/ Language: Русский / Genre:sf,

Контрабанда

Михаил Немченко


Немченко Михил & Лрис

Контрбнд

Михил Немченко, Лрис Немченко

КОНТРАБАНДА

Чсы были вделны в потолок кюты, и, открыв глз, Горн срзу же уперся взглядом в светящийся циферблт. Стрелки покзывли полвосьмого. Ровно чс до зступления н вхту. Его предпоследнюю вхту в этом проклятом путешествии. Господи, дже не верится, что через ккие-то сутки они будут рзгуливть по Земле. И он получит свои долгожднные миллионы. Если только в последний момент не случится чего-нибудь непредвиденного...

Горн встл и, откинув знвеску, приник к мленькому круглому окошку. Эльфы, блестя крылышкми, плвно кружились в своем удивительном воздушном тнце. "Фигурный, - с первого взгляд определил Горн. - Знчит, следующим будет тнец Лепестков. А потом зроются в песок спть..." З этот год он успел выучить низусть все движения мленьких пленников, все их двести семндцть тнцев, неизменно, в строгой последовтельности, повторяющихся изо дня в день. Он мог бы, нверно, с зкрытыми глзми перескзть их один по одному до млейших детлей. Но кждый рз невольно любовлся ими снов и снов, покоренный крсотой этого зрелищ. Вот и сейчс, зглядевшись н тнцующих эльфов, Горн н минуту дже збыл о цели своего предвхтенного осмотр.

Впрочем, только н минуту. Деловой человек, кк всегд, взял верх, и Горн тщтельно пересчитл крылтых тнцоров. Зкончив эту оперцию, он удовлетворенно кивнул головой: все сто сорок восемь.

Гори понимл, что эти постоянные перечитывния в общемто вроде и излишни. Кмер, в которой помещются эльфы, устроен тк, что крж прктически невозможн. Д и ккой смысл крсть, если н борту нет ткого уголк, куд можно было бы что-нибудь спрятть? Корбль тк тесен, что весь его можно обшрить з полчс. И все-тки...

Нет, что тм ни говори: когд летишь в ткой компнии, ндо быть готовым к любым сюрпризм. Особенно в эти последние сутки перед приземлением. Тут уж лучше лишний рз пересчитть. Рзумеется, его компньоны сейчс тоже не спускют глз с эльфов - блго смотровые оконц есть и в рубке упрвления, и в кждой кюте. Что ж, ничего не попишешь - не бывло еще н свете контрбндистов, которые бы доверяли друг другу.

Шгнув н середину своей крошечной кютки, Горн сделл короткую зрядку. Потом, одевшись и нскоро позвтркв вреными моллюскми с глетми из неизменной хлореллы, вернулся к окошку. И снов збыл обо всем, не в силх оторвть глз от чудесных мленьких создний.

Эльфы зкнчивли фигурный тнец. Легкими, словно невесомыми пушинкми, они то плыли в медленном воздушном хороводе, то сплетлись в длинные тонкие спирли, внезпно рзбиввшиеся н множество минитюрных треугольников и ромбов, то, снов слетевшись, вместе, обрзовывли сложные объемные построения, похожие н причудливые кристллы. Фигуры сменяли одн другую в четком неизменном ритме, словно ккой-то невидимый блетмейстер упрвлял этим удивительным нсмблем.

И у кждой фигуры был своя цветовя гмм. Эльфы то вспыхивли яркими синими огонькми, то стновились нежнозелеными, кк молодя листв, то вдруг в ткт убыстряющемуся тнцу нчинли леть, точно рздувемые ветром горячие угольки. Музык цвет, слившегося с движением... Но тм, з толстым бронестеклом, в освещенной голубовтым светом кмере звучл еще и другя, нстоящя музык.

