/ Language: Русский / Genre:sf,

Планета Вечного Холода

Хьюз Зак


Зк Хьюз

Плнет вечного холод

Хьюз Зк

Плнет вечного холод

РОМАН

Перевод с нглийского О. В. Рзумовского, А. Н. Фельдшеров

В ромне мерикнского фнтст Зк Хыоз "Плнет вечного холод" рсскзывется о приключениях отвжных стронвтов, встретившихся в глубинх

космос с врждебным им искусственным рзумом.

ГЛАВА 1

Дэн Вебстер, с полотенцем н шее, одетый в спортивные трусы, вошел в кбину космического корбля. Его грудь и плечи блестели от пот.

- Хорошо, что ты решил соствить мне компнию,- скзл его жен.- Хотя большой необходимости в твоем присутствии нет. Твои знятия спортом куд вжнее.

Дэн улыбнулся.

- Мне покзлось, что я тебе нужен, мм.

- Не нзывй меня "мм",- скзл он.- Я не твоя мть.

- Слв Богу, что ты не моя мть,- проговорил он, стоя у нее з спиной.- Этот прибор не позволит нм сбиться с курс.

Фрэн Вебстер удивленно посмотрел н него и скзл:

- Ты можешь скзть это прибору.

- Дй-к взглянуть. Посмотрим, что ты-здесь нпутл,- скзл Дэн, знимя место Фрэн з пультом упрвления и поворчивясь н врщющемся кресле к компьютеру серии "Век".

- Хм,- скзл Фрэн.

Дэн похлопл ее по мягкой зднице. Он подумл, что для ее возрст у нее совсем неплохя фигур и довольно упругое тело. Приятно будет зняться с ней любовью н космическом корбле. Для этого всегд нйдется время, когд двое совершют длительное путешествие в открытом космосе. Но в днный момент он должен выяснить, что тм не в порядке с этим прибором.

Дэн Вебстер был человеком высокого рост с вечной улыбкой н губх. При ярком свете н его голове были зметны пролысины, но в общем у него еще было достточно много волос. Годы его пощдили. Фрэн был почти ткя же высокя, кк и он, женщин с отличной фигурой. В ее кштновых волосх только еще нчинл слегк пробивться седин. Фрэн, игриво улыбясь, уступил мужу место з пультом упрвления.

- Ндо всегд помнить,- объяснял Дэн,- что не следует нжимть клвиши прежде, чем знешь с уверенностью, ккую именно тебе ндо нжть. Кк мне говорили в колледже: "хорошенько учите клвишелогию".- Говоря это, он нжл н одну из клвишей, и н экрне тотчс же змигли сигнлы, ознчющие, что прибор неиспрвен.

- Всегд рд поучиться у человек, хорошо знющего свое дело,- скзл Фрэн.

Дэн улыбнулся.

- Просто покзывю тебе то, что не ндо делть. Он испрвил свою ошибку и нжл еще н одну клвишу.

Роясь в блоке пмяти системы "Вербольт", стренький компьютер серии "Век" издвл звуки, которые нпоминли Дэну его собственное ворчние. Вдруг он испугнно отпрянул от дисплея, н котором с бешеной скоростью стли появляться и исчезть звездные крты.

- Ну, успокойся,- скзл Дэн, мягко нжимя н клвиши. Компьютер стл рботть медленнее, тем не менее звездные поля н дисплее мло походили н те, которые были видны н экрне, который нходился нд головой Дэн.

- Я же тебе говорил,- скзл Фрэн.- Я говорил тебе, пп, что если мы собиремся путешествовть в космическом прострнстве, где до нс еще никто не бывл, н корбле величиной с ктерскую гримерную, нм ндо обязтельно обзвестись новым компьютером.

- Д, мм, ты это говорил,- вздохнул Дэн, перебиря пльцми клвиши компьютер, пытясь рзобрться, что же с ним случилось.

- Короткие путешествия, невдлеке от родной плнеты, кзлись мистеру Дниэлю Вебстеру не столь ромнтичными. Ему нужны были приключения. Нет, отпуск н Терре-2 или где-нибудь н одном из недвнооткрытых миров его не устривл. Ему нужно было отпрвиться туд, где еще никто не бывл. Он должен был потртить все деньги н... н что? - Он змолчл.

Вообще-то в ее словх не было злобы. Они жили вместе уже семьдесят лет. Он родил ему двух сыновей и трех дочерей, Все их дети были вполне устроены в жизни и, перед тем кк окончтельно уйти н покой, он, кк и ее муж, хотел пережить одно последнее приключение.

- Я потртил знчительную сумму денег н покупку дискет с кртми системы Римфер,- скзл Дэн спокойно.- Но у нс еще достточно денег, чтобы, кк зметил один нш знкомый, провести оствшиеся годы без лишений.

Фрэн посмотрел н муж снизу вверх.

- Он потртил деньги н крты, которые ничего не покзывют, кроме входов и выходов из совершенно неисследовнных учстков глктики,- скзл Фрэн, обрщясь к космическому корблю, жужжщим мленьким приборм, к мурлыкющему генертору и неизвестным звездм, которые сверкли, словно бриллинты н фоне черной пустоты.

- Аг,- скзл Дэн, нежно поглживя клвиши, нжтие которых изменили модуль компьютер.Смотри, мм, кким-то обрзом ты нжл не ту клвишу. Видишь?

- Вижу.

- А нжв ее, ты перевел компьютер в другой режим рботы. Он стл покзывть совсем не те крты.

Он покзывл нм крты обртной стороны глктики.

- Хм,- скзл Фрэн. .

- Компьютер не мог устновить нше местонхождение, потому что он искл для нс не те крты.

Крты системы Римфер были .тк многочисленны, что в них можно было зпутться. В свое время космическя стнция Римфер был весьм совершенной системой среди космических корблей Депртмент исследовния иных миров. Он постоянно нходилсь в глктике, совершя короткие перелеты в те учстки периферии, которые, кзлось, предствляли интерес для исследовтелей. Н всем протяжении своих мршрутов лбортория устнвливл мяки и соствлял крты, при помощи которых дже ткому строму и небольшому космолету, кк "Стрики" Дэн и Фрэн, удвлось ориентировться в космосе и совершть путешествия н большие рсстояния вокруг Млечного пути.

Снчл было стршновто выходить з пределы родной глктики. Дже ткой стронвт-любитель, кк Дэн, должен был знть золотое првило космических полетов. Оно глсило: никогд не путешествуй в неизвестном космическом прострнстве. Всякое может случиться с корблем, летящим в неисследовнном космосе, и не дй ежу Бег повстречться тм с кким-нибудь летющем объектом. Неизвестно ккие молекулярные изменения могут произойти при сближении с тким объектом.

Всякий, кто читл о космических полетх, видел в книгх кртинки с изобржением двух смых известных ктстроф, при которых корбли стлкивлись с летющими объектми. Одн из кртинок изобржл изящный нос небольшого космического крейсер, торчщий из черной мссы стероид. Другое изобржение было еще более дрмтично - колонильный корбль "Вулпекул Колмбус" врезется в небольшую торговую ркету. Столкновение с стероидом или любым космическим телом знчительных рзмеров было фтльно для стронвтов.

Тм, где Упрвление космическими полетми не устнвливло мяков, никто не решлся совершть длительные перелеты. Пончлу Дэну и Фрэн стршновто было удляться в темноту интерглктического прострнств. "Стрики" кк бы с неохотой оствлял з собой последний мяк в том месте, где открывлся великолепный вид н глктику, в центре которой нходился яркий, пульсирующий, кк сердце, диск. Кк только Дэн ознкомился с мршрутом, рсстояние которого измерялось в прсекх, он решил следовть курсом, устновленным космической стнцией Римфер. Путь лежл вокруг глктики.

- Подумй о том, мм, ккое рсстояние мы покроем. Не многие могут похвстться тем, что побывли тм, где побывем мы.

- Я могл бы и еще кое-чем похвстться,- скзл Фрэн.

"Стрики" совершл полет в кромешной тьме космического прострнств блгодря тому, что Дэн Вебстер не хотел стреть и стновиться домоседом. Он шестьдесят лет прорботл в компнии "Объединенные Тигинские полеты", эт фирм посылл космические корбли во все обитемые миры. По крйней мере, в секторе Союз плнет. Он нчл с должности бухглтер, зкончил вице-президентом компнии, и не спешил уходить н покой. К его удивлению и удовольствию, не кто иня кк Фрэн предложил ему немного попутешествовть.

Их корбль совершл полет под углом девяност грдусов вокруг плнеты Тигин-2. Тм, внизу, остлся их дом, ндежно зщищенный от непрошенных гостей, вредных нсекомых, портящих мебель и сырой или слишком сухой погоды. Двери мог открыть только голос смого Дэн или, в случе крйней необходимости, это мог сделть его стрший сын.

Они провели дв месяц н Ксентосе - дминистртивном центре Союз Плнет - добивясь от бюрокртов из "Упрвления космическими полетми" рзрешения н получение бывшего в употреблении космического корбля, потом совершили несколько несложных полетов от центр к периферии по стрым мршрутм. И вот теперь "Стрики" нходился н огромном рсстоянии от дом и входил в зону "рссеянных звезд", оствляя з собой мяки Римфер.

- Ну, мм,- скзл Дэн, после того кк компьютер, нконец, покзл н своем дисплее их точное местонхождение, обознчив их космический корбль небольшой точкой среди рзброснных тут и тм звезд,- куд мы отпрвимся теперь?

Фрэн пожл плечми.

- Тебе всегд везло,- скзл Дэн.- Покжи мне счстливую звезду.

- Вот эт,- скзл Фрэн шепотом, кк бы сомневясь в чем-то. Он покзл н созвездие, нходящиеся н рсстоянии нескольких сот прсеков от центр глктики.

- Знчит, тк тому и быть,- соглсился Дэн.

И "Стрики" нпрвился в сторону семи безымянных звезд. Множество других звезд и космических тел делли это созвездие невидимым для строномических стнций, нходящихся н плнетх Союз. Конечно, оно было ннесено н крты исследовтельской лборторией Римфер, но комндующя космическими вооруженными силми дмирл Джулия Роберте и военные ученые не спешили двть имен новым звездм.

Дэн понятия не имел, кк дют имен звездм и никогд всерьез об этом не думл, хотя хотел бы, чтобы одну из звезд нзвли в честь Фрэн. В нстоящий момент он внимтельно следил з покзниями приборов, чтобы не подлететь слишком близко к рскленному солнцу или не врезться в стероид. По-нстоящему трудно стло после того, кк они покинули зону мршрутов Римфер. Генертор н борту "Стриков" не нлетл слишком много прсеков, но это был ндежный и мощный генертор, потому что космический корбль служил для перевозки других корблей, превышвших его по рзмеру во много рз. Этот генертор мог рботть без перезрядки в течение многих перелетов. Нходясь в открытом космосе он подзряжлся энергией от ближйших к нему звезд.

Тк кк спешить им было некуд, Дэн и Фрэн не дежурили з пультом упрвления в ночное время. Просто, когд в зпдной зоне глктики, тм, где был рсположен плнет Тигйн-2, нступл ночь, они включли -втопилот и ложились спть. Дэн Вебстер всегд рссмтривл ночное время кк кульминцию дневной ктивности, потому что, ложсь в постель, имел удовольствие приксться к мягкому телу женщины, которя родил ему детей. В звисимости от гормонльного состояния Фрэн, ночь для него был или тихим, блженным погружением в сон, или совместным бурным удовлетворением физических инстинктов, этим ритулом, который обычно зкнчивлся тем, что Фрэн нчинл стонть, Дэн хохотть, кк дурк. Он всегд смеялся, потому что половой кт доствлял ему огромное удовольствие. После стольких лет совместной жизни ю они легко угдывли млейшие желния друг друг и моментльно удовлетворяли их. Они докзли сми себе, что плотские утехи доступны не только молодым людям.

"Стрики" был снбжен продовольствием для путешествий в течение трех лет и имел неприкосновенный зпс еще н полгод. Н корбле имелось много книг и фильмов из библиотеки Конфедерции плнеты Ксентос. Дэн никуд не спешил. Приборы исследовли космическое прострнство вокруг ближйшей к ним звезды, и вся информция поступл в пмять компьютер. Дэн получл от нблюдений большое удовольствие. Он еще не сделл никкого открытия, но он был первым человеком, изучющим эту звезду, у которой не было спутников, и которую окружли лишь клубы гз и космической пыли.

Фрэн училсь в хорошем колледже н Тигине-2. Он изучл литертуру. Но семейня жизнь и воспитние детей оторвли ее от чтения хороших книг, нписнных вторми из Союз плнет, и он постоянно испытывл чувство вины по этому поводу. Фрэн поклялсь себе, что воспользуется своим космическим путешествием, чтобы прочитть кк можно больше книг, но пок что не прочл ни одной книги. Он никк не могл привыкнуть к нпыщенному книжному языку. Проблемы, которые волновли пистелей тысячу лет нзд имели мло отношения к современной жизни. Когд "Стрики" стл приближться к звезде клсс Г, нходящейся н рсстоянии нескольких световых лет; от первого солнц, он решил, что нчнет рботть нд сттьей о жизни и творчестве одного режиссер. Под этим предлогом он смотрел один з другим свои любимые фильмы, что очень успокивло ее после долгого сидения з компьютером, выдющим сложные прогрммы. Дэн предпочитл рсслбляться в спортзле.

Когд он позвл ее, оторвв от просмотр любимого фильм, который он смотрел уже в четвертый рз, он срзу же понял, что ее муж взволновн.

- Смотри, Фрэнни,- скзл Дэн, покзывя н экрн.

- О, Боже,- воскликнул Фрэн.

Н экрне был видн небольшя звезд и ее спутники - шесть плнет. Все это очень нпоминло солнечную систему, вроде тех, которые изучют в школе.

- Боже мой, Дэниэль,- скзл Френ.

- Должен тебе признться, Фрэнни, что я не ндеялся, что мы откроем что-нибудь новое,- признлся Дэн.

Он нгнулсь и поцеловл его.

- Дэн Вебстер, ты всегд добивлся в жизни всего, к чему стремился.

- Мне кжется, что все мои прежние достижения меркнут перед этим открытием. А, мм?

- Змолчи. Не нзывй меня ммой.

- Вот они. Похожи н курицу с цыплятми.- Он зсмеялся.- Ккую из плнет мы нзовем Фрэнни?

- Глупо нзывть плнету тким именем.

- Я тк не думю,- скзл он, поворчивясь к экрну.- Двй рссмотрим эти плнеты получше.

Две плнеты были темными, покрытыми льдми, удленными от живо творящего солнц. Они были похожи н сирот, лишенных родительского тепл. Еще две плнеты, увеличенные н экрне, окзлись гзовыми гигнтми. Первя плнет нходилсь слишком близко к солнцу и предствлял из себя опленную пустыню.

Дэн специльно оствил вторую плнету н орбите этого солнц для последнего осмотр, тк кк приборы регистрировли н ней нличие ккой-то жизни.

Дэн здержл дыхние. Он нжимл клвиши компьютер серии "Век", который постнл немного, потом н дисплее появились очертния этой плнеты. Дэну тк хотелось увидеть голубой цветл что н мгновение ему покзлось, что он видит его среди белизны этого неведомого пок мир. Он сфокусировл изобржение и должен был прищурить глз, тк кк поверхность плнеты вдруг вспыхнул миллионми бриллинтов прежде, чем кмеры скорректировли кртинку.

Плнет Фрэнни, вторя плнет звезды клсс Г, был покрыт сверкющими льдми. В этом мире был вод, но он был сковн льдом, который покрывл ровным слоем почти всю плнету. Дэн тк рсстроился, что выключил компьютер и удрил кулком по пульту.

Фрэн подошл к мужу вплотную и прижлсь к нему своим телом.

- Тм должн быть железня руд,- скзл он.

-- Д, мы можем послть сообщение об открытии полезных ископемых.

- Пп, сколько звезд мы уже исследовли?

- Две звезды.

- Ты рзве не помнишь, о чем мы читли в учебникх? Профессионльные исследовтели могут десятилетиями путешествовть в космосе и не обнружить ни одной плнеты, н которой есть жизнь.

- Спсибо,- скзл Дэн, поглживя жену.- Ты всегд читешь мои мысли.

Он зсмеялсь.

- Ну, если я тебя еще не изучил з столько лет..

- Н первой плнете, должно быть, есть полезные метллы,- скзл Дэн.

- Мы еще не посмотрели, есть ли луны н орбитх гзовых гигнтов. - Ты прв, двй посмотрим.

Пришлось повозиться со световым тбло, чтобы вы светить кк следует несколько спутников большой плнеты. Пр из них выглядели обещюще. Дэн нзвл пять плнет именми своих детей и еще несколько плнет именми своих внуков. Он с удовольствием подбирл имен, соответствующие определенным плнетм Они около двух месяцев исследовли спутник з спутником, деля это не спеш, отсыпясь ночью, не збывя посмотреть интересный фильм и рзвлечься в постели перед сном.

"Стрики" осторожно, минуя солнечный вихрь космических чстиц, приближлся к плнете, н которой приборы фиксировли большое скопление желез.

Нужно было провести быстрое исследовние, потом поскорее убирться прочь, тк кк рдиоционные детекторы обнружили н плнете ккую-то номлию.

Дэн вышел н орбиту второй плнеты и приготовил сообщение о своем открытии. "Стрикм" придется долететь до первых мяков Римфер, прежде чем можно будет послть это сообщение в штбквртиру космического ведомств н Ксентосе. Временные мяки, устновленные "Стрикми" для того, чтобы корбль мог вернуться н проложенные мршруты, не в состоянии были передвть подобные сверхзвуковые сообщения.

Приготовив все необходимые приборы, Дэн еще рз внимтельно осмотрел плнету. Он дл здние компьютеру устновить, н кком рсстоянии от своего солнц нходится эт плнет и кков сил ее рдиции. Он не был строфизиком, но чувствовл, что в покзниях компьютер что-то не тк. Вторя плнет по величине был почти ткой же, кк Тигин-2. Он нходилсь н оптимльном рсстоянии от своего солнц. Никкие темные тучи не зщищли ее от дющих жизнь лучей светил. Когд компьютер еще рз подтвердил, что, по всей вероятности, среди огромных полей льд должно быть некоторое количество воды, Дэн повел "Стриков" н снижение, чтобы вблизи рссмотреть сверкющую поверхность плнеты.

Фрэн, немного нервничя, нблюдл з тем, кк их космический корбль, имеющий форму квдрт, снижлся, потом н огромной скорости понесся нд поверхностью, покрытой льдми. Впервые он понял, ккую скорость может рзвивть корбль: в открытом космосе не ощущется скорость движения.

- Что ты делешь, пп? - спросил он муж голосом, в котором ощущлось волнение.

- Просто хочу посмотреть хорошенько н эту плнету.

Все дтчики н борту космического корбля были здействовны. Лед н плнете обрзовывл округлые гористые мссивы. Все это выглядело весьм впечтляюще. Рвнинные, покрытые льдом учстки внизу, нводили н мысль, что когд-то н этой плнете "Фрэнни" был окен. Они пролетели прктически нд всей плнетой. Приборы не зрегистрировли ничего примечтельного. Кричть "эврик" пок не приходилось. Не вспыхивли яркие сигнльные огни н экрне, ознчющие, что н плнете происходит нечто необычное. Но вновь выводя корбль н орбиту, Дэн взглянул н покзния приборов и присвистнул.

- Посмотри, мм,- скзл он.

- Я вижу,- скзл Фрэн.- Но что это знчит? - он не рзбирлсь в дигрммх.

- Метллы,- скзл Дэн.- Большя концентрция метллов. Вот здесь и вот здесь.- Он покзл ей две точки н поверхности плнеты, изобрженной н экрне в виде шр.- В других местх метллы тоже имеются. Неплохо, мм. Ты не хотел бы стть очень, очень богтой?

- Я хотел быть очень, очень богтой, когд мы были молодыми,- отвечл он, улыбясь.

- Но и сейчс, конечно, богтство тебе не помешет.

- Д, не помешет.

Дэн стл двть здние компьютеру.

- Ты что, хочешь сделть посдку н этой плнете? - спросил он с тревогой в голосе.

- Все будет в порядке.

- Но н ней сплошной лед.

- Мм, в открытом космосе горздо холоднее, чем н этой плнете. Н нее все-тки проникют солнечные лучи.

- Зчем нм сдиться н нее?

- Мы же хотим рзбогтеть, не тк ли? - скзл он.- Мне нужно получше исследовть, что з метллы тм имеются. Я хочу исследовть их с помощью теплового зонд.

Фрэн все еще сомневлсь стоит ли им делть это.

Волнуясь, он нблюдл з тем, кк космический корбль входил в тонкие тмосферные слои, потом совершил посдку н ледяной поверхности плнеты. Дэну не было особенной нужды покидть корбль, который был снбжен всем необходимым исследовтельским оборудовнием, среди которого был зонд, способный проникть сквозь толщу льд. Он мог пробурвить ледяной слой толщиной в две сотни футов з один чс.

- Ого,- воскликнул Дэн, когд приборы покзли нличие ткой чистой руды, в существовние которой было трудно поверить. Ее было тк много, и он состоял из ткого рзнообрзия пород, что локтор покзывл только огромное световое пятно.

Он нпрвил зонд к ближйшему скоплению желез.

- Честное слово, я не понимю, что происходит, - признлся он. Зонд был вблизи чего-то, что приборы обознчли, кк большое скопление железной руды.

- Дэн, мне холодно,- скзл Фрэн, поеживясь.

- Тебе кжется, мм,- скзл Дэн.- Сюд холод не проникет. Зонд приблизился к источнику скопления метллов.

В это время Дэв почувствовл, что его знобит. Он посмотрел н Фрэн он просто дрожл от холод.

- Пп, ндо улетть отсюд.

- Д.

Он протянул руку к пульту, но его рук змерзл в воздухе. Он почувствовл, что ее сковло холодом. Он вскрикнул. У него изо рт шел пр, который срзу же змерзл в воздухе. Фрэн не удержлсь н ногх и упл, удрившись о пульт упрвления. Дэн попытлся дотянуться до кнопки тревоги. Его плец дотронулся до кнопки, но был уже ткой нечувствительный от холод, что Дэн не был уверен, удлось ли ему нжть ее должным обрзом, чтобы со "Стриков" пошел в космос сигнл о помощи. Он ншел в себе силы упсть н пол кбины рядом с женщиной, которую любил с шестндцтилетнего возрст. Ему дже удлось обнять ее, перед тем кк холод окончтельно сковл его тело. Он не ощущл тел своей жены. Ему хотелось плкть.

Вод змерзл моментльно и рзорвл бки. Внешняя чсть корпус корбля покрылсь инеем. Экрн компьютер стл гснуть. Метллическя обшивк корбля рзмегчлсь, по мере того, кк темпертур упл ниже уровня холод в космическом прострнстве.

Корпус треснул и морозный воздух ворвлся внутрь "Стриков". Вскоре все тм оледенело и стло чстью снежного лндшфт плнеты. Через шесть месяцев уже трудно было зметить космолет среди ледяной пустыни.

Временные мяки, устновленные Дэном Вебстером, теряли энергию и гсли один з другим. От "Стриков" не остлось никких следов. Рзве что небольшой ледяной холм еще кк-то нпоминл о некогд существоввшем космическом корбле.

ГЛАВА 2

Дэвид Вебстер стрлся посещть Тигин-2 рз в кждые три год. Но прошло уже почти четыре год с его последнего визит сюд, когд его новенький, сияющий, сделнный н плнете Зид космолйнер звис нд интерплнетрным космодромом город Т, и Дэвид зпросил службу упрвления полетми о рзрешении н посдку. Он нзвл, стоивший ему многих миллионов космолйнер, в честь мтери, "Фрэн Вебстер", и хотел покзть его ей.

Тк кк кждому, кто хоть чуть-чуть рзбирлся в космических корблях, было ясно, что "Фрэн Вебстер" стоит немлых денег, звездный лйнер привлек к себе всеобщее внимние. Молодой водитель втокр, встретивший Дэвид н посдочной площдке космодром, здвл вопрос з вопросом, и Дэвид терпеливо отвечл н кждый вопрос, пок его везли в сторону здния космопорт. По дороге он вспоминл то время, когд рботл здесь и мечтл только об одном - сесть поскорей н ккой-нибудь космический корбль и улететь куд-нибудь подльше от Тигин-2.

- Д,- говорил Дэвид,- зидцы сделли хороший корбль..- Недвно он продл скупщикм пртию дргоценных кмней, добытых им смим, и, к своему удивлению, обнружил, что денег, вырученных з товр, вполне хвтит н покупку звездного лйнер. Н смом деле, он не собирлся покупть новый космолет. Его "Мленький Дэвид", который рнее нходился в рспоряжение вооруженных сил ГА, служил ему всего лет пять, и вполне устривл Дэвид. Но кк только он увидел звездный лйнер последней модели, он просто влюбился в него.

Он не чсто имел дело с мирми системы Зид. Несмотря н то, что эти миры уже тысячу лет кк входили в соств Объединенной Федерции плнет, люди, живущие н плнетх системы Зид, держлись кк-то отчужденно от людей других плнет, входящих в соств Содружеств, и больше походили н иноплнетян. Никто не любил говорить об этом, но чувствовлось, что дже по прошествии тысячи лет, у обиттелей системы Зид оствлось зтенное чувство обиды из-з проигрнной войны, которую они когд-то сми нчли, и в которой потерпели сокрушющее поржение. Объединенные плнеты звоевли и опустошили миры Зид. Д, но космические корбли зидцы делть умели, нужно было отдть им должное. Дорогие, роскошные, с множеством всяких технических приспособлений, рссчитнные н очень богтых покуптелей.

- Может быть, вш лйнер .нуждется в техническом осмотре, мистер Вебстер? - спросил молодой водитель.

- Спсибо, в этом нет необходимости,- ответил Дэвид.

- Если потребуется устрнить ккие-нибудь неиспрвности, дйте мне знть. Спросите Пит.

- Хорошо, Пит,- скзл Дэвид.

Молодой водитель змолчл, увидя, что Дэвид достл переговорное устройство и сделл зпрос. Зпрос прошел через четыре стнции, прежде чем Дэвид соединили с нужным отделом военного ведомств Тигин.

- Меня зовут Дэвид Вебстер, пилотское удостоверение номер ТГ-2-7Л900-300. Я хочу зрегистрировть прво н влдение зидским космическим лйнером номер 789...

- Подождите, кпитн Вебстер.

Он ждл. Молодой человек по имени Пит остновил свой втокр у вход в космопорт город Т.

- Ндеюсь, ты не спешишь,- скзл Дэвид, дожидясь ответ по переговорному устройству.

- Вовсе нет, сэр.

- Кпитн Дэвид Вебстер, ТГ-2-7Л900-300?

- Тк точно.

- Для вс есть срочное сообщение.

Дэвид слегк встревожился.

- Д?

- Этому сообщению уже шесть месяцев, кпитн Вебстер.- У опертор был женский, приятный и чувственный голос.- Возможно, вы его уже получили.

- Нет, не получил,- скзл Вебстер.

- Это сообщение было рзослно по всем космическим мршрутм. Оно от некой мисс Рут Вебстер, - говорил опертор.- Он требует, чтобы вы срочно вернулись н Тигин-2.

- И это все?

- Это все.

- Спсибо. Я полгю, что это сообщение преднзнчлось для передчи н космический корбль "Мленький Дэвид"?

- Д, сэр.

Тк вот почему он не получил его. Он оствил свой стрый космический корбль н плнете Зид-4, и после того, кк он стл летть н космолйнере, "Мленький Дэвид" нходился в кпитльном ремонте. Ему дже нзвние поменяли.

- Можно мне зрегистрировть мой новый звездный лйнер? - спросил он вежливо.

- Д, сэр.

Он немедленно связлся со своей сестрой Рут.

- Я рд, что ты вернулся домой, Дэвид,- скзл Рут своим сочным приятным голосом.- Кк скоро ты приедешь?

- Через полчс. Встретимся в ншем доме? - Он имел в виду дом своих родителей, дом, где он провел свое детство, где провел свое детство Рут.

- Нет. Пожлуйст, приезжй ко мне.

Он хотел спросить ее о том, что случилось, но не хотел спршивть об этом по переговорному устройству.

Тигин Сити, Город-Т, шумел и гудел. Нземные втомобили проносились туд и сюд со стршной скоростью. Воздухолеты прили в воздухе, резко шли н посдку, взмывли вверх и летели дльше.

В городе пхло жильем, предприятиями и вообще всем, чем обычно пхнет большой индустрильный центр. Дэвид с детств любил эти зпхи. С собой у него был только небольшой портфель, в котором лежли зубня щетк, бритв и тому подобные смые необходимые вещи. Он зкзл воздушное ткси и скзл, чтобы его отвезли в мгзин мужских товров, где продвцм был известен его рзмер и вкус. Он любил путешествовть нлегке. Пр сменного белья, носки и кое что еще доствят в дом его сестры вскоре после того, кк он см прибудет туд.

Он схвтился рукми з сиденье, когд водитель воздушного ткси резко свернул в сторону, чтобы избежть столкновения со встречным воздухолетом.

- Вы не пользуетесь втопилотом? - спросил Дэвид.

- Только не в чс пик,- ответил водитель, резко сворчивя влево, чтобы пропустить вереницу общественного трнспорт.

Во время своего последнего путешествия Дэвид покрыл рсстояние, исчисляемое многими сотнями прсеков, и "Мленький Дэвид" злетл в весьм отдленные миры, не рз избегя столкновения с стероидми, которые со свистом проносились мимо. В космосе Дэвид ничего не боялся, но, пользуясь воздушном трнспортом в городе Т, он то и дело зкрывл глз и отдвлся н волю судьбе. Он открыл глз в очередной рз и понял, что воздушное ткси идет н посдку. Он увидел дом своей сестры и нчл доствть кредитки, чтобы рсплтиться с водителем, который резко шел н снижение.

Дэвид тк и подмывло скзть ему, чтобы он доствил его к дому родителей, который нходился неподлеку и был виден дже отсюд. Но он побоялся сделть это.

Срочное сообщение просто тк не посылют. Личные срочные сообщения обычно ознчют плохие новости.

Что-то, нверное, случилось с мтерью или отцом. Остльные родственники - сестры Рут, Ср, Шиб и брт Джошу были еще слишком молоды и полны сил, чтобы зболеть или тем более умереть.

- Счстливо, кпитн,- скзл водитель. Дэвид дл ему щедрые чевые. После проджи этой пртии бриллинтов и изумрудов н системе Зид, он мог позволить себе быть щедрым. В течение этих лет, что он знимлся бизнесом по торговле дргоценностями, он весьм обогтился. Но последняя сделк был ткой удчной, что проивел бы впечтление и н более богтых людей, чем он.

Рут Вебстер увидел его изобржение н домшнем экрне и открыл дверь.

- Добро пожловть домой, Дэвид,- скзл он, не пытясь обнять его, но улыбясь ему теплой улыбкой.

Рут был женщиной в смом рсцвете лет. У нее был отличня фигур. Он был стройня, изящня. Волосы у нее были ткие же кштновые, кк и у Дэвид. У обоих были крие глз. Считлось, что они очень похожи друг н друг, вот только Рут был поменьше ростом и крсивее своего брт.

- Привет, сестренк,- скзл он.- Извини, что опоздл.

- Входи,- скзл Рут.

Ничего не изменилось в доме Рут Вебстер с тех пор, кк Дэвид в последний рз был н Тигине-2. Толстые ковры. Трдиционня мебель темного дерев, укршення узорми, которые грмонировли с предметми искусств, рзвешенными н стенх.

- Я получил твое срочное сообщение, когд прибыл в Т-Порт,- скзл Дэвид.

Рут опустилсь в кожное кресло. Он был одет в светло-голубой костюм, который подчеркивл ее отличную фигуру.

- Хочешь чего-нибудь съесть или выпить? - спросил он, поджимя под себя одну крсивую ногу.

- Нет, спсибо.

- Ты устл. Присядь.

- Нет,- скзл он, улыбясь. Ей всегд кзлось, что он знет его лучше, чем он см знет себя.- Я не устл. Или твоя новость тк ужсн, что мне лучше сесть?

- Я не зню,- скзл он.

- Тогд скжи мне в чем дело, и я решу см.

- Вскоре после твоего последнего приезд сюд, пп и мм купили космический корбль,- нчл рсскзывть Рут. Он был единственной из пятерых детей, кто нзывл родителей пп и мм.

- Черт возьми,- скзл Дэвид, вздохнув с облегчением. Дэн Вебстер был непредскзуемым человеком. От него можно было ожидть, что он купит космический корбль. Дэвид рссмеялся.- Тк вот почему отец просил меня прочитть ему крткий курс по основм космической нвигции.

- Не зню, были ли у него уже тогд плны совершить путешествие. Он купил корбль через три месяц, после того кк ты уехл. Ср и я думли, что родители совершт небольшое путешествие вокруг Ксентос или в крйнем случе слетют н Терру-2, чтобы полюбовться пустыней и поездить по ней. Пп всегд говорил, что отпрвится туд, когд уйдет н пенсию. Вместо этого...

Дэвид опять встревожился. Рут был смым крепким человеком в семье, он всегд с честью выходил из любого положения и преодолевл любые трудности, но н этот рз он видел, что он очень взволновн.

- ...он зпсся продовольствием для длительного полет и отпрвился в сторону экстрглктических мршрутов, устновленных стнцией Римфер.

- Ого,- скзл Дэвид.

- Мы регулярно получли от них сообщения в течение ккого-то времени. Мм отпрвлял их. Космические рсстояния произвели н нее большое впечтление. Кждое сообщение было похоже одно н другое. Что-то в тком роде: "ну, вот, мы нходимся н рсстоянии двух тысяч трехсот прсеков от дом".

- А потом?

- От них не было вестей в течение шести месяцев, и после этого я послл тебе срочное сообщение.

- Знчит, прошло больше год с тех пор, кк ты получил от них последнее сообщение.

Он кивнул.

- Ты сообщл в ГА?

- Я дл знть об этом тигинскому космическому ведомству. А Джошу связлся со штбквртирой ГА н Ксентосе, и они проверили сообщения со всех космических мяков.

- И ничего?

- Ничего. Родители пересеклись с птрульным корблем ГА, в отдленном рйоне глктики. Это было кк рз тогд, когд мм послл свое последнее сообщение, поэтому птруль и зрегистрировл их координты.

- У тебя есть эти координты?

- Они у Джошу.

- А где сейчс Джошу?

- Он проходит службу н Ксентосе.

- Тк ему и ндо,- усмехнулся Дэвид.

- В космическом ведомстве нм скзли, чтобы мы не волновлись. Они считют, что "Стрики" покинул устновленные мршруты срзу же после того, кк мм послл последнее сообщение. Джошу говорит, что он попросит птрульный корбль поискть их, кк только он полетит в том нпрвлении.

- Джошу, кжется, не слишком переживет.

- Я очень волнуюсь. И Ср тоже.

- Д, Ср, конечно, будет волновться.

- Но, Дэвид.....

- Кк поживет Ср и все ее семейство? - Ср выгодно вышл змуж. По крйней мере, ее ткое змужество вполне устривло. Он ншл себе вполне обеспеченного муж, приндлежщего к верхним социльным слоям Город-Т. У них был городской дом с десятью спльными комнтми и несколько згородных домов, нходящихся в весьм живописных уголкх. Нслждясь счстьем, которое выпло н ее долю, он срзу же нчл производить н свет нследников для своего богтого муж.

- Он будет очень рд видеть тебя,- скзл Рут.

- Двй поговорим о Джошу. Он, кжется, не слишком волнуется?

- Он говорит, что если пп действительно знялся изучением плнеты, то он кждый месяц в течение трех лет, пок у них хвтит продовольствия, может проклдывть новые мршруты в неизведнном космосе. А временные мяки, устновленные им, облдют слишком слбой энергией для передчи сообщений н большие рсстояния.

- Првильно. Н корбле зпсы еды н три год?

- У них тм консервировнной пищи хвтит н четыре год при умеренном употреблении.

- Хм. Знчит сейчс у них остлось еды н двдцть четыре месяц плюс неприкосновенный зпс.

- Дэвид, я не хочу говорить об этом, не желю дже думть...

- Я полечу туд,- скзл он.

- Спсибо.

- Послушй, они же и мои родители тоже.

- Я знл, что ты предпримишь что-нибудь.

- Я думю, что если бы Джошу считл это необходимым, то он уже двно предпринял бы что-то.

- Ты же знешь Джошу. Он озбочен своей собственной крьерой. В нстоящее время он делет все, чтобы выслужиться перед нчльством. Он говорит, что дминистртивные обязнности, которые он исполняет в штбквртире ГА, это трмплин для повышения по службе.

- Я считю, что ты не совсем спрведлив к стрику Джошу.

Рут пожл плечми.

- Ты не спросил о ншей млдшей сестре.

- Еще не успел,- скзл Дэвид.- Кк поживет Королев?

- Он сейчс н одной из отдленных плнет, снимется в новом фильме из серил "Легенд о Мири", - скзл Рут, улыбясь улыбкой, которя говорил о том, что Рут любит свою сестру.- Он в глвной роли.

- Боже! Крылтя Шиб.

- Он будет змечтельно выглядеть..

- Он всегд змечтельно выглядит,- скзл Дэвид. Он очень любил свою млдшую сестру.- Итк, он ничего об этом не знет?

- Он все рвно ничем не может помочь. Я подумл, пусть он снчл зкончит снимться, потом мы ей все рсскжем. К этому времени, может быть, узнем, что...,- он змолкл, тк кк в дверь позвонили.

Принесли покупки Дэвид, которые он сделл в мгзине мужских товров. Дэвид объяснил Рут в чем дело, дл посыльному свою кредитную крточку и убедился, что тот зписл все првильно. Когд посыльный ушел, он скзл:

- Положи эти вещи куд-нибудь подльше до следующего моего визит.

- Если ты не собирешься ими пользовться, почему ты не отошлешь их нзд?

Он пожл плечми. Трудно было объяснить Рут, что ему ничего не стоило истртить несколько сотен кредиток. Рут, смя серьезня в семье, зкончил педгогический колледж. Для школьной учительницы несколько сотен кредиток были большими деньгми. Рут не был змужем. Ее жизнью был ее рбот, дети, которых он учил, были ее семьей. Много рз Дэвид, ее брт-близнец, зводил с ней рзговор о том, что ей ндо бы выйти змуж, но он всегд отвечл, что, во-первых, ей не встретился хороший человек, , во-вторых, он не испытывл особенного желния выходить змуж. Но, хотя это и противоречило всему, чему учил своих детей Фрэн Вебстер, Дэвид ндеялся, что время от времени тот или иной джентльмен проникет в спльную комнту непорочной Рут. Слишком змечтельной женщиной он был, чтобы чхнуть без любви и лски. Он любил всех своих сестер, дже Сру, но Рут он любил особенной любовью и хотел, чтобы он получл от жизни все, что т могл ей дть. Его рзозлил ее откз, когд он однжды хотел подрить ей крсивый дом. Он был смостоятельня женщин, живущя строго н учительское жловнье. Он был не слишком общительня. Может быть, дже несколько стрння. Все оттого, что долгое время жил одн. Он смущлсь, когд он целовл ее в щеку при встрече или прощнье. Првд, он, кк бы нехотя, принял все же от него в подрок небольшой спортивный эромобиль. Но н рботу в школу он ходил пешком, эромобилем пользовлсь только в редких случях.

Он смотрел, кк он склдывет его покупки.

- Ты скоро полетишь туд? - спросил он.

- Чем скорее, тем лучше,- ответил он.- Чем скорее я отпрвлюсь туд, тем лучше ты себя будешь чувствовть.

- Можно, я полечу с тобой? - спросил он тихим голосом, кк бы боясь, что он откжет ей.

- Конечно, можно,- скзл он.

Он с удивлением посмотрел н него.

- Послушй, если ты не хочешь лететь...

- Я хочу. Я действительно хочу лететь. Я просто не ожидл, что ты тк срзу соглсишься. Скжи, что мне нужно взять с собой.

- Возьми то, что было бы необходимо тебе, если бы ты нмеревлсь провести год в доме, где постоянно зперт дверь и зкрыты все окн. В смысле, тебе не нужно брть с собой слишком много одежды. Н моем космическом корбле есть все необходимое. Этот лйнер - нстоящее произведение искусств. И н нем есть большой ссортимент всякой косметики и духов, ткже довольно много всякой рзовой одежды рзличных цветов.

- Вроде той, которую носят женщины, служщие н корблях военно-космического флот ГА?

- Д.

- Слишком легкомыслення одежд, н мой вкус.

- Зто удобня,- улыбнулся он.- А вообще, можешь взять с собой все, что зхочешь. Мест тм много. Н корбле есть прчечня и все ткое прочее.

- Можно взять книги и фильмы?

- Тм все это есть. Но, может быть, ты хочешь взять что-то особенное, чего нет в библиотеке Конфедерции.

Он кивнул.

- Д, я збыл о возможностях компьютеров нового поколения. Думю, тм всего будет достточно и скучть не придется.

Он рссмеялся. Человеку ндо было прожить горздо больше, отведенных ему ст двдцти лет, чтобы прочитть миллионы книг и просмотреть миллионы фильмов, 26 которые хрнились н "Фрэн Вебстер".

- К звтршнему утру успеешь собрться?

Он побледнел, куснул губу.

- Я думю, что смогу сообщить директору сегодня вечером о том, что срочно улетю.

- Можешь не торопиться.

- Спсибо,- скзл он.- Дй мне один день н сборы.

ГЛАВА 3

Кпитн Джошу Вебстер был полностью рздет, когд рздлся звонок в дверь, который отвлек его внимние от крсивой юной лейтеннтши, н которой ткже не было никкой одежды. Снчл он хотел не обрщть внимние н звонок.

- Джош,- пожловлсь женщин-лейтеннт,- я не могу сосредоточиться н сексе из-з этого звон.

- Через несколько секунд они перестнут звонить и уйдут,- скзл Джош и нчл целовть ее сочный, мленький, темный бугорок.

- Джош,- протестовл он, оттлкивя его.

- Ну, хорошо, черт возьми,- скзл он, вствя и улыбясь ей. Он был хорошо сложенным мужчиной с тонкой тлией и в меру мускулистым телом.Только не уходи.

Он посмотрел н его узкие бедр, н его фллос.

- Ни з что не уйду,- скзл он.

Джош одел шелковый хлт, рукой попрвил свои светлые рстрепвшиеся волосы, остновившись перед зерклом, и босиком пошел открывть дверь.

- Не может быть,- произнес он, увидя перед собой близнецов - брт и сестру.

- Мне нрвится видеть, с кким энтузизмом ты встречешь родственников,- скзл Дэвид Вебстер.

- Я думю, мы пришли не во время,- скзл Рут, улыбясь Джошу открытой, бесхитростной улыбкой. - Мы оторвли тебя от вжного дел, бртец Джошу?

- Можно скзть, что оторвли,- признлся Джош, смутившись.

- Что ж, мы могли бы зйти и в другой рз,- скзл Дэвид.

- Отлично. Спсибо, Дэвид,- обрдовлся Джош.

- Но не будем этого делть,- Дэвид оттолкнул Джош в сторону и вошел в комнту. Он был выше ростом и сильнее своего брт.

- Послушйте,- скзл Джош,- вы знете, я рд вс видеть, но...

