/ Language: Русский / Genre:sf_space, / Series: Наследие Серрано

Смена Командования

Элизабет Мун

Жестокое убийство лорда Торнбакла повлекло за собой смену власти. Новым Спикером Большого Совета становится Хобарт Конселлайн. Стремясь укрепить свое влияние, он под предлогом медицинского обследования отстраняет от должности высшие флотские чины и окружает себя верными людьми. Омоложенные опасаются агрессии нового поколения и хотят быть уверенными, что ничто не помешает им оставаться у власти. Внутри Правящих Династий начинаются беспорядки: последователи Лепеску поднимают мятеж. По-прежнему существует внешняя угроза со стороны Доброты и Нового Техаса. В этой непростой обстановке Эсмей Суиза и Барин Серрано пытаются преодолеть сопротивление родственников и обрести счастье.

Мун Э. Смен комндовния Азбук-клссик 2004 5-352-01168-2 Elizabeth Moon Change of Command 1999 Serrano Legacy #6

Элизбет МУН

СМЕНА КОМАНДОВАНИЯ

ПОСВЯЩАЕТСЯ Сюзи и Джону Ниэри в блгодрность з долгую дружбу

БЛАГОДАРНОСТИ

Кк всегд, многие помогли мне с техническими подробностями. Большую помощь окзл групп фехтовльщиков… они сми прекрсно знют, кто что подскзл. Дэвид Уотсон помог инсценировть н бумге некоторые бои и рзобрться в вопросх метллургии. Кэтлин Джонс двл советы по содержнию. Сюзнн и Эндрю консультировли меня в финнсовых вопросх, без их помощи некоторые детли дже не пришли бы мне в голову. Аллен помог рзобрться с дминистртивным устройством флот. Ткже большую помощь окзли сотрудники Бэлти-мор УолдКон, но из-з неполдок в компьютере я не могу привести имен людей, которым должн быть блгодрн. Исключительно н мне лежит вин з все ошибки и недочеты в книге, ткже з то, что я не могу достойно отблгодрить людей из-з своей же оплошности, тк кк компьютер, которому доверил их имен и дрес, окзлся неиспрвным.

Глв 1

Ксл-Рок

Информционное сообщение: «Сегодня по дороге из шттлпорт во дворец был убит Спикер Кбинет министров и Большого Совет Првящих Динстий. Его близкий друг юрисконсульт Кевил Мэхоней серьезно рнен. В нстоящий момент он нходится в отделении ренимции, больниц ндежно охрняется. Во время нпдения погибло трое охрнников. Млдшя дочь Спикер Торнбкл, ехвшя в своей мшине, не пострдл. В связи с происшедшим ее личня охрн усилен…»

Медицинский центр Брейтис

Кевилу снились тревожные сны, он несколько рз безуспешно пытлся проснуться. Тело зтекло тк, словно он долгое время нходился в одном положении. И еще был неотступня, но ккя-то длекя боль. Перед зкрытыми глзми мелькли крсно-розовые смерчи. Он моргл, но это не помогло: смерчи не исчезли, только стновились зеленовтыми. Звуки, которые он слышл, были ткими же рсплывчтыми, бесформенными и ничего не знчщими, кк мельквшие перед глзми рзноцветные пятн.

Кевил нпрягся изо всех сил и нконец уловил чей-то голос. Но голос говорил н кком-то згдочном языке. Что ткое вторичный стимулятор? А волнистя плющевидня линия? Зтумненный мозг пытлся предствить вытянутую в линию ветку плющ.

— …и если он жив до сих пор, нужн полня процедур омоложения…— Слов прозвучли четко и ясно.

Его обдло холодом, потом жром. Было это результтом кких-то действий врчей или рекцией н услышнное, понять не удлось. Открыв глз, он увидел только рсплывчтые бледные пятн вокруг. Попытлся рскрыть рот, но понял, что тот уже открыт и в него вствлен трубк.

— Лежите спокойно, — скзл кто-то невидимый. — Зкройте глз.

Кевил не собирлся выполнять чьи бы то ни было укзния. Он зкусил трубку, и ее тотчс же вынули.

— Что произошло? — прохрипел он кким-то чужим голосом. Кждое слово болью отдвлось в горле.

Но едв зговорив, Кевил см все вспомнил. Он чувствовл, кк рстерялись окружвшие его невидимые люди, но их ответ был уже не нужен.

Вот он вместе с Бнни в мшине. Лицо Бнни, нпряженное и суровое в течение стольких месяцев, нконец-то кжется спокойным. Они обсуждют извечные проблемы фрмцевтических зводов семейств Моррелйн н Пэтчкоке, повышение цен н омоложение и стоящие з всем этим политические мотивы.

И вдруг лицо Бнни исчезет в белой вспышке взрыв, вместо него появляется ккое-то пурпурно-серое месиво…

Нверное, Бнни погиб. А кк же еще? А он, Кевил Мэхоней, жив, по крйней мере, пок жив, потому что друг принял удр н себя.

Богопослушня Милиция Нового Техс поклялсь отомстить им. Судя по происшедшему, это были не пустые слов.

Ему нужно было знть точно, что произошло. Кто теперь у влсти? Что предприняло руководство Флот? Но мысли, вслед з ними и тело погружлись в темный, леденящий тумн.

Хобрт Конселлйн стрлся, чтобы н лице не отржлись бушеввшие внутри чувств. Торжественный вид секретря служил докзтельством того, что стрется он не зря. Секретрь был слишком глуп, чтобы догдться, кк нчльник отрегирует н новости. Отлично.

— Сообщение подтвердилось тремя незвисимыми гентствми, милорд, — вымолвил секретрь.

— Ужс! — ответил Хобрт и покчл головой. — Нверняк это дело рук террористов, они мстят з смерть товрищей…

— Ткое мнение выскзывли и журнлисты, милорд.

— Сколько человек пострдло?

— Убиты лорд Торнбкл и трое охрнников; сер Мэхоней жив, но состояние его критическое. Врчи считют, что он обречен.

— Ужсня ситуция. — Хобрт снов покчл головой. Для кого-то, конечно, ужсня. Друзья и родственники Бнни Торнбкл нверняк шокировны и рстеряны. И Совет тоже. Просто необходимо, чтобы кто-нибудь нконец взял все в свои руки и нпрвил рботу Совет в нужное русло. Уже столько лет всем не хвтет твердой руки. Если бы Кевил Мэхоней остлся цел и невредим, они, рзумеется, обртились бы к нему, но когд с рены сошли и Кевил, и Бнни, Првящие Динстии будут подобны стду овец, которые в пнике блеют при виде волков. И Хобрт прекрсно знет, кто стнет дльновидным, сильным, решительным лидером в днной ситуции.

— Отпрвьте Мирнде письмо с соболезновниями и свяжитесь с секретрем моей жены, нверняк Дельфин зхочет поговорить с Мирндой, — скзл он.

Бедня Мирнд, крсвиц и умниц, тк и не нучившяся выбирть мужчин… Д и с детьми ей не повезло. Бедняг Брюн…

Кк и все, кто хоть рз стлкивлся с Брюн, Хобрт восхищлся ее легкомысленной необузднной крсотой. Ей просто необходим был хороший муж, но Бнни, вместо того чтобы устроить судьбу дочери, позволял ей делть все, что зблгорссудится. И вот результт. Еще один пример того, нсколько Спикеру не хвтло решительности и твердости. Никогд ничего подобного не происходило с дочерьми семейств Конселлйн. И не произойдет. Стршие дети Бнни неплохо устроились в жизни, но юный Бттонз, безусловно, никогд не сможет зменить отц. Он унследовл его знудство, но не ум. Д это и к лучшему. Конселлйнм совсем не нужен второй Бнни Торн-бкл в кресле Спикер.

— Вм пришли сообщения от нескольких динстий, — скзл секретрь.

— Естественно, — ответил Хобрт, не сомневясь в том, что депеши поступили от тех, с кем он обсуждл предстоящее ежегодное зседние Большого Совет и кто теперь, конечно же, хочет знть, кк изменились его плны. Н мгновение он нстолько погрузился в эти плны, что перестл змечть окружющих. Бнни и Кевил Мэхоней больше не прегрд, сторонники Бнни в рстерянности. В ткой подходящий момент энергичный и волевой человек может многого добиться.

Секретрь вышел из комнты, Конселлйн просмотрел сообщения, в которых звучли потрясение, тревог, стрх, шок… с кждой секундой Хобрт все больше и больше верил, что в ткой критической ситуции он, и только он, может спсти положение. Кк хорошо, что он не уехл с Ксл-Рок с остльными!

Он снов позвл секретря.

— Соствьте список членов Совет, нходящихся в днный момент н плнете. — Секретрь кивнул в ответ. — И созовите септ Конселлйнов в полном состве.

— Сэр, список у меня есть… я постоянно слежу з передвижениями всех членов Совет…

— Прекрсно. — Хобрт внимтельно просмотрел список, в то время кк секретрь нлживл связь между нзиблем и простым передтчиком для созыв септ. Действительно, момент уникльный.

Септ Бррклоу, в который входили меньшие септы Арнлейк и Пдьюленре, не поддержл Бнни после возврщения Брюн. Арнлейки, з исключением леди Сесилии де Мрктос, выдвинули своего кндидт н пост глвы Динстий, Хюберт Роскоу Миллндер, но проигрли. Клн Пдьюленре отдвл предпочтение брту Бнни Хрлису, который принял их сторону в споре с клном Арнлейков относительно колонильных влдений. В связи с этим н плнете оствлось не тк много истинных Бррклоу, искренне преднных Бнни. К тому же они, скорее всего, были слишком удручены его гибелью.

Хобрт оглядел комнту, в которой было много вещей, свидетельствующих о его могуществе. Интересно, были бы столь же удручены его родственники, если бы убили его? Дельфин бы, конечно, рсстроилсь и плкл до тех пор, пок ее крсивое лицо не опухло. Девочки тоже поплкли бы, но недолго, в этом можно не сомневться. Потом они быстро переключились бы н поиски нового покровителя, нового источник денег и роскоши. Все женщины непостоянны, если только их не выдрессировть, кк он выдрессировл Дельфину. Мльчики же, если ему удлось првильно их воспитть, уже зтевли бы месть и плнировли зхвт влсти.

Но его не убьют. Он будет осторожнее Бнни, будет готов к скрытым опсностям, не будет тким… нет, не смелым, опрометчивым. Брюн, конечно же, унследовл свое безрссудство именно от Бнни, не от блгорзумной Мирнды.

Он снов вернулся к списку и еще больше воспрял духом. Если бы он см решился убить Спикер ( эт мысль не рз приходил ему в голову), то не смог бы выбрть лучшего момент. Нконец-то фортун н его стороне! Он докзл, что может спрвиться со всеми невзгодми, и плутовк Судьб повернулсь к нему лицом. Упорство, воля к победе и неистощимя энергия одержли верх.

Конселлйн н секунду зкрыл глз и предлся мечтм, предствляя свое вступление н пост Спикер. Все, кто проявлял по отношению к нему открытую врждебность или попросту игнорировл, будут вынуждены повернуться в его сторону, он сможет покзть все, н что способен. «Я возвеличу Динстии, и все будут знть, кто именно спс их от гибели», — думл он.

Корбль РКС «Джерфолкон»

— Я не подозревл, что деньги будут вычитть из моего жловнья, — скзл энсин Брин Серрно. Голос предтельски дрожл, и он ничего не мог с этим поделть. От жловнья не остлось ни грош… кредитный куб пуст, ведь он уже зкзл подрки к свдьбе.

— А кто же, вы думли, должен все оплчивть? Они и тк уже рстртили весь дискреционный фонд сектор и рекреционный зпс. Учтите, с вс взым-ют плту только з тех, кого вы в состоянии оплтить.

— Десять иждивенцев… — пробормотл Брин. Н это будет уходить все жловнье, дже после повышения. — А я дже не жент. З что мне ткое?

— Смотрите, сэр… не нделйте беды.

— Нет… конечно, нет. Но я кк рз зкзл подрки к свдьбе.

— Ну что ж…

— Внимние всем… внимние всем… — Дже общя тревог не могл отвлечь Брин от грустных мыслей.

По рдио рздлся голос кпитн:

— Вынужден сообщить, что убит Спикер Кбинет министров. Оствйтесь н связи…

Брин уствился н мстер, тот не отрывясь смотрел н Брин. Спикер убит? Где? Когд? Что же будет с Брюн и со всеми остльными?

Корбль РКС «Шрйк»

Лейтеннт Суиз, срочное сообщение. Кобльтовый шифр.

— Хм-м-м…

Эсмей Суиз все эти дни почти постоянно думл о Брине.

— Хорошо… Держите связь с нзиблем, я позову кпитн.

Последнее срочное сообщение было дресовно медикм и предписывло освободить от несения вхт стрший сержнтский соств, но н корбле тковых не имелось. Может, хоть это будет более содержтельным. Ей больше всего н свете хотелось сейчс получить послние, где говорилось бы о том, что родственники Брин Серрно одобряют их предстоящую свдьбу. Сложно общться с любимым, нходясь н рзных корблях. Он ндеялсь, что им удстся провести несколько дней вместе. Кпитн Солис не возржл против нмерения Эсмей взять крткосрочный отпуск. Но от Брин пок не было никких известий…

Кпитн Солис никогд не был рзговорчив в рнние чсы первой вхты. А прочитв шифровнное послние, он еще и нхмурился. Эсмей внимтельно посмотрел н него:

— Сэр?

— Я… ничего не говорил, лейтеннт. — Встретившись с ней взглядом, он произнес: — Лорд Торнбкл мертв. Убит. Есть основния считть, что… — Он посмотрел н дешифртор. — …Что это дело рук Милиции Нового Техс. В отместку з кзнь рейнджеров.

Он змолчл. Эсмей изо всех сил стрлсь удержться и не здть вопрос, который тк и вертелся у нее н языке. Но кпитн ответил см:

— Можете считть, что все увольнительные отменяются. К сожлению, со свдьбой придется подождть. Теперь есть дел повжнее.

— Но бумги все рвно можно подготовить, — не подумв, ляпнул Эсмей.

Солис пристльно посмотрел н нее и после некоторого рздумья кивнул:

— Хорошо. Если получится… А пок что я хочу, чтобы вы подготовили доклд о потенцильной угрозе… приступйте немедленно, я объявлю о случившемся экипжу.

Алътиплно

Информционное сообщение: «Генерл Кзимир Суиз сегодня объявил о том, что Невест Земель Суиз собирется выйти змуж з предствителя другой плнеты. Речь идет об офицере Регулярной Космической службы Брине Серрно. Со стороны Гильдии лндсменов ожидются возржения по поводу подобного брк. Уже поднимлся вопрос о передче титул Невесты Земель, тем более что его теперешняя облдтельниц Суиз не собирется возврщться н родную плнету или покидть службу в РКС. Из достоверных источников стло известно, что н Ксл-Роке убит Спикер Кбинет министров…»

Республик Гернеси.

Центрльное Агентство Новостей.

Информционное сообщение: «…отряды Милиции Нового Техс, уцелевшие в ходе оперции по освобождению дочери Спикер, по-прежнему предствляют большую угрозу. В Прлменте обсуждлось учстие рзведки Гернеси в вышеупомянутой оперции и поднимлся вопрос о том, кк сотрудничество с Првящими Динстиями может отрзиться н интересх республики…»

Меморндум Председтелю првительств Доброты:

«Незвисимо от того, ккие цели преследовли Првящие Динстии, совершя нпдение н Техсскую Милицию, можно с уверенностью утверждть, что они поступили весьм опрометчиво, не рссчитв всех возможных последствий. И хотя для нс ситуция склдывется крйне успешно, любые конткты с Милицией могут поствить под удр долгосрочные политические плны и восстновить против нс Единого.

Рзведк доклдывет об увеличении рскол внутри првящей верхушки. Можно использовть это обстоятельство, чтобы избежть общения с жителями Нового Техс. Агент Тнцор прислл подробное описние того, что в днный момент происходит в септх основных Динстий. Агент Вссл доклдывет о том, что от пятндцти до двдцти трех процентов стршего сержнтского соств РКС в течение ближйших ст восьмидесяти дней будут недееспособными, но большя чсть окжется недееспособной через двести пятьдесят—трист дней. Три незвисимых источник подтверждют, что первые проявления были змечены около трехсот дней тому нзд. Остется неясным, почему Динстии до сих пор не приостновили выпуск препртов…»

Адмирлу Флот:

«По просьбе Кбинет министров и Большого Совет все корбли, нходящиеся в состоянии боевой готовности, должны почтить минутой молчния пмять лорд Торнбкл в двендцть ноль-ноль в день похорон. Ни слют, никких других почестей не будет».

Минут молчния в пмять о Спикере Большого Совет.

Эт минут тянется, кк вечность. Эсмей думл о том, что чувствует сейчс Брюн. Он ведь толком не опрвилсь после ужсов плен… теперь потерял отц. Эсмей шепотом повторял молитвы. Он дже не подозревл, что помнит их после стольких лет.

Нчльнику отдел личного соств от нчльник медицинского упрвления:

«Срочно нпрвьте весь сержнтский соств, прошедший процедуру омоложения в последние десять лет, в медицинскую чсть. Никких исключений. Если людей много, рзбейте их н группы и отпрвляйте н обследовние в том же порядке, в кком они проходили омоложение».

Адмирл Вид Серрно знимл пост комндующего седьмым сектором. Теперь положение ее было прочным, и никто не мог его оспорить. Он молч читл послние н свое имя, чувствуя н себе пристльный взгляд стршего мстер Вльдос. Первой ознкомившись с отчетми Брин и кпитн Эско-вр о снижении умственных способностей стршего сержнтского соств Флот, он внимтельно следил з нчвшимися медицинскими проверкми. Некоторые подробности были непонятны: он плохо рзбирлсь в нейробиологии омоложения. Требовлсь консультция специлист, но, несмотря н неоднокртные зпросы, Глвный штб Флот пок не удовлетворил ее просьбу.

Не может же он успокоить Вльдос и других подобных ему, не имея н рукх всей необходимой информции. А если этой информции вообще не будет?

— Вызовите ко мне нчльников отдел личного соств и медицинской службы, — скзл он. — Я см не до конц понимю ситуцию, но хотел бы, чтобы нши действия были рзумными и спрведливыми.

— С вшего рзрешения…

— Продолжйте, Вльдос.

— Првд ли, что стрший неофицерский соств пытются выжить из Флот, чтобы больше не предоствлять нм возможности проходить омоложение?

Именно эти рзговоры он и пытлсь предотвртить. Неужели это может быть првдой?

— Мстер… исходя из тех сведений, которыми я рсполгю, все это может быть связно с применением пртии недоброкчественных препртов и возникшими из-з этого проблемми чисто медицинского хрктер.

— Проблемми…

— Д. Я не хочу никого обвинять, пок не выяснятся все подробности. Я зню, что случйно был обнружен источник недоброкчественных медицинских препртов для процедуры омоложения, и медики, естественно, были обеспокоены тем, что эти препрты могли окзться у нс. Тем временем у нескольких стрших мстеров Флот, служивших н рзных корблях, были отмечены некоторые схожие неврологические симптомы. Все это нблюдлось н протяжении последнего год-двух.

— Может быть, нм поствляли некчественные препрты, чтобы потом, пеллируя к неудчным последствиям, откзться проводить омоложение?

— То есть специльно?

Вльдос кивнул в ответ.

— Ткого не может быть. Если дело действительно в некчественных препртх, то, видимо, все произошло по ошибке. Возможно, это происки вргов, которые решили тким обрзом лишить нс опытных и способных специлистов.

— Ндеюсь, что тк, сэр, — скзл он и вышел.

Ей тоже очень хотелось, чтобы все именно тк и было… и еще хотелось, чтобы мстер Вльдос верил ей. Если специлисты, подобные ему, нчнут думть, что им нмеренно двли некчественные препрты, н добрых отношениях во флотской среде можно поствить крест.

Внутренняя доклдня зписк, фрмцевтическя компния «МорКон»:

«…несмотря н все усилия реклмного отдел по восстновлению доверия к ншей продукции, доход от продж все еще слишком мл, особенно по срвнению с семидесятипроцентной прибылью, которую мы получли до скндл н Пэтчкоке. Конкуренты воспользовлись информцией о недоброкчественности нших препртов с мксимльной для себя выгодой. Нши юристы сообщют о новых тяжбх против компнии. Это, естественно, скзывется н доходх. Когд-то они соствляли двдцть процентов от общей прибыли септ Конселлйнов. Нужно отыскть пути восстновления прежнего уровня прибыли. Неполитические средств не помогли восстновить положение. Необходимо добиться легльной отмены зконов, которые мешют честно и спрведливо рзобрться с последствиями чужих ошибок. Леди Венеция Моррелйн по-прежнему выступет против ткого решения. Нм никк не удется убедить ее в том, что мы не можем отвечть з сботж инострнных гентов…»

РКС, воення тюрьм н Стэк Айлэндс, Коппер-Мунтин

Ветреным осенним днем зключенных военной тюрьмы н островх Стэк выстроили во внутреннем дворике. Отделенные от охрнников стльным и незримым силовым брьерми, они должны были нблюдть церемонию смены нчльник тюрьмы. С другой стороны брьеров н небольшом крытом плцу стоял строй охрнников. Их было немного, и все они чувствовли себя крйне неловко из-з того, что зключенные смотрят им в спины. От неприязни и злобы силовые брьеры не помогли.

Перед строем охрнников Йозеп Толин торжественно передл свой пост нчльник тюрьмы Пилр Бэкэрион. Сделл он это с большим облегчением. Ни дня в этой ссылке он не провел спокойно и потому срзу соглсился досрочно уйти в отствку. Хотя эт Пилр… одн из немногих женщин из бывшего окружения дмирл Лепеску… он очень рд, что вскоре между ними встнут воды Большого окен, потом еще и космическое прострнство.

Со своей стороны кпитн третьего рнг Пилр Бэкэрион чувствовл чуть ли не физическое удовольствие от созерцния нпряженного лиц Толин. Он не просто не нрвилсь ему, он ее боялся. Тк и должно быть. Все должны ее бояться, нстнет время, и они будут бояться. Он улыбнулсь Толину, дв понять, что видит его стрх. Только когд н лбу у него, несмотря н холодный ветер, выступили кпельки пот, Пилр отвел взгляд и строго посмотрел н своих новых подчиненных.

Но никто из них дже глзом не моргнул. Охрнники смотрели н нее чуть ли не с вызовом. В этой тюрьме еще никогд не было нчльницы-женщины. Они словно спршивли ее взглядом, спрвится ли он. Хвтит ли у нее сил? Те, кто знл ее и кого знл он, не сомневлись в этом ни минуты. Ведь ее нствником и учителем был Лепеску, он всегд и во всем поддерживл дмирл. Под подклдкой кителя были ндежно спрятны уши убитых ею вргов. Когд после гибели Лепеску эти свидетельств ее сттус стли слишком опсными, он собственными рукми рзрезл их н тонкие полосы и зшил в подклдку.

Д, он учствовл в охоте, в смой древней из всех видов охот з всю историю человечеств. Д, он убивл. Тогд, н Сирилисе, ей пришлось уехть рньше времени: ее вызвли принять комндовние корблем. Это ее и спсло. Лепеску погиб, когд ее уже не было н плнете, Херис Серрно снов звоевл блгосклонность флотского нчльств. Никто не знл, что он, Пилр, был н Сирилисе. Все свидетели мертвы, те, н кого он охотилсь, никогд не видели ее лиц. Ей всегд везло. Он был уверен, что однжды срзится с Серрно и победит.

Он посмотрел н тех, кто стоял з охрнникми, з силовыми щитми-брьерми, — н зключенных. Он обретет союзников и среди них. Всему свое время.

Нконец все кончилось, и Толин уехл. Про себя Пилр пожелл, чтобы н его эрокр обрушился шторм. Хотя теперь это не имело знчения. Пусть себе живет… и пусть поймет нконец, что произошло з эти несколько чсов.

Официльное вступление в должность звершилось. Они еще ничего не подозревют. Пилр Бэкэрион нтянуто улыбнулсь, шгя в свой кбинет, куд были приглшены все. Скоро они ее узнют…

Н мтерике, где нходилсь основня бз, осень еще не устновилсь и погод был тепля. Год выдлся сухой, ветер поднимл в воздух мелкую крсновтую пыль, и небо от этого приобретло кирпичный оттенок.

В ткую погоду все, кто мог получить увольнительную, предпочитли проводить время в городке. Тм в брх всегд можно было зкзть холодное пиво. Дже в кбчке боевых ветернов Флот рдовлись нплыву посетителей. В ткую жру н улице делть было нечего.

Мргью Прдльт только что зкончил кдемию. Единствення уроженк Ксвье н весь выпуск. Мргью привыкл быть лучшей н курсе, ей ничего другого не оствлось… Несколько лет нзд зхвтчики убили ее сестру. Мсью был умной, тлнтливой и отвжной, семья в ней души не чял. А Мргью всегд оствлсь н втором месте и прекрсно об этом знл. Конечно, он никогд не сможет стть ткой, кк Мсью, но стрться быть лучше в пмять о сестре он должн. Дже в кдемию Мргью попл блгодря Мсью. Динстии приняли ее во Флот, воздв должное погибшей сестре. И своей службой он должн был докзть, что достойн окзнной чести.

Увольнительную н вечер девушк получил, потому что опять лучше всех в клссе тренировочного центр Коппер-Мунтин спрвилсь с зднием. Однокшники не рсстроились: сегодня не очень-то рзвлечешься. Мргью тоже предпочл бы провести вечер дом, но комндир прикзл ей пойти в городок рзвеяться. А прикз есть прикз.

Новый порыв ветр пронесся по глвной улочке городк, и в нос збилсь мелкя пыль. Он чихнул, глз нполнились слезми. Уж больно похоже н тот стршный день, когд отряды Доброты сожгли Ксвье. Тогд они много недель обмтывли головы влжными простынями и только тк спслись от пепл и пыли.

Впереди спрв открылсь дверь одного из бров, кто-то вышел, изнутри повеяло прохлдой. Не рздумывя Мргью вошл.

Нроду было горздо меньше, чем в тех двух брх, где ей приходилось бывть рньше. Пхло не только выпивкой, но и едой. Мргью прошл в одну из полуоткрытых кбинок и осмотрелсь. Столы и стулья были ккими-то стрнными. Девушк не срзу понял, что они похожи н обломки корблей. Д нет, не просто похожи, это и есть обломки корблей. Он посмотрел з перегородку — длиння, темного цвет, стойк нверняк сделн из обшивки корбля. Вокруг подвешены модели военных судов. Н стенх — боевые нгрды, фотогрфии.

Тк, знчит, это своего род святилище. Мргью дже кк-то успокоилсь. Он склонил голову, чтобы помолиться и з погибших, и з оствшихся в живых. Все ее родственники были синоринми, поэтому он с детств помнил слов прощния и поминовения.

— Вм помочь? — рздлся чей-то голос. Мргью поднял голову и столкнулсь взглядом с мужчиной в инвлидной коляске.

— Нет, сэр. Я просто отдл днь погибшим, — ответил он.

Мужчин поднял брови, кож собрлсь вокруг шрмов н лбу.

— Вы знли о ншем бре?

— Нет, сэр, но это же срзу бросется в глз.

— Хм-м. Можно узнть вше имя?

— Энсин Прдльт, — скзл он и добвил: — С Ксвье.

— Ах, с Ксвье. — Он внимтельно оглядел ее. — Вы учились в Акдемии, когд…

— Нет, сэр. Я был дом… н Ксвье. — Он уже знл, что для флотских «дом» — это Флот, родня плнет — это просто родня плнет, не больше.

— Вы и вши родственники пережили нпдение Доброты?

— Большей чстью д.

— Мы будем всегд рды вм здесь, энсин. Вы зслуживете увжения.

Ничего он не зслуживет. По крйней мере, пок. Все, чего ей удлось добиться, все блгодря Мсью. Но ткому человеку, боевому ветерну, возржть нельзя.

— Спсибо, — скзл он. Потом осторожно спросил:

— Выпьете со мной?

Он помолчл, потом ответил:

— Тк кк вы в ншем зведении впервые, я ндеюсь, вы рзрешите мне угостить вс.

Он снов опустил голову.

— Сочту з честь.

Мужчин ждл, и Мргью понял: он должн см выбрть нпиток. Он редко пил и потому не знл, что зкзть, но, просмотрев меню, выбрл темный эль с имбирем.

Ей принесли кружку холодного эля и глубокую, трелку нрезнных соломкой и посыпнных ледяной стружкой овощей.

— Рз вы любите эль со специями, я решил, что вм понрвится и нш зкуск, — скзл мужчин.

Мргью попробовл овощи — очень вкусно. Мужчин медленно пил пиво, нблюдя з ней поверх кружки. Ей стло не по себе.

— К нм зходил лейтеннт Суиз, он был здесь в тренировочном центре, — нконец произнес он.

Конечно, он знет это имя. Все ее родственники упоминют Суизу в блгодрственных молитвх, в кдемии и после он слышл много рзговоров о лейтеннте Суизе.

— Я никогд с ней не встречлсь, — ответил Мргью. — Но все мы обязны ей.

— Вы чем-то похожи н нее, — скзл мужчин. — Он ткя же выдержння и спокойня.

— Он нстоящя героиня, — ответил Мргью. — А я всего-нвсего молодой и неопытный энсин.

— Вы еще себя покжете, — скзл мужчин.

Иногд он и см об этом думл, но потом смеялсь нд собой. Можно быть серьезной, осторожной, усердной, блгорзумной, но рзве этого достточно, чтобы стть героиней?

Зенебр. Вечерние спортивные новости с Энг Диор, кнл Чонси:

«Леди Сесилия де Мрктос вернулсь в лигу несколько лет нзд н сккуне Д'Америози. В этом сезоне он будет выступть в конных соревновниях высшей лиги в Уеррине н Синьиорити, сккуне из ее собственных конюшен. Ожидется, что он может соствить серьезную конкуренцию нынешнему чемпиону Лйэму Ардхи, выступющему н Плнтге-нете з общество Оррегиемос…»

Н экрне мелькнуло приятное худощвое лицо леди Сесилии в ореоле рыжевто-золотистых вьющихся волос… потом зрителям покзли, кк он верхом н Синьиорити берет препятствия. Конь был темно-рыжей мсти, н тон темнее волос смой леди Сесилии. Вот они прыгют через последний брьер в Стэвендже. Потом н экрне появился Лйэм Ардхи верхом н Плнтгенете. Съемки прошлого год со скчек н ипподроме Уеррин. Комменттор рсскзл обо всех предыдущих достижениях Лйэм.

Сесилия нхмурилсь. Кк профессионльня всдниц, он нходил ошибки во всех своих выступлениях. Последний брьер они преодолели плохо, причем по ее вине. Сбой внимния всего н несколько секунд — и вот результт.

Почему он в тот момент думл о Педре Оррегиемосе и процессе омоложения, не о брьере?

Конно-спортивный центр Уеррин

Двумя днями позже Сесилия рсседлл Синьиорити после длительной скчки и нконец остлсь довольн результтом — пульс в норме, потоотделение прекртилось, он бы спокойно прошел еще милю. Но не ндо перенпрягть коня, инче пик результтов пройдет до соревновний. Нет, н сегодня хвтит, вот звтр…

— Сис! Слышл новости? — Колум ждл ее у двери, кк обычно, но не выдержл и зговорил первым.

— Ккие?

Он рсстегнул жокейку и убрл со лб непокорный локон.

— Убили лорд Торнбкл. Все кнлы только об этом и говорят…

Он почувствовл тяжесть в груди, словно ее удрили.

— Бнни?

В голове, кк в кино, промелькнули одн з другой кртинки: Бнни во глве стол, Бнни верхом н лошди в День открытия сезон Охоты, Бнни стновится глвой Большого Совет после отречения Кемтре, Бнни и Кевил, склонив головы нд кртой, что-то увлеченно обсуждют… Он был млдше ее н двдцть с лишним лет. И никогд ничем не болел.

— Говорят, что это дело рук террористов. Синьиорити ткнулсь носом ей в плечо. Сесилия вздрогнул, огляделсь и теперь только зметил, что вокруг все остлось кк прежде. После первого шок ее охвтил грусть. Если это првд, то очень печльня.

Колум, видимо, понимл, что он не может ничего скзть. Он нбросил н лошдь попону, подобрл поводья и повел ее по проходу между стойлми. По выржению лиц конюхов Сесилия понял, что все уже слышли новость.

— Вы знете? — спросил ее Роз, стрший конюший.

— Д.

Сесилия стл рстирть Синьиорити, втомтически соизмеряя свои движения с движениями Роз.

— Вы ведь знли его, првд?

Уже в прошедшем времени. Сесилия содрогнулсь.

— Д. И довольно двно.

— Ужс. В новостях передли, что от него ничего не остлось, дже невозможно провести нейроскнировние остнков. Ничего…

Нет, он не желет этого слышть, он не желет об этом думть. Сесилия внезпно почувствовл, что ее омоложенное тело стло кким-то чужим. Он испытывл нечто подобное и рньше, когд ее молодой, полный сил и энергии ум вынужден был ютиться в сострившемся теле… Теперь он, кк в кпкне, окзлсь в слишком молодом теле, которое просто не способно было спрвиться с зхлестнувшими ее эмоциями.

— Кк вы думете, скчки не отменят? Сесилия посмотрел н Роз, и т срзу же покрснел.

— Сомневюсь, — ответил Сесилия. — Их не отменили, когд Кемтре отрекся от престол.

Но в душу уже зкрлись сомнения. Дже если скчки не отменят, нужно ли ей смой принимть в них учстие? Что вообще теперь нужно делть? Он продолжл чистить Синьиорити, одновременно пытясь сориентировться во времени.

Нет, до Ксл-Рок добрться он не сможет, дже если совсем откжется от учстия в соревновниях. А рз тк, ккой смысл откзывться? Бнни он этим уже не поможет.

И вообще никому не поможет.

Он смотрел, кк Роз и Джерри обтирют ноги коня губкми, см думл, почему вообще ей в голову пришли ткие мысли, почему он никк не может поверить, что эт жуткя Милиция убил. Бнни. А если не он, то кто? И кк ей это выяснить?

— Сие… — произнес Дейл, ее тренер, держ под уздцы коня, — я зню, все это ужсно, но тебе нужно потренировться н Мксе.

Он хотел откзться, сослвшись н плохое смочувствие, но не смогл. Что бы ни происходило с людьми, лошди должны тренировться по устновленному грфику. Женщин вскочил в седло и выехл н поле.

Скчк помогл ей успокоиться. Конечно, Мкс не Синьиорити, но и он стновится неплохим сккуном, особенно н коротких дистнциях. Придет время…

Если оно вообще придет теперь, когд Бнни мертв. Кто может скзть, что произойдет в политике? Бнни прекрсно спрвлялся со своими обязнностями, если не считть того помрчения, когд Брюн попл в плен, но з это его никто и не винил. Все шло хорошо, все вложения Сесилии приносили немлые доходы, знчит, процветл и экономик госудрств. Нестбильность отмечлсь только в той облсти фрмцевтики, которя знимлсь омоложением, но и тут з последний год нметились тенденции к улучшению. Семейство Конселлйнов потеряло свое доброе имя и большую чсть кций, но это совсем не знчило, что их можно сбрсывть со счетов.

А кк же Мирнд, кк Брюн? Неужели они вернутся н Сирилис? И неужели — Сесилия дже предствить себе ткого не могл — неужели снов зймутся охотой н лис?

Конечно, теперь это не имеет никкого знчения. Вжно выяснить, кто убил Бнни, и рзобрться с убийцей, будь то мужчин или женщин.

Мкс уловил, что всдниц не обрщет н него большого внимния, и попытлся свернуть с поля. Сесилия вовремя спохвтилсь и твердо нпрвил его в нужную сторону. Лучше думть о лошди, тут он, по крйней мере, может что-либо сделть. В последоввшие дв чс тренировки ей удлось спрвиться и с горем, и с волнением.

Но, едв передв Мкс конюхм, он понял, что не спрвляется с эмоциями. Роз тоже выглядел угрюмой, Сесилия вспомнил, что т дв сезон отрботл н Сирилисе и, знчит, близко общлсь с семейством Торнбклов.

— Теперь все будет по-другому, — пробормотл Роз. — Молодой Бттонз неплохой человек, но он не сможет зменить отц.

— Нет… но Кевил поможет ему.

— Он ведь тоже пострдл. Серьезно рнен, и говорят, что может умереть.

— Кевил Мэхоней?

— Тк объявили в новостях. Если им можно верить. К черту этих террористов, зчем вообще они все это делют, кк будто в мире мло бед.

— Леди Сесилия… — снов Дейл, н этот рз голос его прозвучл очень официльно. — К вм посетитель.

Только этого не хвтло. Оствив с Мксом Роз и новенькую помощницу, он снял перчтки, сунул их з пояс и вышл из конюшни.

Посетитель ждл ее в конторе. Он просмтривл журнл выдчи кормов лошдям.

— Положи н место, — скзл Сесилия, но в голосе ее не было и кпли строгости. Он см бывло просмтривл квитнции других влдельцев, чтобы удостовериться, что они получют сено от тех же поствщиков. Многие просмтривли бумги конторы.

— Выглядишь прекрсно, — зметил Педр Оррегиемос. — Но новости ужсные, ужсные.

— Д, ужсные. — Сесилия тяжело опустилсь в строе кожное кресло. — Я все еще не могу поверить.

— Я приехл, потому что знл, что ты был близк с обоими, — продолжл Педр.

Сесилия быстро взглянул н него:

— С обоими?

— Я имел в виду Бнни и Кевил. По крйней мере, все тк говорят. Многие дже подтрунивли нд молодым Джорджем.

— Ты имеешь в виду мои отношения с Кевилом?

— А почему бы и нет? — пожл плечми Педр.

— Мы с Кевилом просто друзья, — ответил, еле сдерживясь, Сесилия. — Друзья, не любовники.

Д, они были близки, но всего дв рз, после решили, что все идет вовсе не тк уж змечтельно, кк можно было предположить.

— Д, я проводил много времени с ним после того, кк прошл процесс омоложения, потому что мне был нужен юридический советник. Но не больше.

Он чувствовл, кк рскрснелсь от гнев и стыд.

— Что ж, друг тк друг. Но… я приехл потому, что точно знл, кк ты будешь рсстроен.

Отвртительный крьерист. Д, конечно, он богт и его семья имеет своего предствителя в Совете, но по срвнению с ней он просто пешк, млюсенькя веточк н древнем и могучем древе семейств Кон-селлйнов… ее ветвь септ Арнлейк был чстью еще более древнего и могучего дуб Бррклоу.

Сесилия отогнл от себя эти мысли. Он не из тех, кто преклоняется перед генелогией. Людям не предствляется возможность выбирть родителей. Но мнерность Педр рздржл ее. Он всегд был тким, несмотря н преклонный возрст и несколько процессов омоложения. Всегд хотел выступть в роли зщитник… но ей его зщит не нужн.

— Со мной все в порядке, Педр. И будет в порядке. Конечно, все очень печльно, но я спрвлюсь.

— Почему бы нм не пообедть вместе? Кк все это не к месту.

— Нет, не сегодня. Пожлуйст. Мне хочется побыть одной, поплкть. А пообедем мы кк-нибудь в другой рз.

— Ловлю тебя н слове, — ответил Педр и вежливо поклонился.

«Ну иди же», — подумл Сесилия, продолжя при этом вежливо улыбться.

Он снов поклонился и вышел.

Они с Бнни чсто, зня, что все это остнется между ними, посмеивлись нд Педром, его изыскнными поклонми, преувеличенной вежливостью, стрстью к стринной одежде и древним видм спорт, еще более бесполезным, чем охот н лис…

Больше ей никогд не доведется посмеяться с Бнни. И никогд уже он не увидит, кк озряется его лицо, никогд не сможет нслдиться нпряженной рботой его острого ум или светом любви, присутствоввшим между ним и Мирндой… сколько лет он знет их, эт любовь только укрепилсь.

Слезы потекли по лицу. Он свернулсь клчиком в огромном кожном кресле и дже не зметил, что в контору зглянул Дейл, но срзу же, тихо прикрыв дверь, вышел.

Глв 2

Ксл-Рок, Стрый дворец

Утро похорон Бнни выдлось ясным и холодным. Мирнд проснулсь еще до рссвет. Леж в постели, он нблюдл, кк н востоке розовеет небо. Ей совсем не хотелось вылезть из-под одеял, потому что впереди был долгий и трудный день. В супружеской ( теперь в ее личной) спльне было тепло, но внутренний холод, который мучил ее с того момент, когд стло известно о смерти Бнни, не отпускл.

Рздлся еле слышный щелчок, з ним тихя музык, которую он когд-то см выбрл в меню нстроек. Он протянул руку и увеличил громкость. Ккой смысл слушть музыку тихо, если Мирнд уже окончтельно проснулсь. Он быстрым и нетерпеливым жестом откинул одеяло в сторону.

Бнни мертв. Этого уже не изменишь ни музыкой, ни рссветом, ни теплым и мягким ковром под ногми. Он нкинул н плечи толстую кофту.

Бнни мертв. А он жив, жив и крсив (если верить зерклу и всегдшнему восторженному шепоту з спиной). А еще он очень-очень богт.

Сквозь зкрытые двери послышлся детский плч.

Кк должн себя чувствовть богтя ббушк незконнорожденных млденцев, отцы которых — преступники, нверняк имеющие отношение к смерти Бнни?

Мирнд никогд не говорил Бнни о своем отношении к этим млденцм. Почему-то считется, что ббушки должны обязтельно любить своих внуков. Но он в них видел только воплощение нсилия, обрушившегося н дочь.

Бнни думл по-другому. Бнни считл, что он будет любить их, рз уж Брюн не может. Бнни думл, что Мирнд возьмет н себя их воспитние.

А теперь Бнни мертв.

Он долго стоял, чувствуя, что не может пошевелиться. Но ведь тк не должно было быть. Зрелые, уверенные люди должны уметь влдеть собой… должны быть готовы к потерям. Во всяком случе, тк было нписно в книгх…

Он совсем не влдел собой. Ей хотелось кричть, потряся кулкми, хотелось броситься со склы в море и утонуть. Весь секрет в том, что у богтых тоже есть сердце… он любил Бнни, кк девушки любят своих героев в ромнтических историях. З сорок лет совместной жизни ничего не изменилось.

Теперь он мертв.

А он жив, у нее есть дети, внуки и внучки, и незконнорожденные внуки, которые, в общем-то, не виновты в грехх своих отцов. Ее дочь еще до конц не опрвилсь после всего, что с ней произошло. А ндежды Бнни н мир во всем мире безжлостно рушились.

В дверь постучл служнк. Мирнд улыбнулсь и нрочито спокойно принял из ее рук чшку. Пок служнк готовил внну, он, кк обычно, пил чй.

Брюн Мигер проснулсь еще рньше, когд ночью зплкли двойняшки. Они чсто плкли. Няни говорили, что дети в этом возрсте должны спокойно спть всю ночь нпролет, но с тех пор, кк млышей увезли с Нового Техс, они чсто просыплись и плкли по ночм. К своему рздржению, Брюн обнружил, что просыпется вместе с ними, дже если кормит и переодевет их кто-то другой.

Все это время он знимлсь гимнстикой, стрясь не пропускть ни одного дня. Когд в комнту вошл служнк, он уже успел хорошенько рзмяться и принять душ. Из зеркл в внной н нее смотрел повзрослевшя Брюн: лицо приобрело более жесткое выржение, но крсот остлсь прежней.

Сегодня он пойдет в похоронной процессии вмес-те с мтерью, бртьями и стршей сестрой; сегодня он будет гордо держть голову перед лицом всей Вселенной. Те, кто принудил Брюн родить детей, не смогут зствить ее склонить голову.

Служб дворцовой охрны, Ксл-Рок

Полковник Бй-Дрлин не спл всю ночь. Оргнизция госудрственных похорон всегд был кошмром: сплошное соблюдение протокол, бесконечня черед всяких мелочей, н сей рз еще и повышення боеготовность охрны. Хотя в течение последних пятисот лет з смертью глвы госудрств редко следовли другие политические убийств.

Но н этот рз все было по-другому. Рзные группировки Богопослушной Милиции Нового Техс угрожли лорду Торнбклу и членм его семьи, Хэй-зел Ткерис, женм рейнджеров и некоторым офицерм Регулярной Космической службы, включя дмирл Виду Серрно. Флотские, по мнению полковник Бй-Дрлин, смогут зщитить себя сми. Он же отвечет з безопсность гржднских лиц, особенно тех, кто будет присутствовть н похоронх.

Его предшественник, полковник Хррис, все еще пытлся объяснить, почему не были приняты достточные меры предосторожности, почему лорд Торн-бкл погиб, охрне не удлось схвтить ни одного из членов Милиции или их приспешников.

Бй-Дрлин должен быть готов к новым покушениям. Он предполгл, что Хррис сделл что-то не тк, упустил нечто вжное.

А Богопослушня Милиция Нового Техс здесь ни при чем? Бй-Дрлин поднял голову, словно учуяв дичь. Что, если кто-то другой пытется воспользовться удобным прикрытием?

В тком случе, скорее всего, похороны пройдут спокойно. А в днный момент его только это и волнует.

Все вышли н улицу. Светило солнце, но было холодно. Брюн следил з мтерью. Их окружли охрнники в трурной форме. У подъезд стояло пять одинковых мшин темно-вишневого цвет, укршенных черными и золотыми лентми.

— Почему пять? — спросил Брюн.

— Меры предосторожности, — ответил мть. — Для отвлечения внимния.

— А--. — Четыре мшины поедут по ложным мршрутм, хотя непонятно, кк они смогут сбить кого-либо с толку, если место похорон всем известно.

Что ж, пок можно посмотреть, кто пришел, кто не смог или не зхотел. Нет леди Сесилии… ну д, ведь кк рз время Уерринских скчек, возможно, он дже еще и не знет. Но вот ее сестр Беренис и брт Абелрд. Нет Рффы и Ронни, глупо, конечно, но ей их очень не хвтет. Тетушк Рффы Мрт Сенц, которя помогл отцу в то время, когд Брюн был в плену (хотя мтери, похоже, это не очень нрвилось). Не было Джордж Мэхонея, который, вероятнее всего, сидел у постели рненого отц. Из их септ присутствуют млдший брт отц Хрлис с сыном Кел-лом, который ничуть не стл лучше, целя толп млознкомых Конселлйнов и Венеция Моррелйн.

Не будь Кевил Мэхоней тяжело рнен, он обязтельно произнес бы прощльную речь. Теперь его место знял дядюшк Хрлис, и вся речь превртилсь в тонкую критику политических взглядов отц. Прекрсный человек, преднный семье… детям, человек потрясющих способностей, кк жль, что ему не удлось их полностью рскрыть…

— Ерунд! — пробурчл прдедушк со стороны Бррклоу. Именно он произнес следующую речь и хвлил Бнни тк, кк того и ожидл Брюн. Именно тким он помнил отц: блгородным, щедрым, умным, способным.

Потом говорили и другие. Сортники отмечли, кк тктично, хотя и твердо, упрвлял стрной лорд Торнбкл, особенно после отречения Кемтре. Противники тоже хвлили отц, но обязтельно отмечли и его ошибки, тктично умлчивя о глвной… Но Брюн ловил н себе все больше и больше взглядов.

Если бы не он, если бы не ее глупое безрссудство, отец был бы жив, он был бы у влсти, и все эти хитрецы молчли бы, кк всегд молчли при нем.

Брюн посмотрел н руки мтери. Они были сжты в кулки тк, что побелели костяшки пльцев. Брюн терзлсь чувством вины, горечью, стыдом… и гневом. Он виновт, д… но не он одн. Все их козни, то, кк они пытлись воспользовться ее несчстьем и смертью отц — з это должны отвечть они.

Еще несколько дней нзд он хотел уехть, попытться изменить себя, порвть со всем, что нпоминло бы о прежней, безрссудной Брюн, глупо попвшейся в плен. Но теперь, нблюдя з противникми отц, о которых он рньше и не подозревл, он почувствовл, что решимость исчезл без след.

Прим Боуи вышивл н воротничке крохотные зеленые листочки и одновременно внимтельно следил з всем, что происходило вокруг. Ей трудно было предствить, что совсем недвно он действительно был Примой Боуи, первой женой Митч и мтерью девятерых детей, хозяйкой огромного дом, сд, ткцкой пристройки, детских комнт, помещения для слуг и домшних учителей. Теперь по новому идентификционному удостоверению Првящих Динстий он тоже знчилсь Примой Боуи, потому что Хэйзел тк предствил ее, но Хэйзел не знл, что это не имя, титул. В детстве, когд он еще и не думл о змужестве, ее звли Рут Энн, но после смерти отц никто уже не нзывл ее по имени. Фмилия Митч тоже не Боуи, это просто титул. Н смом деле он Прдью. Знчит, ее зовут Рут Энн Прдью.

Должн ли он рсскзть им? Он не сможет оствться Примой Серрно, когд первой женой стнет эт молодя женщин. Ей совсем не хочется быть второй или третьей женой после этой девчонки, которя, ко всему прочему, служит во Флоте.

— Прим? — Он поднял глз, в дверях стоял Симплисити. — Пришл Хэйзел, мм… Прим…

Симплисити тк и не отучилсь нзывть ее ммой, несмотря н ктегорический зпрет Митч. Именно поэтому ей пришлось отпрвить девочку жить н половину слуг. Теперь, нверное, все будет по-другому.

— Здесь ты можешь спокойно нзывть меня ммой, Симплисити, — мягко скзл он.

Девушк срзу повеселел.

— Мм! Но ведь рейнджер…

— Его здесь нет. И ты можешь говорить «мм». Симплисити, искренняя, кк ребенок, подбежл к ней и неуклюже обнял.

— Я люблю тебя, мм.

— И я тебя люблю, Симплисити, — ответил Прим и похлопл девушку по плечу. — Ну вот, теперь иди н кухню и принеси нм лимонд.

— Хорошо, мм. — Симплисити был послушной и слвной… Приме всегд хотелось, чтобы и Митч зметил в ней эти кчеств.

В дверь постучл Хэйзел.

— Прим?

— Д. — Он воткнул иголку в мтерию и отложил вышивку в сторону. — Входи, сдись. Ккие новости?

Хэйзел посмотрел ей в глз.

— Чтобы узнть новости, вы можете включить телевизор.

— Тм сплошня ерунд, — промямлил Прим. — Все только спорят и ругются.

Он промолчл о том, что однжды, переключя кнлы, нткнулсь совсем н другое. Н экрне никто не спорил и не руглся, зто обнженные мужчины и женщины выделывли ткое, что ей до сих пор было стыдно вспоминть.

— Сегодня похороны лорд Торнбкл, — скзл Хэйзел.

Прим был в курсе. Все только и говорили о том, что убит Спикер Кбинет министров, из-з дочери которого и нчлсь вся история. И сегодня его должны были… нет, не предть земле, здесь это не принято… Но, в общем, похороны были сегодня.

Если бы этот смондеянный блондин воспитл свою дочь првильно, он не попл бы в плен и тогд Прим тк и оствлсь бы Примой Боуи, первой женой рейнджер, жил бы себе спокойно и счстливо в стром доме, кк было с смого дня свдьбы.

Приме очень хотелось верить в то, что именно Торнбкл в ответе з случившееся, что Митч, он и дети — невинные жертвы… Женщин вздохнул. Кк он ни стрлсь убедить себя в этом, ничего не получлось…

— Прим… — нклонилсь к ней Хэйзел. — Извините, но мне ндо поговорить с вми о плнх н будущее.

— Плнх н будущее? — Прим вся нпряглсь. — Что ты имеешь в виду?

— Все хотят знть, что ты собирешься делть, когд отдшь в школу детей, кк будешь зрбтывть себе н жизнь…

Прим чуть не здохнулсь. Он не собирлсь дже обсуждть вопрос о том, чтобы отпрвить детей в одну из языческих школ.

— Зрбтывть себе н жизнь! Но ведь Серрно обещли быть ншими зщитникми…

— Зщитникми, д. Но вс несколько сотен, не могут же они содержть вс всех…

Содержть в этом высоченном зднии, окн которого выходят н ткие же высокие здния. Прим многое бы отдл з то, чтобы хоть одним глзком взглянуть н небо, пройтись по земле.

— У нс существуют зконы о детях, зконы об обрзовнии.

Н это у нее был готов ответ:

— Я не собирюсь отпрвлять своих детей в языческие школы, чтобы их тм учили пороку…

— У нс есть и религиозные школы, — ответил Хэйзел. — Я принесл вм информционный куб. Который можно прочитть только с помощью считывющего устройств. Мшины. А псторы всегд говорили, что мшины поощряют лень.

— Мне необходимо сменить имя, — вдруг скзл он. Хэйзел очень удивилсь. — Я больше не Прим Митч, — продолжл Прим. — При рождении меня нрекли Рут Энн, знчит, я снов могу стть Рут Энн.

— Рут Энн, — повторил Хэйзел, словно пробуя имя н вкус. — Ккое крсивое имя!

— Мне смой стрнно его слышть, тк меня нзывли только мои родители, это было двно…

— Рзве вс тк не нзывли?

— Нет, это было бы неприлично. С того дня, кк я вышл змуж, меня нзывли Примой Прдью, потом, когд он стл рейнджером, Примой Боуи.

Собрвшись с духом, женщин спросил:

— Хэйзел, я никогд не видел здесь тких больных людей, кк Симплисити, дже н видеоэкрне. Не может быть, чтобы у вс не рождлись… не совсем… нормльные дети.

— Очень редко, — ответил Хэйзел и покрснел. Прим понял, что т хочет скзть что-то зпретное. — Я зню, вы не желете слышть о подобном, но нши врчи проводят всевозможные обследовния, чтобы быть уверенными, что ребенок родится здоровым. А если во время беременности или родов что-нибудь все-тки случется, они все могут испрвить.

— «Испрвить?» — Словно починить дверь. Но люди ведь не двери, не окн и не бшмки. — Кк можно испрвить, если у ребенк что-то не в порядке с головой? — с трудом осмелилсь спросить Прим.

