/ Language: Русский / Genre:sf,

Повелитель Грядущего

Игорь Огай


Огй Игорь

Повелитель грядущего

Игорь Огй

ПОВЕЛИТЕЛЬ ГРЯДУЩЕГО

- Не торопись, - невнятно промямлил Бэнтри. Рот его был збит слдкой соломкой и слов вывливлись из него, кк мусор из переполненного мусорного бк. - Двй нпоследок по этому переулку, д и к дому пор.

Лйвен сдержнно кивнул и свернул в переулок, темный и грязный, зствленный у стен домов непонятными бкми, звленный рвными кртонными коробкми, ломными доскми и мятой бумгой.

- Доски - это плохо, - философически сообщил Бэнтри. - В доскх бывют гвозди. Ты объезжй, объезжй.

Лйвен стиснул зубы и резко крутнул из стороны в сторону руль. Доск прошл между колесми, Бэнтри громко чертыхнулся и принялся стряхивть с себя кукурузу и схрную пыль. Сегодня Лйвен очень рздржл его непосредственный нчльник. Вообще-то говоря, он рздржл его всегд, но сегодня почему-то особенно сильно. Может быть, все дело было в этой соломке. Целую смену Бэнтри жрл эту проклятую соломку, отряхивя схрную пыль, выкидывл в окно опустевшие бумжные сткнчики и тут же просил притормозить, что бы купить в ближйшем втомте новую порцию. Хотя все-тки это вряд ли. Бэнтри всегд жрл соломку, но обычно уровень рздржения не превышл среднего бытового. Но только не сегодня...

Сегодня Лйвен по нстоящему ненвидел его, хотя был он, в общем-то, ни в чем не виновт. Виновто было зеркло, в которое Лйвен глянул мимоходом сегодня утром, выходя из тулет в учстке...

Нет, об этом лучше не думть! Потому что: во-первых, прошло уже слишком много времени, во-вторых, никто не сможет повторить то, что сделл он когд-то и глвное ни кому это больше не может быть нужно.

И, нконец, в-третьих, все это ему скорей всего покзлось. Просто он не ншел в себе силы поглядеть в это зеркло второй рз и убедиться...

Лйвен с нслждением рздвил колесом ккую-то пустую коробку и тут же уловил в зеркльце зднего вид движение.

Опять?! Снов, кк утром?! Неужели все нчинется с нчл, после стольких лет?

Его руки сми собой сжли руль тк, что побелели костяшки н пльцх, глз крепко зжмурились.

Все, коротко подумл он, нверное, это действительно все. Не ндо мне этого... Я ведь уже почти привык здесь, и оствьте меня в покое. Восемь же лет прошло! А сейчс я открою глз, и это окжется всего лишь мшин... или пешеход... Ну, двй, н счет три...

Под колесми снов что-то хрустнуло и Лйвен открыл глз. Это действительно был всего лишь мшин. Грязня, кк и все вокруг, с рзбитой фрой, треснувшим лобовиком и ржвым номером, зеленого, кжется, цвет. Вывернул из ккой-то подворотни и срзу прижлсь испугнно к узкому тротуру.

Он тйком оглянулся н Бентри. Ничего эт жирня скотин не з метил. Не волновли его душевные переживния нпрник, волновл его кукурузный втомт, невесть кк окзвшийся н этом богом збытом углу.

Эй, Бон, - прохрипел Бентри, вытянув к втомту укзующий перст. Тормозни-к здесь, я кое-что куплю.

Лйвен изо всех сил срботл педлями, и мшин, кк вкопння встл посредине улицы тк, что скрипнули жлобно облысевшие шины и хрустнуло что-то в коробке передч. Опять кпризничло сцепление.

- Черт возьми, Лйвен, что н тебя сегодня ншло! - взорвлся Бэнтри. - Ты сейчс едв не угробил ншу струшку, и нбил мне шишку вот здесь! - Бэнтри покзл, где ему нбили шишку.

Лйвен повернулся к нему и, широко улыбнувшись, отчекнил:

- Виновт, сэр! Больше не повторится, сэр! Бэнтри скривился, потом плюнул и полез из мшины.

Улыбк медленно сползл с лиц Лйвен. В незкрытую дверь потянуло холодом и еще чем-то зтхлым, гнилостным, пополм с бензиновым перегром. Лйвен потянулся зкрыть дверь, и в этот момент зрботл рция. Рук, нщупывющя ручку, изменил нпрвление движения и включил прием.

- Внимние, всем мшинм, полицейским необходим помощь, повторяю, шестндцтому необходим помощь, перестрелк в рйоне строго порт. Все кто меня слышл, подтвердите прием.

- Это третий, - послышлся другой голос, - понял вс. Я н центрльном вокзле, буду н месте через пятндцть минут.

- Это восьмой, я тоже длеко и буду, нверное, вместе с третьим.

Лйвен взял микрофон, другя его рук легл н рычг переключения передч. (Он оглянулся. Бэнтри терзл кукурузный втомт, проглотивший монету)

- Здесь пятый. (Он выжл сцепление, включил передчу. В коробке опять что-то зловеще зскрежетло.) Слышл вс отлично. Я ближе всех, в кком-то переулке у тридцть второй улицы, (Лйвен отпустил сцепление и вдвил кселертор. Снов взвизгнули шины и с шумом зхлопнулсь дверь.) буду через пять минут. ( Мигом проносится мимо весь этот вонючий переулок, и длеко позди остются выпученные от удивления глз Бэнтри.)

- Осторожней, пятый, у преступников втомтическое оружие. Шестндцтый думет, что это тот смый Уж, не суйтесь под пулю, ждите подкрепления.

Лйвен посильнее прижл педль кселертор и вовремя успел между идущими по перекрестку рефрижерторми. Тут он вспомнил про сирену и включил ее.

- Смо собой, - пообещл он смолкшей рции, и сосредоточил свое внимние н дороге. То, что было сзди, его больше не кслось. И пусть пойдут к черту все зеркл н свете... В том числе и зднего вид... И вообще его лучше куд-нибудь отвернуть, и не видеть больше... Вот тк... Пусть не мешет. А то тм все время что-то движется... Не люблю зеркл, в которых что-то движется...

Стрый порт. Скопище ржвых железных склдов с широкими проездми между ними. Выщербленный сфльт, ржвые рельсы для стрых безндежно ржвых крнов. Гнутые столбики фонрей без лмпочек. Ржвые. И ржвые, с выбитыми стеклми и фрми погрузчики и втокры без резины н колесх, стоящие вдоль облезлых ржвых стен и местми, мешющие проезду.

Лйвен сбвил ход и открыл окно. Было скзно стрый порт. Но ведь стрый порт большой. Лйвен еще притормозил и прислушлся.

Был ветер, свистящий в обрывкх проводов, был бумг, шуршщя по сфльту, был где-то тихий ржвый скрип, одинокий и унылый. И был тишин. Стря, смодовольня и тоже вроде бы нсквозь проржвевшя...

Черт с дв - стря! Ее нрушили только что, звуком грубым и совсем для этого мест не свойственным. Слбый, короткий порыв ветр, нехотя дунувший в окно, принес холод, зпх строго ржвого желез и только что сгоревшего порох. Лйвен повертел головой, что бы определить нпрвление и тут тишину нрушили снов.

Выстрел из винчестер.

Второй выстрел из винчестер и чсто зтрещли в ответ шттные полицейские хлопушки.

Третий выстрел... Нет, это уже не из винчестер. Это из винтовки. Из снйперской. Может быть дже с лзерным прицелом.

Лйвен вихрем пролетел по улице, свернул н первом же повороте н прво, чуть было не вылетел в окно н мощной выбоине, свернул еще рз и едв успел зтормозить перед стоящей поперек проезд полицейской мшиной. Тут же что-то звонко щелкнуло в лобовик, и првый дворник исчез из виду, сбитый пулей. Н стекле остлся зметный след. Лйвен быстро рзвернулся и, обрзовв для себя прикрытие, открыл дверь.

Весь шестндцтый птруль в состве сержнт и рядового был здесь, в целости и невредимости. Сержнт, сидя н сфльте з своей мшиной, угрюмо мхнул ему рукой.

- Привет, Бон. Ты один?

Лйвен кивнул. Он зхлопнул дверь и осторожно высунулся из-з кпот.

- Бэнтри покупет кукурузу, - пояснил он. - Где они, Тэд? Я ни черт не вижу.

- Их двое. Вон в той штуковине без окон.

- А - , - скзл Лйвен. - Но это точно Уж?

- Точно, - подл голос второй, - Хотя поплся он, конечно, кк мльчишк.

- Черт возьми, Бон! Ты мог бы и не спршивть. Посмотри н ншу мшину.

Лйвен посмотрел н мшину. См он уже не могл уехть с этого мест, и дело было не только в пробитых колесх и выбитых пуленепробивемых стеклх. Дырявый кпот тихо дымился, из мотор текло что-то горячее и вязкое. Лйвен снов высунулся и посмотрел вдоль проезд. Тм было ккое-то низкое и почему-то кирпичное здние. В нем был одн хорошо видня отсюд железня дверь и ни одного окн. З то тм были узкие вертикльные бойницы - то ли для вентиляции, то ли еще для чего - во всяком случе, держть оборону через них было очень удобно.

- Нши уже едут, - проговорил Лйвен.

- Д, - Тэд торопливо нбивл обойму. - Я слышл. Еще пятндцть минут нзд. Скоро будут, ндо думть. Нше счстье, что у них тм только один выход.

- Аг, - второй усмехнулся - и рмейский рсенл в придчу.

Он тоже нбивл обойму. Тогд Лйвен вытщил свой пистолет, оттянул зтвор и поглядел поверх кпот. Нверное, он высунулся чуть больше, чем следовло, потому что в одной из бойниц покзлся толстый короткий ствол, громко бухнуло и дробь вспорол метлл прямо перед его лицом. Тэд яростно чертыхнулся. Он молниеносно згнл полузряженную обойму н место и, вскочив н колени, сделл три быстрых выстрел через рзбитые окн. Его нпрник рссыпл птроны и теперь трясущимися от спешки рукми собирл их, срзу же зпихивя в обойму. Пистолет его влялся рядом н сфльте.

Лйвен тоже встл н колени, положил руки с оружием н кпот и прицелился. Тщтельно и неторопливо, кк в тире. Прекрсно понимя при этом, что н тком рсстоянии пуля все рвно потеряет скорость и собьется с тректории.

Снов громыхнул винчестер и со звоном осыплось последнее целое стекло в мшине Тэд.

- Проклятье, - проговорил тот, - Говорят, эти стекл выдерживют десять попдний из рмейской винтовки!

- Черт с дв, - отозвлся нпрник, - Рзлетелось с третьего выстрел.

Лйвен плвно потянул спуск и кк всегд моргнул в момент отдчи. Он только успел зметить прозрчное облчко из кирпичной пыли совсем не в том месте, куд он целился. В тот же момент нпрник Тэд, собрв, нконец, свое оружие, несколько рз подряд выстрелил, впрочем, безрезульттно. Тэд тоже прицелился, но стрелять не стл.

- Скотин, - вдруг проговорил он с чувством, - Помнишь, Бон, я говорил тебе утром, что сегодня у моего прня сегодня день рождения?

- Ну? - буркнул Лйвен, не отрывя взгляд от бойниц. Ничего он не помнил. От всего сегодняшнего утр в пмяти у него остлось только то проклятое зеркло в учстке н двери в уборную.

- Вот тебе и ну - обозлился Тэд. - В кои то веки собрлся купить ему подрок, эт скотин...

Он привстл и чуть ли не очередью выпустил по бойницм осттки обоймы. В ответ выстрел из винчестер со звоном выбил искры из обод колес нпротив его колен.

- Пожлуйст, тебе, полюбуйся, - он присел и снов полез з птронми.

Лйвен нехотя оторвл взгляд от здния в конце проезд и повернулся полюбовться. Под рзбитым здним стеклом мшины Тэд покоилось то, что совсем недвно было, по-видимому, детской железной дорогой. Он усмехнулся, было, но тут по игрушечным железнодорожным руинм скользнул быстря и бесшумня, кк солнечный зйчик, ярко-крсня точк.

- Берегись! - крикнул он и быстро присел у колес. В тот же миг сухо треснул винтовочный выстрел, нпрник Тэд вскрикнул и, оствив пистолет н кпоте, согнулся, зжв окроввленное плечо.

Лйвен сплюнул, приподнялся и сделл три быстрых выстрел в сторону бойниц. Тэд, стршно ругясь, зряжл свой пистолет. Его

нпрник, упершись головой в пыльное крыло, сжимл првой рукой левое предплечье и шумно дышл. Тогд Лйвен подобрлся к двери своей мшины, осторожно открыл ее и вытщил из кбины птечку.

- Эй, Тэд, - позвл он, - перевяжи его, я пок послежу з дверью.

Он перебросил ему птечку и получил обртно зряженную обойму.

Пуля из винчестер врезлсь в передок его мшины, и вырвння из гнезд фр поктилсь по сфльту, гремя и рссыпя вокруг осколки стекл. Лйвен быстро привстл и выстрелил еще три рз.

Сейчс же рядом зпрыгл зйчик лзерного прицел, и он поспешно спрятлся. Вовремя. Винтовочный выстрел сбил зеркло н дверце и сотни крохотных сверкющих зерклец фонтном рзлетелись н много метров вокруг.

- Что б тебя!.. - не определенно проговорил Тэд и вытряхнул у себя из головы стеклянный осколок. Он вдруг прервл свою не особенно умелую перевязку и прислушлся.

Лйвен тоже прислушлся. Где-то н въезде в порт выли сирены. Много.

- Не прошло и год, - проворчл он и привстл посмотреть н дверь. - Гляди в об, _ скомндовл Тэд, - Сейчс он сообрзит, что их взяли всерьез и попробуют уйти, - он торопился зкончить перевязку.

Лйвен сменил обойму. Сирены звыли ближе. Тэд звязл бинт узлом, тк что его нпрник зстонл, и стл вглядывться в противоположный конец проезд, откуд должн был появиться помощь. Он дже вытянулся весь, стоя н коленях и опирясь рукой н крыло мшины.

Этого ему делть не следовло. Крсня точк лзерного прицел перестл метться между мшинми и прочно зфиксировлсь у него н зтылке.

Лйвен увидел это случйно. Что-то вдруг зствило его оторвться от ржвой, с облезлой крской, двери в кирпичной стене и повернуть голову. Он крикнул что-то предупреждющее, он бросился к Тэду через три рзделяющие их метр, уже совершенно точно зня, что поздно. Слишком поздно... В ткие удобные мишени долго не целятся.

Он упл н сфльт, в кровь, рсшибив себе локти, схвтил Тэд з ноги, стрясь повлить, укрыть его з рсстрелянной мшиной...

Выстрел он не слышл. Просто он почувствовл, что тело Тэд поддлось кк-то не естественно легко. В том, что это было уже только тело, Лйвен убедился, когд оно удрилось рздробленным зтылком о змусоренную выщербленную мостовую. Он отвернулся, что бы не видеть эту, ствшую вдруг ккой-то мягкой, голову и поспешно вытер с губ соленое и теплое, брызнувшее вдруг откуд-то. Он рстерянно поднялся, и что-то больно впилось в колено.

Осколок зеркл. Треугольный, с острыми неровными крями. Он лежл н сфльте и в нем должны были отржться низкие псмурные облк, или крыши этих ржвых склдов, или еще что-нибудь земное, обычное... А в осколке были глз. Мленькие, кк и положено в тком мленьком осколке, женские и, нверное, крсивые. Не отржлись в зеркле - были в нем, в нем смом, в смой его глубине...

Без сомнения кто-то смотрел н него через это крохотное стеклышко, зпросто помещвшееся в кулке.

И Лйвен вспомнил, что это их он видел сегодня в большом зеркле н двери, их он видел в зеркльце зднего вид пол чс тому нзд... Только тм они были тумнные и полупрозрчные, и их можно было не зметить и мхнуть рукой, решив, что, покзлось.

И еще он вспомнил-тки, кк говорил ему Тэд про день рождения сын, и что собирется, нконец-то, купить ему подрок хоть в этом году...

Тихо зстонл рненый нпрник и Лйвен рссеянно посмотрел в его сторону, потом перевел взгляд н пистолет в своей руке, который не выпустил почему-то, продолжл крепко сжимть.

Ну что ж, подумл он, знчит, от этого ни куд не деться, дже через столько лет...

Он подобрл осколок, сжл его в кулке и поднялся во весь рост. Првя рук см собой рзжлсь и выпустил ккой-то мешвшийся посторонний предмет. Незнкомя неудобня одежд был н нем, чуждя действительность окружл его. Но в руке было зеркло. Мленькое зеркльце, слбенькое, ни н что, в общем-то, не годное, но в этом почти призрчном мире годилось и ткое.

Секунду нзд он перестл быть Боном Лйвеном, рядовым полицейским, птрулирующим улицы не смого чистого в мире город, и получвшим з это скудную зрплту. Кк много лет нзд он снов был сильнейшим мгом полушрия, с именем, которое знли все, тм, откуд он пришел - Повелитель грядущего. Он кк будто снов только что появился здесь, среди всего этого обильного кмня и желез, которое нгромождлось повсюду, и кк будто зново понял, что может здесь почти все...

Повелитель грядущего шгнул вперед, и мленькя крсня точк уперлсь ему в грудь. Он смутно помнил, что это ознчет опсность, смертельную для жителей этого мир, но ккую-то второстепенную для него смого.

"Конус" прикзл он, и зеркло подчинилось. Лзерный луч изогнулся, преломившись н невидимом острие, укзл в землю у его ног, и сейчс же пуля из мощной снйперской винтовки рсковырял в этом месте сфльт. Опсности больше не было, и он двинулся вперед.

Медленно, не торопясь, он прошел эти сто семьдесят метров. Еще несколько рз били в конус быстрые горячие кусочки метлл, и уходили в землю, в небо, в железные стены окружющие его.

Дверь тоже был из желез, обыкновенного желез, не зкленного трвми и зговорми, и он дже не остновился перед ней. Конус рзорвл стльные листы кк бумгу, збиря из зеркл последние силы.

Один человек слев. Это только помощник, это не убийц, и Повелитель мимоходом рзделлся с ним движением пльц, обрушив из-под потолк ккую-то тяжелую трубу. Убийц спрв, в комнте з приоткрытой дверью. Не бед, что в мленьком осколке совсем уже не остлось сил, ведь есть еще руки. И он сжл их н горле убийцы. Сдвил сильно, еще сильнее, что бы не чем было дышть проклятой тври...

Лйвен резко пришел в себя. Его держли з руки, пытлись рзжть их, ему кричли, что бы он опомнился и вот уже кто-то нцелился сднуть ему в скулу, что бы привести в чувство. Он ослбил хвтку, и его сейчс же отодрли от Уж, оттщили, зтиснули в угол. Он не сопротивлялся. В комнте было полно полицейских, знкомых и не очень знкомых ребят из рзных птрулей.

- Все, уже все, - скзл он им. - Отпустите, я в порядке...

Его отпустили.

- Ну, ты дешь, приятель, - скзл кто-то. - В тебя стреляли двендцть рз, ты хоть бы пригнулся!..

- Мы кричли, но ты же не слышл ни черт. Что н тебя ншло?.. - подхвтил другой.

- Все в порядке, ребят, спсибо, - бормотл Лйвен, стрясь протолкться к выходу.

Н улице его охвтил озноб, и он обнружил, что мокрый, кк мышь. Он прислонился к стене и постоял немного, приходя в себя.

Мимо провели зковнного в нручники Уж.

Лйвен зметил, что до сих пор держит осколок в кулке, и мельком взглянул н него. Это больше не было зеркло. Теперь это был просто кусок прозрчного стекл...

И глядя н него, Лйвен вдруг ясно понял, что сегодня последний его день н этой стороне...

Было стршно дже подумть зехть в учсток, и Лйвен, послв к черту предложенного ему сопровождющего, прямо н птрульной мшине отпрвился домой. Подльше от рсспросов, шум, неуместного сочувствия и нзойливого восхищения, сейчс все это было совершенно не выносимо.

Дом он, не поздороввшись с кким-то знкомым дядькой, кжется соседом с нижнего этж, спотыкясь о ступеньки, кое-кк добрлся до своей квртиры и долго сообржл нд ключом.

Он тщтельно зкрыл з собой дверь и, не снимя обуви, принялся бесцельно штться по квртире. Потом он кк-то незметно для себя окзлся в внной, где стл мшинльно откручивть крны, все ккие есть.

Ему было о чем подумть, но в голове было пусто, и он стртельно поддерживл это состояние. Не хотелось ему сейчс думть. Ни о чем. И лучше всего сейчс подствить голову под крн с холодной водой... Вот тк... И что бы попло в нос и потекло з шиворот. И глотнуть этой чистой холодной воды... Тьфу, ккя гдость!..

Он выплюнул воду и взял полотенце. Этой воде было длеко до родниковой. Он вдруг с порзительной ясностью вспомнил вкус нстоящей родниковой воды и сейчс же понял, что зря. Ему нужно было остться в этом мире, и ни чего не должно было тянуть его обртно, туд, откуд он ушел по собственному желнию, и немло потрудившись для этого.

Некоторое время он тщтельно тер голову, когд понял, что и это не поможет, отшвырнул полотенце и, ккуртно причесвшись, прошел в прихожую к большому во весь его рост зерклу. Он купил его восемь лет нзд, срзу, кк только рзобрлся в системе здешних денег. К тому времени у него уже был квртир и все что в ней нходится, но ее он зполучил своей влстью. Зеркло было его первой нстоящей покупкой. Только один рз он воспользовлся им, сделв себе будущее н ближйшие шесть месяцев. Он тщтельно сплнировл эти шесть месяцев, которые должны были дть ему возможность встть н ноги в новом незнкомом мире, изучить зконы, по которым он живет, познть его ценности. По истечении этого срок, он должен был нвсегд перестть пользовться Влстью нд грядущим. Он дл себе в этом слово и сдержл его. Это было трудно. Ему потребовлись годы, что бы нучиться видеть в зеркле свое отржение, не источник силы и не дверь в другой мир. Это было трудно, но выполнимо.

Он почти привык з прошедшее время к ткому положению вещей, отвыкнуть окзлось тк легко...

Лйвен посмотрел н себя в зеркле и усмехнулся. Это окзлось горздо легче, чем он думл и чем ему хотелось бы. Хотя, кзлось, он сделл все, что бы это было невозможно. Вся его жизнь н этой стороне был противоположностью его прошлого. Дже профессию он выбрл себе ткую, о которой в своем мире не мог бы дже подумть. Следить з исполнением зконов! Зконы эти и сейчс иногд кзлись ему слишком путнными и многочисленными. Н той стороне всегд существовл один единственный зкон - зкон Слов. И ни кому не пришло бы в голову следить з его исполнением.

Он должен остться н этой стороне, но хочет ли он действительно ткого исход для себя, Лйвен уже не знл. Еще пол чс нзд он был уверен, что хочет, но теперь что-то изменилось. Он словно бы вернулся н восемь лет в прошлое, и этот мир снов стл для него чужим. Он снов был ккой-то ненстоящий, кк плохо нрисовнные декорции, весь сделнный из кмня и желез, зеркл здесь были всего лишь стеклом с отржющим покрытием, зкон слов нрушлся н кждом шгу, потому что ни кто, ни когд не слышл о его существовнии.

Лйвен бережно коснулся зеркл кончикми пльцев и зкрыл глз, прислушивясь к своим ощущениям. Они не были ни новыми, ни необычными. Кк будто не было этого длительного перерыв, был только ккой-то неприятный, слишком зтянувшийся сон, который должен был вот-вот кончиться и... И что тогд?

Лйвен не знл. Он только понял вдруг, что ему действительно с неодолимой силой хочется проснуться.

Я только посмотрю н нее, подумл он. Я впущу ее, мы поговорим, и я отпрвлю ее обртно, кем бы он ни был. А потом зкрою проход нвсегд...

Глдкя поверхность под его пльцми медленно потеплел, потерял свои четкие грницы, сделлсь почти не осяземой. А когд он исчезл совсем, Лйвен опустил руки и открыл глз.

- Входи, - скзл он охрипшим голосом и отступил н шг.

Он вошл просто и естественно, будто не грнь между мирми переступил, порог дом, где ее двно ждли и рды ее приходу.

А к кблучку ее спожк пристл пожелтевший пвший листок...

А в волосх ее блестели осенние дождинки...

А плщ ее тихо зшелестел, словно принес с собой осенний ветер, и шорох опвшей листвы, и зпх мокрой коры, и вкус родниковой воды...

- Я ждл, - тихо скзл он.

- Чего? - спросил Лйвен и откшлялся. Он плохо сообржл.

Он удивилсь.

- Пок ты впустишь меня конечно, - Он оглянулсь в проем. - Тм сегодня дождь и холодно. Почему ты не впустил меня утром?

- Я... - Лйвен глотнул. Он смотрел н желтый листок н пркете, - я не мог поверить... Только я один зню вход сюд.

- Нет, - он с интересом оглядел прихожую. - Теперь его знет Видящий мир. И он скзл мне.

- Видящий мир... говорил с тобой?

- Д, говорил. А ты здесь живешь?

Лйвен поднял глз и посмотрел н нее. Что-то зствляло его думть, что он знет ее, но, убей бог, он не мог вспомнить кто он ткя.

- Нет, - скзл он. - Здесь тоже не живут в прихожих. Пойдем.

Он провел ее в комнту и усдил в кресло перед письменным столом.

- Знчит то, з чем ты пришл тк вжно, - проговорил он, - если Видящий мир позволил тебе говорить с ним.

- Очень вжно, - он посмотрел ему прямо в глз, - Мой отец собирет союз Сильных... Он очень переменился с тех пор, кк вы виделись в последний рз, - добвил он тихо, опустив взгляд.

- Твой отец? - переспросил Лйвен нхмурившись. - Кто он ткой?

Он вскинул н него рсширенные от удивления глз.

- Тк ты не узнл меня! Я Элия, дочь Знющего тень.

Будто громом грянуло это имя в мленькой комнте. У Лйвен дже ззвенело в ушх.

- Боже, - пробормотл он, - Но ведь тебе было тогд... было одинндцть лет. И... Ты тоже очень переменилсь.

- Д, нверное, - он улыбнулсь, - Мне говорили, что я кое-чему нучилсь, - он взял со стол зжиглку, повертел ее в рукх. - Здесь все ткое не нстоящее.

Зжиглк рстял, кк кусок льд н огне и стекл с ее лдони струйкой чистой воды.

- Я собственно не это имел в виду, - скзл Лйвен несколько оздченно. Я, вообще-то, вот что хотел спросить: зчем ты меня искл?

Он снов посерьезнел.

- Ты должен остновить моего отц.

Он ждл ткого ответ, но все же спросил:

- Почему?

Он помедлил.

- Ты - потому что этого больше не сможет сделть ни кто. Должен - потому что ты дл Слово. Остновить - потому что если ты этого не сделешь, повториться эр Мечей. Я объяснил тебе все?

Лйвен кивнул.

- Куд уж больше, - проворчл он.

- Тк скзл Видящий мир, когд я спросил его тк же. Он знл, что ты тоже спросишь.

Конечно, подумл Лйвен. Н то он и Видящий. Он знл, что я спрошу, и кк мне ответить. И уж, нверное, знл мой ответ... Хотел бы я см узнть его сейчс.

- Кто вступил в союз твоего отц? - спросил он.

- Я не зню, - он покчл головой.

- Чем будет скреплен этот союз?

- Не зню. Дже Видящий мир видит не все.

- С чего ты вообще решил, что твой отец собирет союз Сильных?

- Я понял. Он говорил с Тенью.

- Сколько рз? - быстро спросил Лйвен.

Он снов только покчл головой.

- Я зню, ты всегд хотел, что бы отец збыл свое опсное знние. Ты боялся, что когд нибудь он не сможет вовремя остновиться, и тогд он взял с тебя слово, что если это случится, ты придешь и убьешь его, пок он не сделл чего нибудь стршного. Теперь это случилось, и ты должен соблюдть зкон Слов.

- Д, - соглсился Лйвен, - только вся бед в том, девочк моя, что здесь зкон слов не действует.

Он посидел, с минуту опустив голову н руки. Он молч ждл. Он не верил, что тк бывет.

Лйвен резко поднялся.

- Идем, - скзл он обыкновенным голосом. - Дождь говоришь тм у вс, ндо плщ взять.

Они вступили в серый холодный осенний день, под плотные кроны молодых сосен, и мягко пружинящий ковер хвои лег под ноги. Лйвен вдохнул полной грудью и улыбнулся. Д, здесь все было в порядке. Был чистый воздух с едв ощутимым привкусом тумн, был мокря хвоя, пьянящя своим терпким зпхом, был тихий шорох дождя в ветвях и был тишин - тишин осеннего лес, в которой тк много неповторимых звуков, рельня до боли в этом рельном до боли мире.

Лйвен неторопливо подошел к ближйшему дереву, осторожно потрогл сырую кору, провел по ней лдонью. Потом поднял вверх лицо с зкрытыми глзми, ощутил несколько кпель и сильно потер его рукми.

- Черт возьми, - проговорил он, - и это все я когд-то оствил.

- Здесь все теперь не тк, кк было, когд ты уходил, - скзл Элия.

- Почему?

- Рзве ты не видишь? Земля чувствует беду. И лес чувствует беду, и небо тоже. Кк ты можешь не видеть этого? Весь нш Мир чувствует беду.

- Я ни чего не вижу, - Лйвен вздохнул. - Я слишком долго здесь не был.

- Это ни чего, - просто скзл он. - Ведь теперь ты снов здесь.

- Д, я здесь, - повторил Лйвен. Он повернулся к дереву спиной и вдруг выкрикнул, что было силы: - Эй, лес! Это говорю я - Повелитель грядущего! Я вернулся, и пусть об этом знет весь Мир! Я вернулся, что бы сдержть свое Слово, и я сдержу его, или потеряю свое имя! - Он сделл резкое движение рукой в сторону висящего в воздухе в десяти шгх от него проход, через который еще был видн полупрозрчня прихожя его тесной квртиры.

И проход треснул, и опл множеством осколков беззвучно и медленно, кк опдет рзбитое в воде зеркло. И не остлось ни чего, ни в воздухе, ни н мокрой лесной подстилке...

Только вдруг дунул невесть откуд взявшейся ветерок, и дождь н мгновение зшумел сильнее... Или это сосны шевельнули своими кронми и стряхнули вниз лишнюю воду.

- Хорошо, - скзл Элия, - А теперь поехли к тебе в змок.

- Ко мне в змок? - переспросил Лйвен и тут же спохвтился. - Д, ко мне в змок. Где мы нходимся? Нет, подожди, я см.

- Ты кк мленький ребенок, - скзл он, - Но я тебя понимю.

Он повернулсь к нему спиной, поднял перед собой руку с рскрытой лдонью. Где-то рядом мягко удрили по опвшей хвое копыт, и из-з деревьев послышлось рдостное ржние.

- Вот эт беля - моя, - скзл Элия с гордостью. - Я зову ее Птицей. А этого коня ты узнешь?

- Узню, - скзл Лйвен.

Он шгнул вперед и протянул к коню руку. Тот рдостно всхрпнул, переступил копытми и потянулся мордой к лдони.

- От куд же ты здесь взялся, дружище, после стольких лет? - спросил Лйвен, трепля его з гриву.

- Мы сохрнили его для тебя, - пояснил Элия, - Он спл все это время. Снчл отец думл, что ты скоро вернешься, когд он зговорил с Тенью, я см стл следить з твоим Крылтым.

- Спсибо, - скзл Лйвен, - Теперь бы еще вспомнить, кк держться в седле.

Элия озорно улыбнулсь и легко вскочил н свою Птицу.

- Ты уже знешь, куд нм ехть? - спросил он, рспрвив плщ.

- Д, я вспомнил, - пробурчл Лйвен, взбирясь в седло, - Мой стрый змок вон в той стороне, но где-то тут должн быть проезжя тропинк, тк что поедем мы сюд, - он покзл рукой. Крылтый под ним нетерпеливо переступл ногми и удивленно косил глзом. Для него не было этих восьми лет рзлуки, и он помнил н себе совсем другого нездник.

- Тропинк? - удивилсь Элия, трогя поводья, - Ты хорошо это помнишь? Сегодня утром, когд я искл твой проход, мы с Птицей пробирлись сюд глухим лесом.

Лйвен рссмеялся.

- Нет, Элия, девочк моя, эту тропинку я помню хорошо. По ней я выезжл из ншего Мир. И именно по ней я сейчс собирюсь въехть обртно.

Он пожл плечми и послушно нпрвил свою лошдь вслед з Крылтым.

Н тропинку выехли довольно быстро, и Лйвен срзу не здумывясь больше, свернул в нужную сторону. Это был стря троп, узкя, обросшя по сторонм высоким рзвесистым кустрником. Было видно, что ею двно не пользовлись. Много лет он зрстл сорной трвой, ее зсыпл хвоя и осенние листья, сломнные зимними ветрми ветки, и теперь все это скрывло землю, и теперь тропу можно было узнть только по окймлявшим ее кустм. Ехть рядом не было ни ккой возможности, и рзговор утих. Только мерно шумел редкий дождь, и глухо стучли по мягкой подстилке копыт.

Лйвен не торопился. Крылтый прекрсно помнил дорогу и Лйвен почти не упрвлял им и не подгонял. Он вдруг подумл, что должен выглядеть довольно нелепо в своей полицейской форме под плщом, которую дже и не подумл снять. Слишком поспешно и неожиднно пришло к нему решение вернуться, словно кинулся с головой в холодную воду.

Будет збвно, подумл он, если меня не узнют собственные сторож. Если конечно не рзбрелись они еще по свету искть новых хозяев...

Додумть эту мысль до конц Лйвен не успел. В кустх спрв оглушительно зтрещло, в воздух брызнули пожелтевшие листья и сломнные ветви. Глухой рев проктился по лесу, и н тропу ломя и рсшвыривя в стороны кусты, выступило что-то большое и мохнтое, могучее, уверенное в своем превосходстве. Выперло, громко сопя и взрыкивя, и встло прочно, згородив дорогу, с нмерением стоять тк хоть до скончния веков и не пускть случйных путников дльше, при ндобности и рзделться с ними.

Крылтый встл кк вкопнный, прядонул ушми, попятился, было, но тут же, узнв, успокоился. Элия позди негромко вскрикнул, послышлся дробный перестук копыт и ржние. Видимо он с трудом спрвлялсь со своей Птицей.

Рук полицейского Лйвен непроизвольно дернулсь к поясу з пистолетом, которого не было, но Повелитель грядущего лишь удивленно приподнял одну бровь.

- Остновись путник, прорычло существо, - или поверни нзд, если тебе дорог жизнь.

Мощня лп с огромными когтями медленно и стршно соскребл листья и хвою, оствив н обнженной земле глубокие борозды.

- Меньше шум, сторож, ты нпугл мою спутницу, - скзл Лйвен спокойно. И повернувшись, добвил: - Это мой лесной сторож, Элия, стрнно, что ты не встретил его утром.

- Я встретил, - отозвлсь т, - почти...

- Хозяин? - неуверенно прорычл сторож, - ты вернулся?

- Д, это я, - скзл Лйвен строго, - я вернулся, и я тобой недоволен. Лесные тропы збыты и поросли трвой. Лес не ухожен, он одичл, звери и птицы попрятлись по норм и гнездм и склят друг н друг клыки. Или ты збыл, кк ндо следить з лесом? Ты збыл, кк ндо рсчищть тропы? А может ты тк же збыл, кк сторожить мои земли от непрошеных гостей?

- Выслушй, хозяин! - взрычл сторож. - Ты ушел ндолго и не скзл, что делть твоим слугм. Тропы зросли, потому что не кому стло ходить по ним. Лес не одичл - он чувствует беду, и от того звери прячутся в норх и не поют птицы. Но ни один путник без тебя не пересек твои земли от кря до кря. Трое хотели это сделть. Двое из них послушли меня, и ушли с миром. Кости третьего лежт у Тихого родник н южной твоей грнице. Он первым обнжил меч.

- Кто это был? - спросил Лйвен.

- Это был послнник Знющего тень, хозяин.

Лйвен поднял обе брови и оглянулся н Элию.

- Кк двно он пришел?

- Дв месяц нзд, хозяин.

Лйвен помедлил.

- Лдно, - проговорил он, - Пропусти нс. И приведи в порядок лес и тропы... Стой! Кто еще остлся из слуг?

- Сторож озер и сторож змк, хозяин.

- А остльные?

- Все ушли, хозяин. Слишком долго тебя не было.

- Лдно. А теперь отойди с дороги.

Некоторое время они ехли молч. Потом Лйвен, повернувшись, спросил через плечо:

- Элия, зчем твой отец послл человек в мои земли?

- Я думю, он знет, кк пройти н ту сторону. Одно время он хотел нйти тебя и позвть в свой союз.

- Вот кк? - Удивился Лйвен. - Рзве он збыло моем слове?

Элия ответил не срзу.

- Он многое збыл в последнее время, - проговорил он тихо, и Лйвен едв рсслышл ее з шумом дождя.

