/ Language: Русский / Genre:romance_fantasy, / Series: Холм демонов

Холм Демонов

Елизавета АбариноваКожухова

Уважаемый Читатель! Если ты уже прочел книгу «Искусство наступать на швабру» и другие детективные истории Елизаветы Абариновой-Кожуховой, то будешь немало удивлен, открыв книгу «Холм демонов». Если не читал – будешь удивлен не меньше. Но это – приятное удивление. Удивление открытия талантливого самобытного автора, умеющего сломать закоснелые жанровые рамки и ввести читателя в свой мир или, выражаясь по-научному, микрокосм. На сей раз госпожа Абаринова-Кожухова раздвигает его за пределы города Кислоярска, где происходит действие большинства ее книг. Преследуя опасного преступника, частный детектив Василий Дубов и его друзья внезапно оказываются в странном мире и даже поначалу не могут понять, в каком – то ли это прошлое, то ли будущее, то ли смоделированная кем-то виртуальная реальность. Впрочем, не будем забегать вперед. Такие книги читаются с первой до последней страницы на одном дыхании, и поэтому, Дорогой Читатель, не начинайте чтение «Холма демонов» поздно вечером, ибо не сможете оторваться до утра, а днем не будете в состоянии полноценно трудиться, будучи всеми помыслами там, где осталась недочитанная книга. Поэтому мой вам совет: скачав книгу, подождите до выходных, и уж тогда не торопясь насладитесь ею в самой полной мере. Александр Шелкович

ru ru Ouster Book Designer 4.0 22.04.2004 3A0BB6BE-E8C1-496F-98B7-14FC81F969DC 1.0

Елизавета Абаринова-Кожухова Холм Демонов

ЧАСТЬ ПЕРВАЯ. НЕВЕСТА ДЛЯ ВУРДАЛАКА

По изрытому глубокими ямами пологому склону поднимался коренастый человек с рюкзаком за спиной. Он то и дело оглядывался, явно не желая быть увиденным на этом заброшенном тоскливом холме, который одиноко высился среди бескрайних болот, лишь изредка перемежавшихся небольшими перелесками.

Вечернее солнце последними косыми лучами золотило мертвую болотную зыбь и заставляло отбрасывать почти бесконечную тень два мрачных столба, возвышавшихся на вершине холма.

Но человек с рюкзаком не знал, что он не один в этом забытом богом и людьми уголке – в одной из каменистых ям, которые, будто оспины, бороздили склоны холма, укрывался другой человек. Он терпеливо ждал, изредка на миг выглядывая из своего неверного укрытия.

Человек с рюкзаком присел на булыжник недалеко от подножия столбов и, прикрывая глаза ладонью, стал наблюдать то за солнцем, торжественно опускавшемся в болото, то за круглой белесой луной, которая, будто не в силах дождаться короткой июльской ночи, уже появилась на другом краю небосвода.

И когда солнце, в последний раз блеснув по поверхности болота, уступило место долгим летним сумеркам, человек поднялся и, посмотрев на часы, сказал:

– Все, пора.

В последний раз оглянувшись, он поправил рюкзак и двинулся к столбам.

– Ну, теперь ты от меня не уйдешь! – возбужденно потирая руки, пробормотал второй человек и легко выскочил из ямы. Однако на вершине холма уже никого не было – лишь легкий ветерок шелестел в траве, пробивавшейся между камней, разбросанных там и сям у подножия мрачных столбов.

– Что за чертовщина! Куда он исчез? – тряхнул второй темно-русыми кудрями и в недоумении оглянулся по сторонам. Он тщательно осмотрел все ямы и руины и, убедившись, что там действительно никого нет, не спеша побрел вниз по склону – туда, где за заболоченным лугом виднелась дорога, единственное, что напоминало о присутствии современной жизни в этих унылых местах, осененных каменными следами давно минувших веков.

ГЛАВА ПЕРВАЯ. ЗАКОЛДОВАННОЕ ГОРОДИЩЕ

Стоял теплый летний вечер. Несколько дачников садового кооператива «Жаворонки» и их гостей, собравшиеся вокруг стола с резными ножками на веранде скромного деревянного домика известной кислоярской писательницы Ольги Заплатиной, попивали чаек с бубликами, любовались огромным красным солнцем, величественно тонувшим в мрачных пучинах окрестных болот, и вели неспешную беседу.

– Что-то Василий Николаич запропастился, – с некоторой тревогой заметила хозяйка, украдкой поглядев на часики. – Уж два часа как ушел.

– Все-таки золотой он человек, – откликнулась другая дачница, бакалавр исторических наук баронесса Хелен фон Ачкасофф. – Ведь это именно Василий в прошлом году избавил нас от воров, которые шарили по дачам и тащили все, что плохо лежит.

– Расскажите, пожалуйста, – глубоким басом попросил майор Селезень. Он сидел в шезлонге и с шумом потягивал чаек прямо из блюдечка.

– Ну, это вам лучше всего расскажет сам Василий Николаевич, – ответила писательница, привстав со старенького плетеного кресла и положив себе в блюдечко вишневого варенья из литровой банки. – Могу только сообщить, если вы, Александр Иваныч, еще не в курсе: тот домик, что вы приобрели, раньше как раз и принадлежал главному вору. Представьте себе, этот негодяй крал у своих же соседей!

– Не воруй в собственном доме, – проворчал майор и, вновь принимаясь за чай, добавил: – А в чужом и подавно.

– А вы не хотите попробовать с черносмородиновыми листьями? -предложила хозяйка. – И непременно свежими, прямо с куста. – Не дожидаясь ответа, она кинула в чашку майору несколько листиков, лежащих на треснувшем голубом блюдце.

– О, вкусно! – оценил Александр Иваныч. – А я и не знал, что так тоже можно… Надо будет и у себя такой куст на листья посадить.

– А еще они и ягоды дают, – как бы между прочим добавила Заплатина.

– Значит два куста посажу, – серьезно отозвался майор. – Один на листья, а другой на ягоды.

– А что, Василий Николаич просто прогуляться пошел? – спросила баронесса фон Ачкасофф. Она сидела, небрежно закинув ногу за ногу, в деревянном кресле-качалке с отломанной левой ручкой.

– Ну да! – хмыкнула госпожа Заплатина. – Поехал бы сюда Василий Николаич гулять да чаи распивать! По делу приехал, очередное преступление расследовать.

– Снова у нас в поселке? – заволновалась баронесса.

– Да нет вроде бы, – не очень уверенно ответила писательница. – Наденька, вы, конечно же, в курсе дела, поделитесь с нами!

– Да ничего особенного, – не слишком охотно отозвалась еще одна участница чаепития, московская журналистка Надежда Чаликова. Она сидела в сторонке на колченогом стуле орехового дерева и почти не принимала участия в общей беседе. Однако наблюдательная Ольга Ильинична Заплатина заметила, что Надежда то и дело кидает взгляды на центральную аллею поселка, по которой должен был вернуться частный детектив Василий Николаевич Дубов. Это не удивляло – ведь журналистку с сыщиком связывали весьма давние и близкие отношения…

– А все-таки, Наденька, – попыталась Ольга Ильинична разговорить гостью, – ведь из-за всяких пустяков он не стал бы покидать Кислоярск, не так ли?

– Да, конечно, – кивнула Чаликова, – и дело весьма важного свойства. Вася давно уже гонялся за одним опасным преступником, а тот всякий раз от него ускользал. И вот он узнал, что этого преступника видели здесь, неподалеку от «Жаворонков».

– А что за преступник? – заинтересовался майор. – Если это, конечно, не секрет следствия.

– Некто господин Каширский, – чуть помедлив, ответила Надя. – Более известный широкой общественности как маг и чародей.

– И что, за это его разыскивают? – удивилась баронесса фон Ачкасофф. – Ведь вроде бы миновали те непросвещенные времена, когда колдунов преследовали и даже отправляли на костер!

– Да нет, в розыске он не за колдовство как таковое, а, выражаясь юридическим языком, за многочисленные уголовно наказуемые и социальноопасные деяния. Например, доподлинно известно, что он оживлял покойников, превращал их в послушных зомби и их же руками совершал грабежи и убийства.

– Ну, это все бабкины сказки, – небрежно пробасил майор.

– Может, и сказки, Александр Иваныч, – обернулась к нему Чаликова, – но имеются и вполне реальные, а отнюдь не сказочные жертвы. На его совести как минимум три загубленные жизни, не считая двух покушений. Между прочим, одно из них – на самого Василия Дубова.

– И как же он это делал? – заинтересовалась госпожа Заплатина.

– Нет-нет, сам он не убивал, но действовал куда более изощренно – превратил в послушного зомби одного моего коллегу, журналиста Николая Рогатина, и заставлял его совершать убийства.

– Погодите, я что-то припоминаю, – перебила баронесса фон Ачкасофф. -Это не тот Рогатин, что приезжал в Кислоярск в составе делегации московских журналистов, а на обратном пути погиб в автокатастрофе?

– Он самый, – подтвердила Надя. – Я тоже была в той делегации и присутствовала при его гибели, которая на самом деле произошла при куда более драматических обстоятельствах, чем банальная авария. В общем, труп исчез, а через некоторое время Рогатин, живой и невредимый, появился сначала в Прилаптийске, а потом и в Кислоярске, и всюду за ним тянулся шлейф зверских убийств. Вася начал их расследовать и вскоре вышел на Каширского – именно он стоял за всеми этими преступлениями, а Николай был лишь его послушным орудием. И хотя нам все же удалось взять с поличным сообщницу Каширского и нейтрализовать зомби, но сам Каширский тогда каким-то чудом ускользнул.

– И что же они делали со своими жертвами? – спросил Селезень. -Травили ядом, топили в речке, били топором по голове? – Майор выловил из чашки смородиновые листики и небрежно отправил себе в рот.

– Все преступления были исполнены, как говорят криминалисты, одним и тем же «почерком» – Рогатин заставал жертву врасплох и заталкивал ей в рот какой-либо предмет, от чего та задыхалась. И этим предметом могло быть все, что угодно – от пивной банки до будильника. Я даже сама стала невольным свидетелем одного такого убийства, вернее, не самого убийства, а его результатов. Это было ужасное зрелище!

– Расскажите, пожалуйста! – принялись упрашивать журналистку ее собеседники.

– Ну ладно, – согласилась Надя, – хотя об этом даже когда вспоминаешь – мороз по коже. Я должна была по просьбе Василия Николаевича встретиться с одним кислоярским бизнесменом, не будем называть его имени. Вася как раз тогда расследовал это самое дело и надеялся через бизнесмена выйти на сообщников Каширского. Бизнесмен назначил мне встречу на восемь утра в своем офисе. Я пришла точно в восемь, постучалась к нему в кабинет, никто не отозвался, тогда я толкнула дверь и… В общем, бизнесмен лежал прямо на полу рядом с рабочим столом, а изо рта торчал мобильный телефон. И еще, помню, как раз в тот момент, как я вошла, он страшно заверещал!

– Кто, бизнесмен? – не понял майор.

– Да нет, мобильник. А бизнесмену теперь никогда уже не суждено ни верещать, ни говорить, ни заниматься своим бизнесом. И не ему одному. Среди жертв мог оказаться и Дубов, но он догадывался о покушении и подложил им вместо себя манекен, которому и засунули в рот будильник… И вот сегодня ему поступил сигнал, что злодея Каширского видели в районе Жаворонков!

– И где же? – забеспокоилась Ольга Ильинична. – Надеюсь, не в самом поселке?

– Да нет, Василию позвонили по телефону, и неизвестный мужской голос сказал, что Каширский скрывается на каком-то городище. Он сначала не поверил, подумал, что его разыгрывают, но потом решил все же съездить – как говорится, для очистки совести.

– На каком городище? Уж не на Гороховом ли? – с заметным волнением спросила баронесса фон Ачкасофф. Надя кивнула. – Тогда, боюсь, это была самая настоящая ловушка.

– Почему вы так считаете? – затревожилась и Чаликова.

– Потому что это нехорошее место, – понизила голос баронесса.

– В каком смысле? – заинтересовалась Заплатина. Баронесса поудобнее устроилась на табуретке:

– История Горохового городища восходит к давним векам, когда там находилась столица одного небольшого, хотя и весьма влиятельного княжества. Первые археологи, копавшие холм, так и не смогли установить имени князя, основавшего крепость, и кто-то в шутку назвал его царем Горохом. Ну и шутка прижилась. Но как бы там ни было, место это в историко-археологическом отношении просто уникальнейшее. И вот однажды я так увлеклась раскопками в бывших княжеских палатах, что не заметила, как стемнело. А дело было летом, погода стояла совсем как сейчас – вот я и решила там заночевать… – Баронесса не спеша подлила себе чаю.

– И что же? – с нетерпением вопросила Заплатина.

– Да нет, вурдалаки из-под земли не вылазили и ведьмы на помеле не летали, но всю ночь раздавались какие-то странные вздохи, порой земля начинала светиться и чуть подрагивать, и всякое прочее в том же духе. А потом я побывала в Заболотье, это такая деревушка отсюда поблизости, если кто не в курсе, и поговорила с местными старожилами. Оказалось, что Горохово городище давно считается «нечистым». По народным поверьям, туда по ночам слетается вся окрестная нечисть и правит бал. А когда я говорила, что ночевала на городище, то на меня вообще смотрели как на выходца с того света.

– Бабкины сказки, – вновь брякнул майор Селезень.

– Между прочим, – еще более понизила голос баронесса, – известны случаи, когда люди уходили на Горохово городище и бесследно исчезали.

– И что, у вас есть конкретные данные? – недоверчиво спросила писательница.

– Да, например, у одной местной жительницы там исчез отец – давно, еще до семнадцатого года. На холм поднялся, а назад не вернулся. И никаких следов.

– Ну, мало ли народу бесследно пропадает, – возразил майор. – Вот, помню, в восемьдесят пятом году, в Афганистане…

– Известен и сравнительно недавний случай, – перебила баронесса. -Когда я узнала о странных вещах, происходящих на Гороховом городище, то связалась с ныне покойным профессором Кунгурцевым из тогда еще Ленинградского университета – он лет двадцать назад, или чуть больше, вел тут раскопки вместе с группой студентов. И вот, по ночам они наблюдали точь-в-точь то же самое, что и я. А один из его студентов, по имени Толя Веревкин, которому профессор поручил сделать замеры каменных столбов, вдруг исчез.

– Тоже бесследно? – ахнула Чаликова.

– Нет, через неделю нашелся. По его собственным словам, заблудился на болоте. Но профессор Кунгурцев заметил, что после этого происшествия Веревкин очень изменился – стал каким-то задумчивым, рассеянным…

– А вы не пробовали отыскать самого Толю Веревкина? – спросила Заплатина.

– Ну разумеется, пробовала, – погрустнела баронесса, – Но оказалось, что вскоре после экспедиции он утонул в Финском заливе.

– Какой ужас! – всплеснула руками Ольга Ильинична.

– Да-да, одежда осталась на берегу, а тела так и не нашли. Конечно, майор сейчас скажет: «Мало ли народу тонет», но я уверена, что это не просто совпадение! И поэтому так беспокоюсь за нашего Василия Николаича – солнце уже скрылось, а его нет как нет.

– Как-то нехорошо все сходится, – чуть поежилась Чаликова. – С одной стороны, злой чародей Каширский, с другой – заколдованное место… Как бы и впрямь чего не стряслось!

– Да ничего с вашим Василием не стрясется, – майор поудобнее устроился на шезлонге. – Подождем еще с полчасика, да и сходим за ним. Мне уж и самому стало жутко интересно, что там за чертовщина такая.

– Слава богу, вернулся! – воскликнула Чаликова. Действительно, в сгущающихся сумерках по аллее к домику Ольги Ильиничны приближался ни кто иной как знаменитый кислоярский сыщик Василий Дубов.

– Ну как, поймали своего бандита? – напрямик спросил его майор Селезень.

– Увы, – развел руками Дубов, – произошло что-то странное и необъяснимое. На склоне городища, недалеко от столбов, я обнаружил шалаш, он был пустой, хотя ясно, что кто-то там обитает. Я залег поблизости, и вскоре действительно появился мой подопечный.

– Каширский, – пояснила Надежда. – Я уже рассказала нашим друзьям, за кем вы охотитесь.

– Ну, в этом нет никакой тайны, – рассеянно кивнул детектив, присаживаясь на низенькую скрипучую табуретку. – В общем, Каширский забрал из шалаша кое-какие пожитки и двинулся на самый верх городища. Я стал за ним следить из своего укрытия, а потом тихонько пошел следом… – Василий замолк и налил себе чаю.

– Ну и что же дальше? – нетерпеливо спросила баронесса. Кажется, она уже догадывалась, к чему клонит Василий.

– А дальше он подошел к двум каменным столбам на вершине городища. Ну, вы их знаете…

– Да, эти столбы предположительно были идолами, на которых молились наши далекие предки, – дала справку баронесса фон Ачкасофф. – Я даже не исключаю, что они сродни изваяниям на острове Пасхи.

– Ну так вот, – продолжал Дубов, – едва зашло солнце, господин Каширский прошел между столбами – и исчез. Я подбежал поближе – и ни слуху, ни духу. Был человек, и нет человека!

– А вы не пытались пройти следом за ним? – с волнением спросила баронесса.

– Нет, знаете, не решился. Если тут какое-то колдовство, то я – пас.

– Слава богу! – облегченно воскликнула бакалавр исторических наук. – Иначе… иначе я просто не знаю, что с вами сталось бы.

– Все это ерунда! – решительно заявил Селезень. – Все эти маги, колдуны, ведьмы и заколдованные места. Реальность такова – опасный преступник на свободе. И потому вношу предложение сесть на мой «Джип» и отправиться на это чертово городище. Возражения есть? Возражений нет. – Майор резко вскочил с шезлонга. – Тогда я пошел за машиной. Кто со мной?

– Я поеду, – тут же вызвался Дубов. – Надо же, в конце концов, выяснить, в чем тут дело.

– Тогда и я с вами, – голосом, не допускающим возражений, заявила Надя Чаликова.

– Видимо, придется поехать и мне, – не очень охотно предложила баронесса фон Ачкасофф. – Ведь из всех нас я одна знаю Гороховое городище как свои пять пальцев.

– А как вы, Ольга Ильинична, насчет увеселительной поездки к ведьмам, чертям, упырям и привидениям? – галантно обратился к писательнице майор Селезень.

– Ах нет, это не мой жанр, – уклонилась от заманчивого предложения госпожа Заплатина. – Но я буду вас ждать. Самоварчик разогрею…

x x x

Горохово городище, куда медленно, но неотвратимо направлялся «Джип» майора Селезня, располагалось неподалеку от «Жаворонков», через шоссе, и представляло собою пологий лысый холм с многочисленными следами археологических раскопок – кстати говоря, немалая их часть принадлежала госпоже фон Ачкасофф. На вершине холма в рассеянном свете огромной круглой луны явственно виднелись два столба, возле которых, по словам Василия Дубова, «испарился» маг и чародей Каширский.

– Ах, да нынче же полнолуние! – вдруг воскликнула баронесса. – А именно в такие ночи, по местным поверьям, здесь пуще всего орудует нечистая сила!

– Бабкины сказки! – вновь заявил майор Селезень, уверенно проводя машину между ямами и камнями вверх по склону. Но на сей раз его заявление уже не звучало столь безапелляционно.

Прямо перед столбами Селезень притормозил «Джип»:

– Так, проход широкий. Ну что, поехали?

– Поехали! – отчаянно махнул рукой Василий, и майор решительно нажал на газ. Баронесса украдкой перекрестилась.

x x x

Ничего не изменилось. Только ветерок вдруг угомонился и стало тихо-тихо. Смолкли и птицы.

– Ну что, никуда мы не пропали, – нарушил тишину майор Селезень. – Я же говорил – бабкины сказки!

– Чует мое сердце, что-то тут не так, – прошептала Чаликова. – Давайте лучше возвратимся, пока не поздно.

– А и вправду, Наденька, возвращайтесь, – подхватил Дубов. – Не женское это дело – преступников ловить. Вдруг он где-то затаился и готовится превратить нас в каких-нибудь жаб!

– Селезень жабе не товарищ, – ухмыльнулся бравый майор. – Так куда, вы говорите, сбежал ваш злодей Каширский?

– Да никуда он не сбежал, – пробурчал Дубов, – просто исчез, будто испарился.

– Ясно, на то он маг и чародей, – резюмировал Селезень. – Или, вернее, фокусник и шарлатан. Но мы-то с вами нормальные люди и никуда испаряться не станем. – С этими словами майор начал осторожно спускать «Джип» вниз по склону. – Госпожа баронесса, что у нас там дальше за холмом?

– Болото, – кратко ответила баронесса.

– Нет, пожалуй, по болоту моя колымага не проедет, – прикинул Селезень, – да еще и ночью. Так что обогнем городище и вернемся на шоссе.

– И все-таки, хоть убейте, что-то тут не так, – прислушавшись к обволакивающей тишине, сказала Чаликова. – Александр Иваныч, давайте все же возвратимся и проедем назад между этими столбами. Пока не поздно.

– Тут не развернуться, – бросил майор, – иначе можно навернуться. – Ха-ха-ха! – Раскатистый гогот Александра Иваныча так неестественно прозвучал в мертвой тишине, что баронесса фон Ачкасофф даже вздрогнула и еще раз перекрестилась.

– Пока майор не грянет, баронесса не перекрестится, – пошутил Дубов, чтобы хоть как-то разрядить обстановку. А Селезень тем временем уверенно правил «Джип» туда, где должно было проходить Кислоярско-Прилаптийское шоссе, к которому, в свою очередь, примыкала дорога на «Жаворонки».

Однако вместо колдобистого, но все же когда-то заасфальтированного шоссе они попали на узкую проселочную дорожку, по которой майорский «Джип» мог бы проехать с трудом, а уж две машины не разъехались бы ни коим образом. К дороге почти вплотную приступал дремучий лес, казавшийся особо зловещим в мерцающем свете фар.

– Баронесса, из нас вы лучше всех знаете здешние места, – сказал Василий. – Что это за проселок?

– Да нет, в районе городища ничего подобного не было, – ответила баронесса фон Ачкасофф. Она, кажется, была удивлена более других. – И такого густого леса здесь нигде нет.

– Тогда проведем рекогносцировку местности. – Покопавшись под сидением, майор извлек армейский компас и автомобильный атлас. – Значится, так. Там у нас север, там запад, там восток… По всем приметам, это и должно быть наше шоссе. Там – Кислоярск, а там – Прилаптийск. Но поскольку это не шоссе, то предлагаю двигаться по данной дороге, пока во что-то не упремся. Возражения есть? – И, не дожидаясь возражений, Селезень осторожно двинул «Джип», судя по атласу и компасу, в направлении Прилаптийска.

Однако дорога с каждым шагом становилась все уже и извилистее и тем самым – все непроходимее даже для майорского «Джипа», который, как это частенько случается в самый неподходящий момент, начал чавкать, фыркать, а потом и вовсе встал, как вкопанный. Посовещавшись, путники решили оставить автомобиль на дороге, а сами пешком отправиться назад.

– Дорогу хорошенько запомним, а утром сюда вернемся и попытаемся его починить, – предложил Дубов. А Чаликова вполголоса продекламировала:

Бесконечны, безобразны,
В мутной месяца игре
Закружились бесы разны,
Будто листья в ноябре...
Сколько их! куда их гонят?
Что так жалобно поют?
Домового ли хоронят,
Ведьму ль замуж выдают?

– Похоже, что действительно бес попутал, – констатировал Селезень. – В лице мерзавца Каширского. Ну погоди, фокусник чертов, лучше мне на глаза не попадайся! – А вы говорили – бабкины сказки, – не удержалась баронесса. – И теперь то же говорю, – заявил майор. – Все это, – он окинул дорогу и лес, – результат его поганого гипноза. Но ничего, со мной этот номер не пройдет! Вскоре путники вернулись на то место, откуда проглядывался холм Горохового городища. Столбы на вершине ясно виднелись в свете полной луны. – Может, все-таки поднимемся? – вновь предложила Надя.

– Умный в гору не пойдет, – пробасил Селезень. – Да ведь мы договорились никуда не сворачивать, а то плакал мой «Джипик». А он мне дорог как память.

Похоже, на сей раз направление было взято более верное – дорога не становилась ни уже, ни запущеннее. Правда, шире она тоже не становилась. И вдруг на обочине показалась какая-то ветхая избушка наподобие сруба.

– Точно такую же я видела в Новгородском этнографическом музее, – заметила баронесса. – Тринадцатый или четырнадцатый век.

– Может, постучимся? – неуверенно предложила Чаликова.

– Не стоит людей будить, – возразил майор. – Сами разберемся.

– Каких еще людей? – сладко зевнул Василий. – Ведь все это – результат гипноза! Или вы, Александр Иваныч, больше так не считаете?

– А, какая разница, – буркнул майор и прибавил шагу, так что остальные едва за ним поспевали.

– Ничего, скоро взойдет солнце и наваждение исчезнет, – промолвила Чаликова. Но в ее голосе совсем не чувствовалось уверенности…

x x x

Короткая летняя ночь прошла, но наваждение не исчезло: по-прежнему перед путниками лежала пустынная дорога, по обеим сторонам которой чернел дремучий лес, однако, в отличие от городища и его окрестностей, воздух уже не был наполнен гулкой тишиной – из леса доносился птичий свист, изредка перебиваемый тоскливыми завываниями.

– Как бы нам не достаться волкам на завтрак, – вздохнул Дубов.

– Волков бояться – преступников не ловить, – выдал дежурный афоризм майор Селезень. – И вообще, друзья мои, давайте определимся: где мы, что мы и куда мы. – С этими словами майор извлек из кармана кожаной куртки компас и произвел какие-то одному ему ведомые замеры. – Позвольте вас поздравить: мы движемся если не по Прилаптийско-Кислоярскому шоссе, то по дороге, строго параллельной оному. Наверное, тут существует какая-то старая дорога, которую забросили, когда провели шоссе?

Слово взяла баронесса:

– Дорога, ведущая в Прилаптийск через Кислоярск, или так называемый Северный тракт, возник в первой половине восемнадцатого века и довольно долго, более двух столетий, оставался в почти неизменном виде. Когда проводили шоссе, то, конечно, некоторые места спрямили, но в районе Кислоярска новая дорога почти полностью совпадает со старой. Так что это не то, что вы предполагаете.

– Тогда что же? – задался риторическим вопросом майор Селезень. – Судя по всему, нам до Кислоярска осталось шагать не более трех-четырех километров, и до сих пор никаких признаков разумной жизни, если не считать той новгородской избушки. Какие будут предложения?

– Вернуться назад, починить «Джип», подняться на городище и проехать между столбов, – вновь повторила свое предложение Чаликова. – Только так мы имеем шанс вырваться из этой загадочной виртуальной реальности.

– Это всегда успеется, – возразила баронесса, поплотнее запахнув фуфайку, одолженную у писательницы Заплатиной. – А лично мне интересно, что мы тут еще увидим!

– Мне, признаться, тоже, – поддержал Дубов. – Если майор прав и все это сотворено магией господина Каширского, то каковы же тогда истинные масштабы его способностей! И страшно подумать, что может случиться, если его вовремя не остановить. Нет, я должен выяснить все до конца. Но вы, Наденька, конечно же, возвращайтесь, я не вправе рисковать вашей жизнью!

– Вы же знаете, Вася, что я вас не оставлю, – понизив голос, ответила Чаликова.

– Спасибо, Надя, – растроганно вздохнул Василий.

Вдруг майор Селезень, который во все время пути внимательно поглядывал по сторонам, громогласно сообщил:

– Вижу человека!

И действительно – приглядевшись, его спутники увидели приземистую фигуру, медленно бредущую им навстречу. По мере взаимного приближения оказалось, что это пожилой седобородый мужичок в лаптях и латаной-перелатаной одежке.

– Здоров, мил человек! – стараясь сдерживать могучий голос, поприветствовал мужичка майор Селезень.

– Здоровы, добрые люди, – ответствовал мужичок, с откровенным любопытством оглядывая незнакомцев. – Куда путь-дорожку держите?

– Скажите, дедушка, далеко ли до Кислоярска? – спросила Чаликова.

– Это докудова? – задумался старичок. – А, до Царь-Города! Сразу видать, что вы не тутошние. Это раньше, уж давно тому, он прозывался Кислоярской Слободой, а нынче – Царь-Город. Да недалече, версты две будет. Ну, счастливого пути, люди добрые. – И мужичок поплелся дальше.

– Постойте, – окликнул его Селезень. – А вы куда направляетесь – уж не на Горохово ли городище?

– Куды-куды? – обернулся старичок.

– Ну, на пригорок с двумя столбами, – уточнила баронесса.

– Свят-свят-свят! – с нескрываемым ужасом пробормотал прохожий и чуть не бегом засеменил прочь. А наши путники принялись на ходу анализировать свежую информацию.

– Такое впечатление, что мы перенеслись на несколько веков назад, – высказался Дубов. – А каково ваше мнение, госпожа историк?

– Кислоярск упоминается в летописях с двенадцатого века, – с готовностью выдала справку баронесса, – и действительно, тогда он назывался Кислоярской Слободой. Но в середине семнадцатого века, получив статус города, стал именоваться Кислоярском. А названия Царь-Город, насколько известно, он никогда не носил.

– Я поняла! – воскликнула Надя. – Мы попали не в прошлое, а в будущее!

– Какое же это будущее? – подивился Селезень. – Будущее – это космические ракеты, суперкомпьютеры, ну там, уж не знаю, всякие бластеры-шмастеры…

– Совершенно верно, – не стала спорить Чаликова. – Может быть, где-то все это и есть, и даже многое другое, чего господа фантасты и вообразить не могли. А Кислоярская республика, объявившая себя суверенной от всего и вся, в конце концов окончательно изолировалась от внешнего мира и пошла по пути регресса: дороги заросли бурьяном, народ поистрепался, кругом темнота и дикие суеверия… Вспомните, как этот бедный человек задрожал, когда мы упомянули о Гороховом городище!

– Ясно одно, – подытожил Дубов, – куда бы мы ни попали – в прошлое, в будущее, в гипноз Каширского, в виртуальную реальность, в реальную виртуальность – мы должны вести себя предельно осторожно и ни в коем случае не «высовываться».

С этим предложением никто спорить не стал.

x x x

Вскоре лес расступился, и путникам все чаще начали попадаться огородики с торчащими там и сям бревенчатыми избенками, да бедные люди, которые при виде подозрительных незнакомцев спешили поскорее спрятаться. Собаки же, напротив, выбегали на дорогу и брехали во всю глотку, так что майору пришлось даже пару раз их зычно шугануть. Тихий вход в город становился все более проблематичным.

Наконец, за очередным поворотом показался Царь-Город, вернее – высокая белокаменная стена с башнями, охватывающая его по неправильной замкнутой кривой.

– Фрагменты этой стены и некоторых башен сохранились и поныне, – не удержалась от очередной исторической справки госпожа Хелена. – Стена была разрушена в середине шестнадцатого века при междоусобных военных действиях, а в дальнейшем почти не восстанавливалась, так как утратила фортификационное значение.

– Значит, мы попали в Кислоярск до шестнадцатого века? – уточнил Василий.

– Выходит, что так, – не очень уверенно подтвердила баронесса. А Чаликова с сомнением покачала головой.

– Ну и как мы туда пройдем? – задался практическим вопросом майор Селезень. – Фортификационные методы явно отпадают…

– Может, вернемся? – в очередной раз предложила Надя.

– Ни за что! – возмутилась баронесса. – Ведь это живая история! И неужели вас, дорогая госпожа Чаликова, не прельщает возможность написать сенсационную статью о путешествии во времени? Да будь я журналисткой, я бы на вашем месте… – Баронесса не договорила, но мысль была ясна и так.

– Да я ничего, – смутилась Надя. – Просто нас тут встречают, кажется, не слишком ласково…

Последнее замечание относилось к дюжим охранникам в красных кафтанах и черных шапках, которые стояли в узких воротах, грозно скрестив длинные навостренные секиры.

– Кто такие? – грубо спросил один из них, едва путники поравнялись с воротами. Дубов уже собрался было пустить в ход весь свой дипломатический талант, Чаликова – женское обаяние, а баронесса – архаические обороты речи, но майор Селезень все испортил:

– Что, служивые, майора Селезня не узнаете, мать вашу растак да разэдак?! Да я вас, тра-та-та и та-ра-рам…

– Все ясно, это те самые, – спокойно сказал второй стражник, выслушав содержательную речь Александра Иваныча.

– Что значит «те самые»? – возмутился Василий, но тут из-за ворот появились еще несколько стрельцов в таких же черных шапках и грубо потащили наших путешественников в затхлый мрачный подвал прямо под крепостной стеной.

– Сидите тут и не шумите, – таковы были последние слова, которые они услышали перед тем как тяжелая дверь с лязгом захлопнулась.

– Ну что, майор, допрыгались? – с упреком сказала Надя, пытаясь поудобнее устроиться на куче полусгнившей соломы.

– А я что? А я ничего, – смущенно оправдывался Селезень. – Надо же было показать им, кто мы такие!

– Ну и кто же мы теперь такие? – усталым голосом переспросила Чаликова. – Мы пришли сюда с самыми благими намерениями, вернее сказать, вообще безо всяких намерений, а теперь они по вашей милости будут считать нас всех грубиянами и матерщинниками!

– Ну, разве это матерщина! – ласково пробасил майор. – Вот, помню, однажды я так выразился на маневрах – аж сам от стыда покраснел!..

Пока журналистка и майор лениво препирались, историк и детектив времени зря не теряли. Дубов, приняв позу роденовского Мыслителя, предался своему излюбленному дедуктивному методу, а госпожа Хелена в тусклом свете, с трудом просачивавшемся сквозь зарешеченное окошко под закопченным потолком, изучала каменную кладку и поминутно приходила в археологический восторг:

– Подумать только, как много из исторических фактов до нас просто не дошло! Я, например, только сейчас впервые узнала, что подвалы под крепостными стенами использовались под тюрьму.

– Используются, дорогая баронесса, – поправил Дубов, оторвавшись от своих мыслей.

– Ну да, используются, – согласилась баронесса. – Но это если говорить в настоящем времени о той эпохе, куда мы перенеслись.

– Вот это меня и смущает, – озабоченно сказал Василий. – Ну ладно, допустим, что мы перенеслись, или злодей Каширский нас перенес во времени, но не раньше середины шестнадцатого века, когда стена города была разрушена во время неких междоусобиц… Кстати, с кем Кислоярск воевал?

– История там очень запутанная, и точно сказать, с кем кто воевал, довольно сложно – все время возникали разные временные союзы, и одни и те же княжества то враждовали друг с другом, то объединялись против еще кого-то. Кстати, судя по историческим свидетельствам, немалую роль во всей этой междоусобице играло княжество, чья столица располагалась на нынешнем Гороховом городище, – выдала ценную информацию баронесса.

– Да, но почему тогда на городище нет никаких следов жизни, даже более того – заброшенное место, внушающее мистический страх местным жителям? – задался новым вопросом Василий. – Остается предположить, что там время движется в другом направлении, чем здесь… Нет-нет, не будем вдаваться в дебри научной фантастики, лучше подумаем, что нам делать. Меня, например, весьма озадачила фраза одного из стражников: «Все ясно, это те самые». Выходит, нас уже ждали?

– Ну, это как раз понятно, – заметил майор Селезень. Он и Чаликова давно прекратили бесплодные пререкательства и внимательно прислушивались к разговору Дубова с баронессой. – Ясно, что им уже донесли – к городу движется четверка подозрительных личностей. Разведка – первое дело, особенно во время военной нестабильности!

– А может, Каширский? – неуверенно предположила Надя. – Вдруг он узнал о нашем появлении и решил избавиться от нас чужими руками?

– Не думаю, – покачал головой Василий. – С его-то способностями он мог разделаться с нами, что называется, «не отходя от кассы». И вообще, сдается мне, что кто-то нас пытается использовать в своей большой игре в роли пешек. Причем не проходных, а скорее разменных. И что этот «гроссмейстер» – явно не Каширский.

– A кто же? – вздохнула Надя. Но в этот момент дверь распахнулась и в темницу вошел статный человек лет сорока или чуть старше. Судя по высокой меховой шапке и кафтану, отделанному соболем, он принадлежал к более влиятельным кругам кислоярского (или, точнее, царь-городского) общества, чем ранее встреченные крестьяне или черношапочные стрельцы.

Чувствуя, что майор уже готовится выдать очередной неподцензурный афоризм, Василий перехватил инициативу:

– Уважаемый господин, мы хотели бы получить юридические обоснования нашего содержания под стражей.

Господин расстегнул кафтан и снял с головы шапку, обнажив густую копну ярко-рыжих волос:

– Уф, жарко… Но приходится носить – как-никак, подарок с царского плеча. Я ведь, собственно, пришел извиниться перед вами за действия наших ретивых охранников. И чтобы сколько-то загладить нашу общую вину, милостиво приглашаю поселиться у меня в тереме. Уверяю, вам там будет и удобно, и просторно.

– Лучше в тереме, чем в тюрьме, – брякнул майор. Он был, в сущности, добрый человек и не умел долго сердиться.

– Простите, с кем имеем честь? – поинтересовалась баронесса.

– Ах, ну что вы, я всего лишь покорнейший слуга нашего всемилостивейшего царя Дормидонта Петровича, – с хитроватой улыбкой ответил нежданный избавитель. – Зовите меня просто Рыжим. Так меня все кличут, и сам Государь тоже.

Уловив немой вопрос Дубова, госпожа Хелена прошептала:

– В Кислоярске правили князья, а не цари, и между ними никакого Дормидонта не было… По крайней мере, в сохранившихся летописях таковой ни разу не упоминается.

Детектив рассеянно кивнул и следом за Рыжим и своими спутниками покинул сырую темницу.

x x x

ГЛАВА ВТОРАЯ.

ЗАГАДОЧНОЕ УБИЙСТВО

Запряженная парой гнедых, темная карета медленно тянулась по грязной немощеной улице, а ее пассажиры сбивчиво рассказывали своему избавителю о том, как они попали в Царь-Город. Внимательно их выслушав, Рыжий ответил:

– Что ж, все ясно – к нам вы попали через Холм Демонов. Там действительно происходит… хотел сказать – такое, но точнее было бы сказать – даже и не такое. Знаете, на свете есть многое, что и не снилось ни нашим царь-городским мудрецам, ни их зарубежным коллегам, но у нас ведь как? Если что нельзя объяснить – значит, чертовщина и колдовство. Поэтому я попросил бы вас никому здесь больше не говорить обо всем, что вы мне сейчас рассказали. Давайте-ка… – Рыжий на минутку задумался. – Давайте представим вас заморскими гостями – это будет более натурально. Поживите пока у меня в тереме, а я устрою так, чтобы вам было оказано всяческое содействие.

– Скажите, господин Рыжий, – несмело обратилась баронесса, – а смогу ли я поработать в ваших, ну, как они у вас называются, в общем, в исторических архивах?

– Да сколько угодно! – радостно откликнулся Рыжий. – Я сам лично представлю вас нашему придворному летописцу, и он вам все покажет и расскажет.

– У меня к вам тоже будет просьба, – сказал майор Селезень. – Мы приехали на «Джипе», ну, это такая телега, только с мотором, но она малость испортилась, и нам пришлось ее оставить прямо на дороге недалеко от городища. Надо бы ее, того самого…

– Сделаем, – перебил Рыжий. – Насчет исправить – не обещаю, но в город привезем обязательно.

Тем временем экипаж остановился возле скромного, но добротного двухэтажного терема, и Рыжий галантно помог дамам выйти из кареты:

– Вот и ваше пристанище. Слуги укажут вам горницы, а я должен ехать на доклад к Государю. Пока отдыхайте, дорогие гости, а за обедом встретимся и побеседуем поосновательнее.

x x x

Немного оклемавшись после ночных и утренних злоключений, гости собрались в небольшой уютной комнате, отведенной майору Селезню, чтобы обсудить создавшуюся обстановку и план дальнейших действий.

– По-моему, Рыжий – неплохой человек, – заметила Чаликова, – и он искренне хочет нам помочь.

– А у меня такое впечатление, будто я его когда-то где-то видела, – задумчиво пробормотала баронесса фон Ачкасофф.

– Ну, это как раз не удивительно, – откликнулся Дубов. – Рыжеволосые люди вообще все чем-то похожи друг на друга. А вот его голос… Где-то как будто я его слышал, и совсем недавно! Нет, никак не вспомню.

– А мне он доверия не внушает! – рубанул Селезень. – И с чего бы это ради он поселил нас у себя в доме? Подозрительно.

– Лично мне здесь нравится больше, чем в подвале, – возразил Дубов. -Внушает ли нам доверие Рыжий, или не внушает, в нашем теперешнем положении не имеет ровным счетом никакого значения. Давайте действовать по обстоятельствам. Вы, уважаемая баронесса, когда попадете в архив, поинтересуйтесь не только вашими любимыми доисторическими черепками, но и событиями более недавней истории – например, когда и при каких обстоятельствах подле царя появился наш благодетель Рыжий. Вы, Наденька, если будете беседовать со здешними жителями, то постарайтесь их вызвать на откровенность – ну, вы знаете все эти журналистские хитрости – и тоже узнайте побольше о Рыжем. Сдается мне, что он весьма важная фигура при дворе Дормидонта Петровича… А каковы ваши планы, майор?

– Я человек военный, – отчеканил Селезень. – Буду знакомиться с вооруженными силами. – И, подумав, добавил: – Если получу допуск.

– Очень хорошо, – одобрил Дубов, – но заодно попытайтесь провентилировать и вопрос о настроениях в войсках.

– Будет сделано, товарищ генерал! – щелкнул каблуками Селезень.

– А сами вы чем займетесь, Васенька? – спросила Чаликова.

– А я буду думать и наблюдать, наблюдать и анализировать, – с важностью ответил детектив. – Не забывайте, что мы еще должны выйти на след господина Каширского!

x x x

За обедом Рыжий хлебосольно потчевал дорогих гостей стерляжьей ухой, жареными рябчиками и прочими царь-городскими деликатесами, попутно удовлетворяя их любопытство. Дубов отметил и откровенность, с которой Рыжий отвечал на все вопросы – качество, не очень-то свойственное Кислоярским государственным мужам той эпохи, из которой они прибыли.

– Мы, конечно, очень благодарны вам за оказанное гостеприимство, – говорила Чаликова, – но хотели бы знать, когда сможем вернуться домой.

Рыжий достал из-за пазухи какую-то бумажку:

– Я тут проконсультировался с нашими господами метафизиками и выяснил, что «пропускной способностью» Холм Демонов, или, по-вашему, Горохово городище, обладает только в полнолуние, причем не всю неделю, или сколько оно там длится, а всего лишь три ночи наибольшей фазы. А так как прошедшая ночь была последней, то вам придется у нас погостить около месяца – до следующего полнолуния.

– Как же так! – опечалилась Надя. – Ведь нас будут искать, мы же никого не предупредили…

– Да уж, – пробасил майор Селезень, – теперь наша уважаемая писательница Ольга Ильинична точно решит, что нас нечистая сила в болото уволокла.

– Ничего, тем радостнее будет, когда мы вернемся, – беспечно махнула рукой баронесса. – Зато какую научную работу я проделаю тут за месяц!

– Раз уж я здесь оказался, то должен довести до конца дело с Каширским, – заметил Дубов.

– Кстати, насчет Каширского, – подхватил Рыжий. – Да вы угощайтесь, господа, ушица у нас тут – первый сорт. Судя по всем приметам, это ни кто иной как тот самый чернокнижник Каширский, которого привечает князь Григорий.

– Постойте-постойте, – перебил Дубов, – что это еще за князь Григорий?

Рыжий поморщился, как от зубной боли:

– Наш главный источник беспокойства. Он живет в своем замке, это верстах в ста с чем-то к западу от Царь-Города, и управляет небольшим, но сильно милитаризованным княжеством. Замок князя Григория расположен как раз в районе бывшей Белой Пущи, и он вечно пригревает у себя всяких черных колдунов, ведьм и разную прочую нечисть. А Каширский особо угодил ему тем, что излечил от импотенции… – Рыжий тяжко вздохнул. – На нашу голову.

– В каком смысле? – удивился Селезень.

– Ну это отдельный разговор, не буду вам пока что засорять мозги нашими проблемами. А на сегодня у нас намечена обширная программа. Вам, госпожа Чаликова, вне всякого сомнения, будет небезынтересно побывать на заседании нашей Боярской Думы – оно как раз начнется в четыре часа пополудни. Хочу только предупредить, чтобы вы не принимали всего, что там будет говориться, за чистую монету. К вашим услугам, уважаемая баронесса, наш исторический архив с его берестяными грамотами, папирусами, пергаментами и всеми преданьями старины глубокой. Вы, уважаемый майор, встречаетесь с нашими славными воеводами, которые ознакомят вас с вооруженными силами и оборонной концепцией. А уж если вы дадите им несколько дружеских советов по части тактики и стратегии, так это было бы и вовсе замечательно!.. Кстати, дамы и господа, чтобы вы не выглядели белыми воронами, я снабжу вас одеждой, какую носят у нас в Царь-Городе. Ну а вас, дорогой господин Дубов, уж извините великодушно, я хотел бы немного поэксплуатировать в качестве частного сыщика. Не беспокойтесь, – торопливо прибавил Рыжий, – не за бесплатно.

– Ну что вы! – возмутился Василий. – Конечно же, я помогу вам всем, чем могу, и совершенно бескорыстно!

– Господин Рыжий, а будет ли в Думе ваш царь Дормидонт Петрович? – поинтересовалась Надя. – Я так хотела бы взять у него эксклюзивное интервью…

– Вряд ли. – И с обезоруживающей откровенностью Рыжий добавил: – Видите ли, наш обожаемый монарх в очередной раз впал в запой… С кем не бывает!

– Вода не водка – ведро не выпьешь! – совершенно не к месту брякнул майор Селезень.

– Ну, тут случай особый, – горестно махнул рукой Рыжий. – У Государя большое несчастье… Нет-нет, об этом после, а пока – милости прошу на культурную программу!

x x x

Баронесса Хелен фон Ачкасофф, майор Селезень и Надежда Чаликова, переодевшись в сообразные эпохе наряды, отправились знакомиться с прошлым и настоящим Царь-Города, а Рыжий уединился с Дубовым в своем кабинете, который показался Василию слишком уж скромным для столь влиятельной государственной персоны.

Рыжий приступил к делу без излишних предисловий:

– Наши с вами цели, Василий Николаич, во многом совпадают: вы хотите изловить Каширского, но и наши государственные интересы тоже требуют любой ценой от него избавиться. Причина? Он поставил свои почти неограниченные способности на службу князю Григорию, а князь Григорий давно вынашивает планы захватить Царь-Город и самому сделаться нашим царем.

– Что значит – захватить? – несколько удивился Василий. – Ведь у вас же есть войско, наверняка не слабее, чем у этого князя Григория, так что вам стоит разбить его в пух и прах? А уж если попросить майора Селезня взяться за это дело…

– Все не так просто, – покачал головой Рыжий. – Многие наши бояре спят и видят, как князь Григорий въедет в Царь-Город на белом коне, свергнет царя Дормидонта со всей его камарильей (то есть, в первую очередь, с вашим покорным слугой) и установит свой железный порядок. Князь Григорий все это прекрасно знает и потому вытворяет черт знает что!

– Например? – Василий привычно достал свой сыщицкий блокнот.

– Не надо записывать, – покачал головой Рыжий. – Речь идет о государственной тайне… Которая, к сожалению, очень скоро может обернуться явью.

– Я могу вам чем-то помочь? – напрямик спросил Дубов.

– Мне стало доподлинно известно, что наш общий приятель Каширский отправился в Белую Пущу к князю Григорию, – поведал Рыжий.

– Я должен следовать за ним! – вскочил Василий.

– Разумеется, – удовлетворенно кивнул Рыжий, – именно это я и собирался вам предложить. Но путь туда, хоть и не дальний, однако весьма непростой и сопряженный с рядом опасностей, особенно для тех, кто не знаком с нашими реалиями. Вот я и хочу дать вам сопровождение.

– Ну зачем же, – протянул Василий. – Стоит ли ради меня…

– Нет-нет, не ради вас, а ради спасения Государя и Отечества. К тому же во всей этой истории я имею, извините, и чисто шкурный интерес – ведь если сюда заявится князь Григорий, то именно меня первого повесят на крепостной башне.

– И что же, в моих силах это предотвратить?

– Видите ли, Василий Николаич, – немного замялся Рыжий, – ситуация вошла в критическую фазу. Князь Григорий от неких туманных намеков перешел к ультимативным заявлениям. На днях он прислал Дормидонту Петровичу письмо с требованием выдать за себя замуж его любимую дочку Танюшку. Так и написал – «требую выдать за себя замуж»!

– И неужели царь согласился?! – воскликнул детектив.

