/ Language: Русский / Genre:sf_fantasy

Душа Дракона. Часть 1

Евгения Витушко

ПРОДОЛЖЕНИЕ “Драконьего Оборотня”. Иногда, давая обещания, мы даже не подозреваем, куда это в итоге может нас привести. И уж тем более, трудно при этом предположить, что старинные легенды, погребенные под толщей веков и земли, могут вдруг снова ожить, чтобы попытаться разрушить привычный тебе мир. Легко ли решиться противостоять этому, воспользовавшись рецептом из древнего Пророчества? И есть ли при этом шанс, что, вступив-таки на путь спасения мира, ты сможешь потом вернуться обратно?..

Евгения Витушко

Душа Дракона. Часть 1

Пролог

Над залитыми солнцем холмами гулял летний ветер. Он то замирал, то снова принимался носиться над землей, шелестя привядшей от жары листвой и путаясь в высоком травостое. Под одним из холмов мирно шелестела на солнце ольховая роща. Здесь, на опушке, пряталось в тени небольшое разномастное стадо, а его юный пастух, вдохновившись своей молчаливой аудиторией, выводил на дудочке тихую напевную мелодию. Музыка лилась и струилась, долетая до самых стен Эль-Дааррона и дальше - туда, где над долиной гордо возвышалась гора, увенчанная короной древнего Кромлеха.

На крыльце одного из домов показалась молодая черноволосая даргианка в длинном, припорошенном мукой фартуке. Мерно обмахиваясь подолом передника, она принялась звать домой пару толстолапых волчат, весело кувыркающихся тут же, в нагретой солнцем пыли. Маленькие оборотни, не желающие уходить со двора, с наивной детской хитростью пытались демонстрировать матери собственную глухоту, однако опытную родительницу было не так-то легко провести. Некоторое время она еще пыталась дозваться до разыгравшихся чад, однако видя, что должного эффекта это не дает, в конце концов взялась за излечение приключившегося с теми недуга с помощью испытанного народного средства - длинной гибкой хворостины, выломанной тут же в кустах. И - о, чудо! - резко обретших слух и поздоровевших сорванцов будто ветром сдуло с солнцепека.

А над вершиной горы, в сияющем жарким ультрамарином небе, продолжали плавно кружить в полете два крылатых силуэта - большой и маленький.

Два дракона.

Плавящаяся от зноя линия горизонта резко качнулась перед моими глазами, совершила сальто - и снова вернулась в привычное положение.

- Хорошшшо, - удовлетворенно прокомментировал Грейдеринг, подлетая ближе. - Ты делаешшшь уссспехи… Я рад.

Вот уже целых два месяца прошло с тех пор, как поселившись в долине Сорбронн, я начала брать у Грейдеринга уроки полетов - и следовало признать, что согласившись однажды стать моим учителем, черный дракон отнесся к своему обещанию со всей ответственностью. Теперь почти каждое утро он непременно прилетал в даргианскую долину и терпеливо занимался со мной вплоть до самого полудня. И если раньше, еще до начала этого обучения, мне казалось, что в умении летать нет ничего сложного, то теперь, погружаясь вместе с драконом во все тонкости полетного мастерства, я начинала понимать, насколько прежде была не права. Впрочем, по утверждению самого Грейдеринга, обучалась я на удивление быстро для обычного птенца. Что ж, возможно потому, что обычным драконьим птенцом я, как раз, и не была.

На самом деле, способность превращаться в дракона обнаружилась у меня не так уж и давно, да и то совершенно случайно - благодаря всё тому же Грейдерингу, размеренно взмахивающему сейчас крыльями рядом со мной. Это его кровь последние несколько лет текла в моих жилах. Это она, странным образом перемешиваясь с моей собственной, эльфо-человеческой кровью, превратила меня в свое время не просто в дракона, а в поистине странное существо - рэтриара, или триединую. И хотя этих самых триединых многие боялись и ненавидели, а некоторые даже охотились за ними - по самым разным причинам - тем не менее, жаловаться мне было совершенно не на что. После изрядной доли приключений, которые мне пришлось пережить в недавнем прошлом, я, в конце концов, сумела приобрести нечто гораздо большее, чем когда-то утратила - новый дом, верных друзей и… любовь.

К сожалению, как раз в данный момент сам объект моей любви находился за пределами досягаемости. Так уж вышло, что кратковременное правление братца-узурпатора не прошло для долины Сорбронн бесследно, и теперь ее Повелителю, лорду Северриану - моему Севу - приходилось улаживать множество самых разнообразных вопросов и проблем, связанных с восстановлением порядка в своих владениях. Кроме того, обретя в моем лице своего истинного Альфа-Стража, он неожиданно получил в соответствии с местными законами совершенно новый статус - более высокий, чем прежде - и это обстоятельство, в свою очередь, не могло не привлечь к нему самого пристального внимания со стороны сопредельных даргианских общин. Вот поэтому-то в данный момент Сев и отсутствовал в Сорбронне уже почти неделю, отправившись с очередным официальным визитом в долину Кайтранн. Ну, а мне оставалось только ждать его возвращения, всецело сосредоточившись на учебе, учебе и… еще раз, учебе.

Так уж вышло, что Грейдеринг оказался отнюдь не единственным, кто вознамерился сеять разумное, доброе, вечное на благодатной ниве моего незавершенного образования. Быстро сообразив, что в данный момент, по причине отсутствия Повелителя, мое личное время оказалось практически ничем не занято, моя собственная тетка - эльфийка Норраэль, вот уже долгие годы занимающая при сорброннском альфа-доме должность придворной чародейки - решила взяться за меня всерьез. В результате большую часть второй половины дня - едва только отдышавшись после утренних упражений в воздухе - мне теперь приходилось проводить в ее обществе, занимаясь изучением и заучиванием длинных магических формул, а так же смешиванием различных сложных, многокомпонентных и зачастую дурнопахнущих целебных снадобий.

Впрочем, как раз сегодня у меня должен был, наконец-то, появиться весьма уважительный предлог, чтобы с чистой совестью снова отлынивать от занятий.

- Может, ты перессстанешь, наконец, без конца сссмотреть вниз? - с некоторой иронией поинтересовался в этот момент дракон, отвлекая меня от моих размышлений. - А то я уже начинаю сссомневаться в сссвоих преподавательссских спосссобностях… Тем более, что всссе равно раньше полудня они не появятся.

- Да… знаю, - тут же ответила я, поспешно отводя взгляд от холмов внизу. - Извини, Грей.

Дело в том, что именно сегодня в полдень моя младшая сестра Лиона должна была прибыть в долину, чтобы провести со мной остаток своих первых настоящих школьных каникул. Надо заметить, что к организации своего летнего досуга эта новоявленная студентка подошла весьма и весьма энергично - и в результате, всего за какую-то пару недель уже успела погостить у родителей в Элдаре, побывать с визитом у старшей сестры в Уинн-ла-Вьерр, а вот теперь написала мне прямиком из Фьерр-Эллина, где, по-видимому, уже вовсю изводила своей неуемной жизнерадостностью нашу эльфийскую бабушку Торувиэль. Судя по всему, я была последним пунктом в списке туристических достопримечательностей, которые она собиралась посетить перед возвращением в Коббе-Ренвин. И, само собой, мне бы очень хотелось, чтобы этот визит запомнился ей надолго.

- Давай-ка, повтори еще раз поссследнее упражение и будешь сссвобод… - начал было Грейдеринг, однако в этот момент мое “драконье око” внезапно уловило внизу, неподалеку от Эль-Дааррона, характерный короткий проблеск. Над вершиной одного из холмов прозрачный воздух внезапно изогнулся, вспучился гигантской линзой - и лопнул с громким хлопком, распахиваясь вовне угольно-черным окном телепорта.

- Лиона! - радостно воскликнула я, тут же забыв обо всем на свете, и торопливо сорвалась вниз с высоты.

- Ясссно… урок окончен, - сообразив, что останавливать меня уже поздно, гулко выдохнул мне вслед дракон. Я на лету крикнула ему “пока, Грей!..” и устремилась навстречу долгожданной гостье.

Вернее, гостьям. Вслед за тонкой рыжеволосой девушкой, с интересом оглядывающейся по сторонам, из проема телепорта показалась еще одна визитерша - стройная белокурая эльфийка, которую я тоже узнала без труда. Лиаренна, дочь Верховного эльфийского старейшины и давняя подруга Сева. Небрежным жестом захлопнув позади себя телепорт, она откинула за спину тяжелые золотистые локоны и огляделась. Я замахала крыльями чаще, стремясь побыстрее добраться до них обеих.

И в этот момент Лиона неожиданно меня заметила.

Следовало признать, что время обучения в чародейской школе для моей сестры не прошло даром - причем, боевой магии, судя по всему, по-прежнему уделялось особое внимание. Едва завидев несущегося на нее во весь дух дракона, она моментально сгенерировала в ладони боевой импульс и, не задумываясь, швырнула его в меня.

- Ай!.. - испуганно вскрикнула я, инстинктивно шарахаясь в сторону.

- Ты что, спятила?! - тут же торопливо поймав за руку юную драконобойку, не на шутку возмутилась Лиаренна. - Тут тебе не учебный полигон, нельзя палить по местным жителям почем зря! И уж тем более, э… по собственной сестре.

- Ой, - на удивление быстро сообразив что к чему, смутилась та. - Извини, Мирра. Просто… когда мы виделись с тобой в последний раз, чешуи на тебе было гораздо меньше.

- Уж это точно, - со вздохом признала я, кое-как приземляясь и осторожно складывая крылья. Потом сменила ипостась, на ходу драпируясь в легкий белый сарафан, и зашагала навстречу гостям. А Лиона, тем временем, уже успела возмущенно обернуться к эльфийке:

- Знаешь, Лиа, вообще-то, о таких вещах надо предупреждать заранее! Что было бы, если бы я, и впрямь, вдруг поджарила собственную сестру?!

- Ну, это вряд ли. Она у тебя на редкость жаростойкая, - отозвалась Лиаренна, украдкой косясь на меня. - К тому же, это был… сюрприз.

- Еще какой, - не удержавшись, усмехнулась я, приближаясь к обеим девушкам. - Ну, привет, сестренка… И тебе привет, Лиа.

Я протянула руки, и Лиона тут же заключила меня в крепкие родственные объятия.

- Здравствуй, полукровка, - сохраняя раздражающую верность привычкам, отозвалась эльфийка. - Ну а теперь, когда ваше трогательное семейное воссоединение наконец-то свершилось, давайте-ка уберемся куда-нибудь подальше с этой жары.

Вняв ее предложению, мы принялись спускаться с холма.

- Симпатичное платье, - заметила Лиаренна на ходу, искоса разглядывая мой незатейливый пасторальный наряд. - Я так понимаю, кое-кто взялся за усовершенствование моей магической формулы?

Речь шла о заклинании, генерирующем одежду прямо на теле, которым Лиаренна снабдила меня пару месяцев назад в связи с моими периодическими превращениями в дракона и обратно. За прошедшие месяцы я уже сполна успела оценить его полезность, однако, при ближайшем рассмотрении, в заклинании обнаружился один, но весьма существенный недостаток.

- Извини, пришлось, - отозвалась я, признавая, что упомянутой формуле от меня, и впрямь-таки, изрядно досталось. - Твое платье, Лиа, было действительно великолепно, но… будучи единственным, за последнее время успело надоесть мне хуже горькой редьки.

- Что ж… могу себе представить, - к моему удивлению, понимающе усмехнулась эльфийка.

- Кстати, - заметила, между тем, Лиона. - Я слышала, будто даргианские Повелители как никто другой умеют управлять погодой. Почему же тогда у вас в долине стоит такая же жарища, как и везде?

- Дело в том, что здешнего Альфа-лорда, который этим занимается, сейчас нет в долине, - пояснила я ей. - Он вернется только завтра. Хотя, если бы и был… С этой жарой, похоже, просто невозможно справиться. Сев уже перепробовал все, что только можно, вот только результат по-прежнему нулевой… Земля высыхает почти до трещин, а уровень воды в реке, по словам рыбаков, понижается с каждым днем.

- В Эльфийских Пределах творится то же самое, - неожиданно серьезно подтвердила мои слова Лиаренна. - Видела бы ты сейчас Диагон! Еще пара недель в том же духе, и все наши прекрасные цветники превратятся в огромные кучи сена.

- Все это довольно странно, - задумчиво заметила я. - Дарги говорят, будто не помнят подобной засухи за последние лет четыреста…

- Четыреста! - снисходительно фыркнула эльфийка. - Да мой отец за всю свою жизнь не видал ничего подобного! А уж это никак не меньше девяти веков.

Я промолчала. Сокрушаться по этому поводу можно было бы до бесконечности, однако столь желанной прохлады в долины это бы все равно не принесло.

- Завтра Новолуние, - просто сказала я. - Новая Луна - значит, новая попытка.

Мы спустились со склона холма и подошли, наконец, к Эль-Дааррону. На широкой площади перед ним царила дремотная тишина и безлюдье - не желающие жариться на полуденном солнце дарги дружно попрятались под защиту толстых каменных стен. Войдя в холл, я привычно осмотрелась по сторонам и, заметив на противоположном его конце знакомую фигуру, направилась туда. Таэлитта, моложавая светловолосая альфа из числа старших родственников Сева, полулежала на одном из небольших диванчиков, расставленных вдоль стены. На коленях у нее покоилась раскрытая книга, однако судя по расслабленной позе и немного сонному взгляду даргианки, сюжету явно не хватало хорошей интриги.

- Привет, Литта, - негромко окликнула я ее, подходя ближе.

- А, привет, девочки! Давно не виделись, Лиа… - Таэлитта вскинула голову, без малейшего сожаления отрываясь от чтения, и приветливо улыбнулась нам всем, блеснув белоснежными клыками. - О, а эта юная барышня, полагаю, и есть твоя сестра, Мирраэль? Добро пожаловать в Сорбронн, дорогая… Кстати, Мирра, хорошо что ты здесь. Сев уже вернулся и, конечно же, искал тебя.

- Вернулся? Уже? - удивилась я. - И где же он?

- В библиотеке…

Она еще не успела договорить, а я уже развернулась и устремилась в сторону одного из многочисленных коридоров, не обращая внимания на летящие мне вслед смешки. Почти бегом добравшись до тяжелой дубовой двери библиотеки, я уже протянула руку, чтобы ее открыть… и едва не налетела на выходящего оттуда высокого светловолосого дарга, старшего кузена Сева.

При виде меня Рэйввен, казалось, на мгновение замер.

- А… привет, Мирраэль.

- Здравствуй, Рэйв! - бодро поприветствовала я его. - Сев здесь?

- Да… конечно, - оборотень немного рассеянно кивнул и машинально распахнул дверь шире, позволяя мне войти внутрь. Ловко проскользнув мимо дарга в библиотеку, я остановилась на пороге и огляделась.

Здесь было гораздо светлее, чем в коридоре - главным образом, из-за высоких светлых окон, протянувшихся практически от пола до потолка всюду, где только стены не были сплошь заставлены книжными шкафами. Сереброволосый оборотень обнаружился как раз возле одного из таких окон, наполовину скрытый тяжелой бархатной портьерой. При моем появлении он стремительно обернулся.

- Ага! Явилась, пропажа… - его серебристо-серые глаза сверкнули мягкой улыбкой. - А я уж думал, ты со своими полетами совсем забыла обо мне и теперь вьешь гнездо где-нибудь в горах.

- Ну уж не надейся! - и я со смехом устремилась к нему.

Рэйввен за моей спиной тихо кашлянул и торопливо захлопнул дверь.

Вообще-то, большинству обитателей альфа-дома было уже давно прекрасно известно, что наши отношения с Севом простираются несколько дальше обычных отношений Альфы и его Стража. Однако, по негласному требованию старших родственников, на практике наш с Севом брак по-прежнему оставался чисто номинальным. Более того, ради всеобщего спокойствия до моего совершеннолетия все старательно делали вид, что ни о чем знать не знают, и ведать не ведают - и даже Грейн, признанный зубоскал и болтун, проявлял в этом вопросе редкостную сдержанность, ухитряясь не выносить наш секрет за пределы Эль-Дааррона. Что же касалось Рэйввена, то ему, в чьи обязанности входил как раз общий контроль за исполнением всех даргианских законов и правовых норм, можно было только посочувствовать - всякий раз, видя нас с Севом вместе, он заметно скучнел и старался побыстрее убраться подальше.

Сев, между тем, уже стремительно шагнул мне навстречу, раскрывая обьятия, и я немедленно очутилась в кольце его рук.

- Ну, здравствуй, милая, - он легко коснулся губами моих волос. - Скучала по мне?..

Ответить я не успела - в этот момент в дверь постучали. За стеной послышались приглушенные девичьи голоса, потом кто-то негромко рассмеялся.

- О, так у нас гости, - вскинул брови сереброволосый оборотень, с некоторой неохотой выпуская меня из своих объятий. - А я-то гадал, чем ты так занята…

Дверь, между тем, отворилась, пропуская в библиотеку белокурую эльфийку и неотступно следующую за ней Лиону.

- Здравствуй, Лиа, - привычно поприветствовал Сев свою подругу. - Доброго дня, принцесса Лиона, - острая память оборотня безошибочно опознала мою сестру. - Добро пожаловать в Сорбронн.

И, едва заметно усмехнувшись, тут же обернулся ко мне, тихо шепнув:

- Если бы и не знал, что вы родственницы, все равно догадался бы… Трепетное отношение к собственному внутреннему миру у вас, похоже, в крови.

Я невольно проследила за его взглядом и, не сумев удержаться, тоже улыбнулась - на груди у моей сестры висел точно такой же серебряный медальон, блокирующий телепатическое вмешательство, что и у меня. Между тем сам сереброволосый Альфа-лорд уже с улыбкой радушного хозяина непринужденно заговорил с ней, принявшись расспрашивать о путешествии, ренвинской Школе и впечатлениях от первых каникул. Лиона, польщенная таким искренним вниманием, охотно включилась в предложенный разговор - и, слушая, как она с энтузиазмом описывает последнюю школьную экскурсию к отрогам Рууд-Варака, где студентам почти удалось стащить из музея старинную коллекционную глефу (к счастью, зазевавшиеся гномы вовремя вспомнили, с кем имеют дело), я в конце концов почувствовала нетерпение. Мне самой хотелось поговорить с Севом, которого я не видела почти целую неделю, однако выразительные взгляды, посылаемые мной Лиаренне, удобно устроившейся с книгой в одном из кресел, та предпочитала с ехидной усмешкой игнорировать.

К счастью, в конце концов ей и самой уже надоело слушать эту болтовню.

- Ну все, довольно, - громко заявила она, с шумом захлопывая книгу и по-кошачьи грациозно выскальзывая из облюбованного кресла. - Если вы не оставите хотя бы пару новостей на завтра, то до конца каникул вам будет абсолютно не о чем разговаривать. Знаешь что, Лиона? Пойдем-ка… я хочу тебе кое-что показать.

И с этими словами эльфийка решительно взяла мою сестру за руку и увлекла ее к выходу из библиотеки. Мы с Севом снова остались одни.

- Ну, и как она тебе? - не удержавшись, полюбопытствовала я.

- Очень милая девушка, - спокойно отозвался оборотень, бросая мимолетный задумчивый взгляд на захлопнувшуюся дверь. - Жизнерадостная, умная и немного наивная. Очень похожа на свою сестру.

С этими словами он снова обернулся ко мне и, с улыбкой скользнув взглядом по моему лицу, позволил ему выразительно задержаться на губах.

- Ладно, оставим пока родственников в покое… - прошептал он, снова мягко привлекая меня к себе. - Так на чем мы остановились?..

Однако вернуться к прерванному занятию нам помешал новый громкий стук в дверь. Оборотень с досадой скрипнул зубами и, снова выпуская меня из своих объятий, обернулся.

- Кто там?

Дверь приоткрылась и в образовавшемся проеме показалась черноволосая голова посетителя.

- Лорд Северриан, не разрешите ли…

- Разрешаю, - несколько нетерпеливо перебил сереброволосый телепат.

- Э… Благодарю! - обрадовался неожиданному везению проситель и тут же скрылся с глаз долой.

Но едва только дверь за ним закрылась, как стук повторился.

- Вот леший!.. - тихо прорычал оборотень, снова отстраняясь. - Просто заговор какой-то… - и, внезапно схватив меня за руку, решительно направился вглубь библиотеки. Здесь, за тяжелыми шкафами в углу комнаты виднелась маленькая узкая дверца, ведущая в соседний коридор.

- А вдруг это что-то важное? - в сомнении предположила я, прислушиваясь к шуму за главной дверью, пока Сев торопливо освобождал нам пути к отступлению.

- Даже и не надейся, - хмуро отозвался оборотень. - Если, конечно, ты не считаешь, что незаконная укопка картошки с чужого поля достаточно веская причина, чтобы остаться. Это, вообще, больше по части Рэйввена… И к тому же, на самом деле я еще как минимум сутки должен был бы быть в Кайтранне, так что картошка вполне может подождать.

Несколько минут спустя, выбравшись незамеченными из хитроумного переплетения коридоров Эль-Дааррона и оседлав лошадей, мы с сереброволосым даргом уже дружно мчались наперегонки прочь от альфа-дома между пологими склонами холмов. Первым завершив скачку на опушке небольшой зеленой рощи, оборотень ловко соскочил с коня и со смехом обернулся, наблюдая, как мы с моей новой вороной кобылой, так увлеченно всё это время пытавшиеся обогнать его могучего жеребца, несколько разочарованно рысим к еще недавно вожделенному финишу.

- Что ж, похоже, кое-кому явно не помешает пара хороших тренировок, - вынес он с усмешкой свой неутешительный вердикт, протягивая ко мне руки с явным намерением вынуть из седла. Я хотела было сначала гордо отказаться от помощи, но потом решила, что небольшая доля внимания со стороны победителя благотворно скажется на состоянии моего задетого самолюбия, и передумала. Однако, вместо того, чтобы просто помочь мне спуститься с седла на землю, оборотень неожиданно ловко подхватил меня на руки и понес, словно ребенка, к зеленой тенистой опушке.

- Надо бы, наверное, коней-то стреножить? - робко напомнила я.

- Никуда они не денутся, - последовал уверенный ответ.

Поняв, что спорить бесполезно, я философски предпочла сдаться на милость судьбы. Сев, тем временем, уже успел углубиться в густые ольховые заросли. Впрочем, идти ему пришлось совсем недолго - вскоре впереди, среди непролазных с виду зеленых дебрей, показалась небольшая светлая поляна.

- Вот, - удовлетворенно произнес он, останавливаясь посреди нее и опуская меня, наконец, на землю. - Тут, по крайней мере, уж точно можно спокойно поговорить.

- Уверен? - не удержавшись, с усмешкой переспросила я. - А может, стоит на пару часиков рвануть обратно в Кайтранн?

- Ну уж нет! - неожиданно фыркнул оборотень. - С меня вполне хватило и предыдущих шести дней.

- Неужели было так плохо? - удивилась я.

- Нет, не плохо, - совершенно серьезно отозвался оборотень. - А просто ужасно. Вся эта хваленая поездка “с целью налаживания новых торговых отношений” оказалась ничем иным, как очередными хитро завуалированными смотринами.

- А… - тут же сообразив, что к чему, задумчиво протянула я. - Тогда все понятно.

Оборотень с саркастической усмешкой покачал головой и вздохнул.

Надо сказать, что подобный поворот событий был для нас обоих уже не в новинку. С тех пор, как благодаря обретению истинного Стража, статус Сева официально изменился, вокруг молодого - и, по даргианским законам, неженатого - Повелителя очень быстро возник вполне определенный ажиотаж. Причем, практически все отцы незамужних даргианских альфа-див активизировались в этом отношении одновременно. К счастью, большую часть матримониальных поползновений своих соплеменников Севу обычно удавалось пресекать еще на стадии предварительной переписки. Однако в некоторых случаях избежать личной встречи с потенциальными родственничками все же не удавалось. Вот и сейчас - лорд Таваррон, кайтраннский Альфа-лорд, пригласил Северриана на неделю погостить к себе в долину, якобы в связи с возможностью обсуждения в ходе визита новых, более выгодных условий торговли… а на деле, по словам Сева, большую часть этого времени ему пришлось провести в обществе взрослых незамужних дочерей этого самого Альфа-лорда. Причем, всех пяти сразу.

- Ты не поверишь, но эти болтушки ухитрялись не умолкать буквально ни на секунду, - сетовал мне оборотень, удобно разлегшись на траве и устроив свою голову у меня на коленях. - Я уже с полудня начинал с нетерпением ждать ночи, когда можно будет хоть немного побыть в тишине и одиночестве…

- Бедняжка, - не удержалась я от смешка, машинально накручивая на палец длинную серебристую прядь. - Но, по крайней мере, главная кандидатка в невесты хоть оказалась красивой?

- Не знаю, - к моему удивлению отозвался Сев. - До финальной части этого действа мы с Таварроном так и не дошли.

- Как это, не дошли?

- Да так как-то… - оборотень неопределенно пожал плечами. - Пока я размышлял над тем, каким образом стоит лучше сформулировать отказ от пяти комплектов рук и сердец сразу, Таваррон внимательно наблюдал за мной и думал о том, что по-видимому, склонять меня к браку - дело трудоемкое и неблагодарное. Я в свою очередь, видя его сомнения, начал понемногу успокаиваться, и по моему очевидному облегчению Таваррон окончательно понял, что озвучивать предложение вслух уже не имеет смысла… Словом, мы неплохо сэкономили друг другу время и нервы, избежав неприятного разговора, и в конце концов перешли к обсуждению того, ради чего я, собственно, и приезжал.

- Здорово, - отозвалась я, невольно улыбнувшись. - Начинаю думать, что в телепатии, и впрямь, есть свои преимущества.

- Еще бы, - с иронией обронил в ответ Сев. - Можно столько еще интересного попутно узнать… Например, о том, что, кроме всего прочего, из Фьерр-Эллинна уже расползаются слухи о случившемся между нами на Буковой поляне, и что Таваррону об этом прекрасно известно. Все это время он просто изнывал от желания хорошенько покопаться в моей голове, чтобы убедиться в правдивости этих сплетен, однако так ничего и не добился.

- Серьезно? А я-то думала, что он сильный телепат.

- Так и есть, - несколько рассеянно усмехнулся Сев. - Вот только я с недавних пор стал заметно сильнее его. Ты же слышала, как меня теперь называют? Параальфа. Это значит - первый среди Альф… И это всё благодаря тебе. Это ты, мой Страж-дракон, теперь подпитываешь меня своей силой. Очень скоро уже никому из наших телепатов будет не по силам тягаться со мной. Даже сейчас, после нескольких попыток меня прочесть, Таваррон, несмотря на помощь своего Альфа-Стража, выглядел весьма и весьма разочарованым… Впрочем, думаю, скоро все его сомнения на этот счет развеются сами собой.

- Хочешь сказать, кто-то из эльфов собирается сделать наш с тобой брак достоянием общественности? - со смешанным чувством удивления и любопытства поинтересовалась я.

- Нет, - спокойно отозвался сереброволосый оборотень. - Хочу сказать, что в очень скором времени собираюсь сделать это сам.

- Что?.. Ты, наверное, шутишь! - я недоверчиво рассмеялась, уверенная, что Сев меня просто разыгрывает.

- Вовсе нет, - невозмутимо отозвался оборотень. - Раз уж подобные слухи все равно вышли за пределы эльфийских владений, то продолжать скрывать правду было бы несколько… по-детски. Ты так не считаешь?

- Но послушай, - резонно возразила я. - Твои родственники ведь просили нас не мутить воду до моего совершеннолетия… Да и Торувиэль говорила, что пока мне нет двадцати, всё, чего ты добьешься своим объявлением, это только того, что тебя освищут твои же собственные подданные. Ты уверен, что хочешь именно этого?

- Думаю, я это как-нибудь переживу, - Сев равнодушно пожал плечами. - Подумай сама, если об этом расскажет кто-нибудь другой, все будет выглядеть гораздо, гораздо хуже… К тому же не факт, что все будет так уж мрачно. Я всегда относился с уважением ко всем нашим законам - неужели мне не позволят совсем немного нарушить один-единственный из них?

- Знаешь, такие вопросы лучше задавать Рэйввену, а не мне, - ответила я со вздохом. И тут же с некоторой тревогой уточнила. - Ну, и когда же ты хочешь… огорошить всех этой новостью?

- Думаю, не стоит откладывать это надолго. Как насчет завтрашнего Новолуния?

- Так скоро?! - ужаснулась я, внезапно сообразив, что Сев вовсе не шутит. - К чему такая спешка? Почему бы не подождать еще немного? Всего через пару месяцев мне исполнится двадцать, и тогда все будет гораздо, гораздо проще!..

Оборотень неожиданно резко поднялся и сел, развернувшись ко мне лицом. Серебристо-серые глаза пристально и внимательно заглянули в мои, словно стараясь дотянуться взглядом до самого дна. Я невольно моргнула и машинально коснулась кончиками пальцев медальона у себя на груди.

- Ты чего-то боишься, Мирраэль? - негромко спросил Сев, медленно приближая свое лицо к моему. - Скандала? Осуждения? Я же вижу, что ты почему-то совсем не торопишься стать, наконец, моей законной супругой. Мне прекрасно известно, что твои чувства ко мне не изменились, так что же тогда? Может, ты опасаешься, что когда мы станем по-настоящему мужем и женой, я тебя… разочарую?

- Что?.. Глупости! Конечно же нет! - фыркнула я, надеясь, что это прозвучало достаточно убедительно. - Просто я совсем не уверена, что у меня хватит смелости выдержать всю ту бурю эмоций, которая поднимется после подобной новости среди твоих подданных.

Несколько мгновений оборотень еще пристально смотрел на меня, а потом неожиданно недоверчиво рассмеялся.

- Поверить не могу… Ты способна одним коротким заклинанием испепелить здоровенную болотную тварь или без страха взлететь под облака - и при этом, стоит только тебе хоть на минуту оказаться в центре всеобщего внимания, как ты тут же начинаешь паниковать и прятать голову в песок?

- Ну, извини, - я пожала плечами. - Публичные выступления явно не мой конек.

- И все-таки тебе придется привыкать. Повелительница Сорбронна не может постоянно прятаться от собственных подданных.

- Но пока-то еще можно, - упрямо пробормотала я.

- Ну ты и трусиха!..

Сев внезапно со смехом притянул меня к себе и безжалостно взъерошил мои и без того растрепанные волосы. Я, разумеется, в долгу не осталась и мигом превратила его собственную серебристую гриву в ювелирное подобие вороньего гнезда. Некоторое время мы просто дурачились, пока оборотень, в конце концов, не повалил меня со смехом на траву и не прижал к земле своим собственным весом. Потом вытянул перед моими глазами ладонь, демонстрируя зажатый в пальцах серебряный медальон, еще минуту назад преспокойно висевший у меня на шее, и дразняще усмехнулся.

- Попалась! - он шутливо чмокнул меня в нос, наблюдая, как я возмущенно фыркаю и без особого энтузиазма пытаюсь освободиться… и внезапно замер, впившись внимательным взглядом в мое лицо.

“Так вот в чем дело…”

Я тут же застыла, перестав сопротивляться, и упрямо закусила губу, отводя глаза. Впрочем, было уже поздно - без медальона оборотню хватило всего секунды, чтобы докопаться до правды. А правда была в том, что я и впрямь не хотела выходить за него замуж… хоть и вовсе не по той причине, которую придумал он сам. Так уж вышло, что до сих пор в наших отношениях еще сохранялось достаточное количество личной свободы - и вот теперь Сев хотел в одно мгновение изменить существующее положение дел, превратив меня в глазах окружающих из подруги и помощницы в свою законную жену. Мало того, что это событие само по себе обещало стать шумным скандалом, мнившимся мне откровенно недоброй приметой для начала семейной жизни, так еще и мысль о столь резкой смене статуса вызывала у меня невольный приступ паники. “Может, ты опасаешься, что когда мы станем по-настоящему мужем и женой, я тебя разочарую?” Нет, на самом деле все было, как раз, наоборот! Это я боялась, что когда пути назад уже не будет, я непременно разочарую его…

- До чего же ты еще, все-таки, глупый ребенок, Мирраэль.

- Вообще-то, это не честно, - упрямо буркнула я, снова пытаясь высвободиться из его хватки. - И нечего было без спросу копаться в моей голове.

- Серьезно? А как же тогда насчет “больше никаких секретов”? - спокойно напомнил Сев. - Или это было одностороннее соглашение?

Я не ответила, и оборотень молча укоризненно покачал головой. А потом вдруг очень серьезно и проникновенно добавил:

- Тебе не о чем беспокоиться, Мирра. Ты же знаешь, что ты - единственная женщина, которую я вижу в этом мире… Впрочем, - он внезапно прищурился. - Если тебе так сложно решиться на этот шаг, чтобы сделать меня счастливым, то я могу попросить тебя выйти за меня замуж хотя бы для того, чтобы меня… спасти.

- Спасти? - я с удивлением взглянула на него. - От чего это, интересно?

- От других невест, - ухмыльнулся оборотень.

- О, ну конечно же!.. - тут же насмешливо фыркнула я.

Однако Сев неожиданно не поддержал моего веселья, продолжая с задумчивым прищуром изучать мое лицо.

- Вообще-то, я не шучу.

Уловив серьезные нотки в его голосе, я невольно присмотрелась к оборотню повнимательней.

- Ты когда-нибудь слышала нашу поговорку о том, что, мол, “каждая хочет быть третьей”? - спросил он вдруг. - Наверняка слышала, даже если и не поняла ее значения… Дело в том, что эта поговорка произошла от одного старого, но довольно строгого закона. В народе его еще называют Законом Третьей Невесты. Согласно ему, наши альфа-принцессы, при желании, могут сами предлагать себя в жены тому, кому сочтут нужным. И в этом случае - если уж им в голову придет такая блажь - мужчина, попавший в поле их внимания, имеет право отклонить их брачные предложения всего лишь дважды. На третьей же кандидатке, кем бы она ни оказалась, он должен будет обязательно жениться… Вот такая, вот, управа на излишне разборчивых женихов… На самом деле, сейчас этим законом уже почти никто не пользуется, однако, несмотря на это, он по-прежнему в силе.

- Интересные правила, - заметила я. - Хотя я не совсем понимаю…

- Дело в том, что я уже получил два таких предложения.

- О…

- Правда, об этом пока еще никто из наших не знает. И очень надеюсь, что не узнает, так как я совершенно не собираюсь получать третье. Поэтому лучшее, что мы оба можем сделать, чтобы этого не случилось - это просто взять и сообщить всему миру, что у меня уже есть жена. Тогда все претензии альфа-принцесс отпадут сами собой, а у твоих эльфийских родичей из клана Тар’Эрроэн не возникнет желания утыкать меня стрелами, словно подушечку для булавок… Ну, так как? Могу я надеяться на твою помощь?

- Ну, если ты так ставишь вопрос… - задумчиво протянула я. - Боюсь, у меня просто нет другого выхода. Не могу же я позволить собственному мужу жениться на ком-то еще!.. И уж тем более, стать мишенью для моих излишне заботливых родственников.

- Вот и прекрасно. Я знал, что могу на тебя рассчитывать, - тут же довольно усмехнулся Сев.

Я немедленно подозрительно прищурилась, глядя на него.

- Так-так… А теперь признавайся-ка, ты все это нарочно выдумал? - решительно потребовала я.

Однако оборотень только хитро улыбнулся в ответ и ничего не сказал. Некоторое время оба мы молча внимательно изучали друг друга, а потом одновременно рассмеялись.

- Ну, ладно, - в конце концов вздохнула я, сдаваясь. - Значит, завтра?

- Завтра, - подтвердил Сев. - Сразу же после Новолуния. И не тревожься - если тебе так будет проще, я вполне могу объявить тебя сначала своей невестой. Все равно это будет означать, что я уже выбрал себе пару. Побудешь пару месяцев официальной нареченной, пообвыкнешься немного, пока твои разочарованные конкурентки будут обкусывать себе ногти… Ну, а за это время, я надеюсь, мне все-таки удастся убедить тебя в том, что быть моей женой на самом деле не так уж и жутко.

Я тут же хотела было возразить, что никогда так и не думала, однако внезапно обнаружила, что оборотень снова смеется.

- Нет, с тобой просто невозможно серьезно разговаривать! - я укоризненно дернула его за длинную серебристую прядь. - И перестань, наконец, обращаться со мной как с маленькой.

- А что еще остается делать, - без малейшего раскаяния усмехнулся сереброволосый дарг, - если ты именно так себя и ведешь?

Все еще посмеиваясь, он склонился ко мне еще ниже и коснулся губами моих губ, безошибочно найдя лучший способ прекратить этот бессмысленный спор. Я ответила на его поцелуй, и вскоре нам обоим стало уже не до смеха - всё утонуло в одном долгом мгновении нежности, заставляющем сердце взволнованно ускорять стук, а время, наоборот, останавливаться и замирать в невесомости.

Где-то на границе сознания неожиданно возникло ощущение постороннего присутствия. Сереброволосый дарг мгновенно замер, прерывая наш затянувшийся поцелуй, и едва заметно напрягся. Похоже, на поляне мы были больше не одни.

“Не двигайся”, - мысленно приказал он мне, и я тут же послушно застыла, тщетно напрягая слух в надежде уловить хоть какой-нибудь шорох. Где-то совсем рядом вдруг тихо хрустнула ветка - и в тот же миг оборотень резко сорвался с места. Раздался короткий шум, сдавленное шипение, а следом за ним - короткий торжествующий смех самого Сева.

- Так-так, - с нарочито хищными нотками в голосе произнес он, обращаясь к кому-то невидимому. - Попалась, голубушка.

Я торопливо села, поправляя одежду - и огляделась по сторонам. Оборотень сидел на корточках всего в паре шагов от меня и держал за шкирку крупную рыжую кошку, недовольно сверкающую по сторонам яркими желтыми глазищами.

