/ Language: Русский / Genre:child_prose

Трое отважных

И. Винокуров

Повесть о приключениях ребят во время летних каникул. Получив таинственное письмо, друзья отправляются в увлекательное путешествие.

И. Винокуров

Трое отважных

Глава 1. Таинственное письмо

Необыкновенные приключения начались с самого раннего утра.

Ровно в шесть часов зазвонил будильник.

Валерка открыл глаза и сразу вспомнил, что ему надо бежать на речку.

Дома все ещё спали. Сегодня был выходной день.

Валерка схватил со стула будильник и поспешно сунул его под подушку.

«А то, чего доброго, проснётся Витька и увяжется за мной», — подумал Валерка и, чтобы совсем заглушить будильник, накрыл его второй подушкой.

Вместо громкого звона слышался только слабый треск.

Витя не проснулся. Он просто повернулся на другой бок в своей кровати и продолжал крепко спать.

Когда будильник перестал трещать, Валерка вытащил его, послушал, тикает он или нет, и поставил на место. Потом оделся, застелил свою постель и вышел из комнаты, тихонько притворив за собой дверь.

— Куда это ты в такую рань собрался? — спросила Валерку мама.

Оказывается, она уже давно не спала. Она стояла на террасе и месила тесто для пирогов.

— На речку, — ответил Валерка. — Ты же разрешила… Мы там вчера вместе с Мишей и Серёжей…

— Иди, иди! — сказала мать. — Только смотри не опоздай к завтраку.

Валерка перепрыгнул через перила и побежал напрямик через сад. Там вместо ограды была густая заросль малинника. Валерка нырнул в кусты, продрался сквозь них и очутился на соседнем дворе.

Сложив у рта ладошки рупором, Валерка, как Вася Заворухин в картине «Смелые люди», негромко просигналил:

— И-а… и-а… и-а…

В тот же миг в окне показался Миша.

— Иду! — кивнул он головой.

Через минуту ребята шагали по росистой траве к дому, где жил Серёжа.

— Вот молодцы! Ишь, какие ранние! — сказала Серёжина бабушка; она раньше Серёжи услышала, как ребята сигналят, и вышла к ним на крыльцо. — А наш-то спит ещё крепким сном.

— Разбудите его, пожалуйста, — попросил Валерка. — Если он не встанет, мы без него пойдём на речку.

Бабушка пошла будить Серёжу. А Миша сердито сказал:

— Вот так всегда с ним бывает! Ведь договорились… а теперь жди его целый час!

Конечно, не час, но всё же довольно долго пришлось ждать ребятам, пока наконец на крыльцо вышел заспанный Серёжа.

— Ты пойдёшь с нами? — нетерпеливо спросил Миша.

— Конечно! Вот только бабушка найдёт вторую тапку, — ответил Серёжа.

— Эх ты, друг! — сказал Валерка. — А по боевому сигналу тоже будешь ждать, пока бабушка найдёт твой сапог?

— Так то по боевому! — ответил Серёжа. Но, видно чувствуя, что он неправ, добавил: — Если вы так спешите, я могу пойти совсем без тапок… Подумаешь, дело какое!

Но тут бабушка вынесла вторую тапку. Серёжа обулся, и друзья бегом двинулись к роще.

Роща была недалеко. Сразу же за ней текла небольшая речушка, поросшая осокой. Там ребята ещё с вечера поставили вершу на карасей, и теперь, как настоящие рыбаки, они торопились спозаранку взять улов.

Вот и речка. Ребята спустились к берегу. Хорошее место выбрали они. Никто бы и не подумал, что под ветками низко нависшей ивы стоит верша.

Серёжа остался на берегу и тянул за верёвку, а Валерка с Мишей разулись, вошли в воду и стали осторожно выводить вершу, похожую на большую воронку.

Ребята подвели вершу к берегу и, по команде Валерки, выплеснули на землю весь улов.

— Ого-го! Вот это да! — обрадовались ребята.

— Давай скорей ведро! — закричал Валерка.

Миша зачерпнул в речке немного воды, и ребята стали подбирать карасей и бросать их в ведро.

— Один… два… три… — считали ребята.

Уже больше двадцати рыбёшек барахталось в ведре, а на берегу, в мокрой тине, ещё трепыхалось много серебристых карасей.

Это был замечательный улов!

Разгребая тину, чтобы схватить карася, Серёжа вдруг увидел бутылку.

— Вот так карась! — рассмеялся Серёжа.

Бутылка была необычной формы: толстая, точно бочонок, с длинным горлышком. Валерка ещё никогда не видал таких бутылок. А главное, пробка у неё была залита толстым слоем сургуча.

Валерка аккуратно очистил бутылку от тины и вдруг шопотом произнёс:

— Ребята, там что-то есть…

— А ну, покажи!

— Там что-то лежит, — ещё раз повторил Валерка.

Миша посмотрел сквозь бутылку на солнце и сказал:

— Определённо лежит.

— Да чего там гадать — открывай скорей! — закричал Серёжа.

Валерка острым камнем отбил у бутылки горлышко и вытряхнул из неё какую-то бумажку, свёрнутую трубкой. Это было письмо. На двух страницах. На одной печатными буквами было написано:

На другой странице был нарисован план. Где синими, где красными, а где зелёными стрелками был намечен предстоящий путь.

Стрелки тянулись от посёлка, где жили ребята, к Зелёному бору. Значит, это там, в бору, находятся те, кто прислал это письмо.

Крепко задумались рыболовы, даже про карасей забыли. Что бы это могло значить?

Конечно, каждый думал про себя, что он смелый и решительный.

Но разве скажешь это вслух! Ещё подумают, что хвастаешь.

— Интересно бы знать, кто написал это письмо? — после долгого молчания сказал Валерка.

— Да… — задумчиво протянул Миша. — Хорошо бы узнать, кто это нас ждёт!

А Серёжа спросил:

— Что это они там про трудности пишут?

— Мы ещё никуда не пошли, а ты уже — трудности! — ответил Валерка.

— Я считаю, — решительно заявил Миша, — надо итти!

— А вдруг нас не пустят? — рассудительно сказал Серёжа.

— Пустят, — уверенно ответил Валерка, — не могут не пустить.

Ребята подхватили вершу, ведро с карасями, таинственное письмо и наперегонки понеслись к Валеркиному дому.

Глава 2. Сборы

— Ну что ж, — сказала мама, прочитав таинственное письмо, если вы действительно смелые и решительные люди, а главное — не боитесь трудностей, то, пожалуй, вам надо пойти…

— Я ж говорил, что мама пустит! — закричал Валерка и ют радости захлопал в ладоши.

— И моя пустит, ручаюсь! — гордо сказал Миша.

— А я думаю, что меня бабушка без взрослых никуда не пустит…

— Я поговорю с твоей бабушкой, Серёжа, — предложила Валеркина мама. — Думаю, она не станет возражать.

Мама поставила на стол большое блюдо с румяными пирожками, налила ребятам молока и пошла звонить Серёжиной бабушке.

— И я пойду с вами, — вдруг вмешался в разговор Витя.

Он уже успел встать, умыться и как раз завтракал, когда ребята прибежали со своим письмом.

— Ты пей, пожалуйста, молоко и даже не думай, что ты с нами пойдёшь. Всё равно мы тебя не возьмём, — сказал Валерка.

— Очень вы мне нужны! Я и без вас дорогу найду, — важно заявил Витя. — Я всё слыхал. И план ваш тоже видел немножко.

— Послушай, — строго начал Валерка, — ты ведь знаешь меня: раз я предупредил, что ты никуда не пойдёшь, значит не пойдёшь!

— А вот и пойду! — ответил Витя. — Уж если я сказал, что пойду, так пойду!

— Нет, не пойдёшь!

— Нет, пойду! — упрямо твердил Витя.

В это время вошла мама:

— Всё в порядке! Можете собираться в дорогу.

— Ура! — закричал Валерка. — Даю на сборы пятнадцать минут.

Ровно через пятнадцать минут трое отважных друзей выступили в поход.

А Витя?

А Витя в это время возился в сарае: он никак не мог найти себе подходящую палку. И к тому же Витя думал, что пятнадцать минут — это много времени, он успеет ещё собраться.

Наконец Витя нашёл хорошую палку и помчался на террасу. Прибежал — а там уже никого нет.

Но Витя тоже был смелый и решительный. Не теряя времени, он позвал Снежка и надел на него поводок. Потом осторожно, чтобы его никто не заметил, вышел со двора.