– Да нет, просто запил, – безнадежно махнул рукой Рыжий.

– Так что же делать?

– А что делать – приходится соглашаться. И вот тут-то, – Рыжий конспиративно понизил голос, – я разработал план, в котором вы сможете принять участие. И не только лично вы, дорогой Василий Николаич, но и ваши спутники.

– Что за план? – заинтересовался Василий.

– План довольно простой. Из Царь-Города торжественно выезжает царевна Татьяна Дормидонтовна в сопровождении свиты…

– И в этой свите – я и мои товарищи?

– Нет, свита будет самая настоящая, но через несколько верст происходит замена – и вместо настоящей Танюшки появляется, скажем так, лже-царевна, тоже со своей свитой, и едет в Белую Пущу. Князь Григорий настоящую Танюшку в лицо не знает, а жениться на ней хочет, как я понимаю, чисто из вредности, чтобы насолить нашему Дормидонту Петровичу. Ну и, само собой, из династических интересов. И вот эту-то лже-свиту, дорогой Василий Николаич, и предстоит сыграть вам и вашим спутникам!

– Идея, конечно, заманчивая, – не очень уверенно заметил Василий, – но справимся ли мы?..

– Справитесь, – уверенно заявил Рыжий. – Тем более, я вам предлагаю не какую-то сомнительную авантюру, а благородное дело. Нельзя же допустить, чтобы наша царевна досталась этому негодяю князю Григорию. Он ведь в своем послании так и грозится – мол, если царевну не предоставите, то самолично заявлюсь к вам в Царь-Город вместе со своим полчищем бесов, упырей и вурдалаков, и уж тогда пеняйте на себя. А Танюшка – она такая… – При этих словах бесстрастный взгляд Рыжего заметно потеплел. Видно было, что судьба царевны ему отнюдь не безразлична.

– Я согласен, – сказал Дубов. – Думаю, что и мои спутники тоже не будут против.

– Собственно, это в ваших же интересах, – добавил заметно повеселевший Рыжий. – Если вы явитесь туда в качестве сыщика Дубова, который гоняется за колдуном Каширским, то вас просто схватят и бросят в темницу. Или «выдадут с головой» самому же Каширскому. А так вы получите статус официального лица при царевне, что вам даст определенное влияние и свободу действий. Мы назначим вас… – Рыжий на минутку задумался. – Ну, скажем, тайным советником нашего Государя, которому поручено сопровождать царевну к венцу. Майор Селезень будет ее личным охранником, а баронесса фон Ачкасофф – либо горничной, либо придворной дамой.

– А Чаликова?

– А Чаликова – собственно царевной.

– Ни за что! – снова вскочил Василий. – Ни за что не допущу, чтобы Наденьку отдали на поругание этому князю Григорию!

– Погодите, Василий Николаич, не горячитесь, – стал успокаивать его Рыжий. – Никто вашу Наденьку никому на поругание отдавать не собирается. На этот счет имеется другая часть плана, которую я изложу чуть позже. Так что по поводу поругания госпожи Чаликовой не беспокойтесь.

– Ну хорошо. А успеем ли мы все это провернуть до будущего полнолуния?

– Сто раз успеете. До замка князя Григория всего каких-то два дня пути.

– Ладно, пускай так. Но ведь рано или поздно подмена обнаружится, и что тогда?

Рыжий захихикал:

– А вот уж тогда князь Григорий горько пожалеет о своих похотливых замыслах, да поздно будет. Я вам приставлю в сопровождающие своего знакомого колдуна, он все устроит, как нужно. А сейчас, Василий Николаевич, давайте выпьем за успех нашего предприятия. Но только по чарочке, чтобы не уподабливаться Танюшкиному папашке…

x x x

После распития чарочки какой-то очень вкусной настойки, пахнущей не то крыжовником, не то смородиной, Рыжий предложил Дубову подняться на крышу и полюбоваться на неповторимую панораму Царь-Города.

– Я тут оборудовал смотровую площадку, – говорил Рыжий, пока они поднимались по узкой винтовой лестнице. – Вообще-то архитектура у нас в Царь-Городе какая-то устаревшая и жутко неудобная – узкие окошки, комнаты все проходные, и прочее в том же духе. Я вот перестроил свой терем так, чтобы показать другим позитивный пример, но пока еще никто ему не следует… Что поделаешь – новое всегда с трудом пробивает себе дорогу.

А вид открывался действительно красивый: цветастые заплаты крыш небольших домиков в окружении пыльной зелени садов и огородов; боярские терема меж них, как породистые кони среди рабочих лошадок. И золоченые купола храмов с ржавыми крестами. А за городской стеной широкая лента реки с ладьями да стругами. А дальше – леса, леса, леса… До самого горизонта.

Рыжий плавно повел вокруг, по-хозяйски оглядывая Царь-город, и проникновенно произнес:

– С чего бы начать?.. Вон там, на север, немного дальше Дормидонтова терема, темнеет романтическая Марфина роща, и перед нею лежит слой пестрых кровель, пересеченных кое-где пыльной зеленью улиц, устроенных на бывшем городском валу…

– Погодите, что за Марфина Роща? – перебил Василий. – Мне как криминалисту более известно название Марьина Роща…

– Ну, название Марфиной Рощи тоже связано с событиями отчасти криминальными, – охотно подхватил Рыжий. – Посреди рощи имеется небольшое озерцо, и в нем, согласно поэтической легенде, утопилась некая юная дева по имени Марфа. Якобы от несчастной и неразделенной любви. – Рыжий хихикнул.

– Но на самом деле все обстояло несколько иначе. Марфа была отнюдь не юной девицей, а дамой весьма в летах, прислужницей у царицы Поликсены Поликарповны, бабушки нашего Дормидонта. И была Марфа изрядной почитательницей зелена вина, каковую страсть с нею разделял и тогдашний Государь Селиверст Ильич. Вот однажды сия горькая парочка расположилась с кувшином рябиновой настойки на берегу пруда, и по распитии пол кувшина Марфа неловко повернулась и упала в воду. Государь попытался было ее оттуда выудить, но так как и он уже был изрядно подшофе, то сам едва не потонул. А Марфу только через три дня выловили с сетями. Селиверст же Ильич, лишившись верной собутыльницы, пить бросил и повелел увековечить имя Марфы в названии рощи. А водица из того озерца до сих пор считается зело пользительной на предмет излечения от тяги к алкоголю… Да, так вот, если вы посмотрите чуть правее, то вон там, на крутой горе, усыпанной низкими домиками, среди коих изредка лишь проглядывает широкая белая стена какого-нибудь боярского дома, возвышается треугольная, прямо-таки фантастическая громада – Хлебная башня.

Ее мрачная физиономия, ее гигантские размеры, ее решительные формы -все хранит отпечаток других веков, веков грозной власти, которой ничто не могло противиться. Власти былых Государей, правивших Царь-Городом задолго до Дормидонта. А если вы, уважаемый Василий Николаич, глянете на восток, то увидите картину еще богаче и разнообразнее: за самой стеной, которая вправо спускается с горы и оканчивается круглой угловой башнею, покрытой, как чешуею, зелеными черепицами – вон там, немного левее этой башни, пылают на солнце бесчисленные куполы церкви Ампилия Блаженного, тридцати семи приделам которой дивятся все иностранцы.

Дубов вежливо кивнул, хотя несколько аляповатая церковь Ампилия Блаженного не вызвала у него особых восторгов, тем более что изрядно облезлые купола ее на солнце совсем не сверкали, так как были покрыты большею частью не золотом, а заржавевшим листовым железом. А радушный хозяин разливался соловьем:

– Ампилий был городским юродивым, который в тяжких крестах и веригах бродил по стогнам в сопровождении набожных старушек и пророчествовал о скором конце света, которого можно избежать, только если все отнять у богатых бояр и поделить между простым людом. И один раз он так «достал» царя Степана Великого своими обличениями, что тот ударил блаженного посохом по лбу, отчего последний тут же испустил дух. Но позже царь раскаялся и повелел на месте смертоубийства заложить церковь. Она, как вы видите, подобно древнему Вавилонскому столпу, состоит из нескольких уступов, кои оканчиваются огромной зубчатой радужного цвета главой, чрезвычайно похожей, извините за несколько фривольное сравнение, на хрустальную граненую пробку ливонского графина. Посмотрите, как кругом нее рассеяно по всем уступам ярусов множество второклассных глав, совершенно не похожих одна на другую; они рассыпаны по всему зданию без симметрии, без порядка, как отрасли старого дерева, пресмыкающиеся по обнаженным корням его.

Рыжий на минуту задумался, покачал головой каким-то своим мыслям и вновь продолжил:

– И что же, Василий Николаич? Подумать только, рядом с этим великолепным храмом, против его дверей, кипит грязная толпа, блещут ряды лавок, кричат коробейники, суетятся булошники; прямо у пьедестала мощного монумента, воздвигнутого царю Степану, грозному воину, собирателю земель кислоярских, гремят медные кареты, лепечут расфуфыренные боярыни… Все так шумно, живо, непокойно!..

– Такова се ля ви, – вздохнул Дубов.

– А теперь, – продолжал Рыжий, – если вы обратите свой взор вправо от Ампилия Блаженного, то увидите, как под крутым скатом течет мелкая, грязная, вонючая Кислоярка, изнемогая под множеством тяжких стругов, нагруженных хлебом и дровами; их длинные мачты, увенчанные полосатыми флюгерами, встают из-за Старого моста, их скрипучие канаты, колеблемые ветром, как паутина, едва чернеют на голубом небосклоне.

Василий вновь кивнул, хотя и не заметил на реке такого уж огромного изобилия стругов – да и вообще, несмотря на статус столицы целого царства, Царь-Город произвел на него впечатление глухой сонной провинции, добровольно отрезавшей себя от окружающего мира. А Рыжий тем временем вдохновенно путеводительствовал:

– Далее к востоку, вернее даже, к юго-востоку, на трех холмах, между коих извивается река, пестреют широкие массы домов всех возможных величин и цветов; утомленный взор с трудом может достигнуть дальнего горизонта, на котором рисуются группы нескольких монастырей, между коими Симеонов примечателен особенно своею почти между небом и землею висящею платформой, откуда наши предки наблюдали за движениями приближающихся южан. Кстати, этот Симеонов монастырь примечателен еще и тем, что туда наши Государи постригали своих жен, ежели те вели непотребный образ жизни или слишком вмешивались в государственные дела.

– Погодите, а что это за южане? – спросил Дубов. – Разве на Царь-Город бывали набеги?

– Увы, – вздохнул Рыжий, – не слишком много, но что было, то было. Еще во времена царя Степана, более двухсот лет назад, хан Басай, объединившись с войсками Хазарского каганата, под шестиконечной звездой совершал опустошительные набеги и один раз дошел почти до стен Царь-Города. Но Степан собрал войско и гнал Басая до самой Новой Мангазеи и тогда же по многочисленным просьбам самих мангазейцев присоединил этот некогда вольный город к Кислоярскому царству… – Рыжий немного помолчал, как бы давая своему собеседнику возможность в тишине насладиться красотой и величием Симеонова монастыря. – И знаете, любезный Василий Николаич, я вам скажу, что только когда склоняется день, когда розовая мгла одевает дальние части города и окрестные холмы, тогда лишь можно видеть нашу древнюю столицу во всем ее блеске, ибо подобно красавице с Марфиной рощи, показывающей только вечером свои сокровенные прелести, она лишь в этот торжественный час может произвести на душу сильное, неизгладимое впечатление.

Рыжий вздохнул и устремил взор куда-то за горизонт.

– Извините, господин Рыжий, – изумленно произнес Дубов, – я и не подозревал о ваших поэтических талантах.

– Ну что вы, Василий Николаич, – смутился Рыжий, – это так, под влиянием настроения.

И когда они уже спускались вниз, Дубов подумал про себя: «Как будто я уже где-то слышал что-то подобное…»

x x x

Ближе к вечеру, когда спутники Василия стали возвращаться в терем Рыжего, детектив с каждым из них имел небольшую беседу. Как Дубов и ожидал, все приняли предложение с восторгом: майор Селезень после афганского похода и миротворческой миссии в Придурильской республике давно тосковал по участию в какой-нибудь занятной передряге; баронесса Хелен фон Ачкасофф счастлива была возможности отправиться в логово князя Григория, о котором кое-что интересное разведала в историческом архиве; Чаликова же, некогда специализировавшаяся на репортажах из «горячих точек», обрадовалась неожиданной возможности «тряхнуть стариной», и даже перспектива идти под венец со столь одиозной личностью, как князь Григорий, ее совсем не смутила.

За ужином ни Рыжий, ни его гости ни словом не обмолвились о предстоящей командировке, зато баронесса, майор и Чаликова живо делились друг с другом и с Василием впечатлениями о первом дне «культурной программы». Рыжий слушал их рассказы с понимающей улыбкой.

– Дерьмо здесь, а не оборона, – с присущей ему прямотой и неразборчивостью в выражениях заявил Селезень. – Ну ничего, вам повезло, что я сюда попал. За месяц я превращу ваше аникино воинство в мобильную боевую дружину. Я тут переговорил с вашим главным воеводой, он мне так и сказал: «Правильно, Иваныч, давай действуй». Неплохой мужик, без фанаберии, только вас, господин Рыжий, всю дорогу честил на чем свет – мол, из-за его, то бишь ваших нововведений скоро все по миру пойдем.

– Ну, про меня еще и не такое говорят, – заметил хлебосольный хозяин, многозначительно переглянувшись с Дубовым. – Но наш воевода – действительно профессионал в своей области. Ему бы еще вашей железной воли, Александр Иваныч, да вашей, как вы говорите, мобильности…

– Ничего, он мужик, и я мужик – сладим! – уверенно заявил майор.

Затем к рассказу о своем визите в Боярскую Думу приступила Чаликова:

– Это было довольно любопытно, только, боюсь, не слишком интересно для нашего уважаемого хозяина…

– Нет-нет-нет, – возразил Рыжий. – Наоборот, мне очень любопытно послушать, как выглядит царь-городская политическая жизнь со стороны. Рассказывайте, Надежда, я вас внимательно слушаю.

– Ну, поначалу господа бояре чинно-мирно сидели на лавках и обсуждали всякие государственные проблемы – вроде того, как взимать с крестьян недоимки и при этом не драть с них исподнее. Наверное, бояр сдерживало присутствие заморской гостьи. Но потом они и про меня забыли, а дискуссия о недоимках как-то незаметно перешла на личности, вплоть до выяснения, кто с чьей женой спит. Один из них, с огромным ярко-красным крестом поверх собольей шубы, все время бегал по зале и всех подзуживал. А самый горластый в конце концов схватил жбан с медовухой и стал обливать всех подряд направо и налево, так что ихнему главному, ну, в общем, спикеру, пришлось даже призвать стрельцов, чтобы те выволокли этого хулигана за бороду на двор. Не понимаю, зачем вам такая Дума? Хотя чего это я – у нас ничуть не лучше… А потом, в кулуарах, я немного разговорилась с боярами и, знаете, услышала много чего интересного – так сказать, в неофициальной обстановке.

– И что же? – заинтересовался Рыжий. – Разумеется, речь шла и обо мне?

– Да, вообще-то, но только…

– Ну так расскажите. Я-то уж знаю, что господа бояре не больно меня жалуют, просто хотелось бы узнать, в каких конкретно выражениях они это делают. Нет, ну если в матерных, то вы их, конечно, не повторяйте…

– Выражения, что адресовал вам тот боярин, который обливался из жбана, я цитировать не буду – они как раз именно матерные. А другой, весь такой плешивый…

– А, да это, видать, царь-городский голова князь Длиннорукий, – сообразил Рыжий. – Ну и что он?

– Он так и заявил, что любит и уважает законного царя Дормидонта Петровича, но готов даже сам привести сюда князя Григория, лишь бы тот избавил их всех от Рыжего – этого… – Надя в нерешительности замолкла.

– Ну-ну, не бойтесь, договаривайте, – подбодрил ее Рыжий.

– Этого проходимца без роду-племени и даже без имени, который крутит, как хочет, и нами, родовыми князьями, и царем Дормидонтом, и его дочкой Танюшкой, и прочее в том же духе. Они там еще много чего наговорили, я всего и не упомню.

Госпожа Хелена, против обыкновения, оказалась не очень словоохотливой и о результатах архивных исследований почти не распространялась, а вместо этого подробно рассказала о том, как, проходя через Базарную площадь, едва удержалась от соблазна слямзить ценную доисторическую посудину.

– Подумайте только, – возмущалась баронесса, – этот сосуд достоин того, чтобы им восхищались посетители в лучших музеях мира, а какая-то бабка продает в нем простоквашу! Я уж хотела схватить его и побежать, а там уж будь что будет, но потом подумала, что это получится за картина – заморская гостья, к тому же бакалавр исторических наук, бежит по базару с ворованной посудиной, а следом за ней с визгом и улюлюканьем гонится толпа… Ужас! Но, с другой стороны, наука требует жертв.

– Одну минуточку. – Рыжий встал из-за стола, вышел в сени, снял с полки глиняный горшок, выплеснул содержимое в помойную лохань и торжественно внес в гостиную. – Госпожа баронесса, не такую ли самую посудину вы видели на базаре?

– Такую, именно такую! – возбужденно вскочила баронесса. – Или нет, эта даже еще лучше!

– В таком случае она ваша! – Рыжий широким жестом придвинул горшок к баронессе. Та приняла его трепетно, будто дубликат бесценного груза, но, внимательно разглядев, вернула хозяину:

– Нет-нет, я не могу взять от вас столь ценную… что я говорю -бесценную историческую реликвию.

– Ну хорошо, – усмехнулся Рыжий, – пускай это будет аванс за участие в экспедиции, о которой Василий Николаич, как я понимаю, вас уже вкратце проинформировал. – Баронесса, а следом за нею Чаликова и Селезень закивали.

– А когда вы благополучно вернетесь, я вручу вам, дорогая баронесса… Или нет, пускай это пока останется маленьким сюрпризом.

x x x

Баронесса Хелен фон Ачкасофф была умной образованной женщиной, к тому же не лишенной кокетства. А потому вставал законный вопрос – почему она не замужем? Ведь баронесса, в конце концов, была если и не красавица, то уж, по крайней мере, весьма интересная женщина. Вопрос этот нередко всплывал в богемных кругах Кислоярска, и некоторые джентльмены даже изучали его лично.

Но какого-либо вразумительного ответа никто дать не мог. И сия тайна так и продолжала оставаться тайной, потому что Василию Дубову за нее браться было недосуг, а осилить ее мог лишь человек незаурядный.

Хотя в Кислоярске был некто, знавший правду, но молчавший в силу своей профессии. Это был небезызвестный в городе доктор Владлен Серапионыч. Дело в том, что баронесса однажды даже обращалась к нему, но на этот раз медицина оказалась бессильна. А проблема состояла вот в чем. Обычно баронесса знакомилась с мужчинами на профессиональной стезе. То есть с коллегами – работниками музеев и архивов. Что, собственно, не удивительно. Нередко завязывался весьма бурный роман, кончавшийся внезапно и ничем. Баронесса круто и бесповоротно рвала всякие отношения со своим кавалером. И, что самое странное, без каких-либо видимых причин. А собственно причина была проста и банальна: госпожа Хелена, не удержавшись от искушения, «слямзивала» какую-нибудь безделушку, имевшую (с ее точки зрения) научную ценность. И после этого ей было элементарно стыдно появляться на глаза своему кавалеру.

Доктор Серапионыч, конечно, хотел помочь несчастной женщине, но его методы были уж чересчур кардинальны. Хотя, надо признать, действенны. Так вот, доктор рекомендовал баронессе вернуть все «слямзенное». Конечно, это было жестоко с его стороны, и, возможно, надо было начинать как-то понемногу и по частям. Но он требовал все сразу – иначе излечение не будет полным и бесповоротным. Нет, мадам Хелена на такое решиться не могла. Это было выше ее сил. Да и квартира ее в таком случае опустела бы. Да, да! Опустела бы полностью. Ибо мебель ей заменяли исторические предметы. Так, например, кроватью служил саркофаг какого-то фараона (сама мумия стояла в прихожей в качестве вешалки). Столом – походный сундук Кутузова. А стулом – барабан, на котором сидел Наполеон при Бородинском сражении. Короче говоря, чего только в ее квартире не было. Зеркало из Янтарной комнаты. Умывальник Максима Горького. И даже пепельница Сталина, перепрофилированная в сахарницу. Ее любимой посудой была тарелка, из которой в свое время Гоголь ел манную кашу. И ложка, которой Иван Грозный бил своего нерадивого сына по лбу, когда тот шалил за столом. Матрасом в саркофаге ей служил ворох декретов Великой Французской Революции с подписями Марата и Робеспьера. А одеялом – шинель Александра Матросова, правда, дырявая, но это подтверждало ее подлинность.

Баронесса никого не приглашала к себе домой. Никто не видел ее дивных сокровищ. И она, будто скупой рыцарь, наслаждалась всем этим великолепием в одиночестве. Или, что скорее всего, не нашелся такой мужчина, ради которого стоило бы все это вернуть в музеи, а точнее – в их подвалы. Но с настоящими мужчинами всегда было непросто. Не то что с мумиями фараонов…

x x x

Когда после ужина гости вновь собрались в горнице у майора Селезня, Дубов проницательно глянул на баронессу:

– Судя по тому, сколь подробно и, я сказал бы, импульсивно вы рассказывали о малозначительном кувшине в присутствии господина Рыжего, главное вы приберегли для нашего узкого круга, не так ли?

– Что значит малозначительный! – искренне возмутилась баронесса. -Этому кувшину действительно цены нет… Но отчасти вы правы – кое о чем я действительно не хотела говорить при нашем уважаемом хозяине.

– Вам удалось что-то пронюхать в архиве? – напрямик спросил майор Селезень.

– Пожалуй, что да, – скромно ответила историк. – Первым делом относительно того, «какое, милые, у нас тысячелетье на дворе?»

– Ну и какое же? – с нетерпением спросил Дубов.

– Это установить было довольно сложно, и за стопроцентную точность я не ручаюсь. Дело в том, что здесь летоисчисление ведется не с Рождества Христова и даже не от сотворения мира, а с воцарения каждого очередного Государя – сейчас, например, идет двадцать пятый год правления царя Дормидонта.

– Любопытненько, – не без иронии пробасил майор.

– А еще любопытнее, – подхватила баронесса, – что на здешних скрижалях сохранились сведения об известных нам событиях давних веков – есть упоминания и о князе Владимире, и о татаро-монголах, и даже о Юлии Цезаре, но, что самое удивительное, чем ближе к нашему времени, тем эти упоминания становятся все реже, а веку эдак к пятнадцатому и вовсе прекращаются. И вот я нашла документальное свидетельство о контактах некоего Кислоярского князя с ханом Батыем. Тогда я затребовала у главного летописца Саввича список кислоярских, а затем царь-городских правителей и сложила годы их правления, начиная с того князя, который имел сношения с Батыем. И знаете, что получилось? – Баронесса выдержала эффектную паузу и, понизив голос, сообщила: – Сейчас здесь идет тот же год, что и у нас. Ну, может быть, плюс-минус пару лет.

Когда возгласы изумления стихли, Дубов констатировал:

– Значит, мы не перенеслись ни в прошлое, ни в будущее, а попали в… ну, скажем так, в некий параллельный мир, который возник несколько сот лет назад. Каким образом – этого мы объяснить не сможем, а потому воспримем как данность. Некоторое время оба этих мира – «наш» и «ихний» – как я понимаю, были тесно связаны или даже плавно перетекали один в другой, но затем нити, их соединяющие, становились все тоньше и рвались одна за другой, оттого здесь о событиях из «нашего» мира знают тем меньше, чем ближе они по времени к нынешнему веку. Может быть, Горохово городище – это последнее из таких «окон». Впрочем, тут уж мы опять ударяемся в научную фантастику или, по терминологии Александра Иваныча, в бабкины сказки.

Несколько минут все молчали, «переваривая» последнее открытие. Потом вновь заговорила баронесса Хелен фон Ачкасофф:

– Вы, Василий Николаич, просили узнать что-нибудь о происхождении Рыжего. Так вот: результат – нулевой.

– В каком смысле? – Василий привычно извлек свой рабочий блокнот.

– Рыжий появился подле царя Дормидонта примерно на пятом году его царствования. Если родословные царь-городских бояр восходят чуть ли не к самому Рюрику, то Рыжий – человек вообще без какого бы то ни было происхождения. И вот за эту-то неродовитость его здешние бояре и воеводы, кажется, больше всего и ненавидят – даже больше, чем за те новшества, которые он пытается ввести, пользуясь благорасположением царя Дормидонта.

– И что он, все эти два десятка лет им пользовался? – недоверчиво спросила Надя. – В смысле, государевым благорасположением.

– Да нет, несколько раз царь под давлением бояр отправлял Рыжего в опалу, однажды даже назначил заведовать городской канализацией, которую тот незадолго до того и построил же, но всякий раз через некоторое время снова приближал его к себе.

– Почему – вы не выяснили? – заинтересовался Дубов.

– Трудно сказать. Может быть, в силу его деловых качеств и удивительной работоспособности – того, чего так не хватает боярам, которые способны только собольи шапки с гордостью носить да обливать друг друга медовухой. А еще – особые отношения Рыжего с царевной Татьяной Дормидонтовной. Но это уже из области сплетен. И хоть летописец Саввич поведал мне несколько пикантных историй про Танюшку и Рыжего, я им особого веса не придаю.

– В общем, Рыжий – человек без прошлого, – отметил Василий и что-то черкнул себе в блокнот.

– Но зато я узнала кое-что о князе Григории, – скромно сообщила баронесса. – Этот господин не только весьма древнего происхождения, но и сам весьма древний. Сколько времени он правит в Белой Пуще, не смог с точностью сказать даже летописец Саввич. Но не менее двухсот – я нашла в архиве некий договор о поставке ко двору князя Григория осиновых гробов Кислоярского производства, заключенный им и прадедушкой Дормидонта. К тому же князь Григорий подписался своим полным родовым именем – Князь Григорий I Адольфович Лукашеску, граф Цепеш, владетель Белопущенский и прочая и прочая и прочая. Из этого можно предположить, что князь Григорий состоит в родстве с теми самыми Цепешами, к каковым принадлежит и небезызвестный граф Дракула.

– И похоже, что собирается добавить себе еще и титул царя Кислоярского, – хмыкнул майор Селезень.

– Причем заметьте, майор – не кавалерийским наскоком, а обходным маневром, – добавила Надя. – Для начала заделавшись царским зятем.

– Вполне естественный путь, – заметила баронесса. – Борис Годунов для начала стал царским шурином, этот – царским зятем… Никакой оригинальности!

x x x

Внезапно за окном послышались какие-то возгласы. И так как они не прекращались, а становились все громче, Василий решил выглянуть на улицу и выяснить, в чем там дело.

– Только будьте осторожны, – напутствовала его Чаликова. – Не хватало нам тут еще во что-нибудь вляпаться.

Майор решительно поднялся со стула:

– Мы и так уже вляпались в порядочное дерьмо, но мне здесь нравится. Двину-ка и я с вами.

Внизу, прямо под крыльцом терема, толпился народ. Одни охранники отгоняли праздных зевак, а другие суетились вокруг какого-то богато одетого человека, лежащего на бревенчатом настиле улицы. С высоты крыльца за всей этой процедурой скорбно наблюдал Рыжий.

– Очень хорошо, что вы здесь, – сказал он, увидав Дубова и Селезня. – Боюсь, Василий Николаич, понадобится ваша помощь.

– А что случилось? – Василий пытался приглядеться к тому, что происходит под крыльцом, но тщетно, так как сумерки уже почти сгустились в ночь.

– Убийство, – кратко сообщил Рыжий.

– Кто жертва и есть ли свидетели? – деловито засучил Дубов рукава кафтана.

– Жертва – член Боярской Думы князь Владимир. А насчет свидетелей и прочих обстоятельств можете узнать у начальника сыскного приказа. Пал Палыч! – позвал Рыжий. – Поднимитесь, пожалуйста, к нам сюда.

От группы, окружавшей бездыханный труп князя Владимира, отделился невысокий человек в синем кафтане, отдаленно напоминавшем мундир, и взбежал на крылечко.

– Василий Николаич, этот господин – начальник нашего сыскного приказа. Господин Дубов, сыщик-любитель, – представил их Рыжий друг другу. – Пожалуйста, Пал Палыч, введите нас в курс дела.

– А чего уж там, – безнадежно вздохнул Пал Палыч, – допрыгался князь Владимир. Удивляюсь, как это его еще раньше не придушили, с его-то поведеньицем и образом жизни!

– Значит, его придушили, – пробормотал Дубов. – Очень мило. Ну что ж, давайте взглянем на дорогого покойничка.

Князь Владимир, статный кудрявобородый боярин в дорогом кафтане, искусно отделанном волчьим мехом, лежал прямо на уличном настиле. Его лицо одновременно выражало и смертельный ужас, и смертельную тоску. К своему немалому удивлению Василий увидел, как один из сотрудников сыскного приказа, здоровенный мужичина, что называется, косая сажень в плечах, с огромным трудом вытаскивает изо рта князя Владимира продолговатый предмет, похожий на брусок мыла.

– Удушение, – коротко пояснил Пал Палыч и привычным движением пальцев прикрыл застекленевшие глаза покойника. – Однако довольно странный способ…

«Каширский!» – мелькнуло в голове Василия. Ведь именно таким способом Николай Рогатин, зомбированный Каширским журналист, убивал людей, неугодных преступному чародею и его сообщникам.

Вслух же Дубов спросил:

– Пал Палыч, при каких обстоятельствах был обнаружен труп и каковы версии убийства?

– Что-что? – не разобрал Пал Палыч.

– Ну, есть ли у вас какие-то предположения, подозрения?

– А, ну его обнаружили примерно с час назад. Одна бабуся заметила ноги, торчащие из-под крыльца, подумала, что пьяный и решила снять сапоги. Потянула, а там – покойник! Можете увозить, – бросил Пал Палыч своим помощникам. Те, словно только того и ждали, схватили князя Владимира за руки-ноги и без особого уважения к титулу покойного забросили в подъехавшую телегу, запряженную парой тощих лошадок.

– И каковы ваши соображения? – осторожно спросил Дубов у Пал Палыча, который уже повернулся, чтобы последовать в ту же телегу.

– А, ерунда! – пренебрежительно махнул рукой следователь. – Одним князем больше, одним меньше… – Однако на прощание Пал Палыч обернулся к Дубову и, понизив голос, сказал: – Одно вам доложу, Василий Николаич. Раз уж тут замешан князь Владимир, царствие ему небесное, то ищите бабу.

Телега с грохотом отчалила, а Василий поднялся на крыльцо к Рыжему, который все так же стоял там, меланхолически опершись на перила и едва откликаясь на смачные реплики майора Селезня. Александр Иваныч внимательно наблюдал за возней двух детективов над трупом, но не вмешивался, так как предпочитал, по собственным словам, «не делать умную рожу» в тех вопросах, в которых неощущал себя достаточно компетентным.

– А ведь это мог быть я, – вдруг проговорил Рыжий.

– То есть? – не понял Дубов.

– Видите ли, князь Владимир – личность весьма одиозная, но не имеющая особого влияния ни в государственной жизни, ни даже в оппозиционных кругах. Кому нужно его убивать? Кому он вообще нужен? А вот моей смерти желают многие.

– То есть вы считаете, что вас с ним перепутали? – сообразил Селезень.

– Очень возможно. Или даже скорее другое, – раздумчиво сказал Рыжий. – Мои враги решили меня дискредитировать, подкинув под крыльцо труп князя Владимира.

– Подкинув под крыльцо? – чуть не подскочил на месте Дубов. – Нет-нет, но это невозможно! В центре города взять и подкинуть труп под крыльцо – это же нонсенс. Тем более, что сделано это было, как я понял, задолго до наступления темноты. Стало быть, – ударился Василий в свои любимые логические построения, – первым делом нужно выяснить, какими путями труп князя Владимира оказался под крыльцом вашего дома… Жаль, сейчас темно, а потому детальный осмотр места происшествия отложим на утро. Господин Рыжий, я вас прошу – позаботьтесь, чтобы тут все оставалось как есть.

– Разумеется, – с готовностью кивнул Рыжий, – я выставлю охранный пост.

– А давайте я подежурю, – вызвался Селезень.

– Нет-нет, ну что вы, – отказался от его услуг Рыжий, – вам надобно хорошенько отдохнуть перед отъездом.

– А что, отъезжаем уже завтра? – обрадовался майор.

– Нет-нет, или послезавтра, или еще на день позже – в зависимости от того, как скоро удастся вывести Государя из запоя. Должен же он проститься с дочкой!

– Ну и прекрасно. А завтра с утречка я вплотную займусь расследованием убийства, – удовлетворенно потер руки Василий.

x x x

Расследование убийств было профессией Василия Дубова. А чаще – расследование краж, ограблений, мошенничеств и прочих антисоциальных деяний. Нередко, расследуя незначительное на первый взгляд дело, Василий благодаря своей проницательности и дедуктивному методу раскрывал нечто такое, чего и сам не ожидал. И одним из ярких примеров такого рода по праву считается «Дело о пропавшей швабре», с которого, собственно, и началась слава Великого Детектива Василия Дубова.

Как-то вечером, засидевшись допоздна в своей сыскной конторе на втором этаже Кислоярского Бизнес-центра, Василий Николаевич решил там же и заночевать. Однако выспаться как следует ему не дали – уже часов в семь утра детектива разбудил ритмичный стук в дверь. Дубов с трудом встал со старенькой тахты и поплелся к двери. На пороге стояла уборщица Фрося.

– Что стряслось, Фросенька? – сладко зевнул детектив.

– Вася, извини, что разбудила, но пропала моя любимая швабра! – на одном дыхании выпалила Фрося.

– Так-так, – пробормотал сыщик. Остатки сна немедленно слетели с Василия. – Правильно сделала, что разбудила. Ни одно преступление не должно оставаться безнаказанным. Сегодня человек украл швабру, а завтра…

– А завтра самолет угонит, – докончила Фрося любимую поговорку сыщика.

– Именно так. Ну, рассказывай, как было дело.

– Вчера вечером я вымыла, как обычно, коридоры на третьем и четвертом этажах, а первый и второй решила оставить на завтра, то есть на сегодня. Ну то есть чтобы пораньше придти и домыть. Хотела, знаешь, успеть на сериал по телевизору. Там решалась свадьба Марии с Луисом Альберто, а в это время Лорена…

– А швабру заперла в подсобке? – оторвал Василий Фросю от латиноамериканских страстей.

– Да нет, я оставила ее прямо здесь, в вестибюле второго этажа, в уголке. Все равно ведь ночью тут никто не ходит…

– Вот она, родная наша безалаберность! – тоскливо глянул в потолок Василий. – Бросаем вещи где ни попадя, а потом удивляемся, что они исчезают!

– Да я уж не в первый раз так оставляю, – оправдывалась Фрося. – Ни разу еще не пропадала…

– Ну ладно, приступим к поискам, – прервал Василий Фросины стенания. – Если швабру уже вынесли за пределы Бизнес-центра, то отыскать ее будет почти невозможно, но если она в здании, то еще не все потеряно. – С этими словами детектив решительно двинулся по слабо освещенному коридору.

Отсутствие швабры в коридоре и других доступных поискам местах на втором этаже детектива отнюдь не обескуражило – напротив, он выглядел весьма удовлетворенным:

– Что ж, круг поисков сузился. Теперь перейдем на третий этаж, – сказал он Фросе, которая со священным трепетом наблюдала за ходом поисков и полетом мысли Великого Сыщика.

Третий этаж – как, впрочем, и все остальные – являл собой почти точное повторение этажа второго: лестница выходила в фойе, используемое под курилку, а уже из него тянулся длинный коридор, куда выходили двери кабинетов, где в былые годы трудились партийные деятели местного масштаба, а во время описываемых событий – президенты разного рода фирм и совместных предприятий. Единственное, чем отличался третий этаж от второго – так это более низкими потолками, но это впечатление создавалось исключительно благодаря так называемым подвесным потолкам в фойе и коридоре, сделанным из квадратов какого-то непонятного материала. Считалось, что подобное приспособление было сделано для облегчения уборки, однако по толстому слою пыли можно было умозаключить, что Фросина швабра добиралась до подвесного потолка не так часто, как следовало бы…

В фойе третьего этажа перекуривал еще один местный полуночник – компьютерщик Женька из располагавшейся в Бизнес-центре редакции околомедицинской газеты «За ваше здоровье». Почему-то самые гениальные идеи относительно газетной верстки обычно приходили ему в голову именно в ночные часы.

– Привет, Женя, – кивнул ему Василий. – Как твои двойняшки?

– Да все в порядке. – Верстальщик последний раз затянулся сигареткой и смял окурок в блюдечке, заменявшем пепельницу. – А ты что же, Василий Николаич, тоже перешел на ночной образ жизни?

– Да нет, вот ищу одну пропажу. Кстати, ты не видел, никто тут швабру не выносил?

– Да что ты, по ночам здесь никого не бывает… Хотя постой. Я тут часа в два или три выходил покурить и видел, как из коридора появился незнакомый человек, прошел мимо меня и спустился по лестнице. Но швабры у него точно не было.

– А может, он спрятал ее под одеждой? – предположил Дубов. Женька усмехнулся:

– Да нет, он был так одет, что ничего не спрячешь.

Тут подала голос Фрося:

– А вдруг этот человек что-то видел?

– Резонно, – согласился детектив. – Женя, опиши, пожалуйста, этого незнакомца. Возможно, он – ценный свидетель.

Женя вновь закурил и на минутку задумался:

– Он так быстро прошел, что я его и не рассмотрел толком. Да и, по правде говоря, не особо разглядывал. Помню, высокий такой…

– Высокий блондин в черном ботинке? – подхватил Василий.

– Нет-нет, скорее брюнет. В белых кроссовках, джинсах и рубашке. Такая, знаете, клетчатая, в обтяжку.

– Вылитый дон Федерико! – мечтательно протянула Фрося. – Мужчина моей мечты…

– Ну что ж, эти сведения могут нам пригодиться, – удовлетворенно заметил сыщик. – А пока продолжим поиски.

С этими словами Дубов отважно двинулся по коридору, в начале которого слабо мерцала одинокая лампочка, а дальний конец и вовсе тонул во мраке.

Не прошло и минуты, как из темноты раздался оглушительный вопль. Фрося и Женя вскочили, чтобы броситься на помощь Василию, но тут он сам вынырнул из коридора, в одной руке неся швабру с тряпкой, а другой рукою держась за лоб.

– Вася, ты ее все-таки нашел? – обрадовалась Фрося.

– Скорее, она нашла меня, – ответил детектив, потирая разрастающуюся на лбу шишку. – Кажется, в таких случаях надо приложить что-нибудь холодненькое…

– Лазерный диск! – сообразил Женя и побежал в редакцию «За вашего здоровья».

– Ну и дела!.. – пробормотал Дубов, с любопытством разглядывая причудливо засохшую тряпку.

– А что, что-то не так? – удивилась Фрося. Однако детектив не успел ничего ответить, так как по лестнице грузно поднимался господин в красном пиджаке и с торчащим из кармана пейджером. Это был собственной персоной глава тогда еще мало «раскрученного» туристического агентства «Сателлит» Георгий Ерофеев. Не обращая никакого внимания на уборщицу и детектива, он продефилировал через фойе, а при входе в коридор чуть не столкнулся с Женей, который нес Дубову спасительный холодненький диск.

– Черт, не могут лампочки вкрутить, – проворчал господин Ерофеев и, достав из кармана маленький фонарик, двинулся по коридору. Василий приложил ко лбу диск и, сделав Фросе и Жене знак молчать, пошел на цыпочках следом за турбизнесменом. Тот двигался не спеша, освещая фонариком то чисто вымытый пол, то двери кабинетов по обеим сторонам коридора, то пыльные квадратики подвесного потолка. Наконец господин Ерофеев достиг последней двери и, вполголоса чертыхаясь, открыл замок. Подождав для вежливости минутку-другую, детектив небрежно постучался.

– Заходите! – послышалось из кабинета. – А, это вы, Василий Николаевич, – без особой радости поприветствовал раннего гостя господин Ерофеев. – Чем могу быть полезен?

– Скажите, у вас ничего не пропало? – без предисловий спросил Дубов.

– В каком смысле? – удивился бизнесмен.

– В смысле что-то ценное из кабинета, – пояснил детектив.

– Ну, вы, блин, даете! – ухмыльнулся Ерофеев. – У нас ничего не пропадет, даже если очень захочет. Видите – сигнализация, видеокамера прямо над дверью…

– А вы все-таки проверьте, – настаивал Дубов.

– Чего там проверять, – досадливо махнул рукой бизнесмен. – Сейф на месте, стол, стулья, компьютер… А, понимаю! – стукнул себя по лбу Ерофеев. – Вы набиваете меня к себе в клиенты! Не выйдет, господин хороший, наша фирма денег на ветер не бросает.

– У меня и без вас клиентов хватает, – чуть обиженно ответил Дубов и вышел в коридор, оставив дверь открытой. Там он встал на цыпочки, приподнял один из квадратиков подвесного потолка и, пошарив за ним, извлек пыльный портфель. Господин Ерофеев, с саркастической ухмылкой наблюдавший из своего кабинета за действиями сыщика, вскочил из-за стола:

– Как он туда попал?!!

– Значит, все-таки я был прав? – не без ехидства произнес детектив и небрежно кинул портфель бизнесмену. Тот, прижимая пыльное сокровище к пиджаку, бросился к сейфу:

– Нету! – завопил он еще громче. – Василий Николаич, вы спасли всю нашу фирму! Ведь в этом портфеле находится… – Ерофеев осекся. – В общем, там важные документы. Скажите, господин Дубов, чем я мог бы вас отблагодарить?

– Ничего не надо, – махнул рукой Василий. – Ведь искал-то я вовсе не ваши секретные документы, а Фросину швабру.

– Какую еще, в натуре, швабру? – удивился Ерофеев, заботливо отправляя портфель назад в сейф. – Причем тут швабра?

Дубов деликатно присел на краешек стола:

– Швабра стояла возле дверей вашего кабинета, а на одном из квадратов подвесного потолка я заметил отпечаток на пыли в форме руки. Остальное вы сами видели.

– Да, но причем тут швабра? Никак не врублюсь, – напрягал мозги президент фирмы.

– Мокрая тряпка за несколько часов успела высохнуть и сохранила форму последнего предмета, с которым соприкасалась, – терпеливо объяснил детектив. – Но форму не швабры, а некоего цилиндрического предмета. Так что мне оставалось только реконструировать ситуацию. Вор проник в кабинет, накинул шваброй тряпку на объектив видеокамеры, вы можете потом проверить запись, открыл сейф, взял портфель, а уходя снял с видеокамеры тряпку и оставил швабру вместе с оной рядом с дверью. На ваше счастье, в вестибюле в этот момент кто-то курил, и похититель на всякий случай засунул добычу за подвесной потолок, чтобы вернуться за нею следующей ночью. Вот, собственно, и все.

– Елы-палы, как все просто! – вырвалось у господина Ерофеева.

– Просто-то просто, – чуть обиделся Василий, – а ведь секретные документы достались бы вашим конкурентам.

– Извините, я хотел сказать – для вас просто, – поспешно поправился бизнесмен. – А вы не можете заодно установить, кто был этот полночный вор?

– Кто он был? – задумался на минутку детектив. – Его имени я, конечно, не знаю, но одну примету могу назвать точно – это человек высокого роста.

– Почему вы так уверены? – недоверчиво спросил Ерофеев.

– Ну, это элементарно. Давайте выйдем в коридор. А теперь попытайтесь достать до потолка.

Бизнесмен вытянулся во весь рост, но до потолка смог дотронуться, лишь подпрыгнув.

– Вот видите, – радостно объяснил Дубов, – я хоть и повыше вас, но тоже дотянулся с трудом. А вор был настолько высокого роста, что достал до потолка всей ладонью – поглядите вот на этот отпечаток.

– Ну, вы действительно гениальный сыщик! – восхитился Ерофеев. -Значит, похититель был высокого роста. А другие приметы вы не можете вычислить?

– Ну почему же не могу? – Василий глубокомысленно задумался. – Значит так, записывайте. У него темные волосы, в момент преступления был обут в кроссовки белого цвета, а одет в джинсы и клетчатую рубашку. В общем, вылитый дон Федерико из «Дикой Розы». Это, конечно, не ахти какие приметы, однако лучше, чем ничего.

У господина Ерофеева от изумления чуть не отвалилась челюсть:

– Черт возьми, откуда?.. Как вы смогли это установить? Ну, швабра, тряпка, высокий рост – это понятно, что в кроссовках – это вы могли узнать по следам, но все остальное?!..

Василий обаятельно улыбнулся:

– Позвольте на этот раз обойтись без объяснений. У сыщика могут быть свои маленькие тайны, а то опять скажете: «Как все просто!». – И с этими словами детектив покинул кабинет, прикладывая к шишке лазерный диск.

x x x

Сообщение об убийстве князя Владимира вызвало у наших путешественников весьма сдержанную реакцию.

– А я даже не знаю, Василий Николаевич, стоит ли вам заниматься этим расследованием, – высказалась баронесса. – У меня такое ощущение, что кому-то тут хочется всех нас вляпать во что-то очень липкое и грязное.

– Да, моя профессия не для белых перчаток, – легко согласился Дубов, – но очень возможно, что убийство князя Владимира имеет прямое отношение к главному предмету поисков.

– Так ведь Каширский отбыл в Белую Пущу, – напомнил Селезень.

– Надя подтвердит, что самолично Каширский никого не убивает. Более того, у него отработана своего рода трехступенчатая система совершения убийств.

– Да, это так, – подтвердила Чаликова. – И я сама была тому свидетелем. Каширский отдавал распоряжение своей сообщнице Глухаревой, а уж та руководила действиями вверенного ей зомби Рогатина, который душил людей, всовывая им в горло разные предметы. Таким образом сам Каширский к убийству не имел как бы никакого отношения и вообще в момент совершения мог находиться в совсем другом месте. И яркий тому пример – нашумевшее в свое время убийство одного издателя неприличных газет, которого нашли у дверей его же собственной квартиры с включенным вибратором в глотке.

– Да, это действительно было «преступление века», – подтвердил Василий. – Причем Каширский заблаговременно уехал, а всю черную работу проделали его помощники – Анна Сергеевна Глухарева и зомби Николай Рогатин. Но мало того, потом госпожа Глухарева все подстроила так, что в убийстве обвинили совершенно постороннего человека, и только наше с Надей оперативное вмешательство помогло снять с него это обвинение.

– То есть вы предполагаете, что убийство князя Владимира – тоже дело рук господина Каширского и его зомби? – спросил майор.

– Боюсь, что все не так просто, – с сомнением покачал головой детектив. – Действительно, «почерк» исполнителя идентичен с Рогатиным, но это не Рогатин.

– Почему? – удивился Селезень.

– Рогатина позже удалось раззомбировать, и он вернулся в Москву.

– Да, здесь он никак не мог оказаться, – подтвердила Чаликова. – Но, может быть, это другой зомби, так сказать, местный?

– Все может быть, – не стал спорить Василий. – Но если самого Каширского нет сейчас в Царь-Городе, то должен быть кто-то еще, кто указывает зомби, где, когда и кого нужно «убрать». И вообще, господа, утро вечера мудренее. Давайте хорошенько выспимся, а уж утром, на свежую голову…

Однако в коридоре Надя остановила Дубова:

– На одну минуточку, Васенька. У меня для вас есть сообщение.

– Вот как? – немного удивился детектив. – В таком случае, давайте пройдем ко мне в комнату.

– Лучше ко мне, – предложила Чаликова.

– Ну что ж можно и к вам, – вздохнул Дубов.

– Дело в том, что князь Владимир – это как раз тот тип, который в Боярской Думе всех поливал из ковша, – без предисловий сообщила Надя, когда они оказались одни в комнате.

– Ну, тогда ничего удивительного, что его постиг столь печальный конец, – кивнул Дубов.

– Дело не в этом. Позже, когда мы с ним разговорились в кулуарах, он пригласил меня на рандеву. Я, конечно, решительно отказалась, а он так нагло заявил: «Вечером я буду ждать вас под крыльцом в доме Рыжего. Там я задеру вам юбки и покажу, на что способен член Боярской Думы!». Я, конечно, послала его подальше, но он, как видно, сдержал свою угрозу. Не в смысле задрать юбки, а в смысле ждать под крыльцом.

– Значит, князя Владимира сгубила его же собственная похотливость, – удовлетворенно отметил детектив. – Да, но не сам же он затолкал себе в глотку кусок мыла? Значит, убийство произошло под крыльцом, то есть труп туда никто не подсовывал, а он сам себя туда доставил. Но кто его задушил? – задумался Василий. – Наденька, кто-нибудь присутствовал при вашей беседе с князем Владимиром?