- Ой! - удивленно воззрилась я на это пушистое чудо, не заметив брошенного на меня исподлобья хмурого взгляда. - Какая красавица… Надо же, я и не знала, что у вас в Сорбронне водятся кошки.

Это была правда - за все время своего пребывания в долине я так до сих пор и не встретила ни одной домашней мурлыки. Вплоть до сегодняшнего дня.

- Да… иногда водятся, - со странной усмешкой отозвался оборотень.

И, все еще не выпуская хмурую кису из рук, неспеша вернулся на прежнее место. Я тут же протянула руку и машинально принялась чесать рыжее кошачье пузо, так соблазнительно болтающееся сейчас в воздухе прямо передо мной. Глядя на это, оборотень снова едва слышно рассмеялся.

- Знакомься, Мирра. Эту кису зовут Тэффан, - сказал он, продолжая с усмешкой наблюдать, как я рассеянно перебираю короткий мех на пушистом кошачьем животе. Местная представительница кошачьей братии, тем не менее, мой бесхитростный жест дружелюбия почему-то не оценила. Вместо этого она хмуро продолжала сверлить меня взглядом, откровенно намекая, что дальнейшее проявление подобного панибратства может вполне закончиться для меня парой длинных саднящих отметин.

- Похоже, она немного не в духе, - негромко заметила я, в конце концов убирая руку.

- Да уж, - спокойно согласился оборотень с едва заметной усмешкой. - Тэффан вообще не любит, когда ее ловят с поличным… хотя и нарывается на неприятности с завидным постоянством.

И с этими словами Сев вдруг осторожно потряс свою добычу за шкирку.

- Не так ли, Тэф? - обратился он к самой притихшей мурлыке. - Вот, например, на днях народ на тебя снова жаловался. То у кузнеца во дворе всю яблоню без спроса оборвала, то соседской корове веник к хвосту привязала. Не стыдно, а? Замуж уже пора, а ты все глупостями занимаешься. Честно говоря, мне тебя уже даже наказывать как-то неудобно, взрослая ведь… Но придется, видимо.

При этих словах кошка в его руке неожиданно как-то странно обвисла и издала громкий жалобный мяв. Только теперь я вдруг сообразила, что передо мной вовсе никакая не кошка, а, по-видимому, одна из местных аниморф, которой я, не будучи даже представленной, всего минуту назад совершенно бесцеремонно чесала живот! Я уж было собралась извиниться перед негодующей незнакомкой, однако той, похоже, было уже не до меня - к этому моменту между ней и сереброволосым оборотнем уже успел завязаться весьма оживленный, хоть и наполовину телепатический, спор.

- Ладно. Допустим, я готов на этот раз забыть твои последние подвиги, если ты обещаешь впредь оставить соседей в покое, - спокойно говорил Сев, словно отвечая на ее беззвучно высказанную просьбу. - И перестанешь, к тому же, постоянно околачиваться в этой роще… Эй! Я, вообще-то, твой Повелитель!.. - неожиданно возмутился он. - Ах ты, маленькая рыжая… Нет, об этом и речи быть не может!.. В общем, так, Тэффан. Либо мы с тобой договорились, либо ближайший месяц ты снова проведешь в доме матери, вышивая подушки крестиком, как и положено взрослой благовоспитанной девице.

Вышивать крестиком барышне явно не хотелось, и честно говоря, в этом я вполне могла понять ее чувства. В конце концов, не убежденная, но заметно подрастерявшая прежний боевой задор мурлыка была отпущена восвояси в обмен на твердое обещание впредь вести себя хорошо.

- И никому ни слова, что видела нас здесь! - крикнул вслед ей оборотень, наблюдая, как пушистый рыжий хвост быстро исчезает в густых зарослях ольхи. И тут же искренне посетовал. - Нет, ну ты только подумай… В собственной долине невозможно найти место, чтобы спокойно побыть с девушкой пару часов.

И, случайно взглянув на медленно клонящееся к горизонту солнце, пробивающееся сквозь листву, тут же едва заметно нахмурился.

- Пора возвращаться? - догадалась я.

- Пора, - вздохнул он. - Кажется, Кристакс так обрадовался моему преждевременному возвращению, что уже успел расписать все мое время по часам вплоть до самого Новолуния. Скоро, наверняка, начнет меня искать.

- Но ты ведь придешь завтра посмотреть, как я летаю? - с надеждой спросила я. - У меня уже гораздо лучше получается. Ну, или по крайней мере Грейдеринг уже почти не ворчит.

- Обязательно приду, - твердо пообещал Сев. - Должен же кто-нибудь проследить, чтобы этот дракон хотя бы изредка давал тебе передохнуть.

Он обернулся ко мне и, с иронией обозрев мою окончательно разлохмаченную шевелюру, усмехнулся.

- Знаешь… кажется, Тэффан, сама того не ведая, оказала нам большую услугу. Когда мы вместе, я совсем не замечаю времени. Было бы немного неловко, если бы после заката наши обеспокоенные подданные отправились искать нас по всей долине с фонарями.

- Да зачем им фонари? - со вздохом отозвалась я. - Они и в темноте-то отлично видят.

- Тоже верно, - рассмеялся оборотень, тут же упруго поднимаясь с земли и протягивая мне руку.

И внезапно насторожился.

- Ну вот, теперь я, и впрямь, слышу чей-то зов. Похоже, эта рыжая паршивка все-таки не удержала язык за зубами… Ну, только попадись она мне теперь!

Я тут же торопливо ухватилась за его ладонь, и он рывком поднял меня на ноги.

Глава 1

Новолуние

Вернувшись к Эль-Дааррону, мы были вынуждены расстаться еще на площади - там ненадолго сбежавшего Повелителя уже поджидали изнывающие от нетерпения подданные. Остаток дня я провела в компании Норраэль, смешивая зелья и заучивая наизусть длинные заклинания, от которых меня неумолимо клонило в сон. А когда рано утром, прежде чем отправиться на очередной урок с драконом, я заглянула в библиотеку, надеясь найти там Сева, то оказалось, что еще до рассвета сереброволосый оборотень уже отправился с патрулями на западную окраину Сорбронна. Комкая в пальцах торопливо набросанную им для меня записку, я разочарованно вздохнула. Кажется, вопреки моим ожиданиям, нынешнее утро грозило стать не намного интереснее шести предыдущих. А пока, в ожидании часа, когда мой крылатый учитель снова появится из-за гор, чтобы начать свою утреннюю муштру, я решила отправиться на вершину ближайшего холма, по пути заглянув мимоходом на кухню, и запасливо распихав по карманам несколько вчерашних пирожков.

Утро за пределами каменных стен, вопреки ожиданиям, оказалось довольно приятным. Ночью над измученным зноем Сорбронном совершенно неожиданно прошел мелкий дождик, и природа, пусть ненадолго, но вздохнула с облегчением. Неторопливо разламывая в пальцах тонкую, хрустящую корочку разогретого заклинанием пирожка, я сидела на вершине росистого холма и рассеянно наблюдала за тем, как вдалеке постепенно оживают умытые дождем деревеньки, как тянутся на пастбища флегматичные стала коров, подгоняемые строгими малолетними пастухами, и как медленно разгораются на солнце искорки оставшихся с ночи на траве редких дождевых капель. Впрочем, завтракать в одиночестве мне пришлось недолго. Я еще задумчиво дожевывала первый пирожок, когда от белеющего внизу Эль-Дааррона отделились две светлые фигурки и принялись медленно взбираться по склону вверх.

- Доброе утро… Что это вам не спится? - поинтересовалась я у них, наблюдая, как не до конца проснувшаяся белокурая эльфийка неуверенно скользит ногами по склону.

- Кто бы говорил, - ворчливо отозвалась Лиаренна, снова оскальзываясь на влажной траве. - Сама-то вон тоже, как я погляжу, не в постели нежишься. Не знала, что ты такая поклонница утренних пикников.

- У вас тут всегда так рано просыпаются? - поинтересовалась из-за ее спины Лиона, с трудом подавляя очередной зевок. - Ни свет ни заря уже шум, голоса под окнами… Прямо как в Школе, честное слово.

С этими словами она мрачно перевела взгляд на оставшуюся непокоренной часть росистого холма. Над травой немедленно поднялось белесое облачко пара, и, быстро преодолев остаток пути, сестра опустилась наземь рядом со мной. Я с запоздалым сожалением покосилась на влажный подол собственного сарафана, незлым тихим словом помянув приключившуюся со мной забывчивость, а Лиаренна, между тем, уже успела устроиться по другую сторону от меня.

- Кстати, здесь угощают, или надо было с собой приносить? - вскользь поинтересовалась эльфийка, расправляя вокруг себя складки своего тончайшего белого одеяния.

Вместо ответа я молча вручила ей один из пирожков. Лиаренна небрежно провела над ним ладонью, в мгновение ока возвращая тесту вчерашнюю свежесть, и над румяной поджаристой корочкой тут же завился едва заметный клуб пара. Получив свой порцию сдобы, Лиона тоже попробовала было последовать ее примеру, но пирожок в ее руке внезапно вспыхнул ярким пламенем, мгновенно почернел и обуглился. Не ожидавшая подобного результата, Лиона поспешно выронила получившийся уголек и уставилась на него со смесью удивления и растерянности.

- Вот они - боевые маги в быту… - искоса взглянув на нее, с усмешкой пробормотала эльфийка. И, немного подумав, отдала пострадавшей собственную порцию.

- Как прошла поездка Северриана? - спросила она, снова оборачиваясь ко мне. - Что нового?

- Ну, новостей, вообще-то, немного… - рассеянно отозвалась я. - Зато, похоже, я сегодня замуж выхожу. В смысле, уже совсем официально.

- Что?! - изумленно ахнула со своей стороны Лиона. И тут же обрадовалась. - Ух ты, здорово!

- Вот как? - Лиренна издала тихий смешок. - И что вдруг за спешка?

Я в нескольких словах передала ей последние новости. Напрочь позабывшая о завтраке, Лиона жадно ловила каждое мое слово, кажется, даже слегка приоткрыв рот от удивления.

- Пикантно, - задумчиво прокомментировала эльфийка мой рассказ. - Что ж, похоже, сегодня вечером в Сорбронне будет по-настоящему не скучно… Волнуешься? - пытливо прищурилась она.

- Совсем немного, - соврала я.

Эльфийка сощурилась еще сильнее и коротко хмыкнула, явно не поверив моей браваде.

- Ну-ну. Увидим вечером, сможешь ли ты быть такой же храброй под взглядами сотен своих будущих подданных… И кстати, это не твой ли наставник так энергично машет крыльями вдали? Вот уж, кто сегодня точно выспался, сразу видно.

Над подернутой голубоватой дымкой линией гор действительно уже показался знакомый силуэт. Я поспешно поднялась на ноги и машинально отряхнула сарафан от влажной травы.

- Ладно, девочки, мне пора… Увидимся.

Несколько быстрых шагов в сторону, чтобы не задеть крыльями сидящих на земле девушек… резкий вздох… и мгновенная трансформация. Распрямляя в пружинистом прыжке лапы, я взмахнула крыльями, отрываясь от земли, и начала медленно подниматься навстречу приближающемуся дракону.

- Здорово!.. - позади меня Лиона издала негромкий восхищенный вздох. Эльфийка отнеслась к уже знакомому зрелищу куда спокойнее.

- Не удивительно, что тебе пришлось придумывать заклинание с таким обширным гардеробом, - с иронией сообщила она мне вслед. - Шутка ли, портить при каждом превращении такое количество одежды!

Позже, проведя в воздухе примерно часа два, я пришла к выводу, что драконьему долготерпению, на самом деле, можно только позавидовать. Несмотря на все попытки сосредоточиться на полете, мысли мои то и дело норовили переключиться на куда более животрепещущие темы - и в результате я то и дело ошибалась, неверно выполняла указания Грейдеринга и даже пару раз умудрилась по рассеянности угодить в воздушную яму. Черный дракон, тем не менее, продолжал стоически терпеть все мои выходки и только мрачнел с каждым новым промахом все больше. Однако, в конце концов, даже его непробиваемому спокойствию пришел конец.

- Да что ссс тобой происссходит, Мирра? - требовательно рыкнул он, подлетая ближе и едва не касаясь меня широким черным крылом. - При такой невнимательносссти ты, наверное, сссегодня даже и гору на сссвоем пути не заметишшшь!.. Соберисссь же, наконец, и ссследи за мной - я атакую!

Это заявление заставило меня невольно отвлечься от посторонних мыслей, так как я уже имела достаточно возможностей убедиться, что эти свои “тренировочные” атаки Грейдеринг обставляет довольно-таки по-взрослому. Поэтому сейчас я заставила себя, наконец, собраться - и худо-бедно сосредоточилась.

Собственно, главной моей задачей в этих тренировках было даже не контратаковать дракона, а всего лишь стараться ловко уклоняться от его нападений - причем Грей к своей роли “неприятеля” относился весьма артистично. Изображая разъяренного врага, он то и дело глухо рычал, шумно хлопал крыльями и даже иногда выдыхал узкую струю пламени. Помнится, в тот самый первый урок, когда он попытался “напасть” на меня с подобным энтузиазмом, я едва не свалилась вниз от неожиданности, решив, что у моего чешуйчатого наставника внезапно случилось помрачение рассудка, и он всерьез надумал меня прикончить. Грейдерингу пришлось потом довольно долго ловить меня в расщелинах между скал и объяснять, что это были всего лишь “элементы реализма”, которыми он зачем-то решил снабдить наши новые уроки.

Вот и теперь, дракон снова принялся нападать на меня в своей привычной манере - ну, а мне, соответственно, не осталось ничего другого, кроме как уворачиваться, старясь не попасться при этом под острые зубы или, еще чего доброго, под случайную струю огня. Некоторое время всё шло просто прекрасно, и я уже с изрядной долей гордости поглядывала на то, с каким ошарашенным видом следят за этими нашими упражнениями оставшиеся на холме девушки. Однако в следующий момент привычная удача вдруг мне изменила. С некоторым опозданием заметив очередной драконий маневр, я немного замешкалась - и тут хлестнувший на излете длинный зазубренный хвост внезапно настиг меня, с силой врезавшись в спину и вышибив воздух из легких. До сих пор Грейдерингу еще ни разу не удавалось меня хоть сколь-нибудь серьезно задеть, и вот теперь я неожиданно получила прекрасную возможность узнать, что чувствуешь, когда по спине тебя со всего маху лупят здоровенной дубиной. Судорожно пытаясь снова вдохнуть сквозь стиснутые от боли зубы и чувствуя, как перед глазами уже начинает угрожающе темнеть, я из последних сил забила крыльями по ветру, стараясь не потерять высоту.

Тщетно. Лишенные воздуха легкие напрочь отказались участвовать в этой затее, и, внезапно попросту отключившись, я камнем полетела вниз.

- Мирра!.. - окрик не ожидавшего подобного результата дракона слился с испуганными воплями быстро подскочивших на ноги девушек.

- Мирра!! - низкий раскатистый рык разнесся вдруг над холмом, заставляя вздрогнуть всех, включая парящего в небе ящера.

Словно внезапно выхваченная из омута беспамятства чьей-то властной рукой, я очнулась буквально в десятке сажен от земли - и в последний момент успела кое-как расправить крылья, чтобы немного смягчить падение. Снизу ко мне метнулись тонкие светящиеся зеленоватые нити - это Лиаренна попыталась подхватить меня на лету с помощью недоплетенного ловчего заклинания.

- Оох!.. - против воли вырвалось у меня, когда все мельчайшие неровности почвы с размаху впечатались в мой правый бок. Кажется, я даже снова на время выпала из реальности - а иначе как можно было бы объяснить то обстоятельство, что сереброволосый оборотень возник рядом со мной так внезапно, словно из ниоткуда? Будто сквозь странный туман я чувствовала, как знакомые руки торопливо ощупывают мою голову, плечи и крылья в поисках повреждений. Уж не знаю, насколько хорошо Сев был знаком с драконьей анатомией, однако беглый осмотр его, видимо, немного успокоил. Он облегченно вздохнул и поднялся с колен.

Впрочем, насчет спокойствия я все же немного поторопилась.

- Ты что творишь?! - гневно рявкнул он, разворачиваясь к спускающемуся с неба крылатому ящеру. - Убить ее хочешь?!

- Нет, разумеетссся! - сердито донеслось до меня сверху. Краем глаза я уловила движение - черный дракон тяжело опустился на землю неподалеку от нас, медленно складывая крылья. - Это была ссслучайносссть, сссам не ожидал. Она просссто слишшшком невнимательна сссегодня…

- А ты не ее ли учитель, чтобы следить за этим? Она ведь в пять раз меньше тебя!

- О, вот только не надо рассссказывать мне, как тренировать птенцов! - раздраженно фыркнул в ответ на это Грей. - Я занималссся этим задолго до того, как ты впервые поймал сссвой сссобственный хвоссст. В ссследующий раз она просссто будет внимательнее, только и всссего…

- Нет. Следующего раза не будет, - неожиданно твердо заявил Сев, гневно сверкнув глазами. - В следующий раз сворачивай шею кому-нибудь другому, а ваши совместные уроки на этом заканчиваются.

- Что?.. - удивилась я, тут же отвлекаясь от своей неудавшейся попытки подняться на ноги.

- Что?! - дымно выдохнул дракон, недоверчиво уставившись на оборотня. - Что ты хочешшшь этим сссказать?!

- Я хочу сказать, что в свое время тебя просили всего лишь научить её сносно летать, - отозвался тот. - И с этой задачей ты прекрасно справился, спасибо. Однако то, что ты делаешь сейчас - это уже лишнее, и я считаю, что больше мы в твоих услугах не нуждаемся, Грей. Обучение закончено.

- Но, Сев… - попыталась было запротестовать я. Разумеется, это было замечательно, что он так обо мне беспокоится, однако бросать уроки из-за одного небольшого происшествия все же казалось мне несколько скоропалительным решением.

- Ты не можешь так поссступить! - заявил, между тем, Грейдеринг. - Я - ее нассставник, и только я буду решать, когда ее обучение будет завершшшено.

- В этом нет необходимости, - в голосе сереброволосого дарга теперь отчетливо звучал металл. - Я - ее Альфа-лорд, и уже все решил сам. Тем более, что твои методы обучения уже давно перешли все границы… И не делай вид, будто не понимаешь, о чем речь. Ты, вероятно, просто забыл, что я - телепат, и мне не так легко заморочить голову, как твоей наивной ученице.

- Вообще-то, я все слышу, - сообщила я вслух, бросая на сереброволосого оборотня укоризненный взгляд. И давно это я стала такой наивной?

Однако ни он, ни дракон по-прежнему не обращали на меня никакого внимания.

- А вот это тебя уже не касаетссся, - с неожиданным высокомерием заявил ему в ответ Грей. - Я учу ее быть драконом, которым она, в сущносссти, и являетссся. В ней течет моя кровь, она - мой птенец…

- Она не птенец. В ней всего лишь течет твоя кровь, и только, - холодно возразил на это оборотень. - И я говорю, что больше она не поднимется в небо под твоим на редкость нечутким руководством. Все, Грей, точка. Улетай.

- Сев!.. - снова попыталась было я.

Однако дракону, похоже, уже и самому надоел этот спор.

- Ты сссовершаешь большшшую ошшшибку, - дымно выдохнул он, мрачно сверкнув глазами на оборотня и шумно расправляя широкие черные крылья. - Ты просто пока не знаешшшь, что творишшшь… но поверь мне, это не надолго.

С этими словами он резко взмахнул крыльями и тяжело поднялся в небо, разворачиваясь в сторону гор. Некоторое время Сев молча следил за его удаляющимся крылатым силуэтом, а потом снова обернулся ко мне.

- Как ты? - негромко спросил он, наклоняясь и внимательно вглядываясь в мои глаза. Голос дарга звучал глухо и немного хрипловато.

- Живая, - не вполне уверенно отозвалась я. - Правда, еще не знаю, во всех ли местах…

Летать мне уже сегодня явно больше не грозило, поэтому я тут же, не поднимаясь, сменила ипостась и осторожно ощупала ребра с левой стороны. Так и есть - будет синяк, и большой. Повезло мне, однако…

Моя болезненная гримаса не укрылась от внимательного взгляда оборотня. Он коротко вздохнул, не произнося ни слова, а потом осторожно подхватил меня на руки и принялся молча спускаться в вершины холма.

- Не надо, я дойду… - попыталась было я возражать, однако Сев меня словно не слышал, продолжая размеренно шагать вперед. Лиона и Лиаренна, обе свидетельницы моего сегодняшнего бесславного падения, не сговариваясь, молча двинулись следом за нами. Оборотень нес меня без малейшего усилия, осторожно прижимая к себе здоровым боком, и глядя прямо перед собой.

- Сев, что с тобой?.. - тихо спросила я, безуспешно пытаясь поймать его взгляд. - Что случилось? Ты ведь только что выгнал из Сорбронна моего наставника и своего собственного друга…

Оборотень ничего не ответил.

- Сев…

- Не сейчас, Мирра, - коротко сказал он. И на одно короткое мгновение наши взгляды вдруг пересеклись.

В глубине серебристых глаз оборотня еще таилась тень недавно пережитого страха. Это было так странно, так непривычно для него… И от внезапного осознания того, что именно стало его причиной, мне вдруг стало очень неловко.

“Прости…” - мысленно прошептала я, чувствуя, как сердце в груди тут же невольно сжимается от раскаяния. - “Прости меня за это… Нелегко, наверное, когда твоя невеста - птенец дракона”.

И оборотень, не ответив, только едва слышно вздохнул.

Сев отнес меня в покои к Норраэль и оставил там в компании Лионы и Лиаренны, сославшись на какие-то незавершенные дела.

- Не спеши сразу вскакивать на ноги после лечения, - сказал он мне, уходя. - Дай себе набраться сил, вечером они тебе понадобятся. Но как только почувствуешь, что уже достаточно отдохнула, отправляйся ко мне - надо поговорить. Через час-полтора я уже освобожусь.

Спустя несколько минут после его ухода дверь снова отворилась, и в комнату вошла сама эльфийская чародейка. Увидев нас, тетушка ничуть не удивилась - видимо уже успела по пути встретить своего Повелителя. Впрочем, вид огромного синяка у меня на боку все же заставил ее на время изменить столь привычному спокойствию.

- Где это ты так умудрилась?! - ахнула она, разглядывая расползающиеся по всему моему левому боку черные-бурые разводы, успевшие уже кое-где смениться бледной нездоровой желтизной. Судя по расцветке, синяк уже начал сам постепенно заживать под воздействием все еще активной во мне драконьей крови, однако вид по-прежнему оставался довольно жуткий. - Ты же, вроде бы, летать отправлялась?!

- Так вот она и летала, - вставила вместо меня Лиаренна. - Я бы даже сказала, долеталась.

- Я упала, - честно призналась я чародейке, едва заметно морщась, пока ее ловкие пальцы деловито ощупывали мой бок.

Завершив осмотр, Норраэль тут же быстро вышла в соседнюю комнату, а через минуту уже вернулась, на ходу ловко перехватывая поудобнее увесистый поднос с какими-то подозрительно пахнущими склянками, который со стуком поставила на стол. От удара склянки на подносе жалобно звякнули, и по комнате немедленно пополз зловещий аромат чего-то, отдаленно напоминающего смесь паленых перьев и перепревшей болотной тины. Лиона тут же недовольно наморщила нос, а Лиаренна настороженно принюхалась и задумчиво хмыкнула.

- Тяжелая артиллерия…

Норра, между тем, уже решительно откупоривала один из пузырьков.

- Ты бы в следующий раз поосторожнее была, дорогуша, - обронила она, начиная намазывать мне бок какой-то липкой и жутко вонючей мазью. - Так ведь и совсем разбиться недолго!

Мы с девушками молча переглянулись между собой, и единогласно решили не посвящать чародейку в подробности сегодняшнего происшествия.

- Не волнуйся об этом, Норра, - отозвалась я, стараясь благоразумно экономить дыхание. - Кажется, Грейдеринг с Севом немного разошлись во мнениях по поводу моей новой учебной программы, и теперь совершенствование моих полетных навыков приостановлено на неопределенный срок.

Тонкие пальцы Норраэль неожиданно замерли в воздухе над моим боком.

- Разошлись во мнениях?.. Хочешь сказать, они поссорились?

- Ну, не то чтобы поссорились… Хотя, боюсь, Грейдерингу теперь официально отказано от дома на ближайшее время, если можно так выразиться.

- Мирра! Как ты можешь так спокойно об этом говорить?! - тут же укоризненно нахмурилась чародейка. - Раз Северриан выставил дракона из долины, значит он был по-настоящему зол на него! Но разве ты не знаешь, что Повелителя перед Новолунием нельзя сердить ни в коем случае?

И с этими словами она принялась с удвоенной энергией втирать в мой синяк мазь, заставляя меня то и дело страдальчески морщиться.

- Ну, а ты и Северриан? - снова строго спросила она, все еще не прекращая своей экзекуции. - У вас хоть все в порядке? Учти, Мирраэль, Стражу и Повелителю перед Новолунием ссориться нельзя вообще. Никогда! Последствия могут быть поистине непредсказуемыми. Так что, если вы уже успели это сделать, то иди найди его - и немедленно помиритесь… Немедленно!

- О боги, да не ссорились мы! - простонала я, уже жалея, что вообще связалась и с Норрой, и с ее жутким снадобьем. - И прекрати, наконец, так меня тереть, иначе синяков станет еще больше!..

- А вот это уже вряд ли, - неожиданно спокойно заявила тетушка, в тот же момент убирая от меня руки. - Сама смотри - и следа не осталось… Прямо хоть сейчас под венец!

При этих словах Лиона, не выдержав, громко фыркнула, а Лиаренна молча выразительно возвела очи горе и поджала губы, чтобы не последовать ее примеру. К счастью Норраэль ничего не заметила, слишком занятая запечатыванием обратно в пузырьки своих действенных и “ароматных” снадобий.

- Очень смешно, - проворчала я, глядя на них, и попутно с удовольствием убеждаясь в том, что чародейка была права. От синяка не осталось и следа. - А теперь, если вы не возражаете, я пойду и поищу нашего “разгневанного” Повелителя. Лучше уж наблюдать, как он якобы сердится, чем как вы двое веселитель по всякому поводу.

К превеликой моей досаде, отыскать занятого делами Сева оказалось делом совсем не простым, и утвердиться в этой мысли меня заставили следующие же полчаса. В попытке представить себе, куда мог бы отправиться загруженный государственными хлопотами Альфа-лорд, я заглянула сначала в библиотеку и кабинет, потом к Хирату и Телависе, затем постучалась к Таэлитте, заскочила на минутку к Грейну, столкнувшись в его спальне с какой-то невероятно рыжей и желтоглазой девицей, после чего снова побывала в библиотеке и даже, робко постучавшись, заглянула с порога в святая святых - собственные покои Сева.

Сереброволосого оборотня нигде не было.

Звать я его пока не решалась - вдруг занят? - однако обойдя в бесплодных поисках почти половину альфа-дома, в конце концов, сдалась. До Новолуния оставалось уже меньше часа - так или иначе, а скоро нам, все равно, уже пора будет встретиться. Придя к такому решению, я остановилась посреди коридора, по которому в этот момент шла, сняла медальон, глубоко вздохнула - и тут же мысленно потянулась во все стороны одновременно, надеясь, что тот, кому мой зов предназначен, услышит его и отзовется.

“Сев!.. Где ты?..”

“Я на крыше”, - практически сразу же пришел ответ. - “Поднимайся”.

И я отправилась на крышу.

Если бы еще несколько месяцев назад кто-нибудь сказал мне, будто на крыше дома может быть по-настоящему интересно, я бы не поверила. Ну, в самом деле, что хорошего может быть в иссеченных ветром шпилях или в старой, выцветшей черепице, до белизны засиженной голубями? По крайней мере, именно такими были большинство до сих пор известных мне крыш. Однако кровля даргианского Эль-Дааррона - а точнее, просторная каменная терраса, окаймленная широким парапетом и высокими башенками - была совсем не такой.

Начать хотя бы с того, что над ней всегда, даже в самый палящий зной, гулял свежий ветер. Создавалось впечатление, словно его появление здесь, вообще, никак не было связано с остальной погодой - он словно жил прямо тут, на крыше, прячась от солнца в тени фигурных башен и каждый раз вылетая навстречу хозяевам, словно большой дружелюбный пес. Я, конечно, ни с кем не делилась своими наблюдениями, однако втайне подозревала, что без магии тут дело не обошлось. Впрочем, кроме ветра, здесь было множество и других, не менее удивительных вещей, которыми заполнял огромное пустующее пространство каждый из обитателей Эль-Дааррона - причем, каждый по собственному усмотрению. В самом центре террасы возвышалась высокая травертиновая беседка с изящной крышей, поддерживаемой полудюжиной тонких витых колонн. Внутри стояла пара удобных кресел и небольшой, но самый настоящий книжный шкаф. Это было убежище Кристакса - одного из самых старших альф, заядлого книгочея и ученого. Вокруг беседки, словно в каком-нибудь сказочном саду, в широких каменных чашах росло множество самых разнообразных цветов и растений, выращенных заботливой рукой Таэлитты. Здесь были и ярко-синие розы из имперских теплиц, и золотисто-зеленые болотные лилии из Топи, а по фигурным столбам беседки взбирались наверх ярко-красные побеги жароцвета, обильно усыпанные тонкими ярко-оранжевыми колокольчиками, искрящими на солнце не хуже пылающих факелов.

Чуть поодаль, рядом с северной башней, располагались предметы совсем иного характера. Здесь на массивных металлических стендах можно было увидеть едва ли не все виды оружия, когда-либо изобретенные искуснейшими мастерами Террана - луки, арбалеты, копья, булавы, протазаны, хорксы… Солнечный свет отражался от гладких, как зеркало, эльфийских клинков, скользил по полированной поверхности гнутых имперских сабель и терялся в матовой черноте глеф, выкованных у подножия Рууд-варака. Собирание оружия было совместным увлечением сразу троих обитателей альфа-дома - Хирата, Райса и Дорана. Сказать по правде, здесь, наверху, находилась всего лишь малая часть всей заботливо собранной ими коллекции - остальное же хранилось в доме, занимая собой целых три просторных зала в западном крыле Эль-Дааррона. После того, как эти заядлые коллекционеры попытались было отвоевать под свои сокровища еще и четвертую комнату, остальные обитатели дома не на шутку возмутились и дружно послали их… на крышу. Поэтому теперь эти устрашающие предметы украшали собой всю северную часть террасы, едва заметно отсвечивая на солнце бледно-зеленым маревом - это наложенные Норраэлью заклятия защищали коллекционный металл от сырости и непогоды.

Миновав цветник и беседку, я немного задержалась возле целой галереи искусных каменных скульптур - плодов творческого гения Артеи, самой молодой из кузин Сева. Крайнюю из статуй, стройную даргианку с кувшином на плече и лежащим у ног волком, по-хозяйски обвили до самого верха цепкие побеги плетущегося ведьминого волоса. Это принадлежащий Норраэли садик с лекарственными и магическими растениями, расположенный неподалеку, настойчиво пытался отвоевать себе побольше места под солнцем. Причем, битву эту он явно выигрывал, успев с успехом расползтись во все стороны по террасе и уже на целую треть увеличив свою первоначальную площадь. При виде меня бархатные листья кошачьей мяты сразу оживились и с шелестом затрепетали на ветру, а ястребок ветвистый тихо защелкал твердыми семенными коробочками, издали похожими на загнутые птичьи клювы. Я, не глядя, прошла мимо них и, повернувшись лицом к парапету, резко остановилась. Вид на долину отсюда открывался во всей своей красе - мягкая зелень холмов, похожих на застывшие в движении морские волны, тут и там уже была вызолочена горячим солнцем до соломенной желтизны и покрыта частой россыпью жилищ, садов и возделанных пашен. Махровое разноцветье лугов щедро перемежалось светлыми рощами, серыми лентами дорог и голубыми - рек.

А на самом парапете, прислонившись спиной к высокой стене башни, сидел сереброволосый оборотень. Заслышав мои шаги, он оторвал взгляд от расстилающегося внизу пейзажа и обернулся. Я подошла ближе и присела рядом с ним на щедро нагретый солнцем камень.

- Ну, как ты? - первым делом спросил он.

- В порядке, - ответила я, невольно улыбнувшись. - Норрины способы лечения дают сногсшибательный эффект… и пахнут, кстати, так же.

Оборотень тихо рассмеялся.

- Да уж. Это точно.

Он немного помолчал, а потом вдруг спросил.

- Послушай, Мирра… Почему ты не рассказала мне, что Грейдеринг продолжает обучать тебя приемам воздушного поединка?

- Потому что ты не спрашивал, - удивленно взглянула я на него.

- Хороший ответ! - без улыбки фыркнул Сев. - Как раз в духе твоего дракона… Но ведь дело в том, что я еще до отъезда запретил ему продолжать эти опасные тренировки.

- Серьезно? Что ж, тем не менее ни один из вас почему-то не нашел времени сообщить об этом мне, - спокойно отозвалась я. - Хотя, с другой стороны… если подумать, что плохого в том, чтобы поучиться сражаться? Так, на всякий случай?

Оборотень только коротко скептически хмыкнул в ответ, а потом, снова взглянув на меня, вдруг с неожиданной серьезностью покачал головой.

- Мирра, если помнишь, я общаюсь с драконами уже достаточно давно. И поэтому прекрасно знаю, что они никогда и ничего не делают просто так, и ничему не учат на всякий случай… И уж тем более - никогда не обучают приемам воздушного боя таких юных птенцов, как ты.

И он едва заметно нахмурился.

- Тот факт, что в данный момент Грейдеринг занимается именно этим, не может меня не настораживать. Твой крылатый приятель что-то явно затевает, и я очень сомневаюсь, что это “что-то” в конце концов окажется достаточно безобидным - в противном случае, я уверен, он не стал бы меня зря обманывать.

- Так, по-твоему, Грейдеринг учит меня сражаться с какой-то определенной целью? - невольно задумалась я, втайне понимая, что Сев на пустом месте тревожиться не станет. - Думаешь, он собирается втянуть меня в какие-нибудь междоусобные драконьи распри? - однако тут же сама усомнилась. - Хотя… какой драконам может быть от меня толк? Я ведь для таких дел слишком мелкая.

- Я не знаю, - честно отозвался Сев. - Его мысли на этот счет практически не читаются, и это тоже подозрительно. Но, чтобы это ни было, мне все это в любом случае не нравится.

Он немного помолчал, а потом заговорил о другом.

- Знаешь, до твоего прихода я как раз обдумывал планы на сегодняшний вечер. Мы с Рэйввеном уже все обсудили, и я попросил Хирата и Грейна подготовить все, что нужно для церемонии. Все будет торжественно, но довольно просто, тебе понравится… Ты ведь, надеюсь, еще не успела снова передумать?

- Нет. И не собираюсь, - невольно улыбнулась я.

- Вот и хорошо, - с неожиданным облегчением отозвался Сев. Неужели до сих пор сомневался? - Мне бы очень хотелось все-таки успеть почувствать себя мужем до того, как ты снова попытаешься сделать меня вдовцом.

- Ой, да ладно тебе, - я немного виновато взглянула на него и легко коснулась пальцами его ладони. - Все ведь обошлось… Ну, а впредь я буду осторожнее, обещаю.

- Договорились, - он едва заметно улыбнулся. - В таком случае нам, пожалуй, пора идти. Надо начинать готовиться к Новолунию - времени осталось совсем немного, и к тому же Норраэль вот уже несколько минут как ищет нас внизу.

С этими словами он решительно соскочил с парапета и протянул мне руку.

- Кстати, - неожиданно вспомнила я. - Норра что-то такое упомянула, будто Повелителя нельзя сердить перед Новолунием. Что-то об ужасных последствиях… Что это, какая-то дурная примета?

- О, твоя тетушка любит предсказывать разные бедствия по поводу и без, - коротко усмехнулся оборотень, направляясь к лестнице и увлекая меня за собой. - Только это вовсе никакая не примета. Просто, когда Повелитель сердится или находится в ссоре со своим Стражем, их сознания перестают действовать, как единое целое, и тогда весь защитный эффект альфа-связи пропадает. Бывали, знаешь ли, в прошлом инциденты… Но, поскольку к нам с тобой это не относится, то поверь мне - опасаться совершенно нечего.

Мы спустились с террасы как раз вовремя, чтобы успеть к назначенному моменту достичь подножия Арбиса. До начала Новолуния оставалось всего ничего, и времени, чтобы переодеться, уже не оставалось. Не желая, тем не менее, показываться перед многолюдной толпой в мятом и местами вызелененом травой сарафане, я на ходу прошептала заклинание, превращая его в длинное белое платье с широкими рукавами. После чего покосилась на пыльную рубашку Сева и пришла к выводу, что ей тоже не место на подобной церемонии… а уж на последующей - тем более.

Наблюдая, как знакомая серая ткань на глазах превращается в белый эльфийский шелк, расшитый серебром, оборотень едва заметно усмехнулся.

- Могу предположить, что впечатлить Лиаренну своими новыми умениями ты уже успела.

- А как же, - с улыбкой откликнулась я. - Было бы глупо упустить такую возможность. Правда, теперь она жаждет заполучить свое заклинание обратно, причем в улучшенном виде.

Сев бросил на меня искоса заинтересованный взгляд.

- И ты поделишься?

- Разумеется, - с некоторым удивлением взглянула я на него. - А что?

- Да так, ничего, - невозмутимо откликнулся он. - Только, знаешь, после того как она освоит это заклинание в совершенстве, не позволяй ей придумывать для себя наряды… Так, дружеский совет.

Мне тут же ужасно захотелось узнать, что же он имел в виду, однако спросить я не успела. У выхода из Эль-Дааррона нас уже в нетерпении дожидалась Норраэль.

- Где вы оба пропадаете? - строго вопросила она, пытливо переводя взгляд с одного лица на другое. - Ну, как настроение? Все в порядке?