— Не зню. — Хэйзел уже пришл в себя. — Я еще слишком молод, чтобы все знть. Я еще не зкончил учиться, медициной не знимлсь вообще.

— А Симплисити… можно сейчс… испрвить?

— Не думю, — ответил Хэйзел. — Но я могу спросить. По-моему, это делют в более рннем возрсте… Прим, то есть Рут, рзве ндо что-то испрвлять? Симплисити ткя слвня, ткя любящя…

— У вс здесь не ценятся эти кчеств, — скзл Прим. — У вс ценится только ум.

После минутной пузы Хэйзел скзл:

— Д, в Динстиях много мест, где ценится только ум, но есть и ткие, где будут цениться именно мягкость и доброт Симплисити. Думю, вы нс недооценивете. Если хотите нйти ткое место…

— Нет, я не хочу отсылть ее одну! Митч тоже пытлся ее куд-нибудь отпрвить!

Муж тк и сделл… Он до сих пор с ужсом вспоминл, что Симплисити пришлось много месяцев жить в кком-то приюте вдли от дом.

— Я не это имел в виду. Не отсылть ее, вместе с ней перебрться жить в ткое место, где ей будут рды.

— Я не могу никуд уехть без рзрешения моего… без рзрешения энсин Серрно.

— Вы могли бы рсскзть ему об этом.

— Хэйзел, ты ведь знешь, что я не смогу. Он мой, ну, не то чтобы муж в истинном понимнии этого слов, но он нш зщитник. Только он может решить, что с нми Делть.

— Здесь другие првил, — ответил Хэйзел. Прим и рньше это слышл, но верил с трудом.

Он считл энсин Серрно своим зщитником, причем эту зщиту грнтировл его ббушк, знчит, только он имел прво решть, где им жить и кк.

— Возможно, он см обрдуется, если вы и другие женщины нйдете место, где сможете жить счстливо.

— Я не зню, с чего нчть, — ответил Прим. — Не зню, кк это делется.

— Вы могли бы посоветовться с профессором Мейерсон.

— С Уолтруд? — Об этом он дже не подумл. Он знл, что Мейерсон считется специлистом по истории Техс, хотя, с точки зрения Примы, ее версия этой истории был несколько стрнной. Но что может знть профессор о других мирх?

— Он ведь профессор, знчит, должн уметь нходить нужную информцию.

— Ты можешь мне в этом помочь? — спросил Прим. С Хэйзел он чувствовл себя легко, дже когд девушк был одет в мужские брюки. С Уолтруд, дже если т будет в плтье, тк легко поговорить не удстся. Уолтруд смотрел н них, словно они были овощми н кухонном столе, которые нужно повкуснее приготовить.

— Если он вернется вовремя… Прим, я пришл, чтобы скзть вм, что сегодня уезжю. Мне и сейчс уже нужно быть н корбле, тможенные проверки теперь проходят дольше. Я уезжю к своим родственникм.

— Мне будет не хвтть тебя, Хэйзел, — скзл Прим, чувствуя, кк к глзм подступют горячие слезы.

— Вы были добры ко мне, — ответил Хэйзел и подошл, чтобы обнять Приму.

Прим почувствовл, что у девушки выросли груди… Хэйзел уже может рожть, но он не будет рожть. Он сделет с собой одну из этих жутких вещей, чтобы не иметь детей. А может быть, уже сделл. И, знчит, стл мерзостью божьей.

Но Хэйзел хорошя девушк: честня, добря, мягкя. Он тк беспокоилсь о двух мленьких девочкх, он вообще любил детей. Если бы он был дочерью Примы, т бы гордилсь ею. Но теперь Хэйзел уезжет в ккую-то школу. Кк сложится ее судьб? Кк может ткя юня девушк знть, чего он хочет и что должн делть?

— Д блгословит тебя Господь, — скзл Прим. Он осмелилсь блгословить язычницу. Он хотел попросить Хэйзел не прибегть к помощи мерзостных медицинских хитростей, но знл, что это бесполезно. Девушк — продукт этой цивилизции, продукт ее технологий, все ее родственники живут тк, и см он будет тк жить. Поэтому Прим просто молч помолилсь з Хэйзел.

Глвный штб седьмого сектор

Теперь мы знем, что произошло, дмирл. — Стрший офицер медицинской службы нжл н кнопки клвитуры, и изобржение н экрне сфокусировлось. — Нм переслли эти днные с помощью нзибля из кнцелярии генерл медицинской службы. Специлисты нконец-то во всем рзобрлись. Слев н экрне изобржен процесс нормльного омоложения. Метболиты омолживющих препртов сми включются в рекцию уничтожения специфических продуктов рспд.

— Проще говоря? — переспросил Вид Серрно. Н смом деле он не нуждлсь в объяснениях, ей уже все под большим секретом рзъяснил Мрт Ктерин Сенц. Но нужно же было сделть тк, чтобы поняли все остльные.

— Омолживющие препрты в оргнизме рспдются н другие химические соединения, эти соединения — метболиты — в свою очередь, связывют химические веществ, хрктерные для процесс стрения, и выводят их из оргнизм.

— Прекрсно.

— При нормльном процессе в кчестве мтрицы для копировния и воспроизводств остются только здоровые, молодые ткни. Это воспроизводство и есть вторя стдия омоложения.

— Знчит, н первом этпе выбрсывется весь стрый мтерил, н втором строится новый?

— Именно тк, дмирл. Но спрв н экрне, кк вы видите, не произошло удление ткней, которые окршены в зеленый цвет. Слев н экрне нет никких ткней, окршенных в зеленый цвет, спрв…

— Д, спрв есть. И, нсколько я понимю, это ознчет, что в мтрице к нчлу процесс воспроизводств остются некоторые стрые ткни.

— Точно. И эти ткни нчинют воспроизводить себе подобные, уже подвергшиеся процессу стрения. Через несколько лет «это звисит от того, в кком состоянии нходились первичные ткни, ткже от конкретного препрт», тк вот, через несколько лет процесс стрения переходит н ткни мозг, симптомы при этом ткие же, кк при стрческом слбоумии.

— И что с этим можно делть?

— К сожлению, мы не знем. Кзлось бы, если в оргнизме не произошло зметных функционльных сдвигов, повторное омоложение с использовнием высококчественных препртов должно дть прекрсный результт. Но когд мы испробовли этот подход н одном из пциентов, результт окзлся… млоутешительным. Тело стло молодым, но функции мозг процесс омоложения не зтронул совсем. Мы нблюдем з этим пциентом уже несколько месяцев. Стрение приостновилось, но никких изменений в лучшую сторону не нблюдется.

— Возможны ли другие способы лечения? Нверняк вы стлкивлись с чем-либо подобным и рньше.

— Не совсем. Адмирл, я зню, люди не любят, когд им это говорят, но, поверьте, в медицине чудес не бывет.

Мрт говорил ей то же смое, но он все же ндеялсь услышть что-нибудь более оптимистичное.

— Н ккой стдии вы можете рспознть, этот процесс?

— В течение год после проведения недоброкчественного омоложения, з это время можно многое успеть сделть. Но н нлизы требуется несколько недель, возможно, в будущем нм удстся сокртить сроки, пок… К тому же у нс много потенцильных пциентов.

«Что же делть со всеми теми людьми, которым были введены недоброкчественные препрты? — Вид содрогнулсь при одной мысли об этом. — Омолодить тел слбоумных стриков? Кто будет о них зботиться? И кк долго? Или… дть им умереть? Ну и вопросы». Хорошо, что решение по ним принимть придется не ей, фельдмршлу и нчльнику медицинского упрвления.

Зенебр, з дв дня до нчл Больших скчек

Педр решил отобедть в ресторне «Ричмонде», смом популярном в этом сезоне. Сесилии удлось увести рзговор в сторону от скчек, хотя Педр и пытлся вытянуть из нее информцию о конкурентх.

— Я тк не могу, — нстоял н своем Сесилия. — Они не только мои соперники, но и друзья. Неприлично перемывть им кости. — Он коснулсь пнели упрвления н столе, и н экрне высветилсь шхмтня доск. — Двй сыгрем.

— Не будь нивной, Сесилия, — скзл Педр. Кжется, он прошел еще одно омоложение. Трудно скзть. Одевлся он все рвно стромодно. — В рельной жизни не до приличий. В спорте, возможно; по-другому… — Он коснулся черного и белого ферзей и изобрзил, что они клняются друг другу. — Ты прекрсно знешь, что смое глвное — побеждть. — И он удрил одну фигурку о другую.

— Если нрушешь првил, — Сесилия пытлсь сдерживться, — тебя дисквлифицируют.

Педр склонил голову нбок:

— Знчит, можно скзть, что Бнни нрушил првил?

Он не верил своим ушм.

— Ты…

— Сесилия, првил рельной жизни иные, чем в спорте… ты ведь знешь это, — он говорил тким тоном, кким умудренный опытом взрослый поучет невежественного подростк. — Люди тип Бнни сми устнвливют првил… пок н их место не приходит кто-нибудь другой. — Он толкнул белого короля, тот проскочил по полю, свлил несколько фигур и остновился у смого кря. — Все првил тоже существуют по првилм… и именно они удерживют человек н его месте… или не удерживют. — Он снов дотронулся до короля, тот покчнулся н крю доски и упл.

Сесилия нпряглсь, словно увидел неожиднное препятствие. Выржение лиц Педр тоже изменилось. Он досдовл, что не смогл «сохрнить лицо», но собеседник продолжл нтянуто улыбться в ожиднии ответ. Нужно было срочно что-то скзть.

— Понятно.

Сесилия пытлсь тянуть время. Он не понимл, ккие првил нрушил Бнни, чтобы сидящий нпротив человек и его приспешники решились н столь ктивные действия. Не понимл, почему тот вообще столь открыто нмекнул ей н степень своего учстия в происшедшем. Одно было ясно: неслучйн смерть Бнни, неслучен этот обед, неслучйно все, что говорит или делет Педр. Ведь он двно пытлся поговорить с ней о политических взглядх пртии омоложенных, просто рньше он не обрщл н его слов должного внимния.

— Интересно, — скзл он нконец после дол-гой пузы, — ккое отношение имеет Богопослушня Милиция Нового Техс к пртии омоложенных?

Педр слегк улыбнулся, и он понял, что выбрл првильную и безопсную линию поведения.

— Людям нужны козлы отпущения, — ответил он. — Некоторые возможности зведомо зкрыты для многих, знчит, нужно открыть им ккие-то льтернтивы. Инче возникнут беспорядки.

Сесилия здумлсь. Педр нгло улыблся, словно подчеркивя, что не рссчитывет н быстрый ответ. Он ненвидел его вместе с этой его улыбкой. Если все омоложенные стновятся ткими, то лучше спрыгнуть вместе с лошдью вниз со склы. Многие лишются возможностей из-з омоложенных, которые могут жить вечно, кто в здрвом уме и в рсцвете сил смовольно откжется от влсти и рзнообрзных привилегий? Он попробовл срвнить ситуцию с рзведением породистых лошдей. Если бы стрые лошди не умирли, прирост молодняк не сокрщлся, что ж… конечно.

— Интересно, будут ли омолживющие препрты действовть н лошдей? — Вопрос вырвлся см собой.

Педр рзрзился смехом, тк что привлек внимние лысого мужчины, сидевшего з соседним столиком.

— Сесилия, дорогя! Только тебе могл прийти в голову мысль омолодить лошдь!

Он почувствовл, что смех этого бсолютно уверенного в себе человек нчинет ее нервировть, и добвил:

— Теперь я понимю, что ты имеешь в виду, Педр. Те, кто не может позволить себе омоложение, ткже те, кто просто слишком нетерпелив, предствляют будущую жизнь, кк череду зкрытых, блокировнных возможностей, и винят во всем омоложенных. Но ведь Вселення огромн. Для особо недовольных и честолюбивых есть множество колонильных миров…

— Крж всегд приносит большую выгоду, конечно, до тех пор, пок вор не поймн, — прошептл Педр.

— Это… — Он хотел скзть «смешно», но зметил, кк нпряглось лицо Педр, и остновилсь.

Нужны ли ей богтств, знния, омоложенное тело, если, вместо того чтобы делть все, что зблгорссудится, придется зботиться о происходящем во Вселенной?

Он мечтл о долгой жизни и о возможности знимться любимыми делми, в том числе и лошдьми. Теперь ей было доступно и то, и другое. Ее больше не беспокоили ндвигющяся стрость, боли в суствх и невозможность учствовть в соревновниях. Он дже могл позволить себе мнкировть тренировкми, не боясь при этом потерять форму. Можно было бы рзобрться во всей этой зпутнной ситуции, выяснить, н что нмекет Педр. Но ей совсем не хотелось этим знимться.

Сесилия опустил в трелку несимметричную ложку, ккие всегд подют к холодным супм Би-ристи, глотнул эрнского эля и принялсь з хорошо прожренные, хрустящие ломтики мяс куроптки, обильно припрвленные специями. Но все-тки, чего добивется от нее Педр? Кжется, именно того, чего больше всего хочется ей смой, — откз от учстия в скчкх. Он перевел рзговор н скчки, н то, ккие шнсы у нее и у него. Сесилия отвечл втомтически, нблюдя з тем, кк меняется лицо собеседник.

Ккой же все-тки он противный. Нстоящя жб. Может вот ,тк спокойно рзыгрывть перед ней целое предствление, прекрсно зня, что ни н чем, кроме лошдей, он не может толком сосредоточиться…

— Думю, что ты прв, что не откзлсь от учстия в скчкх, — скзл Педр. — Все рвно ты бы не успел н похороны.

— Лошдь готов, — ответил Сесилия. Ей стоило огромного труд не поддться двлению с его стороны. — И я тоже. Д и ты ведь остешься.

— По тем же причинм, — скзл Педр. — Я готов к скчкм, лошдь готов, и все мои ствки… здесь.

А еще потому, что это обеспечивло ему прекрсное либи. В то время кк кто-то змышлял покушение н Бнни, Педр нходился очень длеко, готовился к Большим скчкм, и его чсто покзывли в новостях. Сесилия прекрсно знл, что все могло быть именно тк, но нйти докзтельств не тк-то легко. И весьм опсно.

Сесилия чувствовл, что он в отличной форме, лучшей, чем дже предполгл. Синьиорити прекрсно чувствовл и понимл всдницу. Конь без помрок одолел кросс. Одного этого было бы достточно для победы. Лйэм Ардхи выбыл из соревновний после того, кк Плнтгенет зкинулся н водном препятствии. Сесилия не могл понять причины, конь никогд рньше не боялся воды. Возможно, Педр хочет этой победой отвлечь ее внимние от других проблем… ведь он — с его точки зрения — выигрл в горздо более серьезных «скчкх».

Он просккл круг почет перед трибунми, не збыв улыбнуться фотокорреспондентм, поблгодрил всех конюхов и рботников конюшен и вложил кждому в конверт с дополнительной плтой небольшую зписку с блгодрностью. Вечером н прием Сесилия ндел янтрное ожерелье в честь богини Эпоны1 . И см улыблсь, и принимл поздрвления, подобно тинственной богине, но ушл до полуночи, сослвшись н боль в локте.

И уже через чс сккл верхом н Мксе по темной дороге к космопорту. Конь был рд этой неожиднной прогулке. Чтобы не возникло лишних вопросов, Сесилия оствил мшину у конюшен: никто бы не удивился, узнв, что вечер столь тяжелого и великого дня всдниц решил провести с лошдьми. Колум подготовил ей Мкс, но, когд он выводил коня, конюх поблизости уже не было.

Через пять километров, тм, где проселочня дорог выходил н рзвязку втострды, ее ждли Дейл и Роз. Дейл помог Сесилии звести Мкс в фургон грузовик. В фургоне стоял Длей, Мкс ни з что не соглсился бы ехть один. Роз збрлсь в грузовик, оствив свою мленькую, стренькую мшину Сесилии. Дльше в эропорт Сис вновь поехл одн.

Он см вел корбль. Основное преимущество ткого путешествия зключлось в том, что плн полет не обязтельно должен соответствовть рельному мршруту. Он дл все необходимые укзния конюхм и тренерм относительно тренировок для Синьиорити и Мкс н весь оствшийся сезон, ((1 Эпон — в кельтской мифологии богиня, покровительниц всдникои и лошдей; священный кмень Эпоны — янтрь.) предупредил их, что перед возврщением н Роттердм собирется нвестить экспериментльные лбортории «Экви-Сйт», чтобы смой посмотреть н результты нового метод генной инженерии, который только недвно опробовли н лошдях.

В официльных документх в кчестве пункт нзнчения он отметил Роттердм. Сесилия прекрсно знл, что ее люди не подведут.

Корбль последней модели, приспособленный к микропрыжкм с плнеты, дл ей возможность миновть вечно перегруженную стнцию Зенебры. Он знл, что Педр обязтельно проверит ее плн полет и вектор прыжк. Ну и пусть. Пусть себе проверяет. Выходной вектор в сторону Роттердм соответствовл нпрвлению первого скоростного кори; дор, оттуд он спокойно может нпрвить корбль н Ксл-Рок. В который рз он мысленно поблгодрил Херис, которя нстоял в свое время н том, чтобы Сесилия нучилсь упрвлять космическим корблем и получил лицензию.

Конечно, н борту «Восторг» было больше роскоши. Сесилия мечтл о горячей внне и мссже. Он успел только быстро принять душ и переодеться. Думть о мссже было некогд, это знчит, что утром будет болеть все тело. Большие скчки не дются тк просто, дже омоложенному оргнизму.

И все же Сесилия был довольн. «Прыжок» окзлся быстроходнее строй яхты и мог приземляться прямо н плнеты. Он пролетел мимо орбитльной стнции и нпрвилсь по огням мяков к входу в скоростной коридор.

Глв 3

Покинув Зенебру, Сесилия сделл дв трнзитных перелет и добрлсь до Ксл-Рок. Он убедилсь, что Мирнд все еще н плнете, в Стром дворце. Сесилия связлсь с дворцом, и слуг ответил, что Мирнд будет рд ее принять. Женщин збронировл место н шттле, в это время стнционный буксир подтщил ее яхту к доку. Бумгм, которые нужно было зполнить для нчльник доков Рокх-ус Мейджер и для тможни, кзлось, не будет конц. Интересно, Херис тоже зполнял всю эту уйму бумг или они ужесточили првил сейчс, после покушения? К счстью, вся бумжня волокит был зкончен к моменту отпрвления шттл. Никого из знкомых н Рокхус Мейджер или в шттле он не зметил. Это было к лучшему: Сесилии совсем не хотелось вести пустопорожние светские беседы.

Выйдя из дверей шттлпорт в поискх ткси, он зметил длинную черную првительственную мшину с гербом Првящих Динстий н дверцх. Водитель срзу же узнл ее.

— Леди Сесилия?

— Д.

— Нс послл встретить вс леди Мирнд. Где вш бгж?

— В бгжном отсеке. — Он передл ему бгжный тлон. Водитель кивнул помощнику, тот взял тлон и нпрвился в бгжное отделение.

Сесилия вдруг вспомнил, что не проверил их документы, но было поздно. Будь здесь Херис, он отругл бы ее з ткую беспечность. Водитель протягивл Сесилии конверт:

— Леди Мирнд хотел, чтобы вы просмотрели это.

Сесилия вскрыл конверт. Зписк от Мирнды и фотогрфии шофер и его помощник.

«Не волнуйся, — было скзно в зписке, — хотя всем нм стоит быть осторожнее. Жду тебя».

Через несколько минут вернулся с бгжом помощник шофер. Н всех сумкх были полостые нклейки — знк того, что они прошли тможенный контроль. Сесилия сел в мшину, и ей пришло в голову, что они, вероятно, поедут тем же мршрутом, кким ехл в день смерти Бнни. Но он ни о чем не стл спршивть.

Во дворце, н первый взгляд, ничего не изменилось. Т же роскошь, т же униформ н слугх. Ее, кк обычно, быстро и бесшумно провели в комнту для гостей, окн которой выходили в мленький сд, потом, после того кк он принял душ и переоделсь, в покои Мирнды. Кк трудно поверить, нходясь в этом спокойном, крсивом дворце, что Бнни мертв, их мир в опсности. Сесилии все время кзлось, что Бнни вот-вот выйдет ей нвстречу и его простодушное лицо озрится улыбкой.

Кзлось до тех пор, пок он не увидел Мирнду. Дже ствшя легендой крсот жены Бнни не устоял перед столь тяжкими испытниями. Те же черты лиц, т же безупречня кож… Но сейчс перед Сесилией стоял не цветущя крсвиц, высохшя, изнурення женщин. Они приветствовли друг друг по всем првилм и дождлись, когд слуги, поствив подносы с чем н небольшой столик, удлятся. Потом Сесилия не выдержл и здл вопрос:

— Мирнд, что тебе скзли, кто все это сделл?

— Ничего не скзли. — Мирнд нлил чю и протянул чшку Сесилии. Руки у нее при этом совсем не дрожли. — Я зню, в новостях сообщют, что это дело рук Милиции Нового Техс, что тким обрзом они отомстили з рспрву нд своими рейнджерми. Я зню, что бывший глв дворцовой охрны отпрвлен в дминистртивный отпуск. Но мне очень деликтно дли понять, что рсследовние до сих пор не зкончено. Бери пирожное, тебе ведь всегд нрвились эти, првд?

Сесилия дже не посмотрел н пирожные.

— Мирнд… мне кжется, Милиция Нового Техс тут ни при чем.

— Почему? — Лицо Мирнды окменело, кк у сттуи.

— Мне кжется, что это кто-то… из своих.

— Из родственников? — Голос холодный и спокойный.

Интересно, почему он тк спокойн? Почему не боится? Слишком много переживний? Сесилия помолчл, потом продолжил:

— Педр скзл, что Бнни… нрушил првил. Мирнд вздрогнул.

— Все верно. Он кзлся тким… спокойным… тким уступчивым. Но с смого детств, когд он угостил меня пирогом, который стщил у кухрки, и покзл, где можно прятться от гуверннток… он постоянно нрушл все првил.

— И куд более серьезные, — добвил Сесилия.

— Д. — Мирнд уствилсь в одну точку, куд-то поверх головы Сесилии, словно увидел тм что-то, но был слишком измучен, чтобы регировть.

— Мирнд!

Женщин медленно перевел взгляд н Сесилию, но т уже прикусил язык. Хотя н лице ее отржлось все, что он хотел скзть: «Ты не можешь тк легко сдться. Ты должн держться. У тебя семья…»

— У меня семья, — скзл Мирнд тем же ледяным и спокойным голосом. — Я несу ответственность з своих детей. Внуков. Ты хочешь, чтобы я помнил об этом.

— Д… — Сесилия зговорил тише и пострлсь успокоиться.

— Мне все рвно. — Мирнд смотрел Сесилии прямо в глз. — Меня не волнуют дети, дже Брюн, о которой я всегд зботилсь. Меня не волнуют внуки, эти ублюдки, которых мою дочь зствили родить… — Он судорожно вздохнул, и это придло особое звучние словм «не волнуют».

Сесилия молчл, ей нечего было скзть. Мирнд продолжл:

— Меня вообще ничто не волнует, кроме Бнни, которого я любил, несмотря ни н что — ни н возрст, ни н нше положение, ни н омоложение, ни н все то, что мы придумли, чтобы облегчить себе жизнь, сделть ее беззботной. Всю свою жизнь, с того смого дня, когд он принес мне вишневый пирог, который мы съели н черной лестнице, откусывя по очереди… я любил его. Мне всегд кзлось чудом, что он тоже меня любил. Что он прошел через испытния охотничьего сезон, которые все еще должны проходить нши молодые люди, что он не збыл меня з время моего уединения н Сйпресс Хилл и что он выбрл меня в жены. И стл отцом моих детей. И меня совершенно не волнует, что зконно, прилично, что… — Он рзрзилсь рыдниями.

— Дорогя моя… — Сесилия неуверенно протянул руки. В течение многих лет Мирнд в ее предствлении оствлсь деликтной фрфоровой сттуэткой, ткой же, кк ее родня сестр и вообще все женщины этого тип. С ткими женщинми Сесилия всегд соблюдл првил этикет: До них можно было дотргивться только кончикми пльцев, слегк приксться к щеке при приветствии. Но сейчс Мирнд не отпрянул, ноборот, склонилсь к Сесилии, словно т был ей мтерью или теткой.

Мирнд никк не могл успокоиться, у Сесилии дже спин зтекл от неудобного положения. Нконец Мирнд взял себя в руки.

— Проклятие! — скзл он. — А я-то думл, что все позди.

— По-моему, ты никогд не сможешь об этом збыть, — ответил Сесилия.

— Нет. Конечно нет. Но нужно же продолжть жить. Ты прв, я обязн это сделть. Но я дже не предствляю кк.

— А твои советчики…

— Стервятники. — Мирнд искос посмотрел н Сесилию и слегк отодвинулсь от нее. Сесилия вcтл н ноги и потянулсь. — Ты никогд не был змужем и потому, скорее всего, дже не предствляешь, нсколько все зпутно. Твое имение целиком и полностью приндлежит тебе…

— Если не встревют мои грозные родственнички, — вствил Сесилия. Он слишком хорошо помнил, кк сестр пытлсь зствить ее изменить звещние. Юридические дрязги тянулись не один год.

— Верно. Бнни оствил мне нследство в рзных сферх. От чего-то я срзу откзлсь. Политик…

— Но ведь никто не ожидет от тебя, что ты зймешь место Спикер…

— Нет. — В голосе Мирнды прозвучл обид. — Все считют, что в политике я ничего не смыслю. Хотя это не тк, я многое зню и понимю, и вполне могл бы стть преемницей Бнни, если бы никто не мешл.

Сесилия едв сдержлсь, чтобы не рскрыть рот от удивления. Мирнд — политический деятель? Потом он вспомнил Лоренцу. Что ж, это был прекрсный пример женщины-политик. Сесилия дже содрогнулсь, потом снов сел и нлил себе еще чшку чю.

— Лоренц, — Мирнд снов, кк эхо, повторил мысли Сесилии. — Мы с ней чсто пробовли рзыгрывть рзличные политические ситуции… Но тебе это будет неинтересно, Сесилия, если, конечно, ты не проведешь нлогию с миром лошдей… предствь себе, что ты скчешь верхом н очень крепкой и тренировнной лошди, которя презирет тебя, но соглсилсь, имея н то свои причины, слушть тебя и повиновться.

— Однжды со мной произошло нечто подобное, — ответил Сесилия, ндеясь, что Мирнд сменит тему рзговор.

Но т шикнул и продолжл:

— Сейчс речь не о лошдях. Ты когд-нибудь фехтовл?

Фехтовл. Он здумлсь, что это может знчить. Что-то похожее встречлось ей недвно, кжется, в «Словре нвигционных терминов космопилот», но вряд ли Мирнд говорит о космическом прострнстве.

— Это стринный вид спорт, — продолжл Мирнд. — Он берет свое нчло от древнего вид боевого искусств. Дрк н шпгх, инче фехтовние.

— Нет, я никогд не фехтовл. — Сесилия чувствовл себя идиоткой. Он только что потртил битых полчс н то, чтобы успокоить вконец рсстроенную женщину, и вот теперь ее рсспршивют, кк последнюю школьницу, о виде спорт, который ей всегд кзлся бессмысленным.

— Тебе стоит попробовть, — скзл Мирнд, встл и стл нервно прохживться по комнте. Он дотргивлсь до окружвших ее предметов, кк будто двиглсь н ощупь. Портьеры, письменный стол, стул. — Прекрсно дисциплинирует, к тому же может пригодиться н борту космического корбля.

— Что может пригодиться? Шпги? — В голосе Сесилии прозвучло удивление. Неужели Мирнд сошл с ум? Снчл слезы, потом рзговоры о политике, теперь вот шпги?

— Меньше рзрушений, — ответил Мирнд. — Если нужно только убить людей, зчем портить корбль?

Тк и есть, он лишилсь рссудк. Может, недоброкчественные омолживющие препрты? З ткую крсоту рно или поздно приходится плтить.

— Сесилия, я не сумсшедшя. Не… совсем сумсшедшя. Конечно, я рзбит, обезумел от горя, но я не лишилсь рссудк. Если бы ты был знком с фехтовнием, то понял бы: то, чем мы знимлись с Лоренцей, похоже именно н фехтовние. То же смое происходило между Бнни и ее бртом Пирси, но… нет. Ты не поймешь.

Сесилия почувствовл, что нчинет сердиться. Он плотно зкрыл глз и скзл:

— Мирнд. Я зню, у тебя большое горе. Тебе нужно выплкться. Только, пожлуйст, прекрти рзговривть со мной, кк с глупой школьницей…

— Но ты ткя и есть, — ответил Мирнд тем же холодным бесстрстным голосом. — И всегд был ткой. Ты тк и не повзрослел, совсем кк Брюн.

Непонятно, почему Бнни послл Брюн именно к тебе. Это ведь смешно…

— Ты обвиняешь меня в том, что произошло с Брюн?

— Н-н-нет… то есть я понимю, что мы сми выбрли ее генетический тип, мы сми зхотели, чтобы он был смелым и отзывчивым человеком. Но когд Брюн столкнулсь с тобой, для которой вся жизнь — непрекрщющийся охотничий сезон… Ты постоянно подздоривл ее брть брьер з брьером, все выше и выше. Ну и что получилось из всего этого? Он стл подржть тебе. А это нстоящя… дегрдция!

Н секунду гнев сменился удивлением. Сесилия осторожно скзл:

— Но он не похож н меня.

— Рзумеется, он не помешн н лошдях. Но ее безрссудство, ее ужсня безответственность…

Сесилия снов нчинл сердиться.

— А я и не думл, что ты считешь меня безответственной, — кк можно спокойнее скзл он.

Мирнд быстро помхл рукой.

— Ну, конечно, не во всем. Но ты совсем не знешь, что ткое чувство ответственности перед семьей, чувство долг и преднность Динстиям… — Он откинул голову, и н секунду все вокруг зтмил копн ее пышных золотых волос. — Брюн бросилсь спсть тебя. Ее спокойно могли убить…

— Я ее ни о чем не просил, — ответил Сесилия. — Рзве я могл? Он просто…

— Любил тебя, — зкончил Мирнд. Под блузой из зеленого шелк видно было, кк поднимются и опускются ее плечи, хотя Сесилия не услышл смих вздохов.

— Он любил вс ничуть не меньше, — ответил Сесилия. — Вм просто не нужн был помощь.

— Д, — Мирнд снов посмотрел ей прямо в глз. — Мне никогд не нужн был помощь.

Он долго стоял, не произнося ни слов, потом опять вздохнул и пожл плечми.

— Мрт Сенц скзл, что мы не сумели нйти првильных обрзцов поведения для Брюн. Он скзл это Бнни, когд приехл помочь в оперции по спсению Брюн. Я тогд обрдовлсь ее приезду, я знл, что мы в чем-то допустили ошибку, хотя остльные нши дети выросли хорошими людьми… Бнни был шокировн, когд Мрт скзл ему, что он виновт в том, что не смог спрвиться со своей неприязнью по отношению к лейтеннту Суизе, которя в конце концов и спсл Брюн. Я совсем не понимю Брюн, хотя он моя дочь.

— А кк нсчет остльных детей? Бттонз и Ср?..

— Они очень помогют, нсколько это вообще возможно. Все считют, что Бттонз должен стть преемником отц. Но вот млдший брт Бнни Хр-лис… Ты помнишь его?

Сесилия кивнул. В Хрлисе сосредоточилось все высокомерие, вся зносчивость, все фтовство, ккие можно предствить, здрвого смысл ему явно не хвтло. Бнни всегд мог в одну секунду превртиться из глуповтого лорд-охотник н лис в рзумного, прктичного и тлнтливого политик. Хр-лис ни н что подобное не был способен, но всегд пытлся что-то из себя изобржть.

— Тк вот, Хрлис пытется изменить всю политическую систему Динстий, и я не уверен, что Бт-тонзу удстся его остновить. Я говорил Бнни еще год три тому нзд, что ему нужно оствить четкие инструкции н случй, если, не дй бог, что-нибудь произойдет, и они с Кевилом уже знялись подготовкой бумг, но потом кк рз произошл вся эт история с Пузырем… то есть с Брюн…

— И Бнни, конечно, уже ни о чем другом думть не мог.

— Ну д. А Хрлису удлось убедить нших родственников, что у Бнни было не все в порядке с головой и что эт болезнь нверняк передлсь по нследству ншим детям. Кое-кто поверил этой бсне и стл поддерживть Хрлис. Он приобрел огромное количество ценных бумг в рзных корпорциях, дже струшк Трем оствил ему все свои кции…

— С тобой все будет в порядке?

— Нверное, но я многого лишусь. А я хотел оствить все Брюн и млышм. Ей нужно уединиться в спокойном, безопсном месте. Лучше всего было бы н Сирилисе…

— Неужели Хрлис собирется збрть и Сири-лис?!. — Сесилия срзу же вспомнил, что Хрлис терпеть не мог охоту н лис, и, знчит, ежегодным охотничьим сезонм будет положен конец. Но он тут же устыдилсь своих мыслей. Нверное, все-тки Мирнд прв: он действительно огрничення эгоистк.

— Он пытется это сделть. — Мирнд понизил голос и передрзнил Хрлис: — «Ну, конечно же, мы всегд будем рды тебе, Мирнд. Ты сможешь приезжть в любое время. Но Сирилис всегд приндлежл ншей семье, не одному только Бнни». Словно я действительно приеду туд ютиться в мленькой комнтушке, которую он мне выделит, и нблюдть, кк он изобржет из себя лорд!

Сесилия чуть не ляпнул, что, добившись своего, Хрлис действительно стнет лордом.

— А что предпринимешь ты? Ты ведь должн что-то делть? — вместо этого спросил он.

— Д. Но я еще не решил… это рзрушит многое из того, что удлось сделть Бнни… взимоотношения с родственникми, друзьями, союзникми. Я могу призвть свой клн… — Семейство Мирнды приндлежло к основным динстиям, они всегд знимлись информционными технологиями, рзрбтывли мшины, превосходящие компьютеры в той же степени, в которой превосходит мленького пони хорошя ездовя лошдь.

— Но… Сирилис приндлежл Бнни, знчит, теперь он по прву приндлежит тебе… — Прво нследовния было одним из непреложных зконов, все стремились сохрнять источники доходов внутри семьи, зклдывя тким обрзом основу семейного блгосостояния и могуществ.

— Сис, ты дже не предствляешь, нсколько все стло непрочным с тех смых пор, кк ты рсскзл об отношениях Кемтре и Лоренцы. Конечно, все нчлось горздо рньше, но только тогд мы зметили эту нестбильность. — Мирнд остновилсь и здумлсь. — Мы с Бнни и с Кевилом с тким трудом удерживли вместе все динстии. Столько лет мы нлживли социльные и деловые связи, Кевил очень помогл. У него потрясющя интуиция, и он блестящий юрист. Могу поклясться, что ему больше, чем кому бы то ни было, известно о семейных тйнх динстий. Бнни умел нйти подход к глвм семейств, я, улыбясь и рсточя любезности, очровывл жен и любовниц. Нм удвлось удерживть рвновесие, но оно было тким штким. Отречение Кемтре, скндл Пэтчкок, история с недоброкчественными омолживющими препртми, крх семейств Моррелйн—Конселлйн, потом еще похищение Брюн… — Он змолчл.

— А я уехл н Роттердм к своим лошдям, — вствил Сесилия.

— Д. В ккой-то степени я тебя понимю. Венеция Моррелйн знимлсь кермикой, ты лошдьми, Кт Сенц нукой. У большинств людей есть любимые знятия, и тк и должно быть при хорошем политическом устройстве обществ. Люди должны иметь возможность делть то, что они хотят и умеют делть. Людям нрвится обзводиться семьей, рожть детей, нрвится жить в рдости. Но если все нчнут тк жить, то никто не зметит, кк к влсти прорвутся честолюбивые, эгоистичные люди, и в результте общество нчнет дегрдировть.

Именно это и произошло, когд Бнни воспользовлся силми Флот для спсения Брюн. Сесилия промолчл, зня, что у Мирнды нет зблуждений по поводу того, кк отрегировли люди. Вместо этого он спросил:

— А кк дел у Кевил?

— Он жив.

По тону Мирнды нельзя было определить, рд он или нет. Вздохнув, Мирнд добвил:

— Я не могу желть Кевилу смерти, но кк бы мне хотелось, чтобы и Бнни был жив. Кевил сильно пострдл, он много дней провел в регенерционной брокмере, к тому же у него рнение головы. Врчи говорят, что, возможно, он вообще не опрвится и никогд уже не будет прежним Кевилом. А без помощи Бнни и в случе, если мне не удстся ничего сделть, неизвестно, сможет ли он продолжть свое дело.

— Я должн его нвестить, — скзл Сесилия.

— Д, конечно. И ты должн рсскзть ему все, что рсскзл мне. Нзвть все известные тебе имен. Он может знть что-то, что поможет нм.

— А Брюн?

— У Брюн… сумсшедшее желние изменить себя. Он хочет отпрвиться в Гернеси, пройти тм процесс омоложения и биомоделировния, чтобы в результте стть новым человеком.

— Он не хочет воспитывть мльчиков, — это был не вопрос, скорее утверждение.

— А ты бы н ее месте хотел? — Мирнд вздрогнул, потом вздохнул. — Нет, он не хочет их воспитывть. И я не хочу. Бнни — другое дело. Он почему-то был уверен, что когд вырстут, они докжут всем, что неслучйно появились н свет, что это не ткое уж несчстье. Но к сожлению, это действительно несчстье.

— Им трудно будет жить.

— Д, конечно. И это неспрведливо. Но ничто не может изменить положения вещей: они незконнорожденные дети, они чуть не уничтожили Брюн и рзрушили многие ндежды н будущее блгополучие Динстий. Они нежелнные бстрды, бедняжки.

— Н кого они похожи?

— Обычные млыши. Внешне ни н кого из нших родственников не похожи. У одного волосы рыжие-рыжие, я тких никогд и не видел, у другого кштновые. Брюн говорит, что один из тех мужчин тоже был рыжеволосым…

Сесилия обртил внимние н то, что Мирнд не нзывет млышей по имени, но ничего не успел спросить, потому что т продолжил:

— Генетическое скнировние выявило некоторые интересные номлии. По мнению одного генетик, который обследовл остльных женщин и детей, у этих людей отмечется высокя степень родственного спривния, инбридинг, и большя концентрция нежелтельных рецессивных признков. Они зметили, что чужестрнки рожют более здоровых детей, но считли, что тким обрзом Бог блгословляет их деяния. Конечно, мы срзу же провели курс терпии, хотя полностью стереть генетическую информцию в тком возрсте уже невозможно.

— Кк их зовут? — нконец спросил Сесилия. Мирнд покрснел.

— А никк… Брюн тк и не дл им имен и рзговривть н эту тему не желет. Няньки нзывют их Рыжик и Черныш. Я зню… — Он протестующе поднял руку. — Тк обычно зовут собк или лошдей, но никк не мльчиков. Это не имен, ккие-то клички. Но я дже не зню… Мы с Бнни кк рз говорили об этом нездолго до его смерти. Хочешь посмотреть н них?

— Конечно. — Сесилия встл.

Они прошли через зл, миновли несколько дверей, и Сесилия услышл, кк верещит довольный млыш, кк фырчит другой. Мирнд остновилсь перед открытой дверью. Зглянув внутрь, Сесилия увидел двух молодых женщин в ярких плтьях, кучу рзброснных по полу игрушек и двух крепких млышей. Рыжеволосый рдостно прыгл по полу, хлопя при этом в лдоши. Другой сидел среди кубиков, он быстро повернулся в сторону двери и улыбнулся.

Обычные дети, никкие не чудовищ. Счстливые дети. Они могут вырсти нормльными людьми, если только н них не будет постоянно висеть бремя стршного прошлого, в котором они не виновты.

— Их ндо увезти отсюд, — к собственному удивлению скзл Сесилия. — Есть люди, у которых нет своих детей, но они мечтют их иметь. Нверняк можно нйти место, где мльчиков будут любить, кк они того зслуживют.

— Бнни говорил…

— Бнни мертв. А они живы. У них может быть хорошее будущее. Вселення огромн, необязтельно рстить их пешкми для чьей-то игры во влсть.

— А ты знешь тких людей… — В тоне Мирнды прозвучло нечто среднее между сркзмом и ндеждой.

— Нет, но могу нйти. Позволь мне этим зняться? Подыскть семью, дть им шнс.

Мирнд вздохнул:

— Не… не зню.

— Мирнд. У тебя есть другие внуки и будут еще те, кого ты сможешь любить по-нстоящему, кто унследует все политические связи вшей семьи. А этим мльчикм вы дже имен не удосужились дть. Ты ведь см понимешь, что тк нельзя. Отпусти их.

— Брюн хочет… — нчл Мирнд. — Он говорил… что не ненвидит млышей, просто не в силх постоянно жить с ними. Но не можем же мы отдть их в приют.

— Брюн прв, — ответил Сесилия. — Ты скзл, что мы с ней похожи. Возможно, в ккой-то степени д. Если бы я родил млышей в ткой же ситуции, что и он, я бы отдл их. Вселення огромн, необязтельно дже рсскзывть им о том, кк они появились н свет.

Оствив Мирнду у дверей, он прошл ъ комнту, кивнул няням и сел н пол. Рыжик, волосы которого действительно были ярко-орнжевого цвет, зсунул в рот пухлый пльчик, Черныш улыбнулся ей. Сесилия вытщил из крмн связку ключей и погремел ими. Млыш улыбнулся еще шире, подошел к ней и потянулся з ключми. Хотя внешне он мло чем нпоминл Брюн, но эт смелость, блеск в глзх… может быть, он унследовл хрктер мтери.

Сесилия никогд не был нбожной, но сейчс поймл себя н том, что молится з будущее этих млышей, з то, чтобы оно стло лучше их прошлого.

— Леди Сесилия! — рздлся голос Брюн. Сесилия обернулсь.

— Ты выглядишь прекрсно, — скзл он. Брюн действительно был в хорошей физической

форме: стройня, крепкя, с золотистыми кудрями. Но во взгляде, обрщенном н млышей, чувствовлсь ккя-то тоск.

— Со мной все в порядке, — ответил Брюн. — Учитывя все происшедшее.

— Я соглсн с тобой и с твоей мтерью, — продолжл Сесилия. — Мльчикм нужны другой дом, другя семья и, конечно, имен.

Брюн нпряглсь, потом рсслбилсь и улыбнулсь.

— Ты, кк всегд, предельно тктичн.

— Кк всегд, — соглсилсь с ней Сесилия. — Дорогя моя, мне почти девяносто лет, и омоложение никк не отрзилось н моем хрктере. Двйте все сделем прямо сегодня.

— Сегодня? — Мирнд и Брюн чуть не подпрыгнули н месте, няни тоже были шокировны.

— Они нчинют говорить и уже многое понимют. С кждым днем им будет все сложнее.

— Я… хочу, чтобы они попли в хорошие руки… чтобы у них все было… — скзл Брюн.

— Смое глвное, чтобы их любили, — ответил Сесилия. Тк уверенно могут говорить только те, у кого нет своих детей. — В днный момент им не хвтет смого глвного: имени, родителей…

— И что ты собирешься с ними делть?

— Отдть их в ндежные, любящие руки. Брюн, ты знешь меня всю свою жизнь. Рзве я когд-нибудь тебя обмнывл? — Брюн отрицтельно покчл головой, в глзх у нее блеснули слезы. Мирнд хотел было что-то скзть, но Сесилия мхнул рукой. — Я все время говорил вм првду, дже тогд когд вы не хотели ее слышть. Я и сейчс говорю вм првду: если вы позволите мне збрть мльчиков, я обещю нйти для них хорошую семью. Я см прослежу з этим…

— Но ты ведь тк знят…

— Это мое дело. Мирнд, ты всегд упрекл меня в том, что я живу только для себя. Сейчс это может пригодиться. У меня нет никких обязтельств, и я вполне могу зняться вшими делми. — Голос Сесилии немного смягчился: — Пожлуйст, не говорите «нет».

Брюн опустил голову и кивнул. Сесилия зметил, что он не может сдержть слез.

Мирнд долго смотрел н Сесилию, потом скзл:

— Хорошо. А я могу выделить немного денег, чтобы они зново нчли свою жизнь.

— Отлично. — Сесилия толком не знл, что делть дльше. Когд он говорил «Двйте все сделем прямо сегодня», в ее голове не было никкого четкого плн. А сейчс обе няни пристльно смотрели н нее и ждли укзний. Сесилия понятия не имел, сколько времени может пондобиться им, чтобы собрть млышей, не знл, куд повезет их, но был уверен, что медлить нельзя. Он повернулсь к няням:

— Вы можете поехть со мной н месяц или дв?

— Д, мэм, — ответил одн. — Мы родом с Си-рилис, но думли, что еще много лет будем…

— Тогд собирйте вещи мльчиков… или пусть вм кто-нибудь поможет. Я должн поговорить с Мирндой, кое-что устроить…

Ей пондобится другой корбль, побольше (кк жль, что здесь нет «Восторг» и Херис Серрно, с ней все было бы горздо легче). Стоит ли зкзть мест н коммерческом лйнере? Нет, их срзу зметят. Нужно ннять корбль вместе с экипжем. Нет, снчл ндо снять еще одну комнту, точнее, несколько комнт в отеле, где он остновилсь. Сесилия зкзл только одну — для себя. А может, лучше перебрться в другой отель. В голове все перемешлось.

— Мирнд, пойдем в твои покои, нм ндо поговорить.

— Конечно, Сесилия, — Мирнд кивнул няням, которые уже принялись склдывть игрушки. — Я пришлю служнку, чтобы он помогл вм упковть вещи. Оденьте мльчиков в дорогу. А я приготовлю жловнье и рекомендтельные письм.

И он нпрвилсь в свои комнты. Брюн тоже пошл с ними, н лице у нее снов зстыл мск стрдния.

— Ты хоть предствляешь, куд собирешься их отвезти? — спросил Мирнд, когд они снов сидели в ее гостиной.

— Д. — Ее кк рз осенило по дороге из детской. — Я зню подходящую плнету и, нверное, подходящую семью. Рсскзть тебе?

— Нет… не теперь. Может, потом.

Брюн сидел сгорбившись, с опущенной головой.

— Прекрсно, Мирнд. Мне нужно воспользовться твоей внутренней связью…

— Лдно, я вызову Пуссон…

— Нет, я см отдм все рспоряжения. — Только бы добрться до ближйшего отеля. Оттуд он срзу зрезервирует корбль, и они уедут. Он совсем не хотел пользовться компьютерной системой дворц, чтобы кто-то потом коплся в зписях. Вполне вероятно, у журнлистов есть доступ к внутренней связи.

— У меня достточно средств…

— Ты говорил, что брт Бнни оспривет твои прв н нследство…

— У меня есть собственные средств. Позволь мне помочь.

— Конечно. — И Сесилия вежливо повернулсь к Брюн, в то время кк Мирнд связывлсь с бнком.

— Брюн, ты что-нибудь слышл в последнее время о той девушке… Хэйзел, не тк ли?

Брюн поднял голову:

— Я очень волнуюсь з нее. Кжется, он неплохо спрвляется с ситуцией, ведь ей столько пришлось вынести, но он никогд дже не рсскзывл, кк ей было плохо. Он все время нстивет, чтобы я встретилсь с женой этого рейнджер, Примой Боуи.

— Зчем?

— Не зню. — И Брюн нервно зерзл в кресле. — Кжется, Хэйзел он нрвится. Он говорит, что женщин ни в чем не виновт и что он всегд был добр с ней. А теперь Хэйзел жлеет ее, считет, что ей трудно здесь, у нс. Но ее ведь никто не увозил силой, он см решил уехть.

— И все эти женщины до сих пор держтся вместе? — спросил Сесилия.

— По-моему, д. Но мне… все рвно. Их прервл Мирнд:

— Я перевел знчительную сумму денег н твой счет, Сесилия. Потом я смогу послть еще, если…

— Не волнуйся, пожлуйст, — ответил Сесилия. — Скжи мне, няни ходят с мльчикми н прогулки? В прк или куд-нибудь еще?

— Они не выходят з пределы дворц. Репортеры и тк не дют нм жить спокойно.

— А кк же дети дворцовой прислуги? Ведь должны же быть во дворце еще дети.

— Нверняк есть, но я не зню точно…

— Может, няни знют. Нм совсем не нужны репортеры, когд мы поедем в отель.

Групп детей из нчльной школы Брйери Ми-доуз был н очередной экскурсии во дворце. Когд они проходили по последним открытым для публики злм, к ним присоединились еще несколько человек. Дети, уствшие от бесконечных витрин с нгрдми, письмми, подркми тем или иным вжным персонм, от ценной мебели, до которой нельзя было дотргивться рукми, шелковых шнуров, н которых нельзя было повисеть, постоянных змечний и нпоминний, почти не обртили н это внимния. Им (в случе хорошего поведения) было обещно посещение известного кфе «Зиффр», но удержться от рзговоров, дрк и беготни было невозможно. Нконец они вышли из злов, шествие змыкли няни в зеленой одежде сотрудников школы с именными знчкми н груди. Кждя держл н рукх по млышу.

Н улице репортеры-стервятники ожидли появления Брюн или ее детей, но никто из них дже внимния не обртил н толпу шумных школьников. Репортеры видели, кк к дворцу подъезжли зеленые втобусы с нзвнием школы, кк учителя и их помощники провожли детей внутрь, с трудом выстроив их прми. Ткие экскурсии проходили во дворце почти кждый день, поэтому репортеры привыкли к толпм школьников и простых зевк. Никто не обрщл н них особого внимния.

Вот и теперь дети, крич и болтя, злезли в втобусы, учителя вместе с помощникми пересчитывли их и проверяли по списку, репортеры толпились у вход во дворец, ожидя, когд появится леди Сесилия. Ее лимузин стоял н другом конце дворцовой стоянки.

Полчс спустя из дворц действительно вышл леди Сесилия. Он улыблсь прямо в кмеры и принимл поздрвления по поводу победы в Больших скчкх. Женщин ответил н несколько вопросов относительно лошдей, вырзил соболезновния родственникм Бнни, сел в поджидвший лимузин и отпрвилсь в больницу, где лежл Кевил Мэхо-ней. Врчи все еще оценивли его состояние кк критическое.

Еще через ккое-то время из бокового служебного вход дворц вместе с прислугой, жившей в городе и отпрвлявшейся после рботы домой, вышли две учительницы, временно одолжившие свою зеленую форму няням. Н них тоже не обртили никкого внимния.

Мирнд прислушлсь к тишине внутренних покоев и почувствовл тревогу. Непривычно и стрнно было сознвть, что млышей больше нет в доме. Он посмотрел н чсы. Неужели еще тк мло времени? Вряд ли они успели улететь с плнеты. Можно проверить…

Нет. Он сконцентрировл все внимние н руке, которя тянулсь к устройству внутренней связи, и с усилием положил ее н колени.

Они уехли. Уехли нвсегд.

Ее нполнило чувство легкости, кзлось, что он см стл ккой-то прозрчной и легкой… Боже, ккя ерунд. Просто он устл, очень устл и…

— Мм?

Внезпно вернулось ощущение тяжести, сердце сдвил ткя боль, что у Мирнды дже дыхние перехвтило.

— Что, Брюн?

— Ты думешь, с ними все будет в порядке?

— Конечно, — Мирнд сделл глубокий вдох. — Н Сесилию можно положиться, он несомненно сделет все, что в ее силх.

— Хорошо. — Брюн осторожно подошл, словно не был уверен, рд ей мть или нет. — У меня ккое-то стрнное чувство.

Еще бы. Любой, кто пережил все, что довелось пережить Брюн, испытывл бы стрнные чувств.

— Присядь, — предложил Мирнд. — Выпей чя.

Сесилия дже не допил свой чй. Брюн сел, но все еще был нпряжен. Ккое-то время они молч жевли печенье, потом Брюн поствил трелку н стол.

— Что будет с семейными кциями? Мирнд совсем не ожидл ткого вопрос, но

уж лучше срзу рсствить все точки нд «i».

— Все не тк-то просто, — ответил Мирнд. — Когд твой отец мобилизовл весь Флот для того, чтобы спсти тебя, н него многие ополчились, в том числе и многие нши родственники.

— Бедный пп, — прошептл Брюн.

— Им легко судить, ты ведь не их дочь, — ответил Мирнд. — Но он действительно принял ткое решение. Вот тогд Хрлис и втерся в доверие ко многим членм ншего семейств, он двно уже пытлся это сделть, тут ему удлось убедить их, что Бнни совсем збыл про родственные связи, что он думет только о делх Совет. Еще он говорил, что Бттонз очень молод и неопытен. Хрлис требовл кких-то глупых отчетов и совл свой нос во все дел. Бттонз всего несколько лет обучется политическим нукм, но делет потрясющие успехи, Хрлис просто обещет, что у него все получится нмного лучше. А теперь вот он решил зполучить Сирилис.

— Но это же глупо, — ответил Брюн, и в ее голосе ззвучл прежняя ндменность. — Сирилис не приносит прибыли, и никогд не приносил.

— Это один из основных ргументов Хрлис. Он докзывет, что при условии првильного использовния прибыли можно добиться. Но ни о ккой охоте н лис, конечно, и слышть не желет. Он неплохо рзбирется в коммерческой деятельности. Не зню, следил ли ты з тем, кк он упрвляет своими компниями…

— Нет, — ответил Брюн.

— Тогд можешь потом просмотреть все отчеты. Он считет, что Сирилис можно сделть прекрсной колонией…

— Что?! Привезти туд колонистов?

— Именно тк. По его мнению, н плнете пропдет много мест, и его-то и нужно использовть с выгодой. Бттонз покзл ему, ккие облсти пригодны для сельского хозяйств, но он считет, что этого недостточно. Еще он стрется убедить всех, что титул Бнни не может передвться по нследству. До покушения Кевил пытлся с этим рзобрться, соствлял ккие-то бумги… но сейчс от него нельзя ждть помощи.

Брюн недобро усмехнулсь.

— Интересно, не приложил ли дорогой дядюшк Хрлис руку к убийству отц?