– Ну да, чуть ли не половина Думы. Он ведь просто бравировал собственным непотребством!

– Это еще больше осложняет дело. Ну ладно, идемте спать. А уж завтра приступим к настоящему следствию.

Но Надя мягко удержала его за руку. В ее глазах читалась неуверенность.

– Наденька, вы хотите мне еще что-то сказать? – Василий наклонился к самому ее лицу, заглядывая в большие темные глаза.

– Мне страшно, – тихо прошептала Чаликова.

– Наденька, не бойся, я же рядом с тобой, – осторожно обнял ее Василий. – И я буду все время рядом с тобой. И я перегрызу горло всякому, кто причинит тебе зло.

– Васенька, не в этом дело, – всхлипнула Надежда, уткнувшись в его крепкое плечо. – Мы в чужом мире. Совсем чужом. И неизвестно, вернемся ли обратно.

– Вернемся, – твердо сказал Василий, хотя и у самого от такой мысли на сердце заскребли кошки. Но его уверенный тон все-таки несколько успокоил Надю. Она последний раз всхлипнула, смешно, как девчонка, шмыгая носом. И жарко шепнула в его ухо:

– Васенька, не уходи сейчас, побудь со мной.

– Я не ухожу, моя милая, я с тобой, – погладил ее по шелковистым волосам Василий.

– Я хочу, чтобы ты всегда был со мной, – страстно шептала Надежда. – Чтобы ты трогал мои волосы. Прикасался к моим рукам. Обнимал меня. Нет! Крепко сжимал меня в своих объятиях. Крепко. Очень крепко. Так, чтобы весь мир сжался в твоих объятиях. И мы с тобой одни на целом свете.

– И мы одни на целом свете, – как эхо, отозвался Василий.

И поцелуй завершил их сумбурный разговор. В темной горнице. Посреди иного мира, в ином измерении. Двое любящих слились в нежных объятиях. И какое дело любви до пространства и времени.

x x x

Когда утром Василий, сладко потягиваясь после недолгой ночи, вышел на роковое крыльцо, там уже находился глава сыскного приказа. Правда, на этот раз он был без своих помощников.

– Ну, Пал Палыч, что-нибудь прояснилось? – спросил Дубов.

– Ничего, Василий Николаич, – признался Пал Палыч, – полная непонятица.

– Да уж, у вас, наверное, не так часто убивают деятелей столь высокого полета, – заметил Василий.

– Какое там! – фыркнул глава приказа. – Чуть не каждую неделю – то кого-нибудь из бояр зарежут, то в Кислоярку столкнут, а то и отравным зельем обпоят… Ну да все это дела житейские, но чтобы так вот – сунуть в глотку кусок мыла, да под крыльцо, да еще в тереме самого Рыжего, да средь бела дня… – С этими словами Пал Палыч полез под крыльцо. – О, да тут кое-что есть!

– Вещдоки? – деловито спросил Василий.

– Что-что?

– Ну, вещественные доказательства.

– Да нет, не совсем. Я вижу, тут на земле ясные отпечатки сапог, именно таких, какие были на покойном князе Владимире, и еще круглое углубление… Как будто он тут вначале не лежал, а сидел.

– А если он кого-нибудь там ожидал? – осторожно, чтобы ненароком не впутать в это дело Чаликову, предположил Дубов.

– Да, похоже, что так. И этот кто-то явился на свидание не с самыми добрыми намерениями. – Пал Палыч вылез из-под крыльца. – Значит, на покойного напали либо внезапно, со спины, либо убивец – человек, которому он всецело доверял, или, скажем так, от которого не ожидал нападения.

Сердце Василия сжалось: «А что если Надя не сказала мне всей правды? Например, явилась на свидание – из любопытства или из журналистского интереса, тот стал к ней приставать, вот она его… Да нет, кусок мыла был засунут ему в глотку так крепко, что здоровый мужчина его с трудом вытащил. Хотя, с другой стороны, опасность удваивает силы…»

Вслух же Василий сказал:

– Никак не могу понять, любезнейший Пал Палыч, как это случилось, а главное – кому это нужно.

– А, не берите в голову. Лично меня в этом деле привлек лишь способ исполнения, – признался Пал Палыч. – А что касается «кому нужно?» – то это уж вопрос посложнее.

– Но князь Владимир, как я слышал, стоял в оппозиции, то есть, в общем, не особо поддерживал царя Дормидонта и господина Рыжего, не так ли? – не то спросил, не то констатировал Василий. Пал Палыч пренебрежительно махнул рукой:

– Я в ихние дрязги не вникаю. Знаю только, что и у Государя, и у Рыжего есть враги поважнее, чем князь Владимир.

Тут на крыльце появились госпожа Хелена, майор Селезень и Надя Чаликова в сопровождении Рыжего. Судя по одеяниям, все четверо отправлялись в город.

– Пошел наводить порядок в вооруженных силах! – гаркнул майор и строевым шагом, от которого чуть не обвалилось злосчастное крыльцо, двинул по улице.

– А я, как всегда, в архив! – радостно пропела баронесса и поспешно удалилась следом за майором.

– А вы, Наденька? – спросил Дубов.

– Пойду посмотрю, чем живет Царь-Город. Может, потом какую статейку накропаю.

– Только будьте осторожны, – понизив голос, попросил Дубов. – После случая с князем Владимиром всего чего можно ждать.

– Вася, вы полагаете, что его убийство имеет к нам какое-то отношение? – тревожно глянула на детектива Чаликова.

– Во всяком случае, не исключаю, – не стал тот вдаваться в подробности. – Так что будьте особо внимательны и не поддавайтесь ни на какие провокации.

– Будет исполнено! – усмехнулась Надя.

– Ну, как идет следствие? – поинтересовался Рыжий, когда гости разошлись по своим делам.

– Так себе, – ответил Пал Палыч. – Похоже, опять ничего не найдем.

– Но искать будем! – оптимистично заявил Дубов.

– Ищите, – одобрил Рыжий и, наклонившись к Василию, понизил голос: – Только не допоздна. Возможно, уже завтра утром вам отправляться в путь. – И Рыжий направился в сторону своего экипажа, который ждал его на улице напротив крыльца.

– Подвезите и меня до приказа, – попросил Пал Палыч.

– Да ради бога! – беспечно махнул рукой Рыжий, и карета, бренча по бревнам, будто расстроенное фортепьяно, скрылась за поворотом. А Василий заглянул под крыльцо – но не обнаружил там ничего заслуживающего внимания, кроме того, что уже заметил и отметил глава сыскного приказа.

– А в конце-то концов, чего я тут голову себе дурю, – пробормотал Дубов. – Лучше прогуляюсь по городу.

Василий по опыту знал, что если какое-то расследование зашло в тупик, то не следует зря «перегревать» мозги, а лучше всего отвлечься на что-нибудь совсем другое. И если в «своем» мире Василий Николаевич мог, например, съездить на природу, хоть в «Жаворонки» к писательнице Ольге Ильиничне Заплатиной, то здесь ему ничего другого не оставалось, как переодеться в сообразный эпохе кафтан и отправиться в центр города.

Едва Василий завернул на соседнюю улицу, как его глазам предстало величественное шествие, достойное известной басни Крылова: прямо по улице запряженная тройка тащила, вернее, катила невиданного в здешних краях зверя. Разумеется, невиданного для народа, с изумлением наблюдавшего за происходящим. Дубов же тотчас узнал «Джип» майора Селезня, только на переднем сидении вместо майора сидел и не очень умело крутил баранку незнакомый человек с густыми темными кудрями. А из толпы доносились возгласы:

– Опять народу забижательство готовят!..

– Глянь-ка, Борька внутри – да это опять выдумки рыжего черта!..

– Все они заодно!..

– Ничего, вот ужо придет князь-Григорий да задаст им трепку!..

– Да уж, похоже, что князя Григория здесь ждут не дождутся не только воеводы с боярами, – вздохнул Василий и свернул в ближайший переулок. И тут он увидел Чаликову – она была чудо как хороша в длинном сером платье и в высокой шапке, слегка отороченной лисьим мехом. «Да, эта женщина – на все времена», с нежностью подумал Василий и не спеша двинулся следом за Чаликовой, грациозно ступавшей кожаными сапожками по переулочной грязи. Но тут из дыры в заборе вынырнул какой-то субъект в лохмотьях, напоминавший кислоярского бомжа, и о чем-то заговорил с Чаликовой. Дубов спрятался за выступ мрачной избы, выдвигавшейся из общего ряда строений почти на проезжую часть, и наблюдал, готовый в любой момент броситься на помощь Наде. Однако та, несколько минут поговорив с «бомжом», спокойно пошла дальше, а ее подозрительный собеседник вновь нырнул в дыру.

«Странно, о чем они говорили? – ломал голову Василий. – А впрочем, Надя ведь собиралась пообщаться с разными слоями здешнего общества. Не все же с боярами тусоваться». – И детектив, чтобы не мешать журналистке выполнять свой профессиональный долг, вернулся на большую улицу. Поскольку необычная упряжка уже проехала, то там было спокойно и почти безлюдно.

И тут Дубов увидел, как по улице раскованной, чтобы не сказать больше, походочкой фланирует некий господин с аляповатым красным крестом поверх весьма дорогой одежды. Вспомнив рассказ Нади об этом странном боярине, Василий почти машинально пошел следом за ним и очень скоро оказался перед входом в собор – тот самый храм Ампилия Блаженного, который показывал ему Рыжий. Осенившись истовым крестным знамением, господин вошел в церковь.

«Ну, сейчас его оттуда выставят с треском», злорадно подумал Василий, но поскольку это пророчество не сбылось и через пять, и через семь минут, то детективу не оставалось ничего другого, как войти следом.

В церкви шел обряд отпевания – батюшка с клиром дьячков читали отходную убиенному рабу божию Володимиру, каковой смиренно возлежал в роскошном гробу среди немногочисленных провожающих, в одном из коих Дубов увидел господина с ярким крестом. В покойнике же он узнал князя Владимира.

Недолго думая, детектив подошел к скорбящим провожающим и вежливо отвел господина с крестом в сторону.

– Я – частный сыщик Дубов, – вполголоса представился он. – Расследую убийство князя Владимира.

– Боярин Андрей, – представился в ответ его собеседник. – Чем могу служить?

– Как вы думаете, почему погиб князь Владимир? – с ходу приступил к делу Василий.

– Ей-богу, не знаю, – совершенно искренне пожал плечами боярин Андрей. – Но его не должны были убить.

– В каком смысле?

– Ой, да вы меня не слушайте, я вечно несу всякую околесицу. Особенно сегодня, в такой печальный день… – Боярин Андрей глянул на покойника и умильно прослезился.

«А ведь эта фраза у него вырвалась не случайно, – подумал Василий, – надо ее запомнить: Князя Владимира не должны были убить». А вслух он задал следующий вопрос:

– Господин боярин Андрей, знаком ли вам некто маг и чародей Каширский?

– О, еще как знаком! – ответствовал боярин гораздо громче, чем это полагалось в храме, да еще и на панихиде. – Прекрасный человек. Именно он подарил мне это средство от порчи и сглаза. – Боярин Андрей продемонстрировал свой крест – и только тут Дубов заметил, что он был пластмассовым и явно изготовлен в том мире, откуда Василий прибыл.

– Ну и как, помогает? – заинтересовался Дубов.

– Еще как! – воскликнул боярин, но, заметив укоризненные взгляды батюшки, дьячков и, как показалось Василию, покойника, сделал постное лицо и скорбно перекрестился.

x x x

На этот раз обед в доме Рыжего состоялся несколько позже обычного и, будучи по форме обедом, по сущности скорее представлял собою ужин: сам хлебосольный хозяин задержался на государственном поприще, баронессу почти невозможно было вытащить из ее любимого древлехранилища, а майор так увлекся разработкой новой царь-городской оборонной концепции, что совсем забыл про обед.

Дубов и Чаликова, вернувшиеся из города раньше других, успели обменяться впечатлениями.

– Сегодня ко мне на улице подошел один бедно одетый человек, – доверительно сообщила Надя.

– И это случилось в Староконюшенном переулке, неподалеку от многоглавой церкви Ампилия Блаженного, – подхватил Василий.

– А откуда вы знаете? – удивилась журналистка.

– Пусть это останется моей маленькой профессиональной тайной, – загадочно ответил Дубов. – И о чем вы с ним говорили?

– Собственно, говорил в основном он. Речь шла о том, что мы с вами не должны доверять Рыжему и что убийство князя Владимира – это западня для нас. В конце он сказал: «Я вас предупредил, а дальше – как знаете» и нырнул в заборную дырку.

– Ну, стоит ли такое особенно брать в голову! – пренебрежительно сказал Василий. – Это все интриги здешних политиканов, которые грызутся друг с другом, как тараканы в банке, а заодно пытаются втянуть в свои делишки и посторонних. Все как у нас! Лучше, Наденька, расскажите мне, какое впечатление на вас произвели покойный князь Владимир и боярин Андрей. Кстати, вы заметили, что его огромный крест сделан из пластмассы? Если я не путаю, пару лет назад на кислоярском рынке кооператоры продавали такие по доллару штука.

– А я думала, что он деревянный.

– Между прочим, этот крест боярину Андрею подарил ни кто иной как Каширский.

– Ах, вот оно что…

– Да, но вернемся к нашим боярам. Так каково ваше мнение о них?

Надя на минутку задумалась:

– Ну, если в личном отношении – то, прямо скажем, не самое благоприятное. А князь Владимир – так и вовсе самое что ни на есть омерзительное, хоть о покойниках и не говорят плохо.

– Но, может быть, есть нечто, что объединяет Владимира и Андрея? -задал Василий наводящий вопрос.

– Да… Знаете, Вася, я, конечно, не успела достаточно разобраться в хитросплетениях здешней политической жизни, да это и невозможно, но поняла, что у Государя и его правительства, в котором немалую роль играет наш друг Рыжий, очень сильная, хотя и весьма разношерстная оппозиция. Не знаю, как в других слоях общества, но в Боярской Думе – точно. Ну, например, царь-городский голова князь Длиннорукий – это очень солидный и влиятельный господин. А князь Владимир с боярином Андреем… Расскажу о том, что сама видела вчера на заседании Думы. Один боярин, уж не помню, как его звали, начал чуть не на счетах доказывать нерентабельность неких нововведений, предлагаемых людьми Рыжего. И когда большинство Думы почти уже было готово с этими доводами согласиться и отклонить предложение правительства, как вскочил князь Владимир и с криком «Шайку Рыжего – под суд!» окатил представителя правительства бражкой из жбана.

– И что он, держал полный жбан наготове?

– Да, и у меня создалось впечатление, что эти действия он предпринял не спонтанно, а они заранее были заготовлены и чуть ли не отрепетированы. А когда князя Владимира вывели, порядок более-менее установился и прения продолжились, то поднялся боярин Андрей и, потрясая своим крестом, выдал целую речь. Я ее даже записала, чтобы не забыть. – Надя достала журналистский блокнот и с выражением зачитала: «Что тут нам эти мерзавцы зубы заговаривают! Жили мы тысячу лет без вашей канализации и еще столько же проживем. Да, жили по уши в дерьме, но это ведь наше, собственное, царь-городское дерьмо!», и так далее в том же духе с грубыми нападками на Рыжего и его помощника, некоего Борьку. У меня такое впечатление, – чуть запнувшись, продолжала Надя, – что деятели вроде князя Владимира своими выходками не столько вредят правительству, сколько дискредитируют оппозицию. То ли по глупости, то ли… – Надя не договорила.

– Неужели?.. – вырвалось у Дубова. – Но тогда слова Андрея, которые он случайно обронил в церкви, обретают совсем другой смысл. И вообще, вся эта история становится еще более запутанной.

– В каком смысле? – не совсем поняла Чаликова, но Василий не успел ответить, так как в этот момент в гостиную вмаршировал майор Селезень, и разговор как бы сам собой перескочил на оборонно-концептуальные рельсы.

x x x

За поздним обедом Рыжий вновь радушно потчевал дорогих гостей царь-городскими разносолами, но видно было, что его мысли заняты чем-то другим.

– Господин Рыжий, – обратился к хозяину майор Селезень, – как там насчет моего «Джипа»?

– Уже в городе, Александр Иваныч, – ответил за Рыжего Дубов. – А кстати, что это за кудрявый господин сидел за рулем?

– Ну, это Борька, мой помощник, – оторвался от своих дум Рыжий. -Между прочим, ему ваш «Джип» так приглянулся, что он загорелся идеей наладить производство таких же, но своих, и пересадить на них бояр и весь чиновный люд.

– Бесполезно! – махнула рукой баронесса Хелен фон Ачкасофф. – Если уж они так в штыки приняли идею канализации…

– Без канализации нет цивилизации! – прогудел Селезень.

Когда безмолвные слуги унесли остатки обеда и на столе появился огромный медный самовар, Рыжий приступил к главному:

– Итак, господа, завтра утром – начало операции «Троянская невеста». Предупреждаю сразу – путешествие сопряжено с определенным риском, и у вас еще есть время отказаться. – Так как никто отказываться не собирался, Рыжий продолжал: – Прекрасно. Стало быть, завтра утром мы с вами будем свидетелями мелодраматического прощания Дормидонта Петровича с царевной Танюшкой, после чего она в сопровождении высокопоставленной свиты отъедет из Царь-Города. А следом за ней с небольшим интервалом отправитесь и вы. Замена произойдет через несколько верст в загородной правительственной резиденции.

– Если не секрет, сами августейшие персоны в курсе ваших хитроумных планов? – поинтересовалась Чаликова.

– Танюшка в курсе, – с готовностью ответил Рыжий, – а Дормидонт Петрович пока что нет. По имеющимся сведениям, наша столица буквально наводнена соглядатаями князя Григория, и потому надо, чтобы все было как в натуре. А ведь чувства родителя, отдающего свое дитятко черт знает в какие руки, нарочно не сыграешь! Теперь относительно вашего путешествия. Из Царь-Города к замку князя Григория ведет дорога, весьма запущенная, но проехать по ней все-таки можно.

– Эх, жаль, «Джипик» мой сломался, – шумно вздохнул майор.

– Боюсь, князь Григорий не понял бы юмора, если бы царевна прибыла к нему на «Джипике», – заметил Рыжий. – В общем, старайтесь с дороги никуда не сворачивать, и все будет в ажуре. Я вам дам провожатого, который не только доставит вас к месту назначения, но и поможет решить как наши, так и ваши проблемы. – Рыжий многозначительно глянул на Дубова. – Да-да-да, в том числе и с поимкой господина Каширского. Всего дотуда пути двое суток -если завтра поутру отправитесь, то послезавтра к вечеру окажетесь на месте. Ну, если не очень торопиться, то можете еще и часть третьего дня прихватить.

– А как по-вашему – лучше торопиться, или не спеша? – спросила баронесса.

– Не спеши, а то успеешь. Тише едешь – шире морда, – смачно заявил майор Селезень.

– По существу я присоединяюсь к мнению майора, – кивнул Рыжий, -хотя и не в столь инфернальной форме. В общем-то спешки особой нет, ведь князь Григорий не ставил каких-то определенных сроков. Но, конечно, и особо медлить тоже не стоит. В этом вопросе вам лучше всего положиться на провожатого, с которым я вас познакомлю утром. А сейчас я посоветовал бы вам отправиться ко сну – завтра вас ждут великие дела.

– Жаль только, что я так и не довел до конца дело об убийстве, -вздохнул Дубов, подымаясь из-за стола.

– Ну ничего, когда вернетесь, тогда и доведете, – утешил его Рыжий. – А нет – тоже ничего страшного.

«Интересно, в каком смысле ничего страшного – что не доведете или что не вернетесь?», усмехнулся про себя Дубов.

x x x

ГЛАВА ТРЕТЬЯ.

В ПУТИ

Ночь перед отъездом, в отличие от предыдущей (а тем более позапрошлой), оказалась для наших путешественников вполне благополучной – во всяком случае, их покой никто не потревожил, и утром они чувствовали себя готовыми к новым головокружительным приключениям.

Сразу же после завтрака Рыжий повез своих гостей к царскому терему, перед парадным входом которого уже вовсю шла церемония прощания с царевной. Царь Дормидонт, представительный седовласый мужчина в роскошном пурпурном одеянии и в золотой короне, слегка съехавшей на одно ухо, прощался с дочкой Танюшкой – высокой вертлявой девицей явно не первой молодости. Она была одета в скромное серое платье, какое в Царь-Городе носили многие женщины, и лишь аляповатый брильянтовый перстень выдавал ее происхождение и состояние.

Мизансцену достойно довершала массовка – благообразно-длиннобородые бояре, нарумяненные боярыни и стрельцы, ненавязчиво отгонявшие простой народ, пришедший разделить со своим Государем горечь утраты.

– Прощай, дщерь моя ненаглядная, – нараспев говорил Дормидонт Петрович. – На кого ж ты меня, понимаешь, покидаешь? Светик мой ясный, на кого ж ты отцветаешь?!

– Не плачь, батюшка, не плачь, родимый, – голосила в ответ Танюшка. – Не навек расставаемся, не навек разлучаемся. – При этом, как показалось Наде, царевна хитро подмигнула Рыжему, который, скорбно склонив голову, наблюдал за происходящим.

– Вся эта сцена напоминает мне какой-то мексиканский телесериал, -вполголоса заметил Дубов. – Только не помню какой. Что-то вроде прощания Луиса Альберто с Просто Марией.

– Скорее, что-то бразильское, – оценивающе оглядев сцену, пробурчал Селезень.

Государь трижды крепко расцеловал Танюшку и, ссутулившись, шаркающей походкой поплелся в свой осиротевший терем.

А Танюшка, встав посреди площади, низко поклонилась на все четыре стороны и села в роскошную позолоченную карету, запряженную тройкой белых коней. Следом за царевной туда влезли еще несколько человек, и экипаж тронулся, сопровождаемый напутственными рыданиями бояр и простого народа. Боярин Андрей по такому случаю даже снял свой огромный крест и принялся усердно им размахивать.

– Ну все, пора и нам, – сказал Рыжий, когда пыль улеглась и народ, поняв, что представление закончилось, начал понемногу разбредаться.

В карете Рыжего находилось новое лицо – невзрачного вида человек средних лет, одетый в точно такой же «ямщицкий» кафтан, какой был на кучере в царевниной карете.

– Это и будет ваш провожатый, – представил его Рыжий. – Официально – царский возница, а де-факто – тот самый колдун, который поможет вам, госпожа Чаликова, сохранить вашу девичью честь, а вам, господин Дубов -справиться с нашим общим приятелем Каширским. Так что прошу любить и жаловать – господин Чумичка.

– Ха-ха! – проскрежетал господин Чумичка. – Уж дайте мне добраться до этого Каширского…

– А что, у вас с ним свои личные счеты? – смекнула Чаликова.

– Да-да, и это тоже, – торопливо сказал Рыжий. – Но об этом Чумичка вам расскажет по дороге, если, конечно, пожелает. А сейчас нам пора ехать. И, пожалуйста, не удивляйтесь, чему бы ни пришлось вам стать свидетелями через каких-нибудь полтора часа.

– Есть ничему не удивляться! – громогласно отрапортовал Селезень.

Вскоре карета проехала сквозь городские ворота, но не с той стороны, откуда наши путники вошли в Царь-Город, а с противоположной. Василий, однако же, заметил, что охраняли их те же самые стрельцы, только на сей раз они были куда вежливее, чем два дня назад, и даже пожелали счастливого пути.

Дорога, ведущая на запад от Царь-Города, поначалу оказалась и шире, и изъезженнее, и многолюднее, чем та, по которой Дубов и его спутники добирались в город от Горохового городища. Рыжий охотно пояснил:

– По той дороге вообще никто не ездит и не ходит. Считают, что в районе Холма Демонов водится нечистая сила, а дальше – край света, где обитает страшный и прожорливый Змей Горыныч, который поедает всех, кто приблизится к его владениям.

– Бабкины сказки! – вновь заявил майор Селезень. Видимо, все чудеса последних дней не произвели на него никакого впечатления.

– Сказки-то сказки, но когда мои люди узнали, куда нужно отправляться за вашим «Джипиком», Александр Иваныч, то поначалу отказались наотрез. А ведь они далеко не робкого десятка. И только личный пример моего помощника Борьки заставил их туда идти. А что поделаешь – вековые предрассудки! Это ведь не крапива, их так просто не выполоть.

Вскоре огороды и ветхие избы по обеим сторонам дороги стали встречаться все реже, а затем перелески, перемежавшиеся возделываемыми полями, перешли в густой лес, подступивший к тракту сначала с одной, а затем и с другой стороны.

Через час с небольшим дорога сделала очередной изгиб, и взору путников открылся ее прямой участок, вытянувшийся через дремучий лес, будто тонкая струнка. Теперь было видно, что за версту вперед, поднимая пыль, кто-то едет.

– Да-да, это карета Татьяны Дормидонтовны, – подтвердил Рыжий. – Так что, любезнейший Чумичка, прибавь ходу.

Чумичка подстегнул лошадей, и расстояние между экипажами понемногу стало сокращаться. И вдруг майор Селезень, наблюдавший за дорогой через полевой бинокль, обнаружил, что царевниной кареты нет.

– Уж не испугались ли они нас? – забеспокоился майор.

– Ни в коем разе, – хмыкнул Рыжий. – Просто они свернули налево, там у них первая остановка.

– А, ну да, вы же говорили – загородная правительственная резиденция, – припомнил Дубов.

– А точнее, охотничья изба Дормидонта Петровича, – подхватил Рыжий. – Он тут иногда отдыхает от государственных дел, ловит рыбку в пруду, играет в лапту…

– А что это такое – лапта? – удивилась Чаликова.

– Кажется, что-то вроде нашего тенниса, – не очень уверенно пояснил Дубов.

Тем временем карета свернула на узкую дорогу, примыкавшую к тракту с левой стороны. Вскоре показалась и охотничья изба, имевшая вид весьма богатого терема с резной крышей и коньком наверху. На лужайке перед теремом были расставлены столы, за которыми чинно трапезничала царевнина свита.

– Ленч на свежем воздухе – это совсем недурственно, – заметил Селезень, который по-прежнему не расставался с биноклем. От вооруженного взгляда майора не укрылась и сама царевна Танюшка. Она грациозно прохаживалась по травке, но лицо ее неизменно было повернуто в сторону большой дороги.

– А теперь глядите, что будет, – сказал Рыжий.

Едва карета въехала на лужайку и остановилась неподалеку от царского экипажа, из терема выскочили с десяток людей, вооруженных дубинками и секирами, и в черных платках, натянутых на лица.

– Все ясно, спецназ, – со знанием дела прокомментировал майор Селезень.

– Руки за голову! – скомандовал главный «спецназовец», у которого из-под повязки пробивались темные кудри.

– Борька?! – неуверенно спросил Василий. – Ваш помощник?

– Этого я не говорил, – ухмыльнулся Рыжий. – Вы сами догадались.

Тем временем люди в повязках, ласково подталкивая царевну и ее сопровождающих дубинками в спину, увели их в дом.

– На расстрел? – ужаснулась баронесса, вспомнив трагическую судьбу семьи Николая Второго.

– Переодеваться, – успокоил ее Рыжий. – Им выдадут другую одежку, а вы облачитесь в ихнюю.

– Но они же все расскажут царю! – удивленно воскликнул Василий.

– Разумеется, расскажут, – удовлетворенно кивнул Рыжий, – но не сегодня и даже не завтра. Придется им побыть, так сказать, под домашним арестом до вашего возвращения из Белой Пущи. И тогда Дормидонт Петрович обнимет свою ненаглядную Танюшку, а вас по-царски наградит. Уж об этом-то я позабочусь.

– Мы согласились на эту авантюру вовсе не ради денег, – чуть обиженно заметила Чаликова.

– Да-да, конечно, – поспешно согласился Рыжий. – Однако всякий труд… Ага, вот и одежда.

Действительно, Борька и его архаровцы вынесли из терема и сложили прямо перед царской каретой одеяния Танюшки и ее придворных.

– Ну что ж, милости прошу в карету… Ваше Высочество! – широким жестом пригласил Рыжий Чаликову. Надя, Василий, баронесса и майор пересели в роскошную карету царевны, колдун Чумичка занял место кучера, а «спецназовцы» подали путешественникам их новые платья.

– Переоденетесь по дороге, – дал последние торопливые напутствия Рыжий. – Во всем полагайтесь на Чумичку, он человек верный – и все будет в ажуре.

– Н-но, эх, залетные! – будто заправский ямщик, прокричал Чумичка, и царская карета легко стронулась с места. И уже через несколько минут лихая тройка несла ее по большой дороге – навстречу новым неизведанным приключениям.

x x x

Когда стрелки на «Командирских» часах Селезня доползли до часу пополудни, майор предложил:

– Давайте сделаем привал. Заодно и переоденемся.

– Но ненадолго, – с опаской покачала головой баронесса фон Ачкасофф. – Не нравятся мне эти леса, больно уж дремучие.

– А мы далеко в лес не полезем, – ответил майор. – Мальчики направо, девочки налево…

Через несколько минут путешественники смогли по достоинству оценить свои новые наряды: бравый майор красовался в красно-синем мундире царь-городского воеводы, баронесса Хелен фон Ачкасофф удивленно оправляла на себе пышное платье придворной статс-дамы с многочисленными оборками и рюшами, а детектив Дубов гляделся, может быть, и не совсем естественно, но весьма живописно в ярком камзоле Государева тайного советника. Лишь Чаликова переоделась в скромное походное платье, которое ей, впрочем, шло, как будто специально по ней было шито.

– Подвенечное я решила оставить до свадьбы, – как бы оправдываясь, пояснила Надя.

Однако презентацию модных показов пришлось прервать – со стороны кареты явственно донесся сдавленный стон. Мгновенно обернувшись, Василий увидел, что связанный по рукам и ногам Чумичка с кляпом во рту лежит прямо на дороге, а в карете хозяйничают какие-то наглые оборванцы.

– Эй вы там, кыш отсюда, пока я добрый! – гаркнул майор, да так, что у его спутников аж уши заложило.

Из кареты вылез какой-то совсем уж задрипанный мужичок – маленький, лысенький, с выступающими вперед кривыми зубами.

– Ну что, гости дорогие, – ехидно ухмыляясь, заговорил он высоким скрипучим фальцетом, – добро пожаловать в наши леса-лесочки. Много мы богатеньких пограбили, но таких, как вы – в первый раз. Да не пужайтесь, убивать не будем, если, хе-хе-хе, прилично себя поведете, а вот имуществом, пограбленным у бедного люда, поделиться придется!

– Знаете ли вы, кто мы такие?! – возмутилась баронесса.

– Знаем-знаем, угнетатели трудового народа! – с пафосом заявил задрипанный мужичок. – Ну ничего, поделитесь как миленькие, никуда не денетесь…

– Да знаешь ли ты, подонок, с кем разговариваешь! – не выдержала и Чаликова. – С царевной Татьяной Дормидонтовной, невежа, пес смердячий! Да стоит мне сказать батюшке…

– Ах, дорогая царевнушка! – с шутовской фамильярностью полураскланялся мужичок. – Боже правый, кого мы видим, кого лицезреем… Да ваш тятенька и есть главный мироед и угнетатель. Так что стоять и не вякать! А не то отдам Ваше Высочество на поруганьице своим молодцам…

– Двум поруганиям не бывать, а одному не миновать, – философски вздохнула Чаликова.

Тем временем молодцы тоже выбрались из кареты и стали подтягиваться ближе к тому месту, где их атаман вел задушевную беседу со своими жертвами. «Молодцы» гляделись весьма живописно и напоминали скорее бродячих актеров, наряженных в костюмы из разных спектаклей. Поверх рваных рубах были одеты как тулупы, так и боярские шубы, а на ногах – от лаптей до женских сапожек. Хотя при ближайшем рассмотрении один из молодцев, в кожаном армяке и с самокруткой в зубах, оказался дамой – правда, очень уж грубого вида. На вооружении этой освободительной от имущества армии имелось всевозможное оружие: ржавые сабли, серпы, самострелы и вилы. У атамана же за широким поясом были заткнуты два большущих кухонных ножа. Для солидности.

– Ни хрена нет, Петрович, – сообщил один из них, самый оборванный, но в новых сапогах явно не со своего плеча, – разве что колымага из чистого золота.

– Будем изымать колымагу! – решительно заявил главарь. – Кстати, позвольте представиться: Соловей Петрович, потомственный лиходей и душегуб, заступник всех бедных и угнетенных.

– «Все поделить» и «грабь награбленное», – печально констатировала баронесса. – Ничего нового история изобрести так и не смогла.

Между тем Василий заметил, что предоставленный самому себе Чумичка, каким-то образом высвободив одну руку и вынув изо рта кляп, пытается делать какие-то жесты и что-то шептать. Эти колдовские манипуляции вскоре привели к тому, что в самый разгар политэкономической дискуссии раздался душераздирающий гром, а с безоблачных небес изверглась громадная молния, которая тут же испепелила в прах одного из разбойников-экспроприаторов. Остальные тут же бросились врассыпную и исчезли в густом лесу – кроме самого Соловья Петровича, которого Дубов схватил в охапку и держал намертво. А баронесса с Надей тут же кинулись развязывать Чумичку.

– Василий Николаевич, вам помочь? – как ни в чем не бывало спросил майор.

– Спасибо, Александр Иваныч, сам справлюсь, – ответил Дубов. – А вы покамест проверьте, все ли приданое на месте.

– Эй вы тут, полегче! – вдруг захорохорился Петрович, оклемавшись от громового потрясения. – А то я сейчас как свистну…

– Я те свистну! – голосом, не предвещавшим ничего хорошего, произнес майор Селезень. – Я те щас так свистну, что света белого невзвидишь! – И вместо собственных пальцев Соловей Петрович ощутил во рту здоровенный майорский кулак – предмет, мало приспособленный для извлечения свистящих звуков.

– Я старый больной человек, – заныл Петрович, изымая изо рта нечаянно выбитый майорским кулаком зуб, – зачем вы со мною так?! Я ведь хотел как лучше, чтобы всем все поровну…

– А вышло как всегда, – перебил Дубов. – Александр Иваныч, а ну его к лешему, нам пора ехать.

– И то правда, – согласился майор и, дав Петровичу дружеского пинка, от которого тот с диким воплем полетел в чащобу, Александр Иваныч двинулся вослед за Василием к изрядно пограбленной карете.

x x x

Вскоре удалая тройка вновь мчала золотую карету сквозь густые леса. Колдун Чумичка затянул какую-то заунывную песню, а пассажиры обсуждали последнее происшествие.

– Кого-то мне этот Соловей Петрович напоминает, – неуверенно произнесла Надя. – Вот только никак не припомню, кого.

– Всех экстремистов, вместе взятых, – подсказала баронесса.

– Ну, их-то уж своим путем… Что это?

– А что? – насторожился майор. – Опять разбойники?

– Да нет, прислушайтесь, что поет наш Чумичка.

Пассажиры прислушались – и действительно, голос Чумички не очень музыкально, но старательно выводил песню, слова и мелодия которой показались им очень знакомыми:

– Вечерний звон, вечерний звон,
Как много дум наводит он…

– Странно, – покачал головой Василий. – Неужели здесь известны наши песни?

– Да-да, – подхватила Надя, – ведь это же стихи ирландского поэта первой половины девятнадцатого века Томаса Мура в переводе, кажется, Ивана Козлова. А вот чья музыка, не припомню.

– Да, но ведь контакты между нашими «параллельными мирами» прекратились, согласно выводам уважаемой баронессы, где-то в пятнадцатом или шестнадцатом веке, – заметил детектив. – Откуда же здесь знают песню, созданную гораздо позже?

– Нет, ну это как раз не удивительно, – заявил Селезень. – Вот ведь мы же сюда попали, а аферист Каширский так и вообще туда-сюда шастает. Возможно, и раньше кто-то проникал от нас к ним или наоборот. Например, этот студент, как его, Толя Шнурков…

– Веревкин, – поправила баронесса.

– Да хоть Бечевкин. Так и «Вечерний звон» сюда попал, да и мало ли что еще…

«К примеру, пластмассовый крест боярина Андрея», – припомнил Василий, но вслух об этом говорить не стал.

– А неплохо бы, однако, отобедать, – предложил майор. – Как говорится, соловья баснями не кормят. А то этот Соловей Петрович нам всю обедню обгадил.

– А здорово вы его, однако, в лес закинули, – сказал Дубов. – Я бы эдак не сумел.

– Пустяки, – небрежно махнул Селезень рукавом кафтана. – Просто двое пернатых в одной берлоге не живут, ха-ха-ха!

– Надо глянуть, вся ли еда на месте, – озабоченно заметила Чаликова. – Похоже, что эти бедные люди первым делом набросились именно на провиант…

Но тут Чумичка и сам остановил лошадей, так как слева от дороги на краю леса показался теремок с узорной надписью над входом – «КОРЧМА».

– Очень кстати! – обрадовался майор.

– Уж слишком кстати, – с подозрением покачал головой Дубов.

Собственно, харчевня представляла собой довольно ветхую избушку с трубой, из которой валом валил дым. Сие архитектурное сооружение покоилось на сваях, торчащих из земли.

– Ничего удивительного, местность-то болотистая, – прокомментировал майор, и путники отважно поднялись по шаткому крылечку. Правда, дверь оказалась столь низкой, что Дубов едва не стукнулся головой о притолоку.

Внутри общепитовская избушка оказалась весьма обширным помещением, заставленным аккуратными деревянными столиками и табуретками. Других посетителей в корчме не было.

– Очень уж тут просторно, – скептически заметила баронесса. – С виду – ветхая старая избенка, а тут…

– Специфика дизайна, – откликнулась Надя. – Видела я как-то маленькие «вольксвагенчики» в форме жука – снаружи и смотреть не на что, а в салон пять человек запросто садятся.

– Не то что мой «Джипик», – тяжело вздохнул Селезень.

Тут из-за стойки появилась барменша, или кабатчица – моложавая блондинка с густыми черными бровями. Одета она была в цветастый халат с накинутым поверх фартуком, а на плече у нее сидел сытого вида черный кот, лениво поглядывающий на гостей зеленым глазом.

– О, кто к нам пожаловал! – тихим страстным голосом с артистическими придыханиями воскликнула чернобровая шинкарка. – Что будем кушать?

– Обедать, – коротко заказал майор Селезень.

– А, ну ясно, – и с этими словами трактирщица неслышной походкой удалилась за стойку.

– А что, очень уютный шалманчик, – заметил Дубов. – Удивительно только, как это он до сих пор не прогорел: уже сколько едем, а никого не встретили. Разве что Соловья-Разбойника с его камрадами.

– Да уж, начало какое-то не того, – глубокомысленно протянул майор.

– А дальше, чует моя душенька, еще похлеще того будет, – эхом отозвалась Чаликова.

– Что-то все приуныли, – с деланной бодростью сказала баронесса. -Ничего, сейчас я вас поразвлеку малость. – И она, лихо задрав верхнюю юбку, принялась усердно шуровать в многочисленных нижних.

– Во дает! – удивленно и в то же время смущенно пробасил майор Селезень.

– Ага, нашла! – издала радостный клич баронесса и извлекла из каких-то только ей ведомых тайников своих одежд некую бумагу, сложенную трубочкой. – Это документ, – гордо потрясая бумажкой, заявила она, -который я, так сказать, позаимствовала из хранилища. Точнее, не один документ, а несколько, связанных между собой общей темой. Датируются девятым годом правления царя Дормидонта, то есть пятнадцать-шестнадцать лет назад.

Баронесса развернула бумажку и начала деловито зачитывать:

– «По поводу продажи пик, мечей и щитов посланцам князя Григория имею сообщить: причитающаяся плата была получена сполна и в золотой монете. Подпись – боярин Куняев».

– Не понял? – подал голос майор.

– Сейчас поймете, – кивнула баронесса и продолжала: – Следующий документ. «Председатель боярской думы со товарищами обсудил продажу оружия посланцам князя Григория. И, изрядно поразмыслив, порешил, что старое и ветхое оружие продавать можно и должно, для пополнения казны». Печати, подписи – все как положено. Следующий документ: «При самой передаче оружия я не присутствовал, так как необходимости в том никоей не видел. Как мне было наказано, деньги получил с посланцев и в казну немедля передал, оставив себе токмо за труды одну десятую долю. Потому мне не ведомо, каким образом посланцам князя Григория было продано цельное оружие. Боярин Куняев».

– Ничего не понимаю, – удивленно покачал головой Селезень.

Василий же с Надей слушали внимательно и сосредоточенно. А баронесса с азартом продолжала:

– Так вот еще документик: «Бояре Голованов, Губин и Стежков побывали на оружейном подворье и опросили тамошних писцов на предмет продажи оружия посланцам князя Григория. Писцы те аки ужи на сковородке вились, но все же сознались, что от боярина Куняева имели приказ отдать оружие исправное вместо ветхого». Подписи и так далее. А вот еще бумаженция: «Прошу принять от меня нижайший дар в виде Заливного луга с отменными покосами, что на дороге в Волчанку расположен. С одной лишь просьбой нижайшей – отвести от меня наветы, возводимые по поводу оружия ветхого, к подмене коего я никакого отношения не имею. Боярин Куняев».

Баронесса, оторвавшись от чтения, обвела всех победным взором:

– Ну и как вы думаете, кому это Куняев взятку сует? Правильно -председателю Боярской Думы. И чем это кончилось?

– Ему башку отрубили! – прорычал майор.

– Вот и не угадали! – радостно захлопала в ладоши баронесса. -Читаем еще один документик: «До общего сведения довожу, что с продажей оружия вышла накладка, в коей боярин Куняев неповинен, а повинны писцы оружейного подворья, кои за свои злые дела и отменно наказаны будут». Подпись и печать председателя Боярской Думы князя Устинова.

– Бардак, – угрюмо подвел черту майор Селезень. Василий же, почесав в затылке, задумчиво спросил:

– Госпожа баронесса, а почему вы раньше не ознакомили нас с этими документами?

– А куда нам было спешить? – засмеялась в ответ Хелен фон Ачкасофф и вдруг резко посерьезнела. – Что я, сумасшедшая, что ли – такие бумаги в городе на свет божий вытаскивать. Я еще жить хочу, знаете ли. Да и вообще…

Но договорить баронесса не успела, так как в этот момент пол под ногами заметно покачнулся.

– Землетрясение?! – встревожился Дубов.

– Да нет, сваи оседают, – невозмутимо пробасил майор, стараясь удержать на столе салфетку и солонку.

– Топчутся, – немногословно возразила Надя.

– Кто, сваи?

– Вот именно. Или вы не догадались, куда мы попали? В избушку на курьих сваях!

– Да, лопухнулись мы, однако, – спокойно констатировал Селезень. – И как это наш Чумичка так прошляпил?

– Значит, они и его охмурить успели. – С этими словами Василий глянул через маленькое подслеповатое окошко на улицу. Там Чумичка потчевал царских рысаков сеном и овсом. – Надо бы ему как-то дать знать, чтобы находился в готовности…

– А давайте смоемся, пока она там кухарничает, – предложила Чаликова.

– Бежать с поля боя? Никогда! – заявил майор. – Будем организованно отступать.

Однако организованное отступление не удалось бы в любом случае: из-под стойки выскочил хозяйкин кот и, прямо на ходу вырастая до размеров огромной пантеры, кинулся к выходу. Там он лег поперек дверей и, глядя на гостей, сладко замурлыкал.

– Отступление затрудняется, – оглядев поле предстоящей битвы, констатировал Селезень. – Эх, жаль, не прихватил я с собой «Дегтярева»…

Тут в зал вернулась чернобровая хозяйка.

– Ну, что там наш обед? – как ни в чем не бывало спросила баронесса.

– Ах, извините, гости дорогие, придется малость подождать, – с глубоким сожалением ответила хозяйка. – Змей Горыныч прилетит только через час.

– Змей Горыныч? – удивилась Надя. – Не слишком ли это острое и горячее блюдо?

Кривая ухмылка тронула тонкие губы хозяйки:

– Да нет, касатики мои, не Змей Горынычем я буду вас потчевать, а его – вами!

– Чего?! – загремел майор, решительно вставая из-за стола. Хозяйка невольно чуть-чуть попятилась:

– Да ты не кипятись, добрый молодец, надо же мне кем-то Змеюшку угостить? Правда, он всего двести лет как Змей, не обвыкся еще и шибко пьет от дурного настроения. Но закусывать-то хоть иногда надо? Так что ты, милок, первым в печку и полезешь.

– Еще чего! – возмутился Селезень. – Да где это видано, чтобы порядочный офицер…

– Полезеш-ш-шь! – зашипел кот, делая угрожающее движение в сторону майора. Тут уж и остальные гости вскочили из-за стола.

– Не надо, Мурзик, – остановила кота хозяйка. – Наши гости и так в печку полезут. Это ведь такое блюдо получится – «Селезень в мундире и в яблоках».

– Откуда вы взяли, что я – Селезень? – удивился майор.

– Не знаю я, какой ты селезень, а что гусь лапчатый – это точно, -ухмыльнулась хозяйка. – Ну что, гости разлюбезные, сами на кухню пойдете, или попросить Мурзика, чтобы вас проводил?

Однако в этот миг за окном раздалось оглушительное кудахтанье, и пол затрясся пуще прежнего.

– Эй, кто там балует? – Хозяйка бросилась к окну. За окном колдун Чумичка, вооружившись огромной пилой, деловито пилил избушкины куриные ноги. – Что ж ты делаешь, ирод проклятый?! – заорала она через окно. Чумичка оторвался от своей работы и спокойно ответил:

– И тебе, старая карга, костяную ногу перепилю, ежели свои бесчинства не прекратишь!

– Мурзик, уйми его! – приказала хозяйка. Мурзик выскочил во двор и бросился было на Чумичку, но тот сотворил руками некий жест и тут же обернулся в огромного льва, против которого даже пантерообразный Мурзик как-то стушевался и принялся отступать назад к избушке. А путешественники под шумок стали пробираться к выходу. Оказавшись за пределами негостеприимного трактира, они быстро влезли в карету, Чумичка, на ходу возвращаясь в прежний облик, вскочил на кучерское место, и тройка понеслась вдаль по дороге. А вослед ей по воздуху летела ступа, из которой чернобровая хозяйка, ловко орудуя метлой, истошно вопила:

– От меня не убежите, гости дорогие! Подам я вас на обед Горынычу, помянете мое слово!..

Долго еще их сопровождали угрозы разгневанной дамы, но лес становился все гуще, и в конце концов ветви деревьев сомкнулись прямо над крышей кареты. И лишь тогда трактирщица, напоследок плюнув Селезню на воеводничью шапку, завернула назад.

x x x

Неожиданно вынырнув из леса, дорога устремилась по зеленым лугам, среди которых змейкой вилась узкая речушка. Вдали, на небольшом возвышении,виднелось село.

– Пожалуй, тут где-нибудь и остановимся, – предложила Надя. – Уж здесь-то нечистая сила, должно быть, не орудует?

– Какая еще нечистая сила? – пренебрежительно переспросил майор. -Брехня все это.

– Как – брехня! – возмутилась баронесса. – А избушка на курьих ножках, Змей Горыныч, ступа с метлой?..

– Змея Горыныча лично я не встречал, – спокойно парировал Селезень, – а что касаемо ступы, так я видел по телевизору выступление фокусника Давида Копперфильда, он еще и не такое вытворял!

Баронесса хотела было возразить, но поняв, что майора ничем не прошибешь, только махнула рукой.

– Предлагаю остановиться возле речки, – сказал Василий. – Заодно и умоемся, и пообедаем, чем бог послал.

– Это уже больше похоже на ранний ужин, – уточнил майор, сверившись с «Командирскими» часами.

Переехав мостик, карета остановилась на прибрежной лужайке, и путники удобно расположились на травке, подстелив предусмотрительно захваченные из Царь-Города шали и пледы. Да и провиант, как оказалось, был пограблен далеко не весь – так что если не на полноценный обед, то на полдник вполне хватало.

– Чумичка, елки-палки, – покачал головой майор, – ну мы-то лопухи, ясное дело, но ты-то куда смотрел? С этой чертовой избой и Бабой Ягой?

– Извиняюсь, конечно, – с досадой в голосе отвечал Чумичка, – но я и впрямь ничего такого-эдакого не заметил. А во-вторых, никакая это не Баба Яга, а просто колдунья. И, кстати сказать, бывшая зазноба князя Григория. Сейчас, правда, отлученная от двора. Но милость правителей непостоянна, как и их немилость. Сегодня прогнал, а завтра, глядишь, опять вспомнит и призовет к себе. Ну да это все пустяки. – Чумичка поскреб в затылке. -Меня вот что смущает: никаких Змеев Горынычей в природе не бывает.

– Во-во, – пробасил Селезень, – на пушку она нас брала!

