/ Language: Русский / Genre:sf_fantasy

Игра Джокера

Инна Зинченко

Попав в ловушку мира-трансформера, Джокер и Рита вынуждены играть на чужой территории и по чужим правилам. Путь домой лежит через коридоры таинственной лаборатории, скрывающей множество мрачных тайн. Шансы выжить и вернуться домой были бы равны нулю, если бы в Игру не вступила некая "тёмная лошадка"-самый сильный игрок, о котором никто ничего не знает.

Инна Зинченко

Игра Джокера

Гул затих. Я вышел на подмостки.

Прислонясь к дверному косяку,

Я ловлю в далеком отголоске,

Что случится на моем веку.

На меня наставлен сумрак ночи

Тысячью биноклей на оси.

Если только можно, Aвва Oтче,

Чашу эту мимо пронеси.

Я люблю твой замысел упрямый

И играть согласен эту роль.

Но сейчас идет другая драма,

И на этот раз меня уволь.

Но продуман распорядок действий,

И неотвратим конец пути.

Я один, все тонет в фарисействе.

Жизнь прожить — не поле перейти.

Б.Пастернак "Гамлет"

ГЛАВА 1

Здравствуй, Нибиру!

Рита с трепетом наблюдала за тем, как жёлто-зелёный шар Нибиру увеличивался в размерах, заполняя собой весь экран. Она с ужасом ждала той минуты, когда корабль выйдет из повиновения и подбитой птицей упадёт на планету. Но минута шла за минутой, а ничего такого не происходило, все системы работали исправно. На панели управления светился мягким медовым светом череп. Его пустые глазницы равнодушно взирали на экран. Те, чья память была заключена в этот хрустальный сосуд, давно утратили способность радоваться и переживать, но при этом они добросовестно справлялись со своими обязанностями и вовремя открыли Нибиру для корабля Джокера.

— Мне кажется, что там никого нет, они давно исчезли, — то ли с сожалением, то ли с радостью заметила Рита. — Видишь, никаких признаков развитой цивилизации не видно. Ни домов, ни дорог, ни фабрик с заводами, ничего. Планета пуста.

Джокер бросил на неё короткий, но очень многозначительный взгляд и промолчал. Он, как и Рита внимательно всматривался в экран, выискивая на разбухшем шаре планеты признаки присутствия хоть какой-нибудь разумной жизни.

— Нет, малышка, здесь всё не так просто, — задумчиво ответил он, — мы ведь с тобой не знаем, как должна выглядеть эта высокоразвитая цивилизация, опережающая нас на миллионы лет.

— Ну, уж точно не так! — Сердито воскликнула девушка.

— Откуда ты знаешь? — Поинтересовался пират насмешливо. — Ты когда-нибудь встречалась с такими, как анунаки? Вот и я тоже не встречался, хотя и являюсь одним из них. Знаю только одно, что существа, живущие тысячи лет, должны кардинально отличаться от нас с тобой. Человеческий принцип: на мой век хватит, а после меня хоть потоп, здесь не срабатывает. Ты понимаешь, о чём я? На их век может и не хватить. Поэтому они, скорее всего, очень бережно относятся к окружающей среде и не загаживают её, как это делаем мы. Здесь работают какие-то другие принципы.

Но вот корабль слегка тряхнуло и он замер на самом краю жёлтой нибирийской пустыне. Выходить наружу Рите совершенно не хотелось. Она старательно тянула время до тех пор, пока Джокер не спросил у неё с легким смешком:

— Рита, я так понимаю, что ты хочешь остаться на корабле? Тебе страшно? Я же предлагал тебе остаться…

— Ещё чего! — Девушка упрямо мотнула головой, сдула чёлку с глаз и решительно направилась к выходу. Она старалась, чтобы пират не заметил в её движениях и в голосе ни нотки страха или сомнения.

— Вот и славно. Ну, что, на выход?

Рита шла уверенно, но у самого люка остановилась, как вкопанная. Она растерянно смотрела на Джокера и переминалась с ноги на ногу.

— Феликс, — робко произнесла она, — а скафандры?

— Зачем? — Спросил он весело. — Нибиру, дорогая моя, почти не отличается от Земли. Планеты Солнечной системы, как и планеты Вольного братства до освоения их людьми, гораздо меньше подходили для жизни земного человека. На Нибиру в атмосфере меньше кислорода, но в пределах допустимого, приблизительно, как в северных широтах Земли, гравитация немного слабее, но от этого не умирают, как ты понимаешь, да и то, что во время своего визита на Землю анунаки обходились без скафандров, говорит о многом.

Девушка нахмурилась. Такое легкомыслие её возмутило. Как можно отправляться на незнакомую планету без скафандра?! Но тут она вспомнила своего отца, о котором все говорили, что он с космосом на "ты" и частенько вытворял то же самое, что сейчас собирается сделать Джокер. Она пожала плечами и решила, что, пожалуй, если бы была серьёзная угроза с этой стороны, то пират ни за что бы не позволил ей покинуть корабль. Тяжело вздохнув и внутренне готовясь к любым неприятностям, она подошла к люку. Сердце колотилось, как заячий хвост и, как ни старалась она сдержать дрожь, но ничего не получалось, ещё хорошо, что зубами не стучала, как в лихорадке. Чтобы преодолеть свой страх, ей даже пришлось закрыть глаза.

Горячий воздух Нибирийской пустыни обжёг ей лёгкие. Рита приоткрыла глаза и замерла от восторга. Перед ней раскинулось бесконечное море рыжего песка с барханами волн, не хватало только белой пены на гребнях.

— Как красиво! — Выдохнула девушка и, набрав в грудь побольше воздуха, крикнула: — Здравствуй, Нибиру!

Вдруг подул прохладный ветерок, который почему-то пах морем. Йодистый запах водорослей удивил Риту. Вокруг пустыня, откуда взяться морю?

— Считай, что она тебе ответила, — с улыбкой заметил Джокер и, поймав её растерянный взгляд, объяснил: — Здесь рядом море, где-то там, за барханами и мы сейчас к нему пойдём.

— А почему именно к морю? — Поинтересовалась девушка.

— Марго, прежде чем задать вопрос, подумай, возможно, ответ ты найдёшь сама, — снисходительно ответил Джокер.

Рита нахмурилась, насмешливый тон пирата ей не понравился. Меньше всего ей хотелось выглядеть дурочкой в глазах Феликса. Но ей пришлось признать, что в словах пирата есть доля истины. Надо думать. Ответ, действительно нашёлся сразу. Она оценивающе посмотрела на Джокера, усмехнулась и сказала:

— Ты прав, надо идти к морю, ведь оно рядом. А что находится в другой стороне мы не знаем, верно? И на сколько километров тянется эта чёртова пустыня нам тоже не известно.

— Видишь, всё просто, — в голосе пирата она услышала знакомые нотки, таким тоном говорил Вик, когда рассказывал посторонним о её достижениях.

Идти было трудно, ноги вязли в песке, жара изматывала, но Рита стойко шла за Джокером. Внезапно прямо из-под ног у неё вынырнула ярко-зелёная змейка и быстро заскользила по песку. От неожиданности девушка остановилась, как вкопанная. Только сейчас до неё дошло, что они ничего не знают об этом мире. Вот эта змея, например, вполне может быть ядовитой, а кто ещё здесь водится неизвестно. Зря они куда-то идут. Надо оставить череп прямо здесь, в пустыне и срочно возвращаться обратно. Такие игры до добра не доводят. Рита хотела окликнуть Феликса, но тут с ней стало происходить нечто странное. Она даже сама не заметила, когда и как это началось. Песок под ногами зашевелился и девушку стало медленно засасывать, словно в болото. Вот уже она погрузилась в горячий песок по колено, потом по пояс. Не понимая, что происходит, Рита молча смотрела, как пустыня неторопливо, но настойчиво поглощает её тело сантиметр за сантиметром.

Страх пришёл внезапно. Ей отчаянно захотелось крикнуть, но горло перехватило, с губ сорвался лишь тихий стон. А Джокер даже не оглянулся, шёл вперёд, уверенный в том, что она следует за ним. А действительно, куда она ещё может деться?

Чувствуя, как горячие тиски пустыни сдавливают ей грудь, девушка вновь сделала попытку окликнуть своего спутника, но порыв ветра швырнул ей в рот горсть песка и она закашлялась. Мимо равнодушно проползла небольшая коричневая змея, покрытая оранжевыми сетчатыми узорами. Рита её не интересовала.

И тогда сознание вдруг отключилось. Она смотрела на себя как будто со стороны. Удивительное спокойствие охватило её, даже, скорее всего, равнодушие. По позвоночнику пробежали горячие волны. Она не заметила, как начал плавиться песок, она вообще ничего вокруг не замечала. Под ногами появилась твёрдая почва. И только тогда Рита смогла, наконец, закричать.

Исполнители бегают быстро, очень быстро и Джокер оказался рядом с ней за считанные секунды. Ни о чём не спрашивая, он молча наклонился, обхватил её и вытащил из скользкой, гладкой западни. В песке осталась странная стеклянная яма с очертаниями человеческого тела. Длинные, тонкие нити стекали по телу девушки, застывали на воздухе, превращаясь в стеклянную паутину.

— Что произошло? — Строго поинтересовался пират.

— По-моему это были зыбучие пески, — робко предположила Рита.

— Чёрт, — в голосе Джокера отчётливо прозвучало беспокойство, — я же здесь шёл и ничего такого не было. Откуда они взялись?

— Не знаю, — растерянно ответила девушка, — понятия не имею. Я остановилась на минуту и меня вдруг стало засасывать, а потом…

Взгляд Джокера упал на стеклянную яму.

— Как ты это сделала? — Неожиданно спросил он и Рита не сразу смогла понять о чём идёт речь.

— Что именно? Я ничего не делала, — принялась она оправдываться, но постепенно до неё стало доходить, о чём идёт речь. — Это не я, я вообще не могу понять, как это произошло. Песок вдруг стал плавиться…

— Стоп, — прервал её пират, — вспомни, что было перед тем, как песок стал плавиться. Это очень важно.

Девушка задумалась. А ведь верно, было кое-что странное, но она даже не знала, как объяснить свои ощущения. Старательно подбирая слова и злясь на себя за вынужденное косноязычие, девушка принялась рассказывать о том необычном состоянии, когда она смотрела на себя со стороны и ей было так легко и хорошо, как не было никогда до этого. И ещё этот жар, исходящий от её тела, но не обжигающий, а почему-то щекочущий каждую клетку.

Пират слушал внимательно, не перебивая и, когда Рита, наконец, завершила свой рассказ, он, стряхивая с неё остатки стекла, осторожно заметил:

— То, что ты описала, мне хорошо знакомо. Но я не могу понять, как такое может быть?

— Что именно? — Испуганно спросила она. — Со мной что-то не так? Феликс, скажи, что происходит, я же вижу, что ты всё знаешь!

— Малышка, похоже на то, что ты тоже Исполнитель, — он растерянно усмехнулся. — В последнее время на мою голову свалилось слишком много незнакомых Исполнителей. Нет, чёрт, — он даже рукой махнул, словно отгоняя навязчивую мысль, — здесь что-то другое. Может, это так Нибиру действует? Но, если ты действительно Исполнитель, то кто, Алекс или Алиса?

— Что "кто"? — Не поняла его вопроса Рита. — Ты имеешь в виду, кто из моих родителей был Исполнителем? Никто! Ерунда всё это. Если бы я, как ты говоришь, была Исполнителем, то у меня эти способности открылись раньше.

Ей очень хотелось верить в то, что сказал пират, но пришлось смириться с тем, что такого просто быть не может.

— Ну, малышка, с этим-то, как раз всё просто, — Джокер улыбнулся, — ничто не приходит само. Всему мы учимся в процессе жизни. Даже для того, чтобы ребёнок научиться ходить на двух ногах, нужно, чтобы нашёлся кто-то, кто покажет, как это надо делать. Ходить, говорить и даже носить одежду — всему этому нас учат, а ты хочешь, чтобы такие способности проявились сами. Ты жила среди обычных людей, воспитывалась, как все люди и даже не подозревала, что за силы живут внутри тебя. Хотя, — Он задумался, — возможно, это действительно так действует эта планета. Жаль, что тех, кто мог бы прояснить тайну твоего рождения, больше нет в живых. Твои родители мертвы, Кортес тоже…

— Феликс, — осторожно предложила Рита, — может, оставим череп здесь и вернёмся? Не нравится мне всё это.

Джокер задумался. Девушка ждала, что он начнёт её стыдить, ведь сама же напросилась, а теперь даёт задний ход, но вместо этого пират сказал, решительно кивнув головой:

— Ты права, нечего нам здесь делать. Мы возвращаемся.

Рита не знала радоваться ей или огорчаться. С одной стороны она была почти счастлива, что они уберутся с Нибиру до того, как произойдёт что-то непоправимое, но ведь тогда тайна закрытой планеты так и останется тайной, потому что второй такой возможности у них не будет. Любопытство боролось в неё с осторожностью, но длилась эта борьба недолго. Решительно развернувшись, Рита собралась идти обратно к кораблю и ахнула. Там, где ещё несколько минут назад была пустыня и должен дожидаться их возвращения маленький лёгкий кораблик Джока, возвышались, невесть откуда взявшиеся, горы и никакого намёка на звездолёт. От неожиданности Рита замерла.

— Что это? — Вырвалось у неё. — Откуда? Куда? Феликс, как мы вернёмся домой — корабль исчез?

Джокер даже не пытался скрыть радость, как будто только и ждал чего-то подобного. На лице его играла довольная улыбка, а в разноцветных глазах плясали черти.

— Вот, а ты говорила, что их больше нет, — сказал он весело. — Есть они, только пока стараются не попадаться нам на глаза.

— Ты о ком? — Девушка не сразу поняла о чём идёт речь. — Кого нет?

— Анунаки, здесь они, живы, здоровы и не желают с нами расставаться, — объяснил Джокер. — Видишь, что вытворяют, чтобы задержать дорогих гостей. Думаю, что им было без нас скучно. Интересно, куда они спрятали "Стрижа"?

— Ты думаешь, что это их рук дело? — Рита всё ещё не могла поверить в то, что таинственные жители Нибиру находятся где-то рядом и даже знают о них и Джоком.

— Почти уверен. Ладно, пошли к морю, раз уж нам перекрыли дорогу обратно. Пока позволим им нами управлять. Не стоит вот так сразу с порога злить хозяев, — он криво усмехнулся. — Иди по моим следам и не отклоняйся ни на сантиметр.

Рита кивнула. Сотни вопросов роились в её голове, но она никак не могла решиться задать их своему спутнику. Иногда Джок бывает чересчур язвительным и даже грубым. Она ему вопрос, а он в ответ какую-нибудь колкость.

Вскоре пустыня перестала дышать жаром и всё чаще долетал до них прохладный морской бриз. Девушка вдыхала запах моря и ей даже показалось, что она вновь на Земле и слышит истошные крики чаек. Они шли и шли, а море всё не показывалось, за очередным барханом возникал новый рыжий горб. Она уже устала, а чёртов Феликс даже шаг не сбавил. На батарейках он, что ли? Иногда пират оглядывался, чтобы убедиться, что с ней всё в порядке. Безумно хотелось пить. Рита бессильно опустилась на песок и с ненавистью посмотрела в небо на, палящую зноем Немезиду. Кто бы мог подумать, что эта тусклая звёздочка может так немилосердно пылать?! Ведь всего лишь коричневый карлик, а что вытворяет! Теперь даже морская прохлада как будто куда-то исчезла, сошла на нет, выжженная яростными лучами.

— Феликс, — крикнула она в спину удаляющемуся пирату, — подожди немного. Я устала. Немножечко, совсем чуть-чуть.

Джокер удивлённо обернулся, окинул скорчившуюся на горячем песке девушку недовольным взглядом и сухо заметил:

— Да, ты точно не Исполнитель. Нельзя здесь останавливаться — неизвестно, что тогда произойдёт, вспомни зыбучие пески.

— Откуда ты знаешь, — воскликнула Рита в отчаянии, — ты же здесь никогда раньше не был?!

— Мне почему-то так кажется, — спокойно ответил Джок, протягивая ей руку и помогая подняться.

— Мало ли, что мне кажется, — недовольно ответила она, — это не аргумент. Я устала и не сделаю ни шагу, если ты не дашь мне отдохнуть хотя бы пять минут.

Лицо пирата оставалось бесстрастным, но Рите показалось, что про себя он ругает её самыми последними словами. Всё с тем же непроницаемым выражением лица он наклонился, подхватил её на руки и понёс. Казалось, что ему это ничего не стоит. В какой-то момент девушке стало стыдно, но жара и усталость прогнали стыд и совесть и она спокойно уснула.

Это был странный сон, ничего подобного ей раньше не снилось.