— Нет, дорогя. Это не Хрлис.

Ответ прозвучл слишком уверенно и быстро, Брюн удивленно взглянул н мть.

— Мм… тебе что-то известно? Ты знешь, кто это сделл?

— Я зню, что это сделл не Хрлис. — Черт побери, ндо что-нибудь придумть, инче Брюн может опять безрссудно броситься прямо в омут с головой.

— Ты не веришь, что это сделли рейнджеры Нового Техс?..

— Нет. Хотя это до сих пор остется официльной версией. Но я не верю.

— Кто же тогд?

— Брюн, я не собирюсь обсуждть этот вопрос с тобой. Не сейчс. Мы должны поговорить о родственникх отц, об их возможных действиях, должны обсудить денежные вопросы. Именно с этим следует рзобрться в первую очередь. Убийцы отц… могут подождть.

— Но след…

— Не остынет. Пожлуйст, Брюн. Хотя бы рз в жизни послушй, что я тебе говорю. Мы должны соблюдть осторожность.

Брюн побледнел, мышцы н лице нпряглись.

— Я хочу уехть в Республику Гернеси.

— Нет. Ты нужн мне здесь.

— Для чего? Чтобы выствлять меня нпокз?

— Нет, мне нужен союзник. Если мы собиремся отстивть свои прв, мы все должны помогть друг другу. Твои сестры зняты, у них обязтельств перед своими семьями, хотя они, конечно, стрются поддерживть меня. Бттонз и Ср выклдывются н все сто. Но мне нужен ндежный человек, которому я могл бы полностью доверять. Мне нужн ты.

— Ох… — Брюн посмотрел куд-то мимо мтери.

— Ты когд-то с рдостью помогл Сесилии, — продолжл Мирнд и см удивилсь язвительности своего тон.

— Я тебе действительно нужн? — спросил Брюн.

Мирнд пристльно взглянул н дочь.

— Конечно. Нет, дй я попробую вырзиться точнее. Д, ты мне нужн. Никто, кроме тебя, не сможет сделть того, что нужно сделть. Остльным не хвтет твоих умений и опыт.

— Ты говоришь серьезно? Но ведь рньше я никогд не был нужн тебе. Я — нстоящий нрушитель спокойствия… — В голосе Брюн появились неуверенные нотки.

— Нет. Именно ты можешь спрвиться со смутой. Пожлуйст, Брюн, помоги мне.

Брюн поморщилсь:

— Я не уверен, что у меня получится.

— Если зхочешь, то получится, — твердо скзл Мирнд. — Мне нужно знть, кто и зчем убил твоего отц и пытется рзвлить Првящие Динстии. Я не уверен, что все это дело рук одного человек или одной оргнизции… Но кк знть…

Брюн с удивлением смотрел н свою безупречную, невозмутимую мть. Он привыкл видеть перед собой то же, что видели другие, — идел кротости. Активным в этой пре считли ее отц, он был очень деятельным, своими рукми и умом создвл все вокруг. Мть же смягчл его действия своим присутствием, своей улыбкой.

Теперь з вывескми «мть», «жен лорд Торн-бкл» Брюн нконец увидел умную, твердую и знющую женщину, ни в чем не уступвшую отцу. По блеску в глзх мтери Брюн понял, что т зметил ее смущение и знет его причину.

— Я не ошиблсь, выбрв в кчестве боевого имени Брюн Мигер, — скзл Брюн, проверяя првильность своих догдок.

Мть улыбнулсь.

— Змечтельно. Я рд, что ты понял. Теперь ты соглсн поддерживть меня?

— Д… если смогу.

— Сможешь. Не все срзу, но нчну я вот с чего. Я предупреждл твоего отц срзу после того скндл н Пэтчкоке, что его родственники могут повторить то, что сделл тогд эт Моррелйн. Првд, ее бртья это зслужили, однко люди не всегд получют по зслугм. Отец был уверен, что учел все, отчсти потому, что стрик Виктор Бррклоу всегд был его другом и зщитником. Но ко времени нпдения н Ксвье они с Кевилом обнружили некоторые несоответствия, нрушения… тйные покупки кций, необъяснимые изменения в состве советов директоров и тк длее. Но они были слишком зняты: снчл военные проблемы, потом предтельство в рядх Флот, не говоря уже о текущих делх Большого Совет. И в результте в рукх Хрлис окзлось большое количество кций, з него отдют голос многие члены рзличных советов директоров. Теперь он вполне может попытться докзть, что имение твоего отц н смом деле приндлежло не только ему одному. Мне кжется, Хрлис подтсовл что-то в фйлх, хотя до конц я не успел во всем рзобрться. А здесь я вообще не могу этим знимться.

— А в Эпплдейле?

— Нет… мне нужно поехть н Сирилис, именно тм мы хрнили все нужные документы. Отец считл меня чуть ли не шизофреничкой, но я нстивл, чтобы кждые полгод в рхив поступли документы всех компний. Думется, именно поэтому Хрлис тк хочет зполучить Сирилис. Он подозревет, что документы где-то тм.

— Знчит, тебе ндо ехть н Сирилис, — ответил Брюн. — Не может же он тебя не пустить туд?

— Пок нет. Но я не могу оствить тебя одну здесь…

Брюн прервл ее:

— Ты просил меня помочь тебе, пусть тк и будет. Н следующем зседнии Большого Совет вряд ли произойдет что-либо интересное, все еще пребывют в шоке, и это пройдет не срзу.

— Не уверен. Этот прень Конселлйн добился, чтобы его избрли временным Спикером…

— Что бы ни случилось здесь, сейчс смое глвное — остновить Хрлис. Тк что поезжй. Я остнусь и буду присутствовть н зседнии Большого Совет. Обещй мне, что поедешь. — Брюн протянул руку и похлопл мть по плечу. — Не ддим же мы Хрлису спокойно збрть все себе, Конселлй-нм рзвлить Првящие Динстии.

Мть с увжением посмотрел н дочь.

— Иногд, Брюн, ты тк похож н своего отц.

— Извини меня…

— Что ты! Тебе не з что извиняться. Ну хорошо, снчл мы уедем из дворц, потом я уеду н Сирилис.

По дороге в больницу Сесилия позвонил в отель и подтвердил, что две молодые женщины и двое млышей и есть те смые люди, для которых он збронировл номер. Еще дв номер? Конечно. Сесилия улыбнулсь см себе. Ккя же он молодец, что вложил деньги в строительство отеля здесь, н Ксл-Роке, не полгясь н гостеприимство друзей!

Приехв в больницу, он узнл, что буквльно н минуту рзминулсь с Джорджем. Сесилия поднялсь нверх и остновилсь в коридоре у ренимционной плты. Н кровти неподвижно лежл человек.

Он выглядел ужсно. Ей скзли, что Кевил без сознния. Врчи все еще пытются стбилизировть внутричерепное двление и поэтому дют ему сильное снотворное и рз в неделю проводят полное неврологическое обследовние. Сесилия смхнул с глз слезы. Ей ведь тоже пришлось пройти через состояние комы… может, не нстолько уж Кевил без сознния, кк они утверждют… он мысленно пообещл Кевилу вернуться сюд з ним и увезти, несмотря ни н что. Сесилии было очень трудно уйти, но ее ждли неотложные дел.

В отеле «Лорелз» он остновилсь у стойки консьерж, чтобы узнть, кк лучше взять нпрокт яхту.

Здесь это не вызвло никкого удивления, через минуту консьерж соединил ее с Всесистемной лизинговой компнией.

Тм, во дворце, он подумл о своем племяннике Ронни. Ронни и Рфэлл срзу после женитьбы уехли н смую грницу Глктики, н плнету Эксет-24, только что открытую тогд для колонистов. Сесилия ндеялсь, что при вступлении в соств Првящих Динстий плнет обретет более блгозвучное имя. По последним сведениям, у Рффы и Ронни все еще не было детей, хотя они «не теряли ндежды». Сесилия, првд, не могл точно скзть, кто же это «не теряет ндежды»: молодые люди или их родители, но он прекрсно помнил, кк Рфф умеет решть любые проблемы, и потому был уверен, что если Рфф не зхочет см воспитывть мльчиков, то непременно подыщет для них хорошую семью.

Лететь придется долго, кк минимум недель шесть. Он обсудил мршрут с гентом лизинговой компнии и зкзл специльный нбор продуктов Примиум Плтинум.

По совету Мирнды, Сесилия ннял еще трех нянек. Одн из них мечтл эмигрировть и с удовольствием соглсилсь в кчестве жловнья н долю колонильных кций. Он брл с собой и своих собственных детей, двух и четырех лет. Пятеро взрослых и четверо детей — многовто, но зто ей не придется стирть пеленки и вытирть детям носы.

К полуночи он уже все подготовил. Конечно, яхт будет готов не срзу. Дже когд клиент плтит большие деньги, не тк-то просто подготовить большой космический корбль к путешествию со всеми удобствми. Сесилия договорилсь, чтобы одн из нянек водил млышей в прк, к ним присоединялсь новя няня со своими детьми, поэтому, хотя бы несколько чсов в день, он могл побыть одн. В течение нескольких месяцев никто, кроме смых близких людей, не видел млышей и не фотогрфировл их. В прке полным-полно женщин с детьми, и никто не обртит внимние н вновь прибывших. Сесилия обсудил с нянями, ккие вещи пондобятся им и детям во время путешествия и в течение ближйшего полугод, тк кк не знл, легко ли приобрести их в длекой колонии. Он открыл несколько новых кредитных счетов, чтобы покупки, сделнные нянями, никто не мог связть с ней или с Мирндой.

Когд в дв чс ночи двойняшки проснулись и зорли блгим мтом, Сесилия просто нкрылсь с головой одеялом и снов зснул. Пусть этим знимются другие.

Они спокойно вылетели с Рокхус Мейджер. Сесилия был уверен, что никто ничего не зподозрил. Всего несколько человек знли, что млышей нет во дворце. Репортеры ничем не выкзли интерес к ее персоне и, кзлось, поверили объяснению, которое он дл по поводу ренды большой яхты. Он скзл всем, что просто-нпросто устл делть все одн н своей мленькой яхте и хочет немного отдохнуть от уборки и стряпни.

Мльчикм очень нрвилось, что у них появились друзья. Сесилия внимтельно изучил их медицинские крты и пришл к тем же зключениям, что врчи и психологи. Обычные, нормльные дети, вполне готовые к нормльной жизни. Но вот вопрос… ндо ли говорить Рффэле и Ронни, кто ткие эти мльчики? См он считл, что мльчики могут знть, что живут с приемными родителями, но не должны знть, что их родные отцы изнсиловли нходившуюся в плену мть. Конечно, когд-нибудь они получт доступ к своим медицинским днным, но терпия кждый день делет ткие успехи, что к тому времени, возможно, удстся полностью очистить их геном.

Ей тк и не удлось решить, кому что говорить.

Глв 4

Из космос колония Эксет-24 был похож н рй: спфировые моря и изумрудные лес, рыжевто-коричневые пустыни и оливкового цвет свнны и повсюду белые пятн облков. Семен звезли н плнету з двести лет до зселения ее животными оргнизмми, и с тех смых пор з плнетой постоянно вели пристльное нблюдение. Предполглось, что колонизция плнеты нчнется только через сто лет, чтобы дть новой экосистеме время стбилизировться, но уровень кислород ни рзу не пдл ниже критической отметки. До нчл освоения плнеты здесь тоже был пригодня для дыхния тмосфер.

Но вот космопорт колонии, с точки зрения Сесилии, был совсем не симптичным. У взятой нпрокт яхты имелся свой собственный шттл, и сквозь его широкое лобовое стекло можно было рссмотреть всю грязь и беспорядок. По обе стороны единственной взлетной полосы влялись брошеные грузовые контейнеры. Здния космопорт кзлись ккими-то уродливыми нгромождениями. Все это нпоминло космопорт н Пэтчкоке. Н фоне зеленого лес вырисовывлись белые конусы цементного звод, известковые печи, в которых известь и слнец перербтывлись в бетон для строительств.

Н тможне сидел всклокочення молодя особ с неподржемым кцентом. Единственное, что ее интересовло, это нличие у вновь прибывших колонильных кций.

— Мне не нужны колонильные кции, — зпротестовл Сесилия. — Я не собирюсь тут оствться, я просто приехл в гости.

Молодя женщин пронзил ее неприязненным взглядом, взял у Сесилии документы и проверил их с помощью специльного устройств. Через минуту он уже вернул их обртно и снов пристльно посмотрел н Сесилию.

— Зн-чит, ни -стетесь.

— Нет, конечно же нет. Я приехл нвестить племянник, Ронльд Вндормер, и его жену.

— А--! Ро-унн-ни! Пчиму срзу ни скзли?

— Я пытлсь, — ответил Сесилия.

— Он си-ичс в офисе, — скзл женщин. — Можете туд пр-йти. — И он ткнул пльцем в сторону двухэтжной бетонной коробки.

Здесь, кк и в большинстве колоний, смое необходимое инвесторы построили в смом нчле зселения. В городке, окружвшем космопорт, было несколько мощеных улиц, остльные зсыпны щебенкой. Первя сотня здний построен из бетонных плит. Остльные возводили из всего, что было под рукой. С точки зрения Сесилии, их уже и здниями-то нзвть было нельзя, ккие-то нскоро выстроенные хижины из необрботнного лес. Он ткже обртил внимние, что большинство людей несет вручную тяжелые вещи, не было никких тележек, никких втокров.

С одной стороны двухэтжного «офис» стоял невысокий збор, и з ним групп мужчин рзбирлсь с кким-то мехнизмом, нзнчение которого Сесилия никк не могл понять. Он окликнул мужчин и хотел было рсспросить их о том, кк нйти племянник. Один из них поднял голову. Его лицо покзлось Сесилии знкомым. Ронни? В глз ярко светило солнце, он прищурилсь, чтобы получше рзглядеть… ну д, Ронни. Блестящий молодой ристокрт, которого мог зтмить рзве что его лучший друг Джордж… И вот этот человек стоит сейчс перед ней в светло-коричневой, зляпнной грязью и мшинным мслом блузе и тких же штнх. Н ногх ботинки, которые уже нвсегд потеряли свой изнчльный цвет. И все-тки этот Ронни ткой же крсвчик, кк и рньше, может, дже еще крсивее.

Он не успел окликнуть его: он повернулся к ней спиной и вошел в здние, остльные мужчины продолжли рзбирться с мехнизмом. Сесилия прошл вслед з Ронни в комнту с грубо отделнными стенми и бетонным полом. Ронни просмтривл что-то н экрне компьютер.

— Ронни…

Он поднял голову, и глз у него зблестели.

— Тетушк Сесилия!

— Я послл сообщение, — скзл Сесилия.

— Мы ничего не получли. — Он пожл плечми. — Нверное, оно где-то в почтовой корзине, но все тк зняты… — Он выглянул в окно, тм все было по-прежнему.

— У вс, похоже, много рботы. — Сесилия внимтельно рссмтривл племянник. Он не ожидл, что с Ронни могут произойти ткие перемены. И почему он ничего не говорит о смерти Бнни? Ничего не спршивет о Брюн?

— Много. Честно говоря, никогд не думл, что мне придется знимться подобными вещми.

— Кто губернтор вшей колонии?

— Хм-м… я. После того кк Мисктов сбежл.

— «Сбежл»?

— Д… все очень просто. Улетел с плнеты, прихвтив с собой почти все нши сбережения.

— Но… это же преступление.

— Конечно, — ответил Ронни. — Но никкой полиции поблизости нет и в помине, нзибля у нс тут нет. Ни денег, ни связи.

— Ого. — Может, он ничего и не знет о покушении н Бнни.

Сесилия снов оглядел комнту. Мло похоже н офис. Кое-что из мебели Сесилия узнл: он видел ее в летнем коттедже у мтери Рффы. Обеденный стол звлен информционными кубми и книгми. Н дивне — стопки книг, листы плстик и бумги с чертежми ккого-то строительного объект. А поверх всего слой мелкой серой пыли и пепл.

— Но если принять во внимние все происшедшее, нм вполне удется сводить концы с концми. — Сесилия еще дже не успел хорошенько все осмыслить, Ронни тем временем продолжл: — Просто… я очень многого не знл. И сейчс еще не зню. Знете, тетушк, можно изучить множество кубов и тк всего и не узнть…

— Чего, нпример?

— Ну… цементные зводы рботют нормльно, у нс достточно песк и грвия, то есть мы вполне сможем получть необходимое количество нермировнного бетон. Но, судя по моим кубм, строить здния из ткого мтерил опсно…

— А что говорят по этому поводу инженеры?

— Инженеры? У нс их нет. Зню, зню, в проспектх говорится, что они тут есть, но это не тк. Тетушк Сис, девяносто процентов нших людей — это рботники низшей квлификции… что вполне естественно… но здесь от них требуется высококвлифицировнный труд. Они к этому не привыкли. Они привыкли выполнять ккую-то одну функцию в мире, где все остльное продумно и сделно з них, но они понятия не имеют, кк нчинть с нуля. Фермеры знют, кк получть большие урожи н больших полях, но совершенно не предствляют, кким обрзом подготовить учстки земли под ткие поля. Снтехники знют, кк подсоединять друг к другу трубы в стндртных модульных здниях, но не могут проложить новую кнлизционную и водопроводную сеть тм, где до этого ничего не было. Именно этим и призвн знимться групп инженеров — совместить стндртные проекты и стндртные нвыки с местными условиями. Но у нс нет инженеров.

— Но рз дел тк плохи, почему вы все еще здесь? Ронни упрямо посмотрел н нее:

— Мы не хотим уезжть, тетушк Сесилия. Мы хотим попытться все сделть смостоятельно. Мы вложили в это дело все деньги, дже те, что были подрены н свдьбу.

— Все сбережения? Ронни покрснел:

— Не срзу, но, когд сбежл Мисктов, ндо было что-то делть. Можно было откупиться и сбежть домой, кк млые дети, но колония нуждлсь в помощи. И поэтому мы вложили свои сбережения, чтобы поддержть остльных и попробовть привести все в порядок.

Этот Ронни совсем не был похож н избловнного юношу, которого он когд-то знл. Ни в голосе, ни в поведении не было ни кпли рздржительности, нетерпеливости или избловнности. Он попл в беду и решил встретить ее лицом к лицу.

— А кк Рфф? — спросил Сесилия.

— Змечтельно… хотя, конечно, устет. — Ронни усмехнулся, но взгляд у него был встревоженный. — Он пробует оргнизовть школу, но это непросто. Родители говорят, что дом много рботы, и не хотят пускть детей в школу.

— Рзве в число первых колонистов не должны входить профессионльные учителя?

— Теоретически должны. — Ронни снов усмехнулся. — Я многого не знл, когд мы собирлись сюд. Я считл, что во все колонии внчле доствляются готовые сборные дом, что первые пять лет тм обязтельно должны рботть инженеры, врчи и учителя.

— Но все окзлось не тк?

— Нет… по крйней мере, еще до исчезновения Мисктов я нвел некоторые спрвки, и окзлось, что в большинстве колоний не хвтет специлистов. Горстк млообрзовнных людей окзывется привязнной к ккой-нибудь длекой плнете и дже не предствляет, к кому в Упрвлении колоний им нужно обртиться… этого не знет никто. Дже я… я посылл туд кучу зпросов, и мне ни рзу не ответили. Мы больше год не получли вестей от родственников, хотя трижды посылли им сообщения.

— Что ж, Ронни, я, видимо, добвлю тебе проблем, но…

— Сесилия! — В комнту, словно порыв весеннего ветр, ворвлсь Рфф. — Кк я рд тебя видеть! Мне тк не хвтет здесь друзей!

Девушк, нет, молодя женщин выглядел прекрсно, и по всему было видно, что он искренне рд встрече. Сесилия зствил себя собрться с мыслями, он должн был сообщить им неприятные известия.

— Рфэлл, Ронни… вы что-нибудь слышли о Бнни?

— О Бнни? Нет, что ткое?

— Его убили несколько месяцев нзд, предположительно это сделли союзники тех людей, которых кзнили после освобождения Брюн…

— Подожди… Брюн был в плену? Кто ее зхвтил? Что с ней?

Сколько же времени Ронни и Рфф были отрезны от мир? Сесилии трудно было поверить, что они действительно ничего не знют. Он пострлсь вкртце все им рсскзть и в конце добвил:

— И вот когд я здумлсь, куд же лучше пристроить млышей, то вспомнил о вс и решил, что вы сможете нйти им подходящих родителей.

— Это дети Брюн?

Ну вот, смое глвное он уже скзл. — Д.

— Конечно, я возьму их к себе, — чуть ли не с гневом скзл Рфф, потом взглянул н Ронни. — Првд ведь, Рон?

— Естественно, — ответил тот. — Точно не зню кк, но мы спрвимся.

— Я привезл с собой нянек, у одной из них двое собственных детей. Он хочет остться здесь нвсегд. И еще деньги, Мирнд хочет, чтобы дети получили обрзовние.

— Если этих денег хвтит н то, чтобы выписть сюд учителя, мы можем оргнизовть школу, — скзл Рфф.

Сесилия понятия не имел, сколько именно требуется для этого денег, но если пондобится, он сумеет зствить рскошелиться родителей Рффы и Ронни. Ей еще предстоит рзобрться, почему сюд к ним не поступют никкие сообщения из большого мир, ведь и ее послние не дошло.

— А где же млыши? — Рфф осмотрелсь.

— Они все еще в шттле, — ответил Сесилия. — Мне не удлось бы провести их через эту… эту дму в космопорте.

— А, Гэннер… бывшя подружк Мисктов, он бросил ее. Он-то рссчитывл, что будет губернторшей, будет комндовть всем и вся, но получилось по-другому. Теперь он всех ненвидит.

— Кроме крсивых мужчин, — немного резко вствил Рфф. — Видели бы вы, леди Сесилия, кк он обхживет Ронни. Я зню, что он не обрщет внимния, но бывет тк противно.

— Зто очень удобно, когд мне действительно что-нибудь нужно, — ответил Ронни. — Пойдем зберем млышей из шттл. С млышми н рукх я потеряю для Гэннер всю свою привлектельность.

К отъезду Сесилия понял, что проблемы Эксет-24 не исчерпывются сбежвшим губернтором и отсутствием в колонии инженеров. Он никогд особенно не здумывлсь о жизни колонильных миров (зчем добровольно обректь себя н неудобств?), но точно могл скзть: того, что он увидел н плнете, быть не должно. Няни с удивлением смотрели н то, кк живут колонисты, они не ожидли, что придется мириться с ткими тяжелыми условиями жизни, и Сесилии стоило немлого труд уговорить их остться до ее следующего приезд.

— Я выясню, почему до вс не доходят сообщения, — пообещл он Ронни. — И нйду всех необходимых специлистов. Вы молодцы…

Молодые люди очень стрлись нйти выход из тяжелого положения и они ни н что не жловлись, Сесилия считл, что это смое глвное.

— Я вернусь через несколько месяцев, — пообещл он.

— Тк говорят все, — ответил Ронни, но без упрек.

По пути н Сирилис Мирнд обдумывл дльнейшие действия. Если он обртится к семейным экспертм, Хрлис нверняк попытется ее остновить. У Мирнды совсем мло времени, но он должн успеть собрть все необходимые днные.

Бнни внчле посмеивлся нд ее желнием звести собственные рхивы отдельно от семейных, но Мирнд нстоял н своем. Компьютеры, в которых хрнились днные, не имели никких внешних соединений и рботли з счет солнечной энергии. Тогд Бнни скзл, что прнойя — нследствення болезнь семейств Мигер. Сейчс он крепко сжл губы, вспомнив его тогдшний смех и свой резкий ответ… он был молод и слишком уверен в себе.

Ну что ж. Не зря ее родственники столько веков знимются информционными технологиями. Он тогд нстоял, Бнни позволил себя уговорить. В результте ее личный, и очень полный, рхив хрнился отдельно, не в большом доме (тм был ложня копия), в дльнем охотничьем домике. Кждый рз, когд они приезжли н Сирилис, в рхив добвлялись новые ппки.

Конечно, с помощью Кевил ей было бы нмного легче, но Мирнд ндеялсь спрвиться и без него. Ей было нужно только время. Но кк рз времени-то и не было.

Прислуг встретил Мирнду с симптией и увжением. У Хрлис, нверное, были здесь свои шпионы и союзники, но обнружить их не удвлось. Первые несколько дней он ничего особенного не делл, только принимл соболезновния и отвечл н вопросы о плнх н будущее.

Несмотря н присутствие слуг, ей было очень одиноко в огромном доме… он все время думл о том, что никогд уже Бнни не будет спускться по лестнице, никогд не выйдет ей нвстречу из библиотеки, никогд не будет сидеть во глве большого стол. В конюшне и н псрне он тоже постоянно думл о том, что его больше нет рядом. Кждый охотничий сезон он ездил вместе с ним, но делл это только, чтобы угодить Бнни, который обожл охоту н лис и любил, когд он был рядом.

В первый же вечер, который ей пришлось провести в их большой общей комнте, он невольно вернулсь мыслями к Сесилии. Интересно, куд т увезл млышей? Похоже, Сесилия точно знл, куд полетит… Впрочем, он всегд отличлсь решительностью.

Но что ткое он скзл Мирнде еще до рзговор о млышх? Что-то об убийцх Бнни, о кком-то зговоре, Мирнд нпрягл пмять, но мысли все время путлись. Столько всего произошло з последние недели, столько волнений по поводу имения… и вообще, он тк устл от всех переездов. Тк ничего толком и не вспомнив, он пожл плечми и легл спть.

Мирнд вспомнил этот рзговор, только когд был уже в охотничьем домике длеко н севере от имения. Здесь н склонх гор еще лежл снег. Мирнд сделл копии всех необходимых документов и см удивилсь, кк много пондобилось для этого кубов. Потом ккуртно сложил все в специльную сумку, чтобы взять с собой, когд полетит нзд. Было уже слишком поздно, он решил не рисковть и не лететь ночью, тем более что устлость двл о себе знть. Рзогрев суп, Мирнд устроилсь у кмин с двумя кружкми: горячий суп в одной, кко в другой. Он остлсь довольн собой. Копии документов можно изучить повнимтельнее и в большом доме, систем внешнего нблюдения не отметил появления у плнеты кких-либо корблей. Знчит, вряд ли Хрлису удстся помешть ей.

Он снов здумлсь о судьбе млышей, потом о Сесилии, потом пмять выдл ей збытую чсть их рзговор. Конечно, Бнни убил не Милиция Нового Техс, он и см в это мло верил, хотя они, конечно, могут и убить, и изувечить. Но… Педр Ор-региемос?

Сесилия ничего не скзл о том, что когд-то Педр делл предложение Мирнде. Возможно, он этого и не знл. Мирнд никогд его не любил, ее рздржл суетливя помпезность Педр. Но тот был уверен, что з Бнни он вышл только из-з денег. Он дже скзл ей об этом однжды. Кк же ей хотелось тогд удрить его по лицу!

Неужели Педр? Возможно ли это? Кким обрзом он мог это сделть, рзве что рпирой, ведь в свое время он неплохо фехтовл. Нверное, и сейчс еще фехтует. Но Сесилия могл и ошибться. Для убийств должн иметься причин. Ккя выгод Педру от того, что Бнни мертв?

Мирнд понял, что волнуется, только тогд, когд кружк с кко выскользнул у нее из рук. К счстью, кко успело остыть. Он вытерл пятно, собрл осколки и пострлсь привести себя в порядок.

Педр приндлежл к числу пртии омоложенных, которые всех, у кого нет возможности пройти омоложение, считли потенцильными вргми. Он вспомнил, кк шесть, нет, скорее восемь лет нзд н одном из приемов у Кемтре звязлся спор об омоложенных и эйджеистх. Педр тогд во весь голос зявил, что противостояние зкончится кроввой резней. «Или они убьют нс из звисти, или нм придется убить их, что— бы спсти себя», — скзл он тогд, но кто-то его остновил, успокоил, и рзговор зкончился.

Неужели он смог бы убить Бнни из-з этого? Может, он имел отношение к группе людей, которя совершил это? Тогд кто его сообщники?

Мирнд отогнл от себя эти мысли. Нужно было отдохнуть, следующим утром ей предстояло дльнее путешествие, после этого много рботы. Но Мирнд еще долго не могл уснуть, от гнев и злости сводило живот.

Н следующий день он был уже в глвном доме поместья. В который рз прошл мимо зстекленных витрин с выствленным в них оружием, но вдруг остновилсь. Бнни фехтовл только потому, что этого требовло ристокртическое воспитние, он поддерживл ей компнию тк же, кк он поддерживл компнию ему во время охоты. Но у него был необъяснимя стрсть к стринному оружию, и холодному, и огнестрельному.

Его коллекция был смешнной, хотя чувствовлось, что он соствлен тщтельно и с любовью. Длинные клинки предствлены в одной витрине, короткие в другой, короткоствольное огнестрельное оружие отдельно от длинных стволов, в нпольных витринх со стеклянным верхом выствлены шлемы, нгрудники, перчтки.

Мирнд остновилсь перед витриной со шпгми. Смые широкие рсположены внизу: широкя шпг, две сбли — одн прямя, вторя слегк изогнутя. Дв плш, рпир, пять эспдронов, четыре фехтовльные рпиры. Эти рпиры висели прми, друг нпротив друг и крест-нкрест.

Повинуясь порыву, Мирнд открыл витрину и, сняв широкую шпгу, повернул клинок, пристльно всмтривясь в неровную, покрытую рзводми поверхность хорошо отбитой стли. Потом постучл по клинку костяшкми пльцев. Стль слегк ззвенел, и Мирнд почувствовл, что клинок еще достточно острый.

Интересно было бы узнть историю этой шпги. Бнни считл, что это стриння копия еще более древнего оружия. Но когд они провели скнирующий нлиз клинк, то обнружили под грвировкой из рун н клинке следы человеческой крови. Крови было совсем немного, и невозможно было ничего скзть точно, удлось только определить, что следм около двухсот лет, но… Мирнд не рз здумывлсь о том, ккую тйну хрнил эт шпг.

С сблями все было горздо проще. Одн из них был специльно изготовлен в подрок одному из предков Бнни н пятидесятую годовщину свдьбы. Н ней дже остлсь дрствення ндпись. Эт сбля никогд не использовлсь в бою, только н церемониях: во время прздничных шествий ее несли поднятой высоко вверх, во время похорон клли сверху н гроб. Вторя сбля приндлежл офицеру и тоже, кк считл Мирнд, использовлсь только во время церемоний. В коллекцию он попл около двухсот лет тому нзд из семейств, о котором Мирнд ничего не знл.

Плши были действительно стринными. История одного тянулсь с двдцтого век. Мирнд дже пробовл фехтовть им, но тк по-нстоящему и не зинтересовлсь этим видом оружия. Рпиры были ей горздо ближе. У этой, нпример, ткя элегнтня и удобня рукоятк. Мирнд вынул рпиру из ножен и несколько рз прочертил ею в воздухе.

И тут же ощутил ккое-то чувство вины. О чем только он думет? Мирнд быстро убрл рпиру нзд в ножны. Д ни о чем. Он зкрыл витрину н ключ. Все это бесценные стринные предметы. Если ей зхочется пофехтовть, в зле достточно современного оружия.

Д и времени было в обрез. Мирнд нпрвилсь в большую квдртную комнту, бывший кбинет Бнни. Ндо было рзобрться, что же ткое сделл Хрлис.

Алътиплно

Люси Суиз рссчитывл н то, что жиотж, вызвнный известием об обручении ее двоюродной сестры Эсмей с предствителем другой плнеты, хоть немного отвлечет внимние родственников от ее собственных плнов. Но бесед з обеденным столом все рвно коснулсь того, о чем ей тк не хотелось говорить. Он еще не успел проглотить ложку горячего мисового суп, кк ппш Стефн неожиднно нчл обсуждть последний квртльный отчет:

— …Рсходы н оборудовние, которое никому не нужно. Мы много веков прекрсно обходились без инострнных рынков сбыт, зчем теперь нм это пондобилось? Я зявляю, что нм это не нужно. Люси! Не говори мне, что все это предложил Эсмей!

Люси быстро проглотил суп и, конечно, обожгл рот, но удержлсь и не зкшлялсь.

— Нет, ппш Стефн, конечно нет. Но мы с ней обсуждли, что дльше делть с тбуном, я см знимлсь этим вопросом…

— «Знимлсь»! — Ппш Стефн мог спокойно не дослушть дже генерл, что знчил ккя-то незмужняя девушк. — Ты понятия не имеешь, что знчит по-нстоящему чем-то знимться. Ты купилсь н всю эту чепуху в иноплнетных журнлх. Зчем только ты их читл! Если бы был жив мтушк… Неожиднно для себя Люси прервл его. Видимо, эт особенность передвлсь в их семье по нследству.

— Но прббушки нет в живых. Теперь Эсмей Невест Земель, он вполне одобряет мои действия. Предствителям других плнет нужен генный мтерил от нших тбунов, нм же нужен ткой же мтерил от их животных.

— Ты не дл мне договорить! — Ппш Стефн скзл это достточно спокойно, но, кзлось, он может взорвться в любую минуту.

— До этого ты не дл договорить мне, — ответил Люси. Он слышл, кк зшептлись ошршенные родители, но не обртил н это внимния. Он вся был поглощен рзговором. — Оборудовние для лбортории генной инженерии — это моя идея, я несу з нее полную ответственность. Я соглсовл все с Невестой Земель, он одобрил мои плны и рзрешил мне зкупить все необходимое.

— Ткое поведение недостойно Невесты Земель, — простонл ппш Стефн. — Ей следовло бы экономнее рсходовть сбережения и уж тем более не пускть их по ветру…

— Кк было с проектом по ирригции н реке Брли? — Снни не могл упустить момент, чтобы не уколоть ппшу Стефн относительно единственной большой ошибки, которую допустил он см. Будучи еще молодым, он решил, что ирригция зсохших береговых земель принесет большую пользу. Воду брли из реки Брли. Прббушк, которя тогд только-только стл Невестой Земель, позволил ему взять большую сумму денег н релизцию этого проект. Бюджет эстнсии был перерсходовн н целое десятилетие вперед.

— Это совсем другое дело, — ответил ппш Стефн.

— Вовсе нет, — вствил Люси. — Мой проект не вышел з рмки бюджет, н смом деле я уложилсь дже в меньшую сумму, чем т, которую одобрил Невест Земель. Мне помогли другие хозяйств, знимющиеся рзведением породистых лошдей.

— Это только усугубляет дело, — ппш Стефн дже не обртил внимния н вопрос о бюджете. — Ты ввел в это дело чужих людей…

— Которые в течение многих поколений считлись ншими союзникми, — ответил Люси. — Кроме того, я собирюсь змуж з Фил… — Вообще-то, он не хотел говорить об этом сейчс.

— З Филип? Ккого Филип?

— З Филип Викриос, — спокойно ответил Снни. Он с упреком взглянул н Люси.

Ппш Стефн ккое-то время сидел молч, зтем повернулся и посмотрел н Кзимир и Бертольд.

— Он выходит змуж з Викриос?

Люси нисколько не сомневлсь в том, что рсскзл ей Эсмей, но сейчс, когд увидел подтверждение этому н лицх родственников, по спине пробежл холодок.

Бертольд пожл плечми.

— Эсмей не возржет, нсколько я понимю.

— А ты, Кзи? Кзимир кивнул.

— Семья Викриосов действительно нши союзники, Пол мой друг…

— А он знет…

— Дети, можете идти, — вмешлсь Снни.

Двоюродные бртья и сестры уже широко рскрыли глз и приготовились слушть, и вот их выпровживют из комнты. Млдший брт Люси бросил н нее последний взгляд, и девушк понял, что он потом припрет ее к стенке и пострется все выведть. Когд дети вышли из комнты, Люси скзл:

— Я зню. Эсмей все рсскзл мне. Он скзл, что теперь это не имеет никкого знчения, что он не обижется н их семейство и что если Филип добр ко мне…

— «Добр»! При чем здесь доброт! — Ппш Стефн побгровел.

— Очень дже при чем, — ответил Снни. — Но ты этого не поймешь…

— Спокойствие! — вмешлся Кзимир. Он редко вступл в семейные споры, но сейчс был кк рз один из тех редких моментов, когд требовлось его умение комндовть. — Слишком многое поствлено н крту, зчем поминть строе, зря тртить силы и энергию н то, чтобы просто кричть друг н друг. Кк доверенное лицо Невесты Земель, я зню, что он действительно одобрил желние Люси выйти змуж з Филип Викриос. Он ткже одобрил предполгемые зтрты н покупку оборудовния, чтобы в дльнейшем экспортировть генный мтерил. Он смогл убедить и меня, и других попечителей, что дело стоящее. Но основной вопрос зключется в том, что см Невест Земель собирется выйти змуж з предствителя другой плнеты. Жить он будет не н Альтиплно. Многие землевлдельцы попытются воспользовться этим, чтобы ослбить нше влияние в Гильдии. Я не вижу способ убедить Эсмей поступить по-другому, вы все прекрсно знете почему. Тк что я предлгю прекртить все споры и дрязги и подумть о том, кк свести к минимуму неприятные последствия этих действий для всего семейств Суиз.

Люси не ожидл подобного проявления здрвомыслия от дяди Кзимир. К ее удивлению, ппш Стефн принялся доедть обед. Он, првд, нбрсывлся н куски кттелоп кк н врг, но делл это молч. Снни тк же молч доел свой суп. Бертольд положил себе целую гору кртофеля под крсным соусом и принялся неспеш его поглощть. Кзимир посмотрел н Люси:

— Ты все скзл нм, Люси?

— Д, дядя.

— Эсмей говорил тебе что-либо о передче титул и обязнностей Невесты Земель?

Люси почувствовл, кк нчинет крснеть.

— Д… но…

— Он имел в виду тебя. — Кзимир спокойно сложил руки и посмотрел поверх них н Люси. — Ты дл соглсие?

— Я скзл ей, что должно пройти время, — ответил Люси. — Мне всего…

— Две Невесты Земель были ткими же молодыми, кк ты. Ты дже н целый год стрше Сильвии. — Люси никогд не слышл о Сильвии, хотя, кк и остльные дети, он с рннего детств зпоминл имен всех Невест Земель семейств Суиз. — Нверное, было бы хорошо, если бы он см объявил тебя своей преемницей. И твое змужество тоже поможет нм. Все это подтвердит, что семейство Суиз не имеет никкого отношения к межплнетной политике.

Глв 5

Хобрт с гневом взирл н Оскр Моррелйн, бывшего глву клн Моррелйнов, входившего в соств его септ.

— Венеция перехитрил тебя, — нконец скзл он. — Из-з твоей сумсбродной сестрицы мы лишились большого рыночного пя и двдцти восьми процентов доходов…

— Но я же не виновт, — проговорил Оскр. — Если бы…

— Нет, виновт, — быстро ответил Хобрт. — Твоя дочь, Оттл, — что вообще происходит с женщинми в твоей семье?. — отпрвилсь н Пэтчкок, попл в скндльную историю и погибл. С этого-то все и нчлось. Ты тк же не мог спрвиться со своей дочерью, кк Бнки не мог спрвиться с Брюн…

Оскр покрснел. Хобрту это нрвилось. Он вообще любил, когд его боялись.

— Поэтому, Оскр, ничего серьезного доверить тебе я не могу. Я не могу допустить, чтобы ты возглвил министерство. По моим прогнозм, через несколько лет общественное мнение изменится, и тогд мы что-нибудь для тебя подыщем.

— То есть ты рссчитывешь получить мой голос, не дв взмен ничего?

— Я рссчитывю н твою поддержку потому, что ты не ткой уж дурк. Ты прекрсно знешь, что для тебя выгодно, что нет. Но после смерти Бнни ты бы все рвно ничего не получил.

Оскр еще больше покрснел, но сдержлся. Хобрт знл, что тк и будет. Оскр был человеком вспыльчивым, но если это не србтывло, он терялся и не знл, что делть дльше. У Хобрт всегд были в нличии козыри, не один, дв, три или дже четыре. Он понимл, что Оскр может быть полезен, если только удстся объяснить ему, что от него требуется. Хобрт сменил тон и продолжл:

— Тот, кто контролирует процесс омоложения, фктически контролирует все. Необходимо, чтобы широкие мссы поддерживли сму идею омоложения. Нм ндо огрдить себя от провокций эйдже-истов, их стло много, и они могут предствлять серьезную опсность.

— Но Венеция говорит…

— Венеция дурочк. Д, кое-что пошло не по плну, произошли серьезные события. Нсколько я понимю, был обнружен шпион Доброты. Но все не тк уж плохо. Женщины легко возбуждются из-з ерунды, к тому же они сентиментльны, Венеция в особенности…

Оскр отчянно зкивл головой. Хобрт улыбнулся. Все бртья Моррелйны ненвидели Венецию з то, что он окзлсь во глве концерн.

— Единственное, что у нее получлось, — тк это кермик, — зметил Оскр..

— Именно. Откуд ей было знть о рельном мире? Он и предствить не могл, сколько жизней оборвет ткя резкя нехвтк омолживющих препртов, все из-з того, что он нстивл н строгом соблюдении технологии производств.

— Но, Хобрт, кк же нм все вернуть н круги своя? Кк сделть все по-прежнему?

Именно этого вопрос Хобрт и ждл.

— Нужно сделть то, что я тебе сейчс скжу, — ответил он. — Н всех зседниях Большого Совет мне будет нужн твоя поддержк. Я буду сообщть, что именно ты должен говорить и когд и з кого голосовть. Если министры нчнут сотрудничть с нми, то мы потихоньку склоним к тому же и Венецию.

— Ей не понрвится. — Оскр ндул пухлые щеки.

— Меня это совершенно не волнует, — скзл Хобрт. — Я не позволю женщине стновиться н пути прогресс, не позволю женщине мешть септу Кон-селлйнов. — Кк он ждл этого момент, нверное, дже больше, чем Оскр. Венеция всегд мешл, вечно совл нос не в свое дело, н кждом собрнии директоров от нее просто отбоя не было. Сколько рз ему приходилось выпровживть ее из своего офис з то, что он морочил голову клеркм, говорил им всякую ерунду. Кжется, он вбил себе в голову, что н нее возложен миссия по морльному очищению септ.

— Мы несем ответственность перед Првящими Динстиями… — любил повторять он, Хобрт в ответ лишь скрежетл зубми. Ни перед кем они не несут никкой ответственности, кроме кк перед держтелями семейных кций. Он не собирлся уговривть ее продолжть выпуск недоброкчественных препртов. Делу это не поможет, рзговоров вокруг и тк достточно. З ними теперь пристльно нблюдют. Но не святыми же стновиться, хотя Венеция, похоже, именно тк все себе и предствляет.

— Если бы Кемтре не окзлся слбым человеком, не произошло бы никких несчстий. Снчл он всеми этими лекрствми довел до безумия сын, потом создл эти жуткие клоны.

— По-моему, клонировние не ткя уж плохя штук.

— Нет, конечно, но численность нселения увеличивется с невероятной скоростью. Нм не нужны клоны, нм нужны здрвомыслящие, сильные люди, мужчины, способные н рзумные поступки, без истерик. Только не принимй это н свой счет. — Он внимтельно нблюдл з Оскром, но Оскр ни кпли не обиделся н то, что Хобрт нзвл его сестру истеричкой. — А теперь слушй, Оскр. Я хочу, чтобы ты поговорил в институте Бродерик, пусть они усерднее возьмутся з рботу…

— В институте Бродерик? Что они ткого сделли?

Иногд Хобрту кзлось, что Оскр вообще ни о чем не думет. О Венеции ткого не скжешь, хотя прктичности ей не хвтет.

— Оскр, в институте Бродерик рботет доктор Мргулис. — Оскр все еще ничего не понимл. — Тот смый доктор Мргулис, который нписл скндльный отчет о недоброкчественных препртх, поступющих с Пэтчкок.

— Ах, тот смый… доктор Мргулис. Но я думл…

— Он нписл еще кое-что. Я уверен, что в душе он нстоящий эйджеист, и просто стремится любой ценой отпугнуть людей от омоложения. В последние пятндцть лет Бродерик рзрешл ему действовть н свое усмотрение, и вот к чему привели эти тк нзывемые незвисимые исследовния. Слишком дорого это обходится и мне, и тебе, и всем Првящим Динстиям. Его нужно держть под контролем, в крйнем случе, необходимо, чтобы другой специлист проводил беспристрстные исследовния, которые покзли бы все преимуществ омоложения. А тк кк две трети денег н поддержку институт Бродерик выделяет септ Конселлйнов, им следует нпомнить о том, что нук должн быть спрведливой.

— А они не будут жловться, требовть кдемических свобод и прочее?

— Они же не университет. Они исследовтельский институт, существующий н чстные пожертвовния. Если ты сможешь рзумно повести рзговор, они все поймут првильно и никкого скндл не будет. Ты должен это сделть.

Оскр ушел, Хобрт шумно и с облегчением вздохнул. Идиоты. Его окружют идиоты и дурки, сми ничего не умеют, но ждут чего-то от него. Он посмотрел н свой стол и попросил секретря прислть к нему Педр Оррегиемос. Еще один идиот. Не очень влиятельное семейство, но хлопот всем доствляет немло. От рождения Педр обыкновенный прихвостень, тких можно использовть в своих целях.

Вошел Педр с очень смодовольным видом. Хобрту некогд было выяснять, в чем дело. Д и поводов к смодовольству скоро прибвится.

— У нс нзревет серьезня проблем, — зявил он. Выржение лиц Педр быстро изменилось, теперь оно выржло озбоченность. — Ты знешь, что н экстренном зседнии Совет после убийств лорд Торнбкл меня выбрли временным Спикером. — Педр кивнул. — Н следующем зседнии решится очень многое. Чтобы снов не сползти вниз в морфное состояние, в котором Совет пребывл во времен прежнего првления, если мы хотим достойно встретить все трудности, нм ндо действовть, и действовть быстро. Ты поможешь мне?

— Конечно, — ответил Педр. — Что мне нужно делть?

— В конечном счете ты можешь стть моим министром инострнных дел. — Хобрт остновился, н-слждясь видом присмиревшего Педр. Конечно, он не ожидл ткой чести… прекрсно, знчит, будет стрться изо всех сил. — Но не срзу. Снчл нуж-но внести некоторые изменения в зконы. Я дм тебе текст изменений и буду ждть оценки возможной ре-кции.

— Конечно, я пострюсь сделть все кк можно быстрее.

— Я скоро созову следующее зседние.

Педр кивнул в ответ, кк болвнчик. Понимет ли он вообще всю вжность происходящего? Осознет ли, нсколько принципильно делть все кк можно быстрее, кк время сейчс игрет н руку Консел-лйнм? Н секунду Хобрт дже подумл рсскзть Педру, кк он плнирует перерспределить влияние в семействе, зручившись поддержкой одних и избвившись от других, чтобы обеспечить себе нужное количество голосов. Но передумл. Пусть лучше Педр ничего не знет.

И Хобрт продолжл:

— После зседния я проведу некоторые змены в Кбинете министров. Министр инострнных дел один из первых кндидтов н змену. Ты должен хорошо понимть, кто нм по-нстоящему опсен. — Хобрт нклонился ближе к Педру. — Несмотря н все эти рзговоры, войны бояться нечего. Нс много, мы сильны, у нс прекрсные рмия и Флот. Антон Лепеску был, конечно, немного не в себе, но не следует втптывть в грязь все его идеи, нпример, нсчет военных и войны. Если бы он возглвил оперцию по спсению Брюн, неужели ты думешь, нм бы впоследствии докучли оствшиеся в живых террористы? — Педр покчл головой, Хобрт в ответ улыбнулся и продолжл: — Конечно нет. Он бы сделл тк, что просто никого и в живых не остлось. И не допустил бы ткого идиотизм с этими бесконечными женщинми и детьми, с кждым из них еще беды не оберешься. И кому мы обязны этой дипломтической и политической ошибкой? Друзьям Бнни Торнбкл, семейству Сер-рно. У которых, кк известно, нет прямого предствителя в Большом Совете.

— Но, Хобрт, теперь ни у кого из флотских динстий нет…

— Нпрямую д, но рньше были. Об этом я и говорю. Я прекрсно зню, что тм произошло по официльной версии. Но рзве можно быть уверенным, что Серрно сми не рспрвились с семейством своих птронов? Рзве у нс есть ккие-либо докзтельств?

Педр удивился, потом здумлся.

— Я никогд об этом не думл. Но они очень сильны и влиятельны…

— Д. И нверняк среди них есть прекрсные, преднные люди. Но их влияние крйне сомнительно. Нм нужен ткой Флот, н который можно было бы положиться в любой ситуции, который мог бы рзгромить любого врг, зщитить нс и нши корбли, ткже новые миры, нши будущие колонии.

Когд Педр ушел, Хобрт ккое-то время в рздумье смотрел в окно. Любимцем семьи всегд был его брт Гиллим. Все его обожли. Хобрт дже подозревл, что родители специльно выбрли для Гил-лим ткой генный нбор. Его же, Хобрт, нделили твердостью хрктер, которой тк не хвтло Гиллиму. Он с смого нчл должен был стть нелюбимой рбочей лошдкой, он должен был уступть дорогу, плестись сзди и выполнять всю тяжелую рботу, с которой не мог спрвиться Гиллим.

Все до сих пор вспоминют Гиллим. И жлеют его. Хобрт прекрсно знл, что они н смом деле имеют в виду. Жлеют, что вместо мягкотелого Гиллим им приходится иметь дело с Хобртом. Гиллим никогд не учствовл в деловой стороне жизни семьи. А после смерти родителей окзлось, что он нстолько пристрстился к употреблению смолы стрплекс, что уже ничто не могло его спсти, мозг был необртимо рзрушен. Дже омоложение не помогло.

Н следующем зседнии Совет Гиллим не будет, кк не было и н предыдущих. А н стороне Хобрт… он еще рз мысленно пробежл весь список. Все мелкие динстии, ткие кк Деррингеры, Хохли-ты, Тсси-Лиоти, просто мечтют о новом лидере, они пойдут з тем, кто окжется сильнее. Хрлис Торн-бкл, брт Бнни, слишком сильно знят мыслями о том, кк звлдеть поместьем н Сирилисе… по большому счету доверять ему нельзя. Если бы Кевил Мэ-хоней был здоров, он мог бы склонить многих сомневющихся н свою сторону. Но Кевил в больнице, поэтому оппозиция состоит лишь из предствителей семейств Бррклоу, д и те больше зняты внутрисемейными рзборкми, они тк и не смогли договориться, кто возглвит семейный септ. А рз Мэхоней не приндлежит к числу сторонников, то и пусть себе лежит в больнице. В будущем он пострется склонить его н свою сторону. Другом Бнни Мэхоней стл по чистой случйности, тк же спокойно он мог бы быть и другом Хобрт.

Если повезет, н этом зседнии Большого Совет вообще не будет предствителей семейств Бнни. Они, скорее всего, решт, что зседние не ткое уж серьезное, временный Спикер, по их мнению, не предствляет никкой опсности, он избрн просто, чтобы зменить Бнни до конц текущего срок. Это и есть его шнс. Он может зхвтить слбый, неупрвляемый корбль, воспользовться подходящим попутным ветром и нпрвить его в прекрсное будущее, которое известно ему одному.

И н этот рз к нему отнесутся серьезно. Он больше не будет тенью Гиллим, он стнет нстоящим лидером. Он молод и энергичен. Когд же нстнет время прибегнуть к омоложению, он-то уж точно будет знть, ккими препртми воспользовться.

Прозвенел тймер, Хобрт нжл н кнопку. Подумл было пропустить тренировку, но по привычке вскочил н ноги. Ягин, мэстро фехтовния, который тренировл его собственного тренер по фехтовнию, дв рз в год проверял успехи Хобрт.

В рздевлке витли ромты кедр и сндлового дерев, и нстроение Хобрт понемногу изменилось. Тк и было здумно. Он сосредоточил внимние н предстоящей тренировке, снял деловой костюм и бросил его в корзину. Спортивня одежд висел н вешлке… для тренировки он выбрл обтягивющее трико и кожные доспехи. Тренер был против доспехов из кожи, но сейчс Хобрту хотелось сделть по-своему.

Мельком взглянув в зеркло, он остлся доволен собой. Грудь колесом, подтянутый живот, хорошо рзвитые ноги, прекрсня оснк, твердя линия рт. Никкой мягкости ни в теле, ни в мыслях. Ткой человек призвн быть лидером.

В тренировочном зле он нчл с обычных упржнений для рзогрев, потом знялся рстяжкой. Он ненвидел эти рстяжки и потому стрлся не смотреть н себя в зеркло, когд делл их, ему кзлось, что все это выглядит крйне непристойно. И кк рз в этот момент открылсь дверь и в зл вошел мэстро фехтовния. Его собственный тренер не осмелился бы войти в зл в ткой момент, Хобрт ясно дл ему понять, что никкого присмотр во время рзогрев ему не нужно. Но мэстро фехтовния относились к особой породе людей, которые словно вышли из древности, гордые; незвисимые, и Хобрт мирился с этим в обмен н знния, которые получл. Бнни тк и не увлекся фехтовнием, он нотрез откзлся знимться с нстоящим мэстро, хотя у большинств динстий были свои учителя. Ну и что получилось? Кто окзлся в проигрыше?

— Лорд Конселлйн, — произнес мэстро фехтовния. — Вы не в смой лучшей форме.

— Весь внимние, — ответил Хобрт, гордясь, что сумел подвить вспышку гнев.

Мэстро согнулся в ту же позу, в которой только что зстл Хобрт, и ккое-то время оствлся в одном положении.

— У вс колено не втянуто, — скзл он откуд-то из-под мышки. — И вы слишком выгибете позвоночник в грудном отделе, но недостточно в поясничном. — Мстер выпрямился, он совсем не покрснел и дышл ровно, кк и прежде. — Попробуйте еще рз.

Хобрт сделл, что от него требовлось. Он понимл, для чего нужны все эти узлы и скручивния, но все рвно не любил их и всячески стрлся обойтись без этого. Мэстро подпрвил его, где-то потянул, где-то ндвил… Хобрт почувствовл, кк в позвоночнике что-то вытянулось, и срзу же стло очень легко, он и не подозревл, что тк нпряжен.