Но Вите только казалось, что его никто не видит. Мама стояла у окна. Ей хорошо было видно, как Витя быстро шагал по улице, а рядом с ним бежал Снежок.

Глава 3. Мы — трое отважных

Солнце уже стояло довольно высоко. Надо было торопиться. И три следопыта, весело переговариваясь, быстро шагали по широкой дороге.

У каждого из них за спиной — вещевая сумка, в руке — походная палка, а на голове, для защиты от солнца, — белая панамка. У Серёжи, кроме того, на боку — плоская фляга с водой. Миша на груди повесил мамин театральный бинокль. А у Валерки через плечо был надет настоящий планшет со слюдой. В нём лежало таинственное письмо. Прямо через слюду можно было смотреть на план с красными, зелёными и синими значками.

Дорогу в лес ребята хорошо знали. Но всё равно они часто смотрели на план, чтобы не сбиться с дороги, и шли вперёд так, как на нём было указано.

Вот они миновали волейбольную площадку, главную просеку и вышли на Зелёную улицу. На ней стояли новые дома, кино «Ударник» и «Гастроном».

Ребята прошли через весь посёлок, свернули на Большое шоссе и наконец вступили в Зелёный бор.

В лесу было тихо и совсем не жарко. Солнечные лучи пробивались через мохнатые ветки и красивым узором лежали на тропинке.

Ребята часто гуляли в этом лесу. Они знали тут все грибные и ягодные места.

Знали, где прятаться, когда играешь в партизан, на каких деревьях устроили свои гнёзда дрозды и сойки, в каких дуплах живут белки. Можно сказать, каждый уголок здесь был им хорошо знаком.

Но сейчас ребята шли так, будто впервые попали в этот лес.

Впереди шагал Валерка. Он то и дело глядел на план — сбиться с дороги в лесу не шутка! Вторым шёл Миша с биноклем в руках. Замыкал шествие Серёжа.

Все они зорко осматривали каждое дерево, заглядывали под кусты, чутко прислушивались к птичьим разговорам. Ведь где-то здесь, в Зелёном бору, притаились те, кого им надо было во что бы то ни стало отыскать.

— Ох, и чудаки мы! — неожиданно сказал Валерка. — Только зря время теряем. Смотрите! — Он показал на план: — Здесь же ясно всё нарисовано…

— Ну конечно! — согласился Миша. — Как это мы раньше не заметили? Нам нужно ещё дойти до развилки и там искать новое письмо.

Серёжа тоже посмотрел на план и сказал:

— А до этой развилки ещё ого-го сколько итти!

Но на его слова никто не обратил внимания.

— Хлопцы, ходу! — весело сказал Валерка и запел во всё горло:

Мы идё-ом… за письмо-ом!..

Скоро ребята пришли к тому месту, где тропинка расходилась на две стороны.

Глава 4. Два и один

Первым увидел его Миша.

— Ребята, скорей сюда! — закричал он.

Серёжа и Валерка со всех ног бросились к нему.

У самой развилки, в густой и высокой траве, лежал большой плоский камень. На камне кто-то нарисовал мелом почтовый ящик.

Ребята приподняли камень и увидели под ним большой конверт.

Валерка быстро открыл его и вытащил оттуда письмо.

— Читай вслух! — нетерпеливо сказал Серёжа.

Валерка откашлялся и стал читать:

«От развилки идут две дороги: одна — направо, другая — налево. Выбирайте любую. Дорога налево — простая, лёгкая. Ничто вас там не задержит, ничто вам не помешает. Если пойдёте направо, на пути вас встретят разные трудности. А какие, узнаете потом.

Подумайте хорошенько. Вспомните наш девиз. Всё. Точка».

— Какой это девиз? — спросил Серёжа.

Валерка вытащил из планшета первое письмо и громко прочитал:

— „Смелый, к победе стремится, смелым дорога вперёд!“

Наступило молчание. Каждый думал: по какой же дороге пойти?

— Да чего тут думать! — решительно заявил Миша. — Куда интересней, когда нужно выполнять всякие задания или преодолевать разные трудности!

А Серёжа посмотрел на письмо, прочитал его ещё раз и уклончиво сказал:

— В письме написано: одна дорога направо, другая — налево. И потом, если бы знать, какие трудности, тогда конечно… А так можно выбирать любую…

— Предлагаю решение, — твёрдо сказал Валерка: — пошли по правой дороге.

— Правильно! — одобрил Миша.

— А вот и неправильно, — возразил Серёжа.

— А что ты предлагаешь? — спросил Валерка. — Забыл уже про девиз?

— Ничего я не забыл — это раз. Во-вторых, тут написано: выбирай любую. А если хочешь знать в-третьих, так я тоже умею командовать.

— Это ты умеешь командовать? — насмешливо спросил Миша.

— Да, умею, и ничуть не хуже его! Подумаешь, какой командир нашёлся!

Очень обидно стало Валерке от Серёжиных слов. Но он сдержался.

Зато Миша вдруг подскочил к Серёже и в запальчивости крикнул:

— Тебе на козе ездить, а не командовать!.. Соня ты, байбак ты, а не командир!

Как два взъерошенных петуха, стояли Миша и Серёжа друг против друга. Ещё немного — и они сцепились бы в яростной схватке. Но тут вмешался Валерка:

— Да ну его! Раз решили, пойдём, Мишка, направо… А он, если хочет, пусть идёт налево.

Ребята вскинули на плечи свои вещевые сумки, взяли палки и молча разошлись в разные стороны.

Один пошёл налево. А двое — направо.

Глава 5. Как шёл Серёжа и куда он пришёл

Конечно, Валерка и Миша были настоящие товарищи. Но сказанного не воротишь.

И теперь Серёжа медленно брёл, понурив голову. Один, без друзей. И на сердце у него было совсем невесело.

А дорога, по которой шёл Серёжа, действительно была лёгкая. Совсем не надо было думать, куда поворачивать: об этом кто-то раньше позаботился и на каждом повороте прибил к дереву стрелку-указатель.

А на одном дереве вместо стрелки была приколота записка: «Место отдыха». И тут же, на сучке, висела небольшая стеклянная банка, до краёв наполненная земляникой.

Серёжа удивился. Он попробовал одну ягоду, за ней вторую, третью… Потом отсыпал полную ладошку… А потом Короче говоря, он с удовольствием опустошил всю банку.

Закусив земляникой, Серёжа захотел пить. И тут он вспомнил, что фляга-то с водой у него! А вдруг Валерке с Мишкой тоже захочется пить?

Серёже даже жалко их стало. Но потом он подумал: «Не бежать же за ними! Ещё скажут — струсил, мол. На всякий случай, — решил Серёжа, — буду итти медленно. Вдруг они сами станут меня догонять?»

Серёжа отпил немного воды из фляги и не торопясь пошёл дальше.

Стрелки на деревьях попрежнему указывали ему путь.

Постепенно тропинка становилась шире. Лес редел. И наконец Серёжа вышел на проезжую дорогу.

— Эй, дружище, куда это ты собрался? — неожиданно раздался чей-то голос.

Серёжа оглянулся по сторонам — вокруг никого не было. А голос продолжал:

— Сумка на спине, палка, фляга… Иду на спор, что ты в поход собрался.

Серёжа только хлопал глазами от удивления.

— Молодец! Отважный ты парень… а главное — решительный.

— Кто это говорит? — спросил Серёжа.

— Да я! — ответил тот же голос.

В этот миг над Серёжиной головой раздался шум веток, и кто-то спрыгнул с дерева. Серёжа от страха зажмурился.

— Не бойся, это я пошутил!

Серёжа открыл глаза. Перед ним стоял незнакомый пионер. Он похлопал Серёжу по плечу:

— Ну что, угадал я про поход? А?

Серёжа кивнул головой:

— Угадал.

— А чего ж ты один? Разве в поход ходят в одиночку!

— Да я им говорил… А они не стали слушать, пошли по другой дороге…

— А-а! — сказал пионер. — А кто это «они»?

— Да Валерка Фокин и Мишка Горнов. Всегда они делают, как сами захотят, — ответил Серёжа и потом спросил: — А стрелки это ты нарисовал? И землянику тоже ты повесил?

— Землянику? Стрелки? Какие стрелки?

— Я подумал, это ты… — сказал Серёжа. — Ну, я пошёл…

— А далеко? — спросил пионер.