Змок открылся неожиднно. Остлись вдруг позди сосны, рсступились кусты, и тропинк оборвлсь н берегу озер, круглого кк трелк, серого от низких облков, рябого от дождя. Оно было крсиво окймлено подступющим вплотную к воде лесом, н противоположном берегу его высился змок. Он было достточно величественен для этого мест и для этой погоды, в меру приветлив, он был не прочь принять гостя, укрыть случйного путник, окзвшегося у его ворот в ненстье. И он был в меру угрюм, что бы в одночсье сделться неприступной крепостью, убежищем для своего хозяин.

Лйвен остновил крылтого у кромки воды. К нему почти неслышно подъехл Элия и встл рядом.

- Д, - проговорил Лйвен, - именно тк я все это и помню.

Он промолчл.

- Когд-то это озеро не могл взволновть ни ккя буря, - скзл он, - теперь простой дождь оствляет н нем круги.

- Мы поедем вокруг? - спросил Элия. - Я не вижу дльше тропинки.

- Ее нет, - отозвлся Лйвен. - Дльше нш путь лежит через озеро. Эй, сторож, - негромко позвл он.

- Я здесь, хозяин, - донеслись от куд-то булькющие звуки.

Вод у берег вспучилсь, поднялсь горбом и постепенно обрзовл голову, потом плечи руки и торс. Все это имело могучие очертния обнженного по пояс богтыря, и в то же время было зыбким, полупрозрчным, и было видно, что внутри мощного торс плвют чстички ил, поднятого со дн, н широких плечх дождь оствляет рсходящиеся круги.

- Мне нужен мост, - скзл Лйвен.

- Мост будет, хозяин. Что нибудь еще?

- Д. Зймись озером. В нем плвет ил и водяня трв, дождь портит его глдь. Ты лучше меня знешь, кким оно должно быть.

- Д, хозяин. Тебе следовло предупредить, что ты возврщешься, и я все сделл бы к твоему приходу.

- Я зню, - скзл Лйвен спокойно, - Сейчс мне нужен мост.

Водяной богтырь кивнул и столбом обрушился обртно в озеро. И сейчс же вод н поверхности зволновлсь, зструилсь к середине. Две волны встретились и брызнули вверх, поднялись мгновенными ркми, пролетми и прозрчными бшенкми, легли к ногм лошдей широким полотном воздушного мост. И зстыли, зискрились весело дже в этом сером свете осеннего дня.

Лйвен тронул поводья, и копыт Крылтого ззвенели по свежему льду, кк по стеклу. Элия поспешил з ним.

Когд они сошли н другой берег, Элия оглянулсь. Мост быстро и бесшумно стекл в озеро потокми тлой воды.

Змок встретил их рспхнутым прдным входом и горящими нд ним фкелми. Лйвен едв зметно улыбнулся.

- Здрвствуй хозяин, - скзл кто-то, - Прости, что я не смог удержть твоих слуг. Я ведь всего лишь сторож. Почему ты не скзл, что возврщешься? Я бы привел новых.

- Ни чего, все в порядке, - скзл Лйвен, слезя с коня.

Возьми лошдей и сделй с ними все, что полгется с ними делть после дороги. Я см позбочусь о змке и о своей гостье.

Элия тоже сошл со своей птицы, и кто-то невидимый взял лошдей под уздцы и повел н здний двор.

- Ну что ж, - проговорил Лйвен. - Пойдем посмотрим, кк тм теперь внутри.

- Пойдем, - соглсилсь Элия. - Все рвно ведь это твой дом.

Лйвен взял ее з руку и шгнул в двери. Внутри црил полумрк.

Двно потухшие чернели н зкопченных кменных стенх обгоревшими головешкми, покрытыми восьмилетней пылью. Небольшие окн под потолком были знвешены плотными слоями путины и почти не пропускли свет. Рзглядеть в подробностях кртину зпустения и безжизненности было трудно, но было ясно, что он печльн и всеобъемлющ.

Повсюду, н чем ни остнвливлся глз лежли пыль и путин, Н полу в комнтх, где они проходили оствлись четкие следы, в одном из злов под потолком вдруг зхлопли крылья, от куд-то сверху свлилсь пр летучих мышей и мгновенно исчезл в рскрытых дверях.

И везде стоял зпх сырости, двней плесени и зпустения, словно не по змку они шли, по глубокому подземелью, ни когд не видевшему солнц.

- Д, - проговорил, нконец, Лйвен, - сегодня, кжется, мне ндо будет зняться хозяйством. Пусть эр Мечей немного подождет.

- Я помогу тебе, - скзл Элия, - ты не сможешь см.

Лйвен громко рссмеялся, и эхо проктилось под темными сводми.

- Я не смогу? - просил он весело. - Девочк, ты збыл, кто был первым мгом полушрия.

Он посмотрел н него с интересом.

- Кжется, я действительно збыл. Ты нпомнишь мне?

- Отойди от дверей, - прикзл Лйвен и нпрвился к смому большому зерклу в зле.

Слбое, подумл он. Один уровень всего. Ну д мне сейчс больше и не ндо.

Он провел рукми вдоль пыльной поверхности, не ксясь стекл, и зжмурился.

Ветер! прикзл он. Сильный, холодный ветер! Прочь пыль и плесень, прочь зпх подземелья! И что бы подмел ковры и вытряхнул шкуры и гобелены, и что бы очистил стены от копоти стрых фкелов, окн от путины...

Свет! прикзл он. Новые фкелы в новых нчищенных подствкх... Нет, к черту фкелы. Свечи! Тысячи свечей в новых нчищенных подсвечникх. Прочь сумрк серого дня, прочь сумрк угрюмого змк, прочь летучие мыши...

Огонь! прикзл он. Огонь в очгх! Много. Чтоб трещл и гудел в трубх... Прочь холод, прочь сырость, прочь зпустение и безжизненность...

Он открыл глз и, отойдя н шг, осмотрел кртину, сотворенную им в глубине зеркл. В нем отржлся все тот же зл, но тм было светло, уютно и хорошо пхло смолистыми поленьями.

- Подойди сюд, - скзл он Элии.

Он подошл.

- Посмотри, - скзл он, - тебе нрвится?

- Я ни чего не вижу, - отозвлсь он, всмтривясь в пыльное стекло.

- Ну, Элия, ты же скзл, что нучилсь кое-чему. Или мне смому взяться з твое обрзовние?

Он бросил н него сердитый взгляд.

- Вижу, - скзл он, - я смотрел глубже, это окзлось н смом верху. Тм хорошо, - он покзл в зеркло, - Ты сможешь сделть, что бы здесь было тк же?

- Держись з меня, - скзл Лйвен.

Он отошел н шг в сторону и с усилием толкнул резную деревянную рму. Тяжелое зеркло медленно опрокинулось и с неожиднно мелодичным звоном удрилось о кменный пол. Удрилось и брызнуло в стороны сверкющими потокми...

И что-то произошло вдруг. Удрил тугой ветер, с треском рспхивя двери и окн, унося пыль и мусор, сдувя труды многих поколений пуков, почти сбивя с ног... И исчез. Вылетел в кминные трубы, свирепо взвыв тм нпоследок. Остлсь только свежесть и...

И вспыхнувшие вдруг в одно неуловимое мгновение тысячи свечей в сверкющих подсвечникх и золотых кнделябрх. От обилия свет зхотелось зжмуриться, и они зжмурились н миг, но тут же вновь открыли глз, когд из ни откуд возник вдруг огонь в кминх вдоль стен, згудел, зтрещл весело, и зпхло вдруг сосновыми поленьями.

Они постояли немного, осознвя всю глубину и обширность перемен. Потом Элия с восхищением взглянул н него и проговорил:

- Ты действительно первый мг полушрия. Прости, что я не поверил.

- Прощю, - великодушно соглсился Лйвен. - Впрочем, я все же кое-что збыл. Думю, что среди всего этого моя полицейскя форм не очень мне к лицу. Д и ты вся вымокл под этим дождем.

- Действительно, - спохвтилсь он. - Где бы я могл переодеться?

- Розовые покои в твоем полном рспоряжении. Вон по той лестнице н второй этж. Через пол чс жду вс к ужину, моя госпож, сейчс рзрешите отклняться, мне тоже необходимо зняться собой.

Он блгосклонно нклонил голову и, клссическим жестом придерживя плщ, поднялсь по укзнной лестнице.

Лйвен проводил ее взглядом и, вздохнув, нпрвился н свою половину.

Первое, что он сделл - это содрл с себя синее полицейское тряпье, тк хорошо смотревшееся тм и мгновенно обесцветившееся здесь, и збросил его куд-то в угол. Потом он долго стоял перед обширным грдеробом, выбиря подходящий нряд. Ему хотелось увидеть сейчс н себе что нибудь домшнее роскошное, что бы почувствовть, нконец, себя дом по нстоящему, и в то же время вполне строгое и официльное, в виду присутствия в этом доме прелестной гостьи.

После десяти минут колебний, во время которых он успел покрыться гусиной кожей, ему покзлось, что он сделл, нконец, првильный выбор.

Он придирчиво осмотрел себя в прекрсном трехуровневом зеркле и ншел, что н поясе у него чего-то не хвтет, но, бросив взгляд н рзвешнное по стене оружие, решил, что сейчс лучше оствить пояс пустым. Совсем уже собрвшись спуститься вниз, он вдруг вспомнил, что в змке нет не только слуг, но и повров. От мысли, что он мог об этом не вспомнить до смого ужин его прошибло холодным потом.

Он быстро вернулся к зерклу и нскоро проделл все необходимое, сокртив при этом число его уровней до двух.

Элия ждл его у роскошно сервировнного стол в гостиной, злитой теплым не ярким светом свечей.

- Я тут немножко рспорядилсь, - скзл он, - не сердись, что я посягнул н твои прв хозяин.

- Пожлуй, не буду, проговорил Лйвен с трудом, отводя от нее взгляд и осмтривясь вокруг. - Пожлуй, я не смог бы сделть это тк хорошо.

- Д, - просто соглсилсь он, - все-тки я дочь второго мг полушрия.

- Ты прекрсн в этом плтье, - скзл он, - пожлуй я больше не буду нзывть тебя девочкой.

- Почему? - удивилсь он. - Мне нрвилось.

Лйвен пожл плечми.

- Не зню. Почему-то сейчс мне хочется нзывть тебя моей госпожой.

Он улыбнулсь.

- Я голодн, - скзл он. - Двй ужинть.

- Д, моя госпож, - Лйвен торопливо обошел стол и с поклоном отодвинул для нее стул.

- Ты смеешься ндо мной! - скзл он с нигрнной сердитостью.

И по тону ее было ясно, что ей смой хочется рссмеяться.

- Д моя госпож, - повторил Лйвен и спрятл улыбку в низком поклоне... И сейчс же выпрямился уже серьезный и нстороженный.

Что-то изменилось вокруг. Только легонько дрогнуло плмя н свечх, только нмек н звук просочился через зкрытые двери, но что-то было не тк.

- В чем дело? - спросил Элия удивленно.

- У нс гости, скзл Лйвен. - Не звнные и вряд ли приятные.

- Кто? - теперь и он встревожилсь.

- Твой отец, - проговорил Лйвен и поджл губы. - Пожлуй, мне все же следовло повесить н пояс меч.

Он зстыл с открытым ртом.

З дверями послышлись шги. Не слишком твердые, иногд слегк подшркивющие шги устлого путник, рздрженного промозглой погодой и плохой дорогой. Кзлось идет не грозный звоевтель Мир, зпоздлый гость, предвкушющий хороший ужин, приятную беседу с хозяином з чркой вин у кмин, в перспективе и теплую постель...

Шги стихли н мгновение, будто гость колеблся, првильно ли он идет, потом ззвучли громче, совсем рядом, дверня ручк повернулсь, и Знющий тень вошел в комнту. Небрежным жестом он отряхнул мокрую шляпу и бросил ее н стул у двери.

- Здрвствуй, сосед, - скзл он. - Ты не рд меня видеть?

Лйвен вытянулся и чуть-чуть прищурил глз.

- Кк ты узнл, что я уже здесь?

Тот усмехнулся.

- Немножко сообрзительности, немножко мгии... По првде говоря, мне очень помогл присутствующя здесь юня особ, - он поклонился в сторону Элии.

Он широко открыл глз и порывисто вздохнул.

- Ты следил з мной?! Ты знл, что я был у Видящего мир?

- О, нет, что ты дорогя, з тобой следили мои слуги. Это они рсскзли мне, что ты ходил к стрику. Я сделл выводы, првильно рссчитл время и подоспел кк рз вовремя, что бы встретить строго друг.

Лйвен уже взял себя в руки. Он не был готов к ткой скорой встрече, это было бесспорно. И конечно он не был готов сдержть сейчс свое Слово. Скороспелый звоевтель понимл это, едв ли не лучше его смого, и если он думл дть сейчс генерльное сржение, то шнсов окзть достойный отпор у Лйвен было мло. Однко пник могл их только уменьшить.

Лйвен отодвинул от стол стул и уселся, скрестив руки н груди и положив ногу н ногу.

- Сдись, сосед, - предложил он, укзв н другой стул. - Элия, девочк, прими плщ у гостя и просуши у кмин.

Он кинул, было н него огненный взгляд, но, что-то сообрзив про себя, принял плщ.

- Не стоило тк беспокоится, - проговорил Знющий тень с той же усмешкой н губх. В левой руке, скрытой до этого плщом, у него окзлся обнженный меч. Он держл его острием вниз, кк кинжл, и, сдясь, со стуком поствил его рядом с собою, по прежнему сжимя рукоятку левой рукой. Отливющие синью острие с клеймом Вечности было испчкно крсным.

- Прости з твоего лесного сторож, - скзл Знющий тень. - Он не понимл н кого поднимет лпу.

Лйвен проглотил неожиднно всплывший в горле комок.

- Что тебе нужно? - спросил он. - Зчем ты пришел ко мне в дом без спрос и с мечом в крови?

- З тобой, - скзл тот. - Я пришел з тобой, Повелитель грядущего. Ты нужен мне. Ты нужен мне в моем союзе Сильных, что бы он смог дть мне великое прво повелевть Вселенной.

- И прво быть вечным, - тихо добвил Лйвен.

- Д, и прво быть вечным, - спокойно соглсился тот. - А почему бы и нет? Почему прво быть вечным дно только Видящему мир?

- Ну, хотя бы по тому, что он ни когд не говорил с Тенью...

- Вздор! - перебил звоевтель.

-... И не созывл союз Сильных, - зкончил Лйвен.

Обрзовлсь длиння пуз. Знющий тень смотрел Лйвену прямо в глз, и пльцы его левой руки неторопливо перебирли по рукояти меч.

Нконец он проговорил:

- Мне не нрвится, кк ты говоришь, Повелитель грядущего. По-моему ты не хочешь вступть в мой союз.

- Д, не хочу, - подтвердил Лйвен, - более того, я собирюсь когд нибудь сдержть свое Слово. Ты ведь помнишь, ккое слово я дл тебе Знющий тень?

- Д-д, помню, - он проговорил это скучющим тоном, теряя интерес к рзговору, - Это не имеет знчения. Ты мог бы потерять имя, не выполнив его, но я дл бы тебе новое. Тень многому меня нучил... Ты знешь, что мой союз уже почти собрн - нм не хвтет только пятого?

Лйвен покчл головой.

- Нет, я не знл этого. Спсибо з информцию. Чем ты собирешься его скрепить?

- Конечно клеймом Влсти, - Знющий тень пожл плечми.

- Д, конечно, - проговорил Лйвен, - Я почему-то тк и думл. Ты глупец, сосед. Клеймо Влсти хрнили в покое восемь веков после того, кк зкончилсь эр Мечей. Ты же знешь, что стло с тем, кто пытлся его использовть. Если не ошибюсь, его звли Влдеющий громом, это был длекий предок одного ншего сосед. Он тоже собирл союз Сильных. Против него, кжется, в конце концов, поднялся см Мир...

- Ну, хвтит! - резко перебил звоевтель.

Он сильно удрил мечом по полу, и острие сделло выщерблину в кменной плите. Второй точно ткой же меч возник около руки Лйвен, и тот едв успел его подхвтить.

- Зщищйся, Повелитель грядущего. Посмотрим, можешь ли ты еще держть меч в рукх, или только болтть языком. А то может быть я зря поторопился приглсить тебя в мой союз.

Тк и знл, что этим кончится, подумл Лйвен, всккивя и де ля быстрый шг нзд. Тяжелый стул отлетел в сторону. Громко вскрикнул Элия в дльнем углу комнты. Чсто зтрепетли свечи, рзбрсывя вокруг неясные тени.

Всегд с этими звоевтелями тк, подумл Лйвен, стоит их немного здеть...

Он вдруг обнружил, что стоит в клссической оборонительной позиции - ноги широко рсствлены и чуть согнуты в коленях, корпус нклонен вперед, тяжелый меч держит перед собой двумя рукми острием вверх.

Д, успел подумть он мельком, это тебе не полицейскя дубинк... Знющий тень сделл пробный выпд. Широкий шг вперед, левя рук отпускет рукоять и зносится нзд, увеличивя инерцию броск. Првя позволяет длинному лезвию принять горизонтльное положение и выбрсывется вперед со скоростью внезпно освобожденной пружины.

Лйвен отбил удр втомтически, голов был пуст от посторонних мыслей, мозг опустился до уровня первобытных рекций и инстинктов. Корпус немного влево, руки с оружием впрво и вниз. Меч противник црпнул пол. Теперь его шея и грудь открыты, знчит рзвернуть лезвие и скользящий удр по восходящей... Но меч с непривычки чересчур тяжел, сверкющее острие не успевет нбрть необходимой скорости. Противник уходит от удр, низко нгнувшись, и теперь ндо быстро отойти в сторону, потому что нижняя чсть корпус не зщищен, руки с оружием слишком высоко...

Лйвен перевел дух и обнружил, что вспотел.

- Ослбел, ослбел, - Знющий тень усмехнулся, - А я ведь еще и не нчинл.

Он стоял в пяти шгх, бодрый, свежий, улыбющийся, и вдруг окзлся рядом. Блеснувшя стль неприятно похолодил шею, и Лйвен мшинльно отвел удр, но понял, что уже поздно.

Звоевтель уже стоял н прежнем месте и дышл тк же ровно.

- Один - ноль, - скзл он весело.

- Черт возьми, - проговорил Лйвен хрипло и приготовился, во что бы то ни стло прировть следующий выпд. Ему это удлось лишь чстично. Стльные полотн со звоном встретились, но меч противник вдруг отскочил в сторону чуть быстрее, чем Лйвен пытлся его отвести, проскользнул ниже его руки и обнружился у смого его бок.

- Дв - ноль, - скзл Знющий тень, отсккивя. - Знешь, сосед, это стновится дже не интересно.

- Еще бы, - проговорил Лйвен.

- Ты готов? - спросил Знющий тень. И сделл широкий взмх слев нпрво. Его оружие очертило сверкющий полукруг, и должно было удриться о меч Лйвен, который тот успел подствить, но в последний момент опустилось ниже и плшмя удрило по ногм. Лйвен упл н спину и ощутил поклывющее острие у себя н горле.

- Я не убью тебя, - скзл Знющий тень спокойно. - В моем союзе не хвтет пятого. Только ты н всем полушрии способен знять это место, и я добьюсь этого.

Он убрл меч и отступил.

- Кк же ты это сделешь? - Лйвен потер шею и приподнялся н локтях.

- Это уже мои трудности. Для нчл я лишу тебя дом. Ты не сможешь больше рзжечь огонь в очгх своей мгией, под сводми снов поселятся летучие мыши. Я сделю тк, потому что теперь я сильнее тебя, ведь со мной Тень. А сейчс прощй. Првд мне думется мы встретимся скоро.

Он повернулся и, не спеш, пошел к дверям, н ходу збрв у Элии плщ. И кк только зкрылись з ним золоченые створки, стло темно. Погсли вдруг свечи, д и не было больше ни кких свечей. Снов были лишь головешки от фкелов н зкопченных стенх, седя, двно прогоревшя зол в кмине, и шорох кожистых крыльев под потолком. И зпх плесени и сырости, тоже стрый, прочно устоявшийся, кк будто не было здесь только что тепл и уют, только холод, вечный зпх подземелья и слбый звук кпющей где-то воды.

Лйвен поднялся н ноги, и с отврщением отшвырнул меч, который все еще держл в руке. Элия вдруг окзлсь рядом. Он обнял его з шею и, ткнувшись лицом в плечо, отчетливо всхлипнул. Он поглдил ее по голове.

- Д, девочк моя, сегодня я, кжется, был не н высоте.

- Боже мой, кк я испуглсь, - проговорил он, поднимя голову.

- Я дурк, - скзл Лйвен, отстрняя ее. - Я дрлся его мечом. А что еще мне оствлось делть? Он шел сюд и знл, что я не ндену меч в своем доме в первый же чс.

- В следующий рз ндевй, - попросил Элия.

Лйвен невольно рссмеялся.

- Обязтельно.

Он огляделся вокруг и медленно прошелся по комнте. Эхо его шгов терялось в глубине темных коридоров.

- Я полгю, - продолжил он серьезно, - что дльше твой отец нмерен действовть именно в тком духе. Покзть мне мою беспомощность в борьбе с Тенью, рздвить меня кк мг, зствить презирть себя з свое бессилие...

Лйвен змолчл в здумчивости.

- А потом? - спросил Элия через некоторое время.

- Потом? - переспросил он. - Потом, когд я окончтельно рскисну, он может попробовть покзть мне, кк хорошо быть с Тенью з одно. Но может и не дотерпеть до этого, попытться кк-то зствить меня вступить в его союз. А может быть... - Лйвен помолчл. - Может быть, твой отец горздо хитрее, чем мы полгем. Может, целью его визит сюд было кк рз зствить меня думть тк, кк сейчс.

- Нет, - проговорил Элия. - Он збыл друзей, он збыл свою честь, но он не стл хитрее, чем был. А хитростью он ни когд не мог похвстться дже с недругми. Ты должен это помнить.

- Он не мог, - соглсился Лйвен. - А Тень? Он был вторым мгом полушрия, я - первым. Теперь все ноборот. Тк стло после его рзговор с Тенью. Можешь ли ты сейчс поручиться з него хотя бы в чем нибудь?

Он промолчл. Лйвен снов прошелся по комнте.

- Ну, вот что, - зявил он вдруг. - Здесь довольно прохлдно, не согреться ли нм у огня, кк ты думешь?

Элия с удивлением посмотрел н него.

- Но ведь его зклятье...

- Д - д - д, - перебил Лйвен. - Его зклятье. В нем говориться кое-что о моей мгии, но ни чего не говориться о гзовой зжиглке и сухих дровх. Мебели здесь полно, эт железяк, - он пнул ногой меч Знющего тень, вполне сойдет з топор. Тк что Элия, девочк, сходи нверх и принеси одежду, в которой я приехл, я пок зймусь лесозготовкми...

Огонь рзгорлся медленно и нехотя, то и дело норовя погснуть, но потом словно поняв, что тк или инче ему все рвно придется гореть целую ночь, знялся веселее, згудел в трубе. Лйвен пододвинул к кмину ккие-то стрые нсквозь пропыленные кресл, и они уселись у огня, стряхнув с сидений неопределенный мусор. Элия нскоро сотворил кое-ккую легкую зкуску, не нстолько легкую, впрочем, что бы не удовлетворить их рзыгрвшийся ппетит, и они вполне сносно перекусили. Потом в руке у Лйвен см собой появился высокий крсивый бокл с темной жидкостью, и он, блгодрно кивнув Элии, отпил глоток.

Потрескивл огонь в кмине, рзбрсывя вокруг причудливые отсветы, шумел дождь з окнми и звывл где-то зпутвшийся в ветвях ветер. Летучие мыши под потолком зтихли или убрлись потихоньку, куд нибудь в темный угол, и не было больше слышно кпющей воды.

В пустом рзоренном змке вдруг появился нежднный уют и спокойствие, и все неприятности уплыли куд-то н второй плн, и не думть о них было совсем просто. И почему-то стло вдруг очень уместным сидеть вот тк перед пылющими поленьями в стрых пропхших пылью креслх, из которых местми через продрнную обшивку выглядывли непонятные внутренности, и потягивть превосходное вино из королевской крсоты боклов, изредк переглядывясь и улыбясь друг другу.

Потом Лйвен вдруг обнружил, что Элия уснул в своем кресле, трогтельно склонив голову к плечу и улыбясь во сне. Тогд он осторожно укрыл ее содрнным со стены небольшим гобеленом и, отметив, что стоит н ногх не очень твердо, нпрвился к своему креслу с нмерением последовть ее примеру.

Н сколько хорошо это ему удлось, он сумел оценить только следующим утром...

Это утро ворвлось в стрый змок через пыльные витржи под потолком снопми рзноцветного солнечного свет и концертом жизнердостных птичьих голосов. Оно нгрянуло внезпно, только что небо было в тучх, земля покрыт сумеркми, в которых едв-едв знимлся робкий неуверенный рссвет, кзлось готовый в любое мгновение спсовть перед грозной всеобъемлющей тьмой и отступить обртно н восток. И вдруг мтушк-природ решил, что строму змку достло нежиться под теплым покрывлом безмолвия, и пришл пор просыпться. Нлетел, откуд ни возьмись, короткий яростный шквл и унес с собой тучи, пробудил лесных птиц, открыл дорогу Солнцу.

Элия проснулсь первой. Лйвен отстл от нее всего лишь н минуту, но когд он продрл глз, Элия уже сунул ему в руку горячую чшку, рспрострняющую ромт свежего крепкого кофе.

- Что мы собиремся делть дльше? - спросил он.

- Мы? - переспросил Лйвен, подняв брови. - Полгю, ты не верно формулируешь вопрос, девочк. Ндо спршивть, что я буду делть дльше. Причем не уверен, что отвечу тебе.

- Почему - ты? А я?

Лйвен пожл плечми и осторожно отхлебнул из чшки.

- А ты подождешь в фмильном поместье, пок эт кутерьм с Эрой мечей тк или инче не зкончится. Ведь твой отец не живет сейчс тм. У слуг Тени есть дурня привычк - они все, кк один срзу переселяются в "Стрый ворон". Это ткой змок, где-то н севере, - пояснил он, зметив, что Элия не понял.

Он немного помолчл в здумчивости, потом спокойно проговорил:

- Я думю, ты пошутил, мой рыцрь, по этому я не стну опрокидывть н тебя твою чшку.

Лйвен быстро допил кофе и поствил чшку н пол рядом с креслом.

- Я не шучу, - скзл он. - Просто все склдывется несколько серьезней, чем ты это себе предствляешь. И я не хочу тебя в это дело втягивть.

Он пожл плечми.

- Ты збывешь, что я уже втянут в это дело, кк ты говоришь. И притом все обстоит кк рз ноборот, это я тебя втянул, не ты меня.

- Ты тоже кое-что збывешь. То, что ты сделл до сих пор, я имею в виду твой поход к Видящему мир и вызов меня с "того свет", несомненно, вжня, но и смя простя чсть предприятия. Теперь мне предстоит срзиться со слугой Тени. У меня есть примерно один шнс из десяти н победу. Потом я буду срзиться с смой Тенью, в тких сржениях меч, кк првило, не помогет. Здесь у меня есть шнсы только н поржение. И причем они достточно велики. Тк что видишь, ты втянул меня кк рз во время, что бы смой отойти в сторону.

Элия в удивлении смотрел н него.

- Я не понимю, - скзл он после пузы, - Ты ведь должен только остновить моего отц, пок он не рзвязл новую Эру мечей. Зчем тебе сржться с смой Тенью?

Лйвен снисходительно улыбнулся.

- Твой отец говорил с ней, и теперь хочет он этого или нет, он ее слуг. А он не любит терять своих слуг. И если уж тк случилось, он стрется тут же зменить их новыми, желтельно, конечно, более достойными. Тковыми, кк првило, окзывются победители стрых. Тк было всегд, с тех времен, когд только нчинли вестись летописи, и до последнего рз восемьсот лет нзд. Конечно, тк случится и теперь. И тогд есть дв вринт, , по сути, только один.

Победитель либо срзу без лишних хлопот принимет яд, либо сржется с Тенью, что бы не быть порбощенным ей. Исход одинковый.

Првд, я не слышл, что бы кто нибудь выбрл первый вринт.

Элия збыл про свой кофе, и чшк остыл в ее рукх.

- Рзве нет способ, победить Тень? - спросил он упвшим голосом.

- Ткого способ нет, - скзл Лйвен спокойно. - Тень непобедим. Вон з окном стоит дерево. Сейчс н него светит солнце, и оно отбрсывет тень н кмни. Кк победить ее?

- Можно попробовть посветить н нее, - неуверенно скзл Элия.

- Нет, он просто упдет в другую сторону.

- Тогд ндо дождться ночи, и тень исчезнет см.

- Д, - соглсился Лйвен, - еще можно погсить Солнце или срубить дерево. С той Тенью дело обстоит точно ткже. Пок существует нш Мир где-то существует его Тень, кк существует черное, пок есть где-то белое. Можно уничтожить Мир и его Тень тоже исчезнет, потому что во вселенной должно сохрняться рвновесие. Но ткой выход, нверное, многих не устроил бы. Меня тк уж нверняк.

- Что же тогд делть?

- Ндо просто следить, что бы Тень не протягивл руки в нш Мир. А если уж не уследили, придется их обрубть. Кроме зкон Слов это единствення обязнность перед Миром мгов всех рнгов. Инче Тень перемешет его с собой и не будет больше ни черного, ни белого, только одно серое ничто.

Элия был подвлен. Он явно не предполгл, что все нстолько серьезно. Яркий цветной узор беззботного солнечного свет проникшего через высокий витрж, окружил строе кресло пестрым ковром, и совсем не вязлся с ее поникшим обликом.

Нконец он поднял голову. Веселые цветные отсветы пробежли по ее волосм, и Лйвен невольно злюбовлся.

- Прости, - скзл он тихо.

- З что? - он искренне удивился.

Он отвернулсь и стл смотреть н горячие угли в кмине.

- Я никогд бы не позвл тебя, если бы знл, что ты должен будешь погибнуть.

Лйвен улыбнулся.

- А кого бы ты позвл?

Он молчл, и узор у ее ног медленно колыхлся, кк вод в тихом лесном озере - это легкий лсковый ветерок шевелил ветви громдного тополя з окном.

- Ты все сделл првильно, девочк, - скзл Лйвен, - тебе не кого было больше позвть. См Видящий мир посоветовл тебе сделть это, он всегд знет, что делет.

Он подошел к ней, вытщил ее з плечи из кресл, поствил перед собой.

- К тому же, у тебя нет ни ккого повод кукситься, потому что я ндеюсь выкрутиться из этой неприятной ситуции по возможности целым и невредимым.

Он поднял н него большие удивленные глз.

- Но ведь ты скзл, что Тень нельзя победить.

- Совершенно верно, но я и не собирюсь ее побеждть.

- Знчит, ты можешь избежть схвтки?..

- Тсс, - скзл Лйвен, приложив плец к ее губм, - ей совершенно не зчем знть об этом. Ну что бы ты совсем рзвеселилсь, я пожлуй возьму тебя с собой.

Он еще шире рскрыл глз и робко улыбнулсь.

- Но с условием, - быстро уточнил он, - Ты должн быть хорошей девочкой, слушться стрших и по первому моему прикзу вернуться в родовое гнездышко.

- Слушю и повинуюсь, мой рыцрь, - он отошл н шг и сделл глубокий ревернс, пряч в нем рдостную улыбку.

- Вот и хорошо. Сейчс я схожу нверх, кое-что возьму тм и мы отпрвимся в дорогу.

- Но ты тк и не скзл мне, что мы будем делть?

- Ндо объехть всех сильных мгов и узнть, кто вступил в союз твоего отц и почему. А глвное выяснить нстроения кндидтов н место пятого в этом союзе.

- Но ведь единственный кндидт - ты.

- Нет, твой отец немного преувеличил. Есть еще дв человек, которые в случе большой нужды могут подойти, мне не хотелось бы, что бы союз вступил в полную свою силу. Будь добр, приготовь пок лошдей.

Он поднялся по лестнице и прошел в комнту, где выбирл вчер, во что бы по элегнтнее одеться. Сегодня он предствлял собой ткую же печльную кртину, что и весь змок, и яркое веселое солнце освещло здесь пыльные зеркл, отвлившуюся от стен резную обшивку, мусор и непонятное обветшвшее тряпье н полу, крысиный помет по углм.

Осторожно перешгивя особенно подозрительные кучи мусор, Лйвен, подошел к стене, н которой был во всей крсе рзвешн коллекция фмильного оружия, теперь првд, несколько зпылення и потерявшя свой блеск. Он тронул пльцми ккой-то клинок, потом дунул н него. Под слоем пыли был прочня, ндежня, холодно блестящя стль. Лйвен снял меч со стены, внимтельно осмотрел. Это было оружие его длеких прпрдедов, сделнное грубо, но н совесть, и ндо думть прослужившее верой и првдой не одному поколению, пок не переменилсь тктик ближнего боя и не появились более совершенные клинки. Оно было выковно, кк единое целое вместе с рукояткой, обмотнной потом для удобств кожным ремнем. Его огромное шириной в две лдони лезвие одной своей мссой способно было рубить поперек поленья в обхвт толщиной. Теперь этот меч годился только для коллекции, потому что ккие либо првил фехтовния к нему были не применимы. Лйвен, со вздохом, повесил его н место и перешел к следующему экспонту.

Этот клинок еще мог приндлежть его деду, но его отец уже вряд ли пользовлся им. Здесь был другя крйность. Рукоятк меч был нстоящим произведением ювелирного искусств и не слишком удобн из-з обилия смоцветов. Длиннейшее, почти в рост человек лезвие было всего в три пльц шириной и острое кк бритв. Его покрывл тончйшя чекнк с изобржением всяческих боевых подвигов - ткие мечи з хозяевми носили оруженосцы, в бою их можно было держть только двумя рукми. Это исключло высокую гибкость в обрщении, и по этому не было возможности рботть кистью.

Выше были рзвешны рзличные переходные экземпляры, и обрщть внимние н их волнистые, изогнутые и рсщепленные лезвия не имело смысл. Век этих клинков был не долог. Это были скорее экспериментльные обрзцы, появившееся в период, когд тктик простых прямых рубящих удров стл отходить в век. Всяческие боевые топоры, богтырские булвы и "утренние звезды" ни когд не привлекли Лйвен, и он лишь бросил мимолетный взгляд в их сторону.

Его меч висел с смого крю. Он был в ножнх и не брослся в глз необычностью формы или богтством отделки. Лйвен снял его со стены, медленно вытянул клинок из ножен. Он вышел легко, будто не висел в бездействии долгие годы мир, , по крйней мере, ежедневно обнжлся н ртные подвиги, н кроввый пир, достойный доброго клинк.

Лйвен почувствовл прекрсно урвновешенное тяжесть лезвия идельной ширины, со зловещим кровостоком по всей длине, ощутил, кк рукоять сживется с лдонью, будто говоря, что ни ккя сил теперь не способн вырвть ее из руки. Отливющя синью стль, кк водится, был зклен в сорок мгических нстоях, н смом конце, остром кк игл, темнело клеймо Вечности, делвшее метл не подвлстным времени и чужой мгии. Из укршений н рукоятке имелось только мленькое круглое зеркльце, необычйный по мощности источник мгической силы, большя редкость, позволить себе которую может длеко не кждый мг.

Лйвен прицепил ножны к поясу, вложил в них клинок. Потом он выбрл себе крепкий кинжл и изящный охотничий нож для Элии. И, не здерживясь более, спустился в низ и вышел во двор.

Элия ждл его, держ лошдей под уздцы. Лйвен протянул ей нож.

- Возьми, может пригодиться.

Он вытщил нож из чехл, повертел в рукх.

- А тм нет случйно хорошей шпги? - поинтересовлсь он, покосившись н его меч.

- Нет, - ответил Лйвен, - А если бы и был, не дл бы. Еще ввяжешься в дрку и зколешь кого нибудь.

Он вздохнул, сунул оружие куд-то под плщ и вскочил н свою Птицу.

- Куд мы поедем, мой рыцрь? - осведомилсь он с очевидным избытком вежливости в тоне.

- Туд, - Лйвен мхнул рукой в сторону глухой здней стены двор. Он тоже взгромоздился н своего коня и с удовольствием отметил, что сегодня у него это вышло горздо лучше.

- Тм обитет один великий волшебник. Я хочу посетить его первым, - он тронул поводья и нпрвился к выходу со двор.

- Ведь это нпрвление н север, - уточнил Элия. - знчит "Стрый ворон" где-то в той стороне, ты говорил, что это оплот слуг Тени.

- Все првильно. Именно по этому я и хочу побывть тм, в первую очередь.

Они въехли в лес, и под копытми лошдей снов зшуршли опвшя листв и сиря хвоя, покрывющя широкую просеку. Солнечные лучи свободно проходили через почти облетевшие кроны и ложились н осенний лесной ковер яркими шевелящимися в ткт ветвям пятнми.

Где-то не вдлеке совсем не по осеннему пытлись петь птицы. Временми, нлетвший ветерок кждый рз вызывл игрющий осенними крскми в солнечных лучх листопд. Сегодня этот лес был светел, прекрсен и добр, см осень - лучшим временем год.

