/ Language: Русский / Genre:love_contemporary / Series: Любовный роман

У любви девять жизней

Кара Колтер

Бриджит Дейзи вела замкнутый образ жизни. И даже в самом фантастическом сне она не могла вообразить, что ее обожаемый кот поможет ей обрести любовь.

Кара Колтер, Кэссиди Кэрон

У любви девять жизней

ГЛАВА ПЕРВАЯ

— Конан, ну, пожалуйста.

Кот обвил себя хвостом и продолжал притворяться спящим. Если она не предложит ему жареных креветок, то другой реакции не дождется.

— Конан, попробуй хоть кусочек, — что-то отвратительно пахнущее появилось прямо у него перед носом.

Диетическая кошачья еда. Если слова «диетическая» и «еда» могут сочетаться. Кот открыл один глаз, лениво посмотрел на свою хозяйку и снова закрыл его.

— Конан, ты же помнишь, что сказал ветеринар. Ты слегка поправился.

Ветеринар... Этот жуткий старикашка, от которого за версту разит псиной... К тому же от тела шел омерзительный запах, выдавая еще один страшный секрет: он — вегетарианец, за что Конан прозвал его «доктор Вегги».

Ветеринар был вегетарианцем и обожал собак. И он будет давать ему советы о правильном питании?! Он ничего не знает о том, как обращаться с котами, это уж точно.

Услышав, что хозяйка отошла в сторону, Конан снова открыл глаз. И сразу же об этом пожалел. Ее волосы цвета меди, обычно аккуратно собранные в хвост, обрамляли лицо, зеленые глаза расширились от беспокойства, а на лбу появились морщинки. Она до сих пор ходила по дому в пижаме. А это неслыханно даже для воскресного утра.

Она явно была чем-то встревожена, и Конан вспомнил, что хозяйка и в самом деле не так самоуверенна, как старалась показать своей прической и строгим костюмом. И он сам отчасти виноват в том, что его пришлось показать ветеринару.

Хорошо. Сам во всем виноват. Он всю свою жизнь был отъявленным мерзавцем, пока его не поймали на улице и не поместили в городской приют для кошек. А мисс Дейзи прошлой осенью спасла его и привезла к себе домой.

Сначала Конан подумал, что, должно быть, истратил все свои девять жизней, хотя вроде бы тщательно их пересчитывал и помнил только о семи. Но после пребывания в приюте коту показалось, что он попал в рай!

Мисс Бриджит Дейзи была одной из тех немногих, кто действительно заслуживал гордого звания хозяйки кота. Для начала она дала ему потрясающее имя — Конан, что в переводе с кельтского означало «Могучий». Ну, действительно, что может больше ему подойти? Могучий. Замечательно!

А затем — еда. Она постоянно баловала его: жареные куриные грудки, сочный стейк и — любовь всей его жизни — креветки...

Но даже в раю не все идеально. Когда наступила зима, хозяйка подарила Конану свитер с его именем. И ужасающую крошечную шляпу. У самца должна быть гордость! Но у него была безумная слабость к креветкам...

Мисс Дейзи, может, и казалась невинной, но она умела играть на мужских слабостях. Посидев три дня на диете, Конан с радостью нацепил бы балетную пачку и станцевал — всего лишь за кусочек рыбки!

Но самой большой проблемой в этом раю была отнюдь не одежда. Хозяйка не выпускала его наружу без поводка! Конечно же, кому захочется выходить на улицу зимой? Так можно и нос отморозить! Но весной все меняется...

Именно поэтому он попал к доктору Вегги.

Конан вспомнил, как он устроился поудобнее в одном из своих излюбленных мест — в уголке ее дивана, — размышляя о своих делах.

Затем к кормушке подлетела птица. Кормушка была похожа на маленький домик с аккуратной вывеской «Добро пожаловать, пернатые!». Как будто птицы умеют читать! Неспроста ведь появилось выражение «куриные мозги»...

Птица оказалась пурпурным зябликом, а Конан любил их едва ли не больше креветок (если это вообще возможно). Ему казалось, что у зябликов более нежный вкус, слегка терпкий и пряный.

За долю секунды в Конане проявился охотничий инстинкт, и, забыв о том, что сидит за окном, кот хищно сузил глаза и выгнул хвост, сконцентрировавшись на жертве. Он ждал, когда птица совершит роковую ошибку — приземлится. Жадной твари хотелось еще зерна...

Вот оно. Его шанс. Уже в полете он услышал за спиной крик:

— Коооонааан!!! Не-ет!!!!!

Поздно.

Он отскочил от стекла, как теннисный мячик, и распластался на полу, забрызгав своей благородной кровью ковер.

Именно поэтому кот оказался у злосчастного доктора Вегги, ходячей мумии, на лице у которого складок было столько же, сколько у шарпея. Кот ненавидел ту шапочку, какую мисс Дейзи связала для него. Но сейчас Конан чувствовал себя еще отвратительнее. Вся голова была в бинтах, уши торчали из двух отверстий на макушке, а в глаза постоянно лезли белые нитки.

Это было ужасно. И где те маленькие жареные креветочки, которые могли бы облегчить его страдания? В мисочке они отсутствовали. Потому что злобный собачник сказал, что Конан толстый! «Весы не лгут!» А уж если вспомнить отвратительный запах, исходивший от его пальцев, невольно задашься вопросом, где еще его руки побывали этим утром...

Мисс Дейзи привезла любимца домой и взвесила в ванной комнате. Он должен был понимать, что его кулинарные терзания — ничто по сравнению с ее беспокойством. Сперва она подумала, что весы сломались.

— Тринадцать килограммов!!! Конан, это же невозможно!

Подумаешь! Слегка полноват, но уж никак не толстый. Это не его вина, в конце концов! Его мама тоже отличалась некоторой упитанностью.

Но потом мисс Дейзи сама встала на весы, и выяснилось, что с ними все в порядке.

А теперь он лежал на диване, свернувшись в клубочек, похожий на главного героя из фильма «Мумия», чувствуя, как медленно сходит с ума от такого питания. Это были не лучшие дни в его жизни. Его воротило от диетической еды, и он решил несколько дней побыть обиженным и оскорбленным, чтобы хозяйка взялась за ум.

Он услышал, как она взяла трубку, и приподнял голову.

Может быть, она наконец-то сдается и хочет заказать пиццу на завтрак? Пиццу ему подавали нарезанную мелкими кусочками и политую расплавленным сыром... Но люди не умеют нормально думать.

— Доктор Торнфилд?

Конан раздраженно мяукнул и отвернулся.

— Это Бриджит Дейзи. Извините, что звоню вам домой, но я волнуюсь за Конана... Нет, нет, его голова в полном порядке... Нет, кровь не идет. И уж точно не хлещет!

Какой грубый человек! Он что, не мог подобрать слова получше?

Голос хозяйки стал очень тихим, словно она не хотела, чтобы Конан ее слышал. Но он ведь кот, а значит, обладает великолепным слухом. И вообще он великолепен во всех отношениях!

— Я думаю, он в депрессии, — прошептала мисс Дейзи в трубку.

Да! В депрессии! Его нужно сию же минуту утешить ванильным мороженым и целой кучей маленьких креветочек...

Мисс Дейзи помолчала, а когда заговорила вновь, то голос звучал очень холодно:

— Вы это серьезно, доктор? Мне нужно заняться чем-нибудь полезным? Муж?! Дети?!!

Конан вздрогнул и с трудом отогнал болезненные воспоминания о своей прошлой жизни. Но сейчас ему не было нужды волноваться.

— Ваши слова недостойны профессионала! — Хозяйка повысила голос, едва не срываясь на крик. — Я думала, вы образованный, знающий человек! Полагаю, что в этом я ошиблась! Вы...

Конан задержал дыхание, с наслаждением ожидая продолжения. Так его, мисс Дейзи! — подумал кот. Он вырос на улице и знал множество фраз, которые ему хотелось бы услышать из уст хозяйки по отношению к этому отвратительному собачнику-диетологу доктору Вегги!

— Вы... — ее голос дрожал от праведного гнева, — вы безнадежно отстали от жизни!

На Конана нахлынуло разочарование. Эх, всего лишь «безнадежно отстали от жизни»... А как же «Ты, поедатель собачьих экскрементов!» или «Ты, глистоподобный хлюпик с куриными мозгами!»? Иногда коту казалось, что мисс Дейзи совершенно безнадежна.

Она ворвалась в гостиную.

— Да он просто варвар какой-то! Ничуть не лучше всех остальных в этом городишке!

О, да! Конан уже порядком наслушался об этих тупицах, к которым мисс Дейзи относила все мужское население. Потягивающие пиво варвары, чьи представления о прекрасном находятся исключительно в тарелке с едой. По словам Бриджит, каждый холостой мужчина в Хантерс-Корнер, штат Огайо, любил исключительно охоту, рыбалку и бильярд.

Охота на уток обычно включала в себя собак, и Конану это положительно не нравилось. Но по поводу рыбалки у него было иное мнение. Свежая, только что пойманная форелька, обжаренная в сливочном масле с чесночком... Божественно!

Он был безразличен к бильярду, но ради мисс Дейзи мог согласиться с ее мнением.

Она никогда не говорила, что ей одиноко. Но Конан знал это наверняка. Мисс Дейзи рассказала коту почти все о своей жизни, сидя с ним на диване в тот вечер, когда привезла его из приюта. И кормила своего еще не севшего на диету любимца.

Она родилась в Бостоне, получила степень кандидата наук по архивному делу. Когда мисс Дейзи сразу после окончания университета предложили место библиотекаря на северо-востоке штата Огайо, она не преминула воспользоваться этой возможностью.

— Разумеется, — говорила она в тот вечер Конану, — я думала, что двигаюсь вперед. Еду в большой город, который живет музыкой и искусством. Где на каждом углу маленькие кафе, изысканные книжные магазины... — Девушка тяжело вздохнула и еще крепче прижала его к своей груди. — Но, Конан, как же я люблю мою маленькую библиотеку! За эти два года я столько успела в ней сделать... Теперь мы устраиваем здесь поэтические вечера. А каждую неделю тут встречаются шахматисты. И еще я собрала просто изумительную для маленького городка коллекцию книг! Как же я могу ее оставить?

Кот понимал ее горе. Как такой женщине начать с кем-то встречаться, когда почти у всех мужчин машины с колесами размером в дом?

Разумеется, лучшим выбором стал приют для животных!..

— Точно! — Она нежно погладила своего любимца. — Я знаю, как сделать тебя счастливым.

Конан с облегчением вздохнул. Первая битва позади. Хозяйка потянулась за телефонной книгой. Отлично. Это означало, что еду закажут на дом. Может быть, она только что осознала, что в морепродуктах мало калорий. Особенно в маленьком кальмарчике...

Конан счастливо замурлыкал. Бриджит хмурилась, глядя в телефонную книгу.

— И какого мне работничка выбрать? — бормотала девушка. — Любой из них поймет, что я живу одна, и начнет мне докучать в ущерб работе...

И о чем она говорит? Какое отношение это имеет к нежному, золотистому лососю?

— Я попрошу Фреда, служащего библиотеки, — решила мисс Дейзи, закрывая телефонную книгу.

Конану хотелось бы открыть ее заново, на разделе «Рестораны». Хозяйка взяла кота на руки, словно тот не весил почти тринадцать килограммов, и начала вальсировать с ним по комнате.

— Конан, — произнесла девушка, — у тебя будет своя собственная дверь!

Его разочарованию не было предела. Кошачья дверь... это совершенно не походило на маленькие рулетики из тунца, которые он так любил...

— Я хочу, чтобы ее установили на задней двери! Правда, придется еще повозиться с забором вокруг дворика... Зато, пока я буду на работе, ты сможешь выходить на улицу и играть! И в то же время я не буду переживать, что ты перейдешь за ограду.

Боже мой! Она что, всерьез считает, что он слишком толстый для того, чтобы перебраться через забор?!

И тут до Конана неожиданно дошло, что именно ему предлагают.

Свобода!!! Весенние прогулки! Да у хозяйки же везде птичьи кормушки во дворе! Это будет похоже на его собственные охотничьи угодья. Да, мне, пожалуйста, мак-зяблика... хихикнул про себя Конан и издал глубокое, бархатное мурлыканье.

— Я знала, что тебе это понравится! — сказала мисс Дейзи со счастливой улыбкой.

Джастин Вест вылез из грузовика и взглянул на дом. Сейчас он находился в старой части Хантерс-Корнер, в районе под названием Ханисакл, где располагались маленькие дома на огороженных участках. В это время года воздух был напоен сладким ароматом цветов.

Что ж, дом находится в очень хорошем состоянии, крыша выкрашена в ярко-желтый цвет, стены, лестницы и оконные рамы — в белый. Окно гостиной открыто, и кружевной тюль развевается от легкого весеннего ветерка.

— Ну, спасибо, Фред, — пробормотал Джастин.

Он был владельцем «Вестс констракшн», строительной компании, специализировавшейся на возведении новых домов. Северная часть города была застроена в рекордно короткие сроки, так как многие уезжали из больших городов в поисках места вроде Хантерс-Корнер.

Здесь нет торговых улиц, отелей, роскошных театров. Городок был аккуратным, спокойным и доброжелательным. К тому же он мог похвастать городской площадью с действующим парком. В Хантерс-Корнер была своя библиотека, бассейн. Дети катались на велосипедах по обрамленным деревьями улицам и ходили в школу без родителей.

Джастину не нужна была работа в аккуратном домике в Ханисакл, которую, очевидно, предложила какая-нибудь пожилая особа, которой срочно нужно установить новый умывальник. Его будут усиленно угощать печеньем и чаем, постоянно звонить домой из-за воображаемых попавших в умывальник гвоздей или раздающихся шумов.

С другой стороны, Фред очень просил его прийти. Как Джастин мог ему отказать?

В свои семьдесят Фред, лучший друг отца Джастина, оставался очень важным человеком в городе, отказываясь открыть свой истинный возраст кому-либо и уйти в отставку. Фред был рядом все те трудные годы, когда болезнь Альцгеймера начала брать свое и превратила отца Джастина из сильного мужчины в беспомощного ребенка. Фред ни разу не сказал, что он слишком занят, когда Джастин в панике звонил ему.

Смерть отца стала горько-сладким благословением. А теперь Фред просил Джастина оказать ему услугу, сделав кое-какую работу для его подруги.

Джастин поднялся по ступенькам крыльца и громко постучал в дверь — на тот случай, если приятельница Фреда глуховата. Хорошо, что у него есть подруга — ведь прошло уже пятнадцать лет с тех пор, как умерла его жена. Пора бы уже и...

Дверь открылась, и Джастин отшатнулся, едва не свалившись с крыльца.

Женщина, робко улыбавшаяся ему, была поразительно красива — вероятно, по контрасту с его ожиданиями, что дверь откроет пожилая морщинистая дама.

Джастин решил, что этой девушке лет двадцать пять или чуть больше. У нее были замечательные волосы цвета меди, затянутые в тугой хвост. Однако строгость этой прически только подчеркивала прелесть ее тонких черт: высокие скулы, вздернутый носик, маленький подбородок и очаровательный ротик. На молочно-белой коже виднелись едва заметные веснушки, а глаза оказались огромными и зелеными. Она была стройной и прекрасно сложенной; такие женщины внушают мужчине опасное чувство, что он большой и сильный и его единственное предназначение в этом мире — защищать более хрупкое и слабое, чем он сам, создание.

В руках у девушки был огромный рыжий кот, выглядевший донельзя забавно с повязкой на голове. Джастин почувствовал, что не стоит смеяться над котом, который смотрел на него с явной неприязнью. Она покрепче перехватила зверька и протянула мужчине руку.

— Джастин Вест?

Он сделал глубокий вдох и пожал ее руку. Ладонь оказалась прохладной и нежной, а от прикосновения по всему его телу пробежала дрожь. Это явно был плохой признак.

— Я Бриджит Дейзи. Спасибо, что приехали.

Значит, он не перепутал адрес. Она и в самом деле была подругой Фреда, хотя и не в том смысле, как предположил было Джастин.

Он посмотрел на безымянный палец. Ничего.

Они прошли в гостиную. В комнате чувство, будто он сильный и мужественный (а также неловкий и неуклюжий), только усилилось. Здесь было много изящных безделушек, цветов в горшочках и прочих прелестей. Казалось, стоит Джастину вздохнуть, как что-то обязательно сломается.

— Присаживайтесь, — предложила девушка.

Куда? Все в комнате казалось слишком маленьким и хрупким, словно было не предназначено для мужчин. Крохотный диванчик на изогнутых ножках, обитый шелком кремового цвета, непременно будет уничтожен прикосновением его рабочих (и не слишком чистых) джинсов и футболки.

Взгляд Джастина упал на старый кожаный стул, который показался ему более прочным, чем остальная мебель. Джастин почти опустился на сиденье, когда его остановило деликатное покашливание. Он обернулся. Девушка улыбнулась, словно извиняясь.

— Это стул Конана.

Конан? Джастина окатила волна разочарования. Конечно, у такой прелестной девушки должен быть парень по имени Конан. Мускулистый. Высокий. Властный. Самец, одним словом, который и сам мог бы заняться умывальником!

Бриджит опустила кота на стул.

— Правда, Конан?

А, так Конан — это кот?! Зверь тщательно проинспектировал, не нанесен ли урон его обители, и с удовлетворенным видом улегся. Стул заскрипел, и кот одарил Джастина взглядом, полным неприкрытой неприязни, словно именно он был виновен в том, что стул издавал подобные звуки. Затем, чтобы проявить еще большую антипатию к посетителю, Конан задрал хвост и начал вылизываться.

— Я не хочу, чтобы у вас на одежде осталась шерсть, — произнесла мисс Бриджит Дейзи.

Девушка указала на диван, и Джастин неохотно присел на краешек, пытаясь как можно меньше соприкасаться с хрупкой тканью.

Теперь, когда Бриджит не пряталась за кота, Джастин смог увидеть, что на ней деловой костюм непонятного цвета, который тем не менее ей шел. Несмотря на некоторую худобу, у нее была прекрасная фигура со всеми необходимыми изгибами. Когда девушка села, юбка немного задралась, открыв прелестные колени.

— Простите? — произнес Джастин, осознав, что она секунду назад что-то сказала.

— Спасибо, что пришли по такому небольшому делу. Фред говорил, вы очень заняты. Вы его знаете?

— Да, он мой крестный отец. Они были друзьями с моим отцом с детства.

Девушка положила руки на колени и внимательно посмотрела на мужчину.

— А как давно вы занимаетесь строительным бизнесом, мистер Вест?

— Джастин. Ну, сколько себя помню. Это семейное дело. Мой дедушка, отец и теперь я построили почти все дома в этом городе.

— Вот как! — Она выудила небольшую планшетку из-за одной из подушек и сделала на бумаге какую-то пометку. — Значит, качество работы гарантировано?

Джастин с удивлением понял, что каким-то образом стал невольным участником собеседования. Он велел себе очнуться и перестать пялиться на ее коленки. Нужно дать ей понять, что он не позволит оскорблять себя подобными расспросами. Так дела не делаются.

Он зашел, оценил объем работы и назвал цену. Принимайте или прощайте.

— Я за свою работу отвечаю, — коротко ответил мужчина.

— Разумеется, вы можете дать мне расписку?

Забыв об убийственных коленях и глазах, Джастин почувствовал, что начинает тихо злиться.

— А что за работа?

Он еще не дал своего согласия, а девчонка уже говорит о каких-то расписках?!

Девушка снова потянулась за подушку и достала оттуда увесистую светло-коричневую папку, которую вручила Джастину. Затем застенчиво опустила ресницы. Он взял папку.

— Это мой проект, — оповестила его девушка.

Джастин с трудом оторвал взгляд от ее раскрасневшегося лица.

Папка оказалась довольно тяжелой, а по размеру была едва ли не меньше, чем телефонный справочник города. Что же, черт побери, это за проект?! Тадж-Махал решили перенести в Огайо? Джастин открыл папку. На первой странице располагалась большая цветная фотография кота. Он был одет в вязаный пурпурный свитер и выглядел не слишком счастливым.

Джастин бросил опасливый взгляд на Бриджит Дейзи. Она что, спятила?! Подобное предположение, конечно, ужасно, но в определенной степени объясняет, почему такая божественная женщина находится вне пределов внимания местных холостяков. Впрочем, и самого Джастина мысль об узах Гименея не прельщает.

Однако к короткому вечеру наедине с этими очаровательными коленочками подобные узы никакого отношения не имеют...

Мужчина поспешно перевел взгляд на ее «проект».

— Пойду приготовлю чай, пока вы ознакомитесь с бумагами.

— Замечательно, — пробормотал Джастин, но попрощался с мыслями о вечере наедине с ее коленками. Чай? Если бы она предложила пива или, еще лучше, виски, можно было бы на что-то надеяться. Но нет. Она определенно не принадлежит к его типу женщин.

Пока девушка возилась на кухне, Джастин проглядел двенадцатистраничный «Контракт» на работу по установке «Кошачьей Двери» и «Садового Забора», после чего следовал прочерк для подписи, если он принимал предложение.

Со всевозрастающим возмущением Джастин изучал контракт, в котором под пунктами от А до Я указывались твердые цены, способы оплаты, даты начала и завершения работы, гарантии на качественные материалы и квалифицированные услуги, страховка, необходимость предъявления рекомендаций от четырех лиц и так далее, и так далее...

Джастин прислушался к свисту закипающего чайника, доносившемуся с кухни, посмотрел на дверь, вспомнил Фреда и глубоко вздохнул. Затем открыл непосредственно сам «Проект», следующий за двенадцатистраничным «Контрактом». На третьей странице неожиданно до него дошло.

Он оторвался от документа и быстро оглядел гостиную. Где-то здесь должна быть скрытая камера. Его парням нравятся хорошие шутки, и это, очевидно, одна из них. Джастин представил, как они подговаривали Фреда принять в этом участие. Просто гениально. Возможно, это даже не ее дом. А сама она актриса. Он решил играть свою роль до последнего, то есть до тех пор, пока ему не скажут: «Улыбнитесь, вас снимают».

Бриджит вернулась с серебряным подносом и поставила его на кофейный столик. Чашки оказались полупустыми, что мужчину вполне устраивало. Он не был большим любителем чая.

— Вы уже успели просмотреть документы? — нетерпеливо спросила девушка, передавая ему чашку. Часть содержимого пролилось на стол: большие пальцы Джастина совершенно не подходили для тоненькой ручки.

— Это довольно кропотливое дело, — торжественно провозгласил он, отхлебнув чая и пытаясь не поморщиться от горьковатого привкуса напитка. Джастин был уверен, что развлечет парней, когда те будут просматривать видеокассету. Он опустил чашку и наклонился к Бриджит: — Вы, возможно, не знаете, что конструкция двери оказывает большое влияние на общую структуру дома. Это будет недешево.

— Этого-то я и боялась, — печально произнесла девушка.

Боже, как же она хороша! Джастин надеялся, что запись уже идет, так как потом он планировал как следует повеселиться с парнями.

— Вот, например, — он навскидку открыл четвертую страницу контракта, — касательно пункта Р.28, по которому толщина кошачьей двери должна быть по меньшей мере восемь дюймов. Но тогда даже я не смогу ее открыть!

— Правда? — ужаснулась девушка.

— Не волнуйтесь, — успокоил ее Джастин. — Все проблемы вполне можно решить. Мы установим электронную систему открытия.

— Для кошачьей двери?!