— Куда нужно, — ответил Серёжа.

— Ну, а всё-таки куда? — допытывался пионер, шагая рядом с Серёжей.

— Я иду… я иду… — Серёжа замолчал. Стрелок-то на дороге больше не было, и он не знал, куда ему теперь итти.

— Эх ты, друг любезный! Хочешь, помогу? — предложил пионер.

— Помоги, пожалуйста! — обрадовался Серёжа.

Пионер подумал немного и сказал:

— Охота была тебе пешком итти! Тут скоро должна проехать одна машина. На ней — знакомый мне водитель. Хочешь, я скажу, и он тебя подвезёт. Ему всё равно в твою сторону ехать.

Серёжа не успел даже ответить на это заманчивое предложение, как из-за поворота показалась машина «ЗИС-150».

Пионер замахал рукой. Машина остановилась. Из кабины выглянул шофёр.

— Дядя Коля, у меня к вам просьба, — обратился пионер: — тут вот мой товарищ собрался в поход… понимаете, в поход…

— Ах, в поход! Так, так, понимаю, — ответил шофёр.

— А чего ему зря ноги бить. Вы всё равно в его сторону едете. Подвезите товарища!

Дядя Коля, видно, был добрый шофёр.

— Это можно! — весело сказал он. — Люблю отважных путешественников. Садись-ка, друг! — позвал он Серёжу.

Серёжа не заставил себя долго упрашивать. Кто откажется прокатиться на машине!

Дядя Коля включил мотор, и машина быстро понеслась вперёд. Только ветер засвистел.

«Вот здорово! — думал про себя Серёжа. — Чудаки эти Валерка и Мишка! Наверное, плетутся где-нибудь в такую жару. А послушались бы меня — вот и ехали бы сейчас все вместе».

Конечно, Валерку и Мишку он посадил бы в кузов. Но, если хотите знать, в кузове даже интересней ехать: всё кругом видно и ветер обдувает лицо. А сам он, как командир, сидел бы рядом с шофёром и командовал: «Приказываю обогнать эту черепаху!»

Серёжа так размечтался, что даже не заметил, как произнёс это вслух.

Дядя Коля посмотрел на Серёжу, важно развалившегося на сиденье, и сказал:

— Есть обогнать черепаху, товарищ командир!

И в два счёта перегнал старенькую полуторку.

А потом Серёже даже не надо было больше приказывать. Дядя Коля ехал быстрее, чем все другие машины. Серёжа сиял от удовольствия.

Но вдруг дядя Коля остановил машину и открыл дверку:

— Приехали, товарищ командир!

— Спасибо вам, большое спасибо! — сказал Серёжа.

Не стоит благодарности, — ответил дядя Коля, — всегда рад помочь такому отважному путешественнику, как ты.

Дядя Коля дал прощальный сигнал. Машина побежала по дороге и скрылась вдали.

Серёжа проводил её взглядом. Потом осмотрелся по сторонам… и замер от неожиданности.

Он стоял около своего дома.

На крыльцо вышла бабушка, увидала внука и спросила:

— Почему ты так скоро вернулся?

Но что мог ответить Серёжа? Теперь-то он всё понял: почему всюду стрелки были… и земляника в банке висела на суку… Понял и хитрость незнакомого пионера…

Дорога, по которой шёл Серёжа, была не настоящей дорогой!

Глава 6. Чьи это следы?

А Валерка и Миша пошли от развилки по правой дороге. Им тоже досадно было, что Серёжа не пошёл с ними. Если б он ещё просто сказал: «Знаете, ребята, я не хочу итти по трудной дороге», это было бы хоть по-честному. Но Серёжа так не сказал, а стал задираться. И вот это было совсем нехорошо. Настоящие ребята так не поступают. Тем более — друзья.

— Чтоб я теперь когда-нибудь играл с ним в одной команде! — сказал Миша. — Ни-ког-да!

А Валерка посмотрел на своего друга:

— А ты тоже, чуть что — сразу в драку лезешь! Сколько раз мы говорили, что надо сдерживаться…

— Да я сдерживался. Это он первый начал.

— Ну ладно! — сказал Валерка. — Всё. Точка. Смотри лучше на дорогу, а то я что-то не пойму, куда нам теперь итти.

Тропинка, по которой шли ребята, то скрывалась в густой траве, то вновь возникала. И наконец совсем пропала.

Ребята остановились в нерешительности. Куда итти дальше?

Вокруг был густой лес. Всюду виднелись заросли кустарника. И если бы не птицы, которые всё время перелетали с дерева на дерево и без умолку верещали на своём птичьем языке, было бы жутковато.

Ещё ни разу не забирались ребята так далеко, в самую чащу леса. Но не для того же они сюда пришли, чтобы стоять на одном месте, на этой маленькой лужайке!

— Надо искать дорогу, — предложил Валерка.

Но не успели ребята сделать и двух шагов, как вдруг увидели воткнутую в землю хворостинку с рогулькой на конце. На рогульке висела травинка с несколькими нанизанными на неё ягодами.

— Это какой-то дорожный знак, — догадался Валерка, когда ребята осмотрели свою находку.

— Определённо так! — согласился Миша. — Только на что он указывает — вот в чём дело.

Да, это была нелёгкая задача! Но ребята её решили. И верно решили.

Они стали так рассуждать: кто-то специально оставил здесь низку с ягодами, чтобы указать дорогу дальше. Иначе, зачем было втыкать в землю рогулю! На низке оказалось семнадцать ягод…

— Стоп! — воскликнул Валерка. — А вдруг это значит, что надо пройти ещё семнадцать шагов?

— Мы сейчас это проверим.

Миша отсчитал от рогульки семнадцать шагов, но ничего в траве не нашёл. Неудача не смутила ребят. Они чуть ли не бегом стали отсчитывать по семнадцать шагов в разные стороны от рогульки и внимательно искать какие-нибудь знаки или приметы.

И вдруг на одном дереве, которое находилось от рогульки ровно в семнадцати шагах, они увидели на нижней ветке красный флажок. Он висел чуть наклонно и как будто показывал ребятам: «Вон видите тропинку? По ней идите дальше!»

— Ура! — крикнул Миша. — Теперь всё ясно! А флажок возьмём себе.

— Правильно! — согласился Валерка и добавил: — Привяжем к палке, и это будет наше походное знамя.

Ребята быстро приладили флажок и двинулись дальше по узкой тропинке в глубь леса.

Они уверенно шагали вперёд. И чтоб никому не было обидно, по очереди несли своё знамя.

Порой, когда тропинка исчезала, ребята тут же находили разные знаки, по которым угадывали, куда итти дальше.

Так они вышли на новую тропинку. Она тянулась через заболоченное место.

И вдруг на этой тропинке, неподалёку от большого куста ракитника, ребята увидели какие-то следы. В другое время они не обратили бы внимания на такие следы, но сейчас, в походе, они особенно присматривались ко всему, что им встречалось на пути.

Друзья остановились. Чьи это следы?

Летом, часто играя в лесу, ребята научились различать, всякие следы и приметы. Они знали, что когда на стволе молодой осины нет коры, это значит, что её обглодал лось. По виду шишек ребята могли точно сказать, кто из обитателей леса ими лакомился. Вот эту шишку, у которой в разные стороны торчат чешуйки, клевал дятел. А вот эту, совсем без чешуек, обгрызла белка. Когда ребята собирали грибы, им часто попадались грибы с откусанной шляпкой, и они знали: это тоже белкина работа.

Но что за следы им сейчас встретились, они никак не могли понять.

— Может, тут звери на водопой ходят? — шопотом спросил Валерка. — Разные там волки… или ещё кто…

Миша молча пожал плечами: всё может быть. Ведь они впервые забрались в такую глушь.

Нельзя сказать, что наши друзья испугались — они были смелыми и отважными ребятами, — но всё же им стало немножко не по себе. Конечно, можно поступить очень просто: повернуть и обойти стороной этот ракитник. Но последний путеводный знак ясно указывал, что надо итти прямо на куст.

Осторожно, стараясь не шуметь, ребята стали тихонько приближаться к ракитнику. Но, как назло, под ногами хлюпала вода, тапки намокли и соскальзывали с ног.

Когда ребята стали приближаться к ракитнику, оттуда вдруг послышалось сердитое урчанье.

Ребята замерли. Всё ясно! В кустах засел какой то зверь.

Эх, да что там долго раздумывать! Волков бояться — в лес не ходить.

