/ Language: Русский / Genre:sf,

Птенцы Дерева

Григорий Панченко


Пнченко Григорий

Птенцы дерев

Григорий ПАНЧЕНКО

ПТЕНЦЫ ДЕРЕВА

Воспоминния приходили обычно под утро, с последними остткми сн, но теперь и это случлось все реже и реже. Он дже нчл сомневться: д воспоминния ли это, может быть, грезы? Неужели ткое могло быть - он с подругми, хохоч, бежит вдоль реки, и мягкя утренняя рос приятно холодит босые ноги... Хоровод вокруг вечернего костр в звенящем гуле певчих нсекомых... Рыжий, обеими рукми держ большой венок из цветов, торжественно ндевет его ей н голову...

А потом он и другие подростки их деревни, робея под взглядми вжных незнкомцев из столицы, перебирют выствленные в определенном порядке стрнные предметы, пьют безвкусную липкую жидкость, стоят обнженные перед лекрем... Вот это точно - было. После этого ее в компнии других счстливцев (или неудчников) и отпрвили в Рощу. Он окзлсь Устойчивой, Устойчивых мло, и все они нужны стрне.

Хижин, которую отвели ей, был велик - не меньше чем т, в которой он прежде ютилсь с родителями, - и вполне пригодн для жизни, но в ней не было двери. Вообще, дверей не имело ни одно жилище в поселке. Почему он понял в первую же ночь, когд к ней ввлился один из строжилов. Тогд он выгнл его - он еще оствлсь тверд духом и телом, он уже ослб, д и рстерян был тким приемом. Нутро женщины поселк, с усмешкой нблюдвшие, кк он пристривет н место вход плетенный щит из веток колючего кустрник, объяснили ей, что в Роще тк поступют все. Здесь никто долго не живет, дже Устойчивые, дряхлость и болезни нстигют человек з считнные годы, святилищ, где произносят брчные клятвы, все рвно нет, тк что "звтр-послезвтр см откроешь..."

Он открыл не звтр и не послезвтр, примерно через год, когд ей стло ясно, что это единственный путь смой не превртиться в ткую же высохшую, покрытую шипми веточку кустрник.

Деревья, Деревья, Деревья - громдные, уродливые, толстые, в десятки обхвтов - если бы кто-нибудь решился их обхвтить, но Устойчивые знли, чем это грозит, преступникм было не до того. В свободное время ( время все было свободным, рботть не приходилось, он ходил смотреть, кк их рспиливют осужденные преступники. У основния сердцевин Дерев был тяжелой и плотной, с тусклым метллическим блеском. Собственно, это и был метлл, который Дерево тысячелетиями выссывло из-под земли плоскогорья, но то, что из него делли, тоже нзывлось Деревом. А делли из него только одно: увесистые отшлифовнные до зеркльной глдкости полушрия. Для того чтобы обрботть одно Дерево, уходило несколько месяцев. Преступников меняли кждый день, никто из Устойчивых тоже не протянул бы весь период обрботки.

От Дерев исходило Нечто, приносящее смерть. Достточно было коснуться полушрия, дже пройти рядом - и снчл вылезли волосы, потом открывлись язвы н теле, после этого...

Когд он опрвилсь от родов, то первые дни придирчиво рзглядывл ребенк и нконец вздохнул с облегчением. Почему-то у многих мтерей в Роще рождлись дети - уроды, но н сей рз кк будто все было в порядке. Что-то, впрочем, ее смущло, но любовь к мленькому крикливому существу зтопил ее тк, что он збыл о своих стрхх. К тому же никто в поселке уже двно не видел обычных детей, с теми, которые появились здесь, срвнивть было просто стршно. Нверно, все тк и должно быть?

Знятя мтеринскими хлопотми, он не срзу зметил, что обстновк вокруг резко изменилсь з последние месяцы. Все чще, почти кждый день, обиттелей Рощи собирли вдли от Деревьев, и очередной человек из столицы (кждый рз новый) произносил плменную речь о том, что после Вспышки тот, кто ее произведет, сядет по првую руку от Нблюдющих С Неб. Проводились дже тренировки - нужно было резким движением свести вместе дв полушрия, посженные н длинные деревянные (из обычной древесины) рукоятки. Конечно, эти полушрия были отлиты из свинц: нстоящие и взять-то в руки можно лишь один рз, уж свести - тем более.

Питние тоже стло меняться. Несколько дней подряд осужденные, впрягшись в телеги рядом со стрыми полуслепыми клячми (которым все рвно околевть), привозили для Устойчивых изыскннейшие яств. И объедки - для себя. Вскоре им объявили причины этого. В стрну вторглись пустынные врвры и теперь Устойчивым, впервые з несколько десятилетий, предстояло вступить в дело.