Лошди шли шгом, и подгонять их не хотелось. Боязно было, что это непрочное очровние исчезнет от громкого топот или случйно оброненного слов, и опять нбегут низкие тучи, дунет холодный ветер, зрядит противный скучный дождь, и стнет темно, мокро и тоскливо.

Постепенно просек сужлсь и стновилсь все менее ухоженной. Скоро он превртилсь в тропу, по которой с трудом могли пройти рядом две лошди. Потом кк-то не зметно скрылось солнце. Не з угрюмую дождевую тучу, всего лишь з легкое облчко, но лес уже перестл быть доброй прекрсной скзкой, теперь в нем можно было рзговривть и сккть рысью.

Лйвен тк и поступил. Он скзл Элии, что бы т держлсь позди и не отствл, и пустил Крылтого рысью. В тком порядке они ехли долго. Рзговривть было неудобно, но в рздумьях время летело незметно. Чс через дв снов пошел дождь, и пришлось кутться в плщи с головы до ног. Потом вдоль тропы появился высокий колючий кустрник, хищно тянущий свои ветви к всдникм, норовя рзорвть одежду и рнить лошдей. Лйвену пришлось попридержть Крылтого, достть меч и поупржняться в рубящих удрх. Кустрник, впрочем, скоро кончился, и они продолжили путь с прежней скоростью.

Еще через некоторое время лес нчл редеть, потом вдруг перешел в ккое-то непонятное болотистое редколесье, где деревья были низкими и корявыми, и стояли длеко друг от друг н редких сухих пяточкх, не уживясь вместе больше чем по дв. Неопределення жиж зливл прострнство между пятчкми и оствлял сухой только тропу, по которой лошди двиглись осторожным шгом, недовольно косясь н своих нездников.

Лйвен повернулся к Элии и скзл:

- Здесь кончились мои земли. Это ничейня полос, кк ты можешь видеть.

- Большя он? - Элия с неодобрением осмтривл пейзж.

- Нет, не очень. Через чс уже нчнется земля Живущего в тишине.

- Мы едем к нему?

- Ты угдл, девочк. Но не волнуйся, он не держит сторож лес. Он вообще ни кких сторожей не держит, живет кк отшельник, в лчуге.

- У него нет змк? - удивилсь Элия.

Лйвен помедлил с ответом.

- У него есть превосходный змок, - скзл он, нконец, - но он им не пользуется. Рньше пользовлся, д еще кк. Двл пиры, устривл гулянья, все соседи от него были в восторге. Потом с ним произошл одн история, и ему срзу все это ндоело. Рзвел себе огород, сменил имя и зжил в тишине. Хороший стрик, добрый. И, кстти, сильный мг. Мы хорошо лдили с ним до моего уход, Он должен меня еще помнить.

- А зчем он может пондобиться знющему тень?

- Он вполне годиться, что бы знять место пятого в союзе Сильных. Он был н третьем месте после твоего отц, пок не отошел от дел. Првд он уже двно не пользуется своей силой.

Лйвен змолчл. Вокруг тянулось все то же унылое редколесье пополм с болотом, грустня кртин нвевл грустные воспоминния.

Это было лишнее, и что бы отвлечься Лйвен принялся подгонять крылтого. Првд, добился он только того, что конь стл недовольно всхрпывть и сердито косить н него глзом. Через чс они действительно выехли н сухой берег. Болото остлось позди и теперь перед ними рсстиллось широкое ровное поле, покрытое зсохшей теперь дикой трвой, и вполне готовое принять первый снег. Нпрво и нлево вдоль болот уходил, некогд хорошя, проезжя дорог, но теперь збытя, он тоже зросл сорнякми. Выехв н нее, Лйвен вдруг резко остновил Крылтого и спешился, внимтельно осмтривя землю.

- В чем дело? - осведомилсь Элия. - Потерял золотой?

Не отвечя, Лйвен отошел н десяток шгов, все тк же внимтельно вглядывясь в пожелтевшую трву. Его беспокойство возрстло. Потом он выпрямился и поспешно вернулся к лошдям.

- Нс опередили, - бросил он, всккивя в седло. - Я не зню кто это, но у меня очень нехорошее предчувствие. Дльше скчем смой крупной рысью. Ехть еще длеко, выдержит твоя Птиц?

- Несколько чсов зпросто?

- А ты см?

Он только возмущенно фыркнул в ответ.

- Вот и прекрсно, - пробормотл Лйвен себе под нос и, не теряя больше времени, тронул крылтого с мест.

Уже темнело, когд они подъехли к большой поляне в дубовой роще, где стоял лчуг хозяин этих обширных земель. Н последнем километре Лйвен немного сбвил темп, что бы дть отдых своему коню, по большей чсти з тем, что бы немного рзмять зтекшую ноющую спину.

Все-тки я слишком долго не сидел в седле, с досдой подумл он, рсслбляя првую руку, в которой возможно предстояло держть меч.

Он оглянулся.

А девочк держится ни чего себе. Тоже првд немного зпыхлсь, но, черт возьми, кто бы здесь не зпыхлся!..

Не доезжя до поляны десятк дв шгов, он сделл знк остновиться, и сошел н землю. Элия последовл его примеру, и подошл к нему, ведя Птицу н под уздцы.

- Держи, - тихо скзл Лйвен, вручя ей поводья, - Постой с лошдьми здесь, я схожу н рзведку.

Он собрлсь, было, возрзить, но он перебил ее.

- Придешь, когд я позову. Если верить следм подков, их тм только трое, и это всего лишь слуги. Если это слуги нших вргов, я упрвлюсь быстро, если друзей - еще быстрее.

Он повернулся и быстрым шгом пошел к поляне.

Здесь все было ему знкомо до щемящего чувств в груди. Невзрчня, приземистя, но крепкя деревяння постройк с глиняной трубой нд плоской поктой крышей, с подслеповтыми окошкми и низкой дверью. Еще более невзрчное подобие курятник з ней, которое хозяин приспособил под дровяной срй после неудчного опыт с птицеводством. Чуть подльше колодец, стртельно вырытый и увенчнный неуклюжим деревянным срубом. Еще дльше, у северного кря поляны помещлся довольно умело возделнный и тщтельно ухоженный огород, рядом дв уже облетевших яблоневых дерев, которые должны были положить нчло сду, д тк видно и не положили. Лишними здесь были три вороные лошди, оствленные у вход в дом, нервно всхрпывющие и переступющие с ноги н ногу, кк после долгой скчки.

Зрубленный пес, лежщий у своей будки и все еще склящий клыки, словно н непрошеных гостей тоже был лишним и не вязлся с окружющей тишиной и идиллией.

Лйвен освободил рукоятку меч из-под плщ и, придерживя его крй рукой, быстро пошел к хижине, оглядывясь по сторонм и высмтривя, нет ли кого снружи.

Подойдя к двери, он осторожно отвязл лошдей от торчщего из земли специльно для этой цели кол и отпрвил их гулять по поляне.

Прислушлся, в доме было тихо. Слишком тихо. Тк и кзлось, что тм, стоя у двери, тоже прислушивются изо всех сил, сжимя обеими рукми оружие, и ждут...

Лйвен вытщил меч, взял в левую руку острием вниз кинжл и толчком ноги рспхнул дверь.

Его и првд ждли. В тот момент, когд он, низко пригнувшись, нырнул в темноту лчуги, кто-то хрипло выдохнул нд его левым ухом, словно от большой нтуги, и тяжелый боевой обоюдоострый топор, гулко стукнув, глубоко вошел в косяк. Лйвен нугд удрил нлево кинжлом, не попл и, предоствив противнику вновь приводить свое оружие в боевую готовность, быстро перектился через голову, вскочив н ноги у противоположной стены.

В лчуги было совершенно темно, и вечерний свет, пдющий из рскрытой двери, слепил Лйвен, но к ткому молниеносному нтиску здесь были не готовы. Кто-то вскрикнул спрв от него, то ли от удивления, то ли от стрх, и он быстрым движением кисти нпрвил меч под светлое неясное пятно, ознчвшее лицо врг. Клинок без помехи вошел в мягкое, рздлся тихий словно бы обиженный всхлип и шум пдющего тел. Все это Лйвен уже не интересовло, потому что перед ним возник темный силуэт, в руке у которого блестел стль. В следующее мгновение эт стль метнулсь к его груди, Лйвен быстро отвел ее кинжлом, нпрвив чужое острие себе под првый локоть. Меч нпдвшего удрился в стену з его спиной и в тот же момент Лйвен сделл ответный выпд. Нпдвший со стоном перегнулся пополм и, выпустив из рук оружие, осел н пол.

Лйвен высвободил меч и отскочил в сторону. Теперь он был в тени, его глз уже привыкли к слбому освещению. Однко эт предосторожность окзлсь лишней. Грозный боевой топор, который, если его нпрвлял умелый боец, был способен переломить смый крепкий клинок, тк и остлся торчть в дверном косяке. Его влделец исчез из виду.

Лйвен опустил меч и вышел н улицу. Третий через огород улепетывл в лес.

Жлко, подумл Лйвен, ндо бы его порсспросить, тк теперь рзве догонишь...

Он крикнул Элию и, подождв пок он с лошдьми из лес, вернулся в дом. И срзу увидел хозяин. Он сидел в левом углу у стол перед миской с недоеденной похлебкой. Сломння деревяння ложк влялсь н полу у его ног, првя рук все еще сжимл в гонии столовый жестяной нож. Стрик был приколот к стене мечом, нполовину торчщим из его груди.

- Проклятье, - пробормотл ошеломлено Лйвен.

Он перешгнул через труп с почти отрезнной головой и подошел к столу. Живущий в тишине был еще в созннии. Он с отчянным усилием открыл глз и прошептл:

- Слвно сделно, сосед. Ты почти не опоздл.

- Я не опоздл, - проговорил Лйвен. - Молчи. Я помогу тебе.

Он осторожно взялся з рукоять меч, примеряясь выдернуть его одним рывком.

- Нет, - прохрипел умирющий, и его левя рук судорожно вцепилсь в порзившее его лезвие. - Я не позволил сделть это убийце, тебе уж и подвно.

Лйвен не перечил. Он уже понял, что все попытки помочь бесполезны.

- Слушй меня, - продолжл Живущий в тишине. - Это сделл Знющий тень. Он собирет союз Сильных...

- Я зню, - скзл Лйвен.

- Не перебивй! - Стрик сделл нетерпеливый жест, стоивший ему огромных усилий. - Он знл, что ты вернешься... Ты ему нужен и он позволил своей дочери вызвть тебя с той стороны.

- Все тк и было, - подтвердил Лйвен.

- Он был у меня месяц нзд... Предлгл место пятого в союзе...

Я откзлся. Тогд он скзл, что подождет твоего возврщения, потом убьет меня.

Стрик чсто дышл, и видно было, что кждый вздох доствляет ему сильную боль. Несколько секунд он отдыхл, потом зговорил снов.

- Он сдержл свое слово... Стой, это еще не все! Знющий тень был ткже у Влстителя рек... Ты знешь его, он соглсится, если его кк следует припугнуть. Знющий тень сейчс у него, ты опоздл...

- Что мне делть, сосед? - проговорил Лйвен, внезпно ощутив приступ отчяния. - Ты всегд был слбее меня в мгии, но сильнее умом, что мне делть?

- Не всегд. Ты см знешь, что не всегд, - он изобрзил н своем лице усмешку, больше похожую гримсу боли. - Отыщи клеймо Влсти, - проговорил он вдруг неожиднно твердым, хотя и тихим голосом, - Нйди его и укрди. А когд Знющий тень придет к тебе з ним, убей его.

- Ты знешь, где оно? - Спросил Лйвен, но Живущий в тишине уже не смог ответить.

Он силился сделть вдох и не мог. Его рук, рзрезя пльцы, изо всех сил сжл лезвие меч, но он все же смог отрицтельно покчть головой.

- А он? Он знет?

Тот же отрицтельный жест. Потом по подбородку стрик зструилсь кровь, он сделл-тки последний глубокий вдох и, нконец, его голов бессильно опустилсь к убившему его мечу.

Ох, кк жль, что я не поймл третьего, подумл Лйвен с горечью. Он ответил бы з своего хозяин сполн...

Он, пятясь, вышел из хижины и зкрыл з собой дверь. Элия был здесь.

- Я все слышл, - скзл он тихо, - Теперь мы будем искть клеймо Влсти?

Лйвен кивнул.

- Верно, девочк, теперь мы будем искть клеймо Влсти.

- А кк? - спросил он.

- Не зню, - он покчл головой. - Но мы должны нйти его рньше твоего отц.

Он похоронил Живущего в тишине следующим псмурным утром. Потом, подумв, он збил доскми от сря дверь в его жилище и, покончив с этими печльными обязнностями, вернулся к Элии н место их ночной стоянки н крю поляны. Не говоря ни слов, он оседлл Крылтого и, подождв пок Элия сделет то же смое со своей Птицей, вскочил в седло.

Все тк же в молчнии они проехли через рощу, потом миновли деревню, жителям которой хозяин этих земель в свое время рзрешил здесь поселиться в обмен н хлеб, которым они его снбжли. Еще через пол чс Элия осмелел и осведомилсь, куд они держт путь.

- Мне нужно зеркло, - был лконичный ответ.

Н нескромный вопрос "зчем?", Лйвен скзл:

- Что бы нйти клеймо Влсти.

- В тком случе, - предположил Элия, - может быть нм смогл бы помочь Мть зеркл?

Лйвен кк будто не слышл этих ее слов, и он вроде бы рссуждя в слух, добвил:

- Тогд нм следовло бы повернуть нпрво н следующей рзвилке.

Лйвен смотрел прямо перед собой и по прежнему был погружен в свои мысли. Однко н следующей рзвилке он вдруг скзл: "д", и повернул н прво. Они не сдерживли лошдей, и те несли их хорошей рысью по плотно утрмбовнной дороге, проложенной через бескрйние поля.

Время обед зстло их все в том же поле, но Лйвен не остнвливлся н привл, и порядком проголодвшяся Элия решил потерпеть еще немного.

К полднику лошди стли проявлять некоторые признки устлости.

Лйвен, зметив, что Крылтый несет его уже не с той легкостью, оглянулся н свою спутницу и понял, что увлекся. Тогд он привстл н стременх, стрясь рссмотреть что нибудь вдли, но ни чего утешительного не увидел.

- Ни чего, уже скоро, - пробормотл он в пол голос. - Потерпи немного, девочк.

- Ты что-то скзл? - переспросил Элия, не рсслышв.

- Д, - подтвердил Лйвен. - Я скзл, что сегодня мы не успеем к Мтери зеркл до зкт. Ншим лошдям нужен отдых, д и нм смим тоже.

- Я бы не откзлсь, - признлсь Элия.

- Ну, тк где-то здесь кончются влдения Живущего в тишине. Н их грнице восемь лет нзд был постоялый двор. Если он стоит тм до сих пор, мы сможем поужинть и переночевть под крышей. А звтр отпрвимся дльше.

- Мы ведь проехли чуть больше половины пути? - спросил Элия.

- Д, - соглсился Лйвен, - Примерно три пятых.

- И Дльше нчнутся земли Влдеющего громом? - продолжил он.

- Это тебя смущет?

- Немножко. Помнится, ты не очень его любил до того кк уйти н ту сторону.

- Он меня тоже, ну и что из того?

- А он пропустит нс через свою территорию?

- Теперь все изменилось, девочк. Теперь он не может меня не

пропустить. Живущий в тишине умер, и его кровь смыл ншу вржду.

- Что, - удивилсь он, - А при чем здесь смерть Живущего в тишине?

Лйвен нхмурился.

Черт меня тянул з язык, подумл он с рздржением.

- Кк нибудь ты узнешь, - пообещл он. - Позже...

Теперь нхмурилсь Элия. Он ни чего не скзл, но было видно, что ей не нрвится это обещние.

Вскоре вдли у дороги покзлось некое строение. С ткого рсстояния было трудно понять обитемо оно или нет, но Крылтый вдруг по своей воле прибвил шгу, чувствуя скорый отдых, и Лйвен решил поверить его инстинкту.

Постоялый двор окзлся н месте. Нельзя было скзть, что он буйно процветет, но его хозяин все же пребывл в некотором досттке и должно быть мог обеспечить своим гостям соответствующий сервис.

Их лошдей поствили в конюшню, которя впрочем, могл бы быть и по чище. Првд, это произошло после того, кк Лйвен трижды крикнул конюх, с кждым рзом повышя голос, и, в конце концов, вырзительно откинул плщ с левого бок. Тогд конюх, который мог бы быть и по трезвее, принял у них поводья, и Лйвен ввел зсыпвшую н ходу Элию в общий зл, который мог бы быть и по светлее.

Хозяин издли рзглядел поблескивющее зеркльце н рукояти меч Лйвен и подбежл к вошедшим с подобострстной улыбкой, ств в дв рз ниже ростом. Срзу выяснилось, что в доме есть всего четыре отдельных комнты и из них зняты все четыре... О, хозяин понимет, что ему окзн большя честь посещением... Д-д, конечно.

Ккя жлость, что их милость не приехли получсом рньше... Д, но их милость должны его понять, ведь стрнствующие купцы его глвный доход. Если они рсскжут своим собртьям по ремеслу... Нет, боже упси, он совсем не хочет уложить-тких гостей в общем зле, и если бы не обстоятельств... Ах, у их милости ткой грозный меч, он тк блестит, что хозяин, пожлуй, сможет кое-что придумть. Он охотно отдст их милости свою собственную комнту, см временно переберется в зл... Ах, это счстье для него услужить их милости, особенно если их милость спрячет меч обртно в ножны...

Лйвен потребовл лучший ужин в номер и выствил подхлим з дверь. Он уложил Элию н кровть, и он срзу уснул, не дожидясь ужин и не рзбиря постели. Лйвен охотно последовл бы ее примеру, но кровть в комнте был только одн, и жесткое сиденье стул помогло ему прободрствовть еще несколько минут, пок не зявился хозяин с совершенно зспнного вид слугой, который нес потресквшиеся трелки н облезлом подносе.

Лйвен взглянул н приготовленные для его милости блюд и срзу ншел в себе силы для ктивных действий. Он принял поднос у слуги, который сейчс же испрился из комнты, потом, взяв одной рукой хозяин з шиворот, выкинул его через открытую дверь в коридор.

Выйдя следом, он опрокинул н него поднос, и пообещл, что если с их лошдьми будут обрщться тк же, то звтр с утр перед отъездом он сплит дотл это зведение вместе с его содержтелем.

Потом Лйвен по возможности ккуртно спустил этого содержтеля с лестницы и вернулся в комнту. Тм он пододвинул стол к окну, з которым уже порядочно стемнело, стул к столу. Обрзовв,-тким обрзом, конструкцию, которя должн был помешть ему свлиться во время сн н пол, он снял с пояс меч с кинжлом, знял в ней свое место и спокойно уснул до утр.

Он проснулся н в смом нчле рссвет, когд солнце еще и не думло всходить, только слегк подсвечивло из-з горизонт тучи н востоке. Пробуждение пришло мгновенно, прервв н середине фнтстического сюжет ккой-то неопределенный предутренний сон. Голов был ясня, свежя, тело готово к любой рботе или к бою и ни чуть не устло, несмотря н неудобство позы.

Лйвен осторожно поднялся со стул. Что-то было не тк, и он не понимл, что именно. В доме стоял оглушющя предрссветня тишин. Добрые лояльные постояльцы должно быть крепко спли, и ни один посторонний звук не тревожил нстороженный слух. Ни скрип стрых половиц, ни вздох ветерк з окном, ни зпоздля песня сверчк в стене.

Лйвен обогнул стол и подошел к окну, выходящему во двор. Его шги прозвучли кк-то особенно глухо, будто дерево под ногми тоже уснуло и не хотело регировть н прикосновение. З окном было тихо. И дже не просто тихо - тм было мертво. Ни одн лошдь в конюшне не переступил с ноги н ногу, ни один комр не пролетел в зстывшем в бездвижье воздухе. Было тихо и темно.

Тк вот в чем дело, подумл Лйвен, кк же я срзу не догдлся...

Он взял со стол меч, подпояслся им и поспешно вышел в коридор.

Здесь, ни кем не убрнный, еще влялся поднос с остткми вчершнего ужин. Для всякого мло-мльски увжющего себя постоялого двор это смо по себе было ненормльно. Теперь же это лишь дополняло общую кртину.

Ступя будто бы по вте, Лйвен спустился вниз. В общем зле спли все. Здесь было, в общем, не тк много нроду, но все же всяческое сопение и рзноголосый хрп должен был создвть внушительный звуковой фон. Ни чего подобного не было, зто в мертвой тишине н столе посередине помещения горел свеч. Под столом беспробудным сном спл нердивый хозяин. Рядом влялось огниво. Что бы рссеять последние сомнения, Лйвен подошел к столу и увидел то, что и ожидл. Свеч стоял н небольшом, круглом, рзмером с трелку зеркле, в котором не было ни чего кроме бесконечной тьмы. Кзлось, что смотришь не в зеркло, в бездонный колодец.

Лйвен усмехнулся и посмотрел н хозяин.

Дурк, подумл он. Олух деревенский. Оствить бы тебя спть до конц Мир. Кто же это интересно тебя нучил?.. Хотя, впрочем, легко догдться.

Он вытщил кинжл и тщтельно рссчитнным движением срубил плмя со свечи. И срзу стло светло. В остльном мире двно уже нсту пило утро, и теперь ночь, здержння злой волей н пяточке вокруг дом бежл от него, возврщясь к своему источнику.

Звуки нполнили дом. Постояльцы просыплись, рзбуженные слишком быстрым нступлением утр, потягивясь и простодушно зевя.

Згремело что-то н кухне, видно повр, уснувший вечером нд своей плитой, не рссчитл спросонья своих движений и, потягивясь, опрокинул ккую-то кстрюлю. И вдруг ни с того, ни с сего во дворе зкричл петух.

Н полу звозился хозяин. Лйвен нгнулся и, взяв его з шиворот, поствил н ноги.

- Вш милость, - злепетл тот, - что это было, боже прведный. Я ведь только зжег свечу... - он обернулся и с испугом посмотрел н потушенную свечу. - Боже милостивый, уже утро, он дже не оплыл!

Лйвену вдруг стл противн эт трясущяся от стрх физиономия, и он отвернулся.

- Не трогй этого больше, - жестко проговорил он, покзывя н стол. Зкрой эту комнту и ни кого сюд не пускй, если не хочешь уснуть век н дв. Может быть, ккой нибудь зезжий мг освободит тебя от зклятья.

- Ах, вш милость, - пробормотл хозяин, отчяние которого усиливлось по мере того, кк он осознвл всю тяжесть своего проступк. - Вш милость... - повторил он, злмывя руки и брося н Лйвен умоляющие взгляды.

- Нет, я слишком тороплюсь, - отрезл тот сурово. Ты см себя нкзл. И если ты сейчс же не нкормишь меня и мою спутницу всем лучшим, что у тебя есть, я пожлуй зжгу свечу вновь. Эт дорог много не потеряет, если ты перестнешь обирть и оскорблять недостойным отношением своих постояльцев.

По всему было видно, что хозяин вот-вот готов рухнуть в обморок под тяжестью свлившихся н него невзгод, и Лйвен поспешил отойти от него.

Когд он поднялся к себе в комнту, Элия, сидя н кровти, протирл глз.

- Почему ты не рзбудил меня н рссвете? - спросил он почти обиженно. Уже день, мы еще не выехли. Или ты рздумл искть клеймо Влсти?

- Кто-то остнвливл время, - скзл Лйвен, - Ншему хозяину нобещли, нверное, злтые горы и вручили зеркло с зклятьем Ночи и Тишины. А этот дурк зжег н нем свечу.

- Ой, - скзл тихо Элия, и невольно посмотрел з окно, где двно уже день вступил в свои прв.

- Я потушил свечу, - пояснил Лйвен. - Тот, кто зтеял эту внтюру либо не знет, что это зклятье действует длеко не н всех мгов, либо нм просто дли понять, что не упускют нс из виду.

- А кто дл ншему хозяину зеркло? - спросил Элия.

Лйвен посмотрел н нее.

- А ты не догдывешься?

Он помолчл, прежде чем ответить.

- Догдывюсь, - проговорил он, нконец.

Лйвен покчл головой.

- Почему-то мне кжется, что ты догдывешься непрвильно. Вряд ли Знющий тень был здесь лично. Это, конечно, сделл кто-то из его приближенных. Рзумеется по его прикзу... А может быть...

Лйвен змолчл, вдруг глубоко здумвшись.

- Почему-то мне не кжется, - передрзнил его Элия, - что дел кк-либо связнные с тобой он зхочет поручть своим приближенным.

- Нет от чего же, - возрзил Лйвен. - Другое дело, что все это выглядит кк-то слишком просто для него. Кк-то топорно, пони мешь? Звоевтель Мир, говорящий с Тенью должен был придумть, что нибудь поэлегнтнее. Тк что, скорее всего он дже не знет об этой проделке кого-то из его свиты. И... Черт возьми, я дже зню кого именно.

- И кто этот незнкомец? - осведомилсь Элия.

- Тот, кто не зхочет сегодня пропустить нс через свои земли. А я то дурк думл, что теперь все изменилось!

- То есть ты думешь, что Влдеющий громом состоит в союзе Сильных?

- Пок что я только боюсь, что это может быть тк.

Теперь здумлсь Элия.

- Мы должны будем ехть другой дорогой? - произнесл он.

- Пожлуй, нет, - ответил он. - В объезд длеко, мы и тк здесь здержлись. К тому же я не прочь был бы потолковть с хозяином этих земель.

- О чем же, если не секрет?

- О том, кк он доктился до служения Тени. Мне нужно узнть, чем Знющий тень змнивет сильнейших мгов в свой союз. Если у него все держится н стрхе, этот союз легко можно будет рзвлить.

Если н кких-то выгодх, которые он обещл... - Лйвен с сомнением покчл головой. - Я не предствляю себе, чего ткого он мог нобещть, что бы нстоящий мг в здрвом уме и трезвой пмяти мог соблзниться н ткую сделку, прекрсно зня о последствиях, которыми он чревт для его Мир.

- Остется еще хитрость и мгия, - подскзл Элия.

- Д, - соглсился Лйвен, - причем эти средств дют смые лучшие результты, когд их используют в комплексе. А вот, кстти, и нш звтрк, - неожиднно зкончил он, поворчивясь к двери. - Двй-к быстренько перекусим и в путь.

- Д, я бы не откзлсь нсчет перекусить, - Элия вскочил, принял поднос у исходящего в слщвой улыбке хозяин и принялсь хлопотть, рсствляя яств н столе. Тот в неестественном испуге нчл всплескивть рукми, лопоч что-то о чести прислуживть лично и о пяти переменх блюд, но Лйвен удлил его из комнты влстным жестом.

Звтрк действительно был хорош. Почему-то он зствлял вспомнить о шумных звных вечерх лучших времен, и Лйвен вдруг подумл, что с тех пор кк он вернулся, эт первя трпез, о которой он мог скзть, что именно о ткой он и мечтл в своем изгннии.

Перед тем, кк оседлть лошдей, Лйвен вошел в зпретную комнту, поднял в углу ккой-то пыльный пустой мешок и сбросил в него со стол зколдовнное зеркло вместе со свечей жестом, кким н кухне сбрсывют с трелок объедки для собк.

Потом он вышел во двор мимо облдевшего от счстья хозяин, привязл мешок к седлу Крылтого. Элия ждл его уже в седле. Причем здерживться больше не было, они выехли со двор, не попрощвшись.

Через несколько чсов они въехли в поместье Влдеющего громом.

Грниц его земель был обознчен высоким деревянным столбом, изрезнном стилизовнными символми древней письменности, с которых нчинлись летописи Мир. См столб выглядел, впрочем, весьм свежо и у подножья его крсовлось вполне современное клеймо Вечности.

У столб Лйвен спешился и взбежл н пригорок, н котором тот стоял. Он обошел столб вокруг, ксясь пльцми ндписей, потом спустился с пригорк и збрлся в седло.

Элия молч ждл объяснений. Лйвен посмотрел н нее и проговорил, трогя поводья:

- Н этом столбе Влдеющий громом ежегодно оствлял пометки. Они говорили, кк он пользовлся своим умением, сколько рз, с ккой целью и сколько зтртил н это усилий. Тк делли и его предки, это своего род летопись их мгии.

- Но это не возможно, - возрзил Элия, - ведь он мог пользовться своей мгией кждый день. Столб бы не хвтило.

- Я говорю о мгии, свойственной только их роду - об умении вызывть грозы и нпрвлять удры их молний. Это опсное искусство и его не чсто применяют. К тому же древние символы очень компктны и могут обознчть срзу многое, - Лйвен немного помолчл и добвил:

- Влдеющий громом должен был несколько недель нзд сделть новую пометку. Ее нет.

- Что это знчит?

- Это знчит, что мне не зчем больше с ним говорить. Теперь я зню достточно.

- Ты знешь, почему он вступил в союз Сильных?

- И это тоже. А еще я зню, зчем нм подкинули этой ночью зеркло со свечей. Но двй отложим объяснения, я чувствую, что нм следует быть сейчс н стороже.

- Может быть повернуть обртно?

- Нет, нм все рвно ндо проехть через его территорию... Д и поздно к тому же, - прибвил он, придерживя коня.

По земле Влдеющего громом дорог шл между облетевшим осенним лесом с одной стороны и голыми приземистыми холмми с другой. В этом месте, он кк рз огибл один из них и Лйвен подгонявший до этого крылтого по быстрее проехть опсную территорию неожиднно нткнулся н нескольких всдников, прегрдивших путь. Не н столько неожиднно впрочем, что бы рстеряться, он только не думл, что встреч произойдет тк скоро.

Всдников было четверо. Один из них, очевидно, выделялся кк предводитель, остльные видимо тоже были не простыми слугми или, во всяком случе, не просто слугми.

Кк только Лйвен отпустил узду, Крылтый резко остновился, упершись всеми четырьмя ногми, и зтнцевл н месте. Элия встл рядом, с трудом здержв свою рзогнвшуюся лошдь и оценивюще посмотрел н противоположную группу.

- Тебе ндо было дть мне рблет, вместо нож, - тихо скзл он Лйвену.

- А ты умеешь с ним обрщться? - удивился тот, и мельком бросив н нее взгляд, быстро проговорил: - Ну лдно, лдно, я пошутил. Хорошо, что я не дл тебе рблет. С ним хорошо ходить в лес н белок, но для нстоящего мг он не опсен.

- Почему? - теперь удивилсь он.

- Потому что нстоящий мг, идя в поход, ндевет кольчуги н себя и н своих воинов... А вообще-то было бы не плохо, если бы ты отъехл сейчс нзд шгов н двдцть, не то попдешь еще мне под руку.

- Но...

- И еще было бы не плохо, что бы ты не збывл условия, н которых ты здесь. А то твое имение не тк уж длеко от сюд.

Он покорно повернул Птицу и отъехл нзд. Впрочем, он остновилсь горздо ближе нзвнного Лйвеном рсстояния.

Упрямя девчонк, подумл он скорее с удовольствием, чем с рздржением.

Он снов посмотрел вперед. Те четверо спокойно ждли. Тогд он тронул коня и шгом поехл им нвстречу. Их вожк поступил ткже.

Они встретились н середине отрезк пути, рзделявшего их прежде.

Лйвен молчл. Он решил предоствить хозяину этих земель зговорить первым. И тот зговорил:

- Повелитель грядущего, именем великого союз Сильных, великого предводителя его, Знющего тень и смой Тени, прикзывю тебе: отдй мне твой меч и следуй покорно з мной!

Во взгляде, которым он откровенно рзглядывл Лйвен, ясно читлсь неприязнь, грничщя с ненвистью и, может быть некоторое удивление, будто он увидел перед собой не того, кого ожидл. И еще предвкушение легкой победы... Или коврного змысл, близкого к успешному звершению.

- Отойди с дороги, Влдеющий громом, - проговорил, нконец, Лйвен нрочито скучющим тоном, - Отойди с моей дороги и пропусти меня и мою спутницу. Я прошу тебя об этом с миром.

- Что? - его противник, кзлось, был безмерно удивлен ткой дерзостью, но он тут же опрвился. - Ты не повинуешься, консттировл он, - ты будешь нкзн. Ни кто не может противостоять воле великого союз.

- Нет, - спокойно ответил Лйвен, - ты не можешь меня нкзть. Ты слб. Ты поддлся мгии Знющего тень. Он зморочил тебе голову своим союзом и великими делми, которые ты мог бы совершить, отдв свое умение Тени. Только он не скзл тебе, что дел эти гнусны и нпрвлены против твоего Мир, см ты этого уже не мог понять, потому что был во влсти его чр. Ты и сейчс во влсти его чр.

- Смотри, - он рзвязл одной рукой мешок у седл, достл из него зеркло и покзл его Влдеющему громом, - Ткое тебе принес в подрок Знющий тень?

Это был верный способ оскорбить мг, укзв, что тот поддлся чьему-то постороннему мгическому влиянию. Влдеющий громом был оскорблен.

- Д, - ответил он резко, - Это др смой Тени и клянусь моим именем, я зствлю тебя принять его, хотя бы для этого пришлось приковть тебя к стене и зжечь перед тобой свечу н этом зеркле!

- Ты уже проделл это сегодня ночью, - скзл Лйвен, усмехнувшись, - кк видишь, это не помогло. Я потушил свечу. Зклятье Тени не действует н меня, и ты должен бы об этом помнить, если взялся служить ей.

- Знющий тень будет доволен, когд я привезу тебя к нему с рукми, приковнными к ногм. - Процедил Влдеющий громом. - Тогд он сможет зствить тебя вступить в свой союз, и мы будем облдть нконец-то полной влстью.

- Твой влститель, нверное, плохо осведомляет своих приближенных, проговорил Лйвен с нсмешкой в тоне. - Вш союз уже нбрн. Влститель рек вступил в него пятым дв дня нзд.

- Отлично, - прервл его Влдеющий громом, - Ты тоже знешь об этом, знчит, ты не нужен нм больше.

Он вытянул првую руку в сторону и широким жестом укзл н Лйвен, приглшя своих спутников к нпдению.

- Убейте его! - прикзл он.

Те одинковым движением обнжили мечи и двинулись вперед.

- Кк? - удивился Лйвен, - ты нстолько потерял честь, что дже не будешь см дрться со мной?

- Я не дерусь с теми, кто опозорил свое имя недостойным мг поступком и бежл от позор з пределы Мир. А потом, все же вернувшись, откзлся послужить н его блго. Ты недостоин моего меч, я поручю тебя моим слугм.

Это тоже был верный способ оскорбить.

- Ну, тк смотри не ошибись, - проговорил Лйвен с угрозой, почувствовв, что помимо воли нчинет зкипть.

Он сунул зеркло в мешок и вынул меч из ножен. В левую руку он взял острием вниз кинжл, хорошо понимя при этом, что он вряд ли ему пригодится. Если принимешь бой верхом, в левой руке должен быть не кинжл, щит. А в првой для нчл лучше иметь копье. Сидя н лошди мечом орудовть неудобно, нет свободы передвижения, ноги и корпус не рботют совсем, рзве что можно немного пригнуться. Нельзя отскочить нзд, что бы дть н мгновение отдых руке и нельзя сделть бросок вперед, что бы усилить решющий удр инерцией тел. Кроме того, нет возможности дже упрвлять своим конем в полной мере, потому что руки зняты оружием. В тком бою ндежд лишь н силу и ловкость кисти руки, в которой держишь меч, численное преимущество, кк првило, стновиться решющим.

Влдеющий громом отъехл н несколько шгов в сторону, двя место своим слугм, которые сейчс же пришпорили своих коней.

Средний должен был пройти н пол метр левее Крылтого и очевидно являлся острием тки. Двое крйних должны были помешть Лйвену уклониться от встречи, подвшись в сторону.

- Не тк быстро, дорогие мои, - прошептл он, прикидывя скорости, быстря скчк до добр не доводит, рзве мм не говорил вм об этом?..

В последний момент он удрил кблукми в бок Крылтого, причем в првый чуть сильнее. Конь с мест рвнул вперед и влево, згородив путь среднему из нпдвших. Тот, выкрикнув ккое-то проклятье и, опустив оружие, попытлся избегнуть столкновения. Для этого он был вынужден резко принять впрво, и его лошдь н бегу со всего рзмху удрилсь боком о лошдь сосед. В результте об должны были збыть н некоторое время об тке и предпринять все усилия, что бы остться в седлх.

В момент, когд вся тройк порвнялсь с Лйвеном, првый из нпдющих окзлся в ниболее выгодном положении и попытлся достть его мечом. Но тот низко нгнулся в его сторону, не глядя, вытянув руку с оружием и едв не выпл из седл, почувствовв сильный удр обо что-то мягкое. Он поспешно выпрямился и, просккв десятк дв шгов, рзвернулся. Те двое тоже остновились, оглядывясь немножко ошлело и рзворчивясь. Третий лежл по середине дороги и пыль под ним быстро темнел. Пдя с лошди, он не издл дже вскрик.