– А я уже не удивлюсь, – грустно заметила Чаликова, – если мы этого гада повстречаем.

– Но вот Чумичка ж говорит – их быть не может! – радостно гаркнул майор.

– Э нет, – покачал головой тот, – я сказал: в природе быть не может. А вот создать можно любую тварь.

– Генная инженерия, – кивнула баронесса.

– Да-да, – согласился Чумичка, похоже, по-своему поняв слова баронессы, – все дело в заклинаниях. Хотя все равно тут что-то нечисто. -Чумичка умолк и уставился долгим туманным взглядом вдаль.

Неподалеку мирно паслось с десяток козочек, а традиционный деревенский пейзаж довершал пастушок – мальчишка лет тринадцати-четырнадцати в светлой холщовой рубашке и таких же штанах до колен, в глубокой задумчивости сидящий на берегу речки.

Ржание царственных рысаков оторвало юного мыслителя от его дум, он вскочил и подошел к обедающим:

– Господа хорошие, можно вас попросить об одной маленькой помощи?

– Конечно, можно! – весело откликнулась Чаликова. – Но кто ты?

– Да Васятка я, – смущаясь, представился пастушок. – Тут у меня Танька убежала, ну, коза то есть, так не могли бы вы остальных посторожить, покамест я ее найду?

– Посторожим, конечно, – успокоил пастушка Дубов. А Селезень вдобавок удивился:

– Что ж ты, дурья башка, тут сидишь, а Таньку не ищешь?

– Так ведь все надо с умом делать, – возразил Васятка. – Зато теперь я почти точно знаю, где ее искать. В лес она побежать не могла – речку вброд не перейдешь, а на мост она боится. В деревню – тоже нет, здесь земля ровная, я бы ее увидел. Остается вон туда, – пастушок указал на небольшой пригорок, – наверняка она там. – С этими словами Васятка побежал в указанном направлении, только пятки засверкали. И действительно, через пару минут он уже возвращался из-за пригорка, погоняя хворостинкой серую козу.

– Верно я всегда говорил: логика – великая сила! – произнес Дубов с некоторым удивлением. – Да ты присаживайся, Васятка, раздели нашу скромную трапезу.

Однако Васятка остался стоять.

– Ну садись, не стесняйся, – пригласила и Надя.

– Нет-нет, разве я могу садиться, если передо мной сама царевна Татьяна Дормидонтовна! – уважительно ответил Васятка, низко поклонившись Чаликовой.

– А с чего ты взял, что я – царевна? – удивилась Надя. – На мне вроде бы этого не написано.

– Карета, – пояснил Васятка. – Такая богатая может быть только царской. А поскольку царя Дормидонта Петровича среди вас нет, то я решил, что едет царевна.

– Почему это нет? – с хитрецой заявил майор. – А может, я царь? Или вот Василий Николаич.

– Не, – уверенно ответил Васятка. – Дормидонт Петрович, как говорят, горький пьяница, совсем как наш Пахомыч. А ни один из вас на Пахомыча ничуть не похож.

Услышав такое от простого деревенского паренька, Дубов восхищенно покачал головой. Однако Чаликова не сдавалась:

– Погоди, Васятка, но с чего ты решил, что царевна – я, а не вот эта дама? – Надя указала на госпожу Хелену.

– Нет, сударыня, вы слишком нарядно одеты, – ответил пастушок, оглядев баронессу. – А настоящей царевне совсем не нужно наряжаться, чтобы подтверждать свое положение при царском дворе. – Васятка перевел взгляд на Чаликову. – Только сдается мне, Татьяна Дормидонтовна, что не настоящая вы царевна…

– Почему это? – слегка нахмурилась Надежда.

– Когда я назвал имя козы – Танька – вы никак на это не откликнулись, даже бровью не повели, будто это и не ваше имя.

Надя смутилась, но тут же нашлась:

– Ну да, меня же никто Танькой не называет, я ведь все-таки царская дочка. Батюшка всегда зовет меня Танюшкой, а все остальные Татьяной Дормидонтовной кличут… Но ты, Васятка, все-таки присаживайся, угощайся!

Повеление царевны Васятка исполнил, но видно было, что последнее объяснение его не очень-то убедило.

За разговором с Васяткой никто и не заметил, как майор Селезень отошел к карете и стал о чем-то шептаться с Чумичкой, а потом они оба подошли к обедо-ужинающим, причем майор бережно нес в руках бутыль с какой-то мутноватой жидкостью.

– Самогонка, – пояснил Селезень. – Я ее так запрятал, что никакие Соловьи-разбойники не найдут. А теперь, как я ощущаю, настал оптимальный момент ее «раздавить»… Не возражаете, Ваше Высочество?

– Не возражаю, – милостиво дозволила питие царевна. – После всех передряг не мешает маленько расслабиться. Вот, помню, как-то в Карабахе… – Надя осеклась, услышав нарочитое покашливание Дубова.

– Да, можно и выпить, – поспешно сказала баронесса. – Но только в меру.

– Чисто символически, – успокоил ее Селезень.

– Нет-нет, мне не наливайте, – решительно отказался детектив. – Да и сами, господа, не очень увлекайтесь – нам еще ехать и ехать.

Однако майор уже разливал самогонку по серебряным стаканам с царским вензелем. А Дубов вместе с Васяткой устроился чуть в сторонке на травке и завел с ним беседу вполголоса. Очевидно, двум специалистам в области дедукции было о чем поговорить.

– Ну, за успех нашего предприятия! – провозгласил между тем майор и тут же опрокинул символическое содержимое стакана в свою луженую глотку. -Ух, гадость какая, но хорошо пошла! – Александр Иваныч забросил в рот соленый огурец. – Как говорят господа офицеры, между первой и второй перерывчик небольшой. – Вдруг майор резко повернулся к Чумичке, который скромно закусывал балыком. – А скажи мне, друг разлюбезный, что ты знаешь об этом злодее Каширском?

– Ну вот, – с сожалением протянула баронесса, уже малость захмелевшая «после первой», – так хорошо сидим, и вдруг – Каширский…

Однако Чумичка, видимо, был в настроении поговорить и о Каширском:

– Сволочь он. Примазался ко мне в ученики, мое ремесло выведал, книгу спер – и удрапал. Встречу – не знаю что с ним сделаю! – Произнеся столь содержательный монолог, Чумичка вновь замолк и уставился в землю.

– Это опасный человек, – покачала головой Надя.

– Кто будет опасен, так это я, когда его повстречаю! – заявил Селезень и разлил по второй…

x x x

Неприязнь Чумички к Каширскому определяли не только разница в воззрениях на цели и задачи колдовства, но и чисто личные мотивы.

Несколько лет назад, во время одного из длительных визитов в параллельную действительность, Каширский сумел каким-то образом втереться в доверие к Чумичке, и тот взял его к себе в ученики. Однако почуяв, что ученик собирается использовать его науку не на благо людям, а в лучшем случае лишь на благо себе, Чумичка объявил Каширскому, что отказывается его обучать. Тот воспринял это решение внешне спокойно и лишь попросил день на сборы. И когда хозяин после недолгой отлучки вернулся в свое скромное жилище, то обнаружил, что его ученик исчез, прихватив с собой колдовскую книгу, куда Чумичка записывал плоды своего жизненного и колдовского опыта. Чумичка не очень горевал о потере книги – она была написана таким образом, что воспользоваться ею в полном объеме Каширский все равно не смог бы – но честного колдуна потрясло то коварство, которого он никак не ожидал, как бы плохо ни думал о своем бывшем ученике.

– Ах, доверчивый ты дурень, Чумичка, – бранил себя чародей, – постиг тайны волшебства, а в людях так и не научился разбираться!

И, горестно вздохнув, Чумичка опустился на табуретку. Но, к собственному удивлению, оказался на полу.

– Что я, уже совсем того… – раздраженно бормотал он, поднимаясь и потирая зад. – Мимо табуреток промахиваюсь. Дожил!

И Чумичка с досады хлопнул кулаком по столу, но стол, сорвавшись с места, понесся, ловко перебирая всеми четырьмя ногами, в другой конец просторной горницы.

– Ах вы так!.. – крикнул Чумичка, почему-то обращаясь к табуретке. А та попятилась от него, поскрипывая деревянными ножками. – Значит, бунт?! -топнул он ногой. – Супротив своего хозяина!?

И мебель, будто только того и ждавшая, рванула по горнице врассыпную.

Табуретки неслись вприпрыжку, пытаясь спрятаться под столом. Умывальный столик, гремя медным тазом, бегал вокруг печи. А солидный шкаф бочком пробирался вдоль стенки в дальний угол. Посреди этого мебельного сумасшествия стоял Чумичка и топал ногами:

– Пройдоха! Змей скользкий! Обстановку мою заколдовал. Вот ужо я до тебя доберусь! – выкрикивал чародей и вдруг… засмеялся. Жутковатым смехом, от которого становится вовсе не смешно. Мебель вздрогнула и испуганно замерла. А хохот волшебника нарастал, как грозная лавина, готовая в любой момент обрушиться на голову всякого, вставшего на ее пути. Жалобно задребезжали стекла. И… и все внезапно стихло. В пронзительной тишине было слышно, как испуганная муха бьется в окно, видимо, давая себе зарок больше никогда не залетать в жилища чародеев.

Мебель медленно, осторожно переступая деревянными ногами, стала расходиться по своим местам.

– Вот то-то же, – мрачновато улыбнулся Чумичка. – А до пакостника я еще доберусь, ох доберусь. – И чародей устало опустился на проворно подбежавшую табуретку. – Не сегодня, так завтра, но доберусь!

x x x

Путники выпили по второй чарке, и вскоре над окрестными лугами поплыла заунывная песня.

– Вечерний звон, вечерний звон, – выводил звонкий, хотя и слегка заплетающийся голосок царевны Татьяны Дормидонтовны Чаликовой.

– Бомм! Бомм! – Царь-колоколом вторил ей майор Селезень. Колдун Чумичка и баронесса как могли подтягивали. Занятые музыкальным процессом, они даже не заметили, как Васятка, простившись с Дубовым, погнал коз в сторону деревни. А Великий Детектив, немного еще насладившись пением своих спутников, все-таки был вынужден прервать их музицирование:

– Господа, пора в путь.

– Эх, какую песню испортил! – проворчал майор, поднимаясь с травы.

– А ехать и вправду пора, – заметил Чумичка, с опаской поглядывая на солнце, уже изрядно клонившееся к лесу. – Даже не представляю, где мы ночевать будем…

– Ничего, как-нибудь перебьемся, – беспечно махнула рукой госпожа Хелена.

– Ну еще бы, ведь баронесса ночевала на Гороховом городище – и ничего, жива, – подпустила Надя. Чумичка глянул на баронессу с изумлением, но ничего не сказал – только уважительно цокнул языком.

x x x

Провожаемая восхищенными взорами Васяткиных односельчан, золотая карета проехала через деревню и вскоре вновь углубилась в лес.

– Скажите, о чем это вы так долго разговаривали с Васяткой? -поинтересовалась Надя у сыщика. – Обучали его приемам дедуктивного метода?

– Да нет, дедуктивным методом он и так владеет не хуже меня, а то и получше, – уважительно ответил Дубов. – Просто я рассказал Васятке об убийстве князя Владимира и всех сопутствующих обстоятельствах, и спросил его мнения. И он тут же выдал очень логичную версию. Вообще-то я предполагал нечто подобное, но Васятка буквально разложил все по полочкам.

– И что это за версия? – спросил майор.

– Знаете, сейчас я не хотел бы ее выкладывать. Версия получилась, я бы сказал, уж слишком стройная и слишком логичная. А в жизни все бывает куда сложнее. Поэтому не буду вас пока что настраивать ни за, ни против кого бы то ни было, – уклончиво ответил Василий.

– Знаете, я вот подумала, – неуверенно заговорила Надя, – если мы попали в параллельный мир, то здесь могут оказаться и параллельные люди…

– Это точно, – подхватил майор, – ежели бы Василий Николаич не пресек нашу пьянку, то мы все очень скоро запараллелились бы!

– Да нет, я имею в виду другое. В общем, Васятка – это как бы параллельный Дубов. Наверное, и у других кислоярцев здесь имеются свои двойники. Может быть, не всегда их сходство столь ярко…

– Ну, например, кто у нас царь Дормидонт? – спросила баронесса.

– Доктор Серапионыч, – не задумываясь заявил Василий. – Чем не Дормидонт Петрович? Ну, пускай не глава государства, зато у себя в морге -и царь, и бог. И пьет, собака, изобретательно! А Баба Яга – ну так просто вылитая Анна Сергеевна Глухарева, сообщница Каширского.

– А как насчет нашего друга Рыжего? – ехидно поинтересовалась баронесса.

– А тут, пожалуй, посложнее, – покачал головой Василий. – Сдается мне, что у столь незаурядной личности вряд ли может существовать двойник в параллельном мире. Конечно, смотря что таковым считать…

– Однако, господа, не мешало бы определиться с ночлегом, – вернул майор метафизическую беседу к прозе жизни. – Уже скоро стемнеет, а мы еще не нашли верного причала.

– Может, вернемся в деревню? – предложила Надя.

– Возвращаться плохая примета, – возразила баронесса.

– Тогда – полный вперед! – подытожил Василий.

x x x

Вскоре в сгущающихся сумерках путники увидели неподалеку от дороги высокое бесформенное сооружение, которое при более близком рассмотрении оказалось церковью. Заброшенной ее назвать, пожалуй, было бы нельзя, но и содержащейся в идеальном порядке – тоже.

– Середина двенадцатого века, – тут же сообщила баронесса. – То есть, насколько я понимаю, сооружена еще до раздвоения реальностей. Простояла до начала двадцатых годов, после чего там располагался колхозный хлев, однако несколько лет назад ее начали понемногу восстанавливать.

– Ну, здесь мы сможем хоть как-то переночевать, – уверенно заявил Александр Иваныч. – Чумичка, тормози телегу!

Придержав лошадей, Чумичка с опаской оглядел церковь:

– Не нравится мне тут. Но дальше начинаются земли князя Григория, а там ночевать – верная погибель.

– Так что же делать? – нетерпеливо спросила Надя.

– Будем здесь.

Карета остановилась перед потрескавшейся и изрядно обвалившейся папертью, пассажиры вышли, и майор принялся дубасить в дверь сторожки, прилепившейся сбоку от входа в церковь.

Вскоре на стук вышел сторож – маленький седенький старичок лет под сто, одетый в какие-то немыслимые лохмотья.

– Здесь царевна Татьяна Дормидонтовна, – с ходу сообщил майор Селезень. – Обеспечьте Ее Высочеству и сопровождению достойный ночлег.

– O-о-о, кто к нам пожаловал! – радостно зашамкал сторож. – Только где ж я вас поселю?.. Разве что прямо в церкви. Там и просторно, и покойно. – Погремев огромной связкой ключей, старичок взял на изготовность самый внушительный.

Высокопоставленная делегация, ведомая старичком сторожем, торжественно направилась в храм. Между тем Дубов с Чумичкой выносили из кареты все нужное для скромного ночлега.

– Ну, здесь-то нечистая сила не посмеет нас тронуть, – с благолепием произнесла баронесса, взирая на иконы, горящие свечи и прочую благодать.

– Да уж, сюда они не сунутся, – удовлетворенно добавил Селезень. Чумичка промолчал, только скептически хмыкнул.

– Спокойной вам ночи, господа хорошие, – низко поклонился сторож и, тяжело шаркая сношенными лаптями, вышел из храма.

Спать еще не хотелось, и путники, расположившись со скромной закуской вокруг алтаря, вновь принялись обсуждать конечную цель своей поездки -свадьбу царевны с князем Григорием и поимку зловредного чародея Каширского.

– Я вижу ситуацию так: перед нами вражеская крепость, -разглагольствовал майор, – и наша задача ее захватить. И тут возможны варианты – либо штурм, либо осада, либо обманный маневр.

– Ни штурм, ни осада в нашем случае никак не подходят, – заметила баронесса, – слишком уж силы неравны. Да-да, Суворов побеждал не числом, а умением, но Суворов же и говаривал, что противника надо изучать. А мы об этом князе Григории толком ничего не знаем.

– Потому-то нам и предстоит действовать по методу Штирлица, – сказал Дубов. – Проникнуть в самое логово неприятеля и подтачивать его изнутри.

– Жаль только, что мне во всей этой истории отведена роль подсадной утки, – вздохнула Чаликова.

– Лично я подсадной уткой быть не собираюсь, – громогласно заявил Селезень. – Если что, я их трам-тарарам…

– Вот этого-то я и опасаюсь, – озабоченно покачал головой Дубов. -Вы, Александр Иваныч, как всегда, не сдержитесь и сорвете всю операцию. Поэтому очень прошу вас – больше дела, меньше эмоций.

– Ладно, ладно, – примирительно проворчал майор. – Будем, значится, посдержаннее. Да и чего это мы все о делах – давайте о чем веселом поговорим.

– Ну-с, если хотите, – подхватила баронесса, – могу еще поразвлечь вас документами из городского архива.

– Опять всякие гадости, – пробурчал Селезень. – Я же чего действительно веселое имел в виду. А тут снова эти пасквили.

– Нет, исторические документы, – с важностью поправила баронесса и, снова пошарив в многочисленных нижних юбках своего «фрейлинского» платья, извлекла рулончик пожелтевшей бумаги. – «Сегодня посланец князя Григория разговаривал при мне с боярином Губиным и гадости всяческие про нашего царя-батюшку рассказывал. Де, на встрече его с князем Григорием целовались они взасос аки бабы, и водку вместе распивали в количествах немеренных, и в дружбе вековечной друг-дружке клялись. А после князь Григорий посуду на счастие бил, а царь токмо улыбался, на все эти бесчинства глядя. Я схватил негодяя посланца за бороду, да боярин Губин вступился за него. И сказал, что правда это все и что токмо польза от дружбы с князем будет. Что, объединившись с нашим царем, они изгонят инородцев зловредных, от коих хиреет земля кислоярская. Я сказал ему, что ложь сие и клевета зловредная, так как доподлинно знаю, что царь наш батюшка Дормидонт ни с какими мужиками никогда в жизни не целовался и делать этого не будет, так как противно ему сие. Но посланец поганый настаивать стал, что сам при том присутствовал и своими глазами видел, как князь с царем лобзались и водку распивали. Я уж не знаю, что бы я сделал с ним, вражиной, да тут подошел к нам князь Владимир и, услышав об чем спор, окатил меня медовухой из кружки со словами, что я-де сам инородец и под дуду инородцев пляшу. И еще окатить хотел, да промахнулся и окатил медовухой посланца и извиняться перед ним начал, и кафтан с него стянул, сказав, что заменит ему на новый. Но посланец, за свой кафтан ухватившись, заорал неблагим матом, что, мол, его грабят, и хотел ударить князя Владимира, да тот увернулся ловко, и попал посланец прямиком в ухо боярину Губину. А поспевший тут боярин Андрей ударил крестом своим Губина, да по башке, и закричал голосом дурным, что де боярина Губина враги убивают. А уж что дальше было, я не упомню, так как и меня по голове чем-то стукнули сильно. И шишка потом была с кулак, но обида не в том, а в напраслине, на нашего царя-батюшку возводимой. Боярин Куняев.»

– Полный дурдом, – махнул рукой майор.

– А я так не думаю, – задумчиво заметил Василий и, обратясь к баронессе, спросил: – И это все?

– Да все, собственно, – отвечала та, – разве что тут еще приписка есть, явно другой рукой сделанная.

– Какая? – спросила Надя.

– Да всего одно слово, – пожала плечами баронесса. – «Дурак».

– И все? – удивилась Надя.

Но за баронессу ответил Василий:

– И этого более чем достаточно. Госпожа Хелена, позвольте вам задать нескромный вопрос.

– Для меня как историка не существует нескромных вопросов, -горделиво ответила баронесса.

– Меня интересует, как к вам попали все эти манускрипты.

Баронесса чуть смутилась:

– Ну, если не вдаваться в подробности, то я применила тот же способ, который не решилась использовать на базаре, ну, вы помните, с историческим кувшином.

– А если конкретнее? – попросил Дубов.

– Когда архивариус Саввич вышел в соседнее помещение, я схватила с полки первую попавшуюся бумагу и сунула под юбку.

– И Саввич ничего не заметил? – несколько удивился Василий.

– Не совсем, – ответила баронесса. Как раз в тот момент, когда я прятала бумагу, он неожиданно вошел в комнату и не мог не заметить моего замешательства. Но мне показалось, что он улыбнулся мне как сообщник и после этого несколько раз покидал комнату, оставляя меня наедине с документами. Ну и я, сами понимаете… – Баронесса смущенно замолкла.

– Я вас прекрасно понимаю, дорогая баронесса, – усмехнулся Дубов. -Ясно, что эти документы вам просто подбросили. Но настолько ловко, что вы этого даже не поняли, а считаете, что сами их, гм, слямзили. Остается только выяснить, кто и с какими целями их вам столь виртуозно подкинул.

– Не надо меня утешать, Василий Николаевич, – вздохнула баронесса. -Как бы там ни было, я их все-таки слямзила. Но я это сделала исключительно в интересах науки!

Чтобы как-то замять неловкую паузу, майор выразительно глянул на часы:

– Ого, уже почти двенадцать. Ну что, будемте укладываться?

Но в этот миг по церкви пробежал невесть откуда взявшийся ветерок и загасил все свечи.

– Ой, не к добру, – вздрогнув, прошептала баронесса.

Майор старательно захлопал себя по карманам в поисках зажигалки, но ему на помощь пришел Чумичка: он щелкнул пальцами, и несколько свечек вновь загорелись. В их неверном свете постояльцы увидели, как из углов церкви к ним стекаются какие-то темные существа, напоминающие бесов, вурдалаков и прочих персонажей из фильмов ужасов. Схватив кадило, Чумичка размахнулся и швырнул его в один из углов, где движение нечисти казалось особенно активным. Бесы бросились врассыпную, но вскоре вернулись в боевой порядок и походным строем двинулись к алтарю.

Баронесса стремительно раскрыла свою сумочку, чуть не сорвав пряжку, и высыпала все ее содержимое на пол. Извлеча из кучи предметов красный фломастер, она быстро нарисовала на полу круг, внутри которого и укрылись от агрессивной нечисти царевна Танюшка с сопровождающими ее лицами. И очень вовремя – еще минута, и полчища в растерянности остановились перед фломастерной линией, не решаясь или будучи не в состоянии ее перейти. Так они и стояли, мерзко скалясь, бесстыдно высовывая длинные языки и кровожадно лязгая клыками.

– Боюсь, фломастерная линия – не слишком-то надежное укрытие, – с опаской заметила Чаликова.

– Будем пробиваться к выходу! – предложил майор.

– Ничего не получится, – безнадежно махнула рукой баронесса, – они же нас просто растерзают!..

– Надо читать какую-нибудь молитву, – вдруг сказал Чумичка. – Сам я не имею права.

Поскольку все четверо воспитывались в духе советского атеизма, то в молитвах были, мягко говоря, не слишком сильны. Однако Чаликова, с трудом вспоминая, а порой и перевирая слова, все-таки принялась читать «Отче наш». Майор Селезень на манер заправского дьякона заревел на всю церковь: «Господу Богу помо-о-олимся!!!», а госпожа Хелена стала творить на все стороны крестное знамение. Эти действия привели к тому, что орда медленно отступила на оборонительные позиции вдоль стен.

– Придется выходить с боями из окружения! – оценил майор ситуацию на поле боя.

Схватив свечу и громче прежнего заведя «Господу Богу помолимся!», Александр Иваныч первым решительно двинулся к выходу, но эта попытка прорыва блокады едва не кончилась весьма плачевно: едва он покинул пределы круга, авангардный отряд вурдалаков очень быстро выскочил ему навстречу, и Селезню пришлось ретироваться обратно.

– Вывод – языческого круга они боятся больше, чем христианских песнопений, свечей и «Отче наш», – с некоторым удивлением резюмировал Дубов.

– Надо продержаться до утра, – добавила Чаликова. – Только, боюсь, главные сюрпризы еще впереди…

Так оно и случилось – неожиданно раздался неприятный скрип. Он исходил от продолговатого темного предмета неподалеку от алтаря, то ли поначалу ими не замеченного, то ли невесть каким образом там оказавшегося.

При более внимательном рассмотрении предмет оказался гробом. Скрип усилился, и с гроба свалилась крышка. А следом за нею с таким же неприятным звуком из гроба приподнялась и его обитательница – женщина с растрепанными светлыми волосами.

– Проклятая ведьма! – вне себя закричал Чумичка. Сомнений не было -в гробу сидела та самая трактирщица, что давеча столь негостеприимно обошлась со своими клиентами.

Тем временем ведьма встала в гробу в полный рост. Дубов отметил, что на сей раз весь ее наряд составлял просторный белый саван.

– Ну что, милые мои, – зловеще зазвучал по церкви ее тихий голос, с мертвящей гулкостью отдаваясь где-то под куполом, расписанном ангелами и херувимами, – не захотели вы у меня погощевать, так я сама к вам пожаловала! – Загробный смех ведьмы громом прокатился по церкви, поддержанный из углов отвратительным хрюканьем вурдалаков и мелких бесов.

Но на этом, разумеется, кошмары не кончились: гроб заскрипел пуще прежнего и тяжело поднялся в воздух. Сделав несколько неуверенных кругов, сей летательный аппарат взлетел к куполу, а затем резко взял на снижение и пошел на таран. Но тщетно – невидимая стена охраняла Дубова и его спутников, и гроб, ударившись об нее, резко отлетел в сторону. Гроболетчица злобно зашипела и затопала ногами, отчего гроб произвел под куполом церкви какой-то уж совершенно немыслимый маневр.

– Петля Нестерова, – уважительно прогудел майор. – Высший пилотаж!

– Рано радуетесь! – крикнула ведьма, и тут небо за окном озарилось вспышками. Еще минуту спустя зазвенело стекло, и в одном из окон храма появилась огнедышащая голова на длинной, как у жирафа, но зеленой шее. В церкви запахло перегаром, а затем разбились еще два окна, и еще две точно такие же головы заглянули вовнутрь.

– А вот и ужин! – тоненьким голоском пропищала средняя голова, с любопытством осмотрев Дубова, Чаликову, баронессу, Чумичку и майора.

– Завтрак, – глубоким басом возразила правая голова, а левая лирическим баритоном подытожила:

– Конечно, ночью кушать вредно, но если в меру, то можно.

– Вот черт! – тихо выругался майор. – А я уж думал, это вранье все. Ан вот он, гад летучий.

– И очень даже убедительно выглядит, – так же шепотом ответила ему баронесса.

– Испепели их, Змей Горыныч! – истерически зашипела Баба Яга. -Преврати их в уголь, в пустое место!

– Ну зачем в уголь? – благодушно хмыкнул Змей Горыныч. – Уголь -это невкусно. Но маленько поджарить их, конечно, не помешает. – С этими словами все три головы набрали ноздрями побольше воздуха.

Однако выпустить огонь Змею Горынычу так и не удалось. Где-то за стенами храма явственно прокукарекал петушок, и мелкая нечисть, в панике давя друг друга, попятилась к выходу.

– Ну, ваше счастье! – сквозь зубы процедила ведьма. С этими словами она отшвырнула гроб в угол и, схватив помело, валявшееся под иконостасом, вылетела из храма, разбив при этом еще одно окно.

– Да не больно-то и хотелось, – перегарно вздохнул Змей Горыныч и отправился следом за Бабой Ягой.

Наскоро прихватив свои нехитрые пожитки, путники поспешили к выходу. На улице уже светало, и капли росы, будто маленькие жемчужинки, блестели на траве и листьях.

На шум вышел старичок сторож:

– Каково почивала, царевнушка, солнышко наше ясное?

– Спасибо, прекрасно, – ответила Чаликова, и путники поспешили погрузиться в карету, чтобы скорее уехать подальше от этого храма -памятника зодчества середины двенадцатого века.

x x x

Не раньше как проехав пару верст, путешественники более-менее пришли в себя и смогли связно излагать мысли и эмоции.

– Ну, слава богу, все хорошо, что хорошо кончается, – облегченно вздохнула Надя.

– Это только начало, – откликнулась баронесса.

– Однако же, – сладко зевнул Селезень, – выспаться нам так и не дали…

– Ничего, у князя Григория отоспимся, – беспечно махнул рукой Дубов. – А как отоспимся, приступим к выполнению своей благородной миссии.

– Подъезжаем к заставе! – крикнул с кучерского места Чумичка.

Государственная граница не представляла из себя чего-то особенного -ни вспаханной полосы, ни вышек, ни охранников с собаками видно не было. Лишь вблизи дороги на небольшом возвышении стоял пограничный знак, сделанный из толстенного ствола векового дерева. Вокруг него суетились два субъекта вурдалаческой внешности и пытались распилить символ государственной границы кривой ржавой пилою. Увидев карету, оба пильщика оторвались от процесса и низко поклонились.

– Что сие значит? – удивилась Надя.

– Элементарно, – невесело усмехнулся Василий. – Нечистая сила уже проведала, что князь Григорий женится на царевне Танюшке и что таким образом его княжество и Кислоярское царство естественным способом соединятся. Вот они заранее и пилят пограничные столбы в знак скорейшего объединения и совместного пития кровушки обоих братских народов.

– А, ну понятно, – загромыхал майор Селезень. – Вот почему они нашу карету так приветствовали! Представляете картину – бесы и вурдалаки маршируют по Царь-Городскому кремлю под командованием князя Григория, а царь Дормидонт вынужден подобный парад принимать!

За столь милыми разговорами они проехали еще несколько верст. В отличие от Кислоярского царства, в княжестве Григория вдоль дороги стояли аккуратные каменные столбики с количеством верст до замка главы государства. Дорога вилась через поля и перелески и в конце концов завела в деревеньку с небогатыми, но вполне добротными избами. При выезде из деревни очередной столбик указывал, что ехать осталось пятьдесят восемь верст.

– Похоже, мы идем с опережением графика, – заметил майор Селезень, -так что не мешало бы нам все-таки где-нибудь передохнуть.

– Да, неплохо бы, – согласилась Чаликова. – Да и лошадки наши, кажется, подустали…

Еще через три версты близ дороги показался постоялый двор – здание из красного камня, окруженное конюшнями, сараями и амбарами, среди которых бегали люди и громко ржали лошади.

– Ну вот, на пару часиков здесь и расположимся, – предложил Дубов. -А потом уже без остановок – и до конца.

Чумичка остановил тройку прямо у входа, и тут же из дома вышла статная девушка с черной косой и в ярко-синем сарафане.

– Добро пожаловать, – нараспев говорила она, низко кланяясь гостям, выходящим из кареты. Когда последний из них вошел в дом, узорчатая дверь с неожиданным лязгом захлопнулась, и гости оказались в кромешной тьме.

– Ловушка, – со спокойной обреченностью сказал Дубов. А Чумичка горестно прибавил:

– Опять я, дурак, дал обвести себя вокруг пальца!

– Ничего, пробьемся, – оптимистично прозвучал в темноте уверенный бас майора.

Чаликова начала было неуверенно читать «Отче наш», но липкая мохнатая лапа грубо заткнула ей рот…

x x x

Через несколько минут, немного привыкнув к темноте, путники обнаружили, что находятся в каком-то затхлом помещении, куда через узкие мутные окошки в верху стены проникает тусклый свет. Вокруг них прямо на каменном полу сидели какие-то совсем уж фантастически отвратительные существа и с любопытством разглядывали своих пленников.

– Это упыри князя Григория, – шепнул Чумичка стоявшей рядом с ним баронессе. – По сравнению с ними наша кислоярская нечисть – просто невинные ребятишки.

– Что же нам делать? – опечалилась баронесса.

– Ждать смерти и надеяться на чудо. Мое колдовство против них бессильно.

– Ну что ж, – сказал один из упырей, по виду главный, – Чумичка прав: положение у вас безысходное. Эх, упьемся мы сейчас вашей кровушкой…

Однако Чаликова не собиралась так легко сдаваться:

– Как вы смеете! Да известно ли вам, кто мы такие?..

– Известно, известно, – плотоядно заурчал упырь. – Люди вы полнокровные, будет у нас пир горой!

– Да известно ли вам, что я – царевна Татьяна Дормидонтовна, а это -мои слуги и приближенные!

– Брехня все это! – выкрикнул один из упырей. – Все они так говорят, самозванцы!

– Да нет, не спешите, – протянул главный, – похоже, эти-то как раз и не брешут. Царевна-то ведь и вправду должна была ехать на свадьбу. Так что приведите-ка сюда этого, как его, ну, ученого нашего.

– Сейчас приведем! – Несколько упырей с трудом отодрали от пола каменный люк, отчего в помещении стало еще затхлее и смраднее. Вскоре на поверхность вылезла совсем уж мрачная личность с веками, волочившимися по полу.

– Поднимите мне веки! – загробным голосом велел выходец из подполья, и упыри стали усердно выполнять его приказание. – Отпустите, это те самые, – определил он, внимательно оглядев пленников. – И лошадей верните -слышьте вы, оболтусы!

Веки мрачной личности опустились на прежнее место, и их обладатель лихо спрыгнул назад в подполье.

– Ах, извините, царевна, обознались, – рассыпался мелким бесом главный упырь. – Знаете, многие тут проезжают, всех не упомнишь… Отворите двери! – велел он своим подчиненным. Те кинулись к стене, и вскоре в ней с лязгом образовался проем, в который путники и поспешили выйти. Сразу же за последним из них проем захлопнулся.

Жмурясь от яркого света, все пятеро озирали окрестности – не было никакого постоялого двора, никаких сараев и конюшен: вокруг простирались кресты и надгробия, изредка перемежающиеся часовнями и склепами.

Неожиданно в могильной тишине заслышалось знакомое ржание – и по его звуку путники вышли к дороге, где их ожидали лошади и карета.

x x x

– Ну что ж, до замка князя Григория осталось уже не так далеко, -заметил Дубов, когда лихая тройка пронесла золотую карету мимо верстового столба с цифрами «48». – Будем надеяться, что хотя бы этот остаток мы проедем без происшествий.

– Конечно, проедем, – заверил Селезень, – если только не будем сворачивать в сомнительного рода заведения – всякие церкви, трактиры и постоялые дворы.

– Да уж, господа, не знаю, как вам, а с меня хватит, – чуть поежилась Чаликова.

– А мне это даже по-своему нравится, – вдруг заявила баронесса. -Погружаешься в другую эпоху, соприкасаешься с ее реальными носителями…

– Хороша эпоха, – фыркнул майор, – и хороши носители: ведьмы, упыри и драконы!

– А ведь они – это мы, – задумчиво произнесла Чаликова. – И кто знает, Александр Иваныч, может быть, Змей Горыныч – это параллельный вы!

– А что, – ничуть не обиделся Александр Иваныч, – я совсем бы не прочь быть Змеем Горынычем. Но Горынычем положительным – строгим, но справедливым.

– Но в том-то и правила игры, что майор Селезень может быть строгим, но справедливым, а Змей Горыныч – нет, – глубокомысленно заметил Василий. – Так сказать, майору – майорово, а Горынычу – горынычево… – С этими словами Василий застучал в стенку кареты, и тройка медленно остановилась.

– В чем дело, Васенька? – удивилась Надя.

– Там кто-то лежит, – указал через окно детектив, – нужно помочь.

– Помочь-то, конечно, нужно, – согласилась баронесса, – но не очередной ли это подвох?

– Подвох, не подвох, а выручать человека надо, – подытожил майор. -В конце концов, мы же не какие-нибудь Бабы Яги и Змеи Горынычи, а цивилизованные люди. И потому действовать будем цивилизованно, а как – мое дело…

– Александр Иваныч, мы не на предвыборном митинге, – напомнила Чаликова.

– А и то верно. – Селезень и Дубов вылезли наружу, схватили пострадавшего за руки-ноги, внесли в карету и осторожно положили на скамью. Чумичка медленно тронул экипаж.

– Так это вообще женщина! – воскликнул Дубов, внимательно разглядев находку. – Даже вроде и не ранена, но без сознания…

– А, ну сейчас приведем. В смысле в сознание. – Майор Селезень достал бутыль с остатками самогона и поднес к носу потерпевшей.

– А? Что? Где я?! – немедленно вскочила та со скамьи.

– Не волнуйтесь, сударыня, мы хотим помочь вам, – мягко заговорила госпожа Хелена.

– Если вы в состоянии, то расскажите, что с вами стряслось, -попросила Чаликова.

Женщина медленно переводила глаза с одного на другого:

– На меня напали, ну, эти бритоголовые, из отряда особого назначения князя Григория. Втроем, изнасиловали и бросили.

– Вы смогли бы их опознать? – деловито спросил Дубов.

– Нет-нет, ни за что! – в неописуемом ужасе воскликнула женщина. -Тогда они убьют и вас всех, и меня, и моих родных, и… Ведь этот князь Григорий такая гадина!..

– Между прочим, сударыня, вот эта девушка – невеста князя Григория, – совершенно спокойно сообщил Селезень.

– Ах, пожалуйста, не выдавайте меня, забудьте, что я сказала… Но как мне вас жаль! – вырвалось у женщины. – Я сама была его наложницей и знаю… Вы с ним никогда не будете счастливы. – Потерпевшая в изнеможении закрыла глаза.

– Давайте мы вас подвезем до дома, – предложил Василий.

– Да, благодарю вас, – открыла глаза женщина. – Собственно, я уже почти дома. Выпустите меня, пожалуйста.

Дубов постучал в стенку, карета остановилась, и женщина с неожиданной прытью выскочила наружу и побежала через поле к ближайшему перелеску.

– Да уж, дикие нравы у князя Григория, – заметила баронесса, когда экипаж вновь стронулся с места. А Чаликова в это время внимательно перебирала багаж.

– Так и есть! – воскликнула она. – Так я и думала!

– Что – так и есть? – удивился Дубов.

– То и есть, что больше нету. Было шесть позолоченных стаканов, а осталось пять!

– Значит, все это фуфло?! – почти радостно загоготал майор Селезень. – Опять нас обвели, как малых детей… – И, погрустнев, добавил: – Вот и делай после этого добро людям!

Василий же был настроен куда серьезнее:

– Между прочим, в этом эпизоде, как в капле воды, отразилось все то, что мы видели и в чем участвовали в параллельной действительности. Включая убийство князя Владимира и многое другое.

– В каком смысле? – попросили уточнить его спутники.

– В самом прямом. Не знаю, как это называется здесь, но у нас обычно определяется как самая элементарная провокация.

– А мне кажется, что тут все сложнее, чем просто игра на чувстве сострадания, – заметила Чаликова. – Вы заметили, как она перед нами, в сущности чужими людьми, бранила князя Григория и его похотливых сатрапов? Похоже, что эта дама – агент князя Григория и была заслана, чтобы выведать что-то о нас!

– Хорошо еще, что мы при ней лишнего не болтали, – озабоченно проворчал Василий.

– Погодите, – вмешалась баронесса, – но если она – шпионка, то зачем стакан стянула?

– Маскировалась под мелкую воришку, – объяснила Надя.

– Но зачем ей маскироваться под воришку, если она маскировалась под изнасилованную?

– Элементарно, – прогудел майор. – Шпионила она по профессиональному долгу, а воровала – по душевному призванию!

Тут карета вновь остановилась.

– Ну что там, снова кто-нибудь на дороге валяется? – сладко зевнул Василий.

В карету заглянул Чумичка:

– Скоро подъедем к замку князя Григория. Надо обговорить, что делать будем.

– В каком смысле? – деловито схватился за блокнот Василий.

– Я перед отъездом встречался с одним царь-городским звездочетом, и он сказал: «Смерть ждет князя Григория в ночь его свадьбы, и изойдет она из волчьей пасти».

– Что за дикие предрассудки! – возмутилась Чаликова. – И вообще, астрология – это лже-наука.

– Ну хорошо, пусть так, но где ж мы волка-то возьмем? – задалась практическим вопросом госпожа Хелена.

– В лесу поймаем, – беззаботно ответил Селезень. – Хотя тут и лесов-то негусто.

– В лесу? – хмыкнул Чумичка. – Что ж, можно, конечно, и в лесу. А можно и иначе…

Через несколько минут тройка вновь катилась по дороге, оставляя позади перелески, поля, деревни и верстовые столбы. Последнюю небольшую остановку путники сделали уже на подступах к княжескому замку, когда его мрачные башни и бастионы почти явственно проглядывались в обширной долине, окруженной холмами, поросшими редким лесом.

x x x

ГЛАВА ЧЕТВЁРТАЯ.

ЧЕРНАЯ СВАДЬБА

Карета катилась вниз с холма, и все четче становились очертания замка, окруженного глубоким рвом, над которым нависал подъемный мост на массивных ржавых цепях. Несмотря на некоторую тряску по неровной дороге, майор Селезень усердно наблюдал через полевой бинокль за въездом в замок, где рядом со спущенным мостом стояла группа людей.

– Интересно, кто из них есть ху? – громогласно вопросил майор. -Конечно, приношу пардон за выражение.

– Позвольте мне. – Дубов настроил бинокль. – Похоже, тот, что в центре – князь Григорий. А вон там, третий справа – о, это же собственной персоной господин Каширский!

За этими наблюдениями царская карета все приближалась к замку князя Григория. Но Дубову казалось, что это не они приближаются, а замок надвигается на них всей мрачной громадой высоких нелюдимых башен и черных стен, ощетинившихся торчащими из бойниц пушками.

Кони лихо процокали по деревянному настилу моста, и карета остановилась перед въездом в замок. Первым из нее вылез майор Селезень и с заученным галантным поклоном подал руку царевне. Следом за ними выбрались и все остальные. Ради такой встречи Татьяна Дормидонтовна оделась в лучшее свое платье – пурпурное с длинным шлейфом, который сзади поддерживала баронесса Хелен фон Ачкасофф. Последним с козлов соскочил кучер.

Из толпы встречающих выдвинулся князь Григорий – высокий худощавый господин в рыцарских доспехах и начищенных до блеска кожаных сапогах. Василий машинально отметил в нем светлые пустые глаза, длинные усы, прикрывавшие уголки тонких губ, и темные с проседью волосы, старательно зачесанные на плешь.

– Нет, не юноша, конечно, но двести или триста лет ему никак не дашь, – как бы угадав мысли Дубова, шепнула ему баронесса.

Царевна низко поклонилась своему жениху:

– Здравствуй, князь-батюшка, ваше сиятельство, наше красное солнышко!

Однако «красное солнышко» лишь мельком глянул на невесту.

– Приехали? Очень хорошо, – сказал он негромким скрежещущим голосом, обращаясь к своему окружению. – Царевну ко мне у койку, а этих, – он небрежно кивнул в сторону свиты, – у круглую башню.

– Как это так?! – бурно возмутился майор. – Эдак мы не договаривались!

– У башню, – повторил князь Григорий. – И дальнейшая ваша участь будет зависеть только от уважаемой Татьяны… э-э-э… Дормидонтовны. Удовлетворит она меня у койке – немедля усех выпущу. A нет – будете сидеть до особого распоряжения.

– За что?! – не выдержала и баронесса.

– За незаконный переход границы. – Князь противно захихикал, обнажив под усами пару желтых клыков. – Уведите.

Из-за спин княжеского окружения выступили несколько молодых бритоголовых парней в черных рубахах. Они без лишних слов грубо схватили царевнину свиту и, втолкнув в дверь прямо в крепостной стене, повели вверх по полуобвалившимся ступенькам. Вскоре пленники оказались в обширном круглом помещении с маленькими зарешеченными окошками, через которые виднелось закатное небо с редкими кучевыми облаками.

Оставив узников в этом малоуютном месте, чернорубашечники молча покинули темницу. В дверях с громким скрежетом повернулся ключ.

– Вот тебе, бабушка, и Юрьев день, – только и мог вымолвить майор.

– Этого следовало ожидать, – совершенно спокойно сказал Дубов. -Ведь знали же мы, куда и к кому едем. Но, с другой стороны, мы все-таки официальные представители царя Дормидонта! Мог ведь он хотя бы из уважения к будущему тестю принять нас соответственно рангу, а не запирать в этой дурацкой башне.

– Ну и что же по этому поводу говорит ваш знаменитый дедуктивный метод? – не без некоторой доли ехидства поинтересовалась баронесса.

– Возможны несколько вариантов, – охотно откликнулся Дубов. -Наиболее вероятный – что это своего рода психологическая атака на царя Дормидонта. В таком случае наш арест носит чисто символический характер и будет весьма кратковременным. Потом мы вернемся в Царь-Город и доложим Дормидонту Петровичу, как обошелся князь Григорий с его приближенными.

– И с царевной, – добавил майор.

– И с царевной. И тогда Государь окончательно поймет, что с Григорием шутки плохи. Другое объяснение – Каширский узнал, что под видом царевны и ее свиты едем мы, и сказал об этом своему покровителю. Или просто, безо всяких объяснений, попросил отправить нас в темницу. В таком случае, конечно же, ничего хорошего нас не ждет. И если ближе к истине окажется моя первая версия, то утром нас, скорее всего, отпустят. А уж если вторая… – Василий помрачнел. – Если вторая, то очень возможно, что до утра мы просто не доживем.

– Предлагаю третью, – вдруг заявил майор Селезень. – Князь Григорий решил через нас повоздействовать на царевну, чтобы лучше работала «у койке».

– Браво, майор, – совершенно искренне зааплодировал Василий. – О таком варианте я и не подумал. Что ж, если так, то долго нам здесь не томиться.

– Ну, царевна ему покажет класс! – ухмыльнулся Александр Иваныч.

– Вся надежда на Чумичку, – вздохнула баронесса. – Ладно, раз уж сидим тут без дела, давайте-ка я вам еще почитаю из исторических анналов. -И баронесса принялась шурудить по своим многочисленным юбкам, а Селезень не удержался от майорских шуток:

– Закрома родины! – И сам же захохотал так, что задребезжали немногочисленные стекла, а может, и решетки.

– А я бы сказал – филиал царь-городского архива, – усмехнулся Василий.

Баронесса тем временем с невозмутимым видом выудила нужный свиток и развернула первый лист:

– Ну что, отсмеялись? А документы тут очень интересные, им ведь уже, судя по датам, более двухсот лет. Вы готовы слушать? Тогда зачитываю: «До вашего сведения довожу, что третьего дня скончался князь Иван Шушок, сидящий на Белой Пуще. И как ни старались остальные сородичи оного, Шушки, но нехорошие слухи поползли через их холопов. Что-де не своею смертию умер князь Иван, а убит был ночью неизвестным злодеем. Но тут слухи разные имеются: то ли зелье ему в ухо было влито, когда он опочивал, то ли горло ему перегрызла тварь неведомая и кровь всю его испила. Последним живьем князя видел его постельничий Григорий, коему злые языки постыдную связь с хозяином приписывают, но он ничего о смертоубийстве не знает, так как произошло оно после полуночи. Когда слуги в соседней комнате услышали крики сдавленные и вбежали, князь был еще жив и постель его вся кровью залита. И говорят, прошептать успел он одно слово „оборотень“, да на том и дух испустил. Всем слухам этим невероятным верить трудно, так как сильно странны они, да и, как известно, нерадивые слуги всегда глупости всяческие про своих господ говорят, а постельничему Григорию, в любимцах у Ивана ходившему, просто завидовали. Дьяк Посольского приказа Блинов». Так, а теперь еще документ, продолжающий тему: "…Странным нам показалось сразу то, что мало гостей на свадьбу приглашено было, а простой народ и вовсе стрельцы отогнали подальше.

А про жениха княжны Ольги, дочери Ивана Шушка, говорили только гадости всяческие, и что-де из постели в постель перелез, и родовитости он сомнительной, а иные чернокнижником его за глаза называли. В глаза же говорить опасались, так как злопамятен он. И в пример приводили как смерть князя Ивана, так и погибель странную воеводы Полкана, и боярина Перемета, и еще других, кто Григория в глаза не жаловал. И те же языки добавляли, что с тех пор как покойный князь приблизил к себе оного Григория, так среди людей его верных смерть лютая своей косой прошла. И умирали все странным образом, по большей частию с горлом перерезанным, а то и с кровью испитою. И будто бы повинен во всем некий заморский чародей, Григорием зело привечаемый. А княжна же Ольга при венчании гляделась будто спящей на ходу, и Григорий ее вел под венец своею рукой, а родственники шли сзади, чего раньше не бывало. А еще, с людьми разговаривая, слышал, что по местным лесам много всякой нечисти в последние годы объявилось и что управы на нее нет. Боярин Петухов, Царь-Городский посланник при Белой Пуще."