…Она находилась в незнакомом тёмном помещении, стены которого были сплошь покрыты грязными ржавыми разводами. Кто-то гнался за ней, но она не видела преследователя. Несколько раз она оборачивалась, но за спиной никого не было, это было похоже на атаку эпа, но только ещё страшнее. Бесконечные запутанные коридоры вели её куда-то вниз. И двери, много дверей, но все они заперты и замки давно заржавели. Она уже отчаялась найти спасение в этом железном, проржавевшем лабиринте, когда вдруг увидела одну-единственную слегка приоткрытую дверь. Рита вбежала в неё и сразу же почувствовала, как её преследователь проник следом. Он загнал её в угол и только тогда она смогла увидеть это! Бесформенная серая масса, похожая на расплавленный, грязный песок шевелилась у её ног и тянула к ней длинные, извивающиеся щупальца. Иногда из этой массы выглядывало что-то отдалённо напоминающее то ли лицо, то ли морду, безглазую, но с большим ртом. Бежать больше было некуда и девушке оставалось лишь плотнее вжиматься в стену. От ужаса она застонала во сне и попыталась проснуться, но напрасно. И тогда, когда паника уже почти накрыла её с головой, она услышала голос, такой знакомый и такой родной. За десять лет этот голос нисколько не изменился, всё такой же мягкий и улыбающийся.

— Ритуся, — сказал голос, — здесь нельзя бояться. Если ты не победишь свой страх, то ты умрёшь. Соберись, ты же у меня смелая девочка.

Рита осмотрелась в поисках того, кто с ней говорил, но ничего, кроме мерзкой пузырящейся серо-бурой массы не обнаружила.

— Где ты? — Закричала она. — Ты же умерла.

— Иногда мёртвые возвращаются, — тихо ответил ей голос. — Всё не такое, каким кажется. Девочка моя, я так долго тебя ждала! Я знала, что мы ещё увидимся.

И вновь, как десять лет назад ком подкатил к горлу, дышать стало трудно, а из глаз потекли слёзы.

— Тебя нет, — упрямо шептала она, не обращая больше внимания на то, что ещё несколько минут назад наводило на неё ужас. — Ты погибла, мама. Тебя больше нет.

— Это было бы слишком просто, — ответил голос. — Мы с тобой ещё встретимся. Только ты всегда помни, что я тебе сказала и ничего не бойся. Ты ведь у меня особенная.

А потом раздался тихий, удаляющийся смех и всё исчезло. Лёгкое касание тёплой руки к щеке и всё вновь стало на свои привычные места. Рита глубоко вздохнула и открыла глаза.

— Проснулась? — Спросил Джокер. — Тебе снился кошмар и я решил тебя разбудить. Мы уже дошли. Смотри, вот оно — море!

Он опустил её на землю. Перед глазами простиралась изумрудная скатерть морской поверхности с белыми барашками волн. Зной спал. Девушка зажмурилась от восторга и тут же открыла глаза.

— Феликс, — шёпотом произнесла она, — у меня такое чувство, что за нами наблюдают. Я чувствую эти взгляды и их много.

Джокер насторожился. В его взгляде появилось что-то хищное, злое.

— И тебе тоже? — Спросил он тихо. — Я это почувствовал, как только подошёл к морю. Говорю же тебе, они существуют, они живы-здоровы и они за нами наблюдают. Мы их не видим, а они нас не упускают из вида. Теперь надо быть очень внимательными и осторожными.

Рита хотела рассказать пирату свой странный сон, но не рискнула, не тот человек Феликс, чтобы выслушивать эти девичьи бредни. Сон он и есть сон и ничего больше. Но ведь столько лет родители ей не снились. Первые пару лет она часто видела их во сне, молодых, живых и весёлых, но время неумолимо стирало их образы из её памяти. И вот всё опять началось. Голос матери ещё звучал у неё в ушах.

— Феликс, а тебе сны снятся? — Осторожно спросила он.

— Редко, — признался пират, — но мне нравится, когда это происходит.

— Ты думаешь, что анунаки всё ещё живут на этой планете? — Решила сменить тему Рита. — Но ведь мы пока ещё ни одного не встретили. Горы? Слушай, а, может быть, это мираж? И взгляды эти ничего не значат. У меня иногда так бывает, — солгала она, — я чувствую то, чего нет.

— Может и мираж, — неохотно согласился Джок, — но это не объясняет того, куда пропал "Стриж".

— И, что дальше? — Она смотрела на него с надеждой. — Мы сможем когда-нибудь отсюда выбраться?

— Не знаю, — сказал он хмуро. — И куда дальше идти, тоже не знаю. Вообще ничего не знаю.

Впервые Рита видела Джокера таким растерянным. Видно было, что Нибиру полностью выбила его из колеи. Он посмотрел в сторону моря и присвистнул.

— Мираж, говоришь? — Спросил он игриво. — И это, по-твоему, тоже мираж? Оцени фокус.

Не понимая, что происходит, Рита посмотрела в том направлении, куда указывал пират и ахнула. То, что предстало перед её взором, не поддавалось никакому логическому объяснению. Иначе, как чудом это назвать нельзя было. В голове шевельнулось что-то знакомое. Где-то, когда-то она читала о подобном.

— Этого не может быть, — выдохнула она.

— Что, тоже мираж? — Насмешливо спросил он. — Только, малышка, мираж отражает то, что где-то уже есть. Скажи, ты думаешь, что где-то может быть такое?

Рита молчала. А что тут ответить? Невозможное оказалось возможным. Значит и выросшие на пустом месте горы тоже могут оказаться реальными. Но тогда, что же это за планета такая?

— Феликс, я ничего не понимаю, совершенно ничего, — призналась она. — Понимаю одно, что такого просто не может быть!

Он слегка толкнул её в спину и шепнул на ухо:

— А вот мы сейчас спустимся вниз и посмотрим, может или не может. Но, поверь мне на слово — там внизу всё станет ещё более реальным, чем на расстоянии. И то, что мы видим, лишь подтверждает то, что анунаки по-прежнему здесь и наблюдают за нами. Они указывают нам дорогу.

ГЛАВА 2

Дорога в неизвестность

Рита смотрела на удивительное явление и пыталась вспомнить, где и когда она слышала о чём-то подобном. Память угодливо вильнула хвостом и поднесла нужный ответ, как собака тапки. 'Библия'! Точно, об этом написано именно там. Исход евреев из Египта и переход через Красное море. Вот и перед ней сейчас воды Нибирийского моря расступились, образовав небольшую, шириной не больше метра, тропу. Это было похоже на то, как если бы рядом поставили два огромных аквариума, оставив между ними узкий просвет. На влажном песке бессильно била хвостом какая-то местная рыбина, метались из стороны в сторону маленькие шустрые крабы и темнели пятна спутанных водорослей.

— Этого не может быть, Феликс, — обескуражено произнесла девушка. — Это противоречит всем законам природы!

Ничего не ответив, Джокер отошёл метров на пять от этой, невесть откуда взявшейся, тропы, наклонился и зачерпнул в пригоршню воду. Потом он старательно слепил из воды комок и бросил его в Риту. Переливающийся всеми цветами радуги в лучах заходящего светила шар, мягко ударился о плечо девушки и рассыпался на мелкие брызги.

— Как видишь, всё может, но… — пират запнулся, немного помолчал, потом продолжил, — не в таких масштабах. Здесь вода каким-то образом поменяла свою структуру, стала слишком плотной. Помнишь, Аркис рассказывал о каких-то приборах, созданных анунаками, которые могут творить нечто подобное? Ну, якобы они при помощи именно этих приборов смогли закрыть планету.

Рита всё ещё не верила своим глазам. Она надеялась, что вот сейчас чудо исчезнет, море сомкнётся и не надо будет идти по дну нибирийского моря неизвестно куда и непонятно зачем. Что-то внутри неё протестовало против этого.

— Ну, что, пошли? — Джокер не спрашивал, он предлагал. И Рите безумно захотелось отказаться от этой затеи, но признаться, в том, что ей страшно, она не могла.

— Пошли, — ответила она с тяжёлым вздохом и первая ступила на мокрый песок.

Шлёпая по лужам, переступая через умирающих без воды морских тварей, девушка отчаянно боялась посмотреть назад. Ей казалось, что там, за их спинами, море уже сомкнулось и теперь догоняет их, чтобы убить. Разум отказывался верить в происходящее. Внезапно взгляд её упал на массу воды слева от неё и ей отчаянно захотелось до неё дотронуться, чтобы, наконец, убедиться, в том, что всё происходящее не сон. Осторожно, как будто от её прикосновения вся эта махина застывшей воды может обрушиться на них, словно карточный домик, она нажала на водяную стену и тут же отдёрнула руку. Но ничего не произошло. Сдерживаемая невидимой оболочкой вода, мягко спружинила, по её поверхности побежала лёгкая рябь. И не более того. Немного успокоившись, девушка пошла дальше. Её удивляло спокойствие Джокера. Неужели он и в самом деле ничего не боится или только делает вид, что ему всё нипочём? Так или иначе, но рядом с ним она чувствовала себя гораздо увереннее, чем с кем-либо другим.

Неожиданно сбоку мелькнула какая-то тень. Рита на ходу бросила короткий взгляд в сторону движения и вскрикнула. В нескольких сантиметрах от неё скалило зубы настоящее морское чудовище. В маленьких чёрных глазках твари Рита увидела своё отражение. Животное с силой ударилось о незримую преграду, та дрогнула и слегка изогнулась, осыпая девушку холодными, колючими брызгами. От страха Рита отпрянула плотно прижалась к Джокеру. Сердце билось где-то в горле, захотелось закрыть глаза и бежать вперёд, не глядя по сторонам. С большим трудом ей удалось подавить приступ паники. Изо всех сил сжав побелевшими пальцами руку пирата, она сдавленным от волнения голосом прошептала:

— Давай вернёмся обратно пока не поздно. Я не хочу идти дальше. Зря мы не остались возле корабля. И вообще, надо было сразу оставить череп на песке и возвращаться домой.

Он оглянулся и спокойно заметил:

— Уже поздно. Теперь только вперёд.

Ничего не соображая от страха, Рита обернулась. За их спинами, метрах в трёхстах равнодушно плескалось изумрудное море и никакой тропинки, только вода пенилась и бурлила, следуя за ними по пятам — так охотник преследует свою жертву.

— Мы погибнем, — обречённо сказала она.

— Сомневаюсь, — усмехнулся Джокер. — Если бы нас хотели убить, то уже давно сделали бы это. Моя интуиция подсказывает мне, что у них на нас другие планы. Стоило ли тащить нас в такую даль только ради того, чтобы здесь уничтожить? Не логично это и глупо. Так что ты не спеши умирать.

Рите пришлось согласиться, с тем, что в словах пирата есть доля истины. Она взяла себя в руки и уже спокойно зашагала вперёд, не смотря по сторонам и не оглядываясь назад, чтобы не запаниковать вновь. В конце концов, никто не заставлял её лететь на эту чёртову Нибиру, сама приняла это решение и теперь надо постараться вести себя достойно. И тут ей вспомнился сон. Мама сказала, что нельзя ничего бояться, а мама, даже, если она умерла десять лет назад, плохого не посоветует.

Уже стемнело и невозможно было разглядеть далеко ли берег. За стеной воды мелькали светящиеся, как разноцветные фонарики, рыбы и смутные тени неведомых монстров. Почему-то темнота не пугала девушку, напротив, она успокаивала, потому что скрывала то, что могло бы повергнуть её в ужас — море почти настигло их, оно тяжело дышало им в спины, таращилось глазами морских чудовищ и тянуло к ним длинные, скользкие щупальца огромных багровых спрутов.

Дорога казалась бесконечной, но бесконечных дорог не бывает и вот уже впереди показалась узкая полоска берега. Рита вцепилась в руку Джокера, чтобы не сорваться и не побежать. Надо сохранять достоинство в любых обстоятельствах — так учил её дядя Вик и он сам же часто нарушал это правило.

— Ну, вот, — довольно сказал Джокер, — эту часть пути мы преодолели. Интересно, что будет дальше и когда мы, наконец, встретим хозяев этой негостеприимной планеты? Я хотел бы у них узнать, куда, чёрт возьми, делся мой 'Стриж'?

В темноте невозможно было разглядеть то, что происходит вокруг. Рита недовольно фыркнула. Час от часу не легче. Насмешливый голос пирата заставил её покраснеть.

— Малышка, — сказал он, — если ты, всё-таки, Исполнитель, то давай, включай ночное зрение. Это проще простого.

Девушка закрыла глаза и прислушалась к себе, надеясь, что вот сейчас в голове зазвучит голос, который объяснит ей, что и как надо делать. Никаких голосов. Обидно, видимо, дальше придётся идти в полной темноте, полагаясь только на Джокера. Внезапно на Риту накатило полное равнодушие. Её больше ничто не волновало, даже собственная жизнь. Это был какое-то противоестественное состояние, не свойственное нормальным людям. Ну и пусть! Чувства отключились и темнота стала ещё более непроглядной, а все звуки и запахи исчезли. Лишь где-то вдали мелькал пульсирующий, голубоватый огонёк. Он становился всё ярче и ярче и вскоре его свет заполнил собой всё пространство, Рита даже не сразу сообразила, что глаза у неё закрыты, казалось, что всё происходит на самом деле. С трудом разлепив, ставшие вдруг тяжёлыми, веки, девушка обнаружила, что она может видеть в темноте почти, как днём. Она даже позволила себе усомниться, что ночь всё ещё продолжается, в голове мелькнула шальная мысль, что она незаметно для себя заснула, а теперь вот проснулась уже утром.

— Ну, как ты? — Поинтересовался Джокер. — Всё нормально?

— Феликс, — голос у Риты дрожал от волнения, — кажется, я действительно Исполнитель. Но как такое может быть?

— Боюсь, детка, что этого мы уже никогда не узнаем. Сейчас важнее решить, что нам делать дальше.

— Понятия не имею, — устало произнесла девушка. — Знаю только одно, что я устала и безумно хочу спать. Ты, как хочешь, а я прямо здесь сейчас лягу и усну. Утро вечера мудренее.

Она зевнула и опустилась на влажную от росы траву. Пират и не думал спорить. Он пожал плечами и сел рядом. Джокер ни за что бы не признался девушке, что он тоже смертельно устал и хочет отдохнуть. Почему эта планета утомляет его больше, чем все остальные? Сила тяжести здесь ненамного отличается от земной, значит, дело не в этом. Ему даже показалось, что он слышит где-то вдалеке колыбельную песню. Он тряхнул головой, чтобы отогнать наваждение. Песня прекратилась, но усталость лишь усилилась.

Мысли стали путаться и он не заметил, как уснул привычным сном без сновидений. Ночная прохлада им не мешала. Свернувшись калачиком и прижавшись к телу мужчины, Рита тихо посапывала и блаженно улыбалась. Ей снился дом. Такой, каким он был десять лет назад, когда ещё живы были её родители.

Одинокая женская фигура вышла из ближайшего леса и подошла к спящей паре. Незнакомка достала из корзины мягкий, шерстяной плед, наклонилась над Ритой и укрыла её. Потом женщина присела на корточки рядом с девушкой и долго всматривалась в её лицо, внимательным, изучающим взглядом. На её губах играла лёгкая, блуждающая улыбка.

Потом к ней подошёл мужчина и тоже присел рядом. Эти двое молчали, но между ними происходила неслышная для посторонних беседа. Мужчина коснулся щеки Риты и та в ответ улыбнулась во сне, по-детски зачмокав губами. Потом взгляд скользнул на Джокера. Брови его сошлись на переносице, а во взгляде появилась тревога. Было похоже на то, что пират не вызывает у незнакомца особого доверия. Он изучал каждую черту его лица, пытаясь понять, чего от этого парня можно ждать.

В кустах раздался тихий шорох. Мужчина оглянулся и увидел крупную пегую кошку, крадущуюся к ним. Весь вид зверюги не оставлял никаких сомнений по поводу её намерений. Не долго думая, незнакомец схватил камень и метнул его в зверя. Кошка издала недовольное шипение, из раскрытой пасти вывалился длинный змеиный язык. Убегать животное не собиралось. Тогда женщина резко выбросила вперёд руки и в воздухе появился яркий огненный шар. Немного покачавшись, словно на волнах, шар резко рванулся к твари и ударил её в грудь. Запахло палёной шерстью. Кошка жалобно взвизгнула и помчалась у лесу.

Так они и просидели возле спящей парочки до тех пор, пока первые лучи Немезиды не окрасили небо в розовый цвет. С сожалением, сдёрнув с Риты плед, женщина уложила его в корзину и достала оттуда несколько пластиковых пакетов. Оставив их у изголовья девушки, она резко поднялась и направилась к лесу. Мужчина последовал за ней. У самой кромки леса они оба, словно по команде, оглянулись и затем скрылись в зарослях.

Рита проснулась от холода. Зябко поёжившись, она посмотрела на спящего Джокера и улыбнулась своим мыслям. Где-то на самом дне сознания шевельнулось что-то тёплое, забытое. Девушка попыталась ухватить воспоминание и разобраться, что же это такое, ей казалось, что это очень важно, но ничего у неё не получилось. Она обвела взглядом окрестность и только тогда заметила, оставленные странной парочкой пакеты. Осторожно она взяла один из них, заглянула внутрь и ахнула.

— Феликс, — тормошила она спящего пирата, — проснись. Смотри, что я нашла! Ночью здесь кто-то был. Ты прав, они действительно существуют!

Джокер открыл глаза и принюхался. В животе у него забурлило. Очень хотелось есть, а запахи, которые витали рядом с ним, обещали качественную натуральную пищу, к которой он привык у себя дома. Никакой синтетики! Схватив полупрозрачный пакет, он достал из него большой бутерброд и машинально откусил кусок.

— Что ты делаешь?! — Испуганно воскликнула девушка, а вдруг это нельзя есть?