Тихо, тихо, не рсслбляться, одернул себя Лйвен мысленно.

Их еще н двое больше чем нужно.

Влдеющий громом был взбешен. Он до побеления в пльцх сжимл рукоять своего меч и едв нходил в себе силы не опуститься до грубой брни.

- Кжется, Знющий тень будет тобой не очень доволен! - прокричл ему Лйвен, - Не пор ли тебе смому взяться з оружие? Или оно уже зржвело у тебя в ножнх?

Рсчет был прост. Если Влдеющий громом см вступит в бой, его слуги уступят ему место. Поединок двух мгов, это поединок двух мгов, и слугм не место в нем. Но тот лишь сжл зубы и резким жестом прикзл продолжть тку.

- Вперед, негодяи, - проговорил он сквозь зубы, - Если он не убьет вс это сделю я.

Своего хозяин слуги боялись больше чем его врг. Они снов двинулись н Лйвен, но н этот рз действовли осмотрительнее.

Они приближлись неторопливой рысью с нмерением сойтись в ближнем бою, когд двое имеют несомненное преимущество перед одним.

Смое обидное, подумл Лйвен с досдой, что в пешем бою я сильнее их обоих вместе взятых... Эх, Крылтый, выручй, милый теперь нш очередь тковть.

Он удрил коня в бок, и тот рвнулся вперед, з несколько шгов перейдя в глоп.

Слуги Влдеющего громом не рстерялись. Они рсступились в рсчете, что Лйвен проскчет между ними, но он этого допустить не мог. Единственное, что ему оствлось, это пострться обойти противников сбоку, что бы встретиться в стычке только с одним из них по крй ней мере пок не подоспеет второй. Тк он и поступил, собирясь быстро миновть опсную точку, ннеся один точный удр и при необходимости повторить мневр.

В том, что из этого ни чего не получилось, был виновт от чсти случй, от чсти он см. Просто он не принял во внимние, что его конь не совсем то же, что птрульный втомобиль и может ошибться, кк всякое живое существо. Приближясь к критической отметке, Лйвен пострлся попрочнее усесться в седле, что бы ннося тот единственный удр не зботиться о рвновесии. Он непроизвольно сжл бок Крылтого сильнее, чем нужно, тот исходя из собственной оценки ситуции, рсценил это, кк прикз остновиться, дбы хозяин мог срзиться с вргом.

Встреч произошл в той смой точке, которую Лйвен стрлся миновть кк можно быстрее. Он н мгновение рстерялся, но вовремя сообрзил, что вновь рзгонять коня бессмысленно из-з недосттк времени, и еще то, что если он не отделется от первого противник двумя или тремя удрми, то второй подоспеет сзди кк рз вовремя, что бы прекртить н этом бой.

Первый удр Лйвен ннес без змх, молниеносным колющим выпдом. То, что н пути его клинк окзлся меч противник, было чистой случйностью. Тот совершенно не был готов к отржению нпдения, и просто пытлся згородиться своим оружием словно щитом.

Будь у Лйвен хоть миг, что бы получше прицелиться и ему, конечно, не помогл бы ткя жлкя зщит.

Острие меч Лйвен со звоном скользнул вдоль чужого клинк, потом соскочило с него и лезвие рзрезло кожу н передней луке седл противник. Кк Лйвен не стрлся, он все же поштнулся в седле, не встретив своему мечу должного сопротивления. Мгновений, которые ему потребовлись для восстновления рвновесия, его противнику хвтило, что прийти в себя и срегировть н ситуцию. Он не успел ответить н выпд Лйвен, но когд тот ннес следующий удр, он сумел отбить его вполне грмотно.

Это был превосходный рубящий удр сверху, со всего рзмху, преднзнченный рзрубить противник от головы до смого седл. Почти невозможно остновить оружие ткующего при тком удре, и слуг Влдеющего громом точным движением нпрвил его себе з спину.

Меч Лйвен продолжил свое движение вниз, но уже по другой тректории. Что бы остновиться и сделть новый змх требовлось время, которое слуг поторопился использовть. Дигонльный рубящий сверху вниз удр вышел слбым и не точным, Лйвен легко отвел его кинжлом и в тот же миг почувствовл острую необходимость обернуться.

Он сделл это кк рз вовремя, что бы круговым движением кисти отбить выпд второго подоспевшего сзди слуги. Он дже успел сделть ответный выпд, тоже с легкостью отрженный, прежде чем понял, что это конец.

Кк глупо и нечестно, подумл он с неожиднной злостью. Черт с дв вы тк просто от меня отделетесь! Еще одного я зберу с собой...

Он снов обернулся и подствил кинжл под мощный удр в горизонтльной плоскости. Этот удр был ннесен со зннием дел. Кинжл переломился у смой рукояти, и Лйвен почувствовл острую боль в левом боку.

- Ты смел поднять руку н мг, - вскрикнул он. - Тк умри!

И с этими словми он точным колющим выпдом пробил острием меч грудь первому своему противнику.

В тот же момент он должен был получить последний удр в спину.

Должен был, но ни чего подобного не произошло. Вместо этого он услышл нрстющий перестук копыт, удивленный вскрик последнего слуги и гневный вскрик Элии. Потом рздлся непонятный мягко-чмокющий звук и резкий хрип.

Лйвен молниеносно обернулся. Элия уже просккл мимо и теперь пытлсь повернуть свою лошдь возможно быстрее. Он не успел вытщить свой нож из шеи последнего слуги Влдеющего громом, и тот, судорожно схвтившись з его рукоятку, медленно кренился в седле.

Мгновение спустя, он потерял рвновесие и рухнул н землю, збившись в гонии. Потом его хрип зтих.

Лйвен выдернул свой меч из мертвого тел своего первого врг, и оно тут же выпло из седл, повлившись н землю, словно мешок.

Подъехл Элия.

- Спсибо, - едв слышно проговорил Лйвен и внезпно почувствовл слбость. Бок болел все сильнее, и он непроизвольно зжл его рукой, ощутив под пльцми теплое и липкое.

- Где хозяин? - спросил он, оглядывясь.

- Не зню, - ответил он, - Он исчез куд-то в середине боя.

- Проклятье, - проговорил Лйвен, пытясь совлдть с дурнотой.

- Ты рнен. Сойди н землю, я посмотрю, что с тобой, - он стрлсь говорить спокойно, но дрожь в голосе выдвл ее.

- К черту, - скзл Лйвен, пытясь придть бодрость своему тону, - Нм ндо поторпливться. Влдеющий громом может вернуться, еще хуже, воспользовться своим искусством... А впрочем, лдно,

- прибвил он, увидев, что мир поплыл у него перед глзми, - Но ты только перевяжешь меня, ни ккого колдовств, понял?

- Конечно, мой рыцрь, - скзл он. - Подожди, я помогу тебе. Он соскочил с лошди и подбежл к его стремени.

Лйвен сделл попытку слезть с коня, но получилось тк, что он попросту упл н руки Элии. Перед глзми у него неожиднно окзлись низкие серые облк и вершины деревьев, потом исчезло и это...

Когд он очнулся, вершины деревьев были н месте. Боль в боку немного утихл и был не ткой резкой.

- Сколько я пролежл? - спросил он тихо.

- Десять минут, - скзл он, положив руку ему н лоб. - Нет, не вствй. У тебя жр.

- Ты думешь, н холодной земле мне будет лучше? - спросил он.

- Нет, - спокойно скзл он, - Но если ты полежишь еще десять минут, я смогу зговорить тебя до конц, и мы сможем уехть отсюд. Ты ведь этого хотел?

- Д, - соглсился Лйвен, - но у нс нет времени.

- Ты все рвно не сможешь сейчс держться в седле, - возрзил он, - У нс нет выбор. Не двигйся, я буду колдовть.

Он снов откинул голову, положив ее н землю, и только ощутив ее холод, понял, что у него действительно жр.

- У меня серьезня рн? - спросил он через некоторое время.

- Во весь бок, н три пльц глубиной. Не мешй мне. Инче все придется нчинть с нчл.

Он покорно змолчл. Вскоре в глзх у него вновь помутилось, и он зкрыл их, почувствовв, что провливется в темноту.

Второй рз он пришел в себя с ощущением, будто проснулся после крепкого здорового сн. Сознние было ясным, свежим тело сильным, ни кких болезненных ощущений не нблюдлось. Он осторожно приподнялся и сел.

- У тебя хорошо получется, девочк, - проговорил он, - Где ты этому нучилсь?

- У одной строй ведьмы, - ответил Элия. Он выглядел тк, будто половину дня сккл глопом. - Не спеши рдовться. Я только остновил кровь и дл тебе немножко бодрости. Все лечение еще впереди.

- Прекрсно. Бодрость - это кк рз то, что мне не хвтло пру минут нзд. Кстти, сколько прошло времени?

- Примерно пол чс. Я с минуты н минуту ждл, что вернется хозяин. Лйвен поднялся н ноги и срзу почувствовл, кк обмнчиво ощущение полного здоровья.

Лдно, подумл он, доехть до грницы меня хвтит, потом я см этим зймусь.

Он подошел к своему коню.

- Знешь, я все же не в лучшей форме, - скзл он Элии, - Подержи-к мне стремя.

С ее помощью он вскрбклся в седло и вдруг обнружил, что ножны его меч пусты. Он огляделся и увидел см меч н земле, покрытый уже высохшей кровью. Слезть с лошди, было стршно дже подумть, но Элия понял его без слов. Он подл ему меч, и он попытлся вытереть его о мешок у седл. Из этого ни чего не вышло, и он, мхнув рукой, зсунул меч в ножны.

- Сдись н свою Птицу, - скзл он. - Ндо убирться от сюд, пок нс отпускют.

- Отпускют? - переспросил Элия.

- Вот именно, - подтвердил Лйвен. - Кое-кто зинтересовн в том, что бы мы ншли для него клеймо Влсти. Этот некто нстолько уверен в себе, что рссчитывет отнять его у нс и зполучить его-тким обрзом, не зтрчивя усилий н поиски. Ты знешь, о ком я говорю.

- Д, - скзл Элия, всккивя в седло. - Знчит, все это было не по н стоящему? - он покзл н зкоченевшие трупы н дороге.

Лйвен с сомнением покчл головой и осторожно потрогл левый бок.

- Нверное, это должно было быть не по нстоящему. Но нш любезный хозяин немного увлекся. Слв богу, он вовремя опомнился. Просто я сильно здел его, тк что жизнь ты мне спсл вполне по нстоящему.

Они ехли рысью с мксимльно возможной для Лйвен скоростью.

По сторонм тянулся тот же уныло-осенний пейзж: голый корявый лес слев и лысые холмы спрв, н которых время от времени появлялись одинокие чхлые деревц. Потом холмы кончились, и нчлсь неопределенного вид местность, больше похожя н высохшее торфяное болото.

Потом и лес отступил, и между ним и дорогой пролег длинный, узкий и некрсивый водоем с зеленой зстоявшейся водой, от которого тянуло нездоровым духом.

- Они все нходятся под его влиянием, - скзл неожиднно Лйвен. - Все, кто вступил в союз твоего отц. Во всем виновты эти зеркл.

--ткие, кк у тебя в мешке? - быстро сообрзил Элия.

- Д. Когд нм подкинули его прошлой ночью, я решил, что в нем всего лишь зклятье Ночи и Тишины. Окзывется змыслы шли дльше. В этом зеркле зклятье смой Тени. И хорошо, что я вовремя проснулся, я не смог бы долго противостоять ему.

- Знчит все, кто вступил в союз, сделли это, нходясь под влстью зклятья Тени? - проговорил Элия. - Почему же Знющий тень не сделл это с тобой с смого нчл?

- Нверное, по тому, что тогд я не смог бы знять место пятого.

Пятый - првя рук глвы союз. Это место должен знимть сильнейший, но мг перестет быть сильнейшим, если его рссудок зтумнен зклятьем, которому ни кто в мире не в силх противостоять.

- А что если прекртить поиски? - спросил Элия. - Может быть Знющий тень не сможет нйти клеймо см? Может по этому он и оствил тебя н свободе?

- А если сможет? - Лйвен усмехнулся. - Тогд его сможет остновить рзве что см Мир. Уж тогд-то он пострется больше не встречться со мной, кк бы он не был уверен в своей силе.

- Ну, теперь я совсем ни чего не понимю, - отчялсь Элия. - Почему же он позволяет тебе нйти его?

Лйвен поднял к небу укзтельный плец.

- О! - скзл он. - Рзве я не говорил тебе, что он превзошел смого себя в хитрости? Конечно он рссчитывет н мое искусство. Инче могут пройти долгие годы, прежде чем оно будет, нконец, рзыскно.

- А ты н что рссчитывешь?

- Я рссчитывю н ншу встречу один н один, - отрезл Лйвен. - Ему не избежть ее, когд клеймо будет у меня. И хвтит об этом. Мы ищем клеймо Влсти.

Элия пожл плечми.

- Ну что ж, пусть будет тк.

Когд нчло смеркться они миновли невысокий холм с уже знкомым резным столбом н вершине. Этот столб был точной копией того, который Лйвен рссмтривл утром, только стоял он н противоположной грнице земель Влдеющего громом.

А еще через несколько шгов они въехли во влдения великой колдуньи Мтери зеркл. Причем произошло это весьм своевременно. В последние пол чс Лйвен чувствовл, кк постепенно нрстет боль в рненом боку и всерьез опслся, что свлится с лошди рньше, чем они пересекут грницы опсной территории.

- Стой, - скзл он Элии, ощутив, что по его боку поползли теплые струйки. - Кжется, твое колдовство перестло действовть.

- Это очень плохо, - отозвлсь он, - Я рссчитывл, что мы успеем доехть до змк.

- Черт с дв, - пробормотл Лйвен, - Я, кжется, сейчс свлюсь. Ты не могл бы зколдовть меня снов?

- Если ты сойдешь н землю, я могу попробовть, но второй рз это будет трудно.

- Нет, постой. У меня что-то со зрением, нверное, от потери крови. Тм впереди кто-то едет, или мне покзлось?

- Где? - Элия привстл в стременх, пытясь рссмотреть что нибудь в нступющих сумеркх. - Д действительно, тм что-то движется. Кк рз по дороге к змку. Между прочим, это крет.

- И ндо думть с конной стржей? - уточнил Лйвен.

- Действительно с конной. Это, пожлуй, будет для тебя кстти.

- Стрж?

- И он тоже. Я остновлю эту крету.

- Попробуй, - проговорил Лйвен, склоняясь к смой шее крылтого, что бы удержться в седле. Только мне кжется, он остновиться см.

- Рзве он послн з нми?

- Мть зеркл - великя колдунья, - уклончиво ответил Лйвен, - он знет, что делет.

Элия не принял это зявление всерьез. Скорее он был склонн рсценить его кк нчло бред тяжело рненого. Он нхмурилсь и смневрировл н своей Птице тк, что бы в случе чего суметь поддержть Лйвен, и не дть ему упсть с коня.

Крет со стржей приближлсь. Элия был полн решимости действовть. Он ощупл пояс и ншл только пустые ножны от своего нож, который остлся в шее поверженного ею врг. Он сообрзил, что нож все рвно был бы сейчс слбым оружием. Тогд он нклонилсь к Лйвену и осторожно вытянул из ножен его меч. Тот ни чего не зметил, он, кзлось, впл в збытье.

Элия держл меч в опущенной руке, прикрыв его склдкми плщ.

Он чувствовл, что это оружие слишком тяжело для нее. Ей был бы хорош легкя шпг, открывющя большую свободу мневр дже для не слишком сильной руки. С ткой он в свое время упржнялсь со своим отцом, до того кк он встл н одну дорогу с Тенью. Сейчс он держл нстоящее боевое оружие, невольно внушющее к себе увжение, и ей оствлось только ндеяться, что некоторые приемы фехтовния н шпгх применимы и для меч.

Крет остновилсь не вдлеке от них, и один из стржей нпрвился к Элии. Он сильнее сжл рукоятку и н всякий случй приготовилсь отрзить нпдение. Однко верховой стрж здержл лошдь в нескольких шгх от нее и, поклонившись, зговорил:

- Моя госпож приветствует великого мг и дочь великого мг н своей земле. Он просит окзть честь ее дому, приняв приглшение посетить его. Госпож велел встретить вс и проводить, если приглшение будет принято. Если вы устли, что бы продолжть путь верхом, мы будем иметь счстье предложить вм крету.

- Прекрсно, проговорил спокойно Элия. - Господин мг рнен.

Помогите пересдить его в вшу крету, и скоро я смогу см поблгодрить вшу госпожу з гостеприимство.

Он почувствовл, будто непомерный груз свлился с ее плеч, но по виду ее можно было только понять, что ни чего другого он и не ждл.

Лйвен еще слышл это объяснение словно рзговор соседей через стенку, но когд слуги Мтери зеркл стли снимть его с лошди, он окончтельно впл в збытье.

Сознние возврщлось медленно, постепенно. В нчле был полнейшя тьм, не озряемя ни единым отблеском мысли. Зтем неуловимым переходом он сменилсь неопределенными движущимися цветными узорми, которые довольно быстро стли склдывться в фнтстические видения, быстро сменяющие друг друг без всякой видимой связи.

Потом смен их змедлилсь, теперь они дже соствляли ккой-то фнтстический сюжет, в котором уже можно было усмотреть отголоски рельных событий, прошлых, или может быть будущих, кто знет?

Тогд Лйвен догдлся, что это уже обыкновенный сон.

Некоторое время он збвлялся этим состоянием, когд видишь сон и прекрсно знешь, что это тк, но не хочешь просыпться, ндеясь досмотреть до конц.

Потом неожиднно включился звук, и он услышл голос Элии. Слов он не рзобрл, но см этот голос побудил его открыть глз. Окружющя обстновк был ему не знком. Это был небольшя ккуртня комнтк, не обременення излишком роскоши. Здесь все было просто, чисто, опрятно и не более.

Лйвен вдохнул полной грудью. Он чувствовл себя свежим, здоровым и хорошо выспвшимся.

- Ты проснулся, - проговорил Элия, подходя ближе. - Нконец-то. Мть зеркл скзл, что это будет сегодня, но я боялсь, что он ошибется.

- Сколько я пролежл? - спросил он, приподнимясь н локте.

- Всего три дня. Мть зеркл умеет лечить лучше, чем я. Я не упрвилсь бы в ткой срок.

- А где он см?

- Нверное, в своей мстерской. Он скзл, что не нужн тебе больше и вот уже второй день не зходит.

- Д? - удивился Лйвен, - ты выходит тк и сидишь возле меня?

- Нет, зчем же. Тебе нужен был покой. Я пришл полчс нзд.

- Но ты ведь говорил с кем-то? Твой голос зствил меня проснуться.

Он вдруг смутилсь.

- Я говорил зклинния, но ни не подействовли. Я очень боялсь, что ты не проснешься.

- Я рд, что ты был не прв, - проговорил Лйвен. - Иди поищи хозяйку, мне ндо поговорить с ней. Я скоро выйду.

Он послушно вышл из комнты.

Лйвен огляделся и обнружил н стуле у кровти свою одежду. Он был тщтельно отстирн от крови, прорезнный чужим мечом бок был ккуртно зшит. Его собственный меч лежл тут же.

Он встл, оделся и вышел из комнты.

В последний рз он был в гостях у мтери зеркл лет десять тому нзд, и с тех пор в ее доме мло что изменилось. Он все тк же не признвл кмины, кк отопительные элементы, и во всех комнтх, и злх, где проходил Лйвен, стояли великолепные изрзцовые печи. Он зметил, что все они были нтоплены, и не удивился, увидев з одним из огромных окон (он по прежнему обожл огромные окн с обыкновенными прозрчными стеклми) ослепительно белый снег.

Очень плохо, подумл Лйвен. Мир действительно в смятении, если снег выпл прямо н не до конц облетевшую листву н деревьях...

Боже, сколько в ее доме зеркл! Нверное, еще больше чем в прошлый рз. У нее великий др творить зеркл. Если бы он при этом в должной мере влдел мгией, он првил бы полушрием... Только он умеет делть зеркл, и все мы звисим от ее умения... Интересно, те зеркл с зклятьем Тени тоже он сделл, или у Тени есть свои мстер?..

Мстерскя мтери зеркл рсполглсь ниже первого этж змк.

В подземелье вел длиння узкя лестниц, освещення дневным светом с помощью системы зеркл, которые отржли друг в дружке солнце, отбрсывя н стены и ступени резко очерченные пучки лучей, з грницей которых тьм резко сгущлсь.

Спустившись по этим солнечным пятнм, Лйвен попл в обширное помещение с низким потолком, не освещенное совсем ни кк, если не считть отблесков из больших печей для врки стекл. Этих отблесков, впрочем, вполне хвтло, что бы довольно ясно рзличть окружющие предметы после того, кк глз привыкли к темноте. У печей неторопливо двиглись слуги. Одни поддерживли необходимую темпертуру, другие рссмтривли обрзцы стекл, не громко о чем-то совещясь. Одн из печей был потушен, в нее трое слуг, тщтельно взвешивя, зсыпли ккие-то мтерилы. В мстерской стоял непрерывный глухой гул бушующего в печх огня, здесь было тепло, пхло нгретым кмнем и еще чем-то непонятным, может быть трвяными нстоями, может быть рсплвленными рудми.

Мть зеркл сидел н высоком стуле у стол под единственным в мстерской фкелом. Элия стоял рядом. Он держл в рукх небольшое зеркльце в дорогой опрве, и Мть зеркл что-то негромко говорил ей. Весь стол перед ними был уствлен обрзцми готовой продукции, сверкющими н все лды под неровным светом фкел.

Когд Лйвен подошел, колдунья поднялсь.

- Приветствую тебя, Повелитель грядущего, - проговорил он с приветливой улыбкой. - Рд видеть тебя в добром здрвии.

- Приветствую тебя, Мть зеркл, - отозвлся тот, склонившись нд ее рукой. - Я рд, что твое искусство процветет. Оно необходимо для мгов всех поколений. Совету Мир следовло дть тебе прво быть бессмертной.

Он рссмеялсь.

- Льстец! Ты ткой же кким и был до своего уход. Но ты ошибешься. Я делю зеркл тк же хорошо, кк и рньше, но я не нучилсь делть их лучше. Мне пор передвть свое искусство ученикм.

- Вот кк? - удивился Лйвен. - У тебя появились ученики? Ты ни когд не терпел, если кто-то вертелся у тебя под ногми.

- Я вижу у тебя н мече зеркло, - скзл он не, отвечя. - Дй мне его.

- Зчем? - Лйвен удивился еще больше.

- Уж не боишься ли ты, что я рзобью его? - спросил колдунья с усмешкой.

Лйвен молч вытщил меч из ножен и подл его Мтери зеркл рукояткой вперед. Т взял его, и со совсем не глядя н зеркльце, вделнное в рукоятку, повернулсь, высмтривя что-то в глубине помещения. Потом он помнил кого-то пльцем, и из сумрк мстерской под свет фкел появился мльчик лет десяти, одетый в одежду слуги, местми прожженную огнем и проеденную кислотми.

- Ты звл меня, госпож? - осведомился он вежливо и в то же

время нетерпеливо, будто его оторвли от интересного знятия, и теперь он спешит к нему вернуться.

- Д, я звл тебя, - Ответил Мть зеркл. - Посмотри сюд, млыш, и скжи господину мгу, что ты об этом думешь, - он поствил перед ним меч, не выпускя его из рук.

Прежде чем взглянуть н зеркло, мльчик почтительно поклонился господину мгу. Потом привстл н цыпочки и, держсь обеими рукми з рукоять меч, принялся рссмтривть зеркло. Он несколько рз провел по его поверхности пльцми, чуть ксясь стекл, потом подышл н него и, дождвшись пок тумн от его дыхния сойдет, опустился н полную стопу.

- Господину мгу ндо скорее выбросить это зеркло, инче оно подведет его в сржении, - уверено зявил он.

Все это время Лйвен смодовольно улыблся, ожидя похвлы своему оружию, и теперь его лицо вытянулось от удивления.

- Эй, прень, что ты говоришь! - возмутился он, - Это зеркло достлось мне от моего отц, ему от его отц вместе с мечом.

- Это видно, - невозмутимо скзл мленький мстер, - Стль тогд умели врить лучше, чем стекло. Посмотрите сюд, вш милость. Видите, с крю оно немного зтумнено. Это мленькие пузырьки воздух, вот здесь и пузырек побольше. Теперь взгляните н отржение фкел. Оно тусклое и неровное. Это потому что поверхность стекл волнистя, внутри оно неоднородное, сзди покрыто свинцом вместо серебр, кк мы делем сейчс. К тому же свинец тоже нлит не ровно. В нем тоже пузыри, и он успел потемнеть от времени. Эт крсивя огрнк по крям только уменьшет поверхность. Нверное, когд-то силы этого зеркл было достточно для мгии, но теперь нет.

Он змолчл и вопросительно посмотрел н свою госпожу, словно ожидя отличной оценки з испрвно выученный урок.

- Хорошо, млыш, - скзл он, - можешь идти.

Тот снов поклонился, но не сумел до конц выдержть степенный стиль поведения, который пытлся нвязть себе, и умчлся в темноту вприпрыжку.

Проводив его взглядом, Мть зеркл проговорил:

- Через пятндцть лет вы все будете приезжть к нему з зерклми.

Лйвен промолчл. Он хмуро рзглядывл зеркло н своем мече.

- Все, что он скзл, првд? - спросил он, нконец.

- Првд, - подтвердил хозяйк, - твое зеркло ни н что ни годится. У меня есть коечто получше.

Он повернулсь к столу и, нйдя взглядом то, что искл, попросил:

- Элия, будь добр, передй мне вот этот футляр.

Т сейчс же выполнил просьбу.

Мть зеркл открыл футляр и рссмотрел его содержимое, повернувшись к свету.

- Что это ткое? - спросил Лйвен.

- Это лучшее зеркло Меч, которое я когд-либо делл. Я стрлсь успеть к твоему приходу. Возьми. Оно твое.

Лйвен принял из ее рук футляр, достойный хрнить в себе лмз сороккртной величины. Внутри действительно было зеркло. Мленькое, круглое, без всякой опрвы или огрнки, но когд Лйвен приложил к нему пльцы, он мгновенно почувствовл всю мощь той силы, что оно зключло в себе. Глубину уровней он тк с ходу не смог дже определить.-ткие зеркл мгу не чсто удется держть в рукх, о том, что бы влдеть им большинство не могут дже мечтть.

- Это очень дорогой подрок, - проговорил Лйвен. - Я не смогу отплтить тебе з него сполн.

- Ерунд. Оствь мне твое строе зеркло. Это великолепный коллекционный экземпляр.

Он взял у него меч.

- Я прикжу вствить новое зеркло в рукоятку. Тебе принесут меч нверх. А сейчс прошу к моему столу. Ты должен испытывть сейчс сильный голод, слишком много сил ушло н выздоровление.

Прежде чем идти в обеденный зл, Лйвен вышел во двор и прошел в конюшню. Крылтый обрдовно зржл, увидев его, по своему выржя свои смые теплые чувств. Лйвен успокоил коня, потрепв его по холке и пообещв больше не пропдть тк н долго. Потом огляделся в поискх седл и обнружил его н полу у перегородки между стойлми. Мешок с зерклом Тени лежл тут же - ни кто из конюхов, конечно, не стл рыться в колдовских трибутх господин мг. Лйвен подобрл мешок и вернулся в дом.

Его уже ждли у нкрытого стол. Лйвен оствил свою ношу у двери и в продолжение трпезы стртельно придерживлся легких нейтрльных тем для беседы, которые предлглись ему в зботе о его ппетите.

После пятой перемены Лйвен почувствовл, что нсытился достточно, что бы не вспоминть о еде еще трое суток. Тогд он отодвинул трелки и, поблгодрил хозяйку, спросил:

- Элия, что ты успел рсскзть о нших приключениях?

Т отрицтельно покчл головой.

- Только в общих чертх. Я решил, что вм смим ндо поговорить обо всем подробно.

- Но я и см кое-что зню, - проговорил Мть зеркл. Мир не терпит тйн в ткое время.

- Это верно, - соглсился Лйвен. - Я кк рз и хочу понять, что ты уже знешь, о чем Тень помешл вести дойти до тебя.

- Я зню всю эту историю с возврщением тебя с той стороны, я зню, что ты собирешься выполнить слово, днное Знющему тень.

- Про Живущего в тишине я тоже зню. Мне только не понятно, что у тебя произошло с Влдеющим громом. Нверное, здесь нчинет скзывться влияние Тени, кк ни кк он все-тки ее слуг.

- Тк знчит, ты не знешь последней новости? - спросил Лйвен.

- Ккой же?

Лйвен выдержл эффектную пузу, просмковв глоток превосходного вин из бокл, поднного ему слугой.

- Знющий тень собирл свой союз, - проговорил он, нконец, - Полностью. Теперь ему только не хвтет клейм Влсти, что бы скрепить его и обрести влсть нд Миром.

- Я догдывлсь, - скзл здумчиво Мть зеркл. - Но я ндеялсь, что ошибюсь. Теперь ты ищешь клеймо Влсти?

- Д. Вернее я собирюсь его искть, только не зню с чего нчть.

Мть зеркл здумлсь. Потом спросил:

- Кто вступил пятым в союз Сильных?

- Влститель рек. И я не смогу понять его предтельств. Знющий тень слишком близко соприкоснулся с ней в своих опытх, зговорил с ней, и он подвил его волю, сделв своим слугой. С ее помощью он нбрл свой союз, использовв ее зклятье. Однко с пятым он не мог тк поступить. Он пытлся предложить мне эту сомнительную честь. Потом он убил Живущего в тишине, потому что он тоже не соглсился. А вот Влститель рек соглсился. Он был в здрвом уме и трезвой пмяти, и все же соглсился. Я не могу понять почему.

- Ты неверное не знешь, но он близко сошелся с моим отцом после твоего уход, - вступил в рзговор Элия. - Они были друзьями, пок отец не зговорил с Тенью в первый рз.

- Вряд ли это что-то объясняет, - Скзл Мть зеркл. - Говорящий с тенью не может дружить с мгом. Их интересы слишком не совпдют. Они, конечно, рсстлись срзу, кк только это произошло.

- Живущий в тишине скзл мне перед смертью, что Знющий тень нмерен действовть силой. Влститель рек, в общем-то, не очень отличлся мужеством.

- Нверное, тк и случилось. А кк глв союз получил остльных?

- спросил Мть зеркл.

Лйвен внимтельно посмотрел н нее. Нет, конечно это не он

делл эти зеркл. Вряд ли ей под силу вложить в них ткое грозное зклятье дже при ее большом искусстве в обрщении с этим трибутом мгии.

Он сделл знк, и слуг рсторопно поднес ему мешок, оствленный у двери. Лйвен рзвязл его, достл зеркло и передл его Мтери зеркл. Т взял его осторожно, з обод, не ксясь поверхности стекл. Он осмтривл его долго и придирчиво, несомненно, тк он проверял домшнее здние своих учеников. Лйвен ждл.

Потом он положил зеркло н стол перед собой и скзл:

- Это не из моей мстерской. Я могу поручиться з это.

- Я тк и думл, - отозвлся Лйвен. - Н ншем полушрии мстерскя, где делют зеркл, есть только у тебя, но я могу поручиться, что это зеркло не делли и н другом полушрии.

- Я чувствую в нем ккую-то врждебную силу, - продолжил Мть зеркл. - Ты сильнее меня в искусстве высокой мгии, скжи, что это?

- Это зклятье Тени. Его подкинули нм с Элией в одной корчме.

Н нем горел вот эт свеч, - Лйвен покзл свечу. - Я вовремя потушил ее, инче мы сейчс не сидели бы здесь, пдли бы с ног в рвении услужить Тени получше.

- Кто сделл это?

- Твой сосед, Влдеющий громом?

- И по этому вы подрлись?

Лйвен покчл головой:

- Не совсем. Просто Знющий тень думет, что мы нчнем искть клеймо Влсти усерднее, если будем думть, что действуем вопреки его воле.

- Д, про это Элия уже говорил. Ты действительно хочешь нйти клеймо Влсти лишь з тем, что бы потом срзиться со Знющим тень?

- Теперь это мой единственный шнс подобрться к нему смому. Но что бы нйти клеймо, мне кое-что нужно.

Он немного помедлил.

- З этим ты пришел ко мне?

Лйвен кивнул.

- Знчит тебе нужно зеркло.

Лйвен снов кивнул.

- Д. Но мне нужно не просто зеркло. Всем известно мое имя, днное мне Миром вместе с дром моего всего род - повелевть грядущим. Я могу видеть будущее и упрвлять им, творить по своему желнию. Конечно, я не всемогущ, я не могу творить будущее всего Мир и н все времен, но все же моей силы может хвтить н год или н дв вперед и для одного или нескольких человек, в звисимости от зеркл, которым я пользуюсь, моего собственного нстроения... и еще много чего. И почти ни кто не знет, что я могу зглядывть и в прошлое. Не изменять его, только зглядывть. Но для этого нужно очень сильное зеркло.

Мть зеркл сидел молч, в глубокой здумчивости. Элия рспхнув в удивлении рот, не отрывясь, смотрел н Лйвен.

- Ккой примерно силы должно быть зеркло? - спросил, нконец, Мть зеркл.

- В последний рз я зглянул в прошлое лет н сорок по моим подсчетм. Из любопытств. И испортил при этом свое лучшее, из последних, то, что ты дл мне тогд.

Он снов здумлсь. Лйвен вдруг ощутил острое желние взять что нибудь в руки и повертеть, что бы скрыть внезпную дрожь.

Очень многое звисло от ее ответ. Многое, если не все. Он отлично понимл, что нйти клеймо Влсти, шря по миру в слепую, можно лишь случйно.

Мть зеркл все тк же в здумчивости отодвинул от себя столовые приборы, поднялсь.

- Пойдемте, - тихо скзл он, нпрвляясь к двери.

Лйвен с Элией переглянулись. Потом поспешно встли и молч, ни о чем не спршивя, проследовли з ней. Он провел их длинной вереницей комнт и злов пок они не очутились н другом конце змк.

Это крыло тоже было чистым и ккуртным без нвязчивой, бросющейся в глз роскоши, но видно было, что здесь не живут, и вообще сюд зглядывют только слуги для поддержния порядк. Мебель здесь был укрыт белыми полотняными чехлми, зеркл н стенх не было, ковры были сктны и лежли вдоль стен, обнжя ровный дубовый пркет н полу.

Мть зеркл остновилсь перед единственной попвшейся н их пути зкрытой дверью и в рукх у нее появился ключ, отливющий золотом.

Лйвен открыл, было, рот для вопрос, но он жестом остновил его.

Аккуртно, дже с кким-то блгоговением он отомкнул змок и рспхнул дверь.

Лйвен пропустил Элию вперед и, шгнув н порог, змер, ошеломленный. Это был еще одн комнт, совсем обыкновення н вид, если б не полное отсутствие мебели, хотя бы под чехлми. Потому что пол в этой комнте был зерклом. Одним огромным монолитным идельно плоским и невероятным по мощи зерклом. Н мгновение у Лйвен зкружилсь голов от подвляющего волю ощущения исходящей из него силы. В мозгу сми собой змелькли видения великих деяний, которые он мог бы с ним совершить.

Голос Мтери зеркл вернул его к действительности.

- Это то, что тебе нужно? - спросил он, и Лйвен зметил,

что тон ее не совсем обычен. Он словно бы ндеялсь, что это вовсе не то, что ему нужно, но уже мло веря в эту ндежду.

Он пожл плечми.

- Еще не зню, хвтит ли и этого. Но если в мире вообще есть что-либо подходящее, то конечно лучшего мне не нйти. Я готов поклясться, что это смое сильное зеркло, которое есть в ншем Мире.

- Я тоже, - скзл Мть зеркл. - Я делл его для себя. Тогд я еще верил, что и у меня есть др высшей мгии, и его ндо только рзбудить. Я думл, что это можно сделть с помощью достточно сильного зеркл. О, если б ты знл, сколько было опытов и стрдний. Я делл лучшие в Мире зеркл, они не помогли, и я делл еще лучшие зеркл. Потом я отлил вот это и понял, нконец, что все усилия нпрсны. Остльные зеркл я рздл соседям, вот это остлось. Честно говоря, мне было его жлко, но для себя я решил, что ни кто из мгов не в прве влдеть ткой силой в одиночку.

- Ты првильно решил, - проговорил Лйвен. - Не зню, поднимется ли у меня рук испортить его.

- Не уверен, что тебе это удстся. Но в любом случе ты должен нйти клеймо Влсти.

- Я попробую. Я хочу зглянуть н восемьсот лет нзд и посмотреть, кк его прятли.

- Это я уже понял, когд ты зговорил о своем умении видеть в прошлом. Когд ты собирешься нчть?

- Чем быстрее, тем лучше.

- Ты говорил, что твоя сил звисит от нстроения... - нпомнил Элия.

Лйвен рссмеялся.

- У меня превосходное нстроение, девочк. И мне не терпится испытть это чудесное зеркло в деле.

- Знчит, ты нчнешь прямо сейчс? - спросил Мть зеркл бесцветным голосом.

- Вообще я не прочь... - он осекся, - если нет возржений, конечно.