Майор открыл рот, по-видимому, чтобы сказать: «Брехня», но, подумав, рот закрыл и промолчал. А баронесса вдохновенно продолжала:

– И еще документик: «К самим похоронам никто из гостей допущен не был и потому княжну Ольгу только в гробу сыздаля при отпевании видали. Но ничего особливого не заметили. Слухи всякие промеж людей ходили, что-де сам Григорий сгубил ее, вместе с заморским колдуном, дабы на Княжий престол воссесть. Но слухи эти могли и другие из рода Шушков распускать, дабы Григория скинуть и самим править. И говорили они, что княжение после Ивана перешло к дочери его Ольге, а после ее смерти к Григорию перейти не может. Но все это слухи темные, и ходит их множество, и иные до чудных дел договариваются. И все это шепотом, потому что власть Григория сильна и строга. И Григорий множество сторонников имеет и среди бояр, и стрельцов, и простого люда. А князья Шушки любовью у холопов своих никогда не пользовались, потому как только о своем благе пеклись и, когда нечисть народ донимать стала, токмо обещали изгнать ее из Белой Пущи, да ничего не делали. А Григорий уже войско сильное набирает и отменно вооружает его, и все видят, что он об общем благе печется и править будет твердою рукой. Не в пример Шушкам, одними разговорами пробавлявшимися. Князь Рыжков».

Вдруг в тишине, наступившей после прочтения последнего документа, ясно заслышались какие-то звуки, долетевшие сквозь толстые стены башни. Узники прислушались.

– Что там, режут кого-то, что ли? – предположил майор.

– Свадьбу играют, – уверенно заявил Василий.

– Странная какая-то свадьба, – с сомнением покачала головой баронесса.

x x x

Василий был прав – до них действительно долетели звуки свадебного пира. Но по-своему права оказалась и баронесса – свадьба князя Григория с царевной Танюшкой мало походила на подобного рода церемонии в их традиционном виде.

В мрачном зале, скупо освещенном факелами, был накрыт длинный стол для дорогих гостей. А дорогими гостями были всяческие бесы, упыри и вурдалаки, чей противный визг и омерзительное хрюканье разносилось под высокими гулкими сводами. На закопченных стенах висели не менее закопченные щиты с замысловатыми гербами в виде красного витязя на белом поле. Со стен, опутанные паутиной, свисали боевые знамена, местами до дыр проеденные молью. А понизу стояли, будто мумии, ржавые рыцарские доспехи, которые «дорогие гости» использовали в качестве мишеней при швырянии костей и объедков. На полу за эти кости грызлась мелкая нечисть.

Царевна, сидевшая во главе стола, покрытого пурпурной скатертью, откровенно скучала, зато восседавший рядом с ней князь Григорий был весьма весел и оживлен. Жених был одет в черный камзол, поверх коего красовалась массивная золотая цепь со здоровенной блямбой герба князей Шушков, в который было внесено небольшое изменение – к красному витязю приделана черная волчья голова.

– Да вы угощайтесь, дорогие друзья, – потчевал он своих гостей, – за усе уплочено!

Гости не заставляли себя упрашивать – они лакали красное вино прямо из кувшинов, а еду жадно слизывали с тарелок длинными смрадными языками.

– Предлагаю выпить за молодоженов! – выкрикнул один из мелких бесов, вскочив на стол и ловко отчебучив копытцами нечто вроде канкана.

– Дельное предложение, – благодушно отозвался князь Григорий, – и ради такого случая, дорогие товарищи бесы и вурдалаки, мы выпьем из моих старинных запасов.– Хозяин хлопнул в ладоши, и слуги внесли на подносе огромную запечатанную бутыль в окружении множества граненых бокалов.

– Хорошая кровушка, – со смаком осушив свой бокал, похвалил пожилой вурдалак. Это был как раз один из тех, кто обманным путем затащил Дубова и его спутников в склеп. – Видно, что благородная и приличной выдержки.

– Между прочим, это кровь моего почтенного тестя князя Ивана Шушка, -не без гордости откликнулся князь Григорий. – Ей более двухсот лет. -Выпив содержимое до последней капли, он торжественно грохнул бокал об пол, а следом за ним и все гости.

– Значит, все-таки это ты, князь Григорий, Шушка ухайдакал? – не без ехидства подпустил почтенного вида упырь с другого конца стола.

– А хоть бы и я! – ухарски подкрутив усы, ответил князь. – Зато я порядок у стране навел. Леса эти дурные вырубил, и теперь у меня тишь да благодать. Правда, уважаемая Татьяна Дормидонтовна? Вот царевна не даст соврать, у ее батюшки леса густые да непролазные, а у тех лесах разбойников да лиходеев больше, чем елок. А я усе елки да березки повырубил, и никаких лиходеев не стало!..

– Горько! – неожиданно завопил один из бесов, пробудившись из огромной лоханки с салатом, в которой он заснул всей мордой.

– Горько!!! – подхватила вся честная компания.

Молодожен как бы нехотя поднялся из-за стола и чуть не насильно увлек за собою невесту. И, несмотря на отчаянное сопротивление Танюшки, запечатлел страстный поцелуй на ее стыдливых девичьих устах.

– А что, княже, с царевной лобызаться поприятнее будет, чем с ее батькой? – заплетающимся голосом пробормотал один из гостей, но князь Григорий смерил его таким взором, что тот сполз под стол.

x x x

А в круглой башне продолжались исторические беседы.

– Ну что ж, теперь нам понятно, как князь Григорий власть захватил, -подвел черту Дубов.

– Да, жук тот еще, – пробасил майор.

– Ну ладно, это все были частные донесения, – сказала баронесса, – а вот, пожалуйста, официальный документ – переписка высокопоставленных лиц обоих государств. Интересно, что они находились в одном пакете с вышеприведенными тремя донесениями, как будто их кто-то нарочно вместе сложил. Здесь даты нет, но имеется пометка, что данная переписка относится к генварю – иулию одиннадцатого года правления царя Дормидонта. – И баронесса приступила к чтению: – «Главе Царь-Городского Потешного приказа князю Святославскому. На ваш запрос относительно участи царских скоморохов отвечаю следующее…»

– Что за чушь! – перебил майор. – Какой еще Потешный приказ?

– Ну, это, наверное, что-то вроде нашего министерства культуры, – не очень уверенно предположила баронесса. – Так, на чем я остановилась? Да, "…отвечаю следующее. Скоморохи, приехавшие в Белую Пущу потешить честной народ, заявили два представления: древнегреческую трагедь «Офигения в Авлиде» стихоплета Еврипида и комедь собственного измышления «Просто Маруся» со слезами, песнями и плясками. Однако, поимев успех изрядный, вконец распоясались и стали по своему почину играть представление без названия, коего начало записали служивые тайного приказа.

ГЛАВНЫЙ СКОМОРОХ.

Милостивые господа,
Слушайте сюда!
Мы вам покажем представление
Всем на удивление.
А коли смотреть не хотите,
То, пожалуй, и не смотрите.
Представляем вам князя Шушка -
Благородного старичка.
А вот его дочка, княжна Ольга,
Что княжила ладно, да жаль – недолго.
А это князев постельничий Григорий,
После сам ставший князем который.
А уж как овладел он престолом княжьим -
Про то мы и расскажем, и покажем.

КНЯЗЬ ШУШОК.

Ох, чего-то мне недужится,
Нога болит и голова кружится.
Скорей бы конец этому горю!

ГРИГОРИЙ (про себя).

Его тебе я живо ускорю.

КНЯЖНА ОЛЬГА.

Батюшка, я несу лекарство.

КНЯЗЬ.

И на кого ж оставлю я государство?

КНЯЖНА.

Живи, батюшка, до ста лет!

(со слезами уходит).

ГРИГОРИЙ.

Тебе, о мой князь, замены нет!

КНЯЗЬ.

Ну, довольно предаваться болезням -
Оборотимся к делам полезным.
Эй, Григорий, где ты, зараза?

ГРИГОРИЙ.

Вот, князь, два на подпись указа.

(Подает бумаги. Князь отворачивается подписать указы, Григорий достает из-за пазухи бутыль с надписью «Отравное зелье» и подливает в лекарство).

КНЯЗЬ.

Ну все, подписал их своею рукой.
Выпью лекарство – и на покой.

(выпивает, уходит).

ГРИГОРИЙ.

Желаю, князь, счастливого сна.
Теперь на очереди – княжна.

Поняв, что недостойные шуты собираются показать в лицах и с подробностями небезызвестную клевету на нашего всемилостивейшего правителя князя Григория, зрители в лице простого люда начали кидать в поганцев репой, яйцами да каменьями, и тогда служивые тайного приказа, дабы уберечь скоморохов от праведного народного гнева, прекратили представление и в темницу оных препроводили, где они по сию пору и пребывают. Князь Григорий, по доброте и незлобивости своей, давно уже готов простить и отпустить нечестивцев, да озабочен тем, что, оказавшись за пределами темницы, они растерзаны будут честным народом. А посему просим прислать представителя, который и забрал бы оных скоморохов. А ежели они вам не надобны, то отпишите нам об этом, так как кормить их накладно, зело прожорливы, и мы в таком случае отдадим их на праведный суд народа. Барон Альберт, начальник тайного приказа при князе Григории".

– Очень мило, – хмыкнул Дубов. – И что же, их так и казнили?

– Нет, и по этому поводу как раз второй документ. «Расписка. Дана начальнику Потешного приказа князю Святославскому в получении им скоморохов в целости, сохранности и сытости в количестве шести голов. В обмен же получено то, что было обещано. Барон Альберт».

– И чего было обещано? – заинтересовался майор.

– А кто его знает, – пожала плечами баронесса. – Может, деньги, а может, и оружие. Про то в бумагах ничего не сказано. Однако в этом пакете оказался еще один документ, вернее, даже не документ, а частная записка главы Потешного приказа князя Святославского.

– К кому? – заинтересовался Дубов.

– Обращение отсутствует, как и начало записки, – развела руками баронесса.

– Будем считать, что к неизвестному лицу. Судя по тому, что эта записка попала в хранилище – возможно, к самому архивариусу или человеку, близкому к нему. Значит, так – уважаемый, почтеннейший… пишу к вам… как ваше здоровье… Ага, вот: «Намедни Государь призвал меня к себе, дабы обсудить участь злополучных скоморохов. При сем были Рыжий и царь-городский градоначальник князь Длиннорукий. Князь объявил, что на месте Государя не стал бы скоморохов выручать, ибо покусились они на святое – на нашу верную дружбу с князем Григорием, да и плата за их вызволение слишком велика есть. Все, подумалось мне с горькостью, пропали мои скоморохи. Но тут вдруг поднялся Рыжий и твердо сказал, что не вправе мы отдавать своих соотечественников на смерть лютую и что должны выкупить их, перед тем хорошенько поторговавшись о цене. Выслушав внимательно обоих, Государь сказал: „Быть по сему. Тебе, Рыжий, и поручаю вести переговоры с посланниками князя Григория“. Градоначальник при сем зело разозлился и, плюнувши на пол смачно, выбежал из царских покоев, дверию шибко потряся».

Так, ну там дальше уже что-то другое, и подпись: Князь Святославский, писано одиннадцатого иуния одиннадцатого года.

– Все ясно, – хмыкнул Василий.

– Что ясно? – удивился майор.

– Ясно, кто все эти бумаги в один пакет собрал и в доступное для баронессы место положил. – И, не желая продолжать эту тему, сыщик сладко зевнул: – О, уже совсем стемнело, пора и на боковую. Утро, знаете ли, вечера мудренее.

x x x

Царевна проснулась, зажгла тусклый ночник и внимательно, насколько позволяло освещение, оглядела княжескую опочивальню – красные стены с развешанными на них рыцарскими доспехами и охотничьими трофеями, лепной потолок, грубо выкрашенный коричневой краской, и, наконец, само брачное ложе – огромный двуспальный гроб, выстланный изнутри перинами и красным постельным бельем. Князь Григорий с открытыми глазами лежал рядом с царевной и остекленело глядел в потолок.

– Ну что, князь, ублажила я тебя, али нет? – томно потянулась царевна.

Князь медленно повернул голову в ее сторону:

– Вы меня полностью удовлетворили, глубокоуважаемая Татьяна Дормидонтовна. Я беру вас к себе у жены.

– Тогда освободи из темницы моих слуг, – потребовала царевна.

– Ну что ж, княжеское слово – закон. – Князь Григорий поднялся в гробу, взял с прикроватного столика лист бумаги, обмакнул перо в чернильницу и нацарапал: «Быть по сему. Отпустить сидящих в Круглой башне. Князь Григорий». Скрепив этот указ личной печатью, болтавшейся у него на шее вместе с увесистой связкой ключей, князь попытался приобнять царевну. Однако Татьяна Дормидонтовна, уклонившись от княжеских объятий, вскочила с ложа и отбежала в дальний угол опочивальни, докуда почти не достигал свет ночника.

– Что с вами, царевна, али не люб я вам? – удивленно спросил князь Григорий. Вместо ответа царевна тихо, но угрожающе зарычала и стала медленно приближаться к князю Григорию. Князь поднял взгляд, и ему показалось, что царевна прямо на глазах начинает обрастать темной шерстью, у нее удлиняется лицо и отрастает хвост. Князь Григорий встряхнул головой, чтобы отогнать наваждение, но царевна, оттолкнувшись длинными лапами от пола, стремительно прыгнула прямо на князя. И он явственно увидел, что это не царевна, а огромный серый волк.

– На помощь! – попытался было крикнуть князь Григорий, но лишь жалкий стон исторгся из его онемевших уст. Волк впился огромными зубами в горло князя, а передними лапами рванул на нем стальную цепь с ключами и печатями.

– Ну, прощай, князь, – злорадно пробормотал волк. Сделав правой передней лапой какой-то быстрый жест, он превратился обратно в царевну.

Краем покрывала царевна утерла лицо и со злорадной ухмылкой в последний раз посмотрела на князя, лежащего в луже крови.

Как ни в чем не бывало выйдя из княжеской опочивальни, Татьяна Дормидонтовна оглянулась – нет ли кого в полутемном длинном коридоре – и, безошибочно выбрав ключ, заперла массивную стальную дверь, за которой на собственном ложе возлежал с перегрызенным горлом князь Григорий I Адольфович Лукашеску, граф Цепеш, владетель Белопущенский и прочая и прочая и прочая, так и не прибавивший к своим титулам еще один – царя Кислоярского.

x x x

Пленники князя Григория спали на каменном полу Круглой башни, подстелив под себя верхнюю одежду. И лишь Василий Дубов сквозь сон услышал в дверях скрежет замка. «Каширский, – подумал сыщик, – пришел по наши души».

Василий вскочил и принялся будить своих соузников. И когда дверь медленно, со скрипом отворилась, все уже были на ногах, готовые оказать врагу достойное сопротивление. Майор Селезень даже встал у двери, чтобы обрушить на неприятеля свой железный кулак, но, к счастью, вовремя заметил, что вошедший – вовсе не злодей Каширский, а Кислоярская царевна Татьяна Дормидонтовна.

– Я пришла, чтобы выполнить волю своего супруга, князя Григория, и отпустить вас из темницы! – нарочито громко, чтобы слышала охрана, сообщила царевна и гораздо тише добавила: – Однако сам князь Григорий скончался: как и предрекал ученый звездочет, князь был загрызен волком в самую ночь свадьбы. – И, еще более понизив голос, царевна продолжала: – До утра мы должны все успеть и убраться отсюда подальше.

Бывшие узники под предводительством царевны Танюшки гуськом спустились по полутемной лестнице Круглой башни и, миновав охранника, склонившегося перед ними в низком поклоне, вступили во внутренний двор замка. Несмотря на раннеутреннюю полумглу и мелкий дождичек, баронесса фон Ачкасофф с огромным интересом разглядывала хозяйственные строения, безуспешно пытаясь определить их архитектурный стиль. Царевна торопила своих спутников:

– Скорее, мы должны управиться до рассвета!

– А с чем управиться? – зевая, спросил царевнин кучер. – Только прежде превратите меня обратно в меня. А то в мужском облике, да еще в этом наряде мне как-то не по себе…

Царевна небрежно щелкнула пальцами, и у кучера исчезли усы, кафтан на груди приподнялся, и кучер превратился в журналистку Надежду Чаликову.

– Сначала нам надо зайти в одно место и кое-что взять, ну а потом -за Каширским, – сказала Танюшка.

Путники остановились перед одним из многочисленных амбаров, и царевна, вновь безошибочно выбрав из связки нужный ключ, отперла огромный замок. Судя по тому, как туго поворачивался ключ, можно было подумать, что в этот амбар не заглядывали по меньшей мере год. Так как внутри было темно, то Татьяна Дормидонтовна небрежно щелкнула пальцами, и на колченогом столе посреди амбара загорелись несколько свечек.

– Ну, это ж какая-то старьевая лавочка, – разочарованно пробасил майор.

Действительно, амбар был завален всяким хламом – дырявыми коврами, ветхим тряпьем, старой обувью, запыленными масляными лампами и прочим барахлом, которое обычно хранится на чердаках и в подвалах старых домов.

Вместо ответа царевна подняла чуть ли не с пола какую-то тряпку, некогда служившую скатертью, смахнула пыль и небрежно постелила на столе.

– Самобранка, накройся! – скомандовала Татьяна Дормидонтовна, и на скатерти невесть откуда появились всяческие яства – разные соленья, варенья, пенные меды и даже огромный осетр. – Прошу к столу, – пригласила царевна. Дубов отрезал кусок осетра и осторожно отправил в рот.

– Вкуснятина! – безошибочно определил сыщик, и его спутники присоединились к трапезе. А царевна тем временем ходила по амбару и придирчиво разглядывала старые ковры, стоявшие вдоль стен скатанными в рулоны. Выбрав один, Танюшка попросила Селезня и Дубова прихватить его с собой.

– На что вам этот клопопитомник? – удивился майор, нехотя отрываясь от пирога с грибами. – Я вам в военторге в сто раз лучше достану…

– Лучше нигде не достанете, – уверенно заявила царевна. Она продолжала ходить по амбару и разглядывать его содержимое. – Ага, вот это то, что мне надо! – С этими словами она вытащила из покосившегося шкафа тарелку и блестящий предмет шарообразной формы величиною с яблоко.

– Красивая штука, – заметила баронесса, дожевывая бутерброд с семгой, – похоже на раннего Фаберже…

– Самобранка, сложись! – приказала царевна, и все яства вмиг исчезли, а скатерть сама собой быстро сложилась в небольшой сверток.

– Колоссально! – восхитился майор. – Настоящая походная кухня.

– Ну все, нам пора, – поторапливала своих спутников Татьяна Дормидонтовна. – Теперь скорее к Каширскому.

x x x

Процессия во главе с царевной Танюшкой вышла из лавки древностей и вновь двинулась по внутренней территории замка. Вскоре их остановил один из охранников:

– Стой! Кто идет?

Царевна уже собралась было предъявить грамоту, подписанную и проштемпелеванную князем Григорием, но ее опередил майор.

– С кем разговариваешь, мошенник! – загремел Александр Иваныч, опуская на брусчатку свой конец свернутого в рулон ковра. – Разуй глаза, щучий сын – перед тобой твоя новая госпожа и повелительница, сиречь царевна Татьяна Дормидонтовна. – И, припомнив известный кинофильм, добавил: -Холоп, пес смердячий!

Оставив «холопа» и «пса смердячего» в полустолбнячном состоянии почтительной растерянности, царевна и ее свита отправилась дальше – к двухэтажному каменному строению, прилепившемуся возле одной из крепостных стен.

– Тут жилище Каширского, – пояснила царевна. – Думаю, что я с ним справлюсь, но вы все-таки будьте поблизости.

Дверь в комнату на втором этаже, где ночевал Каширский, оказалась открытой – очевидно, знаменитый маг и чародей чувствовал себя под покровительством князя Григория настолько уверенно, что считал излишним запираться даже на ночь.

Увидев у себя в комнате царевну, Каширский поначалу принял ее за сновидение и потому ничуть не удивился.

– Ах, это вы, царевнушка, – зевая произнес чародей и поманил ее к себе в постель. – Я так и знал, что вы предпочтете меня этому глупцу князю Григорию. Я-то, конечно, не князь, но вдвоем мы с вами – ого-го!..

– Хватит лясы точить, Каширский, – грубо прервала царевна галантные излияния, – пошли со мной!

– С вами, о моя царевна – хоть на край света! – сообразив, что видит Татьяну Дормидонтовну все-таки наяву, почти пропел Каширский приятным баритоном. Но не встал, а напротив – принял в постели скабрезно-призывную позу.

– Кончай шутки шутить! – потеряв терпение, прорычала царевна и прямо на глазах Каширского превратилась – нет, не в волка, а в колдуна Чумичку. Вернее было бы сказать, что Чумичка наконец-то вернулся в свой первоначальный облик. Правда, в свадебном платье с волочащимся по полу шлейфом он выглядел довольно комично.

Каширский в ужасе попятился задом по постели. Чумичка неотвратимо надвигался на него. Вдруг Каширский сделал страшное лицо и забормотал:

– Даю тебе установку покинуть мою комнату…

– Задницу я подтирал твоими «установками», – хладнокровно ответил Чумичка. – Собирайся, кончились твои установки!

Каширский трясущейся рукой извлек из-под подушки какую-то рукописную книгу и принялся судорожно листать страницы.

– Бездарь! – с нескрываемым презрением процедил Чумичка, – у тебя хватило ума только на то, чтобы украсть мою колдовскую книгу, а пользоваться ею ты так и не научился!

Чумичкины спутники наблюдали за этой сценой через полуприкрытую дверь. Дубов ерзал и то и дело поглядывал на майорские часы.

– Ну скоро он там?! – не выдержал наконец детектив. – Поймите, это как раз тот случай, когда промедление смерти подобно. Царевна разгуливает по замку в подозрительной компании, князь заперся в своей спальне – ясно, что тут что-то не так.

– Да, пора поторапливаться, – согласился майор Селезень и решительным шагом вмаршировал в спальню. Увидав могучую фигуру Александра Иваныча, Каширский еще более побледнел и в ужасе прикрылся одеялом.

– Этот? – ткнул пальцем в его сторону майор.

– Этот-этот, – злорадно закивал Чумичка.

– С вещами на выход. И живо! – вежливо пригласил Каширского майор.

Однако незадачливый маг и чародей еще больше забился под одеяло и, вновь схватив колдовскую книгу, принялся невнятно читать какие-то заклинания. Но на Селезня они, похоже, не очень-то подействовали.

– Вставай, Каширский, кончай дурить! – И с этими словами майор легонько приложил чародея «Командирскими» часами, отчего тот без чувств свалился на пол рядом с кроватью. – Ничего, оклемается.

Не дав Каширскому придти в сознание, Селезень с Чумичкой быстро завернули его в простыню на манер египетской мумии и вынесли в коридор.

– Ну, теперь куда? – спросила Чаликова.

– Туда, – указал Чумичка на небольшую лестничку, ведущую наверх.

Миновав пыльный чердак, путники выбрались на плоскую каменную крышу. И, кажется, вовремя – внизу, на площадке перед домом, уже собралось довольно много народу, в том числе и бритоголовых чернорубашечников. Василий даже уловил несколько отдельных выкриков:

– Да сюда они вошли, я сам видел! И царевна с ними!

– А князь по-прежнему не отпирает!

– Что делать – двери ломать, что ли?

– Да ты что, как можно…

Тем временем Чумичка быстро раскатал рулон и расстелил на крыше ковер – он оказался весьма большим, хотя несколько протертым и не без дырок. Поверхность ковра была выткана восточными узорами и надписями арабской вязью, что однозначно указывало на его происхождение. Погрузив немногочисленную ручную кладь и «мумию» Каширского, путники сели на ковер, а Чумичка стал делать резкие пассы руками и бормотать заклинания. Еще минута – и ковер медленно оторвался от поверхности и завис в воздухе примерно в полуметре от крыши.

– Держитесь крепче! – крикнул Чумичка, и ковер стал сначала медленно, а потом все быстрее подниматься вверх. Когда он оказался на высоте человеческого роста, на крыше появились княжеские охранники. Увидев поднимающийся ковер, они бросились к нему, кто-то даже попытался метнуть в беглецов секиру, но было поздно – ковер уже летел над замком.

– Ну, кажется, обошлось, – облегченно вздохнул Дубов, когда ковер-самолет, постепенно набирая скорость и высоту, пролетал над башнями, которые уже не казались столь грозными и неприступными. Однако действительность показала, что опасность миновала не совсем – раздался грохот, и рядом с ковром замелькали какие-то круглые темные предметы.

– Да они же в нас из пушек! – сообразил майор. Чумичка что-то поспешно забормотал, и ковер-самолет, резко дернувшись, взмыл вверх, отчего у пассажиров даже в ушах заложило. И лишь когда они отлетели на более-менее безопасное расстояние от негостеприимного замка, Чумичка вернул летательный аппарат к прежнему режиму полета. Теперь ковер плавно летел над полями, едва не задевая верхушки редких деревьев.

x x x

ГЛАВА ПЯТАЯ.

ВОЗВРАЩЕНИЕ

Ковер-самолет летел над унылыми полями, окружавшими замок князя Григория – трудно было поверить, что когда-то, всего лишь пару веков назад, тут зеленела знаменитая Белая Пуща, от которой стараниями последнего правителя осталось одно название.

– А лошадок-то мы оставили, – вдруг вспомнил майор Селезень. – Да еще и золотую карету.

– Хорошо хоть сами выбрались, – возразила Чаликова.

– Все ж таки казенный инвентарь, – хозяйственно вздохнул майор. И, переменив тему, добавил: – А погодка-то, знаете, не шибко летная…

Действительно, погода, столь благоприятная в дни путешествия от Царь-Города до замка князя Григория, теперь не слишком баловала наших путешественников: моросил мелкий дождик, на который можно было бы не обращать внимания, если бы не резкие порывы ветра, превращавшие каждую капельку в острую мокрую иголку.

– Ничего, зато быстрее доберемся, – зевнул Чумичка. – И вот еще что… Я вам должен сказать что-то очень важное.

– Насчет князя Григория? – заинтересовалась госпожа Хелена.

– Нет, насчет вас. Дело в том, что Рыжий отдал мне указание, когда все будет сделано, превратить вас всех – ну, в общем, во что-нибудь.

– Погоди, Чумичка, ты ничего не путаешь? – изумленно переспросил Василий.

– Ничего я не путаю. Я спросил у Рыжего: «В кого превращать?». А он ответил: «Ну, можешь превратить Дубова в дуб, Селезня в селезня, баронессу в барана, а Чаликову – в чайку». Но вы так по-человечески отнеслись ко мне, что я просто не могу…

Это сообщение повергло пассажиров в настоящий шок. Первым прервал молчание майор Селезень:

– А я сразу понял, что за птица этот Рыжий!

– Но не до такой же степени, – вздохнула Надя.

– И что нам теперь делать? – задался практическим вопросом Василий.

– Не бойтесь – долетим, а там что-нибудь придумаем, – беспечно махнул рукой Чумичка. – А теперь я хочу немного вздремнуть.

– Ну еще бы: мы хоть за решеткой, а выспались, а тебя покойник совсем залюбил! – ляпнул майор. – Что называется, до смерти.

– В случае чего разбудите. – С этими словами Чумичка улегся посреди ковра и, положив голову на «мумию» Каширского, тут же захрапел.

– Ну что ж, – после недолгого молчания сказал Василий, – теперь все окончательно встало на свои места.

– В каком смысле? – удивилась баронесса.

– В том смысле, что события последних дней четко выстраиваются в единую версию. Уверен, что если и не полностью, то на девяносто девять процентов она соответствует действительности.

– Это та версия, что вам подсказал пастушок Васятка? – припомнил майор.

– Да, именно та.

– И что, о намерении Рыжего нас погубить он тоже предупреждал? -удивилась баронесса.

– Нет, но этот факт вполне вписывается в общую схему. – Василий поглубже запахнул на себе кафтан. – Попытаюсь обрисовать картину, как я ее вижу. Международное положение Кислоярского царства очень шатко и ненадежно – его постоянно держит в напряжении сосед, князь Григорий. Ситуация усугубляется еще и тем, что многие влиятельные сановники Царь-Города являются тайными, а то и явными сторонниками князя Григория и видят в нем орудие против царя Дормидонта, а если точнее – против, назовем его так, обновленческого курса, который пытаются проводить Рыжий и его люди. Что касаемо собственно Рыжего, то его положение еще более шаткое и ненадежное -он в своей деятельности опирается только на благосклонность царя и, что немаловажно, его дочки царевны Танюшки.

– Извините, Васенька, что перебиваю вашу дедуктивную мысль, – сказала Надя, – но я сейчас вспомнила одну вещь. Когда я была в Боярской думе, то услышала там много всякой брани в адрес Рыжего, но даже самые заядлые хулители, обвинявшие его чуть ли не в скотоложстве, не могли упрекнуть его в воровстве и мздоимстве. Мне кажется, что это о чем-то говорит.

– И не удивительно! – заявил майор. – Может, потому они Рыжего так и ненавидят, что он не ворует, как все они.

– Да, – кивнула Надя, – но тут получается несостыковка: с одной стороны, Рыжий – честный и бескорыстный человек, который пытается вывести закосневшее в средневековщине Кислоярское царство, как сказали бы у нас, на европейский путь развития, а с другой стороны…

– С волками жить – по-волчьи выть, – афористично заметил Селезень. А баронесса фон Ачкасофф добавила:

– Как пишут в учебниках истории, такой-то – яркая и противоречивая личность. И дальнейшее можно не объяснять.

– Так же как «Кислоярск – город контрастов», – съехидничал майор.

– Да, госпожа баронесса, вы правы. Чуть позже мы дойдем и до причин, почему он велел Чумичке так с нами поступить, но пока продолжу начатую мысль, – сказал Василий. – Итак, Рыжий, умело балансируя между царем и оппозицией, проводит свою линию, и вдруг сваливается новая напасть. Представьте – какой-то авантюрист, шулер с наполеоновскими замашками, -Дубов небрежно кивнул в сторону Каширского, который по-прежнему лежал без сознания, – подстрекает князя Григория жениться на царевне, а в случае отказа пойти войной на Царь-Город. Для Рыжего это – полный крах, конец его карьеры, а главное – конец всех его «европейских» начинаний. Он лихорадочно ищет способ нейтрализовать Каширского, а если получится, то и князя Григория. И тут в Царь-Городе появляемся мы – тоже преследующие Каширского, хотя и по другим причинам. И он решил избавиться от него нашими руками…

– А вам не кажется, Вася, – вновь вклинилась Чаликова в логические построения сыщика, – что мы явились в Царь-Город, так сказать, очень уж кстати?

– Дайте срок, Наденька, поговорим и об этом, – ответил детектив. – А теперь попытаемся по-новому взглянуть на наше собственное пребывание в Царь-Городе с первых же минут. Как вы помните, все началось с того, что нас арестовали на входе в город, и один из стрельцов произнес при этом знаменательную фразу: «Все ясно, это те самые». Стало быть, о нашем появлении уже было известно и, подозреваю, как раз от того мужичка в лаптях, которого мы встретили рано утром на дороге.

– Как, этот живописный деревенский старичок – агент Рыжего? -изумилась Чаликова.

– Очень возможно, – кивнул Василий. – Не исключено, что он живет в той избушке, которую уважаемая баронесса отнесла к новгородскому стилю тринадцатого века, и наблюдает за окрестностями Горохового городища… В общем, нас задержали и отправили в темницу. И тут появляется Рыжий – полная противоположность грубоватым охранникам: освобождает нас из темницы, поселяет у себя в тереме, оказывает самый теплый прием и полное содействие во всех наших планах…

– Погодите, Василий Николаич, – перебила госпожа Хелена, – а откуда он узнал, что мы – это мы? Вы же никому до Рыжего не рассказывали, что гоняетесь за Каширским!

– Дайте срок, баронесса, поговорим и об этом, – с некоторой досадой повторил Василий. – Сейчас речь о другом. Отдадим должное Рыжему – он показал себя тонким психологом: едва познакомившись с каждым из нас, сумел найти струнки, на которых весьма успешно сыграл с пользой для себя и для государства. Например, вам, Александр Иваныч, он предложил ознакомиться с Царь-Городским воинством. Почувствовав вашу страсть к порядку, он рассчитал верно – когда вы увидели недостатки здешних вооруженных сил, тут же взялись за их реформирование с учетом многовекового опыта военной науки, который здесь, разумеется, неизвестен. В вашем случае, уважаемая баронесса, он уловил страсть к исторической науке и архивному делу, ради которой вы готовы иногда, гм, на весьма сомнительные шаги, и очень ненавязчиво подбросил вам нужные документы, порочащие всех, кроме самого Рыжего. Вас, Наденька, он с ходу отправил в Боярскую думу – именно затем, чтобы показать умственный и моральный уровень здешнего политического истеблишмента, на фоне которого сам Рыжий выглядел мудрым и благородным государственным мужем, достойным всяческого доверия. А в моем случае… – Детектив задумался.

– В вашем случае, Вася, тоже все просто, – пришла ему на помощь Чаликова. – Именно вам первому Рыжий предложил эту поездку к князю Григорию. И наверняка он, зная ваше благородство чувств, напирал не столько на государственные интересы, сколько на необходимость спасти честь царевны, не так ли?

– Ну, в общем-то так, – согласился Дубов. – А теперь перейдем к главной загадке – убийству князя Владимира. Когда я рассказал все, что знал, нашему другу Васятке, то он сразу же уверенно заявил, что князь Владимир – это человек Рыжего, и что именно Рыжий подстроил его убийство. Сначала я решил, что Васятка, пожалуй, хватанул через край, но потом, по зрелому рассуждению, понял, что здесь он весьма близок к истине.

– Почему вы так решили? – спросил майор.

– Видите ли, если рассматривать смерть князя Владимира не в отрыве от ситуации в государстве, а наоборот, в контексте, то вырисовывается довольно интересная картина. Как мы уже знаем, высшие круги Царь-Городского общества представляют из себя весьма разношерстную публику: там есть и противники, даже враги Рыжего, есть и его сторонники, но немало колеблющихся – таких, кто понимает необходимость перемен, но не всегда поддерживает те методы, которыми они проводятся. И что происходит в тех случаях, когда большинство в Боярской Думе склоняется к оппозиции? Вы, Наденька, сами были свидетелем такому случаю: князь Владимир начинает поливать бояр из жбана, боярин Андрей, потрясая кооперативным крестом, непотребными словами бранит власть предержащих, и колеблющиеся бояре, просто чтобы не оказаться в одной компании с этими господами, поддерживают даже те проекты Рыжего, с которыми не вполне согласны. Я припоминаю вашу фразу: «Что это – глупость, или?..» Так вот – самое настоящее «или». И я к своему стыду должен признать, что простой пастушок Васятка это сообразил гораздо быстрее, чем я -профессиональный сыщик, многократно сталкивавшийся на практике с самыми разными формами провокации.

– Да, но Васятка сказал еще, что убийство князя Владимира подстроил Рыжий, – напомнила баронесса.

– А вот в этом я как раз не уверен, – раздумчиво покачал головой Дубов. – Здесь что-то уж слишком много нелогичностей. Ну, то, что князь Владимир и боярин Андрей учинили в Думе – это понятно, чтобы уронить ее престиж в глазах гостьи, но кто заставлял князя Владимира прилюдно приставать к госпоже Чаликовой и назначать ей свидание под крыльцом? Может быть, конечно, сам Рыжий, но для чего – чтобы потом убить? Не вижу смысла, ведь Рыжему совсем ни к чему скандал вокруг своего имени. Предположим, что назначение рандеву Чаликовой – это самодеятельность князя Владимира. Кто же его в таком случае убил и зачем? – Василий недоуменно пожал плечами.

– Способ убийства, – подсказала Надя и покосилась в сторону Каширского, по-прежнему не подающего признаков разумной жизни.

– Да, способ убийства, – кивнул детектив. – Он полностью соответствует тому, каким пользовался зомби Николай Рогатин. Но, во-первых, Рогатин сейчас в Москве, а во-вторых он давно уже никакой не зомби. Что из этого следует? – Дубов оглядел спутников. – Возможно, что князя Владимира убили таким способом, чтобы списать убийство на Каширского. Но вряд ли -обычному человеку не под силу так засунуть предмет в глотку жертвы. Более вероятно другое – у Каширского в «параллельной реальности» есть другой зомби, которого он и использует по мере надобности.

– Да, но какой смысл Каширскому убивать князя Владимира? – удивился майор.

– А вспомните, как он это делал в Кислоярске и Прилаптийске, -ответил Василий. – Сам Каширский уезжал из города, а его сообщница Глухарева натравливала зомби на жертву. Здесь как будто то же самое – в момент убийства князя Владимира господин Каширский был уже в Белой Пуще или на пути к ней. А есть ли у него «ассистент» в Царь-Городе – не знаю. Так что, возможно, прав был Рыжий, когда предположил, что князя Владимира задушили по ошибке – вместо него. Иначе говоря – «его не должны были убить», как выразился боярин Андрей.

– Да, больше похоже, что Каширский мог организовать убийство своего врага Рыжего, но зомби просто «промахнулся», – заметила баронесса. – А может, и нет…

– В общем, тайна убийства пока остается тайной, – констатировала Надя.

– А погодка, однако, расшалилась, – заметил майор Селезень, кутаясь в «воеводничий» кафтан. – Знаете, когда ветер сам по себе или дождь сам по себе – то это еще терпимо, но когда то и другое в комплексе…

– Может, опустимся и переждем внизу? – предложила баронесса.

– Нет-нет, я против, – возразила Чаликова. – Сами мы ковер-самолет не приземлим, а его будить жалко… – Надя кивнула в сторону Чумички, который все так же храпел, не обращая ни малейшего внимания на непогоду.

Тем временем князь-григорьевское редколесье перешло в дремучие хвойные леса Кислоярского царства, и ковер-самолет заскользил над верхушками елей, как по бескрайнему зеленому ковру, приподнимаясь вверх, если елка на пути попадалась слишком высокая.

– Автопилот! – уважительно заметил по этому поводу майор Селезень.

Вскоре, несмотря на стену дождя, путники заметили, что им навстречу летит другой летательный объект, а по мере приближения определились и его формы: большая ступа с метлой, используемой в качестве пульта управления. За пультом восседала старая знакомая – чернобровая трактирщица, она же по совместительству Баба Яга. Приблизившись к ковру-самолету, ведьма принялась на большой скорости описывать вокруг него крутые виражи, явно намереваясь взять на таран. При этом она злорадно выкрикивала:

– Ну что, гости дорогие, не ждали? Ничего, милые, от меня не улетите, я вас все равно изжарю и Горыныча попотчую!

– Может, отдать ей Каширского? – вполголоса предложила баронесса.

– Ни за что! – возмутился Василий. – Его ожидает следствие и судебный процесс.

Тем временем майор извлек из-под кафтана скатерть-самобранку, осторожно,чтобы не унесло ветром, разложил ее прямо на поверхности ковра и скомандовал:

– Самобранка, накройся!

Тут же на скатерти появились разные аппетитные деликатесы, однако майор схватил пустую кружку и недолго думая, запустил ею в ведьму. Та едва успела увернуться.

– Ах вот вы как! – разъярилась воздушная пиратка и, сделав резкий вираж, двинулась прямо на ковер. И когда она уже была готова огреть Селезня метлой по голове, Надя схватила жбан с медовухой и, совсем как покойный князь Владимир, выплеснула содержимое прямо в лицо Бабе Яге. Та дико заверещала, и ступа, лишившись управления, резко полетела вниз, скрывшись между еловых веток.

– На, получай! – рыкнул Селезень и швырнул ей вослед блюдо с огромным осетром.

От шума проснулся Чумичка:

– Ну, что тут опять?

– Да Бабу Ягу отваживали, – скромно сообщил майор.

– Она теперь зла на нас, как черт, – опасливо заметила баронесса. -Вдруг еще вернется и Змея Горыныча с собой притащит?

– Потому нам надо увеличить скорость, – предложил майор. – Как, Чумичка, это возможно?

– Попробуем, – ответил колдун и забормотал какие-то новые заклинания, отчего ковер полетел быстрее, хотя и ненамного.

– А интересно, они уже там обнаружили, что князь Григорий мертв? -задумчиво произнес Василий.

– Обнаружили, не обнаружили – какая разница, – заметила баронесса. – Не Григорий, так другой появится. Но если они уже нашли его растерзанный труп, то вполне могли снарядить за нами погоню.

– Например, отряд боевых самолетов, – не то всерьез, не то со скрытой иронией подпустил майор. – Так сказать, эскадрон ковров летучих…

– Кишка тонка, – ухмыльнулся Чумичка. – Ковров-то у них навалом, да пользоваться ими никто не умеет. А что до князя Григория, так нет ничего проще. – С этими словами Чумичка извлек из декольте блюдечко с золотым яблоком и попросил: – А ну-ка, золотое яблочко, покатись по блюдечку, покажи нам князя Григория!

И действительно, яблочко покатилось по краю блюдца, и на нем появилось изображение – сначала мутное, а потом все более различимое – лица князя Григория крупным планом.

– Классный телевизор! – восхитился майор Селезень.

Тем временем невидимая камера как бы отъехала и показала общий план -живой и здоровый, но с повязкой на шее, князь Григорий сидел за столом и что-то говорил своим подчиненным.

– Выходит, слухи о смерти князя Григория оказались несколько преувеличенными, – только и смог сказать Василий.

– Опять я дал маху, – печально произнес Чумичка. С этими словами он вновь привалился к Каширскому и захрапел.

Над ковром-самолетом повисло тяжелое молчание, перебиваемое лишь порывами все крепчавшего ветра и звуками дождя. Где-то в отдалении прогремел гром. Путники, каждый по-своему, думали об одном: о напастях, ожидающих в самом ближайшем будущем Кислоярское царство и лично царевну Татьяну Дормидонтовну со стороны злобного и мстительного князя Григория.

Неловкое молчание прервал Дубов:

– Господа, когда я рассказывал насчет Рыжего и убийства князя Владимира, вы мне время от времени задавали вопросы, на которые я отвечал в том смысле, что дайте срок, поговорим и об этом. Так вот, теперь давайте поговорим и об этом. Как вы знаете, наша удивительная эпопея началась с того, что мне позвонили по телефону и сообщили, что давно разыскиваемый мною маг и чародей Каширский скрывается на Гороховом городище. Теперь я с уверенностью могу сказать, что это был голос Рыжего!

– Как, Рыжего? – изумился майор. – Разве между параллельными мирами существует телефонная связь?

– Да нет, звонил Рыжий как раз из «нашего» мира. Он, так же как и его враг Каширский, знает о свойствах каменных столбов и время от времени путешествует из одной реальности в другую. И это многое объясняет. Прежде всего – приказ Чумичке избавиться от нас после завершения операции «Троянская невеста». Это вовсе не от неприязни к нам – просто Рыжий хотел сохранить «окно» на городище в тайне и не превращать его в проходной двор.

– Но для чего он звонил вам? – недоуменно спросил майор.

– Рыжий хотел избавиться от Каширского, – стал терпеливо объяснять Василий, – но сам не мог это сделать. Однако, бывая в «нашем» Кислоярске, он узнал и о художествах Каширского, и о моих попытках его поймать. Потому и позвонил мне, чтобы я «взял» Каширского на Гороховом городище. А если не удастся, то Рыжий готов был пойти и на то, чтобы я следом за Каширским отправился в «параллельный» мир и поймал его там. Естественно, домой он бы меня уже не отпустил. Но когда Рыжий узнал, что в Царь-Город я иду не один, а с целой компанией, он тут же несколько переиграл свои планы и постарался использовать создавшуюся ситуацию на все сто процентов. Единственное, чего он недоучел – так это наших отношений с Чумичкой.

– И что же нам теперь делать? – с некоторой растерянностью спросила Чаликова.

– Мы нанесем ответный удар! – с воодушевлением заявил Селезень.

– И у вас есть план, как это сделать? – поинтересовался Василий.

– Пока что нет. Но мы должны любое обстоятельство обернуть себе на пользу. Что мы, глупее Рыжего?

– Ну, не знаю, – с некоторой иронией заметила госпожа Хелена. – Вот, например, этот противный дождь и гроза. Ума не приложу, как вы думаете обратить их на пользу?

Тут, словно в ответ на слова баронессы, разразился оглушительный раскат грома, и ослепительная молния озарила небеса. От грохота проснулся Чумичка:

– Э, да нам пора опускаться.

– Что, уже прилетели? – удивилась Чаликова.

– В такую грозу летать опасно. – Не вдаваясь в дальнейшие объяснения, Чумичка принялся нашептывать очередную порцию заклинаний, и ковер-самолет стал медленно снижаться.

– Я же говорил – нелетная погода, – прокомментировал Селезень. -Вынужденная посадка. Пристегните ремни.

x x x

Немного покружив над полянкой посреди леса, ковер опустился на мокрую траву. Пассажиры с облегчением вздохнули – полет и вправду оказался очень уж беспокойным.

– Давайте тогда уж переоденемся, – предложила Чаликова, и они с Чумичкой удалились за большущую елку, где Надя отдала Чумичке его промокший кучерский кафтан, а сама облачилась в столь же влажные царевнины наряды.

– По моим подсчетам, мы уже на подступах к Царь-Городу,– заметил майор Селезень.

– Да, совсем недалеко, – подтвердил Чумичка. И пояснил: – Где-то поблизости загородный царский терем.

– Ну и что же нам теперь делать? – задалась практическим вопросом Чаликова.

– А что делать? – вздохнул Дубов. – Мое предложение такое: дождемся, когда гроза кончится, полетим к Гороховому городищу, построим шалаш и подождем до следующего полнолуния. А Чумичка возвратится в город и скажет Рыжему, что задание выполнено. Вот только с ним как быть? – Василий указал на Каширского. – Но, к сожалению, ничего лучшего я вам, господа, на данный момент предложить не могу.

– А как же «Джип»? – вдруг вспомнил Селезень. – Я им его дарить не намерен!

Однако Василий не успел ничего ответить, так как невдалеке послышались характерные звуки охотничьих рожков.

– Что это? – вздрогнула баронесса.

– Царская охота, – кратко пояснил Чумичка.

– В такую погоду?! – изумилась Чаликова.

– А что? – невозмутимо пробасил майор. – Ничего удивительного. Должно быть, в хорошую погоду Его Величество играет в свою любимую лапту, а в такую – охотится.

– Между прочим, это наш единственный шанс, – сказал Василий.

– В каком смысле? – не поняла Надя.

– Пробраться к царю и все ему объяснить.

– Рискованно, – покачала головой баронесса. – Хорошо если нам удастся его убедить, а если нет? Он ведь может нас просто «выдать с головой» Рыжему, и тогда спасения ждать неоткуда.

– А я считаю, что надо рискнуть, – заявил Селезень. – Василий Николаич прав – это единственный шанс вернуть «Джип».

– Да, но как это осуществить практически? – задумался Дубов. -Наверняка ведь к Дормидонту так просто не подойдешь – здесь кругом всякие охранники, стрелки, егеря или как они тут называются.

– Эх, жаль, не прихватил я из амбара парочку шапок-невидимок, -посетовал Чумичка. – Ну да ладно, чего-нибудь придумаем.

Дождь немного приумолк, и путники, волоча так и не пришедшего в сознание Каширского по земле, двинулись прямо через лес в ту сторону, откуда все явственнее доносились звуки рожков. Дубов и Чумичка тащили скатанный в рулон ковер-самолет и прочий волшебный скарб. Очень скоро за деревьями показалась поляна, посреди которой стоял шатер с крышей, но без стен, а внутри него на походных стульях восседал собственной персоной царь Дормидонт вместе со своими приближенными. Похоже, заняты они были не столько охотой, сколько бражкой и пенными медами.

– Александр Иваныч, дайте бинокль, – попросила Надя. – О, какая милая картина!

– Что вы там увидели, Наденька? – нетерпеливо спросил Дубов.

– Я хотела узнать, кто бражничает, то есть охотится вместе с царем, -объяснила Чаликова. – Ни Рыжего, ни Борьки я не заметила. Да и вообще знакомых лиц что-то не видно… – Надя еще раз глянула в бинокль. – А, ну вот и знакомое лицо – градоначальник князь Длиннорукий.

– По-моему, нам повезло, – радостно потер руки Василий. – Ведь князь – ярый враг Рыжего.

– Да, но при всем при том он весьма лояльно относится к князю Григорию, – возразила баронесса.

– Ничего, – вступил в беседу майор, – в данный момент наша стратегическая задача – нейтрализовать Рыжего. А пока князь Григорий будет залечивать раны, успеем отступить на исходную позицию.

– Чего-чего? – не поняла Надя.

– Ну, починим «Джип» и вернемся домой, – объяснил Селезень.