- Мы ндеялись, что ты оствишь нс н ночь,скзл Рут.- У тебя же есть комнт для гостей?

- Д,- Джош провел рукой по своим волосм. Его золотистые волосы вызывли чувство звисти у нтурльных и кршеных блондинок. Он был больше похож н свою млдшую сестру Шибу, чем н Дэвид или Рут.

Некоторые люди, глядя н пятерых нследников семейств Вебстеров, нзвнных в честь известных библейских персонжей, не зня кких строгих морльных првил придерживлись их родители, гдли, были ли Дэн и Фрэн вместе той ночью, когд были зчты Джош и Шиб.

Джош рзвел рукми.

- Может быть, сходите куд-нибудь пообедете? З мой счет? Прямо з углом есть хороший ресторн.

- Спсибо, мы пообедли н космодроме,- скзл Дэвид.

- Вы специльно это делете? - спросил Джош.

Рут удивленно посмотрел н него.

- Что мы делем, бртишк? Не хочешь ли ты скзть, что, избви Боже, у тебя..,- он открыл рот от удивления, притворяясь шокировнной,-...девушк в спльной комнте?

- Тм ее уже нет,- скзл лейтеннтш, выходя из комнты и с грохотом зкрывя з собой дверь. Ее формення щеголевтя синяя юбк был слегк помят, рубшк - плохо зпрвлен.

- Анжел,- обртился к ней Джош, видя, что он собирется уходить.

Он повернулсь к нему. Улыбк у нее был действительно нгельскя, тк что ее имя весьм подходило ей.

- Знимйся своими семейными делми,- скзл он ему.- Когд освободишься, свяжись со мной, Джош.- Он вышл из комнты и осторожно прикрыл з собой дверь.

- Крсивя девушк,- зметил Рут.

- У стрины Джош всегд был хороший вкус,скзл Дэвид.

- Я собирюсь н ней жениться,- скзл Джош.

Рут схвтилсь з сердце.

- Ты должен был подготовить меня,- скзл он,- ты же знешь, что у меня слбые нервы.

Джош нхмурился, но через минуту улыбнулся.

- Что ж, вы испортили мне вечер, черт возьми, но я все рвно стршно рд вс видеть.

- Я думю, тебе придется спть н этом дивне, - скзл Рут Дэвиду.

- А вдруг нш брт окжется гостеприимным хозяином и уступит мне свою кровть,- предположил Дэвид.

- Вы прибыли сюд из-з отц с мтерью? - спросил Джош.

Выржение лиц Рут оживилось.

- Что-нибудь стло известно о них?

- Пок ничего. Я пытлся сделть все, чтобы изменить рсписние полетов, но следующий птрульный космический корбль отпрвится в сектор, где были родители, только через четыре месяц.

Он сел и зпхнул свой хлт.

-- Но беспокоиться не о чем, Рут. Ты же знешь ншего стрик. Он большой педнт. Я считю, что кк только он окзлся в неисследовнном секторе космического прострнств, где нходится много неоткрытых звезд, он нчл методически изучть одну звезду з другой. Спроси у Дэвид, сколько времени это отнимет. Они тм рзвлекются вовсю. Для них это - кк второй медовый месяц. Вы же помните, кк мы все немного звидовли их любви друг к другу. Если н свете и есть идельня семейня пр, то это нши пп с ммой. Они просто збыли о времени, я полгю. Когд у них из еды остнется только неприкосновенный зпс, они поспешт вернуться домой.

- Хотелось бы, чтобы ты был прв,- скзл Дэвид.

- Д,- скзл Рут и кивнул - головой.

- Тем не менее? - спросил Джош.

- Я купил новый звездный лйнер зидской конструкции и его ндо опробовть в открытом космосе,скзл Дэвид.- Рут соствит мне компнию.

- Ты бросешь рботу и детишек? - спросил Джош У РУТ. Т опять кивнул.

- Нм нужны их координты,- скзл Дэвид.

Джош кивнул.

- Зидский звездолет. Серии Г или Д?

- Серии И,- ответил Дэвид.

Джош свистнул.

- Ты делешь это легльно?

- А что? - спросил Дэвид.- Хочешь полететь вместе со мной?

- Вообще то,- скзл Джош,- военному ведомству меня будет явно не хвтть, если я отпрвлюсь с тобой в космос.- Он думл о том, что дже если когднибудь стнет дмирлом, что вряд ли когд-либо произойдет, тк кк все три последние дмирлы были со струшки Земли, он все рвно не сможет позволить себе иметь звездолет серии И.

- Я немного устл,- скзл Рут.

Джош покзл ей комнту для гостей и все удобств.

Дэвид нлил себе бокл селбизского вин, лучшего из всех вин Союз плнет. Джош вернулся в гостиную и сел рядом с Дэвидом.

- Где отец учился упрвлять космическим корблем? - спросил Дэвид.

- Он посещл вечерние курсы в кдемии Город-Т еще до того, кк ушел н пенсию, и три месяц совершл учебные полеты.

- Три месяц.

- Он хорошо летет,- скзл Джош.- Я проверял его, когд он и мть прилетли сюд, чтобы получить рзрешение н выход в открытый космос. Может быть, он и уступет молодым космическим см, но он вполне способен упрвлять небольшим космолетом.

От вин у Дэвид тепло пошло по всему телу. Ему нрвился его млдший брт, он любил общться с ним.

Джош говорил с ткой уверенностью, что хотелось ему верить.

- Может быть, ты возьмешь отпуск и полетишь вместе с нми? - спросил он после некоторого молчния.

- Дэвид, меня повышют в звнии. Я тк двно ждл этого повышения.- Он рзвел рукми.- Если бы я чувствовл, что мм с ппой в опсности, я тотчс бы отпрвился н их поиски. Но я тк или инче скоро полечу в космос, и я хочу лететь туд кпитном космического корбля.

- Что ж, я думю, ншему семейству ндо иметь хотя бы одного военного стронвт.

Джош рссмеялся.

- Все дети Вебстеров не тк плохо устроились в жизни, верно?

- Один из них - кпитн, другя - знменитя кинозвезд, третья зслуженный педгог...

- Среди них есть и бизнесмен, нстолько богтый, что может позволить себе купить звездолет экстр клсс и...

Дэвид скорчил гримсу.

- А ткже светскя львиц.

- Неплохо,- улыбнулся Джош.- Пусть дже и львиц. Я зню, что отец и мть гордятся нми. Когд они улетли, то очень рсчувствовлись, кк будто рсствлись с нми нвсегд.

Он умолк и побледнел. Он вспомнил о том, кк рзволновлсь мть в последний день перед отлетом.

- У мтери было плохое предчувствие? - спросил Дэвид.

Джош скзл себе, что он сглупил.

- Ты же знешь ншу мму. Он плчет дже тогд, когд Ср с детьми уезжют к себе домой. А ведь они живут- в одном и том же городе.

Дэвид зсмеялся. Он всегд прощлся с мтерью, не выходя из дом, потом со всех ног бежл к воздухолету, чтобы он не догнл его и не довел до слез.

- Покжи мне свой дивн,- скзл он.- Мы стртуем звтр утром.

- Я рзбужу вс в пять чсов.

- Это слишком рно,- скзл Дэвид.

- У меня есть к вм небольшое дело, которым ндо зняться перед вшим отлетом,- скзл он.- Для этого потребуется некоторое время.

Джош сдержл слово и поднялся еще до восход солнц. Звуки музыки, ткие чистые, кк будто в комнте нходились сми музыкнты, рзбудили Рут. Дэвид тоже проснулся. Они позвтркли в любимом ресторне Джош, неподлеку от его дом, и сели в небольшой эробиль. Вскоре они уже летели по воздушной линии вместе с другим трнспортом подобного род. Возле внушительного здния штбквртиры ГА Джош оствил воздухолет под присмотром служщего, который поствил его в подземный грж, где уже стояли другие воздухолеты, и повел своих брт и сестру в "Упрвление космическим ведомством". Крсивя молодя женщин-лейтеннт, т смя, которя нходилсь в квртире Джош, когд туд прибыли Рут и Дэвид, приветствовл их солнечной улыбкой, вствя из-з письменного стол.

- Доброе утро, сэр,- скзл он.

- Лейтеннт,- скзл Джош.- Познкомьтесь с моим бртом и сестрой. Рут и Дэвид, это лейтеннт Анжел.

- Рд познкомиться,- скзл Дэвид.

- Мы уже встречлись,- скзл Рут с некоторым неодобрением в голосе.

Анжел продолжл улыбться.

- Всем кофе?

- Спсибо,- скзл Джош.- И пострйся устроить нм встречу с дмирлом кк можно быстрее.

- Есть, сэр.

Когд Анжел, одетя в форму, которя сидел н ней бсолютно безупречно, вышл из комнты, Дэвид посмотрел н Рут и поднял брови.

- Мяу,- скзл он.

- Я не верю в двойные стндрты,- скзл Рут - Я собирюсь н ней жениться,- скзл Джош.

Кофе был сельблизский. Кзлось, что все лучшие нпитки производят н одной из плнет Селблизской системы. Адмирл должн был принять кпитн Вебстер и его родственников через двдцть минут. У них было время выпить еще по одной чшке кофе. Джош обсудил со своей помощницей рспорядок дня.

Небольшой втокр, который передвиглся по коридорм с бешеной скоростью, в считнные минуты доствил их к кбинету дмирл. Дэвид был приятно удивлен, прочитв ндпись н двери: Адмирл Джулия Роберте. Все знли эту женщину, которя был первой помощницей Дин Ричрдс, кпитн Римфер.

Служебня дисциплин и железня воля не двли Джулии Роберте рсполнеть и утртить жизненные силы. Время не особенно сострило ее - рзве что в волосх был седин д морщины появились возле глз.

- Адмирл,- скзл Дэвид, пожимя протянутую Джулией руку,- поверьте мне, что для меня большя честь встретиться с вми.

Джулия улыбнулсь искренней улыбкой.

- Вс знют в ГА, мистер Вебстер.

Дэвид бросил быстрый взгляд н Джош, тот пожл плечми.

- Мы следим з передвижением грузов,- скзл Джулия.- В чстности, з дргоценными кмнями. В этой облсти вы выдющийся человек.

Потом Джош предствил Джулии Рут, и они обменялись рукопожтиями. Они опять пили кофе. Джулия вкртце рсскзл им о миссис Римфер в глктике.

Потом он спросил Рут о том, чем он знимется и вырзил мнение, что ее рбот очень вжн. После чего посмотрел н чсы.

Джош понял нмек.

- Адмирл, спсибо з то, что вы уделили нм чсть вшего времени,скзл он.- Мы не хотели бы вс больше отрывть от рботы, но есть одно дело...

Джулия спросил его официльным тоном.

- Д, кпитн?

- Дэвид и Рут отпрвляются н поиски моих... нших родителей. Может быть, вы помните, что с их корблем двно не было никкой связи...

- Д. Я знком с этим делом, кпитн.- Джулия повернулсь к Дэвиду.- Я звидую вм. Вы отпрвляетесь в космос н звездном лйнере.

- Я прошу вшего рзрешения, дмирл,- скзл Джош,- устновить обнружитель н корбле Дэвид.

Джулия прикоснулсь к щеке своим изящным, нмникюренным пльцем.

- Хорошо,- скзл он. Джош вздохнул с облегчением.

- Большое спсибо, дмирл.

- Я буду с гордостью вспоминть о встрече с вми,- скзл Рут.

- Я тоже,- скзл Дэвид.

- Рд был познкомиться,- скзл Джулия.

Когд они сидели в скоростном втокре, Дэвид оторвл взгляд от мелькющих мимо стен и спросил Джош:

- О чем шл речь? Что это з обнружитель?

- Ты когд-нибудь зглядывл внутрь компьютер, который устновлен н космическом корбле?

- Д, конечно.

- Видел тм мленький черный ящик, который нходится в середине компьютер?

- Подслушивющий ппрт ГА,- скзл Дэвид.

- Это предрссудок,- скзл Джош.

- Д, я зню,- соглсился Дэвид.

- А я .и не знл про это,- скзл Рут.

- Этот ящик,- объяснил Дэвид,- устнвливется н кждом космолете, который выходит в открытый космос. Он контролирует рботу компьютер, зписывет все процедуры, регистрирует кждое движение корбля, все рботы, которые ведутся во время полет и, посредством компьютер, фиксирует деятельность генертор, жизнеподдерживющих систем и все то, что происходит н корбле. Некоторым людям это не нрвится, они считют это вторжением в их личную жизнь.

- Д, но ведь случются врии,- скзл Джош. - И когд они случются, остется зпись всего того, что происходило н космолете перед врией, пусть дже космический корбль пдет н ккое-нибудь солнце. Черный ящик ткже не позволяет стронвтм отклоняться от првил полет. Есть строгие првил относительно космических полетов, зконы, которые хочется нрушить, когд вы нходитесь н рсстоянии многих световых лет от дом. А ящик следит з тем, чтобы не было никких нрушений. Он контролирует приборы, нпример, при смене компьютерных прогрмм, опредеделяет уровень грвитции н плнетх и тк длее. Информцией, зписнной черным ящиком, пользуются в суде, кк неоспоримым докзтельством. Короче, он зписывет все, что происходит н космолете с момент стрт и до смого возврщения его домой. То есть, он рботет, пок рботет компьютер, когд компьютер перестет рботть, вм лучше нходиться н космодроме.

- Я читл об этом,- скзл Рут.

-- Но черный ящик может выполнять еще одну функцию, о которой мло известно,- скзл Джош.Он посылет. коротковолновые рдиосигнлы, которые можно принимть при помощи устройств, которое дмирл рзрешил устновить н звездолете Дэвид. Это устройство нзывется обнружитель. Это приемник, который регирует н все необычные происшествия, кк то врии или потери энергии.

- Я вижу, что это вжня вещь, но толку от нее все же не слишком много. Нпример, если космолет отц лишился энергии шесть месяцев нзд, сигнл может передвться только н рсстоянии в половину светового год. Нм нужно быть очень близко от них, чтобы получить этот сигнл.

- Верно,- скзл Джош.- Вм ндо попсть в рйон прием сигнл. Это в том случе, я в это не верю, если что-то случилось с корблем отц.

- А если все в порядке, то черный ящик не передет сигнлов? - спросил Рут.

Джош кивнул.

- Тк что вы, может быть, слетете туд впустую. К тому же, вм придется угдть, ккой мршрут избрл отец после того, кк вышел з пределы мяков Римфер. В любом случе, они скорее всего будут возврщться по совсем другому мршруту, и вы вряд ли с ними встретитесь.

- Тут уместно скзть о том, что отсутствие новостей -.хорошя новость,- скзл Рут.- Если мы не примем никкого сигнл с черного ящик "Стриков", тогд мы можем быть уверены, что с ними все в порядке, и они, счстливые кк дети во время десерт, вовсю нслждются своим полетом.

З несколько чсов обнружитель был устновлен н звездолете "Фрэн Вебстер". При помощи одного из офицеров космической службы, который отдл соответствующие укзния своему помощнику, звездолету удлось стртовть вне очереди. Все смотрели, кк звездный лйнер поднимется в небо, выходит н преднзнчвшуюся ему орбиту и исчезет в космическом прострнстве.

Ксентос, дминистртивня плнет, нходилсь в центре миров, соствляющих Союз плнет. Космическое прострнство вокруг Ксентос было посвободнее, чем зон, рсположення ближе к ядру глктики, з мертвыми мирми, но и здесь нельзя было совершть особенно продолжительные перелеты. Нужно было лететь к мякм, устновленным Римфером. Во время полетов космическому корблю время от времени приходилось звисть в космосе и подзряжться от ккой-нибудь близлежщей звезды.

Пок космолет подзряжлся, Рут знкомилсь с "Фрэн Вебстер". Н нее произвели большое впечтление всякие змечтельные приборы, приспособления и технические устройств н борту звездолет. Он куплсь в небольшом бссейне спортзл, хотя и понимл, что плвет в воде, преднзнченной для питья. Стрнно было, для человек не привыкшего к жизни н космическом корбле, нходится в воде, которую ты потом будешь пить. Это был т же вод, которую он пил и которой умывлсь кждое утро.

Знчительную чсть времени Рут проводил в библиотеке и, пользуясь монитором, рылсь в неиссякемом хрнилище книг и фильмов. Он дл монитору здние отобрть все фильмы, в которых снимлсь ее сестр Шиб. Рут обнружил, что Дэвид зпрогрммировл компьютер тким обрзом, что тот мог отбирть все фильмы, в которых игрл Шиб, дже если это были крохотные, эпизодические роли. Интересно было нблюдть з тем, кк ее млдшя сестр усовершенствовл свое ктерское мстерство от роли к роли. Шиб всегд был крсвицей. У нее были длинные, белокурые воло сы, глз изумрудного цвет, мленький нос првильной формы. Но было совершенно очевидно, что он не всегд был хорошей ктрисой. .

В свободное время брт и сестр подолгу общлись друг с другом рзговривли, пили хорошее вино, ели вкусную еду, слушли прекрсную музыку. Они вспоминли детство, смеялись нд своими шуткми двдцтилетней двности. Рут и Дэвид всегд подшучивли нд Джошем и Срой, Шиб постоянно оствлсь кк бы в стороне, сохрняя в их междуусобицх нейтрлитет, потому что был слишком утончення и крсивя. Никто не подшучивл нд Шибой. Все зщищли ее.

- Он всегд был Королевой,- говорил Дэвид с улыбкой, в которой светилсь любовь к млдшей сестре.

- Он тк умел влиять н людей, что могл бы стть политическим лидером,- скзл Рут голосом, в котором слышлось обожние, которое он испытывл к сестре.

Они совершли бросок з броском в открытом космосе. Подзряжлись энергией. Отдыхли. Летели дльше.

Дэвид учил Рут упрвлять корблем. Когд он несл вхту, ее обязнностью было, в основном, следить з приборми и компьютером.

- Все, что тебе следует знть, это нучиться понимть, когд приборы покзывют, что н корбле имеются ккие-то неиспрвности. В этом случе тебе нужно будет позвть меня.

Но Рут был очень любознтельн. Он стл штудировть всякие учебники и вскоре удивил Дэвид своим умением рсшифровывть покзния компьютер и дифференцировть информцию.

Все шло очень хорошо. Они уже двно не проводили тк много времени вместе. Они обнружили, что любят одни и те же книги и фильмы, что придерживются сходных консервтивных политических убеждений. Им дже нрвились одни и те же вин и одн и т же ед. Им трудно было дискутировть, потому что они мыслили прктически одинково. И только когд Дэвид нчинл нстивть н том, что Рут должн жить в комфорте и дже в роскоши, он не соглшлсь с ним и нчинл спорить.

- Черт возьми, Рут, у меня столько денег, мне их просто девть некуд. Почему ты не хочешь воспользовться ими? Ты могл бы путешествовть сколько угодно.

- Я и тк путешествую кждый год,- говорил он.

- Зню я эти познвтельные поездки с группой, состоящей из одних учительниц, среди которых, в основном, стрые девы.

- Но я тоже учительниц и стря дев.

- Извини,- скзл он.

- Нечего извиняться. Я см выбрл мой обрз жизни.- Он улыбнулсь и коснулсь его руки.- А почему ты не женишься?

Он пожл плечми.

- Я не зню. Потому, нверное, что не встретил еще Девушку ткую же крсивую, кк Шиб.

Он зсмеялсь.

- Или ткую, кк ты,- скзл он.- Ни с одной женщиной мне не было тк интересно рзговривть, кк с тобой.

Он здумлсь.

- Что ж, стрин Дейв, рз уж ты об этом зговорил, то знй, что я тоже искл мужчину, вроде тебя, еще в те годы, когд думл, что выйду змуж или зведу себе любовник. Может быть, близнецы семейств Вебстер слегк ненормльные? - Он здл этот вопрос без здней мысли, но пмять вдруг воспроизвел двно збытый эпизод. Ей было пятндцть лет, и ее в первый рз поцеловл мльчик по имени Джон Форм, довольно крсивый прень. Целуя ее, он просовывл язык ей в рот. Он, в недоумении, пришл к своему брту спросить, не является ли ткой поцелуй признком плохого тон, и не опсно ли это для здоровья.

- Ну, сестренк, тк все целуются,- скзл Дэвид.- Это нзывется глубоким поцелуем.

- Мне это не нрвится,- скзл он.- А тебе?

Он подмигнул ей и улыбнулся.

- Мне очень нрвится. Может быть, этот Джон Фостер не умеет целовться,- предположил он. Внезпно он обнял Рут.

- Слегк приоткрой рот.

Он рзжл губы и испытл блженство, когд он поцеловл ее, и его язык коснулся ее язык. Но он попытлсь скрыть свое возбужденное состояние. Он скзл:

- Примерно тк поцеловл меня Джон.

Дэвид все говорил. Он опять стл ее дрзнить.

- Если тк, то это твоя вин.

- Чушь.

- Ты же см себя ткой сделл. Привередливой, рсчетливой, умной...

- Умной? Боже мой, я кжусь себе ткой древней.

- ...и довольно крсивой.

- Ты говоришь это только потому, что, мы очень похожи друг н друг.

- С тобой легко общться.

- А, вот в чем дело. Ты просто чертовски ленивый человек и не можешь долго ухживть з женщиной.

Он усмехнулся.

- Может быть.

Уже длеко не первый рз во время рзговор они нчинли кк бы флиртовть друг с другом. Теперь, когд прошло столько лет после того, кк он поцеловл ее, он хотел бы знть, испытл ли он тогд ткое же блженство, ккое испытл он.

"Фрэн Вебстер" между тем нходился в открытом космосе н рсстоянии многих прсеков от ближйшей звезды.

- О, Боже,- скзл Рут, увидя Млечный путь,Боже, кк крсиво.

Ядро глктики, состоявшее, будто бы из миллионов бриллинтов, сияло в стороне от космического корбля.

- Я звидую тебе,- скзл он,- потому что ты уже видел это рньше.

- Но я никогд ткого не видел,- скзл он.- Это мое первое путешествие з пределы глктики.- Он положил руку ей н плечо.- Я именно с тобой хотел увидеть эту крсоту.

- Спсибо тебе з эти слов.

- Пожлуйст.

- Мы можем здержться здесь?

- Конечно. Мы уже готовы к новому перелету, но пусть генертор еще немного подзрядится.

Он бловлсь с оптическими устройствми. Ближйшие звезды стновились н экрне отдленными, потом приближлись, приближлись, и он вновь нслждлсь величественным зрелищем, нходящимся прямо у нее перед глзми.

- Пошли,- скзл Дэвид.

- Куд?

- Туд,- он покзл н изобржение н экрне.

- Д,- д,- прошептл он, полгя, что он просто ромнтизирует ситуцию, кк поэт или мистик, но он взял ее з руку и повел к центрльному люку. Дэвид помог ей одеть сверкющий скфндр. Ее охвтил нервня дрожь, когд крышк внутреннего люк зкрылсь з ними, и открылсь другя крышк, выпускющя их в темноту космос. Ткого он не могл себе рньше дже предствить. Он не сопротивлялсь, когд Дэвид, прижимя ее к себе, присоединил к ее скфндру трос и увлёк ее з собой. Он вскрикнул, вдруг испугвшись по-нстоящему.

- У меня от твоего крик уши зложило,- скзл он ей через переговорное устройство.

- Я хочу нзд,- с трудом произнесл он, здыхясь. Они, нходясь в состоянии невесомости, удлялись от звездолет. Он чувствовл себя беспомощной. Он дернулсь и прыгнул вперед. Они об полетели в космическую пустоту, удлившись от корбля нстолько, нсколько хвтило трос. Потом они остновились.

- Рут!

Его голос достиг ее.

- Я хочу, чтобы ты посмотрел.

Он повернул ее лицом к глктике, которя был похож н змутненный дргоценный кмень, висящий в безбрежном прострнстве космического окен, эфемерный и ткой крсивый, что испытывл чувство блгоговейного стрх при виде его. Под ними был ткя темня пустот, что Рут должн был долго вглядывться в нее прежде, чем зметил мленькие, едв видные точки - это были другие глктики, ткие же большие или дже, может быть, больше той, что был рядом с ними.

- Боже мой, Дэвид.

- Д. Ты все еще хочешь вернуться?

- Нет, не сейчс,- зсмеялсь он.- Мне ндо поменять трусы, но не сейчс.- В тот момент, когд он стршно испуглсь, он опислсь, но стыд по этому поводу не испытывл.

- Можно почувствовть эту крсоту только нходясь в открытом космосе.

- А вот это, сэр, совершенно неточное объяснение, з которое я ругл бы своих учеников.

- Прости меня рди Бог.

- Но я понимю, что ты хотел скзть.

Потом они долго молчли, и он могл слышть свое собственное дыхние и стук своего сердц, глядя во все глз н великолепные звезды.

- Пор возврщться,- скзл, нконец, Дэвид.

- Хорошо.

Он стрлсь двигться с ним вместе, когд они нпрвились к звездолету, держсь з тонкий трос, который являлся единственной нитью, удерживющей и недющей им улететь в бесконечный интерглктический мрк. Вскоре перед ними открылся люк, из которого с шипением выходил воздух.

Сняв скфндр, он поцеловл Дэвид в щеку.

- Мне кжется, ткого змечтельного подрк мне еще никто не делл,скзл он.- Спсибо тебе.

ГЛАВА 4

Звездолет "Фрэн Вебстер" продолжл свой путь в космическом прострнстве и нходился н рсстоянии семи прсеков от экстрглктических мршрутов, устновленных Римфером. Именно в этом месте космический корбль Дэн Вебстер сделл последний поворот нлево более год нзд. Дэвид проверил мяки Римфер, но не обнружил в них никких сообщений. Дэвид нходился в кбине звездного лйнер. Ноги его были н пульте упрвления, руки обнимли зтылок. Он смотрел н оптический экрн. Несколько довольно больших звезд просмтривлось в темноте космос. Он предельно увеличил все объекты н экрне и увидел, что где-то вдлеке, н рсстоянии многих и многих прсеков, слбо мерцет ккое-то созвездие.

Рут вошл в кбину. Он был одет в космическую униформу, которую рньше ни з что не хотел одевть.

Шорты открывли ее длинные, стройные ноги. Свободня блузк подчеркивл ее большую, конусообрзную грудь. Одежд был слишком откровення, но удобня.

Рут попрвлял свои кштновые волосы, ее глз были крсные после сн.

- Почему ты не рзбудил меня?

- Спешить некуд. Мы подзряжемся энергией, - ответил Дэвид.

Рут посмотрел н экрн.

- Мы предствляем себе глктику кк большое скопление звезд,- скзл он,- когд смотришь н нее, то видишь просто пустоту, черную пустоту.

Змечние Рут нвело Дэвид н мысль о том, что его слегк пугет это необъятное прострнство, которое окружет их со всех сторон. Он изучил все ближйшие звезды и знл, что им потребуется несколько недель, чтобы достичь их.

Рут нжл н кнопку втомт, и тот приготовил ей кофе со сливкми. Он спросил Дэвид, хочет ли он кофе, и, когд тот ответил утвердительно, передл ему чшку. Рздлся музыкльный сигнл, и компьютер передл сообщение, что генертор полностью зряжен.

- Ну вот, мы приоделись, пойти некуд,- скзл Дэвид.

- Пойдем вон туд,- скзл Рут, покзывя яркое созвездие, видимое н экрне.

Дэвид посмотрел н нее вопросительно.

- Ты когд-нибудь ходил с ммой з покупкми? - он не стл ждть, пок он ответит.- Или в музей? Он всегд делет повороты нпрво. Првил дорожного движения. Держись првой стороны. По првой стороне трнспорт движется медленнее. В мгзинх он тоже всегд держится првой стороны. Тоже смое в музее или н рынке.

- А кк нсчет отц?

- Вспомни, он всегд двл ему укзния, куд ехть, когд мы совершли поездки в втомобиле. У нее под рукой всегд были плны мршрутов. Он следил з дорожными знкми.

Дэвид рссмеялся.

- Мм,- произнес он, имитируя рздрженный тон голос отц,- я слежу, чтобы мы не нехли н ккого-нибудь идиот, ты следи з дорожными знкми и говори мне, когд нужно сворчивть.

- Првильно,- соглсилсь Рут.- Вот предствь, что они нходятся здесь, у последнего мяк, и думют, куд бы им полететь отсюд, с чего бы нчть. Созвездия перед ними обрзуют что-то вроде полумесяц. Рсстояние до любого из них прктически одно и то же.

- Рзниц в рсстоянии всего в несколько световых лет.

- Знчит им, в принципе, было все рвно куд лететь?

- В принципе, д.

- Тогд, - скзл Рут,- полетим вот сюд,- и он укзл н созвездие мерцющих звезд.

- Пусть будет тк,- соглсился Дэвид, нжимя кнопку прибор для исследовния рсстояний. Когд н экрне появилось подтверждение, что никких крупных летющих тел им н пути не встретится, звездолет сорвлся с мест и полетел через космическую пустоту.

Когд рсстояние до звезд соствило только один световой год, Дэвид включил обнружитель. Вряд ли, конечно, он здесь что-то обнружит. Первя звезд в созвездии был одинокя и пустыння. Солнце нходилось н рсстоянии всего двендцти световых лет, и вся поверхность плнеты предствлял из себя выжженную пустыню.

Дэвид продолжл полет.

Он и Рут вместе куплись в бссейне. В последнее время в моду вошли очень открытые купльники, и Дэвид любовлся великолепной фигурой своей сестры. Он гордился ее крсотой, потому что был с ней одной крови.

Он недоумевл, почему ни один мужчин н Тигине-2 не зхотел жениться н ней.

Если бы его все время не беспокоил судьб родителей, он с удовольствием просто попутешествовл бы по открытому космосу без всякой цели. Знятия бизнесом не оствляли ему свободного времени для прздных путешествий, и теперь он с интересом рссмтривл увеличенные н экрне изобржения ярких звезд, гдя, есть ли у них спутники, есть ли н них вод, по мере того, кк космолйнер совершл перелет з перелетом в неизученном прострнстве. Дэвиду не очень-то нужны были деньги, которые получет человек з открытие новой обитемой плнеты, но он не откзлся бы от них.

И неплохо было бы, если бы ккую-нибудь звезду нзвли в честь его, считл он, Вебстер. Отличное имя для нового мир. Интересно было бы жить н плнете с тким нзвнием.

- Д, я с Вебстер. Это очень длеко. Ночью Млечный путь совсем не виден. А когд нет луны, то темно, хоть глз коли.

Когд "Фрэн Вебстер" был н рсстоянии в полсветового год от одной из звезд созвездия, обнружитель передл сообщение н компьютер, что он принял сигнл.

Прозвучвший гонг нсторожил Дэвид. Это знчило, что происходит нечто необычное, космические сюрпризы большей чстью были неприятными.. Тип: "мы идем н сближение с стероидом", или: "у нс проблемы в фюзеляже и нблюдется утечк кислород", или: "срочное сообщение".

Дэзид и Рут обедли, когд прозвучл гонг. Рут с удивлением увидел, кк збеспокоился Дэвид, кк он бросил все и кинулся к приборм.

- Черт возьми,- воскликнул он, после того кк изучил покзния приборов.

- Дэвид, пожлуйст, скжи мне, в чем дело, я очень боюсь,- попросил его Рут.

- Это они,- скзл Дэвид.- И они где-то рядом. Сигнл, поступющий с их черного ящик довольно сильный.

- Слв Богу,- скзл он, стоя рядом с ним.

Его пльцы бегли по клвишм, он двл здние компьютеру. Тщтельный нлиз покзл, что источник сигнл все время перемещется в прострнстве. Через дв чс средств коммуникции устновили, что сигнл движется вокруг ближйшей к ним звезды. Еще одно тщтельное исследовние покзло, что движение сигнл строго фиксировно.

- Орбит? - здл он вопрос компьютеру и получил положительный ответ.

Дисплей компьютер покзл дигрмму плнетрного тел, врщющегося вокруг солнц. И потом сигнл исчез.

- Что случилось? - испугнно спросил Рут.

- Не зню.- Он дл здние компьютеру произвести тщтельный нлиз плнеты. Через двендцть чсов сигнл появился вновь. Во время отсутствия сигнл его устновленный источник двиглся по своей тректории.

- Они произвели посдку,- скзл Дэвид.- Они нходятся н плнете, которя врщется вокруг этого солнц. Эт плнет пребывет в зоне жизни.

- Что это знчит.

- Для жизни в той форме, в которой мы ее знем, требуется вод. Незмерзшя вод и не испрения от воды. Свободня вод. Чтобы иметь свободную воду, нужн темпертур ниже уровня кипения и выше уровня змерзния. Это и есть зон жизни. Ткя зон, в которой энергия, поступющя н плнету с солнц, весьм огрничен. Если есть вод, то, по всей видимости, есть и кислород. Но может существовть множество препятствий появлению жизни н плнете. Редко случется ткое, что плнет нходится в оптимльной позиции по отношению к своему солнцу. Чсто жизнь губят токсические гзы и тому подобное. Вот почему мир, где есть жизнь, это смое ценное, что может быть в глктике.

- Ты думешь, мм и пп ншли обитемую плнету?

- Ну, сейчс еще рно говорить об этом с уверенностью. Мы знем только, что их корбль н орбите или был тм, когд появился этот сигнл.

- Д, я все время збывю, что мы можем слышть голос прошлого.

- Нм нужно приблизиться к плнете и узнть, в чем тм дело.

Со времени, когд они впервые услышли сигнл со "Стриков", прошло всего семьдесят дв чс, учитывя промежуток молчния, когд передющее устройство нходилось н другой стороне плнеты. Но после того, кк сигнл появился вновь, он стновился все слбее и слбее, пок не пропл вовсе.

- Зпроси днные по сигнлу у обнружителя,скзл Дэвид, пытясь нстроиться н сигнл.

- Сейчс,- скзл Рут.

Рут быстро считл всю информцию и подытожил днные.

- Атомные бтреи годны в течение двдцти лет. Ящику угрожет только то, что его может притянуть к себе солнце. Он ндежно зщищен от жры и рдиции.

- Я полгю, что космический холод тоже не может причинить ему вред.

- По-видимому, нет,- скзл Рут, после тщтельного нлиз покзний компьютер.- Я бы скзл, что это смо собой рзумеется, тк кк относительно холодной.темпертуры тут вообще нет никкой информции. Если космический корбль теряет энергию и кислород, он быстро преврщется в холодное космическое тело, черный ящик специльно устроен тким обрзом, что может функционировть в условиях космического холод.

- Есть ли ккие-то рзъяснения относительно того, почему сигнл иногд пропдет?

- Сейчс посмотрю еще рз,- скзл он.- Нет никких нмеков н то, что это может происходить, Дэвид. Конструкторы ящик, очевидно, верили в то, что он грнтировн от неиспрвностей.

- Я нчиню думть, что отец просто улетел с орбиты этой плнеты,скзл Дэвид.

- Но что-то должно ктивировть этот сигнл.

- Возможно, они просто совершили неудчную посдку.

- Если уже сигнл ктивировн, то отключить его могут только техники ГА.

- Но если космический корбль совершил неудчную посдку и при этом никк не пострдл, то после этого мог остться сигнл, который иногд попдет в поле недосягемости ншего приемник,- вздохнул он.- Что ж, тк или инче, нм ндо взглянуть н эту плнету.

Они быстро преодолели рсстояние в несколько миллионов миль и вывели звездолет н орбиту плнеты, которя нходилсь в зоне солнц клсс Г. События принимли все более волнующий оборот.

- Они ншли Эдэмский сд и решили погостить тм некоторое время, предположил Рут, после того кк "Фрэн Вебстер" облетел "плнету ппы", кк нзвл ее Рут.

- Н отц это похоже,- скзл Дэвид.- Он зпросто мог нплевть н все директивы, которые предпсывет ГА относительно высдки н незнкомую плнету. ГА ктегорически зпрещет это делть, прежде чем плнету осмотрят специлисты космического ведомств.

- Пп не стл бы рисковть, но предствь, кк он себя чувствовл, пролетя нд ткой крсивой плнетой. Рзве может исходить ккя-то опсность из ткого рйского сд? Тут неизбежно должно было возникнуть искушение кким-то обрзом обойти зкон и совершить посдку.

Но Рут ошиблсь, принимя сияющий ледяной шр з зеленый покров и голубую воду.

- Пп, нверное, был очень рзочровн,- скзл он после того, кк Дэвид нстроил приборы н увеличение.

- Не думю, чтобы они оствлись здесь долго,скзл он.

- Я просто дрожу от холод при одном виде этой плнеты.

"Фрэн Вебстер" вышел н орбиту неведомой плнеты. Впервые Дэвиду предствилсь возможность полностью здействовть все приборы изучения и обнружения. Он хотел собрть кк можно больше информции о ледяном мире.

- Послушй,- скзл он, когд приборы стли покзывть большое скопление желез.- Тут повсюду метлл. Он подо льдом, но не н большом рсстоянии. Я небольшой специлист по метллм, но если верить приборм, то здесь смые обширные поля железной руды, ккие когд-либо были открыты.

- Может быть поэтому пп и здержлся здесь.

- Возможно,- соглсился Дэвид.- Я думю, нм стоит совершить посдку и осмотреть тм все хорошенько.

- Но мы просто нпрсно потеряем время. Пп, нверное, тут уже все исследовл и послл сообщение о своем открытии.

- Если бы он его послл, оно было бы зрегистрировно.

- Ах, д,- скзл он. Никто не принимл подобного сообщения от Дэн Вебстер.

Пролетя н высоте нескольких тысяч футов нд поверхностью плнеты, покрытой льдми, звездолет устремился в тонкие слои тмосферы. Приборы тикли и жужжли. Корбль летел. Дэвид сидел и пристльно смотрел н экрн. Он вздрогнул, когд приборы зфиксировли небольшой ледяной холм и обознчили его кк место большого скопления метллов.

Дэвид взялся з штурвл упрвления, змедлил скорость звездолет и включил двигтели, которые рботли н горючем. Лйнер звис нд плнетой. Он провел исследовние н предмет нличия инфркрсных излучений. Тковых не окзлось. Но было что-то в форме холм, что нсторживло его. Он снизил космолет до ст футов нд уровнем льд.

Он увидел, что тонкий слой льд покрывет космический корбль. "Стрики"! От жр двигтелей лед нчл тять и по корблю потекл вод.

- О, Дэвид,- воскликнул Рут, когд из-под глыбы льд стл появляться квдртный корпус с опознвтельными знкми Союз плнет и ндписью "Стрики".

Дэвид совершил посдку рядом с космолетом его родителей. Снчл он не хотел, чтобы Рут выходил из лйнер вместе с ним, но потом уступил ее просьбм.

В конце концов, если с ним что-то случится н этой ледяной плнете, то Рут все рвно не сможет поднять звездолет и добрться до Союз плнет. Он помог ей одеть скфндр, см проверил жизнезщитные системы и первым ступил н плнету, где не было почти никкой тмосферы. Холод, который црил здесь, отличлся от космического холод. Лед отржл солнечные лучи.

Приборы н скфндрх регистрировли перепды темпертуры, хрктерные для любой из лун - жр н солнце и холод в тени. По всем признкм лед, покрывющий плнету, должен был преврщться в воду в дневное время, ночью вод снов должн был змерзть. Дэвид остновился и остновил Рут.

- В чем дело? - спросил он.

- Что-то не тк,- скзл он.

- Что случилось?

- Что-то не в порядке. Что покзывет твой кондиционер?

Он молчл некоторое время.

- Он регистрирует охлждение.

- Солнце светит очень ярко,- скзл он.- Но лед не тет. А вод, которя обрзовлсь от рботы ншего двигтеля, уже змерзл.

- Я не понимю, что происходит,- скзл Рут.

- Я тоже не понимю.

Он повернулся и посмотрел н звездный лйнер.

- Дэвид, прошу тебя,- скзл он.- Мы должны знть, в чем тут дело.

Он колеблся. До "Стриков" оствлось всего футов пятьдесят. Он видел, кк корпус корбля покрывется льдом. Более того, он видел дыры в корпусе, которые обрзовлись после взрывй змерзших бков с водой. Н корбле, конечно, уже двно не было кислород.

- Рут, дорогя, я думю, тебе лучше вернуться. Я один осмотрю корбль.

- Нет,- скзл он.

Входной люк "Стриков" был зкрыт. Дэвид при помощи приборов скфндр проверил, есть ли в космолете энергия. Он отсутствовл. Он воспользовлся ручным лзерным устройством, чтобы открыть люк.

После этого он дернул люк и сплв, из которого он состоял, кк пудр, посыплся н лед. Дэвид должен был рзрезть лзерным лучом внутреннюю дверь, которя вел в нижний отсек корбля. Генертор не рботл.

Приборы не покзывли нличие энергии н космолете.

Атмосфер внутри корбля был точно ткя же, кк и н всей плнете. Кислород не было и в помине.

Дэвид передвиглся по корблю. Все было сковно морозом. Возле пульт упрвления он увидел ледяной холм. Он чуть не нступил н него, уже знес нд ним ногу в тяжелом ботинке и вдруг почувствовл сильное сердебиение - в центре ледяной глыбы нходилось лицо, или то, что остлось от лиц. Жидкость внутри глз змерзл и отржл все, кк зеркло. Вены н лице и шее увеличились от холод. Крсные линии бороздили змерзшую серую кожу лиц.

- Не подходи,- скзл он, но было слишком поздно. Рут уже стоял рядом с ним и смотрел вниз. Ее крик не столько выржл ужс, сколько непереносимое горе.

Рут опустилсь н колени, прикоснулсь к оледеневшим телм. Дэвид опустился рядом с ней. Дэну Вебстеру удлось в последний момент обнять свою жену.

Тк они и остлись лежть нвеки.

Рут тихо рыдл. Дэвид скзл:

- Что ж, они до конц оствлись вместе. Они хотели быть вместе.

Рут повернул к нему лицо в стльном шлеме.

- Они хотели жить вместе.

- Д, конечно,- он осмотрелся по сторонм. Кзлось, все было в порядке. Н борту космолет есть место для всего, и все должно быть н своем месте, если вы хотите свободно передвигться по отсекм. Он оствил плчущую Рут возле трупов родителей и стл осмтривть кбину. "Стрики" был мертвым корблем. Своей рукой, одетой в перчтку,. Дэвид стер иний с приборов, и стекл тут же превртились в пыль от его прикосновений. Холод проник сквозь перчтку.

- Ккого черт? - пробормотл он. Он вернулся к пульту упрвления, поднял Рут н ноги.- Мы уходим.

- А кк же они?

- Здесь что-то не тк, Рут. Ндо уходить. Ндо срочно возврщться н "Фрэн Вебстер" и улетть отсюд к черту.

- А кк же они? - повторил он вопрос с отчяньем в голосе.

- Рут, они остнутся здесь.

- Мы не можем их здесь оствить.

- Пошли.

- Нет,- скзл он, вырывясь из его рук. Он здел пульт. Стекл и метлл моментльно превртились в пыль от ее прикосновения. Дэвид удержл ее, чтобы он не провлилсь в дыру, которя обрзовлсь н месте пульт.

- Что? - спросил он, глядя н него широко открытыми глзми.

- Пошли.

Он больше не сопротивлялсь и последовл з ним.

Они вышли н солнечный свет. У нее мерзли ноги. Eе пльцы в перчткх, которыми он кслсь мертвых родителей, окоченели от холод. Он дрожл, когд Дэвид помогл ей снимть скфндр.