Ее и еще несколько человек (вдруг кто-нибудь дрогнет или промхнется) везли из Рощи н повозкх со впряженными цугом конями. Возниц сидел н спине головной лошди, кк можно дльше выдвинувшись вперед и боязливо оглядывясь. Он улыбнулсь его стрху: через живую плоть Нечто не передется.

Впервые з несколько лет он покидл Рощу. Привезли их тогд поздно вечером, и он не видел, кк плвно переходит уродливя рстительность плоскогорья в изумрудный веселый луг. Еще более неожиднным окзлось то, что Рощ снружи был оцеплен сплошным кольцом стржников с дльнобойными стрелометми в рукх. Хотя, конечно - внутри ведь преступники, которые рботют свободно: в сму Рощу может войти либо Устойчивый, либо обреченный. Впрочем, приближться к грницм зпрещлось не только преступникм.

...И вот они уже стоят н поктом склоне, рссыпвшись н тысячу шгов друг от друг, с противоположного склон черной волной нктывется коння лв. Все ближе, ближе... вот уже можно рзличить отдельные фигурки, выгнутые луки в рукх... Он широко рзвел опрвленные в дерево Деревянные полушрия и зжмурилсь, твердо зня, что в следующий миг увидит перед собой Нблюдющих С Неб, - но тут же длекий слитный визг, исполненный невырзимого ужс и муки, зствил ее открыть глз.

Сминя сму себя, лвин ктилсь обртно. Вверх, глопом в гору, брося оружие, топч упвших... Скоро из живых перед ними уже не остлось никого, только вдли еще облком поднимлсь пыль из-под бесчисленных копыт.

Ткого не ожидл никто, поэтому повозки з ними приехли только н следующий день. Еще несколько дней их продержли в готовности, потом, когд стло ясно, что врг не просто отступил, в дикой пнике бежл - им предложили сдть полушрия.

(А н холме снов мячили стржники с оружием дльнего действия нготове. Попробуй только откзться от возврщения, попробуй пригрози вспышкой - не успеешь дже поднять руку).

Возврщлись они опустошенные. Теперь они не предстнут перед Нблюдющими С Неб. Вернее, предстнут, и довольно скоро, - кк и все, соприксвшиеся с полушриями, - но их уже не посдят одесную.

Кк првило, Устойчивые не подходили к местм рботы преступников, но теперь он спешил, к тому же лишняя доз Нечто больше не могл ей повредить.

Он уже видел своего ребенк. Он ткже зметил ее и, вырввшись из рук ухживющей з ним женщины, н четверенькх бросился ей нвстречу, кк вдруг...

- Привет, Косичк! - произнес кто-то сзди.

Он уже двно не носил косу, д и никто здесь не знл ее детского прозвищ. Он и см-то нчл его збывть.

Лицо человек, скзвшего это, было изрыто стршными язвми, волос н голове тоже остлось немного, но оствшиеся не изменили свой цвет.

- Рыжий?!

Он поднес руку к шевелюре и без труд вырвл золотистую прядь.

- Был - Рыжим.

- Ты попл сюд... рди меня?!!

- Д, - ответил он и тут же змялся:

- Нет. Когд тебя увезли, я собрл друзей и мы решили - тк больше не должно быть. А потом... Ну, в общем, теперь - я здесь. Из-з тебя, Косичк, но не рди тебя. Не буду врть.

- Ры-жий...

Все вокруг рсплывлось от слез, но он все-тки зметил, кк глз Рыжего остновились н чем-то з ее спиной. Рзличив в них суеверный испуг, он проследил з его взглядом.

Ребенок стоял, уцепившись з куст. Первый рз в жизни ее сын встл н ноги, и только тут он осознл причину своих двних стрхов.

Конечности его были укорочены тк, что почти отсутствовло предплечье и голень, кисти рук нчинлись прямо от локтя, ступни - от колен.

...Что-то мленькое, кувыркющееся пронеслось по воздуху и шлепнулось между ней и сыном. Это был уже подросший, покрытый перьями птенец - выпл из гнезд. Не подозревющие ни о чем птицы чсто гнездились н веткх Деревьев. Судя по оперению, это был птенец небесной певуньи, но кричл он хрипло, совсем не тк, кк птицы его вид, рскрывя глубокий, кк псть, клюв, трепыхлся и подпрыгивл, но не мог взлететь. Вместо крыльев у него были бесформенные культяпки с торчщими из них когтями.

Он повернулсь к Рыжему и вдруг зметил, нд чем он трудился. У его ног лежли дв полушрия - уже готовых, отшлифовнных.

- Дй сюд! - скзл он тоном прикз.

...Был вспышк, но никто из жителей Рощи уже не знл об этом. Ее могли увидеть рзве что Нблюдющие С Неб, если они действительно нблюдли.