— Ну, вы же сами вписали в контракт пункт Р.28, — ехидно указал Джастин, играя на публику.

— Я даже не предполагала, что установка кошачьей двери такое обременительное дело, — призналась мисс Бриджит. Специализировалась она явно по драмам. Как хмурится, с каким неподдельным ужасом смотрит на него!

Играем еще лучше, и «Оскар» будет у нас в кармане!

Джастин проигнорировал взволнованный взгляд и открыл другую страницу.

— А в этой части, насчет гарантии защиты от грызунов? Вы должны были пойти дальше. Нужно было подумать еще о скунсах и енотах.

— Я не догадалась, — нервно произнесла Бриджит.

— Зато я подумал. Двенадцать страниц контракта, а вы упускаете очевидное! К счастью, у меня есть решение всех проблем.

— Правда? — с надеждой спросила она.

— Да, мэм. Мы можем установить компьютерную систему идентификации вашего кота, благодаря которой его будут пропускать по отпечатку носа.

Девушка сидела неподвижно. После долгой паузы она очень тихо спросила:

— Вы надо мной смеетесь, мистер Вест?

— Черт подери, да! Игры закончены. Я знаю, что парни попросили вас принять участие в этом розыгрыше. Проект кошачьей двери? Хо-хо! — Джастин стукнул себя кулаком по колену, но вдруг почувствовал себя не слишком комфортно, когда увидел, что мисс Бриджит Дейзи не смеется.

ГЛАВА ВТОРАЯ

Бриджит уставилась на высокого мужчину, поражаясь тому, какой игрушечной выглядит ее чашка из дорогого сервиза по контрасту с его сильной рукой. А когда его массивная фигура опустилась на краешек дивана, ей показалось, что этот диван из кукольного домика.

Джастин Вест за короткое время пребывания в ее доме заставил Бриджит почувствовать себя так, словно всю свою жизнь она жила в сказке, играя в игрушки. А вот он, Вест, — настоящий.

Бриджит была сбита с толку с того момента, как открыла дверь, подняла глаза и увидела, что он проводит ладонью по своим темным волосам. Его глаза гипнотизировали. Карие с золотистыми крапинками. В них сиял внутренний свет, который говорил о том, что он вовсе не воспринимает ее как малышку Мисс Библиотекаршу, несмотря на строгость прически и прямую юбку. Он каким-то образом видел сквозь все это, словно ее одежда была не более чем реквизит. Он видел в ней женщину.

Она сидела на другом конце дивана, но при этом каждая ее клеточка трепетала от малейшего его движения. От его запаха. Пьянящего, как горный воздух. А этот низкий, хрипловатый, чувственный голос...

Все это пугало ее. Впрочем, пугал ее сам Джастин Вест — самоуверенный, убежденный в собственной привлекательности, тупой как пробка. Одним словом, он такой же, как все эти «атлеты» из школы и колледжа, которые только и знали, что смеяться над ней.

Оставалась маленькая надежда, что Джастин Вест, возможно, все же отличается от остальных мужчин этого города, однако, если бы это было так, она наверняка увидела бы его в библиотеке, но он там не появлялся.

Этот мужчина подумал, что кошачья дверь была какой-то шуткой. Он посмеялся над ней, как и те школьные задиры.

Мисс Четырехглазик. Ботаничка.

Как будто было что-то позорное в том, чтобы быть умной. Он словно бросил ей в лицо все те насмешки... и опять появилась беспомощная ярость, которую она поклялась никогда никому не показывать.

Собрав остатки достоинства, Бриджит спросила:

— Я не знаю, о каких парнях вы говорите, мистер Вест.

— Может быть, Гарри Бернсайд? Да?

— Гарри Бернсайд? — холодно повторила Бриджит. — Боюсь, что слышу это имя впервые.

— О, да! — На его лице ясно отразилось сомнение. Вест устремил взгляд на аккуратную папку и вздохнул. — Хотя не уверен, что Гарри сможет правильно написать слово «грызун». Или «скунс».

— И это ваш друг? — с неодобрением поинтересовалась девушка.

Но Джастин ее не слышал. Он поднял глаза от документов и внимательно посмотрел на мисс Дейзи.

— Фред никогда не согласился бы быть участником подобного сговора. Неважно, насколько хороша шутка.

— Вы считаете, что мой кот — это шутка?! — Бриджит и сама поняла, что в ее голосе прорезались истеричные нотки. — Я думаю, для нас обоих будет лучше, если вы сейчас же покинете мой дом.

Он посмотрел на Бриджит. Его взгляд был слишком проницательным. Надменное выражение исчезло с его лица, или ей показалось? Бриджит поднялась, едва не опрокинув чашки, и указала ему на дверь:

— Вон из моего дома.

Джастин тихо выругался (такие слова могут использовать только варвары), поднялся и подошел к девушке. Бриджит поняла, что стоит ей сдвинуться хотя бы на дюйм, как он уверится в том, что ему удалось ее запугать.

— Хотите сказать, что все это серьезно? — требовательно спросил он.

— Вы просто оскорбили меня, подумав, будто это может быть шуткой, — ответила Бриджит. Она снова указала на дверь — на сей раз более настойчиво.

— Я вас оскорбил? — Вест глубоко вздохнул, отвел взгляд, пригладил рукой волосы и снова посмотрел на нее. — Хорошо, Бриджит. Похоже, я сделал ошибку. Мне показалось, что парни наняли вас, чтобы подшутить надо мной.

— Это было извинение? В таком случае я, кажется, пропустила слово «простите».

У девушки перехватило дыхание: Джастин Вест недвусмысленно смотрел на ее рот. Можно подумать, он знал только один способ решения всех проблем!

Что ж, у подобных мужчин ограниченные методы общения. Хотя у него и в самом деле потрясающие губы. Верхняя губа была суровой, твердой, а нижняя — полной, мягкой. Он ведь не осмелится поцеловать ее?

Правда, было бы очень интересно узнать, каковы его губы на вкус...

— Вон! — снова приказала Бриджит, но ее голос жалко дрогнул.

Очевидно, он тоже это заметил, поскольку даже не шевельнулся. Вместо этого подумал немного, скрестил руки на широкой груди и посмотрел на Бриджит сверху вниз.

— К вашему сведению, вы не единственная оскорбленная. Леди, я здесь столько домов перестроил, что не собираюсь подписывать дурацкий двенадцатистраничный контракт на установление идиотской кошачьей двери!

— Идиотской? — сердито переспросила Бриджит.

— Да, именно так.

— Замечательно, — сухо произнесла она. — Я не стану предлагать вам эту работу, даже если вы останетесь последним мужчиной на земле! Я найду кого-нибудь другого, кто достаточно честен, чтобы не испугаться двенадцатистраничного контракта! И кто не посчитает мой проект глупым! И кто...

— Хорошо, — произнес он, прерывая ее тираду. — Приятно было с вами познакомиться, удачи в будущем!

Джастин направился к выходу, но остановился посмотреть, не запачкал ли своей рабочей одеждой ее диван. Бриджит уже готова была проявить по отношению к нему предательское снисхождение. В его глазах читалось явное удовлетворение оттого, что пятен на диване не осталось. Затем Джастин снова пошел к двери.

— Послушайте, — сказал он с оттенком заботы в голосе. — Будьте осторожны.

— С чем? — топнув ногой, спросила Бриджит и посмотрела на часы.

— Человек, которому понадобятся инструкции для такой плевой работы, не принесет вам ничего, кроме проблем.

— Я сама разберусь, спасибо.

— Я просто хочу вас предупредить, потому что Фред меня убьет, если я не сделаю хотя бы этого.

— Я ваша вечная должница, — ехидно произнесла она, но Джастин пропустил этот комментарий мимо ушей и продолжал:

— Вы можете купить кошачью дверь в строительном магазине, и если за установку с вас потребуют больше пятидесяти баксов, значит, парень просто мошенник.

— Я не хочу ничего покупать в магазине, — сквозь зубы проговорила девушка.

— Черт побери, почему бы и нет?! Это, конечно, не ваш Р.28, но работать она будет исправно.

Бриджит сомневалась, стоит ли говорить ему правду. Ей так не хотелось это делать, но слова сами слетели с губ:

— Конан может застрять, — девушка почувствовала, что она только что предала своего любимца.

Джастин развернулся и задумчиво изучил Конана.

— У меня такое смутное чувство, что будь этот кот чуть-чуть побольше, а я — чуть-чуть поменьше, то сегодня я стал бы его ужином.

Ты ему не нравишься. Он прекрасно разбирается в людях. Но, слава богу, Бриджит сумела промолчать.

— Хорошо, значит, вам нужна специальная кошачья дверь. Это будет стоить не дороже ста пятидесяти баксов. Забор — это работа помасштабнее и обойдется вам тысячи в полторы вместе с материалами. Ну, плюс еще две сотни, если хотите ограду из кедра.

Врожденная интеллигентность требовала, чтобы Бриджит поблагодарила его за совет, но она не стала этого делать.

А Джастин тем временем продолжил:

— И никому не показывайте сей «Контракт». Ни один уважающий себя работник не возьмется за ваше дело, а над вами просто посмеется. И позвольте дать вам еще один совет. На свете есть очень много халтурщиков, которые не откажут себе в удовольствии приударить за такой красивой девушкой, как вы.

— Я проделала огромную работу, чтобы подготовить этот документ, — произнесла Бриджит, собрав все свое достоинство.

— Я вам еще раз повторяю, что у вашего контракта есть только одно название — ПРОБЛЕМА. — Джастин взялся за дверную ручку, обернулся и с обворожительной усмешкой добавил: — Так же, как и у вас.

И он ушел.

Бриджит захлопнула переднюю дверь, а затем привалилась к ней спиной, словно ей только что удалось спастись от... от чего-то.

Она была не совсем уверена, от чего именно.

Или все-таки была?

Не удержавшись, Бриджит подошла к окну и отодвинула краешек занавески. Она увидела, как мужчина легко вспрыгнул в грузовик. А вот ей самой потребовалась бы лестница. Несмотря на то что она строго-настрого приказала себе не думать о его прекрасной фигуре, девушка запомнила ее в мельчайших деталях. Как джинсы обтягивали его мускулистые ноги. Какой широкой казалась его грудь под футболкой. Возможно, он специально напрягал свои мышцы. Свинья.

— Ну, и кто так теряет голову из-за какой-то свиньи?! — спросила она себя. Грузовик с грохотом отъехал. — Я просто имела в виду, что Джастин Вест — человек резкий и грубый, в нем нет ни капли утонченности.

Он уязвил и оскорбил девушку. Выставил ее полной дурой.

— Я ему покажу! — сказала она Конану. — А ты сиди и смотри!

Кот открыл один глаз и одарил ее отнюдь не убежденным в этом взглядом.

А Бриджит тем временем направилась прямо к телефонной книге и выписала номера всех подрядчиков в городе. Завтра утром она осведомится о них, и уже на следующей неделе у нее будет кошачья дверь, а Джастин Вест превратится в неприятное воспоминание.

Но даже через неделю Бриджит ни на йоту не приблизилась к установке двери для Конана. Когда она посылала рабочим свой контракт, над ней только смеялись. Даже после того, как Бриджит решила оставить идею о контракте, она все равно не могла найти человека, у которого нашлось бы время на столь незначительную работу. А один из рабочих заломил такую цену, что на эти деньги можно было бы поставить дверь с автоматической системой идентификации кота.

Теперь Бриджит была безмерно благодарна Джастину за то, что он дал ей информацию о нормальных ценах за выполнение этой работы.

Вдобавок ко всему Конан становился все толще и толще. И как он только ухитрялся набирать вес? К диетической еде он почти не притрагивался...

— О, Конан, — произнесла она, прикоснувшись к его голове. — Не волнуйся, шерсть отрастет, когда мы снимем повязку. Никто нам с тобой не нужен. И за эту неделю ты похудел на целых пятьдесят граммов, я в этом уверена!

Казалось, кот знал, что она ему врет.

И в глубине души Бриджит не могла не признать, что Джастин Вест — самый привлекательный мужчина из всех, кого она когда-либо встречала.

Дома было темно. Конан лежал на любимом кресле мисс Дейзи, наслаждаясь самим процессом «ошерстенения» обивки. Данная процедура была одним из актов протеста против диетического питания. Стоило мисс Дейзи лечь спать, как кот отправлялся в ночной рейд по мягкой мебели.

Конан лениво размышлял о том, как его жизнь превратилась в сущий ад. Голодание еще никого до добра не доводило. Ох, а еще и лысым придется ходить... Когда снимали повязки, шерсть с головы слезала клочьями. Его достоинство было уязвлено.

Как будто мало было диетического питания и выпавшей шерсти, так еще и что-то неуловимое витало в воздухе после того злосчастного визита мерзкого забивальщика гвоздей. Мужчина был грязным, грубым и плохо повел себя с бедной мисс Дейзи. Этот Джастин «Паразит» Вест принес одни неприятности. Конан почувствовал это так же, как приближение грозы.

Мисс Дейзи была сама не своя. Наверное, это связано с попытками «показать этому Весту», большая часть которых оказалась неудачной. Конан даже предпочел перебираться в другую комнату, когда она начинала ежевечерний обзвон подрядчиков.

С тех пор, как все это началось, два или три раза она забыла накормить его. Даже диетическая каша — какая-никакая, а еда. Мисс Дейзи начала забывать измерить его животик и зачастую проходила мимо него как загипнотизированная, с телефонной трубкой в одной руке и списком подрядчиков в другой.

Более неопытная кошка решила бы, что у Джастина Паразита нет ни шанса проникнуть в их мир. Но Конан чувствовал что-то мощное, почти осязаемое между мисс Дейзи и забивальщиком гвоздей. Этот мужчина и в самом деле обладал некой внутренней силой, перед которой кот невольно преклонялся.

Истории, к сожалению, свойственно повторяться; Конан уже переживал нечто подобное. Однажды он жил с особой женского пола. О, конечно, ей было далеко до мисс Дейзи, но на роль хозяйки кота она годилась. Она ухаживала за ним, кормила и выпускала погулять. Еда была простенькой, но куда лучше диетической кашки. А затем во внешности хозяйки произошли определенные изменения, и к ним переехал он. Не успел Конан привыкнуть к этой перемене, как появился еще и отвратительный, дурно пахнущий и вечно кричащий младенец. И кота выгнали.

— Дети и коты не уживаются вместе, — сказала ему предыдущая хозяйка, выбросив Конана из машины в темной, мрачной аллее. — Коты могут высосать из ребенка жизнь.

Разумеется, это заявление было совершенно необоснованно. Конан возлагал вину за распускание подобных слухов на охотников за ведьмами, которые действовали четыре века назад. История человечества изобилует психами! Вспомнить хотя бы варваров.

Нет нужды говорить, что у этого Паразита не было шансов начать с мисс Дейзи такие отношения, в результате которых на свет появляются отвратительные маленькие людишки. Но в ее поведении было нечто настораживающее.

У котов прекрасно развита интуиция. И когда Джастин Паразит вошел в комнату, шестое чувство забило тревогу. Такая суетливость была для мисс Дейзи нехарактерна. И что же Конан видел в ее глазах каждый раз, когда та бросала взгляд на мускулы мужчины? Голод.

О, да. Конан уже успел стать экспертом по голоду.

Он чувствовал очень опасную энергию между этими людьми. Не только мисс Дейзи исподтишка поглядывала на мужчину, но Конану показалось, что и Джастину очень понравились колени мисс Дейзи. И все остальное тоже!

К счастью, защитные реакции мисс Дейзи работали превосходно. Может быть, объединившись, им удастся защитить маленького бедного котика, которого один раз уже принесли в жертву человеческой любви?

Кот поднял морду и прислушался. Тишина.

Он соскользнул с кресла и тихо пробрался на кухню. Мисс Дейзи была в таком состоянии, что даже не замечала, как сокращаются ее запасы сливочного масла.

Она предусмотрительно поставила на дверцу холодильника бутылку с соусом. Даже диетическая каша оказалась под замком. Конан был обязан начать активные действия. Просто дуться было недостаточно, особенно когда она почти перестала обращать внимание на своего котика.

Мисс Дейзи проглядела, что масло хранится прямо на кухонном столе. И каждую ночь Конан методично уничтожал запасы масла, но при этом внимательно следил за тем, чтобы оно не меняло своей четырехугольной формы. Хотя кот сомневался, что она заметит что-нибудь, выгляди масло хоть как кусок швейцарского сыра.

Конан только один раз успел лизнуть масло, как до него донесся какой-то звук. Кот пулей бросился под стол, и в кухне зажегся свет. В кухню вошла хозяйка. Он посмотрел на нее, но мисс Дейзи ничего не заметила.

— Уже слишком поздно звонить, — пробормотала девушка.

Только не для того, чтобы заказать пиццу! Конан потерся о ноги хозяйки. Она автоматически наклонилась, погладила его по спине и достала крекеры.

— Хотя он не похож на человека, который рано ложится спать...

Конану даже не пришлось спрашивать, о ком идет речь.

— Вообще, я не стала бы звонить ему после того, как он повел себя, словно...

Хорошо...

— Но Фред говорит, что он лучший специалист в городе. Работает быстро, и придраться не к чему. — Мисс Дейзи села на стул, намазала крекер маслом и проглотила, почти не жуя. — Но я сказала ему, что не найму его, даже будь он последним человеком на земле...

Именно. И лучшего решения ты никогда в своей жизни не принимала.

— Но ведь он и есть последний... — жалобно хлюпнула Бриджит, открывая исчерканный список подрядчиков. Затем она взяла телефон.

Пришло время для экстренных мер! Конан прыгнул на стол и с разбегу нырнул мордой в масло.

— КОНААААН!!!

Он не слышал такого вопля с тех пор, как врезался в окно. Кот спрыгнул со стола и помчался в гостиную. Через мгновение он понял, что за ним никто не бежит, тихонько прокрался на кухню и из-за угла посмотрел на хозяйку.

Теперь масло будет под замком, как и все остальное. Он разыграл свою последнюю карту. И проиграл, потому что в руке у девушки был телефон, а на лице застыло выражение суровой решимости.

— Мой кот как-то странно себя ведет, — пробормотала она.

Странно?! Ну, извините! А кто забывает еду в тарелочку класть?!!

— Конана нужно показать доктору, — произнесла девушка, постукивая пальцами по столу. — Мистер Вест? Извините, я вас не разбудила? Это Бриджит Дейзи, — она зажала телефон между головой и плечом и выбросила масло в мусорное ведро. — Я хотела поговорить с вами о кошачьей двери.

Но Конан с ужасом понял, что кошачья дверь была всего лишь предлогом.

Хоть он и проиграл эту битву и любимое масло, но не всю войну! Разумеется, кот был достаточно опытен для того, чтобы избавить их с мисс Дейзи мир от этой угрозы.

Если он правильно разыграет партию, то получит свою дверь до того, как мерзкий варвар успеет испортить ему жизнь.

Это была нелегкая неделя. Конан голодал. Он был лысым, к тому же его незаслуженно посчитали психом. Все кошки наделены величайшим даром, который напрасно пытались обрести великие философы всех эпох.

Никто не мог так отстраниться от своих проблем и погрузиться в абсолютное наслаждение каждым мгновением, как это делал Конан. Кот поднял лапу к морде и собрал масло, аккуратно слизал добычу и блаженно заурчал.

ГЛАВА ТРЕТЬЯ

Джастин заложил руки за голову и уставился на потолок своей спальни. Он поставил Бриджит Дейзи по прозвищу Проблема на место, а она все равно попросила его о помощи, что, скорее всего, означало, что она — Проблема в квадрате.

Но она его не умоляла. Нет, дражайшая мисс Дейзи объяснила ему суть работы, назвала твердую цену (две тысячи сто пятьдесят долларов) за нестандартную кошачью дверь и кедровый забор, в том числе материалы и установка, а также четкий срок выполнения.

В первую очередь завтра утром он должен быть у нее — а ведь у него к тому же имеются проблемы со строительством, которое почти заглохло, и трое домовладельцев готовы свернуть ему за это шею.

Здравомыслящий человек просто махнул бы рукой, но до него уже дошли слухи, что все остальные подрядчики в городе отказались от этой работы. А больше всех здравомыслием отличился Дункан Миллер, который потребовал пятикратную стоимость работы.

Мисс Бриджит Дейзи была главной темой разговоров среди подрядчиков целую неделю. Над ней безжалостно издевались, а копии ее так называемого «Контракта» ходили по рукам.

Джастин решил не присоединяться к веселью. Он был единственным, кто видел ее в лицо. Другим «Контракт» посылался по факсу или с курьером, и все эти парни не имели ни малейшего представления об эксцентричной старой деве-библиотекарше. Джастин и не собирался просвещать их по этому поводу. Он не поправлял их, когда те предполагали, что у нее панталоны до колен, а одежду она покупает в магазине для толстяков.

Мисс Дейзи изображалась всенепременно со старушечьими очками, вытянутым лицом и вечно поджатыми губами. Джастин ни слова не сказал о ее прекрасных темно-зеленых глазах или о волосах цвета меди, которые не давали ему покоя каждую ночь перед сном.

Джастин сказал себе, что его нежелание принять участие в этом соревновании по остроумию объяснялось только угрозой испорченных отношений с Фредом.

— То есть ты хочешь сказать, — недовольно произнес Фред с кислой миной, — что такой здоровый парень испугался нескольких листков бумаги, которыми она помахала у тебя перед носом?! Бедная девочка.

Джастин думал об этом каждый раз, когда слышал истории о незадачливой библиотекарше и ее кошачьей двери. Шуточки были довольно-таки обидными и злыми. Постоянно обсуждалась ее внешность, причем особое внимание уделялось воображаемым бородавкам на носу, а также ее взаимоотношениям с котом, в том числе делались намеки о том, что барышня по ночам наверняка колдует.

И только один Джастин знал, что с такими глазами ей не нужно ждать полуночи, чтобы наводить чары. У него имелись дела поважнее, чем потешаться над городской библиотекаршей. Его утомляли эти мужланы, которых он начинал считать малодушными узколобыми идиотами.

Правда заключалась в том, что Джастин едва знал эту женщину, но уже успел измениться в лучшую сторону. Он ненавидел рабочих, которые смеялись над женщиной, искренне желавшей сделать все как можно лучше. Просто Бриджит Дейзи ничего не знала о том, как они работают. А разве это преступление?

Хорошо, Джастин выполнит эту работу, и не только ради Фреда.

Было что-то такое в мисс Дейзи, что сводило его с ума.

В мгновение между сном и бодрствованием Джастин признался себе, в чем, собственно, дело. Он хочет снова увидеть ее. Жаждет этого.

— Проблема, — вслух повторил он. — Джастин Вест, эта барышня — большая Проблема.

Он был не из тех мужчин, которые могли иметь дело с подобными женщинами. Она была воплощением утонченности. Он знал о жизни почти все, и часто опыт доставался ему очень нелегко. А она была словно родом из другого мира.

Такой женщине наверняка нравятся обручальные кольца и церковные колокола. Он знал это уже по тому, как она содержит дом и обращается с котом. Бриджит Дейзи просто мечтает получить в свое распоряжение кого-то, кто стоит ее заботы.

Джастин был уверен, что он явно не относится к этой категории.

Он взглянул на часы. Ему следовало бы позвонить Бриджит и сказать, что он передумал. Все и без того уже слишком запутано, а ведь он даже не начал работать.