- Ты, кжется, очень обеспокоен,- скзл он.

- Еще бы. Почему они умерли?

- От холод.

- Солнце ткое яркое. Охлдители в скфндрх рботли вовсю.

- Рсскжи мне об этом,- скзл он, осторожно вешя скфндры в шкф. Он не спеш прошел в кбину лйнер, включил двигтели, хотел уже нжть кнопку "взлет", когд в кбине появилсь Рут. С ним мгновенно что-то произошло. Сгоря от стрстного желния, он вскочил н ноги. Он збыл, кто он, где он, и что он только что собирлся делть. Он бросился ей нвстречу.

Они обнялись, целуя друг друг ждными поцелуями. Он взял ее н руки, понес нежную, горячую, прекрсную ношу в свое помещение, положил ее н широкую кровть. Он рздел Рут. В его созннии было только одно всепоглощющее желние - облдть ею. Они совокупились, кк дв дико возбужденных зверя.

ГЛАВА 5

З плечми у нее были тонкие прозрчные крылья, и он могл прить в воздухе, кк нгел. Тело ее было вполне человеческим. Великолепня фигур. Одежд состоял, в основном, из мехов цвет соболя. Он был похож н прекрсную королевскую ббочку с выпуклыми сетчтыми глзми. У нее было тонкое лицо и изящный носик.

Он стоял одн в лесу, где причудливые по форме деревья шуршли листвой, кк бы переговривясь между собой.

- Черт возьми, Фрэнк,- крикнул он,- я здесь ногу сломю. В этих искусственных глзх я ничего не вижу.

Фрэнк, режиссер суперкртины "Легенд о Мири", устло вздохнул.

- Фрэнк, я же ктрис, не один из тех провидцев со струшки Земли, которым не нужно зрение,- скзл кпризня крсвиц.- Мне же предстоит еще увидеть гибель моей родной плнеты. Меня должен покорить супермен с плнеты Делн, нходящейся в созвездии "Мифический зверь". От меня должно пхнуть цветми, потому что я влюблен, я только и зню, что спотыкюсь н кждом шгу, потому что ничего не вижу в этих несчстных искусственных глзх.

- Хорошо,- скзл Фрэнк,- перерыв.- Он ткнул своим пльцем с длинным ногтем в сторону техникконсультнт.- Ты, умник,- крикнул он,- я плчу съемочной группе четыре тысячи кредиток в минуту, рботют люди или отдыхют. Если тебе не нужны деньги, то я могу вычитть из твоей зрплты з время простоя.

- Мне бы не помешл ндбвк,- скзл молодой человек высокого рост, которого чсто принимли з кинозвезду во время этих съемок н отдленной плнете, нходящейся н рсстоянии многих прсеков от центр Союз плнет.

- Ты кончй болтть,- скзл рздрженный режиссер,- лучше сделй что-нибудь с этими чертовыми искусственными глзми.

Молодой человек осторожно прошел н съемочную площдку и приблизился к крылтой женщине.

- Извините, мисс Вебстер,- скзл он.- Рзрешите взглянуть.

Он приблизил свое лицо к ее лицу. Его сердце колотилось в груди, когд он вдыхл ромт, исходящий от ктрисы.

- Прости, Винн,- скзл он.- С глзми рньше все было в порядке. Не зню, что с ними случилось.

Он игрл роль иноплнетянки Мири. Н ней были ртюнские мех, одежд, которя плотно облегл ее змечтельную фигуру. Дже выпуклые глз не портили клссических черт ее лиц. Винну Стерну еще никогд в жизни не приходилось видеть тких идельных женщин, кк Шиб Вебстер. Он блгодрил судьбу з то, что ему посчстливилось получить рботу в кчестве техник-консультнт н съемкх этого фильм и быть рядом с Шибой.

- А, вот в чем дело,- скзл он, стоя вплотную к Шибе Вебстер, хотя и не понял еще, что тм случилось с глзми.

- Может быть, мистер Стерн,- скзл режиссер, теряя терпение,- вы когд-нибудь скжете нм, в чем же дело.

- Глз были одеты вверх ногми.

- А, черт,- воскликнул Фрэнк. Он прошел через созднную Винни Стерном искусственную рощу ртюнисских деревьев.- Может быть, дорогя, мы зкончим снимть этот эпизод, a потом рзберёмся с этими глзми?

- Фрэнк,- скзл Шиб упрямо,- я же иноплнетянк. Я уже не Шиб Вебстер, некое существо, которое рньше было чем-то вроде гусеницы и питлось листьями н деревьях. Я вся в мехх. С меня пот льет ручьем. У меня все тело чешется от этой одежды. И мне еще предстоит полюбить супермен-иноплнетянин. Кк я могу игрть роль прекрсной и обреченной н гибель ббочки, если я только и думю о том, кк бы не сломть себе ногу.

Фрэнк опять вздохнул. Гримеры более чс возились с лицом и волосми Шибы. Он повернулся к ней спиной, воздел руки к небу в мольбе.

- Хорошо, все свободны, выключить мотор. Сегодня у нс будет рнний обед. Сбор н съемочной площдке в половине второго.- Он повернулся к Шибе.О'кей?

- О'кей,- скзл он.- Ты очень внимтелен, Фрэнк. Рботть с тобой нстоящее удовольствие. - Но тон ее голос говорил о том, что дело обстоит кк рз ноборот. Он уже хотел снимть искусственные глз, но Винн остновил ее.

- Пожлуйст, не делйте этого,- скзл он.- Позвольте мне зняться этим.

Он испытывл чувство удовольствия, приксясь к соболиному меху. От прикосновений к ее рукм у него змерло сердце. Он обрызгл искусственные приспособления специльным веществом, и они срзу же отклеились. Он поймл их н лету. Собственные изумрудные глз Шибы слезились от пульверизтор. Он достл чистую тряпочку и осторожно протер уголки ее глз.

- Спсибо, Винн,- скзл он.

- Тебе лучше пойти с ней, Стерн,- скзл режиссер, когд Шиб вышл из искусственной рощи.- Проверь, чтобы н этот рз гримеры сделли все, кк полгется.

Винн нгнл Шибу, которя уже покидл площдку для съемок.

- Мне скзли, чтобы я проследил, кк вс будут гримировть,- скзл он.

- Хорошо,- он пошл в сторону домик, н дверях которого был тбличк с ее именем.

- Я должен помочь вм гримировться,- скзл он.

- Входи. Мне потребуется твоя помощь,- скзл он.

Комнт Шибы пхл тк, кк и должн пхнуть комнт женщины - духми и пудрой. Он зкрыл з собой дверь и скзл:

- Тм у меня сзди молния,- он отбросил свои длинные белокурые волосы с шеи.

- Мисс Вебстер, я не думю, что сейчс у нс есть время,- пытлся протестовть он.

- У меня что-то нервы не в порядке,- скзл он.- Рсстегни мне молнию,- пожлуйст.

Он дернул молнию.

- С крыльями нужно осторожно обрщться,- скзл он. Молния рсстегнулсь с тихим жужжнием. Изпод мехов покзлсь нежня кож. Его пльцы, держщие змок молнии, коснулись спины Шибы.

- Спсибо,- скзл он, сбросил с себя мех и склонилсь нд тзиком с водой, смывя с себя весь грим, который ей нклдывли в течение целого чс.

Он стоял к нему спиной. Он видел ее крутые бедр и округлые ягодицы. Н ней было только нижнее белье.

Он был ткя крсивя, что Винн едв дышл.

- Подй мне, пожлуйст, хлт, он висит у двери.

Не поворчивясь к нему лицом, он протянул руку.

Он передл ей хлт. Он нкинул его н плечи и повернулсь к Винну.

- Если я приглшу тебя пообедть со мной, ты принесешь сюд ккую-нибудь еду?

- С удовольствием,- скзл он.

Он вскоре вернулся с горячей едой. Шиб рзложил небольшой столик, который выдвиглся из стены, и они сели друг против друг. Когд он вскрыл пкеты, комнту нполнили ромты вкусной пищи, смешвшись с приятными зпхми женских духов и косметики.

- Клсс,- скзл Шиб и нбросилсь н еду.

Винн смотрел н нее, кк звороженный.

- Ты что, не собирешься обедть? - спросил он, отрывя взгляд от еды. Он видел перед собой ее зеленые глз, блестящие губы.

- Нет, нет,- скзл он.- Если вы хотите, то...

- Спсибо,- скзл он и подцепил его филе своей вилкой. Он улыбнулсь ослепительной улыбкой.

- Не удивляйся. У меня отличный обмен веществ.

- Вы любите покушть, не тк ли?

- Мм всегд ругл меня,- скзл он.- Он говрил, что я ем не кк леди, кк шхтер.

- Но с весом у вс проблем нет.

- И никогд не было,- скзл он.- Я могу съесть гору всякой еды и не прибвить в весе ни грмм.

- Вм везет.

- Ты точно ничего не будешь есть?

Он покрснел. Больше он ничего не скзл. Он был не первым человеком, очровнным ее крсотой. Он не совсем понимл, почему это происходит с людьми, но принимл, кк должное. См себя он считл просто Шибой, млдшей из детей семьи Вебстеров. Ей нрвилось ее тело, потому что оно было гибкое, здоровое и сильное. Он любил знимться склолзньем и летть н дельтплне. После короткого период, когд в подростковом возрсте он пытлсь прятть свое рсцветющее тело под мешковтой одеждой, Шиб нучилсь получть удовольствие оттого, что ее тело нрвится другим людям. Всю свою жизнь он любил доствлять людям удовольствие, и, в конце концов, это стло ее профессией. Стоило ей только войти в комнту, и он стновилсь центром внимния. Ее крсот и хризмтические кчеств помогли ей нчть снимться в кино, потом он овлдел ктерским искусством.

Теперь он был женщиной в полном рсцвете лет и творческих сил, он был одной из смых известных кинозвезд, чье имя знли н сотнях рзличных плнет.

Ей нрвился ее обрз жизни. Он многого достигл при помощи своей крсоты и ктерских способностей.

- Кк ты попл сюд, в пустыню? - спросил он, видя, что Винн все еще чувствует себя неловко.

- Мне просто повезло,- ответил он, смодовольно улыбясь.

Он знл, что Винн кроме своей непосредственной рботы еще следит з кино-компьютером.

- Я преклоняюсь перед тобой,- скзл он.- Я с трудом усвоил компьютерный курс в школе. Никогд не могл понять, кк это информция может хрниться в жидком виде.- Он улыбнулсь.- Но ты хотел рсскзть мне, что привело тебя в нше веселое общество.

- Моему преподвтелю компьютерной логики в Ксентосском университете предложили рботу нучного консультнт во время съемок вшего фильм,продолжл рсскзывть он.- Но его здоровье не позволило ему лететь сюд, поэтому он порекомендовл меня н эту рботу. Должен признться, что я соглсился, не думя ни минуты.

- Тебе не нрвилось н Ксентосе?

- И д и нет,- ответил он.- Всю жизнь я мечтл о собственной лбортории со всем необходимым оборудовнием и неогрниченными денежными средствми для проведения нучной рботы. Я знл, что могу многого достичь в нуке.

- Ну, и?

- Я провел одинндцть лет в моей лбортории и единственное открытие, которое я сделл, было то, что все уже было открыто до меня.

- Но длеко не все еще открыто.

- Я говорил себе об этом, чтобы успокоить себя,признлся он.- Я был одним из лучших студентов, мисс Вебстер. Я всегд получл отличные оценки. Я был ндеждой своих родителей и учителей, но когд дело дошло до нучной рботы, я понял, что я просто умник, кк говорит нш общий друг Фрэнк. У меня отличня пмять. Я легко усвивю мтерил. Но, мне кжется, я не способен мыслить оригинльно.

- Ты, нверное, мучешься от этого. Но ты еще ткой молодой, у тебя все впереди.

- Мне тридцть пять лет.

- Еще молодой,- он улыбнулсь ему своей очровтельной улыбкой.Моложе, чем я.

- Не может быть.

- О, д,- скзл он.- Я уже струх.

- Вы очень крсивя,- скзл он тихим вкрдчивым голосом.

- Спсибо,- скзл он. Он подмигнул ему, поднося ко рту ложку с вкусным пудингом и продолжя говорить с нбитым ртом. А теперь, сэр, помогите мне опять влезть в этот костюм ббочки.

Пристегивя крылья, он дотронулся до ее груди, ощутил ее нежность и теплоту. Он был слегк рздржен оттого, что его руки дрожли. Но рздржение быстро прошло. Он же не виновт, что испытывет восхищение перед продуктом миллион лет эволюции, кк нзвл ее один киножурнл. Он шл рядом с ним.

Он осторожно держл в рукх искусственные глз. Еще до того, кк они дошли до ртистической гримерной, он скзл:

- У меня есть эромобиль. Вы видели когд-нибудь пустыню с высоты птичьего полет?

- Нет.

- Если хотите...

- Я бы хотел,- скзл он.

- Знчит, после рботы,- скзл он.- Если только Фрэнк позволит нм зкончить рботу еще до зкт солнц. Я приготовлю еду для пикник.

- Чудесно,- скзл он, улыбясь ослепительной улыбкой. Он нблюдл з рботой гримеров. Он см нклеил ей искусственные глз.

- Вот теперь лучше,- скзл Шиб.

Винн выключил генертор, убрл порттивный компьютер серии "Век" в чехол. Члены съемочной группы уже рсходились по своим делм., В поле, рсчищенном для грузовых космических корблей, шл игр в грундбол. Из одного временного домик доносились звуки симфонии Сельвин Мнн "Восхождение человек". Звучние множеств струнных инструментов зглушло голос птиц в ближйшем лесу. Солнце было белое и довольно свирепое по срвнению с мягким желтым солнцем Ксентос. Оствлось еще три чс до зкт.

Когд Винн постучл в дверь домик Шибы, он крикнул ему: - Открыто.

Он вошел в комнту, нполненную зпхми Шибы.

По всей гостиной было рзбросно женское дезбилье.

Трусики, которые он носил под ртунисским мехом, были свлены в кучу н ковре. В внной журчл вод, и дверь туд был не зперт.

- Я ндеюсь, это ты, Винн,- крикнул он.

- Это я,- скзл он.

- Подй мне полотенце.

Он сглотнул слюну и вошел в внную. В нос ему удрили зпхи всяких пхучих шмпуней. Душ был з перегородкой из темного дюроглсс, но он мог видеть силуэт Шибы. Он ншел полотенце. Журчние воды прекртилось, Шиб протянул тонкую згорелую руку и взял полотенце.

- Я быстро,- скзл он, выходя из душ. Н голове у нее был ндет шпочк, под которую он убрл свои чудесные белокурые волосы. Все ее стройное тело было зкутно в полотенце. Он снял шпочку, и ее волосы рссыплись по плечм сверкющим кскдом. Винн, кк зчровнный, смотрел н нее.

Он рссмеялсь.

- Может быть, вы изволите перейти в другую комнту, пок я буду переодевться.

- О, конечно,- скзл он.- Извините.

- Я ндеюсь, ты не збыл взять с собой обещнную едy,- крикнул он ему вслед.- Я умирю от голод.

- Конечно, не збыл.

Он появилсь н пороге, одетя в шорты лимонного цвет, лифчик и туфли н высоких кблукх, которые подчеркивли крсоту ее ног.

- Мы же не будем путешествовть по пустыне, не тк ли? - Он сглотнул слюну.

- Нет.

- О, Боже,- скзл он.- Держу при, что у тебя нет сестер.

- Нет. А что?

- Ясно, что ты не привык видеть полуодетых женщин.

- Д, не привык.- Он сделл нд собой усилие и, к своему удивлению, произнес: - Но ты можешь.. - он сглотнул слюну.- Я имею в виду, ну...

Он весело рссмеялсь.

- Ты нпоминешь мне моего брт Джош. Он всегд кричл, чтобы я не рзгуливл по дому в неглиже.

- Я не кричу.

Он подмигнул ему.

- Но крснеешь.

- И получю удовольствие,- скзл он.

Он поднял руки вверх и скользнул в простенькое плтьице, которое едв ли доходило ей до колен.

- Я готов,- объявил он.

Они уже подходили к месту прковки воздухолет, когд их окликнул режиссер.

- Куд ты собирешься лететь, Шиб? - обртился к ктрисе Фрэнк.

- Посмотреть окрестности,- ответил он.

- Нш стрховк не предусмтривет полеты н воздухолете,- скзл Фрэнк.

- А моя стрховк предусмтривет ткие полеты.

- Шиб, я тебя предупреждю,- скзл режиссер.

- Фрэнк, у меня есть прв н вождение общественного трнспорт,скзл Винн.

- Вот видишь, дорогой,- скзл Шиб,- бояться нечего.

Сев в эромобиль и пристегнув ремень безопсности, он спросил: - В caмoм деле?

- Что, в смом деле?

- У тебя действительно есть ткие прв?

- О, д. Я могу упрвлять любым трнспортом.

- Везде, в любое время и трнспортом любого рзмер?

- Я думю, что тм тк нписно.

- Я вновь преклоняюсь перед тобой,- скзл он.- Кк только у тебя н все хвтет времени?

- Ну, я получил мои прв н вождение личного втомобиля, когд еще учился в школе. Я обучлся нвигции в колледже. А потом я летл третьим помощником кпитн н космолете.

- Сколько тебе лет? - спросил он.

- Тридцть пять.

- Черт возьми, ты или обмнывешь меня, или ты молодой д рнний,скзл он, обезоруживя его одной из своих смых очровтельных улыбок.

- Я поступил в ксентосский университет, когд мне было четырндцть лет,- скзл он, включя двигтель воздухолет. Они взлетели в небо.

Пустыня нчлсь через четырест миль от взлетной площдки. Джунгли редели, перешли в свнну и кустрник, потом пошл гористя местность с вечным снегом н горных вершинх, и, уже з горми, нчлсь бесплодня земля. Песчня и местми холмистя, он отлично смотрелсь в лучх зходящего солнц.

Винн сбвил скорость, и они полетели нд горми.

Крсивый пейзж предстл перед их глзми.

- Ккя крсот,- прошептл Шиб.

- Выбирй ккое-нибудь место. Мы сделем посдку и устроим пикник.

- Вон тм,- скзл он и покзл н вызженную солнцем столовую гору.Оттуд у нс будет хороший вид н окрестности.

По мере того кк солнце сдилось, стновилось не тк жрко. А с сумеркми стло вообще прохлдно.

Шиб рсстелил сктерть, которую достл из корзинки для пикников, поствил н нее пищу, которой зпсся Винн, и с энтузизмом принялсь з еду, время от времени издвя звуки тип: "у-у, хорошо" или: "-, змечтельно"..

У Винн тоже прорезлся ппетит. Солнце уже было совсем низко. Шибе стло холодно, и он нкинул ей н плечи теплую шль. Он все еще был н ногх, когд он взял его з руку и скзл:

- Смотри.

Яркий огненный шр пересекл безоблчное небо с восток н зпд. Шиб вскочил н ноги и обнял Винн рукой з тлию. Кзлось, огненный летющий объект приближется прямо к ним. Он пронесся нд ними, издвя звонкие вибрирующие звуки, которые эхом отозвлись в горх и змерли в долине.

- Сейчс будет мощный взрыв,- прошептл Винн, но не успел он зкончить свои слов, кк летющий объект резко взмыл вверх и исчез в небе.

- Ккой-то идиот сжег изоляционного мтерил н сумму в сотни тысяч кредиток,- зметил Винн.

- Ого,- скзл Шиб, все еще обнимя Винн.

- Что ж, у нс еще остлся десерт,- скзл Винн.

Он медленно ел змороженные слдости, облизывя ложку, явно получя удовольствие от еды. Солнце скрылось з горизонтом, но небо пылло бгровым цветом.

Шиб покончил с десертом, удовлетворенно вздохнул и зкутлсь в шль.

- Спсибо тебе,- скзл он.- Этот зкт был смым лучшим подрком из всех, которые мне делли в последнее время.

- Это я тебя должен блгодрить,- скзл он.

- Ну что ж, если зхочешь, чтобы я оргнизовл для тебя еще один роскошный зкт, дй мне знть.

- Я блгодрен тебе з то, что ты соглсилсь провести вечер со мной,пояснил он.- Он рзвел рукми.- Я все еще не верю в это. Я провожу время с Шибой Вебстер. Мы вместе выросли, но я видел тебя только н киноэкрне. Впервые я увидел тебя, когд мне было шестндцть лет. Я чсми сидел в библиотеке, выискивя фильмы, в которых ты снимлсь. С тех пор я не пропустил ни одного холо-фильм с твоим учстием.

Он зсмеялсь.

- Боже мой, ты видел мои рнние роли, и я тебе все еще нрвлюсь?

- Твое ктерское мстерство все время совершенствовлось. И ты стновилсь все крсивее. Пок не достигл совершенств.

Он смотрел, кк пылет н горизонте небо.

- Винн, я понимю тебя. Когд ты видел меня н трехмерном экрне в крсочном холо-фильме...

- Ты был больше и еще лучше, чем в рельной жизни, потому что я предпочел смотреть фильмы с твоим учстием в кинотетрх, не н домшнем экрне.

- И ты не мог ко мне прикоснуться,- скзл он и коснулсь его руки.Но это просто моя рбот. Мой многомерный обрз н экрне это не Шиб Вебстер, ктрис, зрбтывющя деньги н еду и рзвлечения.- Он взял его руки в свои и сжл их.- Вот нстоящя Шиб Вебстер. Я всего лишь обыкновення женщин. У меня бывют головные боли, я слишком много ем и пью, у меня болит живот и иногд у меня неприятно пхнет изо рт. Когд кончются съемки, я иду к себе домой и чувствую себя стршно одинокой.

Он откшлялся.

- Тк что не пытйся видеть во мне богиню, перед которой ты хочешь преклоняться. Я живой человек, ткой же, кк и ты.

- Но ты крсивее многих женщин, это ты должн признть.

- Д,- скзл он, не отпускя его рук.- И я рд этому, потому что крсот делет меня богтой. Я рд, что нрвлюсь тебе.

- Д, ты мне очень нрвишься.

- Я нрвлюсь тебе?

- Дже больше, чем нрвишься.

- Что ж, двй не будем спешить. Будем продвигться вперед небольшими шгми.

- Я никогд в жизни никого не хотел поцеловть тк, кк хочу поцеловть тебя.

- Ты уже делешь первый шг,- он склонилсь к нему.

Он зкрыл глз, когд его губы коснулись ее губ.

Он целовл других, и другие целовли ее много рз, в кино и в жизни. Но он никогд не был рспущенной женщиной. Он не был из тех крсвиц, которые достигют своих жизненных целей, Отдвясь богтым и всемогущим мужчинм. С смого нчл он дл понять боссм киноиндустрии, что не желет торговть своим телом. Он был Шиб, и этого было вполне достточно для того, чтобы он могл достичь своей цели. Конечно же, он не был девственницей. Он дже один рз был змужем. Ее семейня жизнь не удлсь, опыт был нстолько плчевный, что он некоторое время вообще избегл интимных отношений с мужчинми. Но он был чувственной женщиной. Он получл удовольствие от хорошей еды, прекрсной музыки, интересных фильмов. Он знл толк в любви и умел знимться любовью, если ей попдлся достойный пртнер. Он еще не был уверен, стоит ли зходить слишком длеко в отношениях с Винном Стерном, но, когд он ее целовл, он испытывл к нему влечение.

Он позволил ему обнять ее. Вечером в горх стло прохлдно, теплот его тел согревл и возбуждл ее. Он ответил н его поцелуй, и вдруг услышл голос своей сестры Рут: "Шиб, Шиб".

- Отстнь,- скзл он про себя, рздрження тем, что ее отвлекют.

- Шиб, послушй,- услышл он голос своего брт Дэвид.

- Шиб, ты нужн нм,- скзл Рут.

- А? - он освободилсь из объятий Винн.

- Что случилось? - спросил он.

- Я не зню,- ответил он.

Он все еще слышл голос, они рздвлись у нее в голове. Слов было не рзобрть, но в них слышлся призыв о помощи. Он тряхнул головой, вновь позволил Винну поцеловть себя, но голос не умолкли, мешя ей нслждться поцелуями.

- Мы сделли первый шг,- прошептл он, оттлкивя от себя Винн.

- Я хочу опять встретиться с тобой,- скзл он.

- Мы будем встречться кждый день, дорогой,скзл он, вствя.

- А вечером?

- Шг з шгом,- повторил он.

Н пороге своего домик он поцеловл Винн долгим поцелуем, и н мгновение ей покзлось, что он опять слышит голос. У себя в комнте он быстро рзделсь, почистил зубы, легл в постель и зснул с чувством приятной устлости. Голос рзговривли с ней во сне.

- Шиб, Шиб.

- Ты нужн нм, Шиб.

- Пожлуйст, Шиб.

- Шиб, Шиб, Шиб.

ГЛАВА 6

Лейтеннт Анжел Брдин приколол две звезды н один погон Джош Вебстер, потом еще две звезды н другой погон. Зкончив делть это, он отошл в сторону и отдл ему честь. Они были одни в кбинете Джошу. Документы, лежщие н столе, подтверждли, что Вебстер повышен в звнии.

- Очень идет вм, сэр,- скзл Анжел.

Джош подошел к ней, обнял, оторвл от пол и поцеловл.

- Я считл, что стршие офицеры должны вести себя сдержнней с подчиненными,- скзл он, дрзня его.

- Сегодня вечером мы отметим мое повышение,скзл он.- Мы поужинем в твоем любимом ресторне.

Он ндул губы.

- Ты всегд говорил, что это слишком дорогой ресторн.

- Я получил много денег з повышение в звнии, мы их все прокутим.

Он положил руку ему н лоб.

- Вроде бы, темпертуры у тебя нет.

Он игриво похлопл ее по попке. И срзу же после этого рздлся громовой взрыв, от которого здрожли стены кбинет, кртины чуть не попдли н пол, и зкчлся, подвешенный под потолком, минитюрный боевой космический крейсер ГА.

- Что з черт? - вскрикнул Джош.

Анжел немедленно бросилсь к переговорному устройству. Несколько минут он слушл сообщение.

- Ккой-то идиот пролетел нд штбквртирой со сверхзвуковой скоростью.

- Ну, он з это ответит,- скзл Джош.- Они устновили, кто он ткой?

Анжел нхмурилсь.

- Боюсь, что нет.

- Ты шутишь?

- Прости, но нрушитель не устновлен.

- Некто проносится со сверхзвуковой скоростью по смым оживленным воздушным линиям глктики, сотряся стены штбквртиры ГА, и мы не знем, что это з се? Ккого черт? Он что, невидимк?

Адмирл Джулия Роберте и чины ГА тоже здвли друг другу примерно ткие же вопросы. Ответить н них предстояло кпитну Вебстеру.

- Кпитн,- скзл дежурный офицер пункт нблюдения н космодроме Ксентос,- похоже, что этот сукин сын невидимк.

- Он не мог лететь н ткой скорости,- скзл Джош,- у него должен был рзвлиться корпус.

- Дело не в его скорости,- скзл офицер.- Мы видели его н экрне ккое-то время и вычислили его скорость. Любой космический корбль может позволить себе ткую скорость. Вопрос в том, кк этот космолет мог войти в тмосферные слои и выйти из них н ткой скорости и не рзлететься при этом в дребезги.- он подошел к столу, взял снимок протянул его Джошу. Автомтическим приборм удлось сфотогрфировть его.

В центре фотогрфии был огненный шр.

- Компьютерное увеличение? - спросил Джош.

Дежурный офицер передл ему еще один снимок.

Сфотогрфировнный объект был просто бесформенной концентрцией свет.

- Что это ткое, кк вы считете? - спросил Джош.

- Сэр, я не зню. Я бы хотел думть, что это метеорит. Но этот летющий объект появился совершенно неожиднно н высоте ст пятидесяти футов. Он летел с восток, прошел нд штб-квртирой н высоте двух тысяч футов, потом вертикльно ушел в небо.

- Сдитесь, кпитн,- скзл дмирл Джулия Роберте. Джош кивнул и сел. Адмирл выжидтельно посмотрел н него.- Ну что? - спросил он.

- Кжется, нметилсь тенденция отнести это происшествие к рзряду необъяснимых номлий,- скзл Джош.

- Это не пройдет,- скзл Джулия резко.

Джош рзвел рукми.

- Ккое-то тело действительно пролетело нд нми со сверхзвуковой скоростью. Летющий объект был зрегистрировн всеми детекторми. Любой современный космолет может рзвить ткую скорость, но при этом сгорит столько изоляционного мтерил, что корбль просто рзвлится н чсти.

- Джош, мне не дют покоя целыми днями,- скзл дмирл.- Ты не поверишь, ккие тут выскзывются предположения.

- Я могу себе вообрзить,- скзл Джош.

- Мы нходимся в центре ниболее контролируемого воздушного прострнств н всем Союзе плнет,скзл Джулия.- Количество воздушного трнспорт в днном секторе обусловило создние трехслойной системы экстр-тмосферного контроля. А при трехслойном контроле кмень величиной с твой кулк не может пролететь в тмосферу незмеченным.

- Что-то все-тки пролетело,- скзл Джош угрюмо.

Джулия подперл подбородок своими изящными пльцми и в здумчивости посмотрел в окно. Глктик был огромной. Хотя человек вот уже тысячу лет кк летет в космос, глктик, в основном, остется неизученной. З кольцом звезд по крям Млечного пути нчинлось экстр-глктическое неизученное прострнство. По срвнению с колоссльной величиной вселенной рзмеры той глктики, в которой они жили, были весьм скромны. А что же говорить о смом человеке? Он был хрупким существом весьм эфемерного содержния. Но он покинул родную плнету, чтобы исследовть и, если нужно, покорять врждебные миры.

Джулия видел Мертвые миры, рдиоктивные плнеты.

Он читл мирийские рукописи - холодящие душу описния гибели двух рс. Он был н плнете Эрин Кеннер. Рзумные существ время от времени проникли в их собственную глктику из других миров, и они могли только гдть, ккое количество рзнообрзных систем может существовть в рзличных чстях космос.

Все рсы, известные человечеству, в конце концов погибли. Целые плнеты подверглись опустошению и геноциду.

Н всех корблях депртмент исследовния иноплнетных миров имелось современное оружие. Человек хорошо знл свою собственную природу. Днным двно н струшке Земле был рзвязн ядерня войн.

А знменитя зидскя войн потрясл миры. Отпрвляясь н неизвестные плнеты, человек предполгл встретить тм грессор, вроде тех существ, которые уничтожили биологическую жизнь н Мертвой плнете.

- А может быть, Джош,- скзл он, нконец,это был рзведчик иноплнетят Джош пожл плечми.

- Кто знет.

- Я думю, что пок у нс мловто информции, чтобы скзть с уверенностью, что это был з объект.

- Я тоже тк считю,- скзл Джош.

Он повернулсь к нему лицом и улыбнулсь.

- Но вы не будете знимться опозннием неопозннного объект, кпитн.

- Все же, если я могу что-то сделть...

- Д, можете,- скзл он и взял со стол большой служебный пкет. Он встл, обошл стол и протянул пкет Джошу, который встл ей нвстречу.

- Вше новое нзнчение, кпитн,- скзл он.

Джош улыбнулся мльчишеской озорной улыбкой.

Он вскрыл пкет, вытщил из него документ, подтверждющий его нзнчение н должность кпитн космического корбля, носящего имя "Эрин Кеннер".

- Адмирл,- скзл он.- У меня нет слов."Эрин Кеннер" был новейшим крейсером-исследовтелем клсс Десквери. Это был только четвертый корбль подобного тип, изготовленный в ибнском Кузнецке. Нзвнный, кк и его предшественник, в честь одного из смелых исследовтелей космос, корбль облдл всем необходимым для того, чтобы бороздить глктику вдоль и поперек. Этот космический корбль, подобно другим корблям того же клсс, походил н Римфер в минитюре. Он был оборудовн мощными детекторми и имел н борту смое современное вооружение, при помощи которого мог дть отпор любому грессору.

Экипж предписн корблю, но вм рзрешется смому отобрть себе помощников из числ офицеров.

- Адмирл, я блгодрю вс,- скзл он, протягивя ей руку.

- Не стоит блгодрностей,- сдержнно скзл он.- Вы зслужили это нзнчение.- Он улыбнулсь.- Я звидую вм, Джош. Временми, сидя з этим чертовым столом, я мечтю о том, чтобы стть ткой же молодой, кк вы, иметь кпитнские звезды н погонх, получить добрый космический корбль в свое рспоряжение и отпрвиться в открытый космос.

- Я бы с рдостью полетел в космос под вшим комндовнием, дмирл,скзл Джош.

- Идите,- скзл он,- убирйтесь отсюд к черту.

- Слушюсь.

Он проводил его до двери.

- Когд вы прочитете вше предписние, вы увидите, что вм предоствлен довольно большя свобод действий.

Он вопросительно посмотрел н нее.

- Д, я звидую вм. Вы можете совершть перелеты в любом нпрвлении, бороздить любые космические прострнств, исследовть звездные системы, но, если вы нпрвите "Эрин Кеннер" по одному из мршрутов, проложенных Римфером, то убьете срзу двух зйцев.

Он не только двл ему добро н поиск двух пропвших космических корблей, н борту которых нходились его близкие родственники, но и нмекл, что это весьм желтельно.

- Я блгодрю вс, дмирл,-скзл он.

-Что ж, Джош, нет ничего удивительного, когд ккой-нибудь стронвт-любитель вдруг исчезет в космическом прострнстве, но, когд в том же секторе пропдет ткой с кк вш брт Дэвид, это ознчет, что пор слетть туд и узнть в чем тм дело.

- Тк точно. Я и см тк думю..

Джош прошелся по своему кбинету в тнце, рзмхивя документом, который подтверждл его нзнчение н должность кпитн космолет. Анжел стоял, сложив руки н груди, и с серьезным выржением лиц смотрел н него.

- Ты почему хмуришься? - спросил он.

- Когд ты улетешь?

- Ты здешь непрвильный вопрос.

- Что ты имеешь в виду?

- Нужно было спросить, когд мы улетем.

Н ее лице появилсь ослепительня улыбк.

- Мы?

- Если только вы соглсны погубить пру лет в открытом космосе, лейтеннт.

- Я соглсн.- Он подмигнул ему.

- Ну тогд, почему ты еще не готов к полету?

- Дй мне пять минут н сборы.

- Есть одн проблем, Анжел.

Он срзу же нсторожилсь.

- "Эринн Кеннер" - очень небольшой космический корбль. Мы будем нходиться в очень тесном конткте с другими членми экипж. Ты знком, я полгю, с првилми общения между людьми рзного пол н борту космолет. Н больших корблях, где экипж состоит из десятков людей, эти првил не тк строго соблюдются. Но н небольшом крейсере, вроде ншего, все будут у всех н виду. Чтобы избежть всяких неприятностей, кждому придется спть в его собственной кровти.

Он улыбнулсь.

- Но мы нйдем время, чтобы...

- Не пытйся соблзнить кпитн, девушк.

Он обнял ее, посмотрел ей в глз.

- Есть один выход из этой зтруднительной ситуции.

- Ккой же?

- Если кпитн жент н одной из женщин, входящих в число членов экипж, он может спть с ней вместе.

- Ты делешь мне предложение?

- Д..

- А что если в дльнейшем нм придется летть н рзных космических корблях?

- Что ж, мы это переживем,- скзл он.- Тк ты выйдешь з меня змуж?

- Конечно, черт возьми,- скзл он.- Ненвижу спть одн.

Он поцеловл ее, и вдруг в его вообржении возник обрз млдшей сестры д ткой яркий, что открыв глз, он готов был увидеть вместо Анжелы Шибу.

"Эрин Кеннер", метллическое, сверкющее н солнце чудо, был готов к полету. Издлек трудно было увидеть н нем люки, бойницы для пушек и нвигционные приборы. В передней чсти корбля были открыты смотровые отверстия, в фюзеляже прятлись зщитные устройств, которые можно было пустить в ход в случе необходимости. Смотровые отверстия делли космолет похожим н скзочную фею. В космосе они никогд не открывлись, потому что глзми "Эрин Кеннер" были электроник и оптик. Члены экипж, женщины и мужчины, были ндежно зщищены дюрметллическим корпусом корбля от космического холод и рдиции.

Экипж построился в шеренгу по всему крейсеру, когд Джош и Анжел вышли из эромобиля и, под звуки военного оркестр, прошли к "Эрин Кеннеру". Н борту корбля уже нходились дв млдших офицер, отобрнных Джошем среди лучших служщих в состве вооруженных космических сил. Один из них подл комнду смирно. Джош и его первый помощник, Анжел Вебстер, приветствовли экипж. Они медленно прошли вдоль строя. Второй помощник и штурмн были мужчинми.

В экипже было пять мужчин и пять женщин. Джош ознкомился с послужным списком кждого из них и остлся доволен. Адмирл подобрл ему отличную комнду.

- Речей не будет,- скзл он, после того кк второй помощник отдл комнду вольно.- Все, нходящиеся здесь, уже бывли в космосе. Вы впрве ожидть от меня идельного комндовния корблем, я впрве ожидть от вс безупречного выполнения своих обязнностей. У всех вс отличные послужные списки.

Он смотрел н молодые лиц своих подчиненных.

- Я зню, что вм хочется узнть о том, куд мы летим. Мы последуем по экстр-глктическому мршРУТУ. устновленному Римфером, до пункт, который штурмн укжет н звездной крте, зтем будем проклдывть свой собственный мршрут в открытом космосе. Перед нми стоит здч - обнружить дв, пропвших без вести, космолет. Но снчл мы должны хорошенько изучить "Эрин Кеннер" и поэтому совершим небольшой познвтельный полет в центр глктики. Кк вм известно, новый космический корбль всегд опробывется н стрых космических путях. Цель ншего полет - одн из пустынных плнет сектор Диомидис. Оттуд мы отпрвимся в ибнский Кузнецк, где зпсемся продовольствием и подготовим корбль к экстрглктическому полету.

В течение двух дней Джош помогл офицерм и членм экипж освивться н космолете. Только после того, кк он понял, что все знют свои обязнности и ту рботу, которую они должны выполнять н "Эрин Кеннере", он отдл прикз зпускть двигтели. Крейсер плвно поднялся в небо, прошел через тмосферные слои, нбрл должную скорость и вышел в прострнство открытого космос. Он плыл в бесконечной темноте, мерно гудел генертор, кпитн и члены экипж проверяли рботу приборов и функционировние всех систем звездного крейсер. По прикзу Джош штурмн сел з пульт упрвления. Корбль совершл стремительный перелет н рсстояние многих световых лет к центру глктики. Пок что они следовли известным мршрутом. Когд они увидели н экрне компьютер сияющее ядро глктики, в космическом прострнстве стло горздо оживленней - больше звезд, мяков и встречных космолетов. Еще несколько перелетов и "Эрин Кеннер" совершил мягкую посдку в недвно построенном коемопорту н пустынной плнете, где шли съемки фильм с учстием Шибы.

ГЛАВА 7

Ср Вебстер де Конд был женщиной небольшого рост и довольно хрупкого телосложения. Он зплетл свои длинные волосы в косы, потому что у нее не было эремени ходить в прикмхерскую. Обычно он предпочитл носить элегнтные плтья консервтивного покроя, но, отпрвляясь н ежемесячное собрние родительского комитет при тигинском городском Совете обрзовния и попечительств, он ндел деловой костюм клссического фсон. Костюм был сшит из дымчтого селбелизского шелк.

Когд председтель объявил ее выступление, он встл, попрвил юбку и прошл к трибуне, держ в рукх конспект своей речи.

Он говорил громким уверенным голосом, который соответствовл ее твердым убеждениям. Темой ее доклд было отсутствие дисциплины в рботе городской системы обрзовния.

- Меня зовут Ср де Конд,- нчл он скромно, хотя и знл, что все в зле знли, кто он ткя, и не только из-з того, что ее муж, Пит, был в совете првителей город Т и пользовлся слвой преуспевющего бизнесмен.

- Боюсь, что я тк же виновт, кк и все вы,говорил он, окидывя взглядом не членов Совет, родителей и учителей в зле.- Мы проспли последние выборы. Все шло тк хорошо, что мы почили н лврх.

Некоторые члены Совет уствились н Сру.

- От нс требовлсь постояння бдительность, мы пренебрегли ншим долгом. В результте систем обрзовния опять попл под контроль либерлов.

- Миссис де Конд,- скзл председтель.

- Мне кжется, мистер председтель, что вы предоствили мне возможность выступить.

- Д, конечно,- скзл председтель,- но я не вижу повод для вших нпдок н Совет. Вы специльно хотите посеять вржду между членми Совет и родителями.

- Мистер председтель,- скзл Ср, сверкнув своими крими глзми и дернув подбородком,- вржд между Советом и родителями Тигин уже существует, и не я этому виной.

Родители в зле зплодировли, побуждя Сру продолжть доклд.

- Суть дисциплины не в нкзнии,- объяснял он,- дисциплин это любовь. Приучя нших детей к дисциплине, мы зботимся о них. Молодые люди нуждются в опеке.

Он говорил в течение получс. Чсто ее речь прерывли бурные плодисменты. Он говорил о дисциплинрных взыскниях, которые следует нлгть н нрушителей-школьников и о том, ккие меры ндо применять к их родителям. Речь ее был эмоционльн, но вполне логичн. Зкончив доклд, он объявил, что собирется выствить свою кндидтуру н пост председтеля совет н следующих выборх. Аплодисменты звучли до тех пор, пок он не сел н свое место.

Ср не доверял системе втомтического упрвления. У нее в воздухолете, в конце концов, нходился ценный груз. Он см упрвлял эромобилем, сидя з рулем - прямя с высоко поднятой головой.

Пити и Сид, ее млдшие дети, были пристегнуты ремнями к сиденью з ее спиной. Пити дрзнил сестру, н которой был одет блетня юбочк. Ср вспомнил о собрнии Совет и думл о том, првильно ли он поступил, выдвинув свою кндидтуру н пост председтеля.

- Мм,- скзл Сид,- пор снижться.

Он чуть не пролетел нд тнцевльной студией.

Ср выбрл момент, когд рядом не было других воздухолетов, и пошл н посдку, звиснув нд улицей н высоте шести дюймов. Сид взял свои вещи и побежл в студию.

Потом Ср проделл еще двдцть миль через весь город к зднию, где должно было состояться собрние скутов, которое необходимо было посетить Пити.

Пок Сид знимлсь тнцми, Ср решил слетть в спортивный мгзин, чтобы купить все необходимое для путешествия ее стршей дочери н Терру-2. Он собирлсь отпрвиться туд в конце учебного год.

Ср долго искл место для прковки эромобиля и поэтому опоздл в студию Сид. Т уже двно ждл её н тротуре перед студией, и ее длинные ноги под короткой юбочкой покрылись гусиной кожей, тк кк дул довольно холодный ветер.

Френк, стршя дочь, был у зубного врч. Ср и туд опоздл.

- Мм,- выржл свое недовольство Френк, - я опоздю н собрние Исследовтелей.

Вся семья, кроме Пит, был в сборе, когд эрофургон доствил им н дом еду из Кухни Семи Миров.

Ср спешил н собрние Комитет по усовершенствовнию рботы библиотек, и у нее не было времени готовить обед. Они с Питом не держли слуг, хотя и могли бы позволить себе иметь их в любом количестве. Пит пришел домой кк рз в тот момент, когд он уже собрлсь уходить.