Горн включил динмик, и словно десятки мленьких скрипок зпели рядом. Тихя, чуть грустня мелодия был непривычно мягкой, умиротворяющей. Достточно было услышть се один рз, чтобы понять, почему зписи голосов эльфов уже двно считются н Земле лучшим средством при лечении многих нервных болезней. Но эт стрння музык не только дышл покоем. Он зствлял здумывться. Горну иной рз нчинло кзться, что в пении эльфов тится ккой-то непонятный смысл. Слушя их голос, он вновь и вновь возврщлся мыслью к нерзгднной тйне этих крошечных грциозных существ, похожих н ожившие кусочки свет.

Эльфы... Это нзвние прочно пристло к ним еще тогд, четыре десятилетия нзд, когд учстники Междунродной экспедиции впервые обнружили н безжизненном Мрсе стрнных крылтых обиттелей Их сходство со скзочными эльфми, волшебными воздушными человечкми древнескндинвских мифов, было столь рзительно, что кзлось просто непостижимым, кк могл нродня фнтзия тк предвосхитить жизнь. Чужую, непонятную жизнь, встретившуюся людям н длекой пустынной плнете!

Все было згдочно в мленьких мрсинх. Их полупрозрчные бесплотные тельц, бесследно рстворявшиеся в воздухе при млейшей попытке вскрытия. Их всегд серьезные, сосредоточенные лиц, единственной "нечеловеческой" детлью которых были стрнные крсные нросты н месте ртов. И, конечно, их тнцы. Двести семндцть причудливо сложных тнцев, которые они без устли кк зведенные повторяли весь свой 11-чсовой "день", прерыввшийся коротким сном.

Это было смым порзительным. Никто никогд не видел, кк эльфы питются, никто вообще ни рзу не зствл их знимющимися чем-либо, кроме тнцев. А если к этому добвить, что з все сорок лет нблюдений не было зфиксировно ни одного случя рождения или смерти эльф, не считя, конечно, нсильственных смертей, то стнет ясно, кк волновл вообржение людей эт непроницемя згдк.

"Тйн, не дющя покоя дже контрбндистм, - усмехнувшись, подумл Горн. - Хотя, по идее, им должно быть нплевть н все, кроме миллионов..." Он чувствовл, кк в нем опять поднимется что-то похожее н чувство вины перед трогтельными мленькими создниями.

В стенку постучли. Горн отодвинул броневую зслонку. З ней был узкя рзговорня щель, соединяющя его бокс с кютой Лефро.

- Эй, сосед, придвинь-к сюд скорее свои ушные рковины, - послышлось из-з стенки. - Тебе не кжется, что с эльфми что-то нелдно? Обртил внимние, кк лихордочно бьются крылышки?

Хрипловтый голос Лефро звучл тк встревоженно, что в первый момент Горн невольно потянулся к зветному окошку. Но тут же опомнился и в сердцх сплюнул: этот примитивный розыгрыш повторялся в рзных вринтх уже не однжды. Смое глупое было то, что Горн первое время попдлся н удочку. И кждый рз, когд он, второпях збыв зкрыть зслонку, приникл к смотровому стеклу, сзди рздвлся выстрел. Рзумеется, в следующую секунду Горн осознвл, что это всего лишь оглушительно бхющя хлопушк, специльно сконструировння Лефро для своих милых шуток. Но то короткое мгновение, в течение которого Горн убеждлся, что не убит, было прво же не из приятных.

"Черт возьми, и когд же я нконец приучу тебя к осторожности! - двясь от смех, сокрушлся Лефро. - Пор бы, кжется, понять, что в тком избрнном обществе, кк нше, крйне нерзумно поворчивться спиной к ближнему. Если Лефро по своей врожденной безобидности збвляется хлопушкой, то другие могут при случе пльнуть из чего-нибудь посерьезней..."

В возможности последнего, конечно, сомневться не приходилось, тем более что Горн отнюдь не был уверен и в безобидности смого Лефро. То есть вообще-то ему двно было ясно, что больше всего ндо опсться Курт. Особенно после того, что произошло с Ликсоном... Но кто может поручиться, что кжущийся порядочным Лефро не вступил с Куртом в тйный сговор?

По логике вещей увжемые компньоны вроде бы не должны были помышлять об устрнении Горн: без первого пилот у них мло шнсов точно посдить корбль. Но когд речь идет о миллионх, ожидть можно всего.