Разумеется, если он скажет ей, что дело не выгорит, ему придется как-то объяснить это Фреду. Джастин уже скучал по нему. Они виделись почти каждый день на протяжении многих лет. Из всей семьи у него остался только этот старик, суровый, преданный и мудрый.

А Фреду нравится Бриджит Дейзи...

— Ладно, — сказал Джастин потолку, — я сделаю эту работу, пока она будет в библиотеке. Просто жест доброй воли. Больше никаких размышлений о ее глазах, губах, волосах, руках и симпатичных округлых коленях. Я буду истинным джентльменом.

Вот только он понятия не имел, как ведут себя настоящие джентльмены.

— Могу поспорить, она бы одолжила мне подходящую книгу из своей библиотеки.

Утром Джастин проспал, и это было даже хорошо: не пришлось идти завтракать в «Раундап», где собирались все парни. К сожалению, его собственные запасы оказались весьма скудными. Джастин, правда, нашел банку тунца, с которым хотел сделать бутерброды на обед. Он подумал о том, чтобы съесть парочку на завтрак, но решил не делать этого. Он же обещал мисс Дейзи с утра быть у нее. Возможно, она его накормит.

Ободренный этой мыслью, мужчина отправился к ней. На этот раз он въехал прямо во двор. Оказалось, что он недооценил его размеры, и теперь зарекся полагаться на «авось».

— Ку-ку, мистер Вест!

Джастин обернулся и посмотрел на мисс Дейзи. Он думал, «мистер Вест» уже в прошлом, и к тому же не был уверен, что слышал хоть от кого-нибудь «ку-ку».

Бриджит Дейзи стояла на небольшом крыльце черного входа, одетая в темное платье в цветочек, очень смахивавшее на то, в котором была похоронена его восьмидесятитрехлетняя тетя Этель.

Как только эта женщина умудряется выглядеть сексуально в подобном наряде? Легкий ветерок прижимал ткань к мягким изгибам ее тела, и он снова смог увидеть эти очаровательные коленки...

— Не хотите позавтракать? — предложила девушка.

Его желудок благодарно буркнул. Мужчина кивнул, и Бриджит скрылась в доме. Джастин последовал за ней.

Черная дверь вела прямо на кухню. Проход загородил кот, и Бриджит отодвинула его ногой. Животное было еще более несчастным, чем в тот день, когда Джастин впервые увидел его. На голове клочьями вылезла шерсть, и теперь виднелась розовая кожа.

Джастин постарался не дотрагиваться до кота на тот случай, если тот чем-то болен. Кот словно почувствовал, что мужчина пытается избежать прикосновения, и сам приблизился к нему, безжалостно потеревшись о его ноги и как-то злорадно мурча.

— Присаживайтесь, — пригласила Бриджит.

Господи, где она нашла всю эту мебель? В углу кухни стоял вычурный стол, покрытый яркой клетчатой скатертью, а на ней лежала кружевная салфетка. На столе стояли крохотные чашки, чайничек, йогурт, блюдо с семечками и орехами.

У Джастина появилось страшное подозрение, что это и был завтрак.

— Угощайтесь, — гостеприимно произнесла Бриджит. — Я хотела сделать для вас яичницу с беконом, но не смогла. Конан на диете. Это было бы несправедливо по отношению к нему.

Джастин бросил косой взгляд на кота и осторожно опустился на хрупкий стул. Интересно, металл и впрямь прогнулся под весом его тела или же ему это померещилось? Кот подпрыгнул, и Джастин вскрикнул, когда на его колени опустилась неожиданная тяжесть.

Это чудовище из семейства кошачьих действительно нуждалось в диете, хотя Джастин не понимал, почему он должен страдать вместе с этим монстром. На сей раз мурлыканье кота походило на рычание. Они обменялись взглядами, полными глубокой и взаимной неприязни.

— Вы ему понравились, — проворковала Бриджит.

— Очень мило, — ответил Джастин, хотя и не думал, что в этой ситуации было хоть что-то милое. Он слегка толкнул кота, но зверь только устроился поудобнее и явно не собирался никуда уходить.

Девушка принесла поднос с фруктами. Джастин заметил, что она нервничает.

Бриджит села за стол.

— Я не была уверена, но теперь вижу, что это и в самом деле так.

— Что, простите?

— Ну, кот. Я сомневалась, что вы ему понравились.

Во имя соблюдения хороших манер Джастин решил не говорить девушке, что ему плевать на то, понравился ли он коту или нет. К тому же она неправильно истолковала поведение животного. Явное злорадство кота усилилось, когда Джастин налил немного йогурта в маленькую мисочку и начал есть.

— Итак, — неестественно весело произнесла Бриджит, — расскажите мне о ваших планах.

— Я подумал, что сначала нужно установить кошачью дверь. Материал для забора поступит не раньше полудня.

— Но что, если Конан выберется наружу до того, как вы закончите забор?

Джастин немедленно представил огромного, жирного кота, раздавленного машиной. Нельзя сказать, чтобы эта мысль опечалила его. Возможно, стоит нарочно оставить дверь открытой...

Взглянув на Бриджит, Джастин вздохнул. Он не может так с ней поступить.

— Заприте дверь до тех пор, пока я не закончу забор.

— О, так там есть замок... А я могу взглянуть на ваш план?

— Для кошачьей двери?!

Она собралась было заупрямиться, но вздохнула и сдалась.

— Не имеет значения. Фред велел довериться вам; так я и сделаю.

— Ну, спасибо и на этом.

Она не заметила его сарказма.

— Фред говорил, что вы милый человек, несмотря на... э-э-э... трудную молодость.

— А он вдавался в детали?

— Чуть-чуть.

Это просто нечестно. Она знает о нем что-то, а он о ней — вообще ничего!

— Что ж, — весело произнесла Бриджит, отпив три глоточка йогурта и съев маленький кусочек яблока, — мне пора идти на работу. Я должна еще причесаться.

Джастин взглянул на ее волосы. Они великолепной волной спадали ей на плечи, а утреннее солнце сделало их похожими на расплавленное золото.

— Лучше оставьте их так.

И между ними сразу же проскочило напряжение.

Кот, лежавший у Джастина на коленях, приподнялся и выпустил когти. Мужчина тихо ругнулся.

— Но это ведь не самая подходящая прическа для работы, — смутилась Бриджит.

— Она прекрасно подходит вам дома. Так почему бы не пойти так на работу?

— Оставлять волосы распущенными — признак непрофессионализма, — неуверенно возразила Бриджит.

Джастин коснулся рукой ее локонов, которые оказались мягкими, шелковистыми...

Кот немедленно запустил когти немного выше.

Джастин вскочил из-за стола, с грохотом опрокинув чашку. Кот, не ожидавший от него такой прыти, рухнул на пол и, забыв про свое достоинство, взвизгнул. Чай темным пятном расплывался по кружеву. Чашка лежала на боку — к счастью, целая.

— Простите, — произнес Джастин, повернулся и посмотрел на кота. Тот уходил из кухни, но мужчина успел заметить на его морде удовлетворенное выражение.

— Нет, все в порядке, правда, — девушка поднялась и начала убирать со стола. Завтрак явно был окончен.

— Кот оцарапал меня, — проговорил Джастин, губкой вытирая чай с пола.

— Что? Где?

— Колено, — солгал мужчина.

— Он никогда ничего подобного не делал! Мне ужасно жаль. Если хотите, я могу обработать царапины...

— Нет, спасибо, — его голос дрогнул. Он отказался достаточно быстро, чтобы девушка поняла, что это было отнюдь не колено.

На ее щеках разлился румянец.

— Ой! Я опаздываю на работу! — воскликнула Бриджит, взглянув на часы.

Скатерть и кружево немедленно оказались в небольшой стиральной машинке рядом с задней дверью. Включив машину, девушка подхватила сумочку, обулась, едва не сунув ноги в разные туфли, и ушла. Правда, через несколько минут вернулась и забрала висевшие на крючке у двери ключи.

— Вам нужен ключ от дома? — спросила Бриджит.

— Нет, я никуда не собираюсь.

— Обычно я прихожу домой обедать, чтобы проведать кота.

— Значит, тогда и увидимся.

Она покраснела, словно он только что пригласил ее на свидание.

— Приготовить вам что-нибудь на обед?

— Спасибо, но я кое-что принес с собой.

— Тогда ладно, — она выбежала из дома.

Джастин заметил, что ее волосы по-прежнему распущены. И даже не знал, хорошо это или плохо.

Он уже стоял на коленях возле двери, делая первые замеры и прикидывая, как лучше установить кошачий лаз, когда Бриджит снова распахнула дверь. Джастин упал навзничь и схватился рукой за голову. Его пальцы окрасились красным.

— Боже мой! Мне так жаль! — она опустилась рядом с ним, положив руку на его бровь.

Да, кажется, эта работа будет более опасной, чем Джастин предполагал.

— Позвольте мне взглянуть, — храбро приказала девушка, хотя Джастин понял, что ей совершенно не хочется это видеть. — Сейчас принесу аптечку. И лед.

— Это всего лишь царапина. И она далековато от сердца. Так что идите на работу.

Будь это даже глубокий порез, он и то не позволил бы мисс Дейзи его обработать. От прикосновения ее руки Джастин начал чувствовать себя как умирающий в пустыне человек, которому на лоб внезапно легла прохладная, нежная ладонь, чудо надежды и любви. Если уже одно это легкое касание произвело такой эффект, то он просто не вынесет всей процедуры оказания первой помощи. Да к тому же он помнил, как выглядела повязка на коте. Нет уж, спасибо.

Бриджит неуверенно посмотрела на него и наконец кивнула.

— Да. Думаю, вы правы. Это всего лишь царапина. Даже кровь остановилась.

— Прекрасно.

— До свидания, — улыбнулась Бриджит, и Джастин снова почувствовал себя умирающим в пустыне, который наконец получил спасительный глоток воды.

Бриджит была уже на полпути до работы, когда вдруг заметила, что ее волосы распущены.

Девушка была недовольна собой. Она вернулась напомнить Джастину, чтобы он не выпускал кота на улицу. Но когда она разбила ему голову, то совершенно об этом забыла.

Бриджит была в замешательстве. Джастин смущал ее. Она поняла это еще в их первую встречу. Все испортилось, когда он за завтраком потянулся к ее волосам и коснулся их.

Это совершенно неприемлемо!

Но она не только ничего не сказала, а еще и склонилась к нему...

Бриджит едва не врезалась в невысокую пожилую даму с тележкой. Женщина убирала мусор с улицы.

В старости я могу стать такой же, внезапно подумала девушка. Одинокой. Жалкой. Никому не нужной...

Она поняла, что не хочет состариться в одиночестве.

— Именно поэтому у тебя есть Конан, — вполголоса напомнила она себе.

Но правда была в том, что до сих пор Бриджит никогда не испытывала ничего подобного тем чувствам, которые вспыхнули в ней, когда Джастин коснулся ее волос. Она ощутила себя женщиной. Загадочной, властной, желанной...

— Ты читаешь слишком много любовных романов, — сказала себе девушка и припарковала машину, которая едва не сбила знак «Занято». Девушка покраснела и дала задний ход.

Этот человек сведет ее с ума.

Бриджит ни в коем случае нельзя отправляться домой в обед. Она явно социальна опасна.

— Да тебе и не надо ждать старости. Ты и так представляешь собой жалкое зрелище!

К счастью, Конан, который так удачно послужил предлогом ее возвращения, ждал свою хозяйку. Она никогда не подводила его прежде и уж тем более не собиралась делать это сейчас. И все же, отпирая дверь библиотеки, Бриджит Дейзи знала, что трепет, поселившийся в ее животе, не имел отношения к Конану.

ГЛАВА ЧЕТВЕРТАЯ

Холодные, бледно-желтые глаза пантеры сузились, заметив ничего не подозревающую жертву. Она ритмично выпускала и втягивала когти, хвост описывал круги. Огромная кошка прижалась к земле, каждый мускул был готов к смертельному броску. Зверь вот-вот вонзит свои острые когти в теплую плоть...

Кашель — определенно человеческий — оторвал Конана от просмотра передачи «В мире животных». Он бросил унылый взгляд на свою тринадцатикилограммовую тушку. Забравшись на стол (а не на ветку дерева, как ему бы хотелось), кот злобно покосился на мужчину, стоявшего перед дверью на четвереньках.

Конану пришлось признать, что его надежды получить свою дверь без осложнений оказались пустыми мечтами. Он понял это по отвратительной утренней сцене.

Мисс Дейзи и Паразит были очень разными существами, но стоило им оказаться рядом, как ситуация выходила из-под контроля, а Конану это не нравилось. Поэтому Паразиту придется уйти до обеда, если это, конечно, возможно.

Паразит, разумеется, не имел ни малейшего представления о том, как сказочно ему повезло, что он, Конан, был недостаточно крупным, чтобы решением проблемы стал ужин из интересного животного под названием Джастин Паразит Вест.

А пока кот изучал широкие плечи своим хищным взглядом.

— Даже не думай, — прорычал Паразит, и теперь в его голосе не было даже оттенка того дружелюбия, которое он проявлял, когда рядом была мисс Дейзи.

Как же избавиться от этой угрозы для их уютного сосуществования с хозяйкой? Играть с мистером Паразитом — все равно что дразнить ротвейлера. Силой этот вопрос не решишь.

Но все же Конан умел быть послушным, утонченным — и коварным. И ему придется держать этих полоумных людишек подальше друг от друга.

Кот спрыгнул со стола, сделав вид, что его страшно интересует установка кошачьей двери. После полуторачасового заключения у него появился план, поражавший своей простотой и дьявольской мудростью.

Что ж, Конан воспользуется любовью мисс Дейзи к его скромной персоне, чтобы прекратить все это безобразие. Он сможет остановить эти потоки энергии, проходящие между ними, если ему удастся очень сильно разозлить хозяйку. А как ему ее рассердить? Разумеется, потерять бесценного Конана! И свалить всю вину на тупого забивальщика гвоздей!

Конан дьявольски усмехнулся и приступил к более внимательному изучению Джастина Паразита. Он определенно принадлежал к тому типу мужчин, которые были не слишком искушены в коварстве. Мисс Дейзи ничего не сказала мужчине о безопасности своего любимца. Он должен был охранять эту дверь как зеницу ока. И хозяйка будет явно не в восторге, если «какой-то варвар» проявит такую преступную халатность.

Именно так, сказал Конан сам себе. Я делаю ноги.

Конан окончательно продумал свой план. Побег, хотя и временный, будет мастерским ходом, у которого будут как преимущества, так и определенные последствия.

Ведь мисс Дейзи не только разозлится на Паразита за его беспечность. Стоит Конану вернуться домой изголодавшимся и измученным, она в ту же минуту забудет о дурацких диетах, и кот опять вернется в мир пиццы, креветок, мороженого...

Капля слюны сорвалась с его языка и со звучным шлепком оказалась на полу. Вест обернулся и с отвращением посмотрел на кота. Все, что Конану теперь оставалось, — это дождаться подходящей возможности. Он положил морду на лапы и закрыл глаза. Кот уже почти задремал, когда странный звук предупредил его о приближающейся возможности побега.

Конан приоткрыл один глаз. Паразит мельком посмотрел на него и вышел на улицу, прикрыв за собой дверь. Не услышав щелчка замка, кот залез на стол и с разбегу прыгнул на дверь. Быстро. Легко. Изящно.

Довольно заурчав, зверь отправился на поиски мужчины. Паразит расположился на откидной задней дверце своего грузовика. Он уплетал бутерброд, просматривал план работы и записывал какие-то цифры. Конан тем временем расположился в тени дерева, ожидая, пока Джастин обратит на него внимание. Он решил позволить себе эту маленькую слабость: насладиться выражением ужаса на лице Паразита.

К сожалению, тот был целиком поглощен изучением плана.

Когда терпение Конана начало подходить к концу, он выразительно замяукал.

Джастин посмотрел на него.

— Я думал, тебе нельзя выходить из дома, пока я не сделаю забор.

Да, и тебе бы следовало за этим проследить!

Вест свернул план.

— Но если парень хочет погулять, то он гуляет. Так ведь?

Тьфу ты! Конан почувствовал разочарование. Он рассчитывал на погоню, на то, что ему придется действовать как хитрому и ловкому хищнику. Может быть, даже залезть на дерево! А вместо этого Паразит спокойно принялся за работу.

Конан задрал нос и пошел к дороге. Этот мужчина не смог осознать всего драматизма ситуации; он не имел ни малейшего представления о том, сколь привязана была мисс Дейзи к своему лучшему другу.

Приятно было познакомиться, мистер Паразит, подумал Конан и отправился на прогулку. Свобода и свежий воздух опьяняли. Первым делом он двинется за птенцами в парк. А потом, может быть, в центр города.

— Конец диете, — промурчал кот. — Конец, конец, конец.

Неожиданно Конан остановился, привлеченный умопомрачительным ароматом.

Тунец! Возможно ли это? Запах шел из грузовика Паразита. Конан с трудом допрыгнул до ручки дверцы и потянул ее на себя. Внутри стоял слегка приоткрытый мини-холодильник, в котором и находился вожделенный завтрак.

Придется птенцам чуть-чуть подождать. Кот пришел в неописуемый восторг: ему представилась возможность съесть завтрак Паразита и поссорить его с мисс Дейзи.

Оказалось, что бутерброды лежат на расстоянии вытянутой лапы. Кот запрыгнул внутрь узкого и темного холодильника для завтраков. С видом опытного хирурга Конан когтем распорол пластиковую упаковку, откинул хлеб и принялся с таким наслаждением и аппетитом поглощать рыбу, что ему позавидовала бы и та пантера.

Его изморенные диетами тело и ум были поглощены видом, вкусом и запахом тунца...

И приближающийся свист он услышал слишком поздно. Кот замер. И вдруг дверца холодильника захлопнулась, оставив Конана в кромешной тьме.

Он быстро оценил ситуацию и поблагодарил богов за то, что он был котом. А коты знают, как получать от жизни все.

В конце концов, у него есть еще целых два бутерброда.

Джастин уже изготовил коробку для двери. Саму дверь он планировал поставить, когда придет хозяйка. Чтобы она увидела, как ее любимец впервые пройдет через кошачий лаз. Джастин уже давно не видел кота, и нельзя сказать, чтобы он был очень этим расстроен. От того, как этот рыжий зверюга смотрел на него, у мужчины волосы вставали на затылке. Этот толстый кошак с узенькими глазками и роскошным хвостом, как бы комично это ни звучало, напоминал Джастину пантеру, которую тот видел прошлым вечером по телевизору.

Когда Джастин начал разбирать старый забор, к дому подъехала Бриджит. Девушка вышла из машины и открыла багажник. Когда она наклонилась, Джастин имел удовольствие созерцать округлые формы ее попки. Из багажника Бриджит достала кипу книг. И зачем они ей? Хотя, может быть, она читает вслух своему коту?

— А вы уже очень много сделали, — сдавленно произнесла Бриджит, пройдя во двор. Она быстро оглядела лежащую на земле ограду, но при этом ее глаза задержались на обнаженной груди Веста.

— Пока все идет неплохо, — сказал он, ударив молотком по шляпке гвоздя. И чуть не рассмеялся, заметив, как округлились глаза Бриджит, когда та увидела, что его мышцы напряглись.

Девушка спряталась за книгами и прижала их к себе еще крепче.

— Я всегда приезжаю домой в обед, чтобы навестить Конана.

— Ага, — сухо сказал Джастин. — Вы это уже говорили.

— Правда?

— Да, сегодня утром.

— О. Ну, тогда я пойду, проведаю Конана.

Как оказалось, смутить Бриджит было очень легко.

— Мне кажется, он где-то здесь.

— Где-то здесь? — спросила она с ужасом в голосе. — Мистер Вест, по-моему я просила вас не выпускать его на улицу, не так ли?

— Да вроде, нет.

— Даже если я не заостряла на этом внимание, вы были обязаны подумать о его безопасности! Почему бы еще я стала переживать из-за этого забора? Я не хочу, чтобы мой кот шлялся по округе.

Теперь румянец на ее щеках не имел ни малейшего отношения к тому, как напрягались его мышцы.

— Как же так? — девушка начала срываться на крик. — Неужели вы действительно не помните, как я говорила, что кота нельзя выпускать из дома?

— Вы же сами сказали, что не заострили на этом внимание, — уточнил Джастин. Его интересовало лишь то, когда мисс Дейзи вернется домой, а никак не ее паршивый, воображающий себя пантерой кот. Сейчас она до смешного была похожа на взбесившуюся курицу-наседку.

Он отложил молоток. Поднял с травы майку, вытер ею пот на груди, а потом медленно надел.

Бриджит облизала губы.

Если ему сейчас удастся правильно объяснить ситуацию, то он выйдет сухим из воды. И кот будет очень разочарован.

— Без вас тут произошел небольшой инцидент, — сказал он тоном, который приберегают нерадивые ученики для объяснений, что «собака съела домашнюю работу».

Бриджит побледнела.

— Что-то с моим котом?

— Нет, нет. Ничего страшного не стряслось. Но он недавно ушел с вполне определенными намерениями.

— Какими намерениями?

— Как будто ему нужно пойти наложить кучу, — сказал Джастин прямым текстом. И только через мгновение он понял, что было бы разумнее выразиться более деликатно. Но как? Справить естественную нужду?

Маленькая библиотекарша вздрогнула и едва не уронила свои книги. А по выражению лица она могла с легкостью соревноваться со свежезамороженной рыбой.

— Для этих целей у него есть лоток, — ледяным тоном сообщила Бриджит. — В подвале.

— Вы хотите сказать, что ваш кот сре... отвечает на зов природы в доме? Какая гадость!

Бриджит сухо и чопорно сказала:

— Это уже слишком. Теперь варвар называет мой дом гадким.

— Варвар? — переспросил Джастин. О, да! Как же ему хотелось прямо сейчас быть им. Прижаться к этим губам и целовать их владелицу до тех пор, пока она напрочь не забудет про своего чертова кота.

Наверняка Бриджит поняла, что он задумал. Когда Джастин сделал шаг в ее сторону, она отшатнулась, оступилась, и книги полетели в разные стороны.

— Ой! Эти книги ведь совершенно новые!

— Эй! Я же не ронял эти ваши дурацкие книги.

— Они не дурацкие!

— Разумеется, дурацкие только варвары! — пробормотал Джастин и помог ей собирать книги. К сожалению, ее коленки упорно отвлекали его.

Черт, теперь все еще хуже! Он выпустил ее кота, она обозвала его варваром, а он назвал ее книги дурацкими. А ведь хотелось Джастину совсем другого: положить руку на эти очаровательные коленочки и посмотреть, что из этого получится.

Когда книги были собраны, девушка, не сказав больше ни слова, вошла в дом. А через несколько минут она, уже без книг, рыскала под каждым кустиком и несчастным и безнадежным голосом снова и снова звала Конана.

— Послушайте, — наконец сказал ей Джастин. — Если кота звать, то он точно не придет.

Девушка холодно на него посмотрела, но в этом взгляде было и отчаяние. Джастин сделал неловкую попытку успокоить ее:

— Он вернется. Коты как плохие женщины. От них не избавишься.

— Вы не очень-то похожи на специалиста по котам. А насчет плохих женщин... думаю, это не относится к делу.

Теперь Джастин и сам начал выходить из себя.

— Послушайте, мисс Благонравие...

— Мисс Благонравие? — выдохнула Бриджит. — Ненавижу, когда меня так называют!

Джастин понял, что девушку и раньше так дразнили. И почувствовал необъяснимую ярость к этому человеку, кем бы он ни был.