- Не волнуйся, Норра, - невозмутимо отозвался Сев. - Вряд ли карающие небеса сегодня разверзнутся над Сорбронном… Ну, разве что в виде дождя.

- Все шутки шутишь, - укоризненно отозвалась эльфийка, выразительно покачав головой. - Давайте-ка, лучше поторопитесь - до Новолуния осталось не больше четверти часа, а вы еще внизу!

Не желая с ней спорить, оборотень молча протянул мне руку, я ее торжественно приняла, и началось долгое шествие - сначала через площадь, мимо успевшей уже собраться многолюдной толпы, потом по высоким каменным ступеням - и вверх, до самой вершины горы.

- Знаешь, это конечно весьма почетная обязанность, и все такое… - тихо пробормотала я, подбираясь, наконец, к вершине каменной лестницы. От жаркого солнца губы давно пересохли, а белое шелковое платье, к моей великой досаде, безнадежно прилипло к спине. - Но в такую жару это кажется просто издевательством.

Вместо ответа более выносливый оборотень просто подхватил меня под локоть, помогая преодолеть остаток пути.

- Согласен, при такой температуре все очарование ритуала как-то теряется, - негромко согласился он, перешагивая через внешнюю границу широкого каменного круга. - Хотя с другой стороны, только здесь мы и можем попытаться как-нибудь исправить сложившуюся ситуацию.

Он остановился в центре каменной площадки и обернулся ко мне.

- Ну что, готова?

Я молча кивнула, становясь напротив оборотня, и протянула ему обе руки. Тот сжал мои ладони в своих и, глубоко вздохнув, привычно прикрыл глаза, словно прислушиваясь к чему-то внутри себя. В ожидании того момента, когда разум уже знакомо захлестнет потоком чужих мыслей и образов, я невольно залюбовалась им - таким прекрасным и величественным в лучах клонящегося к закату солнца. В белом одеянии, с рассыпавшимися по плечам длинными серебристыми волосами, сейчас он как никогда походил на какое-нибудь древнее безупречное божество, возвышающееся посреди воздвигнутого в его честь храма.

И очень скоро это божество станем моим мужем, невольно вспомнила я с замиранием сердца. В это было даже сложно поверить. Кто-то, конечно будет возражать… но какое мне дело, в конце концов, что скажут об этом окружающие?..

Губы сереброволосого оборотня едва заметно дрогнули в улыбке. Я тут же вспомнила, что медальон перед ритуалом был отдан Норраэль, но в этот момент Сев уже предупреждающе сжал мои пальцы.

- Мирра, не отвлекайся, пожалуйста… Пора.

И Новолуние началось.

Уже знакомый шквал посторонних чувств и эмоций вдруг накатил на меня гигантской приливной волной, размывая границы между своим и чужим сознанием, лишая на мгновение и зрения, и слуха, а потом снова схлынул, укрощенный уверенной волей своего Повелителя, подчиняясь ему и разливая строптивую горную стремнину в спокойную равнинную гладь. Я вздохнула, вновь ощутив это огромное бескрайнее море чужих эмоций и желаний, мерцающее перед моим мысленным взором тысячами звезд - и уже привычно потянулась навстречу своему сереброволосому оборотню, доверчиво распахивая перед ним свое сознание и в ответ получая такой же искренний отклик…

В этот момент привычный ток энергий внезапно вскипел, вспыхнул незримым пламенем, яростно и мощно вырываясь из привычного русла - и обрушился на нас обоих, словно гигантский свинцовый молот.

Я покачнулась от этого ментального удара, отозвавшегося в мозгу вполне осязаемой болью, но все же ухитрилась как-то устоять на ногах. А вот Сев резко вздрогнул, выпуская мою руку - и вдруг с мучительным стоном рухнул на колени, до хруста в костях сжимая в пальцах мою вторую ладонь. Налетевший неизвестно откуда порыв ветра неожиданно дико взвыл среди менгиров, завихрился, резко ударив в спину, и взметнул над плечами оборотня длинные серебристые пряди.

- Сев!.. - я испуганно обхватила его за плечи свободной рукой, пытаясь снова поднять на ноги, однако тот лишь глухо заскрежетал зубами в ответ, снова с силой стискивая мои пальцы - и со стоном согнулся в болезненной судороге.

До меня вдруг дошло. Это не я устояла против удара - это он, разомкнув кольцо наших рук, сам вывел меня из-под действия Арбиса, и теперь в одиночку принимает на себя всю его взбесившуюся мощь! Я попыталась было снова схватить его за руку, чтобы хоть немного ослабить удар, однако Сев неожиданно с силой оттолкнул меня прочь, с усилием разжимая негнущиеся пальцы и освобождая мою вторую ладонь.

- Прочь… Вон из круга!.. - прохрипел он, незряче распахивая в пространство потемневшие от боли глаза.

И, внезапно рванувшись вперед, резко ударил меня плечом в грудь, из последних сил выталкивая за пределы кромлеха. Почти пролетев над каменным ободом внешней границы круга, я упала на колени у подножия одного из менгиров, однако тут же быстро развернулась - и на выдохе снова рванулась к нему, расправляя широкие серые крылья.

Взмах… Другой… Я вцепилась когтями в плечи оседающего на камни оборотня и тяжело взлетела вместе с ним над вершиной горы.

Теперь ветер выл среди камней почти безостановочно.

Измененному драконьему зрению с высоты полета неожиданно предстало совершенно невероятное зрелище. Вся вершина Арбиса казалась охваченной странным, призрачным пламенем, высоко взметающим в небо свои длинные сияющие языки. Каменный круг под нами полыхал чистым алым светом - невидимым обычным зрением, но почти ослепительным для “ока дракона”.

А под горой…

Под горой огромная белесая змея - та самая, которую я уже не раз видела раньше спящей - судорожно вздрагивала и корчилась в толще земли, словно охваченной тысячелетним сном твари снился кошмарный сон.

- Яре Всесветлый… Сев, ты только взгляни на это! - ахнула я пораженно, обращаясь к сереброволосому оборотню.

Однако тот меня уже не слышал.

Глава 2

Клин клином

Наше весьма своеобразное появление на площади произвело немалый эффект - множество лиц, обращенных вверх, к натужно машущему крыльями дракону, отразили сначала удивление, потом растерянность, а кое-где даже испуг. Мне пришлось сделать целых два круга над площадью, прежде чем народ немного пришел в себя и догадался, наконец, разойтись, чтобы дать подоспевшим Хирату и Рэйву принять у меня из когтей своего бесчувственного Повелителя. И очень вовремя, кстати говоря - попытайся я продержаться в воздухе с этой ношей еще хотя бы несколько минут, и бесчувственных тела стало бы уже два.

- Что произошло? - коротко спросил Хират, торопливо ощупывая своего не подающего признаков жизни кузена на предмет повреждений.

- Понятия не имею, - честно ответила я, быстро меняя ипостась. - Все начиналось как обычно, а потом…

- Ладно, - неожиданно перебил меня оборотень, спохватившись, и бросил предостерегающий взгляд в сторону взволнованной толпы. - Позже расскажешь… Рэйв, Доран! Помогите-ка внести его в дом.

Дарги дружно подхватили своего Альфа-лорда на руки и понесли к широким дверям Эль-Дааррона. Хират обернулся к другим старшим альфам и что-то негромко сказал. Часть даргов тут же двинулась в сторону дома, вслед за скрывшимися внутри собратьями, а остальные принялись убеждать толпу на площади успокоиться и разойтись. Народ, только что узревший своего любимого Повелителя в состоянии, близком к покойному, подчинялся довольно медленно и неохотно.

- Идем, - бросил мне Хират на ходу, и я поспешила за ним. Почти сразу же из толпы ловко вынырнула Лиаренна и молча зашагала рядом со мной, а оглянувшись, я почти без удивления обнаружила беззвучно возникшую за нашими спинами Лиону.

В холле Эль-Дааррона нас уже поджидала Норраэль.

- Я распорядилась отнести Северриана в его спальню, - сообщила нам чародейка. - Главное, что ему сейчас нужно - это покой… И, кстати, кто-нибудь скажет мне, наконец, что же произошло?!

Вместо ответа Хират жестом молча пригласил ее следовать за нами.

Мы все вместе вошли в спальню сереброволосого оборотня. Здесь уже находились все те, кто успел раньше нас покинуть площадь, успев занять при этом все имеющиеся в наличии и в разной степени пригодные для сидения поверхности. Единственным относительно не занятым местом оставалась только широкая кровать посреди комнаты, на которой лежал сам хозяин опочивальни, и Лиаренна с Лионой не замедлили это исправить, тут же расположившись в ее изножье. Судя по тому, что никто не возражал против подобного самоуправства, тонкости этикета сейчас мало кого волновали. Я же устроилась ближе к изголовью кровати, рядом с самим Севом, пристально и с тревогой вглядываясь в его бледное, без единой кровинки, застывшее лицо.

- Как он? - спросил тем временем Хират, обращаясь к Рэйввену.

- Так же, - тихо ответил светловолосый дарг, едва заметно хмурясь.

Норраэль, между тем, уже успела произнести короткое заклинание - и на прикроватном столике тут же возник давешний поднос с подозрительно пахнущими склянками. Чародейка взяла один из пузырьков, хорошенько взболтала его и, откупорив, поднесла к самому лицу бесчувственного оборотня на манер нюхательных солей. Я и сама невольно поморщилась, уловив резкие нотки пронзительно-горького запаха таскурры - лучшего средства при обмороках - тут же поплывшего по комнате, а уж дарги, сидящие поблизости, отреагировали куда живее, немедленно начав судорожно кашлять и чихать, со страдальческим видом зажимая ладонями свои необыкновенно чувствительные носы.

- Хватит уже, Норра, смилуйся!.. - возмущенно прошипел Доран через пару секунд, украдкой вытирая заслезившиеся от рези глаза. - Смрадом твоего снадобья можно, наверное, даже мертвеца из могилы поднять!

- Так оно для того и варилось, - невозмутимо отозвалась чародейка, снова запечатывая и убирая пузырек. - Но, как видишь, на Северриана не подействовало. Будем считать, что это лишний раз доказывает, что он все еще жив.

С трудом подавив новый приступ кашля, альфа в ответ возмущенно воззрился а чародейку, однако вслух ничего не сказал.

- Так что же все-таки произошло там, на вершине горы? - обернулся, наконец, ко мне Хират. Взгляды всех присутствующих тут же, словно по команде, вопросительно обратились в мою сторону.

Я невольно замешкалась с ответом, не решаясь сказать правду. Если бы Хират не перебил меня тогда, на площади, когда я еще находилась под впечатлением от всего произошедшего, я бы наверное выложила ему все как есть, без утаек и со всеми деталями. Однако теперь, успев по дороге немного обдумать случившееся, мне пришло в голову, что стоит только рассказать правду - и дарги немедленно решат, что моей голове в Арбисе досталось ничуть не меньше, чем их Повелителю. Поэтому, немного поколебавшись, я в конце концов поведала им несколько упрощенную версию событий, лишенную невидимых языков пламени над горой, странного злобного ветра и страдающей кошмарами огромной подземной змеи.

- В принципе, очень похоже на Всплеск… - задумчиво проговорил, в конце концов, один из старших альф, Кристакс, внимательно выслушав мой отредактированный рассказ. - Иногда энергия Арбиса выходит из-под контроля даже у сильнейших из нас. Эта головная боль, и все прочее… Когда-то давно, когда Повелителем Арбиса был еще Самуир, я слышал однажды, как он описывал нечто подобное. Правда, он тогда был в Источнике один… без Стража.

Все взгляды снова обратились ко мне.

- Сев разомкнул руки, - сказала я, испытав внезапный прилив вины за собственную невредимость. - И вытолкнул меня из круга.

- Узнаю Северриана… - проворчал Доран. - Никогда не думает о собственной безопасности!

- Ох, да перестань, Дор, - перебила его до сих пор молчавшая Таэлитта. - Если бы он этого не сделал, то быть может, лежали бы они там оба до сих пор… Вспомни-ка, чем иногда заканчивались Всплески в прошлом?.. То-то же. Может, тебе это и нелегко признать, но на самом деле Северриан гораздо умнее многих, здесь присутствующих.

- Ну да, вечно ты его во всем оправдываешь!.. - буркнул в ответ старший альфа, оборачиваясь к ней.

- Так, тихо вы оба! - немедленно приказала Норраэль, сердито сверкнув на них глазами. - Северриану сейчас нужны тишина и покой. И вообще - а ну, марш отсюда все, кто не может ничем помочь… Да-да, Доран, и тебя это тоже касается.

Старшие альфы начали было возмущаться в ответ, мотивируя собственное желание остаться заботой о Повелителе, однако Норраэль с решительным видом очень быстро выставила из комнаты большую часть сердобольных родственников. Та же участь постигла и мою сестру, однако нас с Лиаренной чародейка почему-то не тронула. Кроме нас двоих, в комнате остались также Хират и Рэйввен. На этом список избранных, пожалуй, и заканчивался.

- Знаешь, никак не могу понять, как ей удается временами так командовать ими всеми? - тихо спросила я у белокурой эльфийки, незаметно кивая на Норраэль и наблюдая, как недовольно ворчащие дарги, тем не менее, покорно выходят из спальни один за другим. - У меня такое впечатление, будто изучая даргианскую иерархию, я что-то явно упустила.

- Ага. Ты упустила из виду Норраэль, - так же тихо отозвалась та, - которая способна любую иерархию тут же превратить в набор необязательных правил. Если помнишь, Норра живет в Сорбронне так давно, что каждого из нынешних альф знает практически с пеленок. Да и кто, по-твоему, выхаживал их всех тогда после той страшной чумы? Такие вещи, знаешь ли, накладывают определенный отпечаток на отношения… Мне кажется, они уже просто давно воспринимают ее, как старшего члена семьи. Вот скажи, ты бы разве стала спорить по мелочам с собственной бабушкой?..

- Между прочим, я все слышу! - холодно уведомила ее через плечо чародейка, явно не считающая себя настолько старой.

- …или тетей, - тут же поспешно поправилась Лиаренна.

Норраэль между тем плотно прикрыла за даргами дверь и обернулась к нам.

- Ну, а теперь серьезно, - сказала она. - У кого еще есть какие-нибудь версии по поводу произошедшего? Только на этот раз более правдоподобные, пожалуйста.

- А чем плоха версия на счет Всплеска? - осторожно поинтересовалась я. - По-моему, вполне правдоподобно.

Норраэль, Хират и Рэйв тут же дружно обернулись в мою сторону.

- О да, вполне, - ровно отозвалась Норра, задумчиво глядя на меня. - Если бы только не пара деталей…

- Обычный Всплеск не мог бы так подействовать на Сева - тем более, когда он был рядом с тобой, - сказал Рэйв, поясняя ее слова. - Ты сказала, что он разомкнул руки, но ведь это произошло уже после того, как вас настиг удар. Может, остальные и не заметили неувязки, но я прекрасно запомнил твои слова. Это значит, что-то сумело пробить вашу альфа-связь, хотя прежде такого никогда не случалось. Кроме того, учитывая, что Северриан еще не миновал своего столетнего рубежа, за это время, что мы здесь болтаем, его организм уже давно должен был бы восстановиться сам, однако вместо этого он по-прежнему без сознания. И это значит, что нечто, сразившее его, оказалось настолько сильным, что сумело не только пробить твою защиту, но и блокировать его способность к регенерации. Он словно был чем-то… - оборотень замешкался, подбирая подходящее определение. - Отравлен… Парализован.

- Мирра, ты уверена, что рассказала нам обо всем, что произошло в Источнике? - требовательно спросил Хират, продолжая все так же пристально смотреть на меня. - Может, есть какие-то детали, о которых ты забыла упомянуть? Предметы, животные, растения в круге, которых там быть не должно? Это могло бы помочь нам понять, что произошло…

Под их дружными испытующими взглядами я покачала головой, уже чувствуя себя откровенно не в своей тарелке. Ну а что, если я все-таки расскажу им правду, и это поможет? Какая, в конце концов, разница - сочтут они меня сумасшедшей или нет? Я невольно обернулась и бросила взгляд на бескровное лицо лежащего на кровати рядом со мной оборотня.

- Сдается мне, что это - допрос! - неожиданно заявила Лиаренна, решительно вклиниваясь в наш разговор. - И на твоем месте, Мирраэль, я бы сбежала отсюда еще до того, как они перейдут к пыткам.

Явный сарказм в ее голосе неожиданно немного разрядил обстановку.

- Не выдумывай, Лиа… - буркнул Хират, тут же отводя взгляд. - Мы всего лишь пытаемся разобраться в ситуации.

- Серьезно? Ну а я, знаешь ли, когда пытаюсь в чем-то разобраться, обычно обращаюсь к специалистам, а не выкручиваю руки случайным свидетелям, - отозвалась эльфийка. - Вместо того, чтобы приставать к Стражу - которому, кстати, и так уже досталось - лучше бы поинтересовались у лорда Таваррона, не случалось ли подобного раньше с ним и его верным Адриэлем… Думаю, тут у вас будет больше шансов что-либо узнать.

- Это мысль, - пробормотала Норраэль, с некоторым удивлением взглянув на мою неожиданную заступницу, проявившую в данный момент столь завидную трезвость мышления. - Пойду и немедленно ему напишу.

С этими словами чародейка стремительно вышла из комнаты. Дверь за ней со стуком захлопнулась, и мы все невольно переглянулись.

- Ладно, - в конце концов со вздохом сказал Рэйв, нарушая повисшее молчание. - Пусть она выясняет, что сможет. Ну а нам, тем временем, нужно попробовать самим привести Северриана в чувство, и как можно быстрее. Мне совсем не нравится, что он так долго без сознания, это может плохо закончиться.

- И что ты предлагаешь? - Хират бросил хмурый взгляд на по-прежнему мертвенно-бледное лицо сереброволосого оборотня. - Эта мерзкая дрянь, которой пыталась взбодрить его Норра, ничуть не помогла.

- Ну, - Рэйввен пожал плечами. - Как я уже сказал, его нынешнее состояние очень похоже на паралич после отравления. Вспомни, что делают с регенерацией некоторые яды, вроде строппа или сока менартеи? И что мы обычно в таких случаях делаем…

- О, - явно сообразив, о чем речь, Хират в сомнении нахмурился. - Ты думаешь, это хорошая идея?

- Ну, уж хуже-то точно не будет.

Однако Хират только в сомнении оглянулся на лежащего на кровати кузена и покачал головой.

Рэйв между тем уже подошел к небольшому секретеру, стоящему в дальнем углу спальни и выдвинул один из ящиков.

- Ага, - удовлетворенно пробормотал он, заглядывая внутрь. - Так и думал, что он хранит его здесь.

Он достал из ящика небольшой деревянный ларец и, осторожно поставив его сверху на секретер, открыл плоскую крышку. Хират за его спиной странно хмыкнул, глядя, как Рэйввен извлекает из шкатулки на свет тонкий изящный стилет и внимательно осматривает его, задумчиво прикидывая на руке удобство длинной узкой рукояти.

- Что они собираются делать? - шепотом спросила я у Лиаренны, успевшей уже перебраться поближе к изголовью кровати. Честно говоря, вид холодного оружия в данной ситуации, да еще в сочетании с явным отсутствием энтузиазма на его счет у Хирата, заставлял меня сейчас откровенно нервничать.

- О, это весьма любопытная процедура, - тоже невольно понижая голос, шепотом ответила мне эльфийка. - Видишь эту штуковину у Рэйва в руках? Это арак. Его используют как раз в таких вот случаях, при параличе регенерации, чтобы заставить организм снова “включиться”.

- Разве у оборотней бывает паралич? - в сомнении спросила я. - Я думала, по-настоящему навредить им могут только хорксы. Ну… и еще кое-что, - на ум вдруг невольно пришли зеленые стрелы дриад, однажды уже едва не убившие сереброволосого оборотня.

- Если говорить о смерти, то да, только хорксы, - невозмутимо кивнула Лиаренна. - Или непосредственное усекновение головы - тоже весьма эффективно, знаешь ли. Однако мы сейчас говорим не о смерти… хотя данное состояние тоже не намного лучше. Дело в том, что некоторые виды растений, произрастающих в местных предгорьях, содержат настолько сильные яды, что к ним даже случайно прикасаться нельзя без последствий - одно из побочных проявлений магии защитного Периметра. Однако время от времени патрульные все же натыкаются на них, и тогда… - эльфийка пожала плечами. - Самостоятельно справиться с ними не способен даже регенерирующий организм - эти яды напрочь блокируют способность к восстановлению, погружая в состояние, близкое к смерти. И вот в этих-то случаях оборотни обычно и пользуются араком. Эдакое своеобразное средство для крайних случаев.

- И как же они им пользуются?

Вместо ответа эльфийка молча оглянулась на Рэйва и кивком головы коротко указала мне на стилет в его руках.

- Смотри… По сути, это типичный пример принципа “клин клином”. Тонкий сплав акеррита и серебра смазан весьма необычным составом - попадая в околосердечные мышцы, это вещество вызывает резкую активацию всей деятельности организма, заставляя его выйти из паралича. Однако для того, чтобы заставить организм именно “проснуться”, этот арак нужно вонзить в строго определенное место и с тщательно отмеренной силой. Стоит только хоть немного усилить нажим и коснуться араком самого сердца, как оно тут же остановится. Труднообъяснимое явление, но факт… Всего одна небольшая ошибка - и сраженный параличом дарг уже никогда не проснется.

Рэйввен, до сих пор, казалось, всецело поглощенный изучением арака, при этих ее словах бросил на нас искоса выразительный взгляд.

- О, ради богов, девушки!.. Я уже много раз выполнял эту процедуру. До сих пор никто не жаловался.

- Надеюсь, ты по крайней мере давал им шанс?.. - невинно отозвалась эльфийка.

Вместо ответа Рэйв только недовольно фыркнул и молча продолжил свое занятие. Я же после подобного объяснения просто намертво прикипела взглядом к его рукам, боясь теперь не только случайно отвести взгляд, но даже моргнуть. Светловолосый оборотень, между тем, осторожно обхватил пальцами кончик трехгранного клинка и потянул за него. Я невольно задержала дыхание от удивления - лезвие неожиданно отделилось от ручки, открывая глазам еще более тонкий, не толще струны суарилла, круглый клинок, похожий на иглу.

- А вот теперь все отойдите, - негромко распорядился дарг, обращаясь к нам и поудобнее перехватывая арак в руке.

Глядя, как остальные поспешно отступают прочь от кровати, я и сама поднялась и сделала несколько шагов в сторону на негнущихся ногах. Рэйв на мгновение замер над своим бесчувственным Повелителем, словно примериваясь - и вдруг резким движением с силой вогнал тонкое лезвие в грудь сереброволосого оборотня.

Неподвижно лежащее на кровати тело внезапно изогнулось дугой, из его горла вырвался тихий мучительный хрип. Я непроизвольно вздрогнула, до крови вонзая ногти в ладони и глядя, как по телу Сева пробегают одна за другой короткие судороги, снова и снова выгибая безвольное тело над смятым покрывалом. Потом Рэйв резко выдернул арак и ладонью другой руки крепко прижал сереброволосого оборотня к кровати.

- Ну вот… Готово, - спокойно сказал он через пару секунд, пристально вглядываясь в по-прежнему бледное лицо Сева и обращаясь ко всем нам одновременно. - По крайней мере, он все еще жив. Ну, а подействовало или нет - очень скоро станет видно… И, леший побери, хотел бы я все-таки знать, что именно сотворило с ним такое?

С этими словами он снова вдел иглу обратно в тонкие стилетоподобные ножны и, не произнеся больше ни слова, вышел из спальни.

Рассчет Рэйввена оказался верен.

Буквально через несколько минут после его ухода к сереброволосому оборотню начал постепенно возвращаться нормальный цвет лица, а дыхание, прежде очень слабое, едва заметное, снова стало более глубоким и ровным. Глядя, как еще недавно почти бездыханный Сев снова на глазах возвращается в мир живых, я с облегчением вздохнула и немного распрямила плечи. До сих пор я и не осознавала до конца, насколько сильно все это время меня давило чувство тревоги и неясной вины за случившееся. Что, если все это произошло из-за меня? Что, если я просто оказалась недостаточно сильным Стражем, чтобы уберечь Сева от ярости Источника? Может, я вовсе и не гожусь на роль его защитницы, давая лишь ложное, необоснованное чувство безопасности? Это ведь только первый Всплеск в моей жизни - и вдруг такие последствия…..

И все-таки после того, как все самое страшное осталось уже позади, все эти невеселые мысли если и не исчезли окончательно, то по крайней мере как-то незаметно побледнели и отступили на задний план. Вскоре Хират тоже вышел из комнаты, вслед за Рэйвом, убедившись, что теперь состояние его кузена куда больше похоже на сон, чем на смерть. Мы с Лиаренной остались у постели все еще спящего оборотня вдвоем. Впрочем, не прошло и пяти минут, как дверь спальни снова отворилась, и из-за нее осторожно показалась рыжая макушка Лионы.

- Можно?.. - тихо прошептала она. И, получив утвердительный ответ, тут же торопливо проскользнула внутрь.

Опустившись на кровать рядом со мной, Лиона бросила любопытный взгляд на спокойное лицо крепко спящего оборотня и шепотом поинтересовалась:

- Ну, как тут у вас дела?

- По сравнению с тем, что было, значительно лучше, - так же шепотом ответила я.

- И как же вам это удалось?

- Поверь, лучше тебе не знать, - вместо меня ответила Лиаренна.

- Кстати, вы не знаете, чем так занята Норраэль? - полюбопытствовала моя сестра. - Я видела, как она отсылала Вестника куда-то, а потом еще одного, а теперь вот уже довольно долго разговаривает о чем-то с Рэйввеном. И лицо у нее при этом такое встревоженое…

Мы с Лиаренной молча переглянулись и пожали плечами.

- Вообще-то, мы ее уже больше часа не видели, - сказала я.

- Уверена, она скоро появится, - задумчиво заметила Лиаренна. - Наверняка заглянет хоть на минутку, чтобы проверить, как тут ее любимец поживает… полеживает. Я на ее месте уж точно не удержалась бы.

Мы с сестрой обе невольно обернулись к ней.

- Кстати, Лиа… - после короткой паузы проникновенно поинтересовалась Лиона. - Ты никогда раньше об этом не говорила… А как вы с Северрианом, вообще, подружились?

Учитывая значительную разницу в характерах и привычках, это был действительно весьма любопытный вопрос.

- О, это был весьма сложный процесс, - хмыкнула эльфийка. - Но если в двух словах, то он был, в некотором роде, моим учеником.

- Твоим учеником?!.. Ты его учила?!.. - в один голос спросили мы, едва не забыв, что говорить надо тише.

Лиаренна с усмешкой обозрела наши изумленно-заинтересованные лица - и, видимо, в конце концов пришла к выводу, что двумя словами ей от нас не отделаться.

- Ну, вы же знаете, что все молодые альфа-дарги должны в обязательном порядке обучаться управлению энергиями своего Источника, - начала она. - Ведь однажды один из них станет новым Альфа-лордом своей долины… Ну, а поскольку в даргианских долинах замкнутый на Повелителе Источник никого постороннего к себе не подпускает, то тренироваться на нем становится весьма проблематично. Вот даргианские альфа-дома и заключили в незапамятные времена договор с Диагоном - наши чародеи в Эйтар-Ллориэне обучают юных альф премудростям колдовства при помощи нашего источника - благо, озеро Эйервилль никому конкретно не подчиняется. Ну, а дарги за это продают Фьерр-Эллинну драгоценные камни за полцены… Вы ведь еще не видели здешних месторождений троксов и асмарантов?

Лиона молча отрицательно покачала головой.

- О, это нечто, - убежденно сказала эльфийка. - Гномы бы просто удавились от зависти, если бы кто-нибудь позволил им хотя бы взглянуть на это чудо… Ну, так вот. Наше с Северрианом знакомство тогда началось с его проваленного экзамена по управлению погодными условиями. Честно говоря, в те времена Сев был куда больше похож на этого разгильдяя-менестреля, Грейна, чем на себя нынешнего. Стать Альфа-лордом он никогда не стремился, да и особой серьезностью тоже не страдал - ну, и это накладывало определенный отпечаток его на отношение к учебе. Тем не менее, сдать экзамен для возвращения домой было необходимо, и в конце концов его преподаватель, чтобы самому не возиться с нерадивым учеником, предложил тому обратиться за помощью к кому-нибудь из старших студентов.

Ларенна внезапно усмехнулась.

- Даже не знаю, почему Северриан тогда выбрал именно меня, однако это его решение оказалось, в некотором смысле, судьбоносным для нас обоих. Дело в том, что в те времена, будучи одной из самых сильных старшекурсниц Эйтар-Ллориэна, я практически никогда не общалась с даргианскими студентами. Более того, вам об этом наверняка не известно, но среди моих соотечественников далеко не все одобряют то, что наши Магистры делятся своими знаниями с инокровными учениками - и в те времена я вполне разделяла подобное мнение. В общем, услышав просьбу о помощи от этого юного даргианского лоботряса, я тут же, не задумываясь, послала его к Астароту в твердой уверенности, что никогда больше в жизни его не увижу. Тогда я еще и не подозревала, насколько сильно ошиблась. На следующий день этот наглец снова заявился ко мне с той же просьбой. И на следующий. И на следующий. И на следующий тоже… В конце концов мне уже стало казаться, что на меня наложили какое-то издевательское заклятье. Нет, он не ныл, не клянчил и не уговаривал - его просьбы всегда были неизменно вежливы и корректны… и однообразны до зубовного скрежета! В конце концов я поняла, что этот хитрец просто решил взять меня измором. Через некоторое время я уже всерьез начала задумываться над тем, каким способом от него будет легче избавиться - прикончить втихаря или все-таки научить - и в конце концов здравый смысл подсказал не разжигать международный конфликт из-за упрямого хвостатого недоучки… Вот так он и стал моим учеником.

- Милая история, - заметила я, стараясь сдержать улыбку. Представить себе всю эту ситуацию, зная их обоих, не составляло особого труда. Как и поверить в то, что при желании Сев кого угодно сможет довести своим упорством до белого каления.

- О да, - усмехнулась эльфийка. - Впрочем, как выяснилось, обучать магии молодого оборотня может быть даже довольно весело… Главное, научиться хорошо ставить телепатические блоки.

- Могу себе представить, - хмыкнула Лиона.

- Например, однажды я заставила его целых два часа мокнуть под дождем, прежде чем рассказала, что вызванные магией осадки самостоятельно не прекращаются, и что убирать их тоже нужно самому. Сказать по правде, он так забавно смотрелся с этой крошечной тучкой над головой и с дождем, непрерывно льющимся за воротник…

Я закусила губу, чтобы не засмеяться. Лиона же, в отличие от меня, сдерживаться не стала и лишь уткнулась лицом в покрывало, чтобы немного заглушить смех.

- Неужели тебе все это сходило с рук? - поинтересовалась я.

- По большей части, - лукаво усмехнулась эльфийка. - Нет, разумеется, Северриан прекрасно понимал, что я над ним издеваюсь, но почти никогда не отвечал на мои подлянки тем же. Как-то раз, не удержавшись, я даже спросила его о причине подобной покладистости, на что он спокойно ответил, что, мол, видели глаза, что выбирали, теперь уже поздно обижаться. Правда, пару раз мне все-таки приходилось целый день отмахиваться от несуществующих пчел или ос, а однажды я буквально удирала от огромной пупырчатой жабы, которую вдруг, ни с того ни с сего, обуяло дикое желание непременно подремать именно у меня на коленях…

Лиаренна терпеливо дождалась, пока мы перестанем веселиться, а потом неожиданно серьезно закончила:

- А потом оказалось, что этот несданный вовремя экзамен спас Северриану жизнь. В тот момент, когда он, наконец, с блеском продемонстрировал профессорам новоприобретенные умения в управлении погодой, в Сорбронне уже вовсю бушевала чума. Только он да еще Кройден, чье обучение тогда лишь начиналось - вот и всё, что осталось к тому моменту от всего сорброннского альфа-клана. До нас дошла весть о том, что Хират, вернувшийся домой из соседней долины, тоже едва не погиб - и тогда Старейшины силой принудили обоих молодых альф оставаться во Фьерр-Эллинне до тех пор, пока опасность не минует. Только Сев все равно попытался сбежать. Он хотел вернуться в Сорбронн, к своей семье - в то время в долине у него еще оставались оба родителя и двое братьев - и в конце концов, Туиллатару пришлось просто запереть его в Медиате и самому лично запечатать заклятиями все окна и двери в его покоях. Он продержал Северриана таким образом три недели, и все это время я каждый день приходила к его комнате, и мы подолгу сидели так, вдвоем, по обе стороны двери и молчали. Я не знала, что ему сказать, потому что совершенно не умела утешать. А он совсем не умел жаловаться. Все, что он сказал мне за это время - это то, что никого из его родных больше нет в живых… это случилось в конце первой недели его заточения. Он просто сказал, что больше не чувствует, не слышит никого из них - и я поверила. Больше мы ни разу не возвращались к этой теме, но как только Северриана наконец выпустили из-под замка, он тут же, ни с кем не прощаясь, отправился в Сорбронн. А когда мы снова встретились с ним через несколько лет, это был уже Повелитель Арбиса… и совсем другой парень.

Лиаренна умолкла, и в комнате на минуту повисла полная тишина. От недавней веселости к этому времени уже не осталось и следа. Я задумчиво коснулась пальцами ладони Сева. Та была уже вполне теплой и живой, однако оборотень по-прежнему не просыпался.

- Может, его пора разбудить? - неуверенно предложила Лиона, проследив за моим взглядом.

Я, немного поколебавшись, осторожно потрясла оборотня на плечо.

- Сев…

В этот момент дверь в комнату неожиданно распахнулась, и на пороге показалась Норраэль. Не входя в спальню, чародейка остановилась в дверном проеме и обвела нас всех задумчивым взглядом. Попавшаяся ей на глаза Лиона тут же попыталась было съежиться и сделать вид, будто ее здесь нет, однако тетушка, казалось, ее даже не заметила.

- Я отправила Вестников за консультацией в обе долины, в Кайтранн и в Орак-Омтар, - проговорила она, глядя на нас со странным растерянным выражением. - И недавно оттуда пришли ответы.

Чародейка коротко взмахнула в воздухе парой тонких бумажных свитков.

- Оба письма написаны не Альфами долин. Если верить тому, что здесь сказано, оба Альфы - и Аладея, и Таваррон - находятся сейчас в состоянии шока, очень похожего на состояние Северриана. И никакие испробованные средства до сих пор не смогли привести их в чувство.

Мы удивленно переглянулись.

- Ого… Я и не знала, что такие Всплески бывают одновременными, - удивленно заметила Лиаренна.

- Они и не бывают, - мрачно отозвалась чародейка. - Или, по крайне мере, не бывали… До сих пор.

- И что же это может означать? - встревожено спросила я.

- Не знаю, - Норраэль растерянно покачала головой и нахмурилась. - Но похоже, нам всем очень сильно повезло. Лорд Адриэль, в отличие от тебя, Мирра, не сумел вытащить Таваррона из Источника - и теперь многие опасаются, что тот пробыл там слишком долго. Аладея тоже в плохом состоянии. Я уже отправила к ним обоим Вестников, где посоветовала их родственникам воспользоваться араком - надеюсь, будет еще не слишком поздно… Что бы ни случилось сегодня в Источниках, это едва не убило сразу троих Альф. И честно говоря, лично у меня от всего этого просто мороз по коже.

Остаток ночи прошел в напряженном ожидании.

Мы продолжали бодрствовать у кровати Сева, не видя больше никаких изменений и не зная, закончится ли когда-нибудь этот его беспробудный сон или нет. Больше заглядывать в спальню никто не решался, однако судя по не стихающему гулу голосов и шарканью ног за дверью, вряд ли в эту ночь кто-нибудь вообще спал в Эль-Даарроне.

Уже перед самым рассветом, когда небо на востоке начало постепенно сереть, разбавляя светлыми оттенками густой ночной мрак за окном, Лиону и Лиаренну наконец-то сморил сон. Глядя на них, я невольно пожелала и себе хоть ненадолго забыться подобным образом, чтобы избавиться на время от этого непрестанно ворочающегося на душе чувства тревоги. Однако ко мне сон упорно не шел. Вскоре Норраэль снова вышла, и я осталась бодрствовать в комнате одна. Воцарившаяся в ее отсутствие тишина, нарушаемая только тихим дыханием спящих, постепенно начинала действовать мне на нервы. Чтобы хоть как-то избавиться от этого ощущения, я поднялась с кровати и прошлась несколько раз по спальне туда-сюда, стараясь разогнать давящее безмолвие хотя бы звуками собственных шагов… И в этот момент внезапно услышала.

За окном, где-то совсем близко, хлопали гигантские крылья.

Я подбежала к окну и торопливо распахнула его настежь. Мягкая кисть рассвета уже начала наносить на серый холст неба на востоке первые светлые мазки, обозначая ими скорое наступление нового дня. И в этом новом, едва занимающемся утреннем свете на широкую площадь перед Эль-Даарроном медленно опускались сразу три дракона.

Глава 3

Драконьи Горы

Одного из них я узнала сразу же. Это был Грейдеринг. Я уже была готова позвать его по имени, когда спохватилась, что своими воплями могу разбудить спящих подруг, и поэтому поспешила к двери. Однако уйти по-тихому мне не удалось.

- Куда это ты собралась?.. - раздалось за моей спиной, едва я успела коснуться дверной ручки. Две пары внимательных девичьих глаз уставились на меня с плохо скрытым неодобрением. Можно было подумать, будто они и не спали вовсе.

- Там Грей, - пояснила я, торопливо распахивая дверь. - И еще два дракона… Хочу узнать, что им здесь нужно.

- И не ты одна! - с удивлением отреагировала Лиаренна, услыхав о размерах драконьей делегации. И тоже поднялась с кровати. Однако тут же решительно усадила на место попытавшуюся подскочить следом за ней Лиону.