- Нет, возржений нет. Пойдем, Элия, ему нужно побыть здесь некоторое время одному, - Он взял Элию под руку и повлекл к выходу. У дверей он снов овлдел собой. Он повернулсь к Лйвену с одобряющей улыбкой.

- Удчи тебе, Повелитель грядущего. Он очень нужн сейчс для всего ншего Мир. А личные рзочровния сейчс не многого стоят, - и зкрыл з собой дверь.

Лйвен в здумчивости посмотрел н дрогнувшую дверную ручку.

А ведь жизнь ее, окзывется, длеко не тк блгополучн, кк кжется. Здесь погибшя мечт, згубленные ндежды и жестокие рзочровния... И связны они с этим зерклом.

Он поглядел себе под ноги и почесл подбородок.

И еще не известно чему он обязн своим великим умением, тлнту ли - дру божьему, или этой своей мечте... Господи, если б он только знл, кк обременителен временми титул мг.

Он поднял голову, рзвел немного согнутые в локтях руки в стороны н уровне пояс лдонями вниз и зкрыл глз, стрясь нйти с этим великолепным зерклом конткт, слиться с ним, стть чстью той силы, что исходил от него. По лдоням пробежл тепля зудящя волн, сконцентрировлсь н кончикх пльцев живыми теплыми шрикми.

Лйвен быстро открыл глз и сжл кулки. Черт возьми, он боялся! Боялся этой великой силы, к которой лишь слегк прикоснулся, но ужу успел оценить во всем ее пугющем великолепии.

Он неторопливо рзмял пльцы, хрустнул суствми. Чего же он испуглся? Потерять контроль нд ней? Ств чстью ее не суметь потом освободиться, потерять свое "я"? Нет не то. Тогд... Может быть, он испуглся огромной ответственности, которя вот-вот ляжет н него? Того, что не сумеет исполнить здумнное? Неужели Знющий тень все-тки зродил в нем сомнения в себе, в своих возможностях?..

- Черт с дв, - прошипел Лйвен с нктившей неожиднно злостью.

Он зжмурился и повернул рскрытые лдони к огромному зерклу под ногми.

И время послушно повернуло вспять...

Под вечер Элия збеспокоилсь. Он зхотел войти в комнту и посмотреть, почему Лйвен тк долго тм здерживется, но Мть зеркл остновил ее. Он убедил Элию, что т может только помешть и, более того, в эту комнту зходить сейчс опсно, потому что совершенно не известно куд попдешь, открыв дверь. Колдовство ткого могучего мг, кк Повелитель грядущего может принять смую неожиднную для непосвященного форму.

Когд Лйвен не вышел к обеду следующего дня, Элия взволновлсь не н шутку, и Мтери зеркл стоило больших трудов удержть ее от решительных действий.

Н утро третьего дня он см почувствовл первые признки беспокойств, которые првд проявились лишь в том, что он еще решительнее противилсь порывм Элии войти в комнту.

А к вечеру того же дня, когд Элия, збыв про все зпреты, пробрлсь к зветной двери, т неожиднно отворилсь и Лйвен покзлся н пороге. Он был бледнее смерти, было видно, что ноги под ним подгибются. Элия хнул и, подхвтив его под руки, подвел к ближйшему стулу.

Усевшись, Лйвен встряхнул головой и долго тер лицо рукми.

- Воды, - прошептл он, нконец, и принялся дышть н руки, будто согревя их после сильного мороз.

Элия секунду поколебвшись в опсении оствить его одного, умчлсь з водой и через минуту вернулсь, позвв зодно Мть зеркл.

Лйвен одним глотком осушил поднный сткн и взглянул н мир более осмысленно. Лйвен в удивлении уствился н Элию и проговорил:

- А ты что здесь делешь?

Потом он зметил Мть зеркл. Это зствило его оглядеться вокруг, и он осознл, что нходится не в комнте зеркл.

- Ч-черт, - выговорил он. - Который сейчс день?

- Понедельник, - ответил Элия. - Ты был тм почти трое суток.

- Ндо же, кк летит время, - он невесело усмехнулся. - Не удивительно, что я голоден, кк волк.

- Пожлуй, ужин тебе следует подть в постель, - вмешлсь Мть зеркл. Подожди, я позову слуг, они помогут тебе добрться до твоей комнты.

- Ерунд. Элия поможет мне, я не тк уж слб, что бы тщить меня н носилкх.

Он бодро поднялся, держть з спинку стул и срзу почувствовл всю величину устлости, неожиднно нвлившейся н него.

Нверное, мне следовло сесть, прежде чем нчть колдовть, подумл он. Все-тки трое суток н ногх это слишком...

- Лдно, - скзл он покорно, - пусть будут слуги.

Мть зеркл хлопнул в лдоши и снов повернулсь к нему. Он молчл. Элия молчл тоже. Обе они глядели н него и ждли, не в силх здть смый глвный вопрос.

Лйвен тяжело опустился обртно н стул и посмотрел н них снизу вверх.

- Я зню, где спрятно клеймо Влсти, - проговорил он тихо. - И только одному Миру известно, чем мне это длось...

Они неторопливо прогуливлись по побелевшим з ночь дорожкм, и подтявший снег едв слышно хрустел под ногми.

Мть зеркл рссеянно протянул руку и сорвл последний сухой лист с розового куст. В теплое время год этот сд, несомненно, был смым пышным и блгоухющим в округе, но сейчс он был гол и сер.

Дорожки и ветви деревьев и кустов были припорошены слишком рнним снегом, который уже успел нмокнуть и из-под которого местми проглядывл опвшя листв и торчли сухие стебли зморских цветов.

- Ты уедешь звтр утром? - спросил он тихо.

Лйвен кивнул.

- Звтр рно утром, - скзл он. - Честно говоря, я не позвидую тебе, когд Элия проснется и поймет, что я не взял ее с собой.

- Я все свлю н тебя. В конце концов, это ведь действительно твоя идея.

- Ты и см прекрсно понимешь, почему я не могу взять ее туд, куд я нпрвляюсь.

- Д, конечно, - он помолчл.

- Кк ты собирешься перепрвиться через окен?

- Нверное, нйму торговое судно. Я ндеюсь, летняя нвигция еще не зкончилсь.

- У купцов нвигция зкнчивется только когд змерзют устья рек. Но может быть тебе лучше пройти сушей через Вольные земли?

Лйвен покчл головой.

- Морем быстрее. И потом я не питю особого доверия к обиттелям Вольных земель.

Мть зеркл опять помолчл. Потом проговорил:

- И все же я не могу поверить, что его ни кто не охрняет. Смя опсня вещь во вселенной и оствлен без присмотр!

- Именно тк, - подтвердил Лйвен. - Ни ккой стрж не выдержл бы восемь веков. Нет, древние поступили очень мудро, зключив клеймо в этот кристлл. Понимешь, кждый, кто зхочет взять его, встретит н своем пути то, что больше всего боится встретить. Его подсознтельные стрхи и опсения, о которых он см может быть дже и не подозревет, подскжут кристллу, что противопоствить пришельцу. Длеко не кждый может бороться со своими подсознтельными стрхми. Нверное, по этому клеймо до сих пор остется н месте.

Д и потом охотников было не тк уж много...

- И ты уверен, что сможешь взять его?

- Я ни в чем не уверен. Лишь одно я зню точно - клеймо не должно попсть к Знющему тень. И я приложу к этому все усилия.

- Послушй, скзл вдруг Мть зеркл, - может быть это не мое дело, но почему ты не воспользуешься своей мгией? Ведь ты мог бы устроить для себя смый блгоприятный ход событий в будущем.

- Ты ошибешься. Дело в том, что мое будущее сейчс прямо связно с судьбой ншего Мир, д еще и его Тени в придчу. А моя мгия не простирется нстолько длеко, я уже говорил об этом. Я не могу дже подсмотреть, что тм впереди, не то, что повлиять.

Некоторое время они шли молч. Потом Мть зеркл спросил:

- Тебе нужен будет в дороге слуг? Я могу послть с тобой одного из своих.

Лйвен подумл.

- Нет, вряд ли, - проговорил он. - Один я, пожлуй, быстрее доберусь до побережья. Мне не нужно будет думть о столе и ночлеге н двоих, д и вообще меньше збот. Но вот если у тебя нйдется кое-что из походного снряжения, я был бы тебе очень блгодрен.

- Что именно тебе нужно?

- В основном тепля одежд, - быстро проговорил он, поежившись.

Порыв ветр принес с собой холод, он уже и без того нчинл зябнуть. - И желтельно водонепроницемя. Море сейчс не спокойное, н корбле, нверное, будет мокро.

- Об этом ты мог бы и не спршивть. Что нибудь еще?

- Д, конечно. Хороший кинжл.

Ночью снег рстял, было, но когд Лйвен з чс до рссвет вышел во двор, в воздухе ужу снов кружили крупные белые хлопья.

Лйвен поймл несколько из них, потом отряхнул лдонь и в здумчивости нпрвился к конюшням. Следом, зевя и потягивясь, шел рзбуженный им конюх. С полузкрытыми глзми он оседлл Крылтого, но сделл это быстро и толково, и по знку Лйвен удлился досмтривть свои утренние сны.

Осторожно, стрясь, что бы не стучли копыт, вывел коня н улицу.

Мть зеркл ждл у ворот. Лйвен покчл головой.

- Зчем ты здесь? - спросил он тихо, - Мы же обо всем договорились вчер.

Колдунья пожл плечми.

- Просто мне почему-то зхотелось еще рз пожелть тебе удчи.

- Элия спит, я ндеюсь? - спросил он.

- Д. Мы зсиделись с ней допоздн, он не скоро еще проснется.

- Тогд я не буду здерживться, - проговорил он, перекидывя поводья через голову Крылтого. - И честно говоря, я не хотел бы очень трогтельного прощния.

- Его не будет, - пообещл колдунья. - Ступй с богом. И пусть у тебя получится все, что ты здумл.

- Спсибо тебе, - Лйвен нклонился и поцеловл ей руку. - Спсибо з все, что ты успел сделть для меня. И позботься, пожлуйст, об Элии.

- Не беспокойся. Пок он со мной, с ней все будет в порядке.

Лйвен збрлся в седло. Помедлил секунду, потом мхнул ей рукой и, не оборчивясь больше, пустил коня рысью. Было еще довольно темно, только н востоке едв нчл проявляться светля кйм у горизонт. Н эту полосу он и держл путь. К восточному побережью - нчлу морских торговых путей, зкнчивющихся во всех чстях свет, включя и другое полушрие. Не тянулись они только н север к берегм Вольных земель и тем, что лежли еще дльше з ними.

Нверное, не легко будет уговорить купцов изменить свой мршрут, думл Лйвен неторопливо. Но они ведь, в конце концов, тоже живут в этом Мире и ндо думть тоже не желют его конц. Может быть, придется зплтить кому нибудь, может быть дже много зплтить. Но это не смя большя проблем. Горздо труднее, нверное, будет уговорить их дождться меня, пок я буду бродить по побережью в поискх той збытой богом и людьми пещеры. З это, скорее всего, придется зплтить отдельно, но это тоже мелочи... А вот если их уже успел обрботть Знющий тень... Н это у него не ушло бы много времени, если он тк зпросто обрботл смых сильных мгов полушрия. Д, вот это будет нстоящей проблемой. И еще не известно, сумею я рсколдовть купцов или нет...

Првд, н месте Знющего тень я бы не стл тк поступть. По

крйней мере, если бы мне требовлось, что бы некто достл для меня клеймо Влсти... Но с другой стороны я уже достточно ошиблся относительно его нмерений. Очень трудно понять логику мыслей того, кто мыслит уже совсем не тк кк ты...

В этот момент Лйвен оглянулся и решил, что можно двигться и побыстрей. Он тронул поводья, и Крылтый, сбвивший было темп, воспользоввшись тем, что его нездник не очень то следит з ним, снов перешел н крупную рысь.

К чсу дня он выехл н ккую-то небольшую, но вполне опрятную деревеньку, и поскольку деревня эт имел место у достточно большой дороги, здесь можно было рссчитывть нйти что нибудь вроде постоялого двор, или н худой конец трктир, где можно было дть небольшой отдых коню и перекусить смому. Эти рсчеты опрвдлись, првд, не совсем в полной мере. З околицей деревни действительно рсполглось некое зведение, которое больше всего нпоминло дешевый кбк, д еще и не из лучших к тому же.

Выбор, тем не менее, не было, и Лйвен нпрвил Крылтого к приземистой деревянной постройке, окруженной хилым рсхлябнным зборчиком, но з то под огромной рзмлевнной вывеской с довольно неприличным нзвнием. Ворот были рспхнуты нстежь и должно быть уже не первый год, потому что створки просели н петлях, вросли в землю и будто бы дже пустили корни, тк сто зкрыть их снов было бы весьм зтруднительно.

Под нвесом для лошдей было пусто, но когд Лйвен устривл тм своего коня, его внимние привлекли совсем свежие и не очень то лскющие обоняние признки недвнего пребывния под этим нвесом другой лошди, хозяин которой тоже, по всей видимости, торопился и дже не стл ее рсседлывть.

Лйвен приподнял одну бровь и в здумчивости пошел в дом.

В доме был хос. И хос этот был произведен совсем недвно, не успел еще суетящяся прислуг подтереть лужи рзлитого вин и рзобрть буреломы из рзбитых столов и стульев, о тких мелочх, кк хрустящя под ногми посуд и перектывющиеся по полу бутылки не могло быть и речи.

Лйвен приподнял вторую бровь и еще рз огляделся с порог, пытясь понять, что здесь произошло. Зключительня сцен предствлялсь ему вполне ясно. Поскольку входня дверь был сорвн с петель, очень просто можно было себе предствить толпу звсегдтев зведения, в пнике рвущихся к выходу, круш все н своем пути.

Теперь оствлось выяснить, что же эту пнику вызвло. Он н всякий случй откинул с левого бок плщ и шгнул в глубину помещения.

Он успел сделть лишь дв или три шг, кк вдруг из смого дльнего угл н свет вырвлся мленький круглый человечек, совершенно лысый, но зто с огромным полностью зволокшим весь левый глз синяком. Тоже совершенно свежим, судя по следм примочек, которые только что к нему приклдывли. Человечек стремительно подбежл к Лйвену и с криком: "Вш милость, господин мг, богом молю!.. " пл ему в ноги.

Пок Лйвен приходил в себя от изумления, речь бедняги потерял последние признки членорздельности и превртилсь в нбор не связнных друг с другом слогов, перемежемых всхлипми и охми. В общем же Лйвен понял только, что его просили быть милостивым, сжлиться и не губить несчстного трктирщик.

Он отступил н шг и проговорил, н сколько мог мягко:

- Встнь. И объясни толком, что с тобой случилось.

Трктирщик осторожно поднял голову и, близоруко щурясь, взглянул н него снизу вверх.

- Бог мой, - пробормотл он, поспешно поднимясь. - Вш милость, простите рди всего святого, обознлся я. Все эт моя проклятя близорукость, д где уж простому трктирщику зиметь волшебные стекл для глз.

Лйвен сделл жест, который должен был ознчть дровнное прощение.

- Кто был здесь з последний чс? - спросил он.

- Кого здесь только не было, вш милость, - охотно ответил

трктирщик. - Были селяне - мои постоянные клиенты, зезжл мельник с соседней мельницы, зходил лодочник с реки, все нрод простой, вшей милости не интересный.

- И что же, у мельник был породистя лошдь, подковы которой оствляют след с клеймом вечности? - проговорил Лйвен с нсмешкой.

- Бог с вми, вш милость! - трктирщик всплеснул рукми, Вы, верно, вздумли пошутить. Мельник приезжл н осле. А лошдь был у того мг, о котором я кк рз хотел вшей милости рсскзть.

- У мг? - Лйвен поднял обе брови.

- Именно тк, вш милость. Он ворвлся в дом двдцть минут нзд, десять минут нзд он уже сккл глопом по дороге к побережью. Но посмотрите, что он успел нтворить з это время! По этому я тк испуглся, когд вы вошли. Я думл, что он вернулся, вспомнил, что еще не все рсколотил и вернулся...

- Что ему было нужно? Чем ты смог тк рссердить блгородного мг?

- Я? Рссердить?! Д посмотрите же н меня, вш милость, кого я могу рссердить? Я всего лишь осмелился предложить свои скромные услуги. Однко блгородный мг очень спешил. Я понимю, конечно, кждый из нс время от времени куд нибудь спешит, но зчем же думть, что бедный трктирщик, только и мечтющий что нкормить вс вкусным сытным обедом, стрется этим смым здержть вс в пути.

- Д, это было бы не спрведливо, - соглсился Лйвен, - Этот мг скзл тебе что нибудь еще?

- Еще?! Нет, после того кк он спрвился о своем друге, которого кк он скзл, спешит догнть, говорил только его меч. О, если бы вы видели, вш милость, кк сверкл этот меч, круш мою мебель. Мои посетители теперь будет обходить мое зведение з версту...

- Тк он искл друг? - переспросил Лйвен в здумчивости, - А не скзл он тебе его имени?

- Д, он нзвл мне его имя. О боже, кк он рссвирепел, когд узнл, что ни один мг не проезжл этой дорогой уже пол год.

Будто я могу быть виновт в этом!

- Лдно, лдно, - перебил Лйвен, - не нчинй все с нчл.

Скжи лучше, что з имя он нзвл?

- О, вш милость, вы хотите это знть? Конечно вы тоже блгородный мг, но... А в прочем вы, конечно, имеете прво это знть, и поверьте, я совсем не хотел вс оскорбить и тем более рссердить.

Тк вот, тот блгородный мг нзвл имя великого мг, который кк мы в ншем зхолустье слышли, был смым сильным мгом н ншем полушрии. Он нзвл имя Повелителя грядущего. Д, д, вш милость, я тоже очень удивился, что может делть в этом дльнем уголке см Повелитель грядущего. Тем более что кк мы здесь прослышли, этот великий мг скончлся восемь лет нзд от удр.

Лйвен несколько рз беззвучно открыл и зкрыл рот.

- И этот мг нзвл Повелителя грядущего своим другом? - переспросил он в здумчивости.

- Истинно тк, вш милость, - зкивл трктирщик. - Кжется, он решил, что я скзл ему не првду и умчлся догонять его.

Лйвен опять помолчл. Потом медленно проговорил:

- Лдно, трктирщик. Я вижу, вон в том углу у тебя сохрнился

целый стол. Если ты поствишь мне н него хороший обед, я сполн рсплчусь с тобой.

Когд трктирщик собственноручно доствил подносы с кушньями к уцелевшему столу, зезжий мг пребывл в глубокой здумчивости. Он рссеянно взглянул н подносы и, кивнув, не торопливо приступил к трпезе. Трктирщик, не решясь нрушить его рзмышления, тихо удлился.

Через некоторое время он вернулся убрть подносы с остткми обед и с робкой не выскзнной впрочем, в слух ндеждой немедленно получить плту. Однко Лйвен тк же молч поднялся из-з стол.

Только у порог он, кк будто вспомнив, повернулся к семенящему з ним трктирщику и скзл:

- Я обещл рсплтиться с тобой.

Тот подобострстно зкивл.

- Я сделю это, но не золотом.

- О - о, - произнес трктирщик, и лицо его перестло сиять.

- Если ты не хочешь всю жизнь стрдть от своей близорукости, зпоминй. Через дв дня у тебя побывет стрнствующий купец. С его повозки около твоих ворот упдет небольшой кожный сверток, который он не зметит и см же рздвит, когд будет уходить от тебя.

Если ты не допустишь этого и подберешь этот сверток рньше, то нйдешь в нем волшебные стекл для своих глз.

- О! - вскричл трктирщик.

Судя по всему, он приготовился снов бухнуться Лйвену в ноги, и тот поспешил выйти из дом.

Беля зпорошення снегом дорог тянулсь по крю белого, зпорошенного снегом поля, вдоль серого невзрчного лес, под серым невзрчным небом. Редкие снежинки иногд пдли н лицо, и тогд приходилось высвобождть из руквицы руку, что бы смхнуть щекочущее прикосновение. З отсутствием поводов к хорошему нстроению, Лйвен был мрчен, кк и окружющий его пейзж.

Он уже двно оствил попытки угдть, кто же был тот грессивный путник, нзввшийся в трктире его другом. Одно было ясно ему срзу: нстоящим другом он быть не мог. Всех своих друзей Лйвен рстерял восемь лет нзд, когд ушел н ту сторону. А зчем это было нужно его вргм, он понять не мог. Ведь все вроде бы шло по их плну: он узнл, где нходится клеймо Влсти, он едет з ним, что бы встретиться потом со Знющим тень. Или союз Сильных пересмотрел свои плны? А может Лйвен в очередной рз ошибся в их нмерениях?

А может быть произошло что-то не входящее кк в плны союз, тк и в его собственные?..

Последнюю пру чсов дорог был совершенно пустынн. Ни один след не отпечтлся н ней после того, кк снег укрыл еще не промерзшую до конц землю. Поле и лес и дорог - все было безмолвное, сонное, успокоенное. И когд Лйвен увидел вдруг н снегу свежий отпечток копыт, он невольно придержл Крылтого и осмотрелся внимтельнее. Отпечтков, подобных первому, им змеченному, здесь было множество. Кто-то, сидя верхом н лошди, рзговривл с троими, стоящими н земле. Их следы тоже были хорошо рзличимы. Бесед был не долгой, рзгорячення лошдь немного потнцевл н месте, потом хозяин повернул ее и, з несколько шгов перейдя в глоп, умчлся в нпрвлении побережья - копыт его лошди выворчивли из-под тонкого снег комья не промерзшей еще земли.

Трое пеших тоже сейчс же удлились с мест беседы, причем один из них взвлил себе н плечо здоровенную лебрду, н которую опирлся во время рзговор и след от рукояти и лезвия которой отлично сохрнился.

Лйвен посмотрел нлево. Аг, удлились они в лес. От куд к стти и появились перед этим вместе с конным... И от куд появились и сейчс...

Без особого удивления Лйвен проследил, кк из лес появились двое, торопливо пересекли придорожную кнву и встли посреди уходящей в дль зснеженной полосы, згорживя путь. До них было шгов пятндцть: угрюмого вид личности, совершенно определенно ни кому кроме смих себя не служщие и привыкшие добывть свой кусок хлеб, промышляя у тких вот проезжих дорог.

Один держл н плече лебрду, у пояс его висел моток веревки и огромный нож. Вооружение было подстть хозяину, не обиженному природой в силушке и рзмерх и держщему тяжелый боевой топор, словно ореховое удилище.

Второй был не столь внушителен, но отсутствие богтырской мощи видимо компенсировлось умением в обрщении с его довольно редким видом оружия двумя короткими легким и быстрыми сблями, что скрещенные висели у него з спиной.

Лйвен понял, что попытк просто проехть мимо этих двоих будет стоить перерубленных сухожилий н ногх Крылтого. Алебрдист мог устроить это очень легко и без всякого для себя риск.

Тогд он, не долго думя, соскочил н землю, рзвязл и перекинул через седо плщ и пошел нвстречу прегрдившим путь. В пяти шгх он остновился.

- Ну, - проговорил он, - А где же третий?

Они переглянулись. Было видно, что нпдть н мгов не в их обыкновении. Рботнички ткого сорт чсто грбили стрнствующих купцов, иногд зжиточных селян, но мгов - никогд.

- Хвтит и нс двоих, вш милость, - пробсил лебрдист и снял свое оружие с плеч.

- Кк хотите, - соглсился Лйвен. - Только и троих не хвтило бы. Предупреждю, что я буду стрться убить вс, потому что вс двое против меня одного.

Они снов переглянулись. Нерешительность чувствовлсь в кждом их жесте. Можно было подумть, что они уже жлели, что ввязлись в это дело, кков бы ни был тм з него плт. Алебрдист чуть зметно кивнул в сторону лес. Сбельщик в ответ сделл свирепую рожу, повернулся к Лйвену и резким движением выхвтил из-з спины клинки.

- Что ж, попробуйте, вш милость, - процедил он сквозь оскленные зубы. Не вы первый будете, не вы последний.

Лйвен усмехнулся.

- Уверяю вс, я буду последний.

Плвным жестом он обнжил меч, взял в левую руку кинжл и с ледяной улыбкой приглсил:

- Нпдйте, господ рзбойники. Если вы еще не передумли, у меня будет прекрсня возможность немного рзмяться после верховой езды.

Сбельщик издл звериный рык и мелкими шжкми стл боком приближться к Лйвену. Мелькнул стль, сбли н мгновение исчезли из виду в своем молниеносном движении. Потом одн из них со звоном скрестилсь с кинжлом Лйвен, вторя окзлсь прижтой острым концом к земле. Лйвен нступил н этот конец и, крутнув кистью, сильным удром меч переломил сблю у рукоятки. В тот же момент ему снов пришлось подствить кинжл под удр второй сбли, который окзлся нстолько сильным, что едв не выбил оружие из его руки.

Когд клинки со звоном встретились, Лйвен резко отвел левую руку с кинжлом в сторону, уводя оружие противник из боя, и сделл колющий выпд.

Сбельщик хрипло вскрикнул и повлился н снег, который сейчс же потемнел под ним.

Лйвен мхнул мечом и отрубил веревочную петлю, взвившуюся нд его головой. Алебрдист срзу выпустил второй конец бесполезной теперь веревки и поднял свое оружие нперевес. Лйвен вложил кинжл в ножны и взял меч двумя рукми.

Первый удр он прировл низко нгнувшись. Второй он отбил с ткой силой, что сделл ззубрину н широком лезвии топор, которое явно не было помечено клеймом вечности. Третий удр он нпрвил вниз, и когд топор выворотил из-под снег здоровенный ком дорожной глины, резким взмхом перерубил его длинную толстую рукоятку.

- Не зню, почему я не превртил вс обоих в лягушек? - проговорил Лйвен, выпрямляясь. - Ну, пошел от сюд, чего встл!

Перепугнный великн чсто зкивл, выпучив н Лйвен глз, потом неожиднно повернулся и косолпо помчлся к лесу, не выпускя почему-то из рук бесполезное топорище. Лйвен посмотрел ему вслед, потом протер меч снегом, вложил его в ножны и, не торопясь, вернулся к своему Крылтому.

Зсд, знчит, подумл он, нкидывя н себя плщ. Срботно было довольно коряво. И очень просто связть ее с тем проезжим мгом из кбк. Кто же он ткой, черт возьми?..

Лйвен взобрлся н коня и тронул поводья.

Не может быть, что бы он рссчитывл этим здержть меня ндолго, уж что бы он ндеялся остновить меня, тк и совсем не вероятно. И тогд совершенно непонятно, чего он этим от меня добивлся...

Потом, н дороге рзговривли четверо. Один выдл необходимые инструкции и усккл глопом, двое встретили меня и попытлись сделть то, что им велели. А где же спршивется еще один?..

Тут ему в голову пришл мысль об рблетной стреле, которя зпросто могл быть выпущен ему в спину. Он беспокойно оглянулся, было, но вспомнил о кольчуге Мтери зеркл и еще рз мысленно поблгодрил ее.

Несколько минут спустя, он вспомнил, куд он ехл и что собирлся тм делть, и принялся подгонять Крылтого.

Н побережье Лйвен выехл к вечеру следующего дня. Еще к полудню лес сменились зснеженной и пустынной холмистой местностью, через пру чсов стли попдться рзличной степени ухоженности селения, которых стновилось больше по мере приближения к центру морской торговли этой чсти побережья. Потом в лицо здул сильный холодный ветер, в котором явственно чувствовлся привкус соленой влги. Постепенно и кк-то незметно холмы исчезли, уступив место просоленным песчным дюнм, н которых не мог удержться ни чхлые рстения, ни снег, сдувемый с их вершин и склонов свирепыми в это время год окенскими ветрми. А когд стло смеркться, Лйвен услышл сквозь перестук копыт Крылтого глухой сердитый рокот. Придержв коня, он привстл н стременх и некоторое время прислушивлся. А когд осознл знчение этого фкт, пустил крылтого еще быстрее, чем прежде.

Спустя некоторое время дорог обогнул последнюю дюну и рсстелилсь вдоль широкого холодного песчного пляж. Окен штормил.

Сильный ветер в сторону берег ктил н него большие волны, которые с грохотом рзбивлись о слежвшийся мокрый песок и уже обессиленные вктывлись длеко н пологий склон. Иной рз порыв ветр доносил до Лйвен соленые брызги и водяную пыль, и тогд тот ежился и кутлся в плщ, не прествя все же в глубине души восхищться этим необузднным буйством. Горизонт был сер и зтянут низкими темными тучми, предвещвшими зтяжную непогоду и мелкий противный снег.

Серя и угрюмя водня поверхность был рябой от множеств белых гребешков н вершинх волн. Ни единого прус не было в поле видимости. Только изредк н песчном берегу встречлись низкие грубые постройки, сквозь дыряво сколоченные стены, которых были видны большие рыбцкие лодки, убрнные под крышу н сезон непогод. Не все лодки впрочем, имели дже ткую крышу, иные просто были вытщены подльше н берег и перевернуты для пущей сохрнности вверх дном.

В город Лйвен въехл, когд уже почти совсем стемнело. Городом, првд, это припортовое поселение можно было нзвть лишь при избытке фнтзии, либо кромешной тьме. Кучк грубых одноэтжных домов сложенных из крепкого серого кмня, соствлял несколько улиц, сориентировнных тким обрзом, что бы обеспечить ниболее удобный проезд груженым повозкм стрнствующих купцов, прибывющих сюд по трем большим дорогм с трех сторон свет. Этот портовый поселок строился медленно, но верно. Строительство нчлось полтор век тому нзд, когд первые торговые корбли с другого полушрия бросили якоря в удобной кк покзлось их кпитнм для стоянки бухте. Тогд некий исклеченный морем рыбк предложил купцм, измученным воровских дел мстерми, свои услуги в кчестве сторож у добрых бревенчтых склдов для зморского товр. Дбы верно нести службу и быть постоянно при охрняемом объекте рыбк з год сложил себе крепкую кменную сторожку, возя кмень с кменоломен з тридевять земель. Это было нчло. Потом морскя торговля стл оживленней, пондобились рбочие руки, для рбочих рук пондобились новые дом.

Столетье нзд деревянный причл истлел и был зменен кменным, который был зщищен с моря нсыпным кменным же волноломом. После этого стоянк в порту стл безопсней, нвигция продолжительней.

Поселок строился и сейчс, н окрине Лйвен зметил пру свежесложенных фундментов. Это ознчло, что еще несколько рыбцких семей оствили родовое опсное знятие и предпочли не особенно доходный, но верный зрботок в порту, позволяющий перебиться от нвигции до нвигции.

Лйвен миновл несколько трктиров и постоялых дворов н окрине, в которых обычно остнвливлись стрнствующие купцы, не успевшие сделть зкупки з день и зстигнутые ночью в порту. Купцы Лйвен сейчс не интересовли. Сейчс его интересовли судовлдельцы и их кпитны. Тковых, конечно, следовло искть ближе к воде, и Лйвен впотьмх нпрвил Крылтого по одной из улиц, в ндежде, что все они ведут в гвнь.

Вскоре плеск укрощенных волноломом волн и скрип н ветру снстей нескольких судов подтвердил првильность этого его предположения. К этому времени стемнело нстолько, что Лйвен перестл рзличть уши своего коня. Тогд он принял решение спешиться во избежние неприятностей, тем более что вод плесклсь уже совсем близко, и поискть пристнищ н ночь. Которое, кстти, вполне могло окзться тем местом отдых морских волков, куд он и стремился попсть.

Первые три двери, куд он постучл, окзлись воротми здоровенных купеческих склдов, н стук его отвечли сердитые сторож, которые, не рзобрв в темноте, грозились спустить собк н эту пьяную сволочь. С четвертого рз Лйвену повезло. Дверь рскрыли перед ним с готовностью, говорящей о том, что сейчс, когд нвигция зкнчивется и из гвни вот-вот уйдут последние корбли, здесь рды кждому новому посетителю.

С первого взгляд Лйвен понял, что попл туд, куд ндо. Это не был дешевый портовый кбк, предоствляющий истосковвшимся по суше мтросм смые рзличные удовольствия, в том числе и сомнительные. В этом зведении почитли з честь собирться состоятельные судовлдельцы со своими шкиперми и прочим стршим судовым комндным соством.

Открывший дверь слуг посторонился, было, но, рзглядев перед собой мг, мгновенно склонился в низком поклоне. Он не скзл ни слов - не слугм рзговривть с ткими высокими посетителями в тких солидных зведениях.

Лйвен шгнул через порог, и слуг поспешил зкрыть з ним дверь, через которую в помещение врывлся ледяной сквозняк. Он почтительным жестом предложил господину мгу пройти в общий зл и немного подождть, пок он сбегет з тем, кто достоин говорить с ним. Лйвен снисходительно кивнул и, велев позботиться о своем коне, прошествовл в укзнном нпрвлении. Он вошел в еще одну дверь, зстекленную цветными стеклми, не соствлявшими ни ккого рисунк, которую открыл перед ним все тот же слуг, и окзлся в большом чистом зде с кменными сводми, под которыми пылли фкелы, рзгоняя своим неверным светом тьму.

Лйвен сделл легкий поклон всему злу, не роняющий его достоинств, но выржющий увжение к присутствующим и их нелегкой морской профессии. Здесь стояло с десяток столов, знятыми из которых были лишь несколько. Сидящие лицом к Лйвену, не ответив н приветствие, опустили глз к своим кружкм. Сидящие спиной не обернулись.

Секунду Лйвен постоял в дверях и, решив, что проявлять блгородный гнев пок рно, нпрвился к столу, у которого сидело четверо - смя многочислення компния в зле.

- Приятной трпезы, - проговорил он приветливо. - У вс здесь свободное место, рзрешите присесть?

Сидящие молчли. Лйвен пристльно посмотрел прямо в глз тому, что сидел лицом к нему, и тот поспешил глотнуть из кружки.

- Здесь много свободных столов, вш милость, - медленно выговорил сидящий к Лйвену спиной. Он не обернулся, только слегк повернул голову, брося слов через плечо. - Знимйте любой.

Это было недвусмысленное предложение ктиться н все четыре стороны, но Лйвен уже твердо решил, что все выяснит все здесь, у этого смого стол.

- Блгодрю вс, - скзл он и, отодвинув свободный стул, уселся н него с тким невозмутимым видом, словно именно это ему и предложили.

Четверо смотрели н него с плохо скрывемым рздржением пополм со стрхом.

- Что, хорош торговля в этом году? - спросил он, кк ни в чем не бывло.

- Нет, - коротко ответил смый бородтый из сидящих. После непродолжительной пузы.

Черт бы вс побрл, подумл Лйвен. Чего же вы н меня дуетесь, ведь мги всегд держли моряков под покровительством... Или вш прибрежный мг чем-то провинился перед вми?.. Кжется здесь земля Повелителя ветров.

- Кк здоровье Повелителя ветров? - осведомился он, сохрняя вежливую физиономию.

В ответ позди рздлся осторожный стук дерев и Лйвен повернулся, готовый к любым неожиднностям. Однко это был всего лишь стул, который отодвинул от соседнего стол проворно поднявшийся моряк. Лйвен огляделся. Половин только что знятых столов опустел, из-з остльных люди поднимлись, оствляя н них монеты в уплту з выпивку.

Лйвен снов повернулся.

- Приятного ппетит, вш милость, - зло проговорил бородч тоже готовый встть.

Сидящий спрв от него с сожлением отодвинул нполовину полную кружку.

Сидящий слев от него полез в кошель з серебром.

Тк, подумл Лйвен.

- Сидите н месте, - прикзл он тихо, но тоном, не терпящим возржений.

Все четверо зстыли. Потом переглянулись, и во взглядх их совершенно отчетливо был видн пник.

- Что вм нужно от нс, вш милость? - проговорил бородтый с угрозой, з которой пытлся скрыть откровенный стрх.

Лйвен игнорировл вопрос.

- Лучше скжи, почему ты боишься меня? - выговорил он, не отвечя.

Тот, что собирлся рсплчивться серебром, вздрогнул.

- Мы не боимся, - резко скзл он, - Мы просто не желем иметь дело с Тенью!

- Что?! - удивление Лйвен было неподдельным.

Вот тебе и рз, подумл он. Почему это вы, бртцы, решили, что, имея дело со мной, вы имеете дело с тенью?.. Э, д тут, кжется, не обошлось без того торопливого незнкомц из придорожного кбк...

- В этой гостинице сегодня остнвливлся приезжий мг? - спросил он. Отвечйте!

- Д, вш милость? - бородтый был хмур, кк ночь, из которой Лйвен пришел. Он очевидно уже не ждл ни чего хорошего от этой встречи.

- И вы говорили с ним? - продолжл Лйвен.

- Нет, вш милость. Это он говорил с нми.

- Что он скзл вм?

- Это не вше дело, вш милость! - вдруг резко вскричл тот, что сидел спрв от Лйвен. - Это не вше дело, но если вм тк уж интересно, он предупреждл нс, что приедете вы. Он рсскзл нм кое-что о вс и...

- Зткнись, штурмн! - взревел бородтый, и нступил тишин.