— Мисс Дейзи, — исправился Джастин. — Я делаю вам одолжение, занимаясь этой работой. Я должен установить дверь и поставить забор. И уж точно не обязан присматривать за котом.

— Но вы даже не заметили, как пропал кот, для которого вы все это делаете. Спасибо вам большое!

— Может быть, вам стоило закрыть его в ванной.

— Я думала, что могу вам доверять.

— Вы ошибались, — ответил Джастин, пожав плечами. Он определенно не тот мужчина, которому могут доверять женщины вроде мисс Дейзи. У него ведь имелись определенные планы на ее коленки, и если бы Бриджит о них узнала, с ней бы точно случился инфаркт.

— Я считаю, что наши отношения закончены, — сказала она.

— И что это значит? — поинтересовался Джастин.

— Мистер Вест, убирайтесь прочь.

— А, вы имеете в виду, что я уволен?

— Именно это я и хочу сказать! Я не позволю вам прикасаться к чему бы то ни было у меня в доме! Даже если бы вы были последним человеком на земле!

— Да, точно. Где-то я это уже слышал.

— Это было моей ошибкой, что я изменила свое решение.

— Нет, моей — в том, что позволил вам его изменить.

Мгновение они смотрели друг на друга. Затем девушка развернулась на каблуках и побежала в дом. Джастин был почти уверен, что она ударилась в слезы в то же мгновение, когда за ней захлопнулась дверь.

Великолепно. Он обидел очень ранимую девушку, у которой были совершенно очаровательные коленки. Стоит ли пойти и извиниться перед ней? За что? За кота? Но он не сможет даже притвориться, что говорит искренне!

Джастин понял, что ненавидит этого кота даже больше, чем домашнюю квашеную капусту своей бабушки. Если он еще раз когда-нибудь увидит его, то сделает себе, мисс Дейзи и всему миру большое одолжение...

Бормоча что-то мстительное про себя, Джастин начал собирать инструменты. Он делал это медленно, в надежде, что мисс Дейзи обнаружит дыру у себя в двери, достаточно большую для скунсов, енотов и прочих мелких хищников. И тогда она выйдет и попросит его поставить дверь до ухода.

А он ей откажет! И не будет соглашаться до тех пор, пока она не расплачется! А потом...

Дверь дома открылась, и Джастин скрестил руки на груди, расставил ноги — в общем, принял самую грозную позу. Но в него полетел запасной молоток, и ему пришлось отскочить, чтобы избежать удара. Молоток едва не попал в цель, упав на землю прямо около его ног. Дверь снова захлопнулась.

Джастин в негодовании уставился на молоток. Кто бы мог подумать, что у нее такая тяжелая ручка?

Он поднял молоток, швырнул его в багажник своего грузовика, сел за руль и уехал, стараясь быть безразличным к тому, что произошло в доме мисс Дейзи.

Черт ее побери!

И ее кота!

И дурацкую дверь!

И ее коленки. И губы. И то, как ее волосы отливали медью на солнце. И то, что он, скорее всего, вернется заделать дырку в двери. Но устанавливать кошачий лаз он не будет! Просто заделает дыру, чтобы Бриджит не пришлось просыпаться ночью в компании тощих воров, насильников и прочих охламонов, которые смогут пробраться в помещение.

Дома Джастина ждала чертова куча работы, но еще никогда у него не было такого нежелания ею заниматься, как сейчас. Он достал обеденную корзинку, в которой находился приснопамятный холодильник, и направился к входной двери.

Оставив корзинку у двери, он заглянул в гостиную. В отличие от мисс Бриджит Дейзи, Джастин жил в новом районе Хантерс-Корнер. Ему хотелось, чтобы в доме царил идеальный порядок, у всех предметов были строгие очертания, чтобы была большая кожаная мужская мебель и огромный плазменный телевизор. И вместе с тем Джастину начинало казаться, что его дом выглядит бледно и неуютно.

— По крайней мере, — пробормотал он вслух, — ничто из этой мебели не сломается, если я сяду!

И сейчас ему требуется спасительная жидкость под названием пиво. Может, даже не одна бутылочка. Только подумать, над ним весь день измывалась эта несносная девчонка!

Он вспомнил ее губы, которые ему так хотелось целовать, и волосы, к которым руки сами тянулись...

— Ого!

Джастин отшатнулся от корзинки, как будто та была живая и собиралась его укусить. Она двигалась! Джастин осторожно подошел и тронул ее ногой. Корзинка с холодильником внутри упала набок. Пиво было забыто. Сердце Джастина не по-мужски бешено забилось. Он расстегнул замок и откинул крышку.

Тринадцать килограммов рыжей шерсти, истекающей рыбьим жиром, вырвались из холодильника и бросились в лицо Джастина, вцепившись в него зубами и когтями. Вертясь на месте, он пытался сорвать испуганного зверя с лица. Но стоило ему отодрать от щеки одну лапу, как другая немедленно вцеплялась еще крепче в ухо, подбородок или нос.

Наконец, в отчаянной попытке спасти себе жизнь, Джастину удалось отодрать от лица все четыре кошачьи лапы одновременно. Он держал отчаянно визжащее и извивающееся тельце на расстоянии вытянутой руки, чтобы предотвратить дальнейшие посягательства на свое лицо, и, игнорируя вопли протеста, запихнул кота обратно в корзинку и защелкнул замок. Изнутри доносились обиженные и изрядно приглушенные завывания. Джастин в целях безопасности еще и дважды обмотал корзину проволокой.

А затем сел прямо на нее и задумался, что же ему теперь делать.

— Я пойду и возьму ей маленького симпатичного котеночка, — решил он. — Или черепашку. На худой конец сойдет и хомячок.

Корзинка под ним подпрыгнула. Джастин вздохнул. Суровая правда заключалась в том, что ему придется-таки отвезти этого монстра обратно. И заделать дыру в двери. А затем он распрощается с ней и ее психованным котом! Навсегда.

ГЛАВА ПЯТАЯ

Бриджит смутно опасалась, что вела себя недостойным настоящего профессионала образом. Она никогда не пропускала работу. Клуб любителей игры в шахматы, должно быть, уже собрался под дверями библиотеки, с недоумением взирая на табличку «Закрыто на обед».

Но вместо того, чтобы открывать библиотеку, Бриджит прочесывала один овраг за другим в поисках кота.

Сначала ей казалось, что она сразу же отыщет Конана. Но теперь, час спустя, вдали от дома, с растрепанными волосами, одним сломанным каблуком, в испачканном платье и порванных чулках, она уже не была уверена в этом.

Как стыдно показаться в таком виде у библиотеки! Многие бы подумали, что глупо поднимать панику из-за исчезновения какого-то кота.

Но это был не просто какой-то кот. Это был Конан. Конан, который мурлыкал каждую ночь у нее под боком и сидел на коленях, согревая, когда она читала. Конан, который постоянно забавлял ее своими смешными проделками, а также любовью к хорошей кухне. Конан, который встречал ее дома каждый день, и ей не приходилось возвращаться в пустой дом. Она была нужна ему.

И, как бы отчаянно это ни звучало, он тоже был ей очень нужен.

Теперь Бриджит чувствовала себя виноватой в том, что лишила его любимой еды...

И она не оказалась бы в таком положении, если бы не Джастин Вест! Как он мог потерять того, кто был ей так дорог?! И почему она положилась на него?

Разве она не знала на собственном опыте, как опасно доверять людям? Она была пятилетней крошкой, когда отец, который был для Бриджит всем, ушел от нее и ее матери и больше не вернулся.

После этого ее мать боялась верить мужчинам, и Бриджит прекрасно понимала ее. Она тоже со временем поняла, что можно справиться со страхом, если запереть его глубоко-глубоко и держать под своим полным контролем.

Ее мир перевернулся с ног на голову и как следует встряхнулся, когда появился этот невыносимый человек с горой мускулов, убийственными карими глазами и четкой линией подбородка.

— Отвратительно! — громко заявила Бриджит, но в глубине души она знала, что он выбил почву у нее из-под ног и опьянял одним своим присутствием. Вот, даже сейчас, когда ее драгоценный кот исчез, о чем она думает?

— Конан! — позвала Бриджит. — Конан, ну, пожалуйста, откликнись! — Она прислушалась, надеясь различить в тишине мяуканье потерявшегося кота.

И вдруг ее сердце замерло. В канаве недалеко от нее лежало что-то грязное и серое. Даже несмотря на постоянное пребывание в своем замкнутом идеальном мире, девушка поняла, что это что-то — не живое, раздавленное до неузнаваемости.

Ее кот не был серым, но что, если его шерсть покрылась грязью?

Бриджит сделала глубокий вдох.

— Смелее! — твердо приказала она себе.

Девушка подошла и ткнула подобранной палкой мертвое существо. Она была близка к тому, чтобы упасть в обморок, но так и не поняла, был ли это ее обожаемый Конан или нет.

Недалеко от канавы остановился грузовик. Бриджит узнала его и оглянулась в поисках укрытия.

Он не должен был увидеть ее такой, с растрепанными волосами, в разорванной и испачканной одежде, на грани истерики.

Дверца открылась, и Джастин мрачно посмотрел на девушку.

— Садитесь, — приказал он ей.

По спине Бриджит прокатилась волна дрожи. Еще ни разу в жизни ей так сильно не хотелось, чтобы ее спасли, но об этом она не собиралась сообщать Джастину. Она подняла подбородок и нахмурилась — ее лучший взгляд рассерженной библиотекарши. Бриджит надеялась, что она кажется исполненной чувства собственного достоинства и недоступности, хотя на самом деле в душе тряслась от страха.

Она не сядет в его грузовик. Даже если бы от этого зависела ее жизнь...

— Я нашел кота.

Бриджит перевела взгляд на клок чего-то серого, прилипшего к палке, и поспешно отшвырнула ее. А затем поняла, что это был всего лишь дохлый енот.

Девушка выбралась из канавы и посмотрела на грузовик. Очевидно, она не сможет добраться до сиденья приемлемым для женщины способом. Пока Бриджит пыталась просчитать свои действия, из кабины появилась сильная рука, обхватила ее за талию и подняла в воздух.

Взвизгнув, Бриджит обнаружила, что сидит в кабине рядом с Джастином.

Именно так она и представляла себе его машину. Грязные коврики под ногами, строительные планы и чертежи на сиденье и бардачок, полный гвоздей. Бриджит сидела на краю металлического квадрата — трафарета — и делала все возможное, чтобы не смотреть на Джастина.

— Вы похожи на чучело, — сказал он мгновение спустя.

— Спасибо, — пробормотала Бриджит, сложив руки на коленях. — Я и так знаю. Я просто была слишком обеспокоена пропажей Конана... — Она наконец вспомнила о том, почему, собственно, находится здесь, и вздрогнула от ужаса. — С ним все в порядке? — тихо спросила она. — Если он мертв, то сразу так и скажите! — ее голос дрогнул.

— К моему глубочайшему сожалению, должен сообщить, что он жив-здоров и дерется, — сухо произнес Джастин. — Только что он наградил меня всеми этими боевыми отметинами!

Девушка впервые осмелилась взглянуть на мужчину и ужаснулась. Его лицо было сплошь испещрено глубокими царапинами.

— Что вы сделали? — тоненьким голоском выдавила Бриджит. У нее появилось неожиданное и на редкость глупое желание прикоснуться к его лицу.

— Что я сделал?! — негодующе воскликнул Джастин.

Нет, нельзя поддаваться бушующей в ней нежности. Если она это сделает, то потеряет себя, провалится в мир повышенной чувственности, в мир сердец, которые слишком часто разбиваются, тоски...

— Ну что ж, Конан не напал бы на вас без причины! — Вот. Это звучит куда лучше, чем «Мой бедненький. Давай, я о тебе позабочусь, пожалею тебя».

Бриджит покраснела от одной мысли, что может сказать ему что-нибудь подобное.

— Однако он это сделал! Я открыл крышку своей обеденной корзинки, он вылетел оттуда и вцепился мне в лицо!

— Он был в вашей корзинке?! Мой бедненький... — но только сама Бриджит знала, к кому именно относилось последнее замечание.

Боже всемилостивый! Только бы он не догадался.

— Ваш бедненький? Ваш бедненький слопал весь мой обед! Да, скорее всего, у него была веская причина напасть на меня, когда он вылетел из корзинки с бутербродами весь в рыбьем жире!

Да, Конан любил тунца. Но не до такой же степени, чтобы напасть на кого-то!

— Я не понимаю, как он попал в вашу корзинку.

— В ней стоял мини-холодильник. Кот обманул меня, сделав вид, будто ему нужно немного проветриться, и, видимо, направился к моему обеду. Уезжая в спешке из вашего дома, я, должно быть, случайно захлопнул крышку, когда он был внутри.

Бриджит не знала, как воспринимать мужчину, который заявляет, что кот обманул его. Наверное, ей не стоит поддаваться очарованию этой фразы. К тому же она по-прежнему ничего не понимала.

— Важный вопрос: с ним все в порядке?

— К несчастью, да, хотя я мог бы расцепить понятие «важный вопрос» как «стоит ли мне ехать в больницу?»

— Но ведь эти царапины не нужно зашивать, правда? — Бриджит снова посмотрела на мужчину. Неужели рождаются люди с таким идеальным подбородком? На всякий случай она сжала руки коленями, чтобы опять не возникло желания коснуться его.

— Я думал не о швах. Бешенство. Столбняк. Пенициллин.

— Моему коту были сделаны все нужные прививки! К тому же он на редкость чистоплотное животное!

— Как скажете, — произнес Джастин с явным недоверием в голосе.

Бриджит внезапно осознала, что Джастин вернулся специально для того, чтобы привезти ей Конана, который не причинил ему ничего, кроме вреда. Если бы он и вправду был варваром, то не стал бы этого делать. Он бы просто взял этого кота и швырнул его с обрыва.

Но Джастин поступил милосердно. Поэтому она неохотно простила его за «чучело», собрала остатки достоинства и произнесла:

— Мистер Вест, благодарю вас.

Тот мрачно кивнул.

— Вы, наверное, отвезли его ко мне домой? А увидев, что меня нет, отправились на поиски? В самом деле, это очень мило с вашей стороны.

Джастин не любил, когда его называли милым.

— Да, я такой, — сухо ответил он. — Мистер Очарование. Хотя ваш кот, очевидно, с этим не согласен. И я не заезжал к вам домой.

— Но где же тогда Конан?!

Джастин молча указал головой на кузов грузовика, где покоилась его обеденная корзинка, обмотанная проволокой.

Бриджит чуть не завопила, чтобы Джастин немедленно остановился. Ее Конан до сих пор заперт в мини-холодильнике этого варвара?!

Вместо этого девушка спокойно проговорила:

— Мистер Вест, не могли бы вы остановиться? Ему, должно быть, страшно там. Я посажу его к себе на колени и...

— А теперь вы пугаете меня. Я не собираюсь делить кабину собственной машины с этим котом!

— Не похоже, что вас чем-то можно напугать, — произнесла Бриджит.

— Внешность бывает обманчива, — просветил ее Джастин. — Кот останется там до тех пор, пока мы не приедем к вам домой.

Ей явно не следовало настаивать. Она бросила на Джастина еще один взгляд и не смогла не заметить упрямую ямочку на чудесном подбородке. До ее дома ехать всего лишь несколько минут. Это ведь не повредит ее коту слишком сильно?

— Мистер Вест, — начала Бриджит, — я хочу извиниться. Мне очень жаль, что Конан напал на вас. Он, должно быть, был ужасно напуган и сбит с толку, когда вы открыли корзинку. В общем-то, он очень ласковое и любящее животное. — Джастин фыркнул, но она продолжила: — Я вела себя неблагоразумно, когда узнала, что Конан пропал. Не нужно было переходить на личности. И мне не следовало увольнять вас. Вы были абсолютно правы. Я нанимала вас не для того, чтобы вы присматривали за моим котом.

Он сидел выпрямившись, с каменным лицом.

— Просто, — ее голос дрогнул, — просто Конан — это все, что у меня есть.

— Вы же не будете плакать, правда? — Джастин с ужасом уставился на нее.

— Нет, не буду, — с достоинством ответила Бриджит и незаметно вытерла глаза. Она бы сделала все что угодно, только бы взять назад свои слова. — Ну, то есть, разумеется, он не все, что у меня есть. Я люблю свою работу. И у меня прекрасный дом. Он был построен еще в девятьсот тридцать втором году...

Джастин что-то проворчал, но выражение его лица смягчилось.

К счастью, машина остановилась у ее дома, и Бриджит не успела ляпнуть очередную глупость. Еще немного, и она начала бы поэтически восхвалять шахматный клуб.

Не дожидаясь, пока она спустится, Джастин пошел в обход грузовика. У Бриджит мелькнула фантастическая мысль: а что, если под этой грубоватой внешностью все же скрывается джентльмен? Вдруг он так спешит, чтобы подать ей руку? Но Джастин доставал из кузова корзинку и даже не смотрел в ее сторону. И, к счастью, не видел ее неуклюжих попыток выбраться из кабины.

Наконец она подошла к нему, спотыкаясь из-за сломанного каблука, проклиная широкую спину Джастина и отсутствие манер и изо всех сил стараясь не замечать, как выцветшие джинсы обтягивают его зад...

— Вам нужно было запереть дверь, — бросил Джастин, пропуская ее в дом.

— Я была слишком расстроена.

— Это именно тот случай, которого дожидаются все преступники.

Ну вот, только она убедила себя, что Джастин Вест — самый невоспитанный варвар на свете, как он все испортил, продемонстрировав, что беспокоится о ней!

Он поставил корзинку на пол, и Бриджит услышала негодующий кошачий вопль. Она рванулась вперед, но ее остановила сильная мужская рука, обвившаяся вокруг ее талии. У Бриджит перехватило дыхание, но Джастин сразу же отпустил ее.

— Будьте очень осторожны, — предупредил он девушку.

Как выяснилось, извлечение кота — не самое легкое дело. Бриджит пришлось вооружиться ножницами, чтобы разрезать проволоку. Кот жалобно вопил, и корзинка тряслась все меньше, словно энергия Конана угасала.

Бриджит откинула крышку. Конан лежал внутри с широко открытыми и немигающими глазами.

— Боже мой! — выдохнула девушка. — По-моему, он умер!

— Ничего подобного, — твердо ответил Джастин. — Он просто притворяется. Чтобы у меня было больше неприятностей.

Уже второй раз Джастин приписывал коварные мотивы самым обычным действиям простого, невинного животного. Что же он за человек?

Воин, не теряющий бдительности.

Но когда Конан тихо мяукнул и моргнул, глядя на хозяйку, Бриджит вспомнила, что ей предстоит иметь дело с покалеченным котом. И нет времени мечтать о воинах.

С неприемлемым для леди натужным кряхтеньем Бриджит вытащила любимца из мини-холодильника.

— Ах ты, мой бедненький, мой сладенький! — она поцеловала кота и прижала к груди.

Конан закрыл глаза и устроился поудобнее в ее объятиях, а через несколько минут начал мурлыкать.

Ее согревало знакомое тепло его тельца, и Бриджит искренне наслаждалась бы этим моментом, не будь рядом воина, который смотрел на нее сузившимися глазами.

— Господи, Конан, ты пахнешь! — рассмеялась девушка и повернулась к Джастину: — Что это такое?

— Тунец. Он сожрал часть моего обеда, которая ему весьма приглянулась, а в остальном как следует извозился.

Бриджит неохотно опустила Конана на пол.

— Мистер Вест, я даже не знаю, как отблагодарить вас!

— Глупости! — проворчал Джастин, потом развернулся и посмотрел на дверь. — Я заделаю эту дыру, чтобы вам не пришлось переживать о том, что кот сбежит. Или что какие-нибудь воришки залезут в дом.

Кот покосился на мужчину и энергично потерся головой о его ногу.

— Вот видите? — произнесла Бриджит. — Он, наверное, просто испугался, поэтому и напал на вас. Могу вас заверить, вы ему очень симпатичны.

Кота вырвало прямо на ботинки Джастина. Глаза Бриджит округлились. Кто бы мог подумать, что в нем может поместиться столько еды?!

— Да, я вижу.

— Я все вымою. Я... я вела себя ужасно. Оставайтесь на ужин! — выпалила Бриджит, очищая его ботинок.

Ее логика была убийственной.

Джастин нагнулся, взял тряпку из ее рук, аккуратно отстранил девушку и сам привел обувь в порядок.

— Спасибо, я останусь на ужин. Но не нужно ничего готовить. У вас и без этого был тяжелый день. Давайте просто закажем пиццу.

Золотистые глаза Джастина встретились с ее глазами, и у Бриджит появилась самая безумная мысль в ее жизни: Может быть, я могу доверять ему? Может быть, это нормально, когда делаешь ошибки, учась чему-то новому?

Конан, уже полностью пришедший в себя, повалился на спину, растопырив все четыре лапы.

Запах был притягательный, опьяняющий. Тунец, смешанный с маслом и майонезом. Такой нежный, аппетитный... а потом — хлоп! Прощай, белый свет! Конан погрузился в кромешную темноту. Гудящий звук и ужасающее путешествие. Его плющило, било о стенки и переворачивало в этом крошечном холодильнике. Влажный от тунца хлеб размазывался о бесценный рыжий мех.

Его похитил Паразит! И теперь кота ожидала пугающая неизвестность. Может быть, его отвезут на край земли... или того хуже — на псарню!

Конан, переполненный страхом (и тунцом), ощутил сильный приступ морской болезни. Он героически сдерживал порывы опустошить желудок.

Кот попытался смотреть на все происходящее по-философски. Если ему суждено умереть, разве не замечательно, что он хотя бы напоследок наелся тунца? Короткий ответ: НЕТ!!!

Он не умрет! Конан пытался заверить себя в том, что его жизнь будет зависеть исключительно от собственных когтей и зубов. Но это привело его в еще более истеричное состояние. Ведь он не знал наверняка, на какой из девяти жизней он сейчас находится. Выбивая головой стекло, он мог потерять одну. Значит, у него была еще одна, если только он правильно все сосчитал. Ведь правда?

Каким же дураком он был, недооценивая Паразита! Мужчина понял, что у них одинаковые цели. Им обоим нужна мисс Дейзи.

Это было тщательно спланированное похищение. Он специально оставил дверь открытой. Подложил тунца в бутерброды и тайком подобрался к Конану, когда тот схватил наживку.

А что теперь? Какую кончину уготовил этот уголовник маленькому, беззащитному существу из семейства кошачьих, которое стало препятствием между ним и библиотекаршей?

Машина остановилась, и мотор заглох. Корзинку подняли, и Конан был уверен: ее откроют прямо у конуры добермана или у края дамбы.

Он постарался морально подготовить себя к последнему героическому подвигу. Дать своему убийце бой, который тот никогда не забудет...

Звонок в дверь раздался именно в тот момент, когда в его сне открылась крышка корзинки. Сбитый с толку, считавший, что кошмар еще продолжается, Конан спрыгнул со своего стула и приземлился на пол. Он бросился к двери и чуть не сшиб парня, который привез пиццу.

— Вот психованный котяра... — сказал парень.

И не давай ему чаевых! — подумал Конан, но Паразит, разумеется, был щедр.

— Да, немного свихнулся, — согласился Джастин и закрыл дверь.

Конан смерил его суровым взглядом. Он не свихнулся! У него был посттравматический стресс. И хотя Паразит действительно вернул его домой, Конан все еще сомневался, не была ли эта история предупреждением ему.