- Я тоже хочу! - возмутилась моя сестра.

- В окно посмотришь, - отрезала эльфийка, вслед за мной направляясь к двери. - Кто-то же должен остаться с Северрианом… К тому же, с тобой они разговаривать все равно не станут.

- А с тобой? - скептически осведомилась Лиона ей в спину. Однако эльфийка предпочла проигнорировать ее, решительно закрывая за собой дверь.

Мы почти бегом спустились по лестнице вниз и, пройдя под каменной аркой парадного входа, вышли на просторную площадь перед альфа-домом. Правда, в этот момент она уже не казалась такой просторной. Три дракона, расположившиеся в ее центре, существенно уменьшали количество свободного места, ну а то, что еще оставалось не задействовано чешуйчатыми лапами, хвостами и прочими частями драконьих туш, было уже с успехом занято более расторопными зрителями, чем мы. Среди любопытствующих я успела заметить даже несколько старших альф. Один из них, Райс, сейчас как раз пытался поговорить о чем-то с нежданными визитерами, однако гул голосов над площадью стоял такой, что даже если беседа и состоялась, то расслышать ничего из нее было совершенно невозможно. В этот момент Грейдеринг неожиданно поднял свою огромную, увенчанную шиповатыми гребнями голову - и заметил меня.

- Вот она.

Головы остальных двух драконов тут же обратились в мою сторону. Как, впрочем, и подавляющее большинство остальных голов. Подавив внезапное острое желание юркнуть обратно в дом, подальше от такого количества любопытных взглядов, я как можно спокойнее кивнула в знак приветствия своему крылатому наставнику и пошла ему навстречу. Интересно, что стряслось, чтобы заставить его прилететь сюда в такую рань… да еще и после вчерашнего?

Толпа, между тем начала торопливо расступаться - что было, впрочем, совсем неудивительно, учитывая, что Грейдеринг просто развернулся и преспокойно направился в мою сторону, не особо заботясь о том, все ли успели убраться с его дороги.

- Рад, что ты уже здесссь, Мирра, - с неожиданной торжественностью сообщил мне дракон, останавливаясь всего в нескольких шагах от нас с Лиаренной. - Мы - официальные посссланники Хранителя Знамений и прилетели сссюда для того, чтобы передать тебе личное приглашение от сссамого Раввентара-даан-Лорга. Тебе ссследует немедленно отправитьссся ссс нами.

- Приглашение? - удивившись, переспросила я. - Отправиться с вами?.. Но куда? Зачем?

- Отправиться с нами в Керр-Ан-Авитарр, - ответил он. - А зачем - думаю, ты и сссама поймешшшь… Время пришшшло.

Керр-Ан-Авитарр! Эти слова неожиданно отозвались во мне так, словно именно их я и ждала все эти последние месяцы. Впрочем, так оно, наверное, и было. Что бы не происходило за это время в моей жизни, какие бы самые неожиданные события не вмешивались в ее течение, какая-то часть меня все равно продолжала помнить о том странном обещании, данном мною несколько месяцев - и тысячу веков - тому назад в Сорброннских горах древним Богам-Создателям, когда мне пришлось торговаться с ними за души моих друзей.

“Ты должна будешь кое-что сделать для Нас… Когда придет время”.

О да, я прекрасно помнила, что именно пообещала им тогда. От меня требовалось в назначенный час по зову дракона отправиться в Керр-Ан-Авитарр, легендарные и недоступные простым смертным Драконьи Горы, чтобы прочесть там некое древнее Пророчество, записанное на стене одной из пещер.

И вот теперь это самое время, судя по всему, пришло.

Я не знала, каким образом Грейдеринг мог узнать об этом - учитывая, что сама я ничего ему не рассказывала - однако в данный момент, казалось, моя способность удивляться уже практически исчерпала себя после событий вчерашнего Новолуния. Я даже могла бы, наверное, немедленно согласиться на его предложение и сорваться вслед за ним в небо… если бы не одна причина, продолжающая надежно удерживать меня на месте. Я невольно оглянулась на окна Эль-Дааррона. За одним из них сейчас спал глубоким сном мой сереброволосый оборотень, и проснется ли он - и когда это случится - было до сих пор не известно.

- Его это тоже касаетссся, - неожиданно тихо добавил дракон, проницательно угадав направление моего взгляда.

- Откуда ты… - подозрительно обернулась было я к нему, однако тут же умолкла.

Как знать, внезапно пришло мне в голову, если время для выполнения обещаний действительно пришло, не было ли все происшедшее просто еще одним напоминанием Богов с целью немного освежить мою память? В данный момент я уже была готова поверить во что угодно. Тем более, что Боги - они такие… Шутить не любят.

- Хорошо. Я лечу с тобой.

- Минуточку! - неожиданно вмешалась в разговор Лиаренна. - Никуда она одна не полетит. Северриан с нас со всех потом головы снимет, если с нее хоть один волосок упадет! Ну… про волосок - это было фигурально, конечно, - закончила эльфийка, обозревая мою успевшую мгновенно измениться чешуйчатую наружность.

- И что ты предлагаешшшь? - саркастически осведомился дракон. - Полетишшшь ссследом за нами?

- Пусть один из вас меня понесет, - ничуть не смутившись, заявила она. - В конце концов, некоторый опыт полетов у меня уже есть.

- Даже не мечтай! - тут же возмущенно фыркнул Грей.

- Лиа, в этом нет никакой необходимости… - начала было я.

Однако эльфийка была непреклонна.

- Ты как знаешь, а я вовсе не желаю находиться здесь, когда Северриан очнется и обнаружит, что его возлюбленную похитил из долины дракон, уже едва не прикончивший ее вчера, и что никто даже не попытался этому помешать!

- Но меня никто не похищает!

- Ну… ты поняла, что я имею в виду, - невозмутимо отозвалась Лиаренна, пожимая плечами.

Я в ответ только со вздохом покачала головой. Похоже, если уж Лиаренна что-то вбивала себе в голову, то любым логическим доводам оставалось только беспомощно разводить руками.

- Я тебе не ездовая ящерица! - сердито заявил дракон. И возмущенно добавил. - Так и знал, ссстоит только один раз оказать кому-то подобную уссслугу - и тебе тут же сссядут на шею… во всссех смыссслах.

- Ладно, - неожиданно покладисто отозвалась Лиаренна. - Не хочешь, не надо. Сделаем по-другому… Эй, Рэйв! - внезапно громко крикнула она в толпу. - Тут вашего Альфа-Стража пытаются умыкнуть из долины в неизвестном направлении!.. Что там у вас в таких случаях делать полагается?!

- Ты что, ссспятила?! - тихо рассердился Грейдеринг, наклоняя к ней свою гибкую шею и косясь краем глаза на тут же подозрительно насторожившуюся толпу вокруг себя. - Это тебе не детссские игрушшшки! Полетать ей, видите ли, захотелосссь… Да я сссброшу тебя в первое же попавшеессся ущелье за такие выходки!

- Это вряд ли, - спокойно отозвалась эльфийка. - Ты ведь не захочешь, чтобы потом весь мой клан дружно пытался снять с тебя шкуру? Сам посмотри, сколько свидетелей только что слышали, как ты мне угрожал.

- Аххх ты, нахальная девчонка!.. - с досадой прошипел ящер. - Твое счассстье, что у меня нет сейчассс времени на пуссстую болтовню…

И с этими словами он сердито подставил ей крыло.

- Полеззсай!

Дважды Лиаренну уговаривать не пришлось. Оба других дракона косились на взгромоздившуюся их товарищу на загривок девушку с явным неодобрением, однако возражать никто так и не решился.

- Посссторонисссь!.. - оглушительно рыкнул раздраженный Грейдеринг, расправляя над площадью огромные черные крылья. Толпа тут же поспешно отхлынула в стороны, освобождая ему пространство для маневра. Ящер гулко хлопнул крыльями, завихряя воздух по обе стороны от себя, и стремительно взмыл над землей. Лиаренна только едва слышно охнула на его спине, тут же привязывая себя к драконьему хребту еще парой дополнительных заклятий.

Я почти сразу же последовала его примеру - благо, места для взлета мне нужно было куда меньше.

Так, по очереди, один за другим, все драконы поднялись в светлое рассветное небо. И, едва только последний из них оказался в воздухе, мы дружно развернулись и устремились на север, в сторону далеких горных хребтов.

Помнится, еще не так давно - в пору моего вынужденного заточения в башне - у меня была масса свободного времени для чтения. А поскольку литературой меня снабжали всей подряд, без разбора, то несколько раз ко мне в руки попадал и большой старинный атлас с географическими картами Террана. Карты эти, к сожалению, были неполными - как, впрочем, и любые другие человеческие карты - однако кое-какое представление о географии континента все же давали, поэтому я приблизительно представляла себе, что из себя представляют горы Керр-Ан-Авитарр, и где они находятся.

Однако никакой, даже самый совершенный атлас не сумел бы дать представление о том, что ожидало меня на самом деле.

Начать с того, что добираться до Драконьих Гор пришлось, если и не дольше, чем я предполагала, то по крайней мере, гораздо утомительнее. Для меня, никогда прежде не вылетавшей так далеко за пределы Сорбронна, этот полет оказался довольно сложным испытанием. Мы летели почти все время сквозь толщу облаков, и хотя драконье око и позволяло без труда видеть все, что находилось на земле, любоваться проплывающими внизу красотами у меня просто не было времени. Взрослые драконы летели так быстро, что мне приходилось едва ли не вдвое чаще них махать крыльями, чтобы хоть как-то поспевать следом. В конце концов, я уже даже была готова взмолиться о передышке, когда прямо под нами вдруг промелькнула гряда острых, как иглы, заснеженных горных пиков - и плотная облачная завеса перед нашими глазами неожиданно растаяла. Я услышала, как Лиаренна впереди меня изумленно ахнула, а уже через секунду сама с трудом удержалась от такого же потрясенного вздоха.

Перед нами предстало удивительное зрелище. Огромная, просто невероятных размеров горная долина, окруженная высокими заснеженными пиками, надежно скрывающими ее от всего мира, была похожа на гигантскую каменную чашу, стенками которой служили испещренные множеством пещер скалистые откосы гор, а дном - огромное, прозрачное и чистое, как хрусталь, озеро. И над этим озером, в небе, безостановочно кружили драконы. Множество драконов! Здесь были большие взрослые ящеры с сильными крыльями - и маленькие птенцы, удивительно похожие на меня… молодые угольно-черные драконы - и старики, чья чешуя уже казалась почти добела выгоревшей на солнце…

И в данный момент большинство этих драконов неотрывно смотрело вниз. Я машинально проследила взглядом в том же направлении - и невольно вздрогнула, едва не забыв на минуту, что нужно махать крыльями. Глубоко под толщей воды, на самом дне озера, лежало огромное белесое существо, смутно напоминающее гигантскую сорброннскую подземную змею. Вот только змеей оно точно не было. Скорее, это было нечто, отдаленно напоминающее гигантского краба - если только можно представить себе краба, позаимствовавшего у кого-то еще один дополнительный комплект ног и клешней - странное, нелепое создание, больше всего походящее на порождение ночного кошмара. Но самым удивительным было то, что это существо не спало. Оно то и дело шевелило конечностями, словно пытаясь освободиться от невидимых пут, надежно удерживающих его там, под водой и землей - и никак не могло этого сделать. Я внезапно представила себе на мгновение, что произошло бы, увенчайся его усилия успехом, и невольно содрогнулась от ужаса.

- Сссюда! - коротко произнес в этот момент Грейдеринг, отвлекая меня от наблюдения за жутким созданием.

Троица драконов впереди меня дружно заложила вираж, начиная по крутой дуге огибать ближайший горный отрог. Я послушно последовала за ними. Там, в неглубоком, но просторном ущельи, в некотором отдалении от других драконьих жилищ, виднелась еще одна пещера, одиноко чернеющая широким зевом на почти отвесном горном склоне. Прямо перед входом в нее располагалось широкое каменное плато, на краю которого неподвижно лежал старый, почти побелевший от времени огромный дракон. Мои спутники осторожно опустились на широкую скалистую площадку перед пещерой и, сложив крылья, застыли перед ее древним хозяином, склонив гибкие шеи в почтительном поклоне. Я, немного замешкавшись, тоже последовала их примеру.

Старый дракон поднял голову, увенчанную тяжелыми иззубренными гребнями и медленно, с достоинством кивнул, приветствуя гостей.

- Amerai ka mal Ravventaar-daan-Lorgh, - почтительно произнес Грейдеринг, обращаясь к нему на языке, в котором я с удивлением узнала сенсарит - древний, почти забытый язык богов. - Приветствуем тебя, Раввентар-даан-Лорг.

Он выступил вперед - и неожиданно ловким движением хвоста подтолкнул меня в спину, заставляя, тем самым, тоже сделать шаг по направлению к хозяину пещеры.

- Я привел к тебе ту, за кем ты меня посылал… Это Аттамэ.

Я украдкой метнула на Грейдеринга недоуменный взгляд. Что это еще за странное прозвище?

- Приветствую тебя, Грейдеринг-керр-Равван. И тебя, Аттамэ, тоже.

У старого дракона оказался на удивление звучный глубокий голос - такой голос мог бы принадлежать скорее ровеснику Грейдеринга, но никак не такому древнему ящеру, как этот. В тот же момент драконий старейшина повернул ко мне голову, и я невольно поразилась юношеской ясности и зоркости его взгляда. Казалось, в этом древнем чешуйчатом теле заперта молодая и на удивление живая душа. Золотисто-янтарные очи изучали меня с неподдельным и вполне доброжелательным интересом - и я внезапно поймала себя на мысли, что этот старый дракон мне чем-то, определенно, нравится.

- Приветствую тебя, Раввентар-даан-Лорг, - с легкой запинкой повторила я недавнее приветствие Грея.

- Добро пожаловать, Аттамэ, - отозвался тот, снова назвав меня этим странным именем. - Рад, что ты прилетела так быссстро… Время ценно.

С этими словами он обернулся к своим соплеменникам и что-то негромко произнес всё на том же сенсарите. Двое ящеров, сопровождавших Грейдеринга в Сорбронн и обратно, тут же дружно снялись с плато и взмыли высоко в небо. На плато остались только мы - Грейдеринг, я и сам Раввентар.

- Пойдемте сссо мной, - обратился к нам обоим старый дракон.

- Одну секунду, Учитель… - неожиданно попросил Грей. И, расправив одно крыло, тут же с явным облегчением стряхнул наземь притихшую было на его спине Лиаренну.

Та довольно ловко приземлилась на обе ноги, однако тут же сдавленно охнула и прислонилась в поисках опоры к чешуйчатому драконьему боку. Похоже, эти самые ноги, немилосердно затекшие за время полета, держать ее теперь решительно отказывались.

- Эльф? - старый дракон с удивлением обозрел взъерошенную путешественницу. - А она здесссь зачем?

- Это… э, моя подруга, - поспешно ответила я, деликатно стараясь отвлечь внимание старейшины от Лиаренны, которая в данный момент с болезненной гримасой как раз пыталась размассировать онемевшие конечности.

- Приветствую тебя, Раввентар-даан-Лорг, - неожиданно невозмутимо произнесла эльфийка на сенсарите и выпрямилась. - Я - Лиаренна Арратэ из клана Тар’Йеверлинн. Я присматриваю за этим юным птенцом по поручению сорброннского Альфа-лорда, Северриана Рэйвена Уилларда ан’Бьорнена, который, к сожалению, в данный момент не в состоянии сделать это сам.

- Телохранительницсса для дракона? - старый ящер внимательно посмотрел на эльфийку. - Что ж, Аттамэ… Похоже, твой Повелитель и впрямь заботитссся о тебе.

- Нет, всё не совсем так… - уловив в его голосе иронию, попыталась я было внести разъяснения в ситуацию. - Она не телохранительница. Да и я не дракон, если уж на то пошло.

- Я знаю, - невозмутимо качнул гребнями Раввентар. - Ты - Аттамэ, одна из семи Хранителей.

- Что, простите? - я удивленно взглянула на возвышающегося надо мной дракона. Все это время меня не покидало отчетливое ощущение, будто он меня с кем-то путает. - Каких еще Хранителей?

- Слишшшком много вопросссов, - спокойно отозвался дракон. - Просссто войди в эту пещеру - и всссе узнаешшшь.

И с этими словами он поднялся и неторопливо направился к широкому каменному входу. Я, немного поколебавшись, молча последовала за ним, а Лиаренна с Греем тут же двинулись за нами. У входа в пещеру я оглянулась на Грейдеринга в некотором сомнении. Честно говоря, мне казалось весьма маловероятным, чтобы два взрослых дракона сумели свободно поместиться в одной пещере без ущерба для общего комфорта. Однако едва я шагнула под каменный свод, как тут же поняла, насколько сильно ошиблась.

Снаружи было сложно даже приблизительно представить себе истинные размеры расположенного внутри горы помещения. Казалось, все внутреннее пространство горы было занято одним гигантским каменным залом, способным свободно вместить в себя не только пару уже присутствующих здесь драконов, но еще и около сотни таких же. Кроме того, вряд кто-нибудь когда-нибудь использовал это место в качестве жилища. Больше всего внутреннее убранство пещеры напоминало какой-нибудь исполинский древний храм - с огромными причудливыми узорами на стенах и загадочными письменами, нанесенными туда явно не человеческой рукой. При виде отдельных орнаментов, похожих на незнакомые древние руны из множества сложных изломанных линий и длинных параллельных полос, напоминающих следы драконьих когтей, по спине невольно начинал ползти холодок. Что бы ни таилось за этими странными начертаниями, покрывающими гигантские стены пещеры, без магии - древней, чужой и сильной - здесь в свое время точно не обошлось.

- Ссследуй за мной, - коротко произнес Раввентар, и эхо его звучного голоса тут же гулко разнеслось меж исполинскими стенами.

Он направился вглубь помещения, через все пространство пещеры, прямо к дальней стене, расположенной напротив входа. Последовав за ним, я попыталась было издалека разглядеть, что именно могло привлечь в той стороне его внимание, однако поначалу заметила лишь несколько тускло светящихся багровым светом пятен на стене, похожих на тлеющие головешки. И лишь присмотревшись, смогла наконец понять, что же это так странно мерцало в мягком полумраке пещеры.

На источенной временем скале, под широким каменным сводом храма, тихо сияли в полумраке большие старинные руны.

Впрочем, фактически самих светящихся рун было всего семь, однако их чистого неяркого сияния вполне хватало для того, чтобы осветить и весь остальной текст, высеченный на шершавой, источенной временем стене в виде нескольких ровных каллиграфических строчек. Насколько я могла судить, это было нечто вроде восьмистишия, записанного все на том же сенсарите. В самом низу текста, прямо под последней строкой, к стене был прислонен небольшой плоский кусок скалы, на котором было изображено нечто вроде стандартной гексаграммы - шестиконечной звезды наподобие тех, с помощью которых обычно проводят различные оккультно-некромантические обряды - причем ее назначение было, на мой взгляд, так же непонятно, как и все остальное.

- Что это? - спросила я, с интересом разглядывая тускло мерцающие в сумраке строки.

- Это - Пророчессство, - отозвался дракон, останавливаясь рядом со мной и тоже устремляя взгляд на затейливые рунные завитки. - Ссслыхала о нем когда-нибудь?

- Ну, вообще-то… да, - после некоторого колебания призналась я, надеясь, что о причинах моей осведомленности подробно рассказывать не придется.

К счастью, и не пришлось.

- Я хочу, чтобы ты прочла, что здесссь написссано, - произнес старый дракон, склоняя ко мне свою гибкую шею и глядя на руны через мое плечо. - Вссслух, есссли не возражаешшшь.

Я подумала про себя, что вся эта сцена немного смахивает на какой-нибудь странный школьный экзамен, однако вслух ничего не сказала и, немного поколебавшись, прочла:

Скрылась Память в пустыне предвечных песков.

Мудрость, Сила и Гнев не избегли оков.

Опыт и Мастерство избежали беды,

Скрывшись в стане врага и под толщей воды.

А Душа, что к вратам в мир иной подошла,

Обретет, воскресая, два сильных крыла,

И, собрав воедино по воле Богов,

Вновь поднимет Дракона на битву с Врагом.

- Что скажешшшь? - терпеливо дождавшись, когда я закончу, Раввентар скосил на меня янтарно-желтый глаз.

- Даже не знаю, - честно призналась я. - Просто какой-то набор слов. Может, это некая аллегория? Правда, уж больно… замысловатая.

Сказать по правде, я даже была немного разочарована. Все это время, ожидая того знаменательного момента, когда легендарное Пророчество предстанет перед моими глазами, я подсознательно ожидала, что его прочтение станет для меня своего рода откровением, которое, возможно, перевернет всю мою жизнь. И вот теперь, наконец, эти вожделенные строки мерцали передо мной … и не говорили мне совершенно ни о чем.

- Не торописссь, - отозвался старый дракон. - У любого пророчессства есссть своя иссстория, и каждая из этих исссторий обычно не похожа на другие. Иссстория этого Пророчессства уходит сссвоими корнями в такую ссседую древносссть, что даже ссстарейшие из нассс знают о ней только из легенд… И все эти легенды записссаны здесссь.

С этими словами дракон сделал широкий взмах крылом, словно стремясь объять единым жестом все пространство пещеры, с ее исписанными древними рунами стенами.

- Готова ли ты выссслушать эти легенды, Аттамэ?

Я молча кивнула, понимая, что другого ответа от меня в принципе и не ждут, и приготовилась терпеливо слушать.

- Итак… Это произошшшло давным-давно, - начал старый дракон так, словно собирался рассказывать нам сказку. - Тысссячи лет назад…

Глава 4

Преданья старины глубокой

Это произошло давным-давно, тысячи лет назад, когда мир Террана еще только-только зародился, возникнув из Хаоса по воле древних Богов-создателей. Новый мир был еще девственно чист и готов принять любых поселенцев, которые только могли бы пожелать оставить на его земле свой след. В те времена Межмирные Врата были еще широко открыты - для того, чтобы разные племена и народы могли свободно перемещаться из одного мира в другой, расселяясь по необозримым просторам Вселенной. И все же лишь Боги, создающие новый мир, могли решать, кому из пришельцев суждено остаться в нем, а кому - нет.

Однако на этот раз, пока Боги-зодчие выбирали, кто же именно будет достоин стать обитателем этого нового мира, кое-кто решил сделать этот выбор за них. В один отнюдь не прекрасный день сквозь Межмирные Врата на новосотворенные земли вторглась огромная армия - армия гигантских злобных существ, не имеющих ни единой формы, ни имен, и олицетворяющих собой сам многоликий и безудержный Хаос. Это были исполинские твари, которых было трудно назвать иначе, кроме как вселенскими паразитами. Много веков назад они умудрились полностью истощить свой собственный мир, превратив его в голую и мертвую пустыню - и с тех пор скитались по бесконечному множеству миров Вселенной, выискивая для себя всё новые и новые, еще неосвоенные территории и высасывая из них всю жизненную энергию до последней капли. Утратив принадлежность к собственному миру, они со временем утратили и свои имена, получив взамен лишь одно общее прозвище - септолиты, или пожиратели. Единственным стремлением, которое двигало ими теперь, была жажда разрушения, голод и алчность, и повсюду там, где когда-либо побывали эти твари, оставались лишь ледяные, застывшие пустыни, не способные породить хоть какую-нибудь жизнь на протяжении еще долгих и долгих тысячелетий…

Во главе армии исполинских завоевателей стоял сильный и злобный предводитель - огромный крылатый змей Кармадж. Он был их повелителем - последним из тех, кто еще помнил свое имя - и тем, за кем остальные шли, не раздумывая, со слепой покорностью исполняя любые его приказы и безоговорочно подчиняясь его воле. И вот теперь Кармадж нацелил свой жадный взгляд на этот новый, едва только зародившийся мир…

- А теперь ссскажи-ка мне, Аттамэ, - неожиданно спросил у меня Раввентар, прерывая на время свой странный рассказ. - Ссскольких Богов-сссоздателей ты знаешшшь?

Немного удивившись вопросу, я неуверенно пожала плечами.

- Как и все - Всесветлого Яра-Созидателя, Перворожденную Богиню-Мать Эю, асурийсского Бога Равновесия, Шьямала, и Утора, Бога Смерти и Перерождения… Четверых.

Однако, внезапно почуяв подвох, я тут же пытливо вгляделась в глаза старого дракона.

- А что, разве это не полный список?

- Именно, - совершенно серьезно отозвался древний ящер. - Потому что, на сссамом деле, древних Богов-сссоздателей было пятеро.

На самом деле древних Богов-создателей в то время было пятеро. Самым старшим и самым сильным среди них был Бог Стихий, Керриос - могучий как земля, неудержимый как водная стремнина, свободолюбивый как ветер и вспыльчивый как огонь. Когда на Терран нагрянула бесчисленная армия септолитов и принялась разрушать и уничтожать все на своем пути, остальные боги - более спокойные и миролюбивые по натуре творцы - были готовы уйти и оставить свое творение на растерзание вандалам-хаоситам. Если бы они это сделали, Терран канул бы в небытие, так и не начав по-настоящему свое существование…

Если бы не Бог Стихий.

Не желающий отдавать жестоким чужакам только что созданный мир, Керриос сумел сплотить остальных Богов вокруг себя и убедить их дать отпор наглым завоевателям. Боги вступили в жестокую схватку с незваными пришельцами, уничтожая гигантских тварей десятками и сотнями… однако избавиться от ненавистных пришельцев оказалось не так-то просто. Каждый раз после очередного сражения оказывалось, что все септолиты снова целы и невредимы, в то время жизненной энергии в новорожденном мире становится все меньше и меньше. Очень скоро его защита должна была превратиться для Богов-Создателей практически в бесполезную затею: еще немного - и весь Терран был бы обречен превратиться в мертвый безжизненный камень… И только Керриос по-прежнему не желал сдаваться и был готов сражаться с врагами за свое творение до последнего.

Уяснив, что обычная тактика боя с септолитами не работает, он принялся внимательно наблюдать за незваными поселенцами - и в конце концов обнаружил, что все они были каким-то непостижимым образом напрямую связаны со своим Повелителем. Этот исполинский септолит, как выяснил Керриос, обладал могучими колдовскими способностями, позволявшими ему делать удивительные вещи. Магия Кармаджа давала ему возможность не только полностью управлять своими воинами, но и передавать им его собственную силу, раз за разом воскрешая их из мертвых. И это означало, что покуда сам Кармадж был жив и здоров, было практически невозможно нанести хоть какой-нибудь вред любому из его соплеменников.

И тогда Бог Стихий решил вызвать Повелителя септолитов на поединок, чтобы раз и навсегда покончить со всеми ненавистными захватчиками разом. А для того, чтобы Кармадж согласился на этот бой, Керриос пообещал взамен, что если тот сразится с ним и одержит победу, Боги-создатели навсегда покинут Терран и оставят его на расправу септолитам. Однако Кармадж был слишком умен и осторожен, чтобы так бездумно рисковать, выходя на бой с самим Богом. Он поставил условие - для того, чтобы поединок был действительно честным, бойцы должны были непременно стать равными друг другу по силе. Хитрый септолит потребовал, чтобы Бог Стихий отказался хотя бы от половины своих сил на время поединка, а иначе он просто откажется от битвы и навсегда затеряется среди своих бесчисленных подданных.

Этого Керриос допускать не хотел - и, в конце концов, вынужден был согласиться.

Для того, чтобы стать таким же, как Повелитель септолитов, Богу Стихий пришлось бы на время отказаться от власти над некоторыми из стихий - и, хорошенько поразмыслив, он решил, что вполне сможет обойтись в этом поединке без силы Земли и Воды. Придя к такому решению, Бог произнес заклятие Отречения - и в тот же момент единство и гармония подчиненных ему стихий было нарушено. В один миг Керриос, потеряв свое прежнее божественное могущество и утратив привычный облик, превратился в огромного крылатого огнедышащего ящера - живое воплощение стихии Воздуха и Огня.

Так на Терране появился первый Дракон.

- Ну и ну, - задумчиво проговорила за моей спиной Лиаренна. - Значит, вот почему сенсаритская руна, обозначающая дракона, читается как “Керриос”! Любопытно…

Я тоже невольно покосилась на стену с высеченным на ней Пророчеством. Да, действительно. То-то имя неучтённого Бога показалось мне смутно знакомым.

А старый дракон, между тем, продолжал свой рассказ.

Хитрый Кармадж ликовал. Он прекрасно знал, что Керриос был самым сильным и самым смелым среди Богов-создателей, и теперь был уверен, что, лишившись половины своего божественного могущества, тот станет его легкой жертвой в предстоящем поединке - и тогда остальные Боги-зодчие отступят, оставив Терран в его полном распоряжении.

И вот два исполинских крылатых воина сошлись в смертельной схватке в небесах над побережьем тогда еще безымянного, а ныне Эндорийского Океана. Это была долгая и нелегкая битва, в которой не было ни передышек, ни правил, а наградой за победу в которой должен был стать целый мир. Стоило ли говорить, что оба они - и Керриос, и Кармадж - сражались яростно, словно безумцы, пуская в ход любые силы и заклятия, которые только были в их распоряжении. От гудящей в воздухе магии день превращался в ночь, земля содрогалась до основания, а океанские воды вздымались до самых облаков.

Однако коварным планам Кармаджа так и не суждено было сбыться. Битва все продолжалась и продолжалась - и, в конце концов, Керриос стал постепенно теснить своего соперника. Его сил, даже уменьшенных наполовину, оказалось все же больше, чем у Повелителя септолитов - и, поняв это, обессиленный и израненный Кармадж вынужден был обратиться в бегство. Позабыв обо всем своем многочисленном войске, он устремился прямо вглубь Океана - туда, где посреди его бескрайних синих вод огромным водоворотом клубились тогда еще открытые Межмирные Врата. Желая поскорее покончить с ненавистным врагом, Керриос продолжал наносить крылатому змею все новые и новые удары, заставляя того мчаться вперед из последних сил - и лишь в тот момент, когда они оба оказались уже над самой воронкой водоворота, Кармадж неожиданно сумел развернуться к своему преследователю. Понимая, что бой уже проигран, ослабленный и озлобленный септолит бросил в своего преследователя последнее проклятье - и, поклявшись, что однажды снова вернется, чтобы забрать свою армию и уничтожить весь этот мир навеки, нырнул в водоворот Врат.

И в тот же миг, как только Кармадж покинул Терран, всё его могучее войско неожиданно… уснуло. Еще мгновение назад такие непобедимые и неуязвимые, септолиты теперь просто останавливались и замирали прямо там, где находились, словно марионетки, у которых внезапно обрезали все нити. Вскоре вся поверхность Террана оказалась усеяна неподвижными телами гигантских существ, погруженных в странный беспробудный сон. Не ожидавшие подобного поворота Боги поначалу растерялись, но потом решили, что раз уж септолиты сумели истощить энергию этого мира своей жадностью, то пускай теперь сами послужат благому делу и станут для Террана источниками жизни и процветания. Они упрятали всех спящих исполинов глубоко под землю, где те не смогли бы никому помешать - и постепенно тела спящих гигантов начали возвращать земле украденную у нее энергию. Через некоторое время мир Террана снова возродился к жизни, а поскольку силы, позаимствованной септолитами в других мирах, было в избытке, то наполненная ею земля приобрела новые, необычные свойства.

Так на Терране зародилась собственная магия.

И самым первым смертным обитателем этого нового, возрожденного мира стал бывший бог - Керриос. Такова была последняя месть Повелителя септолитов Богу Стихий - проклятие, которое Кармадж швырнул в него перед самым своим бегством, раз и навсегда привязало Керриоса к его нынешнему облику. Отныне тот был лишен возможности снова стать самим собой и, потеряв свою божественную силу и бессмертие, должен был до конца своих дней прожить в облике огромного крылатого ящера.

Вот так и исчез из терранского божественного пантеона пятый бог.

В своем новом обличии Керриос прожил на Терране долгую и спокойную жизнь, а когда умер, то каждая капля его крови, наполненная первозданной магией созидания, сама превратилась в живое существо, породив таким образом к жизни целое новое племя - племя драконов. Эти новые, молодые крылатые ящеры не умели колдовать так, как их прародитель, однако кровь, текущая в их жилах, по-прежнему обладала многими чудесными и магическими свойствами.

Вскоре на Терран пришли и другие обитатели - мирные и дружелюбные народы. Межмирные Врата, наконец, закрылись, и Боги-создатели, убедившись, что их творению больше ничто не угрожает, отправились дальше, созидать все новые и новые миры. Однако перед самым своим уходом, памятуя о данной Кармаджем клятве вернуться, они решили обезопасить Терран от возможности нового нападения - и для этого наложили на всех потомков Керриоса бессрочное заклятье-Пророчество.

Согласно этому заклятию, сила Керриоса, продолжающая течь в жилах его крылатых потомков, должна будет однажды найти себе новое магическое вместилище - в телах семерых сильных чародеев-метисов, которых однажды породят разнокровные народы Террана. И тогда, когда Кармадж снова решит вторгнуться на Терран и поднять из небытия свою исполинскую армию, эти семеро смогут объединиться - и все вместе сумеют снова возродить Великого Дракона к жизни, чтобы воскресший Керриос смог вновь вступить в бой с крылатым Повелителем септолитов.

И если это им удастся, то, возможно, на этот раз бывшему Богу удастся уже навсегда избавить Терран от его жестокого и опасного врага.

Раввентар умолк, окончив, наконец, свое повествование. Некоторое время все молчали. Мы с Лиаренной пытались переварить полученную информацию, а оба дракона, терпеливо ожидая результата, с интересом наблюдали за нами обоими.

- Невероятно!.. - потрясенно пробормотала, в конце концов, эльфийка. - Значит, наши магические источники, оказывается, на самом деле ни что иное, как какие-то спящие гигантские твари-пришельцы, запертые под землей… Ну и дела! Нет, ты можешь поверить в такое?!.. - с чувством обратилась она ко мне.

- Вообще-то, могу, - нехотя призналась я после некоторого колебания. - Дело в том, что, когда я в своем в драконьем облике, я их… вижу.

Лиаренна уставилась на меня со смесью недоверия и изумления.

- Видишь?.. Ты?.. И ты молчала?!! - я внезапно увидела, как она пару раз беззвучно открыла и закрыла рот, словно не находя достаточно ёмких слов, чтобы выразить собственное возмущение. - И после этого ты еще жаловалась на Северриана за скрытность?!.. Да вы с ним, на самом деле, просто созданы друг для друга!!

Я молча пожала плечами, решив, что спорить с последним утверждением было бы как-то неразумно. Несколько минут Лиаренна безмолвно сверлила меня негодующим взглядом, после чего так же молча отвернулась и снова перевела взгляд на Пророчество. Я искоса наблюдала за тем, как она снова вдумчиво читает и перечитывает древнее руническое восьмистишие, время от времени беззвучно шевеля губами, и в конце концов в какой-то момент поняла, что обо мне эльфийка на время практически забыла.

Правда, как выяснилось, ненадолго.

- Знаешь, что я думаю? - внезапно задумчиво изрекла она, в очередной раз изучая начертанную на каменной стене надпись. Взгляд Лиаренны, при этом, был прикован к нижним строчкам текста. - Я думаю, что на самом деле это даже не Пророчество. Это - инструкция. Инструкция по поиску и сбору воедино всех Хранителей силы Керриоса… ну, тех самых метисов, о которых говорил Раввентар. И ты, дорогуша, похоже, тоже в списке! - и с этими словами она решительно ткнула пальцем в багрово мерцающую в полумраке пещеры последнюю, седьмую, руну.

Руну Души. Аттамэ.

Я недоверчиво уставилась на Лиаренну, потом снова перечитала последние строки Пророчества… и сообразила, что она не шутит.

Обретет, воскресая, два сильных крыла… собрав воедино по воле Богов… Ох, леший их побери! Так вот, значит, почему этот старый дракон все время называл меня таким странным именем! И вот, значит, что им было от меня нужно!

Упомянутый дракон неожиданно пошевелился и медленно развернул к нам обоим свою крупную гребенчатую голову.

- Сссовершенно верно, Аттамэ, - сказал он. - Сссемь светящихссся рун - это сссемь имен Хранителей, которых нужно будет сссобрать вмесссте. И вот эта ссседьмая руна зажглась на ссстене всссего три с небольшшшим года назад - как раз тогда, когда ты едва не погибла и воскресла вновь… помнишшшь? Аттамэ - это руна Душшши и Полета.

- Что, сразу и того, и другого? - рассеянно уточнила я, все еще скептически изучая надпись на стене. В конце концов, прочесть Пророчество я прочла, но поверить во все эти сказки безоговорочно меня никто не обязывал.

- Да, - невозмутимо ответил дракон. - У нассс даже есссть поговорка: “Пламя живет в сссердце дракона, а полет - в душшше”. Так что в нашшшем понимании эти два понятия практичессски не разделимы.

- Что ж, - задумчиво отозвалась я. - Душа и полет… понятно. Однако, что мне действительно не понятно, так это зачем Аттамэ - то есть, вроде бы мне - собирать всех этих Хранителей силы вместе? Вы ведь сами сказали, что они должны объединиться только в случае возвращения на Терран этого самого крылатого змея, Кармаджа?

- Именно, - совершенно серьезно подтвердил Раввентар. - И к тому моменту, когда Кармадж ссснова появитссся на Терране, Хранители должны были уже найдены и сссобраны всссе вмесссте.

- Погодите, погодите… - внезапно сообразив, что он не шутит, я с недоверием воззрилась на дракона. - Вы хотите сказать, будто Кармадж и впрямь собирается вернуться на Терран?.. Вы это серьезно?!

- Абсссолютно, - неожиданно твердо сказал тот. - И, сссудя по наблюдаемым нами знамениям, Кармадж уже где-то совсссем близсско…

- Знамениям?.. Каким еще знамениям? - тут же живо заинтересовалась эльфийка, внимательно прислушивающаяся к нашей беседе.