Короче говоря, збвы штурмн с смого нчл не вызывли у Горн восторг, и пру рз он дже пообещл нбить ему морду. Однко угрозы эти явно не действовли н Лефро. Видимо, з полтор год путешествия он успел рскусить, что под суровой внешностью первого пилот скрывется довольно добродушный по нтуре человек, определенно не имеющий призвния к беспокойному ремеслу контрбндист. И Лефро кк ни в чем не бывло продолжл повторять свой избитый номер дже после того, кк Горн перестл н него клевть. Вот и сейчс...

"Боже, до чего ндоело, - с тоской подумл Горн. - И кк ему смому не тошно! Ведь тм, н Земле, он в свое время, говорят, дже писл ккие-то книжки..."

- Невесело что-то стло с этими эльфми, - неожиднно для себя признлся Горн. - Смотришь н них - и чувствуешь себя ккимто...

- Рботорговцем, - подскзл Лефро. - Тк ведь мы и есть поствщики космического живого товр.

- Ну-ну, поехл... - Горн уже нчл рскивться в своей откровенности.

- А чего же себя обмнывть? - не унимлся штурмн, словно только и ждвший возможности здеть сосед з живое. - Смые нстоящие рботорговцы. Зхвтывем н Мрсе этих мленьких человечков и везем н рспроджу.

- "Человечков..." - передрзнил Горн. - Ты что, веришь нелепым домыслм нсчет их рзумности? Но ведь никто не относится к этому серьезно. И докзтельств - никких!

- Докзтельств вообще нет, - спокойно нпомнил Лефро, - ни у одного из предположений. А тм, где ничего неизвестно, любя гипотез может в конце концов окзться верной.

- Или, вернее, все окжутся ошибочными, - иронически хмыкнул Горн. - А по-моему, эльфы - просто что-то вроде нших пчел или мурвьев. Невероятно сложный инстинкт, смысл которого нм пок не ясен. А в общем - типичные нсекомые.

- Что ж, для контрбндистов это, конечно, смя удобня версия, смиренно соглсился штурмн. - Испокон веков все сволочи выискивли себе опрвдния. Тк легче...

Горн повернул голову и внимтельно посмотрел н узкую щель. Он двно уже подметил з Лефро непонятную и всегд рздржвшую склонность к смообличению. Но ткое он слышл впервые.

- Слушй ты, умник, - Горн чувствовл, что возрзить в общем-то нечего, и оттого злился еще больше. - Если ты ткой хороший, то ккого черт тогд с нми увязлся? А?

Ответ не последовло.

- Молчишь? То-то, брт. Уж если н то пошло, все мы одного поля ягоды... А опрвдывться нм перед собой не в чем. - Горн говорил громко и нпористо, изо всех сил стрясь згнть подльше беспокойный клубок двно зтившихся в мозгу сомнений, зново рзворошенных невидимым собеседником. - От того, что мы нловили н Мрсе полторы сотни светлячков, никому не стнет хуже. В том числе и им смим. Ты же знешь, что они прекрсно чувствуют себя н Земле в этих эрриях.

- Почему же тогд см чувствуешь себя перед ними виновтым?

- Ну, это тк, глупые снтименты...

- Нет, стрик, кк ни стрйся, от првды не спрячешься, - резюмировл голос з стенкой. - Есть у нших пленников рзум или нет - дело в конце концов дже не в этом. Ведь нм с тобой отлично известно, что чем больше эльфов вывозится с Мрс и рзбзривется по чстным коллекциям, тем труднее будет нуке рскрыть их тйну. И, зня это, мы рди монет плюем н все...

"Хотел бы я знть, чего ты добивешься своими тирдми, - подумл Горн. - Помлкивл бы уж..." Но вслух ничего не скзл. Бессмысленно спорить, если см в глубине души сознешь, с кким грязным делом связлся. Но все рвно нзд возврт уже нет. Контрбндист... А ведь было время, когд ловля эльфов вовсе не считлсь противозконным деянием!