Этого мужчину опасно недооценивать. Но в любых войнах наступает перемирие для таких важных событий, как Рождество, переговоры и доставка пиццы. Кот сопроводил Джастина с пиццей на кухню, где Бриджит накрывала стол.

Конан направился к своему любимому месту под стулом своей хозяйки. Бриджит потянулась рукой под стул и почесала его животик с такой нежностью, что Конан понял: его счастливое будущее в полной безопасности.

Бриджит отрезала большой кусок пиццы с сыром и положила прямо перед ним.

— Давай сегодня забудем о диете, — предложила она.

Разумеется, Конан был обеими лапами за то, чтобы забыть об этой проклятой диете навсегда. Но сейчас он намеревался наслаждаться тем, что он все еще жив и занимается поглощением пиццы. Если все пойдет хорошо, то, возможно, ему даже удастся забыть о войне с Паразитом. Может, он не такой уж плохой парень. Может, он и вправду взял его случайно.

И разве они сейчас не сидят все вместе, как одна большая, счастливая семья?

— Я бы не стал давать ему слишком много пиццы, — произнес Джастин. — Ему ведь недавно было плохо.

Хорошо, дружище. Надеюсь, ты успел насладиться перемирием, потому что теперь ему конец! Кот посмотрел на большой палец на ноге Джастина и решил, что, когда мужчина им шевелит, тот выглядит подозрительно похожим на мышку. И зачем кому-то надевать серые носки с начесом?

И в самом деле, как можно обвинять его в том, что он напал на ногу, которая так хорошо замаскирована под мышь?

Впрочем, у него все еще было ощущение, что Паразит не потерпит такого покушения на свою ногу. И как выдающийся стратег, кот решил подождать более подходящей возможности испортить жизнь этому варвару. А пока под стол опустилась рука мисс Дейзи, сжимающая кусок бекона.

ГЛАВА ШЕСТАЯ

Кот, сидящий под столом, сильно нервировал Джастина. Мужчина не сомневался, что зверь пристально смотрит на его большой палец.

Но он прекрасно понимал, что реальной угрозой был не Конан Толстое Брюхо. Нет. Угроза сидела напротив него и ела пиццу с ножом и вилкой.

Нет, это просто смешно. Она была слишком правильной и явно не принадлежала к тому типу женщин, которые могли бы быть угрозой для мужчин. Мисс Дейзи уже успела сменить разорванную одежду на бриджи кремового цвета, которые ровным счетом ничего не обтягивали, и простенькую блузку ужасного фиолетового цвета. Медные волосы рассыпались по плечам. И не было ни тени кокетства в этих изумительных зеленых глазах.

Бриджит Дейзи с легкостью могла бы выиграть конкурс «Самая несексуальная женщина Хантерс-Корнер». Но было кое-что еще, и именно поэтому он сейчас сидел здесь, уплетая пиццу, хотя стоило бы починить дверь и уехать домой.

Джастин почувствовал на своем большом пальце теплое дыхание и спрятал ногу под стул, а затем нагнулся. Кот злобно посмотрел на него из-под стула мисс Дейзи. Она кормила его сыром с пальца!

Еще один сюрприз со стороны Бриджит. Неожиданно Джастину захотелось оказаться на месте кота...

— А почему вы привозите книги домой? — спросил он, пытаясь собраться с мыслями.

— Простите?

Господи, неужели она не может спросить «Что?», как все нормальные люди?

— Я во время обеда заметил, что вы привезли с собой книги. Вы работаете дома?

По щекам Бриджит разлился нежный румянец. Джастину немедленно захотелось узнать, каковы на вкус ее божественные губы, полные, мягкие, прекрасные. А может, она права? Может, он и в самом деле варвар...

— Мне не обязательно приносить книги домой, — застенчиво призналась Бриджит. — Они поступили сегодня утром, совсем новые. Я просто люблю новые книги. Мне нравится, как они пахнут и выглядят. Нравится трогать их.

Она что, нарочно мучает его сексуальным голосом, заставляя жалеть, что она говорит не о нем, упоминая о запахах и всем прочем?

— Нет ничего похожего на прикосновение к страницам новой книги, — мечтательно произнесла Бриджит.

— Тогда меня ты бы просто возненавидела, ведь в детстве я трогал все эти книги грязными руками.

Девушка посмотрела на руки Джастина. Что-то озарило ее глаза изнутри, и она дрогнувшим голосом сказала:

— Я очень бережно отношусь к книгам.

Пора выбираться отсюда. Эта библиотекарша только притворяется самой безопасной женщиной в Хантерс-Корнер.

— Ладно, так и быть, пойду, поставлю эту твою дверь.

— Я могу помочь тебе?

Разумеется, нет! Она ничего не смыслит в мужской работе. Но какая-то часть его предпочла поиграть с огнем, вместо того чтобы бежать от него.

— Хочешь научиться пользоваться беспроводной дрелью?

— Да! — ответила Бриджит с неподдельным энтузиазмом, и Джастин улыбнулся.

Однако позже он уже не улыбался, когда его ладони лежали поверх ее рук на дрели. Он стоял слишком близко к ней. Ее маленький розовый язычок был зажат между жемчужно-белых зубов. Брови нахмурены.

Джастин хотел было показать ей, как вытащить винт, но девушка оттолкнула его руку.

— Я знаю, как это делается!

Улыбка появилась на ее лице, словно солнце выглянуло из-за облаков. За ней последовал смех женщины, которой очень хочется освободиться от оков.

Дрель взвыла и сразу же замолчала.

— Вот, — с удовлетворением произнесла Бриджит.

— Отлично, — сухо сказал Джастин. — Осталось всего семь.

Работа, на которую у него ушло бы десять минут, растянулась на час. И Джастин не мог вспомнить, когда он в последний раз так радовался подобной задержке.

Бриджит коснулась его плечом, и Джастин понял, что ему это нравится.

Еще несколько болтов, и кошачья дверь была установлена. Бриджит села на пол и критически изучила ее, а затем толкнула для пробы и счастливо рассмеялась.

— Готово? — спросила она.

Ну, он-то точно был готов. Он больше не мог вдыхать ее аромат, слышать смех и не получить хотя бы один малюсенький поцелуй.

Только одна проблема: мисс Бриджит Дейзи не из тех, кто легко раздает поцелуи.

С Бриджит это будет не просто поцелуй. Скорее, обещание.

Но о чем он думает?! Она не для него. Потому что Джастин никогда не давал никому никаких обещаний. Он совершенно свободный человек, впервые за много лет, и не собирается отказываться от своей свободы.

Мисс Дейзи будет ожидать, что ей откроют дверь, помогут надеть пальто. Она утонченна и образованна, в отличие от Джастина. У тяжеловоза и чистокровной лошади не может быть общего стойла.

Нельзя продолжать это. Все и так уже зашло достаточно далеко.

Джастин начал собирать инструменты, глядя на что угодно, кроме ее глаз и губ.

— Что ж, вот и все, — с наигранной веселостью произнес он. — Кошачья дверь установлена. Слушай, уже поздно. Мне нужно идти.

Девушка вскочила с пола, отряхивая бриджи.

— Но ты не можешь просто так уйти! Мы должны испытать дверь.

Верно. Как он мог забыть? А как насчет забора? Боже, даже если на сей раз он улизнет, ему все равно придется вернуться. И продолжать работать на самую опасную женщину Хантерс-Корнер.

— Конан! — Бриджит направилась на поиски кота.

Джастин мог бы выскользнуть за дверь и исчезнуть. Он делал это уже сотни раз, когда девушки тянулись к нему, а он к ним — нет. Но с Бриджит нельзя так поступить. Она была нежной.

И это только лишний раз подтверждало правильность его выводов. Они были слишком разными. Наверное, он даже составит список их отличий. А сейчас пора уносить ноги.

Но как только в комнату снова вошла мисс Дейзи, покряхтывая от тяжести огромного кота, все его планы были забыты.

Бриджит опустила Конана на пол и толкнула новую дверь ногой, чтобы показать коту, как та работает. Конан злобно посмотрел на покачивающуюся дверь.

— Я пойду на улицу и позову его, — решила девушка.

— Не забудь прихватить с собой какое-нибудь лакомство.

Девушка посмотрела на него так удивленно, словно эта идея никогда не приходила ей в голову. Она никогда не понимала мужской логики. Ни кошачьей, ни человеческой.

Бриджит взяла небольшой кусочек приманки для кота, вышла и закрыла за собой дверь.

— Конан! — позвала она, держа еду в вытянутой руке. — Проходи через свою дверь!

Конан стоял на месте.

— Ну давай, Конан! Это же твой любимый тунец!

— Не напоминай! — взмолился Джастин.

Кот одарил его свирепым взглядом, затем повернулся к двери спиной, опустил голову на лапы и закрыл глаза.

— Не похоже, что ему нравится эта дверь, — жалобно произнесла Бриджит. — Хотя, может, ему просто надоел тунец... Подожди, я принесу индейки!

Но кот продолжал игнорировать хозяйку, еду и эту новую дверь.

Осторожно, опасаясь когтей, Джастин поднял кота и швырнул его в лаз.

— Хороший котик! — сказала Бриджит по другую сторону двери. Она скормила коту несколько кусочков индейки, а остатки передала через лаз Джастину. — А теперь ты позови его!

— Сюда, киса... — без всякого энтузиазма пробурчал мужчина. Но как Джастин ни вертел у него перед носом едой, как ни называл его, Конан оставался на месте.

После нескольких минут этих мытарств Бриджит прошла через дверь с котом на руках.

— Ему еще нужно привыкнуть, — извиняющимся тоном сказала она, опуская любимца на пол.

— Конечно. Слушай, мне и правда пора.

— Джастин?

— Хм?

— Нет, ничего, — быстро произнесла девушка, внимательно изучая свои ноги. — Мы увидимся завтра, когда ты придешь строить забор?

— Наверное, ты к этому времени уже будешь на работе. Мне нужно остановиться в строительном магазине и кое-что купить.

— О-о, — разочарованно протянула она.

Что ж, лучше раньше, чем позже. Джастин открыл дверь, собираясь уйти.

— Ну, пока, — угрюмо попрощался он.

— Пока.

И затем она внезапно встала на цыпочки и поцеловала его в щеку.

Это было самое нежное ощущение, которое он когда-либо испытывал, — словно прикоснулся щекой к лепесткам цветка.

Отступив, Бриджит густо покраснела, словно сделала ему какое-то непристойное предложение.

— Спасибо, Джастин. За то, что привез моего кота. За пиццу. И за новую кошачью дверь. Это было весело.

Джастин смотрел на нее. Что же было не так с молоденькой библиотекаршей, для которой столь обыденные вещи казались веселыми? Но ему это не интересно, одернул себя Джастин.

— В среду вечером у нас в библиотеке вечер поэзии. Если ты хочешь пойти...

— Вечер поэзии? — недоуменно повторил Джастин. Вместо того чтобы бежать из ее мира, он снова отошел от двери.

Нет. Он не пойдет с ней на вечер поэзии. Нет, нет и еще раз нет. Это будет безумная попытка соединить несоединимое. И тогда дело пойдет дальше кошачьего лаза и забора.

Заметив его колебания, Бриджит перестала улыбаться.

— Господи, о чем я только думала? Разумеется, ты не хочешь туда идти.

— Да. То есть... я хочу сказать, что любой скажет, что я не люблю подобных вещей.

— Конечно, — согласилась Бриджит. — Извини. Я просто подумала...

Ни о чем больше не спрашивай.

— О чем?

— Может, для тебя это будет забавно. Как мне было интересно научиться пользоваться дрелью.

У Джастина появилось ужасное ощущение, что девушка едва сдерживает слезы, и это напомнило ему о том, что она — слишком хрупкий цветок для такого мужлана, как он.

Но с другой стороны, этот вечер и вправду мог стать интересным. Джастину внезапно показалось, что его жизнь стала слишком предсказуемой. Ему срочно были необходимы новые ощущения.

Прыжок со скалы с тросом на ногах. Прыжок с парашютом. Охота на медведя. Честное слово, все это куда безопаснее, чем Бриджит Дейзи!

— Думаю, я мог бы пойти на твой вечер поэзии, — услышал Джастин собственные слова. — Но с одним условием.

— Каким?

— Это твой мир, Бриджит, и если я попробую окунуться в него, ты сделаешь так же с моим миром.

Вест, ты спятил! — кричал внутренний голос, но Джастин его не слушал.

— Что ты хочешь этим сказать?

— Я знаю прекрасное местечко для рыбалки.

Ее глаза стали совершенно круглыми от удивления.

— Ты приглашаешь меня на рыбалку?!

Кот взвыл и попытался выбежать через открытую дверь/ Джастин не слишком нежно отпихнул его ногой.

— Ох, — произнесла смущенная девушка. — Рыбалка. Ну, хорошо.

— Значит, договорились, — с этими словами Джастин вышел. — И не забудь запереть кошачью дверь! — крикнул он через плечо.

И только дома он позволил себе осознать, что совершил целую кучу абсолютно безумных вещей. Он пойдет на вечер поэзии. Он. Джастин Вест.

Рыбалка. Он пригласил ее на рыбалку!

Она будет визжать при виде червяков, вскочит в лодке и утопит их обоих! Мокрая Бриджит Дейзи. Хм, возможно, все не так уж и глупо...

Нет, глупо! Джастин схватил трубку телефона. Это Фред довел его до такого состояния.

Когда Фред поднял трубку, Джастин, игнорируя тот факт, что голос старика звучал сонно, выпалил:

— Что, черт подери, надевают на вечер поэзии?!

И даже если Фред был удивлен этим вопросом, он не подал виду.

— Думаю, что пиджак и джинсы вполне сойдут.

Бриджит прислонилась к двери, удивляясь сама себе.

— По-моему, я вела себя как последняя потаскушка, — сообщила она коту. — Господи, Конан, я поцеловала его! Конечно, только в щеку, но ведь поцеловала... — Она взяла веник и принялась сметать в кучу опилки. — И можно подумать, этого было мало! Да я фактически пригласила его на свидание, что совершенно неприемлемо!

Конан проявил явный интерес к ее рассказу, и Бриджит решила, что если она сейчас выговорится, то сможет понять, что на нее нашло.

— Джастин Вест — и поэзия. О чем я только думала? — громко фыркнула она, поражаясь собственной глупости.

Что ж, простая и печальная истина в том, что она вообще не думала. С того самого момента, как Джастин посадил ее в грузовик.

Конан мяукнул и потерся о ее ноги. Девушка взяла его на руки.

— У тебя сегодня тоже был тяжелый день, правда? Полагаю, от еще одного кусочка пиццы вреда не будет. Только быстренько позвоню сначала.

Она опустила кота на пол. Номер Фреда оказался занят. Что ж, по крайней мере он не спал. Бриджит некоторое время мерила шагами кухню, а потом снова позвонила ему.

На этот раз Фред поднял трубку.

Бриджит, не затрудняя себя долгими объяснениями, спросила:

— Фред, а что надевают на рыбалку?

Даже если этот вопрос, заданный с бухты-барахты посреди ночи, поразил его, спокойный голос старика ничуть не изменился.

— Ага, — протянула девушка. — Понятно. Зависит от погоды. Но, в общем-то, вполне подойдут шорты, блузка и шляпа? Только ни в коем случае не забыть о солнцезащитном креме? И спрее от насекомых? Спасибо тебе большое!

Повесив трубку, она осознала, что Фред не поинтересовался, с кем она, городская библиотекарша, собирается на рыбалку.

Бриджит пошла в спальню и перебрала свой гардероб. Разумеется, у нее были шорты, но все они годились только для образа благовоспитанной библиотекарши. Длинные, старомодные, в общем, совершенно не подходящие для рыбалки.

Наконец она отложила наименее строгие шорты — белые, чуть выше колен, — пояс и майку цвета морской волны. Но это был совершенно не тот образ, который ей хотелось бы создать, и Бриджит устало опустилась на кровать.

Конан прыгнул к ней и сочувственно замурлыкал.

— Бедный мой малыш, — в смятении произнесла девушка. — У тебя и вправду выдался тяжелый день.

Тут же она подскочила на кровати. Рыбалка будет в отдаленном будущем, они даже дату еще не назначили. А вот вечер поэзии уже через два дня! Скоро все оставшиеся в шкафу вещи тоже оказались на кровати.

Девушке пришлось с горечью признать, что весь ее гардероб годится только для старомодной библиотекарши.

— Да ведь я и есть всего лишь старомодная библиотекарша! — всхлипнула она.

Кот зажал лапами уши.

Ей нужно купить что-нибудь новое. Модное, красивое и утонченное.

— Сексуальное, — громко заявила Бриджит, шокированная и гордая собой одновременно.

Конан неожиданно спрыгнул на пол и начал играть с ногой хозяйки. Она рассеянно отпихнула его, потом наклонилась и почесала за ухом.

— Ты такой милый! — сказала она, но сама явно пребывала в другом измерении.

Можно ли найти в Хантерс-Корнер что-нибудь подходящее? Бриджит вспомнила маленький магазинчик на Мейн-стрит, но в нем пахло пылью и половина ламп не работала.

В конце концов Бриджит остановила выбор на простеньком черном вечернем платье.

Конан с отвращением вышел из комнаты и разлегся на кухне прямо на испачканной половой тряпке.

Он окинул взглядом обновленную заднюю дверь, через которую не столь давно исчезла внушительная фигура Паразита. О чем он думал, выкидывая его через кошачью дверь, словно Конан был каким-то неодушевленным существом!

Мужчина, очевидно, защищал свое изделие и боялся потерпеть неудачу на глазах у мисс Дейзи. Ну, уж теперь-то кот точно не воспользуется этой дверью. Даже если от этого будет зависеть его жизнь!

Паразит был ошибкой.

Хотя, судя по тому, что она сейчас вытворяет в спальне, ему, чтобы обратить ее внимание на возлюбленного кота, придется предпринять нечто большее, чем объявление бойкота кошачьей двери.

В течение всего ужина мисс Дейзи предпринимала неловкие попытки коснуться ногой Паразита. К счастью, Конан занял удобную позицию. Он громко замурчал, вспоминая ее смятение, когда она заглянула под стол и обнаружила, что каждый раз упорно тыкала ногой кота! Но, несмотря на весь комизм ситуации, Конану ни в коем случае нельзя было расслабляться и забывать о главном.

Опасность подобралась к нему вплотную, когда мисс Дейзи пригласила варвара на поэтический вечер, и это свидетельствовало о том, что ее здравый смысл отправился в отпуск. Неужели она не понимала, что это равносильно приглашению слона на урок бальных танцев?

Мисс Дейзи, казалось, забыла обо всем, что было для нее важно. Ее любимый представитель семейства кошачьих был принесен в жертву какому-то приглашению на вечер поэзии.

А Конан-то думал, что хозяйка поняла всю глубину его посттравматического стресса! Мисс Дейзи предложила ему кусочек пиццы уже два часа назад, но так и не угостила его. Кот решил пойти наверх и убедиться, что она не упустила из виду действительно важные вещи, увлекшись своими отношениями с Паразитом.

Конан нашел ее лежащей на кровати в окружении всех ее вещей, что он, собственно, и ожидал увидеть. Он прилег рядом, прижавшись к ней спиной.

— Ой, ты мой сладенький котеночек, сколько всего ты сегодня перенес, — заворковала Бриджит.

Она уже говорила это не один раз. Конан замурчал, закрыл глаза и решил попрактиковаться в телепатии. Пицца для котика, пицца для котика, пицца для котика! Он столь ясно представил этот образ, что у него даже слюнки потекли. Кот расслабился в ожидании, что его сейчас поднимут на руки и отнесут на кухню.

Через несколько секунд Конан открыл один глаз.

— О, ты такой милый, — отстраненно пробормотала девушка.

Милый. А еще хороший и добрый. Но не тогда, когда речь идет о пицце!

— Мяу!!! — вякнул кот, словно говоря: ПИЦЦУ! Сейчас же!

— Да, думаю, черное подойдет, — невесело произнесла Бриджит. — Его и надену на вечер поэзии.

Мисс Дейзи аккуратно сняла с вешалки черное платье и положила его на единственное оставшееся на кровати свободное место.

Конан был поражен, осознав страшную правду. Она и в самом деле забыла про пиццу! Мисс Дейзи была полностью поглощена подбором одежды для встречи с Паразитом.

Бриджит наклонилась и достала из шкафа несколько запыленных флаконов духов. Затем вытащила косметику и направилась в ванную.

Нет, она просто не оставила ему другого выбора.

И пусть это послужит тебе уроком!

Конан тихо прыгнул на черное платье и свалился вместе с ним на пол, энергично атакуя материал и покрывая его слюной и рыжей шерстью.

— Конаааан! — гнев в ее голосе заставил кота замереть.

Он посмотрел на хозяйку. Ее губы были измазаны красной помадой, да еще и эти голубые тени... почему-то только на одном глазу.

— Конан, теперь мне придется его чистить и сушить! Да еще оно наверняка рыбой пахнет!

Да, а виной всему Паразит.

Девушка подняла платье и понюхала его.

— Боже мой! Конан, за что?!

Кот одарил ее высокомерным взглядом, в котором не было ни намека на раскаяние. Бриджит с трудом взяла его за шкирку, очевидно не испытывая никакого сочувствия к нему после всего, что он пережил.

Она подошла к двери.

— Убирайся отсюда!

И выкинула его из комнаты. А потом плотно закрыла за собой дверь.

Кот тяжело приземлился на пол в коридоре и уставился на закрытую дверь. Ему еще ни разу не запрещали заходить в комнату.

Подавленный и отлученный от пиццы, кот побрел к тряпке на кухне, начиная ненавидеть всю систему человеческих взаимоотношений.

Ну, по крайней мере в таком состоянии мисс Дейзи забыла про масло!

ГЛАВА СЕДЬМАЯ

Джастин посмотрел на выцветшую вывеску химчистки. Он был здесь в последний раз, когда женился Гарри Бернсайд, семь лет назад. Теперь Гарри снова ходил в холостяках, что еще раз напомнило Джастину о том, почему ему не следовало бы сейчас быть здесь. Близкие отношения мешают счастливой жизни.

Однако, когда Джастин попытался вспомнить, что хорошего было в его жизни, у него ничего не получилось. У него и жизни-то толком не было. Он усердно работал, приходил домой, смотрел телевизор и ложился спать.

Джастин изучил пиджак, который висел на крючке в кабине грузовика. Его единственный пиджак. Темно-синий в узкую полоску. Ужас.

Но у Джастина не возникло даже мысли о том, что можно что-то купить. В городе не было магазина для мужчин. К тому же новую одежду покупали на три главных события: свадьба, похороны, крестины.

Большую часть ночи Джастин провел в размышлениях над тем, где бы ему достать приличный пиджак. Ему хотелось одеться как подобает, поэтому он надеялся, что Фред знал, что посоветовать.

Джастин понял, что ни одно свидание не заставляло его так нервничать. Конечно, он ведь давно уже не был на свидании.

— Это не свидание, — поправил он самого себя.

Если нужно было дать какое-нибудь определение этому вечеру поэзии, то Джастин решил, что идеально подходит слово эксперимент.

И когда же он последний раз так психовал перед встречей с женщиной?

Джастин отчетливо вспомнил шестой класс. Он целую неделю набирался смелости попросить Ронду Штальтвельдер сходить с ним в кино. Набирал номер около двенадцати раз, потом наконец осмелился позвонить и выпалить этот вопрос.