В ответ Джокер достал ещё один бутерброд и протянул его Рите.

— Очень даже можно, — сказал он довольно. — На, поешь, а то скоро с ног свалишься. Что ж, это только подтверждает то, что я тебе говорил — убивать нас сейчас они не намерены, так что пока мы можем позволить себе немного расслабиться.

Рита принюхалась. Ничего особенного, никаких посторонних запахов — хлеб пах хлебом, а мясо — мясом. И сразу же её желудок заявил о своих правах на хлеб — зрелища его не интересовали. Расправившись с едой, Джокер задумчиво произнёс:

— Интересно, а что дальше? Я тут подумал, а не попытаться ли нам вернуться обратно, может, мой 'Стриж' уже на месте, а?

Рита расстроено вздохнула, она понимала, что обратной дороги нет — море затопило вчерашнюю тропу, а лодки у них нет. Пират, весело ответил, словно прочитав её мысли, а, возможно, так оно и было:

— Мы пойдём по воде. Ты быстро освоишь эту премудрость. Я научу тебя менять структуру вещества, так, как когда-то научил меня этому Кортес. Жаль мне старика, но он сам виноват. Будет тебе, малышка, ещё одно библейское чудо, — он усмехнулся. — Ну, как ты насчёт того, чтобы вернуться обратно? Я так думаю, что нечего нам здесь делать. Пора возвращаться домой.

Рита ждала чего угодно, но только не этого. Она с недоверием смотрела на пирата и пыталась понять, шутит он или нет. Но лицо Джокера, как всегда, ничего не выражало. Как же так? Феликс никогда не отступает, не меняет своих решений и тут такое! Готов идти по воде, аки по суху, чтобы вернуться домой и признаёт, что был не прав? Это ещё более удивительное явление, чем всё, что было до этого. Девушка чувствовала какой-то подвох, но не могла ещё понять, какой именно.

— Ты хочешь сказать, что надеешься на то, что у нас получится вернуться домой? Они нас не отпустят, — в голосе её прозвучала тоска. — Они никогда нас не отпустят. Они нас специально сюда заманили. Не знаю, как, но не сами мы сюда отправились. Джок, мы здесь погибнем.

— Ну, это мы ещё посмотрим.

Они шли час, два, но море куда-то исчезло, как будто его и не было никогда. Даже Джокер растерялся. Направление он определил точно. По идее они уже должны были стоять по подбородок в воде, а вокруг простирался лишь зелёный луг, плавно переходящий в лес. Никакой отлив не мог натворить такое. Но даже, если и отлив, то откуда на месте песчаного дна могла появиться густая растительность? Море бесследно исчезло и пустыня, которая ещё вчера находилась за ним, тоже нигде не угадывалась — вокруг одна только яркая зелень.

— Ничего не могу понять, — вырвалось у Риты. — Как такое может быть? Горы не вырастают за несколько минут, а море не может испариться за ночь. Слушай, может, это, всё-таки, мираж?

Джокер наклонился, сорвал травинку, растёр её между пальцами и понюхал. В нос ударил пряный запах свежей зелени. Взгляд его привлекло что-то, спрятанное под большим разлапистым листом. Он наклонился и поднял с земли абсолютно прозрачную раковину, сквозь створки которой легко можно было рассмотреть розоватого моллюска.

— Не мираж, — сказал он, протягивая Рите свою находку. — Вот всё, что осталось от моря. Похоже, мы с тобой попали в странный мир, мир-трансформер. Он меняется по воле здешних хозяев-анунаков и теперь мне ещё больше хочется с ними встретиться.

— А мне почему-то не хочется, — призналась девушка. — Мне страшно. Что же это за существа такие, а, Феликс?

— Люди, как люди, — пожал плечами Джокер, — когда встретим хоть одного из них, тогда и будем задавать вопросы. А пока пошли вперёд, нам ведь нет никакой разницы, куда идти.

Они шли и шли и всю дорогу ощущали на себе многочисленные взгляды невидимых существ. Несколько раз Рита резко оборачивалась, надеясь застать врасплох того, кто следит за ними, но нигде никого не было и это её злило. Скорей бы уже хоть кого-нибудь встретить и попытаться всё выяснить. Хорошо, пусть не всё, но хоть что-то. Этот мир-трансформер казался ей ненастоящим, иллюзорным, готовым развалиться в любой момент и тогда они с Джоком окажутся в чёрной пустоте. Но воздух пах цветами, мелкие букашки назойливо вились вокруг её головы, а из под ног то и дело выскакивали шустрые изумрудные ящерицы. Если это иллюзия, то она слишком уж правдоподобна! Разве можно создать иллюзию, в которой можно чётко и ясно рассмотреть каждую мельчайшую деталь?

Её размышления прервали странные звуки. Кто-то, и это явно был человек, истошно орал. Потом к этому голосу присоединились ещё несколько. От пронзительных криков мурашки побежали по коже. Так мог кричать только человек, испытывающий невыносимую боль или напуганный чем-то до невменяемого состояния. Джокер схватил её за руку и заставил сесть на корточки. Высокая трава почти полностью скрывала их. Рита слегка приподнялась и стала осматриваться по сторонам в поисках тех, кто так истошно кричал. Не очень-то и далеко, не более чем в пятистах метрах от них, она обнаружила группу людей, которые вели себя более чем странно. Они метались из стороны в сторону, от кого-то отбивались, падали на траву и бились в конвульсиях, при этом, издавая такие душераздирающие вопли, что от них замирало сердце. Среди них были и мужчины и женщины. Девушка попыталась их сосчитать, но у неё ничего не получилось, потому что постоянно кто-то падал, вскакивал, куда-то бежал и снова падал и катался по траве.

— Что это с ними? — шепотом спросила она. — Они, что, психи?

— Понятия не имею, — так же тихо ответил её Джокер, — но тут что-то не так. Странные они какие-то.

— Феликс, это и есть анунаки? — С сомнением поинтересовалась она. Верить в то, что могущественные создания могут так неприлично себя вести, ей не хотелось.

— Да нет, — успокоил её пират, — это обычные люди. Если это анунаки, то они основательно выродились за это время. Они должны быть, по меньшей мере, раза в два выше. Их средний рост три — три с половиной метра, а эти против них чистая мелюзга. Вот только непонятно, как эти люди сюда попали и что там такое страшное с ними происходит? Чтобы так орать, нужно иметь веский повод.

Душа Риты разрывалась от сочувствия к этим незнакомым людям. Она хотела подняться и пойти к ним, но Джок так резко рванул её за руку, что она упала навзничь. Возмущённая до глубины души, она хотела высказать пирату всё, что о нём думает, но тот прижал указательный палец к губам и очень тихо, так, что почти не было слышно, произнёс:

— Не дёргайся. Куда ты собралась? Ты, что, не видишь, что это шайка сумасшедших? Здесь надо быть осторожными, очень осторожными. А ты ведёшь себя, как ребёнок. Головой думай.

— Может, им нужна наша помощь, — сердито сказала Рита, — с ними что-то нехорошее происходит, а мы тут отсиживаемся и глазеем, как они страдают.

— Чёрт, Марго, если мы подойдём к ним, то, может статься, что помощь понадобится нам. Я не знаю, кто они такие и на что способно, поэтому не уверен, что смогу с ними справиться. Ты уверена, что это обычные люди?

Рита задумалась. В словах Джокера была доля истины, но слушать эти вопли и ничего не делать — это так трудно! Она стала перебирать в уме, на что может быть похоже подобное поведение людей и мозг постоянно выдавал ей только один ответ — безумие. Потом ей удалось найти и другое объяснение:

— Слушай, а, может, это у них такой обряд?

Пират мог бы и не отвечать — по его выражению его лица и так всё было понятно.

— Уж очень странный обряд, ты не находишь? — Спросил он с неприкрытым сарказмом. — Нет, это психи, стопроцентные психи. Я считаю, что сейчас нам надо незаметно вернуться в лес и подождать, когда это чёртова оргия у них закончится и они разойдутся по домам. Я не трус, но не ищу себе геройскую смерть на чужой планете. Я намерен ещё немного пожить.

А безумие продолжалось, хотя крики стали тише, видимо, странные люди уже сорвали себе голоса. Некоторые больше не вскакивали, они упали и так и остались лежать в траве без движения, как мёртвые. Хотя, вполне возможно, что они действительно умерли.

— Откуда они здесь, Феликс? Планета закрыта. Может, кто-то не разбился и остались здесь. Ну, а сойти с ума на такой планете — дело не сложное. Если мы надолго задержимся тут, то тоже свихнёмся от всех этих метаморфоз.

Вскоре беснующаяся толпа успокоилась и разбрелась в разные стороны, вопли прекратились. Путь был свободен, но Риту тревожило нехорошее предчувствие. Казалось, что вот-вот произойдёт что-то из ряда вон выходящее, что-то, что заставит их и Джоком остаться на этой проклятой планете навечно.

— Ну, пошли, посмотрим, что там такое? — Предложил пират. — Оценим, так сказать, следы разрушения, — он криво усмехнулся.

— Пошли, — неохотно согласилась девушка.

Преодолев несколько сотен метров, они наткнулись на лежащую в траве без движения женщину. Одного взгляда на неё хватило, чтобы понять — она не жилец. Лицо женщины было разорвано в кровь, глаза вырваны, а дыхание едва угадывалось. Жуткая гримаса ужаса, казалось, навеки впечаталась в её лицо. Рита не могла на это смотреть, она отвернулась и прошептала испуганно:

— Кто же это такое с ней сделал?

— Похоже, что она сама, — с ледяным спокойствием ответил ей пират. — Сама посмотри. Видишь, у неё все руки в крови и глаза свои она сжимает в ладонях. Я же говорил тебе, что это психи.

Преодолев внутреннее сопротивление, Рита посмотрела на женщину и её едва не стошнило — зрелище было не для слабонервных. Сквозь разодранную кожу проглядывали багровые мышцы, пустые, окровавленные глазницы смотрели прямо на девушку.

— Ей надо помочь, — категорично заявила Рита.

— Ей уже никто не поможет, — равнодушно ответил Джокер и дёрнул её за руку, — Пошли, нам здесь делать больше нечего.

— Но ведь она же погибнет! — Возмущённо воскликнула девушка. — Не понимаю, как ты можешь быть таким жестоким!

— Могу, как видишь. А она и так умрёт, независимо от того, станем мы ей помогать или нет. Пошли, Марго.

Безразличие Джокера к чужой беде неприятно задело Риту. Она недовольно фыркнула и осталась на месте, всем своим видом показывая, что никуда идти не собирается.

— Я сказал, что нам пора отсюда уходить, — напомнил он недовольно. — Вдруг остальные вернутся, когда обнаружат, что кого-то не хватает. А, если они за своей не вернутся, то нам и подавно не стоит морочить себе голову. Уж лучше смерть, чем безумие.

Рите пришлось согласиться с его словами, хотя всё её существо протестовало против такого жестокого прагматизма. Она была уверенна, что, если можешь помочь человеку, то помогай, не думая о возможных последствиях. Что ж, Джокер имел иное мнение на этот счёт.

— И куда мы теперь пойдём? — Обиженно спросила она.

— Какая разница? — Ответил он легкомысленно. — Мы ведь, всё равно ничего здесь не знаем. Куда бы мы ни пошли, это всегда для нас будет дорога в неизвестность, так что направление здесь особой роли не играет. Выбирай сама,

ГЛАВА 3

Нибирийская кошка

Прошло несколько дней, а хозяева планеты всё не спешили хоть как-то заявить о своём присутствии. Джокер уже и сам усомнился в том, что они существуют и лишь навязчивые взгляды, непрерывно сопровождающие Риту и пирата, говорили о том, что анунаки где-то рядом и не теряют их из вида.

Однообразный зелёный пейзаж сменился острыми пиками гладких, как будто отшлифованных, скал. Были ли эти скалы настоящими или же это очередная шутка нибирийцев ни Рита, ни Джокер не знали.

Присев на плоский, как столешница, камень, девушка устало произнесла:

— Что дальше? Возвращаемся или попытаемся преодолеть эту преграду? Предупреждаю, что альпинистка из меня никакая.

Пират не ответил, его мысли витали где-то далеко. Рите даже показалось, что он не заметил того, что на их пути появилось серьёзное препятствие. Повторять свой вопрос она не стала.

Из-за большого валуна высунула свою хищную морду пегая кошка и облизнулась. Она давно преследовала эту пару и немного устала. Эти животные на Нибиру вызывают у местных жителей особое почтение за свою исключительную целеустремлённость. Однажды выбрав себе жертву, нибирийская кошка уже не выпускала её из вида и могла преследовать сколь угодно долго, преодолевая огромные расстояния. Избавиться от неё можно было лишь одним способом — убив навязчивую тварь. Теперь кошка ждала подходящего момента, чтобы напасть. Она уже решила, кто из двоих является объектом её охоты — самка. Женщина гораздо слабее и всего-то нужно подождать, когда она отойдёт на достаточное расстояние от своего спутника. Нападать на обоих сразу рискованно. А рисковать нибирийские кошки не привыкли, они всегда действуют наверняка, выбирая самую слабую особь из всех возможных.

— Я тут вот что подумал, — неожиданно, словно проснувшись от сна, произнёс Джокер, — чтобы сравнять наши шансы в этой игре, мне необходимо добыть эту машину.

— Какую? — Не поняла Рита. — Я не умею читать мысли, так что, будь любезен, поясни, что ты имел в виду.

Как же она хотела поскорее покинуть эту планету! Но Феликс… Чёрт бы его побрал этого Феликса! Он на полном серьёзе собрался переиграть анунаков — существ, которые с такой лёгкостью творят библейские чудеса. Безумец! Возможно, ещё больший безумец, чем те несчастные, которых они встретили на лугу.

— Ту самую машину, о которой рассказывал Аркис перед смертью. При помощи которой они всё это творят. Я сомневаюсь, что такой размах по плечу кому-либо. Конечно, анунаки — это не мы — полукровки, у них возможностей больше, но не настолько, чтобы запросто менять планету да ещё за такие малые сроки. Мне нужна такая машина.

Рита деликатно промолчала, что на тот свет 'пса' отправил именно Джокер, хотя в этом не было никакой необходимости.

— Интересно, как ты собираешься её достать? И вообще, ты хоть представляешь себе, какая она? Да, может, она размером с небоскрёб!

— Может быть и такое, — неохотно согласился Джок, — но я сомневаюсь. Это ведь совершенно другой уровень развития. Зачем им создавать что-то настолько громоздкое и неудобное? Знаешь, однажды я выиграл у одного 'пса' целую вселенную, — он усмехнулся. — Эта вселенная размером с яблоко, но настоящая, хоть и создана искусственным путём. 'Псы', что бы про них ни говорили, ребята умные и талантливые. Я вот думаю, что вполне возможно, в этой крошечной вселенной уже появилась жизнь и, может быть, даже разумная жизнь. Жаль, что разглядеть это невозможно. Когда мы вернёмся на наш корабль, я тебе её покажу. А анунаки обогнали 'псов' на целую вечность. И ещё, Аркис ведь собирался добыть эту машину, значит, он точно знал, что она поместится на его звездолёте.

Риту обнадёжило то, что он сказал 'когда', а не 'если'. Она уже почти потеряла надежду на возвращение. Ей казалось, что они угодили в западню, из которой невозможно выбраться. На душе стало так безнадёжно тоскливо, что ей стоило большого труда сдержать слёзы. Этот непостоянный мир-трансформер её пугал не только своими превращениями, не только этими назойливыми взглядами невидимых существ, но ещё и чем-то другим, не поддающимся осмыслению. Всё это напоминало кошмар, из которого никак не получается выбраться и остаётся только крутиться в нём, как белка в колесе.

Нибирийская кошка замерла. Её звериное чутьё подсказывало, что скоро, очень скоро представится тот самый подходящий случай, которого она столько ждала. Её серый, покрытый чёрными спиральными полосами, хвост нервно подрагивал, а из открытой пасти на камни падала вязкая слюна.

И вот то, чего она так долго ждала, свершилось. Самка отошла от своего спутника и стала карабкаться на скалу. Когда она станет недосягаемой для глаз самца, можно будет нападать. Кошка лёгкой тенью скользнула за Ритой. Ничего этого Джокер не видел, он так глубоко погрузился в свои раздумья, что весть окружающий мир перестал для него существовать.

А Рита, между тем, поднималась всё выше и выше. Она и сама точно не знала, зачем это делает. Ей просто надоело ждать хоть какого-нибудь решения от пирата, а ещё хотелось посмотреть, что же скрывается за этими тёмными утёсами. Почему-то казалось, что там обязательно должен быть какой-то выход.

Взобравшись на высокую скалу, похожую на торчащий из земли палец, указывающий куда-то в небо, она осмотрелась и увидела море. А за морем можно было рассмотреть и оранжевую пустыню. Не смотря на то, что они успели уйти довольно далеко оттого места, где оставили свой корабль и что место это находилось в другой стороне, Рита была уверена, что это именно то самое море и та самая пустыня. Она немного наклонилась и громко крикнула:

— Феликс, поднимайся сюда!

Ответом ей было полное равнодушие — пират не услышал её крика, он был полностью погружён в свои мысли. В этот момент он пребывал в том отрешённом состоянии, которое всегда предшествовало проявлению каких-либо новых сверхестесственных способностей.