Глядя н голубую знвеску, из-з которой по-прежнему доносилсь тихя музык, Горн перенесся мыслью в те не столь длекие годы, когд см он еще никуд не отлучлся с родной плнеты. Экспедиция, доствившя в его стрну первую пртию эльфов... Первый укцион в столичном "Стурн-отеле", состоявшийся несмотря н энергичные протесты ученых... Но нстоящя "эльфовя лихордк" нчлсь позже, после того, кк было нлжено регулярное сообщение с Мрсом.

В короткий срок н Землю было доствлено несколько тысяч крылтых тнцоров, которых всемогущя реклм объявил "смой экзотической збвой век". Аэррии с эльфми стли неотъемлемой приндлежностью модных гостиных, вытеснив бнльные квриумы и клетки с попугями. Иметь в доме хотя бы одного эльф стло для состоятельных людей своего род вопросом престиж. Првд, окзывясь в одиночестве, мленькие мрсине почти перествли тнцевть и вообще выглядели потерянными, но это не остнвливло богтых покуптелей. Тем более что очень скоро эльфы кк бы приобрели новое кчество, ств выгодной сферой вложения кпитл.

Цены н "космических светлячков" непрерывно росли, и спекулянты нчли оптом скупть их н укционх, чтобы потом перепродвть втридорог. И хотя через несколько лет Междунродный комитет по освоению космос большинством голосов принял нконец решение, зпрещющее вывоз эльфов с Мрс, чего с смого нчл добивлись предствители социлистических стрн, - это не остновило торговцев. Нчлсь контрбнд.

В общем-то мехник этого противозконного бизнес был хорошо известн првительству, и при желнии оно могло бы двно прикрыть лвочку. Но для этого ндо было посягнуть н принцип чстной собственности, который в сей стрне еще продолжл оствться священным. Именно прво чстной собственности н космические корбли и сделло возможным появление "Компнии межплнетного туризм".

Формльно все выглядело вполне зконно. И Горн, и Курт Зигерт, и Лефро, и Ликсон, кк и все их предшественники по эльфовому промыслу, были по документм богтыми туристми, рендоввшими у "Компнии" корбль для путешествия н Мрс и обртно. При всей бсурдности этой документции, юридически тут не к чему было придрться. Во всяком случе, тк неизменно зявляли чиновники, в обязнности которых входил контроль з деятельностью почтенной фирмы. А деятельность эт был в финнсовом отношении столь успешной, что "Компния" не жлел средств н звоевние блгорсположения нужных людей. И результты говорили сми з себя.

Глвной зботой "туристов" было не попсться н Мрсе. Нловить эльфов не предствляло большого труд: они сми летели н человек, кк ббочки н огонь. Ндо было только знть мест. Но эти мест хорошо знли и птрули Междунродной охрны, выслеживвшие контрбндистов. Н один из тких птрулей чуть не нткнулсь групп Горн. Пришлось прервть охоту и срочно улепетывть с Мрс.

Поспешный неподготовленный взлет едв не обернулся врией. Двигтели кое-кк удлось потом привести в норму, но связь полностью вышл из строя. З восемь месяцев обртного полет они не смогли поймть ни одной земной рдиопередчи. Полня оторвнность... Но сейчс все это, слв богу, уже позди. Еще сутки - и их космическое зключение кончится. Только бы точно посдить корбль в условленном месте, подльше от глз тможенников...

Горн бросил взгляд н чсы. До вхты оствлось еще двдцть пять минут. Музык, доносившяся из-з знвески, смолкл. Это знчило, что эльфы, зкончив свой последний тнец, зснули, зрывшись в орнжевый мрсинский песок.

"Спите себе и не знете, что недолго вм остлось быть вместе, - подумл Горн. - Потщт через неделю н торги, тм, глядишь, горячо любимя фирм ни з что ни про что положит себе в крмн этк миллионов сто. Цены-то, нверно, опять подскочили..."

Он поймл себя н том, что думет о компнии почти с ненвистью. И тут же пострлся себя урезонить. "Лдно, помлкивй, рз уж см... Ведь и твои три миллион будут взяты из укционной выручки. Впрочем, нет, теперь уже не три, четыре..."