- Пп,- скзл Френк,- Мрш приглсил меня в гости сегодня вечером, но...

- Хвтит,- скзл Ср,- я же говорю тебе, что звтр тебе нужно идти в школу.

- Но...

Пит де Конд потрепл дочь по плечу.

- Ты же знешь првил, дорогя,- скзл он.

Ср поцеловл его в щеку.

- Мне нужно бежть.

- Ндеюсь, ты не слишком здержишься,- скзл он.

- Думю, что нет.

Но прочк твердолобых консервторов поднял шум из-з того, что более прогрессивные члены Комитет предложили увеличить число зрителей холо-фильмов в библиотекх. Спор длился более чс. Только в нчле одинндцтого Ср покинул поток воздушного трнспорт, снизилсь до уровня дверей своего грж, влетел в него, включил систему безопсности, которя втомтически зпирл эромобиль, в то время кк его двигтель подзряжлся. Двое млдших детей уже спли. Сид в обнимку с чучелом тигинского тигр, Пит - полункрытый одеялом. Он поцеловл детей, укрыл Пит кк следует. Предврительно постучв, зглянул в комнту Френк. Он слушл холо-музыку.

- Не зсиживйся до поздн,- скзл ей Ср.

- Хорошо.

- Спокойной ночи.

- Спокойной ночи, мм.

Пит сидел в кровти, подперев голову подушкми, и читл деловые бумги. Рядом с кровтью стоял его портфель.

- Привет,- скзл он.

- Ты удобно устроился.

- Кк прошло собрние?

Он пожл плечми.

- Кк обычно.

- Будешь ложиться?

Он знл этот взгляд муж. Он хотел ответить отрицтельно, но вместо этого улыбнулсь.

- Только приму внну.

- Мне нрвятся грязные женщины,- улыбнулся он.

- Я быстро.

Он уже убрл бумги и портфель, когд он вышл из внной, блгоухя шмпунем и духми. Он откинул одеяло, чтобы он могл лечь с ним рядом. Н нем не было никкой одежды. Он почувствовл влечение к нему. Они были женты вот уже двдцть лет и хорошо изучили друг друг. Он знл все ее желния и делл все, чтобы удовлетворить их. Он принимл его зботу о ней, кк должное, приятное и необходимое условие супружеской жизни, но не считл это жизненно вжным. Он знл, что ему нрвится, когд он говорит, кк ей хорошо с ним. Ее стрстные крики в конце полового кт не были притворством, но, если бы он не понимл, что он любит их слушть, он бы предпочл не кричть. Он делл все, чтобы доствить ему нслждение. Он был ее муж, ее мужчин, единственный, с кем он когд-либо имел половую связь. Когд он достиг кульминции, перед ее внутренним взором вдруг возникло лицо Дэвид, и, н долю секунды, он испытл зпретное, непристойное желние, но тотчс с отврщением зствил себя не думть о брте, крепко обнимя муж и осыпя его лицо и шею поцелуями.

Принимя душ, он здумлсь, вспоминя отц с мтерью. Он не чсто виделсь с родителями. Последний рз, когд он видел Джош, тот скзл ей, что от родителей нет никких вестей, и что Дэвид собирется рзыскивть их. Но он полгл, что все будет хорошо.

Ничего плохого не могло случиться с Срой де Конд.

У Сры Вебстер де Конд был змечтельный муж, отличный дом и прекрсные дети. Ее жизнь был предельно нполнен всякими событиями, тк что в ней просто не было мест для неприятностей. Мм с ппой обязтельно вернутся и рсскжут им ккую-нибудь удивительную историю о том, кк они зблудились в открытом космосе.

Пит еще не спл, когд он легл в постель рядом с ним. Он привлек ее к себе и нчл лскть.

- Ты довольно сексульн для пожилой змужней женщины,- скзл он.

- Д и ты не тк плох для строго степенного бизнесмен,- скзл он ему.

- Кстти, о бизнесе...

Он чсто говорил с ней о своих финнсовых делх.

Он положил голову ему н плечо и ждл того, что он хотел ей скзть.

- Сегодня я купил прв н покз нового холофильм с учстием твоей сестры н всей плнете.

Он был удивлен. Он никогд рньше не был связн с индустрией рзвлечений.

- В смом деле? Но это не совсем твоя облсть.

- Это верное дело, и я н нем хорошо зрботю, - скзл он.- Знешь ли ты ккое место знимет твоя млдшя сестр в киноиндустрии?

- Ну, я думю, что он хорошя ктрис.

- И почти ткя же сексульня, кк ты.

Н мгновение Ср предствил свою сестру - ослепительную крсвицу, результт миллионов лет эволюции.

- Х-х,- скзл он.

- Нет, не х-х,- скзл он.- Тк оно и есть н смом деле. Королев неплох, что говорить, но для меня ты смя крсивя женщин в мире.

Он рссмеялсь.

- Что ж, ккя бы я не был, я вся твоя.

Он нчл думть о том, чем ей предстоит зняться н этой неделе, когд лицо Дэвид Вебстер опять предстло перед ее внутренним взором. Что-то случилось с ним. Он пострлсь избвиться от мыслей о брте и стл опять думть о своих знятиях. Ей нужно было посетить все родительские комитеты в городе в ходе своей предвыборнгш кмпнии. У Пити в четверг тренировк по грундболу, Сид нужно отвезти к зубному врчу в пятницу. Через несколько месяцев Френк получет водительские прв. Общественным трнспортом ей еще пок нельзя упрвлять, но своим эромобилем он уже сможет пользовться. Пит подобрл для нее небольшой спортивный воздухолет. И пок что ей, нверное, следует откзться от должности лидер юных исследовтелей: у нее и тк достточно всяких нгрузок.

А для глупых беспокойств о членх ее семьи у нее вообще нет времени. Никкие неприятности никогд не случлись с Срой де Конд.

ГЛАВА 8

Винн Стерн нблюдл з тем, кк грузят хрупкое оборудовние н трнспортный космолет округлой формы, когд в небе появился "Эрин Кеннер". Изящный, новенький корбль стремительно и лихо пошел н снижение, звис нд поверхностью н высоте ст футов и совершил мягкую посдку. Винн дл комнду сделть перерыв в рботе, и грузчики во все глз стли рсг смтривть крейсер-исследовтель нового тип.

- Кпитн корбля явно опытный с,- зметил один рбочий.

- Кпитн решил слегк порисовться,- скзл Винн. Открылись люки, и несколько человек вышли из "Эрин Кеннер". - О'кей, ребят, двйте продолжть рботу,- скзл Винн, отворчивясь от крейсер. Грузчики знялись своим делом.

В искусственному лесу снимлись последние эпизоды фильм. Снятую ленту потом специльно обрботют н Делосе, где нходилсь студия "Объединенные холофильмы", чтобы, при помощи специльных технических эффектов покзть рнние формы жизни н плнете Артюн, где среди деревьев ползют ккие-то непонятные существ в поискх сочных плодов.

Шиб был в ртистической уборной и гримировлсь для съемок в зключительном эпизоде, когд ее позвли. Он с нетерпением ждл того чс, когд он нконец, покинет эту пустынную плнету. Он взглянул н чсы и вздохнул. Он всегд получл большое удовольствие от съемок, ей нрвилось снимться в этом фильме о Мири, но в последнее время ею овлдело беспокойство. Не то что бы ей тк уж нетерпелось вернуться домой н Делос, хотя он и скучл по своему большому дому с прком, извилистые дорожки которого вели к кристльно чистому озеру. Нет, ей просто не сиделось н месте. Он хотел отпрвиться в путешествие во что бы то ни стло. Ей снились сны о том, что он лежит по звездным мршрутм куд-то, где он еще не был. Ей ткже чсто снились родители, Джош, Дэвид и Рут.

Один из помощников режиссер просунул голову в дверь и скзл:

- Через пять минут мы нчинем рботу, мисс Вебстер.

Они снимли зново сцену, в которой Мири впервые встречлсь с иноплнетянином. Он ждл ее н борту своего космического корбля. После того кк будут сделны специльные эффекты, он будет нходиться тм в окружении грциозных иноплнетянок. Но в сцене, которую сейчс снимли, он был один. Шиб, стройня и величвя, шл вверх по ступеням, ведущим н борт корбля. Н ее губх зстыл ничего не выржющя улыбк. Иноплнетянин протягивл к ней обе руки, дружески приветствуя ее. Он скзл:

- Вы неописуемо прекрсны.

- Снято,- скзл режиссер.- Готово.

В рядх съемочной группы воцрилось рдостное возбуждение. Съемки н этой плнете были зкончены.

Вскоре они полетят нзд в цивилизовнный мир. Актер, игрвший роль Рея, пришельц с плнеты Дилн, поцеловл Шибу в щеку.

- Мы неплохо провели здесь время,- скзл он,но я стршно соскучился по нормльной еде и моему дому.

Режиссер, збыв н время все рзноглсия, обнял Шибу и похвлил ее редкий ктерский профессионлизм.

Когд Шиб покинул съемочную площдку, он увидел Джош Вебстер, стоящего держ руки з спиной. Он был высокого рост и выглядел превосходно в своей синей форме, рядом с ним стоял очень привлектельня женщин-офицер.

- Привет, Королев,- скзл Джош.

- Джош! Боже мой,- воскликнул Шиб, подбегя к нему и бросясь в его объятия.

- Не сломй крылья, дорогя,- предостерег ее режиссер,- они нм еще могут пондобиться.

- Это стрнное существо,- скзл Джош Анжеле,- моя сестр Шиб. Шиб, познкомся с моей женой Анжелой.

Шиб взял обе руки Анжелы в свои руки.

- Чудесно,- скзл он.- Вы супер-женщин. Кк вм удлось женить н себе этого строго, противного холостяк? - он повернулсь к Джошу.- Ккой змечтельный сюрприз.

- Я слышл, что мою млдшую сестру пытются превртить в ббочку.

- Ббочк сейчс улетит переодевться,- скзл он.- Анжел, пойдемте со мной. Вы освежитесь, пок я буду снимть с себя эти мех. Стрин Джош, ты тоже можешь пойти с нми, если хочешь.

- Я похожу здесь и полюбуюсь декорциями,скзл Джош.

- Мы будем готовы через полчс,- скзл Шиб.

В гримерной Анжел помогл Шибе снять ртюнские мех. Он почувствовл себя несколько неловко, когд Шиб предстл перед ней одетя только в трусики и прозрчный лифчик, но см Шиб никкой неловкости не испытывл. Он покзл Анжеле удобств и знялсь удлением грим со своего лиц. Ее лицо было совсем чистое, когд Анжел вышл из внной.

- Джош был прв,- скзл Анжел,- вы смя прекрсня женщин в мире.

- Вы тоже очень крсивя. Я понимю, почему мой легкомысленный брт выбрл вс.

- Змолчите,- скзл Анжел,- или- я нчну приствть к вм с просьбой дть мне роль в вшем холо-фильме.

- Вы очень киногеничны,- скзл Шиб, , когд Анжел рссмеялсь, добвил: - Нет, н смом деле.

Шиб вскочил н ноги, одел сверкющее плтье, сунул ноги в модные туфли н высоких кблукх.

- Пошли нйдем ншего крсвц и пообедем гденибудь.

- Соглсн,- скзл Анжел.

Винн Стерн был в кфетерии. Он мхнул рукой Шибе, и он приглсил его з их столик, предствив его Джошу и Анжеле. Анжел слегк толкнул Джош локтем, чтобы обртить его внимние н то, кк Шиб смотрит н Винн. Винн вырзил свое восхищение "Эрин Кеннером", после чего Джош нчл рсхвливть свой корбль.

- Послушй, мы уже поняли,- прервл его Шиб.- Ты любишь свой космолет. Если бы я был Анжелой, я бы ревновл тебя к нему.

- Боюсь, что я его уже ревную,- скзл Анжел.- Крейсер функционирует безупречно. Мы с нетерпением ждем, когд отпрвимся н нем в длительное путешествие в открытом космосе.

- Вм не пондобится случйно слегк подержнный . технический консультнт? - спросил Винн.

- Мы бы взяли тебя, Винн,- скзл Джош,- но нм не нужен технический консультнт. Нш штурмн может выполнять эту роль.

- А кк нсчет гржднского родственник? - спросил Шиб.

- Это не понрвится комндовнию,- скзл Джош.

- Это же нстоящя дискриминция,- скзл Шиб недовольно.- Вы нмерены искть "Стриков" и Дэвид с Рут, не тк ли?

- Мы собиремся обследовть тот сектор космос, в котором окзлись об космических корбля, после того кк они покинули устновленные мршруты,скзл Джош.

- Я много думю о ппе с ммой,- скзл Шиб.- Они не умерли, Джош.

Джош помолчл некоторое время.

- Ндеюсь, что они живы, Королев.- Он зствил себя улыбнуться.- Н их космолете достточно много продовольствия. Им дже не ндо пок прибегть к неприкосновенному зпсу.

- Они не умерли,- повторил Шиб.- И Дэвид с Рут тоже живы.

"Эрин Кеннер" в течение двух дней оствлся н пустынной плнете. Шиб и Винн совершили змечтельную экскурсию по крейсеру. Анжел и Шиб очень подружились и много болтли друг с дружкой. Винн знимлся погрузкой компьютеров, кмер и другого чувствительного оборудовния н товрный корбль. См он предполгл совершить путешествие н роскошном трнспортном корбле в одной кюте с Шибой. Нконец, все оборудовние было погружено. Временные домики тоже рзобрли и погрузили н корбли. Члены съемочной группы знимли свои мест в кютх. Экологическя комнд уничтожл следы пребывния съемочной группы н плнете-зповеднике.

Винн и Шиб попрщлись с Дэвидом и Анжелой.

Винн покинул троицу и пошел в последний рз взглянуть н оборудовние. Через дв чс он стоял н поле и нблюдл, кк "Эрин Кеннер" нбирет высоту и исчезет в синеве неб. Через несколько секунд зрботли двигтели трнспортного корбля, и он поднялся в небо вслед з своим грциозным предшественником. К тому времени кк трнспортник вышел н орбиту и штурмн нстроил генертор н первый перелет, более быстрый военный корбль был уже н рсстоянии многих световых лет от пустынной плнеты, деля бесконечные перелеты по проложенным мршрутм.

Винн проводил взглядом товрный корбль и взошел н борт своего космолет.

- Где Шиб, черт возьми? - спросил у него режиссер.- Кпитн с ум сходит.

- Он поднялсь н борт три чс нзд,- ответил Винн.- Он скзл мне, что слегк устл. Я полгю, он в своей кюте.

- Ты думешь, что мы ткие дурки и не догдлись проверить ее кюту? скзл режиссер, поднимя руки вверх кк бы в мольбе ккому-то неведомому божеству.

Винн прошел в кюту Шибы.,Комнт был в идельном порядке, что говорило о том, что Шибы здесь быть не могло. Он открыл шкф. Ее вещи висели н вешлке. Ее бгж был н верхней полке. Когд Винн уже собирлся уходить, в дверях появился секретрь Шибы.

- Вы ее ншли? - спросил Винн.

- Нет,- ответил секретрь.

- Ну, вы же знете Шибу. Он, нверное, решил совершить последнюю прогулку в лесу.

- Я тк не думю, мистер Стерн,- скзл секретрь.- Среди бгж нет сумки с ее смыми необходимыми вещми.

Винн посмотрел н него вопросительно.

- Ткя небольшя сумк. В ней косметик, зубня пст, щетк, снотворное, смен нижнего белья. И все ткое прочее. То есть то, чего не ндо искть в сумкх, где много всякой одежды.

- Вы уверены?

- Нет и ее дргоценностей.

- Ты поступешь очень глупо,- скзл себе Шиб шепотом, покидя трнспортное судно через люк и прячсь з стртовую стойку. Рздвлся гул двигтелей корбля, готовящегося к отлету. Он посмотрел из-з стойки. Люки н "Эрин Кеннере" все еще были открыты.

Космолет згружлся продовольствием из эрофургон.

Шиб увидел человек, несущего корзину с зеленью.

Он подождл, пок фургон зеленщик отлетел, и к товрному люку подлетел другой фургон. Держ в рукх небольшую сумку, он подошл к люку и злезл в него.

Следом з ней н борт корбля поднялся рбочий с корзиной фруктов н плечх. Н пустынной плнете не было трнспортеров и груз приходилось переносить в ручную. В небольшом отсеке стоял человек в синей форме и следил з тем, чтобы овощи и фрукты склдывли в специльный ящик для хрнения. Шиб неплохо ориентировлсь н корбле, потому что помнил рсположение отсеков и кют после той экскурсии, которую провели для нее Джош и Анжел.

Он пробежл по небольшому коридору, который проходил мимо вход в кбину, открыл одну дверь и окзлсь в спортзле.

- Ты делешь большую глупость,- опять скзл он себе, устривясь в укромном уголке з топчном.

Кондиционер н борту корбля рботл во всю, тут еще люки были открыты, тк что в спортзле было довольно прохлдно. Он достл из сумки термопростынь и зкутлсь в нее. Вскоре он согрелсь, и, нходясь в полной уверенности, что совершет огромную глупость, уснул.

Он проснулсь от толчков и понял, что крейсер нходится в воздухе. До ее слух доносился мерный гул двигтелей. Внешнее ускорение прекртилось, и включились приборы, устрняющие невесомость внутри корбля. Через несколько минут он ощутил специфические покчивния, ознчющие, что зрботл генертор полетов, и космолет вышел в открытый космос. После третьего перелет он положил термопростынь нзд в сумку и выпил воды из втомт, стоящего у двери спортзл. Ей хотелось есть. Корбль еще пру рз кчнуло, и он плвно поплыл вперед.

Он слышл жужжние вентиляторов и ккие-то тикющие звуки з метллической стеной спортзл.

Он сел н тренировочную скмью и посмотрел н чсы. Кзлось, он уже целую вечность нходится н корбле, но н смом деле прошло еще только четыре чс. Он не знл, кк долго будет рботть генертор "Эрин Кеннер" до перезрядки, но ей смой не просто хотелось есть - он был чертовски голодн. Он уже хотел встть и выйти из спортзл, когд дверь открылсь и вошел рослый молодой человек в шортх. Он увидел ее и спросил:

- А это еще кто?

- Я зяц-иноплнетянин,- ответил он.

- Нет,- скзл он, улыбясь и кчя головой. - Я видел вс в фильме "Пусть нступит ночь".

- Вообще-то,- скзл он, улыбясь ему в ответ своей ослепительной улыбкой,- это один из моих смых любимых фильмов.

- Я считю, что не следовло убивть эту крсивую девушку в фильме. Мне было ее очень жлко.

- Но это придло кртине столько пикнтности.

- Д, нверное,- он здумлся, покусывя нижнюю губу.- Кпитн не знет, что вы н борту?

- Нет.

- Вы нрушете првил полет, вы знете об этом?

- Я догдывюсь, что тк оно и есть.

Он улыбнулся широкой улыбкой.

- Хотите спрятться в моей кюте?

- Вы очень добры, но я не хочу, чтобы у вс из-з меня были неприятности.

Он кивнул.

- Д, я не подумл. Змечтельно было бы нходиться с вми в одной кюте, но это действительно грозит неприятностями.

- Я полгю, что вм следует сообщить стрику Джошу о том, что его млдшя сестр нходится н космолете.

- Киношники покзли нм несколько кдров из вшего нового фильм. Мне понрвилсь сцен, где вы влюбляетесь в пришельц с плнеты Дилн.

- Спсибо.

- Вы уверены, что мне следует позвть кпитн?

- А кк вы считете?

Он вздохнул, подошел к переговорному устройству, стл нжимть кнопки. Скзл: - Говорит Бкли. Попросите, пожлуйст кпитн срочно зйти в спортзл.

Джош был одет в шорты и тишорт. Н голове у него ничего не было.

- Я ншел ее, кпитн,- скзл член экипж по имени Бкли,- можно мне оствить ее у себя?

- После того, кк он пройдет соответствующую обрботку, я отдм ее вм,- скзл Джош.- Королев, ккого черт? - Он посмотрел н Бкли и скзл: - Спсибо, Бкли.

- Д, сэр,- скзл Бкли.- Чем я могу помочь вм, сэр?

- Оствте нс,- скзл Джош.

- Я боялся, что вы это скжете,- скзл Бкли и пошел к двери.

- Дисциплин у тебя н корбле отличня,- скзл Шиб, хихикя.

- Черт побери, Шиб!

- Я должн был это сделть,- скзл он серьезно.

- Д. Потому что у тебя совершенно нет чувств ответственности, Шиб, это мой первый полет в кчестве комндир корбля. Мне дли новейший и смый лучший крейсер во всем космофлоте, ты делешь все для того, чтобы у меня его не только отобрли, но и лишили меня кпитнского звния в придчу.

- Неужели все тк ужсно, Джош?

Он покчл головой, черты его лиц немного смягчились. Он улыбнулся.

К ней вновь вернулсь ее веселость.

- Мне покзлось, что это неплохя мысль,- скзл он.- Он опять нхмурился.- Я должн был это сделть, Джош,- скзл он скороговоркой.- Я знл, что ты отпрвляешься н поиски отц с мтерью, и я не могл не полететь вместе с тобой.

- А я должен вернуться и высдить тебя н одной из плнет Союз.

- Не делй этого, Джош, пожлуйст.

Дверь открылсь, и Анжел, стройня и крсивя, одетя в космическую униформу, зстыл н пороге, открыв рот от удивления.

- Бкли скзл мне, но я не поверил.

- Ей нужно было сделть это,- скзл Джош, - что-то зствило ее сделть это.

- Я зню,- скзл Анжел серьезно.

- Что ты знешь? - спросил Джош.

- Почему мы отпрвились н эту пустынную плнету, Джош? - спросил Анжел.

- Мы должны были опробовть космолет н стром мршруте. Я воспользовлся этой возможностью, чтобы повидться с млдшей сестрой. Я имел глупость познкомить с ней мою жену.

- И это все? - спросил Анжел.- Других причин для посещения плнеты, н которой нходилсь Шиб, у тебя не было?

- Нет,- скзл Джош, но голос его звучл не убедительно.

- Шиб, почему ты проникл н "Эрин Кеннер"? - спросил Анжел.

- У меня не было другого выбор,- ответил Шиб.- Я знл, что вы с Джошем отпрвляетесь н поиски моих родителей. Нших родителей.

- Ты считл, что твое присутствие н корбле поможет нм отыскть членов твоей семьи?

Шиб здумлсь.

- Д, что-то вроде этого,- скзл он.

- Твой брт Дэвид похож н Джош, но у него более првильные черты лиц, он стрше и выглядит солидней,- скзл Анжел.

- Большое спсибо,- скзл Джош.

- И у него небольшой шрм нд левым глзом, высоко н лбу.

- Ты встречлсь с Дэвидом? - спросил Шиб.

- Только н коротке,- ответил Анжел,- и его волосы полностью скрывют шрм, но я уверен, что он у него есть.

- Анжел,- скзл Джош,- нм ндо решть, что делть.

- Он снился тебе во сне? - спросил Шиб, - А тебе?

- Мне тоже. А еще мне снился Джош, пп с ммой и Рут. Иногд они звли меня, умоляя помочь, я не знл, кк помочь им.

- Кк долго это продолжлось? - спросил Джош, зинтересоввшись тем, что говорил Шиб.

- Около шести месяцев, я бы скзл.

- Джош? - скзл Анжел, широко открыв свои змечтельные глз.

- Ну, хорошо,- скзл Джош.- Я их тоже вижу во сне.

- Ты летишь к ним,- скзл Шиб.- Я должн быть вместе с тобой. Я должн быть н борту этого космолет, что бы тм ни произошло.

ГЛАВА 9

Кзлось, членм экипж "Эрин Кеннер" было нплевть н то, что кпитн Джошу Вебстер нрушет првил, предписнные космоведомством, не высдив гржднского "зйц" н ближйшей плнете Союз.

Снчл молодые мужчины и женщины, нходившиеся н борту космолет, испытывли только блгоговейный ужс при виде необычного пссжир. Кждый из них, хоть рз в жизни, видел холо-фильм с учстием Шибы Вебстер, которя для них еще со школьных лет был символом крсоты и утонченности. Когд они поняли, что Королев был простым, открытым, непретенциозным человеком, любящим шутки, смех и охотно беседующим с молодыми людьми, они стли относиться к ней, кк еще к одному члену экипж.

Шиб еще в рнней молодости понял, что ее ктерское мстерство звисит от того, нсколько хорошо он знет людей. Дже будучи ребенком, он легко сходилсь с другими детьми и всегд интересовлсь чувствми и переживниями своих сверстников. Он обнружил, что кков бы ни был человек, ему трудно ненвидеть своего ближнего, если тот проявляет к нему неподдельный интерес и стремится выслушть его. Внимтельно слушя того или иного своего собеседник, побуждя его уместным вопросом выскзывть свои смые зтенные мысли, рсскзывть о своих мечтх, он при этом не пытлсь мнипулировть людьми. Он не пытлсь извлечь ккую-то выгоду для себя из общения с людьми, хотя эти общения безусловно, приносили ей определенную пользу - он лучше узнвл людей, их психологию. Ее искренне интересовли чувств и мысли других людей.

Он знимлсь спортом вместе с членми экипж, смотрел с ними холо-фильмы и отвечл н многочисленные вопросы о тйнх своего искусств. Он вступил в кружок любителей литертуры, хотя читл только тогд, когд училсь в университете, д еще те книжки, по которым деллись фильмы с ее учстием.

Штурмн учил ее рзличть звезды. Один молодой человек чсто игрл с ней в ручной мяч и иногд проигрывл.

Ее присутствие н борту космолет перестли обсуждть окончтельно после того, кк "Эрин Кенне" миновв Млечный путь, вошел в интерглктическое космическое прострнство и здержлся возле последнего мяк Римфер, чтобы подзрядиться энергией.

Отныне перелеты стли более продолжительными, их рсстояние измерялось в прсекх. Мршруты Римфер шли вокруг глктического диск. С кждым перелетом все больше звезд и звездных тел оствлось между "Эрин Кеннером" и мирми Союз. Связь со штбквртирой ГА н Ксентосе стновилсь все более нерегулярной, слышимость постоянно ухудшлсь, тк кк сообщения космолет шли с мяк н мяк, потом зигзгообрзно проходили через звездные тел по нпрвлению к Ксентосу.

Никких космических корблей не было видно в этом секторе вселенной. Последняя врия тут произошл еще в те времен, когд в глктике нходилсь стнция Римфер, которя и окзл помощь пострдвшему военному космолету. Теперь это стло чстью истории космических полетов. Считлось, что космические корбли военного ведомств не должны терпеть врий, но кждый стронвт знл, что корбли время от времени пропдют в космическом прострнстве и будут пропдть тм в будущем. Космолеты состояли из мехнизмов и электроники, мехнизмы и электроник имели обыкновение иногд портиться.

Н устновленных мршрутх корблю всегд могли окзть своевременную помощь. Влдельцы чстных космических стнций спешили помочь терпящему бедствие корблю, потому что получли з это большие деньги. Но з пределми мршрутов Римфер помощи ждть было неоткуд - ближйший трнспортный или военный корбль мог нходиться только н огромном рсстоянии и все, что могли видеть стронвты, был свет мерцющих и неведомых звезд.

До дом было очень длеко. Со времен эпического путешествия Римфер очень немногие исследовтели видели те звезды, в нпрвлении которых совершл перелет з перелетом "Эрин Кеннер". Нходясь з пультом упрвления, Джош сверился с кртми и кивнул головой.

- Вот оно,- скзл он.- Здесь "Стрики" покинули устновленный мршрут. То же смое сделл Дэвид н своем звездолете.

Анжел изучл экрн.

- Стршновто, не првд ли? Куд же мы полетим?

- Вон туд,- скзл Шиб, покзывя н небольшое созвездие.

- Что, опять телептия? - спросил Джош. Он изобрзил н лице гримсу, но, хотя голос его и был шутливым, он не мог отделться от чувств, что с ним это уже когд-то происходило, что он уже однжды видел этот мяк и этот сектор космос.

- Ты когд-нибудь ходил з покупкми с ммой? - спросил Шиб.

Джош кивнул.

- Он всегд поворчивет нпрво, когд входит в мгзин.

- Он, должно быть, сверилсь с кртми и покзниями н дисплее,скзл Шиб,- точно тк же, кк он сверялсь со схемми мршрутов, когд мы летли н эромобиле.

Джош нхмурился. Он уже рньше где-то, когд-то слышл эти слов. Он повернулся к штурмну.

- Мисс Жирр, продолжйте нблюдения.

- Есть, сэр.

- А вы двое пойдете со мной,- скзл Джош резко.

- Это прикз? - осведомилсь Шиб игривым голосом.

- Д,- ответил он.

- Хорошо, мишк-ревун,- скзл Шиб.

Это выржение зствило его вспомнить детские годы, когд в доме Вебстеров было шумно и весело. Их было пятеро - Дэвид, Рут, Ср, он см, и Шиб. Д плюс еще мть с отцом, всегд готовые прийти н помощь, дть совет или перевязть поцрпнную коленку.

- Не будь мишкой-ревуном, Джош,- говорил ему мть, если он нчинл кпризничть. Но, черт возьми, "Эрин Кеннер" не был похож н стрый дом Вебстеров в городе Т. Это был боевой космический крейсер. Он был н службе вооруженных космических сил ГА, и Джош был кпитном этого судн. И дже если он и был мишкой-ревуном, все рвно все должны были бесприкословно выполнять его прикзы. В космосе он требовл от всех членов экипж полного подчинения себе, и это ткже кслось гржднской пссжирки, чье присутствие н космолете он не мог объяснить смому себе.

Он отвел обеих женщин в кпитнскую кюту и приглсил их сесть в кожные кресл.

- Пор нм поговорить,- скзл он резко.

- Хорошя погод, не првд ли? - скзл Шиб, подмигивя Анжеле.

- Я серьезно, Королев,- скзл он.

- Хорошо,- скзл Шиб, послушно склдывя руки н коленях.

- Тогд нчнем с смого нчл,- скзл Джош. - Ты скзл, Шиб, что тебе нужно нходиться н борту этого космического корбля. Что зствило тебя говорить это?

Шиб пожл плечми.

- Я просто беспокоилсь о ппе с ммой и о Рут с Дэвидом.

- Но ты дл понять, будто что-то зствило тебя проникнуть н корбль.

- Джош, ты хочешь скзть, что Шиб нходится под воздействием гипноз? - спросил Анжел.

Джош покрснел. Человек с двних времен знимлся изучением прпсихологических явлений. Кое-что в психике человек было объяснить не тк просто.

Но з всю тысячелетнюю историю существовния человечеств, нчиня с истории струшки Земли, еще до того, кк он подверглсь уничтожению, никогд толком тк и не было докзно, существуют ли ткие явления кк телептия, мир духов, и все ткое прочее, о чем любят порссуждть смозвнные экстрсенсы.

- Я считю, что это вполне возможно,- скзл он.- И тебе, и Шибе снились сны о пропвших без вести членх ншей семьи. В этом вообще-то, ничего необычного нет. Но меня нсторживет тот фкт, что сны были прктически одинковые.

- А кк нсчет тебя, Джош? - спросил Шиб. - - Хорошо,- скзл он,- я должен признться, что и со мной происходит нечто стрнное. Нпример, кк только ты предложил нм лететь в определенном нпрвлении, нпомнив, куд сворчивл мм в мгзинх, я тотчс услышл голос Рут, произносящий прктически те же слов.

- Я думл о Рут, когд говорил это,- скзл Шиб.

- Я не могу это объяснить,- скзл Анжел,- но я уверен, что Шиб прв, предлгя нм лететь к этому созвездию. Мне кжется, я тоже слышу Рут. Я дже видел ее. .

- В моих снх они взывют о помощи,- скзл Шиб. Он вопросительно посмотрел н Джош.- А в твоих снх?

Он покчл головой.

- Нет, мне они не снятся. Я всегд считл, что нет основний беспокоиться о них. Н "Стрикх" зпсов продуктов хвтит н восемндцть месяцев. Дэвид опытный стронвт. Я все время говорил себе это и не беспокоился. Но совсем недвно, через несколько месяцев после того кк Рут и Дэвид улетели, у меня появилсь ккя-то тревог, и я понял, что нм ндо лететь.

Он рзвел рукми.

- И вот мы в космосе, И с нми моя сестр, которя не имеет никкого отношения к военному ведомству. Я всегд считл себя дисциплинировнным офицером, который не нрушет уств. Когд я присягл н верность првительству Союз плнет и клялся чтить трдиции вооруженных космических сил, я не кривил душой. Но сейчс я почти верю в то, что нхожусь под чьим-то внушением. Кто-то не позволил мне высдить Шибу н одной из плнет Союз. Я не зню, кк объяснить все это.

- Ты не высдил меня, потому что ты любишь меня,- скзл Шиб, но срзу же добвил: - Извини. У меня дурня привычк все время болтть лишнее. Никто в ншей семье никогд не был экстрсенсом. Меня иногд пугет мысль о том, что все мы нчли общться между собой н рсстоянии, но я слышл эти голос, Джош, я слышл голос. Я не зню, куд мы летим, но, мне кжется, мы движемся в првильном нпрвлении.

- Джош,- скзл Анжел,- ты считешь, что... ну, пользуясь выржением Шибы, эти голос достточно сильны, чтобы убедить тебя нрушить свой долг и не высдить Шибу н одной из плнет Союз?

- Несколько рз я был почти готов изменить курс,- скзл Джош.- Но всегд ккой-то внутренний голос говорил мне, чтобы я этого не делл.

- Мы нйдем их, Джош,- скзл Шиб,- и необходимо, чтобы я был тм.

- Вы об пугете меня,- скзл Анжел.- Нчиня с сегодняшнего дня нм нужно быть очень осторожными и чертовски бдительными.

Блгодря своему превосходному оптическому оборудовнию, "Эрин Кеннер" мог изучть плнеты, врщющиеся вокруг звезды клсс Г, нходясь н довольно большом рсстоянии от них. Джош вывел корбль н орбиту второй плнеты и здействовл детекторы. Керсти Жирр, штурмн и техник, доклдывл членм экипж.

- В некоторых местх ледяное покрытие достигет толщины в несколько сот футов. Смый тонкий лед нходится в горх. Огромные плоские рйоны, которые вы видите н экрне, возможно, являются змерзшим океном. Плнет достточн целик для того, чтобы иметь тмосферу и притяжение, но большинство гзов, водород, кислород, зот, преврщены в лед, ровно кк и водный мссив.

Штурмн продолжл сообщть информцию о фзх врщения плнеты, ее электромгнитных полях, толщине ее коры.

- Ядро у нее рскленное,- говорил он.- Н плнете есть железо, чертовски большие злежи железной руды, которя нходится очень близко к поверхности. Я предположил бы, еще до того кк мы исследуем ее при помощи зонд, что это рй для рудодобытчиков.

- Отец понял бы, что здесь можно добывть руду,скзл Шиб.- Он должен был бы зрегистрировть свое открытие.

- И это нводит меня н мысль о том, что мы свернули не в ту сторону,скзл Джош.- Если бы отец обнружил эту плнету, он обязтельно отпрвил бы сообщение о нличии тут руды.

"Эрин Кеннер" облетел всю плнету от полюс до полюс. Поверхность ее был довольно однообрзн.

Ледяное покрытие отржло солнечные лучи н той стороне, где был день, и звездный свет тм, где был ночь. Кроме злежей железной руды, н плнете ничего интересного обнружено не было. После четырех чсов нблюдения и исследовний Джош покинул кбину и отпрвился в кпитнскую кюту, чтобы пообедть тм вместе с Анжелой и Шибой. Джош едв успел поднести ложку ко рту, когд рздлся оглушительный сигнл тревоги. Он моментльно вскочил н ноги и бросился вон из кюты.

Когд он уже подбегл к кбине, корбль сделл резкий крен. Керсти Жирр был з пультом упрвления, зклдывя в компьютер прогрмму, предусмтривющую мневрировние в космическом прострнстве.

- Нс ткуют, кпитн,- скзл штурмн.

- В ншу сторону движутся ркеты,- рздлся жесткий, деловитый голос дежурного стрелкового отсек,вектор...

- Здействовть зщитные устройств,- прикзл Джош.

Тихий звонок, рздвшийся з спиной Джош, ознчл, что прикз выполнен.

- Стрелки,- рявкнул Джош,- вы устновили, откуд были выпущены эти ркеты?

- Источник устновлен,- сообщили стрелки.Третий экрн, сэр.

Джош поднял голову. Н экрне был виден небольшой космический корбль необычной формы. "Эрин Кеннер" опять сделл крен, мневрируя в космосе.

- Генертор зряжен? - спросил Джош.

- Полностью зряжен,- ответил глвный инженер.

- Штурмн, приготовте корбль к длительному перелету.

- Есть, сэр,- скзл Керсти Жирр.

Если дело примет плохой оборот, "Эрин Кеннер" может просто исчезнуть отсюд, улететь н рсстояние нескольких световых лет от этой плнеты.

- Ркеты приближются,- сообщили стрелки.Рсстояние пять миль.

- Стрелки, принять контрмеры,- скзл Джош.

Анжел знял место Керсти Жирр з пультом упрвления. Штурмн перешл н свое место.

- Кково рсстояние до корбля иноплнетянин? - спросил Джош.

- Двдцть миль, и он все время приближется,был ответ.

- Когд он приблизится н рсстояние десяти миль, уничтожьте его.

- Есть, сэр,- ответили стрелки.- Ркет-уничтожитель готов к действию. Контрмеры принимются.

- Покжите мне эти ркеты крупным плном,скзл Джош.

Снчл они были просто мленькими точкми н экрне. Жирр нстроил оптическое устройство, и одн из ркет окзлсь н переднем плне в увеличенном виде. Он был узкой и выглядел угрожюще, кк будто был преднзнчен для боев не в безвоздушном прострнстве, н территории ккой-нибудь плнеты.

Опознвтельных знков не было видно. Боевя головк был округлой формы. Внезпно тм, где только что был ркет возникл огнення вспышк, потом еще пять вспышек, и экрн был чист.

- Ркеты уничтожены, сэр,- сообщили стрелки.

- Покжите мне корбль,- скзл Джош.

Штурмн поймл ткующий корбль н большой экрн. Кк и ркеты, выпущенные им, этот корбль преднзнчлся для полетов в условиях тмосферы. Метллическое покрытие его было темного цвет, точно ткое же, кк и у ркет. Опознвтельных знков не было видно.

- Стрелки, сэр. Ркет-уничтожитель готов к действию.

- Подождите,- скзл Джош.- Керсти, что покзывют приборы?

- Вы не поверите, сэр.

- Говорите.

- Детекторы покзывют, что это водородня устновк.

- Интересно,- скзл Джош.- Водородные двигтели не используются вот уже тысячу лет.- Он посмотрел н Анжелу. У нее было нпряженное выржение лиц, он следил з пультом упрвления.- Хорошо, стрелки. Открыть огонь.

Н экрне возникл вспышк плмени орнжевого цвет. Он охвтил ткующее судно. Через секунду вспышк погсл.

- Керсти? - спросил Джош.

- Приборы покзывют, что корбль поржен. Водородные двигтели выведены из строя,- ответил Керсти.

- Стрелки, мы идем н сближение,- скзл Джош.

Анжел дже язык высунул от нпряжения, упрвляя "Эрин Кеннером", когд он приблизился к корблю иноплнетян. Вид вблизи не добвил им никкой новой информции об грессоре. Не было видно ни смотровых щелей, ни люков, ни кких-либо отверстий в фюзеляже космолет.

- Он в ншем рспоряжении,- передли стрелки.- Рентгеновский прожектор готов.

- Хорошо,- скзл Джош глвному инженеру, - осмотрите корбль. Интересно, что тм у него внутри. Стрелки, лзерное оружие - к бою. Не ждите моих прикзов. Бели они только дернутся, немедленно открывйте огонь.

- Лзерное оружие в боевой готовности, кпитн,сообщили стрелки.

- Я вижу, что у него тм внутри,- скзл Керсти Жирр.- Стрнно.

- Что стрнно? - спросил Джош.

- Сэр, внутри космолет нет свободного прострнств.

- Объясните.

- Тм нет мест для экипж - только приборы, двигтели и электроник. Мне срзу покзлось стрнным, кк внутри ткого небольшого корбля могли нходиться громоздкие водородные двигтели.

- Трутень? [Трутень - рдиоупрвляемый космический корбль. ]- спросил Джош.

-Тм внутри много всякой электроники. Нверное, это смоупрвляемый космолет.

- Ккое н нем оружие?

- Единственное свободное прострнство, которое я вижу, это место, где нходились ркеты, выпущенные по нм,- скзл Керсти.- Приборы не покзывют нличие боеголовок.

- Это ядерные ркеты? - спросил Джош, предположив, что логично иметь н корбле с водородными двигтелями ядерное оружие.

- Нет, сэр.

- Хорошо,- скзл Джош.- Стрелкм, нходиться в состоянии боевой готовности. Техники, продолжйте обследовние космолет. Если обнружите что-нибудь интересное, немедленно сообщите об этом мне. Мы остнемся здесь, пок полностью не изучим этого монстр. После того кк вы узнете все его тйны, мы взглянем н него поближе.

В кюте Анжел спросил его:

- Ты собирешься выходить в открытый космос, после того кк зкончится обследовние корбля?

- Я хочу посмотреть, что тм у него внутри,ответил Джош.

- Я пойду с тобой,- скзл Анжел.

- Было бы нерзумно, если бы корбль одновременно покинули кпитн и первый помощник, подвергясь при этом опсности.

- Д,- скзл он.- Извини.

- Анжел, тк был чертовски примитивня и глупя,- скзл он, попрвляя волосы.- А водородный двигтель?

- Это нхронизм,- скзл он.

- Кпитн,- скзл Керсти Жирр.- Можно приступть к осмотру иноплнетного корбля.

- Спсибо, Керсти,- скзл Джош.- Скжи мехнику, чтобы он подготовил и проверил мой скфндр. Нм пондобятся дв молекулярных уничтожителя.

- Оружие?

- Только ручное.

Мехник Пэт Бкли, кжущийся очень большим в своем скфндре, ждл Джош возле люк. Анжел помогл Джошу одеть скфндр и зкрыл внутреннюю дверь. Мужчины остлись вдвоем. Внешний люк открылся, воздух с шипением вышел из отсек. Джош шгнул первым и, зцепившись громоздким молекулярным уничтожителем з крышку люк, перевернулся в воздухе. Корбль иноплнетян был н рсстоянии всего двдцти футов от них. Вскоре Джош уже мог дотронуться рукой до темного метллического корпус трутня.

- А, черт,- воскликнул он, больно удрившись о корпус иноплнетянин, не успев вовремя змедлить свой полет. Пэт Бкли уперся в корпус ногми, чтобы смягчить удр.

Джош взял в руки уничтожитель и отпустил трос, соединявший его с "Эрин Кеннером". Бкли последовл его примеру. Мужчины прикрепились к трутню мгнитными клеммми, которые нходились у них н поясх скфндров, и поползли вверх по фюзеляжу корбля, который весь был величиной с пусковое устройство "Эрин Кеннер".

- Знешь что это з сплв? - спросил Джош Бкли.

- Нет, сэр,- ответил тот.

Швов н корпусе видно не было, он весь был глдкий, кк яйцо. Джош передл н "Эрин Кеннер", чтобы крейсер отлетел н безопсное рсстояние.