Он до сих пор слышал ее смех. Конечно, Ронда тогда была в девятом классе и являлась первой претенденткой на титул Принцессы урожая. И порывы Джастина были просто нелепы.

Джастин не мог сказать, что хоть когда-нибудь переживал из-за того, какое впечатление он производит. Он всегда считал, что его должны принимать таким, какой он есть, и сейчас все эти волнения по поводу того, что подумает о нем Бриджит, были для него внове.

Он зашел в химчистку и замер. Спиной к нему стояла Бриджит Дейзи, протягивая черное платье приемщику. Джастин где угодно узнал бы цвет ее волос и округлые линии фигуры. Он поставил ногу, не давая двери закрыться. У него еще был маленький шанс выскочить незамеченным...

Джастин за долю секунды успел заметить ее простое серое платье и обычные черные туфли.

И я трачу свое время, думая о том, что надеть?! Чушь какая... А «творца» этого платья вдохновил не иначе как допотопный кухонный холодильник.

Однако уйти Джастин не успел. Бриджит обернулась как раз в тот момент, когда он застрял на пороге.

— Ой! Джастин!

— Привет.

И он утонул в ее изумрудных глазах, завороженный сиянием белоснежной кожи и прелестью робкой улыбки.

— Что ты здесь делаешь? — спросила Бриджит.

Джастин не понял, зачем был задан этот вопрос, если они стояли в химчистке, а у него в руках был пиджак.

Если сказать ей, что он готовится к вечеру поэзии, то Бриджит поймет, что он отчаянно пытается произвести на нее впечатление. Каждый мужчина знает: главное — не перестараться, поэтому он ответил будничным тоном:

— Я заскочил отдать пиджак. Для Фреда.

— Как мило с твоей стороны, — произнесла девушка, широко улыбаясь в знак одобрения его благих намерений.

Джастин тоже улыбнулся, позволив ей думать так. Если бы она хоть немного знала его, то ни за что бы в это не поверила.

— А что ты здесь делаешь?

Девушка сморщила носик.

— Да так, рабочую одежду надо почистить.

Они стояли, глядя друг на друга.

— Твой забор почти готов, — сообщил Джастин.

— Я уже видела, когда приходила вчера домой. Выглядит красиво.

Разумеется, этот забор ничем не отличался от любого другого. Похоже, Бриджит и сама понимала это, так как покраснела и добавила:

— Ну, я хочу сказать, добротно.

После чего она покраснела еще сильнее, а Джастин даже ощутил некоторую гордость.

— Спасибо, — ответил он, чувствуя, как над ним, подобно грозовым тучам, собираются проблемы.

— Я думала, мы увидимся, — через мгновение произнесла мисс Дейзи. — Ну, пока ты строил забор.

Джастин тоже так думал. Но он не желал этой встречи, поэтому тщательно спланировал свой график так, чтобы не застать ее дома. Она была из тех женщин, которые могли заставить мужчину согласиться на вечер поэзии и пойти в прачечную, прежде чем он вообще поймет, что делает.

Он не хотел ее видеть еще по одной причине.

Из-за нее Джастин терял контроль над своим полностью спланированным миром.

Даже в этом ужасном платье, с распущенными волосами и без следа косметики на лице она была угрозой для всего, что было в Джастине разумного и правильного.

Словно со стороны он услышал свои слова:

— Не хочешь пойти перекусить?

Ну вот, опять. У него же так много работы! На джинсах дыра, рубашка покрыта пылью. Избегать ее несколько дней, чтобы позволить так быстро очаровать себя!

Единственное место, где он мог бы поесть в таком виде, — это заведение Тони, бар на краю города. Но ему не нужно беспокоиться, она же не скажет...

— Да.

Джастин начал волноваться. Черт, его друзья постоянно околачивались у Тони, и почти каждый из них смеялся над мисс Дейзи.

— Я мог бы сходить домой переодеться.

— Ты прекрасно выглядишь. — Снова этот румянец. — Я хотела сказать, что не стоит беспокоиться. Не из-за меня по крайней мере.

Джастин почувствовал себя очень неловко. Нужно немедленно подыскать какой-нибудь предлог и уйти. Хлопнуть себя по лбу и сказать, что внезапно вспомнил о встрече с возможным клиентом. Но, глядя ей в глаза, Джастин с горечью понял, что не сможет ей солгать.

— Сядешь в мой грузовик?

Он мог поклясться, что ей очень хочется поехать с ним, но она покачала головой.

— У меня есть машина.

— Тогда просто следуй за мной.

Джастин попытался взглянуть на заведение Тони другими глазами. Да, вряд ли стоило приглашать женщину в это место — темное, прокуренное и пропахшее разлитым пивом. На полу скорлупа арахиса, а его собственное имя было вырезано на одном из столов, когда он пришел туда впервые.

Джастин не хотел, чтобы Бриджит входила туда одна, поэтому он подождал ее на парковке, а затем открыл для нее дверь. В помещении сразу же воцарилась тишина.

Мужчина кинул на девушку косой взгляд. Вот так же выглядела бы королева, остановившись у невежественных крестьян. Бриджит вздернула подбородок и сжала сумочку. Все остальные женщины были одеты в джинсы и короткие облегающие майки. Мисс Дейзи резко выделялась из толпы. Эта девушка была похожа на луч света.

В каком-то смысле так оно и было. Она осветила его мир, ставший совсем серым.

Однако, прежде чем Джастин успел обдумать это, рядом с ним из ниоткуда материализовался Гарри Бернсайд.

— Привет, — произнес он, глядя на Бриджит. — А кто ты, самая большая тайна города?

— Бриджит Дейзи. Гарри Бернсайд, — быстро представил их друг другу Джастин.

Гарри был бабником.

Девушка протянула руку. Гарри с удивлением посмотрел на нее, затем склонился и поцеловал ей руку. Джастин ощутил странное желание дать ему в челюсть.

— Гарри, — произнесла Бриджит, глядя на Джастина. — Практичный шутник, не так ли?

Удивленный, тот вспомнил, как упомянул о Гарри в день их знакомства. Да, мимо нее ничто не проходит.

Гарри замер.

— Бриджит Дейзи. Но я знаю это имя. Контракт. Не может быть!

— Может, — угрожающе произнес Джастин. Однако на Гарри редко действовало что-то, кроме хорошего удара, и Джастин двинул приятеля локтем под ребра, одновременно наградив его взглядом, ясно говорившим, что будет небезопасно продолжать разговор в том же тоне.

Он сейчас совершенно не понимал, о чем думал, когда решил пригласить Бриджит сюда. О том вечере, который они провели у нее дома? Легкий разговор, смех. Наверное, он ожидал чего-то подобного и от этого приглашения.

Но Джастину пришлось разочароваться в своих ожиданиях. У их стола толпился народ. Все подрядчики в городе, раньше насмехавшиеся над девушкой, теперь наперебой предлагали ей свою помощь в виде бесплатного скворечника или покраски забора.

— Это место просто очаровательно, — произнесла Бриджит в перерыве между предложениями.

— Угу, — согласился Джастин, угрюмо посмотрев на Дункана Миллера, который немедленно отошел от их столика.

— И еда прекрасная.

Едва ли Бриджит осознавала, какие страсти кипят вокруг них. Но Джастин прекрасно чувствовал их накал и был готов защитить девушку. Он почти не ощущал вкуса своего гамбургера. Девушка казалась польщенной всем этим вниманием, она смеялась и превращалась из маленькой библиотекарши в настоящую королеву.

— Извини, я должен бежать, — произнес он. Мне еще нужно каким-то образом решить, что делать с этим вечером поэзии.

— Что ж, если твоя подруга хочет остаться... — У Гарри всегда был дар появляться в самый неподходящий момент.

Джастин одарил друга взглядом, который мог испепелить того на месте. Но Бриджит, казалось, поняла намерения Гарри. Во всяком случае, она поспешно начала собираться, а на ее лице промелькнуло выражение, близкое к панике.

— Боже мой! Мне тоже пора. Как там мой кот? — Внезапно она покраснела и выпалила: — До свидания, Джастин. До свидания, мистер Бернсайд.

И почти бегом кинулась к двери.

— Кот, — понимающе произнес Гарри. — Ну что ж, не бывает абсолютного совершенства.

Джастин был полностью с ним согласен, хотя ему не понравилось, как прозвучали эти слова. Можно подумать, Бриджит Дейзи настолько эксцентрична, что ее можно смело списывать со счетов. Джастин всерьез опасался, что во второй раз он может не сдержаться и дать лучшему другу в нос.

— Конан, прости меня! — произнесла Бриджит, отбросив сумочку и взяв на руки кота. — Ты, должно быть, очень волновался!

Конан уперся лапами ей в плечи, словно сопротивляясь. Кажется, он скорее был немного зол, а не взволнован...

Бриджит рассмеялась. Ну, а теперь кто приписывает коту человеческие чувства?

Девушка открыла банку кошачьей еды, которую недавно приобрела. Глупо думать, будто Конан мог прочесть на банке слово «диетическая».

Позаботившись о коте, Бриджит прошла в спальню и посмотрелась в зеркало. Да, в этом сером платье и простых туфлях на богиню она не походила. И все же что-то странное произошло, пока они с Джастином сидели в том небольшом заведении.

Бриджит Дейзи чувствовала себя красивой.

И не потому, что все эти глупые подрядчики толпились вокруг.

Джастин пригласил ее. Да еще смотрел на нее так, словно готов был в любую минуту вскочить и защитить от любой опасности. С ним она чувствовала, что ее страх перед мужчинами исчезает. На самом деле, она наслаждалась мужским вниманием вместо того, чтобы смутиться.

Бриджит не следовало идти с ним. Особенно сейчас. Он видел черное платье в химчистке, а она сказала, что это рабочая одежда... Бриджит закрыла дверь спальни и снова пересмотрела весь свой гардероб.

Под дверью раздалось печальное мяуканье. Бриджит открыла ее и взяла Конана на руки.

— Не переживай! — произнесла она, танцуя с котом по комнате. — Ты всегда будешь моим лучшим парнем.

На следующий вечер, одетая в простую черную юбку и белую блузку, девушка открыла дверь, в которую только что постучали. На пороге стоял Джастин, в черном свитере и джинсах бежевого цвета. Он восхищенно смотрел на ее ноги.

Бриджит не могла вспомнить, чтобы когда-нибудь видела такого красивого мужчину. Она опустила глаза и начала внимательно изучать юбку.

Слишком короткая! — подумала девушка, но все равно ощутила удовольствие от его чисто мужского взгляда.

Джастин держал руки за спиной и затем элегантно продемонстрировал, что прячет там.

Он принес ей розу! И не красную, а белую с желтыми крапинками на лепестках. Аромат был просто божественен. А после этого смущенный Джастин вручил ей еще кое-что.

Она посмотрела на консервную банку и рассмеялась.

— Тунец. Любимая рыба Конана. Не так ли, Конан?

Но кот прятался под столом на кухне и не собирался позволить выманить себя оттуда даже упоминанием о тунце. Иначе она слишком сильно наклонится в этой юбке!

— А как ему дверь? — спросил Джастин. — Теперь, когда забор закончен, он может гулять, когда захочет.

— Ну, наверное, ему требуется время, чтобы осознать это.

— Так он ею не пользуется? — Джастин наклонился и заглянул под стол.

Эмоции кота не были тайной для девушки: котику не по душе ее кавалер. Но беспокойство по этому поводу не должно испортить ей вечер. Она открыла банку с тунцом и выложила еду на блюдечко.

Кот степенно вышел из-под стола, принюхался и ушел.

— Думаю, ему просто не нравится такой тунец, — невозмутимо произнес Джастин. — Пойдем?

Но теперь Бриджит уже волновалась, не заболел ли ее котик. Раньше он никогда не отказывался от еды...

— Ой, какая суматоха! — произнесла Бриджит, когда они вошли в библиотеку. — Здесь сегодня довольно людно!

И все с интересом смотрели на ее юбку и Джастина. Она познакомила мужчину с членами поэтического кружка и с восхищением наблюдала за тем, как он почти сразу же стал центром внимания. Кружок на девяносто процентов состоял из женщин, и в большинстве им было за сорок, но, очевидно, возрасту было не под силу изменить их реакцию на красивого мужчину.

Вскоре члены клуба приступили к чтению собственных стихов. Четверо уже сменили друг друга. Стихи были далеко не профессиональными, но очень сердечными. На сцену вышла Миртл Сопфит, закрыла глаза и положила руку на сердце, а затем начала читать какую-то чушь про дерево в ее дворе, которое дарит ей вдохновение, дивно шелестя листьями.

Бриджит покосилась на Джастина, опасаясь, что он может не выдержать и рассмеяться. Ей и самой было смешно, но она прикусила щеку и понадеялась, что Миртл на этом закончит.

Но та только набирала обороты, визгливо выкрикивая:

— Червяк! Червяк! На сем стволе ты худший враг искусству, мне! Жуешь кору, дрянной нахал! Ты тьму приносишь в душу нам!

Бриджит чувствовала, что плечи Джастина дрожат. Она попыталась думать о чем-нибудь другом, только не о червяках Миртл. А та перешла к заключению. Джастин взял Бриджит за руку, и в этот момент злоключения несчастного дерева отошли на второй план. Джастин поглаживал ладонь девушки, и в этом ощущении сосредоточился весь мир.

Миртл закончила читать и низко поклонилась друзьям, которые с энтузиазмом ей аплодировали.

Джастин отпустил руку Бриджит, чтобы похлопать в ладоши, но не отрывал от нее взгляда, его глаза смеялись.

Последним выступал Леонард Вилтхоп. Он застенчиво стоял на сцене, переминаясь с ноги на ногу.

— Собрались тучи, черные, словно копыто телки...

К счастью, Джастин снова взял Бриджит за руку, а его палец так же гладил ее ладонь. Он уставился на Леонарда, словно единственное, что его занимало, — это как убийственны могут быть сравнения.

После чтения стихов они пили кофе с пирожками, и, к удивлению Бриджит, Джастин не торопил ее. Он беседовал с людьми, и Бриджит поняла, что Джастин многих знает. Она слышала, как они упоминают его отца.

Наконец, когда последние поэты вышли, Бриджит заперла дверь.

— Библиотека просто чудесна, — похвалил Джастин. — Совершенно не похожа на то пыльное заведение, которое я знал в детстве.

— Спасибо, — смутилась Бриджит. — Здание и раньше было очень красивым, не хватало только любви и ухода.

— Ты меня просто поражаешь своими способностями к любви.

— Правда?

— Ты очень добра к этим людям. Они тебя обожают, это совершенно очевидно.

Девушка была слегка разочарована. Она надеялась, что он свяжет ее способности к любви с чем-то более личным, например с самим собой. Но, возможно, сейчас еще не время для этого.

— Кажется, они не меньше любят и тебя.

— Видимо, они начинают постепенно прощать меня за то, что я регулярно совершал набеги на их сады, грабил почтовые ящики и топтал газоны.

— Я слышала, они говорили о твоем отце. Что с ним случилось?

Джастин помолчал.

— Он умер в прошлом году после долгой борьбы с ужасной болезнью.

Бриджит почувствовала, что Джастину тяжело говорить.

— У него была болезнь Альцгеймера, — произнес Джастин, и его голос дрогнул. — Из сильного, преуспевающего человека он превратился в беспомощного ребенка. Началось все с мелочей. Сперва он не мог вспомнить чье-нибудь имя, забывал о назначенных встречах. Потом соседи начали жаловаться, что он начал мочиться на их забор и воровать морковь... Мой отец всегда был таким уважаемым, держался с таким достоинством...

— Мне очень жаль, Джастин.

— Это стерло все краски из моего мира, — признался он. — Каждый день был похож на борьбу за выживание. Ушло веселье, желание знакомиться с людьми или учиться чему-то новому. На все это требовалась энергия, которую всю до капли забирал мой отец.

— Надеюсь, твой мир заискрится новыми красками, — мягко произнесла Бриджит.

Он коснулся волос девушки и посмотрел ей в глаза, от чего у нее учащенно забилось сердце.

— Так и есть. Краски возвращаются. И знаешь, Бриджит, я думаю, это благодаря тебе.

Ей никогда никто не говорил таких чудесных слов. Она не привыкла к комплиментам и не умела изящно их принимать.

— Ой, нет, — запротестовала Бриджит. — Я уверена, что это не...

Но закончить фразу ей было не суждено. Потому что прямо там, на ступеньках библиотечного крыльца, в свете уличного фонаря, где любой мог их увидеть, Джастин поцеловал ее.

И она забыла обо всем на свете. Бриджит заботила только сладость поцелуя, теплое кольцо сильных рук, которые прижимали ее к широкой груди.

Мир Бриджит затопило что-то яркое, прекрасное и сияющее. Она даже не знала, что до этого жила в черно-белом кино.

ГЛАВА ВОСЬМАЯ

Конан очнулся от беспокойного сна, услышав, что кто-то стоит на ступеньках крыльца. Воры, подумал он и мгновенно оказался под стулом, на котором лежал. В обычное время он постарался бы защитить дом, но сейчас страдал от посттравматического синдрома...

Из-за двери донеслись звуки легкой борьбы и сдавленное хихиканье.

Хихиканье?!

Конан выбрался из-под стула, бесшумно прыгнул на кушетку и посмотрел в просвет венецианских жалюзи. Его глаза расширились, а затем зло сузились. На крыльце стояли Бриджит и Паразит. Причем их головы были слишком близко. Похоже на то, что Паразит сопит ей в шею, а она, запрокинув голову, наслаждается этим.

Он должен был предвидеть такой итог, когда Паразит заявился сегодня в чистой одежде и с каким-то колючим цветком.

Как он пропустил это? Ах да, он же ненадолго ослабил позиции, заметив, что Паразит притащил банку рыбы.

Из-за этой дурацкой диеты Конан не удержался и попробовал тунца. Он нашел рыбу не слишком приятной на вкус. Сперва кот счел это одним из проявлений посттравматического стресса. Но теперь, глядя на представление, разыгранное на крыльце, он уже не был так в этом уверен. Паразит ухаживал за его женщиной!

А может, тунец был отравлен?

Хозяйка вошла в дом, ее волосы были растрепаны, лицо горело, а одежда была в легком беспорядке.

Мисс Дейзи в таком виде?!

— Спокойной ночи, Джастин, — мягко произнесла она и помахала рукой мужчине, который медленно уходил с таким видом, словно был владельцем Вселенной.

Бриджит закрыла дверь, прислонилась к ней и вздохнула. Конан спрыгнул с кушетки, подошел к хозяйке и энергично потерся о ее ноги. У него теперь было две основных задачи: вернуть ее в этот привычный мир и пометить свою территорию.

Мисс Дейзи принадлежит ему.

Девушка вышла из оцепенения, нагнулась, почесала его за ухом и под подбородком.

— Какой же ты у меня красивый! — протянула она, но выражение ее лица было мечтательным, и Конану стало ясно, что хозяйка думает кое о ком другом.

Нет! Это невозможно! Мисс Дейзи околдовали, и не ее вина, что она так слаба и чувствительна.

К тому же за последние несколько дней даже Конан неохотно признал, что совершенно очарован Паразитом!

Забор и кошачья дверь, которую Конан до сих пор упорно игнорировал, стали искушением для него. Новая петля для лаза, чтобы он лучше открывался, несколько оттенков для покраски забора, улучшенная версия калитки...

Но подождите, почему он всегда подгадывает к ужину?!

Конан великолепно понимал всю несостоятельность своих новых ощущений и был уверен, что хозяйка тоже видит Джастина насквозь. Но она была ничуть не против этих визитов.

Однако Паразиту трудно противостоять, пусть даже это пытается сделать такое искушенное создание, как Конан. Потому что во время каждого «заборного» посещения Паразит обязательно приносил что-нибудь для кота. И, чувствуя отвращение к самому себе, Конан понимал, что все больше и больше ждет очередного визита.

— Джастин! — взвизгнула Бриджит, увидев один из подарков. — Да это же совсем как настоящая мышь!

Дай мне! Дай! Дай! — пыхтел Конан у ног хозяйки.

— Я знаю, — произнес Джастин, словно взвизги Бриджит были невообразимо прелестны. — На этикетке сказано, что при изготовлении игрушки использовался настоящий мышиный мех.

— Какой ужас! — со смехом произнесла Бриджит и отдала мышку коту. Тот забрался с игрушкой под свой любимый стул.

Боже! Мех был натуральный и издавал божественный аромат. Конан так увлекся новой игрушкой, что едва заметил, как Бриджит и Джастин ушли на прогулку без него.

— Он на диете! — запротестовала девушка, когда в следующий раз Джастин появился на пороге с банкой печеночного паштета.

— От одной банки с ним ничего не случится.

Правильно, подумал Конан и, мгновенно забыв о своем достоинстве, окунул морду в паштет, как только его выложили на блюдечко. Когда же кот удосужился оторваться от еды, то обнаружил, что Бриджит и Джастин стоят на пороге и любуются первыми звездами.

На следующий вечер Конан и Бриджит вдвоем ждали, когда же наконец подъедет его грузовик.

— И что же он привезет нам сегодня? — гадала мисс Дейзи, когда они с котом подбежали к окну и увидели, что Джастин вылезает из грузовика. — Велосипеды! — воскликнула она. — Он достает из кузова велосипеды!

Конан попытался скрыть разочарование. Котам плевать на велосипеды! Но ему не стоило переживать, потому что Джастин не забыл о нем.

— Ты только посмотри, что я ему нашел! — с ухмылкой произнес мужчина. — «Сухое печенье Доктора Иннарда»!

— Какая гадость! — произнесла мисс Дейзи, но Конан был готов поклясться, что на самом деле она так не думала. — Конан, хочешь печенюшку? — Она распаковала огромное печенье и положила его в блюдечко кота. — О, это просто несъедобно!

О, какой дивный запах!

Кот посмотрел на эту парочку, когда они направлялись к двери. Мисс Дейзи уже успела переодеться в костюм для велосипедных прогулок. Конан вытаращил глаза. Разве это его хозяйка? В шортах до середины бедра?!

Джастин тоже был удивлен.

— Леди, — с явным одобрением произнес он, — такие ножки и в музее выставить не грех!

— Музеев для ножек еще не придумали! — ответила Бриджит.

— Ну, значит, пора придумать! Я построю его прямо на Мейн-стрит! И ты будешь первым экспонатом. У нас будет специальная церемония открытия, на которую мы пригласим поэтический кружок в полном составе. Я попрошу мисс Сопфит написать стихотворение в честь этого события.

— Прекрати! — со смехом велела Бриджит.

Но Джастин, видимо, только разошелся. Голосом, который неприятно резал Конану уши, он произнес:

— Ножки... Что может быть лучше ножек? Лишь только коржик к пиву...

— Прекрати, это ужасно!

Действительно, ужасно, согласился Конан. Тогда почему она так смеется? Куда делось ее достоинство? Они вышли из дома, а Джастин все не унимался, продолжая рифмовать ножки с ложками. Боже праведный!

Впрочем, Конан был рад, что они ушли. Он должен был целиком сосредоточиться на еде. Это было столь божественно, что он едва не терял сознание. Вскоре Конан уничтожил все до последней крошки. Опьянев от счастья, кот довольно разлегся под стулом, даже не помышляя о том, чтобы взобраться на него.

Да, а делить-то с Джастином мисс Дейзи не так уж и плохо, как ему казалось с самого начала. Лучше всего в этой истории было то, что хозяйка, окунувшись в мир своих взаимоотношений с Паразитом, почти забыла о дурацких диетах. Все потихоньку возвращалось на круги своя, и даже больше, если судить по «печенюшке».