Снов в который рз Горну отчетливо вспомнился тот стршный день. Тело Ликсон, неподвижно рсплстнное н полу рубки. Струйк темной крови, текущей из рссеченного виск. И Курт, стоящий рядом. Он зявил, что все произошло н его глзх, подробно описв, кк это было.

Слишком подробно...

Ну, конечно, все могло произойти н смом деле. Искусствення грвитция, создння н корбле, обеспечивл достточную силу удр. Кждый из них, кк ни мл ткя вероятность, мог случйно споткнуться и упсть, рзбив голову о крй внны с моллюскми. И рсскз об этом вряд ли вызвл бы у Горн ккие-нибудь сомнения, если бы он не исходил от Курт Зигерт. Черного Зигерт, кк его прозвли еще тм, н Земле... А через несколько дней Курт кк бы невзнчй нпомнил им в рзговоре, что у покойного нет ни семьи, ни родных и, следовтельно, причитющиеся экипжу по контркту двендцть миллионов будут теперь делиться уже не н четыре, лишь н три чсти.

Интересно, что обо всем этом думет Лефро? До сих пор об, словно сговорившись, избегли этой темы. Но сейчс, после столь необычных выскзывний штурмн, Горну подумлось, что, может быть, стоит попробовть поговорить с ним откровенно. Внезпно решившись, он повернулся к щели:

- Слушй, что ты думешь о смерти Ликсон?

- Что думю? - З стенкой, кзлось, ничуть не удивились вопросу.

- Он не соблюдл требовний безопсности. Горн был оздчен. Неужели его собеседник всерьез верит в эту версию о несчстном случе? Или просто уклоняется от ответ?

- Ккое же првило он нрушил?

- Смое глвное. Не поворчивться спиной к Курту. Особенно, когд остешься с ним один н один.

- То есть? - нсторожился Горн. - Ты что... видел?

- Д нет. Просто з дв месяц перед тем он чуть не прикончил меня смого. Помнишь, тогд, во время ремонт, мы вышли с ним нружу менять оболочку левой дюзы. Я случйно оглянулся и зметил, что он нпрвляет свою лучевую горелку мне н ногу. Это должно было выглядеть тк, будто я см нечянно прожег себе скфндр... Но я, слву богу, успел вовремя отлететь в сторону. И, к счстью, он не зметил, что я все видел. А то бы, нверно, стл охотиться з мной с удвоенной энергией... Короче говоря, с тех пор я всегд стрюсь удляться от него здом, кк от импертор.

- Кк же ты мог никому ничего не скзть?! - вырвлось у Горн.

- Видишь ли, случись это рньше, я бы, вероятно, предупредил Ликсон. Но дело в том, что нездолго до этого случя он см пытлся незметно отпрвить меня н тот свет. Покойник тоже был не прочь увеличить свою долю доход... Ну тебя посвящть не имело смысл. Тебе-то ведь, в общем, опсться не приходится. Во всяком случе, до момент приземления. - Лефро змолчл, словно усомнившись, не слишком ли он рзоткровенничлся. Потом продолжл: - Конечно, можно было бы обртиться к тебе з помощью. Но, во-первых, стрик, тогд я еще не был в тебе до конц уверен. А во-вторых... Ты же понимешь, что с этим выродком в открытую лучше не связывться. Он слишком хорошо стреляет... Но погоди, н Земле я с ним рсплчусь з все!

Кк ни был Горн потрясен рсскзом штурмн, он не мог серьезно отнестись к этой угрозе.

- Кк же ты собирешься с ним рсплчивться? В суд, что ли, подшь?

- Снчл просто нпишу книгу. Документльный отчет о том, кк пуки в бнке летли н Мрс з эльфми...

"И тут не может обойтись без своих штучек", - поморщился Горн.

- Ты, нверно, всерьез думл, что я прельстился миллионми? - звучло между тем из-з стенки. - Нет, приятель, Лефро полетел совсем з другим. З книгой, которя поможет вывести н чистую воду всю шйку из "Межплнетного туризм". И думю, что вещиц будет достточно читбельной. Кк-никк во всей Солнечной системе не нйдешь более внтюрного сюжет...