- О'кей, Пэт,- скзл Джош, доствя лзерный прибор,- посмотрим из чего он состоит.

Они рботли рук об руку. Их цель был вырезть квдртное отверстие в корпусе корбля и не повредить при этом электронику, которой до откз был нпичкн иноплнетянин, Джош выстрелил из своего уничтожителя, нпрвив луч н корпус корбля, и тут же увидел яркую вспышку.

- Ого,- воскликнул Пэт Бкли.- Что это ткое?

- Я не зню,- скзл Джош.

- Что бы это не был з метлл, он чертовски прочен,- скзл Пэт.- Он выдержит жр любой звезды. Подождите, сэр, я попробую еще рз.

Пэт нстроил инструмент тким обрзом, что луч мог членить дже томы. Н этот рз луч рзрезл толщу метлл. В корпусе обрзовлось небольшое отверстие.

Пэт нстроил инструмент Джош, и тот проделл еще одно отверстие н рсстоянии трех футов от отверстия, проделнного Пэтом.

- Вы режете слишком глубоко, сэр,- скзл Пэт. - Поствьте уровень н вторую отметку.

Джош сделл тк, кк ему скзли. Прошел почти чс, пок они вырезли квдртный учсток н корпусе трутня, чтобы зглянуть вовнутрь. Пэт Бкли изучл кря, вырезнного куск метлл.

- Кпитн, мне кжется, нши специлисты должны изучить сплв, из которого сделн этот метлл. Ecли я не ошибюсь, он очень жроустойчив. Ткой метлл будет иметь большую ценность.

- В ккой облсти?

Пэт рссмеялся.

- Я думю, во многих облстях. Но сейчс мне приходит в голову только одно. У меня дом есть гоночный космолет. Если я покрою его фюзеляж этим метллом, я выигрю в любом соревновнии. Кк вы знете, сэр, космолет при входе в тмосферу может рзвить любую скорость. Но фюзеляж не выдерживет слишком большой скорости, и во время соревновний чсть метлл обычно сгорет. А если использовть этот мтерилДжош вдруг вспомнил огненный летющий объект, сделвший дугу в небе и пронесшийся н высоте двух тысяч футов нд штбквртирой ГА, потом вертикльно взмывший вверх. Корбль, имеющий корпус, который не рзвливется при скорости рвной тысячи футм в секунду, мог с грохотом пролететь нд штбквртирой. Но зчем? Вряд ли в этом огненном шре нходились ккие-то живые существ.

- Возьми обрзцы сплв, Пэт. Мы переддим их специлистм.

Под тонким слоем электроники нходились ккие-то сложные сооружения. Все они были обернуты прозрчным мтерилом. Джош рзрезл лзером электронику и одно из сооружений. Внутри него нходилсь ккя-то жидкость, которя вытекл н прозрчную поверхность.

Он вствил туд небольшой зонд, и мленький прибор, нходящийся в скфндре, передл информцию н борт "Эрин Кеннер". Предврительный нлиз покзл, что жидкость был минокислотой.

Под метллическими рковинми нходились водородные двигтели. Рзрезть их было бы опсно для здоровья.

- Мне кжется, мы сделли все, что могли и не причинили при этом трутню особых повреждений,скзл Джош.

- Он весь состоит из двигтелей, сэр, кроме слоя электроники и кмер с минокислотой.

- А для чего эти минокислотные кмеры?

Бкли пожл плечми.

- Может быть, они необходимы для рботы компьютер?

- Очень примитивное оружие,- скзл Джош. - Ркеты, которые может уничтожить городской эромобиль. Глупя тк в лоб. Безумное нпдение н более совершенный корбль. Это все кк-то не вяжется с нличием сплв, который может выдержть жр любого солнц и минокислотной системой сохрнения информции.

При помощи рективных двигтелей, вмонтировнных в скфндры, они вернулись н "Эрин Кеннер".

Всегд небезопсно выходить в открытый космос, и мужчины вздохнули с облегчением, когд окзлись, нконец, н борту своего космолет.

Керсти Жирр ждл кпитн в кбине.

- Я провел нлиз метллов, нходящихся н поверхности плнеты,скзл он.- Я хочу покзть вм результты.

- Покзывйте,- скзл Джош.

Керсти включил компьютер. Снчл были видны только покрытые льдом обширные прострнств.

- Вот здесь приборы покзли нличие желез н очень близком рсстоянии от поверхности,- скзл он.- Я сделл увеличение, в то время кк вы выходили в открытый космос.

- И что?

- Это дюрметлл, сэр,- скзл Керсти.- Дв дюрметллических объект н близком рсстоянии друг от друг.

- Дв космических корбля? - спросил Джош, и сердце бешено колотилось у него в груди, пок он ждл ответ.

- Тк я считю, сэр.

- Анжел, рспорядись, чтобы н трутне устновили временный мяк. Мы должны нйти его н обртном пути,- прикзл Джош.- Керсти, кк только это будет сделно, мы идем н снижение.

"Эрин Кеннер" звис в воздухе н высоте двухсот футов нд большим холмом, состоящим из льд и снег и скрывющим под собой дв дюрметллических объект. Джош, Анжел и Шиб нходились в кбине и с волнением нблюдли з тем, кк Керсти вел корбль н снижение. От рботы двигтелей по склонм холм потекл вод, которя, впрочем, тут же змерзл. Через дв чс покзлись контуры зидского великолепного лйнер, еще через чс стл видн ндпись н его борту - "Фрэн Вебстер".

- Хорошо, Керсти,- скзл Джош тихим голосом.- Отбой. Выходим н орбиту.

- Но мы еще не видели другой корбль,- протестовл Шиб. Ее большие изумрудные глз покрснели от слез.

- Я не думю, что это тк уж необходимо, Королев,- скзл Джош.- Нет сомнений, что другой космолет носит имя "Стрики".

- Они нрушили первое првило исследовтеля, - скзл Анжел.

- Ккое првило? - спросил Шиб.

- Дже если ты ншел плнету, которя по всем покзтелям похож н Эдемский сд, и н ней стоит человек в белой одежде, который блгослвляет тебя, не совершй посдку, пок плнету не осмотрели специлисты,- скзл Джош.

Когд они вышли н орбиту, от их корбля отделился небольшой рдиоупрвляемый робот-зонд. Он совершил посдку возле "Фрэн Вебстер". Корпус зидского звездолет, приндлежвшего Дэвиду Вебстеру, уже покрылся тонким слоем льд. Зонд миновл роскошный лйнер и нпрвил тепловой луч н холм по соседству. Оптические устройств робот вскоре обнружили открытый люк и нос корбля с ндписью "Стрики". От жр теплового луч рсстял лед, сковвший прострнство в том месте, где был открыт люк, и вскоре передтчик робот уже передвл сообщение. Дв человек лежт рядом друг с другом. Дэн Вебстер обнял Фрэн, в ткой позе их и зстл смерть.

- Но голос говорили мне, что они живы,- не хотел верить сообщению Шиб, зливясь слезми.

Робот вернулся к "Фрэн Вебстер". При помощи молекулярного рзрушителя был проделн ход н борт корбля. Шиб все еще плкл, но когд н экрне появилось изобржение двух оледеневших людей, он издл возглс удивления и отвернулсь. Люди, вне сомнения, были Дэвидом и Рут Вебстер.

- Здесь что-то не тк,- прошептл Шиб.

- Д, определенно,- скзл Джош с горечью в голосе.- Они мертвы.

- Я не это имею в виду,- скзл Шиб. Но он не стл объяснять им, что он имел в виду. Анжел покрснел. Джош отвел глз. И только Шиб в ужсе продолжл смотреть н экрн, где ее брт и сестр зстыли нвеки в объятиях друг друг.

ГЛАВА 10

Обычный корбль "Депртмент исследовний иноплнетных миров" не стл бы знимться осмотром плнеты, покрытой льдми. Большинство оледеневших плнет нходились н длеком рсстоянии от лучей дющего жизнь светил. В спрвочникх было довольно много тому примеров, нчиня от восьмой и девятой плнет Солнц, вокруг которого врщлсь струшк Земля, и кончя сотнями других, лишенных всякой жизни миров, рзброснных по срвнительно небольшой зоне глктики, в которой был рсположен Конфедерция Союз плнет. После того, кк мутнты с Земли стли интегрльной чстью рсы людей, живущих в Союзе, экспедиции н плнеты солнечной системы были прекрщены. Ни одн из систем, входящих в Союз, не был тк досконльно изучен, кк солнечня систем, и после того, кк в результте рхеологических рскопок были устновлены стрые имен плнет, в моду вошло нзывть новые миры стрыми нглийскими именми. Тк появились плнеты Меркурий, Стурн, Плутон.

Почти без исключения все известные плнеты были похожи н девять плнет, спутников строго Солнц.

Плнет, которую кто-то из членов экипж "Эрин Кеннер" нзвл плнетой "Вечный холод", был исключением. Эт плнет, погубившя четырех членов семьи Вебстеров, был тк же покрыт льдми, кк и Плутон или небольшие спутники Урн, но он совсем не был похож н Плутон. Ее ядро состояло из рсплвленного желез. Некоторые геологические признки укзывли н то, что он не всегд нходилсь под покрывлом из льд и снег, что смо по себе было небезынтересно, но смым интересным и необъяснимым было то, что лед, покрыввший плнету, отржл яркие солнечные лучи. Он был похож н яркий огненный шр. Н плнету поступло ткое количество солнечной энергии, что, по мнению Керсти Жирр, н ее эквторе должны были нходиться тропические джунгли, в поясх умеренного климт дремучие лес. Ибо эт плнет определенно нходилсь в зоне жизни по отношению к своему солнцу.

"Эрин Кеннёр" нходился н почтенной высоте нд поверхностью плнеты. Прежде чем кпитн Джошу Вебстер позволит кому-то ступить н ледяную поверхность, необходимо было кое-что выяснить. Недеквтня тк, произведення н военный крейсер рдиоупрвляемым космолетом, был чстью той тйны, которя окружл эту плнету. Гибель четырех людей, прибывших сюд н весьм современных и хорошо технически оснщенных корблях, являлсь грозным нпоминнием о том, что среди льдов тится ккя-то опсность.

И Джош, и Шиб уже знли, что их родители, ткже брт с сестрой сковны вечными льдми. В случе Рут и Дэвид, бесстыдство их позы было открыто для обозрения любым исследовтелям, которые могли бы прилететь сюд. Джош больше всего волновл вопрос, почему н плнете тк холодно, если солнечные лучи, достигющие ее, в состоянии рстопить все льды, исключя, пожлуй, небольшого ледяного поля н полюсе.

Н "Эрин Кеннере" не было достточно мощных зондов для проведения эффективных исследовний того, что творится под ледяным покрытием. Обычный космический корбль вооруженных сил ГА в тком случе провел бы исследовние н предмет обнружения жизни н плнете. И если бы тковой не окзлось, он зфиксировл бы рзмеры плнеты, все ее хрктеристики, ее координты в космосе, потом зрегистрировл бы свое открытие н блго нродов, нселяющих Союз. Рзрботкой природных ресурсов плнеты знялся бы чстный сектор. Сюд прибыл бы специльный корбль, оснщенный буровыми втомтическими устновкми и зондми, которые с легкостью обнружили бы подо льдом злежи железной руды.

В рспоряжении экипж "Эрин Кеннер" было три робот, ни один из которых не подходил для рботы во льдх. Все три робот, однко, были здействовны. Они измерили темпертуру н поверхности, и он окзлсь горздо ниже нуля, в то время кк темпертур н высоте нескольких футов нд поверхностью укзывл н то, что солнце посылет сюд море тепл. Покзния приборов говорили о нличии подо льдми интересных пород железной руды.

Керсти Жирр, выполняя обязнности технического консультнт, приглсил кпитн в небольшой отсек, до предел нпичкнный всякими приборми.

- Стрнные дел здесь творятся,- скзл он нжимя н клвиши компьютер.- Вот эти большие розовые зоны - поля железной руды, некоторые из которых, нходятся довольно глубоко подо- льдми. Это очень хрктерно для плнеты, нходящейся в зоне жизни.

- А что это з яркие крсные точки?

- Вот об этом я и хочу скзть,- говорил Керсти.- Здесь что-то не тк.- Он нжл н клвиши, и грфическое изобржение н дисплее увеличилось.Пок что роботы нходились только в южной чсти ледяных мссивов. Обртите внимние н рсположение крсных точек.

Точки были похожи н сетку.

- Рсстояние от одной точки до другой везде одинковое, около двухсот миль,- скзл Керсти.- Кк вы можете видеть по цвету, кждя точк ознчет большое скопление желез.

- Есть ли излучение?

- Приборы его не обнруживют,- ответил Керсти.

- Кков толщин льд?

- Он не везде одинковя, но смое тонкое ледяное покрытие рвно двумстм футм.

- Вы еще сомневетесь, лейтеннт Жирр, что перед нми творение рзумного существ?

Холодок прошел по спине Керсти.

- Нет, не сомневюсь, сэр.

- Сколько времени нм пондобится для того, чтобы поднять роботов н борт корбля?

- Три чс.

- О'кей. Нчинйте подъем.

- Есть, сэр,- скзл Керсти.- Не могли бы вы дть мне еще дв чс, сэр?

Джош посмотрел н нее вопросительно.

- Я только что нчл передвижение одного из роботов.- Он нжл клвишу, и н экрне появилось изобржение плнеты. Стрелки прибор укзывли н белое поле.- Ткие же учстки имеются н обртной стороне плнеты. Я бы хотел, чтобы робот порботл пру чсов и устновил есть ли тм ткя же концентрция желез.

Джош кивнул.

- Без проблем.

Шиб и Анжел нходились в кбине. Когд Джош скзл им, что через пять чсов они улетют в сторону мршрутов Римфер, Анжел с облегчением вздохнул.

После того, кк их тковл этот трутень, стло ясно, что они столкнулись с иноплнетянми. Он пок не говорил об этом Джошу, но чувствовл, что пор бы им уже отвлить отсюд и сообщить обо всем, что здесь творится, военным и ученым из штбквртиры ГА, чтобы прибыли сюд со всем необходимым оборудовнием и оружием.

- А кк нсчет тел нших родственников? - спросил Шиб.

- Королев, они уже стли чстью этой плнеты. Мы не могли бы их ксться, дже если бы я нрушил првил и послл бы туд людей.

- Джош, ведь их увидят,- скзл Шиб.- Кждый, кто прибудет сюд, увидят то, чем знимлись Рут и Дэвид.

Джош с сожлением покчл головой.

- Ничего не поделешь, Королев.

- Тм внизу мой отец и моя мть,- взволновнно говорил Шиб.- Он родился н Тигине-2, и он любил эту плнету. Ты получил копию его звещния? Если ты читл его, ты помнишь, что он звещл похоронить его прх н клдбище в городе Т. Для него это имело большое знчение, тк кк шесть поколений Вебстеров были похоронены н этом клдбище. Тм есть мест для кждого из нс, Джош. Есть ниши для Рут и Дэвид.

- Мы можем подть прошение о том, чтобы остнки были послны туд после исследовний, произведенных подрзделениями ГА,- скзл Джош.

- Черт возьми, Джош,- воскликнул Шиб.- Я не зню, что это з место и что з чертовщин творится тм внизу, но я прекрсно зню, что то, чем знимлись Рут и Дэвид перед смертью, они делли не по своей воле.

- Я думю, что ты прв,- скзл Джош.

- Может быть, один из роботов мог бы рзделить их,- предположил Шиб.

- Королев, если робот прикоснется к ним, они рссыплются н кусочки. Приборы не покзывют состояние змерзших костей, плоти и обшивки корбля. Мы знем только, что объекты, являющиеся инородными для этой плнеты, более холодны, чем тонкий воздушный слой, который окружет ее. Керсти Жирр считет, что при ткой темпертуре метллические предметы должны рзвливться н чсти при млейшем прикосновении. То же ксется и человеческих тел. При ткой темпертуре дже дюростль крошится, кк крэкер. Если мы попробуем рзделить Рут и Дэвид, то получим только груду оледеневших кусочков плоти и костей.

- Которые можно кремировть должным обрзом, - скзл Шиб.

- Нет,- скзл Джош.- Извини.

- Кпитн,- рздлся голос Керсти Жирр в переговорном устройстве,пожлуйст, зйдите в штурмнский отсек.

- Уже иду, Керсти,- скзл Джош.

Анжел с Шибой последовли з ним и остновились н пороге "кбинет" Керсти, в то время, кк Джош склонился нд монитором. Они обе видели темное пятно среди белого ледяного поля. По мере того кк Джош вглядывлся в это пятно, оно превртилось в метллический куб. Робот приближлся к этому сооружению.

- Почему мы рньше не видели это? - спросил Джош.

- Потому что оно только чс нзд стло появляться из-под толщи льд,ответил Керсти.- Я нблюдл з этим учстком, когд лед вдруг нчл тять. Приборы покзывют, что происходят ккие-то изменения. Ледяной покров в этом месте исчез з шестндцть минут.

Тревог охвтил Джош. Штурмн двл понять, что кто-то специльно демонстрировл им этот метллический куб.

- Пусть робот нходится н рсстоянии двух миль от него,- прикзл Джош.- Что покзывют приборы?

Керсти контролировл робот движением глз и головы, одетой в хорошо пригннный по рзмеру шлем.

Он здействовл все детекторы, имевшиеся у робот.

- Излучений нет. Рдиции нет. Теплоты нет.

- Поднимйте робот н борт корбля,- скзл Джош.

- Подождите,- скзл Керсти взволновнно. - Этот куб сделн из того же мтерил, что и трутень, который тковл нс. Не удивительно, что приборы ничего не покзывют. Никкие излучения не могут проникнуть сквозь этот метлл.

- Поднимйте робот,- прикзл Джош спокойным голосом.

- Есть, сэр,- скзл Керсти. Он мысленно отдл прикз роботу. Робот стремительно двинулся в сторону метллического куб, который появился из-под ледяной толщи.

- Смотрите,- скзл Джош.

- Возврщйся, черт побери,- проговорил сквозь зубы Керсти, в то время кк робот уселся н поверхность куб. Он посмотрел н Джош широко открытыми глзми.- Все в порядке,- скзл он.- Опсности нет.

Джош почувствовл облегчение и дже почти умиротворение.

- Д,- скзл он,- опсности нет.

- Теперь мы можем збрть Рут и Дэвид,- скзл Шиб.

Анжел хотел было возрзить, но в ту же минуту почувствовл, кк спокойствие овлдевет ею. Он улыбнулсь.

- Керсти, пошли робот н "Фрэн Вебстер". Пусть он при помощи совк для взятия обрзцов пород зберет об тел, упкует их в мешок для обрзцов пород и доствит их сюд.

- Но они будут тм вместе,- скзл Шиб.

- Они умерли вместе,- скзл Анжел.

- Мы можем попробовть рзделить их потом,скзл Джош.

Анжел снов хотел возрзить, он чувствовл, что происходит что-то не то. Он стрлсь побороть блгодушие, которое охвтило ее. С трудом передвигя ноги, он подошл к пульту упрвления роботми. Руки и ноги ее стли очень тяжелыми. Кзлось, что он шл по вязкой глине. Он взял шлем упрвления.

- Пусть лучше Керсти зймется этим, Анжел, - cкзл Джош.- Он лучше знет особенности кждого робот.

- Д, хорошо,- скзл Анжел.

Керсти отключилсь от робот, который нходился н метллическом кубе и подключилсь к другому роботу, который был н другой стороне плнеты. Он нпрвил робот, возврщющегося н космолет, опять н поверхность плнеты.

- Я воспользуюсь монитором,- скзл Анжел, и ее движения вновь обрели легкость. Он нжл кнопку включения и вошл в конткт с роботом, нходящимся н кубе. Он отдл ему прикз. Робот пришел в движение и тут же н экрне возникл яркя вспышк: лзерный луч рзрезл куб.

- Анжел, ккого черт,- нчл Джош. Но не зкончил вопрос, тк кк н экрне опять появилсь вспышк, и робот рзвлился н чсти.

Анжел издл слбый стон и упл н пол. Джош склонился нд ней, снял с нее шлем. Он громко вскрикнул. В его голосе звучли боль, гнев и ужс. Прекрсные изумрудные глз его жены вылезли из своих орбит.

Кровь лилсь у нее из ушей и нос, череп, когд он к нему прикоснулся, был совсем мягким н ощупь. Он быстро отдернул руку и посмотрел н свои пльцы. Они были покрыты кровью и кким-то белым, похожим н псту, веществом. Очевидно, мозг взорвлся внутри ее череп, пробил стенки и лился по белокурым волосм.

Прежде чем Керсти и Шиб успели прийти в себя, он уже был з пультом упрвления. Он нжл кнопку и через несколько секунд послл вниз лзерный луч.

Керсти, поняв что делет Джош, нпрвил кмеру н метллический куб и, с удивлением, обнружил, что он ухе почти скрылся под толщей льд.

Лзерный луч порзил цель. Прошло некоторое время, пок рссеялся вихрь ледяных осколков, прежде чем они могли увидеть н экрне, что произошло. Когд н экрне появилось изобржение, они поняли, что н том месте, где нходился куб, обрзовлся кртер, нполненный прозрчной водой.

А Джош уже снов целился. Опять лзерный луч был послн вниз, и в том месте, где нходился еще один куб, ткже обрзовлся кртер.

Керсти взял Джош з плечи и попытлсь оттщить его от пульт.

- Хвтит, кпитн,- скзл он.

- Они убили ее,- скзл Джош с горечью в голосе.- Эти ублюдки убили ее.

- Кпитн, пожлуйст, не ндо,- умолял его Керсти, в то время кк лзерный луч уничтожл еще один куб.- Этого нельзя делть. Остновитесь.

С большим трудом Джош, нконец, успокоился. Он стл н колени перед Анжелой. Н полу возле ее тел был большя луж крови.

ГЛАВА 11

Плнет не успел сделть полный оборот вокруг своего солнц, после появления первых непрошенных гостей, когд Нблюдтеля побеспокоили еще рз. Проверк всех систем - это всегд было н первом месте, являясь смым глвным - покзл, что необходим энергетическя подпитк нервных узлов. Целительный поток электронов вмиг привел все втомтические системы в состояние рбочей готовности.

Второе вторжение произошло в том же месте, где и первое. Ткое совпдение не могло быть случйным.

Нблюдтель ждл. В отличие от первых, вторые пришельцы не стли знимться исследовтельской рботой, поэтому у Нблюдтеля было достточно времени, чтобы изучить кк пришельцев, тк и их корбль. У него зняло всего несколько минут н то, чтобы понять, что люди, прибывшие н втором корбле, были одной крови с людьми, которые прибыли н первом корбле. См второй космолет был горздо интересней, чем первый.

Двигтели были того же неизвестного тип, что и н первом космолете. См конструкция двигтелей был очень простой, но потребовлсь большя концентрция умственной энергии, чтобы определить, что генертор мог подзряжться от звезд. Мленький корбль произвел довольно сильное впечтление н Нблюдтеля.

Второй большой корбль был горздо более сложной конструкции и требовл длительного изучения. Поток информции устремился по длинным нервным системм Нблюдтеля и подвергся обрботке в бнке днных.

Изучение систем жизнеобеспечения двух корблей дло Нблюдтелю немло информции о физиологии людей н космолетх, еще до того, кк специльный зонд стл изучть способ их мышления. Созидтельные силы повсюду создвли рзличные рзумные существ, которые обитли н многих мирх, не только н одной избрнной плнете, кк в это верили рньше.

Пришельцы дышли кислородом, состояли из углерод. Они ходили н двух ногх. Короче, они были пришельцми только по определению, не по строению и внешнему виду.

Смо существовние Нблюдтеля и необходимость вечной бдительности свидетельствовло в пользу множественности жизненных форм.

Нблюдтель ждл. Его нсторживли нучные достижения, которые демонстрировли пришельцы. То, что новые пришельцы довольно быстро ншли мленький корбль, нводило н рзмышления. Энергетические щупльц проникли сквозь фюзеляж корбля и нчли прощупывть сознние пришельцев.

Первый космолет был оборудовн сложной исследовтельской ппртурой. Это было трнспортное судно, знимющееся поискми железной руды. Функцию второго корбля определить было труднее. Н нем имелись сложные системы коммуникций и оружие, которое, при првильном использовнии могло причинить существенный вред чувствительным нервным узлм, нходящимся близко к поверхности плнеты.

Необходимо было срочно ответить н вопрос, кким обрзом большое судно тк легко и просто обнружило местонхождение млого судн. Льды хрнили под собой много тйн. В течение первых лет существовния Нблюдтеля немло корблей было погребено в вечных льдх. Они, рзумеется, ншли свое успокоение, и их покой никто не мог нрушить, точно тк же кк и покой Спящих, которые спли уже много веков, в то время, кк плнет совершл свои бесконечные обороты вокруг солнц. Проходили столетия, и ничто не беспокоило Нблюдтеля, бдительно несущего свою вечную вхту, пок вторя пр пришельцев не совершил посдку возле ледяной могилы, в которой ншли успокоение первые з многие столетия нрушители покоя.

Кким обрзом второй космический корбль тк быстро обнружил местонхождение первого корбля? Для успокоения первых нрушителей не потребовлось много времени. Им дже не удлось послть сигнл бедствия н свою родную плнету. .

Возможно, н большом корбле нходились приборы обнружения, о которых Нблюдтель ничего не знл.

Первый корбль нелегко было отличить от того желез, которое покрывло всю плнету. Нблюдтель спрвился в своем бнке днных и получил подтверждение о том, что небольшой космлет не мог посылть сообщения о своем местонхождении. Ответ должен был нходиться в созннии нрушителей покоя. Нблюдтель при помощи невидимых щупльцев обнружил, что зщитные функции сознния женщины были сильнее, чем зщитные функции мужчины. Женщину обмнуть было трудно. Возможность воздействия н мозг пришельцев появилсь тогд, когд мужчин понял, что ледяня глыб у его ног -это его мертвые родители. В момент чрезвычйного волнения рзум пришельц ослбел. Для Нблюдтеля ткие человеческие чувств, кк стрх и горе, были просто информцией.

Зщитные мехнизмы сознния пришельц быстро восстнвливлись. Воздействовть н него можно было только рдикльным способом. Перед этим Нблюдтелю необходимо было получить всю нужную информцию. Эмоции, которые Нблюдтель определил кк скорбь, позволили ему воздействовть н сознние Женщины. Щупльц исследовли и сортировли информцию, чтобы получить ответы н все вопросы.

Интеллект Нблюдтеля не был зтумнен тинственной смесью гормонльных секреций. Поток мыслей Нблюдтеля протекл по вечной цепи и не звисел от электромгнитных изменений. Нблюдтель искл слбое место в созннии пришельцев и ншел его в эмоционльном состоянии женщины. Вскоре щупльц обнружили то же уязвимое место и у мужчины. Нблюдтелю не нужно было понимть суть эмоций для того, чтобы использовть их в своих целях. Он не ощущл и своего превосходств нд людьми. Мудрый интеллект знл, что он несовершенен и имеет свои недосттки. Но Нблюдтель не нходился под воздействием эмоций и в этом был его сил. К счстью, репродукционный мехнизм пришельц был точно тким же, кк и у Спящих, поэтому он был знком Нблюдтелю. По этому пути он и пошел.

Легко было вычислить мехнизм фукционировния репродуктивной системы и воздействовть н определенные сферы мозг. Нблюдтель проник в либидо женщины и стимулировл его. Потом целью Нблюдтеля стло возбудить мужчину, и воздействие окзлось тким сильным, что мужчин и женщин воспылли друг к другу стрстным желнием.

Он продолжл изучть устройство корбля и обнружил черный ящик. Это устройство было незнкомо Нблюдтелю, но он не ведл чувств удивления. Он все принимл кк должное. В будущем он будет успокивть еще быстрее, обрщя особое внимние н черный ящик.

Обнружив это устройство н втором корбле, Нблюдтель сделл тк, чтобы ящик не мог послть сигнл бедствия. Но он не был уверен, что никких сигнлов не было послно до того, кк он обнружил черный ящик. Ндо было позботиться о том, чтобы следующий нрушитель спокойствия не мог нйти эти дв космических корбля при помощи сигнлов. Нблюдтель обследовл черный ящик. В течение нескольких секунд вся молекулярня деятельность вокруг прибор змедлилсь. Это был вековя прктик успокоения, применяемя Нблюдтелем. Однко, он пошел дльше. Он увеличил силу успокоения, и ящик рзвлился и превртился в пыль.

Предпринимя быстрые и эффективные действия для того, чтобы с корбля не было послно никких сигнлов, Нблюдтель одновременно продолжл изучть ситуцию. Прилет второго корбля не был случйностью.

Между первыми и вторыми пришельцми существовли семейные узы. Первые прибыли в поискх железной руды. Вторые искли членов своей семьи. Но оствлись и другие родственники. Если прибыл второй корбль, то мог появиться и третий. Дополнительную опсность предствлял собой сигнл, послнный черным ящиком первого корбля. Нблюдтель продолжл поиски. Сигнл, который принял второй корбль, все еще нходился в открытом космосе, но постоянно слбел. Поэтому, вряд ли, следующий ксмолет будет в состоянии принять его.

Но, несмотря н это, возможность появления новых членов семьи н плнете был весьм вероятной.

Нблюдтель решил действовть. Чувствительные нервные узлы получили прикз, и н горных вершинх, тм где ледяной покров был тонким, нчл тять лед.

Были здействовны электронные цепи, которые в течение долгого времени пребывли в состоянии покоя.

Рздлся гул водородных двигтелей. Открылись двери нгр, и из него появился упрвляемый космический корбль, который должен был выйти в открытый космос и нходиться н мршруте, по которому прибыли н плнету об космических корбля. Эти корбли, которые потревожили многовековой покой, црящий н плнете, проделли большое рсстояние, прежде чем прибыть сюд. Трутень должен был выполнить две здчи.

Мозг пришельцев, стимулировнный гормонльными препртми, был открыт для воздействия Нблюдтеля, который был безжлостен, потому что смо понятие жлости не было ему известно. Он должен был успокивть и делть это быстро. Под его воздействием мужчин и женщин совокуплялись в безрссудной горячке стрсти. И в это время их сковл холод. Кровь змерзл у них в жилх. Пришельцы умерли тк быстро, что не успели ничего почувствовть.

ГЛАВА 12

"Депртмент исследовния иноплнетных миров" зимствовл большинство своих трдиций у Терры-2, плнеты, которую ткже нзывли Новя Земля. Н ней переселенцы со струшки Земли, утртив во время врии своего примитивного корбля всю информцию, которя хрнилсь в бнке днных, нчинли вновь свой долгий и нелегкий путь в космос. Облдя только теми знниями, которые хрнил несовершення человеческя пмять, они нчли создвть зново технологическую культуру, которя в свое время позволил им оторвться от Земли и полететь в космос, используя примитивное горючее. У них с собой было зерно, пшениц и рожь, корнеплоды, фрукты, орехи и ягоды; и с ними были эмбрионы домшних животных - овец, коров, лошдей. Куд бы ни отпрвлялся человек, с ним всегд было животное, которое он приручил первым - собк.

И, имея рядом своего верного друг, люди нчли опять создвть свою цивилизцию.

Те из землян, кто исповедовл Библию, утверждли, что Бог выбрл для их обитния гостеприимную плнету, имя которой Новя Земля. Почв здесь был плодородной, земельные мссивы - огромны. Н плнете были горы и окены, флор, пригодня для обитния привезенных с Земли животных и для произрстния земных рстений. Природные ресурсы плнеты обуслвливли рзвитие индустрии.

Путь к цивилизции был не слишком скор, хотя люди в результте врии своего космического корбля и не вернулись к состоянию врврств. Им удлось создть примитивные орудия труд из остнков метллического корпус корбля, и вырстить в лборторных условиях домшних животных, при помощи которых они стли пхть землю деревянным пругом. Они знялись земледелием. Многие из спсшихся знли в теории, кк добывть руду и плвить метлл, но все профессионльные метллурги и ученые погибли во время ктстрофы.

Все книги были уничтожены, рвно кк и информция, хрнившяся в бнке днных их компьютер.

Все знли, что есть ткя штук кк электрическя лмпочк, но никто не знл, кк ее сделть. Пришлось нчинть с изобретения деревянного колес. Потом н колес поствили деревянную плтформу, и получилсь телег. Это был первый мленький шг в сторону изобретения электричеств.

Проходили век. Рзвитие шло быстрее, чем н Строй Земле, тк кк люди уже знли в теории, что должно существовть ткое явление, кк электрический свет, и, несмотря н то, что их знния были несовершенны, у них был определення цель и стимул. Небольшя групп уцелевших переселенцев плодилсь и рзмножлсь в соответствии с текстом Писния. Исследовтели соствили крты плнеты. Корбли стли бороздить окены, люди рсселились по всем континентм. С рзвитием техники стли широко использовться природные рсурсы Новой Земли. Н смену прусным судм пришли проходы, вскоре был изобретен двигтель внутреннего сгорния.

Нконец, человек снов оторвлся от земли и стл совершть полеты в космос. Где-то тм был его стрый Дом, Земля. Родня, легендрня плнет, все сведения о которой передвлись от поколения к поколению. Из уст в уст люди перескзывли друг другу стршные истории о первых переселенцх. Стря Земля был врврской плнетой. Н ней црили войны и смерть.

Рзличные нроды, говорящие н рзных языкх, стрлись покорить друг друг, постоянно грбили и уничтожли друг друг. Стря Земля был плнетой плотоядных животных, и смым плотоядным из всех животных был человек. Город струшки Земли были обнесены крепостными стенми, и люди во все времен были готовы зщищть свое добро.

Чтобы избвиться от войн и рзорений, переселенцы покинули родную плнету и устремились в новый, неизведнный мир. Чтобы избегнуть повторения войн в новом мире, стрейшины проповедывли мир, но не могли збыть ужсов войны. И, хотя н Новой Земле люди не воевли друг с другом, и у них не било причин опсться хищных животных, их первые поселения были тщтельно укреплены. Н Строй Земле нция должн был или уметь зщищть себя, или же он стновилсь жертвой любого грессор. Человек тк привык все время опсться нпдения, что, кк только нселение знчительно выросло и рзвилсь техник, н Новой Земле был создн рмия и военно-морской флот.

Чтобы опрвдть содержние вооруженных сил н плнете, где жил лишь один нрод, првительство постоянно повторяло, что если их предки прилетели сюд из космос, то могут прилететь и другие.

Говорилось ткже, что рмия содержится для того, чтобы через нее могли пройти молодые люди. В рмии они, якобы, мужли и взрослели. Когд в небо стли взлетть ревущие ркеты, подобные тем, которые были создны в свое время н струшке Земле, был оргнизовн новый вид службы - Вооруженные Космические Силы. Именно н военных космических корблях были устновлены первые генерторы для дльних перелетов.

Человек опять полетел к звездм.

Позднее, когд небольшой исследовтельский корбль окзлся в секторе Мертвых миров, человечество охвтил стрх перед иноплнетянми. Существ, уничтожившие целые миры, нходились где-то в космосе.

Эти неведомые пришельцы, вооруженные оружием стршной рзрушительной силы, могли появиться в любую минуту из мрк вселенной.

Корбли ГА имели н борту оружие, и это было оружие не меньшей рзрушительной силы, чем то, которое было применено против Мертвых миров. Одной ркеты было достточно, чтобы уничтожить целую плнету. Один мощный взрыв, и обитемый мир преврщлся в мертвый стероид.

К стыду человечеств, это смертоносное оружие было пущено в ход во время зидской войны, во время которой человек опять воевл против человек. Зидские миры облдли лучшей техникой в глктике, и, хотя силы Конфедерции плнет преоблдли в численности, зидцм чуть было не удлось одержть победу в войне, но тут "в интересх свободы и гумнности" Союз нчл обстреливть зидские плнеты смертоносными ркетми.

Итк, история возникновения вооруженных космических сил был нпрямую связн с историей струшки Земли. З возникновение ГА несли ответственность переселенцы, успевшие покинуть Струю Землю перед Ктстрофой.

Когд н корбле, нходящемся в открытом море, умирл человек, его тело, с соответствующими почестями, предвли воде. Путешествие в открытом космосе в ккой-то степени было похоже н плвние по морю.

В обоих случях, рсстояние являлось определяющим фктором, время требовлось для того, чтобы покрыть рсстояние. Когд человек умирл вдли от большой земли, его зворчивли в кусок прусины и бросли в море, которое стновилось его клдбищем. В открытом космосе корбль чсто нходился н знчительном рсстоянии от дом. Н борту относительно небольшого космолет, кким являлся "Эрин Кеннер" не было специльно оборудовнного помещения для хрнения мертвого тел. Но дже н- большом корбле мертвец мог дурно воздействовть н морльное состояние экипж.

Лучше предть труп окену, космическому окену.

Но был существення рзниц между сбрсывнием тел в воду, где оно стновилось добычей рыб, и вытлкивнием его через люк космолет в космос, где вследствии космического холод оно могло вечно сохрняться и плыть в безвоздушном прострнстве. И хотя космос мог бы спокойно поглотить в себя остнки всего человечеств, не испытывя при этом никких экологических проблем, с двних времен существовл обычй избвляться от мертвецов поближе к ккому-нибудь солнцу.

Возможно, людям неприятно было думть о том, что их мертвый товрищ будет вечно прить в кромешной тьме вселенной. А, может быть, тут сыгрл роль обычй землян кремировть своих мертвецов. Не исключено ткже, что оствшиеся в живых друзья покойного нходили утешение в том, что ему не будет грозить вселенский холод.

Анжел Брдин Вебстер, женщин сорок пяти лет, не прожившя и половины жизненного срок (средний возрст обиттелей Союз был сто двдцть лет) лежл в рмейском спльном мешке, "Эрин Кеннер" приближлся к солнцу, лучи которого отржл покрытя льдом плнет. Джош Вебстер, одетый в скфндр, стоял возле тел своей жены. Открылся внешний люк, через который с шипением вышел воздух из отсек. Джош стл н колени возле мешк с телом жены и прикоснулся к ней рукой, одетой в перчтку. После некоторых колебний он прочитл молитву. Вообще-то он никогд не молился. Он взял мешок в руки и, подержв его некоторое время, оттолкнул от себя. Скорость, с которой двиглся корбль, и скорость движения спльного мешк с покойницей совершенно не были зметны в открытом космосе. Тело перевернулось и стло медленно удляться от космолет, сохрняя при этом вектор движения "Эрин Кеннер". Через несколько недель тело притянет к себе солнце, и оно стнет чстью вселенной.

Джош смотрел н удляющийся мешок, пок он не исчез из вид. Он услышл стук метлл о метлл - это зкрывлся внешний люк. Шиб и Керсти Жирр ждли его в проходе между отсекми. Шиб помогл ему снять скфндр, взял з руку, поцеловл в щеку. Он мягко отстрнил ее от себя.

- Лейтеннт Жирр.

- Д, сэр?

- Мы возврщемся н плнету ВХ-2.

Экипж нзвл ее плнетой Вечного холод, и тк стли нзывть всю систему. Потом вторую плнету от солнц нзвли "Вечный холод-2" или ВХ-2.

- Но, сэр.

- Мне кжется, я ясно излгю свои мысли,- скзл Джош.

- Тк точно, сэр,- скзл Керсти.

Штурмн поспешил знять свое место. Шиб шл з ней следом и вошл в кбину кк рз в то время, когд корбль дл крен, рзворчивясь в сторону ВХ-2. Сверкющя льдми плнет был видн н экрне. Керсти вывел космолет н орбиту. Прямо под ними нходились корбли членов семьи Вебстеров.

- Мы зберем их,- скзл Джош Шибе.- Мы доствим нших родных домой.

Керсти, сидевшя з пультом упрвления, выглядел обеспокоенной. Он нервно кусл губы.

- Ты уверен, что это следует делть? - спросил Шиб.

- Я должен это сделть,- ответил он.- Этот ублюдок тм внизу погубил смых близких мне людей.- Он постучл пльцем по переговорному устройству.Говорит кпитн корбля,- скзл он.- Кк вы знете, н нс было совершено нпдение. Мы не нмерены оствить это без последствий. Агрессор должен получить по зслугм. Устновки, которые совершили н нс нпдение, в результте которого погиб один из членов экипж, были уничтожены. Вскоре мы вернемся н устновленные глктические мршруты и сообщим о происшествии в штб-квртиру ГА. Мы попросим, чтобы они прислли подрзделение для борьбы с иноплнетянми. А пок нм нужно выполнить одну здчу. Тм внизу н плнете нходятся тел нших людей. Кк вы, возможно, знете, все они мои родственники. Но это не смое глвное. Дело в том, что мы всегд хороним своих мертвецов достойным обрзом, что я и хочу сделть с телми, которые нходятся н плнете.

Керсти удивленно посмотрел н Шибу.

- В виду того, в кком положении нходятся эти тел, извлечение их из льд будет нелегким делом,продолжл Джош.- Эту здчу нельзя выполнить при помощи роботов.

- О, Боже,- прошептл Керсти.

- Я возглвлю комнду добровольцев,- скзл Джош.- Кто хочет пойти со мной?

- Пэт Бкли, кпитн,- сейчс же прозвучл голос мехник.- Я пойду с вми.

Через некоторое время остльные члены экипж ткже вырзили желние отпрвиться с Джошем н плнету з телми погибших.

- Блгодрю вс,- скзл Джош.- Я нзнчю Пэт моим помощником. Пэт, ты см .можешь подобрть двух человек для этой оперции. - Когд Джош выключил переговорное устройство, Керсти откшлялсь.

- Д, лейтеннт Жирр? - спросил Джош.

- Могу я говорить с вми откровенно, сэр?

- Д, но побыстрее.

- Если вы совершите посдку, вы нрушите столько првил, что мой компьютер будет около чс перечислять их,- скзл Керсти.

- Но есть одно првило, лейтеннт, которое стоит нд всеми остльными,скзл Джош.- В космосе слово кпитн корбля - зкон.

- Тк точно, сэр.

- Вы будете комндовть космолетом во время моего отсутствия,- скзл Джош.- Пусть стрелки нходятся постоянно в состоянии боевой готовности. Пусть они стреляют по любому движущемуся объекту, и если у нс возникнут проблемы тм, внизу, вы можете принимть любые меры, необходимые для обеспечения безопсности корбля и его экипж.

- Есть, сэр,- скзл Керсти. У нее в горле пересохло от нпряжения, которое он испытывл после этих слов кпитн. Он понял, что в крйнем случе ей придется применить оружие огромной рзрушительной силы, которое могло уничтожить всю плнету.

Через несколько минут комнд добровольцев отбыл с космолет, который слегк кчнуло, после того кк от него отлетел ркет с членми экипж. Керсти нблюдл, кк ркет летит в нпрвлении сверкющей поверхности.

- Вы не одобряете его действия? - спросил Шиб.

- Д, не одобряю,- ответил Керсти.- Вш брт всегд принимет ткие спонтнные решения?

- Иногд,- ответил Шиб.

- Керсти,- рздлся голос Джош по переговорному устройству,- мы нходимся н высоте тысячи футов. Совершем посдку через десять минут. Все системы нходятся в состоянии готовности.

- Мы готовы, кпитн,- ответил Керсти.

- Хорошо, будьте н связи.

- Мы н связи,- скзл Керсти.