Ребята взяли свои палки на изготовку и смело ринулись вперёд. Кусты раздались в разные стороны… и тут произошло такое, чего Валерка с Мишей никак не предвидели. Они так и ахнули от неожиданности.

За кустами, на пне, сидел… Витька! Собственной персоной! И с ним — его верный спутник Снежок.

Пёс радостно повизгивал, вилял мохнатым хвостом. А Витька смотрел на изумлённых друзей, и вид у него был очень довольный.

Глава 7. Их снова трое

— А я знал, что вы меня найдёте! — весело сказал Витя, когда ребята немного пришли в себя от неожиданной встречи.

— Вовсе мы тебя и не искали, — равнодушно ответил Миша.

— Да, рассказывай, не искали! — усмехнулся Витя. — Я знал, что вы сюда придёте… Она мне всё рассказала…

— Кто — она? О ком ты говоришь? — заинтересовались Валерка и Миша.

— А вы будто не знаете? Она мне велела сидеть здесь и ждать вас… Я ей сначала не поверил…

— Погоди, погоди, — перебил его Валерка, — расскажи, пожалуйста, всё по порядку. Кто тебе сказал, что мы сюда придём?

— Это для нас очень важно, — сказал Миша. — Понимаешь, очень важно…

«Наверно, и в самом деле очень важно, раз они так заволновались», — подумал Витя и стал рассказывать, как всё было.

Он шёл, а она спросила его: «Мальчик, куда ты идёшь?» Он ей ответил, что ребят ищет. Тогда она спросила про ребят Он сказал, что ребята пошли по плану. А она: «По какому такому плану?» — «По обыкновенному плану, который был в бутылке». Тогда она сказала: «Ты дальше один не ходи. А то ещё заблудишься». И велела сидеть в кустах. «Они сюда придут обязательно!» — сказала она. А потом по шагам он услышал, что идут ребята…

— Да что потом — это не важно, — перебил Миша. — Ты расскажи, кто она.

— Ну, понимаешь, какая она? — пояснил Валерка.

— Какая? Какая? Откуда я знаю, какая! — ответил Витя.

— Ну, что она тут делала? — допытывался Валерка.

— А чего делают в лесу? Наверно, грибы собирала. — И Витя показал на заросли березняка: — Под такими кустами всегда здоровые подберёзовики водятся.

Валерка с Мишей не стали слушать Витины рассуждения о грибах. Они бегом помчались к кустам, о которых он говорил.

Обшарили их, осмотрели всё, но никого не обнаружили. Подберёзовиков там действительно было много. Они преспокойно стояли, выставив свои коричневые шапки.

А вокруг была сильно примята трава. Ясно, что Витина собеседница находилась именно здесь. Только меньше всего она интересовалась грибами.

Озадаченные ребята вернулись к Вите. По их виду он понял, что в кустах никого не оказалось. Витя очень сочувствовал Валерке и Мише, но главным образом его интересовало, возьмут они его с собою или нет.

— Да и так всё понятно, — твёрдо сказал Валерка: — я считаю, что она за нами подсматривала.

— Определённо так, — согласился с ним Миша. — Только откуда она знала, что мы придём сюда?

— Очень просто, — ответил Валерка: — наверное, те её подослали…

— Ох ты! — воскликнул Миша. — Определённо они! Я думаю, это была их разведчица.

Пока Валерка с Мишей строили разные догадки о том, кто бы это мог быть, Витя сидел на пне и всё время ёрзал. Ему очень хотелось ещё что-то сказать ребятам. Улучив минутку, когда они задумались над тем, как итти дальше, Витя с загадочным видом вдруг сказал:

— А хотите, я вам что-то покажу? Очень важное!.. Только с условием, что я иду с вами.

Валерка посмотрел на Витю, а потом тихо спросил у Миши:

— Возьмём его с собой?

— Ну не вести же его обратно, — так же тихо ответил Миша. — От дома далеко… Да и время жалко на это тратить.

— Ладно, — решил Валерка, — показывай! Только чтоб слушался нас! Я там не посмотрю, что ты брат…

А Вите только того и надо было. Он быстро вскочил с пня и показал.

— Смотрите!

На пне был нарисован большой круг. А внутри него — двухконцовая стрела и разные предметы.

Ребята сразу поняли, что все эти предметы не просто так нарисованы, а показывают им дальнейший путь. Но как разобраться в этом?

— Может, это ребус? — вы сказал догадку Миша.

— Нет, на ребус не похоже, — отрицательно покачал головой Валерка.

— А я знаю, как тут написано, — сказал Витя.

— Тут нарисовано, а не написано, — поправил его Миша.

— Нет, написано, — твёрдо стоял на своём Витя. — А читать нужно так, как нарисовано, по первой букве, — помнишь, как в журнале «Мурзилка».

— Ничего не понимаю! — развёл руками Миша.

— Стой, стой! А пожалуй, Витька прав, — сказал Валерка. — Смотри, как получается: кошка — это буква «к», утка — «у»…

— Верно, правильно! — поддакивал Витя.

Глядя на рисунки, Валерка раздельно, по буквам, прочитал:

— К…у…р…с н…а с…е…в…е…р. Понятно: курс на север!

— Здорово! — похвалил Миша. — Определённо «курс на север»! — И похлопал Витю по плечу: — Молодец!

А Валерка одобрительно посмотрел на младшего братишку и спросил:

— Неужели ты сам догадался?

— Не-е! Это мне папа рассказывал: когда люди ещё не знали азбуки, они вот так писали письма, — ответил Витя, сияя от удовольствия.

Но прочесть письмо, которое кто-то нарисовал на пне, было только половиной дела. Теперь надо было установить, где находится север.

Когда есть компас — это проще простого. Стрелка компаса, как его ни верти, всегда показывает на север.

А у ребят компаса не было.

— Ночью, по звёздам, легко найти север, — сказал Миша: — где Полярная звезда, там и север.

— Так то ночью, а сейчас день, — стал спорить Витя.

— Ну и что ж такого? Днём можно узнать по муравьиным кучам и по тому, как мох растёт, — ответил Валерка.

— А ещё можно узнать по кольцам на пне… и по веткам на деревьях, — добавил Миша.

— Давайте скорей искать север, — предложил Витя. Ему не терпелось двинуться в дальнейший путь.

Тут же, неподалёку, торчал толстый пень. На нём хорошо были заметны годовые кольца.

Миша посмотрел на них, подумал и важно произнёс:

— Пожалуйста, вот вам юг, — и показал рукой в одну сторону, — а здесь север, — показал он в другую.

— А я вот сейчас узнаю, верно ты говоришь или нет, — сказал Валерка и стал внимательно рассматривать большой камень, который лежал около пня.

С одного боку камень был чистый, гладкий, а с другого — оброс седоватым лишайником.

— Верно, — подтвердил Валерка, — там действительно юг, а в эту сторону — север.

— Я тоже хочу знать, как вы это угадываете, — пристал Витя.

— Ишь ты, так тебе всё и скажи! Ты думаешь, быть путешественником — это просто взял и пошёл? — начал Миша.

— Да ладно, — перебил его Валерка. — Давай расскажем.

И ребята рассказали Вите, как они узнали, где север и где юг.

Миша узнал это по кольцам на пне: с той стороны, где они были широкие, находился юг, а там, где узкие, — север.

А Валерка то же самое узнал по камню: с того боку, где камень был чистый, находилась южная сторона, а там, где рос мох, был север.

— Интересно… — протянул Витя. — Теперь я тоже так буду угадывать. Это совсем не трудно!

— Ну конечно, легко; когда тебе всё объяснили, — сказал Миша.

Камень и пень указывали на север в одну и ту же сторону. Не теряя времени, ребята двинулись в путь курсом на север.

Впереди бежал Снежок. За ним шли Валерка и Миша. А позади, стараясь не отставать, шагал Витя.

Отряд миновал заболоченное место и вышел на твёрдую тропу. Теперь надо прибавить шагу, а то и так потеряли много времени.

— А знаешь, Валерка, — тихо сказал Миша, — твой Витька напористый парень!

Валерка посмотрел на Витю и запел громким голосом:

Шаа-гаа-ем на-а север
И, может быть, до полюса дойдём…

Ребята дружно шагали в ногу, и далеко по лесу разносились громкие голоса.