Чувствуя, что разговор вот-вот снова грозит плавно скатиться на обсуждение драконьего фольклора, я попыталась было предпринять еще одну попытку вернуть его из сферы легенд в более реальное русло.

- Но, послушайте же! Разве это возможно?! Прошло уже столько времени, о древнем Боге Стихий уже давно и не помнит никто, а вы все еще предполагаете, будто этот старый летучий змей жив?! Да от него наверняка уже даже пыли не осталось!..

- В разссных мирах время течет по-разссному, - спокойно возразил мне Раввентар. - То, что ссстало тысссячелетием для нассс, для Кармаджа в ином мире вполне могло промелькнуть, сссловно одно мгновение.

- Это верно, - неожиданно подтвердила Лиаренна. - Я читала об этом. Как ни странно, хотя о септолитах в наших книгах абсолютно ничего нет, о Межмирных Вратах написано предостаточно. Они ведут сразу в тысячи миров, а в их открытиях-закрытиях существует какая-то цикличность, связанная с движением небесных тел… Очень может быть, что этот самый Кармадж едва только успел отдышаться от предыдущей драки и теперь собирается вернуться на Терран еще более злой и отчаянно жаждущий мщения.

- Поверить не могу, что ты так серьезно рассуждаешь об этом, - я бросила на нее недоверчивый взгляд. - Лично у меня все это просто в голове не укладывается… Нет, я согласна, что септолиты действительно существуют - я же сама их видела. Я даже готова поверить в существование забытого пятого Бога и этого крылатого змея - почему бы и нет, в конце концов, в легендах еще и не такое встречается… Но поверить в то, что все это происходит сейчас, в наше время?!..

Я замолчала, выразительно покачав головой. Да, разумеется, за последние месяцы я видела довольно много удивительных и совершенно невероятных вещей и явлений - да что там, я сама была одним из них!.. Однако теперь мой здравый смысл - видимо, исчерпав наконец лимит безоглядной доверчивости - отчаянно требовал хоть немного притормозить и попытаться оценить ситуацию критически.

Старый дракон неожиданно склонил ко мне свою длинную гибкую шею и тихо произнес:

- Посссмотри на эти ссстены, Аттамэ… Видишь древние писссьмена на них? Это - знамения, оссставленные в камне когтями сссамого Керриоссса… Хочешшшь, я прочту их тебе?

И, получив от меня немного неуверенный кивок, дракон медленно нараспев прочел:

- “Когда над землей воцаритссся зной, и трое правителей разом падут, сссраженные Новой Луной… когда звезды изссменят привычный маршрут, выстраиваясссь в единый ряд, откроютссся ссстворки Межмирных Врат… И в мир возвратитссся Враг, чтоб всссё обратить в прах…”

Он бросил на меня искоса внимательный взгляд и, заметив, что мои глаза теперь тоже прикованы к древним символам, негромко добавил:

- Мы уже много лет приссстально ссследим за движением небесссных тел, Аттамэ. Вчера, в сссамом начале Новолуния, сссемь звезд на небе внезапно изменили сссвоему привычному пути и принялисссь сссближаться навстречу друг другу. И в тот сссамый миг, когда они сссошли со сссвоих небесссных орбит, всссе заключенные под землю сссептолиты вдруг разом очнулисссь. Всплессск энергии, возникшшший при этом, сразил одновременно всех трех даргианссских Повелителей, вошедших в это время в сссвои Исссточники… Немного чересссчур для проссстого сссовпадения, не так ли?

И Раввентар сверкнул на меня своими огромными янтарными глазищами.

- Пока сссептолиты еще ссскованы древним заклятием, удерживающим их под землей. Однако очень ссскоро - едва только всссе сссемь звезд сомкнутссся в ряд над Великим Океаном - Межмирные Врата снова рассспахнутся, и тогда мощь пробудившихссся хаоситов, почуявших вожака, начнет ссстремительно расссти. Есссли Кармадж дейссствительно жив и жаждет вернуться, ему будет доссстаточно всссего нессскольких часов, чтобы осссвободить все сссвое войссско от сссдерживающих его чар - и земля, высссохшая от предсссказанного зноя, сссама облегчит ему эту задачу… И тогда тому Террану, который мы знаем, нассступит конец.

Если бы старый дракон продолжал доказывать мне что-то, основываясь на старинном предании, я бы, наверное, до сих пор продолжала сомневаться. Однако сейчас - слушая, как спокойно он излагает вполне реальные факты, в достоверности которых я уже частично успела убедиться сама - я почувствовала, как по спине моей внезапно пробежал холодок… Этот вчерашний Всплеск. Пробудившиеся септолиты. И Сев, мой сереброволосый Повелитель, лежащий сейчас без сознания где-то там, в далеком Сорбронне… Если бы всему происходящему можно было найти какое-нибудь другое, более простое объяснение, я бы с радостью приняла его. Однако такого объяснения, увы, ни у кого не было.

- Значит, всё это правда… - прошептала я, по-прежнему не отрывая глаз от загадочных символов, высеченных на стене самим древним Богом. - Значит, все эти старые легенды, действительно, реальны?! Но тогда… Тогда нам нужно как можно быстрее найти способ как-то остановить Кармаджа, прежде чем он успеет что-нибудь натворить! Ведь, если правда про змея, то и про Керриоса - тоже должно быть!.. Так?

И, повинуясь внезапно нахлынувшему порыву, я обернулась к Раввентару.

- Раввентар-даан-Лорг… признаться честно, мне очень сложно сразу принять все то, о чем написано в ваших Пророчествах. Но все же я обещаю, что, раз это действительно так важно, я постараюсь найти всех тех Хранителей, о которых здесь говорится. И тогда все вместе, возможно, мы действительно сумеем воскресить Великого Дракона… ну, или хотя бы попытаемся это сделать.

- Правильно, - неожиданно подала голос Лиаренна, как обычно, игнорирующая любые не устраивающие ее правила приличия и беспардонно подслушивающая весь наш разговор. - Попытаться, в любом случае, стоит. И на меня в этом, полукровка, ты можешь смело рассчитывать.

Следовало признать, что теперь - когда решение, наконец, было принято - все прежние сомнения и скептицизм как-то незаметно сами собой отступили, сменившись спокойной и деловитой сосредоточенностью. Вполне возможно, немалую роль в этом сыграл и неожиданный энтузиазм Лиаренны, которая тут же с новым интересом приступила с изучению начертанного на стене восьмистишия.

- Так-так… - задумчиво изрекла она, водя тонким наманикюренным пальцем по одной из врезанных в скалу рунных строк. - Значит, вы говорите, руна Души зажглась здесь всего три года назад? Интересно… И что же, все Хранители Керриоса обязательно должны быть метисами?.. Значит, семь полукровок плюс кровь потомков Керриоса - и мы получаем целых семь рэтриаров!

- Всссе верно, - подтвердил дракон. - Сссемь Хранителей сссилы - это сссемь чассстей драконьей сущносссти Керриоссса. Однако вы должны знать также, что одну соссставляющую этой сссилы, не менее важную, запереть в живом сущессстве так и не удалосссь. Это Огонь Дракона. Без него, боюсссь, могущессства Керриоса не хватит, чтобы вновь сразитьссся ссс Кармаджем и одолеть его.

- Но где же тогда хранится этот Огонь Дракона? - спросила я. Однако, к моему большому разочарованию, Раввентар лишь отрицательно покачал головой.

- Этого мы, к сссожалению, не знаем… Извессстно лишшшь, что это какой-то древний артефакт, вроде драгоценного камня, носссящий имя Дракона.

- Драгоценного камня? - задумчиво переспросила я, мысленно отмечая, что список поручений только что явно увеличился еще на один пункт. - С именем Дракона? Ну, что ж… и на том спасибо.

И невольно мысленно представила себе, как буду рыться в какой-нибудь королевской сокровищнице, требуя у опешившего хозяина обозначить мне каждый камушек поименно.

- С ювелирно-пиротехнической составляющей Керриоса мы, пожалуй, разберемся немного позже, - заявила Лиаренна. - Лично меня сейчас куда больше интересуют рэтриары. И, честно говоря, я не представляю себе, как такое количество триединых могло бы существовать на Терране, не будучи никем обнаруженными… Может, стоит поговорить со старейшинами во Фьерр-Эллинне?

- Если они, конечно, вообще, поверят во всю эту историю, - без особого оптимизма заметила я в ответ. - Может, будет немного проще, если мы будем знать, когда именно зажглись все остальные руны? Ну, чтобы хоть приблизительно представлять себе время появления остальных Хранителей…

Старый дракон, подумав, утвердительно кивнул.

- Да, это разумно.

И на мгновение задумавшись, уверенно указал на вторую строку пророчества, в которой говорилось о Мудрости, Силе и Гневе.

- Вот. Эти три руны зажглисссь здесссь почти одновременно, около двадцати лет назад… Руны Опыта и Мастерссства светятссся здесссь вот уже почти двесссти лет… Ну, а насссчет Душшши, я думаю, объяссснять и вовсссе нет необходимосссти.

Лиаренна тут же машинально покосилась в мою сторону, однако я сделала вид, будто ничего не замечаю.

- Ну, а что насчет самой первой? - спросила я, намеренно отвлекая от себя ее изучающий взгляд. - Руна Памяти, как давно светится она?

На этот раз Раввентар-даан-Лорг отчего-то замешкался с ответом.

- Чессстно говоря, этого я и сссам точно не зсснаю, - в конце концов, признался он. - К тому времени, как я впервые вошел сюда в качессстве Хранителя Знамений, она уже сияла на ссстене… Это произошло около двух тысссяч лет назад.

Мы с эльфийкой тут же дружно развернулись к дракону.

- Сколько?!..

- Две тысячи?! - одновременно вырвалось у нас обоих.

И, обменявшись взглядами, мы снова уставились на исписанную рунами стену.

- Похоже, один пункт из нашего списка можно уже вычеркнуть, - сказала, в конце концов, Лиаренна. - Уверена, этот тип уже давно отдал душу богам, и теперь имеет прекрасную возможность пообщаться с Керриосом лично.

- Это исссключено, - уверенно заявил Раввентар. - Если бы кто-нибудь из триединых, указанных в Пророчессстве, умер, его руна давно погасссла бы, однако это в принципе невозможно. Пророчессства так не дейссствуют - тех, кого они касаютссся, обычно хранит сссама сссудьба, пока те не исссполнят свое предназначение.

- То есть, вы хотите сказать, что продолжительность жизни триединых - если их не убивать, конечно - практически не уступает долголетию самих драконов? - задумчиво уточнила Лиаренна. - И этот некто, именуемый Памятью, вполне возможно, прожил уже пару тысяч лет?

Старый дракон в ответ неуверенно качнул головой.

- Вполне возможно, что он…э, прожил уже не одну пару тысссяч лет. Дело в том, что, если верить летописссям, то Пуссстыней Предвечных Песссков называли раньше нынешшшнюю пуссстыню Куршшшит. Однако в поссследний раз это название иссспользовали еще более трех тысссячелетий назад.

- С ума сойти! - высказалась на это эльфийка и впечатленно замолчала. У меня же для каких-либо комментариев просто не нашлось слов.

Три тысячи лет! Мне, в мои не полные двадцать, такой промежуток времени даже просто представить себе было сложно, а уж подумать о том, чтобы прожить их… Резко тряхнув головой, чтобы отогнать столь обескураживающие мысли, я снова обернулась к стене. Взгляд невольно задержался на самой яркой строке, где подобно алым рубинам, нанизанным на нитку, пылали сразу три руны. Я еще раз пробежалась по ней взглядом - и внезапно задумчиво прищурилась.

- А эти руны - ну те, которым по двадцать лет… Вы сказали, они зажглись здесь почти в одно время?

- Да, - подтвердил мою догадку дракон. - Первой ожила руна Мудросссти, а спуссстя пару лет - две оссстальные. Очевидно, кому-то удалосссь сссоздать одновременно трех триединых - хотя, есссли верить моим соотечессственникам, никто из нас не был причассстен к этому… Ссстранная, вообще, иссстория. Никто даже никогда не видел этих сссозданий.

- А по-моему, ничего странного… - негромко пробормотала я, все еще рассеянно глядя в стену пещеры, в то время как память моя уже услужливо выуживала из своих закромов воспоминание о давнем ночном разговоре. В голове, словно наяву, зазвучал размеренный голос росненского травника, бывшего алхимика, встреченного нами в маленьком тихом поселении в ночь охоты на волколака:

“Мы нарушили около полусотни правил, создавая своих рэтриаров, и теперь нас с позором изгоняли из Университета… Наши детища, все трое, были отправлены в горы Гзуур-Кай, в Малахитовую Цитадель, спеленатые антаритовыми цепями, словно злобные демоны из преисподней…”.

- Никто их не видел, - снова, уже тверже, повторила я. - Потому что эти трое были созданы в большой тайне и уже лет двадцать как являются узниками Малахитовой Цитадели. Смотрите сами: “Мудрость, Сила и Гнев не избегли оков”… Все верно, они - пленники Цитадели.

- Малахитовая Цитадель - это миф! - тут же скептически фыркнула Лиаренна.

- О, ну да, конечно, - отозвалась я с иронией. - И это говорит та, которая всего четверть часа назад безоговорочно поверила в возвращение на Терран мифического крылатого змея!.. Да я сама лично разговаривала с человеком, который видел, как всех троих триединых увозили связанными в эту самую колдовскую тюрьму… Впрочем, это долгая история.

- Скажите на милость, - с иронией заметила эльфийка. - Какая осведомленность… Может, тебе и об остальных тоже все известно? Огласите, пожалуйста, весь список.

- Для начала и этого доссстаточно, - твердо решил Раввентар, не давая мне возможности достойно ответить на шпильку. - Мы уже знаем о мессстонахождении сссразу троих триединых, и это немало. Проблема в том, что Малахитовая Цитадель, дейссствительно, кажется мифом. Мы летали над горами Гзуур-Кай множессство раз, но никто и никогда не видел там ни одного ссстроения. А ведь колдовссская темница должна быть немалых размеров…

- Может, она под землей? - предположила я.

- Есссли мы видим под землей сссептолитов, неужели не заметили бы поссстройки? - неожиданно возразил до сих пор молчавший Грейдеринг. Все это время мой наставник терпеливо следил за ходом беседы, не включаясь в нее, однако теперь, видимо, решил внести свою лепту в обсуждение. - Всссё указывает на то, что есссли Цитадель и сущессствует на сссамом деле, то она ссслишком надежно упрятана под магичессскими заклятиями, наложенными магиссстериумскими чародеями. Ссс воздуха, по крайней мере, нам к ней точно не подобратьссся.

- Плохо… - задумчиво пробормотала я. - Что же тогда делать?

- Ну, вообще-то, вариантов не так уж и много, - неожиданно рассудительно заявила Лиаренна. - Судя по всему, нам придется вступить в мирные переговоры с Магистериумом и постараться выяснить у них, где же, на самом деле, находится эта самая Цитадель. Ну, а поскольку ты у нас - Душа Дракона, то тебе, согласно инструкции, и карты в руки.

- Ты, наверное, шутишь? - подозрительно уточнила я. - Ты хоть представляешь себе, что будет, если я заявлюсь в Коббе-Ренвин, да еще и с подобным предложением?.. Да всего через пару часов я уже буду изучать эту самую Цитадель изнутри!

- Значит, нужно сделать так, чтобы они были вынуждены прислушаться и воспринять твои слова всерьез… Ну, и не попасться при этом, конечно, - невозмутимо отозвалась эльфийка. - Между прочим, никто и не говорил, что это будет легко. Но, если тебе так будет легче, я согласна отправиться с тобой. Должен же кто-то проследить, что бы ты все сделала правильно.

- О, ну и на том спасибо, - язвительно отозвалась я. - Надеюсь, в Цитадели окажется достаточно свободных камер для нас обеих. Должна же быть в этом мире хоть какая-то справедливость…

- Ну что ж, в таком ссслучае, думаю, вам больше не ссстоит мешшшкать, - заявил Раввентар, прерывая наш душевный диалог. - Отправляйтесь на поиссски, времени у насс не так уж и много. Есссли звезды будут продолжать сближатьссся ссс прежней скороссстью, то у нас в запасссе оссстаётся всссего сссорок дней на поиссски. Хотя… уже тридцать девять.

- Маловато, - задумчиво заметила Лиаренна. - Особенно учитывая, что об остальных Хранителях нам, вообще, ничего не известно

И она тут же многозначительно развернулась к Грейдерингу. Тот смерил непрошенную пассажирку хмурым взглядом, однако после некоторого колебания все же подставил нехотя крыло. С видом заправской наездницы эльфийка ловко взобралась на загривок мрачно нахохлившегося дракона и уселась поудобнее, тут же начиная опутывать себя прочными удерживающими заклятиями.

- Ну? Долго тебя еще ждать? - обернулась она ко мне.

Я принялась молча расправлять крылья, однако в этот момент драконий старейшина, похоже, неожиданно кое-что вспомнил.

- Есссть еще одна вещь, Аттамэ… - произнес он негромко, оборачиваясь ко мне и почему-то понижая голос. - Я знаю, что Грейдеринг-керр-Равван уже начал обучать тебя сссражаться в воздухе, и было бы хорошо, если бы ты и впредь не прерывала занятий. К тому времени, когда твои крылья понадобятссся Великому Дракону, они должны быть доссстаточно сссильными и крепкими, ибо от этого может зависссеть исссход битвы.

- Хорошо, - ответила я, искренне порадовавшись, что дракона сейчас не слышит Сев. - Если это действительно так нужно, я постараюсь продолжить тренировки.

- Усспехов в поисссках, - коротко пожелал Раввентар, глядя, как Грейдеринг уже делает первый взмах крыльями над плато.

- Kammae ila vierr Ravventaar-daan-Lorgh, - произнесла на сенсарите Лиаренна. - Чистого неба, Раввентар-даан-Лорг.

- Чистого неба, Учитель, - повторила я за ней на всеобщем.

И, взмахнув крыльями, вслед за Грейдерингом снова взмыла в ультрамариновую синь летнего неба.

Глава 5

Группа официальных лиц

Обратный путь до Сорбронна показался мне гораздо короче.

Я так торопилась вернуться домой, что почти не замечала усталости в крыльях, а едва только острый частокол сорброннских гор остался позади, тут же невольно прикипела взглядом к светлеющим посреди долины каменным стенам Эль-Дааррона. Издали мне почудилось на крыше альфа-дома какое-то движение. Отразив солнечные лучи, над парапетом коротко блеснул металл - раз, другой - и уже очень скоро я различила две подвижные гибкие фигуры, стремительно и хищно кружащие друг против друга по открытой террасе. Солнечный свет снова отразился от полированной стали мечей - и внезапно коротким светлым отблеском скользнул по такой знакомой серебристой шевелюре.

Позабыв обо всем на свете, я стрелой устремилась к Эль-Дааррону.

- Сев?!.. - мои когти с размаху вонзились в серый камень парапета, а уже в следующее мгновение я соскочила с него вниз, на террасу, в своем человеческом обличии. - Глазам своим не верю!.. Еще недавно ты был почти что мертв, а сейчас уже вовсю машешь мечом?!

- Да вот, - по-прежнему не отвлекаясь от поединка, отозвался через плечо сереброволосый оборотень. - Уже второй час пытаюсь прикончить своего дорогого кузена за то, что не дал мне спокойно поваляться в постели. Но, как видишь, до сих пор не преуспел… Уфф, проклятье!.. - он внезапно резким движением выбил меч из рук противника и остановился, тяжело дыша. - Давай пока на этом закончим, Хират… иначе я точно снова свалюсь.

Только сейчас я заметила, что, хотя оба дарга обнажены по пояс, Сев - единственный, по чьей загорелой спине сейчас струйками стекает пот. Светловолосый оборотень коротко хмыкнул в ответ и, отступив, поднял упавший меч.

- Не слушай его, Мирра, - произнес Хират, обращаясь ко мне. - На самом деле ему уже гораздо лучше, чем когда ты улетала. А физическая нагрузка - это как раз то, что ему сейчас нужно, чтобы вывести из организма всю эту дрянь от арака… Можешь, конечно, передохнуть пару часов, - снова повернулся он к своему сереброволосому кузену. - Но потом будь готов снова попытаться меня убить. И учти - до тех пор, пока хоть капля этой гадости остаётся в твоей крови, моей шкуре совершенно ничего не грозит.

Он одним точным движением ловко забросил свой меч в закрепленные на стенде ножны и, коротко кивнув нам обоим, молча направился к лестнице.

- Как ты? - участливо спросила я Сева, едва мы остались одни.

- Думаю, к вечеру буду в норме, - успев немного отдышаться, уверенно отозвался тот. И, еще пару раз размашисто крутанув мечом в воздухе, тоже отправил его на стенд. - Хират не успокоится, пока не выжмет меня досуха.

- Да уж, не сомневаюсь, - невольно улыбнулась я. - Кстати… что значит - тебе лучше, чем когда я улетала? Когда же ты очнулся?

- Давненько, - оборотень неожиданно усмехнулся. - Гораздо раньше двух других Альф, если быть точным. И в этом, как я полагаю, немалая твоя заслуга. Честно говоря, я даже успел услышать, как за тобой захлопнулась дверь… Точнее, за вами двумя.

- Так давно? - удивилась я. И тут же возмутилась. - И ты даже не дал мне об этом знать?! Ты хоть знаешь, как я волновалась все это время?!

- Прости, - без особого раскаяния пожал плечами Сев. - В тот момент у меня было еще слишком мало сил для выполнения сразу нескольких задач, поэтому я решил сосредоточиться на наиболее полезной… и в итоге заставил Лиаренну отправиться с тобой.

- Что?..

Мне вдруг стала совершенно понятна и эта упрямая настойчивость эльфийки, и странная ирония Раввентара по поводу заботы моего Повелителя. Я задумчиво прищурилась, наблюдая, как Сев невозмутимо набрасывает рубашку на загорелые плечи.

- Значит, вот оно как… А сама Лиаренна знает о твоей самодеятельности?

- Нет, конечно. Иначе она уже превратила бы меня в наглядное пособие для начинающих чучельников… Но ведь ты меня не выдашь, так? - дарг вдруг лукаво усмехнулся и подмигнул мне. - К тому же, любопытства в ней и самой хоть отбавляй. Я всего лишь немного подтолкнул ее быть более настойчивой.

- Знаешь… Иногда ты бываешь просто невыносим, - с укоризненным вздохом просветила я оборотня.

И тут же порывисто шагнула к нему, обвила руками еще влажную от пота шею и, привстав на цыпочки, поцеловала его прямо в уголок улыбающихся губ.

- О, боги… как же я рада, что с тобой все в порядке… - мой облегченный шепот потерялся в складках белой шелковой рубашки, куда я уткнулась, с удовольствием вдыхая такой знакомый и родной запах. - Я боялась, что ты можешь не очнуться - и это было так ужасно… А еще, спасибо. На самом деле присутствие Лиаренны оказалось весьма полезным.

- Рад, что помог, - отозвался Сев, без долгих раздумий обнимая и привлекая меня к себе еще ближе, с твердым намерением вернуть поцелуй. - А теперь не просветишь ли меня, наконец - в чем именно?

И я просветила.

Краткий пересказ всего визита в Драконьи Горы занял совсем не много времени. Честно говоря, я вообще подозревала, что в нем не было необходимости - медальона-то на мне по-прежнему не было. Тем не менее, оборотень спокойно позволил мне выговориться, терпеливо и внимательно выслушав мое собственное изложение поведанной старым драконом легенды.

- Ну? И что ты на это скажешь? - спросила я у него в конце концов, поймав себя на мысли, что совершенно не представляю, какой именно реакции жду. С одной стороны, я прекрасно видела, насколько серьезно относятся к древнему Пророчеству сами драконы, а с другой… вынесенная из полумрака пещеры на яркий солнечный свет вся эта история казалась действительно невероятной.

- Хороший вопрос, - задумчиво усмехнулся Сев. - Даже не знаю, что и сказать… С одной стороны, как глава государства, я обязан принимать во внимание любую опасность, которая может угрожать моему народу… какой бы странной на первый взгляд она не казалась. Тем более, что этим утром я и сам довольно отчетливо ощутил, насколько обеспокоены были драконы… С другой стороны, как жених, которому далеко не безразлична твоя безопасность, я совершенно не в восторге от того, что ты вдруг оказалась во все это замешана. Ну, а с третьей - как друг, который прекрасно видит, что ты для себя уже все решила - могу сказать только одно, - с этими словами он едва заметно улыбнулся и ласково коснулся ладонью моей щеки. - Куда бы ты не отправилась, можешь смело рассчитывать на мою помощь.

- Спасибо, - с искренней признательностью откликнулась я. Честно говоря, это было именно то, что мне действительно хотелось услышать. - В таком случае, я уверена, ты не будешь возражать против моего визита в Коббе-Ренвин. Думаю, при некоторой доле усилий нам с Лиаренной удастся убедить Магистериум пойти нам навстречу…

- И не мечтай, - тут же отрезал сереброволосый оборотень. - Соваться туда вдвоем - это самая большая глупость, которую только можно придумать!

- Ты серьезно?.. А я вот вполне уверена, что мы сможем обойтись без отеческого присмотра с твоей стороны! - возмутилась я в ответ, мигом сообразив, куда дует ветер.

- А я себя и не предлагаю, - спокойно возразил Сев. - Вернее… не только себя. Думаю, это как раз тот случай, когда, дабы не вводить хозяев в соблазн, визиты лучше наносить как можно большей компанией… в разумных пределах, разумеется… Эй, Лиа! - неожиданно крикнул он, делая шаг к краю террасы и перегибаясь через парапет. - На какое максимальное количество визитеров рассчитан твой телепорт?!

- На четверых!.. - глухо донеслось откуда-то снизу. - А… в чем, собственно, дело?!

- Спасибо, - не вдаваясь в объяснения, коротко отозвался оборотень. И снова обернулся ко мне. - Что ж, придется ограничиться этим количеством. И, учитывая известный недружелюбный настрой членов Магистериума, этого четвертого члена делегации нам придется выбирать очень и очень тщательно.

*

- Ты уверен, что это была хорошая идея? - снова спросила я у оборотня спустя некоторое время, с любопытством склоняясь над перилами галереи, опоясывающей всю западную половину Эль-Дааррона. - Устраивать состязание вот так, с бухты-барахты, да еще и не раскрывая причины, все же как-то немного… странно.

Впрочем, странно - не странно, а внизу, на площади, тем временем уже вовсю демонстрировали свое боевое мастерство сразу несколько пар сошедшихся в поединке лучших даргианских воинов. От стремительности их атак и маневров, от мелькания и сверкания на солнце протазанов и мечей в глазах уже немного рябило. Присмотревшись внимательней, я даже заметила среди бойцов, терпеливо ожидающих своей очереди, пару серых жилетов - патрульных Охранного Периметра - и тут же невольно задалась вопросом, что же могло привлечь на подобный турнир таких серьезных ребят, как они.

- А кто сказал, будто причины нет? - отозвался Сев, небрежно опираясь плечом о каменную колонну балюстрады рядом со мной и тоже бросая взгляд вниз. - При желании причину найти всегда несложно. К тому же никого на эти состязания палкой не гнали… Всего-то один рыжий болтливый менестрель прошелся по ближайшим холмам до дома своей подружки, разнося по пути весть о том, что, мол, Повелитель ищет телохранителя для своего юного Альфа-Стража. Для любого из моих воинов это одновременно и высокая честь, и обязанность.

- Ты, наверное, шутишь… - недоверчиво взглянула я на него. - Хочешь сказать, что все эти бойцы - это желающие стать телохранителями для дракона?

- Ну, ты ведь не все время дракон, - спокойно напомнил оборотень, рассеянно наматывая на палец прядь моих волос. - И в своем человеческом облике обычно выглядишь довольно уязвимо и совершенно безобидно… По крайней мере, для тех, кто с тобой близко не знаком.

И он дразняще улыбнулся, поймав мой ответный укоризненный взгляд.

На галерее, между тем, появились успевшая хорошенько отдохнуть и переодеться Лиаренна и снова следующая за ней, как тень, Лиона.

- Вам еще не надоело на это смотреть? - скучающе осведомилась эльфийка, мельком бросая равнодушный взгляд на площадь. - По-моему, это просто пустая трата времени. Ткни пальцем в любого, наугад, и он окажется ничуть не хуже остальных. Стоит ли ради этого торчать тут почти целый час?

- Терпение, Лиа, - спокойно отозвался сереброволосый оборотень. - Нам ведь нужен не просто умелый воин, а тот, кто сумеет противостоять магической атаке, если вдруг… хм, переговоры зайдут в тупик. Ну, а это под силу далеко не каждому, сама понимаешь, а только кому-нибудь очень, очень особенному…

Я увидела, как Лиаренна внезапно задумчиво сощурилась, смерив Сева откровенно подозрительным взглядом .

- Так-так… сдается мне, Северриан, что весь этот спектакль - всего лишь хитро замаскированная приманка для кое-кого вполне конкретного, - медленно протянула она. - И Астарот меня побери, если я не догадываюсь, о ком именно идет речь…

- И о ком же? - тут же с интересом спросила Лиона. Однако сереброволосый оборотень только молча хитро улыбнулся в ответ.

На краю площади, в толпе потенциальных участников состязания, я тем временем заметила смутно знакомое лицо и невольно обернулась в ту сторону, уверенная, что мне это только привиделось. Но нет - среди высоких поджарых даргианских воинов, то и дело поигрывающих мускулами в ожидании предстоящего поединка, действительно стояла уже знакомая мне рыжеволосая и желтоглазая девица, застуканная мной недавно в спальне нашего любвеобильного менестреля, и сейчас с изрядной долей скептицизма наблюдающая за состязающимися на площади бойцами. Стоящие рядом с ней мужчины, как я успела заметить, реагировали на ее присутствие довольно странно. Нет, они не ухмылялись и не взирали на нее с насмешкой - молча косились краем глаза и тут же принимались кисло переглядываться между собой, так, словно внезапно обнаружили у себя занозу в особо чувствительном месте.

- Эй, смотрите-ка… да ведь это же подружка Грейна, - негромко заметила я, привлекая к ней внимание остальных. - Я ее уже видела раньше однажды в… э, доме.

Из соображений деликатности я решила не уточнять, где именно.

- Да, верно, - неожиданно отозвался Сев с довольной усмешкой. Серебристые глаза оборотня при этом странно сверкнули. - Что ж, я рад, что в ее присутствии наш темпераментный друг по-прежнему не теряет дара речи. Честно говоря, если бы она не пришла, я был бы очень разочарован… На самом деле, Тэффан редко упускает возможность продемонстрировать, что она лучше всех.

- Тьфу ты!.. - с неожиданным недовольством фыркнула эльфийка при виде рыжей девицы. - Стоило только ради этой нахалки устраивать столько шума!

- Тэффан?.. Так это, что - та кошка?!.. - в свою очередь поразилась я, внезапно сообразив, что наша встреча с девицей в спальне была явно не первой. - Ты хочешь сказать, что собираешься взять в нашу команду кошку?!

- О, на самом деле это совершенно удивительная кошка, - хитро прищурился в ответ оборотень. - Я бы даже сказал, всем кошкам - кошка…

И внезапно перегнувшись через балюстраду, громко крикнул собравшимся внизу бойцам:

- Эй, парни!.. А ну-ка, пригласите даму на площадь!

“Парни” тут же, повинуясь команде, прервали собственные поединки, принимаясь оглядываться - и, сообразив, о ком именно идет речь, неожиданно все разом как-то хищно заухмылялись. Глядя на них, у меня отчего-то вдруг возникло стойкое подозрение, что едва ли не у каждого второго бойца на этой площади имеется вполне реальный зуб на данную конкретную “даму”. И что они все будут очень даже рады возможности вонзить сейчас этот “зуб” в ее рыжую кошачью шкуру.

Рыжая девица, тем не менее, ничуть не удивилась подобной реакции, и, перехватив несколько красноречивых взглядов, направленных в ее сторону, неожиданно сама ехидно ухмыльнулась. После чего преспокойно двинулась вперед, мимо расступившихся перед ней бойцов, успев по пути очень ловко выудить у кого-то меч из ножен и проигнорировав возмущенный окрик владельца. Выйдя на середину площади, она невозмутимо остановилась, опустив меч острием вниз, и выжидательно обернулась к Севу. В золотисто-желтых глазах аниморфы мелькнула дразнящая усмешка, похожая на вызов. Похоже, здесь, на арене среди бойцов, она чувствовала себя вполне в своей стихии.

Сереброволосый оборотень тоже коротко усмехнулся в ответ, глядя на нее, и тут же приказал ближайшим четверым воинам:

- Крэг, Тор, Арес, Дейвон… атакуйте!

Названные бойцы, не колеблясь ни секунды, дружно пошли в атаку на неподвижно стоящую перед ними девушку.

Та наблюдала за их приближением спокойно и даже, казалось, немного расслабленно, не делая ни малейшей попытки отступить или занять оборонительную позицию. Все это выглядело со стороны настолько неправильно и нелепо, что я уже была готова вслух возмутиться подобному распределению сил… однако не успела еще и рта раскрыть, как внезапно эта молчаливая рыжеволосая статуя резко пришла в движение. Поначалу мне даже показалось, будто она просто размазалась в воздухе, превратившись в странное полупрозрачное рыже-стальное облако. Скорость, с которой двигалась эта аниморфа, просто поражала - рядом с ней, казалось, даже дарги выглядели не такими быстрыми, как обычно. В конце концов, я даже переключилась на “драконье око”, чтобы лучше следить за боем, хотя и это не очень-то помогло. Тем не менее, мне все же удалось разглядеть, что, несмотря на наличие меча, рыжеволосая аниморфа не столько парирует удары, сколько просто молниеносно уклоняется от них, проявляя при этом такие чудеса гибкости, какие обычному человеку даже и не снились.

Увлекшись этим феерическим зрелищем, я почти не обратила внимания на следующий приказ сереброволосого оборотня, пока вдруг не увидела, как на площадь начинают выходить друг за другом несколько здоровенных черных гривастых волков. Мечники тут же, словно по команде, отступили в сторону, оставив свою неуловимую противницу в покое, и я увидела, как ее со всех сторон очень быстро окружают сразу шестеро весьма недружелюбно настроенных хищников. Коротко окинув взглядом своих новых предполагаемых противников, рыжая воительница резко распрямилась и, отбросив меч в сторону, внезапно… просто исчезла!

От неожиданности я сначала лишь пораженно хлопнула глазами в недоумении, однако уже в следующее мгновение вдруг заметила на том месте, где она только что стояла, бесформенную кучку одежды, еще недавно красовавшейся на ней. Из-под верхнего слоя смятой ткани уже ловко выбиралась на свет знакомая рыжая кошка.

- Ну, просто блеск… - невольно нахмурившись, с мрачным сарказмом пробормотала я, уверенная, что сейчас стану печальным свидетелем того, как полдюжины здоровенных волков сначала ловят, а потом и свежуют маленькую рыжую зверушку. Видимо, именно поэтому к тому, что произошло в следующее мгновение, я и оказалась совершенно не готова. Едва только расстояние между волками и кошкой сократилось до всего пары шагов, как вокруг полосатой мурлыки внезапно на мгновение словно возникло странно золотистое марево - и навстречу оскаленным волчьим пастям выщерила клыки огромная рыжая тигрица.

- Эйя, матерь божья!.. - только и смогла пораженно выдохнуть я, глядя, как полудюжинная стая тут же благоразумно отступает и начинает медленно кружить вокруг внимательно следящей за ними громадины. - Но… как? Как такое возможно?!

- Позерша, - тихо фыркнула сбоку от меня эльфийка, на которую подобное ошеломительное преображение, похоже, не произвело особого впечатления.

- Я же говорил, что она совершенно особенная, - с улыбкой отозвался на мое восклицание Сев. - Во-первых, в силу своего неугомонного темперамента Тэффан решила пройти курс воинского обучения наравне с мужчинами, причем в итоге оказалась в числе лучших. Ну, а во-вторых, она - единственная в своем роде. Подобная двойная трансформация не под силу больше никому из ее сородичей. Кое-кто считает, будто она родилась такой необычной из-за того, что однажды, еще до ее рождения, ее мать случайно уснула у подножья нашего магического Источника… Но, на самом деле, никто не знает реальных причин. Тем не менее, теперь эти ее удивительные способности могут нам весьма пригодиться.

- Ты имеешь в виду ее способность превращаться в кошек разных размеров? - задумчиво уточнила я. Чем это могло помочь нам в Магистериуме, мне лично представлялось довольно смутно.

- И не только, - загадочно отозвался оборотень. После чего обернулся к Лиаренне. - Лиа, покажи-ка нам, что я имею в виду.

- С удовольствием, - неожиданно коварно усмехнулась эльфийка. И, мгновенно сгенерировав на ладони сверкающий боевой импульс, внезапно с размаху швырнула его прямо в тигрицу.

- Эй!.. - непроизвольно вырвалось у меня. Однако я мгновенно осеклась, едва увидела произведенный этим выстрелом эффект.

Заряд с треском врезался в землю под ногами у тигрицы, выбив из каменной кладки площади несколько мелких камешков, серыми брызгами разлетевшихся в разные стороны. Шестеро бравых волков тут же дружно бросились наутек, словно стая вспугнутых воробьев. Рыжая тигрокошка резко развернулась мордой к галерее и, оскалив пасть, гулко рявкнула на Лиаренну, выражая крайнее недовольство подобным грубым обращением. Однако белокурая эльфийка в ответ только ехидно ухмыльнулась и, пробормотав: “Извини, милочка, приказ Повелителя…”, - тут же запустила в аниморфу еще одним зарядом. Желтоглазая тигрица раздраженно фыркнула, сообразив, что дотянуться до Лиаренны ей сейчас не под силу… а потом вдруг спокойно отвернулась от нее и невозмутимо улеглась наземь прямо посреди площади.