Корбль звис кк рз нд местом посдки кпитн.

Сквозь прозрчную тмосферу ВХ-2 отличо был видн поверхность. Шиб и Керсти нблюдли з тем, кк ркет совершет посдку. Керсти никк не могл поверить в то, что .кпитн и другие добровольцы нрушют основные првил исследовтеля, зпрещющие контктировть с иноплнетянми. Кпитн не только совершл посдку н плнету, чья безопсность не был устновлен военными специлистми, он, в сущности, объявил войну иноплнетянм и дже не уведомил об этом штб-квртиру.

Он подумл, что н нее точно, в лучшем случе, будет нложено взыскние, в худшем - ее отддут под трибунл. Он решил устновить мяк. Когд он был готов, он здействовл его бнк днных и вложил в него информцию об "Эрин Кеннере".

- Ну, вот теперь о нс все будет известно,- скзл он Шибе.

- Керсти,- рздлся голос Джош Вебстер,- до посдки остется пять минут.

- Н связи,- скзл Керсти, нжимя кнопку пульт и улетя от ледяной плнеты н рсстояние шести световых лет. У нее зняло ровно две минуты н то, чтобы устновить мяк. Еще через две минуты и десять секунд "Эрин Кеннер" вновь нходился н орбите ВХ-2.

- Кк дел, кпитн? - спросил он по переговорному устройству.

- Внизу все спокойно,- ответил Джош.- Посдк через две минуты.

- Будьте н связи, кпитн,- скзл Керсти.

- Одн минут тридцть секунд.

Очевидно, Джош и не подозревл, что корбль нходился н рсстоянии нескольких световых лет от плнеты льдов. Керсти, конечно, сообщил бы ему об этом, но только не в ткой критический момент. Он вряд ли стл бы возржть против ткой меры предосторожности кк устновк мяк неподлеку от мршрутов Римфер.

Этот мяк будет проверяться всеми корблями, пролетющими мимо него. Конечно, ни один космолет не обнружит его, если только он не последует по пути, по которому следовли дв погибших судн и "Эрин Кеннер". Но если, упси Боже, случится что-нибудь ужсное с кпитном и добровольцми, совершившими посдку н плнету, и если что-нибудь случится с "Эрин Кеннером", то, по крйней мере, люди будут знть о событиях, которые предшествовли этому. Если же случится непопрвимое, и "Эрин Кеннер" погибнет, кк и предыдущие дв корбля, н этой плнете "Вечный холод", любой, кто прибудет н ВХ-2, будет знть, ккя опсность тится подо льдми.

ГЛАВА 13

Снчл Нблюдтель посчитл успокоение женщины, нходящейся н борту космолет, своей ошибкой.

Мгновенно открытый огонь с борт корбля причинил серьезные повреждения в системе функционировния сложного искусственного оргнизм. Еще немного, и процесс мог бы стть необртимым. Однко нрушители спокойствия сосредоточили удр н учстке, где лед покрывл всего лишь горное плто. Со временем можно будет усилить мощность энергии в нходящихся по соседству устновкх, и тогд поврежденный учсток вновь покроется льдом.

По всей плнете пошел гул. Нчлись рботы по ремонту поверхности и поврежденных нервных узлов системы. Когд поврежденные коммуникции были восстновлены, Нблюдтель решил, что поступил првильно, тковв корбль: этот кт грессии дл ему возможность контролировть ситуцию.

Взволновнное состояние мужчины, выржющееся глвным обрзом в чувстве грусти, вызвнным смертью его женщины, дло Нблюдтелю возможность воздействовть н этого человек. Влиять н других людей, нходящихся н космолете, было труднее. Невозможность прямого и моментльного воздействия и контроля ситуции с смого нчл, зствил Нблюдтеля нпрягть до предел искусственный мозг, чтобы нйти првильное решение.

Предствлялись дв интересных вринт. Хотя Нблюдтель и имел возможность смообновляться, поэтому был по всем покзтелям бессмертным, Изобреттели все же не смогли зщитить его оттого, что со временем в нем будет происходить некоторое снижение эффективности деятельности систем. Из-з этого он не мог полностью подчинить себе нрушителей спокойствия до того, кк их сознние не было рсстроено сильными переживниями. Кроме того, существовл возможность, что Изобреттели не полностью учли все спекты процесс эволюции.

Однко этот последний фктор не имел большого знчения для Нблюдтеля, ибо его мышление было обусловлено не только знниями Изобреттелей, но и их предрссудкми. Изобреттели предвидели, что когднибудь покой Спящих будет нрушен. По всей логике вещей кто-то должен был обязтельно прилететь н эту плнету. Где-то н длеких звездх шли процессы, породившие Спящих, и рзумные существ когд-нибудь обязтельно должны были зинтересовться этим ледяным миром, ибо плнеты, нходившиеся в зоне жизни, были редки, кк дргоценные кмни.

Рзумные существ стли прилетть, и хотя, кк и предскзывли Изобреттели, их нучные знния были обширны, их технические достижения все же знчительно уступли детищу Изобреттелей. Фктически неполноценность человек проявлялсь в его непонимнии явления успокивния холодом. Нблюдтель действовл, влияя н сознние людей. Тем не менее, коеккие спекты его противостояния существм, нзыввшим себя людьми, нсторживли и его и приводили к повышенной деятельности мыслительного центр.

Цель его был ясн - успокоить нрушителей, чтобы они не смогли потревожить сон Спящих. Снчл это кзлось вполне легким делом, и после успокоения двух первых нрушителей Нблюдтель пребывл в состоянии блгодушия. Когд появился третий корбль, стло ясно, что все не тк просто. Рссуждя логически, можно было предвидеть, что новые члены семьи прибудут для розыск своих родственников. Поэтому необходимо было успокоить всех бртьев и сестер, знимющихся поискми родителей, кк можно скорее. В иноплнетные миры были послны рдиоупрвляемые космолеты с целью внушения остющимся в живых членм семьи, что им необходимо срочно отпрвиться н поиски пропвших без вести родных.

К сожлению, один из бртьев, Джошу Вебстер, нходился н службе у првительств. Это обстоятельство весьм беспокоило Нблюдтеля. Дльнейшие осложнения последовли из-з того, что женщин, упрвляющя корблем, оствил в космосе сообщющее устройство с информцией об их корбле, тк что следующя экспедиция могл бы обнружить его. Нблюдтель хотел предотвртить эту кцию, но это ему не удлось. Тем не менее, когд Джошу Вебстер уже приближлся к двум погибшим корблям, были предприняты новые меры для прекрщения рспрострнения информции, нходящейся в специльном приспособлении. Из рйон южного полюс в космос поднялся рдиоупрвляемый корбль, прикрывясь от приборов обнружения пришельцев мссой смого плнетного тел.

А устновк, нходящяся рядом с двумя оледеневшими корблями, был приведен в состояние боевой готовности. Бе целью было уничтожить врг.

Джош первым ступил из ркеты н поверхность плнеты. З ним следовл Пэт Бкли. Он и еще двое добровольцев были вооружены лзерными винтовкми.

Люди с трудом передвиглись по поверхности, тк кк по прикзу Джош поверх скфндров н них был одет специльня термозщитня одежд. Кроме того, оружие весило около пятидесяти фунтов. В термозщитной одежде можно было рботть дже н первой плнете, нходящейся в непосредственной близи от солнц, где дули горячие ветры и бушевли огненные бури. Ученые создли ткую одежду, в которой можно было нходиться возле кртер вулкн во время его извержения. Он предохрнял ткже от лзерных лучей ручного оружия.

Джош не хотел рисковть. Они приблизились к "Стрикм". Бкли и дв других добровольц подогнли к космолету специльный втокр для взятия обрзцов породы. Небольшой рдиоупрвляемый робот проник н борт корбля через открытый люк.

Несколько долгих минут Джош стоял и глядел н змерзшие остнки своих родителей. Он уже видел их н экрне космолет, но тм они кзлись нерельными. Он и тогд, конечно, понимл, что они мертвы, но только теперь, когд он стоял нд ними и видел их изуродовнные льдом тел, он полностью осознл этот прискорбный фкт.

- Будем нчинть, кпитн? - спросил Пэт Бкли.

Он уже было хотел ответить отрицтельно и не трогть змерзшие трупы, лежщие в обнимку, но тут же передумл и дл комнду нчинть.

Бкли, пользуясь небольшим молекулярным рзрушителем, нчл вырезть тел из толщи льд, который приморозил их к полу. Зкончив делть это, он спрятл рзрушитель и отошел в сторону, члены группы стли склдывть тел в мешок для сбор обрзцов породы.

В кбине космолет было довольно тесно, и, кроме того, рботе мешл громоздкя термоодежд, поэтому дело продвиглось медленно. Только всем вчетвером им удлось поднять вмерзшие в лед тел. Двое добровольцев вдруг выпустили скользкую льдину из рук. Лед нчл колоться. Джош змер. Он боялся, что змерзшя плоть его родителей рсколется н кусочки.

- Хорошо,- скзл Пэт, зстегивя молнию н мешке.- Двйте поскорей смтывться отсюд.

Добровольцы понесли мешок к открытому люку.

- Вообржение великя вещь,- скзл Пэт Бкли, когд они вышли из корбля.- Я почти ощущю холод.

Джош поежился. Ему тоже покзлось, что его знобит. Термоодежд предохрнял от холод тк же ндежно, кк и от тепл.

Нблюдтель ждл, пок четверо мужчин нходились в небольшом корбле. Он послл энергию успокоения через железный корпус космолет, но ничего не произошло. Ответ нходился в мозгу Джошу Вебстер.

Нблюдтель получил информцию о термоодежде и, суммировв все имевшиеся у него днные, увеличил интенсивность холод. В рдиусе сотен миль были здействовны устновки, производящие энергию успокоения.

По мере того, кк четыре человек медленно и неуклюже передвиглись в сторону большого корбля, Нблюдтель здействовл двух мобильных роботов.

Холод, оружие, которое никогд не подводило, окзлось неэффективным против термозщитной одежды. Новя кция содержл в себе элемент риск. Нужно было все тщтельно рссчитть. Потребуется немло времени для того, чтобы долететь до корбля, нходящегося н орбите. Ндо было сделть тк, чтобы нходящиеся н поверхности плнеты люди не смогли дть сигнл тревоги.

Мыслительный центр Нблюдтеля вычислил, что слов Человек о том, что он превртит плнету в груду мусор, были пустой болтовней, но было бсолютно ясно, что оружие, имеющееся н борту корбля, может принести плнете знчительный вред.

Первый упрвляемый робот поднялся н поверхность из подземных нгров. Он был белый, кк лед. Он быстро двиглся в сторону нрушителей спокойствия. Легко пересккивя с одного ледяного холм н другой, он мчлся по поверхности плнеты и вскоре уже нходился возле вмерзшего в землю корбля.

В это время второй робот, черный кк космический мрк, поднялся н орбиту и летел в сторону корбля пришельцев.

Нблюдтель видел все происходящее, контролировл все происходящее и, действуя одновременно н не. скольких уровнях, исследовл сознние человек, н которого он имел возможность воздействовть. Эмоции, которые влдели этим человеком, были по-прежнему гнев и скорбь. Было легко подчинить ткого человек своим целям. Групп из четырех человек прошл в большой космолет. Мленький прт для сборки обрзцов породы двиглся перед ними.

- Пок все идет нормльно,- передл Джош н борт "Эрин Кеннер".- Мы збрли тел со "Стриков". Теперь мы нпрвляемся н "Фрэн Вебстер", чтобы збрть другие тел.- Он избегл нзывть мертвых по именм. Это причиняло бы ему слишком сильную боль. Он шел впереди группы добровольцев. Когд он увидел Дэвид и Рут, змерзших в непристойной позе, у него пересохло во рту.

Пэт чувствовл, что ему. стновится холодно. Его губы стли бесчувственны. Он смотрел н змерзших людей - женщин обнимл ногми спину мужчины.

Их поз был совершенно бесстыдн.

- Кпитн, кто противостоит нм н этой плнете? - спросил Пэт.

Джош покчл головой.

- Керсти Жирр обследовл ледяной шр от полюс до полюс, пытясь обнружить тут ккую-либо жизнь,- говорил Пэт.- Он не ншл ничего подобного.

- Что ж, пусть умники из штб-квртиры решют, что это ткое,- скзл Джош.- А нм пор зняться делом.

Снов они отделяли змерзшие тел от пол при помощи молекулярного уничтожителя. Снов четверо мужчин с большим трудом грузили тел в мешок.

- Эрин Кеннер,- передл сообщение Джош,- говорит кпитн хорбля. Здние выполнено. Мы поднимемся.

- Принято, кпитн,- ответил Керсти Жирр с борт "Эрин Кеннер".

Групп добровольцев нпрвились к люку. Джош осмотрелся по сторонм и почувствовл, кк гнев зкипет у него в груди. "Фрэн Вебстер" был крсивым корблем. Дэвид несколько десятков лет упорно рботл, чтобы скопить деньги н покупку этого шедевр зидской мысли, и вдруг ни с того ни с сего у него отнимют этот звездолет. В этот момент Джошу это кзлось ткой же неспрведливостью, кк и смерть смого Дэвид. Четыре член семьи Вебстеров прибыли н ВХ-2, не имея грессивных нмерений, и погибли здесь. Он в последний рз окинул взглядом кбину звездолет. Искусно сделнный пульт упрвления лйнер был изуродовн льдом. Корбль был мертв. Вся энергия иссякл из генертор без осттк, что было весьм стрнно. Нходясь вблизи любой звезды генертор втомтически подзряжлся.

Внезпно перед его внутренним взором возник обрз искусственного солнц и врщющихся вокруг него спутников. Остудить ядро плнеты было почти тк же трудно, кк лишить генертор энергии. В этот момент он вдруг почувствовл, что им грозит ккя-то опсность, и оглянулся.

Он увидел, что члены группы нходились уже возле люк. Смым последним шел Пэт. Джош пожл плечми под тяжелой термоодеждой и шгнул в сторону добровольцев.

Один из мужчин вскрикнул от удивления, когд в отверстии люк покзлся белый, кк лед, гумноид.

- Кпитн? - скзл другой доброволец, увидя что гумноид движется.

- Берегитесь,- крикнул Пэт Бкли, пытясь нвести винтовку н существо, згородившее им дорогу.

- Огонь,--прикзл Джош, поднимя свою винтовку. Но стрелять он не мог, потому что один из добровольцев нходился между ним и люком.

Взрыв потряс звездолет "Фрэн Вебстер". Взрывня волн доктилсь до белой фигуры возле люк, но не причинил ей никкого вред. Робот прыгнул в корбль, отбросив в сторону мешок с остнкми членов семьи Вебстеров. Четырех добровольцев взрывом рскидло по сторонм. Робот нчл быстро рзбивть лицевые стекл их скфндров.

Джош был еще в созннии, когд увидел перед собой ледяное лицо, горящие глз и искусственные пльцы, тянущиеся к лицевому стеклу его шлем.

- Керсти,- прошептл он, нжв кнопку связи подбородком.

- Д, кпитн.

- Керсти...- Он не мог передть свои мысли словми. Он нпряженно думл. Он хотел скзть: "стреляйте, стоеляйте, стреляйте. Взорвите его, Керсти. Огонь!" Но он произнес: - Мы поднимемся, Керсти.

- Принято,- ответил Керсти. - Мы ведем нблюдение з вшей ркетой.

Холод проник в скфндр Джош и прервл его гонию.

- Кбин упрвления, говорят стрелки.

- Слушю, стрелки.

- Керсти, мы видим призрков в непосредственной близости от корбля.

- Покжите их мне,- скзл Керсти.

Зжегся экрн. Среди темноты космос летел призрк.

- Вес около двухсот фунтов,- сообщли стрелки.Рзмер три н шесть футов. И, кжется, этот сукин сын прозрчный.

- Почему вы тк думете?

- В нем только инфркрсные лучи.

- Стреляйте в него.

- Стрелять?

- Немедленно.

Луч свет отделился от нос корбля. Вдлеке Керсти увидел вспышку.

- Мы порзили один призрк,- сообщили стрелки.

- А что, есть другие?

- Всего их семь.

- Стреляйте по ним,- скзл Керсти.

- Есть,- ответили стрелки.

Но н этот рз стрелять было не тк просто. Призрки нчли плясть в космосе, бросясь то в одну сторону, то в другую, тем не менее все время приближясь к космолету.

- Керсти,- передли стрелки,- мы сбили трех.

Остльные приближются. Ндо выпускть зщитное устройство.

- Мы не можем этого сделть. Ркет с кпитном и его комндой будет здесь через десять минут,- сообщил им Керсти.

- Мы подпустим их н слишком близкое рсстояние. Через тмосферу пробивется еще большя групп призрков. Не хотелось бы говорить об этом, лейтеннт, но, мне кжется, нс ткуют.

- Кпитн будет н борту через девять минут пять секунд. Кк только мы примем ркету, мы улетим отсюд к чертовой мтери,- скзл Керсти.

- Эрин Кеннер,- рздлся голос Джош Вебстер,- готовьтесь к приему ркеты.

- Люк открыт, кпитн,- скзл Керсти.

Керсти взглянул н Шибу и подмигнул ей.

- Вм не кжется, что я совершенно спокойн в ткой нпряженной ситуции?

- Удивительно спокойны,- ответил Шиб, улыбясь очровтельной улыбкой.

- Но внутри у меня все дрожит,- скзл Керсти.- Быстрее, кпитн, быстрее.

Минуты длились, кк чсы, пок космолет принимл ркету. Керсти зкрыл внешний люк, впустил кислород в отсек, где нходилсь ркет.

- Теперь держитесь,- скзл он, нжимя кнопку н пульте и посыля корбль н рсстояние шести световых лет от ВХ-2.

- Стрнно,- скзл Керсти.

- Ничего больше не хочу знть,- скзл Шиб.

- Мяк, который мы устновили, неиспрвен.

- Керсти,- доклдывют стрелки,- мы идем н сближение с летющим объектом. Рзмеры и вес те же, что и у корбля, который тковл нс возле ВХ-2.

- Он нпдет?

- Пок нет.

- Нблюдйте з ним,- прикзл Керсти.- Если только дернется, открывйте по нему огонь,- он вышл н связь с техникми.- Нм нужно принять н борт этот мяк и посмотреть, что тм з неиспрвности. Приготовьтесь принять его.

Ей никто не ответил.

- Техники.

Тишин.

Дверь, которя вел в коридор, где нходился отсек техников, был рспхнут нстежь. Керсти пришл в смятение. Снчл он увидел черное существо с двумя горящими глзми, потом рзличил голову, шею, длинные, тянущиеся к ней руки, прикрепленные к мощному железному торсу. Он вскрикнул, когд железные пльцы вцепились ей в плечо и вошли в плоть, доств до смой кости. Другя рук схвтил ее з подбородок и повернул голову. В шее что-то хрустнуло, порвлись сухожилия. Он упл н пол.

Шиб хотел выбежть из кбины, но второй черный робот прыгнул ей нвстречу и згородил дорогу.

Шиб вдруг понял, что Джош мертв. От этой мысли у нее похолодел спин. Н полу лежл мертвя Керсти Жирр, хотя ее ноги еще и дерглись в ритме регги. Дв черных робот зстыли перед Шибой, глядя н нее горящими, немигющими глзми.

Стрнно, но он был совершенно спокойно.

- Послушйте,- произнесл он,- кто бы вы ни были, послушйте меня. Мы не хотели причинить вм никкого зл. Мы просто искли мою мть и моего отц и сестру с бртом.

Робот, убивший Керсти, поднял одну руку.

- Вы и меня хотите убить, не тк ли? - спросил Шиб.

Тишин. Робот сделл шг вперед, оттлкивя ногой мертвое тело Керсти.

- Но это бессмысленно,- скзл Шиб.- Мы не хотим причинять вм никкого вред. И все остльные мои родственники ничего против вс не имеют.

Теперь уже об робот медленно приближлись к ней. .

- Но скжите мне, почему вы убивете нс? - проговорил он, чувствуя себя бсолютно спокойно. - Ведь мы не делем вм ничего плохого.

Внезпно он рссмеялсь. Внчле это был чисто женский сочный смех, который возбуждет либидо многих мужчин, видящих ее н экрне. Он зсмеялсь потому, что догдлсь о причине своего спокойствия.

Он просто игрл новую роль. Ей тк чсто грозил смерть в кино, что теперь он не могл воспринимть серьезно то, что с ней в нстоящий момент происходило.

Но по мере того, кк роботы все приближлись к ней, ее смех стновился все более визгливым, потом и вообще стих.

- Почему? - спршивл он, в то время кк одн искусствення рук протянулсь к ней.- Скжите мне, почему?

Голос ответил ей по-нглийски, но звучл он совершенно нентурльно.

- Пусть они спят,- скзл голос,- ибо если они проснутся, вселення содрогнется.

Он вскрикнул. Один из роботов схвтил ее з руку, его острые метллические пльцы вонзились в ее плоть.

Однко он не долго мучлсь, потому что другой робот схвтил ее голову двумя рукми и оторвл ее от туловищ.

- Говорят стрелки. Что происходит, черт возьми?

Один из роботов покинул кбину и пошел искть облдтеля голос. Второй робот стл изучть пульт упрвления, нжимть клвиши и получть н дисплее компьютер все днные относительно рботы двигтелей и системы функционировния корбля в целом. Черные железные пльцы умело бегли по клвишм. Внешний люк открылся. Через несколько минут в него влетел корбельня смоупрвляемя ркет, несущя мяк.

Он знял свое место в специльном отсеке.

В кбине черный робот двл здние компьютеру.

"Эрин Кеннер" сорвлся с мест. И вскоре, кк и было здумно, космический крейсер уже подлетл к ближйшей рскленной звезде. Через мгновение корбль, роботы, живые и мертвые люди стли добычей пылющей ядерной топки, Внутри "Фрэн Вебстер" нходился небольшой втокр. В нем был мешок с остнкми тел. Дв летющих робот принесли в корбль второй мешок. Оттявший метлл вновь покрывлся льдом. Роботы возврщлись в свои подземные нгры. Нблюдтель в течение некоторого времени был очень знят. Нужно было покрыть льдом обнжившиеся в результте обстрел пришельцми учстки плнеты. Альтернтивные средств коммуникции свели повреждения к минимуму. Все приборы рботли с мксимльной эффективностью, кк и было здумно Изобреттелями.

Нблюдтель ждл. Единственным свидетельством того, что. "Эрин Кеннер" когд-либо был вблизи ВХ-2, кк нзвли эту плнету пришельцы, были мертвые тел кпитн и четырех членов экипж внутри "Фрэн Вебстер". Нблюдтель хотел уничтожить и тел и все оборудовние с "Эрин Кеннер", но решил, что все это пондобится для того, чтобы змнить сюд оствшихся членов семьи Вебстеров, хотя и существует определенный риск привлечь внимние првительств Людей к ВХ-2. Успокоение было превыше всего. Кк только будет успокоен последний член семьи, блгословенное спокойствие опять воцрится н плнете.

ГЛАВА 14

Ср Вебстер повысил голос, чтобы подчеркнуть свое критическое отношение к председтелю Совет по обрзовнию и попечительству. Компьютер отрегировл н смену модуляций, и буквы н экрне увеличились в рзмере. Он сделл пузу, зглянул в свой конспект. Он был одет в спортивный костюм свободного покроя. Ее волосы были рспущены. Он был одн дом, и ей было слегк жль смое себя, тк кк Пит с детьми пошли посмотреть в кинотетре, где был огромный экрн, новый холо-фильм, в котором Шиб игрл роль Мири, он должн был проводить воскресный день, готовясь к выступлению н очередном родительском собрнии.

Временми он сожлел о том, что стл знимться политикой. Он был общительным человеком и любил быть в центре внимния, но избиртельня кмпния отнимл у нее слишком много времени.

Он все еще формльно возглвлял Союз юных исследовтелей, но фктически все ее обязнности уже выполнял ее помощник. Пит ннял водителя, который отвозил Пити и Сид в тнцевльную студию, н собрние скутов, н тренировки по грунболу и к их друзьям.

В Тигин Сити жило шесть миллионов человек, и, кзлось, что у них у всех были дети школьного возрст, и все родители хотели услышть, что думет Ср по поводу ситуции в системе обрзовния.

Он говорил о дисциплине, и ее слов появлялись н экрне компьютер. Ее, в общем, устривл ее речь.

В основном он выступл без конспект, но в этот понедельник у нее было очень вжное выступление. По крйней мере тысяч родителей, живущих в одном из смых неблгоприятных рйонов город Т, должны были посетить это собрние.

- Дисциплин - это не нкзние,- говорил он, когд экрн вдруг погс, потом н нем появилось и змигло ее имя.

САРА. САРА. САРА. САРА.

Он в рздржении тряхнул головой и стл нстривть компьютер.

САРА. САРА. САРА.

- Черт возьми,- скзл он и постучл по экрну.

ПОМОГИ НАМ, САРА. ПОМОГИ НАМ.

Все слов были нбрны большим шрифтом.

ПОМОГИ НАМ. ПОМОГИ НАМ.

Ее охвтил пник, потому что помимо слов н экрне в ее голове стл и возникть обрзы ее родных.

Джош и Шибы. Дэвид и Рут. Он вскочил н ноги и выключил компьютер. Рздлся нежный мелодичный звук, ознчвший, что кто-то хочет войти в дом. Он прикоснулсь к переговорному устройству, стоящему н столе.

- Д, кто это? - спросил он.

- Меня зовут Винн Стерн,- ответил понятный мужской голос.- Я хотел бы поговорить с миссис де Конд. Я друг Шибы Вебстер.

- Одну минуту,- скзл он, включил домшний экрн, увидел крсивого, хорошо одетого мужчину и открыл дверь.

- Извините, что беспокою вс в воскресный день, миссис де Конд,- скзл Винн Стерн.- Я только хотел узнть, не получли ли вы кких-либо вестей от Шибы в последнее время.

- Нет, не получл,- скзл Ср.- Вы рботете с Шибой?

- Я был техническим консультнтом во время съемок последней кртины с ее учстием,- скзл Винн.

Ср вздохнул. Снчл ее компьютер выделывет всякие штуки, теперь еще это.

- Входите, мистер Стерн.

- Спсибо.

- Могу я предложить вм что-нибудь? - спросил он, проводив его в довольно скетично обствленную комнту, которую Поль нзывл приемной. Стулья здесь были весьм неудобные и жесткие, цвет обоев - темный. В этой приемной комнте посетитель должен был быстро изложить суть своего дел и удлиться.

- Нет, спсибо,- скзл Винн. Он сел н крй жесткого стул. Ср сидел в строгой позе, сжв колени и положив н них руки.

- Я полгл, что Шиб нходится у себя дом н Селбеле или снимется в новом фильме,- скзл Ср.

- Он тйно пробрлсь н военный космический корбль и улетел н нем,- скзл Винн.

- Это н нее очень похоже. Бедный Джошу,- он слегк подлсь вперед.Рсскжите мне все об этом.

- Мы кк рз зкончили снимть кртину "Легенд о Мири", когд прилетел корбль кпитн Вебстер. Они говорили о другом вшем брте, вшей сестре и вших родителях, и кпитн Вебстер скзл нм, что он собирется искть их. После того кк космолет покинул плнету, н которой снимлся фильм, Шиб исчезл, и я очень беспокоился о том, где он может быть, пок не обнружил зписку, приклеенную к зерклу в моей спльной комнте, где он писл, что собирется проникнуть н борт "Эрин Кеннер".

- Вы и Шиб...- Он не зкончил вопрос.

- Мы друзья,- скзл он и улыбнулся.- Я имел нглость ндеяться, что нш дружб перерстет в нечто большее,- он отбросил со лб прядь черных вьющихся волос.- Миссис де Конд, я волнуюсь з ее судьбу. Уже прошло.шесть месяцев. В киностудии о ней ничего не знют. В военном ведомстве мне тоже мло что удлось узнть. Единственное, что они соблговолили мне сообщить, это то, что "Эринн Кеннер" выполняет здние исследовтельского хрктер, и, тк кк корбль нходится в неизученном секторе, связи с ним нет.

- Я считю, что если военный исследовтельский корбль нходится в неизученной зоне, то он должен устнвливть мяки н мршруте своих перелетов,скзл Ср.

- Ср, Ср, помоги нм. Приди к нм. - Он резко тряхнул головой.

- Д,- скзл Винн.

- Мистер Стерн, я не думю, что могу вм чем-то помочь.

- Вш муж входит в Совет првителей город Т,скзл Винн.- Он может связться с высокопоствленными военными.

- Д,- соглсилсь он.- Д, я попрошу его нвести спрвки. Где вы остновились в городе Т?

Он нзвл ей свой отель и встл. Он протянул ему руку.

- Если мне удстся что-то узнть, я сообщу вм об этом, мистер Стерн.

- Извините, что побеспокоил вс, но, мне кжется, н то были достточно веские основния.

- Д.- Он опять услышл голос. Голос Джош.

Голос Шибы. "Ты нужн нм".- Я думю, что пор уже нчинть беспокоиться.

- Еще рз извините,- скзл Винн, прощясь с Срой у дверей.

Ср двжды сбивлсь с пути в зпутнных коридорх штб-квртиры ГА, прежде чем ншл, нконец, кбинет полковник Джефферсон Уотч. Блгодря влиянию и служебному положению Пит, ей довольно быстро удлось добиться этой встречи, но когд вежливый дежурный офицер проводил ее в кбинет Уотч, он понял, что н ее просьбу здесь не обртили особенного внимния. Полковник Уотч был пожилой человек. Ср был достточно осведомлен о положении дел в военном ведомстве, чтобы понять, что он имеет дело с человеком, дослуживющим последние годы перед отствкой, с человеком, которому уже не светит генерльское звние.

Несмотря н седины и морщины, Уотч был довольно крсивым мужчиной. Он встл из-з стол и улыбнулся, покзв ряд отличных искусственных зубов.

- Кк добрлись с Тигин, миссис де Конд? - спросил он, протягивя ей руку.

- Я ненвижу космические путешествия,- ответил Ср и улыбнулсь в ответ н его улыбку.- Но, в общем, добрлсь нормльно.

- Сдитесь, пожлуйст,-- скзл Уотч.- Кофе? Чй?

- Спсибо. Ни то, ни другое.

Он сел з свой стол и достл ппку с грифом ГА.

- Я ознкомился с той информцией, которую мне передли из ведомств, осуществляющего контроль з полетми корблей космофлот,- скзл он.- Вс интересует космический корбль "Эрин Кеннер", комндиром которого является кпитн Джошу Вебстер?

- Мой брт,-кпитн Вебстер, отпрвился в космос н поиски членов ншей семьи, которые пропли без вести. От моих родителей не было сообщений вот уже более двух лет.

- Ах, д, "Стрики", корбль, зрегистрировнный н Тигине.

- И "Фрэн Вебстер" пропл в том же секторе космос около год нзд.

Уотч откшлялся.

- Собственно говоря, миссис де Конд, военное ведомство не рссмтривет об эти корбля кк пропвшие без вести. Кк вм известно, вдли от устновленных мршрутов рсположено много неоткрытых звезд, и просторы тм необъятные. Н корбле вших родителей, нпример, продовольствия хвтит еще н год, не говоря уже о неприкосновенном зпсе, которого хвтит еще н несколько месяцев.

- Полковник Уотч,- нчл он.

Он, вежливо улыбясь, перебил ее.

- Если бы корбли, о которых вы беспокоитесь, имели плны полетов, и не прибыли бы вовремя в ккую-либо точку, то тогд у нс было бы основние для беспокойств. Однко, и "Стрики" "Фрэн Вебстер" ведут исследовтельскую деятельность и могут нходиться в космосе в течение неопределенного период времени.

Он открыл рот, но он поднял руку, двя понять, что он еще не зкончил.

- Что ксется "Эрин Кеннер", то я был бы крйне удивлен, если бы корбль дл бы о себе знть в течение двух лет, после того кк покинул сектор Союз плнет. В его здчу входит исследовние очень отдленных миров.

- Но военные корбли, отпрвляясь по новым звездным мршрутм, должны устнвливть н своем пути мяки, не тк ли?

- Д, конечно.

- И рзве не должны все военные корбли рз в месяц посылть сообщения о своей деятельности?

- В обычной ситуции,- скзл Уотч.- Фктически, "Эрин Кеннер" послл сообщение о своем местонхождении с нового устновленного мяк уже н экстрглктическом мршруте. Мы знем, что нмерением кпитн Вебстер было отпрвиться в пределенный рйон космос н поиски "Стриков" и "Фрэн Вебсгер". Я не зню, понимете ли вы, нсколько сложной является ткя здч, миссис де Конд. Позвольте, я приведу вм один пример. Скжем, рйон поисков нходится н периферии глктики, и тм рсположено несколько сотен звезд в рдиусе ст световых лет. Рзумеется, не все из этих звезд зслуживют внимния. Некоторые из них слишком млы и неитересны. Скжем, только сто из этих звезд имеют свои плнеты-спутники. "Эрин Кеннер" может нходиться в космосе год или дже больше, и этого времени ему не хвтит для того, чтобы исследовть эти звезды. Только для того, чтобы долететь до одной из звезд потребуются недели. Во время тких сугубо локльных оперций корбль не устнвливет мяков, и поэтому не может иметь связи со штбквртирой.

- Я тк понимю вс, полковник, что ГА еще не скоро зинтересуется этими корблями.

- Я могу понять вше желние поскорей получить сведения о вших родственникх,- скзл он.- В общем, это весьм необычно, когд тк много членов одной семьи нходятся в одном и том же регионе космического прострнств. Единственное, что я могу скзть вм, миссис де Конд, это то, что Дэвид и Рут действовли неосмотрительно. Поискми "Стриков" должны были знимться профессионлы космического ведомств.

- Поиски "Стриков" и "Фрэн Вебстер" проводятся военными профессионлми,- скзл он.- Я хорошо зню своего брт. Он большой ккуртист. Я уверен, что он обязтельно послл бы хотя бы одно сообщение з полгод. .

Уотч опять откшлялся.

- "Эрин Кеннер" достточно хорошо вооружен для того, чтобы зщитить себя в случе необходимости. У кпитн Вебстер, хотя он и впервые летит в кчестве комндир корбля, отличный послужной список. - Он встл, двя понять, что рзговор окончен. Улыбнулся, покзв ряд блестящих искусственных зубов.- Не волнуйтесь, миссис де Конд. Я уверен, что члены вшей семьи блгополучно вернутся домой.

Он с трудом выкроил время в рзгр предвыборной кмпнии для полет н Ксентос. Он негодовл, покидя кбинет полковник Уотч. Он провел ночь в роскошном отеле, но ничто не могло успокоить ее нервы.

Ей не нрвилсь ед. Постель был слишком жесткой. Во сне они звли ее - Джош, Дэвид, Рут, Шиб, ее мть и отец.

Он нервничл по дороге в штле, который доствил ее н космодром Ксетос. Это путешествие длилось н дв чс дольше, чем скоростной перелет н Тигин.

Он взял ткси и поехл н рботу к Питу, прибыв туд кк рз в обеденное время. Он понял, что он рсстроен и не стл ее ни о чем рсспршивть, полгя, что он см ему все рсскжет, когд сочтет нужным.

В рестороне он долго ковырялсь в своем фруктовом слте, в то время кк Пит с ппетитом поедл свой обед. Он спросил его о ходе предвыборной кмпнии, хотя отлучилсь из город всего н один день. Нконец, он рсскзл ему о полковнике Уотче и о том, кк с ней обошлись в штбквртире ГА.

- Мне очень жль,- скзл Пит. Он усмехнулся.Меня удручет то обстоятельство, что мой рейтинг сильно упл н Ксентосе. Инче ты встречлсь бы не с этим полковником, из которого песок сыпется, с кем-нибудь помоложе.

- Это не твоя вин,- скзл Ср и положил свою руку н руку муж.Ты сделл все, что смог, - Может быть, если бы я приложил больше усилий, ты рзговривл бы с кем-нибудь покрупнее, чем этот полковник. Центрльное првительство и зидский консорциум ведут с нми переговоры об использовнии злежей железной руды в секторе Двух Сестер. Большую чсть времени я нстроен весьм птриотично, но я не хочу, чтобы со мной обрщлись, кк с кким-то деревенщиной из отдленных миров.

- Збудь об этом, Пит,- скзл он.- Возможно, Уотч был прв. Может быть, мы ведем себя нерционльно. Я решил, что не стоит беспокоиться о них. Они вернутся.

- Весело виляя хвостикми,- скзл Пит, улыбясь.

- Мне нужно победить н этих выборх,- скзл он.

- Этот прень по фмилии Стерн уже двжды з сегодняшнее утро осведомлялся, не вернулсь ли ты.

- Я свяжусь с ним. Ты думешь, у них с Королевой что-то серьезное?

Ср пожл плечми.

- От Шибы всего можно ожидть.- Он улыбнулсь.-Но ей уже пор нйти себе спутник жизни. Меня уже нчинют рздржть все эти ее ромнтические истории, о которых сообщют средств мссовой информции.

Пит подозвл официнт, дл ему свою кредитную крточку, помог Сре подняться из-з стол. Они рсстлись н выходе из ресторн. Ср отпрвилсь прямо домой и вся ушл в рботу нд своим доклдом, пок вдруг не вспомнил о Винне Стерне. Он соединилсь с его номером в отеле. В номере рздлся сигнл.

- Ср, пожлуйст,- произнес голос Шибы.

Ср отпрянул от переговорного устройств.

- Ты нужн нм, Ср,- нстойчиво повторял Рут.- Почему ты не хочешь помочь нм?

- Винн Стерн,- произнес мужской голос.

- Мистер Стерн,- скзл Ср тихо.

- Вы вернулись.

- Но ничего утешительного сообщить вм не могу,- скзл он и дл ему полный отчет о своей поездке.

- Винн,- скзл Шиб,- послушй, помоги нм, пожлуйст. Помоги нм всем.

- Вы очень хорошо подржете голосу Шибы, миссис де Конд,- скзл Винн с горечью в голосе.

- Винн, Ср,- скзл Шиб,- только вы двое можете помочь нм.

Ср дрожщей рукой выключил переговорное устройство.

- Хорошо,- скзл он.- Все. Хвтит. С меня довольно. Я еще не сошл с ум и не собирюсь сходить. Я должн рботть нд доклдом. Я прочту его и в течение следующих шести недель буду знимться предвыборной борьбой.

Перед ее внутренним взором возникл плчущя Шиб. Он тк отчетливо ее видел, кк будто он был где-то рядом.

- Черт возьми, Шиб,- произнесл Ср вслух, оглядывясь по сторонм.Где ты?

- Ты знешь,- скзл Шиб.- Ты знешь, Ср.

В течение шести недель Ср пожимл руки, произносил речи, двл интервью. У нее не было времени ни для чего другого. Он появлялсь везде, где собирлись люди, которых волновло состояние дел в системе обрзовния город Т. Он посетил церемонию вручения нгрд н собрнии Союз космических скутов, к которому приндлежл Пити, и познкомилсь со всеми родителями, которые тм присутствовли. Он проводил Френк в ее путешествие. Рз шесть он говорил с Винном Стерном. Он, неизвестно почему, все еще нходился в городе Т. Ср уже нчл думть, что Винн был просто одним из фнтических поклонников тлнт Шибы.

В течение последней сумсшедшей недели перед выборми он обо всем збыл. В день выборов он появлялсь н выборных учсткх и пожимл руки избиртелям. Он проигрл выборы. Чтобы победить, ей не хвтило всего пяти тысяч голосов. Пит устроил "победную" вечеринку.

- Моя жен проигрл н выборх,- скзл он, я выигрл,- скзл он.Теперь моя жен приндлежит только мне.

Н прием в дом Пит и Сры были приглшены только смые близкие знкомые. Когд появился Винн Стерн, Ср вырзил удивление. .

- Он, кжется, очень обеспокоен судьбой Шибы,скзл Пит.- Мне стло.жль его, поэтому я и приглсил его сюд.

Только в конце вечер у Винн появилсь возможность поговорить с Срой недине. Прзднуя свое поржение, Ср выпил з вечер три бокл превосходного селбелисского вин.

- Я весьм сожлею, что до победы вм не хвтило всего нескольких голосов,- скзл Винн.

- А что, если бы голосов было больше?

Он зсмеялся.

- Если я неточно выржюсь, то в этом виновт вш муж. Он нстивет, чтобы я все время пробовл вин рзных сортов.

- Я и см нечетко выржю свои мысли,- признлсь Ср.- А что ксется моего проигрыш, то профессионльные политики скзли мне, что были удивлены тем, кк много голосов я получил. Они говорят, что если я буду упорно рботть в течение следующих четырех лет, то обязтельно выигрю н следующих выборх.

- И что вы решили? - спросил он, подняв одну бровь.

- Четыре год - большой срок, у меня трое детей, которых ндо рстить.

- Я уверен, что у вс все будет хорошо,- скзл он.- Послушйте, можем мы поговорить?

- О чем? - спросил он, хотя и знл, что он имеет в виду.

Он пристльно посмотрел н нее.

- Ведь вы не подржли голосу Шибы, когд рзговривли со мной вчер?

- Нет.

- Вы чсто слышите ее голос?

- Д.- Если бы не выпитое вино, он никогд бы в этом не признлсь.- А вы?

- Постоянно. С того дня кк я прибыл в Тигин Сити.

- А до этого вы не слышли голосов? - спросил он.

- Нет.

Он около минуты обдумывл то, что он ей скзл, потом улыбнулсь.

- Что ж, если я схожу с ум, то и вы тоже сходите с ум,- скзл он.Ведь вы знете, что это невозможно, чтобы Шиб и другие общлись с нми н тком рсстоянии.

- Но я слышу Шибу,- скзл Винн с уверенностью в голосе, подвшись всем корпусом вперед в сторону Сры.- Я нчиню верить в то, чте ей угрожет серьезня опсность.

- Но мы ничем не можем помочь им,- скзл Ср.

- Я познкомился с одним торговцем,- скзл он.- У него есть космический корбль тип "скут" в неплохом состоянии. Он небольшой, но хорошо оснщен и имеет н борту вооружение.

- Не ндо,- быстро отрегировл он.- Рзве не достточно того, что три корбля пропли один з другим в одном и том же секторе космос.

- Я люблю Шибу, миссис де Конд.

- Д, я зню,- скзл он, успокоення его очевидной откровенностью.А кк Шиб к вм относится?

Он рзвел рукми.

- Кжется, я ей нрвлюсь.

- Все же...

- Миссис де Конд, я хочу, чтобы вы поняли нсколько это вжно для меня. Снять корбль стоит больших денег, я живу только н зрплту, и дже ее мне сейчс не плтят. Но тк или инче, я полечу туд.

- Глктик очень велик.

- Но не н столько велик, чтобы я не мог слышть голос Шибы, умоляющей о помощи.

- Я понимю.

- Вы поможете мне? - спросил он.

Он помолчл несколько секунд.

- Д. Сколько денег вм нужно?

- Пятьдесят тысяч кредиток.

- Что ж, я не могу взять ткую большую сумму из домшнего бюджет. Мне нужно поговорить с Питом.

- Поговорите с ним, пожлуйст.

- Пятьдесят тысяч кредиток это круто,- скзл Пит.- Я могу ннять один из корблей, приндлежщих ншей компнии з половину этой суммы.

- Трнспортное судно?

- Првительственный лйнер,- ответил он.