Глава 8. Стрела на дереве

А путь становился всё труднее. Дорожки и тропы давно уже затерялись в лесной чаще. На каждом шагу цепкий кустарник преграждал дорогу. Изредка поперёк пути встречались поваленные бурей сосны-великаны, мохнатые ели. Сваленные деревья немного подгнили, и от них пахло грибной свежестью.

Со всех сторон ребят окружал такой густой и такой глухой лес, что, казалось, никто никогда ещё не ходил по этим непролазным дебрям.

Ребята бесстрашно шли вперёд. Ничто не могло их остановить, никакие трудности.

Если встречался бурелом, друзья подсаживали друг друга и перелезали через поваленные деревья.

Когда перед ними сплошной стеной вставал кустарник, они смело ныряли в него. Ветки хлестали их по лицу, царапали. А ребята продирались сквозь густую заросль и шли дальше.

Вперёд! Курсом на север! А чтобы не сбиться с верного пути, ребята время от времени смотрели на приметы, по которым все следопыты узнают, где находится южная сторона, а где — северная.

Наконец они вышли на узенькую тропку. Извиваясь, как змея, она петляла между деревьями. Ребята пошли по ней. Лес стал немного реже, и теперь было гораздо легче итти.

Снежок убежал вперёд. А ребята шагали не торопясь и весело переговаривались.

Нужно прямо сказать — эта часть пути им нелегко досталась. Но сейчас, когда они снова вышли на тропу, смешно было вспоминать, как Миша зацепился сумкой за сук бурелома и никак не мог двинуться дальше, пока Витька не отцепил его. И как у Витьки застряла нога между двумя ветками, будто он попал в капкан. И как Валерка потерял в кустах свою панамку, и если б не Снежок, долго пришлось бы им искать её.

Не прошли ребята по тропке и сотни шагов, как вдруг они услышали истошный вой, а затем яростный лай.

— Это наш Снежок, — сразу догадался Витя. — С ним что-то случилось.

— А ну, за мной! — крикнул Валерка.

И ребята бегом ринулись вперёд.

За большим кустом ольшаника они увидели Снежка. Он прямо разрывался, неистово лая на лежащего перед ним ежа. Видно, он уже хорошо знал, какие у того острые иглы.

Ребята с трудом успокоили расходившегося пса. Потом, присев на корточки, они окружили ежа. А тот лежал недвижно, свернувшись в клубок.

— Ох ты, какой колючий! — осторожно потрогал ежа Витя.

— Знаете что? Я возьму его, пусть живёт у меня! — сказал Миша.

— Ну да! — возразил Витя. — Это мой Снежок его нашёл.

— Ну и что ж такого? — не понял Миша. — Он будет жить у меня, а считаться как наш общий.

— А если у него ежата есть? — вдруг спросил Валерка.

— Верно! — согласился Миша. — Может, он вышел ловить для них мышей, а тут его Снежок и зацапал.

— Давайте отойдём немножко: интересно, что ёж станет делать, — предложил Витя.

Ребята спрятались за кустом и увели с собой пса.

Ёж подождал немного, потом развернулся и быстро-быстро засеменил на своих коротких лапах по тропинке, к большому дереву. Там, наверно, под корневищем, была ежиная нора.

Но как ёж скрылся в своей норе, ребята не заметили: они неожиданно увидели на соседнем дереве путеводный знак — большую стрелу — и сразу забыли про ежа.

Оно было не очень высокое, это дерево, с пышной кроной и толстыми, крепкими ветками.

— Ему, наверно, целых сто лет! — сказал Витя, похлопав дерево по стволу.

Но Валерку и Мишу не интересовало, сколько дереву лет. Они внимательно осматривали его и всё примерялись, как им на него взобраться. А то, что надо было лезть наверх, не вызывало никаких сомнений: острый конец стрелы ясно указывал, что нужно взобраться на дерево.

Однако вся беда заключалась в том, что дерево было очень толстое — никак его не обхватишь. А ближайший сук находился довольно высоко. Единственный способ дотянуться до сука — это стать на плечи товарищу.

Ребята быстро скинули сумки и строго наказали Снежку стеречь их вещи.

Валерка прислонился к стволу. Миша вскарабкался к нему на плечи, ухватился за ближайший сук и в один миг уселся на нём верхом. Вслед за Мишей очутился на суку и Витя. Потом ребята протянули Валерке руки и помогли ему добраться до сука. А там дело пошло совсем легко. От ветки к ветке, от сука к суку, как по ступенькам, ребята стали подниматься всё выше и выше.

Так добрались они до толстого, крепкого сука и увидели на нём грачиное гнездо. Оно было почти разрушено. Прутья, из которых оно было свито, торчали в разные стороны. Видно, давно грачи забросили гнездо.

Но что это в нём белеется?

Валерка осторожно потянулся к гнезду, заглянул в него. А там лежала записка:

«Хорошо умеете лазить по деревьям, ребята! Молодцы! А теперь видите водную преграду? Смело идите к ней. Только уговор — выполнять все наши приказания. До скорой встречи, отважные друзья!»

Очень обрадовались ребята, когда прочитали эту записку.

— А ну-ка, где эта водная преграда? — спросил Миша. — Что-то ничего, кроме деревьев, не видать.

— Да вон она! — Витя показал на видневшуюся между деревьями голубую полоску воды. Сверху она была хорошо видна.

Ребята по очереди посмотрели на неё в бинокль, и в бинокль её было видно ещё лучше.

— Вы не просто смотрите, — сказал Валерка, — а запоминайте, как туда итти.

— Ну конечно, мы так и смотрим! — ответил Витя.

Валерка аккуратно сложил записку и спрятал её в свой планшет со слюдой.

Хорошо запомнив, в каком направлении им нужно итти, ребята стали спускаться с дерева.

И во-время. А то Снежку наскучило сидеть одному, и он начал жалобно скулить.

Благополучно спустившись с дерева, друзья подхватили свои сумки и быстрым шагом двинулись к водной преграде.

Глава 9. На переправе

Эту речку знали все окрестные ребята. Весной, в половодье, и во время сильных дождей она набухала и даже разливалась, затопляя кое-где низкие места. Но летом, когда вода спадала, Серебрянка — так звали эту речку — мелела, лениво, не торопясь текла мимо посёлка, где жили наши ребята, и скрывалась где-то в глубине Зелёного бора.

Там, среди леса, находилось небольшое, но настоящее озеро. Оно так и называлось — Лесное озеро. Вот в него и несла свои воды Серебрянка.

Никому из наших ребят ещё ни разу не доводилось бывать на том озере. Но часто старые рыболовы говорили им:

«Вот на Лесном рыбалка так рыбалка! Вот где можно взять леща или карпа килограмма в полтора весом!»

А кто из рыболовов не мечтает о такой удаче! Но каждый раз, когда Миша или Валерка просили пустить их порыбачить на озере, родители в один голос говорили, что рано ещё им уходить так далеко от дома и к тому же озеро глубокое. Короче говоря, советовали подрасти побыстрей. Вот и оставалось ребятам только мечтать о Лесном озере.

— Да какая это водная преграда!.. — разочарованно протянул Витя, когда ребята вышли к речке. — Это же наша Серебрянка!

— Ну и что ж тут такого? — спросил Миша.

— Всякая река на походном языке называется водная преграда, — пояснил Валерка.

— Ну, и что мы сейчас будем делать? — снова спросил Витя.

— Искать переправу, — ответил Валерка. — А то чего ради посылать нас к водной преграде!

Ребята спустились по крутому песчаному склону и сразу увидели на берегу следы от колёс.

— Это хорошо! — сказал Валерка. — Раз здесь телеги ездят — значит, близко есть настоящий брод. Пошли искать его!

Но раньше ребят этот брод нашёл Снежок. Когда ребята подошли к тому месту, где следы колёс сворачивали прямо к воде, Снежок уже стоял на том берегу и отряхивался в ожидании своих хозяев.

Но что такое? Вместо того чтобы быстро снять тапки и носки и последовать за Снежком на другой берег, его хозяева вдруг остановились в нерешительности у самой воды. А потом один из них, Валерка, строго крикнул:

— Снежок, сюда!

Пёс тотчас кинулся в воду и в несколько прыжков, поднимая вокруг себя фонтаны брызг, вернулся обратно.

— Туда нельзя! — сказал Витя, поглаживая пса. И, показывая на воду, таинственно добавил: — Там крокодилы… Понимаешь, кро-ко-ди-лы!