- Хорошенькая реакция!.. - рассеянно пробормотала я, даже не пытаясь понять, удивлена ли я увиденому или уже нет. Рыжая шерсть здоровенной тигрокошки, похоже, просто без следа поглощала энергетический заряд импульсов, не причиняя самой “киске” ни малейших неудобств.

- Можно и мне попробовать? - не утерпев, поинтересовалась моя сестрица.

- Пожалуйста, - продолжая довольно ухмыляться, спокойно разрешила Лиаренна. - Только будь готова к тому, что Тэффан тут же внесет тебя в свой черный список.

- Что еще за список? - подозрительно уточнила сестра.

- Список тех, от кого Тэффан с удовольствием бы откусила кусочек, если бы ей только предоставилась такая возможность… Лично я уже давно возглавляю в нем одну из верхних строк.

Лиона тут же озадаченно нахмурилась, явно еще раз переоценивая собственное желание потренироваться в стрельбе, а потом, немного поколебавшись, нехотя погасила сгенерированный было заряд и в задумчивости уставилась на развалившуюся внизу тигрицу.

- Ну, так как? Что скажешь о подобном четвертом члене команды? - с интересом спросил у меня тем временем Сев.

- Берем, - тут же без колебаний сказала я. - Только… Чур, объяснять ей ее обязанности будешь ты сам. Что-то мне подсказывает, что никого другого эта чудо-киса попросту и слушать не станет.

Разумеется, во всех деталях о причине предстоящего визита в чародейскую Школу тигрокошке пока никто рассказывать не собирался.

- Незачем раньше времени сеять панику в умах, - твердо решил Сев. - Еще сболтнет кому-нибудь, что, мол, конец света не за горами - хлопот потом не оберешься.

Возражать ему желающих не нашлось.

Впрочем, узнав, куда мы отправляемся, и выслушав краткую версию объяснений, рыжая “телохранительница” лишних вопросов задавать не стала. В итоге, потратив весь остаток вечера на разработку плана, уже на следующее утро мы все четверо дружно прошли через телепорт, открытый Лиаренной, чтобы очутиться на опушке небольшого леса в предместье города Ренвин.

Здесь, согласно плану, к нам должен был присоединиться еще один участник предстоящего похода.

- Ты уверена, что он прилетит? - снова спросила меня Лиаренна, хмуро поглядывая на горизонт.

- Должен, - в очередной раз терпеливо отозвалась я. - Я же вчера при тебе отправляла Белого Вестника в Керр-ан-Авитарр и получила согласие. Чем-чем, а провалами в памяти драконы никогда не страдали.

- Ну да… Как и излишней пунктуальностью, по-видимому, - буркнула в ответ эльфийка.

На самом деле, Грейдеринг не так уж сильно и опаздывал. Да и вообще, на мой взгляд, его присутствие в Коббе-Ренвине не было так уж и необходимо, о чем я прямо и сообщила Лиаренне.

- Не спорь, - упрямо сказала та. - Если хотя бы один из драконов сам подтвердит всю эту историю, это только прибавит ей убедительности. К тому же, тут есть еще один психологический момент. Только подумай, какое впечатление произведет на членов Магистериума, если к нашей разношерстной группе присоединится еще и дракон… Это же будет самая настоящая межрасовая делегация!

С этим я и не спорила. Сереброволосый даргианский альфа-вожак, эльфийская принцесса, аниморфа и… я - вместе мы cоставляли, и впрямь, на редкость колоритную группу, производящую вполне достаточное впечатление и без всякого дракона.

- А по-моему, после этих тряпок ваших чародеев будет вообще сложно чем-нибудь поразить… ну, разве что прямым попаданием из мортиры, - задумчиво высказалась Тэффан, окидывая выразительным взглядом собственное платье и многозначительно переводя взгляд на наши, почти в точности такие же.

- Вообще-то, тебя можно было и вовсе не одевать, - невозмутимо отозвалась эльфийка. - Посидела бы у кого-нибудь из чародеев на коленях, помурлыкала - глядишь, и разжалобила бы их суровые сердца.

Я промолчала, не желая встревать в назревающую перепалку. Надо сказать, теперь я вполне понимала, почему Сев в свое время предупреждал меня насчет дизайнерских способностей Лиаренны относительно одежды, а также, почему сам он участвовать в этой затее категорически отказался.

Решив заняться нашим общим внешним видом ради усиления так называемого “психологического эффекта”, эльфийка подошла к вопросу с большой оригинальностью. Взяв за основу традиционно-белое эльфийское одеяние для женщин-дипломатов, Лиаренна существенно видоизменила его, сделав, с учетом жары, гораздо более легким и открытым, но при этом зачем-то добавив несколько элементов, придававших платью странно мрачный и торжественный вид. В результате теперь, каждый раз окидывая взглядом нашу дружную девичью компанию, я невольно ловила себя на мысли, что больше всего мы напоминаем даже не парламентеров, а скорее компанию игриво настроенных плакальщиц.

- Тише, тише, девушки, - успокаивающе проговорил Сев, мигом пресекая начинающуюся дискуссию. - Вы отлично выглядите, и я уверен, что внимание ученых мужей во время переговоров вам будет обеспечено.

Он снова украдкой покосился на мой собственный наряд и, с трудом отведя взгляд от излишне глубокого декольте, добавил:

- Лучше скажите-ка… вы ничего не слышите?

Мы все тут же дружно насторожились и прислушались.

- Ничего особенного, - в конце концов, уверенно ответила за всех Тэффан. - Здесь, вообще, на удивление тихо… Даже странно.

- Вот и я о том же, - без улыбки кивнул оборотень, задумчиво обводя взглядом окрестности. - Слишком мало звуков, а ведь мы почти что в лесу. Я тоже не сразу обратил на это внимание, но в обычное время такая тишина неестественна. И между прочим, так тихо не только здесь - в Сорбронне я заметил тоже самое. Такое впечатление, будто вся природа замерла в ожидании… чего-то… И так продолжается с самого Новолуния.

Мы молча переглянулись. Уж не знаю, у кого какие мысли возникли по этому поводу, но мне от его слов неожиданно стало как-то не по себе.

И в этот момент из-за леса, наконец-то, показался Грейдеринг. Можно было приступать к выполнению нашего плана.

*

Следовало отметить, что наш расчет оказался верен. Несмотря на то, что о своем визите мы никого заранее не предупреждали - да и сама магическая Школа в данный момент почти пустовала по причине каникул - способ, который мы выбрали для своего появления, очень быстро собрал вокруг нас такое количество народа, что проигнорировать его магистериумцы не смогли бы даже при самом большом желании. Да и как могло быть иначе? Далеко не каждый день на площадь, прямо перед тяжелыми чугунными воротами Коббе-Ренвина, приземляется здоровенный черный дракон и спускает с собственной спины столь живописную компанию, как наша. Как нам удалось уговорить Грейдеринга на подобный шаг - это уже отдельный разговор, однако, как бы то ни было, а не прошло и получаса, как эти самые ворота распахнулись перед нами, и нас пригласили войти.

Внутри высоких стен, ограждающих территорию магической Школы Ренвина от посторонних глаз, обнаружился целый городок, состоящий из множества учебных и жилых строений, хозяйственных построек, тренировочных полигонов, лабораторий и даже небольшого магического зверинца, о существовании которого было совсем не сложно догадаться по доносящимся изнури весьма специфическим звукам и запахам. Не в силах совладать с собственным любопытством, я всю дорогу с интересом смотрела по сторонам, разглядывая все это великолепие и понимая теперь, по какой причине Коббе-Ренвин считается лучшим магическим университетом Империи, и почему Лионе здесь так нравится. Нас провели по широкой центральной аллее вглубь учебного городка, прямо к главному административному зданию, и все это время шедший впереди провожатый то и дело немного нервно оглядывался через плечо, явно не привыкший к тому, чтобы позади него, шумно топая и вздыхая, шел настоящий дракон. Сам Грейдеринг особого восторга от этой прогулки тоже не испытывал, поскольку большую часть пути вынужден был старательно прижимать к спине крылья, задевающие кроны деревьев и внимательно следить за собственным хвостом, то и дело застревающим в кустарнике, узкими полосами высаженном по обе стороны аллеи. Наконец, мы вышли на открытое пространство перед главным корпусом Университета - и дракон с видимым облегчением вздохнул.

Здесь нас уже ждали. Причем, ждали со всем возможным комфортом, который только можно было обеспечить за столько недолгое время - впечатление было такое, словно, из уважения к отдельным чересчур массивным представителям нашей делегации, весь Совет Магистериума просто телепортировался из кабинета на свежий воздух вместе с мебелью. На просторной ровной площадке перед входом в здание стоял массивный дубовый стол, за которым в глубоких удобных креслах восседал весь имеющийся в наличии состав Совета - пустовало всего несколько кресел - а на столе стояли высокие хрустальные графины с водой, чистые стаканы и лежали какие-то папки с бумагами. Над самым высоким креслом даже бесшумно парили в воздухе большие настенные часы - в общем, все как полагается.

Глядя на это, мне отчего-то вдруг стало смешно. Похоже, мы были тут явно не единственными, кто пытался произвести впечатление всеми возможными способами.

Не дойдя до стола магистериумцев всего несколько шагов, мы остановились.

- Приветствуем уважаемого Главу Магистериума, Рэма Торвальда, и всех членов магического Совета, - громко произнес Сев за всех нас, выступая на шаг вперед.

Остальные молча поклонились, предоставив вести всю официальную часть беседы сереброволосому оборотню.

- Приветствуем уважаемых гостей магической Школы Ренвина, - отозвался на это седовласый мужчина во главе стола. Видимо, тот самый Глава. - Могу ли я поинтересоваться причиной, которая привела вас сегодня к нам в столь… сложном составе?

Темные глаза чародея изучали наше пестрое сборище с плохо скрытым любопытством. Что ж, похоже, по крайней мере, один расчет Лиаренны оказался верен.

- Мы пришли сюда, чтобы обратиться к вам с просьбой о помощи, - серьезно отозвался оборотень. - И, не скрою, надеемся найти в ваших сердцах понимание и готовность к сотрудничеству, потому что проблема, о которой пойдет речь, касается всех нас… Я имею в виду все народы Террана.

Над столом Совета прокатился легкий шепоток удивления. Я видела, как чародеи Магистериума коротко обмениваются между собой недоверчивыми и скептическими взглядами, видимо, не слишком настроенные воспринять наши слова всерьез.

- Что ж… В таком случае, мы готовы выслушать вас, - после нескольких секунд, потраченных на восстановление тишины, проговорил Рэм Торвальд.

И мы принялись излагать свою историю.

Большую ее часть после вчерашнего совещания было доверено поведать опять-таки Севу - и надо признать, со своей задачей он справился превосходно. Его рассказ, повествующий о древнем Пророчестве и дополненный краткой предысторией из драконьих легенд, был лишен излишнего драматизма и ненужных подробностей, что придавало ему куда более логичный и правдоподобный вид. И, глядя на лица чародеев, внимательно слушающих сейчас спокойное повествование оборотня, я, в конце концов, практически уверилась в том, что ему удастся убедить их в серьезности происходящего.

Тем временем, пока Сев вводил магистериумцев в курс дела, я успела заметить за столом Совета пару знакомых лиц. Первым из них был тот самый светловолосый чародей - начальник егерского отряда, от которого не так давно нам пришлось изрядно побегать по всему Террану. Вторым оказался его черноволосый коротко стриженный коллега, сидящий сейчас слева от Торвальда и в свое время воспылавший ко мне чистой и незамутненной ненавистью с первой минуты знакомства. Вот и сейчас, наткнувшись на его пристальный неприязненный взгляд, я поняла, что он не только отлично меня помнит, но и чувствам своим ко мне остался удручающе верен. Я со вздохом отвернулась от него и невольно поискала глазами за столом рыжую колдунью-телепата. К моему большому облегчению, среди членов Совета ее не оказалось.

Я снова посмотрела на светловолосого чародея. Тот, в отличие от своего недружелюбного собрата, не пытался просверлить во мне дыру взглядом. По правде говоря, он вообще не выразил при виде меня никаких эмоций. Вместо этого, слушая рассказ даргианского Альфа-лорда, он рассеянно скользил взглядом по всей нашей честной компании, почти ни на ком его надолго не задерживая - так, словно видел нас всех впервые. Правда, пару раз мне удалось поймать пристальный взгляд, который он, словно забывшись, устремлял вдруг на нашего дракона, однако стоило тому только повернуться в его сторону, как чародей тут же отводил глаза.

- Что ж, должен сказать, ваша история достаточно… необычна, - задумчиво произнес, в конце концов, председатель колдовского Совета, терпеливо выслушав весь рассказ до конца. - Поверить в нее довольно сложно, даже несмотря на все ваши… хм, доказательства. Но, тем не менее, мы готовы довериться вам и поверить в ее истинность, хотя и по-прежнему не понимаем - какой именно помощи вы ждете от нас?

На этот раз вместо оборотня ему ответила Лиаренна.

- Дело в том, уважаемый Рэм Торвальд, - сказала эльфийка, тоже выступая вперед. - Что, согласно тексту Пророчества, трое триединых - Хранителей силы Керриоса - находятся сейчас у вас в заточении. И теперь мы просим вас освободить их на время из заключения, чтобы они смогли исполнить свою роль и возродить к жизни легендарного Великого Дракона.

Не знаю, что такого странного сказала Лиаренна, однако после ее слов за столом Магистериума неожиданно воцарилась полная тишина. Некоторое время маги только безмолвно и бесстрастно переглядывались между собой, а потом кто-то один из них громко и выразительно прочистил горло.

- Боюсь, я не совсем понимаю, о чем вы говорите, - произнес, в конце концов, Торвальд, снова возвращая себе дар речи и с вежливым недоумением вскидывая брови. А я скорее ощутила, чем услышала, как до сей поры доброжелательный голос Главы Магистериума вдруг утратил прежнюю теплоту.

- Поверьте, я прекрасно понимаю, что в обычное время Малахитовая Цитадель - не тема для обсуждений, но… - начала было эльфийка.

- Малахитовая Цитадель - это просто миф, светлейшая! - громко перебил ее сидящий рядом с Торвальдом черноволосый Егерь, глядя на нас, всех пятерых, с плохо скрытым насмешливым удивлением. - Миф, выдуманный темным простонародьем для запугивания себе подобных… Просто удивительно, что такие взрослые люди, как вы, могли всерьез поверить в эту байку!

Лиаренна недоуменно нахмурилась.

- Но…

- Ваша история, уважаемые, и без того достаточно неправдоподобна, - сухо проговорил третий чародей. - А теперь вы требуете от нас представить вам еще одну фантасмагорию? При всем уважении, господа… но говорить об этой самой Цитадели, как о чем-то реальном, просто немыслимо! И неподобающе для столь взрослых людей, как вы… уж простите за откровенность.

С этими словами он весьма выразительно пожал плечами. Остальные маги продолжали молчать, однако, судя по их удивленным и насмешливым взглядам, добавить к этому им было нечего.

- Мы действительно были бы рады помочь вам, - снова заговорил Глава Магистериума. - И, если у вас есть какие-либо другие предложения на этот счет, мы вполне готовы выслушать их. Если же нет… мне искренне жаль потраченного вами… и нами… впустую времени.

На лице Торвальда при этом читалось такое неподдельное сожаление, что невольно хотелось извиниться перед ним за доставленные неудобства. Белокурая эльфийка, явно не ожидавшая подобной реакции со стороны магов, заметно смешалась. Сделав шаг назад, она бросила на меня искоса выразительный взгляд, явственно означающий “Ну? Я же тебе говорила!” и не обещающий ничего хорошего тому, кто сумел поставить ее прилюдно в такое неловкое положение.

Впрочем, в этот момент я на нее почти что и не смотрела. То, как отреагировали магистериумцы на нашу просьбу, откровенно говоря, застало меня врасплох, так же, как и всех остальных. Неужели я действительно настолько ошиблась? Неужели Цитадель, и впрямь, всего лишь фантом?.. Однако в то же время поводов, чтобы не доверять рассказу росненского алхимика, у меня тоже не было. В конце концов, зачем бы ему было меня обманывать?.. В тщетной попытке понять, что же говорить или делать дальше, я украдкой взглянула на оборотня, однако сереброволосый телепат только едва заметно нахмурился и отрицательно покачал головой. Ну естественно, сообразила я, магистериумцы ведь знали, кто пожаловал к ним в гости, и конечно же позаботились о собственной ментальной безопасности… Отвернувшись от Сева, я разочарованно вздохнула и в растерянности уставилась на сидящего за столом светловолосого чародея.

Маг сидел в своем кресле абсолютно прямо, не глядя по сторонам и неподвижно устремив взгляд в одну точку на полированной дубовой столешнице. Так, словно бы намеренно избегал встречаться взглядом с кем бы то ни было. Зато его черноволосый приятель, второй Егерь, в это же время сидел, близко наклонившись к Торвальду, и что-то настойчиво шептал тому на ухо.

Я снова перевела взгляд на светловолосого… Потом снова на брюнета. И внезапно сообразила, в чем дело.

- Что ж, - произнес, тем временем, глава Магистериума, снова выпрямляясь в своем кресле. - Если больше никаких просьб, кроме поиска несуществующей Цитадели у вас нет…

- Одну минутку, - громко и твердо перебила я его, заработав, тем самым, сразу множество неприязненных взглядов в свой адрес со стороны стола. - При всем моем уважении, почтенный Рэм Торвальд, но боюсь, что за прошедшую четверть часа мы с моими спутниками не услышали от вас ни единого честного слова. Дело в том, что мне на самом деле прекрасно известно, что ваша Малахитовая Цитадель действительно существует, и находится она в горах Гзуур-Кай. Мне так же известно, что в ее стенах содержатся трое триединых, созданных группой ваших молодых алхимиков около двадцати лет назад в секретной лаборатории под руководством Твила Сафрона…

- Довольно! - теперь в голосе главы Магистериума не осталось даже намека на расположение. - Я не знаю, кто мог рассказать вам подобную чушь, однако совершенно не собираюсь и дальше обсуждать эту тему. Мы были достаточно терпеливы, выслушивая вашу историю, однако, боюсь, дальнейший разговор - это просто пустая трата времени. Я считаю нашу беседу оконченной… Всего доброго, господа.

- Это возссмутительно!.. - неожиданно прошипел за нашими спинами до сих пор молчавший дракон, шумно взмахивая крыльями и окидывая напряженно застывших на своих местах чародеев сердито сверкающим взглядом. - Вы хоть предссставляете сссебе, насссколько сссерьезна угроза, о которой вам говорят?!.. Или вы готовы пожертвовать безопасссностью целого мира, лишь бы только сссберечь в сохранносссти сссвои маленькие колдовссские сссекреты?!.. Что за глупцы!.. - и с этими словами он возмущенно выдохнул из пасти облако густого черного дыма.

В тот же миг вокруг стола чародеев тут и там замерцали короткие голубые всполохи - это, мгновенно среагировав на сердитое выступление дракона, маги дружно ощетинились предусмотрительно заготовленными боевыми заклятиями.

Лиаренна рядом со мной что-то коротко прошипела сквозь зубы - и я заметила, что ладони эльфийки тут же окрасились тусклым бледно-зеленым сиянием. Тэффан застыла в настороженной позе, явно готовая в любую секунду явить миру свою тигриную ипостась, а дракон, угрожающе изогнув шею, уже снова шумно втягивал воздух в свои раскаленные легкие…

Дело явно принимало скверный оборот.

- Всё, хватит!!!.. - неожиданно рявкнул председатель магистериумского Совета, гневно сверкнув глазами на своих же коллег. - Здание всего пять лет как отреставрировали! Вы о чем, Астарот побери, думаете?!.. Быстро все успокоились!..

И он сердито обернулся к сереброволосому оборотню - пожалуй, единственному, кто еще сохранял среди нас спокойствие и здравый смысл:

- Полагаю, больше нам нечего сказать друг другу, ваше величество. Выход найдете сами…

И в тот же миг весь Совет магов - вместе с Торвальдом, чародеями, мебелью и часами - неожиданно исчез, словно растаяв в воздухе. По-видимому, снова перенесся обратно, внутрь здания. Мы остались стоять на университетской площади в гордом одиночестве - и на этом, судя по всему, на нашей миссии в Коббе-Ренвине можно было поставить жирную и недвусмысленную точку.

Несколько минут все молчали. Потом Тэффан тихо кашлянула, коротко передернула плечами и неожиданно с легким разочарованием заметила:

- Ну вот… А обещали вооруженный конфликт.

- Пойдемте-ка лучше отсюда, - негромко буркнул Сев, бросая на нас всех короткий укоризненный взгляд. - Да побыстрее.

И тут же первым решительно повернулся к зданию Магистериума спиной. Мы прошли по аллее вслед за оборотнем и сердито сопящим драконом и вышли к воротам Школы в полном молчании. Настроение у всех было на редкость паршивым - и не удивительно. Из всех возможных вариантов развития событий именно такого - что, наврав с три короба, нас просто презрительно выставят за порог, словно свору нашкодивших щенков - мы как-то не предусмотрели.

- Поверить не могу в то, что они с нами так обошлись, - едва только тяжелые чугунные ворота за нами с грохотом захлопнулись, в сердцах высказалась эльфийка, возмущенно сверкая глазами. - Морочили нам головы, словно младенцам, а потом еще и угрожать вздумали! Это просто неслыханно… К тому же, Астарот побери всех этих напыщенных индюков, я теперь просто совершенно не представляю себе, как нам добраться до этих проклятых триединых!..

- Успокойся, Лиа, - неожиданно тихо перебил ее Сев, оборачиваясь, и заметила, что серые глаза оборотня при этом как-то странно сверкают. - На самом деле, все не так уж и плохо… Очень может быть, что наш визит сюда оказался вовсе не бесполезным.

- Что ты хочешь этим сказать? - тут же невольно воспрянув духом, спросила я.

Оборотень повернулся ко мне и едва заметно прищурился.

- Дело в том, Мирра, что пока вы все дружно собирались обеспечить зданию Школы повторную реставрацию, твой приятель-Егерь… да-да, тот самый, блондин… успел передать мне одно короткое сообщение для тебя. Он сказал, что готов встретиться с тобой сегодня на закате в трактире под названием “Голова Тролля”… Правда, приходить на встречу просил без телепатов и без драконов.

- Да пожалуйссста! - тут же презрительно фыркнул в ответ дракон. - Всссе равно ссс меня на сссегодня этих заносссчивых чудодеев уже доссстаточно…

И с этими словами он шумно взмахнул крыльями, коротко попрощался - и тут же стрелой взмыл в высокое летнее небо.

- Готов встретиться? - между тем недоверчиво переспросила оборотня Лиаренна. - С Миррой?.. А ты уверен, что это никакая не ловушка?

- Вообще-то, нет, - после некоторого колебания честно признался Сев. - Дело в том, что за исключением той пары секунд, что он передавал мне свое сообщение, все остальное время Совет Магистериума был окутан настолько плотным облаком ментальной защиты, что мне даже при всем желании не удавалось его пробить. Поэтому, боюсь, у нас только два варианта - либо сдаться прямо сейчас, либо… рискнуть.

- Лично я за второй вариант, - тут же быстро сказала я. Что-то мне подсказывало, что раз уж светловолосый чародей решился на это, значит, ему можно верить. В конце концов, ведь однажды он уже предлагал мне свою помощь… пусть и не объясняя причин.

- Интересное дело, - задумчиво протянула Лиаренна. - Если этот парень не любит телепатии, значит ему явно есть что скрывать… Хотела бы я знать, насколько этот Егерь хорош в бою - на случай, если что-нибудь пойдет не так…

Вместо ответа оборотень только красноречиво усмехнулся, отдавая должное воинским талантам чародея. А я внезапно поймала себя на мысли, что по какой-то совершенно необъяснимой причине уверена, что опасаться нам нечего. Правда, вслух предпочла этого не утверждать.

- Ну, а я хотела бы знать кое-что другое, - неожиданно спокойно подала голос Тэффан, которую такие вопросы волновали мало. - Интересно, хорошо ли в этом трактире кормят?..

Глава 6

Инструкции и задания

Готовили в “Голове Тролля”, как оказалось, на удивление неплохо. Особенно для такого забытого богами заведения, как эта третьесортная забегаловка. Слой опилок на полу в общем зале за время своего существования успел сваляться почти до состояния войлока и местами, казалось, уже вот-вот был готов начать шевелиться сам по себе. Копоть на стенах, без сомнения, помнила еще коронацию юного Ульрихта Безземельного, чей внук сейчас с энтузиазмом осваивал имперский трон. Зато тарелки здесь были чистыми, пища горячей и, как ни странно, вполне съедобной и приятной.

В отличие от контингента.

- Сколько времени, по мнению вашего колдуна, длится закат?.. Клянусь, если он не появится в ближайшую четверть часа, я сверну кому-то шею… - ворчала Тэффан, в очередной раз адресуя убийственно-неприязненный взгляд пялящемуся на нее из угла пьяному верзиле. Верзилу, впрочем, можно было понять - не каждый день в подобных местах можно встретить сразу трех девушек без сопровождения, да еще и в таких откровенных нарядах. Тем не менее, подходить к нам с “заманчивыми” предложениями так до сих пор никто и не рискнул - видимо, что-то во взгляде раздраженной тигрокошки будило в затуманенных хмелем мужских умах дремлющий инстинкт самосохранения.

- Хватит ныть, - бесстрастно отозвалась Лиаренна. - Думаешь, ты единственная, кому здесь не нравится? Только у остальных хватает ума держать свои претензии при себе, - с этими словами она демонстративно отвернулась от ухмыляющегося ей лысого типа у стойки, явно не имеющего представления о том, что такое мыло.

Я промолчала, продолжая терпеливо следить за улицей прямо сквозь стену. Алое закатное зарево над городом уже почти погасло, и в его последних лучах владельцы близлежащих лавчонок меланхолично зажигали над своими дверями первые вечерние фонари.

- Ты бы поосторожнее с выражениями, остроухая принцесса, - между тем, многозначительно промурлыкала ей в ответ тигро-кошка. - Я ведь могу вдруг вспомнить, как ты вчера швырялась в меня этими своими огненными шариками…

- О, можешь сильно не напрягаться, - обворожительно улыбнулась ей эльфийка. - Мне совсем не трудно освежить тебе память парой новых.

Я рассеянно слушала вполуха их “душевную” беседу, даже не пытаясь вникать в ее смысл. Вряд ли в ближайшее время кто-либо из них мог открыто перейти от слов к действиям и разнести несчастный трактир вдребезги. Зная склочный характер своих темпераментных спутниц, Сев строго-настрого запретил им обеим выяснять отношения до тех пор, пока мы не вернемся обратно в Сорбронн, так что, пока этого не произошло, обеим красавицам оставалось только хищно одаривать друг друга многообещающими взглядами да обмениваться плохо завуалированными колкостями.

Наконец, на улице перед входом в трактир показался светловолосый Егерь. Честно говоря, я его даже не сразу узнала. В светлой льняной куртке вместо черного плаща, с убранными назад в аккуратный хвост волосами, он сейчас куда больше походил на какого-нибудь приказчика средней руки, чем на мага, и казался при этом, как ни странно, гораздо симпатичнее и даже моложе. Войдя в трактир, чародей быстро окинул взглядом людный зал и, заметив нас троих за столом у дальней стены, едва заметно кивнул и направился в нашу сторону, провожаемый завистливыми взглядами верзилы и лысого типа у стойки.

- Добрый вечер, ваше высочество, - негромко поприветствовал он меня, подходя. - Добрый вечер, дамы… Вижу, вы действительно пришли сюда одни, без своего Альфы-сопровождающего. Что ж, в смелости вам не откажешь.

- Как и в терпении, уважаемый, - многозначительно отозвалась за всех нас Лиаренна, смерив чародея изучающе-оценивающим взглядом. - Вечер добрый… Или правильнее уже сказать, ночь?

- Сожалею, непредвиденные дела, - спокойно откликнулся Егерь, усаживаясь на четвертый, пустующий, табурет и молча делая знак трактирщику. - Уйти раньше, не привлекая внимания, было… проблематично.

К нашему столу подошел сам хозяин трактира и, услужливо составив с подноса четыре большие запотевшие кружки пива, получил за это от мага несколько блестящих монет. Я с интересом заглянула в свою кружку и убедилась, что пиво здесь тоже довольно неплохое… вот только пить мне сейчас, почему-то, совершенно не хотелось. Некоторое время мы все молчали, настороженно изучая друг друга через стол и не решаясь первыми начать разговор, но в конце концов светловолосый чародей негромко прочистил горло.

- Итак, - негромко проговорил он, задумчиво побарабанив пальцами по глиняному боку кружки. - Думаю, для того чтобы нам было легче начать разговор, мне сперва стоит представиться. Мое имя Ирнан Салмар. Я, как вы уже успели заметить, член Совета Магистериума и, по совместительству, командир отряда Егерей вот уже последние… хм, почти четверть века.

- Четверть века? - задумчиво переспросила я. - В таком случае вы должны помнить…

Однако Салмар уже упреждающе поднял ладонь.

- Да, да, можете не продолжать, ваше высочество. Я прекрасно понял, что вы хотите спросить. Ваше утреннее выступление было весьма… красноречивым. Хотя, честно говоря, я почему-то ожидал от всех вас большего здравомыслия.

- Большего здравомыслия?! - тут же возмущенно сощурилась Тэффан. - Это вы о чем?

- Объясню, - ровно отозвался Егерь. - Если вы всерьез рассчитывали на помощь Магистериума, то с вашей стороны было крайне опрометчиво являться в Коббе-Ренвин в компании триединой. Да еще и для того, чтобы просить освободить еще троих таких же, как она… И уж совершеннейшим безумием было позволять ей самой говорить, - с этими словами чародей бросил на меня полный укора взгляд. - Вы, наверное, не в курсе, Мирраэль, - обратился он прямо ко мне. - Но Рэм Торвальд точно не из тех, кто любит, когда его прилюдно называют лгуном.

Я не ответила, молча пожав плечами. Все равно было уже поздно что-либо исправлять.

- Но, значит, Малахитовая Цитадель на самом деле существует? - между тем с любопытством подалась вперед Лиаренна, невольно понижая голос.

Егерь бросил на нее короткий внимательный взгляд и, немного поколебавшись, кивнул.

- Да, разумеется, существует. И те триединые, о которых вы так много говорите, действительно находятся в ее стенах. В противном случае меня бы здесь сейчас не было. Но, как видите, я - тут, и даже более того, готов помочь вам добраться до нее… Если, конечно, у вас хватит на это смелости.

- Ха! О нашей смелости как раз можете не беспокоиться, - с вызовом фыркнула на его слова Тэффан. - Дайте нам карту, или ключ, или что там у вас есть - и дело с концом!..

Чародей в ответ смерил ее снисходительным взглядом.

- Похвальный энтузиазм… Однако боюсь, одна лишь карта вам тут мало поможет. Попасть в Цитадель почти так же непросто, как в легендарный лунный город Тир-да-Норт. До нее нельзя ни добраться обычным путем, ни перенестись, ни через телепорт. Туда можно дойти только пешком, только по специально созданному для этого пути и только хорошо зная все опасности, подстерегающие на нём… Потому-то и ходят туда крайне редко, и лишь очень немногие. Ну, а остальные считают, что Цитадель попросту не существует.

- А как же те, кто ее охраняет? Они же как-то попадают туда? - недоверчиво нахмурилась Лиаренна. - Не живут же они там постоянно?

- У Цитадели нет живой охраны, - просто ответил маг. - Она ей ни к чему. Там вообще нет ни единой живой души… кроме узников, разумеется.

- Милое местечко, - задумчиво пробормотала эльфийка

- Тем не менее, это вовсе не значит, что попытка освободить оттуда заключенного не может стоить вам головы… - невозмутимо продолжал Егерь. - Вы уверены, что действительно готовы к этому?

- Мы даже не уверены, готовы ли вам доверять, - честно ответила Тэффан. - С какой стати вы, вообще, вдруг взялись нам в этом помогать? Почему мы должны верить, что все это вовсе не хитро расставленная ловушка?

- Хороший вопрос, - довольно сухо усмехнулся в ответ Салмар. - Может быть, потому, что других желающих вам помочь пока что-то не видно?

И, окинув взглядом наши все еще недоверчивые лица, внезапно без малейшей иронии добавил.

- А еще потому, что я вам действительно верю - и это вовсе не благодаря вашему сомнительному дару убеждения… Просто есть нечто, заставляющее меня думать, что с нашим миром действительно происходит что-то нехорошее.

- Нечто? - подозрительно переспросила Лиаренна. - И что же это, если не секрет?

Маг неожиданно глубоко вздохнул и обвел нас всех задумчивым взглядом.

- Помните, Мирраэль, однажды вы уже спрашивали меня о том, почему я решил вам помочь? - неожиданно спросил он. - Тогда я вам не ответил, однако готов сделать это сейчас… - он снова немного помолчал. - Дело в том, что у меня есть дар. Я могу предвидеть некоторые вещи… явления, - маг заколебался, словно затрудняясь с подбором слова. - Можете называть это как угодно - шестое чувство, интуиция, ясновидение - однако суть в том, что с недавних пор я чувствую, что в мире происходит что-то странное, что-то очень … неправильное… И у меня нет этому объяснений.

- Так значит, это вам интуиция подсказывает нам помочь? - на всякий случай осторожно уточнила я.

- И не только она, - криво усмехнувшись, отозвался Салмар. - Дело в том, что у себя в Магистериуме мы постоянно ведем наблюдение за уровнями магического фона на территории Империи. Это позволяет отслеживать спонтанные всплески магической активности в особо опасных районах, предупреждать появление магических аномалий, а так же следить за перемещениями некоторых… магических существ, - он бросил на меня искоса быстрый взгляд. - Не так давно, а точнее, двое суток назад - как раз в момент Новолуния - все изучаемые нами показатели внезапно резко скакнули вверх… Вы заметили, что сегодня утром за столом Магистериума было несколько пустующих мест? Эти маги не сумели попасть на Совет, потому что находятся сейчас в самых “горячих” точках Террана. И всего за последние двое суток таких точек стало значительно больше. Тут и там внезапно начали активизироваться старые ведьмины круги, выбрасывая в наш мир всякую мерзость с тонких планов, стали оживать заброшенные могильники, хищная нежить принялась потихоньку сбиваться в стаи… Такое впечатление, будто вся нечисть мира решила вдруг устроить себе большую прощальную вечеринку. И лично мне моя интуиция подсказывает, что когда эта вечеринка закончится, все может стать только еще хуже.

Мы молча переглянулись.

- Ладно… Убедили, - в конце концов сказала за всех Лиаренна. - Что ж, думаю, мы вполне готовы выслушать ваши предложения.

- Хорошо, - спокойно кивнул Салмар. - Тогда к делу…

Как показали следующие полчаса, проведенных нами в обществе светловолосого Егеря, правил и указаний, касающихся предстоящих поисков Цитадели, было достаточно много. Нам следовало прибыть на место до рассвета и быть начеку, когда откроется проход на секретную тропу - Точка Входа, как назвал ее сам чародей. По его словам, эта самая Точка будет открыта всего лишь несколько минут, так что тут следовало поторапливаться. Кроме того, Салмар категорически запретил нам брать с собой лошадей.

- В мире есть вещи, которые не могут видеть люди, однако прекрасно видят животные, - пояснил он. - И на этой тропе такого добра предостаточно. Проблема в том, что, если кто-нибудь из вас в своей звериной ипостаси и увидит что-нибудь… необычное, то, надеюсь, у него хватит ума сделать вид, будто он ничего не заметил. А вот животные могут отреагировать весьма бурно и накликать, тем самым, беду на всех.

Были, к этому, еще и другие указания. Идти только пешком и плотной группой. Ни в коем случае не сходить с тропы. Не отставать от своих. Не останавливаться надолго на одном месте. Избегать теней. Не есть и не пить ничего из найденного на тропе. Избегать любых подозрительных мест. Избегать, по возможности, пользоваться магией…

- Избегать соваться на эту проклятую тропу, - негромко буркнула, в конце концов, Тэффан, слушая длинный перечень предостережений.

- В идеале - да, - спокойно согласился чародей. - Но поскольку вам все равно нужно попасть в Цитадель, то лучше просто запоминайте. На самом деле, эти меры предосторожности не так уж и сложны, однако их нарушение стоило жизни уже немалому количеству глупцов… И еще. Когда окажетесь на месте, будьте предельно бдительны. Прежде чем браться за освобождение пленников, хорошенько обдумайте свои действия, и только после этого приступайте к делу. Чем меньше времени вы потратите на, собственно, сам процесс освобождения, тем больше у вас будет шансов выбраться оттуда живыми. И, ради Богов, не вздумайте поиграть в благородство, решив освободить других узников. Что бы вы сами не думали по поводу Цитадели, но она была построена не просто так, и большинство тех, кто содержится в ее стенах, действительно крайне опасны. Стоит вам только освободить хотя бы одного из них - и конец света для Террана может наступить гораздо раньше, чем вы думаете.

В конце концов где-то через час, распрощавшись наконец со светловолосым Егерем и пообещав держать того, по возможности, в курсе событий, мы покинули “Голову Тролля”, вооруженные картой, подробной инструкцией, касающейся Тропы, а также кучей дополнительных, и порой весьма специфических, советов.

- Если хотя бы половина из этого нам действительно должна пригодиться, то мне уже сейчас не по себе, - поделилась впечатлениями Лиаренна, зябко передергивая плечами, несмотря на жару. К этому времени на улице уже окончательно стемнело, и только свет тусклых наддверных фонарей еще кое-как освещал узкую обшарпанную улочку перед трактиром, оставляя в тени гораздо большее пространство, чем хотелось бы. От стены соседнего дома внезапно бесшумно отделился высокий темный силуэт и шагнул нам навстречу.

- Ну как? Ты все слышал? - тихо спросила я, разглядев в полумраке знакомое лицо.

Оборотень молча кивнул.

- И что скажешь?