Нибирийская кошка выскочила из-за камня настолько неожиданно, что девушка не сразу сообразила, кто перед ней. Сперва она увидела лишь яркие оранжевые глаза с узкой, едва различимой полоской зрачка на жуткой оскаленной морде. Кошка никуда не спешила, потому что прекрасно понимала, что жертве некуда бежать. Медленно, даже лениво, животное приближалось к девушке. Страх в глазах жертвы её забавлял и радовал.

— Феликс! — отчаянно закричала Рита и попятилась.

— Варр-р-р, — ответило ей презрительным рычанием животное и приготовилось к броску. Кошка припала на передние лапы и стала переминаться с ног на ногу, подбирая наиболее удобное для прыжка положение.

Рита немного попятилась, сколько могла, дальше уже была пропасть. Камень под её ногой пошатнулся и девушка, отчаянно размахивая руками, полетела вниз на острые камни. Сердце ухнуло, из груди вырвался пронзительный крик. От страха Рита зажмурила глаза, ожидая удара о землю. А потом пришло то необычное спокойствие и полное безразличие к своей судьбе и вообще ко всему вокруг, которое она испытала перед тем, как включилось её ночное зрение. Чувство невероятной лёгкости охватило её. Тело стремительно теряло свой вес. Ей уже казалось, что она вдруг превратилась в лёгкую пушинку, хотя такого никак не могло быть. Когда она вновь открыла глаза, то обнаружила, что висит метрах в трёх над землёй, слегка покачиваясь на ветру. Взмахнув руками, она устремилась ввысь. Потоки тёплого воздуха приятно ласкали кожу. Пролетая мимо ошалевшей от такой неслыханной наглости, нибирийской кошки, девушка позволила себе немного подразнить животное, помахав носком туфельки перед самым носом животного. Такого издевательства кошка позволить не могла. Один взмах когтистой лапы и раздался треск рвущейся материи, на ноге проступили багровые полосы. Решив больше не искушать судьбу, Рита вновь взмахнула руками и взвилась высоко над скалами. Увидев внизу одинокую фигуру Джокера, Рита ещё раз окликнула его. На этот раз её крик не остался незамеченным. Пират стал озираться по сторонам и, не найдя её рядом с собой, запрокинул голову и замер от неожиданности.

— Чёрт! Такого я ещё никогда не видел, — прошептал он растерянно. — Или я чего-то не знаю?

Исполнители умеют очень быстро бегать, они прекрасные пловцы, они с лёгкостью берут высоту, которая для обычного человека может показаться запредельной, но… Но Исполнители не умеют летать!

— Любопытно, — сказал сам себе пират, — похоже, мы не всё о себе знаем.

— Феликс, — донёсся до него радостный крик Риты, — лети ко мне. Это так здорово, ты себе даже не представляешь!

— Легко тебе сказать, — недовольно буркнул он себе под нос. — Если бы я ещё знал, как это делается.

Он закрыл глаза и попытался вновь отрешиться от всего мира, чтобы пришёл покой. Ничего не получилось. От злости на самого себя, пират изо всех сил ударил кулаком по шершавому камню. Боль в руке привела его в чувство. 'Так, — если это получилось один раз, то получится ещё и ещё, надо только вспомнить этот состояние и попытаться воспроизвести': — Убеждал он себя.

Это всё-таки, произошло! Не так быстро, как хотелось бы, но у него всё получилось. Джокер прислушивался к своим новым чувствам, чтобы запомнить и, когда потребуется, уже без проблем воспроизвести всё заново.

Тело наполнялось лёгкостью, словно воздушный шар. Он и сам не заметил, когда его ноги оторвались от поверхности. Зависнув в полуметре над землёй, пират молча наблюдал за кувыркающейся в небе, Ритой.

— Лети сюда, мне надо кое-что тебе показать, — донеслись до него её слова. — Это интересно.

Несколько секунд Джокер удивлённо наблюдал за воздушными пируэтами, которые выдавала девушка, потом, оттолкнувшись ногами от, ставшего внезапно таким противоестественно плотным, воздуха, он ракетой взвился в небо.

Нибирийская кошка, которая на этот раз решила попытать счастья, на этот раз, переключив своё внимание на самца, замерла от неожиданности и возмущения. Да, что же это такое творится?! Она недовольно фыркнула. Эти маленькие люди не имеют ничего общего с теми, большими, которые умеют летать. Больших кошка никогда бы не рискнула тронуть лапой, но эти… Они ведь один к одному похожи на странных слабых существ, которые спускаются в долину с гор и здесь находят свою смерть. Непонятно только, зачем они это делают и почему ведут себя так странно, словно они безумны. Но кошку мало волнует их безумие, на качестве мяса оно никак не отражается, а охотиться на них легче, чем на любую другую дичь.

Подлетев к девушке, пират притормозил. Ощущение действительно было необыкновенное. Он покачивался, словно на волнах. Внизу он увидел рассерженное животное.

— Как у тебя это получилось? — Спросил он удивлённо.

— От страха, — призналась Рита и всё ему рассказала.

— Зачем ты полезла вверх одна? — Спросил он сердито, — Ты же здесь ничего не знаешь. Что ты этим хотела доказать? — Джокер даже кулаки сжал от злости.

— Мне так захотелось, — ответила Рита с вызовом. — Капитан, ты не можешь контролировать каждый мой шаг, потому что я свободная личность, а не твоя рабыня. Если бы тебя это действительно интересовало, то ты бы не засыпал с открытыми глазами. Я, что, должна была любоваться на твой гордый профиль? И, между прочим, я тебя звала и не раз, но ты не изволил мне ответить.

— Не ответил, потому что не слышал, — признался мужчина. — Но это не значит, что ты можешь творить всё, что тебе вздумается.

Рита рассмеялась.

— Это почему же? — Спросила она с вызовом.

Внимательный назойливый взгляд из пустоты сразу же испортил ей настроение. На этот раз Рите показалось, что тот, кто за ней наблюдает, находится где-то совсем рядом. Она стала озираться по сторонам, но, как и прежде, никого не увидела. И, тем не менее, ощущение чужого присутствия стало как никогда острым и чётким. Существо находилось где-то слева — взгляд шёл оттуда. Рита метнулась влево и почувствовала, как её кожи коснулось что-то живое, тёплое, хотя глаза по-прежнему никого вокруг, кроме Джокера, не видели. На неё накатила такая волна паники, что вся радость полёта, всё это безмятежное состояние улетучилось и она стала падать. Земля приближалась с пугающей скоростью, отчего девушка ещё больше запаниковала. Теперь воздух больше не ласкал тело, а больно хлестал по лицу и пытался сорвать с неё одежду. Она заметила, что внизу её поджидает голодная нибирийская кошка. 'Вот и всё': — мелькнуло у неё в голове и тут же чьи-то сильные руки схватили её за шиворот и падение прекратилось.

— Успокойся немедленно, — приказал Джокер. — Нельзя так истерить, ты теряешь контроль над ситуацией и над своим телом.

'Если ты не победишь свой страх, то ты умрёшь': — вспомнила она слова, которые во сне сказала ей мама и попыталась успокоиться. Джокер обнял её за талию и тихо уговаривал:

— Ничего не бойся и тогда всё будет хорошо. Не пойму, чего ты так испугалась? Всё ведь было хорошо.

— Там кто-то был? — Тихо, почти неслышно призналась девушка.

— Там — это где? — Не понял пират.

— В небе, — объяснила она, чувствуя при этом себя полной идиоткой. — Я даже коснулась его. Оно на меня смотрело и мне стало страшно, потому что оно было так близко…

— Ну, что ж, полетели, посмотрим, кто тебя так сильно испугал, — предложил Джокер.

— Может, не надо, а? — Взмолилась она. — Я не хочу.

— Надо, — коротко и холодно сказал пират. — Надо!

Рита вспомнила то жутковатое ощущение, когда там вверху, в пустоте случайно дотронулась до чего-то живого, неведомого, страшного и на глаза у неё навернулись слёзы.

— Малышка, чтобы избавиться от страха, надо посмотреть ему в глаза. Это придумал не я, так что можешь меня не благодарить за совет, — он усмехнулся насмешливо и подбросил Риту вверх.

На этот раз она не упала, а повисла в воздухе. Возмущённая до предела его бесцеремонным поведением, девушка взмахнула руками и устремилась к тому месту, где, как ей казалось, должно находиться невидимое существо, так напугавшее её. Она металась из стороны в сторону, но ничего похожего на то лёгкое тёплое прикосновение больше так и не встретила, исчез и назойливый взгляд. Рита уже и сама сомневалась, а было ли то, что она почувствовала в небе над Нибиру на самом деле или ей это всё только показалось.

— Ну, что, успокоилась? — Спросил, появившийся рядом с ней Джокер. — Где это твоё невидимое чудовище? Что-то я никого не вижу и не чувствую. Он принюхался. Нет здесь никого, тебе просто показалось.

Если бы Рита находилась на земле, то она непременно топнула бы ногой от возмущения, но в воздухе это сделать было проблематично, поэтому она лишь возмущённо воскликнула:

— Не считай меня истеричкой! Я точно знаю, что это было! Возможно, оно уже успело скрыться, не знаю.

Спорить пират не стал. Скандал в воздухе не входил в его планы.

— Феликс, я тут обнаружила кое-что и хочу, чтобы ты на это посмотрел, — вспомнила Рита о своём открытии. — Здесь, за скалами есть море, а за морем я видела пустыню. Мне кажется, что это то самое место, где мы приземлились. Понимаю, что это звучит дико, ведь мы сейчас находимся на противоположной стороне, но я почему-то уверена в этом. Джокер, может, там всё ещё стоит наш корабль. Полетели, посмотрим, а?

— Интересно, — задумчиво произнёс пират, — звучит дико, но, если ты так думаешь, то, наверное, так оно и есть. Стоит проверить. В этом мире всё возможно. Если местные жители не желают идти на контакт с нами, то и мы не будем навязываться. Пора возвращаться. Главное, чтобы 'Стриж' оказался на месте.

Рита замерла. Поверить в то, что Джокер так легко откажется от своей чёртовой игры, она не могла, но дело было даже не в нём. Пришлось признаться себе, что и она сама не хочет покидать эту планету. Во всяком случае, не так быстро. Было здесь ещё кое-что, о чём она не решалась рассказать Джоку, что-то, что даже ей самой кажется бредом.

— Джок, — осторожно спросила она, — скажи, тебе никогда не приходило в голову, что смерть — это не конечная стадия? А вдруг, наши близкие продолжают жить где-то в другом мире?

Испытывающий взгляд пирата заставил её замолчать. Она представила себе, что он сейчас о ней думает. 'Ещё решит, что я свихнулась': — подумала Рита расстроено.

— Почему ты об этом спросила? — Спросил он настороженно.

— Да так, просто, — постаралась замять эту тему девушка. — Так, что-то пришло в голову. Сама не знаю почему.

— Ты не умеешь врать, — чёрный глаз Джока прожёг её насквозь, а синий обливал космическим холодом с ног до головы. — Скажи, почему ты задала этот вопрос?

В его настойчивости Рита почувствовала нечто большее, чем обычное любопытство. Мелькнула мысль, что вполне возможно нечто подобное испытывал и он, хотя своих родителей он никогда не знал. Кортеса Рита отцом Джокера не считала.

— Мне сон здесь приснился. Со мной мама разговаривала. И всё время я чувствую их присутствие, как будто родители не умерли, а продолжают жить здесь, на Нибиру. Понимаю, что звучит это дико, но ничего не могу с собой поделать.

Перемахнув через скалы, они замерли, осматривая морскую гладь. Сказать то это было море или какое-то другое джокеру было сложно. Море оно и есть море. Он вдохнул свежий морской воздух и бросил взгляд в сторону пустыни. Как и Рите, ему показалось, что это именно та самая пустыня. Возможно, где-то там их дожидается 'Стриж'.

Нибирийская кошка поймала юркую ящерицу и съела, но этим свой голод она не утолила. Её терзали сомнения. Она точно знала, что маленькие люди не умеют летать, а на больших она никогда бы не напала. А вот, что за звери такие эти двое, она понять не могла. В какой-то момент у неё мелькнула мысль отказаться от преследования, но это было не в привычках нибирийских кошек. Не отрывая взгляда от витающих в небесах людей, животное, как одержимое, преодолевало неприступные скалы.

Джокер обратил внимание на Ритину ногу.

— Ты ранена? — строго спросил он.

— Пустяк, кошка поцарапала. Не надо было мне её дразнить.

На лице пирата отразилось беспокойство.

— Так, приземляемся. Мне надо осмотреть рану, — произнёс он категорично и Рита поняла, что спорить с ним бесполезно. Скорчив недовольную рожицу, она покорно стала спускаться. Делала она это крайне неохотно. В небе девушка чувствовала себя в большей безопасности, чем на поверхности планеты.

— Да там ничего серьёзного, так, небольшая царапина, — попыталась отшутиться Рита. — Да и чем ты сможешь мне помочь. Лекарств никаких у нас нет. Может, полетим сразу через море, а?

Едва её ноги коснулись земли, как на душе стало тревожно. Рита осмотрелась по сторонам, но ничего подозрительного не обнаружила. Джокер усадил её на песок и стал рассматривать глубокие борозды, которые уже слегка припухли, но кровить перестали.

— Ох, Марго, недооцениваешь ты меня, — сказал он с улыбкой. — Как это нет медикаментов? Я никогда не выхожу из корабля, не прихватив с собой всё необходимое — мало ли что может произойти.

Он достал из кармана ампулу с бесцветной жидкостью, вскрыл её, обильно полил царапины и наложил на раны полоску искусственной кожи. Потом достал шприц и приказал:

— Давай, милая, заголяй попку, будем делать тебе укол.

Рита смутилась.

— Я не люблю уколы, — робко призналась она.

— Такая большая и боишься уколов? — Удивился он.

— Дело не в этом, — тихо сказала она и покраснела.

— А, да ты стесняешься! — Рассмеялся пират. — Меня?! Кто бы мог подумать! Обещаю, что отнесусь к этому делу серьёзно и не стану отвлекаться на ерунду.

Нибирийская кошка вжалась в скалу и приготовилась к нападению. Ждать больше она не собиралась. Когда люди занялись какими-то своими непонятными делами, она выскочила и помчалась к ним. Казалось, что её лапы не касаются земли, настолько стремительным был её бег. Пират резко обернулся и кошка увидела, как в его зрачках закружился огненный смерч. Она резко остановилась, вспоров землю острыми когтями. Она прекрасно знала, что это значит. Какие странные маленькие люди! Животное стало пятиться, но поздно. Шерсть на ней вспыхнула. Издав дикий крик, животное бросилось к воде. Кошки не очень любят воду, но тут не до личных предпочтений — надо было спасать даже не шкуру, а жизнь. Теперь она точно знала, что и маленькие люди могут быть опасными. Ярким факелом она врезалась в накатившую волну.

Джокер проследил за ней взглядом и даже замер от неожиданности. Ещё несколько минут назад на берегу никого, кроме них не было.

У самой кромки прибоя стоял человек, не такой высокий, как анунаки, но повыше обычных людей. Ростом он был примерно с Джокера — метра два с лишним. Незнакомец был обнажён по пояс и всё его тело покрывали коричневые узоры. В Федерации одно время были в моде пигментные татуировки. Под кожу вводили природный пигмент меланин и при помощи маркеров распределяли в нужном направлении, рисуя на теле разнообразные узоры. Похоже, что загадочный тип было разрисован именно так.

Рита проследила за взглядом пирата и ахнула.

— Джок, кто это?

— Понятия не имею, но его здесь не было.

А странный тип не обращал ни малейшего внимания ни на мокрую, полуобгоревшую кошку, ни на двоих людей, наблюдающих за ним. Он смотрел как набегающие на песок волны, стирают его следы, а вокруг его головы светился едва различимый нимб.

— Джок, это ангел? — Шёпотом спросила Рита.

— Не похоже, что-то не вижу у него крыльев.

— Но кто это, Феликс? У тебя есть хоть какие-то мысли на этот счёт?

— Никаких, — вынужден был признаться пират. — Для анунака он слишком мал, а для человека — слишком большой. Но ничего, если он сейчас не исчезнет так же неожиданно, как появился, то мы у него всё выясним.

Рита фыркнула.

— Ты знаешь его язык? — Спросила она с нескрываемым сарказмом. — Как ты собираешься его расспрашивать?

Джокер поднялся с песка и направился к незнакомцу, бросив на ходу:

— Что-то мне подсказывает, что мы поймём друг друга, а иначе его здесь не было бы. Эй, парень, — крикнул он достаточно громко, чтобы его услышал таинственный тип, — Кто ты такой и откуда взялся?

Разрисованный парень даже не вздрогнул, как будто не слышал его.

ГЛАВА 4

Абсо

Рита подошла к незнакомцу и слегка хлопнула по плечу. Человек резко обернулся и девушка оторопела. Она растерянно улыбнулась, повернулась к Джокеру и робко произнесла:

— Феликс, да это же ребёнок! По человеческим меркам ему на вид лет десять — одиннадцать.

Больше она ничего не успела сказать, потому что в этот момент неведомая сила подхватила её и швырнула далеко в море. Бултыхаясь в холодной воде, девушка пыталась понять логику этого поступка. Ясно же, что это дело рук, если можно так сказать, мальчишки, но почему, почему он так поступил? Впрочем, у детей своя логика.