Снежок знал, что такое «нельзя», а по тону Вити понял, что путешественникам грозит какая-то опасность. И, как верный пёс, он начал громко лаять на воду.

— Да перестань ты! Ну тебя! — цыкнул Миша на Снежка.

Пёс умолк, отряхнулся от воды и растянулся на песке с таким видом: мол, как хотите, я своё дело выполнил, теперь меня ничто не касается. Снежку, конечно, было невдомёк, почему это вдруг ребята не решились итти вброд.

А дело в том, что у самого края берега из воды торчала вешка. На ней висел кусок фанеры. А на фанере было два рисунка. На одном из них из воды высовывали свои зубастые пасти страшные крокодилы, а на другом был нарисован мост и около него — стрелка.

— Эге! Всё понятно! — сказал Валерка. — Тут и гадать нечего: крокодилы показывают, что переходить вброд нельзя…

— Надо итти через мост! — догадался Витя.

— Точно! — подтвердил Валерка. — А стрелка — это чтоб мы зря не путались…

— Да вон он, мост! — закричал Витя. — Я вижу мост! Смотрите! Смотрите! — показывал он на видневшийся вдалеке мосток, перекинутый через речку.

— Да чего ты кричишь? Думаешь, мы не видим? — вдруг рассердился Миша.

Дело в том, что когда ребята искали брод, Миша надеялся: вот найдут они его, и пока будут переходить на другую сторону, он немного поплещется в воде. В жаркий летний день это совсем не плохо! А тут дело вот как обернулось…

— Чего это ты? — удивился Валерка.

— Да откуда в нашей Серебрянке крокодилы? — насмешливо спросил Миша. — Здесь такая мелкота — всё дно видно.

— А я будто думаю, что у нас крокодилы водятся? — сказал Валерка. — Это просто знак опасности.

— Да, знак! — вмешался Витя. — А может, и вправду здесь завелись крокодилы?

— Нет, это всё чепуха! Я считаю, можно перейти на тот берег, — сказал Миша.

— Ну да! — поддержал Витя. — А потом, всё равно нас никто не увидит.

— Подумаешь, «никто не увидит»! — возразил Валерка. — Раз сказано — нельзя итти вброд, значит всё. Пошли на мост!

Но Валерка хоть и сказал так, но он тоже был непрочь перейти Серебрянку вброд.

— Ребята, а я что придумал! — вдруг закричал Миша и от радости даже запрыгал на месте. — Чего нам тащиться до места? Давайте построим плот!

И Миша торопливо и сбивчиво стал объяснять друзьям, как можно сделать плот.

По его словам, всё было так просто, что и Валерке стало казаться, будто это совсем не трудное дело. А про Витю и говорить нечего: он сразу выразил желание строить плот.

— Путешественники всегда ездят по реке на плоту, — с видом знатока заявил он.

Но Валерку всё же одолевали некоторые сомнения.

— Одних брёвен мало, — сказал он: — нужны ещё гвозди, скобы железные, да и топора никакого у нас нету…

— Да нет же! — убеждал его Миша. — Это если строить большой, настоящий плот, тогда, конечно, надо и гвозди и скобы разные… А по моему плану всё это ни к чему.

— Ну, давайте, ребята, попробуем. Что мы теряем? Зато прямо приедем к мосту, — сказал Витя.

А Миша добавил:

— А может быть, не только к мосту… А вдруг угодим прямо на Лесное озеро! Вот здорово будет!

И Валерка сдался.

Приятели принялись строить плот.

Найти в лесу подходящий, сухой валежник оказалось совсем не сложно. Ребята сообща перетащили его к воде. Потом наломали гибких прутьев и начали вязать плот.

Они сложили рядком сухие стволы и стали переплетать их прутьями. В самом деле, здорово придумал Миша, как без гвоздей и скоб соорудить плот!

— Только крепче, крепче затягивай! — командовал Миша. — Не жалей прутьев!

Валерка с Мишей вязали плот, а Витя целыми охапками заготавливал прутья.

Ребята были так увлечены своей работой, что не заметили, как на противоположном берегу раздвинулись кусты и сквозь них выглянула чья-то голова. Видно, кого-то очень заинтересовало, чем это занялись друзья.

Но Снежок вдруг учуял чужого и залаял.

— Чего ты? — спросил Валерка и посмотрел, на кого это мог лаять пёс.

Но на другом берегу всё было как прежде. Кусты сомкнулись, и там никого не было видно.

Вскоре плот был готов. Ребятам пришлось ещё здорово поднатужиться, пока они столкнули его в воду. Зато хороший получился плот!

Миша стал на плот, потом осторожно прошёлся по нему Плот довольно устойчиво держался на воде.

— Порядок! — с гордостью сказал Миша. — Даю первый гудок. Ту-ту-у! — громки загудел он.

Вслед за Мишей на плот взошёл Витя, а за ним Валерка.

— Ту-ту-у! — снова загудел Миша.

— Стой, стой! — закричал Витя. — Снежок ещё не сел.

Но Снежок что-то не проявлял большой охоты примкнуть к ребятам. Пришлось Валерке сойти на берег, взять пса на руки и внести его на плот.

Наконец посадка закончилась.

— Ту-ту-у! — загудел Миша в третий раз. — Слушай мою команду! Отдай концы! — весело крикнул он.

— Есть отдать концы! — отозвался Валерка.

— Малый вперёд!

— Есть малый вперёд!

Ребята шестами упёрлись в берег, и плот тронулся с места.

— Ура! — закричал Витя. — Поехали!

Отталкиваясь шестами от дна, ребята вывели плот на середину речушки и поплыли вниз по течению, туда, где виднелся мост.

В это время на противоположном берегу зашевелились кусты, и кто-то, попрежнему скрываясь в их густой заросли, двинулся по берегу вслед за плотом.

Хорошо шёл плот! Течение у Серебрянки было спокойное, неторопливое, и плот шёл ровно и легко.

Миша стоял на носу плота и смотрел в бинокль, как настоящий капитан.

— Так держать! — командовал он.

— Есть так держать! — в тон ему отвечал Валерка.

А Витя стоял посреди плота и опирался на палку. На ней, как на мачте, развевался красный флажок.

И вдруг… Ну кто бы мог знать, что в этом месте под водой находится коряга! Весной, в половодье, река где-то размыла берег и унесла за собой поваленное дерево. А когда вода спала, дерево осело на дно, его занесло песком, и оно так и осталось под водой.

Плот ударился о корягу, и одно бревно сразу отъехало в сторону. Прутья начали расплетаться. Плот закачался, накренился набок, и Витя, потеряв равновесие, бултыхнулся прямо в воду.

Это была настоящая авария. Хорошо, что речка была мелкая. Витя вскочил на ноги и хотел было обратно на плот залезть, но плот всё больше и больше разъезжался.

— Давай скорей на берег! — крикнул Валерка.

Витя нехотя зашлёпал по воде к берегу. Вслед за ним спрыгнул в воду Снежок.

Валерка и Миша с трудом подвели полуразрушенный плот к берегу и выскочили на песок.

Тогда на противоположном берегу снова чуть раздвинулись кусты, и тот, кто следил за ребятами, решил посмотреть, что же они теперь станут делать.

— Это всё коряга виновата, — сказал Витя.

— Какой там коряга! — буркнул Валерка, помогая ему разуваться.

— Да… — покачал головой Миша, глядя с сожалением на остатки плота.

Ему теперь ясно стало, что дело не в том, что плот наскочил на корягу: всё равно на нём нельзя было далеко уехать.

— Теперь вот будем здесь загорать, пока всё не просохнет, — сказал Валерка, помогая Вите стягивать тапки и носки. — В мокром дальше итти нельзя.

— Ну да! — ответил Витя.

— А что ты предлагаешь?

— Итти я предлагаю. Что я, не могу босиком итти? Жди тут целый час, пока всё не просохнет! Только время зря терять!

И ребята тронулись в путь.

По песку-то Вите хорошо было итти, а вот когда кончилась песчаная коса и ребята поднялись на пригорок, тут уж Вите досталось. Разные колючки, шипы да шишки стали больно впиваться ему в ноги.

Витя терпел, крепился, но наконец не выдержал.

— Никуда я больше не пойду по колючему! — сказал он.

— А ты иди на цыпочках, — посоветовал ему Миша.

— Да я пробовал на цыпочках, всё равно больно. Вы идите одни, а я вас потом догоню…

— Подожди-ка, — сказал Валерка и снял с себя сумку. — Садись на закорки.