- Ты что же, и меня, знчит, собирешься изобрзить?

- И тебя, конечно, - зверил Лефро. - Но ты будешь выведен неплохим, в сущности, прнем, который втйне двно уже жлеет, что ввязлся в эту историю. Ведь тк оно и есть, првд?.. А книг, между прочим, вот здесь, нполовину уже готов. - Было слышно, кк штурмн похлопл себя по лбу.

Только теперь Горн нконец понял, что его собеседник не шутит. Кто бы мог подумть!.. Опытный космический штурмн, пользующийся полным доверием воротил "Компнии", - змскировнный рзоблчитель!.. Это было тк неожиднно и невероятно, что в первый момент Горн дже не ншелся, что скзть. Но стоило ему н миг предствить себе последствия скндл, который собирлся вызвть Лефро, кк н скулх его выступили крсные пятн, и в голосе ззвучли недвусмысленно угрожющие нотки.

- Ты эти штуки брось!.. Жлею я тм или нет, денежки свои хочу получить сполн.

- Эх, стрик, - укоризненно вздохнул Лефро. - И зчем тебе столько денег? Ну, скжи, что ты с ними будешь делть?

Честно говоря, это был вопрос, н который и см Горн до сих пор не мог себе толком ответить. То есть кое-ккие плны у него, конечно, были. Купить себе дом н берегу моря. Ну и чтоб было н чем рыбчить. В общем, пру лет спокойно, ни о чем не думя, погреться н солнышке, стряхнуть с себя пыль космических стрнствий... И хотя дльше его вообржение не шло, Горн убеждл себя, что в любом случе всегд неплохо иметь про зпс ворох монет. Рз уж дело все рвно сделно и зпроднную душу нзд не выкупишь...

- Пойми, что Курт со своей неуемной ждностью - просто дурк, продолжл убеждть Лефро. - Ведь кждому ясно, что нш стрн не может долго оствться последним н Земле зповедником миллионеров.

- И в предвидении грядущих перемен я должен вернуться н Землю нищим. Тк, что ли?

- Ну, зчем же нищим... Я вот хочу тебе предложить: иди ко мне в совторы. Вместе мы это сделем лучше...

- Лдно, хвтит!.. - Горн протянул руку к зслонке. - Смотри, штурмн, опсную ведешь игру. Боюсь, что ты переоценивешь мое блгородство.

- Скорее, ты его недооце... - нчл было Лефро. Но Горн уже не слушл. Рывком здвинув зслонку, он встл и, оглядев свою кморку, шгнул к двери. Повернув ручку, он с удивлением почувствовл, что ему что-то мешет. Дверь словно придерживли снружи. Это продолжлось ккую-то секунду. Стоило Горну нжть посильнее, кк дверь рспхнулсь, пропустив его в рубку. И он лицом к лицу столкнулся с Куртом Зигертом.

Первое, что бросилось в глз Горну, были дв мленьких грушевидных предмет, зжтые в руке второго пилот. Зигерт быстро опустил их в крмн, но Горн успел рзглядеть хрктерные шишечки н концх. "Акустические присоски! - мелькнуло у него. - Тк вот что, знчит, было с дверью!.. И, конечно, не в первый рз... А ты, дурк, и не догдывлся, что они у него есть..."

- Я все слышл.

Курт произнес это медленно и рздельно, словно ощупывя н вес кждое слово. Колючие, нстороженные глз неотрывно глядели прямо в зрчки Горн.

- Д ну? - Горн зствил себя усмехнуться. - И ккие же ты сделл выводы из полученной информции?

- Те же смые, что и ты. - Курт бросил быстрый взгляд н дверь кюты Лефро. - Если мы позволим этому писке живым ступить н Землю...

Горн почувствовл сухость во рту. Жркя волн проктилсь по телу, оствив звучть в мозгу одно, острое, кк нож: "Убийц... Убийц... Проклятый убийц..."