Разрисованный мальчик всё так же стоял на берегу и наблюдал за тем, как она старательно плывёт к берегу. Лицо у него по-прежнему не выражало, ничего, кроме скуки. Джокер сделал для себя вывод, что лучше к нему не приближаться — мало ли, что у этого малолетнего пакостника на уме. Пока Рите ничто не угрожало, он мог позволить себе спокойно стоять в сторонке и следить за тем, как развиваются события.

— Зачем она меня тронула? — Услышал он сердитый голос.

— А, разве, этого нельзя делать? — Удивился Джокер.

— Без моего разрешения — нельзя, — категорично ответил мальчик. — А я ей не разрешал. Вот пусть теперь охладит свой пыл.

— Ты понимаешь мой язык? — Удивлённо воскликнул пират.

— Какой же ты глупый, Феликс, — рассмеялся мальчишка, — глупее не бывает. Разве ты не заметил, что слышишь не мою речь, а мои мысли? Мы с тобой разговариваем мысленно, а голос — это всего лишь звуковой фон.

В это время Рита заметила недалеко от себя треугольные плавники. Она не знала, водятся ли на Нибиру акулы, но сразу же почувствовала себя неуютно. А тут ещё со дна стала подниматься большая тёмная тень и вспомнилось то чудовище, которое она видела, когда они с Феликсом переходили через море. С трудом подавив в себе зарождающийся приступ паники, девушка мысленно считала, сколько метров ещё ей осталось плыть до берега. И эти подсчёты не радовали. Когда нога коснулась чего-то скользкого, живого, она не выдержала и закричала, распугивая своим воплем мелких рыбёшек, но не акул, которые были уже близко и кружили вокруг неё, постепенно сокращая расстояние до жертвы.

Джокер мгновенно отреагировал на её крик, обернулся, оценил обстановку и уже собрался лететь на помощь, но мальчишка крепко схватил его за руку и строго приказал:

— Не спеши. Она должна сама выпутаться. Не будешь же ты всю жизнь её опекать? Она сильная, сумеет спастись.

— А, если нет? — Спросил пират, пытаясь отцепить руку парня, но хватка у мальчишки оказалась железной, его пальцы сомкнулись на руке Джока, как стальные наручники.

— Тогда ты всё равно, рано или поздно, потеряешь её. Ей надо самой научиться спасать свою шкуру, иначе она превратится в корм.

Последнюю фразу пират пропустил мимо ушей, его больше интересовало то, что происходило с Ритой.

Она вихрем взвилась над поверхностью моря и едва не упала вниз, увидев, как огромная, усеянная острыми зубами, пасть морского чудовища, отдалённо напоминающего крокодила, но раз в пять больше, с неприятным щелчком захлопнулась в сантиметре от её ноги. Когда чешуйчатая, тёмно-зелёная туша ящера плюхнулась обратно в воду, подняв вокруг себя целый фонтан брызг, к ней устремились оголодавшие акулы. И хотя в размерах они сильно уступали монстру, но их было много и они оказались гораздо более проворными. Динозавр не думал сдаваться и яростно взбивал воду хвостом, вылавливая акул одну за другой. Его мощные челюсти работали, как большие ножницы. Но и стая голодных рыб не оставляла попыток устроить себе роскошный ужин. Они кружились вокруг ящера и, стоило тому зазеваться, мигом нападали, отхватывая от его боков большие куски сероватого мяса. Вода вокруг них бурлила и пенилась, постепенно окрашиваясь в красный цвет. Рита с отвращением наблюдала за тем, как перекушенная пополам рыбина с жадностью поглощает свои же собственные внутренности. От этого жуткого зрелища мороз пробежал по коже и девушка едва не потеряла контроль над собой. Представив себе, что произойдёт, если она вдруг упадёт в эту кровавую мясорубку, она стремительно полетела к берегу. Она казалась себе слишком тяжёлой и с большим трудом ей удавалось выдерживать нужную высоту. От напряжения всё тело дрожало и она упала в воду, не дотянув до спасительной рыжей полосы песка метров пятнадцать. Дальше пришлось плыть быстро, не оглядываясь, чтобы не видеть того, что происходит за спиной.

Сделав несколько шагов по суше, Рита упала и замерла, обхватив колени руками. Её трясло от пережитого напряжения и страха. Икая и выплёвывая горько-солёную воду, она причитала:

— Маленький засранец, гнусный подлый мальчишка…

Губы мальчика дрогнули в ехидной ухмылке. Он остановился в стороне и с нескрываемым интересом наблюдал за девушкой. Потом, обернувшись к Джокеру, он произнёс:

— Я же тебе говорил, что она сама справится!

Пират помог девушке подняться и слегка придерживал её за плечи.

Ноги отказывались её держать и предательски дрожали. Слёзы наворачивались на глаза и Рита с большим трудом сдерживала себя, чтобы не разрыдаться на глазах у этого сволочного мальчишки, из-за которого с ней произошла неприятность, едва не стоившая ей жизни.

— Как морская прогулка? — язвительно поинтересовался мальчишка. — Будешь знать, как трогать меня руками!

— Придурок какой-то, — всхлипывая и шмыгая носом, сказала Рита. — Ты ненормальный? Что за идиотские выходки?

Мальчишка рассмеялся. Всем своим видом он старался показать, как ему весело, но карие глаза оставались не по-детски серьёзными. И от его колючего, сосредоточенного взгляда девушке стало не по себе. Захотелось уйти куда-нибудь подальше. Интуиция подсказывала ей, что от этого ребёнка можно ждать каких угодно неприятностей.

— Джок, пошли отсюда, — жалобно попросила она. — Всё равно с этим сопляком нам не о чем разговаривать.

— Марго, но кроме него, нам вообще не с кем здесь поговорить, — попытался урезонить её пират. — Это всего лишь маленький мальчик…

— Двухметровый бугай, а не маленький мальчик, — зло выпалила она, нисколько не смущаясь того, что мальчишка её услышит. Она была слишком зла на него, чтобы заботиться о его чувствах.

— Как тебя зовут, парень? — Спросил Джок миролюбиво.

— Абсо, — равнодушно ответил парнишка. — Ну, и что тебе это даёт?

— Ну, я хотя бы буду знать, как к тебе обращаться…

Внезапно непонятно откуда появился густой, студенистый, как кисель, странный туман и Рита тут же почувствовала уже знакомый холод. Плотное белое облако окутало их с Джокером и в нём стали прорисовываться жуткие безумные лица. Её рука скользнула вниз, нащупала ладонь пирата и изо всех сил сжала её. Девушке казалось, что стоит ей хоть на мгновение отпустить Феликса, как она тут же потеряет его навсегда, или потеряется сама в этом противоестественном, кошмарном тумане, состоящим из голодных, диких, почти не человеческих лиц. Жалобно застонав, Рита опустила глаза, чтобы ничего этого не видеть, но отовсюду неслись протяжные стоны и вздохи, а её кожи касались холодные руки невидимых существ. У самых ног появилась плоская, как блин, голова на тонкой длинной шее. Сквозь раскрытый беззубый рот просачивались и падали на песок мелкие белые черви. Девушку едва не стошнило. Длинная шея змеёй обвилась вокруг ноги Риты и поползла вверх. Нервно дёрнув ногой, девушка попыталась сбросить с себя отвратительное существо. Крошечные полупрозрачные детские ручки тянулись к ней, впивались в тело и девушка с ужасом смотрела на то, как маленькие пальчики срывают с неё кожу, обнажая ярко-красные мышцы. Боли она почему-то не почувствовала, но от этого легче не стало, потому что изнутри что-то разрывало её плоть и рвалось наружу. И, когда прямо из её груди высунулось ещё одно белёсое безумное лицо и глумливо ей подмигнуло, она застонала. Следом задёргалась ладонь. Рита посмотрела и увила точно посередине, между большим пальцем и мизинцем, раскрытый рот, из которого вывалился длинный, покрытый присосками, словно щупальца осьминога, язык. Мозг уже устал бороться с этим безумием, она всхлипнула и уткнулась Феликсу в грудь лицом, как будто он мог защитить её от всего того, что творилось вокруг.

— Успокойся, — заметив её страх, произнёс пират, — это всего лишь эпы. С ними ты знакома уже. Конечно, сейчас их много, но от этого они не стали опаснее. Ты, главное, не бойся и ничего они с тобой не сделают. Дыши глубже и не дёргайся.

— Легко тебе говорить, — прошептала девушка, пытаясь рассмотреть сквозь туман Абсо, но ничего, кроме этих дьявольских рож ей так и не удалось увидеть.

— Как вы там? — Услышала она ехидный голос мальчишки. — Готовы, ребята, стать кормом?

Уже второй раз он произнёс это слово и теперь пират решил уточнить, что это значит, но задать свой вопрос он не успел, потому что Рита внезапно дико закричала и, отпустив его руку, сломя голову бросилась бежать. Туманное, многоликое облако неторопливо поплыло за ней. Это было даже страшнее, чем нападение морского монстра. Споткнувшись о камень, девушка упала и замерла, плотно закрыв глаза. По её телу заскользили холодные пальцы. Когда от ужаса она готова была завыть, кто-то подхватил её на руки и, резко встряхнув, поставил на землю. Рита открыла глаза и увидела рядом с собой Джокера. Вздох облегчения вырвался из её груди.

— Я не могу, мне так страшно, — всхлипывая, призналась она.

— Ерунда, — резко ответил пират, — ничего страшного. Считай, что ты смотришь страшный фильм и не более того. Они не способны причинить тебе вред, если ты им этого не позволишь.

Рита посмотрела на него обречённо и призналась:

— Боюсь, что я им позволю. Ничего не могу с собой поделать. Я пытаюсь не бояться, но у меня это плохо получается.

— Я так и знал, что ты слабачка, полное ничтожество, — услышала она из тумана язвительный голос Абсо. — И эти существа считают себя разумными. Смешно даже. У нас даже дети легко справляются с эпами.

— Заткнись, а? — Не выдержал Джокер. — И вообще, как тебя родители одного отпускают гулять?

Ответа не последовало, пират уже решил, что мальчишка исчез, но, спустя несколько минут, он услышал из тумана осторожный вопрос:

— Родители? А, что это такое?

— Можно подумать, что ты этого не знаешь, — раздражённо ответила Рита. Такой умный, а не знаешь простых вещей.

Разговор с Абсо отвлёк её от эпов и холодный туман стал потихоньку рассеиваться. Жуткие рожи расплывались, как акварель на мокрой бумаге, теряя чёткость очертаний. Они уже не казались такими кошмарными, порой даже вызывали снисходительную усмешку своими беспомощными попытками вызвать страх. Мальчик стоял в нескольких шагах от них и терпеливо ждал ответа на свой вопрос. Взгляд у него был немного обескураженный. Подойдя к парнишке, Рита остановилась в шаге от него и недоверчиво спросила:

— Ты действительно не знаешь, кто твои мать и отец?

— Не знаю. У нас ничего такого нет, — хмуро признался Абсо. — А, раз у нас этого нет, так этого и не должно быть.

Даже видавший виды Джокер не мог поверить своим ушам. Он решил, что мальчишка над ними просто издевается, но у того был такой растерянный взгляд, что пришлось ему поверить. У этих существ, похоже, отсутствует даже смутное представление о том, что значит семья и зачем она нужна. Но, разве может такое быть?! Даже животные заботятся о своём потомстве. Разве может выжить маленький ребёнок один, без заботы и помощи взрослых? Бред какой-то! Абсо смотрел на Джока исподлобья, как затравленный зверёк и ждал объяснений.

— Но ведь не на грядках же вы растёте, кто-то же рожает вас? — Осторожно поинтересовалась Рита. — И кто-то должен заботиться о маленьких до тех пор, пока они сами не смогут за себя постоять.

Мальчик немного расслабился и даже позволил себе улыбнуться.

— У нас все взрослые это делают. А разве забота одного или двоих человек надёжнее, чем забота всего сообщества?

— И где сейчас эти взрослые? — язвительно поинтересовался Джокер. — Что-то я их не вижу.

— Везде, — махнул рукой мальчик. — Просто вы их не видите, потому что они этого не хотят.

И всё же от Риты не укрылось то, что Абсо растерял всю свою самоуверенность и теперь перед ней стоял всего лишь ребёнок, а вовсе не могущественный анунак. Ей даже стало стыдно за то, что она вела себя с ним так агрессивно. Ну, что возьмёшь с невоспитанного одинокого мальчишки? У семи нянек, как известно, дитя без глаза.

— Малыш, — вмешался в разговор Джок, — объясни, откуда здесь взялись люди? Мы видели на лугу каких-то сумасшедших. Кто они такие?

— Корм, — коротко ответил Абсо.

Рита побледнела.

— Вы едите людей?! — Ужаснулась она.

Абсо брезгливо сморщился. Он окатил девушку таким ледяным презрением, что Рите показалось, что на неё вновь напали эти чёртовы эпы, настолько ей стало холодно под этим взглядом слишком серьёзных, карих глаз. Ничего детского в них не осталось, лишь скрытая очень глубоко и разъедающая душу, тоска.

— Мы более разборчивы в еде, чем вы, — ответил он сердито. — Это корм для эпов. Они ведь должны чем-то питаться. Мы для этого не годимся, а эпы — это наши предки и мы обязаны о них заботиться. Кое-кого нам удалось закрыть опять в черепа, но те, кто умер давно, уже успели основательно рассеяться и загнать их обратно в саркофаги не реально.

— Но откуда эти люди здесь появились? — Спросил Джокер нетерпеливо.

— Мы их специально для этих нужд создаём. Здесь недалеко есть одна из… — он запнулся, подыскивая нужное слово, — лабораторий. Там интересно, но я не думаю, что вам там понравится.

— А я уверена, что нам это совсем не понравится, — зло ответила Рита.

— Ещё бы! — Хихикнул мальчик и отвернулся, потеряв к ним всякий интерес. — Но мне там нравится. Там интересно и можно увидеть такое, чего в природе нет и быть не может.

Абсо присел на корточки и, уже не обращая никакого внимания на людей, стал лепить из песка фигурку нибирийской кошки. Делал он это увлечённо и кропотливо, но набежавшая волна разрушила все его старания. Тогда мальчишка принялся создавать другой образ. Периодически он оглядывался на море и, когда очередная волна вновь приготовилась стереть все его труды, он распростёр руки над своим 'шедевром' и песок сам по себе стал оплавляться. Он точно всё рассчитал. Когда вода схлынула, Рита увидела сверкающую в лучах Немезиды статую молодой женщины. Чем дольше девушка всматривалась в черты стеклянной дамы, тем чаще билось её сердце. Она сразу узнала этот образ.

— Кто это? — Спросила она с придыханием, всё ещё не веря своим глазам. — Где ты её видел?

Мальчишка поднялся, отряхнул руки от песка и спокойно ответил:

— Они жили здесь неподалёку, но теперь их перевели в другое место.

— Этого не может быть! — Вырвалось у Риты. — Они погибли.

— Нет, — упрямо ответил Абсо, — на мертвецов они не похожи, что я мертвецов не видел? Живые и здоровые. Я только не пойму, зачем они здесь, могу лишь догадываться.

Рита почувствовала, что земля уходит из-под её ног и схватила Джокера за плечо, чтобы не упасть. То, что происходило пугало её и радовало.

— Ты узнаёшь? — Тихо спросила она пирата.

— Это Алиса, — так же тихо ответил ей Джок.

— Но я лично присутствовала на их похоронах. Они мертвы. Разве можно спутать с чем-то эту мертвенную бледность? У меня до сих пор перед глазами они, лежащие в гробах, холодные и неподвижные. За столько лет даже тела их истлели в земле.

— А вот это нам ещё предстоит узнать, — задумчиво ответил Джокер. — Я даже рад, что мы здесь задержались. Что-то мне подсказывает, что эта планетка ещё не раз нас удивит. Верно, парень?

Но Абсо потерял к ним всякий интерес и вновь замер на берегу, наблюдая за волнами. Теперь и он сам стал похож на изваяние, казалось, что он даже не дышит. Прошло несколько минут, прежде чем он вновь обратил свой взгляд на Джока и Риту. В глазах у него появились яркие вспышки, похожие на отсветы далёких зарниц. В воздухе запахло озоном и первые капли дождя упали на землю. Море вспенилось. Холодные порывы ветра заставили Риту задрожать. Она осмотрелась по сторонам, ища хоть какого-нибудь укрытия, но вокруг был лишь пустынный берег. Оценив ситуацию, Рита помрачнела.

— Джок, давай, попытаемся найти наш корабль и вернёмся домой, пока не поздно, — умоляюще обратилась она к пирату.

Ответил ей мальчишка:

— Уже поздно. Вашего корабля просто нет, — и он злорадно рассмеялся, наблюдая за растерянным выражением лица девушки. — Был и нету. Если у вас больше нет никаких других способов, чтобы добраться домой, то я должен вас огорчить — Нибиру теперь ваш единственный дом. Так, что, малыши, устраивайтесь поудобнее. Вот что значит полагаться на глупые машины, а не на свою волю.