— Правильно! — согласился Миша. — Вон до той берёзы ты, а дальше я…

Витю не пришлось долго уговаривать. Валерка посадил его к себе на закорки, и отряд двинулся дальше.

— А я нисколечко не испугался, когда упал в воду, — сказал Витя, сидя на Валеркиной спине.

— Ну, ты известный герой, — похвалил его Валерка. Только, пожалуйста, не жми мне так шею…

Ребята дошли до большой берёзы, и Витя пересел на спину к Мише. А потом — снова к Валерке.

Так, чередуясь, несли друзья босоногого Витю. А впереди бежал Снежок и, посматривая на своего хозяина, помахивал пушистым хвостом.

А тот, кто всё это время следил за ребятами из-за кустов, вдруг со всех ног бросился бежать, прячась за деревьями.

Ребята так никого и не заметили. Они спокойно добрались до моста, перешли по нему на другой берег Серебрянки и снова углубились в лес, как показывали им разные путеводные знаки.

Глава 10. Встреча в лесу

Уже, наверно, два часа прошло с тех пор, как ребята обнаружили в бутылке таинственное письмо. За это время они проделали изрядный путь. Но им так и не удалось узнать, кто же им прислал это таинственное письмо.

Дорога, по которой шагали друзья, попрежнему вела их лесом.

Валерка и Миша всё так же по очереди несли Витю.

— Давайте отдохнём немного, — предложил Витя, — а то у меня ноги заболели всё время сидеть на закорках.

— Это можно, — согласился Валерка.

Ребята вышли на лужайку, покрытую густой, высокой травой, и решили устроить небольшой привал.

— А ну, кладите ноги на пень! — скомандовал Валерка.

Он первый лёг на спину, пристроив под голову сумку, а ноги положил на пень так, чтобы они были выше туловища.

— Самый лучший отдых — так лежать, — пояснил он.

— Мне папа тоже про это говорил, — сказал Витя.

И они вместе с Мишей улеглись так же, как Валерка.

А Снежок уселся рядом караулить ребят и их походное снаряжение.

— А правильно мы сейчас идём или нет? — спросил Миша. — Что-то давно уже нет никаких знаков.

— По-моему, правильно, — ответил Валерка. — А ты как считаешь?

Но Миша не успел ответить, как он считает, потому что в это время Снежок на кого-то сердито залаял.

Ребята разом вскочили на ноги. И увидели, что неподалёку от них, на дороге, стоит повозка с лошадью, а между деревьями ходит какая-то старушка и собирает хворост.

Но очень трудно ей, видно, это делать: по одной хворостинке носит она к себе на повозку.

— Поможем? — спросил Валерка.

— Пошли! — коротко ответил Миша.

— Я тоже буду помогать, — заявил Витя. — Носки уже совсем просохли, а тапки только чуть-чуть мокрые… Буду в них ходить, и они сразу станут сухими.

— Ладно, — сказал Валерка, — только живей! Помогать так помогать.

Ребята сложили своё походное снаряжение на пень. Витя мигом обулся, и все трое начали собирать хворост. Набрав полные охапки, они быстро понесли его на повозку.

— Бабушка! — крикнул на ходу Валерка. — Не надо вам собирать: вон сколько мы за один раз собрали!

— Спасибо! Спасибо вам, милые! Вот молодцы какие! — обрадовалась старушка.

Продолжая бормотать разные слова благодарности, она присела на пенёк отдохнуть.

Ребята быстро набрали полную повозку хорошего, сухого хвороста. Чтобы он не рассыпался по дороге, ребята крепко увязали его верёвкой, которую нашли в повозке. А потом побежали сказать старушке, что всё готово.

Прибежали… а старушки-то нет. Оказывается, она уже стоит на дороге, около повозки.

И вдруг прямо у ребят на глазах старушка преобразилась. Она выпрямилась, сорвала с головы косынку, помахала ребятам, одним махом взобралась на повозку, щёлкнула вожжами… Лошадь рванула и понеслась…

Ребята выбежали на дорогу, а повозки-то и след простыл. В одну минуту она скрылась за поворотом.

Но Снежок с громким лаем всё же кинулся её догонять.

— Вот так бабушка! — удивился Миша. — Это ж самая обыкновенная девчонка!

— Ну да, рассказывай! «Девчонка»! — усомнился Витя.

— Определённо! На что хочешь могу спорить!

— Да чего там спорить! — сказал Валерка. — Всё понятно. Это она тебе тогда велела нас дожидаться? — спросил он у Вити.

— Где дожидаться?

— Да там, в лесу… Ну, помнишь, когда ты сидел в кустах…

— А-а-а! — вспомнил Витя. — Да не-ет! У той никакой лошади не было.

— Ну и что ж, что не было! Наверняка она за нами ходит. Разнюхивает всё, куда мы идём… да зачем?

Пока ребята строили разные догадки, из-за поворота дороги показался Снежок. Он во весь опор нёсся к ребятам и что-то держал в зубах.

— А ну, дан сюда! — приказал Валерка.

Но Снежок и сам отдал ребятам свою находку. Это был платок, завязанный узелком.

Только Валерка развернул платок, как из него выпала записка. В ней было написано:

«Дорогие друзья!

Спасибо за помощь. Теперь у вас прямая дорога. Идите и никуда не сворачивайте!»

А вместо подписи стоял знакомый девиз:

«Смелый к победе стремится, смелым дорога вперёд!»

— Хо! Вот притворщица какая! — сказал Миша, когда ребята прочитали записку. — Согнулась, вся трясётся, еле ходит…

— Ну да какая она притворщица! — ответил Валерка. — Это самая настоящая хитрость с её стороны.

— А ну, дайте скорей платок! — закричал Витя. — Сейчас мы всё узнаем.

Он стал тыкать платок Снежку в нос и приговаривать:

— Ищи! Ищи, Снежок! Ну, ищи!

Снежок смотрел на Валерку, а с места не двигался.

— Ох ты, какой дрессировщик нашёлся! — рассмеялся Миша.

Но Снежок вдруг понял, что от него требуется. Он завернул бубликом пушистый хвост и, принюхиваясь к дороге, не торопясь двинулся в ту сторону, куда скрылась повозка.

— Ну, чего мы стоим? — закричал Витя.

Ребята подхватили сумки, походные палки.

Валерка надел через плечо планшет со слюдой, упрятав туда записку.

Миша повесил на грудь свой бинокль.

И трое отважных следом за Снежком вышли на прямую дорогу.

Глава 11. Прямая дорога

Это и в самом деле была прямая дорога. Вернее, не дорога, а просека. Её, видно, совсем недавно проложили через лес. Выкорчевали пни, укатали землю тяжёлыми катками, посыпали мелким гравием и песком, и получилась хорошая, гладкая дорога.

Оттого, что дорога была прямая, как линейка, и никуда не сворачивала, она была видна далеко вперёд. Но никого, кроме наших отважных путешественников, на дороге не было. Только рыжие белки, задрав трубою хвост, вскачь перебегали дорогу то с одной, то с другой стороны.

Снежок сначала кидался за ними вдогонку, но потом это занятие ему наскучило, и он перестал обращать внимание на белок.

И вдруг один за другим на дорогу выскочили трое незнакомых ребят.

Они остановились у обочины и начали о чём-то между собой спорить.

— А ну, прячься скорей! — шопотом скомандовал Валерка и спрыгнул в придорожную канаву.

Миша с Витей последовали за ним. И все трое пригнулись так, чтобы их никто не заметил.

— На, держи! — Миша протянул Валерке бинокль.

В бинокль хорошо были видны стоящие впереди ребята. У каждого из них за спиной также висела вещевая сумка, а в руке была походная палка. У одного сбоку висел ещё термос с красной крышкой. Ребята о чём-то оживлённо переговаривались и размахивали руками.

— Ну что? — спросил Миша.

— Да спорят чего-то.

— А ну, дай я погляжу, сказал Миша. — Да это же Валька Парышев из нашего класса! — добавил он, когда один из неизвестных ребят повернулся лицом в его сторону. — Ну конечно, Валька Парышев!

А те ребята, очевидно порешив всё, что им надо было, зашагали по прямой дороге, в ту самую сторону, куда направлялись Валерка, Миша и Витя.

— А может, они тоже получили таинственное письмо? — спросил Витя. — И тоже с планом?

— Ну да! Как же это они получили, если мы получили письмо! — ответил Миша.