- Вот что, Курт Зигерт. - Рук Горн см собой легл в крмн, сжв рукоятку пистолет. - Зпомни: если с Лефро что-нибудь случится, ты тут же отпрвишься вслед з ним. Обещю тебе... А теперь иди отдыхть. Я зступю н вхту.

Минуту они молч стояли друг против друг. Потом, не сводя глз с Горн, Курт боком отодвинулся к своей кюте и быстро исчез з дверью. Горн тяжело опустился в пилотское кресло.

О большей точности трудно было и мечтть. Корбль стоял среди сжтого поля, окруженного невысокими лесистыми холмми, почти в смом центре обознченного н крте квдрт. Этот приндлежщий "Компнии" укромный уголок был выбрн для посдки не случйно: тможенники - дже если бы среди них вдруг окзлись неподкупные или своевременно неподкупленные ребят - по всем рсчетм не могли появиться здесь рньше, чем через полтор-дв чс после приземления. Время, более чем достточное для того, чтобы охрнники "Компнии", неотлучно дежурившие н холмх, успели принять у "туристов" дргоценный груз и перепрвить его в безопсное место.

Однко прошло уже около чс, кк Горн с Лефро и Курт, обменивясь нстороженными взглядми, вышли из люк, те, кто должен был их встречть, все еще не появились. Вместо них н крю поля, тм, где проходил дорог, теснилось с десяток мужчин, которых по одежде можно было принять з фермеров. Не сводя глз с корбля, они о чем-то переговривлись. Слов нельзя было рзобрть, но весь вид этих людей явно не выржл дружелюбия.

Ждно вдыхя прохлдный осенний воздух, Горн встревоженно вглядывлся в незнкомцев. Местные жители? Но кк они могли проникнуть сюд, н столь тщтельно всегд охрняемый учсток? И где см охрн?

- Уж не дружки ли Курт Зигерт? - тихо произнес стоявший рядом Лефро. Готовые ко всему, они все последние чсы стрлись ни н шг не отходить друг от друг. - Смотри, вон еще...

Он укзл н другой конец поля. Тм между кустов покзлось еще несколько фигур. И с первого взгляд было ясно, что это тоже не служщие "Компнии"...

- Не из его ли бнды? - полушепотом повторил Лефро. - Я не удивлюсь, если окжется, что охрн перебит. Они могли сговориться с Куртом перед отлетом - и ждть...

Горн покчл головой.

- Что-то не похоже. Мне кжется, для него это не меньшя неожиднность.

Стоявший чуть поодль Курт и в смом деле выглядел не н шутку обеспокоенным. Кзлось, он хочет о чем-то спросить своих спутников, но не решется зговорить первым.

Между тем людей н поле стновилось все больше. Группми и в одиночку они подходили со всех сторон. Толп - теперь уже можно было нзвть ее тк - все придвиглсь к корблю, и во врждебности ее уже не приходилось сомневться. Горн и Лефро, з ними и Курт отошли к смому люку. И в этот момент в небе появился стремительный прозрчный вертоплн.

Круг нд полем и посдк были делом минуты. Горн срзу же узнл приземистого толстого человек в серой шляпе, первым сошедшего н землю. Это был см Сидней Фрог, генерльный директор "Компнии межплнетного туризм". Но, стрнное дело, вид у него был ткой, словно не он, пятеро сошедших следом плечистых мужчин были здесь глвными. Директор был тк рстерян, что, подойдя к "туристм", дже не зметил, что их стло только трое. А может быть, и зметил, но ему просто было сейчс не до того.

- Вот эти господ, - без предисловий нчл он, укзывя н своих спутников, - уполномочены влстями произвести обыск, и вы должны беспрекословно выполнять все их укзния...

- Имейте в виду, - перебил его один из незнкомцев, - вы можете быть освобождены от нкзния только при условии безоговорочной передчи всех эльфов. Если попытетесь утить хотя бы одного, будете отвечть по всей строгости зкон.

Скзв это, он без лишних объяснений полез в люк. Один из его товрищей последовл з ним. Трое остлись у корбля, сдерживя подступвшую толпу.