— Вот тк, — проговорил мэстро. — Вм следовло бы несколько месяцев порботть нд этим вместе с Оррисом.

— Я подумю, — ответил Хобрт и медленно выпрямился.

— Хорошо. Если вы готовы… — И мэстро кивнул в сторону фехтовльного зл.

— Скжите, — спросил по дороге в зл Хобрт, — првд ли, что все мэстро фехтовния когд-то пользовлись клинком, чтобы убивть?

— Тков трдиция, — ответил мэстро. Хобрт хотел спросить, что же он испытывл при

этом, но воздержлся. Интересно, кким оружием он это делл? Обычно мстер прекрсно влдели всеми видми холодного оружия и тому же обучли своих учеников.

Оррис протянул им зщитные мски, сделнные из прозрчного, рмировнного мтерил. В мску был встроен мехнизм, который при млейшем прикосновении издвл звуковой сигнл. Помимо мсок, тренер подл им и оружие. Хобрт взглянул н Ор-рис. Что тот рсскзл мэстро Ягину? Нверное, не только об успехх Хобрт в фехтовнии. Хобрту приходилось иногд отвечть н звонки во время знятий, и Оррис, возможно, кое-что услышл. Но, нверное, ничего серьезного. Ничего, что могло бы зинтересовть мэстро.

Он ндел мску, перчтки, взял в руки оружие и повернулся лицом к мэстро Ягину. Они стояли н фехтовльной полосе. Приветствие — стринное и, с точки зрения Хобрт, ничего не знчщее, пустя трт времени, хотя оно здвло тон всему бою. Первые прикосновения… скучищ. Хобрту хотелось кк можно быстрее зкончить этот бой и вернуться к своим политическим игрм.

Мэстро Ягин коснулся кончиком рпиры лицевого щитк, и тот зсветился крсным светом. Н секунду Хобрт здохнулся от гнев, потом произнес: «Ксние».

— Мысли вши были длеко отсюд, лорд Кон-селлйн, — зметил мэстро Ягин. Сквозь зщитную мску его лицо кзлось спокойным и немного строгим: ни гнев, ни упрек.

— Извините, — выдвил Хобрт.

Одной из причин, побудивших его серьезно зняться фехтовнием, было желние нучиться концентрировться. Но Оррис всегд двл ему время н то, чтобы нстроиться. Он никогд не нпдл в смом нчле знятия. Но… Мэстро фехтовния имеет прво делть, кк он считет нужным. Он нверняк думет, что ничего, кроме фехтовния, н свете не существует. Для него тк оно и есть. Хобрт отбросил все мысли и сосредоточился н клинке мэстро Ягин.

И вовремя, потому что клинок снов метнулся в его сторону, и Хобрт едв успел зщититься от удр. Через секунду он собрлся и сделл свой выпд в ответ н выпд мэстро… и тут же мэстро ответил тким мощным выпдом, что пробил зщиту Хобрт и коснулся его груди.

— Ксние, — произнес Хобрт, н этот рз немного веселее. Ему все рвно не одолеть мэстро, но он должен продемонстрировть свои мстерство и выдержку.

Он дже сумел см коснуться мэстро. Это его взбодрило. Никогд рньше ему это не удвлось. Нверное, помогет то, что он стл тренировться с подъемом тяжестей. Двдцть ксний: шестндцть у мэстро, четыре у него. Перерыв, снов рстяжки, потом более тяжелое оружие.

— Првя рук у вс стл зметно сильнее, лорд Конселлйн, — зметил мэстро.

— Оррис следит, чтобы я поднимл тяжести.

— Хорошо. Но обртите внимние н то, что левя рук у вс существенно слбее. Рзниц не должн превышть пяти процентов, если только дело не в трвме. У вс все в порядке с рукой?

Хобрт осклился:

— Он крепче, чем в прошлом году.

— Верно. Но рзниц в силе рук скзывется не только н вшем фехтовнии, милорд. Он скзывется и н позвоночнике, и н походке. Ндо обязтельно стремиться к рвновесию между левой и првой рукми тк же, кк вы урвновешивете рботу и рзвлечения.

Хобрт еще больше осклился и почувствовл, кк нпряглсь шея.

— У меня совсем нет времени н рзвлечения, мэстро. Вы, конечно же, слышли о кризисе, который нм грозит? Лорд Торнбкл убили террористы…

— Конечно слышл, — ответил мэстро Ягин. — Но это только подтверждет мою мысль. Во всем нужно соблюдть рвновесие, особенно когд вм грозят подобные удры. Вше общество тк ослблено именно из-з отсутствия рвновесия в нем, и когд нносят сильный удр, несблнсировнные, недисциплинировнные люди не выдерживют и пдют нвзничь.

— Я не нмерен пдть, — ответил Хобрт. Мельком он зметил свое отржение в зеркле н стене. Вид у него был свирепый, стршный.

— Вы и не упдете, милорд, я в этом уверен. Продолжйте знимться. Вс поддерживет дисциплин, которую вы сми вырботли, чтобы достичь вшего теперешнего уровня. Кроме того, у вс немло врожденных тлнтов и способностей. Но кк при любом движении сокрщение одной группы мышц урвновешивется рстяжением другой, тк же должны урвновешивться нпряжение и рсслбление.

— Я рсслбляюсь, когд знимюсь этим. — Хобрт обвел рукой зл.

— Змечтельно, — ответил мэстро Ягин. — У вс сердце воин, вы отдыхете, нбирясь сил.

Похвл, своеобрзня, но похвл. Он не возржет против ткой похвлы. Он знет, что у него сердце воин. И то, что он стновится сильнее, он тоже знет.

После окончния знятия Хобрт приглсил мэстро Ягин отобедть в семейном кругу, но тот откзлся.

— С вшего рзрешения, милорд, я погуляю в вшем сду. Звтр мне предстоит длительное путешествие н космическом корбле, возможность побродить по ткому прекрсному сду предствляется редко.

— Конечно. — Хобрт слбо понимл, что ткого особенного нходит мэстро Ягин в его сду, но особого внимния этому не уделял.

Он и рньше просил осторожно понблюдть з мстером, и ему доклдывли, что тот не приствл к служнкм, не пользовлся никкими секретными средствми связи. Он всегд делл именно то, н что просил рзрешение, — прогуливлся по выложенным грвием дорожкм сд, иногд остнвливясь, чтобы понюхть тот или иной цветок, иногд деля вид, что фехтует с кустом, подстриженным в форме рыцря. При появлении одной из кошек сдовник он обязтельно брл ее н руки и глдил, в дльнем конце сд остнвливлся у пруд с лилиями и нблюдл з рыбми с темными плвникми. Хобрт предполгл, что от мэстро фехтовния можно было бы ожидть чего-то другого, но у большинств из них были свои причуды. И почти все, непонятно почему, любили сды.

З обедом Дельфин спросил, ушел ли мэстро. Хобрт посмотрел н нее тким взглядом, что он тут же змолчл, но потом ответил:

— Он еще здесь, уезжет звтр. Почему ты спршивешь?

— Я хотел повидть его…

— Тебе незчем с ним встречться. Ты никогд не относилсь серьезно к фехтовнию.

Дельфин могл принять элегнтную позу в белом фехтовльном трико и с рпирой в руке где-нибудь в сду н фоне розовых кустов. Но двиглсь он из рук вон плохо и никогд не проявлял особого желния учиться. Хобрт, конечно, и не обрдовлся бы, будь у нее ткое желние, он считл, что из-з слбости хрктер жен не способн тягться с ним дже в этом. Хорошо, что при рождении сыновей он мог выбирть подходящие нборы генов.

Дельфин положил себе устриц и сменил тему рзговор:

— Я звонил сегодня Мирнде, но ее личный секретрь тк и не соединил меня с ней. Мне удлось договориться, что он встретится со мной звтр: он принимет соболезновния в определенные чсы.

— Хорошо, — ответил Хобрт. Мимолетня вспышк гнев — кк посмел этот секретрь не соединить его жену, леди Конселлйн, с Мирндой Торнбкл, но он быстро успокоился. Не тк уж это и вжно. Очень скоро Мирнд поймет, что потерял всю свою прежнюю влсть, которую имел только блгодря Бнни.

— Хобрт… тебе грозит опсность?

— Мне?! — Он усмехнулся, ее тревог польстил ему. — Нет, дорогя. У Бнни были врги, но меня это не ксется. — У Хобрт были свои врги, но никто из них не посмеет его убить. — И кроме того, я соблюдю осторожность. У нс прекрсня охрн. Не волнуйся з меня. З себя и детей тоже не волнуйся.

— Все это просто ужсно, — скзл Дельфин, положив н стол вилку. — Снчл пирты зхвтили в плен Брюн, потом террористы…

— Больше ткого не случится, — твердо скзл Хобрт. — Я прослежу з этим.

Он широко рскрыл свои голубые глз, которые он тк любил.

— Но, Хобрт, кким обрзом? Ты ведь не…

Если он скжет, что он никто, он убьет ее прямо н месте. Он почувствовл, кк нпрягется, и увидел по ее лицу, что он все понял. Дельфин сжл губы, н глз нвернулись слезы, и он опустил ресницы.

— Я зню, тебе тяжело в это поверить, — спокойно процедил Хобрт сквозь зубы, — но я не ничтожество…

— Ох, Хобрт, я не говорил… я не хотел этого скзть…

— И я смогу зщитить тебя. И других. Это моя обязнность, я никогд не уклонялся от исполнения своего долг.

— Конечно нет, — ответил он и вытерл слезы слфеткой.

— Слишком много было рсхлябнности тм, где ее быть не должно, — уверенно скзл Хобрт, он четко произносил кждое слово. — При всем увжении к лорду Торнбклу, я знл Бнни н протяжении всей жизни, ему просто-нпросто не хвтло… морльных кчеств. Я не повторю его ошибок. Когд я стну Первым Спикером, я стну им, Дельфин, уже через несколько дней, все пойдет по-другому. Никких поблжек бюрокртм, которые вечно боят ся кких бы то ни было перемен, боятся, что перемены приведут к ослблению влияния. Я буду принимть решения см, и именно я спсу королевство. — Он взглянул н жену, неотрывно смотревшую н него, и нпрвил в ее сторону нож, который держл в руке. — А ты, моя дорогя, ничего никому не скжешь. Я не сомневюсь, что Большой Совет с рдостью изберет человек с ясным умом, но я бы не хотел, чтобы ты болтл об этом. Это понятно?

— Д, Хобрт.

— И Мирнде звтр ты ничего не скжешь.

— Д, Хобрт.

— И перестнешь рзмзывть еду по трелке.

— Хорошо, Хобрт.

Тк-то оно лучше. Если он будет делть только то, что говорит ей он, перестнет спорить, то стнет обрзцовой женой. Он легко может предствить, кк он приветствует приглшенных во дворец н звный обед. Дельфин всегд прекрсно спрвлялсь с обязнностями хозяйки. Он крсив, обходительн, умеет себя вести, всегд говорит спокойным, ровным голосом. Чем-то похож н Мирнду, вдову Бнни. Но Дельфин его жен. Его помощниц.

Корбль РКС «Джерфолкон"

Брин Серрно еще рз посмотрел н себя в зеркло. Кк и все его одноклссники, не совершившие никких дискредитирующих поступков, он получил повышение. Через чс в кюте кпитн должн пройти церемония посвящения энсинов в джиги. По трдиции родители прислли ему свои знки отличия) по одной пре от кждого. Еще они прислли кредитный чип, чтобы он, кк и остльные, внес свой вклд в устройство прздничного ужин в офицерской столовой. Очень кстти, учитывя, что его жловнье теперь уходило н другие нужды. Родители ничего об этом не нписли в сопроводительном письме. Может, когд они писли письмо, они еще не знли, кк обстоят дел. А может, просто не знли, кк отрегировть.

К счстью, н церемонию посвящения в джиги не требуется ндевть прдную форму, уж выглядеть, кк должно, он умеет. Кк всегд, мысли Брин перескочили н любимый предмет, он вспомнил, кк Эс-мей Суиз бывет недовольн своими пышными кштновыми волосми, хотя ему они очень дже нрвятся. Ей, нверное, никогд не понять, что он чувствует, глядя н эти рзлетющиеся во все стороны волосы.

Он много недель ничего не слышл об Эсмей, которя тк же, кк он, несл службу н корбле. Они были готовы к рзлуке, но Брин не ожидл, что рзлук принесет ткие стрдния.

— Пойдем, Брин! — Кто-то позвл его из-з люк, ведущего в отсек энсинов.

Он бросил последний взгляд в зеркло (все в порядке, уши не покрылись шерстью) и последовл з остльными в кюту кпитн.

Церемония был очень короткой, но последующий бнкет зтянулся. Кждый новоиспеченный джиг по трдиции оплчивл двендцть боклов вин. Эти боклы доствлись тем, кому первому удвлось увидеть джиг в его новом обличье. Брин столкнулся с тем, что члены экипж устривли специльные зсды н новеньких джигов. Нконец все вино было выпито.

Четыре чс спустя н борт поднялись новые энсины. Их перевели с корбля «Кейп Хэй», который сопровождл их из сектор Глвного штб. Двое из них были уже н полпути от новоиспеченных энсинов к джигм, но трое других только в этом году зкончили кдемию и были совсем зелеными. Брин окзлся смым млдшим из джигов н корбле, поэтому именно ему поручили препроводить новых энсинов в их кюту. С стршими двумя он встречлся в кдемии. Кордс Стеттин дже приходился ему дльним родственником со стороны мтери, с Инди Хёом они были вместе в кдетском корпусе. Об выглядели совсем юными, Брину с трудом верилось, что недвно и он был тким. Когд один из новичков обртился к нему «сэр», Брин огляделся, пытясь понять, кого можно было тк нзвть.

«Джерфолкон» знимлся обычным птрулировнием, хотя здч усложнялсь тем, что все постоянно ожидли нового нпдения со стороны колоний Нового Техс. В обычное время седьмой сектор был смым спокойным из всех. Входы и выходы из трнзитных коридоров были рсположены тким обрзом, что врг попсть сюд не мог. Но в днный момент все были готовы к нпдению, и рбот н корбле велсь по второму уровню режим тревоги. «Стоит порботть в тком режиме несколько дней, и люди нчнут сдвть», — подумл про себя Брин. Очень трудно все время нтягивть з собой взрывоопсные брьеры, зтыкть сточные отверстия в душх после пользовния, и сколько еще тких мелочей, которые при внезпном нпдении могут спсти жизни экипж.

Единственные, кто мог более-менее следить з выполнением всех этих првил, были млдшие офицеры, сержнты и стршины. Но в ходе медицинской проверки сержнтского соств с корбля было снято восемь человек. Они все прошли омоложение с использовнием недоброкчественных медицинских препртов. Брин тк же, кк и другие, учствовл в проверке соблюдения режим тревоги. Он понимл всю вжность своей рботы. Его дядя погиб из-з того, что кто-то не до конц нтянул взрывной брьер. Брин еще в детстве слышл эту историю.

Но «Кейп Хэй» передл им новый прикз, и кпитн Эсковр вызвл к себе Брин, чтобы обсудить его.

— Помните того профессор, которя оствлсь с вшими женми… извините, подопечными?

— Д, сэр.

— Ну, тк вот, мы сделем остновку, чтобы взять ее н борт, и отвезем ее в Глвный штб первого сектор. А тм мы должны встретиться с неким дипломтом из Конфедерции Одинокой Звезды. После этого нужно отвезти профессор н Ксл-Рок. А вы подумйте и попробуйте убедить этих женщин не просто проедть флотские ресурсы. Может, они вс и не Послушют, но профессору Мейерсон они все время говорят, что ничего без вшего рзрешения предпринимть не могут. И еще тут для вс есть почт.

Спустя несколько чсов у Брин выдлся свободный момент, и он прочитл куб с послнием. Послние было от родителей, но з ним чувствовлось все семейство Серрно.

Они считли, что ему еще рно жениться, учитывя, что у него появилось столько официльных подопечных, рзве можно думть о свдьбе? Они уверены, что лейтеннт Суиз все поймет и, если он действительно его любит, пострется помочь ему. Совсем не нужно торопиться…

Брин про себя спорил с родителями. Кк может он в ткое время думть о женитьбе? А кк ему о ней не думть? Не нужно торопиться? Они знют друг друг уже не первый год, они вместе были в сржении, вместе учствовли в оперции по спсению Брюн, и пусть родители не убеждют его, что он слишком молод, слишком неопытен или слишком чего-нибудь еще, чтобы жениться. Он уже джиг, не зеленый энсин, только что зкончивший кдемию.

Он любит ее. Он любит его. Все тк просто, только зчем в это вмешивются чужие люди. Может, ей удстся взять увольнение, и тогд они встретятся где-нибудь… без посторонних. Он дже подумл, что они могли бы убежть и пожениться тйно, несмотря н мнение всех его родственников. Хотя по отношению к Эсмей это не очень честно. Невест Земель Суиз зхочет, естественно, чтобы ее свдьб был нстоящей. Но может, все-тки им удстся повидться.

Глв 6

Корбль РКС «Шрйк»

— Пришл почт, лейтеннт. — Мстер Конуэй протянул Эсмей печтные листы.

Эсмей еле сдержл глубокий вздох. Чтение всех этих новых првил безопсности отнимло уйму времени, в ее обязнности входил проверк всей входящей почты. К счстью, почту получть они могли, только нходясь неподлеку от ретрнсляционных стнций Флот. Эсмей считл, что для ткого мленького корбля слишком уж много мер безопсности. Он пробежл глзми список дрестов, зметил, что мстер уже пометил стршину и двух сержнтов, которые получли слишком много послний, причем из рзных источников.

— Никких пкетов? — пробормотл Эсмей.

— Нет, лейтеннт, никких. Но есть один пкет лично для вс. И еще, после этого рейс стршин Гюндерсон собирется жениться. Адрес отпрвителей послний н его имя приндлежт его родственникм, родственникм его будущей жены, и еще одно письмо из медицинского центр н Рокх-ус Мейджер.

— Медицинского центр? — переспросил он, но потом понял: — Ну д… конечно. — Гюндерсон был из отряд морских пехотинцев, проходивших нейроте-рпию, НПМ. — А его невест тоже НПМ?

— Нет… он вообще не имеет отношения к Флоту. Гюндерсон пытется улдить все с медицинской точки зрения.

Естественно, инче он может погубить свою буду— щую жену.

И все же… жен из гржднских?

— Групп безопсности все проверил и перепроверил, — мстер понял обеспокоенность Эсмей. — Ее семья не из флотских, но уже н протяжении двух поколений они рботют субподрядчикми.

Эсмей вернулсь к списку.

— Родители Фрли нпустили н девушку всех родственников, чтобы уговорить ее уйти из Флот и рботть в семейном космическом консорциуме. Он говорит, что это тянется уже много лет, и он дже не читет все эти письм.

Куб с послнием от Брин. Эсмей отложил его в сторону, он просмотрит его позже. Н кубе крсовлись специльные нклейки, ознчвшие, что он прошел сенсорную проверку в Глвном штбе сектор. Нверное, он уже рсскзл обо всем своим родственникм. В письме, видимо, говорится о том, кк они восприняли новость. Эсмей еще ничего не получил от своих, хотя это и не удивительно, потому что почт и в обычное время идет не быстро, со всеми новыми првилми и проверкми и того медленнее. Но пусть уж лучше ответят побыстрее. У них с Брином будет совсем немного времени н подготовку к свдьбе. Они не хотели устривть ничего пышного, но все рвно Эсмей мечтл о нстоящем торжестве, н котором ближйшие родственники должны присутствовть обязтельно.

Н ее имя приходил в основном деловя почт. Внимние Эсмей привлекл посылк, сильно потрепння после неоднокртных проверок. В грфе «имя отпрвителя» знчилось «Брюн Мигер».

Посылк от Брюн? Эсмей ничего не слышл о ней с тех пор, кк т вместе с млышми уехл н Ксл-Рок. Он обртил внимние н поврежденную клейкую ленту, видимо, сотрудники группы безопсности пробовли открыть посылку, кк того требовли новые првил. Эсмей приложил руку к идентификционной плстине (интересно, откуд Брюн сумел достть отпечток ее руки?), и лент моментльно отклеилсь. Эсмей рскрыл пкет, зня, что з ней нблюдют.

Он снял оберточную бумгу и вынул из короб-ки лоскут мтерии с ткой восхитительной вышивкой, что не смогл сдержть удивленный возглс. Это был длиння лент шириной с лдонь и длиной почти дв метр. И кждый снтиметр ее покрывл прекрсня вышивк белыми ниткми по белому фону и тонкие кружев. Эсмей дже стршно было дотргивться до этой ленты, хотелось ндеть н руки белые перчтки. Он ккуртно положил ленту н колени и снов повернулсь к коробке. Тм лежл отрез чисто белой ткни, чем-то нпоминвшей мелкоячеистую сетку и укршенной мленькими жемчужинми. А под ткнью было несколько листов с эскизми… эскизми плтья… свдебного плтья, Эсмей нконец-то понял. Строгое плтье с длинным руквом и высоким воротником, чем-то нпоминвшее военную форму.

В коробке был еще куб с послнием: «Хэйзел говорит, что подопечным Брин ндо помочь, тебе необходимо свдебное плтье. Ткой ручной рботы теперь не сыщешь, если бы они устроились н рботу к хорошему дизйнеру, то получли бы бешеные деньги. Я взял н себя смелость поговорить кое с кем. Ты ведь не хочешь плтить з плтье все свое годовое жловнье. Горн Хил соглсился сделть плтье героине Флот, спсшей мне жизнь, зодно и попробовть порботть с ткими умелицми, кк подопечные Брин. Конечно, он не тк хорош, кк Мрис Лимитед, но мне понрвился слегк военизировнный фсон плтья».

Не в первый рз Брюн пытется сплнировть з них их жизни. В четвертый… Эсмей пострлсь успокоиться. Брюн выросл в обстновке, где все обычно деллось по ее желнию, лишь однжды ее подвели богтство, крсот и удч. Не удивительно, что он снов вернулсь к прежним привычкм, снов готов упрвлять миром или, кк минимум, жизнями своих друзей. Просто он постепенно приходит в свое нормльное состояние и, кжется, не собирется меняться.

Эсмей снов взглянул н эскизы и н вышивку. Н секунду предствил себя в этом потрясющем плтье. Он бы выглядел… нет, об этом лучше дже не думть, не сейчс. Слишком много великолепия для нее, простого лейтеннт Флот, мечтющего о тихой свдьбе.

Но ведь он Невест Земель Суиз.

Для Невесты Земель Суиз плтье, конечно, подходящее… Он здумлсь, потом свернул ленту с вышивкой и положил ее нзд в коробку.

Сколько сложностей им с Брином предстоит одолеть! Нчиня с того, что он действительно Невест Земель Суиз. А что, если кто-то нчнет копться в истории? Ккое положение н Альтипл-но было у семейств Суиз с двних времен и кк оно связно с Регулярной Космической службой? Нчнут выяснять, почему Альтиплно знимет особое место среди Првящих Динстий?

Что думют ее собственные родственники? Что, если (он не хотел вспоминть о той связи, которя в результте церемонии посвящения устновилсь между ней и землями), что если сми земли, Земли Суиз, решт, что ее брк с Брином Серрно совершется не по любви?

Он дже не предствил официльной доклдной зписки о предстоящем изменении семейного положения. Эсмей тут же зкзл необходимые блнки и документы.

«Доклдня зписк офицер Флот о выборе брчного пртнер. Првил и процедуры».

Теоретически он знл о существовнии подобных документов, но, когд видишь нечто подобное н своем нстольном компьютере, возникет очень стрнное чувство. Внчле он прочитл о всяческих предупреждениях, огрничениях, зпретх и удручющей сттистике. Он должн был помечть кждый пргрф после прочтения. Формльное брчное пртнерство (нзывемое в обычной жизни «брк») чсто рспдется незвисимо от происхождения пртнеров. В отчете приводились возможные причины рсторжения брк, в том числе и ткие, которые Эсмей трудно было дже предствить. Неужели действительно существуют люди, которые, будучи взрослыми, имеют сложности с определением собственного пол? И сколько людей переходит после брк в религию, требующую от своих последовтелей обет безбрчия?

Лейтеннт Суиз читл пргрф з пргрфом, помечя все прочитнное, пок нконец не добрлсь до рздел, в котором офицеров предупреждли, что связи с особми плнетрного знчения крйне нежелтельны. Дльше приводился список с перечислением всяких генерл-губернторов, помощников генерльных секретрей, комндиров и прочее. Он ншл Альтиплно в списке и прочитл: «Нчльники секторов, их ближйшие родственники, Невест Земель, Жених Земель».

Жених Земель? Он никогд не слышл н Альтиплно о существовнии подобного титул. Весь смысл ритул зключлся именно в выборе Невесты Земель, потому что… Внезпно он нпряглсь и снов прочитл выделенное крсным предупреждение: «Офицерм следует быть особо осторожными и избегть политических осложнений в результте кртковременных или долгосрочных связей с этими лицми».

Ее это не ксется, он не может избежть связи с смой собой, кк же Брин? Но ведь он офицер Регулярной Космической службы. Не могут же они нстивть, что титул Невесты Земель вжнее…

А что, если могут… когд они с Брином познкомились и полюбили друг друг, он еще не был Невестой Земель. Он был простым энсином… простым энсином, оствшимся в живых после мятеж н корбле и спсшим целую плнету… но, смое глвное, он был просто офицером Флот. Они не сделли ничего дурного, просто полюбили друг друг. Ккое знчение имеет тот фкт, что он стл Невестой Земель?

Теперь ее осенило, что официльно он тк и не уведомил флотское нчльство, что стл Невестой Земель Суиз. Он тк был знят освобождением Брюн, что никких документов никому не подвл. Эсмей вызвл н компьютере свой личный фйл. Плнет происхождения, семья, религия, нгрды… орден Звездной горы… об этом он успел сообщить. Но никких сведений о титуле Невесты Земель. См виновт. Он принялсь рыться в бзе днных личного соств в поискх нужной формы, но не ншл ничего подходящего. Конечно, он ведь одн-единствення Невест Земель н весь Флот. Знчит, нужно обсудить ситуцию с кпитном Солисом, и лучше все это не зтягивть, он и тк допустил оплошность.

— Кпитн, можно с вми поговорить?

— Конечно. — Он поднял глз от рботы. Ндо же, почему рньше он кзлся ей тким недоброжелтельным!

— Нсчет форм об изменении семейного положения, — нчл Эсмей. — Я ншл тм предупреждения офицерм…

Кпитн поднял брови.

— Не понимю, в чем может быть проблем… Вы об, и вы и вш молодой человек, офицеры Флот. Если, конечно, вы снов не мучете себя упрекми, что он млдше вс.

— Нет, сэр. Но я нткнулсь н рздел о связях офицеров с людьми плнетрного знчения…

— Я зню, что вш отец знимет высокое положение, но ведь вы офицер Флот…

— И еще Невест Земель.

— Невест Земель? Что это ткое?

— Один из титулов, с носителем которого офицерм не рекомендуется вступть ни в кртковременные, ни в длительные связи. — Эсмей протянул ему рспечтку. — Я не зню, нсколько это серьезно. Ведь я офицер Флот, когд мы познкомились, я еще не был Невестой Земель…

— Хм-м. Нверняк Невест Земель — это что-то необычное. Что же делет эт вш Невест Земель, лейтеннт?

Ей трудно было что-либо ему объяснить. Он и см не до конц все понимл.

— Он… Невест Земель олицетворяет связь семьи с землей, н которой эт семья живет. Он предствляет собой некий символ обязтельств днного семейств перед землей. Это все… своеобрзня религия.

— А я и не знл, что вы Невест Земель, — скзл кпитн.

— Это произошло во время моего отпуск, после смерти прббушки, — объяснил Эсмей. — А потом мы все были тк зняты оперцией по спсению Брюн, что я просто збыл подть необходимые документы нчльству… я дже и не думл, что это может иметь знчение.

— Д… все тогд были зняты. Но нужно подть эти документы сейчс. Отдел учет личного соств должен об этом знть, возможно, возникнут некоторые проблемы. Ведь вм придется н определенное время уезжть домой.

— Нет, не придется, — ответил Эсмей. — Тк скзл мне отец…

— Но кк же эт вш религия? — Кпитн здумлся. — Титул и положение, связнные с религией, обычно требуют времени и выполнения определенных обязтельств, лейтеннт. Если вы не будете этого делть…

Эсмей вспомнил вдруг о Прздникх весны и осени, когд прббушк выезжл н поля верхом н лошди и что-то тм делл, Эсмей дже не знл, что именно. Никто ничего ей об этом не говорил, но…

— Все произошло тк быстро, — ответил он. — А потом я вернулсь и… — В ее голосе появились жлобные нотки, он терпеть этого не могл и змолчл.

— Ндо во всем хорошенько рзобрться до свдьбы, — скзл кпитн. — Не только из-з првил, существующих н Флоте, но и рди вс обоих. К тому же вш отец является коменднтом сектор.

— Д, сэр, — ответил Эсмей. — Но это было известно при моем поступлении в подготовительную школу.

— Но тогд вы не собирлись выходить змуж з отпрыск одной из смых стрых флотских динстий, — прировл кпитн. В тоне его не было ни кпли язвительности, но см ситуция сильно подействовл н Эсмей. Между ней и всем, о чем он мечтл, поднялся непроходимый стльной брьер.

Он кивнул кпитну и вышл. Глвный мстер Кттро долго рылсь в дминистртивной бзе днных в поискх необходимого блнк, но тк ничего и не ншл. Он зкусил губу и проговорил:

— Должн же быть соответствующя бумг, лейтеннт… обязтельно должн. Дйте-к, я еще рз проверю… — И он снов нчл просмтривть все документы. — Аг. По-моему, нм нужен блнк номер семь тысяч шестьсот пятьдесят три «Форм зявления в непредвиденных случях» и еще семьдесят восемь «В»-четыре «Доклдня зписк о происшествиях и нрушениях». И девять тысяч двести сорок пять… дже две ткие формы, в кчестве приложения к кждой из вышензвнных. — Мстер Кттро улыбнулсь, словно кждя новя форм приносил ей истинное удовольствие. — Зодно можете зполнить и блнк восемь тысяч восемьсот триндцть, прошение о змужестве, к этому необходимо подшить вши днные до поступления в кдемию, в том числе и все из подготовительной щколы. И еще…

— Мстер, у меня не хвтит времени зполнить все это з один рз.

— Все рвно нчните прямо сейчс, — скзл Кттро. У нее был удовлетворенный вид, кк у любого стршины или сержнт, получившего возможность покомндовть млдшим офицером. — Я отпрвлю документы н вш компьютер, хорошо? Или вы предпочитете зполнять их здесь?

Зполнять документы можно прллельно с другими делми.

— Пожлуй, лучше н мой компьютер, мстер.

— Хорошо, лейтеннт.

Весь остток этой вхты и дже чсть следующей Эсмей, к неописуемой рдости мстер Кттро, зполнял необходимые бумги. Во всех документх по причинм, ведомым только соствителям блнков, вопросы здвлись в рзном порядке. Фмилию в одном документе нужно было укзывть в нчле, в другом в конце. В одном документе следовло писть вторые имен в виде иницилов, в другом полностью. Здесь требовлось укзть плнету происхождения кодом, из соответствующей тблицы, тм — полным нзвнием или кодом из другой тблицы, которя совершенно не соответствовл первой.

Исходя из этого, Эсмей решил, что Невестм Земель нстоятельно не рекомендуется выходить змуж з офицеров Флот.

Нконец Эсмей выкроил время, чтобы прочитть послние от Брин. Он ндеялсь, что тм будет что-нибудь конкретное. Д, он ее любит, но нельзя тк чсто об этом говорить. Его родители все еще не ответили. Он думет, что они могли принять слишком близко к сердцу решение Флот сделть Брин официльным попечителем всех женщин, которых вывезли с плнеты Новый Техс. Возможно, возникнут сложности с отделом личного соств Флот относительно изменения семейного положения, ведь теперь у него н рукх и тк слишком много иждивенцев.

Эсмей подумл, что комндовние Флот сошло с ум. С ккой стти они решили повесить всех этих женщин н Брин? См же Брин, видимо, еще не прочитл пргрфы документ об изменении семейного положения, которые фктически исключли возможность существовния Эсмей в его жизни вообще и их брчного союз в чстности. Он обещл в скором времени нписть еще, но из-з того, что все жловнье Брин теперь уходило н содержние женщин с плнеты Новый Техс, он сможет пользовться только флотской почтой.

Эсмей зкончил зполнять формы и блнки. Кк все это глупо. Когд ее принимли во Флот, все прекрсно знли, что он дочь комндующего сектором. В любом случе, Альтиплно никогд не принимл учстия в политических игрх Большого Совет. Они никогд дже не пытлись добиться того, чтобы у плнеты был тм свой предствитель. Почему же они попли в черный список? И если уж Невесты Земель вызывют столько опсений, почему они по крйней мере не удосужились выяснить, что никкого Жених Земель не существует. Кляня про себя всех бюрокртов и функционеров Флот, он зполнил формы, поствил н кждой отпечток большого пльц, зтем отнесл бумги в офис кпитн. Секретрь должен был сделть необходимые копии и отпрвить их по нзнчению.

Окончние письм Брин Эсмей прочитл позже. Бывшие жены рейнджеров жили теперь в большом доме н Рокхус Мейджер, им тм не очень нрвилось, и они постоянно требовли от Брин обещний, которые он им был не в состоянии дть.

«Ббушк знет, почему я сделл то, что сделл, и считет, что в днных обстоятельствх я совершил првильный поступок, но он предупреждл меня, что флотское нчльство будет недовольно незвисимо от обстоятельств. Глвный штб думет, что я превысил полномочия и создл большую финнсовую проблему, не говоря уже о шумихе в прессе. Они нстояли н том, что я должен вносить свою лепту в содержние этих женщин, хотя всего моего жловнья не хвтит дже н то, чтобы оплтить их счет в бклейной лвке. И все они, нчиня с смих женщин и кончя дмирлми Флот, считют, что выход должен нйти я. А я ничего не понимю. Бывшие жены рейнджеров ничего не умеют делть, они сидят целыми днями и ноют, теперь еще н меня обозлились гржднские влсти, потому что женщины откзывются посылть детей в школу».

Эсмей вспомнил этих женщин, он видел их в шттле во время эвкуции. Плтья с длинными юбкми и длинными руквми, плтки н головх, мозолистые руки. Если они ткие же религиозные, кк строверы н Альтиплно, им должно быть очень неуютно н космической стнции или дже н одной из ниболее… кк это лучше скзть?.. рзвитых плнет.

Он мло думл об этих женщинх и детях, которых они вывезли (или спсли?) во время оперции н Новом Техсе. Нверное, женщины, бывшие в плену у рейнджеров, получили необходимую медицинскую помощь, з остльными должны были тоже «присмотреть».

Выходит, что нет. Конечно, неспрведливо взвливть всю ответственность н Брин, но если от него ждут кких-то действий, то и ей нужно включиться. Кк неудобно, что они служт н рзных корблях! Невозможно спокойно поговорить, обсудить все, прийти к ккому-нибудь решению.

Он подготовил вопросы для Брин и зпрос в библиотеку Флот и отпрвил их с первой же почтой.

Несколько дней спустя Эсмей проснулсь среди ночи. Проснувшись, Эсмей еще долго лежл, уствившись в потолок. Женщинм нужно нйти место н ккой-нибудь плнете, подходящее для жизни и воспитния детей. Они должны сми зрбтывть себе н жизнь. Брюн писл, что бывшие жены рейнджеров прекрсно шьют и могут этим зрбтывть приличные деньги. И Эсмей вдруг понял, куд их можно поселить. Н Альтиплно. Он, Невест Земель Суиз, может поселить их н землях Суиз. Они смогут жить отдельно, соблюдя свои обычи. Смогут шить и продвть изделия, это дст им средств к существовнию. Кроме того, они могут вести фермерское хозяйство. Эсмей с удовольствием поможет им в оргнизции этого. Дети рейнджеров вырстут гржднми Альтиплно, через несколько поколений они полностью ссимилируются.

Чем больше Эсмей думл об этом, тем больше ей нрвился плн. Возможно, женщины дже нйдут себе новых мужей. Их религия тк же, кк и все остльные, произошл от христинств, религии Строй Земли, знчит, они должны нйти общий язык со строверми Альтиплно. Он стрлсь не вспоминть стрницы детских книг, в которых говорилось о религиозных конфликтх. Прббущк всегд утверждл, что эти конфликты — результт невежеств и недостточного смирения. Теперь н Альтиплно официльно признн свобод вероисповедния, хотя ее родную плнету, конечно, не срвнить с Флотом, в котором окзлись люди рзличных культур и религий. Не срвнить Альтиплно и с более космополитически нстроенными плнетми. Но все же.

Спть Эсмей уже не могл. Он зписл н куб целое послние Брину, изложив свои основные сообржения, потом нписл еще Люси. Он рсскз-л сестре все о предстоящей свдьбе, о проблемх Брин и просил узнть, где н землях Суиз можно будет поселить женщин. Эсмей предствил ккуртную мленькую деревушку с кменными домми и сдикми вокруг них. Очень похожими н те, которые описывл ей Брин после того, кк побывл н плнете Нш Техс.

Он предствил и пстбищ с псущимися н них козми ктерской породы и кттелопми, рдостно рботющих женщин, смеющихся и игрющих детей. С мыслями об этой идиллии он снов зснул, уверення, что нконец-то ншл решение проблемы.

Нутро, првд, он уже немного сомневлсь в своем нмерении, вспомнив, что женщины или, по крйней мере, их мужья нстивли н естественных родх. Но кубы с послниями все же отпрвил и знялсь своей обычной рботой.

Альтиплно, эстнсия Суиз

Люси Суиз вернулсь домой после игры в поло. Он оствил свою лошдку н попечение сводного брт Эсмей. Нужно было успеть принять душ до приезд семейств Викриос. Кроме того, он видел, что к дому подъезжл крсный почтовый фургон. Филип ежедневно посылл ей письм, и он стрлсь просмтривть почту первой. Вот и сейчс ее ждло письмо Филип, и еще куб с послнием от Эсмей.

Он срзу рспечтл письмо Фил и читл его, стягивя с себя мокрую от пот одежду. От его слов и холодного ветерк из открытого окн у нее муршки бегли по коже. Сегодня вечером их родители собирются все окончтельно обсудить, и тогд они будут помолвлены.

После душ он звернулсь в мхровый хлт, вствил куб с письмом Эсмей в считывющее устройство и, пок ппрт включлся, рсчесывл волосы.

У Эсмей все в порядке. От родственников Брин пок никких известий, Брюн прислл ей потрясющие обрзцы вышивки и эскизы свдебного плтья, во флотских документх он нткнулсь н ккие-то глупые првил и огрничения, ксющиеся брков, и ей приходится зполнять бесконечные формы и блнки… Люси остновилсь, зколол волосы и посмотрел н чсы. Время еще есть. Он вытянул руку, схвтил косметичку и решил нклдывть мкияж и одновременно читть письмо.

Флот считет, что офицеры не должны жениться н Невестх Земель. «Тк откжись от титул», — подумл Люси. И Эсмей действительно дльше писл о том, что готов откзться, и спршивл, что думет по этому поводу Люси.

У Люси н этот счет было много сообржений. Он глубоко вздохнул и подкрсил губы. Кто бы что ни говорил, невозможно игрть в поло и не вспотеть. Люси продолжл читть письмо, поглядывя н чсы. Он обожл двоюродную сестру, восхищлсь ею, но через двдцть пять минут здесь будет Фил.

Потрясющя идея Эсмей о рзмещении женщин и детей с Ншего Техс н землях Суиз порзил Люси. Рук с подводкой дрогнул, и н лбу появилсь жирня черня линия. Что?! Девятндцть женщин с детьми, с несколькими дюжинми детей, будут жить н землях Суиз. Приверженцы естественных родов, последовтели ккого-то врврского религиозного культ… Можно предствить, что скжут н этот счет священники! Эсмей рсхвливл их умение шить и вышивть, их опыт ведения хозяйств н плнете со слбо рзвитыми технологиями. «Но у нс не слбо рзвитые технологии, — подумл про себя Люси. — Идиотк. Дурочк».

Вдруг он увидел свое отржение в зеркле, взглянул н чсы и стршно рссердилсь. Эсмей не имеет никкого прв! Он не нстоящя Невест Земель, он ничего толком не понимет, у нее не болит душ з эту землю, он и не думет о ней…

Люси бросилсь в внну и чуть не нлетел н двоих млышей.

— Люси, что ткое…

— Тише! — огрызнулсь он и смыл с лиц весь мкияж.

Глупя Эсмей. Смешня Эсмей. Хорошо, что он уехл. Прекрсно, что хочет сложить с себя полномочия Невесты Земель. Люси см с удовольствием обрежет ей волосы, если подвернется ткя возможность.

Он вернулсь в свою комнту и подошл к окну, чтобы посмотреть, не подъехл ли мшин Викри-осов, крсот открывшегося пейзж неожиднно порзил ее. В тени все было синим, н солнце золо-тым. У Люси дже сердце зщемило от ткой потрясющей крсоты. Кк может Эсмей откзывться от всего этого? Кк может он быть ткой рвнодушной? Кк может думть о том, чтобы зселить эту крсивую землю ккими-то чужкми?

Люси положил локти н подоконник и вдохнул полной грудью прохлдный воздух с зпхом роз и яблоневого цвет. Где-то вдли зржли лошди, в этот чс конюхи должны рсклдывть корм по кормушкм. См Люси всегд только о тком будущем и мечтл. И еще чтобы рядом был Филип. Он хотел думть о земле, зботиться о ней, зщищть ее, лелеять эту крсоту, хотел следовть древним сезонным циклм.

Прямо в глз Люси удрил луч свет, отрзившийся от стекол мшины, которя свернул с шоссе к дому. Это, конечно, Викриосы, если только не отец, который чсто поздно возврщется из город. Теперь уже не до мкияж, успеть бы подкрсить губы. Люси быстро ндел голубую с белым тунику и белую юбку, кк и подобет девушке, з которой ухживет молодой человек. С звтршнего дня он будет носить голубую юбку невесты.

«Эсмей, дурочк!» — еще рз промелькнуло у нее в голове, потом он выскочил из комнты и побежл вниз по лестнице.

В полночь Викриосы отпрвились домой. Это был уже третий официльный визит (по очереди, снчл в дом невесты, потом в дом жених), и родители чувствовли себя вполне спокойно. Обычный обмен подркми, обычные речи, «неожиднный» (хотя и зплнировнный) приход священник. Святой отец соединил руки Люси и Филип и обвязл молодых шелковым шрфом. Все прошло змечтельно. Люси с Филипом дже смогли немного побыть недине в сду. Филип торжественно поцеловл ее в лоб и прошептл ее имя.

Он, естественно, уехл вместе с родителями. Теперь они официльно обручены, им не ндо больше титься, встречться урывкми. Но обрученные тоже должны соблюдть определенные првил. Эти првил кого угодно сведут с ум. А может, тк специльно здумно? Люси схвтил с поднос, который уствшя служнк несл н кухню, фршировнный финик и последовл з отцом в библиотеку. Тм уже сидели в креслх дядя и дедушк, об повернулись к ней, кк только он вошл.

— Люси, тебе следует идти спть.

— Пп, я не хочу спть. — Отец удивленно поднял брови, но Люси дже не пошевелилсь. — Пп, я получил сегодня послние от Эсмей.

Дядя Кзимир вздохнул.

— Эсмей… вот еще одн проблем. Бертольд, ты что-нибудь узнл в Гильдии лндсменов?

— Нет еще. Викриос, конечно, не будет возржть, но только из-з Люси, потому что н смом деле он думет инче. Если бы Эсмей не уехл отсюд ткой молодой, все было бы по-другому. А тк никто ее толком и не помнит, хотя они вручили ей орден Звездной горы и считют героиней. Они не хотят, чтобы Невест Земель, любя Невест Земель, но в особенности нш, связл свою жизнь с предствителем другой плнеты. Коск честно признлся мне, что выступит против, дже если он и ее будущий муж переедут жить н Альтиплно. Он твердо уверен, что ничего хорошего дльние миры нм не сулят.

— И кк рспределяются голос?

— Кзи, я уверен: ситуцию мог бы испрвить только приезд Эсмей и ее личня встреч с ними.

— Или откз от титул.

— Или откз… Но зхочет ли он это сделть? Люси зговорил:

— Он пишет об этом в своем письме.

— О чем? Об откзе? Почему?

— Ее ненглядный Флот думет о нс не лучше, чем Гильдия лндсменов думет о Флоте. Эсмей пишет, что у них существуют ккие-то првил и огрничения, зпрещющие офицерм брть в жены Невест Земель.

Отец Люси фыркнул.

— А они случйно не зпрещют офицерм стновиться Невестми Земель? Совсем спятили!

— Он првд ткое нписл? — спросил Кзимир. — Флотские првил о Невестх Земель? Откуд они знют?

— Понятия не имею, — ответил Люси. — Эсмей тк нписл. И еще он хочет, чтобы мы приняли здесь всех женщин, которых вывезли с Ншего Техс. Он считет, что Альтиплно смое подходящее для них место.

Все змолчли. Никто не мог прийти в себя от изумления.

— Что ты скзл? — первым опрвился Кзимир. — А рзве эти женщины не…

— Они сторонницы естественных родов и последовтели ккого-то религиозного культ, — с удовлетворением скзл Люси.

— Но… но священники будут против, — ответил Бертольд.

— А еще больше будет возржть Гильдия лндсменов. Стоит им только узнть об этом. Боже мой, я думл у девочки больше здрвого смысл!

— Он влюблен, — великодушно нпомнил им Люси. — Похоже, что Флот решил оплчивть содержние девятндцти женщин и кучи детей из жловнья Брин, Эсмей пытется ему помочь.

— И все они свлятся н ншу голову, — Кзимир рзвел рукми. Ну что ж, решено. Ей придется откзться от титул. Я свяжусь с ней см. Попечительский совет, естественно, не одобрит ткого решения, но я, возможно, и не буду им ничего говорить. — Он строго посмотрел н Люси. — Ндеюсь, ты ничего не скзл Филипу.

— Конечно нет, — Люси бросил гневный взгляд н дядю. Может, Эсмей и не хвтет здрвого смысл, но уж Люси-то знет, что ткое честь семьи.

— Ндеюсь, он выберет своей преемницей тебя, Люси, — скзл Кзимир. — Из тебя выйдет хорошя Невест Земель.

Люси тут же усомнилсь в этом. Может, он тоже неспрведлив по отношению к Эсмей? Той столько всего пришлось пережить в своей жизни. Но где-то внутри зкипл восторг, ткой же, кк тогд, когд Эсмей подрил ей курую кобылу… «Мое, все мое, я буду зботиться о земле, не дм ее никому в обиду…»

— Интересно, — нчл Кзимир, — сможем ли мы связться с ней по нзиблю?

— Рзве дело ткое срочное? — спросил Бер-тольд.

— А если он соберет всех этих женщин и см отпрвит их сюд. Тогд уже будет поздно.

— Не отпрвит, — ответил Люси. — Уверен, что не отпрвит. — Он не могл скзть, откуд в ней эт уверенность, но точно знл, что Эсмей тк не сделет. Может, он вообще уже передумл, и следующя почт доствит от нее письмо с извинениями.

— Ндеюсь, что тк, — скзл отец Люси и зевнул. — Ну теперь спть, Люси. Я очень устл!

Люси поцеловл его н ночь и отпрвилсь спть, сомневясь, что сможет зснуть. Он быстро рзделсь, повесил все вещи н вешлку и голышом нырнул под одеяло, глубоко вдохнув ромтный ночной воздух. Он ндеялсь, что у Эсмей ткое же чувство к Брину. Если уж ее бедня сестр не может быть Невестой Земель, то по крйней мере он достойн большой любви.

Корбль РКС «Шрйк»

Эсмей поднялсь н мостик и столкнулсь тм с кпитном Солисом. Вид у него был суровый. Что ткого он нтворил или, ноборот, збыл сделть?

— Я всегд боялся потерять вс, — выплил кпитн.

— Потерять меня?

— Пришли новые рспоряжения. Мне посылют другого помощник, вс снов переводят н линейный корбль. Я знл, что это когд-нибудь случится.

Хотя человек с вшими способностями полезен и н спстельном корбле, но все же вы преднзнчены для другого. Он протянул ей куб с сообщением.

— Сми все прочтете. Мы высдим вс н Топзе.

— Топз… — Гржднскя стнция.

— У вс будет пр свободных дней, лейтеннт. Считйте, что получили увольнительную. Можете неплохо провести время, если, конечно, знете, чем зняться.

Брин. Сердце рдостно збилось в груди. Кк же дть ему знть…

—«Нврино» нходится в Шестом секторе. «Джерфолкон», нсколько мне известно, снимют с птрулировния и нпрвляют в Ксл-Рок, потом в первый сектор… — Солис дже не улыбнулся, но Эсмей одрил его улыбкой. Он знл все првил. Ей нужно только успеть добрться вовремя до Глвного штб шестого сектор, невжно, кким обрзом. Он вполне может встретиться с Брином н ккой-нибудь промежуточной стнции, если только сможет с ним связться.

Глв 7

Доброт, Нуов Вениц, Сйт Люсия

Хостйт Фиедди, мэстро фехтовния и руководитель труппы, поклонился снчл Председтелю, сидящему в ложе, потом обеим сторонм Большого зл, в котором собрлись почетные гости госудрств и известные промышленники, и нконец повернулся спиной к смому опсному человеку своей Вселенной (по спине, кк всегд, пробежл холодок), чтобы приветствовть смертного предствителя Единого, которому подчинялись все вселенные и который был еще более опсен.

См дьявол придумл эти првил, чтобы устршть невинные сердц. Првд, Хостйт был не тким уж и невинным. Его уже допршивл Глвный Мстер Орден, впереди еще исповедь. Но пок…

Рздлся звук труб, стринных труб, сделнных из изогнутых брньих рогов, и крем глз Хостйт увидел, кк, словно темные псти, рспхнулись двери во всех четырех углх зл. В дверных проемх появились светящиеся фигуры, кждя в своей позиции. Ззвучл тихя брбння дробь… и фигуры сделли шг вперед, из-з их спин покзлись следующие.

Теперь фигур было восемь, вместе они соствляли првильный квдрт. Брбны стли отбивть более сложный ритм, тм-тм-тм, тнцоры — четверо мужчин и четыре женщины — двинулись вперед и вышли н открытое прострнство, где стоял Хостйт. Одни фигуры символизировли метллы солнечных оттенков, их тел покрывли золотя, медно-крсня, бронзовя и лтунного цвет крски. Другие олицетворяли Луну. Здесь были серебро, стль, свинец и плтин. Он же, Тень тнц, светился обсидиновым светом.

Тнец со шпгми восходил своими корнями к древности, он возник здолго до того, кк первые люди покинули Землю. Тнцы со шпгми или ножми существовли у многих нродов кк чсть искусств влдения оружием. Проводились специльные предствления, н которых богтые и влсть имущие рзвлеклись, глядя н то, кк тнцуют и умирют их слуги. Для многих людей с двних времен существовл связь между опсностью и стрстью.

Но только Доброте удлось вплести эти стринные нити в неповторимый узор тнц жизни и смерти. Хостйт улыбнулся под мской. Вот нстоящий имперский цирк, вот священные воины, вот тнцоры… упрвляет всем этим действом он.

Светящиеся фигуры обрзовли круг, в центре которого стоял он… Хостйт где-то читл, что ткой круг нзывется испнским. Хостйт медленно повернулся, зня, что получет ткое же нслждение от движений нтренировнных тел, покрытых светящейся в темноте крской, кк и см Председтель. Мски тнцоров были прозрчными, кроме знтоков никто бы и не скзл, что они вообще существуют. Все видели только лиц, прошедшие ткой же процесс биомоделировния, кк и тел, ткие же крсивые, но при этом бсолютно бесстрстные.

Сегодня игрл музык, выбрння Председтелем. «Кдриль для вечер у моря» Иметзины. Председтель подл знк. Хостйт мхнул четвертой и седьмой фигурм, Лтуни и Свинцу. Нчло тнц было трдиционным и могло покзться немного скучным.

Грциозно, с уверенностью вооруженных людей, фигуры четыре и семь вступили в круг. Н тренировкх они тнцевли обнженными, з исключением зщитных щитков н зпястьях, локтях и коленях, но во время официльного предствления, когд все знли, что из-з знвес з ними нблюдет Он, н фигуре четыре были ндеты небольшие метллические нгрудные медльоны и ткя же мленькя юбочк из метллических плстин. Юбк не стеснял движений, при поворотх он рзлетлсь в стороны. Н фигуре семь был нбедрення повязк, мленький кусок ткни, зкрепленный с помощью звязок.

Стльные клинки были покрыты крской того же цвет, что и сми тнцоры. Только клинок Хостйт был сделн не из стли, из нстоящего обсидин, он был не тким крепким, кк остльные, но куд более острым.

По првилм трдиционной кдрили тнцевли снчл попрно, потом четыре н четыре. Хостйт немного переживл з четвертую фигуру, которя впервые выступл в Большом зле. Н репетициях он делл все уверенно и безупречно, но, выходя первый рз в этот зл, кждый волновлся и мог допустить ошибку. «Пелинн должн был еще полгод оствться во втором состве, — подумл Хостйт, — но он тк тлнтлив и тк преднн делу, что превосходит всех остльных учеников. Остется только ндеяться, что сегодня он получит высокие бллы».

Тнцоры сошлись под музыку, скрестили клинки и снов рзошлись в рзные стороны. Фигур четыре двиглсь четко в ткт музыке, тнцующие сделли несколько одинковых движений, перекинули клинки из одной руки в другую в сложном пируэте, и Хостйт дже вздохнул с облегчением. Конечно, это всего лишь тнец, но если бы Лтунь и Свинец допустили хотя бы млейшую ошибку, они могли бы серьезно порнить друг друг, кк в нстоящем поединке.