Лйвен подождл немного, но ни кто не собирлся продолжть рзговор. Тогд он поинтересовлся:

- Тк что скзл вм этот мг?

Тот, кого нзвли штурмном, нсупился. Бородтый отвел взгляд.

Остльные двно смотрели куд угодно, только не в сторону Лйвен.

- Лдно, - проговорил он, поднимясь, - Сегодня я слишком много сккл. Этот рзговор мы продолжим звтр утром, и советую не пытться покинуть этой ночью гостиницу. Я все рвно нйду вс н море или н земле, если мне это пондобится.

Он повернулся, что бы позвть хозяин и спрвиться о свободной комнте, но остновился.

- Д, вот еще что. Мое имя Повелитель грядущего. Не зню, что он тм нврл вм про меня, но думю, оно немного скжет о моем отношении к Тени.

Хозяин гостиницы окзлся нмного любезнее своих постояльцев. Должно быть его больше зботил свой собственный крмн, чем судьб Мир, может быть он был уверен, что его ремесло будет необходимо при любом состоянии вселенной. Тк или инче, Лйвен получил вполне приличные для припортового городк пртменты и первую ночь з последние дв дня провел в постели в крепком сне.

Звтрк он рспорядился подть себе в номер, не обещя ни ккой плты и немного удивляясь, что трктирщик ее не спросил. После этого, отведв, ндо признться безо всякого ппетит, совсем не плохих блюд, Лйвен спустился в общий зл в полной боевой готовности, решив брть иницитиву в свои руки, бык з рог.

Вчершняя четверк уже был здесь з тем же смым столом. Некоторые другие столы тоже были зняты, но рсполглись они в противоположном конце помещения, сидящие з ними люди поглядывли н этих четверых с некоторой опской и откровенным сочувствием.

- Вы все четверо с одного судн? - спросил Лйвен срзу, кк только подошел к их столу.

Последовл пуз. Потом кто-то проговорил:

- Д, вш милость, мы все с одного судн.

- Кто из вс судовлделец? - осведомился Лйвен.

- Это я, вш милость, - проговорил тот, кто вчер пытлся зплтить з ужин.

- Это кпитн моего судн, - он кивнул н бородтого. - А это стрший помощник и штурмн.

- Прекрсно, - проговорил Лйвен, - Ккое у вс судно?

Четверо переглянулись совсем, кк вчер.

- А зчем вм, вш милость, вы ведь все рвно не поймете, если я нзову его.

- Возможно, - соглсился Лйвен. - Меня интересует, способно ли оно пуститься в не очень дльнее, но очень тяжелое плвние.

Влделец судн помедлил.

- Любое плвние с одного континент н другой дльнее и тяжелое, осторожно ответил он, нконец.

- А мы совершем их по четыре з нвигцию, - добвил кпитн.

- Еще лучше, - скзл Лйвен, - Все дело в том, что я собирюсь ннять вше судно для плвния з Северные земли. Ккие тм условия нвигции вм известно лучше меня, по этому плту можете просить любую. И еще, вы тут вчер проявили похвльную зботу о судьбе ншего Мир, тк теперь вм предоствляется возможность рельно послужить ему, потому что судьб его будет звисеть от того, кк быстро я попду по месту нзнчения.

Воцрилось нпряженное молчние. Лйвен отодвинул для себя стул, уселся и жестом подозвл слугу, двя морякм время осмыслить услышнное, пок см он спрвлялся о своем коне и зкзывл принести смого строго вин, ккое нйдется.

- Мы, вот что вш милость, - проговорил кпитн после недолгого совещния в пол голос, которое Лйвен демонстртивно не слушл.

- Мы тут немножко подумли... Вы првду нм вчер скзли нсчет того, кк вс зовут?

Лйвен в упор посмотрел н него.

- Я не привык, что бы в моих словх сомневлись, - произнес он, стрясь, что бы тон его звучл рздрженно. - Но сейчс дже вм я готов дть слово мг. У меня нет времени н ссоры.

- Нет, вш милость мы не сомневемся в вших словх, - влделец судн помедлил. - И нм знкомо имя Повелителя грядущего - великого мг этого полушрия. Но тот господин, что приехл вчер з пру чсов перед вми нзвл нм совсем другое имя. Он рсскзл, что вы якобы входите в союз Сильных, который, кк известно, служит Тени...

Он змолчл, в нерешительности глядя н Лйвен и ожидя его рекции н свои слов. И эт предполгемя рекция явно стршил его.

- Ну? - только и скзл мг.

- Он велел не двть вм в нем корбль и ни куд не везти вс, собрвшись с духом, выговорил судовлделец.

- И кому же вы больше верите? - осведомился Лйвен с усмешкой.

- Мы люди простые, вш милость, не нм судить кто из мгов прв, неторопливо произнес тот, кого отрекомендовли, кк стршего помощник кпитн, - Нше дело - море, вше дело - колдовство, вы помогете нм иногд и вм спсибо з это. Но сейчс дело слишком серьезное для ншего ум. Инче говоря, вы сми должны решить, кто из вс прв, кто нет.

- Д, вш милость, - продолжил кпитн. - Мы, кк он и скзл, люди мленькие, но мы хотим точно знть, что, помогя одному из вс, мы не помогем при этом Тени пробрться в нш Мир.

- Отлично, - скзл Лйвен, - но если окжусь прв я, вы отвезете меня з Вольные земли.

- Хорошо, вш милость. Но если окжется прв тот, мы не ддим вм корбль, дже и не просите. И ни кто не дст.

- Куд ушел тот мг? - спросил Лйвен.

Все четверо покчли головми.

- Он не скзл этого, - ответил з всех влделец судн, - он ушел, хотя мы и просили его остться...

- Что бы он зщитил вс от меня, - зкончил Лйвен.

Тот только кивнул.

- Тогд, может быть, он скзл, кк его зовут?

Нет, подумл он, конечно он не скзл вм этого. И это очень жль, всегд лучше зрнее знть с кем имеешь дело.

- Нет, вш милость, этого он нм тоже не скзл.

Подошел слуг с боклом спрошенного вин. Лйвен отпил глоток и поствил бокл н стол. Вино в этой гостинице не входило в предметы гордости.

- А что он вообще скзл вм перед уходом? - спросил он. - Он случйно не обещл вернуться? - здвя этот вопрос, Лйвен нблюдл, кк з рзноцветной стеклянной дверью в зл обрзовлось ккое-то движение.

- Д, кжется он обещл вернуться, вш милость, но мы не поняли когд...

Стекляння дверь резко рспхнулсь, и Лйвен увидел н пороге... Ну конечно, подумл он с некоторым рзочровнием. Я мог бы и рньше догдться, что это будет именно он...

В дверях стоял Влдеющий громом. Он неторопливо оглядывл зл, в который мленькие оконц почти не пропускли свет псмурного утр.

- Кжется, я могу вс обрдовть, - произнес Лйвен, глядя через головы моряков в сторону вход. - Он вернулся. Теперь вм не долго остлось гдть о том, кто из нс прв.

Лйвен поднялся. Влдеющий громом зметил его срзу. Он нехорошо улыбнулся и двинулся ему нвстречу, скинув плщ прямо н пол и положив руку н рукоять меч. Лйвен оглянулся в поискх свободного мест, было ясно, что без поединк не обойтись. Люди в зле повсккли с мест, опрокидывя стулья. Кто-то стремился поскорее покинуть помещение, кто-то ноборот спешил знять удобное и безопсное место, что бы поглзеть н дрку. Не тк чсто дв мг дерутся между собой, что бы это зрелище успело нскучить людям попроще.

Н половине пути Влдеющий громом широким жестом обнжил меч.

- Ну что же ты тк спешишь, сосед, - громко скзл Лйвен. - Рзве ты не хочешь немного побеседовть, прежде чем скрестить клинки?

- Мне не о чем беседовть с тобой, презиремый всем Миром, - жестко произнес Влдеющий громом. - Зщищйся, если не хочешь что бы я зрезл тебя кк свинью. - Он пинком отшвырнул стул, стоящий у него н дороге, и сделл еще несколько шгов вперед.

- О, конечно я буду зщищться, - Лйвен усмехнулся, - но прежде у меня есть к тебе несколько вопросов.

Влдеющий громом стоял уже нстолько близко, что мог сделть выпд. Однко Лйвен все еще не обнжл оружия.

- Прежде всего, скжи, слуг Тени, зчем ты солгл этим людям, нговорив им про меня непрвду? - он кивнул в сторону четверых моряков, знявших позицию н лестнице ведущей н второй этж к сдвемым комнтм.

- Я скзл им првду. Рзве не служишь ты Знющему тень, стремясь отыскть для него клеймо Влсти?

- Нет, я не служу ему. Ты хорошо знешь о моем Слове остновить его, если он подчиниться Тени. Теперь я ищу клеймо, что бы вызвть его н поединок и выполнить это Слово, - это было скзно специльно для слушвших во все уши зрителей.

- Это ложь! - вскричл Влдеющий громом.

- А если это ложь, зчем ты пытешься остновить меня? Ты - одурмненный зклятьем Тени! Ты - позволивший своим слугм убить меня по велению предводителя союз Сильных, если бы им удлось это! Ты - устроивший н меня дурцкую зсду н пути сюд и оклеветвший перед всем побережьем!..

В этот момент Влдеющий громом удрил первый рз. Лйвен едв успел отскочить, и тяжелое сверкющие лезвие дигонльным удром перерубило стол.

-... И поднявший к тому же руку н невооруженного! - договорил Лйвен, переведя дух, - где же твоя честь мг?

- Зщищйся, черт побери! - взревел Влдеющий громом, - Не зствляй меня убивть тебя, пок твои руки пусты!

- Поклянись, что ты желешь освободить Мир от Тени, - почти торжественно произнес Лйвен. - Дй Слово мг, и мы вместе сможем много сделть для Мир!

Влдеющий громом с рычнием рзъяренного зверя ннес новый удр.

Лйвен мгновенно отступил и выхвтил оружие.

- Вот теперь можно и рзвлечься, - произнес он с улыбкой. Он сделл легкий колющий удр вниз, Влдеющий громом отбил его и тковл см. Зсверкл стль, последовл молниеносный обмен удрми, основной целью которых был рзведк возможностей противник и нметк основной тктической линии боя. Лйвен срзу понял, что простые приемы эффективные в поединкх с рзбойникми больших дорог здесь не пройдут. То же должно быть почувствовл и Влдеющий громом. Он перестл нпдть, кк бешеный буйвол и отступил н шг, решив попробовть бой с дльней дистнции. Лйвен ткя перемен тоже устривл. Он вовремя отбил сокрушительный удр, который Влдеющий громом ннес, с большого рсстояния, подвшись вперед всем корпусом, увеличивя его силу. Используя момент, пок он восстнвливл первончльную позицию, Лйвен сделл быстрый выпд, нполовину колющий, нполовину рубящий, и острием меч рспорол ему рукв выше локтя.

- Проклятье, - прохрипел Влдеющий громом. Его рзрезнный рукв слегк окрсился крсным.

- Ты слишком зол, сосед, - проговорил Лйвен. - Нужно быть спокойнее, когд хочешь убить кого-то н поединке.

В ответ тот ннес серию сильных, точно рссчитнных удров, не оствляющих противнику шнсов н контртку. Лйвен отступл, обороняясь и выжидя удобного случя удрить смому. Сделв еще несколько шгов нзд, он неожиднно окзлся между двумя близко стоящими столми и не успел он еще толком осознть всю невыгодность ткого положения, кк Влдеющий громом с торжествующим выкриком ннес зключительный, по его мнению, удр. Лйвен отбил его совершенно мшинльно, больше знятый проблемой освобождения из своего нечянного плен, который мог ему дорого стоить. Возможно по этому прием, которым он прировл этот выпд, получился у него нилучшим обрзом. Свои мечом Лйвен отвел врждебное острие впрво от себя и нпрвил его вниз. Меч Влдеющего громом пробил столешницу и нполовину погрузился в нее. В следующую секунду Лйвен выбросил вперед руку с оружием и попл своему противнику в првое плечо. Влдеющий громом громко вскрикнул и, оствив свой меч торчть в столе, резко отштнулся нзд, едв не потеряв рвновесия.

- Нет, - проговорил он, зжв рну рукой, - Тк не должно было случиться... Проклятье... Но знй, ты еще не победил... Нш поединок не зкончен... - он поштнулся и облокотился н стол, зжмурив от боли глз.

- Эй, вы! - крикнул Лйвен рзинувшим рты зрителям. - Ну-к быстро помогите господину мгу знять свободную комнту, - он повернулся к четверым морякм, которым еще предстояло прийти в себя после всего произошедшего. Когд мы выходим в море? - спросил он спокойно.

- Тк, э... Когд прикжите, вш милость, - проговорил влделец судн, скребя пятерней зтылок и неуверенно оглядывясь н своих товрищей.

- Вот и хорошо. Мы должны выйти сегодня к обеду. С грузми, которые не успели погрузить н борт, придется рсстться. Я тк прикзывю, проговорил Лйвен, не обрщя внимния н его последние колебния.

- Будьте н борту к чсу дня, вш милость, - произнес кпитн, - все погружено еще вчер, мы выйдем без здержки.

Лйвен кивнул и удлился в свою комнту, не зня, смеяться ему или плкть от того, что появился, нконец, рельный шнс получить в свои руки клеймо Влсти - смую опсную вещь во вселенной, кк скзл тогд Мть зеркл.

Он стоял н высокой корме, скрестив руки н груди, и смотрел н удлявшийся берег. Ветер был довольно свежий дже по морским меркм. Судно шло нвстречу ему, то и дело меняя глсы, плуб его соствлял зметный угол с горизонтом. " Беля кул " был не особенно большим судном, но построено н совесть - это зметил дже Лйвен бсолютно не рзбирвшийся в судостроении. Оно был выполнен в клссическом стиле морского торговц нполовину военным, нполовину грузовым, что ознчло достточную скорость и мневренность для боя с морскими пиртми и вместительные трюмы для зморских товров.

Комнд здесь тоже был не большя, но, судя по тому, кк влстно гудел боцмновскя дудк и кк проворно и испрвно исполнялись мтросми ее комнды, они облдли всеми необходимыми нвыкми и сноровкой.

Прощние с берегом происходило под зловещий для сухопутной души свист ветр в снстях, хлопнье ствящихся и убирющихся прусов выкрики комнд, топот и витиевтую брнь мтросов.

- Вот мы и вышли, вш милость, - это окзлся влделец корбля, который з всей этой кутерьмой неслышно подошел сзди. - Вы довольны?

Лйвен помедлил, рссеянно глядя н взволновнное море, доствляющее смую большую неприятность мореплвния - кчку.

- Не зню, - проговорил он. - Не вжно, доволен я или нет, Все идет тк, кк должно идти.

Тот понимюще покивл с вжным видом, хотя было ясно, что ни чего он не понял из ткого ответ.

Конечно, подумл Лйвен. Откуд ж тебе понять, что знчит взять в руки смую опсную вещь во вселенной. Я см уже почти хочу, что бы у меня ни чего не получилось...

Он отвернулся от тяжелых, дыбящихся по всей морской поверхности, волн и взглянул н своего собеседник.

- А кк, скжи, зовут тебя? - спросил он вдруг.

Тот змялся, совершенно не ожидя от мг ткого внимния к своей скромной персоне. А может быть, опсясь чего-то.

- Д зчем вм, вш милость, имя простого торговц? - неуверенно проговорил он, нконец.

Лйвен внимтельно посмотрел н него.

- Д и действительно, зчем? - скзл он. - Хотя... - его вдруг озрил збвня, кк покзлось сейчс, мысль, - Тебе не приходило в голову, торговец, что сейчс ты см, твой кпитн, и твой корбль входите в летописи, которые будут нписны о моем походе?

Торговец был поржен. Было ясно, что ткое ему в голову не приходило. В это время судно под ккомпнемент мтросской ругни тяжело перевлилось н другой глс, и Лйвен ухвтился з ккие-то туго нтянутые кнты, что бы не упсть, когд плуб резво подпрыгнул у него под ногми и принял противоположный нклон. Собеседник же его стоял твердо, лишь рсствив широко ноги для рвновесия. Ему, нверное, покзлись не слишком серьезными последние слов мг, который не может устоять н ногх при - обычное дело - морской кчке.

Он несмело улыбнулся интересной, но не очень остроумной шутке господин мг, и, глядя н него, Лйвен вдруг рсхохотлся.

- Не удивляйся - выговорил он. - Уж очень у тебя был збвня физиономия... Скжи, торговец, - когд мы будем н месте?

- Это звисит от того, куд мы плывем Вш милость. Вольные земли большие. А территории з ними еще больше. До нчл их идти примерно неделю, если дльше, то конечно больше. Куд вм ндо, вш милость?

Лйвен перестл улыбться.

- Я не зню этого точно. Я смогу узнть об этом только н месте.

Когд кончтся Вольные земли, ндо буде плыть кк можно ближе к берегу. У меня нет времени н ошибки. Он снов отвернулся к морю.

Совершенно неожиднно этот моряк укзл ему н еще одну проблему и, причем не из смых легких. До этого момент Лйвен особенно не здумывлся нд определением точного мест н побережье, где в длекие времен совершилось зхоронение клейм. В своем путешествии в прошлое в доме Мтери зеркл он не сумел устновить этого точно, и не придл этому большого знчения. Тогд кзлся вжным только см фкт - ему удлось зглянуть, збрться в прошлое н восемь веков и подсмотреть то, чего не дно было увидеть ни одному из смертных.

Позднее об этом мешли здумться другие зботы.

Лйвен зкрыл глз и пострлся припомнить все подробности виденного. Кртин послушно всплыл перед глзми...

Серое, кк сейчс, низкое небо, широкий холодный песчный пляж, идельно спокойня глдь моря. Чуть подльше от берег стоит совсем не большой, но величественный корбль. Берег в основном песчный, но кое-где н песке лежт источенные морем и ветрми огромные влуны. А немного дльше, тм, куд уже не достют волны смого сильного прилив, нд песком чуть нклонно возвышются высокие кменные шпили, созднные смой природой и рсствленные в зловещем порядке.

Если смотреть н них с моря кждый шпиль стновится клыком, все вместе они похожи н окменевшую челюсть древнего дркон. В смом центре этого невероятного обрзовния групп людей. Это сильнейшие мги Мир, которые собрлись здесь для великого дел... А под смым неприметным из кмней небольшя пещер...

Лйвен открыл глз. Нет, ткое место не возможно не узнть.

Если только не проплыть его ночью.

- Я узню это место, - повторил он вслух.

Моряк молч кивнул головой.

- Покжи мне, где моя кют, - скзл ему Лйвен, переходя н более понятные для него темы.

Тот оживился и сделл широкий приглшющий жест.

В кюте, которую ему покзли, Лйвен провел остток дня, вечер и половину ночи. Он вдруг вспомнил, что обещл оплтить проезд и решил, что лучше будет зняться этим сейчс, пок есть время. Ни кпитн, ни хозяин, првд, не зиклись об оплте, но Лйвен в виду того, что ему желтельно было бы и вернуться н этом же корбле, счел з лучшее отдть здток срзу и пообещть кое-что н будущее.

Н этот здток он испортил мленькое зеркльце, спрошенное у кпитн, но, в конце концов, тот не остлся в обиде, хотя выяснилось, что это было единственное зеркло н корбле. Ровно в полночь немного уствший Лйвен появился в кпитнской кюте, где в этот момент коротл время вся судовя элит, которую рзобрвшее любопытство удержло н ногх в нрушение корбельного режим.

Он бросил перед хозяином несколько исписнных листов бумги.

- Сохрните это, - скзл он, - Если не потеряете, то весь следующий год вы не будете торговть в слепую.

Хозяин, не понимя, перебрл листы.

- Что это вш милость? - спросил он, нконец.

- Реестр цен и спрос н основные товры, которыми вы торгуете. Что, в кком месте побережья, сколько стоит, в кком количестве. Зня все это нперед, вы нверняк сми с лучшей выгодой сможете рспорядиться своими кпитлми и корблем.

Некоторое время Лйвен понблюдл, кк быстрое рзочровние, которое присутствующие тщтельно пытлись скрыть, с того момент кк увидели в его рукх бумгу вместо золот, постепенно сменяется понимнием ценности предложенной им формы оплты. В момент кульминции этого процесс, когд уже готовы были рздться возглсы, что это, мол, мечт любого торговц, он поспешил выйти из помещения - дльнейшие рекции кпитнского окружения его не интересовли.

Море было н удивление спокойным. Судно резво шло с небольшим креном н првый борт, подствляя свежему ветру все свое прусное великолепие. Плуб его лишь слегк покчивлсь, нтянутые снсти поскрипывли лениво и сонно, ветер больше не свистел с угрозой у верхушек мчт, , кзлось, пел что-то бодрое, обндеживющее, словно обещл вот тк легко и быстро донести корбль хоть н крй свет.

А н небе был лун. Полня, яркя плыл вслед з корблем между тучми, кк будто нрочно выбиря себе путь в просветх, гся перед собою звезды и кк прожектор освещя необъятный окен и одинокий дерзкий корбль. Прус в этом свете кзлись выковнными из листов серебр, ткелж был тончйшей путиной, сплетенной из серебряных нитей, деревянные ндстройки из стругнных досок выглядели сделнными из блгороднейших пород дерев...

Лйвен не мог скзть точно, сколько времени он простоял тк, любуясь этой ночью, и о чем думл. Он спохвтился, только когд вдруг осознл, что продрог до костей, руки его вот-вот перестнут подвть последние слбые признки жизни.

Он с сожлением вернулся в кюту, которую, кк он подозревл, ему уступил кто-то из тех, кто собрлся сейчс у кпитн, и, не рздевясь увлился н кровть.

Н следующий день он не делл ни чего. При ткой скорости движения, кк ему объяснили, до северной грницы Вольных земель было ходу трое суток, знчит, зняться ему толком было не чем, кроме кк предться рзмышлениям извечному знятию бездельников по обстоятельствм. Рзмышления эти были довольно прздными, в том смысле, что пользы от них, кроме кк от возможности убить время, не было ни ккой. Все утро Лйвен ломл голову нд згдкой непредскзуемого поведения Влдеющего громом. Поведение это не лезло ни в ккие рмки, ни применительно к нормльному мгу в здрвом уме и в трезвой пмяти, ни к мгу, одурмненному зклятьем Тени. Если бы это было ккое-то другое зклятье, еще можно было бы подумть...

Д и то довольно непросто понять последние поступки Влдеющего громом, уж если это зклятье Тени... Влдеющий громом должен сейчс лизть пятки своему предводителю - Знющему тень, которому сейчс выгодно, что бы Лйвен принес ему клеймо Влсти. А его холоп н долгожднного гонц с мечом... Причем в смый, что ни несть серьез, ни о ккой игре здесь не могло быть и речи. Лйвен мог поклясться, что дрк в гостинице был нстоящей...

Днное нпрвление рссуждений не имело перспективы рзвиться во что нибудь стоящее, и Лйвен постепенно перешел н другую тему. Он попытлся предствить себе, что его ожидет, когд он прибудет н место, пострлся рскопть все свои скрытые стрхи, смутные опсения и неверные желния. Это было не легко. Необходимо было быть объективным, ни чего не преувеличивя и не приуменьшя. Приходилось быть предельно честным с смим собой, хотя время от времени это ломло некоторые стереотипы в его собственной оценке себя.

Выяснилось, нпример, что он больше всего н свете боится, своего провл. И вовсе не потому, что его неудч грозил Миру невероятными потрясениями и тяжелыми испытниями его обиттелям... То есть это тоже было. Конечно, он боялся з это море, з этот воздух, он боялся з Мть зеркл, з Элию, в конце концов... Но это чувство было н верхнем уровне - н уровне сознния, понимния всех грозящих опсностей. Но горздо больше он боялся окзться... он не смог подобрть подходящего слов. Сбежть от Мир восемь лет нзд, вести н той стороне жлкое, полу рельное существовние, вернуться по первой же просьбе, изобржя при этом величйшее великодушие, зявить всему Миру себя, кк его освободителя и в итоге окзться... Окзться горздо хуже, чем хвстуном.

И еще Лйвен неожиднно понял, что именно этот глубинный стрх зствит его спрвиться с любыми препятствиями н пути. Этот стрх победит любую неуверенность и любые другие стрхи, н которые тк ндеялся Знющий тень...

А н следующий день н горизонте з кормой слбо збелел прус.

Лйвен зметил его срзу, кк только вышел н плубу, но только через минуту до него дошел смысл увиденного. Он укзл н него вхтенному у штурвл и спросил, двно ли он появился, но тот скользнул по горизонту взглядом, в котором лишь едв было зметно любопытство и скзл, что увидел его только сейчс.

Лйвен ткой ответ ни чуть не обндежил. Он слишком хорошо понимл, что ознчет появление постороннего судн здесь - вдли от всех торговых морских путей и удобных гвней для стоянки и мелкого ремонт, в котором всегд возникет необходимость после долгого плвния через окен.

Кпитн появился н плубе кк рз в тот момент, когд Лйвен уже собирлся спуститься к нему в кюту з рзъяснениями. Он покзл н горизонт себе з спину и проговорил:

- Посмотри-к, увжемый, и скжи, что ты об этом думешь?

Кпитн, однко, снчл посмотрел н него смого, явно гдя нд тем, что еще взбрело в голову этому мгу, после того, кк он вчер весь день штлся по корблю, опустив голову и не змечя людей вокруг. Потом его взгляд последовл по нпрвлению, укзнному Лйвеном.

Опытные глз моряк мгновенно скзли ему, что именно он видит и чем это, в конечном счете, может грозить его корблю.

- О господи, что же это ткое, вш милость, - произнес он, устремляясь к борту.

- Я думю это прус, - скзл Лйвен. - Для чйки он слишком долго нходится н одном месте.

- Д, это и в првду прус, - выговорил кпитн. Он вдруг неожиднно здрл голову и зорл: - Эй, кто тм сегодня в вороньем гнезде?! Три вхты н кмбузе!

- В чем дело, кпитн? - донеслось сверху, - Рзве я проспл обед?

- Ты проспл пиртов, идиот! Пять вхт н кмбузе, и чистить днище н стоянке!

Нверху, поняв, куд ветер дует, змолчли.

- Почему ты думешь, что это пирты? - осведомился Лйвен, когд кпитн вернулся с небес н плубу.

- А кто же это по вшему, вш милость? Ккой еще корбль может погнться з честным торговцем в эти воды?

Лйвен бросил беглый взгляд н море. Воды кзлись ему смыми обыкновенными. В отличие от берегов.

- Скжи, кпитн. Ты везешь что нибудь ценное?

- Ни чего подобного. У меня в трюме кое-ккие осттки от последней торговли и немного золот в рундуке...

- Ну? - скзл Лйвен.

Кпитн помолчл, сообржя.

Действительно, - выговорил он, нконец. - Дже пиртм нечего здесь делть - у меня нечего брть. Но тогд я ни чего не понимю...

Он посмотрел н Лйвен и в его глзх мелькнул тень догдки.

- Ну что ж, - проговорил Лйвен, - Я втянул вс в это дело, тк я же буду и зщищть.

- Тк это з вми погоня, вш милость!.. - кпитн прикрыл рот рукой, словно испугвшись смысл скзнного. Встреч с пиртми был бы для него горздо привычнее.

- Боюсь что тк. Подождем немного. Если этот корбль звтр не отстнет, я зймусь им.

- Вм виднее вш милость. Но... Он не зкончил фрзы, но по - кчл головой с очень крсноречивым видом.

- С вшего рзрешения я сделю кое-ккие приготовления... - проворчл он и скрылся в своей кюте. Вскоре он появился опять, н этот рз вместе со своим помощником и штурмном. Зголосил дудк боцмн, и н судне тотчс поднялсь сует.

Через несколько минут Лйвен сообрзил, что з приготовления имел в виду кпитн.

Н плубе появились четыре небольшие ктпульты, и с ними стойки со стрелми метровой длинны, оснщенными рзными хитрыми нконечникми. У большинств это были хрупкие сосуды из ккой-то породы орехов - диковинок противоположного полушрия, - в которые нливлсь легко восплменяющяся смол того же дерев. Вдоль древк ткой стрелы тянулся фитиль, который поджигли перед выстрелом, и который в свою очередь поджигл смолу, когд орех рзбивлся о плубу или борт вржеского судн. Другие стрелы были просто зостренными, рссчитнными н поржение живой силы противник. Н третьих нконечники имели сложную систему крючьев и шипов, древко было обмотно веревкой, пропитнной все той же смолой. Короткий фитиль зжигл ткую стрелу во время полет, и когд он зстревл в снстях или цеплялсь з прус, остновить пожр было очень сложно. А сми прус противник терял почти нверняк, что прктически отдвло его в руки удчно выстрелившего соперник.

Эти объяснения Лйвен получил от хозяин "Акулы", которому в этой общей суете не чего было делть, кроме кк двть рзличные спрвки.

Кроме ктпульт н плубу вынесли несколько смых обычных рблетов с смыми обычными стрелми к ним, которые преднзнчлись для ближнего боя, когд стновится ясно, что бордж не избежть. Н этот же случй здесь появились несколько лебрд, боевых топоров, борджных сбель и дже пр шпг смого блгородного вид. Все это выстроилось у двери рубки в порядке убывния рзмеров.

Мтросы поглядывли н это снряжение искос. Экипжу не нрвилсь перспектив дть бой кому бы то ни было. Особенно сейчс, когд нвигция почти зкончилсь и терять, дже при нпдении пиртов, особенно не чего. Проще было пустить их н борт, дть убедиться, что взять здесь нечего, и плыть себе спокойно дльше, кк и делли обычно в подобных случях. Морские пирты ни когд не топили купцов без особой ндобности. Зчем резть курицу, которя несет золотые яйц - в следующий рз этот же торговец может попсться им полный золот или зморского товру. И тогд уж ему не уйти.

Зметив ткую рекцию мтросов н возможное предстоящее сржение, Лйвен стл внимтельнее приглядывться и к комндному соству.

Здесь нстроение тоже было не лучшее, но чувствовлсь некоторя решимость - возможно судовую верхушку воодушевляло присутствие н борту мг, который к тому же всю ответственность берет н себя.

- Вот тк будет спокойнее, вш милость, - сообщил кпитн, снов появляясь рядом. - Вы только не подумйте, что я не доверяю вшей мгии, но море оно...

- Я не в обиде, кпитн, - перебил Лйвен. - Тк мне и смому спокойнее.

Перед вечерней зрей штурмн вынес н корму некий змысловтый инструмент и нцелил его н горизонт.

Когд он поднял глз, лицо его было мрчным.

- Они догоняют нс, вш милость, - скзл он, не глядя н Лйвен. - Они догнли нс н треть по срвнению с утренним рсстоянием. Он, хмурясь, сложил свой прибор и удлился, не проговорив больше ни слов.

З ночь неизвестный корбль преодолел еще половину рзделяющего их с вечер прострнств. Выйдя утром н плубу, Лйвен первым делом бросил взгляд з корму. Белые прус четко просмтривлись н фоне серого в тучх неб и холодной морской глди. Ни кких сомнений относительно нмерений незнкомц у Лйвен больше оствться не могло. Кто-то сильно жждл встречи с ним.

Он спустился в кюту кпитн и зстл того з изучением рсстеленной н столе морской крты. Результты этого исследовния видимо не особенно его удовлетворяли, кпитн был хмур и покрсневшие глз его говорили, что лег он вчер поздно, встл сегодня очень рно.

- Ну вот, вш милость, - проговорил он, звидев Лйвен. - Нчлось то, чего мы и боялись больше всего.

Лйвен поднял брови.

- Првд? - произнес он недоверчиво. - А мне кзлось, что плвние проходит превосходно.

- Дй бог, что бы все было тк, кк вы думете. Этой ночью мы вошли в воды, которые нвсегд лишт эти берег хорошей морской торговли.

- Ты преувеличивешь, кпитн. Окен выглядит сегодня н редкость спокойным.

- Нет уж вы поверьте мне, вш милость, я зню что говорю. Эти мест кишт смыми коврными мелями, ккие когд-нибудь встречлись морякм. Их нет н кртх, потому что вхтенный обнруживет их только тогд, когд корбль уже скребет днищем по песку. А после этого уже не кому нносить ее н крту, потому что сняться с ткой мели невозможно, помощи ждть не откуд. С первым же отливом судно зссывет в песок, и через несколько чсов прилив рзбивет его в щепки. Кроме того, эти мели появляются и исчезют кждый год, и нельзя угдть ккой рисунок они соствляют сегодня. Сейчс лот под нми не достет до дн, через минуту вперед смотрящий может услышть шум бурунов нд очередным сюрпризом. Если ткое происходит ночью, остется только молиться, что бы мель не был у нс прямо по курсу. Сегодняшнюю ночь я см почти целиком простоял н вхте и однжды мы чудом остлись целы.

- Гм... - произнес Лйвен.

- А тут еще кто-то тщится у нс в кильвтере...

- Вот именно, - перебил Лйвен, - Об этом я хотел с тобой поговорить...

- А вы видели горизонт впереди, вш милость? - продолжл кпитн, не слушя его. - Он весь зтянут серостью. Не пройдет и чс, кк мы будем плыть в тком тумне, что ночь покжется белым днем.

- Вот кк, - проговорил Лйвен, - это интересно... - видя, что кпитн не собирется прерывть свои рссуждения, он резко скзл: - Слушй меня. Ты совершенно верно зметил, что кто-то тщится у нс в кильвтере. Тк вот, я решил, что пришло время от него избвиться, коль скоро см он не желет оствить нс в покое.

Кпитн посмотрел н Лйвен.

- И, слв богу, - скзл он. - Двно уже пор. Он мне все глз з ночь нмозолил.

- Пошли, - рспорядился Лйвен.

Поднявшись н плубу, он подошел к борту и посмотрел вперед.

Горизонт действительно был покрыт серым непроницемым покрывлом, тк что не понятно было, где кончются тучи и нчинются белые бурунчики н волнх.

Потом он посмотрел нзд. Преследующее судно шло резво, уверено, слегк нкренившись по ветру. Нд корпусом возвышлсь гор прусов, перед носом взлетли брызги, легкя килевя кчк совсем не мешл его движению. Воздух пок был идельно прозрчен, и все эти подробности были видны простым глзом. Однко кпитн вдруг нхмурился и снов исчез в своей кюте, появившись через минуту с большой морской подзорной трубой. Он нвел ее н судно и, немного помедлив, проговорил:

- Я знл, что глз не обмнывют меня... Мне знкомо это судно, вш милость. Это "Быстря звезд". Он стоял в гвни рядом с нми.

- И ты знешь влдельц? - поинтересовлся Лйвен.

- Д, конечно. Кк-то мы выпили с ними пру кружек пив, - он опустил трубу и взглянул н Лйвен. - Это хороший корбль, вш милость. Он слушется ветр точно тк же, кк и нш и прус н нем ствятся ткие же. Но корпус сделн н слву. У него корпус быстроходной шхуны, не морского торговц. То, что он проигрывет в рзмере трюмов, он нверстывет в скорости. Эт "Быстря звезд" всегд успевет делть з нвигцию н один рейс больше чем мы...

Он вдруг змолчл и посмотрел н Лйвен.

- Но что может зствить их гнться з вми, вш милость?

- Я скжу тебе это, - ответил Лйвен. - Но прежде скжи, точно ли ты уверен, что это именно "Быстря звезд". Не ошибся ли ты, что именно он стоял рядом с вми в гвни?

Моряк оскорбился.

- Возьмите трубу и прочтите нзвние сми, вш милость. А что ксется гвни, уж поверьте мне н слово, я могу отличить один корбль от другого. А уж этот тем более. Д вы возьмите трубу, и вм смим срзу стнет ясно, ткой корпус в сочетнии с тким прусным вооружении не чсто встретишь.

Лйвен не стл брть трубу. Он был уверен, что не понял бы рзницы, дже если бы эти прус были подняты нд плотом, и решил поверить кпитну н слово, кк тот и просил.

- В той гвни был только один человек, который может пожелть догнть меня, - скзл Лйвен. - И судя по всему, он этого пожелл.

Я говорю о том мге, которого я рнил в день отплытия.

У кпитн вытянулось лицо. Он совершенно не был обрдовн этим известием и кжется, предпочел бы сейчс нпдение всех пиртов, промышляющих н окенских торговых путях.

- И что вы нмеренны теперь делть, вш милость? - хмуро осведомился он.

Лйвен пристльно посмотрел н него, угдывя его нстроение.

- Когд мы войдем в тумн? - спросил он вместо ответ.

- Н это нм пондобиться около трех чсов.

- А когд выйдем из него?

Кпитн пожл плечми.

- Один бог знет, вш милость. Тумн может продержться до смой ночи. К тому времени они будут уже совсем близко, - он кивнул з корму.

- Вот и отлично. Если ты в тумне проведешь корбль мимо мелей, я обещю, что когд мы выйдем н чистую воду этого судн з нми уже не будет.

Кпитн недоверчиво посмотрел н него.

- Хорошо, вш милость, - скзл он. - Я не спршивю о том, кк вы это сделете...

- И првильно, - прервл его Лйвен. - Скжи лучше, не нйдется ли у тебя н корбле еще одного зеркл?

Тот покчл головой.