Чумичка тем временем что-то бормотал – вспоминал некие подзабытые заклинания. И, кажется, кое-что вспомнил:

– Иваныч, мы с тобой побудем медведями, пока Василий с Надеждой и госпожой баронессой пройдут к царю, – сказал он и, не дожидаясь согласия майора, сделал энергичный жест и что-то прошептал. Результатом этих манипуляций стали два медведя – один покрупнее, а другой помельче. Раздвигая ветки, оба проследовали к краю поляны. Два царских охотника, оказавшихся там в этот момент, взяли на изготовность рогатины, но неожиданно тот медведь, что покрупнее, бросился прямо на них, выхватил лапищами обе рогатины и огрел ими же охотников по головам, а затем проревел медвежьим голосом, но человеческими словесами:

– А животных убивать нехорошо. – После чего, немного подумав, добавил еще несколько слов неподцензурного звучания, услышав которые, оба охотника чуть не замертво свалились прямо на траву. Второй медведь убежал обратно в чащобу и вскоре вернулся оттуда вместе с Дубовым, баронессой и Чаликовой. Когда они оказались на поляне, меньший медведь сотворил лапами некое знамение и вернулся в облик Чумички, а его невоздержанный на язык сотоварищ вновь стал майором Селезнем.

Теперь путь оказался свободен, и все пятеро направились к царскому шатру. Вернее, шестеро – если считать еще и чародея Каширского, которого они тащили прямо по траве.

– Кто такие? – не очень-то ласково встретил их личный охранник Дормидонта, вскинув пику. Он сидел перед шатром на мокрой траве. Майор уже собрался было и его послать туда же, куда и царских охотников, но вмешался Василий:

– Мы к Государю. По важному делу.

Тут уж и сам Дормидонт Петрович оторвался от застолья и, грузно поднявшись из-за стола, ласково глянул на нежданных гостей:

– Ну, с чем пожаловали, понимаете ли? Э, да вы совсем продрогли с дорожки-то! Данилыч, налей им зелена вина.

– Нет-нет, нам теперь не до зелена вина, – торопливо заговорил Дубов. – Великий Государь, мы – члены той самой группы, что сопровождала лже-царевну до князя Григория. А вот, – Василий указал на Чаликову, – она сама.

Услышав такое, Дормидонт Петрович плюхнулся обратно в кресло. Остальные, кто был за столом, принялись мелко креститься, приговаривая: «Свят-свят-свят!».

Первым опомнился Дормидонт:

– Постойте, так ведь вы же покойники!

Почувствовав, что майор уже собирается, невзирая на лица, ответить, какие они покойники, Чаликова поспешно заговорила:

– Нет-нет, мы живы, хоть и были на волосок от смерти.

– Странно, а мне говорили, что вы погибли, защищая честь Государя и царевны. Я уж велел по вам панихидку во всех церквах отслужить, понимаешь…

– Кто вам это сказал? – вырвалось у баронессы.

– Как кто? Рыжий, конечно!

– Прохвост он, ваш Рыжий, – не удержался майор Селезень.

– Я всегда это говорил! – радостно встрял градоначальник князь Длиннорукий, – а ты мне, великий Государь, не верил!

– Погоди, Михалыч, не суетись, – осадил князя Дормидонт. – Давайте разберемся. Объясните мне, почему это Рыжий – прохвост?

– Потому что похоронил нас прежде времени, – заявил майор.

– Дормидонт Петрович, а Рыжий сообщил вам, откуда он узнал о нашей гибели? – вежливо спросила Чаликова.

Царь на минутку призадумался.

– Ну, он же ведь, знаете ли, все знает. А уж откуда…

– А дело было так, – сказал Дубов. – Рыжий отправил нас к князю Григорию и дал в сопровождающие своего колдуна, – Василий указал на Чумичку. – А после выполнения задания Чумичка, по плану Рыжего, должен был нас ликвидировать, и таким образом все лавры достались бы самому Рыжему. Но Чумичка оказался порядочнее, чем думал Рыжий, и не стал нас губить.

– Это правда? – строго спросил царь у Чумички.

– Истинно так, Государь, – кратко ответил колдун.

– Но задание мы все-таки выполнили, хотя бы частично, – заметил Василий и указал на Каширского. Незадачливый маг только теперь немного оклемался – он лежал, по-прежнему закутанный в простыню, и бессмысленно хлопал глазами.

– Кто таков? – поморщившись, спросил Дормидонт Петрович.

– Каширский, – не без гордости сообщил детектив. – Тот самый злодей-чародей, что посоветовал князю Григорию жениться на Танюшке… то есть на Татьяне Дормидонтовне.

– Так вы, сударыня, и есть моя Танюшка? – вдруг оборотился царь к Чаликовой. Та с легким реверансом кивнула, впрочем, не уточняя, что царевной была лишь до определенного момента, а затем уступила это почетное звание колдуну Чумичке.

– Погоди, великий Государь, – вдруг вмешался в беседу князь Длиннорукий, – а где ж тогда настоящая царевна?

– Рыжий сказывал – в надежном месте, – припомнил Дормидонт. – А кстати, где?

– Сейчас узнаем, – пробурчал Чумичка. – Дайте-ка сюда тарелочку…

Баронесса фон Ачкасофф, покопавшись в багаже, достала блюдечко с золотым яблоком. Чумичка разложил все это на столе прямо перед царем и велел:

– Яблочко золотое, покажи нам, где царевна!

Яблочко покатилось по тарелочке, и вскоре показало Танюшку, лежащую в полуобнаженном виде на широкой кровати. Но она была не одна – рядом с ней, жарко лаская царевнины груди, находился почти полностью обнаженный Рыжий. Интерьер комнаты, где происходила сия эротическая сцена, не оставлял сомнения, что греховные деяния имели место быть в тереме Рыжего.

– Ну, блин, прямо как у нас на ночном канале! – вполголоса пробормотал майор. Приближенные царя, незнакомые с достижениями современной цивилизации в лице ночного вещания, столпившись возле блюдечка, скабрезно хихикали, тщетно пытаясь придать своим лицам вид возмущенный и оскорбленный.

Дормидонт Петрович резко встал из-за стола, и смешки стихли.

– Поехали! – решительно заявил царь. – Ну ужо я ему задам!

– Задай-задай, – подпустил градоначальник, – пусть знает, невежа безродный, как с царской дочкою греховодить!

Царь гневно взглянул на Длиннорукого, отчего тот стал как будто ниже ростом. А слуги тем временем уже запрягали коней в царскую карету – такую же, на которой лже-царевна со свитой ездила к князю Григорию, но только не золотую, а серебряную.

– Господа, – немного успокоившись, обратился Дормидонт Петрович к сотрапезникам, – продолжайте охотиться, а я вас ненадолго оставлю. Вот подвезу наших друзей до городу, с Рыжим разберусь – и назад.

– Государь, можно мне с тобой? – вызвался князь Длиннорукий.

– Нет! – отрезал царь. И, смягчившись, добавил: – Тут, Михалыч, дело семейное, сами разберемся. – И с этими словами он размашистым шагом направился к карете. Путешественники, волоча за собой Каширского, поспешили следом.

x x x

Пока лихая тройка мчала царскую карету в Царь-Город, Дормидонт Петрович вел со своими попутчиками душевную беседу.

– Вот этот вот, значит, и есть тот самый Каширский? – переспросил царь, указывая на плененного чародея. – Хорош, нечего сказать! Так это ты, злыдень, уговорил князя Григория домогаться моей Танюшки?

Тут Каширский не то в полусознании, не то в полубреду, забормотал:

– Даю вам установку…

– А пошел ты какать со своими установками, – проворчал Чумичка. Он сидел на боковой лавочке и не спускал глаз с Каширского, по-прежнему лежавшего завернутым в простыню прямо на полу кареты.

– Дормидонт Петрович, что вы намерены теперь предпринять? – осторожно спросил Дубов.

– А чего думать? – тут же откликнулся царь. – Танюшку – в Симеонов монастырь, а Рыжего – в темницу. Нет, ну потом я их конечно, прощу, может быть даже выдам Танюшку за Рыжего, от греха, понимаешь, подальше, но теперь – задам им по первое число! С кем, это самое, шутки шутить задумали!.. – С этими словами Дормидонт достал из-под царского кафтана фляжку и слегка отхлебнул.

– Совсем как наш Серапионыч, – шепнула Чаликова баронессе.

Похоже, что приложение к фляжке подействовало на монарха несколько умиротворяюще, и он, оборотившись к попутчикам, сказал:

– Хорошо, что вы все-таки, понимаешь, захватили этого шелапута Каширского. Так что просите, чего хотите.

Майор Селезень открыл рот, но Чаликова, сообразив, что он хочет замолвить словечко за свой любимый «Джип», поспешно заговорила сама:

– Государь, нам от вас ничего не нужно. Наоборот, я хотела бы попросить вас за Татьяну Дормидонтовну – не отправляйте ее в монастырь! А другая просьба – если посадите Рыжего в темницу, то не выпускайте его раньше чем через месяц.

– Почему именно через месяц? – вполголоса удивленно спросил майор у баронессы.

– Вы разве забыли – только через месяц, в следующее полнолуние, мы сможем отсюда выбраться, – так же тихо ответила госпожа Хелена.

Царь с любопытством глянул на Чаликову:

– Впервые вижу таких бескорыстных просителей. Ну что же, насчет Танюшки не обещаю, а насчет Рыжего – с удовольствием. Обычно когда я его наказываю, то прощаю через неделю, но уж на этот раз, понимаешь…

– И еще, – добавил Дубов, – распорядитесь, чтобы Каширского охраняли со всей строгостью и бдительностью – это очень хитрый и изворотливый тип.

– Я поставлю этот вопрос под свой личный надзор, – заверил Государь и даже топнул ногой, угодивши Каширскому царственным каблуком по срамному месту, отчего тот снова впал в забытье.

x x x

Конечно же, Каширский не всегда был темным магом и чародеем, способным влиять на судьбы государств и народов. Все началось много лет назад с невинного, казалось бы, увлечения гипнозом, телепатией и прочими таинственными явлениями, которые советская наука считала необъяснимыми и, следовательно, антинаучными.

В то время скромный участковый врач в областном центре средней величины, Каширский одним прекрасным днем отправился по вызову к некоей пациентке, при ближайшем рассмотрении оказавшейся весьма симпатичной и почти молодой женщиной. Дама разделась, доктор ее внимательно выслушал и нашел практически здоровой, после чего радушная хозяйка, забыв одеться, принялась потчевать гостя чаем, а тот ее – научно-популярными рассказами о гипнозе, экстрасенсах и чудесах биоэнергетики.

– И вообще, сударыня, у меня создалось впечатление, что наши с вами ауры совпадают, – заметил Каширский после второй чашки.

– Так давайте проверим! – радостно подхватила хозяйка и стала расстегивать на биоэнергетике-любителе верхнюю одежду…

Едва доктор и его пациентка с удовлетворением констатировали, что их ауры вполне совместимы, а биоритмы даже почти полностью идентичны, как во входных дверях противно заскрежетал ключ.

– Это муж! – вскричала хозяйка. – Боже мой, что сейчас будет…

Поняв, что отступать некуда, Каширский сконцентрировал всю биоэнергию, оставшуюся у него после совмещения аур, и, вытянув руки в сторону входящего в комнату супруга, заговорил придушенным голосом:

– Даю вам установку, что в комнате никого нет!

– Куда это она ушла? – удивился муж, глядя сквозь мелко дрожащую на кровати супругу. – Говорила, что вся такая больная…

– Да здесь я, дорогой мой, – проговорила хозяйка, поплотнее укрывшись одеялом.

– Кроме вашей супруги, – поспешно поправился Каширский.

– Странно, душенька, а мне показалось, что тебя нет, – удивленно вскинул брови супруг. Каширский же, накинув на себя что попало, незаметно выскочил из квартиры, пока не закончилось действие его «установки».

На следующий день к нему на прием пришел человек, в котором он узнал вчерашнего супруга.

– Ну все, мне крышка! – побледнел доктор, однако пригласил гостя присесть. – На что жалуетесь, пациент?

Пациент запустил руку в карман, а Каширский на всякий случай прикрылся стетоскопом. Однако супруг вытащил не пистолет, а цветастые трусы, в которых доктор узнал свои.

– Понимаете, доктор, мне кажется, что моя жена мне изменяет, -заговорил супруг. – И я даже вчера как будто видел ее любовника, но в то же время как бы и не видел. Я не знаю, как это объяснить, но вы, доктор, меня понимаете…

– Да-да, конечно же, – сочувственно закивал Каширский. – Это весьма распространенное явление. Так сказать, галлюцинации на почве беспричинной ревности.

– Но эти трусы…

– А это материализовавшаяся психологическая энергия ваших отрицательных эмоций, принявшая ту форму, которую ей придала ваша нездоровая фантазия, – логично объяснил Каширский. – Старайтесь доверять своей супруге, побольше дышите свежим воздухом, введите в свой рацион свежие овощи и фрукты – и все пройдет, уверяю вас!

Обнадеженный супруг покинул кабинет участкового, а Каширский подумал: «Черт побери, значит, и я на что-то способен!».

И вот с этого-то, казалось бы, почти что анекдотического случая, и начался тот извилистый путь, который в конце концов привел Каширского ко двору князя Григория.

x x x

Царская карета въехала в город и, процокав по мостовым, остановилась возле терема Рыжего. Стараясь не привлекать к себе излишнего внимания, Дормидонт и сопровождающие его лица поднялись на второй этаж, где располагалась спальня хозяина. Царь решительно распахнул дверь, а остальные тактично остались в коридорчике. Впрочем, через полупритворенную дверь им все было хорошо слышно, а кое-что и видно.

– Что это вы, понимаешь, удумали?! – гремел из спальни царственный голос Дормидонта Петровича. – Я тебе доверил дочерь мою, а ты…

– Государь, я люблю Татьяну Дормидонтовну и прошу вас ее руки, -донесся из спальни невозмутимый голос Рыжего.

– Батюшка, благослови нас! – заголосила Танюшка, после чего из спальни раздался невнятный стук.

– Это они на колени встали, – пояснил Дубов. Баронесса изловчилась заглянуть в спальню и убедилась в правоте Василия – Рыжий и Танюшка действительно стояли на коленях перед Дормидонтом Петровичем, но одеты (или, вернее, раздеты) были почти так же, как во время последнего яблочно-блюдечного телесеанса.

Однако, судя по всему, царь отнюдь не спешил благословить молодых на счастливый брак.

– Жаль, не прихватил я своего посоха, – зарычал Государь, – а то благословил бы вас так, что потом бы, понимаешь, бока год ныли! А тебя, дочка моя разлюбезная, выдам замуж за князя Длиннорукого…

– Только не это! – с ужасом завопила Танюшка. – Ведь он же старый и лысый!..

– Зато положительный человек, – уже несколько успокаиваясь, ответил царь. – И вообще, нечего рассуждать, когда царь велит. А ты, зятек соломенный, собирайся – засажу тебя на месяц в темницу.

– Как прикажешь, Государь, – совершенно спокойно и даже почти весело ответил Рыжий. Казалось, он был рад, что так легко отделался. – Позвольте только сдать текущие дела.

– Это верно, – согласился Дормидонт Петрович, – дела сдать нужно. Ну ничего, в темнице и сдашь.

– Мне хотелось бы, чтобы их принял Борька, – попросил Рыжий, надевая кафтан прямо поверх исподнего.

– Ну, Борька так Борька, – не стал спорить царь. – А кстати, знаешь ли ты, поганец, отчего я тебя так мягко наказал?

– На все ваша воля, царь-батюшка, – с низким поклоном молвил Рыжий.

– А вот и не моя. Госпожу Чаликову благодари, это она, чистая душа, за тебя попросила!

– Что?! – вскочил Рыжий. – Она жива?

– Жива, разумеется. И не токмо она. – Государь распахнул двери спальни. На пороге стояли Дубов, Чаликова, майор Селезень, баронесса Хелен фон Ачкасофф и Чумичка. При их виде Рыжий беззвучно раскрыл рот и стал медленно оседать на постель.

x x x

Вскоре Дормидонт Петрович покинул терем, прихватив с собой Рыжего, Каширского и Танюшку – первых двоих для доставки в темницу, а третью – не то в монастырь, не то под домашний арест. Удалился и Чумичка, и гости остались одни (если не считать немногочисленной прислуги) в доме Рыжего, где им предстояло провести почти месяц – до следующего полнолуния.

– По правде говоря, у меня сейчас одно-единственное желание – от всей души выспаться, – призналась Надя.

– Аналогично, – коротко добавил Селезень. Госпожа Хелена и Василий Дубов тоже откровенно позевывали – действительно, за последние несколько ночей нашим путникам поспать почти не довелось.

Все четверо разбрелись по своим горницам, но вволю отоспаться им не удалось и на сей раз – причиной преждевременного пробуждения стали крики и вопли, доносившиеся с улицы.

– Все ясно – народ выражает радость по поводу очередной опалы Рыжего, – спросонья пробормотал Василий, с трудом подымаясь с постели. Но в данном случае проницательный сыщик несколько промахнулся – ликование было вызвано не политическими, а скорее техническими причинами. По улице несколько человек богатырской внешности толкали майорский «Джип», а сзади валила городская толпа. В кабине важно восседал уже знакомый путникам Борька – тот самый, которому Рыжий, отправляясь в темницу, собирался сдать дела. «Дорвался до руля», неприязненно подумал Василий. «Джип» завели во двор, и толпа разочарованно разбрелась. А уже через несколько минут Дубов, Чаликова, майор и баронесса принимали в гостиной комнате Борьку и одного из «богатырей», которого преемник Рыжего представил как кузнеца и народного умельца Прова Викулыча.

– Вот, Александр Иваныч, тот человек, что починил вашу самоходную телегу, – сообщил Борька.

– Да там всегой-то одна какая-то хреновина полетела, на которой искорка проскакивает, дак я ее маненько подковал и взад присобачил, -почесывая огромную черную бороду, неожиданно высоким голоском промолвил Пров Викулыч. – Должна работать. – И, немного подумав, добавил: – Овродя бы.

– Ну так пойдем, Викулыч, посмотрим, в чем там дело, – обрадовано вскочил Селезень.

– Погодите малость, – удержал его Борька. – У меня к вам предложение от нашего Государя – стать одним из Царь-Городских воевод.

– Передайте Государю мою признательность, – прогудел майор уже из дверей, – но я предпочел бы остаться простым консультантом.

– Кем-кем? – не разобрал Борька.

– Ну, советником. – Дверь за Селезнем и Викулычем закрылась. Борька непринужденно уселся за стол:

– Государь просил передать, что вы можете жить здесь, сколько вам будет угодно.

– Мы не хотели бы злоупотреблять гостеприимством Государя, -дипломатично ответил Дубов, – и, скорее всего, через месяц покинем Царь-Город.

– Но, может быть, у вас имеются какие-то пожелания? – продолжал допытываться Борька.

– Единственное – неусыпно следите за Каширским. Не давайте ему ни малейшего шанса сбежать!

– Учтем, – тряхнул кудрями Борька. – Ну что ж, мне пора. Если что, обращайтесь прямо ко мне. – И преемник Рыжего резво покинул гостиную, едва не столкнувшись в дверях с майором Селезнем.

– Ну, Викулыч – молодец, – радостно загромыхал майор, – Починил машинку так, что любо-дорого! Можем ехать хоть сейчас.

– А бензина до городища хватит? – с сомнением спросила баронесса.

– Должно хватить, – уверенно ответил Александр Иваныч. – В крайнем случае горилкой заправим. Доберемся!

x x x

За ужином Василий сообщил:

– Я тут побывал в рабочем кабинете нашего радушного хозяина и, уж извините, это чисто профессиональное, немного покопался в его бумагах.

– Ну и как? – живо заинтересовалась баронесса.

– Там я нашел тетрадку с его личными записками – нечто вроде дневника. Но большая часть записей сделана на иностранных языках – кажется, на немецком и французском. Сам я ими, увы, не владею…

– Разберемся, – уверенно пробасил майор Селезень. – Хотя мне как офицеру претит рыться в чужих бумагах.

– Ничего, Александр Иваныч, это пятно на вашей офицерской чести мы возьмем на себя, – успокоила его Чаликова.

– Лично я как историк просто обязана копаться в чужих бумагах, -заметила баронесса. – Это мой профессиональный долг!

После ужина все прошли в кабинет Рыжего, и Василий продемонстрировал ученическую тетрадку, почти до половины исписанную мелким почерком – судя по всему, и тетрадь, и шариковую ручку, коей были сделаны записи, Рыжий приобрел во время одного из нелегальных визитов в тот мир, из которого прибыли Дубов и его спутники.

– Между прочим, это лучший способ шифровки, – заметила баронесса. -Насколько я понимаю, здесь иностранными языками никто не владеет.

– Только Рыжий, – задумчиво добавила Чаликова. – Странно…

– Тут записи последних нескольких дней, – пояснил Дубов. – Более ранние дневники он, должно быть, хранит в другом месте. Вот здесь, на первых страницах, текст, как я понял, по-французски. Может быть, кто-то из вас владеет этим языком?

– Я владею, – к общему изумлению заявил майор Селезень. И пояснил: -Когда-то я состоял при советском военном атташе в солнечном Кот д'Ивуаре, вот маленько и научился.

Взяв тетрадку, майор начал, то и дело останавливаясь и подбирая слова, переводить текст «с листа»:

– «Часто я задаю себе вопрос – а правильно ли я поступаю, проводя в Кислоярском царстве реформы, имеющие целью вывести его из векового застоя и поднять на уровень современной европейской цивилизации? Оправдан ли такой эксперимент? Этот мир как бы застыл на уровне тринадцатого века и за несколько столетий не создал ничего нового ни в науке, ни в технике ни в искусстве, ни в общественном развитии – ни в чем. Нет, я, конечно, понимаю, что произвести за два десятка лет скачок через несколько веков – дело нереальное, но хоть что-то могу я сделать? Помню, какое сопротивление вызвала в обществе постройка городской канализации – а ведь люди довольны, что живут не в такой грязи, как раньше. То, что бояре ропщут – так я же прекрасно понимаю, что им не дает покоя моя личность и мое влияние на царя, какое им и не снилось, но канализацией-то господа бояре вовсю пользуются. Я пытаюсь на личном примере внести в мрачную архитектуру и неудобную планировку Царь-Городских изб и теремов нечто новое – изолированные комнаты, широкие окна, открытые веранды – и вижу, что людям это нравится и что если бы не проклятая вековая косность, то многие давно уже перестроили бы свои дома на новый лад. В какой-то момент я начинал думать, что это перст судьбы – то, что при царе Дормидонте появился такой человек, как я, способный привнести в здешнее общество прогрессивные плоды цивилизации и в то же время оградить его от побочных отрицательных явлений. Но вот я узнал, что между мирами путешествует и некто мосье Каширский. Поначалу я принимал его за обычного авантюриста, мага-недоучку, но когда боярин Андрей продемонстрировал подаренный Каширским пластмассовый крест от Кислоярских кооператоров, то стало ясно – государство в опасности. И тем более, что Каширский имеет какие-то дела с князем Григорием. А когда мне стало известно, что Каширский наследил и в том мире, я разработал план…» На этом французская запись обрывается, – сообщил Селезень, возвращая тетрадку Дубову, – а дальше по-русски.

– Ну, что за план придумал Рыжий, нам теперь ясно, – заметил Василий. – Я уже заметил, что в тетрадке есть записи и на русском языке, но особо в них вдаваться не стал.

– Ну так зачитайте, – предложила Надя. Дубов перевернул страницу и прочел:

– «Надо бы наконец-то определиться в моих отношениях с Т. – люблю ли я ее по-настоящему?..»

Однако в этот момент чтение было прервано самым неожиданным образом -из роскошного камина, главного украшения гостиной, раздался невообразимый грохот, и оттуда прямо на пол со страшным шумом вывалилась ступа с перепачканной в саже и копоти Бабой Ягой.

– Ба, кто к нам пожаловал! – обрадовался майор, которому уже порядком наскучило изучение дневников Рыжего.

– Что, не ждали? – радостно зашипела гостья и, выставив метлу вперед, двинулась на застывших в замешательстве обидчиков.

Поняв, что промедление смерти подобно, майор схватил со стола подсвечник и запустил им в Бабу Ягу, но та с гнусным хохотом ловко увернулась. Одним прыжком она оказалась перед Александром Иванычем, резко взметнулось помело, и могучее тело майора беспомощно плюхнулось на пол, по дороге разнеся в щепки добротную дубовую табуретку. Первый успех только раззадорил ведьму, и она прицелилась к следующей жертве – баронессе. Однако та, не дожидаясь нападения, схватила глиняный горшок – тот самый уникальный горшок, лично подаренный Рыжим – и осторожно, стараясь не разбить, напялила его на голову разбушевавшейся хулиганке. Из-под горшка доносились невнятные, но грозные вопли. Баба Яга сделала несколько неверных шагов и, зацепившись ногой за обломки табуретки, упала рядом с Селезнем. Исторический горшок, к ужасу баронессы, разбился на мелкие кусочки, и непрошеная гостья продолжила свои бесчинства. Поняв, что так просто ее не угомонить, Дубов с Чаликовой стали швырять в Бабу Ягу все, что попадалось под руку, но та ловко отбивала помелом летящие в нее предметы. Когда снаряды закончились, Василий затеял фехтовальный турнир на кочерге против метлы. Ловким приемом выбив у противницы ее деревянную шпагу, Дубов начал теснить ее обратно к камину, великодушно оставляя путь к отступлению восвояси. Но тут за спиной из руин поднялся майор Селезень и схватил Бабу Ягу за шею, да так, что позвонки затрещали.

И в этот момент дверь отворилась, и на пороге возник уже знакомый нам глава сыскного приказа Пал Палыч. Оглядев разгром, царящий в гостиной, он деликатно кашлянул:

– Я тут шел мимо, услышал шум – дай, думаю, зайду…

– Да нет, мы уже сами разобрались, – устало, но довольно пробасил майор.

– Угомоните их! – неожиданно заскулила ведьма. – Они меня изнасильничать хотели!

– Что? – возмутилась баронесса, а Селезень ухмыльнулся:

– Размечталась! Пускай твой Горыныч тебя приголубливает.

– В три головы, – хихикнула баронесса. – Новый вид любви!

– Ба, старая знакомая! – обрадовался Пал Палыч, как будто только теперь разглядев налетчицу. – Давно ли тебя, сударыня Ягорова, выслали за двенадцатую версту, а ты опять к нам в город пожаловала!

– Какая ж она сударыня? – удивилась Надя. – Это ведь форменная Баба Яга!

– Ну, не знаю, – ответил глава приказа, – может быть, теперь ее кличка Баба Яга, а по нашему ведомству она числится как вдова боярина Ягорова. Они с подругами бесчинства учиняли, подбивали народ на бунт против царя-батюшки… В тот раз она избежала острога благодаря высокому заступничеству, но уж теперь – шалишь! – Повернувшись к дверям, он крикнул: – Эй, молодцы!

В гостиную вошли двое стрельцов, один из которых предусмотрительно держал в руках кандалы. Несмотря на отчаянное сопротивление ведьмы Ягоровой, она была благополучно закована в железо и уведена.

– Погодите, чего-то я хотел сказать, да из-за этой проклятой бабы все из головы вылетело, – поскреб в затылке Пал Палыч. – Ну ладно, потом вспомню. Счастливо оставаться. – И с этими словами он покинул гостиную, оставив гостей в порванных одеждах посреди дикого разгрома.

– Эх, хорошо поразмялись, – расправил плечи майор, – а теперь можно и продолжить наши, хм, интеллектуальные занятия. – С этими словами он пощупал здоровенную шишку, вскочившую у него в самой середине лба, и приложил к ней медный подсвечник.

– Ну ладно, продолжим. – Василий поправил расхристанный кафтан, извлек из-под стола тетрадку, изрядно помятую в ходе схватки, и возобновил чтение:

– «Надо бы наконец-то определиться в моих отношениях с Т. – люблю ли я ее по-настоящему? Точно знаю одно – когда я начал за нею ухаживать, моей целью было получить доступ к ее высокопоставленному родителю. Конечно, не для личной выгоды, как про меня судачат недоброжелатели, а чтобы иметь возможность делать то, что я делаю. Но она-то полюбила меня по-настоящему! За что? Не знаю. Но с удивлением понимаю, что мое чувство к ней с каждым днем становится все глубже и сильнее. И это уже вне зависимости от того, кто ее батюшка и каковы мои с ним отношения. Может быть, я ее и полюбил за ту искренность и безоглядность, с которой она полюбила меня?». – Дубов отложил тетрадку. – А дальше идет запись по-немецки.

– Разрешите мне. – Надя взяла тетрадку и стала переводить: -"Сегодня хоронят князя Владимира. Это был мой самый верный друг и сторонник преобразований, а ему приходилось изображать моего злейшего врага и таким образом служить нашему делу".

– Значит, все-таки Васятка был прав, – заметил Дубов. – Ах, извините, Наденька. Продолжайте, пожалуйста.

– «Бояре кричат, что это я заманил князя Владимира к себе под крыльцо и там убил. Знали бы они, что я лишился самого близкого друга и соратника! Он столько сделал для нашего общего дела, а я даже не могу отдать ему последний долг – из соображений конспирации. Если бы герр Дубов успел до отъезда найти истинных убийц Владимира! А с отъездом откладывать нельзя, иначе будет поздно. Конечно, я понимаю, что поступаю со своими гостями, мягко говоря, нечестно, но что мне остается делать? Если бы Дубов прибыл сюда один, то я мог бы с ним как-то столковаться. Но вместе с ним еще три человека, в том числе фройляйн Чаликова, профессиональная журналистка, и если я их выпущу, то раньше или позже тайна станет всем известна, и через Горохово городище начнут ходить все, кому не лень. И сюда мощным потоком хлынет современная цивилизация. Казалось бы, я должен этому радоваться, но опасность очень уж велика, даже более того – под угрозой окажется само существование этого параллельного мира. У меня есть все основания считать, что здесь куда скорее примут отнюдь не „Мадонну“ Рафаэля, не музыку Моцарта и не учение Льва Толстого, а алкоголь, наркотики и новейшие достижения военной индустрии. Чингисхан, вооруженный копьями и стрелами – тоже ничего хорошего, но Чингисхан с „Катюшами“, истребителями и ядерной бомбой – это уже угроза всему человечеству. К тому же аппетиты князя Григория могут и не ограничиться Кислоярским царством…» Ну вот, на этом рукопись обрывается, – закрыла тетрадку Надя.

– Ну, что скажете, господа? – Василий обвел взглядом всех присутствующих.

– По-моему, его заметки не лишены здравого смысла, – задумчиво промолвила баронесса.

– А я все равно считаю, что это низость, – заявил майор. – Какими бы высокими идеями он не руководствовался.

– Темный колдун Чумичка оказался куда порядочнее и гуманнее этого «благодетеля и просветителя», – заметила Чаликова.

– И потом, насколько господин Рыжий честен даже перед самим собой? -задалась вопросом госпожа Хелена. – Мне кажется, его дневник не лишен некоторого фразерства…

– Прохиндей – он и есть прохиндей! – рубанул Селезень. – Будь он хоть самый распросвещенный.

– Постойте! – вдруг вскрикнула Надя. – Это писал… это писал человек из нашего времени!

– Ну разумеется, – чуть заметно улыбнулся Василий. – Я об этом догадывался уже давно, а дневник лишь рассеял последние сомнения.

– Может быть, дорогой Василий Николаич, вы еще и назовете его подлинное имя? – не без некоторой доли ехидства спросила баронесса.

– Охотно назову, – совершенно серьезно ответил Дубов. – Но будет лучше, дорогая баронесса, если его имя произнесете вы сами.

– Каким это образом? – изумилась баронесса.

– Хотя в следственной практике такие методы и не поощряются, но я вам задам парочку наводящих вопросов, – усмехнулся Василий. – Помните, баронесса, вы как-то говорили, что как будто где-то видели лицо Рыжего, но не можете вспомнить, где.

– Да, действительно, – подтвердила Хелен фон Ачкасофф. Дубов радостно потер руки:

– Так вот, вы могли его видеть не живьем, а на фотографии двадцати или более летней давности. В то время цветное фото еще не было распространено, а на черно-белом цвет волос не всегда соответствует действительности…

– Толя! – вскричала баронесса. – Толя Веревкин!

– Какой еще Толя Веревкин? – удивился майор.

– Тот самый студент из группы профессора Кунгурцева, который исчез на несколько дней на Гороховом городище, потом нашелся, а через некоторое время утонул в Финском заливе, – спокойно объяснил Дубов. – Я ничего не напутал?

– Да, так оно и было, – подтвердила госпожа Хелена. – Но теперь ясно, что он лишь инсценировал свою смерть, а сам перебрался сюда, в Царь-Город. – И тут баронесса переменилась в лице и со всей силы хлопнула себя кулачком по лбу. После чего вскочила и бросилась отплясывать нечто среднее между гопаком и канканом, отчего из нее посыпались рукописи и свитки.

– Крыша поехала! – радостно констатировал майор.

– Нет, это мы поехали! – завопила баронесса. – Мы можем хоть сейчас возвращаться домой!

– Не понял? – переспросил майор.

– А полнолуние как же? – удивилась Чаликова.

– Так ведь Толя Веревкин ходил туда-сюда, не дожидаясь никаких полнолуний, – радостно голосила баронесса, продолжая приплясывать. – Нам он сказал, что «окно» действует три дня в течение полнолуния, а сам пропадал неделю.

– Ну да, – отозвался Дубов, – а нам, выходит, просто голову заморочил, чтобы задержать в Царь-Городе.

– Ну так по коням! – взревел Селезень.

x x x

Майорский «Джип» несся по проселочной дороге на такой скорости, что случись тут инспектор ГАИ – и майор надолго лишился бы прав. Но гаишники здесь не случались. Встречные же селяне лишь истово крестились, а то и грозили кулаками вослед «чертовой телеге». Из-под мишленовских покрышек разбегались в разные стороны гуси и свиньи. Встречная телега с сеном, запряженная снулой лошадкой, при приближении «Джипа» лихо рванула с дороги. И лошадка внезапно выказала такую прыть, что сено полетело через придорожную канаву вместе с возницей. Дубов, стянув с себя красный кафтан с оторванным в последней потасовке рукавом, размахнулся и швырнул им в здоровенного борова, с недовольным хрюканьем покинувшего придорожную лужу. Баронесса, словно Свобода на баррикадах, размахивала какой-то здоровенной грамотой – видимо, ценным историческим документом. Но когда сей документ вырвался из ее ручек, она даже и не посмотрела ему вослед. А документ, порхая на облаке пыли, плавно крутясь, опустился к ногам некоего старичка, и тот живо подобрал его – видать, на самокрутки. Чаликова радостно обнимала Дубова и в порыве чувств хотела помочь ему вслед за кафтаном снять и остальные одежды. Глядя на них, и майор рванул на груди рубаху.

– Эх, прокачу! – радостно пробасил Селезень, и машина с развеселой компанией, подымая клубы пыли, влетела в сумеречный лес. Солнце опускалось за горизонт. До городища было рукой подать.

ЧАСТЬ ВТОРАЯ. ДВА ДЕМОНА.

ГЛАВА ПЕРВАЯ. СРАВНИТЕЛЬНАЯ ДЕМОНОЛОГИЯ

Частный детектив Василий Дубов обедал в небольшом уютном ресторане «Три яйца всмятку» вместе со своими старинными знакомыми – доктором Владленом Серапионычем и владельцем крупнейшего Кислоярского турагентства «Сателлит» Георгием Ерофеевым. Поскольку доктор для повышения жизненного тонуса прописал Дубову и Ерофееву дельный рецепт – не говорить за столом о делах – то беседа крутилась вокруг разных загадочных явлений в природе и обществе, как-то: существуют ли летающие тарелки, куда исчезла Янтарная комната, кто такая Несси и, наконец, каким образом жители Кислоярской республики, несмотря на полный развал промышленности, сводят концы с концами, а некоторые даже и процветают.

Василия, буквально несколько дней назад столкнувшегося с более чем загадочным явлением – параллельной действительностью, так и подмывало поделиться с сотрапезниками, но он понимал, что этого делать никак нельзя, и больше молчал, слушая ученые речи доктора и бизнесмена.

– А что, приходится вертеться, – злостно нарушая рекомендации Серапионыча, говорил Ерофеев. – Когда я понял, что туры в Грецию не многим здесь по карману, то стал организовывать экскурсии в более близкие места -Белоярск, Прилаптийск, Старгород… Правда, экскурсии они только по названию, в основном ездят челночники-купипродайцы, но зато и мой «Сателлит» пошел в гору!

Дубов с душевным содроганием подумал о челночных турах в Царь-Город и еще крепче сомкнул уста.

– А вы организовали бы турпоездки на наше Кислоярское водохранилище, – посоветовал Ерофееву Серапионыч. – Там, говорят, поселилось какое-то жуткое чудище навроде Лох-Несского… – Доктор вздохнул и подлил себе в компот некоей жидкости из скляночки, каковая постоянно находилась у него во внутреннем кармане сюртука.

– О, к нам идет главный специалист по всяким тайнам и загадкам, -заметил Дубов. Эти слова, конечно же, относились к неприметной с виду даме – бакалавру исторических наук баронессе Хелен фон Ачкасофф, которая продвигалась в направлении их столика, каким-то чудом удерживая и поднос со скромным обедом, и видавший виды объемистый кожаный портфель. Ни слова не говоря, баронесса приземлилась за столик между доктором и турбизнесменом.

– Ну, чем порадуете, дорогая баронесса? – обратился к историку господин Ерофеев.

– А чему радоваться! – безнадежно махнула рукой баронесса, едва не стряхнув комплексный обед Ерофеева ему же на брюки. – И на конгресс ехать надо, и дело тут интересное подвернулось – не могу же я надвое разорваться… И вообще, дернул же меня черт расследовать всякие дурацкие тайны!

– Ах, баронесса, как я вас понимаю! – успокаивающе улыбнулся Василий. – Но как детектив я убежден в одном: нет такой тайны, которую нельзя было бы распутать. Даже если она скрыта в веках.

– Признавайтесь, баронесса, что за тайна вас гложет на этот раз, -захихикал Серапионыч. – Загадка смерти Александра Первого, библиотека Иоанна Грозного, завещание Юлия Цезаря?

Баронесса Хелен фон Ачкасофф совершенно серьезно оглядела соседей по столу:

– Нет-нет, господа, эта тайна из гораздо более близкой истории. – И, немного поколебавшись, добавила: – Не вижу смысла скрывать ее от вас, тем более что и до меня кое-кто уже пытался ее разгадать. – Баронесса вздохнула. – Хотя тоже безуспешно.

– Расскажите, пожалуйста, – уже почти всерьез заинтересовались сотрапезники.

– Ну ладно, – решилась баронесса. – Для начала попытаюсь вкратце обрисовать, так сказать, исторический фон возникновения этой загадки. -Похоже, бакалавр исторических наук всерьез почувствовала себя лектором на кафедре. – Как вам, должно быть, известно, события 1991 года и распад СССР вызвали настоящий «парад суверенитетов». За короткий срок возникла и наша Кислоярская республика, и Белоярская, и Прилаптийская, и Мордавская, которая граничила с нами с юга. Вот в этой-то Мордавской республике и разыгрались события, приведшие к возникновению нашей тайны. Процесс суверенизации продолжался, и теперь уже часть Мордавской республики, лежащая на ее севере, вдоль реки Дурилки, объявила себя независимой Придурильской республикой со столицей в Старгороде. Естественно, Мордавское руководство подобный поворот никак не устраивал, и разразился конфликт, очень быстро перешедший в военные действия, которые удалось прекратить лишь вмешательством соседних суверенных государств и в значительной степени решительными действиями всем нам хорошо знакомого майора Селезня…

– Уважаемая баронесса, ваша лекция по новейшей истории очень увлекательна и поучительна, но все эти события нам прекрасно известны, -вежливо перебил Серапионыч.

– Да, давайте перейдем к делу, – поддержал доктора детектив Дубов.

– Тайна слишком тесно связана с этими историческими событиями, -возразила баронесса. – Теперь к сути дела. В Старгороде издавна существовал городской музей, в котором наряду с экспонатами краеведческого характера наличествовало и немало художественных произведений, в том числе принадлежащих кисти известных мастеров. Когда мордавско-придурильский конфликт дошел до артобстрелов и бомбардировок, было принято решение эвакуировать музейные ценности из города в более безопасное место. Директор музея, некто Всеволод Борисович Козицкий, с трудом «выбил» грузовик, с помощью шофера погрузил все ценности и отъехал предположительно в северном направлении. – Баронесса выдержала многозначительную паузу. – После чего все – и ценности, и грузовик, и директор с шофером – все исчезло совершенно бесследно.

– Вы уверены, что они поехали именно в северном направлении? -спросил Дубов, который с напряженным вниманием слушал рассказ баронессы.

– Ну, какая может быть уверенность, особенно когда кругом шли бои… Мне удалось только обнаружить заявку директора Козицкого на грузовик и бензин. Он просил выделить то и другое для перевозки музейных ценностей на север Придурильской республики, где военные действия не шли.

– В северном направлении – это как раз в сторону Кислоярска, – как бы между прочим отметил Серапионыч.

– Поэтому наиболее вероятное и простое объяснение – грузовик попал под бомбежку и все ценности погибли вместе с директором, – не без сожаления сказала баронесса фон Ачкасофф. – Хотя мне кажется, что не все тут так просто.

– А что, у вас есть какие-то основания считать, что «не все так просто»? – переспросил Ерофеев.

– Никаких, – махнула рукой баронесса. – Только чутье историка. Но этого явно недостаточно, чтобы сделать какие-то выводы. Нужны факты. А факты на настоящий момент таковы, что ни одна из картин, насколько мне известно, не «всплывала» ни здесь, ни за границей.

«А если картины каким-то образом достались Каширскому, и он переправил их в Белую Пущу? – невесело подумал Василий. – А что, с него станется».

– Да, печальная история, – протянул доктор и отпил компота с жидкостью из скляночки. – Ну, если в грузовик и впрямь попала бомба, то это уже каюк. Я ведь, знаете ли, бывал и в Придурильской, и в Мордавской республиках в составе делегации Красного Креста, видал и разбомбленные автомашины, и разрушенные дома – зрелище, прямо скажем, не для слабонервных! В лучшем случае останутся десяток-другой обгоревших трупов, из которых идентифицировать удается хорошо если один-два – да и то если только по особым приметам… – Серапионыч прикрыл глаза, и лицо его как будто сладостно озарилось приятными воспоминаниями. – Ну а уж всякие предметы, особенно картины там или мебель – эти обычно сгорают в два счета.

Свое мнение высказал и бизнесмен Ерофеев:

– Как-то маловероятно, что бомба угодила именно в ту самую машину. Бомбили-то в основном что? – военные объекты, эшелоны, что там еще… Мне почему-то кажется, что директор музея просто смылся под шумок со всеми ценностями, продал их, а сам теперь живет себе поживает под чужим именем где-нибудь на Багамах.

– Нет-нет, – решительно запротестовала баронесса, – я опрашивала многих людей, и все – как его друзья, так и недоброжелатели – сходятся на том, что Всеволод Борисович исключительно честный человек, талантливый искусствовед и настоящий бессребреник!

– Знаем мы этих честных, – хмыкнул Ерофеев, но прежней уверенности в его голосе не чувствовалось.

– И потом, куда же в таком случае подевался водитель грузовика? -вслух задумался детектив Дубов. – Вам удалось хотя бы установить его личность?

– Увы, – развела руками бакалавр исторических наук. – Директору выделили грузовик, но без водителя, и он вроде бы пригласил какого-то своего знакомого. Бабушки, которые раньше работали в музее смотрительницами, помогали им грузить ценности в кузов, но ни одна из них не знает, кто такой был этот шофер. А во время войны столько народу без вести пропало…

– Ну, все ясно, – вновь оживился Ерофеев. – Вдвоем они это дельце и обтяпали!

Немного помолчав, баронесса пустилась в философствования:

– Все-таки, господа, это ужасно… От прошлого всегда что-то остается – ну там, ископаемые останки, всякие черепки, берестяные грамоты и все такое. А тут – был музей, и как будто не было. Вот все, что от него осталось. – Баронесса открыла портфель и извлекла иллюстрированный альбом «Шедевры Старгородского музея».

Василий принял из рук баронессы альбом и принялся его разглядывать. Следом за списком художественных произведений, хранившихся в музее, следовали репродукции картин. Чуть ли не под половиной значилось, что их автор М.А. Врубель и что они являются художественными иллюстрациями к лермонтовскому «Демону». Более того, каждая иллюстрация сопровождалась соответствующим отрывком из поэмы.

– А, ну так это авторские копии или эскизы известных произведений, -сообразил Дубов. – Вот «Демон», вот «Тамара»…

Баронесса покачала головой:

– Так, да не совсем. Эти работы очень отличаются от тех, что в Третьяковке, и написаны они были значительно раньше. Во всяком случае, и директор Козицкий, и те знатоки, с которыми я встречалась в Старгороде, были уверены, что в музее хранились совершенно оригинальные произведения Врубеля, отражавшие его видение «Демона» в молодые годы. Кстати сказать, на мой непросвещенный взгляд, те пропавшие картины не менее ценны, чем более известные поздние иллюстрации Врубеля к «Демону».

– А мне кажется, что поздние варианты более зрелые, более глубокие, более психологичные, что ли, – возразил Серапионыч и задумчиво приложился к скляночке.

– Да, возможно, – не стала спорить баронесса, – но просто я сужу со своей колокольни историка. Лермонтов, конечно, писал поэму космического масштаба, но все-таки привязал ее, пускай и не очень крепко, к некоему месту и времени. Разумеется, исторические мотивы в «Демоне» особой роли не играют, но с известными оговорками можно считать, что он отразил ситуацию на Кавказе своего времени. Ну вот, например, – баронесса пролистала несколько страниц альбома и остановилась на картине, где была изображена батальная сцена.

-… В руке сверкнул турецкий ствол,
Нагайка щелк – и, как орел,
Он кинулся… и выстрел снова!
И дикий крик и стон глухой
Промчались в глубине долины -
Недолго продолжался бой:
Бежали робкие грузины!

– с выражением прочла Хелен фон Ачкасофф стихотворный отрывок под репродукцией. – А что написал бы Лермонтов, если бы ему довелось побывать на современных постсоветских фронтах? И как бы все это проиллюстрировал Врубель? Но на этой картине, посмотрите внимательно, он очень тщательно передал и обстановку боя, и особенности одежды той эпохи, и оружие…

– Да, но не в ущерб ли основной идее поэмы? – вновь осторожно возразил доктор. – И не потому ли в более поздних иллюстрациях он отказался от изображения сиюминутных подробностей и сосредоточился на главном?..

– И напрасно, – покачала головой баронесса. – По-моему, одно другому не помеха. И если поэт в своей общемировой поэме все-таки нашел место и для чисто земных реалий, значит, на то были какие-то причины! – И Хелен фон Ачкасофф принялась за обед. Правда, уже порядком поостывший.

– Общемировое значение – это, конечно, хорошо, – отметил бизнесмен Ерофеев, который как раз только что расправился с обедом, – но есть вещи и поважнее. Вот скажите, доктор, что бы вы сделали, если бы эти врубелевские картины каким-то образом оказались у вас?

– Конечно, отдал бы в музей, – не задумываясь ответил Серапионыч. -А уж если бы при входе в зал приколотили табличку «Подарено музею доктором таким-то»…

– Но главное – люди могли бы наслаждаться высоким искусством, -добавил Дубов.

– Люди! – фыркнул Ерофеев. – Да давайте выйдем на улицу и спросим у людей, известно ли им вообще, кто такой Врубель!

– Ну, знаете!.. – возмутилась баронесса.

– Знаю-знаю, – перебил Ерофеев, – народ надо воспитывать на высоких образцах и все такое прочее. Да народу, дорогие мои, совсем другое нужно -модно одеться, сытно пожрать, да допьяна напиться. И лишь тогда ему можно предлагать – нет, не Лермонтова со Врубелем, а «Богатые тоже плачут» с Тополем и Незнанским. И это еще в лучшем случае. И, может быть, только после Незнанского один из ста захочет почитать что-то более серьезное – хоть того же «Демона». А прочитав «Демона», встать с дивана, сходить в музей и посмотреть картины Врубеля. Я, конечно, утрирую, но, поверьте мне, самую малость!

– Ну хорошо, – искоса глянул на бизнесмена доктор, – а как бы вы сами, дорогой Георгий Иваныч, распорядились, ежели бы картины попали к вам?

– Очень просто, – не задумываясь ответил Ерофеев, – продал бы где-нибудь на «Сотби» – у них там, на Западе, богатых чудиков хватает, а деньги бы вложил в развитие промышленности и сельского хозяйства…

– Вы еще скажите – в ваш любимый туристический бизнес, – подпустила баронесса.

– Напрасно иронизируете, – с азартом подхватил Ерофеев. – Мы имеем все предпосылки сделаться страной развитого туризма, нужно только не полениться и поднять с земли то, что там лежит. Построить отели, привести в порядок исторические и архитектурные объекты, отремонтировать дороги, привлечь инвестиции… Что вы там говорили, доктор, о чудовище на водохранилище? Да шотландцы давно уже превратили свою Несси в настоящий бизнес, источник доходов, а мы чем хуже?