Конан зажал лапами игрушечную мышку, как следует помял ее и уснул.

Через довольно-таки продолжительное время пришла мисс Дейзи. В руках она держала алую розу. Конан открыл один глаз и увидел, что на ее щеках сияет румянец. Он также обратил внимание на ее распущенные блестящие волосы. Девушка облизнула губы, и Конан понял, что они припухли.

В ней бушевала такая энергия, о наличии которой кот даже не подозревал до того, как в жизни его хозяйки появился мужчина.

— Он придет завтра, и мы будем смотреть фильм, — доверительно сообщила девушка Конану, наклонилась и почесала его животик.

На следующий вечер они смотрели «Жареные зеленые помидоры». Бриджит и Джастин сидели на диване, и между ними было слишком мало места для кота.

— Это один из моих самых любимых фильмов, — призналась она Джастину.

— А мой любимый — «Пятница, тринадцатое».

Почему-то девушка решила, что это забавно, и рассмеялась. Выглядела она поразительно красивой.

Очевидно, Джастин тоже думал так, и поэтому следующая его реплика вызвала еще один приступ смеха.

— Нет, погоди. «Джерри Спрингер. Нецензурно».

— А кто такой Джерри Спрингер? — спросила девушка, отсмеявшись.

Джастин легонько чмокнул ее в губы. Пространство между ними на диване становилось все меньше и меньше.

— Нет, ну скажи мне, какой твой самый любимый фильм?

— «Игры разума», — наконец сознался смущенный Джастин.

— Ох, — выдохнула девушка, и Конан понял, что почему-то это был правильный ответ. Мисс Дейзи пододвинулась еще ближе к Джастину, и их руки соединились.

Конан подумал: в конце концов, и коты могут ошибаться. А вдруг все будет не так уж плохо? Она счастлива. Он тоже. К тому же все те вкусности, которые Джастин приносил ему... Вспомнив о них, Конан замурлыкал.

К невероятному удивлению кота, Джастин свободной рукой потянулся к нему и положил его к себе на колени. Конан на мгновение напрягся, но Джастин сразу же принялся почесывать его под подбородком. И кот начал засыпать на коленях у мужчины, которого когда-то считал врагом. Он даже не проснулся, когда закончился фильм. Конан едва заметил, когда Джастин положил его на диван, и увидел, что хозяйка пошла с Паразитом к двери. Их не было дома очень долго.

Вернувшись, Бриджит села на диван и положила кота на колени.

— «Игры разума» — его любимый фильм, — прошептала она. — Ему нравятся «Жареные зеленые помидоры». И он сказал, что хочет посмотреть со мной «Влюбленного Шекспира».

Она болтала, а Конан пытался уснуть.

— Когда мы катались на велосипедах, он сорвал для меня розы с городской клумбы и исколол все пальцы. А потом ему пришлось везти розы в карманах, и он исцарапался шипами.

Тоже мне, большое событие.

— Мне с ним весело. От смеха иногда лицо болит. Я еще никогда в жизни столько не смеялась.

Хорошо. Пока.

— Я чувствую себя живой, Конан. Каждая клеточка словно наполняется жизнью, а не просто существует.

Бла-бла-бла.

— Я начинаю замечать вещи, на которые раньше не обращала внимания. Например, эти птички, которые прилетают в кормушку.

Если мы будем говорить о птицах, мое терпение лопнет.

— Конан, — шепнула Бриджит. — Я люблю его...

Кот подскочил, моментально проснувшись, и уставился на нее.

Влюбилась?! В прошлой жизни с этого слова начался конец счастливой жизни...

Джастин в тот же момент попал в немилость. И, словно в подтверждение этого решения, мужчина приехал на следующий день с самым неподходящим подарком.

— Видишь, — произнес Джастин, помахав перед носом Конана резиновым мячиком. — Он пищит! — И он нажал на мячик, который издал серию тяжело воспроизводимых звуков.

Конан отшатнулся. Он что, должен быть восхищен тем, что ему преподнесли этот «Издаватель ужасных шумов»?!

Мисс Дейзи засмеялась.

— Ой, мне кажется, это собачья игрушка, поэтому она и не нравится Конану.

Собачья игрушка?! О да, вот оно, истинное лицо этого злодея!

Отвергнутый мячик в тот же миг упала на пол.

— Я записал нас обоих на соревнования по бильярду.

— Бильярд? Но я же не умею играть!

— Я тебе покажу. Ты же быстро учишься.

— Только не в спорте!

— Бильярд — не спорт. Вот армрестлинг — это спорт. Если хочешь, тоже могу научить. — Он хитро поднял бровь.

— Ну уж нет, спасибо, давай ограничимся бильярдом!

Конану захотелось, чтобы его еще раз вырвало на ботинок Джастина, но, к сожалению, его желудочно-кишечный тракт работал идеально.

— Кстати, мы можем получить приз, — сообщил Джастин.

— Правда? А какой?

— Ну, они разыгрывают несколько билетов в кино. Просто я не хочу платить за «Влюбленного Шекспира».

— Ой, а я-то уже начала думать, что ты — идеальный мужчина.

Конан наблюдал за тем, как мисс Дейзи, совершенно не подозревая о грозящей ей опасности, позволила Паразиту помочь ей надеть пальто, после чего они ушли.

Кот осторожно подкрался к игрушке с намерением уничтожить ее. А заодно потренироваться в том, что ему предстоит сделать с Паразитом.

Он выгнул спину и зашипел, когда увидел, что игрушка на самом деле имела форму рыжего оранжевого кота, на боку которого была надпись: УКУСИ.

Этот предмет предназначался для огромной, страшной и злой собаки. Паразит хочет завести ужасного пса и похоронить даже память о бедном Конане! Кот неожиданно почувствовал слабость и опрометью кинулся к своему лотку в подвале. Он был в шоке. В песке лежал темный комок!

Какой там «Влюбленный Шекспир»! Влюбленная мисс Дейзи намного хуже!

Раньше хозяйка никогда не забывала почистить его лоток.

Да, Конан был в большей опасности, чем ему казалось раньше. И это, возможно, только начало. Сперва один комок в лотке, затем два, а затем... Тарелка с едой будет оставаться пустой или немытой, любимый коврик — нечищеным.

Кот был слишком подавлен, чтобы подниматься по ступенькам. Он обнаружил кучу стружек и лег на них. Через долгое, долгое время он услышал, что дверь открылась и кто-то вошел.

— Видишь, я же говорил, что у тебя все получится.

— Да. Я даже выиграла приз «Худшая участница соревнований за всю их историю».

— Просто ты слишком сильно ударила по шару, и он угодил прямо в лоб девушке за соседним столом.

— Разве я тебя не смутила?

— Эй, на неделе бесплатного пива всем участникам нечего смущаться.

Молчание.

Конан выглянул из-за двери. Именно этого он и опасался. Молчание было вызвано прикосновением губ, которое Конана обижало так же, как грязный лоток.

Кот пошел прямо к ним, ступая как можно громче, но они даже не обратили на него внимания. Конан выпустил когти и приготовился к тому, что уже давно собирался сделать. Он был готов к началу боевых действий.

Но прежде чем кот успел хоть что-нибудь предпринять, его остановили слова Джастина:

— Бриджит, как ты относишься к тому, чтобы провести этот уикенд со мной? Я же обещал тебе рыбалку. У моего приятеля есть очень милая хижина.

Конан в шоке осел на пол с громким плюхом. Мисс Дейзи, не надо!

Хозяйка, видимо, колебалась.

— Все будет по высшему разряду, Бриджит. Там две спальни.

— О, ну тогда я согласна.

Две кровати. Можно подумать, мисс Дейзи никогда не смотрела «В мире животных»! Если положить двух млекопитающих противоположного пола на достаточно близком расстоянии друг от друга, то что мы получаем? Правильно, третьего. Конану было страшно даже думать об этом.

Кот с разгона врезался в ногу Джастина, очутившись между ним и Бриджит. А потом громко и требовательно замяукал.

Ее улыбка поблекла.

— О боже, я совсем забыла!

— Что забыла? — прорычал Паразит прямо ей в ухо.

— Конана, — с усилием произнесла девушка. — Что мне делать с Конаном?

Джастин засмеялся.

— Я уверен, что он пару дней сможет и сам о себе позаботиться. Просто нужно оставить двадцатилитровую миску с едой.

Какое оскорбление! Двадцатилитровую миску? Столько кот и за год не съест!

— Мне кажется, люди иногда оставляют котов дома одних, не так ли?

— Постоянно, — радостно подтвердил Джастин.

Этой поездки не будет, клятвенно пообещал себе Конан.

Кот попытался изобразить рвотный рефлекс, но никто не обращал на него ни малейшего внимания. Конан уныло опустился на пол и посмотрел на них взглядом, в котором ясно читалось: был бы побольше — съел бы обоих.

— Нам, наверное, нужно будет взять с собой еды? — спросила Бриджит, ее голос от волнения звучал несколько сдавленно. — Может быть, мне что-нибудь приготовить?

О, разумеется, теперь они переживают о еде для себя, а о коте можно и забыть.

— Нет! — быстро ответил Джастин.

Эй! Ему не нравится, как ты готовишь! Ему нужно только одно! Но, к сожалению, мисс Дейзи сейчас была невосприимчива к своему коту.

— Я позабочусь о еде, — сказал Джастин тем самым чарующим голосом, который когда-то чуть не пленил даже Конана. — Все, что от тебя потребуется, так это ждать меня на пороге своего дома в девять часов утра в субботу.

Теперь у Конана не оставалось времени на жалость к себе. Ему еще столько предстоит успеть сделать...

Бриджит стояла перед зеркалом в небольшом магазине женской одежды. Было безумием уходить с работы в обед, но ей было нечего надеть на рыбалку. А они собирались уехать с Джастином уже завтра!

Бриджит не была уверена, что одежда, которую она выбрала, была подходящей. Яркие, облегающие вещи не имели ничего общего с прежней Бриджит Дейзи.

Эта одежда превратила унылую библиотекаршу в сексуальную искусительницу.

— Бриджит, — пробормотала она себе под нос, — почему ты так боишься совершить неверный шаг?

На самом деле девушка знала ответ на этот вопрос. Ее мать однажды сделала подобную ошибку. И расплачивался за нее пятилетний ребенок.

Но довольно оглядываться на прошлое. Нужно ловить удачу, жить! А потом она будет решать, хватит ли у нее духу надеть купленное.

Бриджит приобрела и красный купальник, который подходил к ее волосам, и потертые джинсы, и несколько коротких шорт, и белый топ, открывающий пупок.

— Если так пойдет дальше, — усмехнулась она, — то ты скоро сделаешь пирсинг.

Эта мысль разбудила в девушке размышления о том, что она почти всю жизнь находилась в плену собственных комплексов. А Джастин вырвал ее из этого плена.

Бриджит посмотрела на часы и ахнула. Ведь ей еще предстояло зайти в парикмахерскую... Расплачиваясь, она старалась не обращать внимания на то, что одним махом израсходовала половину своей месячной зарплаты.

Домой Бриджит вернулась в девять вечера. Она не заезжала туда днем, так как решила сделать для кота генеральную репетицию выходных.

Девушка с утра насыпала ему побольше сухого корма, оставила вдоволь воды и проверила лоток. Но все равно чувствовала себя виноватой: ей казалось, что она предает Конана. Это чувство не покидало ее весь день, и для того, чтобы хоть немного облегчить совесть, она купила своему любимцу немного суши.

— Конан, — позвала Бриджит кота. — Я дома.

Тишина. Девушка проверила миску. Еда была нетронута.

Бриджит обыскала весь дом, и вдруг ей показалось, что из подвала доносится какой-то слабый звук. Она кинулась туда и обнаружила своего любимца, лежащего на горе опилок. Он даже не шевелился, лишь изредка моргал.

Она понесла его наверх.

— Ты снова ударился головой? — спросила Бриджит у кота, прижимая его к груди. — Успокойся. Конан, ты ведь просто хочешь спать, да? Что ж, я знаю, как тебя разбудить. У меня для тебя есть суши. Твои любимые, с креветочками.

Она выгребла на пол содержимое сумки и, разорвав пакет с суши, положила одну штучку ему на блюдечко, а затем поднесла к ней кота. Тот покосился на угощение, вздохнул и отвернулся.

Вот теперь пришло время занервничать и звонить ветеринару.

— Доктор Торнфилд? Это Бриджит Дейзи. Извините, что звоню вам домой, но Конан очень болен. Вы сможете подъехать к своему офису через пять минут? Спасибо.

Несмотря на то что вечер был теплым, Бриджит завернула кота в свитер и направилась к ветеринару.

В машине поведение Конана абсолютно изменилось. Он начал выбираться из свитера и попытался перелезть с переднего сиденья назад.

Ветеринар осмотрел пышущего жизнью кота.

— Но он выглядел таким больным, — сказала девушка, чувствуя себя безумно глупо. — Он даже голову поднять не мог.

Ветеринар странно посмотрел на Бриджит и насыпал коту немного еды, за которую тот с радостью принялся.

Бриджит припомнила последний совет ветеринара. Он сказал, что ей стоит найти кого-то, о ком заботиться, кроме кота.

— У меня есть парень! — сказала девушка, защищаясь. — Я уже давно слишком сильно не переживаю из-за Конана.

— Это очень хорошо, дорогая, — сказал врач таким тоном, будто разговаривал с сумасшедшей.

Дома кот развалился на полу в кухне. Он проигнорировал суши и посмотрел на хозяйку взглядом, полным боли. Она перепробовала все, даже заказала пиццу. Никакой реакции от Конана не последовало.

Бриджит едва удалось заснуть ближе к утру, несмотря на то что кот лежал рядом с ней в кровати.

Утром ее разбудил звонок в дверь. На пороге стоял Джастин, на его голове красовалась панамка, к которой были прицеплены крючки. На мгновение Бриджит представила, как его сильные руки помогают ей правильно взять удочку. Но потом девушка вспомнила...

Она перешагнула через так и не разобранные вчера пакеты и открыла дверь.

— О, Джастин! Кажется, я не смогу поехать!

ГЛАВА ДЕВЯТАЯ

Джастин был готов ко многому, но не к тому, чтобы увидеть Бриджит Дейзи в пижаме. Она была неподражаемо мила. Волосы в беспорядке, а на щеке остался след от подушки.

Он вошел и закрыл за собой дверь.

— Ты не поедешь? Почему?

Бриджит бросилась в его объятия и прижалась к нему всем телом. Джастин внезапно ощутил прилив беспокойства, и все низменные мысли вылетели у него из головы. Он взял ее за плечи и отстранил.

— Что случилось? Ты заболела?

— Конан заболел.

Джастин многое мог вообразить. Землетрясение. Пожар в библиотеке. У кого-то из знакомых обнаружили рак. Но больной Конан?!

— Ты шутишь?

— Он и правда болен. Ветеринар даже предположил, что у Конана кошачья лейкемия. — Боль от того, что ее кот, может быть, смертельно болен, наполняла ее глаза слезами. — Но это не лейкемия.

Джастин сам удивился облегчению, которое он испытал.

— Ветеринар измерил температуру, давление и все остальное, Конан даже что-то съел. Врач сказал, что он здоров, но мне кажется, с ним что-то не так. Я не могу полностью доверять этому ветеринару. Ему кажется, будто я помешалась на своем коте.

Недалеко от истины, подумал Джастин.

Именно в этот момент рядом с ними появился кот. Он отстраненно посмотрел на свое блюдечко, понюхал и откусил маленький кусочек суши.

— Он выглядит вполне здоровым, — высказал Джастин свое мнение.

— Но я не могу оставить его в таком состоянии.

Неожиданно Джастин понял. В той хижине будет жарко, вне зависимости от того, хочет он этого или нет. А Джастин действительно хотел этого. Но добавлять любовный жар в отношения с Бриджит Дейзи будет непростительной ошибкой. Она была девушкой другого типа. Для нее основной целью отношений были дети, семья. И этот чертов кот. Она словно репетировала с его помощью семейную жизнь.

Джастин посмотрел, как огромный кот поедает суши. Боже правый, этот кошак размером с ребенка!

— Хорошо, — произнес Джастин, выходя за дверь и спускаясь с крыльца. — Позвони мне, когда коту станет лучше.

— Постой! — крикнула Бриджит. — Мы можем взять его с собой.

Несколько секунд Джастин не мог понять, о ком идет речь. Но когда осознал, что на их романтические выходные Бриджит предлагает взять кота, то решил действовать быстро и жестко.

— А может быть, доктор был прав? Может, ты действительно помешалась на своем коте?

О, вот это уже лучше. В глазах Бриджит вспыхнул гнев, голос стал холоден как лед.

— Ты меня поражаешь. Большой, сильный парень боится маленького кота?

— Начнем с того, что кот явно не маленький. А во-вторых, ты ничегошеньки не знаешь о больших, сильных парнях.

Бриджит вздрогнула, но с достоинством ответила:

— Я должна была довериться первому впечатлению. Варвар.

— А я — своему. Проблема.

— Вон с моей частной собственности!

— Это я слышал уже не раз. С превеликим удовольствием.

— Скатертью дорожка!

— Слава богу, больше никаких поэтических вечеров!

— Больше никакого идиотского бильярда!

— Ну и прекрасно!

— Замечательно!

Всю дорогу домой Джастин думал о том, как ему повезло, что к нему так быстро вернулся разум. Выходные с Бриджит Дейзи? Да о чем он только думал?!

Джастин не хотел снова чувствовать страх. Или беспомощность. Он вообще не хотел больше ничего чувствовать.

Ни к ней. Ни к ее коту. О да, он сам испугался, когда Бриджит сказала, что у Конана может быть лейкемия.

Вот та истина, которой научил его отец: забота проникает в такие уголки души, о которых человек зачастую даже не подозревает, и наполняет их такой сильной болью, что кажется, будто ее невозможно исцелить.

И если был на свете человек, который прекрасно научился игнорировать эти чувства, то это Джастин Вест.

Он задернул занавески, чтобы внутрь не проникал свет солнца, взял большую миску попкорна и бутылку пива. Сейчас всего лишь десять утра? Ну и что? Вот в чем прелесть холостяцкой жизни.

Если зазвонит телефон, он не будет отвечать. Все равно, кроме нее, звонить больше некому.

Был ли Джастин расстроен, что телефон не зазвонил? Возможно. Волновало ли его то, что происходит с котом? Возможно. Действительно ли Бриджит ненавидит бильярд? И почему она притворялась, что это так, если игра ей понравилась? Была ли та боль в ее глазах настоящей, и стоило ли Джастину что-нибудь сделать, чтобы облегчить ее? Определенно. Но он сопротивлялся всем этим порывам.

Выходные Джастин провел в одиночестве у себя дома. Но в понедельник ему нужно было следить за строительством, и он все-таки вышел из дома.

Когда зазвонил мобильный телефон, Джастин нахмурился, но его недовольство исчезло, стоило ему узнать голос Фреда.

— Бриджит сегодня не вышла на работу, — произнес старик, и Джастин уловил в его голосе обвиняющие нотки. — Она сказала своему помощнику, что заболела.

Снова этот болезненный всплеск беспокойства.

— Мне очень жаль, — сухо произнес Джастин.

— До сих пор она ни разу не брала больничный.

— Фред, каждый человек может простудиться, — ответил Джастин, в то время как его обуревали совершенно другие мысли. Кот был болен. И она могла заразиться от него каким-нибудь смертельным заболеванием. И они оба лежат, слабея с каждой минутой...

— Если ты что-то ей сделал, я тебя выпорю!

При других обстоятельствах это было бы более чем смешно. Сгорбившийся старик угрожал ему поркой! Но почему-то Джастину не хотелось смеяться.

— Я ничего ей не сделал, — произнес он. — У нас были планы на выходные, а она их отменила, потому что у нее заболел кот. — На этом разговор и оборвался. Джастин не стал распространяться об этих планах. Фред бы не одобрил, что они собирались уехать вдвоем на выходные. Он был слишком старомоден.

Собственно, как и Бриджит. А старомодные девочки любят свадьбы и детей.

Мятежная мыслишка о том, что у них с Бриджит могли бы быть дети, обожгла сердце Джастина. А с другой стороны, ему пришлось бы заботиться о своем ребенке каждое мгновение. Нет уж, увольте!

Неожиданно Джастина пронзило такое чувство одиночества, какого он не испытывал ни разу в жизни. Он взял телефон и набрал номер старика.

— Фред, — сказал он, — даже не строй никаких догадок обо мне и Бриджит Дейзи. Она не в моем вкусе. И даже если бы это было не так, история с отцом слишком многому меня научила.

— И чему же?

— Тому, что любовь ранит, как ничто другое.

— Бессердечный дурак! — с гневом произнес Фред. — Это совсем не тот урок, который следовало бы извлечь.

А потом Джастин услышал короткие гудки.

Ему безумно захотелось перезвонить старику и потребовать объяснений. Но вместо этого он сел в грузовик и поехал домой, в свое логово. Там он включил телевизор, но не мог сосредоточиться ни на чем, думая только об отце. Тот возненавидел бы себя, если бы узнал, что Джастин оказался так глуп, что вынес из всего этого только мир боли.

Жизнь отца до болезни включала в себя преданность друзьям и искреннюю любовь к своей семье. Он учил Джастина ловить рыбу и играть в хоккей, помогал ему справляться с любыми проблемами.

Разве Джастин не понял, что, когда нет сил продолжать жить, любовь дает силы двигаться дальше? Разве любовь не делает человека лучше, чем он был?

Неожиданно Джастин Вест отчетливо понял, почему он даже не попробовал уговорить Бриджит поехать с ним. За все время общения с ней он успел полюбить ее. И эта любовь требовала большего, чем просто проведенные вместе выходные.

Он попытался убедить себя в том, что Бриджит — эксцентричная барышня и ему же будет лучше без нее и ее бесноватого кота. Но Джастин знал, что никогда в это не поверит, сколько бы ни было у него бутылок пива в холодильнике.

Джастин посмотрел на часы. Было поздновато звонить ей и спрашивать о здоровье Конана. Или признаваться в своих чувствах. Ему тоже нужно поспать.

Наутро все представилось ему более отчетливо. Любовь нужно заслужить. Вот каким был истинный урок его отца. Жизнь без любви может быть только серой, пустой и скучной — как его жизнь до встречи с Бриджит.

Бриджит с отвращением посмотрела на себя в зеркало. Ее глаза опухли, нос покраснел. Она выглядела настолько ужасно, что даже не пошла на работу.

— Если это и есть любовь, — сказала девушка Конану, — то кому она вообще нужна?

Она не была из тех, кто постоянно меняет кавалеров. Ей нравились спокойные вечера, проведенные с книгой в компании кота. Она сделала свою жизнь как можно более предсказуемой — с того дня, как ушел отец.

— Определенность, — пробормотала Бриджит. — Разумеется, Джастин не смог бы дать мне этого. Слава богу, у меня есть ты.

Она взяла кота на руки и покачала его, как ребенка. Он был ее другом, компаньоном, родной душой.

Кот слизнул мороженое, которое осталось в уголке губ девушки.

— Как ты думаешь, ему и правда жутко не понравился вечер поэзии? Конечно! Кому бы такое понравилось! Какой идиотке пришло бы в голову пригласить такого мужчину на вечер поэзии, где гвоздем программы была Миртл? Только мне!