Вслед з фигурми четыре и семь в круг вступили фигуры восемь и дв, Плтин и Медь, мксимльный контрст цветов при минимльном рзличии формы: тнцующие женщины были генетическими близнецми. Хостйт улыбнулся с явным удовлетворением. Обе женщины были в прекрсной форме, после стольких лет еовместных тренировок они выступли просто потрясюще. Плтин и Медь кружились, прыгли, делли выпды, нносили удры, рссекли клинкми воздух. Кзлось, они должны были изрубить друг друг н мелкие кусочки, но все прошло без сучк без здоринки.

Дльше шл очередь Бронзы и Стли, фигур три и шесть. Н этот рз это были мужчины и не близнецы, они отличлись и по росту и телосложению. Стль, фигур номер шесть, был н четыре снтиметpa выше Бронзы, фигуры номер три, выпды у него тоже были мощнее, но номер три, родом из семьи потомственных кробтов, стрлся ни в чем не уступть номеру шесть. Под кожей у обоих перектывлись нтренировнные мышцы, клинки удрялись друг о друг в ткт музыке.

Хостйт подл знк следующим прм. Фигуры один и пять будут тнцевть вдвоем в смом конце, сейчс они вошли в круг вместе с фигурми четыре и семь. Золото и Лтунь, Свинец и Серебро… имитция боя в тнце. Для нстоящих ценителей это было смым интересным, они всегд внимтельно следили з символикой тнц. Для мэстро эт чсть являлсь смой сложной. В финле фигуры один и пять предствят смые сложные движения, это знчит, что сейчс им ндо беречь силы и ни в коем случе не получить никких трвм, но в то же время они должны продемонстрировть истинное боевое искусство и его превосходство нд ложным. Хостйт снов волновлся з фигуру четыре. Ей нужно покзть, что он слбее фигуры пять, но при этом не порнить противник и не получить трвмы смой.

Девушк тнцевл ровно и уверенно, и он успокоился. У нее тлнт нстоящего дрмтического ктер. Когд противник, олицетворяющий истинное боевое искусство, нступл н нее, у фигуры четыре искжлось лицо, он делл шг нзд и, кзлось, терял рвновесие, но не пдл.

Тнец продолжлся, н смену первой четверке пришл вторя: фигуры дв и восемь против фигур шесть и три. З этих тнцоров Хостйт был спокоен, но фигур шесть оступилсь, деля поворот. Возможно, пол стл скользким из-з пот или см тнцор потерял рвновесие. Левя ног у него скользнул в сторону, и центр тяжести переместился, фигур номер дв — они выполняли второе движение — вспорол ему ногу от бедр до голени, обнжив кость. Хлынул кровь, зрители зстонли. Хостйт не обртил н них никкого внимния, но дл знк тнцорм. Фигуры три и восемь, не сбивясь с ритм, отошли в сторону, фигур дв отступил нзд и, вств н одно колено, вытянул перед собой оружие.

Хостйт посмотрел н ложу Председтеля. Что решит тот?

Председтель сделл знк. Музык оборвлсь. Тнцоры змерли в своих позх. В полной тишине было слышно лишь прерывистое дыхние фигуры шесть. Мужчин лежл не двигясь, и вокруг него рзливлсь луж крови. Он изо всех сил стрлся сдерживть стон. Но Хостйт уже понял, что рн серьезня, шестой тнцор остнется инвлидом. Возможно, он выживет и дже будет ходить, но тнцевть больше не сможет никогд.

— Стль, — произнес Председтель. — Блгодрим вс. Все кончено.

Никто не успел дже пошевелиться, Хостйт уже стоял рядом с рспростертым шестым. Он знес свой обсидиновый клинок нд горлом лежщего н полу тнцор, через секунду поклонился Председтелю.

— Продолжйте, — скомндовл тот.

Хостйт вернулся н свое место. Музык зигрл с того ткт, н котором оборвлсь. Фигур дв остлсь без пртнер и продолжл стоять н одном колене. Фигуры три и восемь тнцевли в ткт музыке, стрясь не смотреть н фигуру дв и н стршное кроввое пятно. Тк они отдвли последнюю днь и честь тому, кто достойно ушел из этой жизни.

В конце этой чсти Председтель снов поднял руку, и тнец опять был прервн. Хостйт зкрыл глз мертвому шестому и произнес необходимые слов, чтобы душ его освободилсь от тел и отпрвилсь в свой путь. В зл вошли слуги, они звернули тело в полотно и под тихий брбнный бой унесли его, другие слуги вымыли пол.

Последние движения тнц были необычйно крсивы. Финльный тнец Серебр и Золот, олицетворяющих Солнце и Луну, выходит з пределы мтерильной жизни, открывя дверь в мир духовного. Выше жизни и смерти был вечный огонь, который предствляли тнцоры.

По окончнии тнц они преклонили колени перед рспростертым телом, кончиком клинк кждый сделл ндрез н руке, и кпли их крови смешлись с кровью шестого. Дебютнтк Пелинн побледнел.

Хостйт обнял ее з плечи и не отпускл, пок девушк не перестл дрожть.

— Ты молодец, — прошептл он. — Просто молодчин.

Кскдр, родовое имение семейств Теркян

Гунр Теркян и Бейзил Теркян-млдший были выдющимися журнлистми, они умели с должной осмотрительностью рзнюхть прктически любые подробности. Доходы им, однко, приносил не столько тлнт нходить необходимую информцию, сколько умение скрывть ее от других. Они достточно быстро устновили, что пьяный прень, с которым они столкнулись в бре н стнции Зенебр, был членом Богопослушной Милиции Нового Техс и что ново-техсцы нчли террористические действия против Првящих Динстий. Жители Нового Техс коренным обрзом отличлись от техсцев Конфедерции Одинокой Звезды — вполне респектбельных, хотя .и не очень честных, когд дело доходило до «бизнес».

Гунр и Бейзил рсскзли обо всем своим отцм, кк только добрлись до корблей, и семейство Теркян узнло новости одновременно с руководством Флот. Стрясь не привлекть особого внимния, они следили з оперцией по спсению Брюн Ми-гер… и, конечно, зметили, нсколько эмоционльно нестбилен был в этот период ее отец.

Теперь Гунр снов встретился с Бейзилом, н этот рз в родовом поместье н Кскдре. Их дльний родственник Ким, единственный из Теркянов, кто служил во Флоте, взял крткосрочный отпуск и лежл сейчс н кушетке н широкой вернде, созерця льющий кк из ведр дождь.

— Первый отпуск з четыре год, и вот пожлуйст, дождь! — Ким никогд не отличлся терпением.

— Сейчс осень, — ответил Гунр. — Обычня осенняя погод…

— Терпеть не могу эти плнеты, — скзл Ким. Гунр посмотрел н Бейзил, тот пожл плечми.

Вид у него был ничуть не рдостнее, чем у Кйм.

— Ты см выбрл время для отпуск, — достточно резко зметил Гунр. — Ты же знл, ккой здесь климт…

— Я много чего зню. — вздохнул Ким и помнил их к, себе, — Вы слышли о том, что змечены неблгоприятные последствия омоложения?

— Ну… двно уже говорят, что препрты, которые производились н Пэтчкоке, были не совсем доброкчественными. Говорили, что это все зговор Доброты, что прямо н зводе был здержн их шпион. Тк ведь?

— Ну, это просто недоброкчественные препрты, — Ким мхнул рукой, словно двдцть семь процентов кций, ткже позор и финнсовый крх динстии, имевшей дюжину предствителей в Большом Совете, ровным счетом ничего не знчили. — У меня есть докзтельств, что ошибк, возможно, кроется в смом первичном процессе. Пок, првд, нельзя скзть нверняк. Официльно сообщют, что все дело в недоброкчественных препртх. Но, по моим днным, отмечены случи нрушений умственной деятельности у первых омоложенных, прошедших повторный процесс. Нпример, у лорд Торнбкл.

— Не понимю, — ответил Бейзил. — Ведь Брюн его дочь, он вел себя кк нормльный отец.

Гунр зметил, что н груди у Бейзил след от джем. Его оствил трехлетняя дочк Бейзил. Бедный тот прень, который будет з ней ухживть.

— Я зню, у меня нет своих детей, — скзл Ким. — И все же… подвергть риску Динстии из-з дочери…

Гунр что-то проворчл и похлопл Бейзил по плечу. Ким чуть ли не хвстет тем, что у негр нет детей, словно специльно хочет, чтобы его об этом рсспршивли. У Бейзил свои взгляды н этот счет, мирить их приходится ему, Гунру. Кк всегд.

— Знчит, — нчл Гунр, — если дело только в недоброкчественных препртх, то все более-менее просто. Горздо хуже, если ошибк в смом процессе. Ким, рзве никто, из стрших офицеров Флот не прошел процесс омоложения?

— Прошли, но без повтор. Повторных процессов не проходил никто, рзве что чстным обрзом, не через медицинское упрвление Флот. Первичное омоложение проходили добровольно, примерно лет сорок нзд, когд уже был нкоплен достточный опыт в этой облсти. Только двдцть лет спустя омоложение стло обязтельным для определенных чинов в определенном возрсте. А потом, лет десять нзд, нчли омоложение стршинско-сержнтского соств.

— И что… ты не змечл никких придурковтых дмирлов?

— Ну рзве что Лепеску, — ответил Ким. Он уже рсскзывл им об дмирле Лепеску.

— Он ткой от рождения, — скзл Гунр. — Ткие всегд были и будут.

— Зню. — Ким неловко зерзл н кушетке. — И все же жутковто.

— Конечно, — ответил Бейзил, перекрестился и сплюнул через левое плечо.

— Придурковтых дмирлов я не видел, хотя я их и вообще вижу не много, но вот что ксется сержнтско-стршинского соств… вышл директив, чтобы все, кто омолживлся в течение последних десяти лет, срочно прошли медицинскую проверку. А я точно зню, что только в ншем секторе кк минимум восемь глвных мстеров окзлись непригодными к службе, и все з последние полгод.

— Похоже н недоброкчественные препрты, — консттировл Гунр.

— Д… дмирлы ведь прошли омоложение нмного рньше, и с ними ничего ткого не происходит. В чем же еще может быть дело? — спросил Бейзил.

— Дело в лорде Торнбкле, — ответил Ким. — Я не могу себе предствить, чтобы человек его ум и положения втянул нс в нстоящую войну из-з кпризной, взблмошной дочери.

Гунр снов тронул Бейзил з руку. Кк он и ожидл, Бейзил уже весь нпрягся.

— Отцы всегд тк себя ведут, — скзл он. — Поверь мне, и твой тоже.

— Но все это может быть сделно преднмеренно, — зпротестовл Ким. — Если кто-нибудь поствил перед собой здчу покончить с Флотом, то смый ндежный способ нчть кк рз со стрших мстеров.

— И кто же ткой умный, по-твоему? Кто мог бы это сделть?

— Чтобы совершить сботж ткого мсштб, нужно было пробрться в смые верхи. Опять предтельство…

Гунр пожл плечми. Отец Кйм тоже, всегд боялся предтелей и зговорщиков. Дже во Флот Кйму пришлось пойти, потому что отец из политических сообржений тк долго не знимлся бизнесом, что не смог обеспечить и будущее сын.

— Предтели есть в любой оргнизции, — зметил Гунр.

— Д, но… мстер волнуются. Они считют, что все это зговор, цель которого откзть им в проведении омоложения з счет Флот. См-то я тк не думю, всем известно, что стршие мстер нмного ценнее дмирлов. Но есть ткие мнения. А это н руку ншим вргм. Нпример, Доброте. Очень легко предствить, что они могли все это подстроить. Нчльство Флот беспокоится, что появятся новые предтели тип Гэрривея и Хирн, но Доброт могл придумть что-нибудь похитрее.

— Возможно, — Гунр больше интересовл вопрос, ккую выгоду можно получить из всего этого. — Знчит… или обнружится, что препрты были недоброкчественными, и тогд кции концерн Мор-релйн-Конселлйн окончтельно упдут в цене, и они обнкротятся. Или выяснится, что были допущены ошибки в смом процессе омоложения, и тогд упдут в цене все омолживющие препрты.

— Ну и ну! — Ким с гневом смотрел н Гунр. — Неужели тебя интересует только финнсовя выгод? Неужели тебя не волнует, что, если все стршие мстер Флот стнут невменяемыми, мы не сможем противостоять ншествию Доброты или Нового Техс?

— Новотехсцы не опсны, — здумчиво произнес Гунр. — Этот пьяный…

— Но он не один. Кк ты см скзл, предтели есть в любой оргнизции, то же смое можно скзть о дуркх и пьяницх.

— И все же, — вствил Бейзил. Гунр срзу нсторожился. — Не понимю, почему мы должны искть этих предтелей, если они вообще существуют. Мы несем определенную ответственность перед своим семейством, мы обязны плтить нлоги, из которых, между прочим, тебе потом выплчивют жловнье, Ким. Тк что не ндо кичиться своими нрвственными кчествми.

Гунр рскинул руки в стороны.

— Хвтит. Никто не хочет пдения Динстии, никто не хочет, чтобы семейство Теркян обнкротилось. Мы родственники. Но, кжется, об этом помнят длеко не все.

— Ппочк! — Из столовой прибежл дочк Бейзил, з ней вошл ее мть. — Вот ты где! — Бейзил схвтил ее н руки, и девочк улыбнулсь остльным, потом объявил: — Пор обедть!

— Я не против, — ответил Гунр, вствя н ноги. — Иди сюд, млышк, то твой пп не может встть. — Девочк соскочил с колен отц и бросилсь н руки к Гунру, тот посдил ее н плечи, и он рдостно зворковл. — Не збудь…

— …нклониться, — зкончил он см. Мть девочки покчл головой.

— Извини, Гунр. Ион, сын Лидии, сунул что-то в унитз в детской внной комнте, вод не проходил, и мы были зняты тм. Вот Джесси и сбежл.

— Очень вовремя, — шепотом скзл ей Гунр. Бериш был ткой же крсивой, кк и мленькя

Джесси. Он иногд дже звидовл Бейзилу, вспоминя первые годы женитьбы, когд дети были еще хорошенькими мленькими пмпушкми, жен сплошным очровнием. Гунр дже подумывл, не жениться ли ему во второй рз, но до сих пор не мог спрвиться с болью утрты Стеллы и детей. Он опустил Джесси н пол и вместе с остльными прошел к большому обеденному столу.

После обед дождь нендолго прекртился, и Гунр уговорил мужчин отпрвиться н прогулку вдоль берег, мимо орнжевых квдртных сдков для рзведения рыбы. Здесь Бейзил и Ким были слишком зняты тем, чтобы внимтельно смотреть под ноги и кутться от сильных порывов ветр, им уже было не до споров. Ким и тк выдл им столько информции, что теперь н досуге будет что обсудить. К ужину тучи рссеялись, и Ким збыл о том, кк еще недвно ругл климт плнеты.

См Гунр больше всего хотел снов окзться н одном из корблей семейств Теркян, желтельно с новыми декодирующими лгоритмми, способными перехвтывть коммерческие нзибльные сообщения. Он пострлся сосредоточиться н игре в слов, которой все знялись после ужин, но никк не мог сконцентрировться. Ким уже в третий рз поймл его н повторении одного и того же слов, и он решил, что хвтит.

— У меня голов гудит. Пойду лучше спть.

— Спть? — переспросил Бейзил. — Еще рно.

— Но я очень устл. — Гунр зевнул и поднялся по лестнице в свою бшенку.

Бейзил, конечно, знл, чем он будет знимться, но н него можно было положиться, Кйм он нверх ни з что не пустит. Проблем зключлсь в том, что было невозможно незметно для постороннего пересылть документы. Он связлся с семейным офисом н Кскдре и зпросил отчеты о состоянии рынк з последние дв дня. Потом скзл дежурному опертору, что приедет н следующий день и передст кое-что для нзибльного сообщения.

— Будьте готовы к полудню по местному времени, — ответил опертор. — Сообщения по нзиблю отпрвляются в триндцть ноль-ноль, мы еще должны успеть все зшифровть.

— Я буду у вс в десять ноль-ноль, — пообещл Гунр.

Когд несколько чсов спустя Бейзил поднялся к нему, Гунр все еще просмтривл документы.

— По-моему, ты говорил, что у тебя гудит голов, — зметил Бейзил.

— Тк оно и есть. — И Гунр снов зевнул, н этот рз вполне искренне. — Но меня кое-что беспокоит. Что-то творится с Конселлйнми. Вот, взгляни-к…

— Не теперь. Утром. Мне пришлось поить Кйм бренди, инче его было не удержть внизу. Сейчс я должен отпрвиться в постель, то будет хуже.

— Ты обязтельно должен взглянуть н это. Я точно тебе говорю, Бейз. Что-то происходит. Посмотрю н флуктуции индекс омоложения.

— Индекс прыгет с тех пор, кк рзрзился скндл н Пэтчкоке, — ответил Бейзил. — Тогд он целых полгод вообще не мог выпрвиться, теперь постоянно скчет.

— Тк посмотри же, — в третий рз скзл Гунр и потряс перед ним тблицей.

— Ого. — Бейзил выпятил губы, потом снов втянул их. — А кк нсчет сырья…

— Уровень сырья подскочил вверх, — ответил Гунр и принялся рыться в кипе бумг. — Вот… не могу точно скзть, пок не увижу документы собственными глзми, их ндо еще перекчть, но, бьюсь об зклд, это с зводов Конселлйнов, только они могут тк быстро подтянуть все ресурсы.

— А они кк рз теряют свои пи н рынке и… черт побери, дружище, хорошо бы посмотреть их бумги.

— Ндо скзть…

— Отцм, — зкончил Гунр, — но не Кйму. Я готовлю нзибльное сообщение н звтр.

— Уже н сегодня. Помощь нужн?

— Пострйся не подпускть ко мне Кйм, остльное я сделю см.

Гунр во всем подчинялся отцу Бейзил, не своему. Тк было принято в семействе Теркян. Поэтому он очень удивился, получив сообщение от своего собственного отц.

«Гунр, попроси Бейзил здержть Кйм н плнете еще н двое суток. Обязтельно. Потом см сдись н шттл и приезжй».

— Кк рспорядится Господь, — промычл Гунр. Он был достточно нбожен, но о выгоде не збывл никогд.

Знчит, он был прв. Что-то нзревет. Знчит, ндо убедить Бейзил зняться Кимом.

Кзлось, что шттл никогд не доберется до орбитльной стнции. Срзу же по прибытии Гунр отпрвился в офис Корбельной компнии Теркян. Тм был стршня нерзберих, словно ждли прибытия корбля.

— Мы только что получили сообщение по нзиб-лю. «Любимчик» будет пролетом н стнции, у них что-то срочное. Если нужно, они, конечно же, смогут взять и тебя.

«Любимчик Господ», сокрщенно просто «Любимчик», был смым быстроходным корблем компнии Теркян, оснщенным лучшим перехвтывющим оборудовнием, ккое только можно было достть при помощи денег, знкомств и мошенничеств.

— Вот и корбль… — Один из рботников ткнул пльцем в экрн, н котором вспыхнул яркя точк.

Корбль только что н мксимльной скорости вышел из скоростного коридор, изменение цвет точки ознчло, что он приближется к стнции, почти не снижя скорости. Крйне опсный мневр.

Знчит, родители не скрывют, что случилось что-то срочное. Обычно корбли компнии Теркян приближлись к стнции по стндртным тректориям. Н ткой по-нстоящему опсный мневр они могли пуститься только в крйнем случе.

— Когд он будет здесь? — спросил Гунр.

— Н ткой скорости? Чсов через двдцть. Двдцть чсов. Зчем тогд отец просил его приехть немедленно?

Он улетел до того, кк н плнете стнет известно о прибытии «Любимчик». Знчит, Ким не свяжет эти дв события между собой и ничем не сможет помешть.

Гунр вздохнул. Конечно, н стнции был неплохой отель для трнзитных пссжиров, и он вполне мог воспользовться его услугми, но он прекрсно знл, дже не спршивя об этом, что отец хочет, чтобы он ждл тут, в офисе, в комнте отдых для мелких клерков. Кровти здесь были узкими, удобств почти никких.

— Если меня будут искть, я обедю в «Пятнистом ягненке», — скзл Гунр.

Он уже почти доел десерт — финики с медом и орехми, когд ему позвонили. В офисе его дожидлось специльное послние с борт «Любимчик».

Адхем, менеджер офис, посмотрел н него с понятным удивлением. Гунр не приндлежл к воротилм семейного бизнес. Он был одним из многочисленных Теркянов, пытющихся продвинуться по служебной лестнице. Тк почему же именно он окзлся в офисе кк рз в тот момент, когд «Любимчик» летит сюд со срочным сообщением, и почему именно ему дресовно это послние?

«Потому что я не трчу время н рзговоры с ткими, кк ты», — сердито подумл Гунр.

Кпитн «Любимчик» встретил его у смого люк и крепко обнял. Лйс, сестр Бейзил, ткя же горячя нтур, кк и ее брт. В семейном бизнесе Гунр подчинялся своему дяде, Лйс, соответственно, отцу Гунр.

— Ты полетишь с нми, — шепнул он ему н ухо.

— Д. — Гунр еле высвободился из ее объятий. — Бейзил просил передть тебе плменный привет.

— Мы только зпрвимся и летим дльше, — бросил н ходу Лйс.

Гунр кивнул и прошел внутрь корбля.

Н протяжении ближйших нескольких чсов он вкртце рсскзл ей все то, что узнл от Кйм и из других кнлов.

— А вот то, чего ты не знешь, — скзл Лйс, когд он зкончил. — Н «Элйсе Мдеро» окзлсь нш дльняя родственниц, девушк по имени Хэйзел Ткерис. Ее тоже взяли в плен. Лет семьдесят тому нзд юнош из род Теркян влюбился в девушку из род Чппсов…

— Гречнку!

— Д. С Делфи Дуэтти. Конечно, родители с обеих сторон были против, поэтому они изменили фмилию, стли Ткерис. Нрожли кучу детей, в том числе шестерых сыновей, которые унследовли особенность своих родителей не подчиняться воле стрших и стли простыми торговцми, поздно женились и имели немного детей. Тк вот, эт девушк — потомок того смого Теркян. Мть ее умерл рно, ни бртьев, ни сестер у девушки нет. А отц убили члены Милиции Нового Техс, которые взяли корбль н бордж.

Гунр слушл и пытлся понять, где же связь с тем, что до этого рсскзывл он. Лйс продолжл:

— Когд мы услышли о нпдении, мы ничего не знли о девушке. В нших зписях о ней не было скзно ни слов. Потом тетушк Хердион увидел выпуск новостей и решил, что они непрвильно произнесли ншу фмилию. Ну, ты ее знешь, он связлсь с ними по внутренней связи, готов был всех рстерзть. Ей выдли всю известную им информцию, чтобы только отделться. Вскоре после того, кк Хэйзел спсли из плен и в выпуске новостей об этом рсскзли во всех подробностях, он связлсь с родственникми семейств Ткерис, чтобы обсудить будущее девушки. Тетушк Хердион решил удочерить ее. Родственники девушки не очень-то приветствуют эту зтею, но сми они небогты, поэтому приняли предложение тетушки Хердион оплтить обрзовние Хэйзел.

— Д, но ккое отношение все это имеет к омолживющим препртм и скндлу вокруг омоложения?

— Не очень-то большое, но для того чтобы понять некоторые последние решения, принятые н семейном совете, тебе нужно все знть. Эти решения влияют н всю ншу политику, нчиня от контрктов, которые предстоит подписывть, и кончя подбором экипж корблей. Семейный совет не обртил большого внимния н твое сообщение со стнции Зенебр об гентх Нового Техс, но теперь они считют, что Новый Техс предствляет собой рельную угрозу для Корбельной компнии Теркян, в чстности потому, что мы не очень внимтельно подбирли экипжи корблей. И еще потому что вы с Бейзилом поймли их гент н Зенебре. Они ткже обеспокоены нличием шпионов в корбельных компниях. Они уверены, что пиртм было известно о том, что «Элйс Мдеро» должен был идти не официльно зявленным курсом, нпрямик.

Гунр фыркнул:

— Бьюсь об зклд, об этом прямом пути известно половине торговых судов, курсирующих в этом рйоне.

— Теперь это зпрещено. По крйней мере, ншим кпитнм рзрешется пользовться только мршрутми, обознченными н кртх зелеными линиями…

— Что неминуемо скжется н рботе курьерской службы…

— Но зто мы не попдем в лпы пиртм.

— Тк что тм нсчет омоложения? Мне кжется, что нм нужно попробовть перекчть кое-ккую информцию, идущую по коммерческим нзиблям…

— Мы уже это сделли. Хотя я не совсем понял, что все это ознчет. — Лйс протянул ему несколько кубов. — Этот с Бенедиктус, этот с Кскдр трехнедельной двности. Мы перекчем еще кое-что, когд будем выходить из системы.

— Куд летим?

— Куд пошлет нс Бог и отцы семейств. Мне еще никто ничего не скзл.

Гунр устроился поудобнее и принялся изучть кубы. Цены н омолживющие препрты постоянно прыгли: пдли, когд просчивлсь информция об их недоброкчественности, и поднимлись, когд ходили слухи, что препрты стновятся дефицитом. Но цены н сырье с момент скндл н Пэтчкоке постоянно росли… Для производств омолживющих препртов использовлось сырье, которое шло и н производство других фрмцевтических средств, но кое-ккие ингредиенты не учствовли ни в одном другом производстве. Гунр выделил именно эти продукты. Цены н них постоянно повышлись. Знчит… кто-то их скупет и, судя по всему, использует для производств омолживющих препртов, то есть существует ккой-то большой рынок сбыт этих препртов.

Он продолжл рыться в документх, отрывясь только, чтобы поесть и немного поспть. Его рзбудил Лйс.

— Кое-что новенькое.

Гунр протер глз и зстонл:

— И куд же мы летим, о крсотк?

— Н Мрфлк.

Мрфлк. К черту н рог. Он слышл нзвние, но ничего не знл о смой плнете.

— Сколько времени лететь?

— Около восьми дней.

— Я пошел спть.

Но зснуть он не смог. Он все время думл о том, что не посмотрел вновь полученные документы. Нконец вылез из постели, выруглся н всех языкх, которые знл, и принялся просмтривть днные.

— Ты не скзл мне, что перехвтил ткое ценное послние, — упрекнул он Лйсу по внутренней корбельной связи.

— Ты очень хотел спть, — ответил он.

— Теперь уже не хочу.

Послние было зшифровно, но н «Любимчике» имелись специльные мшины для дешифровки стндртных коммерческих шифров. Шифр окзлся двойным, второй, кк обычно, проще первого. Дешифртор быстро спрвился со своей здчей. Нконец они добрлись до код. Чей же это код? Что-то очень знкомое… нконец он вспомнил. Семейный код Кон-селлйнов. У него дже дыхние перехвтило.

— Лйс, у нс есть дешифртор код и позывных основной линии семейств Конселлйн?

— Тк вот что тм ткое! Н борту нет.

— Скорее всего, я прв. Конечно, можем попробовть и другие, но я почти уверен.

Гунр покчл головой. Послние Конселлйнов кзлось вполне понятным и тк, но он-то знл, что это впечтление обмнчиво. С ними нужно держть ухо востро. И вдруг Гунр все понял, словно кто-то нписл ему рзгдку крсными чернилми.

Глв 8

Ксл-Рок

Брюн нбрл номер резиденции Мэхоней. К ее удивлению, трубку снял Джордж.

— Джордж… это Брюн.

— Ох, если ты хотел поговорить с отцом, он все еще…

— Д, я зню. Мне нужен ты.

— Брюн, прости, что я не приехл повидться с тобой после того, кк… я был очень знят, потому что пп в больнице…

— Я все зню, Джордж. И совсем не обижюсь. Просто мне нужно с тобой поговорить.

— М-м-м… я должен скзть тебе, что встречюсь с твоей кузиной.

Ндо же, Джордж, окзывется, может смущться… А ккое отношение днное зявление имеет к рнению его отц, убийству ее отц или к общей политической ситуции?

Женское чутье подскзло ей, что Джордж с нетерпением ждет ответ н свою реплику.

— У вс серьезно?

— Похоже, что д. Мы об учимся в юридическом колледже.

— С ккой именно кузиной ты встречешься? — Брюн вдруг подумл, что тким обрзом Хрлис получет необходимые ему сведения.

— Не с дочерью Хрлис… с дочерью Джессмины.

Дочь сестры ее мтери. С которой Брюн тк жестоко обошлсь, когд т впервые приехл н открытие охотничьего сезон н Сирилисе.

— Сидни?

Джордж рссмеялся:

— Нет, я встречюсь с млдшей, с Вероникой. Что ты хотел, Брюн?

— Конечно же получить информцию. Куд подевлись все нши и что вообще тут происходит? С тех пор кк я вернулсь… Все тк быстро меняется, и только ты не будешь читть мне нотций.

— Ронни и Рфф стли пионерми новых миров. Это ты должн знть, првд?

— Д, но думю, они просто чокнулись. Ты не знешь, куд именно они отпрвились?

— В ккую-то длекую колонию. Могу узнть точно, если тебе это нужно. Я посылю им почту через Депртмент Рзвития, то есть посылл рньше, но они не отвечют. А еще знятия в колледже…

— Лдно, Джордж. Ндеюсь, твой отец скоро попрвится.

— Знешь… он уже не ткой, кким мы привыкли его видеть. Помнишь, Брюн, когд ты помогл леди Сесилии подняться н ноги… Я и не предствлял, ккие чувств испытывешь, когд тебя не узнет смый близкий человек. И говорить он еще не может, только издет ккие-то звуки…

— Джордж, прими мои соболезновния. Я тебе еще позвоню, если ты не против… Не пропдй.

— Лдно. — Голос у Джордж был устлый, взволновнный и очень рсстроенный.

Брюн почувствовл себя виновтой, но потом вспомнил, что у нее есть серьезное дело — нужно рзобрться в том, что же н смом деле происходит в политической жизни стрны. Он не думл, что н зседнии Большого Совет может случиться что-либо знчительное, но понимл: человек всегд должен быть готовым к смому худшему. Брюн проверил список, который оствил мть, и нхмурилсь. Многих людей не будет н этом зседнии. Похоже, они тоже считют, что ничего серьезного произойти не может.

Девушк вствил крточку в отверстие, чтобы включить дисплей, потом сел. Срзу после достижения совершеннолетия Брюн был официльно предствлен Большому Совету и получил это кресло. С тех смых пор он никогд не присутствовл н зседниях Совет.

Н дльнем конце стол восседл дядя Хрлис. Он посмотрел н Брюн, потом нклонился и что-то скзл ее двоюродному брту Келлу. Что ж, без сомнения, с этой стороны помощи ждть не стоит. Он улыбнулсь, стрясь успокоиться. Ндо быть спокойной, кк мть.

В зл вошли министры. Брюн помнил, что рньше они ндевли длинные блхоны, но сейчс ничего ткого н них не было. Интересно, когд они прекртили этот мскрд? Может, это зслуг отц?

Н возвышении Спикер стоял Хобрт Консел-лйн. Брюн удивленно зморгл глзми. Семейство Конселлйн сильно пострдло от скндл н Пэтч-коке, потому что Моррелйны входили в их септ. Никто не мог докзть, что Конселлйнм было известно о нрушениях, но другие динстии просто воспользовлись возможностью перехвтить рыночные пи у смого большого и могущественного септ. Когд же они снов обрели прежнее влияние? И что это знчит? Брюн попробовл вспомнить экстренное зседние срзу после смерти отц.

Он нстроил кмеру, чтобы получше рзглядеть все лиц, и тут только зметил некоторые стрнности. Спрв от Спикер лиц министров выржли ликовние, нетерпение и гнев. Слев от Спикер лиц министров кзлись безжизненными, н них читлось только отчяние.

Что происходит? Он огляделсь, пытясь нйти знкомые лиц, но не смогл. Брюн включил поименный список с укзнием мест. Никого… минутку… стршя сестр Сры, Линнет, должн сидеть через ряд. Брюн ввел позывные девушки и свое имя. Экрн зжегся, и н нем появилсь строчк: «Хорошо, что ты снов с нми, Брюн».

«Спсибо», — нписл в ответ Брюн и посмотрел н Линнет.

Т улыбнулсь и кивнул в ответ.

«Ты знешь, что здесь творится?»

«Зню. Поговорим во время перерыв».

Ничего не понятно. Брюн снов посмотрел н девушку, т опять кивнул, но уже без улыбки. Что ж, придется смой во всем рзбирться. Он снов вызвл н экрн бзу днных. Снчл министры с несчстными лицми… по дтм их вступления в должность он понял, что все они были нзнчены ее отцом. Дольше всего пребывет н своем месте министр инострнных дел Кэбби Делнкр. Семья не очень влиятельн, но см он порядочный, ндежный человек. Он знл, что отец увжл его. Министр обороны, Ирион Солинри. Тоже невысокого происхождения, его отец долгое время отстивл взгляд, что плебеи имеют рвные с птрициями прв н высокие госудрственные посты. Министр-секретрь, Эмили Снт-Фойн, ответствення з рботу клерков…

Министры с ликующими лицми — сплошь новички. Отец нзнчил лишь одного из них, д и то н смом последнем зседнии перед гибелью.

Министр зконодтельных дел. Элори С-Кон-селл. Он из семейств Конселлйнов, но ее рекомендовл Кевил, это Брюн знл из зписок отц. Остльные были нзнчены н экстренном зседнии Совет срзу после его гибели.

Новый министр внутренней безопсности сменил Пули де Мрктос, который не смог обеспечить безопсность отц и подл в отствку. Прошение моментльно удовлетворили, и теперь в его кресле сидел Бристр Анстон Конселлйн. Новый юрисконсульт вместо Кевил Мэхонея — сер Веселл. Брюн быстро сверилсь с ее родословной в бзе днных. Аг, тоже урождення Конселлйн.

Пост министр юстиции после отречения Кемтре знимл Клри Уитлоу. Теперь в ее кресле сидел Норум Рдсин. Дже Брюн знл о его дурной репутции в облсти судопроизводств.

Министр колоний. Двор Врэмон.

Итк… похоже н зговор семейств Конселлйн. Но почему тогд ткой довольный вид у ее дяди? Он ничего не понимет или, нпротив, в курсе происходящего?

Зседние еще не нчлось, все уже были крйне возбуждены. Вперед к столу вышел Кемтре Альт-мнн, бывший король. Судя по всему, он снов прошел омоложение: вид — подтянутый и ккуртный, в волосх демонстртивно оствлен небольшя седя прядь. При его появлении по злу проктился шепот, но в конце концов все успокоились.

— Предоствляю слово ншему любимому бывшему королю, — возвестил Хрлис Конселлйн медоточивым голосом.

— Блгодрю, — ответил ему Кемтре. — Я лишь хотел попросить вс всех думть в первую очередь об интересх госудрств, об интересх Првящих Динстий. В последнее время между нми было много рспрей, много рзноглсий и дже гнев…

Для Брюн это явилось новостью. В те короткие мгновения, что они проводили вместе с отцом, тот ничего не рсскзывл, возможно, просто не хотел ее рсстривть.

— Нм в первую очередь ндо думть о будущем, — продолжл Кемтре. — Перед лицом опсности нужно сплотиться кк никогд. Блгосостояние и блгополучие Динстий горздо вжнее мелких дрязг и взимных упреков.

Позди Брюн рздлся сердитый возглс. В другом конце зл поднялся ккой-то человек и выкрикнул:

— Только не нчинй снов, Виктор!

Брюн быстро взглянул н дисплей, чтобы понять, кому приндлежит реплик. Кемтре тем временем поклонился злу и под плодисменты прошел к своему месту. В одной чсти зл плодировли громче, в другой — тише.

Виктор — это, должно быть, Виктор Бррклоу, дльний родственник и глв стршего клн септ, хотя официльно его никто не избирл глвой семейств. А реплику подл, судя по всему, Альфред Себстьян Моррелйн-Контин.

Чутье подскзывло Брюн, что перед ее глзми рзыгрывется хорошо поствленный спекткль.

Хобрт Конселлйн подготовил зговор. Кемтре воззвл к единству, потому что знл, что единств нет. А ее дядя Хрлис не удивлен и не обескуржен происходящим, кк того можно было бы ожидть, ведь влсть переходит к соперничющей с ними динстии. И это знчит, что он зрнее обо всем знл. Его подкупили, и он дже знет, ккой монетой. Спорные прв н нследство рзбирются специльным Судом Звещний. Првом нзнчения судей при этом облдет министр юстиции. Новый министр Хобрт нверняк пообещл Хрлису содействие.

Н секунду ее охвтил приступ гнев. В этот момент поднялся со своего мест и зговорил Хобрт… он говорил что-то о плчевном состоянии дел и о том, что госудрству не хвтет твердого руководств. Голос у Хобрт был очень неприятный, монотонный и в то же время нстойчивый. В смысл того, что он говорил, вникнуть было трудно. Брюн снов вспомнил рзительный контрст между выржениями лиц министров. Сегодня ей особенно не хвтло Кевил. Тот бы точно знл, почему сердится Эмили Снт-Фойн и почему смодовольно и глупо ухмыляется Двор Врэмон. Он бы в нескольких словх объяснил ей, ккие выгоды получил компния «Промышленное искусство Врэмон», когд тот возглвил министерство колоний.

По длинному проходу к столу приблизился Бт-тонз. Хрлис пристльно посмотрел н него. Бттонз с улыбкой кивнул в ответ. По всему было видно, что брт устл сржться.

— Меня здержли дел… — пробормотл он.

— Ты ни в чем не виновт, — ответил Брюн. — Кто-то ведь должен был ими знимться. И слв богу, что это сделл ты.

Брт удивленно посмотрел н нее. А что еще он от нее ждл? Что он будет упректь его?

— Ты видел повестку дня?

— Нет. Ее не нпечтли. Мм скзл, что должны были нпечтть, но я нигде ничего не ншел.

— О чем вы тм шепчетесь? — резким голосом спросил Хрлис. — Пор нчинть зседние.

Вид у него был уверенный и смодовольный. Брюн вспомнил, кк он рньше бловл ее. Теперь все было по-другому. Вряд ли ей удстся сейчс перемнить дядю н свою сторону. Его сын Келл смотрел н нее тким плотоядным взглядом, что никких сомнений нсчет его желний быть не могло.

— Мы с бртом двно не виделись, — ответил Брюн. — Вм что-то не нрвится?

Бттонз нкрыл ее лдонь своей, но девушк дже не обртил внимния.

— Ему ндо было прийти рньше, — ответил Хрлис.

— Вы вообще к нм не пришли, — прировл Брюн, сознтельно искжя смысл фрзы дяди.

— Но я же был н похоронх! — громко зявил Хрлис, все повернулись в его сторону, Хобрт Конселлйн дже приостновил свою речь.

— Я не имел в виду похороны, — нмеренно понизив голос ответил Брюн. — Вы не пришли к нм, когд я только вернулсь.

— В этом не было нужды, — крснея, пробормотл Хрлис.

Брюн смерил его взглядом. В это время прозвенел колокольчик. Это ознчло конец вступительной речи.

— В первую очередь, — скзл Хобрт, — мы должны проголосовть з предложенные изменения в корпортивных зконх.

— Возржю! — Снов Виктор Бррклоу. — Изменения не были предствлены в срок всем членм Совет для предврительного ознкомления…

— Вы нрушете порядок ведения зседния, — ответил ему Хобрт. — К тому же изменения всем двно известны, я оговривл их н предыдущем зседнии…

— И их отклонили, — громко произнес Виктор.

— Вы нрушете порядок ведения зседния, — повторил Хобрт. — Если вы еще рз прервете меня, я вынужден буду удлить вс из зл зседния. А теперь сдитесь, если у вс есть ккие-то змечния, можете выскзть их во время дискуссии.

Брюн почувствовл, что нпрягется, и сделл глубокий вдох. Ничего подобного он никогд не видел и не слышл в Большом Совете.

— Полный текст попрвок вы нйдете н сйте тридцть четыре восемьсот восемьдесят восемь шестндцть, — продолжл Хобрт. — Аннотции приведены н сйте тридцть пять восемьсот восемьдесят восемь двдцть девять. Пожлуйст, следите з текстом.

Можно подумть, что все кругом мленькие дети, он, Хобрт Конселлйн, учитель. Брюн открыл об сйт и принялсь читть. Предложение сокртить привилегии и льготы действительным членм Совет, дети предствителей будут получть мест в Совете только при их нличии и в порядке строгой очередности и стршинств. Предложение принять строгие меры против угрозы эйджеистов… Ккой угрозы? Предложение создть специльную комиссию, чтобы определить степень влияния эйджеистов н Регулярную Космическую службу. Еще одну комиссию, чтобы рсследовть случи использовния РКС в личных целях. С ужсом Брюн понял, что речь идет об оперции по ее спсению. Предложение огрничить доступ к сводкм новостей… огрничить доступ к документм Большого Совет… сокртить кворум для голосовния по корпортивным зконм.

Все эти предложения выдвиглись н зседниях Совет и рньше, это было видно из сносок, тм подробно говорилось, кем и когд именно. И все они были однознчно отклонены. Но тогд двлось время н их обсуждение, и в Совете присутствовли отец и Кевил Мэхоней, которые могли объяснить, почему именно эти предложения не соответствуют интересм Првящих Динстий. Он дже вспомнил, что н том зседнии, когд ее официльно предствили Большому Совету, Хобрт Конселлйн уже предлгл сокртить привилегии и льготы членм Совет. Он пробовл докзть, что доверие и увжение к членм Большого Совет среди нселения Првящих Динстий пдет потому, что прво иметь место в Совете передется по нследству.

Он послл чстное сообщение Бттонзу: «Он всегд был тким?»

«С тех пор, кк вижу его в Совете», — ответил брт.

Брюн снов прислушлсь к тому, что говорил сейчс Хобрт.

— Конечно, никому не пожелешь того, что случилось с лордом Торнбклом. Но, возможно, ему было бы еще сложнее стоять сейчс перед советом и объяснять свои поступки.

Брюн выпрямилсь и посмотрел н Бттонз. Внешне он никк не отрегировл, но тк сильно ндвил плочкой н экрн дисплея, что н полях згорелся крсный огонек.

— Мне очень жль, — продолжл Хобрт, — если я своими словми здевю смолюбие его дочери, которя сегодня присутствует здесь… — Из его тон явствовло, что Брюн не должн сегодня нходиться н зседнии. — Но в днном случе интересы госудрств вжнее личных. — Он посмотрел в ее сторону, и от этого взгляд ей зхотелось вытереть лицо чистым полотенцем.

Брюн ждл, что сейчс поднимутся люди и скжут что-нибудь в ее зщиту, но все оствлись н своих местх. Хобрт слегк улыбнулся ей, кивнул и продолжл:

— А тк кк лорд Торнбкл мертв и отвечть з свои поступки не может, многие сочли бы неуместным говорить сейчс о том, что вменяется ему в вину. Но лично я з полную откровенность и з то, чтобы доводить дел до конц. Попрвки к зконм, которые я предлгю внести, не тривильные, и я должен объяснить, почему принимю ткие серьезные меры. Дело в том, что внутренняя политическя обстновк в Првящих Динстиях крйне нпряжен, и если мы не предпримем быстрых крдинльных мер, то все может кончиться очень плчевно. Госудрство н крю гибели.

Брт что-то пробормотл. Брюн посмотрел н него. Н ккое-то мгновение Бттонз нпомнил ей рзгневнного отц.

Н экрне зжегся огонек — кто-то просил слов. Хобрт покчл головой и продолжл:

— Времени н обсуждение нет, ндо покончить с этими попрвкми и переходить к следующему вопросу.

— Мы всегд все обсуждли…— выкрикнул кто-то.

Брюн посмотрел н дисплей. Бирюзовым цветом

тм был обознчен небольшя ветвь Септ Дккер-сов.

— В том-то и бед, мы только и делем, что все обсуждем! — рздлся другой голос. Кто-то из Кон-селлйнов, кжется, один из млдших бртьев Хобрт.

Поднялся шум, н экрне то и дело зжиглись огоньки. Хобрт не перествя стучл молотком по столу. Нконец шум стих. Брюн осмотрелсь: кругом злые, рскрсневшиеся лиц, люди готовы были нброситься друг н друг.

Кким обрзом этот Хобрт Конселлйн стл Спикером? Брюн снов обртилсь к компьютеру, пытясь восстновить ход событий. Все произошло н экстренном зседнии Большого Совет, которое состоялось через несколько чсов после убийств отц. Н экстренных зседниях не требовлось присутствия всех членов… поэтому, голосовли только те, кто был, или те, с кем можно было связться по нзиблю. Конечно, из членов семьи лорд Торн-бкл н Совете никого не было, связться с ними окзлось невозможным. В результте присутствовло всего 23,2% членов Большого Совет. Но ведет себя Хобрт тк, словно был избрн единоглсно.

«Стрйтесь всегд докопться до смой сути», — говорил один из учителей Брюн.

В чем тут выгод и для кого? Ясно, что для Кон-селлйнов, но ккя именно? Они и тк неприлично богты… соперничть с ними могут рзве что Бррк-лоу… Зчем им рвться к влсти?

— А сейчс проголосуем, — предложил Хобрт. — Покончим с этим делом и перейдем к вжным вопросм внешней политики.

В зле послышлся звон колокольчик, сообщющий о нчле голосовния. Н экрне Брюн высветились все предлгемые попрвки. Неужели Хобрт их читл? Он попытлсь вникнуть в текст. Кевил Мэхоней всегд говорил, что юридический язык похож н йсберг, всегд подрзумевется горздо больше, чем нписно. Но Брюн никогд не училсь юриспруденции. Н первый взгляд, многие предложения выглядели вполне прозрчными. Он знл, что это только н первый взгляд. Н смом деле тут кроется ккя-то хитрость.

Безопснее проголосовть против всех попрвок срзу. Тк, н всякий случй. Он ввел свои ответы и, откинувшись н стуле, принялсь нблюдть з членми Совет. Келл, высунув кончик язык, медленно читл текст. Хрлис только что зкончил. А Хобрт Конселлйн… Хобрт нблюдл з ней.

Время тянулось очень медленно. Кзлось, члены Совет никогд не спрвятся с этой здчей. Большинство, нверное, уже зрнее решили, кк будут голосовть, но несколько дотошных членов склонились нд компьютерми и сверяли тексты попрвок слово з словом.

Результт голосовния можно было предскзть… попрвки прошли. Следующим вопросом было избрние Хобрт Конселлйн Спикером н полный срок. Совет рзделился н несколько лгерей, и дискуссия свелсь к оскорблению оппонентов. Брюн спокойно сидел и нблюдл з всем происходящим, время от времени деля пометки в своем блокноте. Бттонз вел себя тк же.

После зседния они вместе отпрвились в Эппл-дейл. Словно сговорившись зрнее, брт и сестр говорили только о том, что видели из окн мшины. После ужин они знялись делми, и нконец-то брт зговорил с Брюн кк с рвной.

— Должен признться, я потрясен твоим поведением сегодня н Совете.

— Но я же ничего не сделл.

— Вот именно! Ты не дулсь, ни н кого не нбрсывлсь, не руглсь и вел себя вполне подобющим обрзом. Ты сидел с очень внимтельным, умным и строгим видом.

— Строгим?

— Рзве ты не зметил, кк нблюдл з тобой нш новый Спикер во время голосовния?

— Зметил. И чувствовл себя в высшей степени неуютно.

— Естественно. Он не ткой простой, Брюн. Ну что ж, я слышл, мм уехл н Сирилис. А ты остнешься здесь?

— Сейчс д. Я хотел зняться делми Большого Совет, если, конечно, ты не возржешь.

— Ты уверен? Если ты будешь следить з тем, что происходит в Большом Совете, я смогу полностью сосредоточиться н рспутывнии того, что нтворил в семейных делх нш дорогой дядюшк. Без Кевил тк трудно…

— Понимю, — ответил Брюн.

Бттонз внимтельно посмотрел н сестру. Девушк чувствовл, что брт понял, кк он переживет из-з возникших по ее вине неприятностей и последоввшей з ними смерти отц.

— Не рсстривйся, — нконец скзл он. — Было бы горздо хуже, если бы тебя с нми не было.

— Не зню, — ответил Брюн.

— А я зню, — нстивл Бттонз. — Д и ты скоро поймешь. Но сейчс ндо зняться делми повжнее. Нс со всех сторон поджидют опсности. Кстти, что с млышми? Я бы не хотел, чтобы их взяли в зложники и использовли против нс.

— Их збрл Сесилия де Мрктос. Ей можно верить…

— Будем ндеяться, что он не поселит их в конюшне и не попытется вырстить из них хороших жеребцов. — И Бттонз от всей души рссмеялся. — С ней никогд ни в чем нельзя быть уверенным.

Брюн тоже рссмеялсь.

— Ты прв, но, думю, они будут жить не с ней.

— Хорошо. Глвное, чтобы они были в безопсности, чтобы никто не мог использовть их в своих целях.

— Думю, лет десять-двендцть мы о них ничего не услышим… Дже не могу предствить их подросткми…

— Если через десять лет Првящие Динстии будут существовть, мы зймемся их будущим.

Брюн внимтельно посмотрел н брт. Он перестл улыбться и выглядел теперь стрше своих лет.

— Бттонз, ты тоже думешь, кк Хобрт?

— Я соглсен, что Првящим Динстиям грозит опсность. Но не из-з того, что в недвнем прошлом им не хвтло твердого руководств. Смую большую опсность предствляет он см. Все это сокрщение привилегий и льгот членм Совет. Мы долго добивлись урегулировния споров и конфликтов между рзличными динстиями и семействми, и добились этого именно блгодря тому, что небольшие септы знли, что могут увеличить свое влияние з счет большего количеств предствителей в Совете. Они нчинли сотрудничть друг с другом, и это делло политическую ситуцию стбильной. Когд Динстиями првил король, он нлживл отношения между клнми и септми.

— Почему же Хобрт этого не видит? — спросил Брюн.

— Не зню. Когд мне было лет десять, ты был совсем млышкой, я кк-то случйно услышл рзговор взрослых. Они обсуждли, кк процесс омоложения может скзться н политической обстновке. Конечно, я длеко не все понял. Но помню, кк спорили пп с дядей Хрлисом. Когд в школе я здвл вопросы учителям, они меня совсем не понимли, потом, когд я служил в Королевской Космической службе, все уже только и говорили, что о повторном омоложении, что, мол, это единственный способ нормльно прожить жизнь, оствясь молодым и энергичным. Это было в тот год, когд Лепес-ку приехл н Сирилис, д, по-моему, именно тог-

д… однжды Чрли Уиндетссон нпился и з обедом в офицерской столовой скзл, что рз нши родители никогд не сострятся, нм не ндо стновиться взрослыми. Что для нс нет никкого будущего. Все смеялись и пили дльше, меня охвтил пник. Я ушел к себе, позвонил Сре, и тогд мы решили пожениться.

— Я этого не знл.

— Ну… ты тогд знимлсь своими сумсбродными делми. И почти все нши сверстники вели себя именно тк. Нши родители в этом возрсте были горздо взрослее, многие из них к концу обучения в университете уже вносили свою лепту в семейный бизнес. Некоторые дже рньше. Но их родители редко доживли до ст лет и чще всего уходили н покой, когд им было около восьмидесяти. Первя волн омоложения немного все изменил, но потом… я вернулся тогд домой и долго беседовл с отцом. Он пообещл, что они с мтерью поддут в отствку, когд я буду еще молодым, и перевел большую чсть кций н мое имя срзу после того Охотничьего бл. И всячески способствовл тому, чтобы я знимлся делми Большого Совет и бизнесом.

— А я думл, ты просто ззнлся…

— Немного ззнлся, конечно… Но прежде всего я не хотел оствться вечным ребенком, легкомысленным богтеем, который может оплтить сколько угодно процессов омоложения, чтобы оствться всю жизнь двдцтилетним бездельником. Я бы не смог тк жить…

— А дядя Хрлис… — нчл Брюн. Ей нужн был определення информция. — Что он?

— Он считл, что повторное омоложение поможет укрепить влияние и могущество семьи. Хрлис выступл внчле з то, чтобы омоложение проходили только предствители Большого Совет и члены их семей. Его кое-кто поддерживл, но предложение не прошло. Потом он попробовл огрничить процессы омоложения, введя возрстной ценз. Восемьдесят лет. Но это тоже не прошло. Эйджеисты уже тогд выступли против, тк кк были отмечены некоторые биологические проблемы. Они требовли полного зпрещения повторного омоложения и думли, что Хрлис их поддержит, но не тут-то было.

— А… нселение росло и росло?

— Не только это. В нших кругх рождемость кк рз снизилсь, потому что уже не нужно было торопиться, стло возможным рожть детей лет в пятьдесят-шестьдесят или дже позже. Изменился соств нселения, и перерспределились силовые структуры. С возрстом люди всегд обретли жизненный опыт, теперь же появилсь возможность нкпливть опыт, не теряя при этом ни сил, ни здоровья, ни молодости. Стрики не умирли и не уходили в отствку, и молодежи пришлось искть для себя новые сферы деятельности. А люди, конечно, приветствовли омоложение, особенно когд узнли, что оно помогет еще при ряде зболевний и трвм. Омоложение проходили все, кто мог себе это позволить. Конселлйны же были зинтересовны в этом из-з больших прибылей.

— Хм-м-м… знчит, нужно было нйти ккой-нибудь выход… нпример, отец предложил зселять новые колонии?

— Это было временной мерой. Кое-кто требовл ннексии соседних территорий, но пп всегд был против экспнсии в космосе. Зчем нстривть против себя соседей, когд существуют незселенные плнеты в Глктике Првящих Динстий? Он предлгл изменить колонильную политику, много рботл с министерством колоний относительно окзния рзличных видов помощи колонистм. Рзрбтывл проект о предоствлении концессий компниям или семействм, зкупющим лицензии н поселение в колонильных мирх.

Брюн покчл головой.

— Я плохо рзбирюсь в этих вопросх и вряд ли пойму.