— А почему бы им тоже не получить такого письма? — пожал плечами Валерка.

— Не-е! Так вот и станут все получать одинаковые письма! — возразил Витя.

— Одинаковые или не одинаковые, а пошли-то они по нашей дороге, — сказал Миша. — Пока мы тут будем канителиться, они придут раньше нас…

— Ну, это мы ещё посмотрим! — возразил Валерка. — А ну, давайте-ка лесом! Бегом! Мы должны обязательно их перегнать.

Прячась за деревьями и кустами, Валерка, Миша и Витя побежали в обгон. Через несколько минут они поровнялись с теми ребятами.

Это действительно был Валька Парышев, а с ним — его закадычные друзья: Вася Ногин и Лёша Зарецкий. Все они были из одной школы и учились в том же классе, что Валерка и Миша.

— Бежим дальше? — спросил Валерка.

— Конечно! — в один голос ответили Миша и Витя.

И все трое снова припустились бегом.

Друзья пробежали сто, а то и двести метров, как вдруг впереди между деревьями они увидели ещё новых ребят.

Эти тоже были в походном снаряжении и, как только вышли из лесу, сразу повернули на прямую дорогу.

— Вот и эти тоже, видно, получили такое письмо, — сказал Витя.

— Ну и пусть получили! — заявил Миша. — А мы всё равно первыми будем… Давайте ходу!

И ребята бегом двинулись дальше, петляя среди кустов и деревьев.

Но вдруг впереди среди сосен что-то мелькнуло и послышались чьи-то громкие голоса.

Ребята остановились.

— Опять какие-то идут! — недовольно фыркнул Миша.

— Держите Снежка, — приказал Валерка. — Я сейчас всё узнаю!

Пригибаясь к земле и прячась за каждым кустиком, Валерка пошёл на разведку.

Голоса сразу стихли.

Это показалось Валерке подозрительным. Он лёг на живот и, работая локтями и коленками, бесшумно пополз вперёд, точно ящерица.

Ничего нельзя сказать — здорово полз Валерка!

Но он не знал, что навстречу ему полз другой разведчик. Не видя друг друга, они усердно работали локтями и коленями. И постепенно сближались…

Так они добрались до одной большой кочки и залегли по обе её стороны.

Валерка перевёл дыхание. И только стал приподниматься, как вдруг увидел, что за кочкой кто-то лежит. Валерка сразу прижался к земле и затих.

Тогда из-за кочки высунулся другой разведчик. Увидев Валерку, он тотчас отпрянул назад.

Притаившись, оба разведчика лежали неподвижно, боясь шелохнуться, чтобы не выдать себя. Потом, стараясь не шуметь, они, точно раки, стали пятиться назад, подальше от кочки. Затем вскочили, разбежались в разные стороны и спрятались в кустах.

— Ну что? — шопотом спросили Миша и Витя.

— Засада! — ответил Валерка.

И только он стал рассказывать им всё по порядку, как его перебил чей-то насмешливый голос:

— Эй вы, выходите! Всё равно мы знаем, что вы в кустах спрятались!

— Сами вы спрятались, — крикнул Валерка, — а теперь боитесь!

— Ох, так уж мы вас испугались! — раздался из кустов другой голос.

— А то, скажете, нет? — крикнул Миша.

Но на его слова никакого ответа не последовало.

— Эй вы, чего притихли? — снова крикнул Миша.

Но ответа попрежнему не было.

— А чего нам тут стоять? — тихо спросил Валерка.

— Что мы, боимся их, что ли? — сказал Витя.

— Хо! «Боимся»! Пошли! — предложил Миша.

И ребята вышли из кустов на лужайку.

В это же время из-за другого куста навстречу им вышли три девочки, одетые по-походному. Ребята сразу их узнали. Это были знакомые девочки из их посёлка.

— М-м-м… — разочарованно протянул Витя. — Это вы… А я думал — кто это?

— И мы думали — кто это? — протянула одна девочка. — А это, оказывается, вы… Пошли, девочки!

— А ну постойте! — вдруг сказал Валерка.

Девочки остановились. Валерка подошёл к ним.

— Какая у вас теперь дорога? — спросил он.

— Обыкновенная дорога, — ответили девочки: — прямая.

— Какая?

— Прямая! — повторили они.

— Ну да!

— А вот и да! — И одна из девочек помахала на прощанье запиской.

Ребятам сразу понятно стало, что и девочки получили такое же письмо.

Весело переговариваясь, они вприпрыжку побежали вперёд и вышли из лесу на прямую дорогу.

— Подумаешь, какие! — сказал Миша и крикнул им вслед: — А всё равно мы первыми будем!

И ребята снова припустились со всех ног.

Но когда Валерка, Миша и Витя наконец выбежали из лесу на дорогу, по ней уже двигалось много ребят.

С каждой минутой всё больше и больше ребят выходило из лесу.

Шумно, весело стало на дороге.

Ребята показывали друг другу, какие письма они получили. Рассказывали, какие приключения с ними произошли и что за трудности им повстречались, прежде чем они вышли на прямую дорогу.

Одним ребятам пришлось пробираться по кочкам через заболоченную низину.

Другим — спускаться с кручи по верёвке.

Некоторые строили мост через глубокую канаву.

А одни ребята попали в медвежью пещеру. Правда, там никакого медведя не оказалось, а всё же было страшновато…

Но всё-таки — кто же прислал им эти письма? Кто указывал им путь? И куда они все идут?

На эти вопросы никто из ребят не мог ответить.

Весёлой гурьбой двигались путешественники по широкой дороге.

Впереди всех шагали Валерка, Миша и Витя. Рядом с ними бежал Снежок.

И вдруг дорога кончилась. Сплошная стена из густого колючего кустарника возникла перед отважными путешественниками.

Ребята остановились.

Что делать? Сворачивать в сторону нельзя — во всех записках и на планах ясно сказано: «У вас прямая дорога. Никуда не сворачивайте!»

Миша и ещё кое-кто из ребят попробовали было сунуться напролом через кустарник. Но оказалось, что за ним высокий деревянный забор. Значит, дальше дороги нет.

Незаметно прекратились все разговоры, шутки, смех. Тихо стало на дороге…

«Куда ж теперь податься?» — задумались ребята.

И вдруг, разрывая тишину, громко, во всю силу, затрубил пионерский горн.

Горнист трубил совсем близко. Он трубил и как будто звал к себе всех отважных ребят.

— Это там! — крикнул Валерка, показывая на стену.

И все разом ринулись вперёд, прямо как на штурм.

Но стена сама сдвинулась с места.

Оказалось, это совсем не стена, а замаскированные ворота. Они стали раскрываться вместе с кустами всё шире и шире… Наконец совсем раскрылись…

И ребята увидели настоящий пионерский лагерь!

Среди сосен и пушистых ёлок стояли нарядные домики и походные палатки.

За деревьями виднелось Лесное озеро. Точно лебеди, плыли по озеру лодки под белыми парусами.

В центре лагеря, на высокой мачте, развевался красный флаг.

А над входом в главную аллею висело большое полотнище. И на нём красивыми буквами было написано:

«ПРИВЕТ ОТВАЖНЫМ!

СМЕЛЫЙ К ПОБЕДЕ СТРЕМИТСЯ!

СМЕЛЫМ ДОРОГА ВПЕРЁД!»

У входа в лагерь стояли вожатые.

— Здравствуйте, дорогие друзья! — говорили они.

— Это вы нам прислали таинственные письма? — наперебой спрашивали ребята.

— Да! — отвечали вожатые.

Это они прислали письма. Это они направляли ребят по разным дорогам и тропам. Это они придумали всякие приключения и трудности.

— Молодцы, ребята! — говорили вожатые. — Все вы смелые, отважные и решительные! Добро пожаловать!..

В этот день на берегу Лесного озера для ребят заводского посёлка открылся большой пионерский лагерь.

А на следующий день в лагерь привезли малышей.

Вместе с ними приехал Серёжа.

Надо прямо сказать, что Серёжа чувствовал себя неважно. Но Валерка и Миша очень обрадовались, когда увидели его, и наперебой стали рассказывать ему о своей дороге. Серёжа слушал и в душе завидовал им.

«Нет, больше никогда, — думал Серёжа, — я не буду выбирать для себя дорогу полегче…»

Всё лето ребята прожили в своём лагере на берегу Лесного озера.

Это было замечательное лето!