- У нс было только одно, вш милость.

Лйвен кивнул.

- Я тк и думл. Лдно, я обойдусь своим. А сейчс оствь меня. И скжи, что бы ни кто не зходил н корму, пок см не рзрешу.

Кпитн вытрщил глз.

- А рулевой, вш милость?

Лйвен оглянулся н рулевого, немного помедлил, рзмышляя.

- Лдно, он пусть остнется. Но пусть не отходит от румпеля рди его же пользы.

- Хорошо, вш милость, - повторил кпитн. - Дй бог, что бы вы окзлись првы.

Лйвен снов кивнул и отпрвился н корму. Он чуть было не оступился н крутом трпе, ни кк не мог привыкнуть, что плуб гуляет под ногми. Под скрип кких-то кнтов и легкое похлопывние прусов, которое говорило о недостточной силе ветр, он поднялся н высокую корму и мимо рулевого прошел к смому фльшборту.

Он ни когд не мог понять, зчем корму у корблей делют выше нос, и только сейчс смог оценить все преимуществ ткой постройки. От сюд рулевому было видно все, и то, что твориться впереди и того, кто нгоняет корбль сзди.

Последнее обстоятельство было особенно удобно для Лйвен. Он в последний рз кинул взгляд н медленно ндвигющуюся стену тумн впереди и повернулся к преследовтелю.

Д, подумл он, они действительно к вечеру догонят нс... Интересно, что Влдеющий громом собирется делть дльше. Он не мог тк быстро опрвиться от рны и снов прийти в боевую форму. Сейчс он дже ндеться не может спрвиться со мной, и тогд совершенно не понятно, зчем он устроил эту погоню... Про него, впрочем, многое непонятно... Лдно, зймемся, пожлуй, делом...

Лйвен медленно вынул меч из ножен. Рулевой с опской покосился н него, кзлось, взвешивя решения, бросить румпель и бежть прямо сейчс или немного подождть. Второе решение перевесило. Он только посмотрел вопросительно вниз н кпитн, но тот покзл ему, что все, мол, в порядке, стой, где стоишь.

Лйвен с силой воткнул меч перед собой в доски плубы. Он зкрыл глз и постоял немного, сосредоточивясь, стрясь перестть обрщть внимние н кчку и непривычные во время колдовств морские звуки. Потом он нщупл рукоятку меч и лдонью првой руки нкрыл мленькое зеркльце, вделнное в нее. Мельком он в который рз уже вспомнил с блгодрностью Мть зеркл и тут знкомое ощущение волной проктилось по рукм, сосредоточившись в кончикх пльцев. Тогд он снял лдонь с зеркл и коснулся его поверхности лишь тремя пльцми - больше н нем не умещлось...

Был тумн. Ткой густо, что плуб чужого судн не был видн вся. Рзличлись только небольшой учсток отсыревшего дощтого нстил, толстое основние мчты и несколько кнтов, кзлось нтянутых в бесконечность. Людей видно не было. Ветр тоже почти совсем не было, невидимые прус полосклись где-то вверху. От туд доносились несколько голосов, видимо мтросы что-то попрвляли в снстях.

Несколько шгов вперед и из тумн проявилсь рубк. Внезпно в ней открылсь дверь и вышедший из нее человек целенпрвленно проследовл прямо в белесую тьму. Некоторой время слышлись его шги, потом он видимо поднялся по трпу и из тумн донесся его голос. Говоривший произнес несколько слов, среди которых были рзличимы морские термины. Кжется, он спрвлялся о скорости ход, глубине, которую покзл лот при последних измерениях и о кких-то гротх и бизнях. Н свои вопросы он получил четкие ответы, которые видимо его удовлетворили. Потом он спросил о курсе - это можно было слышть отчетливо - о том, когд прошли последнюю обознченную н крте мель и когд будет следующя. Ему ответили, что последнюю миновли пол чс нзд, следующя скорей всего будет, когд тумн уже кончится.

Вся эт информция спршивлсь и выдвлсь без проявления кких-либо эмоций - тк могл бы спросить и ответить мшин. Ответы просто принимлись во внимние, кк будто речь шл не о смой опсной широте в окене. Конечно, тк могли проявляться чудес выдержки и хлднокровия, но что-то здесь было не в порядке... Живые люди тк не рзговривют...

Спршивющий тк же неожиднно появился из окружющей серости и скрылся в рубки. Возможно, это был кпитн, который ходил проверить вхтенного. Если тк, то он ходил н корму, и если двинуться еще немного вперед то... Тк и есть, трп именно здесь.

Рулевой у румпеля смотрел прямо перед собой кким-то остекленевшим взглядом. Тм не было видно дже перил, огрждющих высокую корму, но он, почти не моргя, смотрел вперед. Не вглядывлся в нпряжении, прислушивясь к кждому всплеску волн, уж, не буруны ли нд мелью, он просто смотрел и все. Похоже, ему был безрзличн судьб своего судн и своя собствення тоже.

В эту минуту внизу снов рздлись голос. Кто-то влстно спршивл:

- Ты уверен, что мы не потеряем их в этом тумне?! Если это случится, ты будешь молить меня о смерти! - этот голос приндлежл Влдеющему громом и в нем в отличие от других, слышнных рньше голосов, рзличлись эмоции совершенно определенного род.

- Положитесь н меня и мой экипж, вш милость, - это говорил тот, кто выходил рньше проверять рулевого. Он был все тк же бесстрстен, несмотря н опсное положение его корбля и откровенную угрозу мг, которого он должен был бы бояться и, мягко говоря, не очень любить.

В ответ Влдеющий громом только подтвердил свою угрозу в других выржениях и добвил еще пру слов про ветер.

Потом стукнул дверь и голос стихли.

А потом произошло что-то неожиднное. Снчл чуть-чуть, почти совсем незметно изменился в тоне плеск волн у форштевня. Зтем судно легонько вздрогнуло, рздлся глухой скрежещущий звук, волной проктившийся по всему корпусу. Не смотря н небольшую скорость ход, нос судн вдруг резко подпрыгнул вверх, зтрещли снсти н мчтх, плуб содрогнулсь и сильно нкренилсь н левую сторону.

Потом корм медленно просел, и судно змерло без движения. Снов стл слышен тихий плеск волн о борт.

Некоторое время рулевой продолжл смотреть прямо перед собой, словно не понимя, что произошло. Потом он медленно огляделся вокруг, отпустил румпель и, подойдя к периллм, в ответ н рздвшееся снизу хлопнье дверей и торопливые шги, бесцветно проговорил:

- Мы сели н мель, кпитн...

Лйвен оторвл знемевшие пльцы от зеркльной поверхности и принялся их рзминть. Не двигясь, он подождл, пок глз опять привыкнут к нормльному дневному освещению, потом выдернул меч и, не торопясь, подошел к трпу. Кпитн, зложив руки з спину, прохживлся по глвной плубе. Услышв н корме шги, он повернулся и снизу вверх посмотрел н Лйвен.

- Ну, что скжите вш милость? - спросил он. - Вы пробыли тм целых полчс, не может быть, что бы вы принесли плохие новости.

Лйвен кивнул.

- Будет тк, кк я скзл, - выговорил он. - Это судно потеряет нс в тумне.

Он чувствовл сейчс некоторое облегчение, от того, что все произойдет смо собой, без его вмештельств, и в то же время у него было тяжело н душе. Он мог спсти этих несчстных, одурмненных зклятьем слуги Тени людей, но вместо этого он смотрел н их близкое уже роковое будущее и не имел прв ни чего сделть для них.

Ведь возможно это был тот смый случй, когд нельзя рисковть будущим всего Мир рди будущего нескольких людей.

Н трпе згремели шги, и Лйвен увидел, что кпитн поднимется н корму. Н лице его уже не было улыбки, ее место зняло выржение крйней озбоченности и ккого-то отчяния.

- Мы входим в тумн, вш милость, - скзл он, порвнявшись с Лйвеном, Вы выполнили свое обещние, теперь время мне выполнять мое...

Неделю спустя Лйвен прикзл поворчивть обртно. Все это время судно шло только днем, вствя н ночь н якорь, что бы не проплыть в темноте мимо того единственного мест н побережье, которое интересовло Лйвен. Ветер был попутным и сильным, скорость приличной. Они двно миновли Вольные земли и последние несколько дней шли вдоль совершенно не исследовнных берегов. Было очень холодно, и кпитн говорил, что только сильный ветер и волнение удерживют здешние неглубокие воды от змерзния. Снсти и плуб постоянно покрывлись льдом, и мтросм было чем знять время между вхтми.

А когд нвстречу поплсь первя плвучя льдин, Лйвен понял, что они збрлись слишком длеко. Двигться вперед больше не имело смысл - либо Лйвен видел в своем путешествии в прошлое совсем другие мест, либо климт с тех пор существенно изменился, что можно было предположить с большим трудом. Позди же оствлось единственное место, где еще был ндежд встретить искомое. Берег, которые они прошли в том ндолго зпомнившемся тумне тк и остлись не осмотренными. Тумн тогд продержлся почти до утр, и незполненный учсток н крте, которую кпитн дорисовывл и испрвлял по ходу дел, соствлял знчительное рсстояние. Лйвен боялся дже думть, что будет в том случе, если он ошибется.

Кпитн и вся комнд встретили известие о возврщении с энтузизмом. Они слишком хорошо понимли, чем грозят эти широты. Позже кпитн признлся, что еще день-другой, и он смостоятельно повернул бы ночью нос судн н юг, когд с утр подняли бы якорь, господин мг, скорее всего ни чего не зметил бы...

Обртный путь был труден. Ветер по прежнему был устойчивым северным, что н этот рз совсем не способствовло быстрому плвнию.

Временми снежные зряды снижли видимость до нуля, стремительные порывы ветр угрожюще кренили судно, но все же это был обртный путь. Тихого ропот в комнде, которой стло кзться, что получення плт не соответствует их усилиям и риску, больше не было слышно, непрекрщющяся судовя рбот кзлось, стл делться в дв рз охотнее.

Еще через две недели кпитн н зкте подошел к Лйвену и проговорил:

- Это было здесь, вш милость. Именно здесь мы вышли из тумн.

Лйвен огляделся. Берег покзлись ему знкомыми, но ткими ему кзлись всякие берег н обртном пути. К тому же было уже слишком темно , что бы рзглядеть что либо нходящееся не прямо нпротив судн.

- Хорошо, - проговорил он. - Встнь сейчс н якорь, утром мы продолжим путь. Тогд я смогу скзть тебе нсколько удчным был нш поход.

Кпитн промолчл, только покчв головой. Здесь были длеко не смые лучшие условия для якорной стоянки.

Этой ночью кпитн не спл совсем. Он предпочел крейсировть вдоль берег, чем бросить якорь в это мелкое дно из зыбучего песк с опсностью потом вовсе не вытщить его. Кпитн рссудил, что утром всегд можно будет вернуться немного нзд, если он ошибется в ночных мневрх, и н рссвете окжется не н том месте, что н зкте. Тк и случилось, однко возврщться не пришлось.

Утро выдлось н редкость спокойным. В тучх время от времени появлялись просветы и н целые минуты солнце зливло окен своим ясным, но уже холодным светом, в котором прус кзлись позолоченными, верхушки волн покрывлись лмзми из брызг и пены.

В одну из тких минут Лйвен и поднялся н плубу, но он дже не зметил этого мгновения прежней доброй скзки, которой когд-то был Мир. Взгляд его был обрщен к берегу. Тм совсем не длеко от кромки прибоя к небу возвышлись совершенно черные и кк будто дже отполировнные утесы. И кзлось, что древний дркон из предний и былин невообрзимой двности вот-вот проснется и поднимется из холодных песчных дюн, рзбросв вокруг облк вековой пыли и песк и зхлопнет, нконец, свою челюсть...

Лйвен почувствовл, что от волнения у него нчинют дрожть руки. Почти ткое же чувство он испытывл, когд увидел эти утесы первый рз в доме у Мтери зеркл. Но тогд они были очень длекими, они были символом чего-то зловещего, нвисшего нд всем Миром, они были почти нерельным символом Тени. И хотя с того смого первого момент Лйвен шел к этим утесм, кк к цели всей своей жизни, в глубине души он не верил в их существовние. А сейчс он мог сойти н берег и прикоснуться к ним, к этим единственным, преодолевшим восемь веков беспощдного времени, свидетелям двней эры мечей потрясшей Мир до основния, свидетелям великого деяния великих мгов былой эпохи.

- Посмотрите-к вш милость, кк вм это понрвиться, - это был хозяин судн, которого Лйвен з своими переживниями совершенно не зметил н плубе.

- Это великолепно, - ответил он. - Мы прибыли н место, хотя может быть и с небольшим зпозднием. Но оно не должно сыгрть роли.

- Что? - переспросил хозяин, и проследил з нпрвлением взгляд Лйвен. Д я не об этом вш милость. Посмотрите вон туд, вш милость.

Лйвен посмотрел и понял, что в это утро он не змечл не только людей. Немного првее утесов, зрывшись носом в песчный берег, имел место корбль. Он стоял, нкренившись н левый борт, прусов не было, оборвнные и перепутнные снсти висели, словно худя рыболовня сеть н столбх для просушки. Одн из мчт был сломн и болтлсь з бортом н обрывкх кнтов.

- Черт возьми, - проговорил Лйвен, - Здесь может быть только одно судно...

- И я узнл его, вш милость, - громко скзл кпитн, спускясь по трпу. - Это от него вы отделлись три недели нзд.

- Вот именно, - подтвердил Лйвен, - и кк окзлось лишь з тем, что бы встретить его снов. Слв богу, оно уже не может плвть.

Хозяин покчл головой.

- Иногд ткие корбли плвют, вш милость. И бед нм, если этот из них.

Лйвен в удивлении посмотрел н него, потом н кпитн.

- Д-д, - тот зкивл головой. - О тких встречх много рсскзывют в портовых кбкх. Только не очевидцы. Они уже ни чего не могут рсскзть.

- Уж, не о призркх ли вы говорите? - проговорил Лйвен с усмешкой.

- Именно, вш милость, - кпитн снов кивнул. - Мне не по душе эт встреч. Я бы н вшем месте не стл здесь здерживться.

- Вот именно, - подхвтил хозяин. - Двйте уйдем от сюд, вш милость, и по скорее. Ветер усиливется, очень скоро мы будем длеко от этого мест.

- Черт возьми, - проговорил вдруг кпитн, и в глзх его появился откровенный стрх. Он посмотрел н Лйвен, потом н хозяин. - Почему он стоит здесь? Прошло три недели, море должно было уничтожить его, рзбить в щепки, ведь он же н мели.

- Этот корбль не пережил бы второго же прилив... - выговорил хозяин, и зстыл с открытым ртом, осознв истинное знчение своих собственных слов.

- Мы уходим от сюд, вш милость, - решительно произнес кпитн. - Мы получили от вс щедрую плту, но мы не рссчитывли н встречу с призрком...

- Д вы никк об перетрусили, - Лйвен усмехнулся снов. - Вы испуглись ккого-то выдумнного вми же призрк, и это после всего ншего плвния!..

- Плвние - нш рбот, вш милость. Призрки - вш. А мы боимся призрков. Они погубили слишком много корблей...

- Кпитн! - это был крик мрсового. - Н востоке твориться что-то непонятное. Похоже, сейчс будет сильный шквл!

Кпитн и хозяин переглянулись и с округлившимися от стрх глзми бросились к противоположному борту. Ткой крик иногд рдовлся по несколько рз н день, но сейчс это простое сообщение привело их в ужс.

Горизонт был предтельски чист.

- Вот, вш милость, дождлись! Эх... - кпитн мхнул рукой, и бросился н корму.

- В чем дело? - переспросил Лйвен. - у нс есть еще кк минимум пятндцть минут, ведь его дже видно сейчс только с мчты...

Он не зкончил фрзы, потому что шквл был виден уже не только с мчты.

- Мы не успеем уйти от берег... - прошептл хозяин судн.

С кормы рздлись выкрики комнд, и н судне поднялсь лихордочня деятельность. Мтросы вихрем промчлись по плубе и кк мурвьи обсыпли снсти. Другие что-то, ужсно спеш, делли внизу.

Шквл ндвиглся с непостижимой скоростью. Уже через минуту было ясно, что все приготовления бессмысленны, по тому что они не будут зкончены, но ни кто не бросил рботу. Они еще ндеялись н что-то, может быть, просто не в их хрктере было ждть конц, слож руки.

Снчл вихрь, бурлящий тучми, проливным дождем и водяной пылью сорвнной с волн зкрыл горизонт н востоке. Он устремился н корбль словно гончя, звидевшя зйц. Двигясь плотным кулком из спрессовнного ветр, он оствлял прострнство слев и спрв от себя чистым и безопсным, словно корбль действительно был единственной целью этого движения.

В последние секунды Лйвен успел подумть, что именно тк должны видеть лвину обреченные быть погребенными под ней. А в следующее мгновение он ощутил себя прижтым к стене рубки многотонной тяжестью шквл...

Первым удром ветер сломл обе мчты. Этот удр был нстолько резок и силен, что судно не успело дже нкрениться, снесенные мчты вместе с людьми и неубрнными прусми уже потерялись в нступившей тьме. Некоторое время нельзя было понять, пдет ли невероятной силы дождь или корбль уже погрузился под воду. Оргны чувств откзывлись воспринимть буйство стихии. Снчл Лйвен перестл слышть ужсющий рев ветр, потом дождь ослепил его, и, нконец, он совершенно перестл понимть стоит ли он, лежит н двери рубки или летит в преисподнюю.

А потом все это неожиднно кончилось. Вокруг по прежнему бушевл ургн, поднимя ткие волны, что местми обнжлось неглубокое дно, но смо судно попло в полосу бсолютного штиля. Оно перестло кружиться и рскчивться, и уцелевшие люди только стли поднимть головы, когд произошло смое стршное. Где-то вверху, где тучи врились в гигнтском котле ветр, сформировлся мощный, хорошо нцеленный умелой рукой зряд электричеств. Устремившись вниз, он взорвл плубу под ногми Лйвен, рсколол рсштнный корпус, рскидл в стороны горящие щепки...

Секунду спустя шквл унесся в сторону берег и волшебным обрзом рссеялся н пол пути к нему. А н все еще бушующем по инерции море остлись только тлеющие обломки, которые волны не успели до конц погсить.

Когд он очнулся от ощущения смертельного холод, был вечер. Солнце уже нполовину скрылось з горизонтом и посылло сквозь тучи н холодный берег свои последние предзктные лучи, крсящие песок в млиновые тон.

В пмяти сохрнились обрывочные кртины стршной ктстрофы, оствшейся впрочем, позди. Соствить их во что-то более менее стройное он не стл и пытться - снчл нужно было определить свое место в прострнстве и времени и понять, жив он еще или уже нет.

Он попробовл пошевелиться. Снчл рукой. Очень осторожно где-то в теле уже притилсь зля, коврн боль и ждл только, когд ей позволят нпомнить о себе. Под пльцми был мокрый песок.

Это можно было определить с трудом, потому что пльцы уже почти совсем окоченели. Тянуть дльше было нельзя.

Он собрл свои силы, и одним рывком поднялся, приготовившись стиснув зубы перенести взрыв выпущенной н свободу боли, однко его не последовло. Пугющее ощущение окзлось лишь воспоминнием о боли недвно пережитой, но уже прошедшей.

Подчинившись ккому-то первобытному инстинкту, он побрел прочь от берег, туд, где в последних отблескх зкт еще виднелись высокие черные утесы. Когд он добрлся до них, было уже темно. Или это потемнело в глзх от истрченных н этот путь усилий? В последний момент, когд он уже коснулся рукой глдкой, словно бы отполировнной поверхности, ноги подкосились под ним, и он упл вперед лицом. Внезпно ему стло тепло, и он успокоился, будто достиг, нконец, своей цели, к которой очень долго шел...

Когд Лйвен проснулся, был уже двно день. Он обнружил, что лежит н земле лицом вниз, рот его полон хрустящего н зубх совершенно невкусного песк. Он попробовл встть, и это у него получилось довольно легко. По счстью рядом окзлось нечто большое, твердое и устойчивое, к чему можно было прислониться спиной и подождть, пок пройдет легкое головокружение.

Где-то недлеко шумел прибой. Сплевывя песок, Лйвен протер глз и огляделся.

Он стоял у подножья одного из утесов-клыков, невдлеке от которых суш кончлсь, и нчинлось море. Берег его был усеял неопределенным мусором и обгорелыми обломкми дерев, в некоторых из которых угдывлись фргменты обшивки и плубы. Чуть дльше вдоль кромки прибоя возвышлся остов другого корбля.

Лйвен потряс головой и вгляделся снов. Н плубе того, что некогд нзывлось "Быстрой звездой" угдывлось движение.

- Черт возьми, - проговорил Лйвен, и услышл, кк хрипло звучит его голос.

Он откшлялся и ощупл рукой пояс. Меч был н месте. Оствлось только удивляться, кк он не утщил его н дно во вчершнем купнии.

Ну лдно, подумл Лйвен. Хоть с этим порядок. Мог бы и потерять, между прочим...

Движение н "Быстрой звезде" возобновилось. Теперь вполне отчетливо можно было рзличить, что это движется человек. Н тком рсстоянии его при желнии можно было бы принять з обрывок прус, колышущийся н последней рсщепленной, ндломленной у основния мчте, если бы не полное отсутствие ветр.

Лйвен отступил к подножью утес и сильно сжл рукоятку меч. Он уже знл, кто этот человек, и что бы догдться об этом не нужно было видеть его лиц. Рзделться с "Белой кулой" тк метко нпрвленным удром молнии мог один только он.

Прислонившись спиной к кменному исполину, Лйвен нблюдл, кк Влдеющий громом спустился с рзбитого остов н песок и не торопясь, побрел к утесм. Он двиглся вдоль полосы прибоя, и робкие в безветрие волны время от времени доктывлись до смых его ног. Он не видел Лйвен, и конечно не искл его. По пути он осмтривл обломки вчершней ктстрофы, выброшенные морем н песок. Кзлось, его полностью удовлетворило совершенное. Он был уверен в учсти своего противник и спокоен. Сейчс его интересовло только дело своих рук, н которое он мог подойти и посмотреть поближе.

С невозмутимостью стороннего нблюдтеля Лйвен следил з своими ощущениями. Больше всего он изумился тому обстоятельству, что эт встреч для него совсем не был неожиднной. У него склдывлось стрнное чувство, что он здесь именно рди этой встречи. Клеймо влсти отошло куд-то н второй плн, хотя до него был сейчс всего лишь сотня шгов. Было очевидно, что предыдущие стычки являлись только прелюдией к тому, что должно было через несколько минут произойти здесь, н холодном просоленном песчном пляже где-то н крю свет.

Он был бсолютно спокоен, и полностью готов к бою, в исходе которого почти не сомневлся. Он просто не мог сейчс проигрть, и возможно осознние этой простой истины принесло тк ему необходимую уверенность в себе.

Не снимя руку с меч, он шгнул вперед.

Влдеющий громом зстыл н месте, когд противник, которого он считл поверженным вышел ему нвстречу из-з утес-клык. Впрочем, он быстро овлдел собой, и тк же быстро принял решение о своих дльнейших действиях. Он отскочил н несколько шгов нзд и без рзговоров выхвтил меч.

Лйвен тоже не стл ждть. Здесь не было зрителей, которым ндо было что-то объяснять, и меч кк будто см собой вылетел из ножен к нему в руку.

- До смерти одного из нс, - глухо проговорил Влдеющий громом, перехвтывя рукоятку поудобнее.

- Нет, - скзл Лйвен, - до твоей смерти.

В ответ н эти слов, Влдеющий громом с ледяной улыбкой н губх тковл. Он ринулся вперед, держ меч острием вверх, постепенно переводя его в горизонтльное положение, с рсчетом пронзить противник нсквозь. Лйвен сделл быстрый шг в сторону и круговым движением отбил удр. Влдеющий громом пробежл по инерции еще несколько шгов и мгновенно рзвернулся, но во время этого мневр н мгновение их лиц окзлись слишком близко друг от друг и их глз встретились. И Лйвен увидел в глзх Влдеющего громом вместо ожидемой ненвисти смятение, рстерянность и ккую-то отчянную решимость - ткие чувств мог бы испытывть человек, внезпно осознвший, что он делет что-то стршное, но по кким-то причинм уже не имеющий возможности отступить...

- Проклятье, - прошептл Лйвен, - вот когд я нконец-то понял тебя. Ккое счстье, что еще не слишком поздно...

Противники снов стояли лицом к лицу, готовые продолжить поединок. Последовло несколько обоюдных выпдов, стль ззвенел о стль, потом они снов рзошлись н шг.

- Я передумл, - проговорил Лйвен, - Я не буду убивть тебя.

Это все рвно, что убить беспомощного стрик.

- Ты лжешь! - ответил Влдеющий громом, однко нпдть снов не торопился. - Ты см ослб. Тогд в тверне у тебя получлось лучше.

- Может быть, - соглсился Лйвен. - Но у тебя все еще почти не действует првя рук. Я восхищен твоим мужеством, держть меч тебе невыносимо трудно, но ты стрешься не покзть виду.

Н этот рз Влдеющий громом не выдержл. Он удрил первым, но рук его действительно дрожл. Лйвен немного отклонился в сторону, пропустил отточенное лезвие у смого своего бок и, повернув свой меч плшмя, великолепным удром сверху оглушил своего противник - тким удром он мог бы рздробить ему череп, не здержи он в последний момент руку. Влдеющий громом рухнул н песок кк подкошенный.

- Ну вот, - скзл ему Лйвен, опускя оружие. - Ты ведь до смого конц не верил в это. Но я думю, это подлечит немного от твоей опсной болезни.

Он воткнул свой меч в песок и немного постоял, рзмышляя о своих ощущениях. Потом выбросил всю эту муть из головы, подобрл меч Влдеющего громом и воткнул рядом со своим. В этот момент он почувствовл, что мерзнет, и ощутил злой морской ветер н своих щекх. Это было удивительно, он хорошо помнил, что провел ночь в тепле, и когд очнулся, не ощущл ни чего подобного. Он посмотрел н утесы, и догдк пришл см собой.

Тк вот оно что, подумл он, чуть ли не с блгоговейным трепетом.

Вы были по истине велики, мги прошедшей эры. Вы сделли между этих утесов неизменной темпертуру, здержли ветер у их подножья, уберегли, нверное, и от дождя и снег. Вы сделли эти утесы вечными, что бы они вечно хрнили вшу великую тйну от Мир, который может рспоряжться ей только себе во зло. А я посмел посягнуть н вшу зповедь, возомнив при этом, будто у меня что нибудь получиться...

Лйвен вдруг отчетливо понял, что еще сегодня ему придется изведть н себе силу древней мгии, и ему стло жутко. Им просто овлдело отчяние, когд он получил это последнее свидетельство, того, с ккой тщтельностью продумны здесь все мелочи и кк стртельно они выполнены. Если было предусмотрено дже нежелтельное влияние климт, то что говорить о зщите от непрошеных посетителей.

Честное слово, я готов повернуть нзд, подумл Лйвен. Он встряхнул головой и попытлся предствить все с другой стороны.

Д, конечно, будет трудно. И, нверное, будет не очень приятно узнть о себе ккую нибудь новость, которую мгический кристлл способен рскопть в глубинх души. Но я, по крйней мере, зню, что меня ждет. Я готов к этому, готовился весь длинный путь н этот берег, и можно ндеяться, что некоторый психологический брьер в этом отношении у меня сломлен. И, кроме того, можно ндеться, что я угдл тот свой смый сокровенный подсознтельный стрх, который должен будет покзться н свет и обртить меня в бегство в предстоящей встрече с древностью.

В этот момент послышлся стон, и Лйвен посмотрел вниз. Влдеющий громом не открывя глз, сжл голову рукми и зстонл снов.

Лйвен положил руки н рукояти мечей и ждл продолжения. По прежнему сжим виски лдонями, Влдеющий громом открыл глз и тот чс зжмурился снов, кк человек вышедший из темной комнты и внезпно ослепленный дневным светом. Он протер глз, снов приоткрыл их и, все еще щурясь, уствился н Лйвен. Потом с выржением полного непонимния происходящего он огляделся, обнружил, что нходится в положении леж и попытлся приподняться. Когд это ему удлось, он снов с низу вверх воззрился н Лйвен. Тот стоял, облокотившись н рукоятки мечей, глядя н него с глубоким сочувствием, слишком хорошо вырженном н лице.

- Что з чертовщин, - хрипло произнес, нконец, Влдеющий громом, отчявшись рзобрться в ситуции смому.

- Вствй, - скзл Лйвен. - Здесь слишком холодно, что бы двть долгие объяснения.

Покорно добредя до утесов, Влдеющий громом срзу уселся н песок, прислонившись спиной к кменному основнию. Он глянул н Лйвен с былой неприязнью, которя впрочем, ни чуть не рвнялсь той ненвисти, с которой он смотрел н него десять минут нзд.

- Ты в состоянии меня понимть? - спросил его Лйвен. - Или удр был все же слишком силен?

Влдеющий громом осторожно потрогл голову.

- Я в состоянии понимть тебя, - проговорил он, - если только ты соизволишь что нибудь объяснить.

- Сейчс соизволю, - Лйвен снов воткнул мечи перед собой и принял прежнюю позу.

- Скжи, что ты последнее помнишь? - неожиднно спросил он.

Влдеющий громом блеснул н него глзми, но, увидев, что тот говорит серьезно, остыл.

- Я? - переспросил он, пытясь сосредоточиться. - Кжется я

был в своем змке. Вечером у меня гостил Знющий тень. Он передл мне др Мтери зеркл...

- Это было небольшое зеркло и свеч, - перебил его Лйвен.

Влдеющий громом помедлил, вспоминя, потом кивнул и срзу сморщился.

- Д, это было зеркло и свеч... Ккое то стрнное чувство.

Кк будто все это было только вчер, но с другой стороны кжется, что прошел целый год.

- Только дв месяц, - уточнил Лйвен. - Что было дльше?

- Дльше? Это все что я помню... Нет, подожди. Я куд то поехл. Потом плыл н корбле... Или это мне все приснилось? Вспоминется кк в тумне, будто и првд был сон. А потом я с кем-то дрлся... - Влдеющий громом посмотрел н Лйвен. - Черт возьми, я дрлся с тобой.

- Првильно, - подтвердил Лйвен. - Все это был не сон. Ты действительно ехл, потом действительно плыл. Перед этим мы с тобой дрлись, и я рнил тебя в првое плечо. Оно и сейчс у тебя болит. А еще перед этим ты нпустил н меня своих слуг, и я чудом выжил. И четверть чс нзд мы тоже с тобой дрлись, и я оглушил тебя удром по голове. Он сейчс у тебя должно быть просто рсклывется.

Влдеющий громом снов потрогл голову.

- Все это было н смом деле? - спросил он, и спохвтился, - Впрочем, я верю тебе, конечно все это было н смом деле, - он огляделся вокруг, и лежщий перед ним пейзж рзвеял последние сомнения. - Но почему?

- В тот день, что ты последний хорошо помнишь, у тебя был Знющий тень, ты см это скзл. И он принес тебе...

- Зеркло, - перебил Влдеющий громом. - Я понял. Что было в нем?

- Зклятье Тени, - Лйвен видел, кк широко рскрывются глз Влдеющего громом, - Он принес тебе зклятье Тени - и это был вовсе не др Мтери зеркл. Ты поплся кк мльчишк. С того вечер ты был членом союз Сильных, слугой Знющего тень, рбом смой Тени и бог знет кем еще. Но тебе повезло. Ты слишком стремился угодить своим хозяевм, которые, между прочим, относились к тебе не очень то внимтельно, и в этом был их ошибк. Знющий тень не поделился с тобой, может быть и с остльными членми союз своими плнми нсчет меня, и ты немного перестрлся. Пытясь сделть и меня слугой Тени, ты подбросил мне свое зеркло с ее зклятьем. Может быть, ты помнишь это, я тогд ночевл в придорожном кбке у грницы твоих влдений.

Влдеющий громом покчл головой.

- Нет, я не помню этого.

- Это не вжно. Глвное что с того момент оно перестло действовть н тебя. Между прочим, см Знющий тень к этому времени вовсе не был зинтересовн видеть меня одним из своих одурмненных и потерявших способность трезво думть собртьев по союзу.

Влдеющий громом молчл.

- Тк вот, - продолжил Лйвен, - зклятье больше не действовло н тебя. Но сил его был слишком велик, и ты подверглся его влиянию слишком долго. Никто не мог бы срзу очнуться от этого дурного сн. Ты стл делть ткие глупости, что их не могли понять ни я, ни Знющий тень. Для меня, нпример, твои поступки были полнейшей згдкой, ведь твоему хозяину было нужно, что бы мой змысел удлся.

Н этот счет у него были свои плны, но в них вряд ли входили твои попытки остновить меня. Ты попытлся несколько рз, но зклятье теряло силу с кждой твоей неудчей. Сегодняшняя дуэль звершил дело. Думю, что для Знющего Тень будет некоторым сюрпризом потеря одного из членов своего союз, но он см виновт. Ему не нужно было упускть тебя из виду, и возможно мы с тобой не были бы сейчс в тком незвидном положении.

- Отлично, - проговорил Влдеющий громом. - Если все что ты рсскзл првд, то я соглсен окзться в нем. Ты сейчс много поведл нового для меня, и я уже успел основтельно зпутться.

Лйвен приподнял брови.

- Скжи, когд Знющий тень пришел к тебе с последним визитом, ты уже знл, что он говорил с Тенью.

Теперь брови поднял Влдеющий громом.

- Я не знл этого. Но теперь я нчиню понимть...

- Вкртце ситуция тков, - перебил его Лйвен. - Знющий тень собрл союз Сильных, членом которого ты одно время являлся. Чтобы скрепить этот союз ему нужно клеймо Влсти. Ты знешь о моем Слове, которое я некогд дл ему. Тк вот, теперь я стрюсь выполнить это Слово.

- Д, я еще помню его, - проговорил Влдеющий громом и здумлся.

- Ты должен рсскзть мне все, - скзл он, нконец. - Все, что произошло с тех пор.

- Ну что ж, это спрведливо, - Лйвен кивнул, - Но тогд я то же должен сесть, потому что это будет длинный рсскз.

Лйвен кончил говорить и попробовл увлжнить свое пересохшее небо. З последний чс он, стрясь ни чего не упустить, описл Влдеющему громом все, что произошло в Мире, с того момент кк впервые увидел Элию в своей скромной прихожей. Теперь у Влдеющего громом было нд чем здумться - он узнл о себе слишком много првды. Он молчл. Было видно, что он ошеломлен величиной и мощью зговор против Мир. Но еще больше он был потрясен тем, что совсем недвно см был чстью этого зговор, ктивно желл его успех и делл для этого все, что было в его силх, не щдя ни кого и ни чего, дже своей жизни.

Лйвен не торопил его. Ему был ясен итог этих рзмышлений, и он испытывл необычйное облегчение. Только сейчс он понял, кк не хвтло ему все это время товрищ н своем пути, и кким тяжелым бременем было сознние того, что у него есть рельный могущественный врг, пытющийся ему помешть. Он вспомнил тот миг откровения во время схвтки и испуглся, что его могло бы и не быть, если бы не счстливя случйность, и сейчс последний роковой удр был бы уже ннесен.

- Я не могу опрвдть себя ни чем, - проговорил Влдеющий громом тк тихо, что близкий прибой едв не зглушил его слов.

Лйвен молчл.

- Большего позор не знл ни один мг, - выговорил Влдеющий громом.

Лйвен внимтельно смотрел н него и ждл.

- Смогу ли я когд нибудь смыть его со своей совести, дже если другие збудут о нем.

Тогд Лйвен поднялся н ноги, молч выдернул меч Влдеющего громом из песк и торжественным движением подл его ему рукояткой вперед. Тот вскочил. Снчл неуверенно, потом твердо сжл рукоятку и поствил меч острием вниз у своих ног.

- Ты прв, - скзл он коротко. - Спсибо.

- Я рд, что ты понял меня, - скзл Лйвен. - И не збывй больше, что ты один из сильнейших мгов полушрия, которого дже см Знющий тень пожелл видеть в своем союзе. И которому вовсе уж не пристло быть рзмзней в тяжелое для Мир время.

Влдеющий громом вложил меч в ножны.

- Знющий тень должен зплтить з свои черные дел, - скзл он. И добвил чуть тише, - А мне з мой позор.

- Хорошо скзно, - проговорил Лйвен и неожиднно спросил: - Послушй-к, ты случйно не помнишь, чем ты питлся все последние дни? Признться, я умирю с голоду.

Влдеющий громом взглянул н него с удивлением, потом нморщил лоб, вспоминя. Потом проговорил:

- Я припоминю, что нходил пропитние н том несчстном судне, - и сделл жест в сторону погибшей "Быстрой звезды".

- Д, действительно, - соглсился Лйвен. - Это я мог бы сообрзить и см...

После недолгого блуждния по рзбитому корблю они нткнулись н кпитнскую кюту, которя видимо лучше всего сохрнилсь со времени ктстрофы. Лйвен срзу обртил внимние н то, что он, очевидно, был обитем уже после крушения, но см Влдеющий громом смотрел н эти признки с огромным удивлением, будто видел эту кюту впервые.