Где-то вверху раздались первые раскаты грома, а Рите показалось, что это над ними смеются сородичи Абсо. Их взгляды из ниоткуда стали навязчивее и как бы материальнее. В какой-то миг девушке даже показалось, что она смогла за сеткой дождя разглядеть высокую стройную фигуру гиганта, но, скорее всего, это было лишь видение. Не желали анунаки идти на контакт. Единственным представителем этой могущественной расы, который снизошёл до общения с ними, оказался странный маленький мальчик.

Дождь лил, как из ведра. Гром уже гремел не переставая. От холода у Риты зуб на зуб не попадал. Джокер обнял её, но теплее от этого не стало. Пират попытался прекратить грозу, но ничего у него не вышло. А мальчишка не обращал на непогоду ни малейшего внимания, казалось, что его вообще ничто не может вывести из равновесия. Холодные упругие капли отбивали чечётку на его разрисованной коже, а ему это, как будто даже нравилось.

— Иди домой, а то ведь простудишься, — забеспокоилась Рита.

— Что значит 'простудишься'? — Вновь огорошил её мальчишка. — А вы можете простудиться?

Его голос утонул в шуме дождя, но девушке всё же удалось его расслышать. Что ответить она не знала, слишком уж нелепым показался ей вопрос Абсо.

— Вам надо найти какой-нибудь дом, — рассудительно заметил мальчик. — Я мог бы вам помочь, но…

Рита и Джокер переглянулись. Как они ни старались, но так и не смогли найти здесь что-нибудь хоть отдалённо напоминающее человеческое жилище.

— Что? — Джокер бросил взгляд на дрожащую от холода Риту. — Есть какие-то проблемы?

— Там давно никто не живёт и немного грязновато. Но, если навести порядок, то жить можно. От кошек и прочих тварей он вполне может защитить, а вот от эпов вряд ли.

Напоминание об эпах привело девушку в шок. Она представила, что ей придётся находиться в закрытом помещении с толпой этих созданий и сердце обмерло. Теперь она готова была ночевать под открытым небом, спасаться от голодных нибирийских кошек, змей, пауков и любых чудовищ, лишь бы никогда больше не сталкиваться с этими дьявольскими отродьями. Стараясь изо всех сил, чтобы её эмоции не были видны, она спокойно сказала:

— Грязь меня не пугает, но вопрос: что делать, если вдруг вернутся хозяева? Сомневаюсь, что наше присутствие их обрадует.

— О, это было бы интересно, — звонко рассмеялся Абсо, — я бы хотел на это посмотреть. А тебе, деточка, — Рита передёрнулась от этого пренебрежительного, издевательского тона, — эта встреча пришлась бы по душе. Так что вы давайте уже решайте что-то, а то мне пора уже возвращаться.

Джокер не стал ждать ответа Риты и слегка подтолкнул её к Абсо, давая понять мальчишке, что они уже приняли своё решение и согласны на всё.

— Ты не против, Марго?

— Нет, — мрачно ответила девушка, всем своим видом демонстрируя крайнюю степень недовольства, но ограничилась лишь кислой миной.

— Ну, Абсо, веди нас, если ты не передумал, а то мы и в самом деле заболеем тут все. Да и хочется уже отдохнуть в нормальных, человеческих условиях, а не на голой земле под открытым небом. Я, знаешь ли, привык к комфорту.

Теперь они поняли, почему им так и не удалось обнаружить ни одного искусственного сооружения. То, что Абсо назвал 'домом' пряталось за такой совершенной маскировкой, что самая современная установка мимикрии в Федерации показалась Джокеру чем-то вроде каменного топора. Только что перед ними не было ничего, лишь прозрачный воздух, прошитый тонкими нитями дождя, за которым угадывалась небольшая рощица. И вдруг в этой пустоте возникла тёмный четырёхугольник, словно дверь в иной мир.

— А кто здесь жил раньше? — Спросила Рита у Абсо.

— Алекс и Алиса, — ответил мальчишка и ухмыльнулся, увидев, как вздрогнула девушка, услышав эти имена.

В доме оказалось темно и пыльно, но при этом сухо и тепло. Усевшись на металлическую допотопную кровать с панцирной сеткой, Рита посмотрела в мутное, заляпанное грязью, стекло и ахнула. Всё ещё не веря своим глазам, она встала и подошла к окну и воскликнула удивлённо:

— Смотри, Феликс, как такое может быть?!

Пират всматривался в бесконечный океан и тропическую растительность, в то время, как за стенами дома лил бесконечный дождь и близко не наблюдалось никакого океана и, как мог, пытался объяснить невозможное:

— Марго, похоже, наш дом находится где-то в другом месте, не там, где мы в него вошли. Кажется, это какой-то тропический остров.

— Но… — Рита метнулась к двери и распахнула её настежь. Там всё ещё продолжалась гроза и небо полностью заволокли тёмные мохнатые тучи. — Где ты видишь остров, где этот океан?

— Видишь ли, — устало произнёс Джокер, — дверь в дом находится в одном месте, а сам дом — в другом. И, прошу тебя, не спрашивай меня, как такое может быть, потому что я и сам не знаю.

Он окинул взглядом грязное помещение и тихо сказал:

— Да, убраться бы здесь не помешало, но сперва надо немного отдохнуть от всего этого.

Только теперь девушка почувствовала смертельную усталость. Они повалились на замызганную кровать. Последнее, что увидела Рита перед тем, как заснуть — чей-то тёмный силуэт, мелькнувший в окне на фоне бирюзовых волн и яркой тропической растительности. Но не было ни сил, ни желания вставать и идти проверять, кто же там бродит вокруг их нового дома.

ГЛАВА 5

Совет

На северном полюсе в большом зале с прозрачными стенами за шестиугольным столом собрались трое.

— Ведающая недовольна нашей игрой, — угрюмо произнёс Анну, лицо которого, изрезанное геометрическими шрамами, выражало лёгкое раздражение и озабоченность. Как правитель анунаков, он обязан был прислушиваться к словам Ведающей, — ей опять что-то там привиделось и она требует, чтобы мы всё прекратили.

Насмешливый учёный Энки, с ног до головы покрытый такими же пигментными татуировками, как и Абсо, ехидно усмехнулся. Слова Анну не были для него откровением. Ведающая давно настаивает на том, чтобы игру прекратили, но, что толку. Если всё удастся, то результат может оказаться довольно интересным.

— Ведающая иногда ошибается, — сказал он с едва заметной иронией. — Никто не знает, откуда к ней приходят эти видения. Я считаю, что, раз уж игра начата, то мы обязаны её завершить.

Сидящая по правую руку от Энки узколицая женщина молча смотрела, как за невидимыми стенами клубится белый снежный дым. Если бы кто-нибудь когда-нибудь захотел отыскать это место, то у него ничего бы не получилось, потому что находится зал Совета в ином времени, в альтернативной реальности, которой никогда не было и уже не будет. Здесь эти трое могли не беспокоиться, что им может кто-то помешать. Живущие бесконечно долго, анунаки научились складывать пространство и время по своему усмотрения, подобно бумажной фигурке оригами.

— Что ты скажешь, Нинти? — обратился правитель Анну к женщине. — Или ты, как всегда, поддержишь своего Энки? Учтите, на нас лежит ответственность за выживание нашей расы. Если верить Ведающей, то ещё никогда мы не находились так близко от своей гибели.

— Чушь! — Заявила категорично Нинти. — Чем могут быть опасны для нас эти маленькие слабые существа, которых мы же сами и создали? Даже наши дети намного сильнее их.

Энки весело рассмеялся. Слова женщины его позабавили. Когда-то, очень давно, они все вместе создали на Земле то, что впоследствии превратилось в человеческую цивилизацию. Представить себе, что эти биороботы, рабы, получившие свободу, но так и оставшиеся рабами, могут чем-то угрожать могущественной расе анунаков, он не мог и не хотел. Но взгляд правителя оставался всё таким же тревожным и учёный забеспокоился, что Анну может принять решение, которое положит конец всем их многотысячелетним стараниям. И всё из-за какой-то сумасбродной девки, которая видит то, что скрыто от всех. Энки не любил Ведающую и считал её шарлатанкой, очень ловкой шарлатанкой. Будущее многовариантно — это учёный знал точно и не раз ему приходилось его менять. Ведающая же утверждала, что способна увидеть тот единственный из великого множества, неизменный вариант, то, что произойдёт обязательно при любом раскладе.

— Анну, — тихо произнёс Энки, — пока они здесь, мы всегда сможем от них избавиться. Подумай, стоит ли так спешить, ведь столько сил потрачено на это! Покинуть Нибиру они не смогут…

— А, если смогут? — Хмуро спросил Анну. — Что ты скажешь, если они как-то ухитрятся вернуться обратно?

Учёный довольно потёр руки. Как ни старался он, ему так и не удалось скрыть лёгкую улыбку. Его всё больше и больше затягивала эта игра. Эти два последних экземпляра оказались на редкость удачными. Джокер и Рита не переставали его удивлять. Они ещё до конца не раскрылись, особенно девчонка, но уже сейчас в них чувствуется сила. Из них можно вырастить настоящих игроков. И они будут играть, потому что это заложено в их генах.

— Так это даже лучше! — Воскликнул он. — Разве не ради этого всё затевалось? Анну, возможно, нам, всё-таки, удастся создать расу равную нам. Вот, когда игра станет интересной! А то, знаешь, у меня постоянно такое чувство, что я играю сам с собой. Создать достойного соперника — это то, к чему мы стремимся всё это время. Люди вполне пригодны для этого. Они хитры, коварны и хорошо приспосабливаются к меняющимся условиям. Они живучи и изворотливы. Для них мы даже целый мир подготовили, не надо будет ничего обживать. Вольное братство готово принять новых хозяев хоть сейчас. Постепенно они выживут оттуда людей. Кстати, а почему здесь нет Ведающей? Я хотел бы задать ей несколько вопросов.

Анну отвернулся от них, взгляд его высматривал кого-то в дальнем углу зала. На фоне белого снежного вихря возник чей-то тёмный силуэт. Правитель слегка привстал, демонстрируя своё глубочайшее уважение к пришедшему. Сразу же притихли и Энки с Нинти. Их игривое настроение сменилось лёгкой враждебностью и страхом.

Появившаяся женщина заметно отличалась от остальных. Она была ниже ростом, кожа бледная без татуировок. Но больше всего поражали её глаза, белые, без радужки, с узким щелевидным, как у рептилий, зрачком. Когда она подошла к столу, Энки инстинктивно вжал голову в плечи, словно в ожидании подзатыльника.

— Ну, какие вопросы ты хотел мне задать, Энки? — Тихо спросила она, усаживаясь на высокий стул.

Учёный заёрзал, чувствуя себя не очень уютно под этим нечеловеческим взглядом. Даже сам себе он не решался признаться, что побаивается Ведающей. Никто не знал, на что способны эти странные мутанты. Считалось, что они обладают невероятными возможностями, но умело это скрывают.

— Почему ты постоянно требуешь, чтобы мы прекратили игру? — Спросил Энки недовольно. — Откуда тебе приходят твои видения, Ведающая? Насколько я помню, раза два — три ты, всё-таки, ошибалась.

— Ошибалась, — легко согласилась женщина, но только в том случае, когда видения были одноразовыми. А то, что я вижу сейчас, повторяется довольно часто. Если мы не прекратим игру, то наш вид будет обречён на уничтожение.

— Да кто сможет нас уничтожить?! — Возмущённо воскликнула Нинти, теряя терпение. — Неужели ты сама в это веришь? Ведающая, ведь это мы их создали, а не они нас! И не так уж они сильны, как может показаться. Я не верю в твои предсказания!

Ничего иного Ведающая от своих собеседников, видимо, не ожидала. Окинув взглядом притихшего Энки и сердитую Нинти, она тяжело вздохнула и обратилась к правителю Анну:

— Тебе решать судьбу нашего народа, Анну. Но, я уже поняла, что изменить предначертанное невозможно. Вы продолжите игру. Мои слова вас не убедят. Я это знала, потому что то, что я вижу, изменить нельзя.

Всё пространство зала было наполнено такой мощной энергией, исходившей от анунаков, что, появись там какое-нибудь живое существо, оно немедленно погибло бы, превратившись в горстку пепла. Огненные стрелы и яркие, пылающие шары метались от стены к стене. Это было похоже на праздничный фейерверк. И по мере нарастания напряжения, лица гигантов становились всё мрачнее и мрачнее. Прозрачные стены пошли волнами и готовы были рассыпаться в прах от бушующих внутри них энергетических вихрей. Но эти четверо ничего не замечали, каждый был погружён в свои невесёлые мысли. Наконец, Анну поднялся и угрюмо произнёс:

— Извини, Ведающая, но здесь я согласен с Энки и Нинти. Столько тысячелетий потрачено на создание нового вида и теперь, когда удача, похоже, улыбнулась нам, всё бросить… Нет, на это я не пойду!

Нинти и Энки не смогли сдержать облегчённых вздохов. Приняв однажды решение, Анну большего не менял и теперь можно не беспокоиться о судьбе дела всей их жизни. Игра продолжиться, какие бы картинки ни видела в своих снах эта чертова мутантка!

— Глупо, — грустно произнесла Ведающая, — очень глупо, Анну, не доверять мне. Однажды на Нибиру явятся люди и тогда всем нам придётся погибнуть.

Энки издевательски рассмеялся.

— О чём ты говоришь, Ведающая, как сюда смогут пробраться люди? За пределами Нибиру больше нет сот. Как же они смогут открыть планету?

— Я не знаю, Энки, — почти шёпотом ответила женщина, — но мы все это узнаем, когда придёт срок. Это случится ещё при нашей жизни. Что для нас несколько тысячелетий?!

Правитель Анну чувствовал себя виноватым, хотя никак не мог понять, в чём же заключается его вина. Неосознанная тревога не давала ему покоя. С одной стороны Энки прав, на Нибиру невозможно попасть без сот, но Ведающая ошибалась так редко, что игнорировать её предупреждение — это большой риск. Он уже много раз прокручивал в голове все возможные варианты, но всегда выходило, что на этот раз женщина ошиблась. Нибиру надёжно защищена от нежелательного вторжения кого бы то ни было. Всё так, но почему же тогда его не покидает это почти забытое чувство опасности? Он вспомнил, что чувство это родилось много тысячелетий назад, когда они только собирались начинать эту игру. Тогда он послушал свой внутренний голос и приказал уничтожить всех нефилимов. Тревога улеглась, но вот сейчас она появилась вновь.

Увидев, что Анну сомневается, Нинти поспешила закрепить успех. Бодрым голосом она заявила:

— Прервать игру мы можем когда угодно. Но пока нет явных признаков угрозы, я думаю, что надо оставить всё, как есть.

— Когда эти признаки появятся, будет уже поздно, — тусклым голосом сказала Ведающая. — Они появятся тогда, когда уже ничего невозможно будет изменить.

— Хватит! — Рявкнул Энки. — Ты сама прекрасно понимаешь, что не права, но почему-то упорствуешь в своих заблуждениях. Пора уже признать, что здесь ты прокололась, Ведающая.

Нинти накрыла своей ладонью руку Энки, успокаивая его. Меньше всего ей хотелось, чтобы сейчас разразился скандал, тогда Анну может изменить своё решение в пользу Ведающей. Учёный сразу успокоился и улыбнулся.

— У ваших созданий, — грустно сказала Ведающая, — есть подобная история. Если вы её не знаете, то могу напомнить. Это история про Кассандру. Она тоже предсказывала падение Трои, но ей никто не поверил — Троя ведь была надёжно защищена. Но, тем не менее, Троя пала. Подумайте над моими словами. У нас есть только один способ сохранить наш народ, но вам он не понравится. Мы должны будем искусственно сократить продолжительность наших жизней. Какое-то время инерция мышления ещё будет тормозить наше развитие, но, потом установится новый порядок. И тогда, кроме этих ваших безумных игр появится ещё что-то, возможно, гораздо более важное. Преимущество людей перед нами в том, что они спешат жить, спешат воплотить в жизнь всё, что задумали, спешат что-то оставить после себя. Они создают семьи, заботятся друг о друге и в этом мы не можем с ними соперничать. В отличие от нас, они представляют собой единое целое. Наше же общество эфемерно, оно ничем не скреплено. Нас стоит только посильнее толкнуть и мы рухнем, как трухлявое дерево.

Анну возмущённо ударил кулаком по столу. Вокруг него закрутились огненные вихри. Таким его уже давно никто не видел. Голос гиганта внезапно понизился до инфразвука. Сверкая глазами, правитель крикнул:

— Ты точно сошла с ума! Что ты мне предлагаешь?! Подумай сама, если ты ещё не утратила эту способность. Ты сама-то согласишься жить каких-то пару тысяч лет?! По-твоему я должен ввести смертную казнь?

— Не пару тысяч лет, — робко ответила ему Ведающая, — нет, это слишком много. Я предлагаю тебе сократить продолжительность жизни анунаков до пары сотен лет.

— Она сумасшедшая, — хихикнула Нинти. — Анну, ты собираешься прислушиваться к советам этой безумной девки?

Ведающая поняла, что никто из присутствующих не воспринял то, что она сказала всерьёз. Она закрыла глаза и опустила голову. Все замерли, зная, что сейчас женщине вновь пришло очередное видение. Анну напрягся, готовясь услышать очередное пророчество. Молчание длилось очень долго, никто не решался нарушить тишину. Не смотря на свои сомнения по поводу Ведающей, Энки вынужден был признать, что чаще всего её предсказания сбываются с поразительной точностью. Заглядывать в будущее дано всем анунакам, но лишь эта необычная женщина и несколько ей подобных, способна видеть окончательный, неизменный результат. Все остальные могут в густом тумане времени вылавливать лишь промежуточные фазы, те, которые можно менять по своему усмотрению.