– Ну, вас послушать, так все художественные ценности надо продать, а выручку пустить в оборот, – не выдержал и Дубов.

– Ну почему же, – чуть поостыл господин Ерофеев, – в оборот можно пустить и сами художественные ценности. Картины Врубеля в Старгородском музее, наверное, лет сто висели, и никто об этом и не знал, кроме разве что знатоков и ценителей. А они там запросто могли воспользоваться этим обстоятельством и превратить Старгород в мировой центр врубелеведения. Или берите выше – в настоящую Мекку изящных искусств!

– Ага, а потом устроить междупланетный шахматный конгресс «По Демонским местам», – ухмыльнулся Серапионыч.

– А что, неплохая идея, – подхватил Ерофеев. – Но только поздно -картины-то тю-тю!

– В том-то и дело, – печально развел руками Василий.

x x x

Частный детектив возвращался из ресторана в свою сыскную контору, бережно неся альбом и размышляя об услышанном от баронессы Хелен фон Ачкасофф. При этом он бормотал себе под нос:

– Стоит ли браться за поиски? Баронесса зашла в полный тупик, иначе черта с два она бы стала меня посвящать в это дело. Но, с другой стороны, она вела как бы историческое расследование, а мои методы несколько иные… Конечно, если грузовик сгорел при бомбежке, то ничего не осталось и искать нет смысла. Но если ближе к истине Ерофеев? То есть не обязательно ценности похитил директор Козицкий – их мог присвоить кто угодно и даже через труп директора. В таком случае я уже не просто могу, но и обязан что-то делать.

Надо будет съездить в Старгород… Но перед этим постараюсь все же что-то разведать и в Кислоярске.

В конторе Василия ждал приятный сюрприз – он расположился в свободной позе прямо за рабочим столом Дубова и имел облик московской журналистки Надежды Чаликовой, с которой Великого Сыщика связывала не только взаимоглубокая симпатия, но и совместное участие во многих приключениях. Сразу по прибытии из Царь-Города Надя отъехала в Москву, и столь неожиданное ее возвращение не только обрадовало, но и несколько удивило Василия.

– Вообще-то я не совсем к вам, Васенька, – сообщила Надежда после первых бурных приветствий. – У меня редакционная командировка в Придурильскую республику, однако я решила на пару деньков заглянуть к вам. Вот прямо в город на Кислоярке, потом в город на Дурилке, а потом в город на Неве. И еще могу открыть вам небольшой секрет – поскольку я так и так провожу в здешних краях больше времени, чем у себя дома, то редактор собирается назначить меня спецкором по вашему региону.

– Очень хорошо! – обрадовался Дубов. – А то, что вы едете в Старгород – это просто чудесное совпадение. Похоже, что и мой путь лежит туда же, так что поедем вместе. Кстати, Наденька, а что вы собираетесь делать в Петербурге?

– Вот когда приеду, тогда и расскажу, – улыбнулась Чаликова. – А сейчас лучше угостите меня кофейком. И если вы в него капнете немножечко коньячку, то я не буду возражать.

– А вы, Наденька, идете по скользкому пути нашего Серапионыча, -засмеялся Василий.

x x x

– Да, дело сложное, почти безнадежное, – сказала Надя, когда Василий пересказал ей все, что узнал от баронессы Хелен фон Ачкасофф. – Но попытаться все же надо. Тем более что речь идет о народном достоянии. Я имею в виду отнюдь не только Мордавскую или Придурильскую республики – ведь творчество Врубеля, согласитесь, имеет мировое значение.

– И что же вы предлагаете? – спросил Василий. Надя на минутку призадумалась:

– Искать людей, которые что-то знают, видели или слышали, и из их показаний делать логические выводы – ну, это уже по вашей части. Баронесса, как истинный историк, вела поиски по архивам и библиотекам, но это явно не тот случай. Начинать нужно с другого конца. Знаете, Вася, я ведь была в Придурильской республике в самый разгар военных действий… Да-да-да, я своими глазами видела, как омоновцы на северном выезде из столицы сожгли какой-то грузовик. Но был ли он тот самый – сомневаюсь. Ведь подобное происходило чуть ли не каждый день и на каждом шагу. Мы непременно должны поехать в Старгород вместе – у меня там немало знакомых, вплоть до мэра города…

– Майор Селезень! – вдруг воскликнул Дубов. Надя чуть вздрогнула:

– Ах, Вася, вы меня так напугали! Что майор Селезень?

– Он же был там во время всей этой заварушки. Вот кто нам поможет!

Надя скептически повела плечиками:

– Нет-нет, Александр Иваныч появился там, как я понимаю, уже много позже, во главе международного миротворческого контингента. Но вы правы -поговорить с ним следовало бы в любом случае.

А Дубов уже листал записную книжку, отыскивая букву "С".

– Селезень у аппарата, – после нескольких длинных гудков раздался в трубке характерный бас бравого майора. – Ба, да это вы, Василий Николаевич! Всегда рад слышать.

– Александр Иваныч, у меня к вам одно дельце, не могли бы мы с вами встретиться лично? – предложил детектив. – К тому же не совсем безызвестная вам госпожа Чаликова жаждет снять с вас интервью.

– Ха-ха-ха! – От раскатистого майорского хохота едва не лопнула телефонная мембрана. – Голову с меня уже снимали, и, как слышите, все еще жив и трепыхаюсь. Так что операция по снятию интервью… Да-да, пардон, вы человек занятой, не буду вам пудрить мозги. Только вот еще один нюанс о дамах: я тут на днях видел эту бешеную кошку Анну Сергевну. Или мне так, по крайней мере, показалось.

– Глухареву? – удивился Василий. – Так ведь на ней до сих пор висит уголовное дело, и появляться здесь для нее слишком рискованно.

– А может, я и обознался, – хмыкнул майор. – Действительно, что ей здесь делать?

– Да бог с ней, с этой Анной Сергеевной, – в тон отвечал Дубов, -пусть ею милиция занимается. Так как насчет нашей встречи?

– Где и когда? – снова перешел Селезень на деловой тон.

x x x

Анна Сергеевна Глухарева, чье имя упомянул майор, была странной женщиной. И странность эта выражалась в увлечении идеями маркиза де Сада. Например, ей нравилось, чтобы ее унижали и третировали. Именно ради этого она в свое время пошла работать в администрацию Кислоярского президента. И даже стала его пресс-секретарем. Видимо, тиранские замашки главы государства находили отклик в ее садо-мазохической душе. Но Анна Сергеевна совершила роковую ошибку – она попыталась шантажировать президента, дабы привязать его к себе покрепче. Странная форма любви, конечно, но, начитавшись де Сада, и не до такого можно додуматься…

А дальше жизнь госпожи Глухаревой закрутилась еще более необычным образом.

Она связалась с экстрасенсом и аферистом Каширским. Трудно сказать, что их объединяло, так как Каширского интересовали в этом мире лишь две вещи: деньги и власть. А Анну Сергевну – лишь мучения и страдания, как свои, так и чужие. Апофеозом же наслаждения было насилие. Но Каширский, в свою очередь, считал насилие грубой и примитивной формой власти. В этом отношении он был эстет. И, соответственно, всегда старался подчинить людей хитростью и коварством. Но, так или иначе, экстрасенс и садо-мазохистка частенько действовали заодно. Естественно, когда подворачивалось подходящее дельце.

Для Дубова же из всей этой информации было важно лишь одно – связь Глухаревой с Каширским. Вот это надо было держать в уме. Ведь дыма без огня, как известно, не бывает.

x x x

К месту встречи, небольшому скверику в центре Кислоярска, хорошо известный нам вездеходный «Джип» майора Селезня подъехал минута в минуту. Дубов и Чаликова уже ожидали его на скамеечке. Едва Василий заикнулся о музейной коллекции, майор сразу смекнул, в чем дело:

– А, вы ищете тот самосвал с картинами! Добре, добре. Правда, все это случилось еще до моего миротворческого въезда, но я этим делом занимался. Даже опрашивал местных жителей.

– И что же? – нетерпеливо спросил Дубов.

– Да негусто. Я ведь туда не картины приехал искать, а мир наводить. Ну вот, мир навел, а картины не нашел. Хотя кое-что выяснил. Правда, больше на уровне слухов.

– И что же это за слухи? – заинтересовалась Чаликова.

– Машина якобы выехала из города в восточном направлении, – охотно пояснил Селезень. – Если она, конечно, та самая. Ну а дальше следует уже полная клиника: будто бы во время бомбежки некий грузовик, похожий на тот, в котором везли музейные ценности, был взят на небо спустившимися оттуда инопланетянами.

– И в каком месте это произошло? – без малейшего удивления спросил сыщик.

– Не имею понятия, – пробасил майор. – Я ведь об этом слышал не из первых рук, а хорошо если из восьмых.

– Александр Иваныч, вы сказали – «грузовик, похожий на тот». А что, он чем-то отличался от других грузовиков? – продолжал Василий свои расспросы.

– Номером, – кратко ответил Селезень. – Судя по накладной, директору музея Козицкому был выделен грузовик «Зил-130» номер 33-33 МОР, и именно такие цифры были у машины, вознесенной на небо. Впрочем, все это бабские сказки. – Было видно, что даже невероятные приключения в Царь-Городе и в Белой Пуще ничуть не поколебали уверенность майора в том, что чудес на свете не бывает.

– Сказки-то сказки, – заметила Надя, – но, насколько я поняла, это единственный случай, когда грузовик после выезда из города хоть как-то «засветился».

– Пожалуй, что так точно, – согласился майор. – Но это все, чем я могу помочь вашим поискам. Ну, разве что черкну парочку рекомендательных писем в Старгород, чтобы вас приняли ласково и оказали всевозможное содействие, ежели вы туда отправитесь… А это у вас что – альбом с картинами? Неужто тот самый?

– Да, там Врубель и еще многое другое, – ответил Василий, доставая альбом.

Тот был столь широкоформатен, что в портфель сыщика целиком не помещался.

– Позвольте взглянуть. Да, редкий экземпляр. – Майор перелистал несколько страниц и остановился на иллюстрации, изображавшей жениха Тамары в национальной воинской одежде. – Да, так я и думал, – с некоторым разочарованием проговорил Селезень. – Именно так я и предполагал.

– В каком смысле? – удивилась Чаликова. Майор Селезень вместо ответа зачитал стихи под репродукцией:

– Он сам, властитель Синодала,
Ведет богатый караван.
Ремнем затянут ловкий стан;
Оправа сабли и кинжала
Блестит на солнце; за спиной
Ружье с насечкой вырезной.
Играет ветер рукавами
Его чухи – кругом она
Вся галуном обложена.
Цветными вышито шелками
Его седло; узда с кистями;
Под ним весь в мыле конь лихой
Бесценной масти, золотой.
Питомец резвый Карабаха…

– Кстати, я раньше на все сто был уверен, что Карабах – это фамилия конезаводчика, – заметил майор. – А о том, что это такое на самом деле, узнал только году так в восемьдесят восьмом. Нет, все же так писать нельзя! И иллюстрировать тоже негоже.

– А в чем дело? – пожала плечами Надя. – Прекрасные стихи. И иллюстрация неплохая…

– Так-то так, – отложил альбом Селезень, – но что получается? И Тамара, и Демон – это личности незаурядные, наделенные могучим духом и высокими страстями, а жених Тамары – просто ничтожество, о котором как о человеке и сказать-то нечего? Только о его сабле да ружье да о коне!

– Выходит, что так, – согласился Дубов.

– Нет, не так! – стукнул кулачищем по скамейке майор Селезень. -Почему-то считается, что раз военный – значит, солдафон или полный кретин. Ну ладно, Врубель его изобразил так же, как в поэме, но Лермонтов-то что? Он ведь сам был офицером, а так пренебрежительно пишет о человеке с ружьем! Или возьмем «Песню про купца Калашникова»: купец – благородный человек и образцовый семьянин, а царский опричник – негодяй и прелюбодей… Нет, может быть, поэтом он был и неплохим, но настоящим патриотом не был. Вот скажите пожалуйста: когда мордавско-придурильский конфликт разгорелся, кого позвали – высокодуховных художников? яйцеголовых профессоров? Нет -позвали тупого вояку Селезня. И он, этот примат в майорской фуражке, навел мир!.. Ну ладно, чегой-то я маленько зарапортовался. Бывает, знаете, когда до глубины души проймут. У майоров, видите ли, тоже душа есть. – И, уже успокоившись, Селезень добавил: – А вообще-то вы будьте поосторожней. С чертовщиной свяжешься, так потом не развяжешься. Лермонтов «Демона» написал – и погиб в расцвете лет. А Врубель так и вовсе с крыши съехал… Ну, бывайте, – резко прервал майор содержательную беседу и двинулся к своему «Джипу», оставив Надю и Василия переваривать новую информацию.

– Да, ребята! – внезапно обернулся Селезень. – Если наклюнется еще какое-нибудь интересное приключение, не забудьте про меня.

– Всенепременно, Александр Иваныч! – улыбнулся Василий, и «Джип», взревев мотором, сорвался с места.

– Да, Наденька, похоже, надо ехать в Старгород, – проводив взглядом машину Селезня, резюмировал Дубов. – Здесь мы ничего толком не узнаем. Предлагаю отправляться завтра с утра.

– Да, так и сделаем. Но сегодня я хочу заглянуть еще в одно место.

– В какое?

– В Кислоярский музей. Шансов, конечно, немного, но вдруг его работники что-то расскажут про своего коллегу Козицкого.

– Может быть, – без особого энтузиазма отозвался Василий. – Ну хорошо, вы идите в музей, а я пока начну собираться в дорогу.

x x x

Директриса Кислоярского городского музея Тамара Михайловна Свешникова встретила Чаликову очень любезно, а узнав о целях ее визита, даже попросила секретаршу никого к ней в кабинет не пропускать и не соединять, если вдруг паче чаяния кто-то позвонит.

– Знаете, госпожа Чаликова, а ведь вы не первая, кто приходил ко мне по этому делу, – говорила Тамара Михайловна, проницательно поглядывая на Надю.

– Одна дама уже интересовалась, но я предпочла с нею не слишком откровенничать. Но вам я расскажу все, что мне известно, хотя, по правде говоря, и известно мне не слишком-то много.

– Что за дама, я уже догадываюсь, – заметила Надя. – Но почему именно ко мне такое доверие?

Директриса чуть смутилась:

– Видите ли, у меня нет уверенности, если так можно выразиться, в чистоте замыслов госпожи баронессы фон Ачкасофф. А вы – другое дело, тем более что действуете не совсем сами, а вместе с Василием Николаевичем Дубовым, не так ли? – Надя кивнула. – А уж господина Дубова я давно знаю за исключительно честного и бескорыстного человека. Между прочим, однажды он уже помог обогатить нашу коллекцию необычайно ценным экспонатом…

– Тамара Михайловна, может быть, вы были знакомы со своим Старгородским коллегой Всеволодом Борисовичем Козицким? – спросила Надя. -Что это был за человек?

Госпожа Свешникова на минутку задумалась:

– Н-нет, лично с ним знакома не была, может, и видела когда на слете музейных работников. Но все наши общие знакомые, искусствоведы и музейщики, говорили буквально в один голос – умница, эрудит, специалист в самых разных областях искусства, полиглот… А когда начались военные действия, Козицкий прислал мне письмо, в котором спрашивал совета, что делать с ценностями Старгородского музея.

– Письмо сохранилось? – спросила Надя.

– Да нет, Всеволод Борисович прислал его, что называется, с оказией и просил по прочтении сжечь, а ответ послать с той же оказией. Он писал, что готовится к эвакуации музейных ценностей из Старгорода, и спрашивал, смогу ли я разместить их у себя в музее. Естественно, я написала, что согласна и сделаю все, что только смогу, чтобы музейные экспонаты были в целости и сохранности. Но даже не знаю, успел ли он получить мой ответ, так как вскоре все ценности были вывезены из Старгорода и исчезли вместе с директором.

– Тамара Михайловна, а почему он собирался их вывезти именно в Кислоярск? – спросила несколько удивленная Надя.

– Ну что ж, – чуть дрогнувшим голосом сказала директриса, – я вам открою все, что мне известно, до конца. Но убедительно прошу в случае чего на меня не ссылаться. Всеволод Борисович писал, что, по его сведениям, Придурильские власти намерены продать картины Врубеля куда-то на Запад, а на вырученные деньги приобрести партию оружия. Естественно, Козицкий не мог допустить, чтобы искусство служило войне и смерти. Более того, он был одним из немногих, кто во времена военно-патриотической истерии имел мужество открыто выступать за мирное разрешение мордавско-придурильского конфликта. И потому опасался, что власти могут в любой момент снять его с должности «за пацифизм и измену Родине» и поставить послушного им человека. Оттого-то он так и торопился с эвакуацией. Но это не для протокола, – еще раз подчеркнула Тамара Михайловна. – И вот еще один момент – скорее всего, он не имеет никакого отношения к вашим разысканьям, но имеет некоторое отношение к содержанию исчезнувших картин Врубеля.

– Да, это весьма любопытно. – После таких откровений госпожи Свешниковой Наде уже было бы не совсем удобно не проявить должной заинтересованности даже в том вопросе, который ее в данный момент не слишком волновал.

x x x

Пока Чаликова беседовала с директрисой музея, Дубов сидел у себя в сыскной конторе и составлял список предметов, который нужно взять с собой в поездку. В отличие от неутомимой путешественницы Нади, Василий редко выезжал на дальние расстояния из родного Кислоярска, тем более – на собственном «Москвиче». Когда детектив записывал пункт сто двадцать восьмой – зубную щетку и мыло – зазвонил телефон. С видимым неудовольствием оторвавшись от своего списка, Василий поднял трубку:

– Дубов у аппарата.

– Привет, Василий Николаич, это Ерофеев, – раздался в трубке голос туристического бизнесмена. – Помните наш разговор за обедом?

– Уточните, какой именно – о летающих тарелках, туристическом бизнесе или Лох-Несском чудовище?

– Да нет, о Придурильском музее. Если вас это все еще интересует, то я к вам сейчас пришлю одного человечка.

– Что за человечек? – стараясь не выдать волнения, как можно более равнодушно спросил сыщик.

– Да мой шофер. В смысле, водитель автобуса из Старгородского филиала моей турфирмы – он сейчас как раз прибыл из рейса. Я его решил расспросить о том деле – может, он чего слыхал о своем коллеге, что вывозил музейные экспонаты вместе с директором. И знаете что оказалось?

– Что он был с ним знаком?

– В известной степени, – не без гордости сообщил Ерофеев. – А если точнее – это он сам и есть.

– Кто? – подскочил на стуле детектив. – Тот самый водитель?!

– Ну да, – подтвердил Ерофеев. – Ну так как, прислать его к вам?

– Непременно! – воскликнул Василий. – И чем скорее, тем лучше!

x x x

– Совсем недавно я получила письмо на адрес музея, – продолжала госпожа Свешникова, – вернее, это даже не столько письмо, сколько небольшая искусствоведческая статья, которую я передала в газету «Литература и искусство». Обещали напечатать…

– А о чем статья? – опять-таки больше из вежливости поинтересовалась Чаликова. Тамара Михайловна извлекла из стола почтовый конверт, а из конверта – сложенный вдвое листок, и протянула его журналистке. Вот что там было написано:

«Когда большой художник пишет картины к произведению большого писателя, то это уже не просто иллюстрирование, а нечто гораздо большее. Мне было очень интересно проследить это явление на примере „Демона“ поэта Лермонтова и художника Врубеля, причем в динамике, в развитии. Оба мастера работали над поэмой и серией картин долгие годы и создали несколько вариантов – известны как ранние „очерки“ лермонтовского Демона, так и картины молодого Врубеля, которые я видел несколько лет назад в Старгородском музее. Цель моего исследования – не сравнивать ранние и поздние варианты, а проследить сам процесс, как оба автора постигали глубины затронутых ими вопросов. Не уверен, что мне это удалось в полной степени – ведь для того чтобы судить о творчестве столь великих мастеров, надо и самому быть незаурядной личностью. Однако буду очень вам признателен, если вы поспособствуете публикации моей статьи. С глубоким уважением, Сидоров».

– Статья показалась мне очень интересной, хотя и довольно спорной, -пояснила Тамара Михайловна, – и было бы совсем неплохо, если бы «Литература и искусство» ее опубликовала. У меня у самой появились кое-какие мысли по этому поводу, но жаль – не смогу ими поделиться с господином Сидоровым.

– А что, обратного адреса нет? – удивилась Надя.

– Увы, – развела руками директриса. – видите, здесь только штамп, да и тот какой-то устаревший: «ПОЧТА СССР П/О СУББОТИНО».

– Разрешите мне пока взять конверт, – попросила Надя. – Может быть, Василий Николаевич сможет установить, что это за «Субботино».

– Да, пожалуйста, – кивнула директриса. – Как, вы уже уходите? А я хотела чайком вас напоить…

– Извините, Тамара Михайловна, я должна подготовиться к отъезду, ведь завтра мы отправляемся в Придурильскую республику – попытаемся что-нибудь выяснить на месте. Спасибо вам за помощь!

– Желаю удачи, – совершенно искренне сказала госпожа Свешникова.

x x x

Василий с нетерпением ждал водителя автобуса – и вскоре в дверь постучали.

– Да-да, пожалуйста! – крикнул сыщик. В кабинет вошел невысокого роста коренастый парень лет на вид двадцати пяти или чуть старше.

– Ну вот, пришел, – сказал он, неловко встав в дверях.

– Да вы проходите, присаживайтесь, – засуетился Дубов. -Рассказывайте, рассказывайте скорее!..

– Да чего там рассказывать, – совсем смутился водитель. – Я ведь только до омоновского поста доехал, а там мне эти гады так наваляли – два ребра сломали, сотрясение мозгов, и ни черта не помню.

– Погодите-погодите, – прервал Василий, – что за гады?.. Кстати, как вас звать-величать?

– Костя.

– Давайте, Костя, с самого начала. Значит, вы помогли директору музея Козицкому погрузить музейное имущество в грузовик и поехали. Так?

– Так, – кивнул Костя. – Дядя Сева сказывал, что это очень ценные вещи и что их нужно вывезти подальше из города.

– Дядя Сева? – удивился Василий. – Вы что, его племянник?

– Да нет, просто сосед по коммуналке. Я его с детства знал.

– Но вы профессиональный водитель?

– Ну, тогда я как раз на права сдал. А Сева позвонил и сказал -срочно нужна твоя помощь.

– Ну и куда вы должны были ехать? – продолжал выспрашивать сыщик. -Всеволод Борисович говорил о конечной цели?

Костя на минутку задумался:

– Да нет, говорил только, что надо подальше из Старгорода, где не бомбят. А куда – не сказал. Должно быть, и сам толком не знал.

– Ну хорошо, – Василий попытался зайти с другого конца, – а много ли было в баке бензина? Например, до Кислоярска хватило бы?

– До Кислоярска? – прикинул Костя. – Пожалуй, хватило бы.

– А в каком направлении вы поехали – помните?

– Почему не помню? Такое разве забудешь – в восточном. Там нас при выезде из города омоновцы и тормознули. Выволокли из машины и стали бить.

– За что? – изумился Дубов. Костя глянул на него с недоумением:

– Да омоновцы потому что. Спасибо еще, хоть не убили. Я уже потом только в больнице очухался, доктор сказал – перелом двух ребер и сотрясение мозга. И ничего не помню.

– А куда девался грузовик – тоже не знаете? – уже почти безнадежно спросил Дубов.

– Ну я ж говорю – сознание потерял, – ответил водитель. – А грузовика этого я больше не видел. И дядю Севу тоже. Хороший был мужик, жаль, что погиб.

– Как погиб? – тряхнул головой Василий. – Ведь про него известно только то, что он пропал без вести!

– Погиб, – совсем повесил голову Костя. – Такого человека убили!

– Постой-постой, почему ты так уверен, что Всеволод Борисович Козицкий погиб? – продолжал допытываться Дубов.

– Так ведь в газете об этом писали! – объяснил Костя. – Мол, погиб, но не отдал достояние Республики мордавскому агрессору…

– А, ну если в газете – то уж конечно, – тяжело вздохнул детектив. – Ну ладно, Костя, спасибо за помощь, не буду больше тебя терзать, но оставь свои координаты – если что, я к тебе еще обращусь.

– А что, завсегда пожалуйста, – откликнулся Костя. – Буду рад помочь.

x x x

Вечером, когда вещи в дорогу были собраны, Василий Дубов и Надежда Чаликова сошлись на «военный совет» в гостиной дубовской квартиры – а квартира эта занимала второй этаж особняка на Барбосовской улице, принадлежащего вдове банкира Лавантуса Софье Ивановне. Приглашен был и доктор Владлен Серапионыч – его советы, подкрепленные опытом и житейской мудростью, не раз помогали Василию в его запутанных расследованиях. А то дело, ради которого Дубов и Чаликова собирались с утра отправляться в Старгород, было именно таким – запутанным и требующим опыта и житейской мудрости.

Надя и Василий рассказывали друг другу и Серапионычу о том, что узнали за день, а доктор с непроницаемым лицом попивал чаек, одновременно разглядывая альбом Старгородского музея, и время от времени что-то записывал на листке бумаги.

Выслушав сообщения журналистки и детектива, доктор отложил альбом:

– Ну что ж, можем подвести некоторые общие итоги. Первое – давайте определимся, в каком направлении директор вывозил музейные ценности?

– В восточном! – уверенно заявил Василий. – Ведь Костя это очень хорошо помнит.

Серапионыч покачал головой:

– Я ни в коей мере не ставлю под сомнения слова Кости, – доктор заглянул в свои записи, – подтверждающиеся сведениями майора Селезня, но никак нельзя скидывать со счетов и письмо Козицкого к его кислоярской коллеге Тамаре Михайловне, где он вентилировал возможность эвакуации ценностей в Кислоярск. И в заявке на грузовик, которую отыскала баронесса фон Ачкасофф, директор писал о перевозке ценностей в северном направлении -это еще не Кислоярск, но уже в сторону нашей границы.

– Действительно, полная путаница, – заметил Василий.

– И кругом тупик, – добавила Надя. – Выходит, так – на грузовик напали омоновцы, водитель пострадал, но остался жив, а грузовик вместе с директором исчез бесследно. Если, конечно, не считать его вознесения на небеса во время бомбежки…

Серапионыч отпил чаю:

– Само собой напрашивается следующее объяснение. Директор Козицкий хотел во что бы то ни стало спасти музейные ценности, а власти Придурильской республики собирались их продать и купить оружие. Догадываясь о планах властей, директор вместо ранее заявленного северного выехал в восточном направлении, с тем чтобы дальше действовать по обстоятельствам. Ведь даже водителю, которого Козицкий лично знал и которому мог доверять, он не сказал, куда собирается ехать. Скорее всего не из скрытности, а просто потому что сам не знал. Однако перехитрить власти директору не удалось – на восточном выезде грузовик задержали омоновцы, водителя нейтрализовали, ценности передали по назначению, а уж о судьбе Козицкого можно только догадываться…

– Да, эта версия выглядит очень правдоподобно, – вздохнул Дубов. -Но если картины действительно продали куда-то на Запад, или куда бы то ни было, то почему о них до сих пор ни слуху ни духу?

– Ну, почему же ни слуху ни духу? – возразила Чаликова. – Вот господин Сидоров из села Субботино до сих пор о них исследования сочиняет… Ну, насчет Сидорова – это я шучу, но во всем мире существуют такие, с позволения сказать, искусстволюбы, которые анонимно скупают произведения и держат их в своих особняках. Возможно, картины Врубеля попали к одному из них. Но, как бы то ни было, в одном ваша версия имеет очень весомое подтверждение – вскоре после эвакуации музея резко активизировались военные действия и придурильские войска перешли в наступление. Может быть, Врубель помог.

– А все-таки картины удивительные, – протянул Серапионыч и продемонстрировал Дубову и Чаликовой репродукцию «Демона в полете», открывавшего «демонскую» серию. – Не говорю уж о стихах:

Печальный Демон, дух изгнанья,
Блуждал под сводом голубым,
И лучших дней воспоминанья
Чредой теснились перед ним.
Тех дней, когда он не был злым,
Когда глядел на славу Бога,
Не отвращаясь от Него;
Когда забота и тревога
Чуждалися ума его,
Как дня боится мрак могилы…
И много, много… и всего
Представить не имел он силы.

– Изумительно! – совершенно искренне произнесла Надя. – Только погодите, Владлен Серапионыч, ведь начало поэмы звучит немного по-другому… Сейчас вспомню:

– Печальный Демон, дух изгнанья,
Летал над грешною землей,
И лучших дней воспоминанья
Пред ним теснилися толпой…

– Одну секундочку! – вскочил Дубов из-за стола и стремглав выбежал из комнаты.

– Что это с ним? – подивился доктор. – Неужели чайное отравление?

Однако Надежда не успела ничего ответить, поскольку в гостиной вновь появился Дубов. В руках он держал объемистый том.

– Вот достал у Софьи Ивановны, – пояснил Василий. – Сочинения М.Ю. Лермонтова, издание Ф. Павленкова, 1905 год. И вот смотрите: сначала -"Демон. Восточная повесть". А потом – первый, второй, третий и четвертый очерки «Демона». – Детектив раскрыл страницу, где начинались «очерки». -Так-так-так… Вот, пожалуйста, второй очерк «Демона»:

– Печальный Демон, дух изгнанья,
Блуждал под сводом голубым,

и так далее. Датируется 1830 годом. Доктор, там не сказано, кто конкретно составлял альбом и подбирал стихи к картинам?

– Да нет вроде, – откликнулся Серапионыч, рассмотрев выходные данные альбома. – Можно только предполагать, что в его создании более или менее активно участвовал и сам В.Б. Козицкий. Во всяком случае, его фамилия значится в редакционной коллегии. Однако никак не выделена, а стоит в общем списке по алфавиту.

– Скажу вам одно, – констатировала Надя. – Кто бы ни подбирал стихи к иллюстрациям, но у искусствоведа-любителя господина Сидорова из почтового отделения Субботино уже был предшественник.

– В каком смысле? – не понял Дубов.

– В смысле сопоставления ранних и поздних вариантов у Лермонтова и Врубеля.

– Да, чудные картины, – продолжал между тем Серапионыч. – Вот особенно эта – «Тамара в гробу». Я видел ее широко известный вариант, но он как-то того… не убеждает. А этот я бы охотно повесил у себя в морге!

Напрасный отблеск жизни прежней,
Она была еще мертвей,
Еще для сердца безнадежней
Навек угаснувших очей.

Произнеся эти бессмертные строки, Серапионыч отложил альбом и подлил в чай еще немного жидкости из скляночки:

– От этой картины исходит какая-то энергия, даже от репродукции! Я так и чувствую, что отлетевшая душа Тамары еще витает где-то рядом и рыдает о разлуке с телом… В позднем варианте, мне кажется, Михаил Александрович будто бы устыдился своей сентиментальности и как-то затушевал эти мотивы, но здесь они так чисты и пронзительны… – Обмакнув глаза платочком, доктор встал из-за стола. – Пойду помаленечку… Да, вот еще что, – добавил он уже в дверях, – чуть не запамятовал. Это, конечно, к делу не относится, но я сегодня звякнул в Старгород одному своему знакомому журналисту. Думал, может он чего слышал.

– Ну и как? – заинтересовалась Надя.

– Да не особо. То есть он, может, что-то и знает, да только не стал бы по телефону рассказывать. Я тут, понимаете ли, забыл немножечко, в какой стране он живет. Это мы тут болтаем, что попало, где попало и с кем попало, а там… Э, да вы сами знаете. Но кое-что он мне все же поведал. Оказывается, из Козицкого там сейчас делают что-то вроде национального героя. Присвоили ему посмертно звание героя Придурильского труда и поставили бюст перед бывшим музеем, даром что теперь там уже располагается не музей, а ихний Совет по государственной безопасности. На торжественном открытии сам президент Смирнов-Водкин речь толкнул! Книжка вышла – «Повесть о настоящем патриоте». Про то, как Козицкий, попав в окружение, взорвал себя вместе с грузовиком, чтобы только музейные ценности не попали к страшным и кровожадным мордавцам. И будто бы последними его словами были: «Отечество! Тебе я жертвую собой!». Ну и все такое прочее… Это я к тому, что ваши поиски истины в Старгороде будут очень затруднены – вряд ли это понравится Придурильским властям, которые истину уже установили раз и навсегда… Ну, счастливого пути. – И доктор, поправляя съехавший набок галстук, вышел из гостиной.

x x x

ГЛАВА ВТОРАЯ.

ХОЛМ ДЕМОНОВ

Рано утром Василий и Надежда выехали из Кислоярска на синем «Москвиче» Дубова, а уже к полудню благополучно достигли Придурильской границы. И если проверка на родной Кислоярской таможне носила чисто формальный характер, то перед вагончиком Придурильской таможни стояло несколько автомобилей. Их не очень умело, но старательно «шмонали» парни в залатанных камуфляжных нарядах.

– Ну, это надолго, – вздохнул Василий.

– На час, не больше, – профессионально прикинула Надежда. – Вася, кто это там?

– Где? – переспросил Дубов.

– Видите, физиономия в окне, – указала Надя на таможенный вагончик.

– Это что, та рожа с бородой? – пригляделся детектив. – Ну и мордоворот, я бы с таким предпочел ночью не встречаться. – И, подумав, добавил: – Да и днем тоже…

– А вы его не узнали? Это ведь сам Мстислав Мыльник, командир Кислоярского ОМОНа!

– Так он же в розыске! – вырвалось у Дубова.

– У вас в розыске, – уточнила Чаликова, – а здесь он уважаемый человек, хотя наверняка живет под чужим именем. Тут это распространено -бывшие омоновцы чуть не со всего Союза в Придурильской Республике занимают высокие посты, вплоть до министров, но под вымышленными фамилиями, и все знают, кто они такие, но никто ничего поделать не может.

– А что же Мыльник?

– Ну, после бегства из Кислоярска он успел отличиться и в Старгороде…

– Тогда он должен что-то знать и по нашему делу! – вскочил Дубов, едва не стукнувшись о потолок «Москвича». – Мы должны его «расколоть», другого такого шанса не будет!

Надя скептически покачала головой:

– Опасно. Боюсь, это не мы его расколем, а он нас к стенке поставит.

Но Василий уже вылезал из машины:

– Я знаю, как его прищучить! Подождите меня здесь.

– Нет-нет, я с вами, – решительно возразила Надя. – Помирать, так вместе!

Мстислав сидел за столом в более чем скромном кабинете начальника таможни и с мрачным лицом чистил револьвер.

– Чего надо? – грубо спросил он, увидев незваных гостей.

– Мы к вам по важному делу, – заявил Дубов и многозначительно понизил голос: – Господин Мстислав Мыльник.

– Чего? – вскинулся начальник таможни. – Моя фамилия Мясников, ясно?!

– Ясно-ясно, – хмыкнул Василий. – Это производная от вашего прозвища «Кислоярский мясник», не так ли?

– Пристрелю, суки! – Мстислав вскочил из-за стола и наставил револьвер прямо на Дубова. Тот и бровью не повел:

– Стреляйте, пожалуйста. Но это ровным счетом ничего не изменит.

Тут в разговор вступила Чаликова:

– Господин… ну хорошо, пусть будет Мясников, вы, конечно, можете нас застрелить, но в ваших же интересах сперва нас выслушать.

Пересилив себя, Мстислав опустился на стул и швырнул револьвер в шуфлятку стола:

– Говорите!

– Вы, конечно, не в курсе перипетий международной политики, – начал Дубов, – но я хотел бы вам кое-чего сообщить. Кислоярское руководство желает получить омоновца Мстислава Мыльника для организации показательного процесса, благо материалов хватает на три «вышки». Придурильская Республика испытывает хронические трудности с продуктами. И вот наши и ваши руководители договорились продать вас за тонну зерна…

– Что-о?!!! – взревел Мстислав. – Да я им, сукам, верой и правдой… А они – сами стали министрами да генералами, мэрами да херами, а меня поставили на эту вонючую таможню!..

– И ясно почему, – подхватила Надя. – Просто так выдавать вас для них было бы слишком уж «западло», вот они и предложили Кислоярскому руководству: если сможете найти Мстислава, то забирайте.

– Я – частный детектив Дубов, – не без гордости представился Василий, – и именно мне поручено ваше разыскание. А то, что вас назначили начальником таможни именно на Кислоярскую границу – так это ваши паханы просто вас подставили, чтобы мы вас быстрее нашли. Неужто не понятно?

– Понятно, – процедил Мстислав. – И что, вы явились меня арестовывать? Посмотрим, как вы это делать будете…

– А мы и не собираемся вас арестовывать, – заявил Василий. Мстислав от неожиданности раскрыл рот:

– Почему это?

– Видите ли, лично мне, то есть гражданину Дубову, совершенно безразлично, будет ли государственный преступник Мстислав Мыльник сидеть в Кислоярской Централке, или гражданин Мясников продолжит исполнять должность начальника таможни. Мне нужно нечто совсем иное…

– А, ну понятно, – нервно подергал себя за бороду Мстислав. – Вам нужны деньги. Должен вас огорчить – я беру не деньгами, а продуктами. Но я подарю вам нечто большее, чем деньги или продукты – я подарю вам жизнь.

– В каком смысле? – не поняла Чаликова.

– Так и быть, не стану вас расстреливать.

– Ну спасибо, – покачал головой Дубов. – Слыхал я, что омоновцы -неблагодарный народ, но до такой степени…

– Погодите, – вновь вмешалась Надя, – одну минуточку, господин Мсти… Мясников. Вы участвовали в нападении на грузовик 33-33 МОР при восточном выезде из Старгорода?

– Не в нападении, а в контрольной проверке, – поправил Мстислав. – Я не бандит какой-нибудь.

«А кто же?» – чуть не вырвалось у Дубова. Вслух же он сказал:

– Значит, участвовали. И какова судьба его содержимого и сопровождающих?

– А то вы сами не знаете! – ухмыльнулся Мстислав.

– Знаем, – кивнул Василий. – Знаем, что после вашей «контрольной проверки» водитель грузовика оказался в больнице с ушибами и с сотрясением мозга. Нас интересует судьба музейных ценностей и директора Козицкого.

– Какого еще директора, – зло глянул Мстислав на Дубова и Чаликову. – Мне сказали, я сделал. А что они там везли – не моя забота.

– Ну и что же вы сделали? – нетерпеливо спросил детектив.

– Что надо, то и сделал, – отрезал Мстислав. – Шлепнул на месте за оказание сопротивления. Согласно законам военного времени.

– А грузовик?

– Ну что вы ко мне пристали?! – не выдержал Мстислав. – Что, если я вас на месте не пристрелил, так вы уж меня тут доставать, блин, будете? Вон отсюда! – Так как рука омоновца недвусмысленно полезла в стол за револьвером, то Дубов с Чаликовой предпочли более не искушать судьбу и покинули вагончик. Уже на улице они увидели, как Мстислав высунулся из окна и крикнул своим подчиненным:

– Эй вы там, пропустили синий «Москвич»!

x x x

Мстислав походил по вагончику из угла в угол. Потом сел за стол, посидел. Вскочил, извлек из сейфа бутылку водки и прямо из горлышка отпил грамм сто. Закурил сигарету. И вот теперь, похоже, решился. Он высунулся из окошка и крикнул:

– Эй, ребята! Все живо сюда!

Когда все шестеро его товарищей по оружию собрались в комнатушке, Мстислав сказал короткую речь:

– Братва. Эти козлы из Старгорода хотят нас подставить. Они там, суки, собираются нас за башли сдать Кислоярским гадам. А какой у них на нас зуб, не мне вам объяснять. – Как и положено гениальному оратору, Мстислав выдержал паузу и продолжил: – А вот хрен им. С нами такие приколы не ломятся. Не на тех напали. Есть тут, братва, у меня одно толковое дело на примете. Бабки хорошие обещают, и пострелять можно будет вволю. Не то что здесь киснуть. Так что лично я отсюда сматываюсь. Кто со мной? Все? Тогда по коням!

Похватав свои нехитрые пожитки, бывшие таможенники, а ныне вольные стрелки, высыпали из вагончика. Как раз возле шлагбаума стоял микроавтобус «Латвия». Весело размахивая автоматами, солдаты удачи выкинули шофера и, погрузившись внутрь, покатили навстречу приключениям.

Через некоторое время к открытому шлагбауму подъехал грузовик.

– Куда это они запропастились? – спросил старый водитель своего молодого напарника.

– А может, проедем, пока их нет? – предложил тот. – Десять долларов сэкономим.

– Эх, пацан, ты этих живоглотов плохо знаешь, – отмахнулся старый. -Они тут где-нибудь неподалеку засели. И только мы поедем, они и наскочат.

– Ну и что? – спросил молодой.

– А то, – многозначительно отвечал старый. – Пришьют нам незаконный переход границы и отберут весь груз. Вот что.

И тут из кустов появился водитель «Латвии», отсиживавшийся там с перепугу.

– А, ну вот один и ползет, – сказал старый.

– А почему он не в форме? – удивился молодой.

– Какая там форма, – усмехнулся старый, – они одеваются во что у нас, шоферюг, отнимут.

– И оружия при нем нет? – все продолжал расспросы молодой.

– Пропил, наверно, – пожал плечами старый. – Хватит трепаться, давай десятку сюда. Может, без шмона обойдется.

А водитель «Латвии», подойдя поближе, обратился к старому шоферу:

– Мужик, слушай, подбрось до Кислоярска.

– Ну что ж, это можно, – спокойно отвечал старый, протягивая десять долларов. – Ну так ты нам сначала печать шлепни, и поехали.

– Мужики, – опешил тот, – да я простой водила! Какая у меня печать?

– Ладно, – осклабился старый, – брось дурака валять. Больше десятки у нас все равно нет.

– Да вы не поняли, – уже занервничал водитель «Латвии», – я тут случайно застрял. Таможенники на моем микрушнике уехали…

– Как тебя зовут? – деловито осведомился старый.

– Руслан. А что?

– Ну так вот, Руслан, – спокойно продолжал шофер, – больше денег у нас нет. Хочешь, можем блок сигарет дать?

– Да на хрена мне ваши сигареты!.. – разозлился Руслан.

– Ну, не нужны сигареты, бери десять долларов, – невозмутимость старого шофера была непробиваемой.

Руслан с досадой обернулся по сторонам, и его взгляд уперся в вагончик. В его голове мелькнула мысль: «А, была не была! Возьму-ка я там печать. Шлепну ее в их бумагах, и дело с концом».

Сказано – сделано. Печать нашлась в открытом сейфе рядом с початой бутылкой водки. Руслан отхлебнул из нее маленько для храбрости. Но когда он вышел из вагончика, у шлагбаума уже стояли еще два грузовика и один автобус. И не успел он поставить печать старому шоферу, как к нему подскочили другие водители:

– Начальник, почему задерживаешь?

Уже через час Руслан сидел на вынесенном из вагончика стуле. И шлепал печатью в подставляемые ему бумаги совершенно не глядя. Лишь вежливо осведомляясь:

– Наркотики и порнографию не везете?

Все, конечно же, отвечали отрицательно, но некоторые сразу же прибавляли еще десять долларов. Время от времени Руслан прикладывался к бутылке «Метаксы», оставленной водителем экскурсионного автобуса. И закусывал копченой колбасой от водителя рефрижератора. А карманы его куртки оттопыривались от мелких долларовых купюр, которые ему совали, хотя он и честно отказывался.

– Наконец-то порядок на таможне навели, – говорили водители, отъезжая от пропускного пункта. Они не знали, что за это им надо благодарить частного детектива Дубова. Впрочем, и сам Дубов об этом не знал.

x x x

Синий «Москвич» неспешно катился по неровной дороге. Кругом простирались унылые Придурильские пейзажи, изредка прерываемые рекламными щитами, прославляющими достижения Республики под мудрым руководством Президента и правящей партии и призывающими граждан отдать все силы для победы Великих Идеалов.

– Боюсь, Вася, что после откровений Мстислава наше путешествие уже не имеет значения, – заметила Чаликова. Дубов отрицательно покачал головой:

– Мстислав или врет, или недоговаривает. А может быть, говорит некую полуправду, из которой еще нужно извлекать рациональное зерно. Вспомните: он легко признался, что «шлепнул» Козицкого, но взвился, когда его спросили о грузовике.

– Просто нервы не выдержали, – возразила Чаликова.

– Возможно, – не стал спорить детектив. – Но разговор на эту тему был ему очень неприятен. Почему? Ведь, казалось бы, для него это – только эпизод, одно из многочисленных преступлений, не более.

– Васенька, я посоветовала бы вам ехать чуть побыстрее, – помолчав, сказала Надя.

– Зачем? – беззаботно откликнулся Дубов. – Мстислав нас пропустил без очереди, так что до вечера сто раз успеем…

– Да нет, дело в другом. Я боюсь, как бы Мстислав не понял, что мы его просто брали «на пушку» и не снарядил за нами погоню. И вообще, нам не мешало бы на некоторое время куда-нибудь свернуть. Так, на всякий случай.

– Согласен, – кивнул Василий, – да куда тут свернешь? Уже час едем, и никаких ответвлений.

– А вон там, глядите – какой-то указатель!

Действительно, с правой стороны к шоссе примыкала узкая дорога, на ржавом указателе в начале которой значилось: «Субботино – 5 км».

– Ну что ж, заедем в Субботино, – сказал Василий и решительно повернул «Москвич».

Дорога с каждой верстой становилась все более ухабистой и запущенной, но в конце концов привела в Субботино – бедную деревеньку, раскинувшуюся вдоль узенькой речки, за которой вдали темнели холмы.

– Вася, остановитесь, – попросила Надя, увидев идущую навстречу женщину с почтовой сумкой. Дубов притормозил «Москвич», и они вышли наружу. Женщина тоже остановилась и с подозрением поглядывала на незнакомцев. Чаликова покопалась в сумочке и извлекла письмо, которое ей оставила Тамара Михайловна Свешникова.

– Насколько я понимаю, сударыня, вы здешний почтальон? -поинтересовался тем временем Василий.

– Почтальон, – ответила женщина, переводя пытливый взор с Дубова на Чаликову. – А еще и оператор, и телеграфист, и начальник почты, и весь персонал в одном лице.

– Замечательно! – обрадовалась Чаликова и протянула конверт. -Скажите, это послано из вашего почтового отделения?

– Из нашего, – ответила связистка, едва взглянув на конверт.

– Вы уверены? – переспросил Дубов.

– Мало ли Субботино в бывшем СССР?

– Это точно наше, – уверенно повторила женщина. – Видите, вторая буква "Б" чуть смазана. Уже третий год просим начальство, чтоб новый штемпель прислали…

– Может быть, вы припомните, кто отправлял этот конверт? – как бы невзначай спросила Чаликова.

– А, так это же Сидоров. Ну, наш беженец.

– В каком смысле беженец? – не понял Дубов.

– Да в самом прямом. Мордавский агрессор разбомбил его дом, вся семья погибла, он один чудом остался в живых. Вот сейчас живет у нас в Субботине.

– И что это за человек? – продолжал расспросы Дубов.

– Не, ну мужик он хороший – вежливый, непьющий, вот только… Погодите, – опомнилась почтальонша, – а чего это вы тут все расспрашиваете? Уж не Мордавские ли вы шпионы?!

Василий хотел было ответить, кто они такие, но Надя незаметно наступила ему на ногу:

– Нет-нет, мы не шпионы, мы наоборот – из… ну, в общем, из организации, которая ищет пропавших без вести. Мы тут разыскиваем одного Сидорова – может быть, это тот самый.

– А, ну так это другое дело! – обрадовалась связистка. – Но поймите меня правильно – я обязана протелеграфировать в ближайшее отделение Госбезопасности, что в селе появились посторонние. У нас ведь приграничная полоса…

– Ради бога, – безмятежно махнула рукой Надя. – Раз надо, значит надо. Просто мы хотели бы узнать побольше про вашего Сидорова – может быть, это вовсе и не тот, которого мы ищем, и тогда не стоит зря его тревожить.

– А, понимаю, понимаю, – закивала почтальонша, – это вы хорошо придумали. Только Сидоров живет очень скрытно. У нас ведь, знаете, село бесперспективное, половина изб пустуют, а он поселился в самой дальней, на отшибе. И редко куда ходит, разве только до почты.

– И на что он живет? – удивился Василий.

– А он, видать, большой ученый! – уважительно сказала связистка. -Постоянно рассылает заказные письма и бандероли, а потом ему со всего света приходят ответы и даже денежные переводы. Вот на них-то он и живет. Ну, еще на огороде кое-что выращивает.

– И куда он шлет свои письма и бандероли? – спросил Дубов.