- Мистер Стерн подчеркивет тот фкт, что торговое судно, о котором он говорил, хорошо вооружено.

- Служщие филил ншей компнии н плнете Зид имеют в своем рспоряжении корбли с оружием н борту,- скзл Пит.- Я могу ннять один из их исследовтельских корблей. Он будет оборудовн всем тем, что кжется мистеру Стерну необходимым.

- Спсибо тебе з то, что ты не высмеял меня,скзл Ср.

- Я бы никогд этого не сделл.- Он взял ее руку.- Я нблюдл з тобой, дорогя. Ты плохо ешь. Ты похудел, и это мне не нрвится.

- Это из-з выборов,- скзл он.

- Нет. Тебя что-то беспокоит. Я полгю, что ты волнуешься из-з своих родственников.

- Д, волнуюсь.

- Что ж, скжи своему мистеру Стерну, что зидское судно будет здесь в ближйшее время.- Он потер рукой подбородок.- Хотя, знешь что, передй ему, чтобы он зшел ко мне. Я хочу обсудить с ним, ккое вооружение ему потребуется. Он, кжется, толковый прень. Ученый. Умник. Он, в основном, специлист по компьютерм, но у него есть опыт рботы и в других облстях. Он принимл учстие в рзрботке некоторых видов вооружений после окончния университет.

- Я не знл об этом.

- Тк кк мы не можем послть туд Рймфер или весь нш космический флот, я думю, что мы можем помочь ншим родным, отпрвив к ним Стерн.

- Спсибо, Пит.

Он улыбнулся.

- Что ж, дже после стольких лет совместной жизни, стоит тебе только о чем-то меня попросить, и я готов все для тебя сделть.

- У меня есть еще одн просьб.

- Выклдывй.

- Я хочу полететь вместе с мистером Стерном.

Он покусл свою нижнюю губу.

- Хорошо,- скзл он.- Нм нужно взять отпуск.

- Нм?

- Ты что, думешь я позволю этому крсвцу лететь в космос вместе с моей сексульной женой.

- Но я не хочу отрывть тебя от твоей рботы.

- Не беспокойся. Послушй, мой стрик чсто говорил мне: - "Пит, нет более вжного дел в этой жизни, чем збот о своих родных. "Мои родители умерли, но твои родители - родные мне люди, и они вжны для меня не только потому, что они мне нрвятся, но и потому, что ты любишь их.

Он вышел из-з стол и поцеловл ее.

- А теперь убирйся отсюд, потому что я хочу связться с филилом ншей фирмы н плнете Зид. Иди собирйся в дорогу. Не збудь зхвтить мои тблетки, которые я принимю во время полетов. Ты же знешь, кк плохо я переношу ускорение.

ГЛАВА 15

Большинство обиттелей зидских миров были ромнтикми, которые эстетизировли жизнь, любовь, крсоту, в горздо большей степени, чем более невежественные грждне, нселявшие остльные плнеты Союз. Все это, однко, не помешло зидцм рзвить у себя н плнете обрзцовую промышленность и создть высококчественную технику. Кк зметил в свое время Дэвид Вебстер - влдеть зидским лйнером мог только человек со вкусом и деньгми. Но зидцы могли похвстться не только роскошными лйнерми. Н Зиде делли комры системы "Вербольт", которые являлись сердцем современного компьютер. Потомки Джонотн Блинк, изобреттеля сверхскоростного двигтеля, который позволил человеку летть к длеким звездм, обосновлся н Зиде, в кчестве переселенц с Новой Земли, и это имя все еще почитлось н всей зидской системе.

Кем бы не был зидец - поэтом или деловым человеком, деятелем искусств или мехником, он неизменно гордился своей родной плнетой". Зидский мир,зявлял он,- "смый крсивый, плодородный, ниболее культурный и технологически продвинутый из всех миров".

Зидцы всегд проявляли большой интерес к своей истории. Человек, который не мог проследить свою родословную до колонильного период и не имел среди предков тех, кто учствовл в тысячелетней зидской войне, считлся человеком без корней. Древний военный конфликт оствил зметные следы кк в нционльном хрктере зидцев, тк и н плнетх зидской системы.

Регулярно, соглсно рсписнию, космические корбли летли в те рйоны космос, где были рзбросны стероиды, которые рньше являлись голубыми плнетми, н которых вовсю цвел жизнь.

Рзве мог нстоящий зидец збыть, кк Союз обрушил н цветущие плнеты свои смертоносные ркеты?

Никогд. Строе боевое зидское знмя по-прежнему изготовлялось и продвлось в больших количествх, и, когд зидский исследовтельский корбль "Крмин-Роз" взлетел с Тигин и устремился н крй глктики, черно-крсный символ Зид крсовлся у него н носу.

Корбль, впрочем, совершенно не соответствовл своему цветочному нзвнию. Он был небольшой и угловтый, сделнный специльно для выполнения трудных здч в тяжелых условиях открытого космос. От того, что он нес н борту грубые, но эффективные инструменты для бурения, копния, взрывния и взятия обрзцов породы, н корпусе корбля имелись выступы необычной формы. А опытный стронвт срзу зметил бы н фюзеляже бойницы лзерных пушек.

Но, несмотря н грубый внешний вид, внутри космолет был очень комфортбелен и предлгл всевозможные удобств для экипж и двух-трех пссжиров.

Корбль, тким обрзом, был типичным продуктом зидского гения - грубым по форме, но весьм приемлемым по содержнию. У космолет были ткие же мощные двигтели, кк и у любого военного корбля, но он к тому же, облдл всеми удобствми, ккими облдет пссжирский космолйнер. Официльно он приндлежл корпорции, в которой рботл Пит де Конд, но фктически зботились и оберегли его, гордились и нслждлись им, словно своим единственным ребенком, Ян и Кр .Беролы, поэтически-прозические обиттели Зид.

Ян Берол был человеком высокого рост и крепкого телосложения. У него были длинные, несколько спутнные волосы. В отличие от мощного тел, лицо у него было довольно нежное - прямой нос, черные живые глз и точеный подбородок. Его жен, Кр, был ему под стть - высокя, но грциозня и изящня, кк спортивный эромобиль. У нее был обворожительня, кк у феи, улыбк, которя иногд освещл не только ее лицо, но и прострнство возле Кры. Кр был пилотом и штурмном. Он творил просто чудес с компьютером серии Фз-2, который был устновлен н "Розе". Ян был стрелком, техником, специлистом по двигтелям и рудодобытчиком. Он проявлял всяческую зботу о пссжирх, среди которых нходилсь очень вжня персон - предствитель железнорудной компнии, которя влдел "Крмин-Розой".

Пссжиры ни н что не жловлись, хотя мистер и миссис де Конд в течение первых шести перелетов прктически не выходили из своей кюты. Третий пссжир, Винн Стерн, очень интересовлся устройством космолет. Он здвл Кре бесконечные вопросы о двигтелях, оборудовнии для добычи руды и вооружении.

Однжды, когд корбль уже покидл глктику, следуя мршрутми Римфер, Винн изъявил желние зступить н вхту. Кр, которой уже ндоели шестичсовые сменные дежурств, охотно соглсилсь. Он скзл Яну, что Винн готов нести восьмичсовое дежурство по космолету. Основную чсть вхты знимло нблюдение з тем, кк перезряжется генертор после кждого сверхскоростного перелет, з которые "Роз" покрывл рсстояние в несколько сот световых лет. Но, тк кк мршруты Римфер были ннесены н крты с большой ккуртностью, то дже ткой неопытный штурмн, кк Винн, мог легко выйти н связь с ближйшим мяком, зложить его координты в прогрмму компьютер и нжть нужную клвишу.

Неся вхту, Винн знкомился с системой упрвления "Розы". Он обнружил, что это был великолепно оборудовнный корбль. Кр скзл ему, что детекторы их космолет ничем не уступли детекторм любого военного судн. Оружие н корбле было стршной рзрушительной силы. Компьютер был последним достижением зидской мысли, модель Фз-2. Ткого Винн еще не видел. Но, ознкомившись с компьютером, он понял, что, в общем, он не превосходит компьютеры серии "Век", которые были устновлены н космолетх Союз плнет, но имеет кое-ккие интересные особенности.

Кроме, устновленного военными "черного ящик" или "шпионского ящик", кк нзывл его Кр, тм был вмонтировн еще один секретный блок пмяти, о котором не догдывлись непосвященные. В течение пяти дежурств Винн пытлся рзобрться, ккя информция хрнилсь в этом блоке. Окзлось, тм нходилсь инструкция по обрщению с системми вооружения н "Крмин-Розе". Смо по себе это не вызвло у него удивления. Его удивил тот фкт, что н "Розе" имелось супер-оружие.

- Пит,- обртился Винн к де Конду при первой же удобной возможности, оствшись с ним недине,- вы знли, что н корбле есть ркеты, способные уничтожть целые плнеты?

- Не может быть, Винн,- скзл Пит, удивленно.

- Вы не знли об этом?

Пит потер нос. Его молчние было слишком крсноречиво.

- Вы знли,- скзл Вини.

- Интересно, кк вм удлось об этом узнть,скзл Пит и опять потер нос.

- Когд я рботл н Ксентосе, я специлизировлся в облсти обнружения секретных дискет,- скзл Винн.- И, нходясь недине с компьютером, я ничего не могу с собой поделть - тотчс нчиню исследовть его.- Он улыбнулся, потом посерьезнел.- Но ведь иметь ткое оружие н борту незконно, Пит.

- Все звисит от того, где вы нходитесь, и действуют ли тм, где вы нходитесь, эти зконы,- скзл де Конд.- Где-то, черт знет в кком неисследовнном секторе вселенной, куд никогд не злетит военный корбль, некому устнвливть зконы.

Винн знл, и он знл, что Пит знл тоже, что уничтожители было зпрещено иметь н корбле, где бы он не нходился.

- Вы не скзли мне, зчем они вм нужны, - скзл он. Де Конд отвел взгляд в сторону.

- Ну, ткую ркету можно использовть при добыче железной руды.

- Черт возьми,- скзл Винн.- Вы хотите скзть, что вш фирм уже использовл их с ткой целью.

- Это было двно,- усмехнулся Пит.- В последний рз они использовлись десять лет нзд. Вокруг гзового гигнт врщлся довольно большой спутник, лишенный тмосферы. Н нем были только бесполезные кмни, но ядро его состояло из ткого желез, которое дже не нуждлось в обрботке.

- Вы рскололи эту плнету н чсти?

- Тк было легче добывть руду,- ответил Пит.

- Боже мой,-скзл Винн,- Если бы в военном ведомстве знли, что н корбле, нходящемся н рсстоянии двдцти световых от Ксентос, есть две ркеты-уничтожители!

Пит рссмеялся.

- Но они не узнли.- Он положил руку н плечо Винн.- Послушйте, Винн, у нс смый ндежный космический корбль во всей глктике. Возьмите Ян и Кру. Они прошли через всевозможные тестировния, и мы плтим большие деньги ншим сотрудникм для того, чтобы они не просто были предны нм, но чтобы они были предны нм фнтично. Они влдеют кциями компнии. Они очень ндежные люди. Я бы не позволил, чтобы корблем с ткими супер-ркетми н борту упрвляли ккие-нибудь сумсшедшие.

Винн почесл зтылок.

- Что ж, вы говорили, что корбль будет хорошо вооружен.

В течение последующих двух дежурств Бинн рзбирлся в сложной системе упрвления ркетми-уничтожителями. Это было дже сложнее, чем рзобрться в коде блок пмяти. Но это помогло ему скоротть время, пок подзряжлся генертор. Он изучл последнюю чсть схемы, когд в кбину вошл Ср и зглянул ему через плечо. Он спросил его, что он делет.

Снчл он хотел уклониться от прямого ответ, но зтем решил, что он имеет прво знть об этом.

Он побледнел, когд он рсскзл ей о ркетх.

- Этот корбль может уничтожить плнету? - спросил он.

- Две плнеты.

- Но ведь имеются системы контроля, особый код.

- Пустить их в ход не тк легко.

- Покжите мне, кк это делется.

- Я доверяю вм, Ср, но только Ян и Кр могут упрвлять ими.

- Но вы же можете рзобрться в системе компьютер.

Он пожл плечми.

- Я много времени этим знимлся. Я думю, во всем Союзе нйдется человек шесть, которые знют шифр, при помощи которого можно зпустить ткую ркету.- Он кисло усмехнулся.- Я не хочу хвстться, просто я влдею языком компьютер.

- Вы можете смостоятельно зпускть эту ркету?

- При необходимости,- скзл он.- Но я не могу вообрзить себе, что ткя необходимость может возникнуть.

- У меня муршки бегут по коже от одной мысли об этом.

- Не только у вс одной,- скзл он, нбиря н компьютере шифр, при помощи которого ркет готовилсь к зпуску.- Лдно, тк кк Ян и Кр не знют, что я обнружил их тйну, я посвящу вс в нее.

"Крмин-Роз" сделл поворот нлево по отношению к диску глктики и полетел к постоянному мяку, устновленному "Эрин Кеннером". Возле него корбль остновился, и все, кто был н борту, собрлись в кбине, изучя редкие звезды, которые сверкли н рсстоянии нескольких световых лет от них.

- Теперь нчинется смое веселое,- скзл Кр Берол.- По моим прикидкм нм пондобится шесть месяцев, чтобы изучить все ближйшие звезды.

Но н космолете был Ср Вебстер, и, подобно Рут и Шибе до нее, он вспомнил привычки мтери, когд т отпрвлялсь з покупкми. Тким обрзом, "Крмин-Роз" отпрвился по тому же мршруту, Те, кто изучл мехнизмы деятельности мозг человек, ткже функции его сознния, знют, что теория рссовой пмяти уже двно отвергнут учеными. Эксперты, однко, единодушны в том, что поступки и мысли людей нходятся под влиянием всякого род мифов и легенд. Где-то в глубинх подсознния кждого зидц хрнились воспоминния о погибших мирх. Поэтому в неизученных регионх космос зидский кпитн корбля, кким являлся Ян Берол, принимл ткие меры предосторожности, по срвнению с которыми действия смого дисциплинировнного военного стронвт могли бы покзться действиями отчянного сорвиголовы.

Приблизившись к плнете корбль, нходясь в состоянии полной боевой готовности, принялся изучть ледяной мир, используя все свои электронные приборы.

Кр Берол, дежурившя у приборов, скзл другим, что н плнете полностью отсутствуют ккие-либо признки жизни. Зкончив предврительный осмотр, он знялсь более основтельной проверкой.

- Перед нми ледяной шр с рскленным ядром,скзл он.- Толщин ледяного покров колеблется, грубо говоря, от двухсот футов до нескольких миль н территории бссейн окен, где во льду присутствует соль.

Ян, нходясь з пультом пусковых ркет, проверял нличие метллов н плнете.

- Босс,- скзл он,- я думю, нм немедленно нужно зрегистрировть это открытие. Тут обширные злежи железной руды.

- Те, кто прилетл сюд до нс, нверное, думли об этом же? - спросил Винн.

Ян нхмурился.

- Чтобы ответить н этот вопрос, ндо снчл выяснить, были ли они здесь.

Кр, склонившись нд приборми, умело бегл пльцми по клвишм обнружителей. Внезпно он выпрямилсь.

- Я думю, вм всем ндо посмотреть н это, - скзл он.

Он нжл клвишу, и н экрне появились многочисленные метллические конструкции, которые тянулись до смого горизонт плнеты, медленно врщющейся под ними.

- Нм нужно немедленно возврщться к мякм и звть н помощь военные корбли, преднзнченные для борьбы с иноплнетянми,- скзл Кр.

Пит де Конд скзл: - Если бы я всегд делл то, что ндо делть, по крйней мере, то, что предписно првилми, я бы все еще рботл бухглтером в кком-нибудь учреждении.

Он повернулся к Яну.

- Есть тм ккие-нибудь живые существ? Есть ли ккя-либо жизнь?

- Никкой,- скзл Ян.

Пит взял Сру з руку.

- Мы прибыли сюд, чтобы нйти твоих родных, - скзл он.- Ты хочешь, чтобы мы вернулись домой?

- Я не хочу, чтобы корбль и те, кто нходятся н нем, подверглись опсности,- ответил Ср.

- Я думю, не будет большого вред, если мы еще немного исследуем эту плнету,- скзл Винн.

- Я думю о том, сколько денег нм принесет открытие этой плнеты, богтой железом,- скзл Кр, освещя кбину своей улыбкой.

- Кр, нпрвьте корбль н северный полюс, чтобы мы могли видеть всю поверхность,- скзл Винн. Он поднял руку.- Извините, я не собирлся отдвть прикзы.

- Нет проблем,- скзл Кр, перебиря клвиши приборов. Включился мощный двигтель и вскоре корбль уже нходился в нужном месте. Приборы исследовли поверхность. Пит .и Ср вышли из кбины, чтобы отдохнуть и пообедть. Ян внимтельно нблюдл з покзниями детекторов. Кр следил з экрном, когд н нем появилсь сеть состоящя из метллических, рвноудленных друг от друг объектов. Винн использовл смые мощные оптические устройств для осмотр поверхности плнеты.

- Не может быть,- воскликнул Кр.

- Что ткое? - спросил Винн.

Он считывл цифры, укзывющие н нличие ккой-то номлии. Винн нпрвил кмеры н ледяной холм, возвышющийся нд рвниной.

- Зметили что-нибудь интересное? - спросил Кр.

- Что-то ткое нходится н поверхности. Оно не покрыто тким толстым слоем льд, кк все остльное.

- Дюрметлл, - скзл Кр.

У Винн сердце екнуло в груди.

- Ндо исследовть это место.

- Д, д.

Звиснув прямо нд скоплением дюрметлл, корбль здействовл все свои приборы обнружения.

- Здесь нходятся дв объект,- скзл Кр. - Мсс одного рвн мссе трнспортного космического корбля, мсс второго - рвн мссе зидского звездного лйнер.

- Пор принимть решение, ребят,- скзл Ян.

Винн покусывл нижнюю губу, думя о Шибе. Сейчс нверняк еще ничего нельзя было утверждть, но похоже было н то, что дюрметллические объекты подо льдом были "Стрики", и звездный лйнер Дэвид.

- Но, прежде чем мы нчнем обсуждть это дело с Питом и Срой, двйте зкончим осмотр плнеты.

- Я могу допустить, что гржднские люди нрушили првил и совершили посдку, но военных мы тм, вряд ли, нйдем.

- Возврщемся н северный полюс,- скзл Кр.

Они, конечно же, не обнружили военного корбля н поверхности плнеты. Через двдцть четыре чс, полностью зкончив осмотр, "Роз" звис н орбите нд двумя дюрметллическими объектми. Открылся люк.

Небольшя ркет-трутень полетел по нпрвлению к поверхности плнеты.

Этот трутень был последним достижением зидской техники. Он упрвлялся мыслями. Н Кре был одет шлем упрвления. Кк только трутень достиг ледяного холм, он спроецировл н экрн то, что покзывли его оптические устройств. Ркет нпрвил н холм тепловой луч. Вскоре появились очертния зидского лйнер. Кр нпрвил трутня к люку звездолет.

Ср змерл, когд кмеры зонд стли покзывть то, что нходилось внутри вмерзшего в лед корбля.

- Посмотрите сюд,- скзл Кр, покзывя н мешок для сбор пород, который висел н двигтеле н высоте двух футов нд полом.

- Сколько времени сохрняется энергия в тком типе двигтеля? - спросил Ян.

- Больше год,- ответил Винн.- Кр, вы можете очистить мешок ото льд?

Зонд нпрвил н мешок тепловой луч, и Винн понял, что Шиб мертв, потому что н мешке был ндпись "Эрин Кеннер". Этот мешок был с корбля Джошу. Винн почувствовл тяжесть н сердце. Ему хотелось остться одному и придться своей скорби. Но Кр, не говоря ни слов, нпрвил трутня в кбину лйнер. Н полу лежли тел четырех мужчин. Сквозь тонкий лед был видн синяя униформ.

- Может быть, вм не стоит смотреть н это, Ср,- скзл Кр, упрвляя трутнем и фокусируя изобржение.

- О, Джош,- прошептл Ср.- О, нет.

- Это вш брт? - спросил Ян.

Пит обнял Сру.

- Д?- скзл он.- Это Джош Вебстер.

- А что в мешке? - спросил Ян.

- Двйте посмотрим,- скзл Кр.

Прошло некоторое время, прежде чем трутень смог достть содержимое из мешк. Кр осторожно нпрвил тепловой луч н змороженные остнки. Они увидели лицо Рут Вебстер и голову Дэвид.

Через некоторое время был обнружен второй мешок, оствленный возле корбля комндой Джош.

- Они все здесь,- скзл Ср слбым голосом, узнв обезобрженные лиц отц и- мтери.- Все, кроме Шибы.

- Итк, теперь мы все знем,- скзл Ян.- Пор вызывть войск?

- Я отведу Сру в кюту,- скзл Пит.

- Он не ответил н твой вопрос,- скзл Кр, после того кк де Конды вышли из кбины.

- Кжется, он очень взволновн,- скзл Ян.

- Пит де Конд стл одним из смых богтых людей в Союзе, потому что не всегд делл то, что предписно првилми,- скзл Кр.

- Я подниму трутня,- скзл Ян.

- Нет,- резко возрзил Винн.

- Почему? - спросил Ян.

- Внизу только восемь тел,- скзл Винн.- Мы пок не знем, что случилось с "Эрин Кенне" и остльными членми экипж.

- Этот трутень стоит много кредиток,- скзл Ян.- Я несу з него ответственность.

- Оствьте его пок внизу. Спрячьте его где-нибудь. Возможно, мы зберем его позднее.

- Оствь его, Ян,- скзл Кр.- Он прв. Мы не знем пок, с кем имеем дело.

- Я не хочу, чтобы мы прямо или косвенно соприкслись с поверхностью, пок не узнем побольше об этой плнете.

Ян поворчл немного, но в итоге соглсился. Он имел возможность поговорить с Винном во время полетов, и знл, что Винн большой специлист в своей облсти.

- Хорошо,- скзл он.- Что вы предлгете?

- Ндо провести тщтельное исследовние этой плнеты.

- Лететь н северный полюс? - спросил Кр.

- Д, Кр,- скзл Винн.

Они опять нчли тщтельное исследовние ледяного мир. Ян лег спть, поручив Кре дежурство в оружейном отсеке. Винн следил з приборми. Время тянулось медленно.

- Не возржете, если я взгляну н мгнитные поля? - спросил Винн.

- Пожлуйст,- ответил Кр.- Включите этот прибор.

- Я зню, кк пользовться им,- скзл Винн, перебиря клвиши.

Мгнитные поля плнеты были совершенно обычными. Несколько солнечных вспышек посылли рдиоктивные лучи в тонкую тмосферу. Винн измерил силу энергии излучения. Пользуясь компьютером, он срвнил эти излучения с теми, которые нблюдлись н других плнетх, и не обнружил ничего необычного.

Приборы "Розы" обнружили рйон довольно тонкого ледяного покрытия. Это был довольно обширня и плоскя зон, где не имелось никких метллических конструкций. Кр исследовл этот рйон.

- Послушйте, Винн,- позвл он его,- этот учсток был по крйней мере трижды обстрелян из лзерной пушки.

- "Эрин Кеннер"? - скзл Винн.

- Я тоже тк считю,- скзл Кр.

- Что-нибудь еще?

- Больше ничего. Метлл в этом месте нет. По крйней мере, детекторы его не обнруживют. Кто бы не обстреливл эту местность, вред тут ннесен основтельный.

Они вновь зшли в тупик. Винн здумчиво смотрел н экрн. Его пльцы лежли н клвишх пульт упрвления компьютер. Он еще рз проверил нличие жизни н плнете, но приборы тковой не обнружили.

От нечего делть он стл проверять нличие грвитционных волн. Этот нлиз не деллся рнее, потому что продолжительность и силу волн можно было легко вычислить н основе измерений удельного вес плнеты, ее мссы и положения по отношению к другим плнетм солнечной системы. Он рссеянно смотрел н экрн, все его мысли были о Шибе. В природе человек - ндеяться, и он изо всех сил не хотел верить в то, что он мертв.

Снчл он не понял того, что увидел. В дополнение к обычным грвитционным волнм появилсь сеть еще кких-то волн, покрывющя всю плнету. Нпрвленные грвитционные потоки исходили из кждой метллической устновки сети.

- Винн, что это? - спросил Кр, взволновнно всмтривясь в экрн.

- Я не зню,- ответил он. Того, что он видел, быть не могло. Н борту корбля, конечно, можно было создть искусственную грвитцию, но нпрвлять ее волны по прямым линиям, кк это происходило н плнете, было невозможно. Кто-то упрвлял грвитцией, словно это был энергия или средств коммуникции. Мысль о возможности существовния ткой совершенной технологии вселил в Винн блгоговейный ужс.

ГЛАВА 16

Пит де Конд не спеш пил кофе, рссмтривя сеть метллических устновок н экрне.

- Винн, вы хотите скзть, что кто-то тм внизу нучился упрвлять грвитционными процессми?

- Похоже н то,- ответил Винн, дожидясь, пок компьютер зкончит свои вычисления. Он хотел знть относительную интенсивность одной волны, нпрвляемой устновкой. По отношению к плнетрной силе тяжести получлсь довольно большя цифр, но он мло о чем говорил, тк кк предствлял собой только увеличенную грвитционную силу и не имел никкого отношения к энергетическому эквивленту.

- В тком случе если дже нши приборы и не регистрируют подо льдми никкой жизненной ктивности, все рвно тм нходится энергосеть, покрывющя всю плнету? - спросил Пит.

- Энергоблоки, средств коммуникции и еще чтото ткое, чего я дже вообрзить себе не могу,- скзл Винн.- Для меня это терр инкогнит.

- И для других тоже,- скзл Ян Берол. Пит потер подбородок, здумчиво потягивя свой кофе.

- Эти метллические квдрты являются холодильными устновкми,- скзл он.

Винн кивнул.

- Кжется, тк оно и есть.

- Когд кто-то порзил несколько из них лзерными лучми, лед в том месте рстял,- скзл Пит и покзл тот учсток, где в сети устновок было пустое место.

- Посмотрите кк интенсивно рботют устновки по крям порженной территории. Туд подется большое количество энергии, но ее все же не хвтет, чтобы восстновить существоввший тм ледяной покров. Толщин льд н рвнине всего несколько футов.

- Но зчем зморживть целую плнету? - спросил Кр.

- У них, нверное, есть что. прятть,- скзл Пит.- И они идут н все, чтобы никто не узнл о том, что они тм прячут.

- Вы все время говорите "они",- скзл Кр. - Но приборы не регистрируют никких признков жизни н плнете.

- Рзве вши приборы могут обнружить нличие жизни подо льдом толщиной в несколько сот футов, под промерзшей землей и окменелостями?

- Подо льдом - д, но не под окменелостями.

- Итк, все-тки кто-то может существовть несколько сот футов под землей,- скзл Пит.- Кто-то, умеющий преврщть энергию в грвитцию.- Он подмигнул Яну.- Ян, интересно, сколько ты получишь з открытие новой и дешевой энергии?

Ян присвистнул.

- Дже не думйте об этом, Пит,- скзл Винн.Тм н плнете восемь мертвых тел, один военный корбль пропл неизвестно где. Пусть этой плнетой зймутся специлисты.

- Сынок,- скзл Пит,- не хочу хвстться, но я один из специлистов. И это мой корбль. Поэтому, что бы не нходилось тм внизу - "оно" убило родных моей жены. Я думю, "оно" должно з это ответить. Кк вы считете, Ян?

- Вы же скзли, что это вш корбль,- улыбнулся Ян.- Я все никк не могу подсчитть, сколько денег я получу з открытие этой грвитционной энергии.

- Кр? - спросил Пит.

- Я, кк Ян,- скзл Кр.

- У меня есть прво голос? - спросил Ср.

- Конечно,- скзл Пит.

- Я бы хотел знть, кто убил моих родителей, бртьев и сестер.

- И вы готовы рисковть своей и моей жизнью во имя этого? - спросил Винн.

Ср здумлсь.

- Я думю, - скзл он,- если бы "оно" могло убивть н рсстоянии, "оно" уже убило бы нс. Я зню, что "оно" может воздействовть н нс н рсстоянии. "Оно" проникет в мое сознние, потому что я, Ср Вебстер, покинул мой дом, моих детей, оствил все дел и окзлсь здесь. Я сделл это под кким-то гипнозом. Я много думл об этом, с тех пор кк мы покинули Тигин. Винн, это совершенно не в моих првилх впускть постороннего человек в дом, когд я нхожусь тм одн. Но я впустил вс. У меня не было никких основний думть, что с моими родственникми случилось несчстье. Родители скзли нм перед отлетом, что они будут путешествовть в космосе несколько лет. У Рут и Дэвид тоже не было повод лететь н розыски отц с мтерью. Если бы они не нходились под чьим-то воздействием, они никогд бы не полетели.

Он змолчл, посмотрел Винну в глз.

- Вы были влюблены в Шибу, Винн, поэтому чсто думли о ней, но почему вы были тк уверены, что ей угрожет опсность, и он нуждется в вшей помощи?

- Я не зню,- скзл Винн.

- Вы слышли ее голос.

Он кивнул.

- Д, но я был тк влюблен, что...

- Я тоже слышл голос,- скзл Ср.- Вы обвинили меня в том, что я подржл голосу Шибы.

Винн опять удрученно кивнул головой. Он посмотрел н экрн, где был видн сеть, генерирующя грвитцию.

- Теоретически грвитционня энергия может рспрострняться повсюду,скзл он.- Он здесь, и он везде в одно и то же время. Конечно, н нее могут влиять другие тел, но он может проникть в смые отдленные уголки вселенной, хотя ее сил должн уменьшться с рсстоянием.

- Отсюд до плнет Союз довольно длеко,- скзл Ян.

- Если кто-то с этой плнеты воздействовл н вс, он должен был пользовться грвитционными волнми для передчи своих мыслей.

Винн пожл плечми.

- Может быть. Но кк они нходят нужного человек среди миллионов людей?

- Пусть ученые ищут ответы н все эти вопросы,скзл Пит.- Вы все соглсны, что тм внизу имеется живой оргнизм?

-- Смотря что вы нзывете живым оргнизмом, - скзл Винн. Он не стл рзвивть свою мысль, но дл им понять, что имеет предствление о том рзуме, который обитл н ледяной плнете.

Остльные молчли.

- Я уверен, что здесь, н корбле, мы нходимся в полной безопсности,скзл Пит.

- Я думю, чет Вебстеров был взволновнн, обнружив н плнете ткое количество желез и сделл посдку, после чего н них было совершено нпдение,- скзл Ян.

- Я соглсен,- скзл Винн.- Я могу соглситься дже с тем, что Дэвид и Рут совершили посдку, когд обнружили тм внизу корбль своих родителей, но, я не могу себе предствить, кк мог Джошу Вебстер, военный человек, окзться н поверхности, зня, что н него могут нпсть.

- Они воздействуют н сознние людей,- скзл Ср.

- Если они воздействуют н сознние,- скзл Пит,- знчит, они могут общться с нми.- Он подмигнул Яну.- Я бы хотел поговорить с ними о том, кк им удется воссоздть искусственную грвитцию. Почему бы нм не нчть дилог?

- Что вы предлгете? - спросил Ян.

- До сих пор они игнорировли нс. Двйте попробуем зствить их рзговривть с нми,- скзл Пит.- Ян, удрьте-к лзерным лучом по коммуникционным линиям холодильных устновок.

- Вы збывете об опыте "Эрин Кеннер",- скзл Винн.- Очевидно, корбль применил силу и уничтожил несколько устновок. Но не был ли в ответ н это применен еще большя сил?

- Я соглсен с мнением, что, если бы они могли убить нс, пок мы нходимся в космосе, они бы нс уже двно убили,- скзл Пит.- Двйте попробуем сделть то, о чем я говорю.

Винн вспомнил улыбку Шибы, ее зпх, нежное прикосновение ее рук. Он кивнул.

Лзерный луч, подобно скльпелю хирург, рзрезл лед, рзрушя средств коммуникций двух устновок, нходящихся по соседству друг от друг. Ян, нходясь в оружейном отсеке, нвел кмеры н порженный объект.

- Аг,- скзл Пит, видя, что соседние устновки нчли немедленно вырбтывть энергию с удвоенной силой.- Отделите эту устновку от других.

Несколько лзерных лучей полностью изолировли устновку. Через несколько минут н месте льдов появилсь вод.

- Кр,- скзл Ян с нпряжением в голосе,приготовь корбль к мневрировнию. Зпрогрммируй компьютер н скоростной перелет и будь нготове.

- Понял,- скзл Кр, беспрекословно подчиняясь мужу.

- Вот вм и ответ, босс,- скзл Ян.- Взгляните н второй экрн.

Не менее шести корблей поднимлись из рзных точек н поверхности плнеты.

- Проверьте нличие живых существ н корблях, Кр,- скзл Пит.

- Покзния приборов отрицтельные,- скзл Кр через несколько секунд.- Вы не поверите. У этих корблей термоядерные двигтели.

- Нверное, двигтели очень мленькие,- скзл Винн.- Они должны знимть все место н корбле.

- У них тм есть место и для ркет,- скзл Ян, когд ркеты отделились от летящих в их сторону корблей.

- Вы сможете спрвиться с ними? - спросил Винн, немного нервничя.

- Конечно. Вопрос только в том - уничтожить их или уклониться от них,скзл Ян.- Если у нших друзей н этой плнете нет другого оружия, то оно не идет ни в ккое срвнение с их искусственным ледяным миром. Я могу уничтожить ркеты или уклониться от них, тк что они рзорвутся где-нибудь в открытом космосе.

- А кк нсчет корблей? - спросил Пит.

- Я думю, что мы должны считть их врждебными нм корблями,- скзл Ян.

- Я тоже тк считю,- скзл Пит.

- Сейчс собью один из них,- скзл Ян.

Лзерный луч дльнего действия яркой стрелой проник в тонкую тмосферу плнеты, но вспышк, возникшя после того, кк он порзил корбль, был еще ярче.

- Пор уже побеспокоиться о ркетх,- скзл Кр.- Если у них ядерные боеголовки, это вполне возможно при нличии термоядерных двигтелей, то лучше рзрядить их где-нибудь подльше от ншего космолет.

- Понял,- скзл Ян. В течение последующих сорок секунд корбль дрожл и покчивлся, выпускя одну з одной контрркеты. Внизу рсцветли цветы взрывов.

- Зщитное устройство приведено в действие,скзл Кр, когд от одного из корблей иноплнетян, который все еще не преодолел силу притяжения плнеты, отделился яркий луч.

- Лзер? - спросил Винн.

- Действующий н очень огрниченном рсстоянии,- скзл Ян.- Придется уничтожить все остльные корбли, прежде чем они подлетят к нм. Я уверен, что зщитное устройство предохрнит нс от них, но рисковть не хочу.

- Соглсен,- скзл Винн.

Были послны лзерные лучи. Корбли вспыхивли один з другим и рзвливлись н чсти.

- Вы зсекли взлетные площдки? - спросил Винн.

- Они устновлены,- скзл Кр.

- Двйте посмотрим н одну из них.

Кмеры покзли отверстие н поверхности плнеты, которое быстро зтягивлось льдом.

- Ян,- скзл Винн,- не могли бы вы сделть при помощи лзерного луч тк, чтобы мы могли видеть этот люк, из которого был зпущен корбль.

- Будет сделно,- скзл Ян.

Когд лед был рстоплен, вод исприлсь, они увидели округлые очертния люк.

- Хотите зглянуть внутрь? - спросил Ян.

- Сделйте ткую милость,- скзл Винн.

- Это ювелирня рбот,- говорил Ян, нпрвляя лзерное устройство.

Осколки метлл, сверкя, полетели в воздух. Люк был объят плменем.

- Тм внизу кислород,- скзл Ян.

- Збвно,- скзл Винн.- Космический корбль не имел н борту людей, но в его нгре нходится кислород.

- Поговорим,- скзл Ср.

- Что? - спросил Пит.

- Теперь поговорим,- повторил Ср кким-то неестественным голосом.

- Ср? - воскликнул Винн, всккивя и хвтя ее з плечи.- Он посмотрел н Винн и кивнул.

- "Оно" хочет говорить,- скзл он.- Рздлся тихий звон, и н экрне появились слов.

- Дльнейшее рзрушение не желтельно.- Кр стл нжимть клвиши.

- Кто вы?

- Необязтельно.

- Что? - спросил Кр.

- Необязтельно.

- Необязтельно пользовться клвишми?

- Д.

- Кто вы? - спросил Винн.

- Я тот, кто был создн.

- Кем? - спросил Винн.

- Создтелями, - Почему вы убивли? - спросил Ср. Он вся подлсь вперед, ожидя ответ, который должен был появиться н экрне.

- Пусть они спят, ибо, если они проснутся, вселення содрогнется.

- Вы не ответили н мой вопрос, черт возьми, - скзл Ср.- Почему вы убили членов моей семьи?

- Я нблюдю. Я охрняю.

- И убивете,- прошептл Ср.

- Теперь мы поговорим.

- Мы готовы говорить с вми,- скзл Винн.Скжите нм, почему вм нужно было убивть?

- Я еще не знл, что время пришло.

- Ккое время пришло? - спросил Пит резко.

- Время говорить.

Зжегся экрн. Они увидели, кк вскрывются льды, и из-под них покзывется серя метллическя поверхность. Н ней открылся вход. Появились слов.

- Вы придете.

- Что произошло с корблем под нзвнием "Эрин Кеннер"? - спросил Винн.

Н экрне появилось солнце, вокруг которого врщлсь эт плнет.

- Н борту был женщин с белокурыми волосми и изумрудными глзми.

Сердце Винн бешено збилось в груди, когд он увидел н экрне лицо Шибы, которое тут же исчезло.

- Почему? - крикнул Ср.

Перед ними всплыли обрзы. Они видели созвездие, в котором нходились голубые плнеты, н которых был вод и жизнь. Одн из плнет был покзн в увеличенном виде. Н ней были видны континенты и окены. Потом покзлись многоэтжные дом город.

По улицм стремились втомобили, в воздухе летли эробили. Нельзя было рссмотреть-пешеходов н улицх, но было ясно, что передвигются они н двух ногх.

Окрск высотных здний был яркой, и рхитектур их был очень искусной.

Внезпно дом здрожли и нчли рушиться. Автомобили и пешеходы окзлись погребенными под обломкми здний. Аэробили пдли н землю и рзбивлись.

Они увидели лес, объятые пожром. Клубы дым повисли нд всей плнетой, и после этого они увидели голый шр плнеты, лишенной всякой жизни. Дже тмосфер был сожжен. Н плнете был только ккой-то непонятный мусор..

Были и другие мертвые миры. Они были покзны один з другим. В кбине "Крмин-Розы" црило молчние.

Н экрне зжглись слов.

- Я нблюдю з тем, чтобы это не повторилось.

- Вы првы, нм пор поговорить,- скзл Винн.

- Тогд идите ко мне.

- Когд нши друзья пришли к вм, вы убили их,скзл Винн.

- Тогд я еще не знл, что вы те, кто должны были прийти.

- Двйте поговорим, пок мы еще здесь,- скзл Винн.- То, что вы покзли нм, случилось очень двно. Вм очень много лет. С тех пор многое изменилось. Мы - мирные люди.

- Но вы вооружены.

- Д, потому что мы видели мертвые миры,- скзл Винн.- Д, потому что вселення тк огромн, мы знем только небольшую чсть своей собственной глктики. Если бы у нс не было оружия, вы бы убили нс.

- Вс не убьют. Вы те, кто пришел.

- А вы...,- Винн не зкончил свою мысль. Он предствил себе сеть, состоящую из рвноудленных конструкций, и нчл кое что понимть. Нблюдтель нходился внутри компктного прострнств, величиной не более трех кубических ярдов, со всех сторон которого исходили грвитционные волны. Нервные узлы Нблюдтеля простирлись по всей плнете и были подсоединены не только к холодильным устновкм, но и сотням стртовых площдок, откуд зпусклись космические корбли, ткже к множеству всяких приборов. Один большой сектор в системе, покзнной ему Нблюдтелем, был полностью зтемнен.

- Вы что-то прячете от нс,- скзл Винн.

- Вы должны знть все, ибо вы те, которые пришли.

Вновь н поверхности открылся люк, вспыхнул свет, освещя вход в подземелье.

- Мы ждли. Вы првы, мне очень много лет.

- Мы? - спросил Винн.

Они увидели плохо освещенную комнту. У стен стояли продолговтые объекты со сводми нд ними.

Комнт был соединен с коридором, вдоль которого тоже стояли объекты со сводми. Коридор уходил вглубь подземелья. Нельзя было видеть, что нходилось в контейнерх под прозрчными сводми. Потом был покзн еще одн комнт, зполнення точно ткими же контейнерми, из которых шло мягкое желтое свечение.

- Вместе мы решим, пришло ли время рзбудить их.

Экрн компьютер погс. В голове Винн больше не было никких, нвязнных ему обрзов. Он отвернулся от экрн. Его лицо было бледно.

- Рзбудить их?

- Пусть они спят,- скзл Ср,- ибо, если они .проснутся, вселення содрогнется.

- Послушйте,- скзл Пит,- пор зключить перемирие. Мы те, которые пришли.

- Рзумеется,- скзл Винн,- вот только циничный юмор тут не совсем уместен.

- Д, извините,- скзл Пит.- Послушйте, я спущусь туд, пойдет ли со мной кто-то из вс или нет. Слишком многое поствлено н крту. Здесь источник новой дешевой энергии. А общение н уровне сознния? Это же бсолютно новый способ коммуникции.

- Мы сделли вывод, что чет Вебстеров сделл посдку н этой плнете, потому что их зинтересовли злежи железной руды,- скзл Винн,- все остльные высдились н поверхность, потому что хотели збрть мертвые тел. Позволим ли мы змнить себя н эту плнету обещниями новой дешевой энергии и технологии?

- Винн, ведь с нми рзговривют,- скзл Ян. - Нше появление рсценивется, кк сбывшееся пророчество. Послушйте, грвитция и телептия, конечно, производят впечтление, но оружие тут очень фимитивное. И эти топливные двигтели, ядерные ркеты и лзерные лучи, которые бьют только н несколько миль.

- Но "Эрин Кеннер" был отпрвлен н солнце,скзл Винн.

- Мы спрвимся с этой мшиной,- скзл Ян.Черт, в конце концов, это всего лишь супер-компьютер.

- Нет, это не просто супер-компьютер,- скзл Винн.- Это сморемонтирующийся, смообновляющийся, вечнофункционирующий искусственный рзум. Мертвые миры погибли миллионы лет нзд. Мы имеем дело с творением рзум, который стрше ншей цивилизции, стрше дже людей с плнеты Земля.

- Я пойду с вми, босс,- скзл Ян.

- Я тоже,- скзл Кр.

- Винн? - спроси Пит.- Я бы чувствовл себя уверенней, если бы вы были с нми. Ведь вы специлист по компьютерм, в конце концов.

Винн кивнул.

- Должен признться, что меня очень зинтересовл этот супер-компьютер.

- Мы воспользуемся двумя тмосферными эробилями,- скзл Ян.

Атмо-эробили были двухместные и имели н борту лзерные пушки.