- Скажу, что этот парень далеко не дурак, - тихо отозвался Сев. - Он прекрасно понял, что, даже не будучи приглашенным, я, скорее всего, все равно буду находиться где-нибудь поблизости. Всё то время, что вы провели в трактире, его ментальная защита была настолько прочной, что у меня не было практически ни малейшей возможности прочесть его мысли, не будучи замеченным.

- Вот леший… - тихо с досадой пробормотала Тэффан.

- Впрочем, мне удалось неплохо уловить его эмоциональный фон, - спокойно продолжал оборотень. - Он был, как ни странно, вполне доброжелателен. И должен сказать, этот ваш колдун действительно искренне обеспокоен происходящим на Терране. Похоже, он всерьез настроен сотрудничать… Что ж, а теперь нам пора возвращаться в Сорбронн. Сможешь увести нас отсюда, Лиа?

- С удовольствием, - искренне отозвалась эльфийка. - Думаю, с меня имперского колорита на сегодня уже предостаточно. Надеюсь, вы не возражаете против того, чтобы убраться отсюда прямо сейчас, без лишних церемоний с поиском тихих мест? Лично я не желаю больше ни секунды проводить в этих трущобах.

Возражающих не нашлось. Треск распахивающегося прямо посреди улицы телепорта спугнул всего одну бродячую кошку да парочку подвыпивших прохожих, а потом снова захлопнулся за нами, отсекая и тусклые фонари, и гул голосов, доносящихся из трактира, и оставшегося внутри сидеть в одиночестве за столом светловолосого Егеря…

Вопреки ожиданиям, к моменту нашего возвращения домой во всем Эль-Даарроне, несмотря на поздний час, спали только близнецы. Старшие же альфы, вместе с моей весьма решительно настроенной тетушкой и сердито блестящей глазами сестрой, предпочли встретить нас в полном составе, сверкая укоризненными взглядами, словно родители загулявшихся подростков.

- Где вы были?! - строго вопросила Норраэль, переводя возмущенный взгляд с одного лица на другое и останавливая его, в конце концов, на сереброволосом оборотне. - Ты же сказал, что ваше отсутствие продлится не дольше нескольких часов. Мы уже успели предположить самое худшее, учитывая, куда вы отправились, да еще и безо всяких объяснений…

- Успокойся, Норраэль, - ровно откликнулся Сев, мгновенно остужая праведный гнев эльфийки. - Если мы и задержались, то только потому, что для этого были серьезные причины. Ну и кроме того, боюсь, вам всем придется к этому привыкать, поскольку это явно не последняя наша отлучка в ближайшее время… А что касается объяснений, то вы получите их прямо сейчас.

С этими словами сереброволосый оборотень обернулся ко мне.

- Ну, давай, твоя очередь, - негромко шепнул он. - Расскажи им всё по порядку, и желательно, с самого начала.

Сообразив, что на сей раз честь поведать слушателям историю с пророчеством предоставляется мне, я глубоко вздохнула, собираясь с духом - и принялась рассказывать.

Следовало признать, что пересказ полной версии событий занял довольно много времени. В результате к тому моменту, когда я закончила, голос мой уже заметно охрип, а за окном серым проблеском в черноте обозначился скорый рассвет. Как ни странно, ни одного сомнения по поводу правдивости моей истории высказано не было - видимо, молчаливое присутствие рядом сереброволосого Повелителя уже само по себе служило достаточным подтверждением ее истинности. Некоторое время все альфы обескуражено молчали, словно не в силах подобрать подходящих слов, чтобы выразить свои чувства, а потом Грейн, в отличие от остальных никогда не испытывающий особых затруднений на этот счет, громко и выразительно прочистил горло.

- Ну и дела!.. - произнес он, глядя поочередно на всех нас блестящими от волнения глазами. - Значит, если я правильно понял, то в ближайшие сорок… нет, уже меньше… дней нас всех ожидает встреча неким мифическим крылатым гадом, который когда-то сумел существенно подпортить жизнь даже Богам? И, если мы по этому поводу ничего не предпримем, то очень скоро нас всех ожидает нечто, после чего мой суарил может мне уже никогда не понадобиться?.. Так, что ли?

- Верно. Думаю, ты весьма точно обрисовал масштабы возникшей проблемы, - без иронии отозвался Сев. -Однако хочу вас сразу предупредить - какие бы сильные чувства по этому поводу вы не испытывали, ни одно слово из нашего сегодняшнего разговора не должно пока выйти за пределы Эль-Дааррона. Нельзя устраивать панику и хаос среди населения до тех пор, пока есть хоть какая-нибудь надежда найти выход из этой ситуации… Все поняли?

Старшие альфы молча кивнули, соглашаясь. Честно говоря, лично я и не сомневалась в том, что никто из них не посмеет вынести подобные новости за пределы альфа-дома. Ну или, вернее, почти никто.

- За кого ты нас принимаешь?! - с видом оскорбленной невинности немедленно осведомился Грейн. - Неужели думаешь, что кто-нибудь из нас может разболтать такое кому-нибудь постороннему?

- Ну, ты-то вряд ли, - уверенно отозвался Сев. - Потому, что как раз ты отправишься вместе с нами.

- Эй, а почему он?! - тут же громко возмутился Хират, явно уже собиравшийся предложить собственную кандидатуру.

- Да, почему я? - совершенно искренне удивился Грейн.

- Потому что, во-первых, нам может понадобиться пара дополнительных клинков в пути, - спокойно ответил оборотень. - А во-вторых, хочу сам убедиться, что ты будешь слишком занят, чтобы болтать.

- Ладно, - похоже, рыжеволосого оборотня подобное объяснение вполне удовлетворило. - Пойду собираться.

И, отдав своему венценосному кузену полушутливый салют, он вышел из комнаты.

Уже на рассвете, когда небо на востоке посветлело, окрасившись золотом первых лучей восходящего солнца, альфы начали понемногу разбредаться по своим покоям, все еще продолжая на ходу потихоньку обсуждать между собой столь внезапно свалившиеся на них новости и потрясенно качая головами. Мы все тоже отправились каждый в свою комнату - после короткого отдыха нам предстояло начать готовиться к предстоящему походу - с тем, чтобы сегодня же к вечеру оказаться в указанном месте у начала тропы. Я вошла в свою спальню и, торопливо раздевшись, улеглась на кровать прямо поверх покрывала, собираясь хоть немного вздремнуть после такого богатого событиями дня. Однако сон ко мне, как назло, упорно не шел. В конце концов, сообразив, что надеяться больше не на что, я снова встала, оделась и, бесшумно пройдя по коридору к каменным ступеням, ведущим на террасу, тихонько поднялась наверх, на крышу альфа-дома.

Здесь все еще царила сонная тишина. Далекие звуки пробуждающихся селений еще почти не нарушали дремотного покоя террасы, и даже колдовской садик Норраэль при виде меня лишь вяло пошелестел листьями бессонника да пару раз тихо щелкнул острыми клювиками ястребка. Я немного побродила в рассеянности по террасе, не зная, чем себя занять, а потом неторопливо направилась к беседке Кристакса, где, поразмыслив немного, уютно устроилась в одном из широких кресел. С интересом оглядевшись по сторонам, я заметила вдруг на столике среди прочих книг один из толстенных фолиантов по истории Террана. Помнится, раньше я уже видела эту книгу пару раз - внизу, в библиотеке - однако сейчас вдруг взглянула на нее с совершенно новым интересом.

Нам ведь нужно еще найти Огонь Керриоса, вспомнила я. Какой-то артефакт, камень с именем Дракона… А где еще можно найти упоминание о ценном артефакте, как не в исторических трудах?

Придя к такому выводу, я открыла лежащую передо мной книгу и принялась читать, старательно вникая в каждое слово и надеясь не пропустить хоть малейшее упоминание о каком-нибудь могущественном амулете или знаменитом драгоценном камне. Пожелтевшие страницы фолианта густо пестрели именами, географическими названиями, датами… однако никаких упоминаний о драгоценных камнях все никак не попадалось. Зато истории континента удалось сделать то, что оказалось не под силу ни усталости, ни мягкой постели - на десятой странице текста меня, в конце концов, незаметно сморил сон.

Проснулась я, когда солнце было уже высоко. Не сразу сообразив, спросонья, где нахожусь, я едва не уронила на пол книгу, до сих пор каким-то чудом ухитрившуюся удержаться у меня на коленях. Это заставило меня проснуться окончательно, и тогда я в конце концов сообразила, что уже нахожусь на террасе не одна. Откуда-то слева до меня доносился чуть приглушенный разговор и тихий звон металла. Ну да, верно, догадалась я, там же хранится коллекция оружия. Похоже, кто-то уже всерьез озаботился предстоящими сборами и теперь присматривал себе подходящее вооружение.

- Взгляни на этот, - различила я негромкий голос Хирата. - Легкий и прочный, отличная балансировка… Или вот, трехполосная сталь… немного тяжеловат, зато прочен.

- Нет. Слишком длинная рукоять, - отозвался знакомый мягкий баритон. - Ты же знаешь, я такими редко пользуюсь. Мне сейчас нужно что-нибудь попривычней и поудобнее, чтобы в случае чего не тратить лишние секунды на раскачку… Вот! Этот подойдет, - я внезапно услышала, как коротко свистнул воздух, резко рассекаемый мечом. - Хорошая работа… Думаю, Райс не будет возражать, если я его возьму.

- Конечно не будет, - коротко буркнул Хират. - С чего бы вдруг?

Что-то в голосе русоволосого оборотня невольно наводило на мысль, что тот сегодня не в духе. Я едва только успела подумать об этом, как тут же услышала, что Сев коротко вздохнул.

- Ну, скажи уже…

- Зачем?.. Ты и сам все знаешь.

- Ладно, как хочешь. Но мое решение все равно не изменится.

- Но почему? - все-таки не выдержал Хират. - Какой толк тебе будет в пути от этого лоботряса?

- Знаешь, Хират, на самом деле ты слишком привык его недооценивать, - спокойно возразил Сев. - Да, Грейн - не самый серьезный парень, это факт. Однако при этом он хороший воин, и в бою на него всегда можно положиться. А вот тебе сейчас будет лучше заняться своими сыновьями. Если вдруг в этом походе что-нибудь пойдет не так, только ты сможешь научить их стать настоящими альфами - так же, как когда-то научил меня.

- Ну, уж нет! Даже обсуждать эту тему не хочу, - тут же сердито отрезал Хират. - Как ты, вообще, можешь об этом так спокойно говорить? Ты же Альфа долины, в конце концов…

- Правильно, - спокойно перебил его Сев. - И именно поэтому должен просчитывать наперед все возможные варианты. Кстати, этому тоже ты меня научил. И теперь я прошу тебя остаться здесь… или мне нужно тебе приказать?

Вместо ответа Хират только что-то неразборчиво буркнул себе под нос, все еще до конца не убежденный, однако было уже ясно, что в этом споре ему победы не одержать.

Вскоре выбор оружия был завершен. Предприняв еще одну неудачную попытку изменить мнение своего Повелителя в вопросе подбора команды, светловолосый оборотень ушел, все еще недовольно бурча себе под нос, а Сев, постояв еще немного возле стендов с оружием, подошел к беседке и с любопытством заглянул внутрь.

- Ну привет, спящая красавица, - увидев, что я уже не сплю, оборотень окинул ироническим взглядом и меня, и книгу. - Вижу, ты нашла-таки свое средство от бессонницы… Жаль, что я с самого начала не догадался воспользоваться соседним креслом.

- А что, была такая необходимость? - с улыбкой спросила я.

- О да, - он выразительно закатил глаза. - Думаешь, это был первый подобный диалог за прошедшее утро? Да у меня дверь в комнату не закрывалась ни на минуту с самого рассвета! Все так и рвутся предложить собственную помощь в предстоящем походе…

Оборотень усмехнулся.

- Фактически, Грейн - единственный из моих кузенов, кого я не видел в эти последние несколько часов. Могу предположить, что хотя бы его на данный момент все устраивает.

- Ну да, - невольно улыбнулась я. - Могу даже догадаться, почему.

- Да уж… Но, так или иначе, а мне в конце концов удалось придумать задание практически каждому из родственников. Так что большая их часть уже обезврежена.

Я тут же снова невольно вспомнила только что состоявшийся разговор.

- Скажи… А ты и Хирату просто придумывал задание или действительно предполагаешь, что кто-нибудь из нас может не вернуться из Цитадели?

- А ты уверена, что хочешь знать ответ? - откликнулся оборотень.

- Нет, - немного подумав, честно призналась я. - Не стоит расшатывать мой и без того хлипкий боевой дух.

- Вот и ладно, - согласился Сев. - Тем более, что этот самый дух понадобится тебе гораздо раньше, чем ты думаешь.

- Зачем?

- Затем, что сюда идет твоя сестра… Уже по лестнице поднимается.

Так оно, разумеется, и было. Не прошло и пары минут, как сверкающая глазами Лиона уже стояла передо мной, сердито уперев руки в бока и умудряясь при этом каким-то образом, при относительно небольшом росте, довольно грозно нависать над облюбованным мною креслом.

- Ну?!.. И почему вы на этот раз не берете меня с собой?! - требовательно вопрошала она, возмущенно переводя взгляд с меня на оборотня, и обратно. - В прошлый раз вы сказали, что в Школе мне в вашем обществе лучше не показываться, если я планирую и дальше там учиться, ну а теперь-то что? Между прочим, я все-таки боевой маг!..

- Между прочим, ты еще студентка, - попыталась напомнить я ей.

- Тем более! - не смутилась моя сестра. - Это была бы такая отличная практика!.. Лорд Северриан, ну скажите же ей!

Однако сереброволосый оборотень предпочел мудро промолчать, задумчиво изучая носки собственных сапог и предоставив мне разбираться со своей сестрой самостоятельно. Я вздохнула и машинально опустила глаза на книгу, рассеянно побарабанив пальцами по раскрытой странице.

- Мир стоит на грани гибели, а ты хочешь, чтобы я спокойно оставалась в стороне?! - патетически воскликнула Лиона, тем самым заставив меня невольно поморщиться.

Я украдкой покосилась на прислонившегося к колонне оборотня, с непроницаемым лицом изучающего мельчайшие трещинки на гладкой поверхности травертина - и сочувственно вздохнула. Бедный Сев, а ведь у него объятых энтузиазмом родственников куда больше, чем у меня… Эта мимолетная мысль внезапно подала мне отличную идею.

- А вот и нет, Лиона, - громко сказала я, шумно захлопывая книгу и прерывая тем самым поток пылкого сестринского красноречия. - Разумеется, в Цитадель ты с нами не пойдешь, но и в стороне тоже не останешься, уж будь уверена. Напротив, у меня есть для тебя задание, с которым, как я считаю, больше никто не справится… И мы все очень на тебя рассчитываем.

- Э… правда?. - явно не ожидавшая такого поворота, Лиона удивленно моргнула. Однако тотчас же подозрительно сощурилась, видимо, не слишком-то доверяя моей внезапной покладистости. - И что же это за задание?

- Ты будешь искать восьмую составляющую силы Керриоса, Огонь Дракона, - пояснила я. - Это древний артефакт, драгоценный камень, носящий имя Дракона. О его местонахождении на данный момент практически никому ничего не известно. Чтобы его отыскать, я думаю, придется потратить немало сил и терпения, и, скорее всего, перелистать немало книг. Кому же еще, как не тебе, этим заняться? Ты - единственная из нас, кто сможет попасть не только в библиотеку Сорбронна, но в эльфийские книгохранилища, а так же в архивы Коббе-Ренвина.

- Ну, в сами-то архивы меня вряд ли пустят… - немного неуверенно начала было Лиона.

- А я и не говорила, что это будет легко, - невозмутимо прервала ее я, очень кстати вспомнив оброненную недавно Лиаренной фразу. - Без этого артефакта вся наша миссия может попросту оказаться под угрозой срыва. Поэтому, если ты действительно хочешь помочь, принимайся за поиски как можно быстрее - времени у нас, сама знаешь, не слишком много… И помни, мы все будем надеяться на тебя. Не подведи.

Все еще не придя в себя от изумления, Лиона только молча кивнула в ответ - и медленно, словно сомнамбула, бесшумно развернулась к лестнице. Похоже, неожиданная важность внезапно свалившейся на нее задачи несколько выбила ее из колеи. Мы с оборотнем молча следили за тем, как она уходит, до тех пор, пока ее рыжая макушка не скрылась, наконец, из виду под каменным полом террасы.

- Ты ведь что-то вроде этого имел в виду? - спокойно поинтересовалась я у Сева в конце концов, когда она ушла. - Придумать задание?

- Нет, - абсолютно серьезно отозвался оборотень с легким оттенком зависти в голосе. - Честно говоря, такого даже я себе представить не мог. Так обезоружить собственную сестру всего за пару минут!.. У тебя определенно талант.

Комплимент был весьма лестен, однако не вполне справедлив.

- Ну, вообще-то, я и в самом деле надеюсь, что она нам поможет, - честно призналась я. - Потому что в противном случае после возвращения из Цитадели мне придется заняться этими поисками самостоятельно. И, если учесть, какую реакцию у меня вызывает чтение исторических документов… боюсь, тогда мир будет точно обречен.

Глава 7

Секретная Тропа

Как выяснилось в процессе сборов, планируя предстоящее путешествие, мы поначалу кое-чего не учли. К сожалению, добраться до секретной Тропы по-быстрому, с помощью лиаренниного телепорта, на этот раз оказалось невозможно. Во-первых, как заявила сама эльфийка, она вовсе не собирается надрываться, перетаскивая в одиночку через телепорт сразу пятерых путешественников. Во-вторых, напомнила она, если у нас всё получится, то назад возвращаться мы будем уже ввосьмером, и это будет уже явно за пределами ее возможностей.

- Ну, а в-третьих, - добавила Лиаренна, пожимая плечами. - Я совершенно не знакома с местностью, указанной на карте. Открывать телепорт наугад - чистое безумие… если, разумеется, вы не возражаете против того, чтобы на выходе из него превратиться в барельеф, навеки впечатанный в скалу, или с головой увязнуть в болоте.

Против такой перспективы мы все категорически возражали. Рисковать понапрасну никому не хотелось, а потому после недолгих споров было решено, в конце концов, воспользоваться пусть и более хлопотным, но зато уже проверенным способом путешествия.

После полудня, собрав, наконец, все самое необходимое и перекусив перед дорогой, мы все дружно прошли через телепорт, открытый для нас совместно Норраэлью и Лиаренной, и очутились в Роснанте. Оттуда, договорившись с местными магами об обратной транспортировке и заплатив им авансом изрядную сумму, мы добрались до ближайшего к “точке входа” селения на окраине провинции Дагеллар. Ну, а последнюю часть пути, памятуя о запрете Егеря на лошадей, нам предстояло проделать пешком.

Как и следовало ожидать, дорога до нужного места оказалась далеко не лучшей. Под ноги то и дело настойчиво лезли камни да кочки, а судя по характерному “з-з-з-з…”, время от времени раздававшемуся прямо над ухом, где-то неподалеку мирно дышало паркой сыростью болото.

- Долго нам еще топать? - поинтересовалась, в конце концов, Лиаренна после часа ходьбы. - Честно говоря, я не заядлая любительница долгих пеших прогулок.

- Скажи еще спасибо, что на этот раз одежду нам придумывала Мирраэль, а не ты, - заметила на это Тэффан, ловким движением поправляя съехавший заплечный мешок. - Во-первых, ходьба на каблуках по пересеченной местности показалась бы тебе еще менее приятным занятием, а во-вторых, учитывая твою слабость к декольте, мы бы уже осчастливили собой всех окрестных комаров.

- Уже не долго осталось, - успокоил эльфийку Сев, все это время идущий впереди. - Кажется, мы уже почти на месте, надо лишь свериться с картой… Мирра, хирменсул у тебя?

Вместо ответа я молча сунула руку в карман блузы и достала оттуда небольшой, гладко отполированный белый камушек. Сереброволосый оборотень уже разравнивал подошвой сапога небольшой песчаный участок тропы.

- Подойдет?

- Вполне, - я опустилась на колени и, установив хирменсул посередине разглаженного пятачка, накрыла его ладонью. Короткая формула-заклинание активации - и камушек вспыхнул молочно-белым сиянием, распускающим во все стороны по земле тонкие змеящиеся белые побеги, складывающиеся в очертания уже знакомых городов, дорог, рек и прочих ориентиров на местности… Что ж, нельзя было не признать, коббе-ренвинские чародеи знали толк в картографии.

- Мы сейчас где-то здесь, - оборотень присел рядом со мной на корточки, задумчиво глядя в какую-то одному ему ведомую точку на карте. Остальные дружно сгрудились вокруг нас, с интересом заглядывая поверх наших голов в раскинувшуюся на тропе затейливую мерцающую вязь. - Надо бы рассмотреть подробнее…

Он протянул руку и уверенно ткнул пальцем в переплетение тонких светящихся нитей. Те немедленно ожили, меняя свое расположение и зрительно увеличивая указанный оборотнем участок местности. Когда новые очертания карты, наконец, застыли, мы увидели прямо посередине нее ярко мерцающую белым светом руну, напоминающую крест. Это и впрямь было уже совсем недалеко от того места, где мы сейчас находились.

- Отлично, - прокомментировал оборотень. - Через четверть часа будем на месте.

- А это что? - с интересом кивнула на карту Тэффан, разглядывая какие-то мелкие топографические значки отмеченного места. - Ну, тут-то болото, это я поняла… а с другой стороны?

- Старый могильник, - ответил стоящий за ее плечом Грейн. - Очень символично, кстати говоря. Не хватает только надписи “Они не сумели пройти по Тропе”…

- Ох, перестань, ради Богов, - тут же фыркнула аниморфа, бросая на менестреля скептический взгляд. - По-твоему, это остроумно?

- Нет, - невозмутимо отозвался тот. - По-моему, это практично. Далеко ходить не надо…

- Можно, я сверну твоему кузену шею? - вкрадчиво поинтересовалась у Сева эльфийка, стоящая по другую сторону от Грейна. - За подрыв боевого духа?

- Когда вернемся - пожалуйста, - невозмутимо отозвался сереброволосый оборотень, по-прежнему не отрывая взгляда от карты. - А пока быстро все замолкли, и шагом марш вперед.

С этими словами он накрыл камень-карту ладонью и, дождавшись, когда его сияние снова померкнет, молча передал хирменсул мне. Потом поднялся на ноги, протянул мне руку, помогая встать с колен, и снова зашагал впереди тихо перешептывающейся и украдкой препирающейся троицы, крепко держа мою ладонь в своей.

Расчет Сева оказался верен. Где-то через четверть часа мы, и впрямь, вышли к небольшому пустырю, обрамленному с одной стороны небольшим леском, с другой - весело звенящим комарами болотом. С третьей - судя по белеющим в отдалении каменным надгробиям - находился старый могильник.

- Очаровательное местечко, - заметила Лиаренна, досадливо морщась и от души хлопая ладонью себя по шее. - С одной стороны мертвецы, с другой - кровососы… Интересно, что там симпатичного в лесу притаилось?

- А вот это мы сейчас и узнаем, - отозвался Грейн, сбрасывая с плеча сумку и ножны, и тут же ловко стягивая рубашку с плеч. - Не знаю, кто как, а лично я уже проголодался. Сбегаю - посмотрю, может пару кроликов встречу.

- Ага, встретишь - передай им большой привет, - отозвалась эльфийка, бесстрастно наблюдая, как оборотень ловко снимает сапоги. - И тигру свою с собой прихвати, она тоже хищница, как-никак.

Тэффан в ответ только пренебрежительно фыркнула.

- Я за кроликами не охочусь, а крупнее тут вряд ли что-нибудь водится. Да и вообще, я в этом лесочке просто-напросто между стволами застряну.

- Какая досада, - почти искренне вздохнула эльфийка. - Тигры не охотятся за кроликами, кошки не охотятся за кроликами… В Коббе-Ренвине твои чудо-таланты нам тоже не пригодились… Северриан, зачем мы, вообще, ее с собой таскаем?

- Вообще-то, я уже начинаю жалеть, что таскаю с собой вас обеих, - честно ответил Сев, неторопливо складывая шалашик для костра из собранных по пути веток. - Если вы немедленно не прекратите препираться, дальше мы пойдем без вас.

Судя по тону, оборотень вовсе не шутил.

- Ладно, ладно… - тут же пошла на попятную Лиаренна. И снова обернулась к аниморфе. - Прости, Тэф, я ничего такого не имела в виду. И то, что от тебя действительно нет никакого толку, на самом деле не так уж и страшно…

- Ну разумеется, - с улыбкой промурлыкала в ответ тигро-кошка, выразительно сверкнув, при этом, глазами на ухмыляющуюся эльфийку. - И уж будь уверена, если мне удастся что-нибудь поймать в этом лесу, то моя добыча - твоя добыча.

Я заметила, как Сев при этих словах бросил на аниморфу короткий пристальный взгляд, однако ничего не сказал. В конце концов, на этой неуверенно-мирной ноте препирательства были, наконец, закончены.

Чуть позже, поужинав добытыми-таки Грейном кроликами, мы все дружно расположились вокруг костерка, тихо переговариваясь между собой и время от времени перебрасываясь шутками. Пара защитных контуров - один мой, другой лиареннин - надежно отгородили место нашей ночевки и от комаров, и от любопытного лесного зверья, так что выставлять охрану на ночь не было никакой необходимости. Тем не менее, несмотря на поздний час и проделанный путь, спать пока никому не хотелось. Только Тэффан, свернувшись клубком у огня, мирно дремала на своем месте.

- Что-то скучновато становится… - негромко заметила, в конце концов, Лиаренна и вздохнула. - Слишком тихо вокруг, на нервы действует.

- Ну так спой, - предложил ей с усмешкой Грейн. - Что мешает?

- Ты серьезно? - фыркнула эльфийка, видимо решив, что тот ее разыгрывает. - Ну, во-первых, мешает отсутствие аккомпанемента…

Хитро усмехнувшись, менестрель тотчас потянулся к собственной сумке и, немного пошарив в ней, выудил на свет нечто вроде небольшой двухрядной флейты. Не ожидавшая подобного сюрприза, эльфийка сначала молча уставилась на нее в изумлении, а потом рассмеялась.

- Ну, ты даешь!

- А во-вторых? - вкрадчиво поинтересовался оборотень, все еще продолжая улыбаться.

- Во-вторых, я сейчас слишком трезвая, чтобы петь, - заявила эльфийка. - Впрочем, если в твоей сумке найдется что-нибудь и на этот случай, я тебе не только спою, но еще и расцелую…

Менестрель лукаво сверкнул глазами и снова потянулся к мешку. Со стороны мирно дремлющей тигро-кошки донеслось тихое насмешливое покашливание. Рука менестреля замерла, так и не коснувшись сумки, а потом медленно вернулась на прежнее место.

- Извини, Лиа, - спокойно усмехнулся он. - Кажется, выпивку-то я и забыл.

- Ага… Я так и подумала, - невозмутимо отозвалась Лиаренна, бросив на дремлющую аниморфу короткий проницательный взгляд.

А Грейн, между тем, уже взял в руки флейту и принялся наигрывать какую-то не слишком сложную, но приятную и ритмичную мелодию, мерно отбивая такт ногой. Немного подумав, эльфийка философски вздохнула и присоединилась к нему, помогая мелодии собственным голосом.

Нагадают странствий нам с тобою карты,

За собой поманят верный конь и меч,

Вряд ли в честной битве станем мы богаты,

Нам бы только головы сберечь…

- Милая песенка… - фыркнула, выходя из дремоты, аниморфа. - Готовитесь морально к завтрашнему дню?

- Ну, немного реализма еще никому не повредило, - меланхолично отозвалась Лиаренна и продолжила:

Скажут, мы - безумцы, только вы не верьте,

Хоть в безумных схватках были, и не раз.

Нет, на самом деле мы не ищем смерти -

Это смерть, скорее, ищет нас…

- Ага. И я уже даже готова подсказать ей, где искать, - проворчала тигрокошка. - Если вы немедленно не смените репертуар на что-нибудь повеселее…

- Слушай, а почему ты на самом деле взял Грейна? - тихо поинтересовалась я у Сева, рассеянно прислушиваясь к песне. - Он хоть и любит поговорить, но никогда не разбалтывает по-настоящему серьезные вещи. Или была еще причина?

Мы сидели, обнявшись, немного в стороне от остальных. Оборотень устроился на земле, прислонившись спиной к высокому замшелому валуну и усадив меня к себе на колени, словно ребенка, а я уютно свернулась в кольце его рук, глядя оттуда на мерцающее в ночном сумраке пламя костра и чувствуя, как теплое дыхание Сева легонько колышет волосы у меня на виске.

- Верно, - так же тихо отозвался он. - На самом деле, я взял Грейна из-за Тэф.

- Из-за Тэффан? - удивленно переспросила я. - Это еще зачем?

- Дело в том, что у Тэф очень сложный характер, - пояснил Сев. - Ее звериная ипостась слишком уж независима. Это мы, волки, стайные животные, но она-то - кошка, даже мне не всегда удается призвать ее к порядку без ментального приказа. Однако в присутствии Грейна она всегда ведет себя гораздо сдержаннее… Вот я и решил этим воспользоваться, - он усмехнулся в полумраке. - Если Грейн будет поблизости, мне не придется постоянно отвлекаться, чтобы самому присматривать за ней.

- Странно, - усомнилась я. - Мне почему-то показалось, что это уж скорее Грейн под каблуком у Тэффан, а не наоборот.

Оборотень коротко рассмеялся мне в макушку.

- Ну, я бы сказал, это взаимодополняющий союз. Тэффан старается не слишком выпускать когти, чтобы больше нравиться своему возлюбленному, ну а тот, в свою очередь, старается поменьше флиртовать с другими красавицами, зная, что в противном случае его любимая тигрица попросту свернет ему шею. В каком-то смысле они просто идеальная пара… просто пока еще этого не поняли.

Я невольно улыбнулась.

- Надо же… Не знала, что ты такой манипулятор. С тобой надо держать ухо востро.

Оборотень снова тихо рассмеялся, целуя меня в висок.

- Ну, уж нет… В нашем случае, это скорее ты из меня веревки вьешь. Мне ведь даже пришлось согласиться на то, чтобы вы с твоим приятелем-драконом снова взялись за эти безумные тренировки… хотя ты знаешь, как я к этому отношусь.

- Почему в последнее время ты всегда называешь его только моим приятелем? - спросила я. - Разве он и не твой приятель тоже?

Мерная пляска огненных языков в полумраке и надежное тепло любимых рук, в конце концов, убаюкали меня настолько, что я начала откровенно клевать носом. Заметив это, оборотень осторожно переменил позу, позволяя мне поудобнее положить голову ему на плечо.

Теперь мои глаза уже откровенно слипались.

- Ну, думаю, с недавних пор мы с ним уже не приятели, - тихо и немного рассеянно отозвался он, наблюдая за тем, как я сонно хлопаю ресницами, из последних сил пытаясь бороться со сном. - С тех самых, когда поняли, что оба стремимся заполучить одно и то же.

- Правда?.. - сонно пробормотала я. - И что же это?

Зыбкая трясина сна, в конце концов, сомкнулась над моей головой, и я уже почти не услышала, как оборотень тихо ответил одними губами:

- Тебя…

Пробуждение, в отличие от засыпания, получилось куда более резким и громким. Я даже вздрогнула во сне, умудрившись сквозь дрему машинально ужаснуться тут же пришедшей мысли: “Ну все, проспали рассвет!..”.

Однако вопли, как выяснилось, были совершенно по иному поводу.

- Ух, дай мне только добраться до тебя, муфта блохастая, и, клянусь, я разорву тебя на сотню маленьких котят!!!..

- Вообще-то, это довольно грубо, - укоризненно заметил со своего места уже проснувшийся Грейн, когда поток лиаренниных воплей на секунду прервался.

- Грубо? - в ярости переспросила эльфийка. - Грубо?!!.. А это?! Это как назвать?!

Я открыла глаза и обнаружила, что до рассвета, на самом деле, еще вполне достаточно времени, и что сама я по-прежнему нахожусь в объятиях Сева. Как ему удалось провести ночь в таком положении, лучше было, наверное, даже не спрашивать. Тем не менее, оборотень выглядел довольно бодро и даже, похоже, в данный момент с большим трудом сдерживал смех. Впрочем, проследив за его взглядом, я и сама очень быстро пришла в схожее настроение.

Лиаренна сидела на земле, бледная и взлохмаченная спросонья, неистово и ярко сверкая глазами даже в предрассветных сумерках - казалось, еще немного, и она в буквальном смысле задымится от возмущения. Неподалеку от нее с совершенно невинным видом сосредоточенно умывалась большая рыжая кошка, а вокруг эльфийкиного “ложа” лежали на траве аккуратно разложенные по кругу полдюжины дохлых лесных мышей.

- Убью мерзавку! - снова кровожадно пообещала Лиаренна, встряхивая спутанной белокурой гривой и брезгливо оглядываясь на разложенные на земле подношения. - Дай только добраться до твоей маленькой рыжей шеи и…

- Ну, это ты зря, - возразил ей из-за моей спины сереброволосый оборотень, изо всех сил стараясь сохранять серьезность. - Сама же хотела, чтобы она поохотилась для тебя, помнишь? Вот она и сдержала обещание. “Моя добыча - твоя добыча”… Даже не поленилась ради этого встать раньше всех. Цени!

- О да! - зловеще отозвалась эльфийка. - Я ценю… И запомню!

- Ребята, не хочу вам мешать, - послышался, между тем, звонкий голос Грейна. - Но кто-нибудь мне скажет, наш защитный контур до сих пор действует, или уже нет?

- Нет, разумеется! - сердито фыркнула в ответ эльфийка. - Этот безмозглый кусок меха уже давно его разрушил, пока таскал туда-сюда свои подарочки!

- Что ж, - коротко вздохнул менестрель. - Жаль, жаль…

- Почему? - рассеянно поинтересовалась я, все еще без особого энтузиазма пытаясь выбраться из уютных объятий оборотня. И тут же почувствовала, как Сев за моей спиной вдруг напрягся, настороженно потянув носом воздух - и тут же потянулся к лежащему на земле оружию, второй рукой весьма неделикатно спихивая меня с колен.

- Потому что у нас гости, - пояснил Грейн, глядя куда-то за наши спины и тоже медленно вытаскивая из ножен лежащий рядом меч. - И поверь мне, Лиа, по сравнению с ними твой дохлый “завтрак” выглядит гора-аздо аппетитнее…

Мы дружно вскочили и обернулись.

Даже странно, как это мы не почуяли их раньше. За то время, пока мы все вяло просыпались и пререкались, на краю пустыря со стороны могильника уже успела собраться довольно приличная толпа. На некоторых из них до сих пор еще даже ухитрились каким-то образом сохраниться остатки плоти… хотя вид у нее при этом был такой, что о ее наличии довольно быстро приходилось пожалеть.

- Спасибо, хоть ветер в другую сторону… - явно размышляя о том же, рассеянно пробормотала вслух эльфийка.

- Почему они не нападают? - почему-то шепотом поинтересовался Грейн у сереброволосого оборотня.

- А почему ты меня об этом спрашиваешь? - так же тихо проворчал тот в ответ.

- Ну, ты же телепат…

- Ну да, безусловно. А то, что мозги там отсутствуют уже далеко не первый год, тебя совершенно не смущает…

- Так, мальчики, - вклинилась Лиаренна. - Мотивация мертвецов - это конечно интересно, но меня сейчас куда больше интересует другое. Где же эта проклятая “точка входа”, чтоб ее?.. Рассвет-то, вот он уже!

И действительно, восточный край неба за деревьями уже начал постепенно окрашиваться бледным, розово-золотистым заревом, свидетельствующим о скором наступлении утра. На самом пустыре, тем не менее, все оставалось по-прежнему - мертвецов рассвет, видимо, совершенно не смущал. Это открытие, по крайней мере, лично для меня, было несколько обескураживающим.

- Что-то мне это не нравится, - задумчиво протянула эльфийка. - Нет, не то чтобы я не доверяла вашим коббе-ренвинским знакомым, но… Вам не кажется, что нас просто банально загнали в ловушку?

- А может, просто еще слишком рано? - неуверенно предположила я, отчаянно надеясь, что она все-таки ошибается. О других вариантах думать пока не хотелось. - Может, ты просто слишком торопишь события?

- Да? Ну, извини… Просто не хочу, чтобы их поторопили эти любители свежей и здоровой пищи, - с явным сарказмом отозвалась эльфийка, коротко кивая на все еще топчущихся на краю поляны.

- И все-таки, почему они не нападают? - снова зачем-то спросил Грейн.

- Почему-почему… - раздраженно буркнула эльфийка. - На зазнобу свою лучше погляди!

Мы все дружно оглянулись на Тэффан. Та, все еще оставаясь в облике кошки, продолжала совершенно невозмутимо умываться, словно не замечая толпы полуразложившихся визитеров. Тем не менее, я видела, как янтарное кошачье око то и дело зорко поглядывает в сторону неуверенно мнущихся пришельцев.

- Тэф, ты что - спятила?! - возмущенно прошипел менестрель. - Нашла время красоту наводить!..

- Тише, дурень! - тут же оборвала его эльфийка. - Тебя что, в школе совсем ничему не учили? Согласно валорийским легендам, кошки - слуги бога смерти Утора, и бессменные стражи подземных врат Тартакса. Для любой нечисти, включая присутствующих, они - худшие враги…

К сожалению, последнюю часть этого краткого мифологического экскурса Тэффан дослушивать не стала. Не на шутку смущенная сердитым выговором своего возлюбленного, она тут же с виноватым видом вскочила на лапы и…

- Нет!!!.. - дружно завопили мы с Лиаренной.

Но было уже поздно. Раздался хлопок - и на месте недавней кошки в мгновение ока вздыбила шерсть огромная черно-рыжая тигрица.

- Проклятье!.. - в сердцах простонала эльфийка. - Ну спасибо, Грейн… Теперь мы точно вляпались.