– Да по всему свету. И во Францию, и в Италию, и в Германию… А если по бывшему Союзу – то в журналы и всякие академии художеств. Я ж говорю -профессор! Как-то спросила, чего он посылает, а он ответил шибко мудрено -мол, статьи по искусствоведению…

– И еще один вопрос, если позволите, – вновь заговорила Чаликова. -По какому документу вы ему выдаете переводы и все прочее – по паспорту или как?

– Да нет, паспорт и все документы у него пропали при бомбежке. А переводы выдаем по справке, выданной нашим местным сельсоветом взамен утерянного паспорта… Ну так как – ваш это Сидоров, или как?

– Похоже, что наш, – не очень уверенно ответил Василий, – но некоторые сомнения все же остаются.

– Мы хотели бы встретиться с ним лично, – добавила Надежда. – Как к нему пройти?

– Да очень просто. Идите вон по той улице до самого конца, и самая последняя избушка – его. Но только на машине вы туда не проедете, там даже наш тракторист Максимыч намедни увяз. Да вы оставьте ее возле почты, я уж присмотрю.

x x x

Преодолевая бездонные лужи, Дубов с Чаликовой медленно, но верно пробирались к избушке Сидорова. Вдруг Надя остановилась:

– Вася, а вам не кажется странным – в Италию с Францией он посылает искусствоведческие статьи с обратным адресом, чтобы получить ответ и гонорар, а в недальний Кислоярск – «из деревни от дедушки». К чему бы это?

– Может, просто забыл уточнить по рассеянности? – предположил детектив. – Хотя нет… И вообще, похоже, все сходится!

– Что сходится? – не поняла Чаликова.

– Осторожно, Наденька, не поскользнитесь. Если я не ошибаюсь, нам вон к той избушке… Добрый день, господин Сидоров! – радостно закричал Василий высокому и чуть сутуловатому человеку в старой фуфайке, который копался в огороде. Тот поднялся с грядки и подошел к полуобвалившемуся плетню:

– Чем могу служить, господа?

– Разрешите представиться. Я – частный детектив Дубов, а эта очаровательная дама – журналистка Чаликова. Мы занимаемся поисками людей, пропавших во время военных действий.

– Естественно, по запросам заинтересованных лиц, – добавила Надя.

– Любопытно, кому это понадобился Сидоров, – невесело усмехнулся огородник. Однако в его глазах за толстыми стеклами очков мелькнуло недоумение и даже легкий испуг.

– Ну, например, директрисе кислоярского музея госпоже Свешниковой, -не задумываясь ответила Чаликова. – Ее заинтересовали ваши исследования в области, так сказать, сравнительного демоноведения, и она хотела бы поделиться с вами своими мыслями.

– Искренне сожалею, что забыл указать в письме точный обратный адрес, – учтиво заметил Сидоров, – однако очень сомневаюсь, чтобы почтеннейшая Тамара Михайловна специально для этого стала обращаться к частному сыщику.

– Разумеется, – согласился Дубов. – Мы, конечно, рады, что помогли госпоже Свешниковой вас разыскать, но куда больше сами рады, что нашли вас. – И, понизив голос, добавил: – Уважаемый Всеволод Борисович.

Сидоров спокойно обвел взглядом Дубова и Чаликову и столь же спокойно произнес:

– Давайте пройдем в дом. А то негоже гостей принимать на улице.

Изнутри избушка Сидорова выглядела еще беднее, чем снаружи. Наде и Василию сразу бросилось в глаза, что вперемешку с нехитрым крестьянским скарбом повсюду лежали рукописи на многих европейских языках. А из красного угла, где в деревенских избах обычно находятся образа, глядел портрет академика Лихачева.

– Присаживайтесь, господа, – пригласил Сидоров. – Извините за беспорядок, сейчас поставлю самоварчик…

– Может быть, приступим к делу? – нетерпеливо предложил Василий.

– Да, конечно, – откликнулся хозяин. – Как я понял, когда вы назвали меня Всеволодом Борисовичем, это не было простой оговоркой, не так ли?

– Совершенно верно, – отчеканил Дубов. – Я с полной ответственностью утверждаю, что вы – бывший директор Старгородского музея Всеволод Борисович Козицкий. И не пытайтесь этого отрицать!

А хозяин ничего и не отрицал – он продолжал возиться с самоваром.

– Нам известно о вас гораздо больше, чем вы думаете, – продолжал Дубов. – Если хотите, я могу рассказать в подробностях, как вы превратились из директора Козицкого в беженца Сидорова.

Сидоров по-прежнему молчал. Но заговорила Надя:

– Погодите, Вася, но с чего вы взяли, что господин Сидоров – это Козицкий? Ведь директор музея пропал без вести, а по официальной версии -погиб…

Дубов поудобнее устроился на колченогой табуретке:

– А вот послушайте. И если я в чем-то ошибусь, то прошу вас, Всеволод Борисович, меня поправить. Когда началась Мордавско-Придурильская война, то музейные ценности, в том числе картины Врубеля, оказались под угрозой: они могли погибнуть при бомбежке либо просто быть распроданы.

– За оружие, – вставила Надя.

– За оружие и боеприпасы, – подтвердил Василий. – Но вы, Всеволод Борисович, этого допустить никак не могли, а потому начали вентилировать вопрос о переправке картин и всего прочего за кордон, а конкретно – в Кислоярск. Однако обстоятельства вынудили вас форсировать события. Но наивный маневр с целью запутать следы не дал желаемого результата – на восточном выезде из города грузовик 33-33 МОР был остановлен отрядом ОМОНа, вашего водителя Костю выволокли из кабины и принялись зверски избивать…

– Он погиб? – вскрикнул хозяин.

– Кто, Костя? Жив и здоров, – успокоил его Василий.

– Слава богу! – прошептал Козицкий. – Я до сих пор не могу себе простить, что оставил его…

– Ну, не упрекайте себя так, Всеволод Борисович, – мягко сказала Надя. – Все равно вы бы ничем ему не помогли, а ведь вам нужно было спасать коллекцию.

– Дальнейшее представляется мне так, – продолжал Дубов. – Поскольку Придурильские руководители не очень-то доверяли своим омоновцам, то им просто было дано распоряжение задержать грузовик и передать спецслужбам, без указания на характер и ценность грузов. Однако омоновцы, начав избивать водителя, так увлеклись своим любимым занятием, что даже сразу не заметили, как вы пересели за руль и уехали. А для «отмазки» перед начальством их командир Мстислав составил рапорт в том смысле, что вы оказали сопротивление и вас пришлось поставить к стенке, а грузовик сжечь. Ну или что-то в этом роде. – Василий отхлебнул чаю из треснувшего стакана и продолжал: – Именно то обстоятельство, что вас считали погибшим, а грузовик уничтоженным, и позволило вам довольно долго и беспрепятственно передвигаться по территории Придурильской республики.

– В мирное время я много ездил по Старгородскому району с лекциями и краеведческими экспедициями, – вздохнув, сказал Козицкий. – И, смею надеяться, неплохо знаю все лесные и полевые дороги. Именно по ним я доехал до этих мест, а ночью пересек Кислоярское шоссе. Тут, сразу за Субботином, находятся заброшенные полигоны – раньше они были на территории двух районов, Старгородского и Кислоярского. Но я знал, что там есть дороги, по которым можно пересечь границу… – Директор надолго замолк. Тогда слово вновь взял Василий:

– То, что вы находитесь здесь, означает одно: переправить ценности через кордон вы так и не смогли. Но это значит и другое: раз вы тут живете под чужим именем, рискуя быть разоблаченным, то ценности не погибли, а хранятся где-то поблизости. Или я не прав?

– Вы совершенно правы, господин Дубов, – спокойно сказал Козицкий. -Просто я подумал, что если вы с такой точностью воссоздали мое бегство из Старгорода, то и найти место, где я прячу музейные ценности, для вас не составит труда. А может, вы его уже знаете?

– Ну, это уж вы преувеличиваете мои способности, – чуть смутился Василий. – Я ничего доподлинно не знаю, лишь могу предполагать с большей или меньшей долей вероятности. Что касается места… – Василий на минутку задумался. – Скорее всего, это где-то на полигоне. Не так ли?

– Да, – кратко ответил Козицкий. – Я заехал на полигон, но запутался в многочисленных дорогах – ведь раньше я там никогда не бывал. А уже близился вечер, да и бензин заканчивался. Нужно было что-то делать, и я не нашел ничего лучшего, как загнать грузовик в заброшенный бункер. Но тут вдруг начался налет. Наверно, они заметили, что по бывшему полигону что-то движется, и решили на всякий случай скинуть бомбу. Должно быть, завалило въезд в бункер, и я оказался в кромешной тьме. Я и сейчас без содрогания не могу вспомнить, как шарил по стенам моего склепа и всюду натыкался на шершавый холодный камень… Но потом немного освоился и, обдирая до крови пальцы, прорыл небольшой лаз и выбрался наружу. Ну а остальное вам, должно быть, известно не хуже, чем мне. Я сказался беженцем по фамилии Сидоров, поселился здесь, в Субботине, и продолжал, по мере возможностей, научную работу. – Всеволод Борисович тяжело вздохнул. – Но теперь, как я понимаю, ей пришел конец?

– Всеволод Борисович, мы могли бы взглянуть на ваши сокровища? -спросил Дубов.

– Отчего же нет, – невесело усмехнулся директор. – Взгляните, пока можно. Очень скоро они будут распроданы, а скорее всего – разворованы, я сгину в подвалах Придурильской охранки, а вам наш президент торжественно вручит какой-нибудь орден…

– Нет-нет, Всеволод Борисович, вы нас, кажется, принимаете не за тех, – возразила Чаликова. – По крайней мере, с Придурильской охранкой мы ничего общего не имеем.

– Знаете, я уже никому не верю, – задумчиво откликнулся директор. -Но мне кажется, что вы явились не со злыми намерениями.

– Мы явились в поисках истины! – заявил Василий.

– А что есть истина? – резко обернулся к нему Козицкий. – Я веду… то есть искусствовед-любитель Сидоров ведет обширную переписку со всем светом, в том числе и с коллегами бывшего директора музея Козицкого. И наверняка многие из них догадываются, что Сидоров – это и есть Козицкий, но вида не подают, потому как понимают, что иначе… Ну да вы сами знаете.

– Да, конечно, – кивнула Надя, вспомнив зверское лицо Мстислава.

– Между прочим, я переписываюсь также с одним человеком, живущим в окрестностях Калининграда, – продолжал Всеволод Борисович. – Конечно, открыто он об этом не пишет, но из писем я понял, что он скрывает часть Янтарной комнаты. Этот человек тоже отлично понимает, что если он откроет истину, то все будет просто-напросто разворовано. Истина – это прекрасно, я сам за истину, но когда она становится личной собственностью непорядочных людей, то стоит подумать – а не придержать ли ее под спудом до лучших времен?

– Я с вами не согласен, – раздумчиво ответил Василий, – но и мешать вам не намерен… Нет, я не вправе брать на себя роль судьи.

– Вы хотели посмотреть на музейные ценности? – прервал вновь возникшее молчание Козицкий. – Что ж, я готов их вам показать. Но дождемся ночи – днем нас могут увидеть.

x x x

В прохладной тьме директор карабкался по осыпающемуся склону, освещая свой путь керосиновой лампой «летучая мышь». Он пыхтел, отдувался, но Василий с Надей еле поспевали за ним. Всеволод Борисович знал каждый камушек на этом склоне, и сей нелегкий путь был ему привычен. А главное – в радость. Он шел в свой Храм. А дорога, ведущая к Храму, всегда трудна, но радостна. И он служил своим богам внутри этого мрачного, поросшего корявым кустарником холма. Он знал, зачем карабкается по неверному склону, знал, зачем корпит ночами над рукописями, знал, зачем живет. И Василий мог бы позавидовать ему, если бы сам не был столь же одержимым служителем своей богини – Фемиды.

Козицкий отвернул в сторону огромный булыжник, прикрывавший мрачный лаз. Согнувшись, на четвереньках, они проникли в таинственные глубины холма. Узкая нора, по которой они ползли, казалась бесконечной. И страх наступал им на пятки – казалось, что холм сейчас осядет и погребет их под собой. И никто даже не узнает, куда они исчезли.

– Все это похоже на страшную фантастику, – сказал Василий, чтобы как-то отвлечься от охватывающего ужаса. – Теперь я не удивляюсь, что возникла легенда о похищении вашего грузовика инопланетянами.

– Эту легенду придумал я, – ответил Козицкий. – На случай, если бы кто-то случайно заметил меня на полигоне и вообще – для того, чтобы подпустить побольше туману. Ведь люди так склонны верить подобным сказкам!

И как-то внезапно лаз закончился. Василий и Надя осторожно поднялись на ноги и стали оглядываться. В неверном свете керосиновой лампы вырисовывались темные бетонные стены огромного помещения. Посредине стоял покрытый толстым слоем пыли грузовик. К его заднему борту была приставлена небольшая лесенка. Директор поднялся по ней, откинул брезент, и Надежда представила себе, что это вовсе и не грузовик Зил-130, а старинный испанский галион, груженый сокровищами исчезнувшей навсегда цивилизации. Цивилизации далекой, как Марс, и непонятной, как ацтекские письмена. Но породившей прекрасные творения искусства, которые уже непонятны вздорным и измельчавшим потомкам. Те, кто должен был наследовать эти сокровища, погрязли в стяжательстве и наживе. Тот, кто не имеет собственной культуры, не в состоянии понять и чужую. И вот остался один – хранитель не сокровищ, но реликвий прошлой культуры, тот, кто понимает, что уйдут в небытие озлобленные дикари и народится новая цивилизация, и новые люди смогут принять в свои руки, не замаранные чужой кровью и награбленным златом, дар великих предков, и возобновится связь времен. Торжественная тишина повисла в темной пещере. Всеволод Борисович как бы передал Василию и Наде часть той ответственности, которую по велению судьбы взял на себя. Ответственность перед культурой. Ответственность перед человечеством. И они почувствовали всю ее тяжесть. Василий присел на последнюю ступеньку лестницы и невидящим взором уставился в темноту. Надо было сделать выбор, такой, чтобы потом не стыдиться самого себя всю жизнь.

ГЛАВА ТРЕТЬЯ.

БЕСЫ

Обеды в ресторанчике «Три яйца всмятку» были уже в какой-то степени традиционными. Конечно, когда Дубов и его друзья находились в городе. И разговоры за десертом тоже велись традиционные – о всякой небывальщине. Так, на этот раз господин Ерофеев потчевал сотрапезников историей о том, как таможенники отняли у его шофера микроавтобус и укатили на нем в Кислоярск, где он впоследствии и был найден. Публика с удовольствием смеялась в том месте, где водитель ставил печать в документы всем желающим и за это ему совали деньги, так что за день он заработал более тысячи долларов. После чего ночью отправился домой на попутке. Смеялись, но не верили. Хотя и сам господин Ерофеев не особенно в это верил.

– А может, он мне и лапшу на уши повесил, – смеясь, пожимал плечами бизнесмен, – сам где-то халтуру провернул, потом приехал в город, оставил микрушник на другом конце Кислоярска и наплел мне целую историю. Хотя зачем – непонятно.

– Может, чтобы вы не узнали? – предположил Серапионыч.

– А мне-то какое дело, – снова пожал плечами Ерофеев. – Бабки заработал – молодец. Машину в гараж поставил, и гуляй вальсом.

– Нет, ну я имел в виду, – продолжал Серапионыч, – чтобы вы не узнали про его отлучку.

– Да нет, доктор, – улыбнулся Ерофеев, – машину нашли гаишники на Родниковой в тот же вечер, когда он должен был вернуться в город.

– Тогда зачем придумывать какую-то безумную историю? – обиделся на вруливого водителя Серапионыч. – Странно.

– Вот и я говорю – странно, – обратился Ерофеев к Дубову. – А вы что скажете, господин сыщик?

Дубов задумчиво покрутил ложечкой в стакане с чаем:

– Знаете ли, я как раз проезжал через эту таможню и, судя по вашему рассказу, примерно в то же время. И таможенники были на месте и, по-моему, никуда уезжать не собирались. Но дело не в этом.

– А в чем? – нетерпеливо спросил Ерофеев.

– Да в том, что эти таможенники – бывшие Кислоярские омоновцы, и сюда им соваться – полное безумие.

– Значит, соврал? – уточнил Ерофеев.

– Но с другой стороны, – продолжал рассуждать Дубов, – если он прибыл в город вовремя, даже пусть попутно подхалтурив, то зачем оставлять машину где-то на улице? Да еще и с дверями настежь и с ключами в зажигании. Ведь, если я вас правильно понял, гаишники именно из-за этого обратили на «Латвию» внимание. Я сам водитель со стажем и такой безалаберности никогда не допускал.

– А может, он был того? – предположил Серапионыч и щелкнул себя пальцем по горлу.

– Может быть, конечно, – покачал головой Дубов, – но опытный водитель выключает фары и запирает машину даже, как говорится, на «автопилоте».

– Так, значит, не врет? – снова вклинился Ерофеев.

– Хотя, может, он дал ее кому-нибудь покататься? – предположил Дубов.

– За тысячу долларов? – усмехнулась баронесса, до этого молча поедавшая вегетарианский салат. – Господи, ну и тему вы для разговора нашли! Василий Николаич, расскажите нам лучше, как вы съездили в Старгород и что вы там узнали о картинах Врубеля. Эта тайна меня куда больше занимает, нежели шоферские фантазии.

Дубов как-то неловко отхлебнул чай. Поморщился, хотя чай был неплохой – «Липтон». И наконец изрек:

– Э-э-э, – врать Великий Сыщик был не мастер, – понимаете ли, госпожа Хелена… – Тут он снова сделал паузу и хлебнул еще чайку, видимо, набираясь храбрости. – До Старгорода мы, собственно, не доехали. Машина сломалась. Старый «Москвич» – это автомобиль не для дальних поездок. -Сыщика явно «понесло». – Вкладыши коленвала сношены, а поменять их сложно. Сам я, по крайней мере, не умею. Хотя как-то однажды менял картер, когда пробил на ухабах…

Баронесса внимательно слушала всю эту чушь и даже деловито кивала головой. Ерофеев явно не понимал, что происходит, и с удивлением поглядывал на Дубова. Серапионыч же догадывался, что Василий что-то откопал и просто не хочет говорить об этом баронессе.

– А вы слышали, – пришел на выручку Дубову доктор, – к Земле летит астероид и упадет в наше Кислое море?

– А вот это интересно, – оживился Ерофеев, – туристы понаедут, ученые…

И вопрос о картинах Врубеля, к удовольствию Дубова, сошел со сцены. Только госпожа Хелена очень уж задумчиво жевала салат. Даже не замечая, что это салат доктора.

А когда обед был закончен и все вставали из-за стола и прощались до следующего раза, баронесса, пожимая руку Василия, внезапно задержала ее в своей.

– Василий Николаевич, а вы не хотите заглянуть ко мне? -проникновенно сказала она. – Посмотреть некоторые новые экспонаты.

Дубов слегка опешил – баронесса редко приглашала кого-либо к себе. И он, как бы ища поддержки, оглянулся по сторонам. Его растерянный взгляд встретился с весело блестящими из под пенсне глазами Серапионыча. И тот хитро подмигнул Дубову.

– Ну что ж, госпожа Хелена, – решился Василий, – когда вам будет удобно?

– Сейчас, – решительно сказала баронесса.

– А, ну сейчас, так сейчас, – деланно равнодушно пожал плечами Дубов. – Я уж давно мечтал ознакомиться с вашей коллекцией.

x x x

Жилище баронессы произвело на Василия сильное впечатление. Что, собственно, немудрено – люди с менее устойчивой нервной системой просто падали в обморок. Именно такая беда приключилась с сантехником, пришедшим прочистить раковину, забитую кофейной гущей. Увидев в прихожей мумию фараона, бедолага лишился чувств. А когда пришел в себя, обнаружил, что лежит в саркофаге, куда его заботливо перетащила госпожа Хелена. Она же хотела как лучше – саркофаг был ее кроватью. Нет, сантехник, конечно, прочистил раковину, но впредь зарекся ходить к госпоже Хелене в трезвом виде.

Дубов в обморок не падал, но ему все-таки потребовалось некоторое время, чтобы освоиться. Вскоре он начал с интересом осматриваться по сторонам, а уже через пять минут поставил под сомнение подлинность телевизора образца тридцать девятого года. Правда, в этом великий сыщик был посрамлен. Баронесса прочитала ему короткую лекцию по истории телевизионного вещания. Из которой вытекало, что еще до начала второй мировой войны велись разработки в области передачи изображения на расстоянии. Другое дело, что широкое телевизионное вещание началось лишь после окончания войны. Так что первые телевизоры были созданы в тридцатых годах, и это один из них.

И вдруг баронесса, даже не закончив лекции, перешла к боевым действиям – она схватила Василия за лацканы пиджака и притянула к себе.

– Хватит заговаривать мене зубы! – негромко, но с чувством сказала она. В ее глазах появился уже знакомый Дубову блеск, который означал, что баронесса готова «слямзить» какой-нибудь бесхозный исторический экспонат. И ее ничто не остановит.

– Василий, вы меня любите? – спросила она требовательно.

Василий был готов ко всему, но только не к этому. А потому ответил первое, что пришло в голову:

– Я вас уважаю, госпожа Хе…

– Вы что, отвергаете мои нежные чувства? – В голосе баронессы прозвучала угроза.

– Я, знаете ли, ну… – Василий не знал, что сказать. И наконец придумал: – Я предпочитаю холостую жизнь…

– А я и не покушаюсь на вашу руку, – с пафосом отвечала баронесса, -мне нужно ваше сердце!

Это прозвучало несколько по-людоедски, отчего у Василия пробежал холодок по спине. Хотя он и понимал, что госпожа Хелена просто оговорилась. А она тем временем, отпустив один лацкан, принялась нервно расстегивать пуговки своей кофточки.

– Э-э-э, мадам, давайте не будем забегать вперед, – неуверенно промямлил Василий.

Великий Сыщик не был пуританином. И, мягко говоря, не чурался прекрасного пола. А баронесса была достаточно интересная женщина в расцвете лет. И все же что-то его останавливало.

– Госпожа Хелена, – осторожно начал Василий, – если вас интересуют картины Врубеля, то… – Здесь он сделал длинную паузу, а баронесса перестала теребить пуговки.

Пауза затянулась.

– Ну так говорите же! – не выдержала госпожа Хелена.

В глазах Дубова сверкнула озорная искорка:

– …если вас интересуют картины Врубеля, то причем тут мое сердце?

Баронесса поняла, что попала впросак, и стушевалась. Отпустила пиджак. И уж совсем как-то машинально пожала плечами. Дубов не спеша направился к дверям, она его не удерживала. Госпожа Хелена стояла будто в задумчивости посреди своего дома-музея, словно сама превратившись в экспонат. Лишь когда хлопнула дверь, баронесса обернулась и, криво усмехнувшись, погрозила пальцем мумии фараона:

– Говорила же я тебе: не путай любовь с наукой!

x x x

Выйдя от баронессы, Дубов решил прогуляться пешком по городу. Немного проветриться и поразмыслить. И как-то совершенно незаметно ноги сами привели его на угол Матвеевской и Родниковой. То есть в то самое место, где была найдена угнанная «Латвия». Детектив по привычке размышлял: «Район, конечно, шебутной: хулиганы, пьяницы, мелкие спекулянты типа „спиртик-водочка“. Но никакие террористы и путчисты здесь не обитают, такие живут в более престижных районах города. Что здесь делать наемным бандитам? Оружием тут не торгуют, по крайней мере, приличным. Развлечься? Так ведь и „приличные девочки“ в этом районе не водятся. Что им здесь делать? В смысле, наемникам. Может, действительно водитель микроавтобуса что-то приврал? Хотя все равно непонятно – зачем?»

И тут плавный ход мыслей детектива был нарушен самым бесцеремонным образом – кто-то подошедший сзади закрыл Дубову глаза и спросил сладким голосом:

– Васенька, а ну-ка отгадай Сашульчика по голосу!

– Мешковский!… – простонал Дубов.

Для жителей Кислоярска этого было вполне достаточно, чтобы понять, какая чума внезапно свалилась на детектива. Для остальных же поясним. Александр Мешковский в свое время был видной фигурой в культурной жизни города. Всяческие шоу, презентации и инсталляции не обходились без его участия. А потом… А потом Мешковский начал пить. Злые языки поговаривали, что проблема в его сексуальной ориентации: мол, прекратились гонения на голубых, так они и растерялись. Это, конечно же, было не так. Просто Сашульчик потерял веру в свой талант. Это был, так сказать, затянувшийся творческий кризис, вроде самолета, попавшего в штопор. Когда уже не слушаются рули и земля стремительно приближается все ближе и ближе… А стихийным бедствием Мешковский стал благодаря своим бесконечным монологам. И спорить с ним выпившим, а выпивши он был всегда, было бесполезно, потому как он жутко обижался и начинал изображать из себя «уличную девку». Хотя настоящие уличные девки сгорели бы от стыда при виде такого поведения.

Так что у Дубова было два выхода, один другого краше: либо скандал, либо выслушать порцию бессвязной болтовни и потихонечку смыться. Василий не любил шумных и непристойных сцен, а потому предпочел второй вариант. А Мешковский уже извергал фонтаны слов, даже не интересуясь, слушают ли его:

– …А друзья называли Чайковского любовно «чайничек». И хотя у нас совершенно уснуло правосудие, «золотой век» поэзии уже позади. В связи с этим, я думаю, надо признать все же, что водка лучше виски и Тихона Хренникова. Он не умел писать письма, а я, наверное, съезжу в Австралию. Так, на недельку…

Дубов мало обращал внимания на всю эту болтовню и лишь кивал головой время от времени, стараясь изобразить заинтересованность.

– …Им, конечно, далеко до Генриха Манна, но зато какие смелые и наглые. И с автоматами. Это здорово возбуждает, – продолжал изливаться Мешковский.

Дубов же при слове «автоматы» профессионально насторожился. – Всю ночь мы разговаривали. А наутро их уже не было. Как жаль, как жаль, – опечалился Мешковский и даже, похоже, решил пустить слезу, но не выжал. Что его еще больше огорчило. – Полный стол водочки, а поговорить не с кем. Может, вы заглянете ко мне, Василий Николаевич?

– Загляну, – решительно ответил сыщик, что даже на секунду сбило Сашульчика с толку. Но лишь на секунду. Думать он был не любитель, а жил лишь эмоциями.

– Вы мне всегда нравились, Василий, – с пафосом произнес Мешковский. – Вы грубоваты и малопрезентабельны, но я вас понимаю. Пойдемте ко мне. Я покажу вам письма Чайковского к Жириновскому.

x x x

Беспорядок в квартире Мешковского был продолжением беспорядка в его голове. Богемно, со вкусом и немного грязно. Василий знал Сашульчика и потому знал, что выудить что-либо из него можно только между первыми ста граммами и вторыми ста граммами. В этом промежутке Мешковский был более-менее вменяем. А потому, как только они сели за стол и выпили по рюмке, Дубов стал наседать на него с вопросами.

– Где это вы, Сашульчик, так разжились водочкой? – как бы невзначай поинтересовался сыщик. – Да и продуктов, я вижу, целая куча… Должно быть, нашлись богатые спонсоры?

– О, да-да, – радостно подхватил Мешковский, – такие спонсоры! Такие симпатичненькие мужчинки! – Тут Сашульчик испуганно смолк. – Ах, ведь их главный предупреждал, чтобы я молчал об их визитации!

– Вот как? – удивился Василий. Или сделал вид, что удивился. -Странно. Обычно господа спонсоры не очень-то любят скромничать -наспонсорят на полушку, а шуму… – Детектив доверительно понизил голос: -Но мне-то вы можете все рассказать, я вас не выдам.

– О да! – томно повел глазками в сторону бутылки радушный хозяин. -Если бы вы, Васенька, были поэтом, то я сбацал бы в «Железке» вашу репрезентацию, а в спонсоры непременно позвал тех противненьких мужчинок.

– А что это за мужчинки? – Василий решил идти напролом, так как знал по опыту, что еще минут десять – и Сашульчик совершенно перестанет быть пригоден к деловому употреблению.

– Ах, это такие мужчинки! – вздохнул Мешковский. – Я им так старался приглянуться – и все мои усилия не вызвали в их душах ответных поползновений. А их главненький очень заинтересовался альбомом «Обитатели Кислоярского зоопарка», а когда я его напрямую спросил, нравлюсь ли я ему, то он ответил, что предпочитает любить всяких зверушек и собирается наутро отъехать в деревню, где пленэр наполнен разными козочками, коровками, свинками, лошадками… Да вы сами поглядите!

Вскочив из-за стола, Мешковский подошел к книжному шкафу и снял с полки зоопарковский альбом, зажатый между Бхагавадгитой и перепиской Рихарда Вагнера. Однако на соседней полке вместо книг стоял запасной графинчик, отнюдь не пустой, и рюмочка. Сашульчик отложил альбом в сторонку, налил себе водочки и залпом выпил. Такого поворота Дубов никак не ожидал. Он, однако, попытался задать еще один вопрос:

– А как звали их главненького?

Но было поздно: Мешковский, игриво покачивая бедрами, уже следовал к проигрывателю. И Василий понял, что ему, скорее всего, придется довольствоваться теми скромными сведениями, что удалось извлечь из Сашульчика в небольшом перерывчике между первой и второй.

Проблески разума в красных глазах Мешковского окончательно погасли. К тому же в комнату вплыл некий худосочный господин и плавно перетек за стол. Его маленькие детские ручки ловко замелькали, закидывая в рот селедку под маринадом, сливовый джем, копченый шпек и апельсин. Все это стремительное поглощение пищи обильно запивалось водочкой, как водой. И в полном молчании. Дубов в очередной раз за сегодняшний день был поражен. Мешковский же распахнул свои любвеобильные объятия:

– Све-е-етик!

Но тот человечек, которого он называл Светиком, никак не реагировал на приветствия Сашульчика. Ну разве что хрюкнул. Правда, довольно дружелюбно.

При этом опуская яблоко в карман пиджака, а куриную ножку за пазуху. Мешковский попытался облобызать Светика, но тот мягко уклонился, и хозяин попал рукой в винегрет. Светик аккуратно извлек руку Сашульчика из тарелки, аккуратно же облизал пальцы и снова погрузился в процесс забрасывания еды в рот и карманы. Тогда Мешковский просто поцеловал его в макушку и перенес свое внимание на проигрыватель. А комната тем временем наполнялась людьми, возникавшими, казалось бы, из ниоткуда. Кто-то уже шурудил в холодильнике, деловито гремя банками. А кто-то рылся в шкафу, выкидывая прямо на пол цветастые галстуки Мешковского. Сам же хозяин наконец запустил добитую радиолу, и по квартире понеслись истерические вопли Пугачевой: «…все могут короли…я так хочу, чтобы лето не…как айсберг в океане…какой был полковник!»

Дубов, стараясь не привлекать к себе внимания, двинулся к дверям, но там он столкнулся с господином Светиком, который вальяжно выплывал вон, нагруженный провизией, как испанский галион золотом. Сыщик деликатно посторонился, и худосочный обжора хрюкнул ему дружелюбно. Хотя, может, это была просто отрыжка? А Сашульчик уже танцевал, завернувшись в простыню. «…и будешь ты летать с одним крылом…» Василий хотел сказать «до свидания», но, здраво подумав, предпочел удалиться без прощаний. От греха подальше…

x x x

В кислоярском угро было людно и шумно, как на вокзале. Дубов, бросив дежурному: «Я к Столбовому», окунулся в облака табачного дыма и непрерывный гомон. Добрый день, привет, здрасьте – неслось со всех сторон, но он упорно продвигался к цели. И в конце концов налетел на Столбового в дверях его кабинета.

– А, Василий Николаич, – виновато улыбнулся хозяин, – извините, спешу, спешу.

– Егор Трофимыч, – решительно преградил ему дорогу Дубов, – пару минут, не более!

Столбовой, скорбно потоптавшись на месте, развел руками – мол, что с тобой сделаешь – и вернулся в кабинет.

– В город приехала банда наемников, – с порога начал Дубов. – Они вооружены автоматами, правда, их цели мне пока не известны.

– Только чего нам не хватало, – грустно покачал головой Столбовой, -мы и так уже на ушах стоим из-за взрыва в храме кришнаитов. Очередного. Черти б их побрали.

– Ну так, может, это их работа? – сразу навострился Дубов. – Кстати, когда произошел взрыв, что за взрывчатка, есть ли свидетели?

– Рванули примерно час назад, – уже более деловито отвечал Столбовой, – а со свидетелями нам повезло. Что, собственно, среди бела дня и немудрено. Есть описания преступников, и мы в принципе знаем, кто это и на кого они работают. Может, и те, про кого вы говорите.

– Мои подопечные, – усмехнулся Дубов собственным словам, – бывшие местные омоновцы. Я думаю, все их физиономии есть в вашей картотеке. Они же у вас в розыске числятся.

– А, омоновцы, – протянул Столбовой. – Нет, во взрыве замешаны лимоновцы. Политика, чтоб ей… А омоновцы – это не по нашей части.

– Как не по вашей? – опешил Дубов.

– А так, – спокойно отвечал Столбовой, – это дело в прокуратуре. У госпожи Анны Венедиктовны Кляксы. Знаешь такую? – Дубов горестно кивнул. -Вот к ней и сходи. А нам и при желании некогда – надо со взрывниками разбираться. Сверху трясут. Политика, чтоб ей пусто было. Выборы на носу, и все такое. А сейчас извини, мне пора на доклад к начальству. – Столбовой торопливо пожал руку Дубова и, как бы извиняясь, снова добавил: -Политика…

x x x

Анну Венедиктовну Кляксу Дубов лично не знал, но, судя по рассказам, она не была замарана ни в одном хорошем деле. Ну и внешность и характер вполне соответствовали ее странной фамилии. В поле зрения Василия эта мадам попала в свое время в связи с делом беглого прокурора Рейкина, который, переквалифицировавшись в уголовника, доставил много хлопот как милиции, так и лично Дубову. Дружба Рейкина и Кляксы была по-фрейдистски странной, так как беглый прокурор любил переодеваться в женские одежды и, похоже, не только маскировки для. А Анна Венедиктовна, в свою очередь, предпочитала мужские костюмы, курила гнусные папиросы и старалась говорить нарочито грубым «мужественным голосом». Так что об их дружбе можно было бы написать новомодный роман и издать его в каком-нибудь толстом интеллигентном журнале, не чуждающемся порнографии. Но проблема лишь в том, что Василию Дубову, человеку несколько консервативному в вопросах любви, претили как мужчины, корчащие из себя женщин, так и женщины, изображающие из себя мужчин. И мы разделяем его точку зрения. Так что оставим Рейкиным и Кляксам воспевать Рейкиных и Клякс.

В очередной раз за сегодняшний бесконечный день Дубову пришлось испытать шок. Мадам Клякса гордо восседала в своем кабинете на фоне красного знамени с серпом и молотом в белом круге.

– Это из вещдоков, – проскрипела она вместо приветствия.

Василию, конечно, доводилось видеть в кабинетах следователей всякие совершенно неожиданные вещи, изъятые у преступников, но никто еще не развешивал их аккуратно на стенке. Немного придя в себя, он быстро изложил суть дела, так как задерживаться в таком месте и в такой компании ему совершенно не хотелось. Притон Мешковского представлялся ему теперь просто детской песочницей, а музей баронессы – магазином игрушек.

– Кхе-кхе! – каркнула милейшая Анна Венедиктовна, не вынимая папиросы изо рта. – Омоновцы, говорите? Ха! Сейчас мы ими займемся.

Василий Николаевич вздохнул с некоторым облегчением. Но тут же насторожился.

– Извините, Анна Венедиктовна, – осторожно спросил он, – а что это вы пишете?

– Кхе-кхе, – глянула на Василия поверх очков очаровательная мадам Клякса. – Повесточку товарищу Мешковскому. На ближайшую пятницу.

– И все? – с совершенно глупым лицом брякнул Дубов.

– Нет, почему же. Кхе-кхе, – ласково проскрежетала та в ответ. – Еще я напишу участковому, чтобы проверил факты. А еще разошлю циркуляр по райотделам и вытрезвителям.

– И вытрезвителям? – с отчаянием в голосе отозвался Дубов.

– Таков порядок, товарищ-щ-щ! – несколько повысила тон добрейшая Анна Венедиктовна. Видимо, ей показалось, что Василий над ней насмехается. – Мы здесь работаем, а не в бирюльки играем! А за донесение фактов вам спасибо.

Дубов машинально откланялся и вышел из кабинета мадам Кляксы, как мумия безымянного фараона из коллекции госпожи Хелены. В забегаловке напротив прокуратуры он опрокинул рюмку коньяка и закусил ее долькой лимона. Только тогда к нему начало возвращаться ощущение, что он находится в реальном мире, а не в каком-то бредовом сне.

– Все! Все к дьяволу! – прошептал он.

– А что, вы тоже сатанист? – с дружеской улыбочкой осведомился бармен.

Озираясь, как затравленный зверь, Дубов выскочил на улицу, прыгнул в свой «Москвич» и рванул с места, так что покрышки завизжали. Абсолютно на автопилоте он несся в сторону дачного поселка «Жаворонки». Но по дороге его остановили гаишники за превышение скорости и в качестве наказания заставили выпить с ними на брудершафт. Василия это уже совершенно не удивило. Его приученный к четкой логике мозг решил взять тайм-аут.

– Мне надо отдохнуть, – бормотал Дубов, как кришнаит мантру, подъезжая к скромной даче писательницы Заплатиной.

x x x

Василий Дубов, бледный, как полотно, сидел в шезлонге, в который его заботливо усадила хозяйка. Великого Сыщика рвало в течении получаса после того, как он добрался до дачи Ольги Ильиничны Заплатиной. Зато теперь ему полегчало. Доктор Серапионыч заботливо готовил для него травяной чай, при этом роняя время от времени пенсне в чашку.

– А у нас тут, Василий Николаич, – говорил он, стряхивая пенсне, как градусник, – свой небольшой детективчик приключился.

– Да? – вяло отозвался Дубов.

– Из нас сыщики, как из мармелада пуля, – с досадой пробасил майор. – Вот если бы вы были здесь…

– Ну, не скажите, Александр Иваныч! – обиделся доктор.

– Серапионыч, я вас, конечно, уважаю, – набычился Селезень, – но, по-моему, мы все прошляпили.

– Нет, сударь, – встал в позу доктор, – мы действовали правильно. А то, что они удрали, не наша вина.

– Извините, господа, что я вас прерываю, – подал слабый голос из шезлонга Дубов, – но не могли бы вы мне объяснить, что, собственно, произошло.

– Вот, доктор, и объясните все Василию Николаичу, – усмехнулся Селезень, – хотя с выводами я все равно не согласен.

– А я и не делал никаких выводов, – обиделся Серапионыч.

– А я заранее с ними не согласен, – упрямо повторил майор.

Дубов застонал – негромко, но с чувством. Доктор с майором рванули к шезлонгу.

– Василий, вам плохо? – проникновенно басил майор.

– Василий, вам нехорошо? – осведомлялся доктор.

– Спасибо, уже лучше, – махнул рукой Дубов, – но, может быть, вы все-таки объясните мне?..

– Да-да, конечно, – засуетился доктор. – Извините нас, ради бога. -И, покосившись на майора, продолжал: – Просто сегодня Александр Иваныч подошел ко мне и сказал, что видел в нашем поселке бывшего омоновца Мыльника.

– Я сказал, что мне показалось, что я его видел, – поправил доктора Селезень.

– Но ведь так оно и оказалось! – парировал Серапионыч.

Дубов снова застонал, и, как бы упреждая вопросы о самочувствии, добавил:

– Нет, нет, уже легче.

– Да, ну так вот, – продолжал доктор, – я сопоставил это с сегодняшним рассказом Ерофеева, и мы с Александром Иванычем решили в этом деле разобраться. Нашли ту дачу, где он видел этого бандита, но на ней уже никого не было.

– Упустили! – горестно махнул рукой Селезень.

– Хозяин исчез вместе с какой-то подозрительной компанией, -продолжал доктор, – в которой был и Мыльник. Правда, Яшка Кульков, обитающий на той же улице, сказал нам, что позже хозяин вернулся и ушел с какой-то женщиной в черном платье. Но Яше, как известно, всюду, гм, прекрасный пол мерещится.

– Ох, не засоряли бы вы голову всякими глупостями недужному человеку, – попыталась вмешаться хозяйка. Но Дубов остановил ее жестом руки.

– Когда это произошло? – уже более осознанно спросил он.

– Вчера днем я видел Мыльника, – отвечал за доктора Селезень, – но сначала решил, что мне показалось, и подумал: бред. А сегодня вот поделился с Серапионычем. И мы пошли на ту улицу, но нам тамошние обитатели сказали, что хозяин со вчерашнего вечера на дачу не возвращался. Может, в город уехал с какой-то темной компанией. У него, кстати, вообще там всякие странные личности последнее время крутились. А на той улице как раз Феликс Алин живет. Ну, этот рифмоплет, который под Маяковского прикидывается. Вот мы к нему и завернули оглобли.

– Да, – скорбно покачал головой Серапионыч, – и нам даже пришлось выслушать поэму о советском паспорте. А что поделаешь? Нам же надо было выведать у этого пролетарского поэта, что он видел. И, как оказалось, таки видел он немало.

– Графоман – находка для шпиона! – выдал очередной афоризм майор. -У меня аж брюхо свело от его стишков, но я стойко улыбался и только головой кивал. А доктор, ну молодец, так он даже что-то такое загнул о нобелевской премии по литературе. Ну, тут Феликс и размяк.

– Увы, – хитро сверкнул пенсне доктор, – пришлось немного приврать.

– Немного! – хохотнул Селезень.

– Ну, самую малость, – улыбнулся доктор, – зато Феликс рассказал нам, по секрету, разумеется, что действительно видел у своего соседа и Мыльника, и других, как он выразился, «героев сопротивления». Только ему непонятно было, что у них общего с этим жмотом и куркулем Виссарионом. А тот, судя по слухам, за деньги готов хоть к черту в пасть полезть.

– Но поэма-то была дерьмовая! – неожиданно брякнул майор.

– Погодите, но куда же все исчезли? – спросил еще слабым голосом Дубов.

– Сие нам не ведомо, – развел руками доктор.

– Ну, я же и говорил – мы все провалили, – рубанул майор, -пинкертоны неумытые.

– Как же так, батенька, – снова взвился доктор, – мы все анализы собрали. Тьфу ты, я хотел сказать – информацию. И вообще…

Дубов снова застонал:

– Господа, успокойтесь! Все было правильно, и мне лично теперь все понятно.

– Что вам понятно? – удивился доктор. – Объясните и нам, Василий Николаич.

– О нет, только не сегодня, – взмолился детектив. – Давайте как-нибудь потом. Слишком уж день сегодня был сумасшедший. Хотя это, пожалуй, еще мягко сказано. Наемники, мумии, танцы в простынях, Клякса с папироской, пьяные гаишники. Я немного устал от всего этого.

Серапионыч с Селезнем понимающе переглянулись.

– Конечно, Васенька, отдыхайте, – заботливо пробормотал доктор.

– А то крыша отъедет – не поймаешь, – сочувственно пробасил майор. – Сейчас вам Владлен Серапионыч еще чайку даст. Только вот сахар очками разболтает…

ЧАСТЬ ТРЕТЬЯ.

ЗОЛОТАЯ ЛЯГУШКА

Дама В Черном шла по еле приметной в лунном свете тропинке. Время от времени она презрительно фыркала и подбирала длинные юбки. Ей явно не нравились ни болота, ни ночные прогулки по ним. Ее проводник низко кланялся и говорил с почтительностью:

– Ступайте сюда, Ваша Светлость, – и заискивающе поглядывал на Даму, но ее лицо было скрыто вуалью. Хотя нетрудно было догадаться о том, что оно дышало презрением и брезгливостью. В ряске оглушительно вопили лягушки.

– Как они противно квакают! – с омерзением произнесла Дама.

– Время их подошло, вот они и квакают, – почтительно отвечал проводник. – Да и кто им запретит?

– Молчать! – топнула ножкой Дама. И лягушачий хор стих в тот же миг. Навалившаяся тишина была такой густой, что зазвенело в ушах. Проводник удивленно потряс головой.

– Нечего башкой трясти, остолоп! – грубо прикрикнула на него Дама. -Ступай побыстрей, я не собираюсь ночевать здесь, возле этого поганого городища в компании жаб.

За этими разговорами Дама и ее проводник вышли на узкую колдобистую дорогу, где стояла карета, запряженная тройкой черных коней. Кони нетерпеливо били копытами, грызли удила и косили злым глазом на безмолвного кучера.

Проводник угодливо склонился перед Дамой В Черном:

– Ваша Светлость, я свое дело сделал, не угодно ли будет со мной расплатиться?

– Ну что ж, сейчас ты получишь свою плату, Виссарион, – с ехидным смешком отвечала Дама. В неверном свете ущербной луны блеснул кинжал, непонятно откуда появившийся в руке Дамы, и ее проводник с глухим стоном упал на дорогу прямо под копыта коней. Придержав юбки, Дама презрительно столкнула бездыханное тело изящным башмачком, и болото с горестным вздохом поглотило труп.

– Ступай на прокорм пиявкам, – процедила Дама, отряхивая подол и, уже садясь в карету, бросила кучеру: – Трогай!

ГЛАВА ПЕРВАЯ.

ВОСКРЕСНЫЕ ПОСИДЕЛКИ

Со времени путешествия в Царь-Город и в Белую Пущу прошло около двух недель, и эти события, в силу их невероятности, с каждым днем все более казались их участникам чем-то вроде удивительного сновидения.

Новые расследования занимали пытливый ум частного детектива Василия Дубова, и в очередное воскресенье, чтобы немного отдохнуть от дел, он прибыл в дачный поселок «Жаворонки», где, как обычно, остановился у писательницы Ольги Ильиничны Заплатиной. А уже оттуда предпринял пешеходную прогулку до близлежащей деревни Заболотье.

x x x

Известнейший кислоярский врач Владлен Серапионыч частенько любил повторять, что за едой следует говорить о чем-то приятном – об искусстве, о дружбе и любви, но никак не о делах. И сам же частенько нарушал это правило.

Ирландский паб «Pokrow's Gate», интерьер коего был обильно украшен допотопного вида «зингерами», «ундервудами», «феликсами» и прочим милым сердцу старьем, представлял собою главный и чуть ли не единственный очаг цивилизации в Заболотье – это если не считать старинной родовой усадьбы Покровские Ворота, собственно и давшей название пабу. Когда-то в этой усадьбе, находящейся неподалеку от Заболотья, проживали бароны Покровские, в годы советской власти там располагалось правление местного колхоза, а после ликвидации колхозной системы Покровские Ворота вернули наследнику баронов Покровских, известному кислоярскому поэту и переводчику Ивану Покровскому, которого местные жители за весьма своеобразные нравы почему-то прозвали Иваном-царевичем.

Несмотря на ленчево-обеденное время, в зале было весьма малолюдно: в дальнем углу, лицом к стене, сидел какой-то гражданин в широкополой шляпе, а недалеко от буфетной стойки, за уютным деревянным столиком, предавались скромной трапезе частный детектив Василий Дубов и доктор Владлен Серапионыч. При этом они безбожно нарушали докторское правило, то есть беседовали именно о делах.

– Нет, ну народ здесь, в Заболотье, хороший, – говорил Василий Николаевич, неспеша прихлебывая фирменный овощной суп «Ельцин в Дублине», -только вот пьют, собаки, как… как собаки! И от этого вечно всякие происшествия. Вот я, когда сюда шел, встретил местного тракториста Савельича – уже на бровях! Ну ладно, выпил, так сидел бы дома, а он на трактор полез. Не удивлюсь, ежели грабабахнется вместе с трактором – и сам побьется, и машину угробит. А ведь прекрасный человек!

– Да, алкоголь – это настоящий бич человечества, – сочувственно закивал доктор Серапионыч и привычным жестом полез во внутренний карман сюртука, где у него всегда хранилась скляночка с какой-то жидкостью, от одного запаха которой здоровенные люди порой валились чуть не замертво. Доктор же как ни в чем не бывало вылил около трети содержимого к себе в фирменное харчо «Кот и луна», старательно размешал и отправил в рот полную ложку. – Эх, знатное харчецо!.. Жаль только, компания наша поредела: Наденька в Петербурге, майор засел на даче и запойно штудирует Псалтырь, а баронесса укатила на научную конференцию.

– В Старгород, – усмехнулся Дубов.

– Да, я тоже так подумал, – кивнул Серапионыч. – Кстати, Василий Николаич, – обратился доктор к своему сотрапезнику, – а вы здесь по делам, или как?

– Или как, – отозвался Василий, оторвавшись от фирменного компота «Трилистник» (в пабе все блюда именовались фирменными). Впрочем, и одежда детектива – цветастые «бермуды» и такая же майка – говорили о том, что здесь он действительно на отдыхе. – Над