Бриджит опустила кота на пол и направилась к холодильнику, откуда взяла ведерко с мороженым, которое почти закончилось. А в магазин она в таком виде идти не хотела.

— Может, заказать еще мороженого по телефону? — Бриджит внезапно разразилась слезами. — Нет, я не слабый нытик! Я сильная, уверенная в себе женщина. У меня хорошая работа, научная степень. У меня есть мой собственный дом!...

Странно, но все это не имело для нее значения. Ей куда больше нравилось смеяться, любить...

Она скормила Конану все лакомства и выкинула пакет в мусорное ведро, решив избавиться от всего, что когда-то дарил ей Джастин.

Бриджит знала, что Джастин ей больше не позвонит. Девушка поняла это по его лицу, которое словно говорило, что она всего лишь старая дева, которая предпочла ему кота.

В общем-то, это она и сделала.

— И это был верный выбор, — сказала она Конану. Не так ли? Кот был здоров, и теперь она могла бы поехать с Джастином. Бриджит сама отказалась от своего счастья.

Но счастье ли это? Всего лишь на выходные?

— Я бы возненавидела себя за это.

За что? Он сказал, что у них будут разные спальни. Но в душе Бриджит понимала, что между ними что-то бы произошло.

— Вмешалась сама судьба, — сказала себе девушка. Она легла в кровать, взяв с собой ведерко с мороженым. — Я совсем запуталась, — призналась она коту, который все ближе подбирался к остаткам лакомства. — Вот что любовь делает с людьми.

Бриджит заснула, обняв одной рукой ведерко, а другой — Конана. Два раза она просыпалась оттого, что по щекам бежали слезы. Но с утра проснулась с твердым намерением забыть всю эту историю.

Она не доставит Джастину удовольствия распоряжаться ее жизнью. Не начнет изнывать от жалости к себе, а будет просто жить дальше.

Макияж не скрыл перемен, происшедших с ее лицом, и тогда Бриджит решила сказать, что у нее ужасная простуда, сопровождавшаяся глазной инфекцией. Она направилась к выходу. Кошачья дверь тихо покачивалась от ветра. И внезапно Бриджит осознала, что с утра не видела Конана.

Конан был горд собой. Одна маленькая киса умудрилась испортить людям все планы! И вместе с этим ему удалось избавиться от Паразита. Все его страхи о том, что их разрыв приведет к возобновлению диеты, к счастью, не оправдались. Мисс Дейзи все время кормила и гладила его. Но Конан все больше и больше переживал из-за той соленой воды, которая капала на его мех.

В первую ночь после происшествия он почти не переживал из-за столь бурных эмоций хозяйки. Рано или поздно мисс Дейзи поймет, что Конан сделал ей большое одолжение тем, что помог избавиться от этого хищника.

Но на следующую ночь у Конана начали появляться сомнения. Лежа рядом с ней, он заметил, что она очень беспокойно спит. Слезы текли даже во сне.

Странное и противоречивое чувство появилось в его душе. Вина. Такая сильная, что ее нельзя было утопить даже в печеночном паштете и мороженом. И до Конана дошло: он нарушил кошачий устав, потому что влюбился в мисс Дейзи. Было невозможно смотреть на то, как хозяйка плачет во сне. Кот понял, что сделает все что угодно ради нее.

Он совершил ужасный поступок, прогнав Джастина, вместо того чтобы позволить человеческим сердцам следовать зову своей природы. Ему нужно вернуть ей то, что он так эгоистично забрал. Он должен найти Джастина, и Конан это сделает — только ради нее.

Конан выбежал через кошачью дверь в прохладный ночной воздух. Расхаживая под защитой забора, он попытался обдумать свой план.

Если он сможет найти Джастина, тот отвезет его к Бриджит, как раньше.

Только как найти Джастина?

Просто. Конан знал это благодаря своей любви к передаче «В мире животных». Однажды он смотрел программу о семье, которая переехала на другой конец страны и случайно оставила дома кошку. Тем не менее через год киска пришла в их новый дом, хотя ни разу не была там до этого.

Конан решил, что может просто довериться своим инстинктам и пройти через Хантерс-Корнер туда, где он уже был, пусть и в корзинке для обедов. Эта миссия должна занять всего лишь несколько часов. Он вернется с Паразитом, когда мисс Дейзи будет еще спать.

Кот с легкостью преодолел препятствие в виде забора, несмотря на солидную комплекцию, затем постоял немного, обращаясь к своей интуиции. Туда, решил он, хотя его шестое чувство немного сомневалось.

Через несколько часов Конан, с тяжелым пыхтением шедший по дороге, изучил местность. Ничего даже слегка знакомого.

Разумеется, ты же был заперт в корзине, глупыш! — напомнил себе кот и снова обратился к интуиции. Он начинал паниковать, получив весьма запутанный ответ.

Конан нервно оглянулся. Ему показалось, что он учуял слабый запах собаки, который доносился из соседней аллеи. Он снова вспомнил ту ужасную игрушку в форме толстого рыжего кота. Мисс Дейзи, к счастью, выбросила ее вместе с остальными вещами, которые приносил Джастин, но сколько настоящих собак в городе готовы напасть на беззащитных рыжих кисок!

Кот вздрогнул. Может, после того как ушел Джастин, у мисс Дейзи остался только он?

Полностью сбитый с толку и разрываясь на части под влиянием своих тяжелых мыслей, кот повернулся в том направлении, откуда пришел.

Конан не имел ни малейшего представления о том, где находится. И что еще хуже, он не знал, где живет Джастин и как выглядит его дом.

В душе поднялась волна страха, но Конан знал, что у него нет другого выбора, кроме как следовать неуверенным советам своей интуиции и продолжать поиски дома Джастина.

Я найду его или умру в поисках, храбро решил кот и пробормотал коротенькую молитву в надежде, что Великий Кошачий Дух к ней прислушается. И если я и правда погибну во время поисков, то у меня есть только одно желание — пусть это будет не голодная смерть.

И не от зубов собаки.

И не под колесами машины.

И не при встрече со скунсом. Нет, только не скунс. Пожалуй, этот пункт следовало бы поставить на второе место.

Интересно все-таки, а в какой он сейчас жизни? Конан сел, чтобы немного отдохнуть, и тихо мяукнул, но никто его не услышал. Даже Ве-ли-кий Кошачий Дух.

ГЛАВА ДЕСЯТАЯ

Джастин едва мог видеть дорогу из-за цветов, которыми он набил кабину своего грузовика. Он купил цветы, чтобы сказать, что сожалеет о своем поведении, что любит ее. Разобравшись со своими чувствами, Джастин решил, что нужно сделать все идеально. Завтра они выберут ей обручальное кольцо.

Он остановился перед домом девушки, осознавая, как сильно хочет увидеть Бриджит. И даже ее глупого кота.

Ему показалось, что дом заперт, но он точно знал, что она дома, потому что звонил в библиотеку и там ему сказали, что Бриджит Дейзи больна.

Джастин понимал, как заставить ее сменить гнев на милость. Он выпрыгнул из грузовика и взял цветы в охапку. Они высыпались из его рук, оставляя за ним разноцветную дорожку. Он уронил еще несколько цветков, дотягиваясь до дверного молотка.

Наконец дверь распахнулась.

— Уходи! — заявила Бриджит.

На мгновение Джастин снова ощутил легкое раздражение. Разве она не видит, что он опускается на одно колено? Не понимает, что это значит?

Джастин взглянул на Бриджит, и у него сжалось сердце. Она была похожа на смерть — бледная, глаза запали, в ней больше не осталось света.

Его гнев угас. Это из-за него? Он сделал с ней все это?

Бриджит закрыла дверь.

— Бриджит, я никуда не уйду. Молчание.

Джастин положил цветы и вернулся к грузовику, чтобы принести следующую порцию. Возвращаясь, увидел, что она закрыла жалюзи.

Нормальный человек понял бы, что он отвергнут, но Джастин распрощался с разумом уже давно.

Через некоторое время дверь открылась.

— Уходи! — заявила Бриджит. — Я из дома не выйду!

— Могу поспорить, что рано или поздно выйдешь. Тебе же надо покупать еду.

— Мне ее привозят, — сообщила Бриджит и закрыла дверь.

Солнце угасло. В воздухе начала разливаться ночная прохлада и темнота.

— Бриджит?

Ответом послужило молчание, но Джастин знал, что она по-прежнему стоит у окна.

Джастин вернулся к грузовику и вытащил из сумки свой сотовый.

— Думаю, Конану понравилась бы пицца.

Тишина.

Джастин оставил пиццу, а затем достал из кабины куртку, чтобы не замерзнуть, после чего устроился на крыльце и приготовился к долгому ожиданию. В какой-то момент он задремал, и его разбудила снова открывшаяся дверь. На крыльцо вышла закутанная в одеяло Бриджит и села так далеко от Джастина, как только было возможно.

— Конан пропал, — тихо произнесла она, не глядя на Джастина. — Его нет уже два дня. Я дала объявления по радио, в газету. Он не вернется, Джастин.

Он собирается признаться ей в любви, а она говорит о коте?! И внезапно Джастин понял, что они уже проходили это. Бриджит и в самом деле напугана. Любовь требует иногда ставить чужие потребности выше своих.

— Почему ты не позвонила мне? Я бы помог тебе найти его.

Всхлип.

— Я не думала, что когда-нибудь вообще услышу твой голос.

— Бриджит Дейзи, я так люблю тебя, что буду сидеть на этом крыльце до тех пор, пока ты не скажешь, что тоже любишь меня.

— Не надо, Джастин, — прошептала девушка. — Я больше не могу любить. Я полюбила кота. А теперь его нет. Все, кого я люблю, рано или поздно исчезают из моей жизни.

Джастин чувствовал и ее страх и неуверенность. Медленно, очень медленно сокращая расстояние между ними, он взял маленькую ручку Бриджит в свою.

Всхлип перешел в плач. Бриджит уткнулась лицом в его плечо. Она рассказывала ему о том, как от них с мамой ушел отец, когда она была совсем маленькой, как она ждала телефонного звонка, хотя бы письма.

А затем долго молчала; слезы быстро пропитывали его рубашку.

Он всей душой разделял ее горе.

— Бриджит, я никуда не уйду. Я буду любить тебя, заботиться о тебе, защищать тебя и смешить до конца моих дней.

Бриджит отстранилась и посмотрела на Джастина, в ее глазах смешались надежда и страх.

— Спасибо, Джастин, — шепнула она. — Спасибо за то, что ты это сказал.

— Я хочу на тебе жениться. Даже если этот кот — твоя неотъемлемая часть.

— Наверное, он не вернется, Джастин. Он ушел вчера утром. А может, еще в воскресенье ночью.

— Если его еще можно найти, я это сделаю, — пообещал Джастин. — А если не найду, то вернусь и помогу тебе пережить эту потерю. Слышишь, Бриджит? Я буду рядом с тобой.

— Слышу, Джастин, — тихо ответила девушка.

К трем часам утра Джастин начал сожалеть о том, что дал ей надежду. Он облазил с фонарем в руках все канавы и прочесал лес в радиусе двух миль от ее дома. Большую часть времени Бриджит провела с ним, но он в результате настоял на том, чтобы она шла домой.

Джастин уложил ее в постель, нежно поцеловал в щеку.

— Если не найдешь, не расстраивайся, — произнесла она.

Джастин должен был его отыскать. Чтобы доказать, что любовь и потери не всегда идут рука об руку. Но поиски растянулись на пять дней, и Джастин начал и сам склоняться к мысли, что они его не найдут.

За это время они очень сильно сблизились. Его привязанность к этой девушке возрастала день ото дня.

— Джастин, — наконец проговорила она, и эта попытка казаться отважной еще больше привлекла к ней мужчину. — Хватит. Конан ушел. Его не вернуть.

Но Джастин никогда не сдавался. Он решил попросить о помощи друзей. Один из них, Гас, разводил борзых.

— Ну вот, — произнес тот через час после звонка Джастина, появившись на пороге дома Бриджит с тремя мохнатыми собаками. — Они пойдут по запаху кота, возьмут даже старый след. Уже неделя? Ну, тогда не знаю. Дождей вроде бы не было, шанс есть, но собаки будут часто отвлекаться на более свежие запахи. Обещаю, они найдут кошку, но не гарантирую, что именно ту, которая нужна.

— Этот шанс все же лучше, чем никакой, — произнес Джастин. — Думаю, Конан пошел через кошачью дверь, а потом перепрыгнул через забор. Видишь следы?

Гас подвел собак к отпечаткам лап кота, те взяли след и натянули поводки, едва не сбив хозяина с ног.

— Главное, не позволь им загрызть бедняжку. Они же все-таки собаки, — предупредил Гас, вручая поводок Джастину.

Собаки побежали по следу с бешеной скоростью, и Джастину показалось, что его руки просто оторвутся. Через четыре часа он уже абсолютно выдохся. А собаки, казалось, только разогнались.

Гас заметил, что след теперь свежий. Они оба пробежали аллею и пересекли несколько дворов. Странно, но след приводил их все ближе и ближе к дому Джастина.

В парке, который располагался недалеко от его дома, собаки начали брать совершенно истеричные ноты.

— Он где-то рядом, — сказал Гас.

Собаки остановились перед упавшим деревом, а потом главная в упряжке начала копать.

— Убери ее отсюда! — закричал Джастин и, отдав свой поводок, встал на колени рядом с деревом.

Оттуда на него смотрели два огромных зеленых глаза.

— Конан? — мягко, вполголоса позвал мужчина. — Это ты?

Обладатель глаз залез еще дальше под дерево.

Вздохнув, Джастин запустил туда руку, готовый к тому, что сейчас его оцарапают, и нащупал что-то пушистое.

Сопротивления не последовало, и он вытащил кота из-под дерева за шкирку. Они смотрели друг на друга целую минуту.

Кот был рыжим, но другого сходства с Конаном не наблюдалось. Он был грязным, не тощим, конечно, но и жирным его тоже нельзя было назвать.

— Это тот кот? — крикнул Гас, стараясь заглушить собак.

— Не думаю, — ответил Джастин, хотя шестое чувство подсказывало ему, что все правильно. А потом он заметил, что шерсть у ушей кота растет как-то странно. Джастин присмотрелся повнимательнее и увидел следы от повязки. — Конан!

Джастин прижал кота к груди. Тот замер, а потом вздохнул, потерся о его рубашку и прерывисто замурлыкал, как плачущий ребенок.

— Так это тот кот?! — потрясенно спросил Гас.

— Он самый, — ответил Джастин и ощутил, как по всему телу разливается горячая благодарность.

Да, это было чудо.

Неожиданно Джастин подумал, случайно ли кот оказался так близко от его дома. Не пытался ли он вернуть возлюбленного хозяйке?

Конечно, эта мысль была абсурдной, но Джастин был так счастлив, что не мог думать по-другому. Напряженность в глазах кота, который пристально смотрел ему в лицо, подсказывала мужчине, что логикой эту историю не объяснишь и абсурдная идея — самая верная.

— Ну, спасибо, дружище, — сказал Джастин. — А теперь пошли домой.

Заметив, что кот вздрагивает каждый раз, когда собаки начинали лаять, он расстегнул рубашку и засунул зверя за пазуху, прижав к сердцу дрожащий комочек.

Конан думал, что все кончено. Девять жизней вышли. Он дрожал в грязной, сырой норе под деревом, вымотанный, голодный и испуганный. Он слышал, как лай собак приближается к его убежищу. Неожиданно в него ткнулся чей-то мокрый нос. Черный и холодный. Собака почти добралась до Конана.

Вот и все, подумал кот. Он погибнет от собачьих зубов. Конан закрыл глаза и приготовился умереть с честью. Какой будет его смерть — мгновенной или долгой и мучительной?

Неожиданно запах собаки исчез.

Кот приоткрыл глаза. Мужские руки, большие и сильные, вытаскивали его из норы. Он подался назад, попытался атаковать, но не хватило ни физических, ни духовных сил, чтобы сопротивляться.

Жмурясь на свету, Конан едва рассмотрел своего то ли спасителя, то ли убийцу. Он несколько раз вздохнул, а потом понял: Паразитушка! Да, не думал раньше кот, что когда-нибудь будет так счастлив видеть Джастина Веста. Еще больше его удивило то, с какой радостью смотрел на него и сам Вест.

Интересно, насколько близко он подобрался к Джастину? Словно прочитав его мысли, мужчина с ухмылкой сказал:

— Эх, дружище, да ты совсем рядом с моим домом, как будто пытался найти меня!

И Конан замурлыкал. Наконец-то его заслуги были признаны! Паразит понял его. Понял, каким умным и храбрым Конан был на самом деле. Пока они смотрели друг другу в глаза, остатки обиды исчезли. Кот твердо знал, что только с этим мужчиной он сможет делить дом и мисс Дейзи.

Конан позволил запихнуть себя за пазуху и показал язык собакам. А потом он окончательно размяк. Видимо, у этой истории все-таки будет счастливый конец!

Стоя у окна, Бриджит увидела, что Джастин возвращается домой вместе с каким-то странным мужчиной и тремя собаками.

Кота с ними не было.

А потом она почувствовала, как в ней поднимается волна горячей благодарности. Джастин столько сделал для нее! Он забыл даже о своей работе — всего лишь для того, чтобы найти ее Конана.

И этот мужчина был единственным в мире, кто любил ее. Кто обещал всегда быть с ней рядом и доказал ей свою любовь. Джастин Вест просил ее руки!

Когда он приблизился, Бриджит выбежала из дома и бросилась к нему. Его лицо было покрыто пылью и потом.

— Я люблю тебя, — тихо произнесла она, а затем повторила эти слова громче. Ей было безразлично, что их могут услышать, что завтра она рискует оказаться на первой полосе местной газеты. Она выходит замуж за Джастина Веста!

Внезапно Бриджит обнаружила, что он как-то странно улыбается, а из ворота его рубашки появилась кошачья морда.

Смеясь и плача, Бриджит расстегивала рубашку Джастина.

— Я... я думал, что это произойдет в несколько другой обстановке! — поддразнил ее Джастин.

— Не волнуйся, еще произойдет! — пообещала любимому Бриджит и вытащила Конана. А потом вздохнула, увидев, в каком кот состоянии. Он похудел почти вдвое, шерсть грязная, но она бы узнала его в любом виде. — Я выйду за тебя замуж, Джастин Вест! Я собираюсь стать твоей женой и сводить тебя с ума до конца твоих дней! Я буду водить тебя на поэтические вечера и пьесы Шекспира! А ты научишь меня играть в бильярд и ловить рыбу. Я просто не могу дождаться этого!

Джастин прижался к ней лбом.

— Я тоже не могу дождаться момента, когда ты будешь расстегивать мою рубашку с другими намерениями. А также маленьких зеленоглазых детишек и...

Кот гнусаво мяукнул.

— Джастин, где ты его нашел? — выдохнула Бриджит.

— Он был совсем рядом с моим домом. Мне кажется, он пытался найти меня и привести к тебе.

Ее сердце забилось чаще от нежности, и она мягко улыбнулась Джастину. Каким замечательным человеком нужно быть, чтобы приписать такой благородный порыв простому коту!

В душе Джастин очень романтичен. Он сильный, но использует эту силу для защиты своей любви. Он именно тот, кого Бриджит могла бы любить всю свою жизнь.

Кот опять мяукнул.

— Да он умирает с голоду! Пойдем, накормим его, — произнесла Бриджит.

— У нас еще осталась пицца!

Кот вздохнул, заурчал и уткнулся мордой в руку хозяйки, но смотрел на Джастина Веста, и в его глазах можно было безошибочно прочесть обожание.

ЭПИЛОГ

Три месяца спустя Бриджит стояла у входа в церковь и дрожала как осиновый лист. На стороне невесты все места были заняты, а она и не знала, что знакома с таким количеством людей. Пришли все постоянные посетители библиотеки и члены поэтического кружка. Миртл, к счастью, ничего нового к сей торжественной дате не написала.

А на другой стороне церкви сидели все друзья Джастина, которым, казалось, было несколько неуютно в чистой, новой одежде и со свежей стрижкой. Две стороны поглядывали друг на друга с некоторой опаской и удивлением.

Фред взял невесту под руку.

— Не нервничай, — сказал он девушке. — Это хороший человек.

— Я знаю, — прошептала Бриджит.

— А ты — очень хорошая женщина. И вы заслуживаете друг друга.

— Я тоже так думаю.

— Вы оба прошли через тяжелые испытания, — мягко произнес Фред. — Все решено за нас. Мы ничего не можем изменить в нашей жизни. Мир преподносит хорошим людям тяжелые испытания.

Бриджит, дрожа, слушала теплый голос Фреда. Она была так рада, что этот мудрый и замечательный человек поведет ее под венец.

— Единственное, над чем мы властны, так это выбирать, какими людьми мы хотим быть. Мы не можем предвидеть беду, но можем даже в испытаниях оставаться собой. Помни это. Когда не хватает денег, плачет ребенок или подвал залило водой. Ты сама выбираешь свой путь.

Ребенок, подумала она. Ребенок от Джастина. Не прямо сейчас, но когда-нибудь. По ее телу разлилось тепло.

— Обещаю, я всегда буду помнить об этом, Фред.

Заиграл орган, и Бриджит с гордо поднятой головой пошла по проходу. Она постоянно напоминала себе, что нужно идти медленно, потому что ей хотелось бежать.

Она вспомнила о горсти кошачьих лакомств, которые до сих пор держала в руке, и начала рассыпать их, чтобы Конан знал, как идти за ней.

Бриджит подошла к алтарю, вся в белых шелках и кружеве.

Фред наклонился к ней и прошептал:

— И помни еще одну вещь: когда в сердце смятение и ты не видишь, куда идти дальше, небо само пошлет то, что тебе нужно. Иногда трудно узнать его дары, но смотри с открытым сердцем, и ты поймешь.

Бриджит видела только своего жениха, этого красавца мужчину, который освободил ее из добровольного заключения. Она посмотрела в его лицо, в эти глаза, которые пробудили в ней любовь, и мир поблек на мгновение, до тех пор, пока присутствующие не начали смеяться.

Они с Джастином улыбнулись друг другу. Они рисковали, включая эту часть в церемонию, но им хотелось всем показать, как они будут жить дальше. А они хотели в жизни рисковать и веселиться. Они хотели жить с легким сердцем и никогда не забывать о том, что для них важно.

Бриджит оглянулась и увидела маленькое чудо, которое было послано ей в тот момент, когда она больше всего в нем нуждалась.

Конан важно шагал к алтарю. Его смокинг был немного помятым, после того как на вчерашней репетиции он изо всех сил попытался избежать этой чести. К смокингу на липучке была прикреплена корзинка с кольцами.

Конан казался взволнованным и даже оглянулся через плечо на дверь. У Бриджит перехватило дыхание, но тут Конан заметил еду и пошел прямо к алтарю.

Неожиданно кот понял, что находится в центре всеобщего внимания. По дороге он часто останавливался, чтобы покрасоваться перед зрителями. Его хлопали по спинке, а один раз он с удовольствием пнул ногу Дункана Миллера, который во всеуслышание заявил, что никогда не видел такого крупногабаритного кота.

А затем Конан подошел к ним. Фред поднял кота на руки и взял из корзинки кольца.

Священник начал церемонию.

— Дорогие влюбленные...

Даже Конан притих, словно понимал всю торжественность этой древней церемонии.

— Кто выдает эту женщину замуж? — спросил священник.

— Я, — уверенно ответил Фред.

Но его голос был почти заглушен другим:

— Мяааааау!