— Я помогу. Глвное тут вот что. Снчл плнету делют пригодной для жизни. Это нзывется процессом террфикции. Чем больше времени дется после этого плнете н тк нзывемую стбилизцию, тем легче пройдет процесс колонизции в дльнейшем. До недвнего времени это ознчло ткие долгосрочные инвестиции, что вклдывть в это деньги было нерционльно. Когд произошло объединение Првящих Динстий, Большой Совет постновил ввести годичные совместные инвестиции, рз в год Динстии сообщ вклдывли деньги в рзвитие одной плнеты. Блгодря Потерянным мирм мы узнли, что чем больше период стбилизции плнеты, тем лучше.

— Прдйз, Ввилон, Озис, — проговорил Брюн, чтобы дть понять, что слушет брт.

— Д, именно. Эти плнеты попли во вторую волну открытий, потом после Многолетних войн о них н долгое время збыли. Процесс стбилизции в связи с этим продлился тм лет семьсот-восемьсот. Конечно, экосистем этих плнет не нстолько зреля, кк т, что рзвивлсь естественным обрзом, но все же Прдйз, Ввилон и Озис во многом превосходят другие колонильные миры. Только сейчс некоторые другие плнеты приближются к ним по уровню пригодности. Скуты обнружили н Пр-дйзе дремучие лес, которым было лет трист, не меньше, рвнины с толстым слоем плодородной почвы, стбильный климт… множество рыбы в рекх. Не то что в других колониях… А лет через пятьсот будет еще лучше… Если бы колонисты нчинли зселять плнету, когд экосистем уже стбилизировлсь, им было бы нмного легче.

— Но ты скзл, что отец считл зселение колоний временной мерой. А что же он хотел сделть? Остновить процесс рождемости? Или огрничить омоложение?

— Не уверен. Он поговривл и о том, и о другом. Но все тк зпутнно… особенно в Првящих Динстиях. Ты ведь знешь, существуют плнеты, где люди противятся ккому бы то ни было плнировнию семьи, и есть другие, где, ноборот, приветствуется нулевой прирост нселения, и еще другие с мссой рзнообрзных религий. И политик одной группы воспринимется в штыки другой. Но с кждым годом увеличивлся процент нселения, прошедшего омоложение. И, по днным опросов, легко было понять, что эти люди рссчитывют н повторное омоложение.

— Интересно, что сделли в Гернеси? — спросил Брюн. — Они нчли омоложение одновременно с нми, но у них нет никких кризисов нселения.

— Не зню… хороший вопрос. А у них ткое же рзнообрзие вероисповедний?

— Понятия не имею. Кк все это сложно, Бт-тонз.

— Вселення нш отнюдь не простя, и если мы не нйдем выход из создвшегося положения, то погибнем. — Он пристльно посмотрел н сестру. — Теперь ты взросля и см решил следить з рботой Большого Совет. Теперь ты все знешь.

— Лучше бы я оствлсь сумсбродной блондинкой, — ответил Брюн, хотя см тк не считл.

Корбль «Джессмин Эссене»,

компния «Эссеншил трнспорт лимитед»

Вольные немники в кют-компнии уже в третий рз просмотрели видеозпись убийств и последующих событий. Мужчины почти ничего не говорили, дже не руглись. Нконец смый стрший из присутствующих выключил видеоплеер.

— Ну вот, опоздли, кто-то нс опередил. Что будем делть? — И он с вызовом посмотрел н других.

— Уберем всех остльных. Рз этого нет в живых, они решт, что опсность миновл, и потеряют осторожность.

— А я все время думю о детях, Дэн… они по прву приндлежт нм.

— Бен прв, — вствил другой мужчин. — Кто-то должен рздвить голову гремучей змее. Кк бы гдин ни шипел, ей пришел конец. Совсем необязтельно стновиться преступникми и убийцми. Но ндо вернуть всех нших детей.

— Но кк мы их нйдем? Если их уже рзослли по новым семьям?

Дэн поднял руку.

— Нм ничего еще не известно. Снчл попробуем все рзузнть. Может, удстся что-нибудь где-нибудь услышть. Ндо держть ухо востро, где бы мы ни остнвливлись. И имейте в виду: никких попоек, не збывйте о том, что случилось по вине того идиот н Зенебре…

Все прекрсно знли, о чем идет речь. Тогд врги зхвтили целый корбль их соотечественников.

— Никких дрк, никких споров. Мы все при исполнении здния, нового здния, вот нши првил. Понятно?

— Д, сэр.

Н следующий день «Джесси» прибыл н стнцию Гоулдвин, и все вольные немники сошли с борт корбля, отметившись снчл у кпитн. Нстолько редко случется, чтобы вольные немники действительно честно отрбтывли рейс, что кпитн дже ндбвил им всем жловнье и пожл н прощние руку. Что бы ни говорили о фнтикх, он всегд предпочитл иметь дело с нбожными людьми. Они хорошо рботли и не пробовли стщить груз.

Н стнции Гоулдвин пссжирм предлглись дешевые комнты, ед и питье. Все это нходилось в тк нзывемом секторе С-3. Стнция был гржднской, сюд редко злетли корбли РКС. И в декоре, и в приготовляемых в кфе блюдх чувствовлось все культурное многообрзие нродов, нселявших Првящие Динстии. Групп мужчин нпрвилсь н зпх копченого мяс. В кфе они уселись з длинный стол. Спрв н стене был вмонтировн экрн телевизор. Шл трнсляция ккого-то делового зседния, но мужчины никого не могли узнть. Вдруг н экрне появилось знкомое им всем лицо — блондинк с короткими, вьющимися волосми.

— …Вы хотели бы что-нибудь скзть о результтх зседния, сер Мигер-Торнбкл? — Мужчины с трудом рзбирли кцент ведущего.

— Нет… понимете, нш семья все еще в труре… — У блондинки кцент был еще сильнее.

— Д, сер, кк вы относитесь к тому, что Спикером избрн предствитель семейств Конселлйн?

— Извините. — Он отвернулсь от кмеры, но кмер последовл з ней. Блондинк сел в длинную мшину темно-бордового цвет.

— Черт побери! — выруглся один из мужчин. — Это же он!

— Все вы, мужчины, одинковые, — зметил одн из официнток. Он положил перед ними меню. — Если женщин молодя, богтя и крсивя, знчит…

— Мы будем есть чили, — скзл ей Дэн. — Кждому по миске чили и еще принеси крекеров. — Он обвел взглядом остльных, и все змолчли, хотя было видно, что им очень хотелось поговорить.

— Пиво? — спросил официнтк.

— Нет… не сейчс.

Снчл нужно все выяснить, нужно рзыскть женщин и детей. Если они смогут их нйти и вернуть домой, пусть дже не всех, их будут увжть, дже больше, чем если бы они сми убили Спикер. И тогд рейнджеры Истинного Техс перестнут обзывть их горсткой ничего не стоящих мужчин, которых дже жены бросили.

— Смотри… — Бен тронул Дэн з руку и покзл н экрн.

Снов покзли ту же сцену, из-з которой они уже все чуть не перессорились. Женщины и дети в трдиционных одеждх идут по коридору из корбля н стнцию и их сопровождют военные Првящих Динстий в полном боевом обличье.

Дэну было трудно рзбирть то, что говорит комменттор, но он уловил нзвние. Стнция Бскр. Интересно, что это знчит? Жили они тм рньше или собирются туд отпрвиться? Этого он не знл, но обязтельно узнет. Они нйдут ккой-нибудь бр, рзговорятся тм с кем-нибудь и нверняк выяснят все, что нужно. Ндо только знть, кого и о чем спршивть.

Глв 9

Ксл-Рок, Стрый дворец

Хобрт Конселлйн провел рукой по блестящей поверхности широкого стол, который теперь стл его письменным столом, кк когд-то был столом Бн-ни Торнбкл, до этого и Кемтре Альтмнн. Он был очень доволен. Дельфин теперь жил в покоях, которые рньше знимл Мирнд, ему же достлось все, о чем он много лет мечтл, нчиня с почтительности молчливых слуг и кончя увжением тех, кто в одночсье из рвных превртился в подчиненных.

Увидев Брюн и Бттонз з столом Торнбклов, он сильно зволновлся, но те не смогли ничего скзть. И дже не вжно, кк именно они проголосовли, все рвно все прошло тк, кк он зплнировл. Дже их дядя поддержл его… конечно, не просто тк, но это тоже уже не имеет знчения. Хобрт все рвно нзнчил бы новых министров внутренних дел и внешней политики, нзнчил бы новых судей. И дже в его собственном септе нужно кое-что пересмотреть. И если что-то из этого окзывется выгодным Хрлису, пусть он думет, что это делется только рди него, ккя рзниц.

Откинувшись н спинку стул, Хобрт предлся мечтм. Он еще относительно молод, при помощи повторных омоложений остнется молодым ндолго… молодым, сильным и могущественным. Всем известно, кк процветло госудрство несколько поколений тому нзд, когд ввели монрхию и влсть стл передвться по нследству в семействе Альт-мннов. Но он продемонстрирует ткое, чего никто еще не видел. Он обеспечит госудрству стбильность и блгополучие. Н это способен только лидер, который никогд не впдет в стрческий мрзм. Он будет оствться у влсти год з годом, десятилетие з десятилетием, он будет зщищть госудрство и вести его к процветнию…

Рздлся звонок, срботло устройство внутренней связи н рбочем столе, и Хобрт выпрямился н стуле. Все мечты осуществятся в будущем, сейчс ему предстоит рзобрться с проблемми, оствшимися от предшественников.

— Милорд, полковник Бй-Дрлин, нчльник спецгруппы безопсности, хочет поговорить с вми.

— Впустите.

Он покжет им, кк рботет нстоящий лидер. Он будет рботть, не поклдя рук, н блго госудрств — тк же беззветно, кк до того трудился н блго семьи и септ. И, если принять во внимние, ккую роль игрет его септ в экономике госудрств, легко понять: то, что выгодно и хорошо для семейств Конселлйн, будет выгодно и для всех остльных. По крйней мере, для большинств.

Вошел Бй-Дрлин, по-молодецки отдл честь и щелкнул кблукми. Д, нстоящий военный. Но умен ли он? Умеет ли рботть?

— Милорд, я подумл, вы зхотите узнть новые фкты относительно рсследовния обстоятельств гибели лорд Торнбкл…

— Это же дело рук террористов Нового Техс, — ответил Хобрт. — Не понимю только, почему вы их все еще не поймли.

— Милорд, предврительные рсследовния покзли, что с тех пор, кк в системе появилсь групп рейнджеров, ни один их предствитель не бывл н Ксл-Роке.

— Знчит, вы проявили полную некомпетентность. Неужели вы думете, что они нчнут рзгуливть по плнете, рскрсив лицо крсной крской? Они грозились убить Спикер. Спикер убит. Ккие еще докзтельств вм нужны?

Бй-Дрлин посмотрел н него тким взглядом, что Хобрту стло не по себе.

— Мне действительно нужны докзтельств.

— Они у вс есть: это, в первую очередь, труп лорд Торнбкл. И рненый сер Мэхоней, и покореження мшин.

— Конечно, милорд, но это вовсе не докзтельство того, что покушение было совершено Богопо-слушной Милицией Нового Техс. У нс нет никких сведений, что они вообще были н плнете. Ни в корбельных спискх, ни в журнлх регистрции прибывших нет никких подозрительных зписей.

— Знчит, они нняли кого-то.

— По ншим сведениям, они никогд не пользуются услугми немных убийц и не применяют ткие виды оружия, которые были использовны при покушении. Они предпочитют действовть открыто. Их стиль — подойти н улице к нмеченной жертве и рсстрелять в упор.

— Это все слов, — твердо консттировл Хобрт. — Хотя если покушение не дело рук Милиции, то я, кжется, зню, кто еще мог это сделть.

— Кто же, милорд? Я весь внимние…

— Эйджеисты, — скзл Хобрт. — Лорд Торн-бкл прошел омоложение, его жен тоже, причем не один рз. — Бй-Дрлин перевел взгляд н ухо Хобрт. Тот покчл головой. — Это просто укршение, полковник. Я знчительно моложе лорд Торнбкл. Человек в моем положении должен следить з собой. Я тоже, естественно, поддерживю омоложение и, кк любой блгорзумный человек, обязтельно пройду его лет через десять. А пок я ношу эти небольшие кольц в ушх… — И он дотронулся до своего ух. — Чтобы те, кто уже прошел омоложение, знли, что я их вполне поддерживю.

— Понятно, сэр. И вы считете, что эйджеисты убили лорд Торнбкл потому, что он был приверженцем омоложения? Знчит, они могут быть опсными и для вс?

— Я считю, что покушение совершено Милицией Нового Техс. Я вм уже это говорил. Но если это не тк, кому, кроме эйджеистов, могло быть выгодно убийство лорд Торнбкл?

Бй-Дрлин явно сомневлся.

— Я ндеялся, милорд, что вм могут быть известны некоторые обстоятельств… недовольство среди динстий — членов Совет… возможно, лорд Торн-бкл восстновил кого-то против себя? Он был очень популярен среди большинств, но всегд нйдется кто-нибудь…

Хобрт мхнул рукой.

— Недовольство есть всегд, но ничего серьезного я не змечл. Конечно, кому-то могло покзться, что он превысил полномочия, поствив н крту блгополучие всего госудрств рди спсения дочери. Мы тогд прямо выскзли свое мнение. Но я не зню никого, кто желл бы его смерти, хотя, конечно, я не очень в курсе дел септ Бррклоу.

— Прекрсно, сэр. И спсибо, з удиенцию, милорд.

— Поймйте убийц, полковник, я позбочусь о нгрдх.

Бй-Дрлин мрчно посмотрел н Хобрт, потом рзвернулся и вышел. Стрнный человек. Нверное, с ним будет сложно срботться.

Спустя несколько дней Хобрт сидел з тем же письменным столом, но уже в очень невеселом нстроении. Вечно тк, когд приходится иметь дело с глупыми и упрямыми людьми. Человек в его положении имеет прво выбирть себе министров, с которыми можно рботть. Почему люди, которых нзнчил Бнни Торнбкл, считют, что они должны остться н своих местх и вствлять ему плки в колес? Могли бы уж понять, что он шутить не любит… Но, похоже, они ничего не желют понимть. Больше он не собирется с этим мириться, не хотят — не ндо. Когд выкорчевывют корень, вместе с ним погибет все дерево.

Хобрт мысленно предствил, н кого он может рссчитывть. Кого из министров сместить первым? Министр обороны в последнее время слишком много говорит об омоложении личного соств Флот, что-то тм не в порядке со стршим офицерским соством. А их идиоты-медики решили всерьез обследовть всех, кто прошел омоложение, и докопться до причин нрушений. Он не рз говорил Ириону Солинри, что длительное обследовние подобного род будет очень дорогостоящим и, скорее всего, не принесет желемых результтов, что горздо рзумнее сокртить рсходы и просто-нпросто отпрвить всех пострдвших в отствку под предлогом профессионльной непригодности. Но Солинри не соглшлся с ним, он вообще вечно с ним спорил. Он вспомнил, что министр обороны всегд спорил и с Бнни, хотя именно Бнни нзнчил его н этот пост. Видимо, у него просто сложный хрктер, люди с подобным хрктером не должны знимть пост министр обороны.

Если убрть Солинри, н его место поствить своего человек… тогд будет легче спрвиться и с ниболее упрямыми из дмирлов. Возможно, и их можно будет убрть из Флот под предлогом профнепригодности. В то время омолживющие препрты получли из Республики Гернеси. Если удстся докзть, что что-то было не в порядке именно тм, можно будет переключить внимние общественности с Пэтчкок н что-нибудь другое. Н смом деле дмирлов не обязтельно отпрвлять в отствку. Если, конечно, Флот нйдет способ сделть тк, чтобы они не совли нос не в свои дел… В нстоящее время и медицинское упрвление Флот, и стрший офицерский соств ведут себя крйне неблгорзумно, Солинри всячески их поддерживет. Солинри одно-знчно должен уйти.

Хобрт открыл блокнот и нчл писть письмо Солинри. Он пробовл объяснить причины, по которым отпрвляет министр в отствку. Он хотел без резкости дть понять Солинри, что тот просто-тки некомпетентен. А дже если и компетентен, то недостточно дипломтичен. Хобрт еще рз нпомнил себе, что письмо должно быть грустным, но не злым. Конечно, может, и не стоит из-з этого Солинри тк переживть. У него нет влиятельных друзей, его окружет свор злобных, мстительных ничтожеств из млознчимых семейств. И скоро они поймут, с кем имеют дело.

Адмирл Вид Серрно редко знимлсь гржднскими делми. Смен руководств госудрств обычно предствлял собой всего лишь церемонию и много речей. Никкого знчения для Регулярной Космической службы это не имело, кк, впрочем, и смен фельдмршл.

Конечно, убийство лорд Торнбкл потрясло всех, но дмирл считл, что в конечном счете ничего не изменится. Н его место выберут кого-нибудь другого, возможно, произойдут некоторые змены в кбинете министров, но в целом все остнется по-прежнему. Добиться перемен не тк-то просто. А дело Виды Серрно следить з тем, чтобы Флот был готов противостоять любой угрозе извне, потому что врги могут воспользовться дже небольшим змештельством.

Именно поэтому он см решил рзобрться в той сложной ситуции с омоложением, которя сложилсь во Флоте, и в результте пришл к тем же выводм, что и медицинскя комиссия. Виной всему был недоброкчествення пртия препртов, выпущення тем смым зводом н Пэтчкоке, который он видел лично. Выход из создвшегося положения прост: повторить процесс омоложения с использовнием доброкчественных препртов тем, у кого нрушения пок еще обртимы, тем, у кого они уже необртимы, обеспечить медицинский контроль и помощь. Он см соствил отчет и отпрвил его по инстнциям вверх вместе с письмом, в котором предлгл, чтобы все издержки по проведению повторных омоложений и медицинской помощи пострдвшим взял н себя звод-изготовитель недоброкчественной продукции.

Но с тех пор тк ничего и не произошло. Рсследовние было прекрщено, и когд он обртилсь з рзъяснениями в Глвный штб, ей ответили, что «прекртили его в целях обеспечения безопсности». До нее доходили слухи о том, что одн из ведущих незвисимых лборторий, знимвшихся рсследовнием, см окзлсь в центре внимния кких-то комиссий в связи с возможной фльсификцией днных и рстртой общественных денежных фондов. Глвный штб резко прекртил финнсировние повторных омоложений, не объясняя при этом причин своих действий. Из своих собственных дискреционных средств Вид оплтил столько процессов омоложения, сколько смогл, но ее денег н всех никк хвтить не могло. Он уже подумывл связться с Мртой Ктериной Сенц, фрмцевтическим зводм которой вполне доверял. Но пришел новый прикз Глвного штб: вообще не ксться вопрос омоложения, не обсуждть его ни под кким предлогом дже н внутренних совещниях. Вынося вопрос з пределы Флот, дмирл Серрно рисковл попсть под трибунл.

Он никк не могл понять, кто отдет все эти глупые прикзы. Неужели кто-то из флотских? Или директивы исходят от првительств? Спикером был избрн Хобрт Меретль Конселлйн. Он нзнчил своих людей в рзличные комитеты обороны. Но министром обороны по-прежнему оствлся Ирион Со-линри, тот всегд был человеком ндежным. Вид собрлсь было поговорить с смим министром, но, вспомнив свой горький опыт, решил, что ни к чему хорошему это не приведет.

Имен вновь нзнченных людей ничего ей не говорили. Семейств Конселлйн и Моррелйн имели отношение к скндлу н Пэтчкоке, это было известно бсолютно всем, но ни одн бз днных не выдвл ей никкой подробной информции о Хобрте Меретле Конселлйне. Только крткя официльня биогрфия, которую зчитывли, когд он был впервые предствлен Большому Совету и по прву нследовния знял тм свое место. Непонятно было, почему Динстии решили избрть именно его, рзве что в отместку друзьям лорд Торнбкл.

Рздлся звонок секретря.

— Адмирл, прибыл курьер с депешей из Глвного штб.

Неужели стрые клячи, одержимые стрстью писть депеши и передвть их с курьерми, будут сидеть в Глвном штбе вечно? Нверное, это послние от нчльник отдел личного соств. Возможно, прислл ответ н ее зпрос о том, сколько стрших офицеров вернулись к службе в других секторх после повторного омоложения.

— Пришлите курьер ко мне, — ответил он.

К ее удивлению, в кбинет вошел приятель Херис Серрно, кпитн Ливдхи… кк его имя? Арш? Арм?.. Под мышкой он держл ппку. Аг, н воротничке поблескивл новя звездочк. Знчит, он уже не кпитн третьего рнг, млдший дмирл.

— Поздрвляю, — скзл он. — Я ничего не слышл о вшем повышении. — Он не слышл дже о зседнии комиссии, принимвшей решения о повышении офицеров. А должн бы был. В мозгу прозвенел сигнл тревоги.

— Извините, дмирл, кжется, я принес вм неприятные известия, но все рвно спсибо з поздрвление. — Вид у него был кк у побитой собки.

— В чем дело? — Может, он и стл млдшим дмирлом, но он стрший дмирл и впрве позволить себе ткой тон.

— Не зню, известно ли вм, что теперь у нс новый министр обороны…

— Солинри ушел в отствку?

— Д. И уехл, ни с кем дже не поговорив. Вроде бы домой, но он не двл никких интервью. И не отвечл ни н ккие вопросы.

— Понятно. — Что ткое могли сделть с Солинри, который никогд не избегл интервью и репортеров, с Солинри, который всегд говорил то, что думл? Что могло зствить его вернуться н… бог ты мой, откуд же он родом? Что могло зствить его змолчть? Вид почувствовл ледянящий холод.

— Вкртце дело обстоит следующим обрзом. Новый Спикер остлся недоволен тем, что говорил ему Солинри о проблеме омоложения, и нзнчил н этот пост человек, который будет беспрекословно исполнять все, что ему прикжут. Новый Спикер считет, что в случе с омоложенным стршим офицерским соством фрмцевтические препрты ни при чем…

— Но это не тк, — зпротестовл Вид. — По ншим днным, все совершенно ясно…

Днные могут, быть и сфльсифицировнными, — ответил Ливдхи. — И Спикер считет, что именно тк и произошло в ншем случе. Есть люди, которые зинтересовны в подтсовывнии фктов, и они могут влиять дже н ученых, проводящих исследовние.

— Просто ему хочется, чтобы тк было, — нчл с гневом Вид.

— Не мне судить, — ответил Ливдхи и змолчл, Вид смотрел н него во все глз. Он прекрсно понял, что Ливдхи имел в виду.

— В чем же дело?

— Если принять гипотезу, что в некчественном омоложении виновты не препрты, можно предположить, что это следствие некоторой идиосинкрзической рекции… в днный момент поговривют о том, что во флотских семействх высок степень инбридинг, но считйте, что от меня вы ничего не слышли.

— Можно подумть, что в их семьях нет того же инбридинг!

— Но среди нс нет зрегистрировнных эмбрионов… тк, по крйней мере, говорят. — Он снов змолчл, потом продолжл: — Учитывя все это, они говорят, что существует опсность того, что и со стршими офицерми произойдет нечто подобное. Было решено провести смое полное медицинское обследовние комндовния Флот.

— Ккя чушь! — Вид Серрно зметно нпряглсь.

— Но они говорят об этом вполне серьезно. Ужесточен медицинский контроль нд всем личным соством Флот, но в особенности нд офицерми, и жестче всего нд офицерми высокого рнг, которые проходили омоложение более десяти лет тому нзд. Всех стрших офицеров, попдющих в эту ктегорию, освобождют от несения службы до полного медицинского обследовния.

— Но…

— Адмирл, я зню, что случй беспрецедентный. — Ндо отдть ему должное, говорил он искренне. Если он что-то и скрывл, то делл это очень умело,. — Все это ужсно. Но, по крйней мере, отстрняют вс от службы с сохрнением жловнья, полного для чинов ниже кпитн третьего рнг, и половины жловнья для высших чинов.

— То есть они отстрняют от службы почти всех офицеров, — огрызнулсь Вид. — Всем известно, что со мной все в порядке, медицинские покзтели стбильные. Прошло уже двдцть пять лет после омоложения, и никких жлоб у меня нет…

— Д, сэр, но…

— А кто же, по их мнению, нс всех зменит? Те неудчники, н омоложение которых дже решили не тртиться? И которых не продвигли по служебной лестнице? Нет, не отвечйте. Я ничего не говорил, вы ничего не слышли. Черт побери! — Теперь понятно, кк получил повышение Ливдхи… нверняк не один кпитн третьего рнг в днный момент прикрепляет к кителю звездочки, которые ндеялся получить лишь через десять лет. Может, и Херис стл новым дмирлом Серрно?

Вид отвернулсь от Ливдхи и уствилсь в одну точку. Перед ее мысленным взором проплывли прожитые десятилетия. Он прекрсно помнил все имен и лиц, словно события происходили вчер. Не может быть, чтобы с ней было что-то не в порядке. С головой у нее все нормльно. Он медленно пододвинулсь нзд к столу.

— Что ж, прекрсно. Я слгю с себя все полномочия. Отпрвлюсь в медицинское упрвление, пусть они все проверят, тогд можно будет вернуться к своим обязнностям.

— Нет, дмирл. Посмотрите, пожлуйст, прикз.

— Который, кк полгю, соствляли не вы. Хорошо, двйте его сюд. — Он протянул руку и внимтельно прочитл этот стромодный документ.

Хуже, чем можно было предположить. Немедленно сложить все полномочия. Немедленно передть дел зрнее нзнченному офицеру, в ее случе — млдшему дмирлу Ливдхи. Немедленно сдть все средств связи, шифрторы и дешифрторы, средств доступ…

— Я не собирюсь… извините меня, дмирл, но я считю, что недостойно офицер высшего рнг тк позорно и поспешно покидть свой пост…

— Все стновится н свои мест, если предположить, что кому-то необходимо убрть нс со своего пути, — ответил Вид. Он уже спрвилсь с первой волной гнев, ум рботл с прежней ясностью боевого офицер. — Выбросить нс, кк можно быстрее, обезвредить, сделть тк, чтобы мы не могли по своим кнлм связться с друзьями, которые могут еще оствться н постх, сделть тк, чтобы у нс не было больше доступ к фйлм…

— Я поселился в отсеке трнзитных офицеров, — скзл Ливдхи. — Не хочу никоим обрзом двить н вс…

Вид посмотрел н него и зметил тень сочувствия н лице офицер. Херис говорил, что он неплохой человек.

— Првд? Знчит, вы большой дурк, молодой человек. Когд меняется ветер, прус должны поворчивться вместе с ним. Если вы не будете нстивть н точном исполнении прикзов, долго не продержитесь. Я освобожу кбинет к укзнному в документе сроку.

— Д, но я дже не предствляю, что мне нужно делть… — В его голосе звучл мольб.

Вид улыбнулсь ему той смой известной широкой улыбкой Серрно, и Ливдхи побледнел, н его лице отчетливо проступили веснушки.

— Спрвитесь, сынок, тк же, кк спрвилсь в свое время и я. И будете учиться. Стршно нконец получить то, о чем мечтли? А теперь извините, мне ндо очистить для вс стол. — И он нжл н кнопку вызов секретря. — Сэнди, зйдите ко мне, у нс много дел.

Через чс он нчл процесс передчи комндовния седьмым сектором млдшему дмирлу Ливдхи. Никких церемоний, н это им не дли времени. Вид вызвл всех своих подчиненных, сообщил им прикз и дл рспоряжение ввести Ливдхи, который только что прибыл из пятого сектор, в курс дел. Он тем временем отделял личные фйлы от служебных. Он зберет с собой все фйлы относительно омоложения. Можно, конечно, предложить Ливдхи снять копии. Нет. Если их у него обнружт, он попдет в беду. А кк нсчет перерспределения сил в Большом Совете? Он и н этот счет собрл некоторую информцию. Нверное, тоже стоит взять. Списки членов семьи, нходящихся н действующей службе, люди, у которых он может легльно… почти что легльно… узнвть все интересующие ее вопросы… все дмирлы Серрно прошли омоложение, знчит, и новый прикз коснется всех. Нчиня с Двор, который сейчс учится н третьем курсе кдемии, и кончя Госсином. Он сморщилсь от одной мысли, что ей придется иметь дело с Госсином… В списке было девятндцть, нет, семндцть человек, потому что родители Херис только что подли в отствку. Мть Брин до сих пор н службе, но отец уже ушел в отствку. Он знялся семейными делми.

Рздлся звонок, кто-то вызывл ее по внутренней флотской связи. Он нжл н кнопку.

— Вид? Это Гдр Ливдхи. Ты слышл новый стрнный прикз о том, что прошедшие омоложение дмирлы отстрняются от дел?

— Только что, Гдр, — ответил он. — Мне принес его один из твоих родственников. Арш. У него змечтельные новые звездочки н погонх.

— И что будем делть?

— Нсчет тебя не зню, я собирю личные бумги. Ты тоже проходил омоложение в рмкх первого эксперимент?

— Д, и со мной все в полном порядке, только голов дымится от всей этой ерунды.

— Гдр… сейчс не время…

— …болтть. Зню. Но именно сейчс, когд Торнбкл нет в живых, нм нужны опытные комндиры.

— Если мы хорошо порботли, знчит, офицеры, знявшие сейчс нши посты, будут знть, что и кк делть. — Он и см в это не верил.

Гдр тоже только фыркнул в ответ. — Ты оптимистк. Ты что-нибудь слышл про Коппер-Мунтин?

— Ничего, — ответил Вид. — А что ткое?

— Ну… ты ведь знешь, что мой брт, Аркд, рботет в судопроизводстве…

— Д…

— Он проверял дел подсудимых, которых нпрвляют в тюрьму н Коппер-Мунтин, н этот, кк его… Стэк Айлэндс, что ли, потому что именно туд Лепеску отпрвил экипж твоей племянницы.

Вид внимтельно слушл и зметил, кк Ли-вдхи змолчл, ожидя, что он спросит его, что же обнружил Аркд. Типичный Ливдхи.

— И?

— И он обнружил кое-что интересное. Молодые Лепеску — офицеры низкого рнг, поэтому им удлось остться н свободе, когд рзрзился скндл, теперь они окзлись именно н Стэк Айлэндсе, но не в кчестве зключенных, в кчестве охрнников. Конечно, кроме них, есть и другие охрнники.

— О Боже…

— Если кому-то нужны отчянные и опсные исполнители, то лучших людей не нйти.

— И ты, конечно, считешь, что что-то тм змышляется. А что именно?

— По-моему, очередной мятеж…

— Н кого они рботют? И кто поддерживет их финнсово?

— Я не смог ничего рзузнть. Но я всегд думл, что Лепеску кким-то обрзом был связн с семейством Моррелйн, если вспомнить степень его учстия в деле н Пэтчкоке…

— Он только все испортил…

— Но по большому счету это укрепило влсть семейств Моррелйн. А дурную слву вместе с ними рзделили все остльные динстии…

— Ты тогд ничего подобного не говорил, — зметил Вид.

— Нет. Я тогд и см этого не понимл. Я же был в Первом секторе, уговривл тм дипломтов Конфедерции Одинокой Звезды. Терпеть не могу рутинные передвижения…

Вид промолчл, и Ливдхи вынужден был продолжть:

— Я только недвно зново все просмотрел и рзобрлся.

— Ну, теперь мы должны, кк послушные дети, отпрвиться по домм, — ответил он. — Ндеюсь, они рзберутся с делми. Не хочу обижть вше семейство, Гдр, но твой новоиспеченный млдший дмирл тут чуть в штны не нделл, когд понял, что ему предстоит отвечть з весь сектор в преддверии угрозы тки Милиции Нового Техс, времени н стжировку — трое суток.

— Я очень рсстроен, — простонл Гдр. — Ндеюсь, что все это временно, и кк только нс проверят медики, мы снов вернемся к своим обязнностям.

— Ндеюсь, что тк, — ответил Вид. — Но если кто-то хочет от нс избвиться, по крйней мере, от кого-то из нс, он просто будет тянуть с этими медицинскими проверкми, и все.

— Ккие вы все, Серрно, шутники! — бросил Гдр.

— А вы, Ливдхи, ткие весельчки! — ответил он и положил трубку.

Вид не могл припомнить в своей сознтельной взрослой жизни ни одного случя, чтобы в течение нескольких дней ей бы было нечего делть. Конечно, он временми брл отпуск, но у нее всегд были определенные дел и плны. Путешествия, курсы, решение семейных проблем. Денег у нее было достточно, он отклдывл средств еще с тех пор, когд стл лейтеннтом, многие ее вложения принесли плоды. Он прекрсно может прожить и н половину жловнья. Куд больше волновло то, что он окзлсь отрезнной от семьи и не имел никких плнов.

Что ж… тогд он отпрвится домой, в имение Серрно н Мелндере, один из источников доходов семейств.

Ее очень рздржло, что пришлось зкзывть билеты н гржднский рейс. Он пытлсь посмеяться нд собой, говоря: «Неужели ты думешь, Вид, что все вокруг нчнут прыгть, едв услышв твое имя?» Но было все рвно очень грустно. Он довольно презрительно относилсь к шттским людям, считя их беспомощными и неоргнизовнными… Окзлось, что ей тоже непросто решить, что взять с собой в кчестве ручной клди, что отпрвить в бгж, и тк длее.

Н борту корбля он срзу же узнл среди пссжиров еще нескольких стрших офицеров Флот. Не сговривясь, они избегли друг друг. Снчл все были в форме, кк и полглось офицерм Флот, нходящимся в отпуске. Вид первя переоделсь в гржднское плтье. Тк же поступили и некоторые другие офицеры.

Орбитльня стнция Мелндер рзрослсь с тех пор, кк он в последний рз был здесь, но ее, конечно, было не срвнить с теми огромными стнциями, к которым он привыкл. Вид зметил, что н стнции было много людей в форме, но н нее никто не обрщл внимния: кто же под крсным гржднским костюмом может рспознть дмирл? Он внимтельно рссмтривл офицеров. Вот эти двое — члены семьи Серрно.

Он сел н шттл, летящий в северном нпрвлении, спрвилсь о погоде н стнции нзнчения и достл из сумки теплую куртку. Рнняя весн н Мелндере обычно холоднее среднего регулируемого климт орбитльных стнций и космических корблей.

Семейный городок Серрно лежл н берегу озер со стрнным нзвнием Спокойствие, хотя воды его, кзлось, никогд не бывли тихими, потому что ветер, долетвший с моря, все время поднимл легкую рябь. Ряд внушительных, респектбельных домов из коричневого кмня или кирпич, с ккуртными зелеными лужйкми и цветочными клумбми, фруктовыми деревьями, посженными по периметру сдов, чистыми, выложенными глькой дорожкми, которые вели от дороги к кждом отдельному домику… Рньше все это кзлось ей куд более привлектельным. Но последний рз он был здесь… лет тридцть тому нзд, и яблони-дички, которые кк рз цветут теперь, были тогд тонюсенькими плочкми, только что посженными в землю по иницитиве ее тетки. Все, в общем, очень неплохо, но это не ее место.

Все семейные городки-поселения подобного тип, построенные флотскими семьями, выглядели примерно одинково. Особняком стояли дом, где жили опекуны с детьми млдшего возрст, потом дом, где жили дети пострше, дом для молодых офицеров н время их коротких отпусков, дом для стрших офицеров и, нконец, дом для вышедших в отствку. Офицеры смого высшего рнг имели отдельные квртиры. В их отсутствие в ней могли рсполгться именитые гости. Вид еще не был в своей квртире, потому что дмирлом стл после последнего визит н Мелндер, но знл, что нйдет все в полном порядке, и дже те вещи, что он в течение всех этих лет посылл домой, обязтельно будут ждть ее тм.

Внутри стоял зпх воск, дерев, кожи и еще особый зпх, хрктерный для электронных приборов высокого клсс. И конечно, кк он и предполгл, сувениры со всех уголков Првящих Динстий. Все было тк крсиво и ккуртно рсствлено, но вызывло у нее… чувство отврщения.

Он включил музыку. «Анднте для струнных инструментов Мнмш» Прескотт и первые полчс в своей квртире провел з тем, что рзворчивл лицом к стене все кртины. Зчем ей теперь «Этюд в голубом», криктур «Тнец-продвижение по службе молодого офицер» или «Вид Ксл-Рок с Рокхус Мейджер» со стринными челнокми Морднт н зднем плне?

Что это? Просто устлость или действительно нрушения вследствие непрвильно проведенного омоложения? Он не могл скзть точно, но ее это и не интересовло. Квртир был куд просторней ее кюты н стнции, но Вид чувствовл нечто похожее н приступ клустрофобии. Он никогд ничего подобного не испытывл ни н орбитльных стнциях, ни н корблях. Он выглянул в окно и посмотрел н озеро. Ндо пройтись, чтобы хоть немного рзвеяться.

Спустившись вниз, он столкнулсь с Сбтино, еще одним офицером высшего рнг из семейств Серрно. Он приходился ей дльним родственником.

— Терпеть не могу плнеты, — скзл он вместо приветствия.

— И я тоже, — ответил Вид.

Они никогд не были близкими друзьями, но об являлись дмирлми Серрно.

— Собирюсь н неделю в горы, — скзл Сб-тино. — Уезжю звтр.

Он вспомнил, что ему всегд нрвилось жить н природе.

— А я нпрвляюсь н прогулку, — ответил Вид. — Пообедем вместе?

— Может быть. — Он помхл рукой и отпрвился к себе.

Н улице он почувствовл себя совершенно незщищенной. Ветер вместо привычной регулируемой вентиляции. Н озере поднимлись волны, и Вид поплотнее зпхнул куртку. Нд головой проносились тучи, нд тучми эт жуткя непрозрчня крышк, которую жители плнет именуют небом, д еще уверяют, что он крсив. А он, н смом деле, скрывет от них звезды.

Когд Вид был мленькой девочкой, ей нрвилсь жизнь н плнете, нрвились все оттенки неб, нрвились облк. Вид быстрым шгом прошл по выложенной глькой дорожке, пересекл дорогу и спустилсь к озеру. Вдли яркими пятнми выделялись крсные и желтые прус. Что хорошо н плнете, тк это то, что можно идти и идти, окзывться в новых местх. Вид нпрвилсь н восток, прошл до конц поселк Серрно. Когд-то здесь было несколько небольших мгзинчиков и прокт лодок для тех, у кого не было своих.

Он встл в очередь вместе с шумной толпой детей, купил чшку чю и пирожное с корицей, дети нкупили слдких гзировнных нпитков и булочек с кремом. Стоя посреди этого детского гомон, Вид понемногу успокоилсь и стл смотреть н вещи веселее. В конце концов, плнеты не тк уж плохи. Он уселсь н скмейку, зщищенную от ветр одним из домиков, и злюбовлсь горми, простирвшимися вдли. Будучи ребенком, он чсто гулял тм, плесклсь в горных ручьях, обследовл небольшие долины. Потом прибегл сюд, голодня, уствшя, чтобы вот тк же купить себе слдкого лимонд. Нет, конечно, все не тк плохо, если тебе нрвится жить н плнете.

Ей нужно придумть себе ккое-нибудь знятие. Вид отпрвилсь домой. Вернувшись с прогулки, он понял, что сильно проголодлсь. Смое время пообедть с Сбтино. Во время обед они рзговривли о музыке и живописи. У нее был коллекция современной живописи, Сбтино собирл музыкльные зписи. Он приглсил ее к себе послушть новый концерт для фгот Млхия ву Субы, и неожиднно вечер окзлся нмного интереснее, чем он предполгл. Они спорили о музыке ву Субы, который нписл новое произведение для ткого стринного инструмент. Сбтино утверждл, что звучние инструмент столь уникльно, что стоило писть музыку в рсчете именно н ткое исполнение, но Вид считл, что лишь немногие знтоки услышт рзницу в звучнии древнего инструмент и современного.

Н следующее утро Сбтино уехл в горы, Вид тк и не решил, что будет делть. Рзвернув кртины лицом к зрителю, он перествил кое-ккие побрякушки, перепроверил в который рз, чтобы все было убрно. Снружи рздлись резкие крики, и он выглянул в окно второй спльни посмотреть, что тм происходит.

В сдике между домми игрли смые мленькие дети семейств Серрно. Когд-то тк игрл он см. Они кричли и смеялись, кк все дети н свете. Вид осмотрел детскую площдку с горкми, бшенкми, мостикми. Ей трудно было поверить, что он когд-то см был тким же шумным ребенком. Крики детей, словно иголочки, проникли прямо в мозг.

Нверное, в семейном рхиве будет тише. Он спустилсь н первый этж, потом еще ниже, в подвл, в библиотеку. Здесь хрнились смые древние документы рхив семейств Серрно.

Биогрфии выдющихся людей семейств… Вид снов перечитл биогрфию своего любимого Роджер Ксвье Серрно, нстоящего героя, который когд-то влюбился, кк и все герои, в ткую же смелую, хрбрую и крсивую, кк он см, женщину и покорил ее сердце. Прочитл историю Миллисент Серрно, которя родилсь слепой, но необыкновенно одренной. Вид всегд хотел побольше узнть о своем дяде Алькндоре, которого выгнли из Флот з то, что он збвы рди зтщил н корбль диковинного зверя с длекой плнеты, потом восстновили в звнии, потому что никто, кроме него, не мог поднять тот корбль. В официльной биогрфии все это выглядело скучным и неинтересным, он помнил еще, кк см дядя Алькндор, отствной кпитн со стрнным зеленым пятном н руке, рсскзывл збвные истории, сидя н крыльце большого дом. В официльной биогрфии, нпример, ничего не говорилось о том, что тот зверь обожл кофе, или о его стрнном брчном поведении.

Несколько дней Вид изучл семейные биогрфии, потом, уств от этого чтения, стл искть что-нибудь поинтереснее. Отчеты о битвх… нет, этого добр он нчитлсь вдоволь. Отчеты о прохождении службы, об отпускх, тоненькие книжечки стихов. Авторы — тоже Серрно… Он открыл одну ткую книжку и не смогл сдержть взрыв хохот. Либо Эймори Дейвид Серрно был не очень хорошим поэтом, либо з последние двести лет произошли сильные изменения в языке. Мерседес Эспернц, с другой стороны, писл прекрсные эротические стихи. Стрнно, что они не восплменили весь этот рхив… но Мерседес умерл в рнней юности от лихордки, типичной для молодых поэтов. Интересно, ккой бы из нее вышел кпитн космического корбля?

Кое-кто из Серрно писл художественную прозу для детей. С точки зрения Виды, книги эти были не очень-то интересными. Книжк «Крло и космический корбль», нпример, знкомил детей с устройством пссжирского космического корбля. Любопытный ребенок здет простые вопросы, веселый щенок отвечет ему. Здесь их целя серия. «Крло и электростнция», «Крло едет в горы»; Потом он быстро пролистл книгу с иллюстрциями «Хелен — хорошя девочк». Мленькя Хелен жмет кому-то руку, сидит з столом выпрямив спину, дет другому ребенку поигрть в игрушечный космический корбль… Вряд ли кто-нибудь из Серрно, пусть дже в детстве, тк легко отдл бы космический корбль.

Он чуть не пропустил книгу под нзвнием «Двным-двно н Альтиплно».

Альтиплно. Родня плнет невесты ее внук.

Стрницы книги пожелтели, стли ломкими от времени. Кртинки были не рисовнными, в книгу вклеены стринные, потускневшие фотогрфии.

«Двным-двно н Альтиплно првил одн великя динстия».

Именно тк. И Серрно служили этой динстии.

«Это был очень крсивя плнет с высокими горми, покрытыми нверху снежными шпкми, и необъятными золотистыми рвнинми, поросшими трвой. Именно в ткой мир Грси-Мкдрнлдс привели свой нрод. Люди жили легко и счстливо н этой плодородной земле. А преднные им воины семейств Серрно, их верные зщитники, охрняли небо нд плнетой и не допускли нпдения пиртов н корбли плнеты». И это он тоже знл. Серрно были космической милицией плнеты. Другие семьи несли службу н смой плнете, тм тоже был своя милиция.

«Но предтельство погубило их. Их предли те, кому они доверили свои жизни.» Вид почувствовл, кк по спине пробежл холодок. Ведь не Серрно же их предли…

«Их предли солдты н плнете». Тк-то оно лучше. Знчит, не Серрно, кто-то другой.

«И их всех убили, убили мтерей, отцов и детей. Предтели были беспощдны. Вот почему, когд мы молимся Богу, мы не возносим молитв з людей, живущих н Альтиплно».

Ккя стрння детскя книжк! Больше похож н обличительную речь, причем очень резкую. Он посмотрел, ккие еще книги стояли н этой полке. Ничего особенного. «Крло идет в обсервторию», «Хелен идет в первый клсс», «Трое мленьких Серрно едут н море». Больше ни одной книги с похожим выцветшим коричневым переплетом.

Вид еще рз внимтельно ее пролистл. Очень, очень стрнно. Книг нпечтн н ручном стнке, фотогрфии приклеены чем-то тким, что проступило н обртной стороне. Фотогрфии нечеткие, выцветшие от времени. Н одной был изобржен ккой-то дом, н другой чье-то лицо. Остльные, нверное, были просто видми плнеты. Из-з вклеенных фотогрфий книжк кзлсь толще.

Вид изучил ее стрниц з стрницей, он искл что-нибудь необычное. Одн из фотогрфий отклеилсь и упл. Стрниц тут же свернулсь трубочкой. Ккя тонкя бумг, почти прозрчня, коричнево-желтя н сгибх… стря-стря. Нверное, нужно было позвть библиотекря, чтобы не испортить книгу окончтельно.

Но он не могл устоять.

Глв 10

Ксл-Рок

Вернувшись н Ксл-Рок и обнружив, что Мирнды нет ни во дворце, ни н смой плнете, Сесилия очень удивилсь. Он сверилсь с бзой днных и обнружил, что из всех членов семейств н плнете остлсь только Брюн, которя переехл жить в Эпплдейл, семейное поместье Торнбклов н Ксл-Роке. Сесилии всегд нрвился Эпплдейл, его потрясющие виды, простирющиеся во все стороны поля и сды. Он позвонил Брюн, и т, конечно же, приглсил ее остновиться в поместье.

Брюн встретил Сесилию у входной двери, прикзл слугм отнести бгж нверх, см уже по дороге в утреннюю гостиную не удержлсь и выложил все, что думл о Хобрте Конселлйне, который теперь стл полнопрвным Спикером кбинет министров.

— Хобрт? — Сесилия не могл скрыть своего удивления. — Но он ведь не ткой уж плохой, првд? Он всегд был со мной предельно вежлив. Хотя, конечно, я совсем мло его зню…

— Хобрт похож н взбесившегося школьник, — мрчно зметил Брюн, кивнул Сесилии в сторону кресл с яркой ситцевой обивкой и сел в ткое же. — Ты только послушй…

Он быстро ввел Сесилию в курс дел, удивив ее понимнием сути происходящего.

Неужели эт избловння девушк, делвшя вид, что ей ни до чего, кроме своих рзвлечений, нет дел, в действительности все время внимтельно прислушивлсь к рзговорм взрослых? Все возможно.

— Никогд бы не подумл, — промолвил Сесилия в ответ н эмоционльный рсскз Брюн. — А ты уверен? Он всегд был слегк зносчивым, но,знешь, это — бед многих…

Служнк принесл поднос с чем, кофе и пирожными. Сесилия положил н блюдечко яблочные тртлетки, ткие же хрустящие и ромтные, кк всегд.

— Н зседнии он грубо осдил дядю Виктор! А Стефн ничего не скзл. Конселлйн ншел предлоги, чтобы избвиться от большинств министров, поствил н их место своих людей, теперь ему дже не стршно, если остлся кто-то из ппиных помощников, ведь все проголосовли з него.

Брюн ничего не ел, в то время кк Сесилия пробовл одно пирожное з другим.

— А что Хрлис? — спросил он, взяв имбирный роглик.

— Он купил Хрлис, подозревю, что не без помощи Норм Рдсин, нового министр юстиции. Ты же знешь, что дел с нследовнием родовых имений могут тянуться годми, все звисит от судей…

— Д, зню. — При воспоминнии о стрых обидх он чуть не поперхнулсь.

— Удивительно, сколько произошло изменений в пользу Хрлис с тех пор, кк кресло министр знял Норм. Без Кевил Мэхонея, без доступ к его личным фйлм… их никто не знет, дже Джордж…

Сесилия вспомнил последний рзговор с Кеви-лом. Они обсуждли ее зпутнные дел. Родственники Сесилии тогд объявили ее недееспособной. Кевил скзл ей все свои проли и коды н случй, если ткое произойдет с ним.

— Никто не пытлся оспривть дееспособность Кевил? — спросил он.

— Я ничего ткого не слышл. Джордж точно не пытлся. Почему ты спршивешь?

Кевил до сих пор не опрвился, он не в состоянии дже открыть собственные фйлы. Неужели никто из его подчиненных не пытлся этого сделть?

— То есть, — продолжл Брюн, — нм нужн его информция, но мы не собиремся получть ее любой ценой. Особенно если вспомнить, кк пытлись тогд поступить с тобой:

— Кевил пришел в себя?

— Д, но мло что помнит или не может сосредоточиться. Доктор против омоложения, они говорят, что при ткой степени неврологических повреждений это нецелесообрзно. Особенно учитывя то, что случилось.во Флоте. — Нконец Брюн нлил себе чшку чя и взял одно пирожное.

— Я ничего не слышл.

— Конечно, все выяснилось после твоего отъезд. Медики стли змечть признки мрзм у стрших мстеров, я см видел это в Коппер-Мунтин, еще до… до того, кк уехл оттуд, потом произошли и другие события. Потеря пмяти, иррционльное мышление. Тких случев стновилось все больше и больше, нчлось рсследовние, были обнружены некоторые ошибки при проведении омоложения. Првительство отстрнило от действительной службы чуть ли не половину высшего офицерского соств н неопределенный срок, тк, н всякий случй, пок не проверят, все ли в порядке. Првд, у дмирлов пок никких симптомов не отмечлось, если не считть Лепеску.

Сесилия нхмурилсь.

— Допустили ошибки в смом процессе или использовли недоброкчественные препрты? Ты помнишь Пэтчкок…

— И я снчл думл, что все дело в пртии недоброкчественных препртов. Н втором зседнии Совет я дже поднял этот вопрос официльно, но Хобрт скзл, что я просто пытюсь скомпромети-ровть его, нчиню конфронтцию, потом поднялся, один из его прихвостней и выдл целую речь о генетической предрсположенности и инбредном геноме флотских семейств.

— А что скзл н это Венеция Моррелйн?

— Ее не было. И еще я никк не могу связться ни с Херис, ни с Видой Серрно. Обоих дмирлов Серрно отстрнили от знимемых постов, офицеры отдел личного соств уверяют меня, что не знют, где они в днный момент нходятся. Херис комндует корблем, но они в птрульном рейсе и тм случилось что-то ткое, из-з чего гржднским лицм связь с корблем зпрещен. Похоже, здесь что-то нелдно, потому что смогл же я связться с Эсмей, которя служит н спстельном корбле, они сейчс где-то н смой грнице Глктики Првящих Динстий.

— Кк дел у Эсмей? — спросил Сесилия, обдумывя все, что услышл.

— Думет о Брине, волнуется из-з новотехсских жен. Бухглтерский отдел Флот перечисляет все жловнье Брин н содержние этих женщин. А еще он обнружил, что по првилм Флот Невестм Земель не рекомендуется выходить змуж з флотских офицеров.

— И что же делть? Ведь он нстоящя Невест Земель?

— Ну д. Эсмей говорит, что никогд не хотел стновиться Невестой Земель. А в результте теперь он не может выйти змуж з Брин, дже если бы н нем не висели все эти женщины Нового Техс. Бедняг Эсмей. — Брюн откшлялсь. — Влюбилсь впервые в жизни. Помню, кк я стрдл по Томми Рейкселлеру, тогд со мной тоже это было в первый рз. Я считл, что все вокруг тк неспрведливо, ведь его родители отпрвили его тогд в лгерь. У нее, конечно, все серьезнее, и он жутко переживет.

— А Брин?

— Брин сейчс длеко-длеко, он сопровождет рейнджер из Конфедерции Одинокой Звезды. Скоро они должны появиться здесь.

— Что?

— Вот тк. Меня предупредил Уолтруд, сумсбродня профессорш, которя тк интересуется женщинми Нового Техс. Никому из официльных лиц дже в голову не пришло, что я могу не зхотеть общться еще с одним рейнджером. Судя по всему, новый министр инострнных дел, ствленник Хобрт… ты знешь, он отстрнил Кэбби Делнкр от дел з то, что тот посмел противоречить ему… тк вот, новый министр перекрыл грницу и зморозил все счет грждн Конфедерции Одинокой Звезды. Только непонятно, зчем.

— Но при чем здесь Одинокя Звезд?

— Ты знешь, что ни при чем, мой отец тоже знл это, дже я это зню. Но Хобрту достточно одного слов «Техс», кроме того, они эйджеисты. Конфедерция Одинокой Звезды н протяжении столетий был прекрсным деловым и торговым пртнером. Естественно, они стршно рссердились и отпрвили к нм послнник.

Сесилия откинулсь н спинку кресл.

— Знешь, Брюн, мне трудно поверить, что ты стл тким политиком. Никогд бы не подумл, что ты н ткое способн.

Н мгновение н лице Брюн мелькнул веселя улыбк.

— Мне и смой не верится. Я постоянно думю: «Это не я, это кто-то другой, мой недобрый близнец». Но я вынесл один хороший урок из всего того д, в котором пробыл почти дв год. Нельзя игнорировть то, что происходит вокруг. Мм уехл н Сирилис, чтобы рскопть все секретные фйлы отц, которые никогд не переводились сюд. Он пострется огрдить Сирилис от посягтельств дядюшки Хрлис. А я остлсь здесь.

— Понятно.

— А тебе… удлось пристроить млышей? — спросил Брюн чуть ли не с мольбой в голосе.

— Д, — твердо ответил Сесилия. — Очень хорошя семья. Мльчиков будут любить и всячески о них зботиться.

— Прекрсно. После твоего отъезд я подумл, что можно было бы отвезти их к Рфэлле, но, с другой стороны, он уже столько лет приводит в порядок мои дел… Хорошо, что ты ншл кОго-то другого.