Но вот она открыла глаза и сказала:

— Что ж, возможно так всё и должно быть. Нам давно пора уйти. Мы исчерпали свой лимит доверия. Развиваться дальше мы просто не способны. А своими постоянными экспериментами мы измотали планету. Выхода нет. Анну, можешь забыть о том, что я говорила раньше.

Она поднялась и собралась уходить. В гулкой тишине прозрачного зала слышны были лишь шелест одежды и стук четырёх сердец. Никто не стал её останавливать. Всем хотелось поскорее избавиться от её присутствия.

— Но, послушайте меня, — произнесла она напоследок, — не позволяйте Абсо общаться с людьми. Это очень опасно.

— С ума сошла?! — От возмущения Энки даже вскочил со стула. — Да Абсо способен уничтожить тысячи таких, как эти. Никогда людям не справится с ним.

Ведающая направилась к дальнему углу зала, мягкий ковёр гасил звук её шагов. Анну заметил, что в её движениях появилась какая-то обречённость, как будто на плечах у Ведающей лежал тяжёлый груз. Внезапно она остановилась, повернулась и холодно заявила:

— Какой же ты глупец, Энки! Я не перестаю удивляться твоей безнадёжной глупости. Я не говорила, что люди могут причинить ему физический вред. Я не настолько безумна, Энки, как ты думаешь. Но Абсо ещё слишком юн и людям легко будет смутить его ум. Ты же сам говорил, что они изворотливы и коварны, а Абсо всего лишь ребёнок. Не пускайте его к людям — это ошибка… роковая ошибка.

Тёмная фигура Ведающей заколебалась, подёрнулась лёгкой искристой дымкой и бесследно исчезла, словно её здесь никогда и не было. Осталось лишь горьковатое чувство вины и тщательно скрываемый страх. Как бы ни старались эти трое держать себя в руках, но слова пророчества Ведающей, внесли в их души семена сомнения. Даже скептик Энки затих.

За стенами призрачного зала Совета бушевал буран. Ветер ломился внутрь, но напрасно и тогда он стал швыряться снегом в прозрачные стены. Казалось, что сама природа противится тому, что только что произошло.

— Что-то мне не по себе, — признался Анну. — Конечно, я не могу согласиться с тем, что тут советовала Ведающая, но есть в её словах какая-то страшная истина. Может, стоит нам прекратить этот эксперимент? — Ему хотелось, чтобы это решение принял за него кто-то другой. Он боялся той ответственности, которая неожиданно легла на его плечи.

Чувствуя, что чаша весов может сейчас наклониться в пользу Ведающей, Нинти решила вмешаться. Она встала с места и приблизилась к Анну. Высокая, статная, укрытая, словно плащом, потоками золотистой энергии, она возвышалась над сидящим правителем. Осторожно коснувшись его плеча, женщина сказала:

— Анну, не забывай, что в любой момент мы можем всё прекратить. Так зачем же торопиться. Они здесь и они в полном нашем распоряжении. Давай же хотя бы понаблюдаем за тем, на что они ещё способны. Обещаю тебе, что я лично убью их обоих, если появится хоть малейшая угроза.

Стряхнув руку Нинти со своего плеча, Анну резко обернулся и прошипел зло:

— Конечно, не тебе придётся в итоге за всё отвечать. А я не могу вот так просто забыть слова Ведающей. Мне тяжело принимать такое решение. Учтите, если бы не её бредовое предложение сократить срок жизни нашим людям, я бы, скорее всего, принял бы её сторону.

Нинти коварно усмехнулась. Прожившие несколько тысячелетий среди людей анунаки, заметно отличались от остальных своих сородичей. В них уже не было той прямоты и бескомпромиссности богов, сошедших с неба. Словно губка они впитали в себя все человеческие пороки, которые, как они считали, могут быть им полезными.

— Анну, выброси всё это из головы и положись на нас. Мы же никогда тебя не подводили. Даже, если она и права, во что я не верю, то у нас ещё достаточно времени в запасе, чтобы всё переиграть.

— Уберёте всех, кто причастен к этому делу, чтобы никто больше не смог повторить этот эксперимент. Всех! И здесь и на Земле. В живых не должно остаться никого! — Категорично заявил правитель. — И только пропустите нужный момент, тогда я сам вот этими руками серьёзно сокращу вашу жизнь. Вы всё поняли?

Нинти одарила Анну такой сладкой улыбкой, что того чуть не стошнило. Раздражённо отмахнувшись от неё, он поднялся и подошёл к прозрачной стене. Всматриваясь в белую снежную мглу, он прислонился лбом к холодной стене и застонал. Потом резко махнул рукой и исчез.

— Плохо ему, — произнёс Энки без тени сочувствия. — Я Анну не завидую. Но вот так легко и просто позволить ему разрушить всё, что создавалось многие тысячи лет, я ему не могу. Слушай, Нинти, вот кому бы я основательно сократил жизнь, так это Ведающей. Как же мне надоело её вечное нытьё! Вот только никак не могу понять, что она-то от этого всего имеет? Хотя, властью эта мутантка обладает огромной, если даже Анну к ней прислушивается, но ведь она не пользуется этой властью. И ещё я не понимаю, зачем нам знать то будущее, которое невозможно изменить?

— Успокойся. На этот раз мы победили. Но, что делать с Абсо? Как ты думаешь, стоит нам прислушаться к словам этой сумасшедшей? Не понимаю, чем они могут повредить мальчику?

— А я не понимаю, как мы сможем ему запретить что-либо. Она не соображает, что говорит, — зло сказал Энки. — Пусть он делает всё, что хочет — станет только сильнее. Общение с людьми многим из нас пошло на пользу. Посмотри на тех, кто не бывал на Земле, они же мало чем отличаются от Абсо — дети, доверчивые, наивные дети. Да их вокруг пальца обведёт даже человеческий младенец. Мне кажется, что пора нашей парочке перейти на следующий уровень. Надо их разлучить. Посмотрим, чего они стоят по отдельности. Усложним игру, а то они слишком уж расслабились. И Абсо нам в этом поможет.

Нинти прижалась к мужчине и, словно кошка, стала тереться щекой, о его плечо. Странные отношения были у этой парочки. Если бы дело происходило среди людей, то их можно было бы назвать любовниками, но на Нибиру всё было гораздо проще и сложнее одновременно. Длительными и крепкими связями здесь никто не мог похвастаться. Люди встречались, потом разбегались в разные стороны без сожаления и взаимных обид. Слишком уж долгой была жизнь анунаков, чтобы они могли связать свою судьбу навсегда с каким-то одним партнёром. Рано или поздно, но, так уж повелось, что отношения себя исчерпывают, и ничего не остаётся от былых чувств.

— Прекрати, — осторожно отодвинул её Энки. — Пора уже возвращаться. Не люблю я это место. Посмотрим, что там происходит у нашей парочки.

Невидимые стены задрожали и стали таять. Нинти поёжилась от холода. Морозный ветер пробирал до костей, а за густой пеленой снега не было видно ничего.

— Пора, — согласилась женщина и растворилась в воздухе, за ней последовал и Энки.

И вот уже они в своём привычном мире. Тепло, светло, щебечут птицы, как будто и не были они только что в царстве вечной зимы. Лишь тающие на ресницах снежинки напоминали о неприятной беседе в зале Совета.

К ним подошёл Абсо. Энки вспомнил слова Ведающей и стал внимательно рассматривать лицо мальчика, пытаясь увидеть хоть какие-то перемены и сразу же облегчённо вздохнул — Абсо не изменился. Всё тот же тёплый взгляд карих глаз и ехидная усмешка никогда не покидающая его губ. Переживать не из-за чего. Да скорее Абсо разнесёт в пыль все нейроны в головах этих смешных людишек, чем они смогут смутить его душевное спокойствие! Над воспитанием Абсо работает всё нибирийское общество, а тут какая-то сомнительная парочка, игрушки в руках анунаков. Ведающая солгала, причём солгала умышленно! Нельзя ей верить.

— Как ты, малыш? — Поинтересовалась Нинти, тщательно скрывая своё беспокойство. — Ты виделся с людьми?

Мальчик пожал плечами и весело ответил:

— У меня всё нормально. А с людьми я виделся, они такие смешные, глупые и совсем не страшные. Маленькие, даже меньше меня.

Потом он немного задумался, в шоколадных глазах мелькнула тень сомнения.

— Нинти, а ты знаешь, кто твои родители? — Спросил он непривычно серьёзно.

— Не знаю, — призналась женщина, — да и зачем это мне? А что такое?

— Ничего. Я ещё не совсем понял, что меня волнует. Но я бы очень хотел увидеть своих отца и мать. Ты считаешь, что это неправильно?

На лицо Энки легла тень. Не понравились ему эти разговоры. Что-то нарушилось. Главное, чтобы слова Ведающей не оказались пророческими. Конечно, волноваться пока рано, но не упустить бы момент.

— Зачем тебе это? — Ласково увещевала мальчика женщина. — Это люди тебе глупостей наговорили, да? Послушай, Абсо, они так всё усложняют, что и сами не могут разобраться в своих отношениях. Ты даже не представляешь, какой у них бардак в этом плане! Нам это совершенно ни к чему. Не слушай ты их, ничему хорошему они тебя не научат. Ясно?

Мальчик тряхнул головой, как будто отгоняя от себя "неправильные" мысли. Но "неправильные" мысли уходить не хотели. Что-то в словах пришельцев сильно его задело. Взрослым легко рассуждать, у них уже есть свой жизненный опыт, они знают, что правильно, что нет и могут сравнивать. А что делать маленькому мальчику, которому просто не хватает такой мелочи, как ласка? Абсо нахмурился, у него внезапно возникли сомнения в правильности того, что делают и говорят взрослые, особенно эти двое — Энки и Нинти. Он давно уже заметил, что несколько человек на Нибиру сильно отличаются от остальных и не в лучшую сторону. Мальчик знал, что эти люди когда-то посещали Землю и долгое время общались с людьми. Получается, что и взрослые тоже попали под влияние землян? Верить в это Абсо не хотелось, но интуитивно он почувствовал, что люди гораздо сильнее анунаков, только это какая-то другая сила, не та, которой обладает его народ.

К нему подошёл Энки, взял за руку и, пристально глядя в глаза, сказал:

— Абсо, ты ведь знаешь про игру?

Мальчик кивнул, ожидая продолжения разговора.

— Так вот, пора уже нашим гостям перейти на другой уровень. Мне кажется, что они слегка расслабились и даже не думают о том, чтобы хорошо раскрыться. Так может тянуться долго, если их не подстегнуть. Ты нам поможешь это сделать?

— Да, а что от меня требуется?

— Придумай, как их разлучить, уведи кого-нибудь из них подальше и запутай так, чтобы обратной дороги он не нашёл, — вкрадчивым голосом нашёптывала ему на ухо Нинти. — Ты ребёнок, от тебя они не будут ждать подвоха. Если это попытаюсь сделать я или кто-нибудь другой из взрослых, то они, скорее всего, поступят наоборот. Ты нам поможешь?

Абсо преисполнился осознанием собственной значимости. Ещё бы, ему ведь доверили серьёзное дело! Ему предложили принять участие во взрослой игре. Как и все анунаки Абсо очень любил играть.

— Я что-нибудь придумаю, — пообещал он, глядя в глаза Нинти и мечтая о том, чтобы ему поручили ещё что-нибудь важное. Детям ведь не разрешают играть во взрослые игры, а это так интересно! — Мне и самому интересно, как они будут себя вести. Знаешь, — он улыбнулся, — они такие смешные и совершенно ничего не понимают. Они не похожи на взрослых, но и на детей они тоже не похожи.

ГЛАВА 6

Лаборатория

Джокер проснулся от того, что кто-то его настойчиво тормошил. Спросонья он не сразу вспомнил, где находится. Какой-то тёмный и грязный дом, постель, пахнущая пылью, рядом… Ах, да, Марго! И сразу же вспомнилось всё. Над ним склонился тёмный силуэт. Пират присмотрелся и узнал Абсо. Мальчишка прижимал палец к губам и кивком головы предложил ему выйти из дома. Не говоря ни слова, Джок послушно вышел за двухметровым ребёнком.

Прохладный ночной воздух окончательно прогнал сон.

— В чём дело? — Спросил Джокер недовольно. — Да, пожалуй, плохо, что у тебя нет родителей, иначе они ни за что не отпустили бы тебя ночью одного. Чего тебе не спится, юное созданье?

Насмешливый тон Джока оскорбил Абсо, он собрался, было, уйти, но тут что-то вспомнил и остановился. Едва уловимая улыбка тронула его губы.

— Феликс, — не по-детски вкрадчиво произнёс мальчик, — я хочу показать тебе одно очень интересное место. Помнишь, я тебе говорил про лабораторию? Пошли, я тебе её покажу. Только ты там не шуми, ладно?

— Я, что, часто шумлю? — Спросил Джокер с сарказмом.

— Нет, — вынужден был признать мальчик, — но там может оказаться Нергал, а я его очень не люблю. Такая сволочь! — Голос Абсо зазвенел от злости. — Голос у него мягкий-мягкий, а глаза такие жёсткие-жёсткие. Его многие бояться.

— Хорошо, я буду вести себя тихо, — пообещал Джок. Но в душе он надеялся, что ему повезёт и, в конце-концов, он встретит кого-то из взрослых, да хоть этого Нергала, какой бы сволочью тот ни оказался. — А, зачем тогда ты туда идёшь?

— Там интересно, — просто ответил ребёнок.

Пират пожал плечами. Странные эти анунаки. Но, кто знает, может, у них так принято — разгуливать ночами по лабораториям? Удивляло другое, что предложил ему эту прогулку не взрослый, убелённый сединами, учёный, а ребёнок. Кто же его пустит туда? В груди шевельнулись нехорошие подозрения, но любопытство победило. Отбросив сомнения, Джокер согласился, но добавил:

— Надо Риту разбудить.

— Не, не надо, — замахал на него руками Абсо, — совсем не надо. Ей там не понравится, она же девушка, а там есть такие вещи, которые её могут напугать. Ну, да ты сам всё увидишь.

Это прозвучало многообещающе. Джок хотел, было, взять Абсо за руку, но вовремя вспомнил, что пацан не любит, чтобы к нему прикасались и не стал этого делать. Но от мальчишки не укрылось это несостоявшееся движение руки пирата, он ехидно усмехнулся и, не говоря ни слова, двинулся на север. Он даже не обернулся, чтобы проверить пошёл ли Джокер за ним или нет, настолько он был в себе уверен.

Пират оглянулся, он совсем забыл, что их новый дом невозможно так просто разглядеть. Но дверь осталась слегка приоткрытой и он смог увидеть тёмный зев грязной комнаты и спящую на кровати Риту. Нехорошее предчувствие царапнуло в груди, но он заставил себя прогнать все сомнения. В этом чёртовом мире они никого больше не знают, Абсо — единственное разумное существо, которое изъявило желание с ними пообщаться, так что выбирать не приходится.

— Эй, парень, далеко идти? — Крикнул он мальчишке. — Может, лучше полететь? Что за блажь бить ноги о камни, если можно долететь без приключений?

Не оборачиваясь, Абсо ответил коротко:

— Во-первых: я не уверен, что ты уже достаточно хорошо освоил эту премудрость, можешь упасть и разбиться. Во-вторых: ничего не получится — там стоит защита. Не переживай, это близко. У нас здесь далеко не бывает, — эта фраза показалась пирату нелепой и смешной, но от комментариев он решил отказаться.

Если бы Джок видел в этот момент выражение лица мальчика, то, скорее всего, он развернулся и пошёл бы обратно, потому что в разрисованном пигментными татуировками лице Абсо было что-то дьявольское и уж точно не детское. Но пират видел лишь его спину.

Лаборатория оказалась так же надёжно спрятана от посторонних глаз, как и их дом. Вокруг пустота и вдруг непонятно откуда возникла дверь. На мгновение Джокер замешкался, не спеша переступить порог. Он ведь Исполнитель, пусть и бывший, а Исполнители всегда остро чувствуют опасность. Вот и в этот миг сердце неприятно ёкнуло, а во рту стало сухо.

— Ну, ты идёшь? — Услышал он из-за двери голос Абсо.

'Не ходи! — кричал внутренний голос. — Остановись!'. Но, впервые Джокер не стал его слушать. Он вздохнул и вошёл в длинный серый коридор. Дверь за ним захлопнулась. Впереди маячил силуэт Абсо. Глядя на его слишком прямую спину, пират вдруг подумал: 'Абсо…лют. Имечко многообещающее, если немного подумать'. А мальчик всё шёл по бесконечному коридору и шёл, так ни разу и не оглянувшись. Джок послушно следовал за ним. Его манили многочисленные двери справа и слева, хотелось открыть хотя бы одну из них и посмотреть, что же там. Если бы он был один, то именно так он бы и поступил, но Абсо и не думал останавливаться. Вот он замер в самом конце мрачного коридора и, наконец, соизволил оглянуться.

— Ну, что же ты, — недовольно крикнул мальчик, — иди сюда!