И, разумеется, разом воспрянувшая духом толпа на краю поляны не замедлила это подтвердить. Глядя на армию воинствующих костей и плоти разной степени несвежести, бодро и слаженно движущуюся в нашу сторону вместе с облаком удушливого тлетворного запаха, я невольно поймала себя на мысли, что после сегодняшнего дня, скорее всего, стану убежденной вегетарианкой. Причем не исключено, что до конца своих дней… Хотя в данный момент стоило прежде всего подумать о том, чтобы этот конец не стал слишком близок.

Оборотни к этому моменту уже успели ощетиниться мечами, а тигрица угрожающе выпустила острые когти в палец длиной. Узкие ладони эльфийки окрасились холодным бледно-голубым свечением, между пальцами заискрили крохотные голубоватые молнии Электрической Плети. Глядя на нее, я решила тоже не мудрствовать особо и остановила свой выбор на Огненном Хлысте - просто, эффективно, и в моем случае практически не требует подзарядки.

- Чур, вот эти, безголовые в центре, мои! - заявила Лиаренна, торопливо принимая боевую стойку.

В этот самый момент один из мертвецов попытался совершить бравый марш-бросок вперед, однако споткнулся и с глухим шлепком тяжело рухнул наземь.

- Смотри-ка… Похоже, тут еще кое-кому не жаль ради тебя голову потерять, - задумчиво прокомментировал Грейн, глядя, как поименованный предмет с подскоками укатывается куда-то в сторону.

Лиаренна только сердито фыркнула в ответ, однако ничего не ответила, с готовностью вскидывая мерцающие теперь уже ярким ультрамарином ладони. Что ж, битва будет еще та… Я невольно сглотнула, пытаясь избавиться от внезапно подкатившей тошноты, и постаралась поспешно реанимировать едва не погасшую искру боевого духа - тем более, что противник был уже совсем близко.

В этот момент рассветное солнце, наконец-то, поднялось достаточно высоко над лесом, чтобы полностью озарить предполагаемое место героического побоища. По стремительно высыхающей под его жаркими лучами траве побежали невесть откуда взявшиеся солнечные зайчики. Мириады солнечных зайчиков!.. Увы, моя зыбкая надежда на то, что настырная компания зомби от этого зрелища тут же рассыплется прахом, довольно быстро угасла.

- Смотрите!.. - неожиданно громко воскликнул Грейн, указывая рукой на что-то за нашими спинами. После короткого колебания, я все же заставила себя на секунду оторвать взгляд от приближающихся покойников и оглянуться.

Высокий замшелый валун - тот самый, у подножия которого еще недавно мы с Севом так уютно проводили ночь - теперь сверкал в рассветных лучах почище иного алмаза. Солнечный свет всё скользил и скользил по нему, отражаясь от зернистой поверхности и преломляясь во множестве микроскопических трещин, с каждой секундой придавая серой поверхности камня всё большие блеск и глубину…

- Эй!.. Да ведь это и есть “точка входа”! - с откровенным облегчением громко выдохнула эльфийка.

Так оно, похоже, и было. Яркое марево, озаряющее одну из самых широких граней валуна, пошло вдруг легкой искристой рябью и… внезапно обрело прозрачность. Зрелище было настолько невероятным и одновременно прекрасным, что мы все застыли, как статуи, не в силах оторвать от него глаз и даже на время забыв о воинственно настроенных останках, по-прежнему настырно движущихся в нашу сторону.

- Скорее! - как обычно, первым сообразив что к чему, громко скомандовал Сев. - Кто знает, как долго этот проход продержится открытым?.. Грейн, хватай свою тигрицу и шагом марш вперед!.. Мирра, Лиа, не отставайте!..

Торопливо перегруппировавшись, мы все дружно двинулись в сторону мерцающего прохода, на ходу подхватывая с земли собственные вещи, до которых только могли в спешке дотянуться. Мы с Лиаренной вместе прикрывали отход, то и дело короткими одиночными ударами заклятий остужая пыл тех из наших противников, кто непременно жаждал отправиться следом за нами на Тропу. Сев остановился возле самого входа, настойчиво подгоняя нас.

- Ой! - внезапно сообразила я, останавливаясь и оборачиваясь. - Так мы что же, оставим всех этих красавцев здесь?.. Да они же нас тогда на выходе сожрут!

- Да бес с ними, с этими мертвецами! - немного резковато отозвался оборотень, торопливо хватая меня за руку и насильно затягивая в проход вслед на Лиаренной. - Потом разберемся…

Однако мне совершенно не хотелось откладывать это малоприятное дело в долгий ящик. Не хватало еще оставлять у себя в тылу кучу полуразложившихся монстров, готовых встретить уставших после долгого перехода путников с широко распахнутыми челюстями! Всего один хороший удар Хлыстом, решила я, и у всей этой нечисти надолго пропадет охота околачиваться на поляне перед Тропой…

И, с усилием высвободив запястье из пальцев оборотня, решительно вскинула руки.

Готова поклясться, что ни до, ни после этого моего вдохновенного пасса мир не видал более эффектного применения заклятия Огненного Хлыста. Взрыв полыхнул с такой силой, словно перед нами внезапно разверзлась сама адская Бездна. Огненная волна веером хлынула от моих ладоней в разные стороны, выжигая на своем пути всё, что только было способно воспламениться, а нас с оборотнем с диким свистом внесло в проём, обдав напоследок жаркой волной раскаленного воздуха.

А в следующий момент вход на Тропу за нами с тихим звоном захлопнулся.

- Вы как, целы? - осторожно поинтересовался у нас Грейн спустя несколько секунд.

Все еще распластавшись по земле, мы с сереброволосым оборотнем медленно приходили в себя после взрыва, пока остальные сочувственно сгрудились вокруг, наблюдая за нашими успехами. Сев, как и следовало ожидать, справился с поставленной задачей куда быстрее меня.

- Что это было? - снова несколько неуверенно спросил Грейн, с опаской оглядываясь туда, где еще минуту назад светлел проем входа.

- Несоблюдение техники безопасности, - коротко буркнул в ответ Сев, в конце концов, поднимаясь на ноги и энергично отряхиваясь.

Я вскакивать пока не торопилась. Просто медленно села, опираясь на руки, и осторожно потрясла головой. В ушах еще тихонечко звенело, однако мысли уже почти полностью прояснились. Снова взглянув снизу вверх на сереброволосого оборотня, я заметила на щеке у того быстро бледнеющее пятно ожога и машинально подняла руку к своему лицу.

- О боги!.. - вырвалось у меня, и я невольно вздрогнула от собственного прикосновения.

Ощущение было такое, словно меня долго и настойчиво терли лицом о гравий - кожа на правой щеке саднила и на ощупь казалась влажной и неровной, словно кусок свеже-перемолотого фарша. Представив себе, как все это выглядит со стороны, я ужаснулась еще больше. Да и отсутствие приличного клока волос над опаленным виском тоже явно не добавляло мне сейчас лишней привлекательности. На мгновение мне даже стало жаль, что я не умею, как зарийские ящероптицы, прятать голову в песок. Впрочем, весь этот кошмар был вполне поправим - не зря же я, в конце концов, столько лет целительством занималась…

Донести руку до нужного места мне не дали - реакция Лиаренны на этот раз посрамила скоростью даже сереброволосого оборотня.

- Нет, вы только посмотрите на нее!.. - с легким оттенком изумления в голосе возмутилась эльфийка, крепко вцепившись пальцами в мое запястье. - Ничему жизнь не учит!.. Тебе же на всеобщем было сказано - магию на Тропе не применять! Или тебе мало твоего собственного Хлыста было?.. Да поколдуй ты сейчас здесь ради дурацкого пучка волос - и обрастешь вся целиком так, что горные тролли обзавидуются!

Впечатлившись обрисованной перспективой, я тут же торопливо опустила руку. Походить на недощипаную индейку мне, разумеется, по-прежнему не хотелось, однако и излишняя мохнатость тоже была ни к чему.

- Ладно, - успокаивающе проговорил, тем временем, сереброволосый оборотень. - На первый раз, к счастью, отделались легким испугом. Но тем не менее, нам всем не мешает поскорее вспомнить все то, о чем предупреждал нас Егерь на счет этой проклятой Тропы… Теперь-то уж, полагаю, всем ясно, что он не шутил?

- Да уж, было не смешно, - отозвался Грейн. - Так-с… и что же там этот ваш умник говорил?.. А, вспомнил! Не сходить с Тропы.

- Не применять магию, - со вздохом прибавила я, машинально касаясь пальцами выжженной проплешины на виске.

- Избегать теней, - без запинки продолжил перечень Сев.

- Не есть и не пить ничего, найденного на тропе, - вспомнила Лиаренна. - И еще - никаких животных…

- Да уж, с животными тут явно как-то не сложилось, - раздался за нашими спинами звонкий голос Тэффан. - Как, впрочем, и со съедобным тоже…

Дружно обернувшись, мы обнаружили, что аниморфа уже успела сменить свою тигриную ипостась на человеческую, и теперь совершенно спокойно натягивает на себя прихваченные при отступлении штаны и сапоги. Наше внезапное внимание к процессу совершенно ее не смутило. Подивившись мысленно в очередной раз хладнокровию рыжеволосой тигрокошки, я поспешно вытащила из своего заплечного мешка короткую сатиновую безрукавку, которую прихватила с собой просто на всякий случай, и протянула ее аниморфе. Та молчаливо кивнула мне в знак благодарности и набросила незатейливую одежонку на обнаженные загорелые плечи.

- Унылое место, я вам скажу, - обронила она, застегивая мелкие пуговки. - И, кстати, не такое уж страшное, как его малевали.

Слова Тэффан заставили нас, в конце концов, отвлечься от собственных проблем и снова - теперь уже гораздо внимательнее - осмотреться по сторонам. Пейзаж, и то правду сказать, при внимательном рассмотрении производил довольно странное впечатление. Я бы даже сказала, он поражал своим минимализмом - особенно, после того зеленого разнотравья, на котором мы были еще несколько минут назад.

Прямо под нашими ногами простиралась ровная просторная каменистая тропа в полдесятка шагов шириной. Справа, вдоль всей ее протяженности, насколько хватало глаз, неприступной стеной высилась отвесная монолитная скала, отливающая в лучах солнца почти молочной белизной. Слева - за полосой чахлой растительности, с большой натяжкой претендующей на звание полузасохшего кустарника - каменистая почва резко обрывалась в широкое ущелье, дно которого терялось где-то в клубах белесого тумана, курящегося далеко внизу.

И все. Ни птиц в небе, ни муравьев среди камней… Словно какой-то искусственный ландшафт, созданный на скорую руку.

- Не знаю, как вам, - произнес Грейн, осторожно заглядывая с тропы в ущелье. - А мне кажется, что сойти с этой Тропы, на самом деле, будет довольно проблематично… Если никто специально не поможет, конечно.

- Да уж, - задумчиво протянула Лиаренна. - Зато, по крайней мере, теперь большая часть предостережений становится понятна.

- Серьезно? - рассеянно откликнулся рыжеволосый оборотень, в этот момент без особого вдохновения изучающий скальный монолит, нависающий над нашими головами. - Тогда, может быть, потрудишься и нам объяснить?

- А что тут объяснять? - белокурая эльфийка небрежно пожала плечами. - Вот вам типичный пример того, как не стоит использовать магию. Эти ваши Егеря настолько увлеклись заклятиями, стараясь обезопасить свою секретную Тропу от посторонних глаз, что в конце концов создали здесь просто невероятную концентрацию магической энергии - и, как следствие, угробили все живое… Но и это еще не все. Этот самый фон создал здесь просто-таки заповедник аномалий. Начать хотя бы с того, что тропа явно находится где-то в ином расположении координат, чем то место, где мы только что были. И раз Егерь говорил, что это не телепорт - значит, есть вероятность того, что мы переместились не в пространстве, а где-то между слоями реальности. Эдакий подпространственный туннель сквозь измерения… Не удивлюсь, если и привычные законы природы действуют здесь несколько иначе, чем нашем мире. Одно могу сказать точно - соблюдайте правила безопасности… и будьте готовы к сюрпризам.

- Спасибо, - коротко отозвалась на это Тэффан. - Ты умеешь подбодрить.

- Что ж, в любом случае нам пора отправляться в путь, - сказал Сев. - Если помните, здесь не стоит задерживаться на одном месте. Да и вообще, мы же сюда не гулять пришли. Где-то на другом конце Тропы нас ждет Цитадель.

Возражать желающих не нашлось. Памятуя наставления Егеря, мы все дружно повернулись лицом к восходящему солнцу и двинулись вверх по тропе.

Нельзя сказать, что восхождение наше было чересчур трудным - дорога было широкой, ровной и поднималась вверх достаточно полого. Однако и особо приятным этот переход тоже назвать было нельзя. Начать хотя бы с того, что короткая утренняя прохлада удручающе быстро сменилась зноем неуклонно поднимающегося к зениту солнца, за какую-то пару часов успевшего прокалить скалы настолько, что казалось, будто мы идем не по горной тропе, а по раскаленной жаровне. Яркий солнечный свет отражался от странно-белой скальной породы монолита, по-прежнему тянущего вдоль тропы, вызывая в глазах болезненную резь. Пот заливал лоб, то и дело норовя повиснуть на ресницах, а в горле давно пересохло.

Да еще эти странные кусты вдоль обрыва. Что за сила заставляла их чахлые ветки шевелиться при полном безветрии? Видимо, этот вопрос интересовал не только меня, потому что спустя некоторое время мне довелось заметить, как Тэффан, немного приотстав, осторожно приближается к краю обрыва с явным намерением рассмотреть один из кустов поближе. Она успела подойти к нему почти вплотную, когда сухие коричневые ветки вдруг встрепенулись и с не меньшим интересом сами потянулись навстречу аниморфе. Громко зашипев от неожиданности, тигрокошка резво отпрыгнула в сторону - и торопливо бросилась догонять остальных.

- Ну все… - в конце концов обессилено выдохнула Лиаренна, резко останавливаясь и тяжело приваливаясь плечом к нагретому камню скалы. - Я не знаю, как вы, а у меня уже ноги подкашиваются… Дайте мне, прошу, хоть минуту отдохнуть, а иначе дальше вам придется идти без меня.

Мы все без возражений остановились рядом с эльфийкой, невольно радуясь внезапной передышке.

- И еще, - продолжала та, все еще тяжело дыша. - Отчего-то не исчезает странное чувство, будто пейзаж то и дело повторяется. Будь эта дорога в лесу, уж давно решила бы, что мы ходим по кругу… Нет, серьезно! Неужели, к примеру, вот этот булыжник никому из вас не кажется странно знакомым? - и она указала рукой в сторону одинокого серого валуна, сиротливо притулившегося на самом краю обрыва.

Я невольно вгляделась в крупичатый камень внимательнее. Небольшой, зернистый, странной формы, отдаленно смахивающий на стоящий торчком черепаший панцирь. На одном боку длинный вертикальный скол… О боги, а ведь я уже, определенно, видела его раньше!..

И, похоже, не я одна.

- Святые скрижали… этого нам только не хватало! - в сердцах высказался Грейн. - Вот только я никак не пойму, как можно идти по кругу, когда идешь все время прямо?

- Аномалии, - коротко отозвался на это Сев, задумчиво изучая валун. - Одно из двух - либо мы действительно угодили в петлю, либо тропа искусственно удлинена путем повторов… Если первое, то мы можем бродить здесь до скончания веков, если второе, то надо просто запастись терпением - и рано или поздно это издевательство закончится.

- А как узнать - первое это или второе? - резонно вопросила тигрокошка.

- Продолжать идти, - просто ответил оборотень.

Это предложение не встретило с нашей стороны ни малейшего энтузиазма, однако делать было нечего. Постояв еще пару минут на месте, чтобы дать отдохнуть уставшим ногам, все снова молча двинулись в путь.

Теперь я тоже начала замечать повторяющиеся детали пейзажа. Вот этот хилый куст с обломанной веткой, я уже видела его раньше, где-то тысячу шагов назад… и вот эта выщерблина в скале, она тоже уже встречалась мне прежде…

Где-то на четвертом повторе с запада неожиданно живительным дыханием подул свежий ветер, и небо заволокло набежавшими рыхлыми сероватыми облаками. На дождь, конечно же, рассчитывать не приходилось, но мы были рады и этому - пойманное в мягкую облачную ловушку солнце хоть на время перестало плавить песок под нашими ногами. Белизна скал перестала слепить глаза, дышать стало легче, и все мы немного приободрились.

- Слушайте, ребята, - спустя некоторое время окликнул нас Грейн, немного отставая и на ходу стаскивая с плеча свой походный мешок. - Я, конечно, не против долгой прогулки, но сытый желудок мог бы сделать ее гораздо приятнее. Как вы смотрите на то, чтобы немного перекусить?

При этих словах я и сама вдруг почувствовала, что, действительно, ужасно проголодалась. Шутка ли, столько прошагать по этим бесконечным камням, учитывая, что позавтракать нам сегодня так и не дали! Желудок немедленно скрутил голодный спазм, и мне мимоходом пришло в голову, что сейчас я бы, наверное, не отказалась даже от лиаренниных утренних мышей.

- Смотрите, - неожиданно произнес сереброволосый оборотень, пристально глядя куда-то вверх по тропе. - Похоже, пейзаж изменился.

Мы все дружно повернули головы в указанном направлении. Да, действительно, шагах в сорока впереди нас тропа - какая неожиданность! - зримо расширялась, образуя небольшую ровную площадку. На ее краю, у самого обрыва, бестолковой кучей громоздились несколько крупных зернистых валунов, ограждая тропу от пропасти своеобразным подобием грубых каменных перил.

- Хвала богам! - искренне высказался Грейн. - Никогда бы не подумал, что буду так рад нескольким новым булыжникам… Кстати, отличное место для привала.

Мне на мгновение показалось, будто Сев собирается что-то возразить, однако услышав наш дружный облегченный вздох, он передумал и промолчал. Невольно ускорив шаг, мы из последних сил устремились к каменистой площадке, радуясь в душе и долгожданному привалу, и тому, что надоевший до оскомины пейзаж оказался, все-таки, не смертельной ловушкой, а всего лишь досадной помехой в пути. Не прошло и пяти минут, как заплечные мешки с провизией были опустошены, а их содержимое, разложенное на тряпицах прямо на земле, подвергнуто тщательнейшему изучению и дегустации.

- Эхх!.. - удовлетворенно вздохнул рыжеволосый дарг некоторое время спустя, потягиваясь, будто сытый кот. - Вот теперь жизнь мне кажется гораздо привлекательнее!

- Ну да, - согласно отозвалась тигрокошка, неторопливо дожевывая свой кусок хлеба с сыром. - Главное, чтобы и жизнь о нас была того же мнения… Честно говоря, лично меня от этой тропинки просто в дрожь бросает. Вроде и не происходит ничего особенного, а все равно как-то не по себе.

- Надо бы дальше двигаться, - подал голос Сев. - Не нравится мне, что мы так долго на одном месте торчим.

- Да ладно тебе, Повелитель, - миролюбиво отозвалась Тэффан. - Когда еще удастся дать ногам отдохнуть? Ну, хоть пять минут еще…

В этот момент солнцу наконец удалось высвободиться из цепкого захвата облаков, и Тропу снова залило уже привычное белое сияние. Воздух вновь заметно потеплел.

- Ну вот… все очарование разрушено, - с искренним сожалением протянул Грейн. И первым поднялся с земли. - Что ж, лично я готов двигаться дальше.

Я торопливо засунула в рот остаток своего бутерброда и тоже поднялась на ноги. Остальные с разной степенью воодушевления последовали за нами.

Вернее - все, кроме Лиаренны. Та продолжала сидеть на земле, глядя на нас широко распахнутыми глазами.

- Ребята… - неожиданно тихим и жалобным голосом произнесла она. - Я… Кажется, я встать не могу.

- Что значит, не можешь? - тут же подозрительно сузила желтые глаза Тэффан. - Думаешь, у тебя одной здесь ноги болят, принцесса?..

- Нет, - пропустив мимо ушей шпильку, встревожено покачала головой эльфийка. - Как раз не болят. Я их вообще не чувствую.

Теперь уже мы все воззрились на нее с удивлением.

- Не чувствуешь? - на всякий случай переспросила я. - И давно?

- Не знаю, - неуверенно отозвалась Лиаренна. - Минут пять, наверное…

- С тех пор, как снова выглянуло солнце, - вдруг тихо произнес сереброволосый оборотень. - Верно?

После короткого замешательства, эльфийка удивленно кивнула.

- Да… верно. Но откуда ты…

- Смотрите, - и оборотень коротко указал нам всем на край обрыва.

Устраиваясь на привал, мы все совершенно упустили из виду солнце, а точнее, его на тот момент отсутствие. Однако оно о нас не забыло - и вот теперь, выйдя из-за туч, снова осветило Тропу, клонясь к западу и протягивая по земле в нашу сторону длинные четкие тени от валунов. Одна из таких теней, расположившись прямо возле нас, уже успела незаметно подобраться к сидящей на земле эльфийке и теперь расположилась на ее ноге, затемнив кожу почти до середины голени.

- Вот леший… - негромко прошептал Грейн за мой спиной. - А про тени-то мы и забыли.

- Попробуй-ка отодвинуться, - неуверенно посоветовала я Лиаренне.

- Как? - с легкой ноткой истерики в голосе отозвалась та. - Я ног вообще не чувствую, словно у меня их нет!

- Тогда попробуем по-другому, - бодро заявил на это Грейн. И, обойдя эльфийку со спины, склонился над ней, подхватил под подмышки и потянул.

Эльфийка неожиданно громко и пронзительно закричала, заставив нас всех вздрогнуть и отшатнуться.

- Стой!! - перекрывая рыком ее крик, рявкнул Сев, быстро шагая вперед и хватая Грейна за плечо. - Грейн, остановись, сейчас же!!..

Оборотень торопливо разжал руки и отступил, растерянно бормоча извинения.

Разлегшаяся на ноге тень эльфийку не отпускала. Более того, когда Грейн попытался оттащить Лиаренну, она неожиданно потянулась следом за ногой, будто вторая кожа, а потом с еле слышным треском оторвалась и поползла вниз по щиколотке, оставляя за собой след из обнаженной, сочащейся кровью плоти.

- Астарот его возьми… - оторопело пробормотал Грейн. - Что это еще за колдовской монстр?..

- Боже Всесветлый! - жалобно всхлипнула эльфийка, кривясь от боли. - Эта тварь меня просто живьем жрет!..

Мы с Тэффан в полном оцепенении наблюдали за происходящим.

- Что же делать? - неуверенно спросил Грейн, глядя на нас. - Не оставлять же ее здесь, в самом деле?

В огромных глазах эльфийки на мгновение мелькнул неподдельный ужас.

- Нет, конечно же, - твердо отозвался Сев, бросив на рыжеволосого оборотня быстрый сердитый взгляд. - Никто никого здесь не оставит. Нам просто нужно время, чтобы придумать…

- Тогда это должно быть очень мало времени, - задумчиво перебил Грейн, все еще глядя на Лиаренну. - Солнце-то все движется… И тень растет.

Он была прав. Тень уже снова доползла до прежнего места и, похоже, останавливаться на достигнутом не собиралась. Несмотря на яркий солнечный свет, лицо эльфийки стало уже белее скалы позади нас - казалось, еще минута, и она потеряет сознание.

Я шагнула вперед и протянула руку к тени, слегка пошевелив пальцами.

- Ты что делаешь? - тут же подозрительно осведомилась у меня тигрокошка. - Колдовать, что ли, собралась?

- А у тебя есть другие предложения? - немного нервно отозвалась я в ответ. - Любые инструкции хороши до тех пор, пока уже не нарушены. Сейчас нам нужно думать, как освободить Лиаренну… Любыми средствами.

И с этими словами я вопросительно посмотрела на Лиаренну. Та особого восторга по поводу моей идеи не выказала, однако и возражать тоже не стала - просто зажмурилась, словно не желая видеть последствия моего эксперимента, и затаила дыхание.

Мысленно скрестив пальцы, я быстро, словно боясь передумать, пробормотала Ледяное Заклятие и коротким взмахом послала его прямо в тень.

Честно говоря, учитывая предыдущий опыт чародействования на Тропе, я ожидала каких угодно последствий - от внезапного чудесного освобождения Лиаренны до ее полного превращения в ледяную скульптуру. Однако ни того, ни другого, как ни странно, не произошло. Мое заклинание заставило тень лишь на мгновение слегка съежиться, а потом она снова, как ни в чем ни бывало, разлеглась на прежнем месте. Удивленно моргнув, я снова попыталась повторить тот же фокус - и снова с тем же результатом.

Заинтересованные происходящим, наши спутники невольно придвинулись ближе, наблюдая за моими усилиями. Лиаренна уже давно перестала жмуриться и теперь озадаченно покусывала губу, глядя, как я безуспешно пытаюсь добиться от проклятой тени хоть какой-то реакции.

- Эй, девочки… - начала было встревожено за моей спиной Тэффан.

- Постой-ка, - перебила ее Лиаренна, обращаясь ко мне. - Похоже, в этом месте магия действует гораздо хуже, чем в других местах. Или, может, мы просто не с той стороны подошли? Это же тень, в конце концов - она должна, по идее, бояться света, так?.. Ну-ка дай, я сама попробую.

И с этими словами эльфийка быстро пробормотала формулу, генерируя на ладони яркий световой блик.

- Стой, Лиа!.. - вдруг громко воскликнула Тэффан, однако Лиаренна уже взмахнула рукой, посылая сверкающий луч прямо в тень.

Тень вдруг пронзительно зашипела, скорчилась, будто от боли, а потом вдруг вскипела, словно смоляная пена - и внезапно начала стремительно разрастаться, выпуская во все стороны от себя множество черных плотных ложноножек. Одна из них едва не задела и меня, заставив инстинктивно отпрянуть.

- Мамочки!!.. - пронзительно завопила Лиаренна, судорожно пытаясь вырваться из паутины опутывающих ее липких и цепких щупалец. - Помогите!!.. Помогите мне!!!..

Позади меня вдруг раздался громкий, леденящий душу рык. Едва не сбив меня с ног, на площадку перед валунами выскочила огромная черно-рыжая тигрица - и, угрожающе выпустив когти, приземлилась прямо на бьющуюся в агонии на земле Лиаренну. На мгновение я вдруг испугалась, что Тэффан случайно раздавит эльфийку, но уже в следующую секунду сообразила, что этого не случится.

Широко расставив задние лапы над лежащей на земле девушкой, тигрокошка изо всех сил рвала когтями извивающуюся перед ней бесформенную черную тень. Та шипела и извивалась под ее ударами, словно живая, и - о, чудо! - постепенно становилась при этом все меньше, и меньше… и меньше… В конце концов, на земле осталось только одно бесформенное темное пятнышко, похожее на грязный черный лоскут. Тигрокошка сердито пришлепнула по нему лапой, и оно, вздрогнув, вслед за остальными быстро впиталось в ее шерсть.

Победно фыркнув, тигрица медленно втянула когти в подушечки лап и мирно улеглась наземь рядом с успевшей потерять сознание эльфийкой. Несколько секунд мы все в полной тишине дружно взирали на аниморфу, не в силах вымолвить ни слова, а потом Грейн шумно прочистил горло, нарушая затянувшееся молчание.

- Ну ты даешь!.. - восхищенно заявил он, глядя на Тэффан сияющими глазами. - Нет, я конечно знал, что ты - нечто… но такого даже представить себе не мог!

Тигрокошка в ответ сощурила на него свои янтарные очи и польщено замурлыкала.

- Но… как ты догадалась, что это сработает? - удивленно спросила я, совершенно забыв, что ответа от преобразившейся аниморфы вряд ли дождусь.

- Она говорит, что случайно заметила, как от твоих осторожных попыток колдовать тень начала понемногу разрастаться, - ответил вместо нее Сев, для которого общение с подданными в любом ипостаси не составляло труда. - Мы-то решили, что это просто солнце движется, но Тэффан оказалась наблюдательнее. По ее мнению, эти местные тени - нечто вроде магических паразитов, питающихся заклинаниями. Чем выше магический фон - тем больше они становятся. И когда Лиа зашвырнула в нее сильным световым заклятием, тень начала расти, будто на дрожжах. Ну, а у нашей Тэф с магией разговор короткий… И очень хочется надеяться, что поглощение такого количества энергии пройдет для тебя без последствий, - уже от себя добавил оборотень, обращаясь непосредственно к тигрокошке.

Та в ответ лишь коротко фыркнула и замурлыкала еще громче.

Некоторое время мы еще провели на площадке у валунов - правда, теперь уже благоразумно передвинувшись всей компанией в такое место, где тени не смогли бы до нас дотянуться ни при каких обстоятельствах. Лиаренна пребывала в бессознательном состоянии, хотя рану на ноге мы обработали драконьей кровью и кое-как перевязали - как раз пригодились остатки одежды Тэффан, так и не сумевшие пережить последнюю трансформацию. Временно лишенная, таким образом, возможности вернуться в человеческий облик, тигрокошка снова улеглась рядом с эльфийкой, а Грейн расположился на земле рядом с ней, время от времени что-то тихонько нашептывая в бархатистое тигриное ухо. Рыжая аниморфа в ответ лишь загадочно жмурилась и временами довольно мурлыкала.

С моего места мне было отчетливо видно, как по полосатой шкуре тигрицы некоторое время еще периодически проползали странные темные пятна, похожие на маслянистые разводы, однако потом они постепенно пропали. Интересно, что чувствовала при этом сама Тэффан? - спросила я себя, однако вслух полюбопытствовать так и не решилась. Честно говоря, способность аниморфы поглощать такое количество магической энергии без существенного ущерба для здоровья вызывала невольное уважение. Не хотелось бы мне оказаться на месте чародея, который заслужит однажды сомнительное счастье стать ее врагом…

Сереброволосый оборотень сидел на земле, неподалеку от лежащей на песке Лиаренны, то и дело поглядывая на меня искоса с едва заметной задумчивой улыбкой.

- Что? - в конце концов не выдержала я.

- Ничего, - он невозмутимо пожал плечами. - Просто размышляю о том, что Тропа оказалась куда опаснее, чем думалось вначале, и что хорошо бы поскорее убраться отсюда, пока не стемнело… - и дарг неожиданно улыбнулся. - Ну и заодно любуюсь своей невестой… А что, нельзя?

Я только вздохнула в ответ, невольно порадовавшись тому, что сижу к нему левым боком. На что был сейчас похож правый, лучше бы и не вспоминать. Жуть, да и только…

Сев вдруг тихо рассмеялся, все еще с легкой хитринкой в глазах глядя на меня, а потом зачем-то потянулся за своим мечом, вытащил его из ножен и без слов подал мне.

- Ты чего? - удивилась я.

- Смотри.

Недоумевая, я заглянула в гладкую, отполированную до зеркального блеска, боковину клинка, машинально отыскав глазами свое отражение. Оно казалось немного искаженным, но все-таки достаточно четким.

- Ну и что… - начала было я. И осеклась.

От недавнего ожога на щеке и проплешины в волосах не осталось даже следа. Пряди на левом виске, конечно, были еще заметно короче остальных, но в целом разница была не так уж и существенна.

- Вот это да, - я невольно рассмеялась, тут же с удовольствием запуская пальцы в новообретенную копну волос. - Чудеса да и только!

Что ж, похоже, моя магическая кровь тоже умудрялась подкидывать сюрпризы на этой Тропе.

- Да уж, поразительно, - отозвался следом за мной Сев, иронично щурясь. - Как можно, будучи одной из самых сильных и живучих существ на Терране, постоянно об этом забывать?

- Ну, видимо, данный недостаток прилагается к длинному списку моих потрясающих достоинств, - с улыбкой отозвалась я. - В конце концов, не забывай - большую часть жизни я провела в облике обычной смертной. Вот подожди пару сотен лет - и тогда я, наверное, привыкну к себе нынешней. Еще успею тебе надоесть своей драконьей самоуверенностью.

Оборотень мягко рассмеялся.

- Надоедай, - милостиво разрешил он. - Я не против.

- Вот и ладно… А теперь, если не возражаешь - и раз уж мы снова вспомнили о моих драконьих способностях - почему бы нам просто не напоить Лиаренну моей кровью, чтобы она быстрее восстанавливалась? Тебе ведь это в свое время помогло?..

- Ну уж дудки, - послышался вдруг из-за его спины слабый голос. - Предпочитаю, чтобы выражение “попить крови” по отношению ко мне и впредь оставалось только фигурой речи.

Мы все дружно обернулись.

- Глядите-ка, очнулась! - радостно провозгласил Грейн, выглядывая из-за полосатого тигриного бока. - А мы-то уж было собрались идти дальше без тебя - с тем, чтобы подобрать потом на обратном пути…

- Очень смешно, - буркнула Лиаренна, с трудом приподнимаясь с земли и немного неуверенно усаживаясь. - Я, между прочим, только что чуть на тот свет не отправилась… И, чтоб ты знал, для таких вот зубоскалов, как ты, там имеется отдельное, оч-чень теплое местечко. Это я тебе, как побывавшая на экскурсии, говорю.

- Верим, - Сев коротко кивнул, на лету обрывая вопрос Грейна о том, как она сама-то в этом месте оказалась. - Но сейчас нам лучше подумать об этом свете и о том, что на нем уже скоро наступит ночь. Как насчет двигаться дальше? Сможешь?

- Не уверена, - подумав, честно отозвалась эльфийка. И невесело задумалась. - Может… лучше, и впрямь, оставить меня здесь?

Рыжая тигрица, лежащая рядом с ней на земле, при этих словах раздраженно махнула хвостом и коротко утробно рыкнула, не поворачивая головы в ее сторону.

- Тэф говорит, что… хм, не стоит впадать в уныние, - тут же перевел нам Сев ее послание. Зная Тэффан, перевод, очевидно, был очень сглажен. - И что, раз такое дело, она готова понести тебя на себе, сколько понадобится. Однако ты должна пообещать, что будешь вести себя прилично, а не то… - оборотень бросил мельком на тигрицу укоризненный взгляд и коротко закончил. - В общем, лучше сиди тихо.

- Да не вопрос, - вздохнула Лиаренна. - Сидеть тихо - это то, что на данный момент у меня получается лучше всего.

Через некоторое время, общими усилиями осторожно взгромоздив эльфийку на спину тигрице, мы, наконец, двинулись дальше. Теперь пейзаж, к нашему общему удовольствию, обходился без повторов: с каждой новой сотней шагов скальный отвес по правую сторону постепенно становился все ниже и ниже, а полоса кустарника, отгораживающего Тропу от пропасти - все шире. Впрочем, на этом пока изменения и заканчивались.

- Не понимаю я этих колдунов, - заявил спустя некоторое время Грейн. - Они, что, эту Тропу бесконечной сделать планировали? Безопасность - это, конечно, хорошо, но уж больно все это смахивает на паранойю…

- Дойдут лишь самые упорные, - хмыкнул в ответ сереброволосый оборотень. - И я думаю, мы как раз из таких… Посмотрите-ка, впереди развилка. Думаю, нам стоит туда заглянуть.

Он был прав. В полусотне шагов впереди тропа действительно раздваивалась, и одно из ответвлений резко ныряло в долгожданный просвет в скальном монолите. Мы остановились, не доходя до развилки шагов десять - оборотни проверили имеющееся в наличии оружие, я припомнила все самые короткие и эффективные заклинания, которые знала. Мало ли, что там, за поворотом…

- Ну, вперед!.. - тихо скомандовал Сев, и мы осторожно приблизились к краю скалы. Оборотень первым выглянул из-за поворота, замер на несколько секунд, всматриваясь во что-то, скрытое от нас уступом, а потом тихо и выразительно присвистнул.

- Что?.. - тут же бдительно вскинулся Грейн, рефлекторно хватаясь за меч. Тигрица за его спиной настороженно встопорщила круглые уши, а мы с восседающей на ее хребте Лиаренной молча переглянулись.

- Спокойно. Все чисто, - тихо отозвался Сев, все еще продолжая смотреть в том же направлении. А потом обернулся и обвел нас всех странным, задумчивым взглядом. - Ну что ж, господа и дамы. Я рад сообщить вам, что мы, наконец, у цели… И знаете, что? Это надо видеть.

С этими словами он шагнул вперед, выходя из-за поворота - и мы тут же двинулись следом за ним, покидая свое укрытие и останавливаясь на середине развилки. Отсюда новая Тропа просматривалась вся, как на ладони.

- Эйя, матерь божья!.. - выдохнула Лиаренна, удивленно воззрившись на открывающийся отсюда вид, а аниморфа под ней тихо утробно рыкнула, видимо, вполне разделяя ее чувства.

У меня же для выражения эмоций и вовсе не нашлось слов.

Впереди за развилкой, шагах в тридцати, уже привычная глазу каменистая дорога вдруг обрывалась - резко, внезапно, безо всяких переходов и предупреждений - словно кто-то просто щелкнул ножницами и отрезал, к лешему, эту надоевшую до оскомины серую ровную ленту. А за ней… Мне казалось, я уже и не помнила, когда в последний раз видела такую чудесную яркую зелень листвы, такую сочную и густую траву, тут и там расцвеченную яркими пятнами цветов и соцветий… Будто прямо перед нами вдруг распахнули врата в прекрасный неувядающий сад богов.

Изумрудно-зеленый ковер стелился по земле, будто приглашая ступить на его мягкую шелковистую поверхность. Разноцветные головки цветов, выглядывающих из высокой травы, мерно покачивались на ветру, приветливо и игриво кивая непрошенным гостям. А за лугом - впереди, на высоком холме - с неуместной мрачностью могильной плиты посреди цветущего сада возносила в небеса свои островерхие башни странная сумрачная крепость, похожая на отлитый из стекла драконий клык. Заходящее солнце скользило последними лучами по ее гладким отвесным стенам, и от этого воздух вокруг крепостных башен то и дело начинал играть яркими прозрачными бликами всех оттенков травяной зелени.

Это и была Малахитовая Цитадель.