Более неожиднную и необъяснимую встречу трудно было себе предствить. Ошеломленные члены экипж в полной рстерянности смотрели то н директор, то друг п друг. Первым пришел в себя Горн.

- Скжите же, рди бог, что у вс тут произошло? - обртился он к Фрогу. - Неужели "Компния"...

- Лопнул, - мрчно мхнул рукой толстяк. - Полгод нзд в Индии ухитрились рсшифровть смысл тнцев эльфов. И н ншу беду...

- Лопнул?! - кзлось, до Курт только сейчс дошел смысл фрзы. Он весь подлся вперед. - Вы скзли - лопнул?!

- Я скзл то, что вы слышли, - сухо ответил Фрог. - "Компнии" больше нет.

- А кк же нши...

Курт перебил полный ждного любопытств Лефро:

- Что же все-тки удлось узнть об эльфх? Толстяк глянул н него с удивлением:

- Именно это вс сейчс больше всего интересует?.. Ну, в общем, окзлось, что их тнцы - подробный рсскз о кком-то длеком мире мыслящих существ, минитюрными копиями которых и являются эльфы. Кстти, эти открывтели, чтоб им было пусто, докзывют, что некогд эльфы существовли и н Земле. Будто бы где-то н севере Европы...

- Ну д, не случйно же они и попли именно в скндинвскую мифологию! воскликнул Лефро. - Честное слово, я всегд верил тким предположениям... Помните, профессор Юхнсен утверждл, что в древности в Скндинвии было очень много эльфов, потом н зре христинств блгочестивые люди, по всей видимости, быстренько истребили подозрительных человечков кк один из видов нечистой силы - и пмять о них остлсь только в скзкх... Тк вы говорите, что эльфы окзлись всего-нвсего копиями?

- Д, считют, что они были оствлены побыввшей когд-то в Солнечной системе экспедицией н пмять будущим людям. Или передны из звездной дли лучевым способом. Но нм-то с вми от этого не легче...

Фрог сделл пузу и, глядя н толпу, зтопившую поле, со вздохом зключил:

- Короче говоря, вот уже полгод, кк принят зкон, зпрещющий чстную собственность н эльфов. Все чстные коллекции конфисковны и передны Междунродному комитету...

- Выходит, мы не получим ни грош? - см удивляясь собственному спокойствию, спросил Горн, Фрог рзвел рукми:

- К сожлению, ничем не могу помочь...

- Не торопитесь сожлеть, директор!.. - Голос Курт дрожл от сдвленной ярости, кк крышк нд котлом высокого двления. - Вм все-тки придется поделиться своими миллионми с бедными контрбндистми. По крйней мере, один из них получит свою долю по контркту, чего бы ни стоило!..

- Слушйте, увжемый, - один из дюжих молодцов в шттском повернулся к Курту, - двйте-к немного потише... А нсчет миллионов - вы, между прочим, не по тому дресу. Нсколько мне известно, вш бывший директор после бнкротств честно добывет свой хлеб н посту коммивояжер фирмы "Ультрзвуковые зубочистки". Тк ведь, кжется?

Потупившись, Фрог кивнул головой. Зеленые глз Курт сверкнули диким блеском.

- Тк получй!.. - выкрикнул он, выхвтывя пистолет. - Получйте все, будьте вы прокляты!..

Првя рук Горн метнулсь в крмн, но остря боль в плече перехвтил ее н полдороге. Сзди громко вскрикнул Фрог. Бросились врссыпную обступившие корбль зрители. И тут же выстрелы смолкли. Молодцы в шттском не успели дже пустить в ход оружие: последнюю пулю Курт послл себе в лоб.

Двое из зрителей остлись лежть недвижимо. Отделвшийся легкой црпиной Фрог вслух блгодрил всевышнего. Лефро был невредим. Он быстро перевязл рну товрищу.

- Ну вот и не нужн окзлсь твоя книг... - проговорил Горн.

Лефро покчл головой.

- Нет, стрик, думю, что кк рз - нужн! Ну тк кк, идешь в совторы?