Было видно, что ее не стремились содержть в порядке, но жизненно вжные моменты все же збыты не были. Под потолком в жроупорной стеклянной колбе, где рньше зжиглись свечи, ярко пылл крошечня шровя молния, зливя помещение немного крсновтым, но ровным светом. В большой плите, которя могл быть перетщен сюд с кмбуз только силой мгии, тоже угдывлось нлогичное электрическое явление, првд видимо рзмером побольше. От плиты веяло теплом, что совсем не кзлось неуместным после пронзительного северного ветр, свободно гуляющего по рзбитой плубе.

Немного оглядевшись, Влдеющий громом проговорил:

- Нверное, я был здесь недвно, - он укзл н шровую молнию в лмпе.

Лйвен кивнул.

- Это не вызывет сомнения. Если бы я взялся зпихнуть шровую молнию в бутылку, он рзнесл бы все судно.

Влдеющий громом почесл в зтылке.

- Ну что ж, - проговорил он. - В тком случе добро пожловть в гости, сосед. Хотя прво не зню, чем я буду тебя потчевть.

- Ну, с этим то мы сможем кк нибудь рзобрться, - Лйвен укзл н кухонные припсы, в беспорядке свленные у плиты. - Сейчс нс не должны интересовть ккие-то особые гстрономические изыскния, мы вполне можем перекусить чем нибудь н скорую руку. Скжи, пожлуйст, где у тебя тут пресня вод?

- Ты собирешься см готовить обед? - изумление Влдеющего громом было глубоким и неподдельным.

- Именно это я и собирюсь делть, - подтвердил Лйвен. - Пожлуй, это единственное полезное, чему я нучился н той стороне. Интересно, кк ты выжил здесь без этого умения?

- Должен признться, что я питлся ккой то сухомяткой, но зто зпивл вот этим.

Он снял с полки большую кермическую бутыль, зпечтнную деревянной пробкой и передл Лйвену. Было видно, что пробк эт некогд был злит сургучом, крешек известного клейм зморских виноделов можно было рзглядеть дже сейчс.

- О, - скзл Лйвен и осторожно вытщил пробку. - О! - повторил он, поднеся горлышко к носу. - Позволь поинтересовться, откуд ткое великолепие?

- Из трюм. Должно быть, не успели все рспродть.

Лйвен подошел к столу и кк хрустльную взу водрузил н него бутылку.

- Ты знешь, что я подумл, - проговорил он медленно и посмотрел н Влдеющего громом. - Я подумл, что не случиться ни чего стршного, если я отложу поход з Клеймом влсти до звтршнего утр...

Вечер нступил совершенно не зметно. Шровя молния под потолком по прежнему испускл ровный немигющий свет, и только посмотрев мельком в окно кюты, Лйвен обнружил, что слишком быстро сгустившиеся из-з низких плотных туч сумерки уже готовы прогнть н зпд последние отблески дневного свет и звлдеть землей и океном полностью и безрздельно. Рсштнный корпус погибшего судн зметно поскрипывл. Несильный прибой плесклся у глубоко погрузившихся в песок бортов.

З окном уже некоторое время шел тихий крупный снег, который тут же тял, упв н мокрый пляж или в не желющее змерзть море. Все было тихо, и кк-то умиротворенно, и можно было збыть н время о том, что ты почти н смом крю свет, где до тебя бывли лишь смые отчянные смельчки. Д, безусловно, звтр будет трудный день. Звтр будет день испытний, день, когд возможно решиться судьб Мир, но сейчс все спокойно, сегодняшние проблемы все решены, знчит можно, отстегнув с пояс меч, посидеть со сткном превосходного вин, которому нет рвных н обоих полушриях и отдохнуть, чувствуя легкий хмель, тк, что бы плуб под ногми не прыгл и не рскчивлсь кк сумсшедшя, холодный просоленный песок не нбивлся в рот во время сн.

Влдеющий громом отствил свой сткн.

- Тк знчит, он убил Живущего в тишине, - проговорил он вдруг тихо.

Чувство умиротворенности срзу оствило Лйвен. Возврщение к рельности было почти болезненным.

- Не он см, - скзл он. - З него это сделли его слуги.

- Это не вжно. Вжно кто прикзл им сделть это.

Лйвен кивнул.

- Если это поможет, - проговорил он, - я могу зверить тебя,

что двое из них больше ни кого не убьют.

- Нет, - Влдеющий громом сделл резкий отрицтельный жест, - з это преступление должен ответить их хозяин. Я не могу поверить, что у него поднялсь рук совершить его.

- Теперь у него н многое поднялсь рук, о чем рньше он думл кк о святыне. Этим он просто дополнил свой длинный список.

Влдеющий громом змолчл. Он молчл тк долго, что Лйвен подумл, что он желет зкончить рзговор. И то, что он скзл после, было полной неожиднностью.

- Живущий в тишине был моим лучшим другом... до того, кк его зствили отречься и от друзей и от вргов, - медленно выговорил Влдеющий громом, глядя н свой сткн, стоящий н столе прямо перед ним.

Что-то кольнуло в груди у Лйвен при этих словх. Будто двняя, стртельно злечення рн вновь дл о себе знть.

- Мне кзлось, что этот вопрос должен быть снят, - проговорил он сухо. Живущий в тишине умер. И все мы, тк или инче, виновны в его смерти.

- Все, - подтвердил Влдеющий громом. - Одни больше, другие меньше...

- Я не пойму к чему ты клонишь, - рздржение Лйвен нрстло против его воли. - Ты хочешь снов поссорить нс? Именно здесь и именно сейчс?

- Нет, я не хочу поссорить нс. Ты прв. Не время сейчс вспоминть о прошлом. Прости...

Прости! подумл Лйвен. Только жлости мне здесь твоей и не хвтло... Не жлели тогд, тк не жлейте и сейчс. Ккого ж черт ты все это нчинл?

- Прости? - переспросил он, - Ведь кжется, только общее презрение ко мне удержло тебя от того, что бы взяться з меч тогд, восемь лет нзд.

- Д, - соглсился Влдеющий громом. - Может быть, лучше было бы, если б все тогд и решилось.

- А все тогд и решилось! - перебил Лйвен. - Я ншел лучший выход для всех. Ведь сообщество мгов было тогд в очень щекотливом положении. Я ушел см и избвил вс от необходимости презирть меня. Хотя кждый из вс в душе понимл тогд, что я сделл то, что было необходимо.

- Ты... недостойно использовл зкон Слов. Ни кто не в прве был тк поступть.

- Я не нрушил зкон Слов.

- Но... ты недостойно использовл его. Ты совершил низость. Ты посмел лишить одного из мгов влсти, днной ему смим Миром!

- А ты подумл, ккую низость совершил бы этот мг, не сделй я этого! Д Живущий в тишине см пришел в ужс, когд протрезвел после того последнего пир и был блгодрен мне з то, что я вовремя его остновил. Ты же знешь, мы остлись с ним друзьями и после всего.

- Д, я зню это. И признюсь, это всегд было для меня згдкой. Н его месте я проклял бы тебя.

- Знчит, он окзлся мудрее. - Лйвен с рздржением отствил свой бокл.

Влдеющий громом пожл плечми.

- Может быть. Но теперь он умер. Оствим это.

- Нет, погоди. Зчем же было тогд зводить этот рзговор.

- Я не подумл.

- Продолжим. Я предпочитю видеть перед собой врг, чем только нполовину друг. Скжи мне, хорошо ты помнишь тот последний пир у Живущего в тишине? Не повредило ли Зклятье тени твою пмять нстолько глубоко.

Влдеющий громом вздрогнул при этом упоминнии.

- Я слишком хорошо его помню, - тихо скзл он. - Тот пир был особенно пышным. Я только не помню повод, по которому он двлся.

- Живущему в тишине в то время не ндо было поводов, - скзл Лйвен, - он двл пиры потому, что ему было скучно. Но тогд он почему-то рзослл приглшения дже н побережье.

- Может быть потому, что ему было особенно скучно.

- Может быть. - Соглсился Лйвен. - Но тогд ему тем более ндо было держть себя в рукх. А он с пьяных глз дл Слово мг... Ты помнишь, о чем оно было. Д еще тк, что все слышли это. Это Слово ему нельзя было позволить выполнить. Ты тоже знешь почему.

- Ты мог вызвть его н дуэль.

- Не мог! Я не мог убить его. А рн его лишь здержл бы.

Ведь он дл Слово.

Помолчли. Влдеющий громом пристльно рссмтривл свой сткн.

Потом он скзл:

- Ты знешь, я сейчс впервые подумл, почему я см не вызвл его н дуэль? И ни кто не сделл этого тогд.

- Ты быстро сообржешь. Тебе пондобилось только восемь лет, что бы эт мысль пришл к тебе. Другие поняли это н второй день.

Лйвен чувствовл, кк его рздржение постепенно перестет в непонятное чувство горечи, может быть чувство вины перед кем-то, может быть в обиду н весь Мир, который смог понять его до конц только сейчс.

- Он выпил тогд слишком много вин, - сообщил Влдеющий громом через некоторое время.

- Ты сегодня тоже пострлся, - отозвлся Лйвен.

- Но, - Влдеющий громом поднялся н ноги, - я еще достточно трезв, что бы понять, что был не прв, когд вспомнил обо всем этом. И вот мое Слово мг. Я дю его тебе в том, что ты не увидишь во мне врг, до тех пор, пок будешь служить н блго ншего Мир.

- Аминь, - скзл Лйвен. - Будет очень хорошо, если ты ляжешь и выспишься хорошенько. Д и мне тоже не помешет. Звтр у нс очень трудный день.

Утро нстло хмурое, псмурное, холодное. Трезвое непогожее утро, когд совершенно ясно, что чему быть, того не миновть, и ндо вствть из теплой постели и принимться з рботу. Свежий и холодный ветер с моря гнл н пологий песчный берег тяжелые волны.

А тм, куд волны не доствли, снег уже не тял. И черные, зловещие обелиски-клыки возвышлись нд побелевшей землей, кк последнее предупреждение дерзкому путнику, рискнувшему прийти к их подножью.

- Ты должен позволить мне сделть это, - скзл Влдеющий громом, перекрикивя близкий прибой.

Они стояли н берегу поодль от утесов - этого живого нпоминния древности тк, что бы только не долетли брызги, срывемые ветром с верхушек волн. Н свежем снегу четко выделялись их следы, ведущие к рзбитому корблю.

- Я обязн чем-то искупить зло, которое успел причинить Миру из-з своей собственной глупости, - Влдеющий громом был нстроен решительно и говорил искренне.

Лйвен только покчл головой.

- Но почему? Ты не веришь мне? Я дл тебе вчер свое Слово, ты помнишь?!

- Я помню, - скзл Лйвен. - Я верю тебе. И я думю, у тебя еще будет случй отличиться.

- Ты не ответил. Почему ты не хочешь дть мне попробовть?

- Ты не знешь, что тебя ждет. Я делю это рди тебя смого.

- Хорошо, - скзл Влдеющий громом, - пропусти меня вперед.

Если у меня не получится, ты войдешь см. А если у меня получится, я отдм тебе Клеймо влсти, и сржться со Знющим тень будешь ты.

Лйвен снов покчл головой.

- Я слишком много здолжл Миру, что бы не попробовть отдть кое-что прямо сейчс, - нстивл Влдеющий громом. - Если ты действительно хочешь что-то сделть для меня, пропусти меня вперед.

Лйвен отвел взгляд от утесов и пристльно посмотрел н него.

Влдеющий громом сжл рукоятку своего меч.

- Ты не понимешь меня, - проговорил он глухо. - Ты не был повержен Зклятьем тени. Ты не знешь, что знчит творить зло своему Миру, не ведя, что делешь, потом в одно мгновение осознть это. Осознть, что ты хуже, чем преступник. Хуже чем...

Он не договорил. Оборвл фрзу н середине и стл выжидюще смотреть н Лйвен.

Лйвен снов взглянул н утесы.

Они уже ншли пещеру, в которую ему предстояло спустится з Клеймом, но что-то зствило его повременить и снов отойти н берег моря. Нверное, это было безотчетное желние оттянуть хоть немного минуту испытний. Может быть и зря.

Он вдруг вспомнил вчершний рзговор, и посмотрел н Влдеющего громом.

- Я понимю тебя, - скзл он. - Иди. Я желю тебе удчи, хотя это и невозможно.

- Блгодрю тебя, - скзл Влдеющий громом. - Я зню, что меня ждет. Вот увидишь, я спрвлюсь.

- Иди, - повторил Лйвен, - я подожду тебя здесь.

Влдеющий громом шгнул вперед.

Лйвен смотрел, кк он идет к утесм. Снчл быстро, потом его шг змедлился. У подножья крйнего обелиск он приостновился, было, но потом решительно двинулся дльше и скрылся из вид.

У него не получится, подумл Лйвен. И хорошо, я должен сделть это см.

Он отвернулся к морю. Море было сегодня неприветливое. Ветер гнл нд ним низкие темные тучи, скоро опять должен был пойти снег.

Сколько он может пробыть тм? Пять минут? Может быть десять? Кк быстро подействует мгия древних?

Новый порыв ветр принес холод, и Лйвен плотнее зкутлся в плщ.

Скорее бы возврщлся, подумл он. Тк и змерзнуть не долго.

Он оглянулся и неожиднно увидел Влдеющего громом. С того момент, кк он ушел, не прошло и трех минут, и вот теперь он медленно брел от утесов к берегу. Его руки были пусты.

Лйвен двинулся ему нвстречу.

- Я не смог, - проговорил Влдеющий громом. - Они угдли.

- Я говорил тебе об этом, - скзл Лйвен.

- Я уже протянул руку. Оно было тк близко, вошел я тк спокойно, что я решил, будто мгия древних утртил свою силу.

- Этого не могло случиться, - скзл Лйвен. - Они слишком хорошо все подготовили к подобным визитм.

Влдеющий громом только кивнул.

- Теперь я убедился в этом, - скзл он. - Я не дотянулся совсем немного. И вдруг совершенно отчетливо понял, что если я хотя бы дотронусь до него, то снов попду под влсть Тени. Это было, кк озрение, ккя то мгновення догдк, нстолько простя, что было удивительно, кк я не понял этого рньше. И мои руки опустились сми собой, - Влдеющий громом посмотрел н свои руки. - Я... не могу позволить Тени звлдеть мной снов. Скорее я предпочту умереть.

- Я понял тебя, - проговорил Лйвен.

- Поверь, - скзл Влдеющий громом, - Смые ужсные чудовищ, огонь и смерть не остновили бы меня. Но это...

- Я понял тебя, - повторил Лйвен. - Ты встретил совсем не то, чего ждл.

Влдеющий громом снов кивнул.

- Я пойду, - скзл Лйвен после недолгого молчния. - Идем, подождешь меня под утесми. Здесь сильный ветер.

- Ты тоже не сможешь, - Влдеющий громом только мхнул рукой. - Этот кристлл выбирет ткое, чему человек не в состоянии противостоять. Против мгии древних нет зщиты.

Лйвен пожл плечми.

- По крйней мере, я должен попытться. Один из нс обязн взять это клеймо.

Когд они подошли к утесм, у крйнего из них Влдеющий громом остновился.

- Дльше ты иди один, - скзл он.

Лйвен не ответил. Он медленно двинулся дльше. Он не торопился, но и не сдерживл шг. Он должен был взять Клеймо влсти, и этим было скзно все. Колебний больше не могло оствться. Не могло ли?..

... Смя опсня вещь во вселенной... - всплыл вдруг в пмяти

фрз Мтери зеркл. Лйвен чуть было не остновился, но пересилил себя и зствил, будто онемевшую вдруг ногу сделть новый шг. И еще шг. И еще... И вот он уже н пороге пещеры. Кменные ступени ведут вниз. Они дже не припорошены песком, хотя вход совершенно открыт. Тм нверху никогд нет ветр. Ступеньки кончются у простой ни чем не зпертой двери, которя свободно открывется рукой.

Лйвен легонько толкнул дверь.

Пещер кзлсь оствленной только вчер. Ни где не было ни млейшего нмек н пролетевшие в верхнем мире век. У дльней стены имело место вырубленное из кмня возвышение. Под ним н полу лежл прозрчный куб, который кзлся просто куском стекл и совершенно безобидным. Нд возвышением пылли, ярко освещя всю пещерку не потухшие з восемь веком фкелы. Их чуть слышное потрескивние было единственным звуком в тишине подземелья.

Лйвен шгнул вперед. То, з чем он пришел сюд покоилось н кменном возвышении. Он уже встречл эту вещь в своем видении о прошлом... Смую опсную вещь во вселенной...

Тонкое блестящее стлью лезвие, отточенное кк игл, без труд пробившее кмень своего постмент...

... Смя опсня вещь во вселенной...

Лйвен снов шгнул вперед. Оствлось совсем немного и можно уже будет протянуть руку.

Зловещий кровосток зкнчивется у смого эфес, покрытого узором тонкой чекнки без всякого смысл...

... это смя опсня вещь во вселенной...

Лйвен остновился, когд носки его спог коснулись стеклянного куб. И теперь видно было, что грнь, н которой тот лежит, невообрзимой глубины зеркло, в котором можно утонуть при одном лишь взгляде.

Точеня костяня рукоятк, будто см, просится в лдонь. А вершит ее великолепня зловещим великолепием тысяче лучевя звезд, пылющя огнем былых пожров, впитвшя пролитую под ее светом кровь, мнящя к великим и роковым подвигм...

... это действительно смя опсня вещь во вселенной...

Лйвен медленно поднял руку нд возвышением и змер уже готовый коснуться воплощения всего зл Мир.

Это должно случиться сейчс. Если они хотят остновить меня, они должны сделть это прямо сейчс...

Он невольно зжмурил глз, приготовившись к отржению тки мгического кристлл.

Мги древней великой эпохи, неужели вы дже не попытетесь остновить меня? Неужели я обречен сделть это?..

Он сильно вздрогнул, когд пльцы его коснулись чего-то холодного, глдко отполировнного. Он открыл глз. Его рук сжимл рукоятку Клейм влсти.

И ни чего не произошло. Только тихо потрескивли фкелы, и пот холодной струйкой скользнул с его лб.

Лйвен осторожно потянул кинжл вверх, и лезвие вышло из кмня, будто из куск тлого льд... Тогд Лйвен повернулся и пошел вон из древнего хрнилищ, окзвшегося вдруг тким нендежным.

- Ну, что?.. - Влдеющий громом бросился к нему, когд он появился н пороге пещеры и остновился н месте, увидев в его руке Клеймо влсти. - Ты смог! У тебя все получилось. Ты одолел их мгию!..

- Нет, - хрипло ответил Лйвен. - Они опять угдли. И дли мне сделть то, чего я боялся больше всего в этом мире, - он посмотрел н свою руку, сжимвшую кинжл. - Я и см не знл, что больше всего боюсь именно этого.

Они сидели рядом н песке, прислонившись спиной к крйнему утесу н смой грнице искусственно созднного озис тепл и смотрели н море. Клеймо влсти было воткнуто в песок прямо перед ними и нельзя было удержться, что бы время от времени не бросить н него взгляд.

Оно было создно для того, что бы привлекть внимние к себе, что бы вызывть желние облдть им, и тот, кто поддвлся этому желнию, был потерян для Мир, в худшем случе стновился его вргом.

- Смое ужсное, - скзл Влдеющий громом, - что я нчиню понимть чувств того, кто пользовлся им в последний рз.

- Горздо ужснее, - проворчл Лйвен, - что Знющий тень понял это здолго до тебя. Мне дже подумть стршно, чем может зкончиться союз Тени с Клеймом влсти. Тот, кто пользовлся им в последний рз, не имел ни ккого предствления о Тени и все же сумел причинить Миру столько беспокойств, что Клеймо пострлись зпрятть кк можно дльше от посторонних глз.

- Тогд почему его совсем не уничтожили? - Влдеющий громом с трудом оторвл взгляд от мнящей звезды и перевел его н серый горизонт. - Я бы непременно сделл это, если бы мог.

Лйвен пожл плечми.

- Понятия не имею. Ей богу, я нчиню думть, что они предвидели момент, когд оно может пондобиться. Пусть дже в сомнительном кчестве примнки для злодеев.

- Может быть, тк и было, - соглсился Влдеющий громом. - Но вряд ли.

- Д вряд ли. Кк это ни прискорбно, сумм зл и добр в Мире тоже должн быть постоянн. Нверное, они испуглись, что зло, зключенное в клейме проявится в ккой нибудь другой форме, которую уже нельзя будет контролировть.

Влдеющий громом только пожл плечми.

Ветер з невидимыми брьером крепчл. Волны теперь больше походили н штормовые, тучи летели, кзлось нд смой головой и неизвестно что мешло им немедленно сбросить вниз свой тяжелый снежный груз. И без того псмурное утро преврщлось в нчло шторм.

- Сегодняшний день нм следует переждть здесь, - проговорил

Влдеющий громом.

- Возможно и ночь тоже, - добвил Лйвен.

- Но звтр утром, нверное, уже можно будет отрвляться.

- Может быть, - Лйвен пожл плечми и скзл: - Нм кое-что нужно будет в пути, и все придется тщить н себе.

- Д, - Влдеющий громом посмотрел н Лйвен. - Тогд нм нужно будет кое-что збрть с того судн прямо сейчс. Я подозревю, что звтр утром мы уже не зстнем его н этом месте.

Смым отвртительным был холод. Последние дни снег шел почти непрерывно и постепенно сугробы выросли нстолько, что стли зтруднять движение. Объемистый мешок з спиной ощутимо тянул плечи, меч привязнный, что бы не болтлся под ногми, поверх него, к концу дневного переход стновился почти невыносимым грузом.

Пищу приходилось экономить. Только нкнуне остлись позди знесенные снегом пески побережья, и неизвестно когд должны были нчться более менее богтые жизнью Вольные земли. Утренняя попытк подстрелить тощего полинявшего зйц не принесл результт, Влдеющий громом промхнулся и потерял стрелу, которых тоже взяли не тк много.

Недосттк не было только в топливе. Влдеющий громом зхвтил с рзбитой "Быстрой звезды" свою лмпу с шровой молнией и теперь н коротких дневных и длительных ночных привлх у них было сколько угодно тепл и свет.

Троп, которую они протптывли, почти срзу зметлсь снегом и временми нчинло кзться, что впереди и позди только беля бесконечность, где нет дже тких неверных ориентиров, кк собственные следы. Невозможно было оценить, нсколько они продвиглись вперед з один день пути.

Н четвертый день снег кончился, но небо по прежнему оствлось псмурным.

Н пятый день стло ясно, что припсов остлось только н сутки.

Н шестой день они выбросили все столовые приндлежности, что бы легче было идти.

Н седьмой день Лйвен стрелял в ккую то птицу, пролетвшую мимо, и потерял еще одну стрелу. К этому времени глубин снег уже уменьшилсь нстолько, что отпл необходимость сменять того, кто шел впереди и проклдывл тропу, но они уже не змечли этого. Вечером, когд они решили, что пор выпить горячей воды и устривться н ночлег, их прошля ночня стоянк еще было видн длеко позди. Сегодня они прошли меньше обычного, но ни у кого не было желния оглядывться нзд.

А утром, когд Лйвен ншел в себе силы выбрться из-под покрывл, вырезнного из прус "Быстрой звезды", первым, что он увидел, был дым, поднимвшийся длеко впереди. Он силой поднял н ноги Влдеющего громом, зствил его проснуться и покзл н горизонт.

Долгих рссуждений не было. Дым мог ознчть только одно, пру дней нзд они пересекли грницу Вольных земель. Здесь можно было ожидть встречи с кочевыми охотничьими клнми, которые, кк првило, возглвлялись мгми, потерявшими свое имя, з ккую то провинность против кодекс чести. В основном это было нрушение зкон Слов.

Нельзя было предугдть, кк отнесется глв именно этого клн к нежднным пришельцм, но Лйвен твердо решил дойти до их стоянки сегодня, звтр возможно н это уже не будет сил. В первый рз Лйвен пожлел, что вместо дров у них мгическое приспособление Влдеющего громом совершенно не дющее дым, инче можно было бы попробовть привлечь к себе внимние и ускорить встречу.

- Мы должны оствить здесь все, - скзл Влдеющий громом. - Инче нм не дойти.

- Возьмем только оружие. - Лйвен нгнулся, что бы отвязть меч. - Пожлуй, мы переоценили свои силы, - Скзл влдеющий громом.

- Если мы не дойдем сегодня, звтр нм все это не пондобится.

- Это не нши земли, - проговорил Лйвен, выпрямляясь, - Чсто ты рньше прогуливлся по тундре д еще зимой?

Влдеющий громом покчл головой.

- Я попл сюд в первый рз в жизни. Мы еще долго продержлись.

Он подобрл свой меч, поднял н плечо рблет.

- Ндеюсь, ты не потерял клеймо? - спросил он, - Это было бы чертовски обидно.

- Это все оствим здесь, - скзл Лйвен. - Пошли...

К полудню они выдохлись окончтельно, но дым н горизонте кзлось, дже не приблизился. Зствлять себя передвигть ноги можно было лишь огромным усилием воли, тепля в нчле пути одежд теперь, кзлось, совсем не согревл, только двил непосильным грузом н плечи. Голод дже не вспоминлся, это чувство двно притупилось, и теперь остлсь только бесконечня слбость, которя понуждл упсть н снег тм, где стоишь и не пытться больше подняться.

Последний чс Лйвен шел, уже не сознвя цели этого пути, збыв, зчем он здесь и кк сюд попл, в его созннии остлсь только одн збот, кк сделть еще один шг, перед тем кк свлиться с ног окончтельно. Руки продолжли сжимть меч только потому, что некогд было отвлечься н еще одну мысль и прикзть им рзжться.

Потом в один из моментов горизонт, прыгвший перед глзми в бешеной пляске, вдруг зтумнился и пропл из виду. Лйвен обнружил, что упл-тки и рот его полон холодного безвкусного снег. Он не понял, что Влдеющий громом некоторое время пытлся его поднять, пок обессиленный не свлился рядом.

Лйвен сделл последнее усилие и повернулся н спину. Перед глзми окзлись опостылевшие низкие серые облк.

Если пойдет снег, нм конец, подумл он, не испытывя при этом совсем ни кких чувств. И прекрсно. Конец всем лишениям, испытниям н прочность... Конец непосильным зботм...

Он зкрыл глз и вяло пошевелил рукой. Что-то больно кололо н груди.

Конец зботм... И трудм... И всему, что успел уже сделть.

И всему, что еще собирлся сделть... Конец ндеждм. Жлко...

Первые снежинки упли н лицо. Он снов попытлся сдвинуть коловшийся н груди предмет и вдруг вспомнил. Клеймо влсти! Оно не может остться в этой снежной пустыне вместе с ним. Это смя опсня вещь во вселенной.

Он зствил уже слипшиеся веки рзомкнуться, зствил руки нпрячься и приподнялся н локтях. Еще одно усилие и вот он уже стоит н коленях. Теперь нужно поднять того, кто лежит рядом...

Влдеющий громом зстонл, когд Лйвен попытлся повернуть его н спину.

- Зчем? - прохрипел он. - Оствь меня в покое.

Это рзозлило Лйвен окончтельно.

- Черт с дв ты получишь у меня покой, - выдвил он в ответ. - Вствй. Покоя ли ты жждл, когд шел со мной?

Он схвтил пригоршню снег, высыпл ему н лицо и принялся рстирть, не снимя жестких руквиц. Это возымело действие. Влдеющий громом с неожиднной силой оттолкнул его руки и, вытиря руквом лицо, сел.

- Оствь меня, - выговорил он чуть более внятно. - Нм не дойти вдвоем. Потом пришлешь з мной помощь.

- Мне не дойти одному, - ответил Лйвен, - К тому же до того кк придет помощь ты змерзнешь здесь. Вствй.

Влдеющий громом помолчл.

- Хорошо, - скзл он. - Я встну.

- Вот и прекрсно, - пробормотл Лйвен. - Теперь встть бы мне смому.

Он попытлся это сделть и обнружил, что способен держться н ногх. Снег шел все сильнее, и Лйвен уже не змечл, что он не тет у него н щекх. Он помог подняться н ноги Влдеющему громом, и при этом см чуть было снов не потерял рвновесия. Потом они, держсь друг з друг, по очереди подобрли свое оружие, когд снов выпрямились, горизонт и дым н нем больше не были видны з плотным снегопдом. Влдеющий громом дже не зметил этого, и Лйвен повел его в колышущуюся белую пелену нугд. Он не отдвл себе отчет в том, нсколько непрвильно выбрно нпрвление. Он знл лишь одно, они должны были идти. Передвигть ноги, поштывясь и поддерживя друг друг. Во что бы то ни стло. Из последних сил.

Потому что н груди у него по прежнему поклывло Клеймо влсти, и он больше не пытлся сдвинуть его в сторону. Он боялся, что это чувство пройдет, и он опять упдет в снег. И тогд уже ни ккя сил не зствит его подняться снов...

Он не зметил, когд нд ними возникли темные силуэты, и остновился только тогд, когд подошел под смые ноги лошдей. Остновился и срзу упл н колени, и Влдеющий громом послушно последовл з ним.

Лйвен еще успел рзличить трех всдников, три тени без лиц в снежной круговерти, потом окончтельно впл в збытье.

Тепло медленно возврщлось в отмороженные руки, но лицо все еще не чувствовло слишком мягкой кисточки из птичьего пух, которой кто то зботливо смзывл его жиром пополм с соком неизвестного рстения. Первое, что Лйвен почувствовл, когд его пльцы вновь стли способны немного двигться, это то, что они больше не сжимют ледяные ножны с мечом, ноги нходятся в состоянии покоя вместо того что бы бесконечно толкть его тело вперед, землю нзд. Потом он сообрзил, что лежит и что ему тепло, и срзу понял все.

Он вспомнил, кк неизвестные всдники, принимя все меры предосторожности, усдили их н своих лошдей, привязв к себе ремнями, что бы не свлились при езде, и двинулись в неизвестность. Кк из этой белой неизвестности внезпно возникло некое поселение, которое Лйвен не мог сейчс вспомнить в подробностях и тем более охрктеризовть. Длее обрывлись дже смые смутные воспоминния, но, учитывя нынешнее состояние относительного комфорт, которое преврщло предыдущие видения в кртины из иррельного ночного кошмр, можно было довольно точно судить о последующих событиях.

Пор было открыть глз и осмотреться.

Слипшиеся веки рзомкнулись с трудом, и когд это случилось, Лйвен увидел совсем мло. Н глзх у него лежл ккой-то компресс, который огрничивл видимость до нуля. Тогд Лйвен зствил себя еще рз потревожить свой покой и поднял руку. Когд он стянул с глз повязку, его взору предстло следующее: прямо перед глзми имел место крыш строения, в котором он нходился, соствлення из хитроумно скрепленных друг с другом деревянных рм с нтянутыми н них мехом внутрь шкурми некоего северного животного. Из тких же рм были выстроены и стены, обрзовывющие четырехугольную, немного скособоченную конструкцию достточного объем, что бы в ней без стеснения могли рзместиться несколько человек. Внутри этой конструкции нходились: струх оттлкивющего н первый взгляд вид, некое юное создние женского пол, Влдеющий громом, лежщий неподвижно у дльней стены и см Лйвен. Девушк смзывл лицо и руки Влдеющего громом тем смым ромтным соством, струх делл то же смое с Лйвеном. У грубого, сложенного из угловтых кмней очг, в котором горел яркий огонь, не дющий плмени, лежли их мечи.

Увидев свое оружие, Лйвен окончтельно пришел в себя. Первым его побуждением было скорее дотянуться до него и положить себе под бок, но после первого движения в этом нпрвлении он понял, что пок рно об этом думть. Зметив это движение, струх тоже пришл в себя.

Он проявил это, немного повернув голову и прошипев девушке непонятные слов, сопровождемые еще более згдочным жестом, который впрочем, т понял прекрсно. Он оствил в покое Влдеющего громом и, приподняв шкуру н одной из пнелей, выскользнул из помещения.

Видимо н улицу, потому что огонь в очге н мгновение дрогнул, и по полу дунуло холодом.

Струх хмуро глянул н Лйвен и, тяжело поднявшись н ноги, зсеменил к Влдеющему громом, который по прежнему лежл без движения. Все это Лйвену не понрвилось. Неизвестно откуд пришло вдруг чувство опсности. Лйвен попробовл рзобрться в этом, но не сумел понять причины его вызввшей. Он хотел зговорить со струхой, но из горл вырвлся только зтяжной хриплый кшель. Из дльнего конц помещения струх сверкл н него глзми, и в этом взгляде было меньше всего доброжелтельности. Может быть, здесь крылсь причин волнения?

Девушк быстро вернулсь. Опустив голову, он подошл к струхе и стл тихо и быстро говорить ей что-то. В ответ т резко выпрямилсь и отвесил ей тяжелую оплеуху. Девушк вскрикнул и, отвернувшись, зкрыл лицо рукми. Прошипев что-то нпоследок, струх см проследовл к выходу и скрылсь з шкурми.

Лйвен остлся совершенно недоволен произошедшей н его глзх пнтомимой. Чувство опсности усилилось, но он был слишком слб, что бы сейчс же что-то предпринять.

В это время девушк поспешно приблизилсь к его низкому ложу видимо тоже из шкур и, присев, стл совть в его руку ккой то предмет.

- Бери скорее, - неожиднно для Лйвен скзл он, с кким то незнкомым выговором. - Звенящя стрел скзл, что это нужно тебе, что бы спрвиться с плохими.

Первым непроизвольным вопросом Лйвен было:

- Звенящя стрел? Кто ткой? - выдвил из себя он и не узнл своего голос.

- Это мой жених, - охотно пояснил девушк. Видимо ей было длеко не стыдно признться в этом. - Он охотник. Он с друзьями ншел вс в Великих снегх. Возьми это и спрячь, стря ведьм сейчс приведет плохих.

- Кто ткие эти плохие? - спросил Лйвен и чуть приподнял голову, пытясь рссмотреть, что именно он должен поскорее спрятть.

Дух зхвтило у него, когд он увидел эту вещь. Девушк вложил в его руку рукоять Клейм влсти и сжл его пльцы н ней. Может быть, ее прикосновение покзлось бы Лйвену приятным, но сейчс его одолел ужс при мысли о том, что Клеймо побывло в чужих рукх.

- Где ты взял это? - скзл он, резко приподнявшись н локте. Его пльцы сомкнулись н рукоятке железной хвткой - откуд только силы взялись.

- Звенящя стрел взял это у тебя рньше, плохие не успели нйти. Прячь, они придут.

Мысли Лйвен сорвлись с цепи. Плохие. Это эпитет вызывл смые неприятные ссоциции. Вероятнее всего, это люди Знющего тень, у северного нрод не было вргов, это слово, несомненно, должно было относиться к пришельцм. Эти люди - послнцы смерти, естественно, что их невзлюбили в этом клне. Кк они могли здесь окзться? Они, несомненно, ждли добычу. Они прикзли охотникм искть эту добычу в великих снегх. Знющий тень скзл тогд, немножко смеклки, немножко мгии... Может быть, он все время держл Влдеющего громом под контролем, пок я не удрил его по голове и не испортил игру. Зня, что об корбля рзбиты, Знющий тень легко мог предвидеть события, дже не облдя моим дром. Итк, они здесь. И нужно им, конечно же, Клеймо влсти. Кк жлко, что они получт его тк легко, ведь я ни чего не смогу сделть...

В этот момент у него родилсь отчяння идея. Он схвтил руку девушки и стл совть в нее кинжл.

- Оствь это у себя, спрячь, зкопй в землю. Плохие не должны нйти это у меня. А когд они уйдут, откопй его и иди с ним в теплые земли... - он змолчл. Он не понимл его, испугнно пытлсь вырвть руку. И невозможно было быстро объяснить ей, что он не может побороть сейчс плохих, дже имея эту штуку, рсскзть ей, что потом он должн отнести эту штуку в длекие теплые земли к великой колдунье Мтери зеркл, что бы т потом передл ее бессмертному стрику Видящему мир. Невозможно...

Д и поздно уже. Шкур у вход колыхнулсь, отодвинулсь, и в помещение вошли люди. Непроизвольным движением Лйвен зсунул кинжл под подстилку, н которой лежл, и острые лучи звезды н конце его рукоятки сейчс же вонзились ему в спину. Он не сдержлся и зстонл.

Вошедшие обернулись. Лйвен сейчс же узнл одного из них, и в глзх его потемнело.

"... Знющий тень сейчс у Влстителя рек. Ты опоздл... "

- вспомнил он. Тк скзл Живущий в тишине перед своей смертью. А Влститель рек стоял сейчс у вход, и губы его были рстянуты в недоброй усмешке.

- Вы только посмотрите, - произнес он, - они были когд-то

сильнейшими мгми полушрия, теперь совершенно беспомощны. Ей богу, мне жль терять тких союзников.

Стоящий чуть позди него позволил себе глупо осклбиться. Его лицо тоже было смутно знкомо Лйвену, но воспоминния путлись, и он ни кк не мог сообрзить, кто перед ним.