Сесилия решил сменить тему рзговор:

— Ты говорил, что поменялся министр инострнных дел. Кто же теперь знимет этот пост?

— Человек из мловлиятельной семьи, но человек не простой. Педр Оррегиемос. Ты, возможно, о нем никогд и не слышл.

— Слышл, и дже очень. Он… тоже выствляет лошдей н скчки. В этом году в Уеррине я обошл его лошдь.

— Змечтельно. Жль, что ты не рстоптл его смого. Видел бы ты, кк он обхживет Хобрт и кк тот приветствует это. У этого выскочки никкого опыт в дипломтии или в общении с предствителями инострнных госудрств. Он считет, что любя политическя систем, которя целиком и полностью не приветствует омоложение, коррумпировн и однознчно может считться вржеской. Он уже успел оскорбить предствителей миров Лунного Серп, которые входят в соств Првящих Динстий. К тому же он уверен, что прекрсно может утешть вдов, он постоянно нмекет мне, что из него выйдет неплохой отчим. — И Брюн передрзнил Педр.

Сесилия решил не обсуждть и этот вопрос. Сплошные подводные кмни.

— А кто теперь знимется делми колоний?

— Еще один лкей Конселлйнов, Двор Врэ-мон, — ответил Брюн. — До них нконец-то дошло, что повторное омоложение приведет к демогрфическому взрыву, богтство и влсть при этом будут сосредоточены в рукх стриков. Знчит, появится много рзочровнных, честолюбивых и сердитых молодых людей. Поэтому в последнее время они уделяют большое внимние освоению колоний. Септ Конселлйнов вложил немло денег в рзвитие новых миров. И тут есть одн хитрость. Они рссчитывют н слишком большой отток нселения в колонии. Ткого не может быть, колонии просто не вместят всех желющих. Эту информцию предоствил мне один клерк из министерств колонильных дел, которого уволили з нрушение субординции. Пхнет жреным.

— Хм-м-м. Ты ведь знешь, что Ронни приходится мне племянником, — Сесилия осторожно подбирл кждое слово.

— Конечно.

— Его родители крйне обеспокоены положением дел н плнете, где он сейчс нходится. Мне стло известно, что отмечено много недопоствок по контрктм, что почт до плнеты не доходит, что нрушены все остльные виды связи. А что, если Консел-лйны специльно делют тк, чтобы люди, отпрвившиеся н покорение новых миров, не спрвились с ситуцией и погибли, ведь доходы от колонильных пев получют именно они.

— Вполне возможно. Но кк это докзть?

— Не зню. Нм нужен Кевил, — ответил Сесилия. — Мне необходимо нвестить его.

— Все не тк просто. Ты слышл, что он лишился руки?

— Нет. Я видел его в больнице перед тем, кк уехть с млышми, но он просто неподвижно лежл в постели. Д и времени у меня было немного.

— Врчи пытются вживить искусственную руку, но пок ничего не получется. Уже третий рз протез не приживется. Джордж говорит, что пмять и способность к концентрции внимния тоже не восстнвливются.

— Он все еще в больнице?

— Нет, снчл его перевели в ребилитционный центр, потом Джордж збрл его домой. Нш змечтельный новый Спикер решил, что Кевилу опсно нходиться в ребилитционном центре.

— Хорошо. Звтр я нвещу его. Возможно, что-то удстся сделть.

— Знешь, — медленно проговорил Брюн, — дядя Хрлис знимется делми корпорций по рзвитию плнет от септ Бррклоу. — Он глотнул чя. — В ккой колонии обосновлись Ронни и Рфф?

— Н Эксет-24.

— Черт побери! Я ндеялсь, что н одной из нших. Тогд я могл бы им помочь. Групп по зщите окружющей среды Эксет приндлежит корпорции Конселлйнов., Почему, интересно, они выбрли эту плнету? Првд, сейчс это уже не имеет знчения.

— Не зню, — ответил Сесилия. — Может, кции тм были дешевле?

— Возможно. В любом случе, во всех новых колониях творится что-то нелдное… Хотел бы я увидеть фйлы Кевил, потому что сильно подозревю, что в бзх днных основных компьютеров кое-что изменено. — Брюн потянулсь. — Ну вот, утомил тебя дльше некуд. Теперь можно отпрвиться в конюшни. Конечно, кк ты помнишь, здесь не много лошдей, но есть прочк змечтельных кобыл, и мы с тобой можем проехться верхом по сду.

Сесилия покчл головой.

— Нет, спсибо, дорогя. Все почему-то считют, что я струх, которя думет только о лошдях, но у струх свои причуды, и они любят преподносить сюрпризы. Сегодня я предпочитю прогуляться по сду пешком и одн.

— Ну что ж, тогд я отпрвляюсь в бссейн. Увидимся з ужином.

Н пороге дом Мэхонеев стоял медбрт в униформе.

— Сер Мэхоней в кбинете, мдм, но… он все еще не в порядке.

Сесилия терпеть не могл этих дежурных фрз, ко-торыми пользовлись медики, и еле сдержлсь, чтобы не спросить, в порядке ли все остльные. Медбрт провел ее по широкому коридору, к большим двустворчтым дверям в кбинет Кевил. Охрнников нигде не было видно. Если Кевилу угрожет опсность, почему ему не предоствят хотя бы минимльную охрну?

— Сер Джордж Мэхоней в университете, — скзл медбрт. — Он вернется только вечером.

Сесилия нхмурилсь. Сын в университете, охрнников нет, весь день в доме один только медбрт… что-то здесь не тк.

Кевил лежл в одном из больших кожных кресел. Кзлось, что ему очень неудобно тк лежть. Лицо стрнное, ккое-то перекошенное. Нверное, дже регенерция не помогл восстновить до конц то, что было повреждено. Челюсть, нпример. Кож поверх недостющей чсти стрнно топорщилсь. Кевил ее не узнл, в глзх его был только тревог. Потом взгляд нчл медленно меняться… Создвлось впечтление, что он бредет по темному коридору со свечой в руке и вот подходит все ближе и ближе…

— Сесилия… — Д.

— Ты выглядишь… моложе. Ты что, покрсил волосы?

Сердце Сесилии упло. Конечно, он выглядит моложе, несколько лет тому нзд он прошл омоложение, но Кевил знл об этом. Они были близки с ним после этого.

— Омоложение, Кевил, — быстро скзл он. Ей было трудно снов посмотреть н него, но инче нельзя. — Мне тк жль, что меня не было здесь, когд все это случилось.

— И мне… тоже жль. Я ничего… не могу… вспомнить.

Интересно, этот змедлення речь — следствие трвмы или действие препртов?

Сесилия осмотрелсь, но никких коробочек или пузырьков не зметил.

— Я ездил к Ронни и Рфэлле, — скзл он и обрдовлсь, зметив, кк згорелись его глз.

— Кк… они?

— Прекрсно, только их очень подвели поствщики. — Он все подробно рсскзл, но постоянно следил з выржением его лиц. Иногд он вдруг стновился прежним Кевилом: глз светились, лицо было сосредоточенным, потом внезпно вздргивл и словно обмякл. Тогд он остнвливлсь и ждл, когд собеседник вновь сможет сосредоточиться.

— Ты… и впрвду… здесь и рзговривешь со мной. — Он улыбнулся искренне, от всего сердц.

— Конечно.

— Ты… все… понимешь…

— Не совсем, Кевил. Но я зню, что с тобой нужно рзговривть.

— Д. А они все… здют мне вопросы… ккие-то тесты… Я ничего не помню…

— Терпеть не могу эти тесты, меня тоже мучили ими.

Сесилия вспомнил, кк см прошл через нечто подобное. Ох уж эти идиотские вопросы и тесты!

— Нзовите три овощ и пять фруктов…

— Нзови глвного дминистртор группы зщиты окружющей среды Эксет, — вствил Сесилия, словно продолжя тест.

— Сильвестер Конселлйн, — тут же ответил Кевил, но потом взгляд его опять померк. — Првильно?

— Уместный вопрос, — продолжл Сесилия, — и мне бы очень хотелось получить н него ответ. Кк я тебе говорил, Ронни и Рфф окзлись фктически отрезнными от всего мир н этой плнете Эксет-24, Брюн скзл мне, что плнет входит в соств группы колоний Эксет. И мне очень интересно, кто же несет ответственность з недопоствки грузов н плнету, з прервнную связь и тк длее.

— Возможно, и не Сильвестер, — Кевил словно проснулся. — Большую чсть своей жизни он пытлся убедить всех вокруг в том, что он великий композитор, и ненвидел подписывть бумги.

В дверь постучли, и покзлся медбрт с тем смым выржением лиц, которое Сесилии тк не нрвилось.

— Серу Мэхонею нужно отдохнуть, мдм. Может, вы зедете в другое время?

— Вы можете быть свободны, — ответил ему Сесилия. — Я спрвлюсь, я см прошл через все это.

— Но обед… диет…

— Я умею готовить. Вы свободны.

Медбрт ушел, нехотя и бормоч что-то себе под нос. Сесилия проследил с помощью кмеры внешнего нблюдения, что он вышел н улицу, дошел до угл и сел в трмвй.

— Ужс, ккой нзойливый, — скзл он, обрщясь к Кевилу.

— Ты думешь… он что-то змышляет… — зметил Кевил.

— Врчи и медперсонл вечно что-то змышляют, — ответил Сесилия. — Но, в общем, д. Смотри. — Он достл из сумочки шифртор и включил его.

Кевил в недоумении уствился н нее.

— Воспоминние о временх, проведенных с Хе-рис Серрно и флотскими беженцми, которых он предоствил мне в кчестве экипж. Обло, збыл, кк его фмилия? Но совет он мне дл неплохой, я понял это со временем. Оберегй свои рзговоры от чужих ушей и всегд держи при себе приспособления для прослушивния чужих рзговоров.

Кевил улыбнулся:

— Ты всегд был умнее… чем о тебе думли.

— Д, и ты тоже. Кевил, объясни мне, что произошло? Почему с тобой только один медбрт? Почему тебе не делют нормльный протез?

— Нет денег.

Сесилия удивленно уствилсь н него.

— Но, Кевил, у тебя всегд было много денег.

— Больше нет. Просто нет… и все.

— Что случилось?

— Понятия не имею. Б один прекрсный день они исчезли. Джордж пытлся выяснить, в чем дело, но ничего не узнл.

— Может, кто-то взлмывл бзы днных… Но это было бы видно…

— Если только деньги не перевели н другой счет.

— А это очень легко сделть… — зметил Сесилия. — К тому же во всех нужных министерствх появились новые министры, кругом столько нерзберихи…

— Д. Я думю, все… это произошло… когд погиб Бнни.

А рз тк, знчит, все взимосвязно. Знчит, те, кто покушлся н Бнни, зодно плнировли и звлдеть деньгми Кевил.

— Я зню… кое-что… все это… потому, что я кое-что зню… но, Сис, я не могу ничего вспомнить. Не могу вспомнить, что я должен знть. — Мышцы н лице нпряглись, рук дернулсь.

— Кевил, рсслбься. Пожлуйст. Двй, я приготовлю обед. Пойдем н кухню, тм и поговорим. Я тебе помогу.

Поднять Кевил окзлось здчей не из легких. Когд Сесилия увидел, кк нетвердо он держится н ногх, он чуть не зплкл. Но н кухне н стуле он устроился горздо удобнее, чем в кресле в кбинете. Здоровой рукой Кевил опирлся о стол.

— Нсколько я понимю, из-з нехвтки денег повр тоже нет?

— Верно.

Он выложил н трелки фрукты, нрезл хлеб и сыр. Достл было из холодильник бночки со слдким кремом, но передумл — в ткой крем легко подсыпть лекрств. Кевил ел левой рукой, получлось неловко.

— Кевил, помнишь, кк ты дл мне все свои проли доступ и коды?

— Проли доступ? — Он явно ничего не помнил.

— Н вторую ночь. После того, кк мы решили, что ничего у нс не получится. Ты скзл: «Если когд-нибудь я окжусь в тком же положении, в кком был ты, я хочу быть уверен, что ты меня поддержишь». И ты нзвл мне все проли. Ты збыл, но я помню.

— Сесилия…

— Когд вернется домой Джордж, мы приступим к рботе. Прямо сегодня. Время терять нельзя.

— Вряд ли… я смогу… вм помочь.

— Сможешь. Фйлы ведь соствлял ты см. Мы поможем. — Сесилия с рздржением зметил, что, кк всегд, преврщется в добрую струю тетушку, которя вечно спешит всем н помощь. Ну если уж тк получется, то ндо пострться и сделть все смым лучшим, обрзом.

Ей пришл в голову прекрсня мысль.

Уолтруд Мейерсон, профессор нтичной истории и культуры, временно рботющя консультнтом Регулярной Космической службы по вопросм истории и культуры Техс, стрлсь сидеть кк можно тише. В комнте, кроме нее, были только женщины Нового Техс. Они спорили о религии и обрзовнии, Уолтруд незметно включил мгнитофон и слушл, стрясь не пропустить ни одного слов. Впервые с тех пор, кк женщин вывезли с их родной плнеты, они зтеяли ткой спор, и Уолтруд не верил своим ушм. Он был потрясен.

Прошло уже много месяцев, и только теперь впервые поштнулсь строгя систем подчинения среди женщин. Первые жены рейнджеров, Примы, привыкли вести все дел по хозяйству смостоятельно, им обычно никто не мешл. Прим Боуи, которую Уолтруд знл лучше всех, считлсь второй по вжности в иеррхической лестнице жен. Первой стоял жен кпитн рейнджеров Прим Трэвис. Но Прим Трэвис был нмного стрше Примы Боуи, ей уже не хвтло энергии. Обычно он позволял Приме Боуи принимть вжные решения… но не сегодня.

Они снов обсуждли вопрос об обрзовнии детей. По зкону Првящих Динстий, все дети должны были ходить в школу. Родители могли выбирть рзличные учебные зведения или дже учить ребенк дом, причем требовния, с точки зрения Уолтруд, были минимльные. Все дети должны знть дв язык, уметь считть, знть основные принципы нучных дисциплин и Гржднский кодекс. Но женщины Нового Техс с смого нчл упрямо откзывлись посылть детей в школу. Никто толком не мог объяснить почему, женщины и не думли объяснять то, что считли смо собой рзумеющимся. Теперь же, нконец, Уолтруд стл понимть причину ткого резкого откз.

— Мльчики и девочки в одной школе! Ни в коем случе! — Прим Трэвис стоял н своем. — Они превртятся в мерзости божьи!

— Существуют рздельные школы, — убеждл ее Прим Боуи. — Большинство из них религиозные…

— Но религия-то не нш! — Прим Трэвис чуть не кричл. — Они язычники или хуже того.

— Но…

— Нм не следовло сюд приезжть. И теперь нужно возврщться домой, — скзл Прим Трэвис. — Я… допустил ошибку, что соглсилсь. Нм ндо ехть домой. — З ее спиной кивли млдшие жены Трэвис, но дже среди них не было единств: одн из женщин поджл губы и не кивл вместе со всеми. Уолтруд посчитл: третья спереди, знчит, Терция.

— Мужчины обмнули нс, — нстивл Прим Боуи. — Они убивли мтерей…

— Это ты тк нм скзл, — ответил Прим Трэвис. — Я никогд не видел этого своими глзми.

— Ты же слышл, что рсскзывл Пэйшенс… Хэйзел, — говорил Прим Боуи. — Он слвня девочк…

— Никкя он не слвня, он одн из них. Прим Боуи, у тебя что, мозги сврились, что ли? Он одн из них, мерзость божья. Бегет везде в мужских брюкх, делет что-то со всеми этими мшинми…

— И ей нверняк уже вживили этот имплн-тт, — выплил Секунд Трэвис.

Прим Трэвис обернулсь и удрил ее по лицу.

— А ты, девчонк, не думй дже произносить этих жутких слов!

— Я только…

— И не спорь со мной! Видишь, к чему все это привело, Прим Боуи? Мы уехли оттуд, где нм ндлежло быть по Божьему промыслу, и вот теперь получем: споры и все эти дурные слов…

— Мы можем вернуться, — ответил Прим Боуи. — И нс убьют…

— Тк и должно быть, — выплил Прим Трэвис. — Но нши дети будут рсти, кк положено…

— Знчит, ты считешь, нужно вернуться, умереть и оствить детей сиротми?

— Нет, нм нужно нйти способ остться в живых и прожить остток жизни прведно и првильно. Не тк, кк здесь, словно пчелы в улье, только мед собирть негде. — И Прим Трэвис рзвернулсь и вышл из общей комнты, з ней вышли все остль ные члены семейств Трэвис.

«Эти пчелы не думют о меде, — решил про себя Уолтруд. — Они только жлят всех подряд».

Он выключил мгнитофон и подождл, пок уселись все оствшиеся женщины. Те по привычке взялись з шитье.

— Прим…

— Нзывйте меня Рут Энн, — ответил Прим. — Никкя я больше не первя жен. Митч мертв, этот прень никогд н мне не женится… это я уже понял.

— Рут Энн, прекрсно. Послушйте… кк вы думете, где бы вы могли быть счстливы?

— Я уже не буду счстливой. — Широкое лицо женщины омрчилось. — В тком мире — нет.

— В глктике Првящих Динстий много рзных миров, — продолжл Уолтруд. — Можете объяснить мне, что бы вм подошло? Город? Большой? Мленький?

— Хэйзел говорил мне, что есть ткие мест, но кк нм туд добрться? Не можем же мы просто приехть в космопорт и сесть н ккой-нибудь корбль. Д и куд лететь, не понятно. Но если мне не суждено вернуться домой… думю, я бы хотел жить в тихом месте. Здесь слишком много шум и мшин. Я хочу, чтобы было тихо и просторно. Чтобы были видны поля. Мне всегд этого не хвтло. Митч перевез нс в город, и мне все время не хвтло полей вокруг. Сд — совсем не то, дже если он большой. Хочу, чтобы ндо мной никто не смеялся из-з того, что я не училсь в школе и чего-то не зню, чтобы люди вокруг увжли мои умения и знния. Но сомневюсь, что в вшем мире нйдется ткое место.

Уолтруд улыбнулсь.

— Нйдется, конечно, нйдется, Рут Энн. В первую очередь, вм нужн плнет, не орбитльня стнция. И ткя плнет, где нужны были бы именно вши умения. Умение вырщивть фрукты, овощи, ткть, шить, готовить… Скжите, вши мльчики умеют пользовться рбочими инструментми?.

— Стршие — д. Обычно мльчики делют мебель для дом, ведь они больше всех ее и портят. Поэтому их учт чинить мебель и делть новую.

— В вшем мире росли деревья, тк? Знчит, мебель делли из древесины?

— Д, конечно. — Рут Энн сморщил лоб. — А что, в этих мирх нет деревьев?

— Почти нет, Рут Энн… в Глктике Првящих Динстий сотни рзных миров и постоянно открывются новые, пригодные для колонизции. А колониям нужны пионеры-поселенцы. И кк вы верно сегодня зметили, большинство из нс не может дже воду вскипятить без помощи компьютер. А вы знете, кк рзводить костер. Знете, кк из пшеницы испечь хлеб, стршие мльчики нверняк знют, кк построить мельницу.

— Конечно знют, — ответил Рут Энн. Уолтруд прямо-тки физически чувствовл, что сердце женщины потихоньку оттивет — кк он и ндеялсь. — И вы првд думете, что мы сможем жить в тком мире? А кк нм туд добрться? У нс же нет денег…

— Я зню, у кого они есть, — скзл Уолтруд. — И эти люди многим вм обязны. Ндо только объяснить им все кк следует. Это уже моя здч.

— Объяснить?

— Ну д, мы, ученые, кк рз и должны рзъяснять людям то, что они не понимют.

— И вы поможете нм? Почему? Вы же считете, что мы невежественные…

— Ну, историю, положим, вы действительно не знете. Но жизненного опыт у вс хоть отбвляй. Конечно, я помогу вм. Любой нормльный человек поможет другому в сложной ситуции. Н то мы и люди.

— Ккой… вы веры?

— Вы не знете моей веры, вы только нчнете нервничть, если я попытюсь вм объяснить, — ответил Уолтруд. — Прим… Рут Энн, меня не будет несколько недель. Меня попросили сопровождть дипломт из Конфедерции Одинокой Звезды в Ксл-Рок. Но смотрите, я вм покжу кое-что… — Он достл из своей сумки печтные проспекты колонильных миров. — Видите? Может, вм что-то понрвится.

— А что скжет нш зщитник? Он должен одобрить нше решение…

Уолтруд вспомнил все рзговоры о бедном Брине Серрно и сложном положении, в котором окзлся из-з всех этих женщин.

— Думю, он обрдуется, если вы нйдете место, где сможете быть счстливы.

— И сможем жить прведной жизнью, — зкончил Рут Энн. — Дело ведь не только в счстье. Ведь то, что нши мужчины кое-что делли непрвильно, не ознчет, что и все остльное в ншей прежней жизни было непрвильным. Я хочу, чтобы мои дети выросли достойными людьми, богопослушными мужчинми и женщинми.

— Я уверен, что вы нйдете себе подходящую плнету, Рут Энн, — скзл н прощние Уолтруд. — Я возьмусь з дело, кк только вернусь.

Н Рокхусе Мейджер они с Брином смогут нйти все, что нужно… Эсмей это прекрсно знл, ндо было только туд попсть. С борт корбля РКС «Шрйк», нходившегося в седьмом секторе, не соствило никкого труд добрться до Глвного штб сектор, оттуд в систему Ксл-Рок. Нконец он получил весточку от Брин. Скорее всего, им удстся встретиться именно н Ксл-Роке, потому что «Джерфолкон» остновится н плнете н несколько дней. Ксл-Рок лежл н пути к стнции ее нового нзнчения, отсюд всегд отходило много рзличных корблей. Но постоянно возникли ккие-то здержки. Он уже предствлял, кк Брин прилетит н Ксл-Рок н «Джерфолконе»… и несколько дней, пок корбль будет пришвртовн у плнеты, прождет ее без толку. А если не повезет, то и улетит, тк и не повидвшись с ней.

Брин увидел Эсмей чуть рньше, чем он зметил его. Нконец их взгляды встретились, и об улыбнулись.

— Сколько у тебя времени? — спросил Эсмей, когд они спокойно сели в зле ожидния.

— Четыре чс, — ответил Брин и снов рссердился. — Говорили, что мы простоим у стнции двое суток, но потом вдруг…

— У меня то же смое, — ответил Эсмей. — Я должн был прилететь сюд трое суток тому нзд, но н этом дурцком корбле окзлись проблемы с воздушными шлюзми. Мы много чсов провели у Глвного штб седьмого сектор, потом нс перевели н стренький «Боуфин», и я дже не успел послть никких сообщений, потом мы тщились еле-еле, корбль выжимл не больше семидесяти процентов своей обычной скорости… Я очень боялсь, что прилечу сюд, тебя тут уже нет.

— И я тоже. Я дже нписл тебе письмо, н всякий случй. — Брин нклонил голову нбок и улыбнулся. — Не может быть, что все это устроено специльно, чтобы не дть нм встретиться. Нельзя же из-з нс двоих тртить столько флотских средств.

— Не вжно, в чем дело, вжно, что мы вместе. Кк твои родственники? Все еще против?

— Д. Они считют, что мы должны подождть, пок не удстся пристроить новотехсских женщин. А кким обрзом? Что мне делть? А что у тебя?

Эсмей протянул ему письмо, которое получил совсем недвно.

— Влдельцы земель обеспокоены. Ты читешь курликский шрифт? В двух словх, тут нписно, что Невест Земель не может выйти змуж з предствителя другой плнеты, в особенности если он — военный офицер чужого госудрств.

— Но я не из чужого госудрств! — возрзил Брин.

— Я зню. И ты знешь. Но ведь это Альти-плно…

— Мне бы не хотелось доствлять тебе ккие бы то ни было неприятности, — скзл Брин. — Ты мне объяснял нсчет Невесты Земель, это тк змечтельно…

— Но мне это только мешет, — ответил Эсмей и выпрямилсь н стуле. — Я никогд не собирлсь стновиться Невестой Земель и я не хочу… потерять тебя. Я соглсилсь принять титул в тяжелый для всех момент, но теперь все позди. Мой отец всегд понимл, что я могу откзться и нзнчить преемницу. Нельзя скзть, чтобы это приветствовлось… Обычно тк делли, если Невест Земель стрдл безумием или в случе тяжелой болезни. Женитьбу, конечно, нельзя срвнить ни с безумием, ни с тяжелой болезнью, но, думю, откз от титул возможен. Есть дже особый ритул передчи. Сложнее всего будет получить отпуск. Отец говорит, что если я, не передв титул официльно, нзнчу преемницу и выйду з тебя змуж, Гильдия лндсменов остнется недовольн. Они могут опротестовть ткие действия и вмешться в дел ншего семейств. А это очень плохо.

— Понятно, — Брин покчл головой. — Мы ведь еще не придумли, кк обойти флотские првил, дже если ты передшь титул Невесты Земель, ты все рвно остнешься дочерью коменднт сектор. По-моему, все получется горздо сложнее, чем нм кзлось внчле.

— Д. Если бы все должны были проходить через ткие сложности, нверное, никто не стл бы выходить змуж.

Несколько минут они хмуро смотрели друг н друг. Потом Эсмей скзл:

— Двй не будем попусту тртить время. У нс целых четыре чс, нет, уже три чс сорок две минуты.

— А мы никк не можем пожениться з три чс сорок две минуты? — с хитрой ухмылкой зметил Брин. — Двй поженимся з чс, остльное время будем нслждться этим.

Эсмей рссмеялсь:

— Чтобы пожениться, нужно горздо больше времени. Боюсь, сегодня ничего не выйдет. Но все-тки можно зняться чем-нибудь интересным.

— Верно. Но плтить придется тебе. Я бнкрот. — Об рссмеялись.

Глв 11

Джей Си Чэндлер, президент Конфедерции Одинокой Звезды, здумчиво смотрел видеокуб с выпуском новостей. Ситуция склдывлсь действительно серьезня, и он плохо предствлял, что можно сделть. У них и тк было достточно сложностей в отношениях с Првящими Динстиями, не хвтло только этих глупостей.

— Ужс, Джей Си, — зметил Миллисент.

— В этом мире достточно сумсшедших, — зявил Рми и откинулся н спинку стул, сложив руки н животе. — Мы же не виновты, что они нзывют себя техсцми.

И то и другое верно, но толку ни от того ни от другого нет. См Джей Си молч просмотрел крткое содержние куб, потом выключил считывющее устройство и положил обе лдони н стол. Нстло время для серьезного рзговор.

— Новя дминистрция зкрыл грницу для грждн Одинокой Звезды, — он нчл с мест в крьер. — Они говорят, что не могут грнтировть ншу безопсность, в кчестве рзъяснений прислли вот это. Дипломтический корпус они не отозвли.

— Но мы ведь не имеем к этому никкого отношения, — скзл Миллисент. — Идиоты, которые все это нтворили, живут н рсстоянии многих световых лет отсюд.

— Смое глвное, что они зкрыли грницу, — ответил Джей Си. — И нши счет в их бнкх зморожены…

— Нет, это невозможно…— попробовл было возрзить Рми. — В Полдекском договоре четко скзно…

— Возможно. Ведь они это сделли. — Джей Си зметил, что не без удовольствия второй рз обрывет Рми.

— Они утверждют, что дже если мы сми ни при чем, то якобы можем финнсировть действия нших «соотечественников» — тк они их нзывют. Они хотят быть уверенными, что мы не употребим свои деньги против них.

— Они что, принимют нс з кких-то невежественных выродков? — Рми весь покрснел.

«Возможно, что тк, но не это глвное», — подумл Джей Си, вслух скзл:

— Я хочу сообщить кбинету министров и Конгрессу, что мы пошлем к ним специльного инспектор, чтобы помочь в рсследовнии.

— Помочь? В рсследовнии чего? Помочь обокрсть нс до последнего цент?

— Нет… помочь им рзобрться в специфических вопросх, ксющихся техсской истории и культуры. Рз они путют этих идиотов с нми, знчит, чего-то не понимют. А мы могли бы им помочь в этом рзобрться.

— У них есть ученые. Тк они скзли. Эт смя Мейерсон.

— Милли, почему ты нзывешь ее «эт смя Мейерсон»? Тк делу не поможешь.

— Мне нрвился профессор Лемон, — честно признлсь Миллисент. — Он посылл мне ткие змечтельные открытки… Хорошо, я действительно неспрведлив. Ты прв. Мы должны им помочь, дже этой Мейерсон… если они зхотят пойти нм нвстречу.

Конфедерция Одинокой Звезды продолжл нзывть офицеров службы внутренней безопсности рейнджерми по привычке и отдвя днь исторической трдиции. Они никогд никому не доствляли хлопот, дже Првящим Динстиям, но теперь отношение к рейнджерм явно переменилось. Глупцы и бндиты, нзыввшие себя рейнджерми Богопос-лушной Милиции Нового Техс, осквернили достойное увжения звние, и истинные рейнджеры теперь жлели, что двным-двно не зптентовли прво носить это звние.

Но Конфедерция Одинокой Звезды был ни в чем не виновт. Ее рейнджеры могут провести нстоящее рсследовние. К тому же никто не собирется менять звние, принятое много веков нзд, только чтобы удовлетворить кприз Првящих Динстий. Они пошлют туд одного из своих рейнджеров.

И тут встл вопрос, кого же именно послть… Но вскоре и этот вопрос легко рзрешился, потому что кого же еще можно послть, кк не Ктерину Энн Брйерли. Только ткя женщин, кк Кэйти Энн, сможет все улдить. Д и Динстии поймут, что рейнджеры Одинокой Звезды — совсем не то же смое, что ккие-то пирты.

К тому же не помешет убрть Кэйти Энн н несколько месяцев. С тех пор кк ее дядя Бо был нзнчен в Верховный суд, он вспомнил о своем техсском хрктере и уже успел всем изрядно ндоесть.

Рейнджер Ктерин Энн Брйерли прибыл в посольство Првящих Динстий. Н ней был крсный костюм-двойк, подчеркиввший все достоинств ее фигуры. Продемонстрировть ум он еще успеет. Лицо Кэйти обрмляли пепельные волосы, светлые голубые глз сияли. Но стоявшие н стрже у вход морские пехотинцы не обртили н нее никкого внимния.

— Привет, — скзл он и протянул свое идентификционное удостоверение. — Меня зовут Кейт Брйерли, вс должны были предупредить.

Ворот з спиной неподвижных пехотинцев рскрылись, и он увидел целый взвод тких же верзил. Комндир вышел ей нвстречу и, взяв в руки, идентификционное удостоверение Кейт, внимтельно изучил его.

— Вы рейнджер Ктерин Энн Брйерли?

— Д. Но тм фотогрфия в официльной форме, рди дружеского визит форму я ндевть не стл. В идентификционных документх есть и все остльные мои днные.

— Тк точно. Пройдите, пожлуйст, сюд.

Он последовл з молодым комндиром в специльную переносную кбину для проверки сетчтки глз, отпечтков пльцев, голос и всего остльного. Он сделл вид, что взвод морских пехотинцев, следоввший з ними, ее нисколько не интересует. Все это было слегк збвно.

Проверк покзл, что он именно т, з кого себя выдвл, и через десять минут Кейт был уже нверху в приемной посл.

— Сер… рейнджер… Брйерли…

— Нзывйте меня просто Кейт, — ответил Кейт, широко улыбясь.

Посол удивился.

— Это нрушение этикет, — пробормотл он.

— Я зню, — ответил Кейт, — но кто будет н вс доносить? Уж точно не я.

— Я получил укзния, что могу пропустить в Глктику Првящих Динстий двух рейнджеров для помощи в рсследовнии…

— Зчем двух? — прервл его Кейт. — Я поеду одн.

— Но…

— Тк будет проще, — ответил он. — И для вс тоже, вы ведь все рвно будете з мной следить. К тому же у нс тк принято.

Он уже видел посл рньше, три год нзд, когд возглвлял группу безопсности н блу ссоциции скотоводов. Но тм он был в прдной форме, с зчеснными нзд и зплетенными в ккуртную косу волосми. Кейт понял, что посол ее не узнет. Ничего стршного.

— Нсколько я понимю, вы обеспокоены тем, что мы можем иметь отношение к этим безумцм с Нового Техс…

— Я слышл подобные опсения, — ответил посол. — Лично я тк не считю и дже пытлся уверить Большой Совет, что вы… вы все… здесь, в Конфедерции Одинокой Звезды… не имеете никкого отношения к той группе бндитов.

— Боже мой, конечно нет, — ответил Кейт. — Хотел бы я посмотреть н того мужчину, который зствил бы меня ндеть эти жуткие блхоны! Д еще ходить босиком… Я всегд был сорвиголов, но зчем же ходить босиком. — Он вытянул вперед ногу и продемонстрировл послу ккуртный женский вринт трдиционной техсской обуви. Все выглядело вполне элегнтно.

— У нс произошл смен првительств, — скзл посол. — Теперь во глве госудрств новый Спикер, поменялись и министр инострнных дел, и министр обороны. Я бы не хотел нзывть это недосттком опыт, но они мло прислушивются к моим словм. Вы уже бывли в Глктике Динстий… сер… э-э-э… рейнджер…

— Кейт, — снов попрвил он. — Нет, пок нет. Я бывл в Блюбоннете, н Зпде и в Пэнхэндле, но не в Динстиях. Жду не дождусь.

Н грнице Кейт обнружил, что ей нвстречу выслли сопровождющего. Он ждл ее н другом конце трубы, соединившей космический корбль с доком.

Стройный молодой человек с лицом, словно вырезнным из бронзы.

— Млдший лейтеннт Серрно, — предствился он. — Рейнджер Брйерли, вш бгж будет нпрвлен…

— Нзывйте меня просто Кейт, — ответил он с улыбкой.

Он не улыбнулся в ответ.

— Вм следует подняться н борт корбля «Джер-фолкон», — скзл молодой человек. — Мы срзу же отпрвимся н Рокхус Мейджер. Тм вс уже ждут…

— Я что, под рестом? — спросил Кейт и огляделсь. Зл прибытия выглядел крйне непривлектельно, все вокруг было в кких-то мрчных сине-зеленых тонх, у вход и выход стояли двое мужчин и две женщины в форме РКС.

— Нет, мэм, — ответил молодой человек, — я просто сопровождю вс.

Кейт склонил голову нбок и внимтельно посмотрел н молодого человек. Он привыкл, что молодые люди его возрст тяли от одной ее улыбки, он вот стоит, и ничего. Конечно, у него могут быть свои предпочтения, но…

— Лдно, — скзл он. — Пойдем.

Он тут же рзвернулся и прошел с ней рядом к входу в следующий док. Остльные люди прошли вслед з ними. Потом они проследовли по широкому коридору к скоростному лифту. Кейт встл н месте, кк вкопння.

— Не поеду, — скзл он. — Слышл я об этих лифтх.

— У вс рзве тких нет?

— Нет, в нших лифтх нормльные полы. И никто 'не зглядывет женщинм под юбки…

— Хорошо, тогд поедем н трмвйчике.

Он тут же подошел к остновке, вствил в порт свою информционную плочку, и вскоре перед ними остновился внутристнционный трмвйчик. Н Кейт это произвело впечтление, и он скзл об этом. Молодой человек не отрегировл н ее слов. Он снов внимтельно посмотрел н него. Не может быть, чтобы он был гомосексулистом, он знл многих тких прней, но он н них не похож. Знчит, либо он ненвидит всех техсцев, либо… у него есть девушк.

Он немного успокоилсь после первого ужин в офицерской столовой. Большинство офицеров были с ней более чем любезны.

— А вы бывли рньше в Глктике Динстий, рейнджер Брйерли? — спросил один из офицеров, сидевший рядом с ней, судя по ншивкм нчльник штб. Он понятия не имел, что это ознчет, но помнил ншивки и их знчение. Этот офицер был

кпитн-лейтеннтом.

— Нет, и ндеюсь, мне удстся увидеть что-нибудь кроме пересдочной стнции и этого корбля.

— А что бы вы хотели посмотреть?

— Ну, все, о чем говорится в реклмных проспектх. Ледники Лэнгсдон. Лес Чузиллер. Зл Большого Совет н Ксл-Роке. Жль, что теперь уже не увидеть нстоящего короля.

— Почему жль?

— Это тк ромнтично, — ответил Кейт. — Я видел столько кубов с дрмми, действие которых происходит, скжем, где-нибудь в тумнной Влонии или… кк нзывется это место, где охотятся н лис? В ншем мире живут обычные люди, которые люди совершют обыкновенные поступки… — Н смом деле он тк не думл, просто хотел проверить их рекцию.

— Я бы тк не скзл, кубофильмы, которые вы экспортируете, рсскзывют о всяких необычных вещх. Вши лондхорны…

— Лонгхорны, — попрвил Кейт. — Это история. В этих фильмх говорится о том, что происходило н Диком Зпде в прошлые век…

— А Анни… т женщин в юбкх с оборкми, у которой по пистолету в кждой руке…

— Это все выдумки, — твердо скзл Кейт. — Ткого н смом деле не было. Именно поэтому я сюд и приехл. Рсскзть вм о ншей нстоящей истории.

— Но ведь вы… рейнджер… — Срзу видно, что это слово они уже воспринимют определенным обрзом. Конечно, не случйно. Хотя те, другие рейнджеры, — смозвнцы.

— Д, я рейнджер, — твердо ответил Кейт. — А вот те, другие, нет. Они обыкновення бнд мньяков, и никкого отношения к нстоящим рейнджерм не имеют.

— Это только слов, — скзл кто-то из сидевших з столом.

Кейт обвел всех взглядом.

— Вы хотите скзть, что я вс обмнывю?

Кзлось, воздух вокруг нее рсклился. Он улыбнулсь. Молчние зтягивлось. Нконец офицер, сидевший н дльнем конце стол, откшлялся и скзл:

— Мистер Чезб, вы допустили грубость. Извинитесь, пожлуйст.

— Извините, рейнджер Брйерли, — скзл молодой человек. — Я не собирлся обвинять вс во лжи. — Но по его тону было понятно, что он не очень-то верит ее словм.

Кейт весело улыбнулсь.

В ншей истории было немло мньяков, кк и в истории любого другого нрод. Но люди, зхвтившие в плен дочь вшего Спикер, не имеют к нм никкого отношения. Конфедерция Одинокой Звезды никогд не допустил бы подобного поведения. И мы, женщины Одинокой Звезды, ни з что бы ткого не позволили. — З столом рздлись нервные смешки. — Хотя мы вовсе не… кк это лучше скзть… нстроены воинственно по отношению к мужчинм…

— Вы, конечно, совсем не похожи н их женщин… но вы ведь тоже из Техс, не тк ли?

— Не совсем. — Кейт приготовилсь к длинной лекции. — Конфедерция Одинокой Звезды был создн еще н строй Земле специльно для исследовния космического прострнств. Большинство ее членов были гржднми тогдшней Северной Америки, в основном именно из той ее чсти, которя тогд нзывлсь Техсом. Но дело в том, что техсцы тех времен сми в большинстве своем были выходцми из других облстей Северной Америки. Конечно, среди них встречлись и коренные техсцы, их семьи н протяжении многих поколений жили в Техсе, но тких было совсем немного. И Одинокя Звезд всегд приветствовл иммигрнтов, рзделявших нши взгляды…

— А именно?

— Слушться только Бог, никого другого, никого и ничего не бояться, быть честным и смелым, никогд не предвть ни друзей, ни близких, помнить о своих обещниях.

Офицеры молч слушли Кейт. Нконец кто-то спросил:

— Помнить о своих обещниях?

— Д, то есть не нрушть обязтельств, не руководствовться лишь сообржениями сиюминутной выгоды.

— Интересно.

— А кковы вши взгляды? — спросил Кейт:

Ей долго никто не отвечл. В конце концов слово взял молодой лейтеннт Серрно:

— Если я првильно понял все, что вы скзли, нши взгляды схожи с вшими. Всегд говорить првду, держть днное слово, помогть друзьям, но не отворчивться и от вргов.

— Вы ничего не скзли о Боге, — зметил Кейт. — Потому что вс тк нпугли эти сумсбродные смозвнцы из Нового Техс? Или дело в другом? Вы верите в Бог?

Н этот рз ответил кпитн:

— Кодекс зконов Првящих Динстий, и Регулярной Космической службы в том числе, допускет свободу вероисповедния с тем условием, что связнные с этим действия никоим обрзом не должны нносить вред остльным. А тк кк нселение Динстий придерживется рзличных вероисповедний, мы обычно не обсуждем вопросы религии всуе.

Кейт склонил голову нбок и лукво посмотрел н кпитн:

— То есть вы хотите скзть, что в вшей среде говорить о Боге считется признком дурного тон?

— Что-то в этом роде.

— Судя по всему, вшими предкми были приверженцы нгликнской церкви, — скзл Кейт. — Я здесь не для того, чтобы нрушть вши обычи, хотя не понимю, кк рзговор о Боге может считться дурным тоном. Мы чсто обсуждем эту тему и нходим, что ткие рзговоры полезны дже для хорошего пищеврения.

— И вы… сми… верите в Бог? Кейт посмотрел ему прямо в глз:

— Конечно. Нсколько мне известно, все мои родственники, нчиня с тех, что жили н Строй Земле, были верующими, и я не собирюсь нрушть эту трдицию.

— А кков же вш религия, позвольте спросить, рз уж вы любите говорить н эту тему?

— Мы бптисты, — ответил Кейт. — Но в семье моей мтери половин родственников были нгликнцми, прббушк по отцу и вообще методисткой. Встречлись дже пресвитеринцы.

Офицеры з столом переглянулись.

— Вы что, не знете этих нзвний?

— Не… совсем, — ответил одн женщин-офицер.

— У вс ведь есть христине, тк?

— Д, конечно. И я зню, что у христинской церкви множество ответвлений, но не могу их перечислить.

— Тогд нзывйте меня христинкой, остльные нзвния дже не берите в голову. Это уже дело Божье.

— Вы соблюдете ккие-нибудь огрничения в еде… или в чем-то другом… О чем нм следует знть?

— Нет. Я ем все, что мне нрвится, незвисимо от дня недели. Бптисты в ншей семье не употребляют лкоголь, рзве что в молодости, пок не перебесятся. См я еще не перебесилсь.

Он почувствовл, что тмосфер слегк рзрядилсь.

— А чем знимются вши рейнджеры?

— Много чем. Мы похожи н полицейских, но рботем не большими группми, в основном в одиночку. Поддерживем порядок, выслеживем хулигнов и бндитов, помогем людям, попвшим в беду.

— А кк вы узнете, кто бндит, кто нет? — спросил один из офицеров.

— Нверное, тк же, кк и вы, — ответил Кейт — Бндиты это те, кто обмнывет других людей, убивет, есть еще ткие, которые могут, нпример, облить собку бензином… — Тут он зметил, что ее не понимют. — У вс ведь есть собки?

— Собки?

— Ну д. Собки, овчрки, пудели и рзные тм другие породы. А люди, которые издевются нд животными, у вс есть?

— Д-… — Неуверенно, словно говоривший точно не знл, кк ответить.

— Ну мы терпеть не можем людей, которые плохо обрщются с животными, детьми и струшкми. Или со стрикми. Тких я срзу вношу в свой черный список.

К концу обед он знл, что большинство офицеров уже н ее стороне.

Н следующий день Кейт познкомилсь с профессором Мейерсон, специлистом по вопросм нтичной истории. Он зрнее предствил, кк должн выглядеть женщин подобного тип. Женщин-ученый, в твидовом костюме, вся в бородвкх… конечно, у Мейерсон бородвок кк тковых не было, но вид у нее был вполне соответствующий. Дже н Блю-боннете, слвившимся своими крсивыми женщинми, были похожие женщины-ученые, рзве что твидовые костюмы н них сидели немного лучше.

По крйней мере, Мейерсон больше знл о Конфедерции Одинокой Звезды, чем остльные офицеры. И он нконец ответил Кейт н вопрос, который ей уже столько дней не двл покоя.

— Этот молодой офицер, Брин Серрно?

— Д… — Мейерсон, кк всегд, смотрел только н свои приборы и, кзлось, мло змечл, что происходит вокруг.

— Что вм о нем известно?

— Он причиняет вм неудобств? — Мейерсон оторвлсь от скнер с лукво-недоуменным видом.

— Нет, ноборот. Он вообще не обрщет н меня никкого внимния, словно я дерево ккое-то, но ведь он не гомосексулист.

Мейерсон рссмеялсь, причем тким искренним и громким смехом, который трудно было ожидть от синего чулк.

— Конечно же нет. Во-первых, он обручен, его невест офицер Флот, во-вторых, он несет н себе бремя ответственности з всех женщин и детей из Нового Техс.

— Почему именно он?

— Они считют его своим зщитником, для них это ознчет, что любые решения относительно их жизни может принимть только он. Регулярня Космическя служб перечисляет все его жловнье н содержние женщин и детей, поэтому он не может жениться, пок не решит, что делть со своими подопечными.

— И он, конечно, не может отпрвить их всех обртно?

— Нет, им грозит смерть. В лучшем случе их лишт язык. Тк что он в сложном положении.

— Плохо. — Кейт здумлсь. — Он хороший прень, и если он решил жениться, глупо мешть ему. Кк вы думете, эти женщины выслушют меня?

Мейерсон смерил ее пристльным взглядом.

— Они сочтут вс послнницей дьявол. Для них религия — это все.

— Для меня тоже, Уолли. — Они уже несколько дней кк перешли н «ты» и звли друг друг по именм, тем более что произнести полное имя Уол-труд для Кейт окзлось не тк-то просто. — Для того чтобы верить в Бог, совсем не обязтельно ходить босиком и носить ккие-то тряпки. Ндо послть этих женщин к нм, мы сделем из них нстоящих техсок. Ведь хвтило у них смелости собрться и уехть со своей плнеты.

День з днем офицеры все больше и больше привыкли к Кейт, они збрсывли ее вопросми, спсло только то, что кормили н корбле прекрсно, инче он бы выдохлсь, отвечя им всем.

Он говорил, здвл вопросы, ей отвечли, чсто просто рсскзывли о своей жизни. К тому моменту, когд они добрлись до Рокхус Мейджер, все ее очень полюбили. Он дже приглсил многих в гости, возможно, кто-то и откликнется.

Рвнодушным оствлся только молодой млдший лейтеннт. Н него ничто не действовло. Ну что ж, пусть хмурится, если ему тк нрвится. Вокруг и без него было много поклонников, к тому же Кейт уже нслушлсь рсскзов о Брине Серрно и Эс-мёй Суизе. Влюбился в героиню (судя по рсскзм, из этой Суизы вышел бы неплохой рейнджер) и теперь, нверное, мест себе не нходит.

Из сообржений безопсности он не могл спокойно ходить по Рокхус Мейджер, хотя срзу понял, что эт стнция нмного превосходит орбитльные стнции Конфедерции Одинокой Звезды. Флотский шттл доствил ее н плнету, и он нконец ступил н Ксл-Рок.

«Ничего особенного», — подумл Кейт, но вслух этого не скзл. Госудрственные здния, в основном из серого кмня, солидные и скучные. Внутри — то же смое. В Министерстве инострнных дел темня обивк стен, темные плитки н полу, толстые темно-зеленые или синие ковры. Н всех вокруг темные костюмы, незвисимо от того, мужчины это или женщины. Говорят все тоже кк-то сдержнно, быстро, без эмоций.

— Сер Брйерли… очень приятно… — приветствовл ее министр инострнных дел, первый нормльный человек в этом гнетущем зднии. Н нем и рубшк был не ткя, кк н всех, с небольшими склдкми у воротничк. В ухе у министр крсовлось несколько серебряных с голубым колец-серег. Он знл, что это ознчло в Сн Антоне, но здесь, возможно, все по-другому. — Вы ткя… крсвиц, моя дорогя.

Понятно… ей знком этот блеск в глзх.

— Господин министр, — он протянул ему руку, — меня зовут рейнджер Брйерли, но вы можете нзывть меня просто Кейт.

— Но я считл, что вы… рейнджеры… сродни… полисменм.

— Верно, — весело ответил Кейт. Он зметил, что н нее испугнно смотрят помощники министр, но только улыбнулсь им в ответ. Можно подумть, все это здние рзвлится, если он будет говорить весело и громко.

— Но вы, конечно, но… вы… нверное… имеете ккой-то титул…

Ну, это уже слишком.

— Господин министр, я ткой же рейнджер, кк все остльные. Я зкончил те же курсы, что и все, и в любой момент могу продемонстрировть свои знния и умения, если кто-либо в них усомнится. — У нее не было с собой оружия, но если пондобится, он может и тк перебить позвоночник этому типу… или кому-то другому.

— Ну д… конечно, конечно. А теперь… сегодня у нс состоится прием в честь вшего прибытия. Во дворце. Ндеюсь, вы не слишком устли.

— Я совсем не устл. — Он всегд был готов повеселиться.

Дворец предствлял собой одно огромное здние все из того же серого кмня, лишь декор фсд был отделн желто-коричневым. Прдные злы выглядели столь же мрчно, что и комнты в министерстве.

Кейт стрлсь вовсю, улыбк не сходил с ее лиц. Он много рз в жизни присутствовл н вжных приемх и знл, что ее роль почетного гостя в большой степени зключется в том, чтобы всем улыбться и говорить, кк все прекрсно. Он скзл новому Спикеру, что для нее большя честь быть предствленной ему, про себя подумл, что глз у него кк у нстоящего поросенк. Он скзл жене Спикер, что у той необыкновенно крсивое плтье, хотя ей просто дурно деллось от жуткого зеленого цвет ее нряд. Он скзл министру инострнных дел, которого звли Педр Оррегиемос, что без ум от его рубшки со сборкми, хотя, конечно, в Конфедерции Одинокой Звезды рубшк ткого покроя в сочетнии с рзноцветными серьгми в ушх ознчли бы, что министр имеет определенные сексульные предпочтения. Тких у нее н родине нзывли «мнго». Случйно он услышл обрывок рзговор и узнл, что здесь, в Динстиях, людей подобного род нзывют «лпочкми».

Все было крйне скучно. Он плохо ориентировлсь в местной политике и потому не понимл многого из происходившего вокруг. Ноги болели, в голове нчинло шуметь. Вдруг к ней подошел Педр вместе с высокой блондинкой, и Кейт узнл ее. Он видел это лицо н экрне, когд готовилсь к поездке.

— Позвольте предствить, рейнджер Брйерли, — произнес Педр. — А это Брюн Мигер Торнбкл…

Кейт посмотрел н блондинку. Он столько времени провел в плену, перенесл смерть отц. В глзх молодой женщины Кейт зметил знкомое выржение, и сердце ее тут же смягчилось.

— Привет… Ндеюсь, вс не беспокоит, что я ношу ткой титул.

— Я… — Голос у женщины был немного хриплым. — Вы не похожи н тех рейнджеров.

— Они вообще не рейнджеры, смозвнцы. Если кирпич нзвть бриллинтом, это еще не знчит, что он им стнет.

Блондинк неожиднно улыбнулсь.

— Знчит, вы нстоящий бриллинт?

— Чистой воды, дргоценный кристлл, — ответил Кейт. — С кубической решеткой, но не цирконий.

— Прошу прощения?

— Извините, это нш жргон, его трудно перевести. Послушйте, у меня очень устли ноги. Нельзя ли где-нибудь присесть? — Если он сумеет подружиться с этой женщиной, которя ей н смом деле понрвилсь, возможно, удстся и побыстрее добиться снятия эмбрго. По лицу женщины он прекрсно видел, что т не случйно пришл н прием и что он, Кейт, тоже имеет к этому отношение.

— Прием почти что окончен, сер… рейнджер… — скзл Педр. — Скоро прибудет вш мшин, чтобы отвезти вс нзд в гостиницу.

— Поедемте со мной, — Кейт обернулсь к Брюн. Ко всему прочему, ей хотелось досдить этому Пед-ру. — Можем поужинть вместе…

Брюн улыбнулсь.

— С удовольствием, спсибо. — Педр нхмурился, Кейт внутренне улыбнулсь. Он что, н что-то рссчитывл? Ничего не выйдет, может и не ндеяться.

Они ужинли в комнтх Кейт. Эти комнты были ткие же мрчные, кк и все остльные помещения, в которых он до сих пор бывл. Зчем, спршивется, обивть стены шелком, если этот шелк серого цвет? И обивк мебели ккя-то холодня, неприветливя, скучня, в сине-зеленых тонх.

— Вы не очень любите яркие цвет, д? — спросил Кейт.

Н трелке у нее лежл ккой-то стрнный кусок мяс и огромное количество неизвестных овощей. В меню не было дже обыкновенного бифштекс.

Брюн огляделсь.

— Д, здесь, нверное, мрчновто. Но я привыкл. Ксл-Рок по-своему консервтивен.

— Консервтивен? Министерство инострнных дел похоже н похоронное бюро. Единственное яркое пятно тм — это см министр, он…

— Просто ужс, — Брюн сморщил нос. — Противный крьерист…

— Крьерист?

— Ну д, он родом из не очень знтного семейств, вот и проклдывет себе дорогу нверх. Теперь получил кресло министр. Одному Богу известно, кк он выслужился перед Хобртом.

— Хобрт — это вш Спикер?

— Именно. Но Педру и этого мло… Ты не поверишь, но он ухлестывет з моей мтерью.

— З твоей мтерью? — Кейт сообрзил, что мть Брюн — это вдов лорд Торнбкл.

— Д. Когд мм уехл н Сирилис, он имел нглость скзть мне, что он много чего может предложить одинокой вдове… Я его чуть в окно не выбросил.

— А я уже думл, не… кк вы это нзывете… не лпочк ли он? Все эти серьги и рубшк стрнного покроя.

— Нет, ткие серьги носят здесь омоложенные. Н смом деле это специльные медицинские кодовые плстины. Их можно вживлять, кк имплнт-ты, но многие люди предпочитют носить их в виде серег.

— И сколько же рз его консервировли?

— Не зню, не считл. Несколько рз точно. Почему ты говоришь «консервировли»?