- Один человек должен остться н корбле,- скзл Ян. Он взял Кру з руку.- Боюсь, что этим человеком будешь ты, дорогя, потому что, если тм внизу чтото случится, я хочу, чтобы н космолете нходился ктото опытный, знющий кк обрщться с системой упрвления.

- Д,- скзл Ср.- Я хочу отпрвиться туд. Я хочу взглянуть н эту мшину. Я хочу понять, почему он убил моих родных.

Ни Пит, ни Ср не умели упрвлять тмо-эробилем. Было решено, что Пит полетит с Яном, Ср - с Винном. Дв эробиля покинули "Крмин-Розу", вошли в тмосферу и звисли нд круглым отверстием в поверхности плнеты. Комнт в подземелье был ярко освещен. Н метллических стенх не было ни знков, ни ндписей. Воздухолет Ян первым сделл посдку. Винн сел рядом с ним. Оружие было приведено в состояние боевой готовности. Люк быстро зкрылся нд ними.

- Вы можете спокойно дышть здесь,- скзл Нблюдтель.- Я дм вм знть, когд двление будет ткое же, кк и н вшей родной плнете. Тогд вы сможете снять скфндры, чтобы чувствовть себя удобно.

- Я думю, мы лучше не будем их снимть.

- Кк хотите.

Винн не стл ждть сигнл Нблюдтеля о том, что двление стло нормльным. Он использовл приборы воздухолет для того, чтобы устновить уровень двления в помещении. Двление было нормльное, воздух чист и богт кислородом.

В конце помещения открылсь дверь.

- Идите сюд,- скзл Нблюдтель.

Ян, держ в рукх лзерную винтовку, шел впереди.

Пит и Винн тоже держли в рукх ручное оружие. Ср неловко передвиглсь в громоздком скфндре. Они вышли в коридор и пошли по нему. Открылсь дверь, и они вошли в крсивую комнту, обствленную стрнной мебелью. Перед ними стоял женщин, одетя в серебристое плтье, из-под которого были видны стройные ноги. Он улыблсь им.

- Черт возьми,- воскликнул Ян в удивлении.

Женщин зговорил по-нглийски приятным голосом.

- Если я смущю вс...

- Ничего подобного,- скзл Пит.- Вы очень привлектельны.

- Я всего лишь робот,- скзл он.

- Вы Нблюдтель? - спросил- Винн.

- Д. Я думл, что вы будете лучше себя чувствовть, если я предстну перед вми в тком виде.

- Могу я? - скзл Винн и подошел к ней. Женщин протянул ему руку. Он был глдкя и прохлдня.- Чьему обрзу вы подржете?

- Обрзу тех, кто пришел.

- Мы пришли,- скзл Пит.- Вы скзли, что пришло время поговорить. Мы готовы.

Конечно же, Нблюдтель мог функционировть н нескольких уровнях. Был устновлен физический конткт с корблем, нходящимся н орбите. Силовые потоки соединяли теперь Нблюдтеля с "Крмин-Розой".

Рзговривя и улыбясь, Нблюдтель в то же время послл немного энергии, которя вырбтывлсь н плнете, в созннии женщины, оствленной нблюдть з приборми космолет. Послння энергия проникл в мозг женщины и взорвлсь у нее в голове, рздробив стенки череп.

ГЛАВА 17

Нблюдтель, в обрзе крсивой женщины, грциозным жестом укзл стулья, полукругом стоящие в центре комнты, и преднзнчющиеся для того, чтобы сидящие в них люди могли вести рзговор между собой.

Винн кивнул Питу и Яну и первым принял приглшение Нблюдтеля.

Ср де Конд сел н крй стул, сложив руки н коленях. Он, прищурив глз, смотрел н Нблюдтеля воинственным взглядом.

Стул зскрипел, когд Винн опустился н него. Мебель был вполне функционльня и подходил для людей. Винн подлся слегк вперед, положив ногу н ногу, и ощутил зпх вековой гнили, исходившей из стул.

Стены были сделны в виде геометрических фигур.

Свет лился с потолк, предствлявшего собой квдрт белого цвет. Перед стульями нходился низкий столик, н котором стоял бстрктня скульптур. Пит де Конд взял ее в руки и решил, что он сделн из мрмор.

- Я не сомневюсь, что у вс есть вопросы ко мне, - скзл женщин-Нблюдтель.- Тем не менее, если вы позволите мне произнести небольшую речь, то нйдете в ней ответы н многие вши вопросы.

- Мы вши гости,- скзл Пит.

- Целью творения было то, чтобы кждое живое существо выплняло ту роль, которую преднзнчили для него Творцы,- нчл робот низким голосом.

- Что дет вм прво говорить от имени творящих сил? - спросил Ср.

Нблюдтель не ответил н ее вопрос.

- Жизнь является погеем многих циклов космической эволюции, и ни одн из жизненных форм не имеет преимуществ нд другой. Я не сомневюсь, что вы не соглситесь со мной, потому что считете, что человек это венец творения. Но вы ткже считете, что вш жизнь не кончется с вшей смертью, после которой вы преврщетесь в более совершенные существ. Однжды вы тк уверовли в это, что в вших генх дже произошли некоторые изменения.

- Вы говорите об остнкх крылтых существ, нйденных н плнете Эрин Кеннер? - спросил Винн.

Женщин-робот кивнул, и ее черные волосы упли н ее щеки.

- Это прекрсный пример того, кк искжется цель творения. Рзумеется, ткое бездумное мнипулировние формой и содержнием произвело смое пгубное влияние н крылтых существ.

- Это очень интересно,- скзл Ян,- но ккое отношение все это имеет к нм?

- Нсколько мы знем,- скзл Винн,- нши предки жили н плнете Земля.

- Потерпите и вы узнете все,- скзл Нблюдтель.- Узость вших взглядов является вшей слбостью, но смя большя вш бед зключется в том, что вы верите в жизнь после смерти. Для вс существовние в этом мире не имеет большого знчения, поэтому вы слгете с себя всю ответственность з него.

Винн был человеком. Высокомерные речи Нблюдтеля оскорбляли его.

- Вы тк много узнли о нс з ткое короткое время? - спросил он.

- Я зню достточно,- скзл Нблюдтель.- Вы скзли, что знкомы только с небольшим сектором глктики, но вы посылете исследовтельские корбли в смые отдленные уголки вселенной в поискх редких плнет, н которых существует жизнь. И что вы делете, обнружив ткую плнету? Вы немедленно нчинете нрушть природное рвновесие.

- Вы сми до этого дошли, или вши творцы зпрогрммировли вс говорить ткие мудрые вещи? - спросил Винн.- Если это мнение только нескольких индивидумов, то вы не можете иметь полного предствления о человечестве. Вы говорите о рвновесии, но рвновесие тоже меняется. Вполне естественно, что рзные виды соперничют друг с другом, и победитель может быть только один. Рзумеется, с ростом нродонселения мир, в котором живут люди, меняется. Но это тоже в природе вещей.

- Бед в том, что вы эгоистичны и нмеренно рзрушете мир, созднный Творцми,- скзл Нблюдтель. Женщин-робот пристльно посмотрел н Винн своими голубыми глзми.- В природе, рзвитие видов рссмтривется кк своего род эксперимент. Творцы кк бы говорят: "посмотрим, что из этого выйдет". Иногд у них получется, иногд нет, но, когд исчезет целый вид, то это происходит не потому, что эксперимент не удлся, потому, что вид уничтожен. Вы вмешиветесь в кт творения, и сми проводите свои эксперименты. Вс не удовлетворяет мир, в котором вы живете, и вы пытетесь изменить его, приспособить его к вшим сиюминутным нуждм. Позвольте я приведу вм один пример. От вс я узнл о плнете, которую вы нзывете Терр-2. Прошли век, прежде чем удлось чстично восстновить тот ущерб, который вы ннесли ей.

- Это случилось тысячу лет нзд,- скзл Винн.- И, кстти, об изменении миров. Кк вм удлось сделть то, что вы сделли с этой плнетой? Кк вы нзывете ткой кт?

- Действия Творцов не нуждются в опрвднии, - скзл Нблюдтель.Однко, я должен скзть вм, что уничтожение жизни н этой плнете было одной из форм восстновления нрушенного блнс в природе. В отличии от вших безумных рзрушений н Земле, действия Творцов имеют большой смысл. Вы тк мло знете о вшей мтери-плнете, но вы успели згрязнить ее, вы использовли ее в своих целях, потом уничтожили ее. Вы сделли ее непригодной для жизни.

- Вы знете о Земле? - спросил Винн.

- Только н основнии тех знний, которыми облдете вы. Когд-то он процветл. Творцы обеспечили ее рзнообрзными жизненными формми. Н ней был всякя рстительность. Н ней жили рзные виды животных и птиц, не говоря уже о нсекомых. Потом, в процессе эволюции, появились вы и изменили окружющую среду. Вы взяли н себя слишком много. Вы нчли экспериментировть с экспериментом. Именно этого мы и ждли.

- Чего вы ждли? - спросил Ян.

- Мы обсудим это,- скзл Нблюдтель.

- Кк долго вы ждли? - спросил Винн.

- Не вжно. Вы пришли. Теперь мы должны принимть решение.

- Мы ничего не будем решть, пок вы говорите нмекми и не объясняете нм вших целей,- скзл Винн.- Прежде чем мы примем решение, вы должны ответить н несколько вопросов.

Робот кивнул.

- Прежде всего, скжите, кем вы считете себя?

- Я тот, кто был создн.

- Кем?

- Творцми.

- Вы считете себя живым существом?

- У вс есть выржение: "я мыслю, следовтельно, существую".

- Это уклончивый ответ,- скзл Винн.

- Вы бы нзвли меня мшиной.

- Вы компьютер, способный мыслить и обучться?

- Д.

- В тком случе, вы были создны кем-то, кто дышл кислородом и состоял из плоти и крови.

- Д...

- Кто был вшим творцом?

- Д, вы должны были об этом спросить. Вы не знете?

- Нет, не знем,- ответил Винн.

- Я был создн вми.

Пит, который все время внимтельно слушл, подвшись слегк вперед, откинулся нзд н своем стуле и вздохнул, выржя этим вздохом устлость и рздржение.

- А Спящие? - спросил Винн.- Кто они ткие?

- Они те, кем должны были стть вы.

- Должны были стть, если бы произошло что? - спросил Винн, теряя терпение.

- Извините, Винн,- скзл Пит,- вм не кжется, что это ккя-то трбрщин? Двйте спросим эту мшину, почему он убил родных моей жены.

- Я отвечу н этот вопрос. Нрушители были успокоены, ибо, кк я вм уже говорил, цель творения зключется в том, что кждый вид должен иметь свое преднзнчение.

- Извините,- скзл Винн,- я не вижу тут смысл. Те, кто прибывл н вшу плнету, считли, что у них были определенные цели. В природе человек - стремление к знниям.

- В вшей природе - игнорировть цель Творцов, прерывть существующий ход вещей, изменять мир и уничтожть его. Творцы поняли это и приняли меры, чтобы восстновить рвновесие.

Винн вытер пот со лб. Он явно нервничл. Нелегко было предствить себе, что крсивя женщин, тк обворожительно улыбющяся ему, был всего лишь мшиной из метлл и плстмссы. То кк Нблюдтель говорил с ними, покзывло, что он считет себя горздо выше их. Но в его рссуждениях присутствовл элемент безумия.

Кким-то обрзом целя плнет был снчл опустошен, потом преврщен в ледяную крепость, целью которой было бороться против людей, потому что в процессе своего рзвития они нрушили рвновесие в природе. У них не было времени здумывться нд нмекми и недомолвкми Нблюдтеля, но было ясно, что он и его создтели считли, что рзвитие жизни в глктике везде происходило одинково, и что конечным результтом кт творения или продуктом эволюции был человек.

Рзумеется, четверо людей, сидящих н древних стульях, с любопытством слушли Нблюдтеля, принявшего обрз очровтельной женщины. Но Винн все время смутно чувствовл ккую-то угрозу и несколько рз испытывл желние оглянуться. При помощи чувствительных детекторов, нходящихся в скфндре, он исследовл эту женщину. В ней не было никкой жизни.

Он был холодной и бесчувственной. Он был всего нвсего роботом, и он нчл думть, что это мшин, Нблюдтель, не был рционльной мшиной, и что те, кто создли эту мшину и зпрогрммировли ее н принятие решений, ксющихся жизни и смерти во имя сохрнения блнс в природе, были сумсшедшими, которые считли своим долгом творить геноцид во имя этого блнс.

Ккое-то нпряжение стло ощущться в комнте.

Винн почувствовл, что ндо что-то предпринять.

- Поясните вши последние слов,- скзл он.Кким обрзом те, кто создли вс, хотят сохрнить рвновесие в природе.

- Вы уже видели это,- скзл очровтельня женщин, улыбясь едв зметной улыбкой, и перед внутренним взором Винн возникли Мертвые миры, бесцельно врщющиеся в вечной пустоте. Он видел, кк побледнели пльцы Ян, сжимющие винтовку.

- Винн,- скзл он,- я думю, нм пор уходить.

- Еще рно,- скзл Нблюдтель.- Мы еще не приняли решение.- Робот встл.- Сейчс вы пойдете со мной.

- Подождите,- скзл Винн.- Почему Творцы уничтожили плнеты, которые мы нзывем Мертвыми мирми?

- Чтобы восстновить блнс в этом секторе глктики,- скзл Нблюдтель.

- Н этих плнетх жили ткие же люди, кк и мы? - спросил Винн.

- Д.

- Вы обвиняли нс в том, что мы бездумно обрщемся с ншей плнетой, уничтожем другие виды. Но кк вы можете опрвдывть уничтожение миллирдов людей?

- Когд вы принимете тблетку, чтобы вылечиться от инфекционной болезни, вы уничтожете миллирды живых существ, чтобы восстновить рвновесие в вшем оргнизме,- скзл Нблюдтель.

- Если вы считете оригинльным срвнивть вирус с человечеством,скзл Пит со злобой в голосе,то вы сумсшедший.

- Мне кзлось, что это доступня вм нлогия.

- Мы можем понять горздо больше, чем вы думете,- скзл Пит.

- Винн, пошли,- скзл Ян нервно.

- Подождите,- скзл Пит.

- Пойдемте,- скзл робот и нпрвился к двери.

Винн последовл з роботом в длинный коридор. Он нервничл и держл руку н приклде винтовки. Ян нтолкнулся н него и поднял вверх свою винтовку, Вдоль стен коридор, спинми к ним, стояли десятки человекоподобных роботов.

- Они отключены,- скзл Нблюдтель.

Робот подвел их к втокру с открытым верхом. Он сел впереди и приглсил сесть остльных. Когд все сели, втокр бесшумно сорвлся с мест и помчлся по бесконечному коридору, который они уже видели н экрне корбельного компьютер. Вскоре они окзлись в большой комнте, где вдоль стен стояли контейнеры под сводми. Мягкий свет струился нд ними.

- Спящие,- скзл Винн.

Бесшумный втокр проехл мимо сотен, тысяч контейнеров, но сиденья были нстолько низкими, что Винн не смог рзличить содержние контейнеров. Автокр сделл поворот, и, проехв мимо других комнт, где тоже стояли контейнеры, остновился. Открылись двери.

Перед ними было помещение, одн из стен которого был покрыт экрнми, приборми, циферблтми. Под ними нходился пульт упрвления. Хотя в помещении црил полня тишин, было ткое ощущение, что гдето рядом рботет генертор. Возле пульт нходился целый ряд мехнических и электронных устновок, некоторые из которых имели сидения.

- Творцы были похожи н нс,- скзл Винн роботу-Нблюдтелю.

- Конечно. Это один из обрзцов эволюции.

- А вы, Нблюдтель,- покзывю рукой н стену,- вы здесь.

- Чтобы не случилось ккого-нибудь несчстного случя,- скзл робот,оствьте здесь вше оружие.

- Ни в коем случе,- скзл Ян.

Открылсь дверь, и в комнту вошел метллический робот. Ян хотел поднять винтовку, но его руки прлизовло. Пит тоже был беспомощен.

Винн почувствовл, что Нблюдтель воздействует н его сознние. Он сделл попытку сопротивляться ему, и, приложив невероятное усилие, вынул винтовку из чехл. Это было все, что он смог сделть.

- Робот зберет вше оружие,- скзл Нблюдтель.

- Нет,- скзл Ср. Он подбежл к Винну, выхвтил у него винтовку, нпрвил ее н робот, который приближлся к ней. Он ощутил н лице тепло от луч, послнного в робот. Он остновился. В середине его корпус зиял дыр.

Ср повернулсь и нпрвил винтовку н женщину.

- Мы оствим при себе нше оружие.

- Если бы вы не попли в робот, вы ннесли бы системе упрвления большой ущерб,- скзл женщин. Ср нвел винтовку н пульт.

- Прекртите воздействовть н нс, или я уничтожу все эти приборы.

- Все в порядке,- скзл Пит, поднимя винтовку.

Ян повернулся лицом к роботу, держ свое оружие нготове.

- Может быть, вы нстолько отвечете з свои поступки, что вм можно рзрешить взять с собой оружие,- скзл Нблюдтель.

Впервые з все время существовния Нблюдтель не мог принять определенного решения. Тот фкт, что женщин не поддвлсь его воздействию, был необъясним. Только Творцы были способны противостоять проникновению в сознние. Было ясно одно - Нблюдтель совершил ошибку, приведя, "тех, кто пришел", в Центр. Один из них, Винн, неожиднно определил для чего преднзнчен пульт, и, в то время кк Нблюдтель здвл Центру вопрос з вопросом, Винн исследовл клвишную систему и функции приборов, довольно точно определяя их нзнчение.

Нблюдтель облдл способностью учиться, но по прошествию многих и многих лет со времени его создния, его мехнизмы восприятия слегк притупились.

Возможно, вследствии этого он и не мог принять првильного решения, хотя чувство вины и стрх было неведомо Нблюдтелю. Если что-то необходимо было сделть, он делл это. Творцы, рзумеется, были непогрешимы. Сбылось все, что они предвидели. Они знли, что процессы творения идут во вселенной, и что, рно или поздно появятся существ, созднные по их обрзу и подобию, и опять рвновесие в природе будет нрушено. Творцы ошиблись только в том, что для возникновения эгоистичных существ потребовлось горздо меньше времени, чем они предполгли, и в том, что "те, которые пришли" нходились н тком же уровне рзвития, кк и сми Творцы. Но если последнее было првдой, то здч Нблюдтеля деллсь более легкой. Нужно рзбудить Спящих. .Но прежде чем принять окончтельное решение, нужно было все хорошенько обдумть.

Всем было ясно, что Нблюдтель рзговривет непосредственно с Срой.

- Вы тоже несете ответственность з свои поступки.

- Не вм определять степень этой ответственности,- скзл Ср сердито.

- О, вы ошибетесь. Только я могу определить это.

Ср почувствовл головокружение и сделл попытку преодолеть его, зня, что Нблюдтель опять воздействует н нее. Он вспомнил свой дом, своих детей, и это помогло ей преодолеть воздействие. Он угрожюще мхнул винтовкой.

- Пусть будет тк,- скзл Нблюдтель.- Пришло время. Вы сми приняли решение, Ср. Вы и только вы.

- Я не зню, о чем вы говорите,- скзл он.

- Они будут рзбужены,- скзл Нблюдтель,но снчл мы решим, достойны ли вы видеть их.

Робот сделл им знк рукой остновиться возле устновки, состоящей из удобного кресл и метллической рмы, к которой было прикреплено устройство, нпоминющее стромодную сушилку для волос.

- Мне кжется, вы, Ср, будете предствлять для них особый интерес. Сдитесь, пожлуйст.

- Нет,- скзл Ср.

- Вы откзыветесь сотрудничть.

- Мы вм не подопытные кролики,- скзл Пит.

- Тогд решение о том, достойны ли вы видеть их, будет принято без дополнительной информции. Я вынужден буду принять решение н основнии той информции, которой я облдю.

Пит поднял винтовку и нвел ее н пульт упрвления.

- Я не думю, что вм удстся помешть мне нжть курок.

Нблюдтель хрнил молчние, пок поток информции поступл в Центр и подверглся тм обрботке.

Робот стоял, кк змороженный. Губы его были рстянуты в улыбке, глз ничего не выржли. Нрушители не хотели сотрудничть, следовтельно они не нстолько совершенны с эволюционной точки зрения, кк это покзлось снчл. Существовли, однко, труднообъяснимые противоречия. Некоторые достижения их техники произвели впечтление н Нблюдтеля. Женщин облдл способностью противостоять воздействию, и то же смое, в меньшей степени, мог делть человек по имени Винн. В этом зключлсь смя большя тйн.

Может ли это ннести вред Нблюдтелю? Информция обрбтывлсь в Центре. Вывод был, нконец, сделн.

Нрушителям спокойствия нельзя было нходиться тм, где они нходились. Они вообще не имели прво н жизнь.

Для появления рзумных существ н плнетх потребовлись миллионы и миллионы лет. Но вот они, эти рзумные существ, стоят перед Нблюдтелем.

Снчл ему покзлось, что следует рзбудить Спящих.

Но потом он принял другое решение.

- Я принял решение,- скзл Нблюдтель.- Вы будете успокоены. И миры, откуд вы прибыли, тоже будут успокоены.

Винн почувствовл, кк холод проникет сквозь скфндр. Пльцы н его ногх змерзли. Он весь дрожл.

Он хотел зкричть, но не произнес ни звук. Он понял, что н него воздействуют, и что от Нблюдтеля исходит угроз его жизни. Он воскликнул про себя: "Нет, я не позволю!" Ужсный холод пробрл его до костей. Он увидел, кк Пит и Ян пдют н пол. Они лежли без движения, кк свленные деревья. Он услышл дикий крик Сры и почувствовл зпх горячего метлл, после того кк Ср выстрелил из своей лзерной винтовки. Удр пришелся по верхней чсти женщины-робот. Ее торс рзвлился. Голов упл н пол. Нижняя чсть туловищ продолжл стоять н длинных, крсивых ногх.

Осттки серебристого плтья медленно пдли н пол.

Нижняя чсть туловищ был глдкя, кк у куклы.

Включился пульт упрвления. Комнту зтянуло дымом. Винн не мог пошевелить головой. Через лицевое стекло шлем он видел лицо Сры. Бе белые зубы были обнжены в зверином оскле.

Винн стл н колени возле Пит де Конд. Жидкость рзлилсь в его глзх, когд они змерзли. Лицевя ткнь был поврежден во многих местх.

- Вы не поняли,- скзл Нблюдтель бесстрстным голосом, глухо звучщим в помещении.- Вы не должны окзывть сопротивления. Вы только н мгновение почувствуете боль.

Ср подошл и остновилсь возле мертвого тел Пит. Он посмотрел н его изуродовнное лицо и вскрикнул. Боль утрты и гнев слышлись в этом крике.

- Вы не должны были причинять мне ткой большой вред,- скзл Нблюдтель.- Кое-что из того, что вы повредили, не подлежит ремонту.

- Ср, нм нужно идти.

- А кк же мой муж? -В ее глзх не было слез.

Пок не было. Ее лицо выржло только гнев.

- Мы не можем нести их,- скзл Винн.- Нм нужно выбрться отсюд и сделть то, что нм нужно было сделть с смого нчл - вызвть военные корбли.

- Я не могу оствить его. Я не могу оствить его.

- Ср, военные зберут тел,- скзл Винн, беря ее з руку. Еще минуту он упирлсь, потом последовл з ним, держ оружие нготове.

В коридоре, в котором они окзлись выйдя из Центр, дорогу им прегрдили четыре робот. Винн срзу же нчл стрелять, посыля лучи во все стороны, пок путь не был рсчищен. Автокр, н котором они прибыли в Центр, исчез. Винн устремился в одну из комнт, где нходились контейнеры под сводми. В этих контейнерх, из которых исходило слбое свечение, должны были нходиться Спящие.

- Вход зпрещен,- рздлся голос Нблюдтеля.

Винн подошел к одному из контейнеров.

- Боже мой,- скзл он. Ср, стоящя рядом с ним, содрогнулсь. В контейнере, сделнном из ккогото вечного мтерил, лежли остнки человеческого тел. Это был мумия.

- Я принял решение,- скзл Нблюдтель.- Они будут рзбужены.

Винн подошел к другому контейнеру. Тм тоже двно црил смерть. Под одной из мумий покзлсь ккя-то жидкость. Он тотчс превртилсь в пр.

Ср отскочил в сторону, когд в контейнере рздлось гудение ккого-то грегт. Железня рук приблизилсь к шее мумии. Появилсь длиння, сверкющя игл. Ткое же гудение слышлось и в других контейнерх, нходящихся в многочисленных комнтх.

- Они рзбужены,- произнес Нблюдтель.- Я ошибся в моих рсчетх. Вы предствляете большую опсность, чем я предполгл. Сейчс вы умрете, ибо перед вми Спящие, те смые ужсные и непобедимые, которые в длекие времен устновили рвновесие в природе. Они уничтожт вс, кк они уничтожли тех, кто приходил до вс. Они- уничтожт вс и те миры, которые вы осквернили. Они уничтожт все, что вы создли.

Винн бегл от контейнер к контейнеру и видел только мертвые тел. Роботы нпрсно искли вены в ссохшейся коже шеи мумии. Длинные сверкющие иглы пронзли сухую кожу.

- Пошли,- скзл Винн, беря Сру з руку. Они побежли по коридору туд, откуд они пришли. В одном из проходов стоял втокр, похожий н тот, который доствил их в Центр. Винн помог Сре сесть в него, и прыгнул туд см. Он нблюдл з тем, кк робот упрвлял втокром, когд вез их в Центр. Он нжл нужные кнопки. Автокр помчлся по коридору. Винн стрлся вспомнить путь к помещению, где они оствили свои воздухолеты. Но все проходы лбиринт были похожи один н другой. Он свернул под одну из рок, и они помчлись мимо комнт, хрнящих контейнеры.

В воздухе стоял гул, производимый иглоуклывющими роботми.

- Ого,- воскликнул он, с змирнием сердц увидя, что некоторые контейнеры были пусты. Он нжл кнопку и остновил втокр. Повсюду перед ними контейнеры были вскрыты. Руки Сры, держщие винтовку, дрожли. Винн выскочил из втокр и бросился к одному из вскрытых контейнеров. В нем был только ккой-то нполовину истлевший мтерил, н котором когд-то лежло тело. В другом контейнере было то же смое.

Только в одном он обнружил кости, покрытые тонкой, почерневшей кожей.

Он бегом вернулся к втокру.

- Если их и рзбудили, то это случилось очень двно,- скзл он.

- Нет,- произнес Нблюдтель,- вы ошибетесь.

Но где же они, эти Творцы? Нблюдтель принял окончтельное решение. Сигнл рзбудить Спящих исходил из секретного блок Центр. Мониторы покзывли, что процесс пошел, системы рботют, и Нблюдтель знялся ремонтом Центр, которому был причинен знчительный ущерб.

Где же Творцы? Было очевидно, что нрушители предствляли собой большую опсность, и что блнс был опять нрушен. Теперь Творцы должны принять меры. Снчл будут уничтожены эти дв, оствшиеся в живых червяк, зтем...

- Вши глупые зявления вм не помогут,- скзл Нблюдтель.

- Вши Спящие мертвы, Нблюдтель,- скзл Винн.- А несколько сотен из них, кжется, были рзбужены днным двно.

- Этого не может быть. Они здесь,- скзл Нблюдтель.

- Черт возьми, пошевелите вшими детекторми,скзл Винн.- Посмотрите, этот контейнер был покинут тк двно, что вся мтерия в нем двно сгнил. Смотрите,- он прикоснулся к дну контейнер, и мтерия, лежщя тм, моментльно превртилсь в пыль.

Нблюдтель смотрел в глз Винну.

- Сотни Спящих?

- По крйней мере - сотни. Вскрытых контейнеров очень много.

Автокр опять помчлся по коридору. Они зехли в тупик. Винн рзвернул мшину, сожлея о потерянном времени.

- Что здумл этот сукин сын? - прошептл он н ухо Сре. И крикнул громким голосом: - Нблюдтель, одни из спящих мертвы, другие - исчезли.

Нблюдтель ничего не ответил. Нрушители все еще были живы. Что-то было не тк, ибо не могло тк случиться по логике вещей, чтобы Спящие были рзбужены, люди, причинившие системе ткой большой вред, еще не были уничтожены.

Винн свернул в следующий проход. В глубине коридор виднелсь комнт. В центре ее стояли дв эромобиля. Он помог Сре выйти из втокр и увлек ее з собой к воздухолету. Рухнув н сиденье пилот, он срзу же включил двигтели. Ср еще не успел толком злесть в эробиль, когд он сорвлся с мест. Выстрелом из лзерной пушки Винн открыл люк нд их головми. Воздух со свистом вырвлся из подземелья, воздухолет устремился в небо.

ГЛАВА 18

Несмотря н то, что он был серьезно поврежден и ослеплен, его коммуникционные системы были нрушены в смом центре, Нблюдтель все еще функционировл. Роботы устрняли поврежденные системы и зменяли их новыми. Первостепенное знчение предвлось восстновлению нормльной деятельности Центр. Нблюдтель не знл, что ткое стрх. Он спокойно принял информцию о том, что некоторые приборы Центр вышли из строя н неогрниченное время.

Когд вновь зрботл монитор, Нблюдтель получил информцию из 99% всех, нходящихся в подземелье контейнеров со Спящими. Они были мертвы. Они были мертвы уже очень двно. Только в нескольких сотнях контейнеров не было обнружено мумий, остнков Творцов, тех, кому ндлежло зботиться о сохрнении рвновесия в природе. Контейнеры были пусты.

Энергия отключен.

Нблюдтель имел способность учиться. Кк только он вновь мог видеть, он обнружил кое-что. Из подземных нгров исчезли шесть космических корблей. Ктото обмнул Нблюдтеля, ввел его детекторы в зблуждение. Нужно было признть, что несколько сотен Творцов были рзбужены и очень двно покинули плнету н этих корблях, переделв сигнльную систему тким обрзом, что он поствлял Нблюдтелю непрвильную информцию.

Бели бы Нблюдтель был способен н ккие-то эмоции, он испытл бы чувство одиночеств. Одни Творцы были мертвы, другие - исчезли двным двно. Если бы Нблюдтель был способен н переживния, он испытл бы чувство рзочровния, ибо ему уже некого было охрнять, кроме смого себя. Но Нблюдтель был мшиной. Думющей мшиной и, тем не менее, только мшиной. Он функционировл рционльно и хлднокровно. Он был создн для того, чтобы выполнять определенную рботу. Мертвы ли были Творцы, исчезли ли они, все это не имело никкого отношения к их творению.

Фктически, целью творения, по видимому, и состоял в том, чтобы докзть, что Творцы это всего лишь хрупкие, смертные существ, бессмертное дело их должен продолжить вечный искусственный рзум. Дело сохрнения блнс в природе нходилось в опсности. Нблюдтель был создн, чтобы зботиться о сохрнении рвновесия. Поэтому он должен был восстновить порядок в глктике.

Он вычислил количество обитемых миров, нходящихся в состве Союз плнет. Все коммуникции были восстновлены, космические корбли получили здния.

По всем подземным нгрм пошел гул от рботы двигтелей тысяч трутней. Зрботл генертор грвитционных волн, которые могли немедленно переносить корбли к любой плнете. Нблюдтель вычислил мршрут кждого из трутней и проверил нличие н кждом корбле грвитционных ркет, которые являлись единственным оружием космолетов.

Небольшие ркеты, имеющие ткую форму, что могли свободно проникть через тмосферные слои, являли собой высшее достижение мысли Творцов. Эти ркеты не могли уничтожть жизнь н плнетх, оствляя сми плнеты по-прежнему врщться н своих орбитх. Они рсклывли миры н чсти. Конечный результт был один и тот же - уничтожение.

Кким-то обрзом рвновесие в природе было снов нрушено в довольно большом секторе глктики, кк и во времен, когд еще не было н свете Творцов. Но положение будет испрвлено.

Прежде всего нужно было покончить с одним небольшим делом. Те двое, ннесшие ткой большой ущерб системе, выбрлись из подземелья. Но с ними скоро будет покончено. Энергию, которую нельзя было применять вблизи устновок, теперь можно было использовть в полной мере. Но перед тем кк уничтожить двух нрушителей спокойствия, Нблюдтель еще рз хотел проверить, посредством воздействия н мозг этих людей, местонхождение плнет Союз.

Кзлось, что Ср де Конд действует срзу н двух уровнях. Он, содрогясь всем нутром, сознвл, что все ее близкие люди, кого он тк любил, мертвы. Ее муж, ее отец и мть, ее бртья и сестры - все погибли от рук мшины, которя прятлсь подо льдом. И Ср, кк слбя женщин, хотел бы только одного - остться недине со своим горем и оплкивть умерших. Но он одновременно был и другим человеком, и этот человек был рзгневн. Ее бесило то, что кто-то в длеком прошлом решил, что имеет прво уничтожть миллирды людей во имя дурцкой экологической теории, тем смым косвенно предопределив судьбу членов семьи Вебстеров.

Он говорил только тогд, когд Винн здвл ей ккие-то вопросы. Аэромобиль, нконец, достиг "Крмин-Розы". Винн удивило и обеспокоило то, что Кр не выходил н связь. С винтовкой в рукх он поспешил в кбину космолет, и ншел тм мертвое тело Кры.

- Не ндо смотреть,- скзл он Сре, когд т тоже вошл в кбину.

- Нет, я буду смотреть,- скзл он, опускясь н колени рядом с Крой. Эт последняя смерть подлил мсл в огонь ее ярости.

- Но кк он проник сюд? - спросил Винн.- Если он может убивть н рсстоянии, зчем ему потребовлось змнивть других н плнету.

- Я отвечу н вш вопрос, перед тем кк вы будете успокоены,послышлся голос Нблюдтеля в корбельном переговорном устройстве.- Было необходимо устновить связь между корблем и моими приборми, до того кк я мог воспользовться моей энергией. Эт связь был устновлен, когд вы коснулись поверхности плнеты.

Винн почувствовл, что его нчинет охвтывть чувство пники. Он был способен до некоторой степени сопротивляться воздействию Нблюдтеля, но он видел, что тот сделл с Крой. Его охвтил стрх. Он понимл, что смерть совсем рядом.

- Нблюдтель,- скзл он,- все кончено. Творцы мертвы.

- Но я продолжю выполнять свои обязнности,скзл Нблюдтель.Включите вш компьютер.

- Включите его,- скзл Ср. Ее глз сверкли гневом.

Винн нжл н клвиши. Ср нписл что-то н листке бумги и передл ее ему.

РАКЕТЫ-УНИЧТОЖИТЕЛИ.

Он кивнул. Компьютер был включен. Нблюдтель нходился внутри компьютер. Сердце Винн зколотилось с бешенной силой, когд он увидел н экрне координты всех миров Союз. Он см нчл нжимть клвиши. Он нбирл шифр, необходимый для пуск ркет-уничтожителей. Ср стоял возле него, осклив от нпряжения зубы.

- Теперь у меня есть вся необходимя информция,- скзл Нблюдтель.

Оствлось совсем немного до пуск ркет.

- Подождите,- скзл Ср.- Если вы убьете нс, вы убьете своих Творцов.

- Мои Творцы мертвы.

- Не все из них умерли,- скзл Ср, следя з пльцми Винн, бегющими по клвишм.- Некоторые из них проснулись двным двно. Куд они делись? Вы сми говорили, что мы слишком быстро рзвивлись.

Это привело вс в недоумение. Но скорее всего случилось тк, что пробудившиеся Творцы поселились н других плнетх, и это объясняет тот фкт, что я могу сопротивляться вшему воздействию.

Последовло продолжительное молчние, во время которого Нблюдтель обрбтывл поступившую информцию. Ср почувствовл головокружение, ознчвшее, что Нблюдтель пытется воздействовть н нее. Он успешно сопротивлялсь. Ее гнев придвл ей силы.

Рздлся громкий сигнл тревоги в оружейном отсеке. Згорелся экрн. Н нем появились готовые к пуску ркеты-уничтожители. Винн уже зкнчивл свои мнипуляции.

- Мы - Творцы,- скзл Ср, следя з пльцми Винн.- И, будучи твоими Творцми, мы прикзывем тебе прекртить нблюдение. Твоя рбот окончен. Рвновесию больше ничего не угрожет.

- Вы згдили и уничтожили вшу родную плнету,- скзл Нблюдтель.

- Мы возродили Терру-2,- скзл Ср.- Верно то, что мы истощили ее природные ресурсы, векми используя их, чтобы создть ншу промышленность и рзвить технику, блгодря которой мы смогли летть в космос. Но мы злечили ее рны.

- Миллионы видов погибли.

- Н Терре-2 был только рстительность, когд нши предки высдились тм,- скзл Ср.

- Н Земле рстут только сорняки,- скзл Нблюдтель.

- Мы не дли погибнуть тем, кто уцелел. Мутнтм. Они живут в ншем сообществе и вносят в него свой довольно весомый вклд. Все ошибки, совершенные ншими предкми, были совершены в длеком прошлом,скзл Ср.

- Вше время - всего лишь мгновение по срвнению с вечностью,- скзл Нблюдтель.

Ср чувствовл себя униженной из-з того, что ей приходилось просить Нблюдтеля оствить ее в живых.

Но дело было не только в ее жизни. Он думл о своих детях.

- Вы думете, что вм удстся уговорить меня оствить вс в живых,скзл Нблюдтель.- Тщетня ндежд. Вы, Винн, подготвливете ккое-то оружие, которое хотите применить против меня. Это пустое знятие. Нжв н две клвиши, вы зпустите вши пршивые ркеты. Но вы умрете сми. А вши ркеты не причинят мне особенного вред. Ну, чю может произойти? Ну, уничтожите вы еще две устновки. Вы думете, что вши ркеты смогут достть меня в моем подземелье?

- Зпускйте их,- скзл Ср.

Винн нжл н клвишу. Теперь остлось одно последнее нжтие. Он знес руку нд клвишей.

- Я покжу вм оружие,- скзл Нблюдтель, и н смом большом экрне они увидели прекрсную, голубую плнету. Из темноты космос появился едв зметный луч свет. В течение некоторого времени ничего не происходило, но потом плнет внезпно треснул и рзвлилсь н чсти.

И Винн и Ср видели стрый фильм о гибели зидских миров во время последней космической войны. Тк оно и происходило. Плнеты рсклывлись н куски.

Дже рскленное ядро тресклось.

- Тк я буду восстнвливть рвновесие.

- У тебя нет оружия ткой рзрушительной силы,скзл Винн, готовясь нжть н клвишу.

Н экрне появились ряды космических корблей.

Они были готовы к взлету.

- Я позволю вм посмотреть, кк взлетют мои корбли, перед тем кк успокою вс нвеки.

- Двй,- скзл Ср.

Плец Винн готов был опуститься н клвишу, но, прежде чем он коснулся ее, все его тело обмякло, потому что энергия Нблюдтеля взорвлсь в его голове с ткой силой, что мозг потек из щелей рсколовшегося череп, из ушей, через нос, рот и глз. Винн упл н пол.

Ср вскрикнул.

- Этому вы можете противостоять? - спросил Нблюдтель.- Попробуйте. Вм не удсться игнорировть меня.

- Я не зню, ты, сукин сын,- скзл Ср,- но сейчс мы увидим.- Он нжл н клвишу. Рздлся громкий сигнл тревоги. Н экрне появилсь яркокрсня вспышк. Ср вся нпряглсь, чувствуя присутствие Нблюдтеля. Корбль тряхнуло, когд от него отделились две ркеты-уничтожители. Ср почувствовл двление у себя в голове и покчнулсь. Н экрне было видно, кк две ркеты входят в слои тмосферы плнеты, потом экрн погс.

Нблюдтель видел, кк две ркеты отделились от корбля и полетели в сторону плнеты. В воздух поднялись контр-ркеты, но ркеты-уничтожители блгополучно миновли их, и с ревом приближлись к плнете.

Зщитные системы не успели срботть.

Ничего стршного. Ущерб будет минимльным, дже если оружие врг имеет термоядерные боеголовки. Нблюдтель считл, что более рзрушительного оружия нрушители спокойствия иметь не могли.

Но почему не умерл женщин?

Ср сел. Он потерл лоб. Голов стршно болел.

Он посмотрел н экрн. Он был без сознния всего несколько секунд, потому что ркеты все еще приближлись к плнете. Он видел, что приборы устнвливют рзмеры плнеты. Он ткже знл, что ей угрожет опсность, тк кк он нходится слишком близко от ледяного мир. Он единствення из всех остлсь в живых. Кто-то должен был рсскзть все военным специлистм, но не збот о человечестве поддерживл в ней жизненные силы. Все были мертвы. Бедный Винн был мертв. В живых оствлись только ее дети. Мшин отнял у нее все, кроме ее детей, и он не собирлсь допускть, чтобы они были отняты у нее в результте ее собственной смерти.

Он не был уверен, что поступет првильно, нжимя н кнопку короткого перелет. Дже рискуя погибнуть вместе с плнетой Нблюдтеля, он все же хотел нслдиться видом гибели этого чудовищ. Пользуясь его собственной терминологией - он будет успокоен. Он нжл кнопку, и "Крмин-Роз" сорвлсь с мест. Экрн компьютер погс. "Роз" отлетел от плнеты н рсстояние двухсот тысяч миль. Через несколько секунд Ср вновь включил компьютер.

Ледяня плнет мирно стоял, отржя солнечные лучи, во мрке космос. Ср нвел оптические устройств. Он увидел, кк крошится лед. Две ркеты устремились к ядру плнеты.

Он увидел крсный, рсплвленный метлл. Плнет треснул. Нд ней поднялся пр от тявшего льд.

А потом он просто рскололсь н куски. В воздух полетели кмни и осколки рскленного метлл.

Дыхние Сры учстилось. Голов рсклывлсь.

- Ты убил мою мть, моего отц, моих бртьев и сестер,- прошептл он, дресуя свои слов погибющему миру.- Ты убил моего муж и моих друзей.

Он верил в Бог, пусть не в того, о котором твердили священники, говорившие якобы от его лиц. Он молилсь, видя кк рспдется н чсти Плнет Вечного Холод. Он верил в то, что те, кто создл Нблюдтеля, нходятся сейчс в ду. В том смом ду, в который верят христине.

Он предл тел Винн и Кры космическому окену вблизи пылющего солнц. Он сделл все по зветм предков. Несколько чсов генертор космолет подзряжлся от отдленного мяк. Когд генертор был зряжен полностью, он нжл кнопку и вздохнул с облегчением, поняв, что нходится вблизи первого из мяков Римфер.

Он летел домой. Пусть военное ведомство ГА беспокоится о том, существуют ли в космосе другие Нблюдтели. У нее были свои дел. Он не могл поверить в то, что бросил своих детей н ткое долгое время, пусть дже они были оствлены под присмотром их ближйших друзей Сры и Пит. Умом он понимл, что нходилсь под воздействием Нблюдтеля, но простить себе этот поступок все рвно не могл. Дети для нее были - все.

А через четыре год должны состояться выборы.

Если он нчнет готовиться к ним срзу же по возврщению домой, у нее будут хорошие шнсы н победу. Трое ее детей учились в школе. Они должны были получить смое лучшее обрзовние, и он позботится об этом.

В конце концов, знния могут пондобиться им и для того, чтобы бороться з жизнь н плнетх Союз, если им когд-либо придется встретиться со Спящими, двным двно покинувшими Плнету Вечного Холод.