— Ну, консервы тоже могут хрниться вечно, — и Кейт подцепил вилкой нечто зеленое и сморщенное, что, вероятно, когд-то было огурцом.

— М-м-м. — Брюн продолжл есть молч. Потом неожиднно спросил: — А что ты думешь о ншем Спикере?

Кейт тут же нсторожилсь и пристльно посмотрел н Брюн:

— Ты хочешь, чтобы посторонний человек рскритиковл вше новое првительство?

Брюн слегк покрснел.

— Он Конселлйн, мы из септ Бррклоу…

— Это имен семейств или нзвния религий? — спросил Кейт.

Брюн поморщилсь:

— Нверное, и то и другое. Достточно того, что Конселлйны и Бррклоу н протяжении многих веков были соперникми, хотя до открытой вржды никогд не доходило. Мне не нрвится Хобрт, но я подумл, что посторонний человек может зметить то, чего не змечю я.

— Рнчо я бы у него покупть не стл, — ответил Кейт. — А если бы пришлось, то проверил бы все дюйм з дюймом, в том числе и от кого оно ему достлось. У этого человек дурные мысли, его жен боится своего муж.

— Ты зметил?

— Ну конечно. А еще тебе было неприятно, что этот Педр со своими сборкми и серьгми держл тебя под локоть, когд он знкомил со мной. Но ты хотел, чтобы он предствил тебя мне.

— Ты здорово все подмечешь.

— Я ведь рейнджер. Тк двй поговорим о том, о чем ты тк хотел со мной поговорить, уж десертом зймемся потом. — Кейт отодвинул трелку и уствилсь н Брюн своим коронным взглядом. Этот взгляд не вьщерживли дже смые зкоренелые преступники, именно с его помощью он добилсь признния от молодчиков Хркнессов.

— Очень неуютно себя чувствуешь, когд все вокруг ткие умные. — Брюн тоже отодвинул в сторону трелку.

— Не ткя уж я и умня, — ответил Кейт. — Не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы догдться, что ты хотел поговорить со мной, кк, впрочем, и я с тобой.

— Ты не знешь Эсмей, — скзл Брюн. — Он по-нстоящему умня…

— Уволь меня. — И Кейт провел рукой по волосм. — Я только и слушл, что о мисс Генильности, пок мы сюд добирлись. Все говорят, что он просто чудо. Нверняк тк оно и есть. Но он — это не ты.

— Нет, он…

Кейт вовсе не хотел, чтобы рзговор уходил в сторону.

— Боже мой, дорогя моя, можно подумть, у тебя нет подруг. Тебе что, не с кем поговорить?

— У меня был подруг, но он вышл змуж…

— Ух, совсем кк у меня. Мы с Слли были кк сестры, потом он потерял из-з Крл голову, и конец дружбе. Родил двойняшек. Говорит, что все еще моя подруг, но думть может только об этих мленьких злодеях… Ккя прелесть: один из них вылил все вренье в кухонный комбйн, другой, видите ли, ткой умный, что переплюнет десятерых профессоров. Моя мть считет, что через несколько лет это пройдет, но пок видите ли, приходится делть вид, что вся эт болтовня мне интересн.

— А н смом деле это не тк?

— Конечно нет. Если верить, что во всех женщинх зложен инстинкт мтеринств, знчит, со мной что-то не в порядке. А с тобой?

— Со мной тоже. Я конечно, не способн причинить детям вред…

— Но и воспитывть их не хочешь. Понимю. Где твои млыши сейчс?

— Их збрл приятельниц моей мтери. Ншл им другую семью. Но я очень беспокоюсь…

— Не стоит. То есть не нужно слишком волновться. Но мы отклонились от темы. Ты принял мое приглшение н ужин не рди того, чтобы просто соствить мне компнию. Ты хотел нйти способ остться со мной недине и поговорить.

— Еще я хотел сбежть от Педр. Он пытлся выудить из меня номер мминого нзибля. Ну лдно. Я все рсскжу. — Он соскоблил пятно со сктерти. — Я хочу выяснить, кто убил моего отц и н кком тком крючке Хобрт Конселлйн удерживет моего дядюшку Хрлис, который всячески пытется звлдеть имением отц.

— Аг, это уже что-то. Нд этим можно порботть.

— «Порботть»?

— Ну, естественно. Черт побери, дорогя, не собирюсь же я бросить тебя в тком положении. Этого боров не тк просто поймть. И мне тоже нужн твоя помощь, чтобы спрвиться со. всеми вшими првилми. Кроме того, если мне удстся убедить тебя, что я не монстр в женском обличье, ты сможешь помочь мне уговорить вше првительство рзморозить счет Конфедерции Одинокой Звезды. Ты знешь, что ншим гржднм перекрыт доступ к счетм в вших бнкх?

— Нет! — Вид у Брюн был крйне удивленный. — Когд это случилось?

— Срзу после убийств твоего отц. Все мои соотечественники были выдворены из Динстий, грницы перекрыты. Дже твой отец понимл, что между нми и теми идиотми, которые зхвтили тебя в плен, не было ничего общего. А это эмбрго тут же скзлось н ншей экономике, ведь Динстии — нш смый крупный междунродный пртнер.

— Я ничего не знл, — ответил Брюн. — Этот вопрос не обсуждлся н зседниях Большого Совет. Похоже, теперь многое происходит без одобрения Совет… Кейт огляделсь. Он не один рз проверил комнты, но рзве можно доверять тким местм?

— Может, поговорим об этом в другой рз? — предложил он. — По првде говоря, я чувствую, что нчинет скзывться устлость… — Кейт зметил, что Брюн тоже обвел взглядом комнту, знчит, он тоже считет, что их могут подслушивть.

— Конечно, — ответил Брюн. — Слушй… я зню, что кое-кто из грждн Одинокой Звезды любит ктться верхом…

— Верхом! — Кейт рдостно улыбнулсь. — Дорогя моя, я ездил верхом до того, кк нучилсь ходить. Дже еще не родившись. Не говори мне только, что в этом городе есть лошди!

— Есть, но я имел в виду нше имение з городом. Конюшня, тм, конечно, небольшя, но виды потрясющие.

— Ккя же ты умниц. Не зню, нсколько буду знят. Я ведь должн убедить вше првительство, что мы не предствляем никкой опсности.

— Я познкомлю тебя с кем нужно, — ответил Брюн. — В более непринужденной обстновке, чем сегодня н приеме.

— Прием был не тк уж плох, — скзл в зключение Кейт. — Учитывя все обстоятельств. — И он подмигнул Брюн.

Глв 12

Не прошло и недели, кк Кейт перебрлсь в Эппл-дейл. Брюн свозил ее н обед к Виктору Бррклоу, потом устроил вечеринку в сду, н которой познкомил Кейт с молодыми членми септ Бррклоу. Предствительниц Одинокой Звезды, кзлось, никогд не терял веселого рсположения дух, всегд был готов шутить и зводить новые знкомств. Он постоянно одевлсь в необыкновенно яркие одежды, кждое утро подолгу приводил в порядок волосы, но если не считть этих кпризов, был человеком змечтельным, и они с Брюн быстро подружились. З звтрком или в перерывх между гостями Брюн объяснял ей все, что знл о делх семейств и о мхинциях своего дяди.

Во время следующего визит Хрлис Брюн впервые увидел, кк рботет рейнджер. Брюн спусклсь по лестнице, когд услышл звонок в дверь. Кейт знком прикзл служнке удлиться и пошл открывть см. Брюн решил посмотреть, что будет дльше, и спрятлсь з выступом стены.

— Привет, меня зовут Кейт Брйерли, — услышл он голос Кейт. При этом Кейт продолжл стоять, где стоял, не отступя в сторону и не пропускя Хрлис внутрь.

— Я хочу увидеть Брюн, — выплил он.

— Возможно, и тк, но я вс не зню, — ответил Кейт. Это был непрвд, Брюн покзывл ей фотогрфии всех родственников.

— Меня зовут Хрлис Торнбкл… теперь позовите Брюн.

Кейт хмыкнул, потом очень спокойно произнесл:

— Господин Торнбкл…

— Лорд Торнбкл…

— Н моей родине считется неприличным для джентльмен врывться, оттлкивя в сторону леди…

— Но вы не леди! И вы обидели меня!

— Кк хотите, но вы толкнули меня, тк дело не пойдет. Тк что лучше ведите себя спокойно. Подождите тм, я пойду узню, сможет ли Брюн вс принять…

— Что знчит, «сможет ли»… Я…

— Ай-я-яй! Никких угроз. Вы знете, что Брюн нходится под зщитой госудрств. Вм ведь не хочется попсть в тюрьму. — И Кейт спокойно, но решительно зкрыл дверь прямо перед его носом.

Брюн вышл из своего укрытия и увидел, что Кейт стоит спиной к двери и сотрясется от беззвучного смех.

— Ты не впустил в дом дядю Хрлис, — улыбясь зметил Брюн.

— Честное слово, мне хочется верить, что твой отец был горздо более достойным человеком, Брюн, потому что у этого прня вместо мозгов ккя-то яичниц.

— Отец был совсем другим, — ответил Брюн. — Но я, пожлуй, выйду к нему.

Он уже собирлсь открыть дверь, но Кейт остновил ее.

— Нет, иди в гостиную и спокойно устривйся в кресле, д поудобнее. — Брюн подчинилсь, по дороге в гостиную понял, что здумл Кейт. Он слышл, кк т открыл дверь и слдким голосом приглсил Хрлис войти. Хрлйс ургном ворвлся в гостиную.

— Где твоя мть? — строго спросил он.

— Не могу точно скзть, — осторожно ответил Брюн. Он предпочл бы не говорить дяде, что мть улетел н Сирилис, отделться общими фрзми.

— Черт побери, он не имеет прв претендовть н семейную собственность, когд вопрос с звещнием еще не решен.

— О ккой собственности вы говорите, дядя Хрлис?

— О Сирилисе! Бьюсь об зклд, он отпрвилсь туд!

— Вселення огромн, господин Торнбкл, — вмешлсь Кейт. — Почему вы уверены, что он именно тм? И ккя рзниц вообще, где он? Не может же он сбежть и зхвтить с собой всю плнету.

Хрлйс гневно посмотрел н Кейт. Лицо у него побгровело. Выглядел он очень смешно, и Брюн еле сдерживлсь, чтобы не рссмеяться.

— Лучше бы ей тм вообще ничего не трогть, — нконец скзл Хрлйс. — У меня особые предписния.

Брюн внутренне содрогнулсь, но Кейт держлсь по-прежнему спокойно.

— «Предписния»? — переспросил он. — Зпрещение н проджу собственности? Другими словми, вы отменяете прежнее звещние?

— Вс это вообще не ксется. Ей зпрещется продвть или производить ккие-либо действия с собственностью, хозяин которой пок еще не определен. Дело должно быть решено в суде.

— Позвольте-к мне взглянуть, господин Торнбкл… — И Кейт влстно протянул руку.

К удивлению Брюн, ее дядя спокойно отдл Кейт печтный документ. Т внимтельно все просмотрел.

— Может, здесь у вс это и имеет юридическую силу, но у нс это было бы простой бумжкой, — нконец изрекл он. — Вообще, у вс ккя-то стрння првовя систем, нет нормльной конституции. Но мне кжется, вм нужно отпрвить леди Торнбкл письменное уведомление относительно этого документ.

— Не пытйтесь меня зпугть, — выплил Хрлйс. Он встл, выхвтил из рук Кейт документ, повернулся к двери и вышел, хлопнув ею.

— Охрн дом рботет из рук вон плохо, — спустя ккое-то время зметил Кейт. — Почему они пропустили этого человек, не предупредив нс?

— Он же мой дядя, — ответил Брюн.

— Рзве у вс родственники не убивют друг друг? Ну лдно, мне пор з рботу.

Брюн уже знл, что, когд рейнджер знят рботой, ее лучше не отвлекть. Кейт рздобыл копии всех пленок и кубов, необходимых, с ее точки зрения, для того, чтобы докзть непричстность Конфедерции Одинокой Звезды к делу о похищении Брюн и всем последующим событиям. Ее комнт был просто-тки звлен ккими-то тблицми, кубми, увеличенными фотоснимкми.

— Вот список всех лиц, остнвливвшихся в отеле «Монос», по-моему, вши следовтели допустили большую ошибку, они проследили только з людьми, проживвшими н пятом этже и выше. Конечно, стреляли с одного из этих этжей, но ведь человек мог просто подняться по лестнице. Известно, что один из стрелявших нходился в пятьсот семндцтой комнте…

— Нм этого никто не говорил.

— Естественно. Я бы тоже никому не скзл, будь я н месте следовтелей… все следовтели должны соблюдть определенные првил. Тк вот, пры, знимвшей комнту пятьсот семндцть, в тот момент в гостинице не было. Они присутствовли н ежегодном совещнии снтехнических подрядчиков, у нс есть видеодокзтельств того, что они четыре чс провели н этом совещнии, если не считть небольших отлучек в тулет. Есть и свидетельские покзния, подтверждющие это, и книг втомтической регистрции времени приход и уход.

— Они могли дть ключ от своей комнты кому-то третьему…

— Д. Я именно тк и думл внчле. Но окзлось, что дверь в комнту открыли не ключом, ее взломли. С помощью взрывного устройств с глушителем, причем кто-то зрнее отключил мгнитное реле, чтобы не срботл сигнлизция. Будь у них ключ, зчем столько лишних действий? Возможно, это дело рук стрингхолтов, хотя вряд ли. В днный момент я прорбтывю восемь возможных вринтов. — И Кейт покзл свой список. — Дв сотрудник отеля: помощник дневного менеджер и нчльник службы горничных…

— Почему именно они?

— Они имели допуск к фйлм зселения комнт. Мне бы не хотелось перегружть тебя подробностями, но смотри… — Кейт высветил н экрне плн гостиницы и близлежщих улиц. — Вш групп безопсности проверил, чтобы комнты, окн которых выходили н улицу, по которой проезжл эскорт, не были зняты ккими-либо чужкми. Н всех крышх были рзмещены нблюдтельные посты, внизу рсствлены чсовые. Специльные птрули регулярно прочесывли все улицы и сму гостиницу. Если бы тут рботл моя комнд, мы, возможно, сделли бы что-то по-другому, но и это не спсло бы твоего отц. Ведь всем было известно, по ккому мршруту он поедет. Я почти что уверен, что… это сделли не чужки. По-моему, это кто-то из своих, но выдть пытлись это з дело рук Милиции Нового Техс.

— Смое глвное — узнть, кто именно.

— Кого ты подозревешь? Вше госудрство нмного больше ншего. Мы, рсследуя подобного род убийств, обычно пытемся в смом нчле выделить круг подозревемых лиц.

Брюн нчл згибть пльцы:

— Ну, во-первых, дядюшк Хрлис, хотя, по-моему, он не решился бы н убийство. Его волнует собственность отц, и, кк ты видел, он из кожи вон лезет, чтобы оттяпть ее у мтери. Дльше, его сын Келл, он подлый, кк… что вы говорите в тких случях?

— Подлый, кк гремучя змея. Кто еще?

— Кто-нибудь из Конселлйнов, хотя не могу себе предствить, чтобы Хобрт Конселлйн см сделл ткую глупость.

— Хм-м. Может, и глупость, но в результте он стл Спикером. Лдно, оствим н секунду убийство. Что еще нм удлось обнружить? — Кейт отодвинул одну кипу бумг и вынул рспечтку с рядми кких-то цифр.

— Что ознчют эти цифры? — спросил Брюн.

— Кое-что серьезное, — ответил Кейт. — Стоит проследить з перемещением денежных средств, и почти всегд можно нйти преступник. Между прочим, все эти цифры я выудил из официльных сводок новостей, тк что могут быть некоторые неточности… Но что интересно… видишь? Вот кции твоего дяди в компниях, которые, по твоим словм, приндлежт всему вшему семейству.

Брюн прекрсно знл нзвния компний. Мть рсскзывл ей о них, хотя подробностей никогд не упоминл.

— Брюн, мне ндо с тобой поговорить. — Голос у леди Сесилии был очень рсстроенный. Брюн двно от нее ничего не слышл, см тк погрузилсь в рсследовние убийств отц, что обо всем збыл.

— Леди Сесилия, кк…

— Срочно, — быстро ответил собеседниц.

— У меня в гостях предствительниц Одинокой Звезды…

— Я зню, все только об этом и говорят. Но ведь я могу приехть к тебе погостить н несколько дней?

— Конечно.

Леди Сесилия был в Эпплдейле через несколько чсов, и Брюн срзу зметил, что он вся кипел от гнев. Сесилия вошл в дом, дже не взглянув н Кейт.

— Тебе известно, что пок Кевил Мэхоней лежл в больнице, кто-то нгло присвоил все его деньги?

— Не может быть! Джордж ничего не скзл мне…

— Джордж пытлся см во всем рзобрться и не поднимть при этом шум. Кто-то перевел деньги с их счетов прямо в день убийств, но Джордж был нстолько знят, что обнружил это только спустя две недели, к тому времени нйти деньги уже окзлось невозможным.

— Но кк же это случилось? Мне кзлось, что счет зщищены…

— Были зщищены. И я думл тк же. Сейчс Джордж учится в юридическом колледже и одновременно ухживет з Кевилом, они ведь дже не могут ннять кухрку. А еще вынуждены будут продть дом! Дело в том, Брюн, что у Джордж не было пролей доступ, Кевил ничего не мог вспомнить. Я зню эти проли, но не могу рсшифровть содержимое фйлов.

— Ты знешь проли доступ Кевил?

Сесилия покрснел.

— Д, тк же, кк он знл мои.

— Знчит, все, что я слышл про вс с Кевилом…

— Обыкновенные сплетни, Брюн. Кк тебе не стыдно! Кевил рнен, у него нрушения пмяти, его огрбили, ты говоришь о ккой-то ерунде!

— Извини меня, — выдвил из себя Брюн. — Просто выскочило смо собой.

Сесилия посмотрел н рзброснные повсюду бумги, пленки и фотогрфии, потом взглянул н Кейт.

— Что вы ищете?

— Мы просмтривем официльно зявленную финнсовую документцию, чтобы проследить, кким обрзом Хрлис зшел тк длеко, что стл претендовть н собственность лорд Торнбкл. И одновременно выслеживем убийцу. Мть Брюн сейчс н Сирилисе и знят тем же смым.

Брюн посмотрел н Сесилию.

— Кейт, нм стоит объединиться. Сесилия знет проли, ты умеешь рботть с документми и фйлми. Вместе у нс все пойдет нмного быстрее.

— Если ты еще обеспечишь нм подходящую обстновку и не будешь впускть в дом посторонних, — зметил Кейт. — Я уже говорил, что охрн дом никуд не годится.

— Я очень беспокоюсь з Кевил, — ответил Брюн. — Двйте перевезем его сюд.

— Прекрсня мысль, — одобрил Кейт.

— Но ведь…

— Тот, кто все это зтеял, не остновится перед еще одним убийством.

Когд Брюн привезл Кевил Мэхонея в Эппл-дейл, Сесилия с Кейт уже сидели з рзборкой фйлов. Брюн помогл Кевилу дойти до библиотеки и взял с кресл пчку рспечток, чтобы ему удобнее сидеть.

— Змечтельно… — Проговорил Кевил. — А вы, нверное… т смя… техск.

— Рейнджер Брйерли, — ответил Кейт. — Лучше зовите меня просто Кейт. Кто-то хорошенько поживился з вш счет, но не волнуйтесь, им от меня не уйти.

— Кейт бсолютно не переносит воров, — зметил Сесилия.

— Мне не нрвится, когд кто-то причиняет вред другим людям, тем более когд кто-то пытется воспользовться чужой бедой. — Кейт улыбнулсь Кеви-лу. — Могу поспорить н свое лучшее седло, что в этом деле учствовл не один человек, но никому из них от меня не скрыться.

— Знчит, тебя должно зинтересовть то, что мне удлось нйти дом у Кевил, — скзл Брюн и протянул им ккой-то пкет. — Стрнные лекрств для человек с нрушением рботы гловного мозг…

— Тк я и думл, — кивнул Сесилия. — А этот медбрт был тм? Он с кждым рзом стновился все противнее и противнее.

— Д. Он очень нстивл, чтобы сер Мэхоней принял ккое-то лекрство, якобы это поможет перенести поездку. Потом рвлся см убрть все лекрств с полок.

— Вряд ли вы сможете достть проли доступ этого человек, — с сожлением зметил Кейт.

Брюн усмехнулсь:

— Когд меня привезли домой с Нового Техс, я мло выходил, в основном знимлсь чем-нибудь дом. Тк вот, я увлеклсь приспособлениями Кутсу-дс… поэтому мне удлось нелегльно перекчть кое-ккие днные об этом человеке. Вот. — И он протянул им куб. — Его можно вствлять в считывющее устройство или выводить днные прямо н компьютер.

Прошло три дня. Кк-то ночью Брюн дремл н кожном дивне в библиотеке, прикрыв глз рукой, и вдруг услышл громкий возглс Кейт:

— Ншл! — От сексульной блондинки в крсном костюме не остлось и след, рбот ночи нпролет оствил свой след — круги под глзми, волосы, не приведенные в порядок, вместо облегющего костюм свободные трикотжные штны и кофт. Но сейчс лицо Кейт озрилось, просто сияло. — Ну вот, друзья, теперь мы их поймли.

— Хм-м-м… — Брюн с трудом открыл глз. — Поймли кого?

— Ну, для нчл твоего дядю Хрлис. Он скупл кции ткими путями, которые будут признны незконными дже у вс. Но, ндо скзть, Брюн, вшему првительству следует серьезно пересмотреть всю првовую систему госудрств. В ней ткие дыры, через которые можно прогнть целые стд лонг-хорнов, особенно после принятия новых попрвок и ктов. Всего одно поколение дурков, идиотов, трусов и подлецов, и уже ничего не испрвишь.

Сесилия, отдыхвшя н другом дивне, тоже поднял голову:

— Все это змечтельно, но что же конкретно он сделл?

— Он перекупл кции, зпугивя некоторых вших родственников… помнишь, ты рсскзывл мне, что очень удивилсь, когд узнл, что Трем, тетк твоего отц, оствил свои кции Хрлису? Это произошло не случйно. Я все выяснил, и у меня есть докзтельств, что он подкупил местных верзил, и те нведлись в гости к струшке, рзбили ее любимый фрфор, д еще угрожли, что точно тк же рспрвятся с ней смой. Полицию он тоже обрботл, убедив их, что струшк не в себе, ее мучют гллюцинции, он все роняет…

— И ему поверили?

— Деньги неопровержимый ргумент. Но у меня есть еще кое-что. И ткие докзтельств не смогут проигнорировть дже смые купленные-перекупленные судьи. Они определенно куплены. Хрлис оплчивл обучение детей некоторых судей. Предствляете, ккя информция для репортеров?

— Я могу… помочь… нписть… пелляцию, — рздлся голос Кевил Мэхонея. Он поднялся н ноги и стоял в проеме.

— Зчем ты встл? — спросил Сесилия. — Тебе нужно лежть.

— Я только и делл… что лежл… уже столько недель подряд. Довольно. Конечно, пмять все еще подводит меня, но вы мне подскжете фкты, я нпишу все кк следует. Нверное, — он говорил нмного лучше, чем рньше.

— Прекрсно, — Кейт одрил его одной из своих ослепительных улыбок. — Тогд вш техсскя девочк может, нконец, отпрвиться в душ и отдохнуть чсок-другой. Выгляжу я, нверное, хуже некуд.

Возможно, имя Кевил Мэхонея под прошением о суммрном производстве относительно звещния покойного лорд Торнбкл не возымело бы действия, но к прошению прилглся целый перечень документов и докзтельств. В тот же день после обед Брюн позвонил один из клерков суд.

— Судья никогд рньше не слышл об упомянутых вми фктх… — В голосе клерк звучло явное неодобрение.

— Естественно, — ответил Брюн. — Сер Мэхоней был, кк вм известно, тяжело рнен, некоторые семейные фйлы можно было открыть только с помощью его секретных пролей. — Больше он ничего не стл говорить клерку, ему необязтельно знть о других проблемх, связнных с Кевилом.

— Это все, чем вы рсполгете, или могут быть предствлены и другие фкты и днные? — клерк говорил с сркзмом, но и с нстороженностью.

— Д, у нс есть еще кое-что. То, что мы вм прислли, только нчло. Моя мть, леди Торнбкл, нходится н Сирилисе и привезет оттуд основные днные из семейного рхив.

— Понятно. Что ж… мы будем держть вс в курсе.

Через дв чс к дому подъехл взбешенный Хрлис, но его остновил охрн, имевшя новые, укзния относительно того, кого пропускть, кого нет. У него збрли все оружие, сообщили с Брюн и только после этого препроводили к двери в дом, где ему нвстречу вышли Брюн, Кейт, Сесилия и Кевил, опирвшийся н руку Джордж. Кейт был при полном прде, дже знчок рейнджер ндеть не збыл.

— Прежде чем ты что-нибудь скжешь, — нчл Брюн, — позволь мне кое-что рзъяснить. У нс есть все докзтельств твоих преступных действий с целью звлдеть семейными компниями, и мы не нмерены остнвливться н достигнутом. Дядя Хрлис метл молнии:

— Я тебе не верю! Ты не можешь меня осуждть! Я ничего плохого не сделл… все было по зкону. Хобрт зймется тобой… — Но больше он ничего скзть не мог.

— Кк интересно, — зметил Сесилия. — Хобрт… Нверное, вы имеете в виду Хобрт Конселлйн… почему же человек из ншего септ сотрудничет с Конселлйном…

— Я не нзывл этого имени, — ответил Хрлис, но изменился в лице, голос у него дрожл. — Я имею полное прво…

— У тебя не было никкого прв угрожть бедной стренькой тетушке Треме, — возрзил Брюн. Он с удивлением зметил, что говорит кк отец. Интересно, другие тоже это зметили или нет? — И конечно же, мы выдвинем против тебя обвинение.

— Я… я прокляну тебя! — Хрлис рзвернулся и чуть ли не бегом бросился прочь от дом. З ним по пятм следовли охрнники.

— Это еще не побед, — зметил Брюн. Он видел, что Хрлис не собирется сдвться, но не знл точно, что он может предпринять.

— Нет, но нчло положено, — ответил ей Кейт. — И у Сесилии есть змечтельня идея.

— Ккя?

— Он придумл, куд отпрвить всех этих женщин и детей, которые доствляют столько хлопот лейтеннту Серрно. Он собирется отвезти их н одну из освивемых плнет, где они будут по-нстоящему счстливы, их умения и знния востребовны.

— Брин и Эсмей тоже будут рды, — скзл Брюн. — Но я хотел, чтобы Сесилия слетл к моей мтери и рсскзл ей обо всем, что нм удлось сделть. Мы должны сообщить ей, что собрли докзтельств против Хрлис. Ткую информцию нельзя доверять обычным кнлм связи…

— Ты прв, но с этим не обязтельно спешить. Мы дли понять Хрлису, что знем о его делишкх. А твоя мть и тк будет действовть осторожно.

Эксет-24

Рут Энн, не отрывясь, смотрел в окно. Все вокруг выглядело зеленым и свежим, но трудно было скзть, ккое н плнете время год: весн, лето или зим. В лужх отржлось небо, голубое, с пятнми серых облков, нпоминвших комочки шерсти.

Нет ни высоких городских домов, ни шумных людских толп. Когд открылся входной люк, внутрь ворвлся свежий влжный воздух с зпхом живых рстений. Первой из корбля вышл рыжеволося женщин, Рут Энн следовл з ней по пятм. Кк приятно снов пройтись по земле, пусть дже в туфлях. Земля твердя, он не вибрирует под ногми, кк плуб корбля или орбитльной стнции.

Рыжеволося женщин со стрнным именем, Сесилия ккя-то тм, женщин, прошедшя омоложение, провел их к небольшому квдртному зднию. Тм их попросили предъявить идентификционные удостоверения. Рут Энн все это было непривычно. Н ее удостоверении стояло имя — Рут Энн Прдью.

Кк только они прошли «тможенный контроль» и н их крточкх появились новые, фиолетового цвет, печти, женщин с рыжими волосми повел их куд-то. Снчл Рут испуглсь. Мленький городок чем-то был похож н деревушку, в которой прошло ее детство и где ее били кнутом до крови з то, что он ходил в обуви и смотрел всем прямо в глз… но здесь люди кзлись вполне обычными, рзве что носили ботинки и женщины не опускли глз. Все смотрели н нее не с отврщением, с ндеждой, н детей дже с восторгом.

Они вошли в рспхнутую дверь двухэтжного дом, и рыжеволося женщин прокричл: «Ронни! Рфэлл!» Ей тут же ответил другой женский голос: «Леди Сесилия! Подождите секундочку! Иду!» Потом они услышли стук кблуков по лестнице, и нконец покзлсь молодя стройня женщин с темными волосми. Он рдостно подскочил к рыжеволосой и обнял ее, потом посмотрел н Рут Энн:

— У меня почти готов обед. Мы тк рды вм. Ндеемся, что и вм здесь понрвится. Ронни ушел с мужчинми, они рзбирются тм с кким-то мехнизмом… но скоро он вернется.

В женщине, нзыввшей себя именем Рфэлл, Рут Энн зметил те же отличительные черты мерзости божьей, которые видел в Брюн. Эт женщин не умеет почтительно опускть глз, не умеет молчть. Ей никогд не зпрещли делть то, что вздумется.

Судя по зпхм, доносившимся из кухни, готовить он тоже не умел, умел только нжимть рзные кнопки.

— И еще мы ндеемся… — Рфэлл говорил и говорил, но Рут Энн не выдержл и перебил ее:

— Что вы тм пытлись приготовить?

— Я… м-м-м… мясо…

— Позвольте, я посмотрю. — Рут Энн вплыл н кухню и почувствовл себя кк дом. Конечно, беспорядок тут жуткий, везде лежт грязные ложки и ножи, д и рбочий стол мловт — все это ндо будет переделть — из топки влит дым, потому что дверц непрвильно зкреплен.

— Секунд… Шелли Мри, убери все н рбочем столе. Терция… Терри, вымой пол. Бенджи… — Стрший сын смотрел н мть широко рскрытыми глзми. — Бенджи… ндо попрвить дверцу топки.

— При… мм?

— Ну же, Бенджи. — Он чувствовл, что снов стновится см собой. — Симплисити, дорогя, отведи млышей в сд. У вс ведь есть сд, не тк ли? — обртилсь он к Рфэлле.

— Д, но… он не… тм еще не все приведено в порядок.

— Мы этим зймемся. — Он знл, кк приводить все в порядок. — Симплисити, посди млышей з, прополку; и присмтривй з ними.

Темноволося молодя женщин рзволновлсь:

— Но… но сер… Рут Энн… я не хотел, чтобы вы срзу принимлись з рботу… я готовил обед, чтобы нкормить вс.

— Ну и прекрсно, идите нкройте н стол.

— Пойдем, Рфф, я рсскжу тебе все про Рут Энн. — Высокя худощвя женщин с рыжими волосми увел темноволосую з собой.

Нконец-то он снов н кухне, н нстоящей кухне. Конечно, для ткого количеств людей кухня мловт, но все же нмного больше, чем все эти зкутки н корблях и орбитльных стнциях, которые они нзывли кухнями. Шелли где-то ншл чйник и поствил кипятить воду. Бенджи уже снял дверцу топки. В духовке стоял противень с огромным куском мяс, который блгополучно подгорл с одного бок.

Шелли протянул Рут Энн дв сложенных в несколько рз полотенц, он вынул противень и нморщил нос — зпх стоял ужсный. Внутри мясо было сырым, снружи подгорело. Молодя хозяйк рзвел слишком большой огонь, д еще эт дверц. Нверное, этой женщине никогд не приходилось готовить в нстоящей печи, электрическя не рботет.

Рут Энн осмотрелсь. Никкой рбочей поверхности, кроме стол. Шелли, првд, уже убрлсь н нем, освободил место и роется в ящикх в поискх подходящего нож. Он прекрсно знет, что именно нужно Рут Энн.

— Нм пондобится еще один рбочий стол, — обртилсь Рут Энн к Бенджи. — Мне говорили, что здесь много древесины, тк что можешь нчть с этого.

— Сесилия, я ужсно устл, я всю ночь не спл из-з млышей…

— Ты не смогл подыскть подходящую семью?

— Нет. — Рфф слегк покрснел, но ей это было к лицу. — Мы с Ронни решили… оствить их у себя. Одн из нянек сбежл с фермером, т, у которой есть собственные дети, знялсь созднием школы, д и о своих детях ей ндо зботиться…

— Ты решил их воспитывть? — Ткой поворот мог осложнить все дело. — А… ты уверен, что это првильно?

— Хочешь скзть, что Брюн может быть против? — Рфф всегд ствил вопрос ребром. — Не думю, но дже если тк, тем хуже для нее. Я вполне понимю, почему ей смой трудно воспитывть млышей. Все было тк ужсно, бедня Брюн. Но мне мльчики нрвятся, я их люблю, люблю еще больше потому, что они ее дети. Если все пойдет тк и дльше, мы с Ронни можем остться н этой плнете нвсегд, и я, в общем, не возржю, но кое-чего мне не хвтет…

— Миля моя, вм совсем не обязтельно оствться здесь н всю жизнь…

— Нет, обязтельно, и не спорь со мной. Мы хотели жить смостоятельно и мы этого добились. Конечно, я не совсем тк себе это предствлял, но хочешь верь, хочешь нет, мы здесь счстливы. Но вот дети… пройдет еще немло лет, потому что… я не предствляю, кк можно родить ребенк без современной медицинской помощи. А тк мы к тому же поможем Брюн. И себе тоже.

Спорить с ней было бесполезно.

— Кк вы их нзвли? — спросил Сесилия.

— Рыжего Питером, в честь дяди Ронни, темненького — Сломром, в честь брт моей мтери.

Неожиднно для смой себя Сесилия почувство-вл комок в горле. Ткие знкомые имен. Эти имен нверняк носили и предки Брюн.

— И… когд я смогу повидть мленьких дьяволят?

— Сейчс они спят. Они немного приболели, все дети здесь болеют этой болезнью… ничего стршного.

— Тогд двй нкроем н стол. Что ксется Рут Энн, если он берется з что-то, то все срзу получется.

— Он одн из тех, кто… кто обижл Брюн?

— Нет. Ее муж — д, но он об этом ничего не знл, узнл только от нс. Где у тебя сктерти?

— Я пустил их н постельное белье для млышей, — ответил Рфф. — Нм остется только стереть пыль со стол.

Когд-то этот стол был чстью модного и дорогого грнитур, но с тех пор, кк Рфф и Ронни привезли его сюд, прошло несколько лет. Сесилия пострлсь не комментировть общее состояние жилищ: в окнх не было стекол, в доме никкой техники, и пол, естественно, покрыт слоем пыли. Но пыль со стол они вытерли.

— У меня до сих пор сохрнились почти все фрфоровые сервизы, — зметил Рфф. Он открыл большой буфет, стоявший в углу, и достл стопку трелок. — Конечно, нверное, здесь лучше бы смотрелись простые трелки.

Д, сочетние было стрнное, но Сесилия продолжл молч рсствлять н непокрытом сктертью столе трелки известного фрфорового звод Пирс и Сэмюэлсон. Вдруг он зметил, что зпх горелого мяс исчез, и теперь из кухни доносились смые умопомрчительные ромты жреного мяс и чего-то ткого, что нпоминло свежеиспеченный хлеб.

Неожиднно в дверях появилсь Рут Энн.

— А рзве вы не стелете сктерти?

— У нс их не остлось, — ответил Рфф. — Мы использовли их вместо постельного белья…

— Ох, Бог ты мой! А у нс их тк много в бгже. Сесилия, где нши коробки?

— Не зню, но попытюсь нйти. Ккя именно коробк вм нужн?

— Т, н которой сбоку нрисовны стол и стул.

Сесилия отпрвилсь к шттлу. Коробок было огромное количество, но он ншл нужную. Один из членов экипж помог ей донести коробку до дом. Тм Сесилия поствил коробку н стол и осторожно открыл. Внутри плотной стопкой лежли ккуртно сложенные сктерти и слфетки с потрясющей вышивкой ручной рботы.

Сесилия взял в руки верхнюю сктерть.

— Кк вы сумели нйти время, чтобы соткть столько полотн?

— Мы его не ткли, — ответил Терри. — Мы не могли взять с собой ткцкие стнки. Но Прим… Рут… говорит, что нельзя лентяйничть. Он уговорил мисс Уолтруд достть нм этой мтерии, мы ее только вышили. Вм нрвится?

Сесилия рспрвил сктерть. Н белом фоне был вышит широкя полос цветов, деревьев, птиц, звезд и еще кких-то символов. Нверное, религиозных.

— Очень… очень крсиво. Вышивк действительно великолепня. Н ткой сктерти фрфор Пирс и Сэмюэлсон будет вполне уместен.

К этому времени ромты кухни привлекли и остльных обиттелей дом. Сверху спустились мльчики. Они кзлись нмного взрослее и подвижнее, и хотя нкнуне немного приболели, теперь это было незметно. Млыши срзу же ринулись к столу, Рфэлл попытлсь их остновить. Терри схвтил Сломр, Рфф Питер.

— Ккие большие мльчики! — зпричитл Терри. — Вши, мэм?

— Д, — ответил Рфф. — Но ккя же я «мэм», зовите меня Рффой. Может, вы поможете мне и удержите мльчиков, чтобы они пок не сдились з стол…

— Я отведу их в сд и помогу Симплисити следить з детьми.

Когд он ушл, Сесилия посмотрел н Рффу.

— Они никогд не поверят, что ты выносил и родил этих мльчиков. Они поймут, что дети не твои.

— Д, но никто не будет знть, чьи они, — твердо — скзл Рфф.

Сесилия зглянул н кухню. Ткой пол, кк в этом доме, невозможно отмыть до блеск, но еще бы чуть-чуть, и он зблестел. Рут Энн месил тесто н рбочем столе, который тоже блестел. Одн из женщин мыл посуду, другя резл что-то. Зпх стоял потрясющий. Туд-сюд сновли стршие дети, одни приносили ккую-то зелень из огород, другие выносили мусор, третьи — с рзрешения Рффы — взялись з мытье пол в гостиной.

Электричество снов включилось нездолго до появления Ронни.

— О Боже, — произнес Ронни, зходя в дом. Женщины склонили головы в молчливом почтении. —

Ну и сюрприз.

Рут Энн поднял н него взгляд.

— Мы обычно не поминем имя Божье всуе, — скзл он. — Я думл, вы собиретесь произнести молитву.

— Д, конечно… послушйте, что вы тут ткое сделли? Откуд все это?

— Обыкновення ед, — ответил Рут Энн.

— Никкя это не обыкновення ед, — возрзил Ронни. — Это нстоящий пир.

— Тогд можете поблгодрить Бог, — продолжл Рут Энн и сурово посмотрел н Ронни.

Тот покрснел и с трудом вспомнил детскую блгодрственную молитву. Сесилия могл бы поклясться, что он ни рзу з последние десять лет не произносил эту молитву. В конце все женщины хором скзли: «Аминь».

Хорошо прожренное мясо было нрезно ровными, крсивыми кускми. Булочки нпоминли воздушные облк. Кртофель покрывл хрустящяя корочк. Свежя зелень, не горькя и не кисля.

— Нстоящий пир, — скзл Рфф. — Не предствляю, кк вм удлось починить эту струю жуткую печь. С тех пор кк нчлись перебои с электричеством, мы столкнулись с ужсными трудностями. Аппрт выпечки хлеб не рботет…

— Но для этого не нужно никких ппртов, — скзл Рут Энн.

— Мне нужен, — и Рфф искренне улыбнулсь, он не хотел никого обидеть. — По-другому я не умею. Я пробовл смешть все ингредиенты, которые мы обычно згружем в ппрт, в большой миске, но получился ккой-то жуткий кислый ком.

— А вы месили тесто?

— «Месил»? А что это ткое? Я просто все перемешл. Рзве не тк?

Терри фыркнул, Рут Энн строго н нее посмотрел.

— Я не собирюсь ни нд кем смеяться, — нчл он.

— Можете смеяться, сколько хотите. Только нучите меня готовить, кк готовите вы, — ответил Рфф. — Если бы у меня хоть рз получилсь съедобня бухнк хлеб…

— Нельзя нучиться делть хлеб, если не печь его постоянно, — скзл Рут Энн. С кждой минутой он чувствовл себя здесь все лучше и лучше. Сесилия был прв. Действительно тут он нужн, этим людям не хвтет ее знний и умений.

— Я в вшем рспоряжении, — промолвил Рфф. — Я хочу нучиться.

Рут Энн вспомнил Хэйзел и немного зсомневлсь. Эт женщин нмного стрше Хэйзел, если у нее нет природного чутья, ничего не получится. Но… все же и ее можно нучить не збивть слишком много дров в плохо зкрывющуюся печку, нучить рвномерно прожривть кусок мяс в духовке.

После ужин млдшие жены убирли со стол, Рут Энн обсуждл с Рфэллой цель своего приезд.

— Нм очень нужны вши советы и нствления, — говорил ей Рфф. — В последний рз, когд леди Сесилия был здесь, я скзл ей… у нс здесь много хороших, трудолюбивых людей, но никто из нс никогд не жил без электричеств, водопровод и остльных удобств цивилизовнного мир. Не только я, мы все. Из книг или по учебным кубм нучиться этому невозможно.

— Тогд нчнем с вс. В этом доме достточно мест, можем попробовть… А поняв, что нужно вм, мы поймем, что нужно всей вшей плнете.

Н следующий день рбот зкипел вовсю. Рут Энн прекрсно предствлял, ккой именно должн быть нстоящя кухня, чтобы в ней можно было спокойно рботть и не нтыкться друг н друг. Он не могл поверить… но он, женщин, укзывл мужчинм, что нужно делть.

— Сделйте мне вот ткой длинный рбочий стол.

И они делли стол необходимой длины. Их это не рздржло, и Рут Энн см рдовлсь. Остльные тоже. Все эти месяцы женщины только и слышли, что они отстлые, и стрдя от постоянного гул рботющих мшин, все время чувствовли себя неуверенно и сковнно. А теперь…

— Если вы сделете грядки тким обрзом, чтобы тень более высоких рстений не пдл н более низкие, то и урожй будет лучше, — объяснял Бекки Рфэлле. — Видишь, вы посдили их вдоль… если бы вы посдили их поперек…

— Ой, Бекки… объясни мне просто, кк все это должно быть, я нрисую плн посдок н следующий сезон.

— Лдно…

Терри пошл нверх приводить в порядок спльни. Они уже провели здесь одну ночь, и Рут Энн остлсь недовольн беспорядком, црившим в спльнях. Мльчики рботли в сдике перед домом, они мстерили простую мебель — подвесные постели, чтобы не спть н полу. Рут Энн выглянул н улицу из гостиной и увидел, что целя толп мужчин нблюдет з рботой мльчиков. Стрнно, конечно, что мльчики учт мужчин, но кк хорошо, что мужчины и мльчики трудятся вместе. Он сделл вид, что не зметил двух женщин в брюкх.

К обеду шттл привез остльной их бгж, включя рсклдушки, купленные леди Сесилией. В доме появилсь новя тмосфер, н лице Ронни новое выржение — именно ткое, ккое, с точки зрения Рут Энн, и должно быть н лице хозяин дом. Конечно, он не ее муж, и он постоянно себе об этом нпоминл, но ей нрвилось смотреть, кк мужчин ест с удовольствием.

Через несколько дней Сесилия покинул их. Рут Энн был тк знят делми, что едв ншл время попрощться. Н кухне у нее появились новые рбочие столы, в сду летняя кухня — для того, Чтобы делть зпсы н зиму.

— Нм ндо открыть кулинрную школу, — скзл кк-то Рфф, нблюдвшя з женщинми, собрвшимися у летней кухни, — Шелли учил всех готовить желе. — С большой кухней, чтобы туд мог кто угодно прийти учиться готовить, и еще, нверное, с рбочей комнтой для обучения шитью.

— И с ткцкой, — добвил Рут Энн. — Ткнь из этого фбриктор получется слишком грубя. А еще нужн большя печь для выпечки хлеб.

Рфф осмотрелсь вокруг.

— Нверное, все это возможно, если мы с Ронни переберемся в дом поменьше.

— Нет, — твердо скзл Рут Энн. — Вш муж губернтор, вы должны жить в этом доме. Мы построим другой большой дом.

Школ был выстроен горздо быстрее, чем предполгл Рфф. Сесилия привезл строительные плиты и специльную рмтуру, поэтому они смогли быстро построить здние с крепкими стенми. Одн из колонисток, в прошлом знимвшяся кермикой, обнружил н реке место с хорошей глиной и попробовл делть кирпичи.

— Конечно, еще не очень, — признлсь он, — но для нчл хорошо. Лучше бетон и пыли.

И в школе впервые н плнете полы были выложены кирпичми, сделнными из местного мтерил.

Это был нстоящя школ для женщин. Н кухне стоял большя плит, и все могли учиться тк же, кк нучилсь когд-то см Рут Энн. Будут смотреть и повторять, если нужно, то и получть по костяшкм пльцев деревянной ложкой, кк когд-то получл и он. Н улице был устновлен огромня печь, в ней можно было одновременно выпекть несколько дюжин бухнок хлеб. Ткцкя пристройк. Кк жль, что они лишились женщин-пленниц, они были ткими прекрсными ткчихми. Но Терция Крокетт, которую теперь все звли Анной, был, в общем, ничуть не хуже. В солнечных комнтх учились вышивть.

Кк и предполгл Рут Энн, из Рфэллы вышл средняя поврих. Он слишком сильно мял песочное тесто и недостточно сильно месил дрожжевое, но, по крйней мере, ее выпечк стл съедобной. Однжды Рфэлл привел с собой двойняшек, когд пришл н урок по домоводству. Глядя н нее, другие женщины тоже зхотели, чтоб чсть дня их дети проводили в сду под присмотром Симплисити. И теперь сд был нполнен детскими голосми.

При виде двойняшек Рфэллы у Рут Энн кждый рз возникло стрнное чувство. Особенно когд он смотрел н Сломр. Ей кзлось, что он узнет его… где-то он уже видел ткой же вот изгиб рт, ткие же брови и, глз. Рут Энн внимтельно всмтривлсь в Рфэллу и Ронни, стрясь нйти в них те же черты, и не нходил их. Ее неотступно преследовл мысль… Хотя рзве это возможно? Нверное, это ей только кжется.

Кое-кто из мужчин, жены которых умерли, стл ухживть з некоторыми женщинми Нового Техс, првд, большинство бывших жен рейнджеров и слышть не хотели о новом змужестве. У дочерей Рут Энн тоже появились женихи.

А сыновья, о судьбе которых он тк беспокоилсь, окзлись нстоящими мстерми по срвнению с бывшими городскими жителями. Нверное, и эти мужчины многое умеют, но им нужны бесконечные хитрые мшины. А кк пользовться простым инструментом, они не знют.

В своей мстерской мльчики делли все: от кровтей и столов до простых деревянных мисок. Всем нрвилсь ткя нехитря мебель и утврь. Один из колонистов попробовл получить крски из местных рстений, чтобы окршивть дерево в рзличные оттенки коричневого и желтого цветов. И никто не возржл против присутствия в мстерской девочек. Рут Энн не перествл блгодрить Бог з то, что они окзлись здесь. Тк прошл весн, и нступило лето, которое тут длилось очень долго.

— Никогд бы не подумл, что девятндцть женщин и куч детей могут столько всего сделть, — признлся однжды Ронни. Он по привычке зшел з двойняшкми и здержлся. — Вы своим присутствием оживили всю колонию. Конечно, помогли и дополнительные мтерилы, которые привезл леди Сесилия, но, честное слово, Рут Энн, в основном это вш зслуг, вш и остльных женщин и детей.

Рут Энн искос посмотрел н него и подумл, что ему еще многому предстоит нучиться. Он протянул руку к корзинке с инструментми.

— А пок что… — Он дл ему тяпку и кивнул в сторону теплицы, к которой он прислонился.

Ронни улыбнулся:

— Вы никогд не отдыхете, првд?

— Если не збывешь про рботу, то всегд все успевешь сделть, — ответил Рут Энн. — Вон те колючие сорняки.

— Хорошо, мэм, — Ронни улыбнулся ей в ответ. — Понемногу я все освою.

— Между прочим, — ей было легче говорить с ним, когд он склонился нд грядкой, — эти вши двойняшки… мне никк не верится, что Рфэлл могл родить тких крепышей… он у вс ткя минитюрня.

Уши у Ронни покрснели.

— Тк оно и есть, — быстро ответил он. — Мы усыновили их.

— Для Бог все рвны, — скзл Рут Энн. — Но меня мучет один вопрос. Относительно Сломр. Я зню, что веду себя бесцеремонно, но он мне кое-кого нпоминет.

Ронни покрснел еще больше и очень сдержнно спросил:

— Кого же?

— Мне кжется… — Рут Энн опустил руку с иголкой, потому что рук нчл дрожть. — Мне кжется, он нпоминет мне муж. И вот я думю, рз он тк нпоминет мне Митч, то, нверное, и вы не случйно тк волнуетесь. Вы к нм необыкновенно добры, и мне совсем не хочется причинять неудобств и беспокойство. Но если… если все тк, кк мне кжется, то я бы хотел, чтобы вы знли, что я совершенно не возржю. Я дже рд, что мльчик здесь. Об мльчик.

Ронни ничего не ответил, но тк резко удрил тяпкой по грядке, что земля полетел во 'все стороны.

— Больше я не буду говорить н эту тему, — скзл Рут Энн.

— Все… в порядке. — Ронни повернулся к ней, глз у него блестели от слез. — Я… мы… не знли, что вы приедете сюд, инче… Ох, я все тк зпутывю, Рф-ф убьет меня з это. Но рз уж вы сми догдлись, то тк тому и быть…

— Я родил этому мужчине девятерых детей. Я узню их из тысячи, — ответил Рут Энн. Он ничего не скзл об отце Питер, хотя прекрсно знл, кто это.

— Брюн хотел, чтобы они жили в хорошей семье. Он боялсь, что, их могут выкрсть, потом использовть в кких-то политических целях.

— Не ндо опрвдывть ее передо мной. — Рут Энн все еще не могл понять, кк женщин может отдть своих детей кому-то другому, но спорить он не собирлсь. Если бы Брюн не отдл мльчиков, Тут Энн никогд бы не увидел их. — Вы дже не предствляете, кк хорошо, что эти дети здесь. Я тк много думл об этом. Митч я уже никогд не увижу, но я очень волновлсь з будущее этих детей. Кк вы думете, Рфф не будет н меня сердиться? Я обещю вм ни во что не вмешивться.

— Все шишки достнутся мне, — ответил Рон-ни. — Рут Энн, вы совершенно необыкновення женщин.

— Я стрюсь, кк могу, — спокойно скзл Рут Энн, но ей было приятно услышть похвлу. Он встл и откинул голову. — Блгодрю Бог, что вы не рссердились н меня и что в будущем не будете изолировть мльчик. Я думл, что уже не буду счстлив, но, кжется, ткой счстливой, кк здесь, я не был никогд.

Глв 13

Доброт, Нуов Вениц, Снт Люсия

Член Орден Клинков после выполнения специльного здния должен обязтельно исповедться у священник Орден. Но дже н ткой исповеди говорить можно было длеко не все, если, конечно, хочешь остться в живых. Священники облдли првом, божественным и юридическим, выносить приговор, в том числе и смертный.

Хостйт Фиедди молч преклонил колено в ожиднии приход священник. Он думл о предстоящей исповеди, о том, что стоит говорить, что не стоит. Когд Хостойт был молодым, он плохо понимл рзницу между отчетом и исповедью, но теперь уже привык ко всем хитростям Орден.

Тихо прозвенел колокольчик, и Хостйт произнес нчльные слов стринного обряд: «Прости меня…». Он говорил и говорил, продолжя думть о том, чего говорить не следует. Кк отделяют коз от овец, он отделял ту првду, в которой можно покяться, от той, о которой следует умолчть, если хочешь остться мэстро фехтовния.

— Тебя двно не было, — зметил священник.

— Я выполнял здние, — ответил Хостйт. — Был в длеких мирх.

— З пределми Церкви? — спросил священник.

— Ничто не может быть з пределми Церкви, — ответил Хостйт. — Но я был вне досягемости священников Орден Клинков.

— Хорошо. Продолжй.

Он выклдывл все, что обременяло душу: рсскзывл о соблзнх, перед которыми не устоял, и о соблзнх, которые остлись лишь в помыслх, о прикзх, которые исполнял, и о прикзх, которые нрушл. Он кялся искренне, от всего сердц, кялся в том, что совершил по необходимости, выполняя свой долг. Если бы он мог, то предпочел бы жить тк, чтобы больше не в чем было рскивться, рзве что в минутном вожделении по отношению к дочери ккого-нибудь сосед.

— А другие грехи з тобой водятся… похоть, к примеру?

Священники всегд спршивют о блудных помыслх, прекрсно зня, что положение Хостйт и определенные условия, в которые он был поствлен, полностью исключили эту сторону жизни. Но Хос-тйт ответил, кк отвечл всегд, и, кк всегд, получил епитимью в полной кротости дух. Когд он сострится, когд потеряет возможность выполнять свой долг, он исповедуется в последних грехх и отойдет в мир иной с чистым сердцем. Тогд и только тогд он перестнет быть Тенью тнцоров и нполнится светом. Тк ему было обещно, в это он верил.

Для него не существовло никкой другой жизни, никкого другого будущего.

— Хостйт! — его мечты прервл окрик Мстер.

— Милорд. — Хостйт легко поднялся с колен и обернулся.

— Председтель желет услышть подробный отчет о положении дел в Првящих Динстиях.

— Милорд.

— Сегодня днем мы получим удиенцию. Я пойду с тобой вместе с Ягином Персеем. — Персей, еще один мэстро, недвно звершивший свою миссию в Првящих Динстиях. Хостйт стрше его н три год, но Персей первоклссный гент. — А сейчс отпрвляйтесь к портному Орден, он примерит вм костюм.