Джок побежал. Он и сам удивился, что мальчишка успел так далеко уйти, хотя не похоже было, чтобы он бежал или ускорял шаг.

— Ты хотел знать, как мы готовим корм для эпов, — в голосе Абсо звучала издёвка, — сейчас посмотришь. Заходи. Не думаю, что тебе это понравится, но то, что не шокирует — это точно. Ты ведь Исполнитель, ты и не такое видал. Верно, Феликс?

Джокер пожал плечами. Он не собирался открещиваться от своего прошлого. Да, он был Исполнителем. Да, он убивал людей, убивал жестоко. Но это были преступники и получили они то, что заслужили. Вот только никогда за всю свою жизнь ему и в голову не приходило, что людей можно было использовать, как корм и не важно для кого. Ему попадалось несколько людоедов, но даже их он казнил, не прибегая к таким экстремальным методам… Хотя… Джокер усмехнулся, вспоминая, как он заставлял одного из этих извращенцев пожирать самого себя. Он аккуратно отрезал от тела мерзавца ровные порционные куски и запихивал ему в рот…

Дверь распахнулась и перед глазами пирата возник большой холодный зал, облитый синим светом. Джокер немного замешкался, но потом, всё же вошёл. И эта дверь тоже захлопнулась сама собой, казалось бы, какая ерунда, но почему-то мужчине показалось, что это кто-то невидимый закрыл за ним клетку, в которую он сам добровольно вошёл.

— Смотри, — сказал мальчик, — вот они — корм. Здесь они хранятся до тех пор, пока в них не возникнет необходимость. Видишь ли, корм долго не живёт. Почему-то они убивают сами себя и друг друга. Смешные создания, чего им не живётся?

Джок мог бы ответить ему на этот вопрос, но понимал, что никому этот ответ не нужен. Он всматривался в длинные ряды ледяных призм, внутри которых неподвижно застыли человеческие тела, слишком бледные, чтобы быть живыми людьми. Это напоминало какую-то сюрреалистическую картину. В помещении было слишком холодно, но пират не спешил уходить. Он поймал себя на мысли, что его завораживает это необычное зрелище, была в нём какая-то противоестественная красота и величие. Он шёл по залу, всматриваясь в лица людей, такие безмятежные и неподвижные, что не верилось, что когда-нибудь эти создания смогут ожить. Необычное состояние охватило его, как будто время замедлилось и стало настолько тягучим, что казалось, будто его можно даже потрогать. Джокер усмехнулся. 'Забавно, — подумал он, — а можно дотронуться до времени, если сильно изменить его свойства?'. Он вспомнил свои эксперименты с временем и то, насколько ему после этого было плохо.

— Чёрт! — Вырвалось у него. — Зачем ты это делаешь?

Он обернулся, но Абсо исчез, лишь полуотрыкрытая тяжёлая дверь говорила о том, что мальчишка здесь действительно был. Пират выругался и рванул к двери. Почему-то ему казалось, что стоит немного помешкать, как она вновь захлопнется и тогда он никогда не сможет отсюда выбраться.

Он стоял в пустом коридоре и смотрел по сторонам. Мальчишка, как сквозь землю провалился. Джокер стал долбиться то в одну, то в другую дверь, но все они оказались надёжно запертыми. Тогда он направился к выходу. Джок и сам не мог понять, почему ему так тревожно, такое с ним бывало крайне редко, можно сказать, что ничего подобного в его жизни вообще не было. Тревога нарастала с каждым шагом, становилась почти материальной. Когда он, наконец, добрался до входной двери, сердце его непривычно гулко забилось. Он изо всех сил пнул её ногой, будучи абсолютно уверен, что и она надёжно закрыта. Какова же была его радость, когда дверь с тихим шуршанием распахнулась! Но… Выхода не было. Перед глазами Джокера возник ещё один тёмный коридор с множеством запертых дверей. Ему даже показалось, что это всего лишь зеркало, которое отражает то, что находится у него за спиной. Пират сделал шаг и услышал, как массивная дверь за ним автоматически закрылась.

— Вот малолетняя сволочь! — Выругался Джок, идя по коридору и толкая одну дверь за другой. Все они оказались заперты, впрочем, ничего другого он и не ожидал. Но надо было искать выход. Пират уже понял, что это будет нелегко. Он вспомнил своё новое жилище, находящееся одновременно сразу в двух разных местах.

— Что вам от меня надо? — Крикнул он, не очень-то рассчитывая на ответ. — Какого чёрта?! Выпустите меня отсюда!

За его спиной раздалось тихое покашливание. Джокер резко обернулся и замер. Метрах в десяти от него стояло странное существо. Оно было большим, серым и отдалённо напоминало, стоящего на четвереньках человека, очень отдалённо.

— Твою мать, — выругался пират. — Что за тварь?!

Серая кожа существа бугрилась многочисленными наростами, четырёхпалые конечности мерно скребли холодный пол, изо рта капала вязкая слюна. Но больше всего Джока поразили глаза чудовища, человеческие глаза, полные страдания и боли. Он был Исполнителем, он привык видеть это выражение на лицах своих жертв, но тот момент перед ним стоял не человек. Странное создание больше походило на животное или на жертву каких-то чудовищных экспериментов. Скорее всего, так всё и было, ведь это лаборатория. Для себя Джокер сделал вывод, что анунаков никак нельзя упрекнуть в излишнем гуманизме.

А дальше произошло то, чего он никак не ожидал. Тварь зашипела, потом припала на передние лапы и прыгнула. В два прыжка она оказалась рядом с пиратом, жуткая и неприятная до омерзения. Если бы Джок не отступил в сторону, то эта огромная туша упала бы на него и раздавила бы своим весом. Страх так и не появился. Была лишь брезгливость и непонятно откуда взявшееся сочувствие. Убивать существо ему не хотелось, но, похоже, иного выхода не было. Когда животное поднялось с пола и, цокая когтями об пол, двинулось на него, пират собрал все свои силы, сконцентрировал их в центре ладони и, выбросив руку навстречу чудовищу, послал в него мощнейший энергетический заряд.

Не было никаких огненных шаров, никаких вспышек, молний и фейерверков, лишь лёгкое шипение и бодрящий запах озона. Тварь отбросило на несколько метров, в воздухе запахло горелой плотью. В груди животного образовалась большая дыра с запёкшимися краями. Джок заметил, что мышцы у дьявольского создания не красные, как у всех теплокровных, а грязно-серые, с лёгким бурым налётом.

— Шёл бы ты к себе домой, — посоветовал пират существу. — Не хочется мне тебя убивать, тебе и так не сладко здесь. Давай же, уходи.

Тварь постаралась подняться. Несколько раз она нелепо заваливалась на бок, но не оставляла своих попыток. Наконец, существу удалось удержаться на ногах. Джокер надеялся, что оно отстанет и пойдёт своей дорогой, но животное направилось в его сторону. Теперь в глазах этого нелепого гибрида уже не было ни боли, ни страдания, ничего, кроме ненависти и желания разорвать своего врага на мелкие кусочки.

— Сам виноват, — пожал плечами бывший Исполнитель, — я этого не хотел. Ты ни в чём не виноват…

Ещё один бросок и ещё один удар. На этот раз в воздухе мелькнула голубоватая вспышка и голова чудовища слетела с плеч. Уже безголовое оно ещё сделало несколько шагов и грузно упало на пол. Лапы твари несколько раз дёрнулись и на этом поединок закончился. Зеленовато-серая жидкость хлынула из шеи поверженного монстра и тут же впиталась в пол, не оставляя после себя никаких следов. 'Кровь — не вода': — вспомнил Джок, но здесь, в этом зыбком, ненадёжном мире даже кровь превращается в воду. Переступив через серую тушу, пират отправился дальше. На душе у него было скверно. Там, дома, теперь он называет домом это замызганное вечно тёмное жилище, осталась Рита, совсем одна, без защиты и без помощи. Рита, которая ещё даже толком не разобралась в своих новых возможностях, которая с большим трудом выдерживает атаку эпов. От отчаяния Джок заскрипел зубами.

— Я должен вернуться, чего бы мне это ни стоило, иначе она погибнет, — убеждал он самого себя и вновь куда-то шёл, натыкаясь то на запертые двери, то на бесконечную паутину одинаковых тёмных ходов.

После многочасового блуждания по лабиринтам лаборатории он чувствовал себя совершенно разбитым. Никогда раньше такого с ним не было. Даже тогда, когда его пытались убить, даже после жесточайших побоев, даже умирая и возрождаясь вновь благодаря таланту своего друга Леона Карраччи, он всегда ощущал в себе бурление этой непонятной силы, которая досталась ему от отца вместе с кровью анунаков. Теперь же ему казалось, что это здание высасывает из него все соки. Такой слабости Джокер не чувствовал даже после сложнейших операций. Запутанное во времени и изломанное в пространстве здание лаборатории напоминало ему клубок переплетённых змей, где трудно разобраться, где хвост, а где голова. Он даже чувствовал, как оно, это здание, постоянно меняется в угоду какому-то невидимому извращённому существу, которого пират уже научился ненавидеть.

— Дом-вампир, — устало сказал он сам себе, — такого в моей жизни ещё не было. Что ж, попытаюсь и к этому приспособиться.

Усталость вязала его по рукам и ногам. Тяжело вздохнув, пират сел прямо на пол и упёрся спиной в запертую дверь. Она тихо щёлкнула и поддалась. Джокер едва не упал. Он был уверен, что попал в ещё один бесконечный коридор и от отчаянья уже готов был завыть. Но на этот раз перед ним появилось нечто новое. Узкая прямоугольная комната, освещённая ярким светом, источник которого находился непонятно где. Посередине стоял белый гладкий стол, а на нём… Он не сразу понял, что же такое находится на столе, лишь, подобно зверю, учуял запах крови и страха.

Исполнитель много успел повидать за свою жизнь. Он часто заставлял страдать других, но никогда не получал от этого удовольствия — работа есть работа. Совесть никогда не тревожила его крепкий сон. Но то, что предстало перед его глазами, показалось ему издевательством над человеческой природой. Теперь он понял, чем был тот гибрид, который на него напал.

На белой столешнице лежали истерзанные, но ещё живые человеческие тела. Они напоминали чудовищный конструктор, из которого кто-то пытался собрать что-то новое. Отрезанные руки и ноги, сложенные аккуратной кучкой в гладкой белой ёмкости, органы неизвестных животных, приготовленные для трансплантации.

— Кто же тот маньяк, который здесь так развлекается? — Растерянно спросил он пустоту и осмотрелся по сторонам, надеясь увидеть хоть кого-то, кто мог бы ответить на его вопрос. Он не понял, а почувствовал, что этот безумный экспериментатор проводит свои бесчеловечные опыты не ради знаний, не наказывая провинившихся, не пытаясь усовершенствовать имеющийся в его распоряжении вид. Нет. Всё это он делал от скуки. И эти изуродованные, истерзанные человеческие тела для него лишь способ хоть как-то развлечься. И это было для него самым страшным. Теперь анунаки не казались ему высшей расой, существами почти совершенными, лишёнными пороков и недостатков.

Не желая больше оставаться в этом месте и смотреть в обезумевшие от страха и боли глаза несчастных, Джокер тихо вышел из страшной комнаты и прикрыл за собой дверь, не дожидаясь, когда она закроется сама.

И вновь путь в никуда, бессмысленный и бесконечный. В какой-то миг ему показалось, что он нашёл выход. Дверь, которая, как он полагал, вела на свободу, легко поддалась. Вслед за вздохом облегчения последовало разочарование. Да, эта дверь открылась, но не наружу. Очередное сюрреалистическое зрелище. На этот раз у его ног зияла пропасть, но над ней в воздухе парила большая платформа, похожая на остров в океане. На платформе всё те же ледяные призмы, но гораздо большего размера. В них Джокер разглядел непонятных существ — гремучую смесь из рептилий и скорпионов. Что-то настолько неприятное и угрожающее, что на этот раз пират лишь порадовался, что ледяная тюрьма лишила этих созданий не только подвижности, но и самой жизни. Он уже не задавал себе лишних вопросов. Зачем анунакам понадобились эти твари, его не интересовало. После того, что он увидел в 'операционной', любое безумие стало казаться ему нормой. Обитали ли эти существа на Нибиру, или были созданы искусственным путём, какая теперь разница?

Стоя на краю пропасти, Джокеру вдруг в голову пришла дикая мысль: 'А, что, если прыгнуть вниз? Может, именно там и находится выход их этого безумия?'. Он пытался увидеть то, что находится на дне, но ничего не получилось — всё скрывали серебристые облака. 'Что же это за здание такое? — думал пират растерянно. — Какого же оно размера?! И вообще, как можно соорудить нечто подобное?'. Способность анунаков гнуть и сворачивать пространство по своему усмотрению теперь предстала перед ним во всём своём непостижимом величии. И тут же появилась запоздалая горькая мысль, что выиграть в игре с этими существами невозможно никогда, даже, если в тебе и течёт какая-то толика их крови. И всё-таки он решился.

Падение длилось долго, как будто падал с неимоверной высоты. Он никак не мог взять под контроль свою способность к левитации, мешала необъяснимая усталость. Кое-как он смог сгустить воздух вокруг себя настолько, что он по консистенции стал походить на воду.

Когда его ноги коснулись пола, он вздохнул облегчённо. Ещё несколько минут назад Джок был уверен, что разобьётся вдребезги, даже мокрого места не останется. Немного придя в себя, осмотрелся и обречённо вздохнул. Опять всё тот же серый, пустой коридор с многочисленными дверями. Впервые за много лет пират почувствовал отчаяние. А потом на него накатила такая волна злости, что он уже ничего не соображал. Джокер попытался открыть одну из дверей, но, всё напрасно. Тогда, не соображая, что делает, он, собрав всю свою силу, ударил по ней. Дверь вместе со стеной заколебалась и пошла волнами, но устояла. Тогда последовал второй удар, но и он не принёс никаких результатов. Пират точно знал, что такого натиска не выдержала бы даже бетонная стена толщиной в метр.

Выругавшись, он вновь побрёл вперёд, преодолевая слабость и отчаянье. Теперь до него дошло, что мальчишка не просто так позвал его сюда. Абсо заманил его в ловушку, из которой нет выхода, во всяком случае, для него нет. Джокер не удивился бы, узнай, что то здание, в котором он находился, размещено сразу в нескольких временах. Его размеры поражали, оно представляло собой целый мир, непостижимый, искусственный, со своими правилами и законами. Мир, попасть в который не составляло труда, но выбраться из него могли только те, кто его создал.

И тут он услышал зов! Каждая клетка его тела мгновенно отозвалась на этот призыв. 'Услышал', как нелепо звучит, но иного слова он не мог подобрать. Не было слышно ни малейшего звука и всё же что-то необъяснимое манило его в темноту этого бесконечного коридора, как будто там находилась сказочная сирена и распевала свои убийственные песни. Его тело больше ему не принадлежало. Ноги сами несли его в нужном направлении, подчиняясь приказам невидимого кукловода.

Впереди Джокер увидел полосу света. Сердце его радостно забилось, появилась хоть какая-то надежда. Он боялся поверить, что, наконец-то, ему улыбнулась удача и через несколько минут он будет на свободе. Когда он открыл дверь, то остолбенел от неожиданности. Нет, это не был выход наружу, но…

Посреди ярко освещенной комнаты стоял настоящий великан метров четырёх ростом. От него исходил мягкий свет. Исполин стоял неподвижно, задрав голову вверх и закрыв глаза, словно молился. Он держал в руках две металлические спирали, раскалённые до бела.

Джокер не решался заговорить, чтобы не нарушить непонятный обряд. Почему-то он был уверен, что это именно обряд. Но тут анунак сам заговорил, всё еще не открывая глаз:

— Здравствуй, Феликс. Давно тебя жду.

Голос у него был нежным и певучим, но теперь, после всего, что с ним произошло, пират больше не верил этим существам, будь они хоть ангелами.

— Могли бы и позвать, если так долго ждали, — хмуро заявил Джок. — Можно подумать, что я знаю, где тут у вас что находится.

— Я звал, — рассмеялся гигант и открыл глаза. Они у него оказались удивительно выразительными, орехового цвета. — Ты и пришёл сюда только потому, что я тебя позвал.

— Может, — осторожно спросил пират, — вы будете настолько любезны, что подскажите мне, как отсюда выбраться? Кстати как ваше имя?

В глазах анунака, тёплых и лучистых, появилась насмешка.

— Разве моё имя тебе что-нибудь скажет? Ну, хорошо, меня зовут Нергал. Тебе стало легче от того, что ты узнал моё имя?

Легче Джокеру не стало. Сразу же вспомнились слова Абсо: 'Там может оказаться Нергал, а я его очень не люблю. Такая сволочь! Голос у него мягкий-мягкий, а глаза такие жёсткие-жёсткие. Его многие бояться'. Бесстыже разглядывая гиганта, Джокер пришёл к выводу, что мальчишка лгал. Глаза Нергала не были жёстким, наоборот, в них плескался тёплый покой, они обещали освобождение, они успокаивали и навевали сон.

— А, что вы здесь делаете, — зевнув, спросил Джок.

— Плету паутину, — просто ответил великан.

Сил у пирата не осталось даже на удивление, он опустился на пол, потому что ноги его больше не держали и произнёс голосом, лишённым всяких интонаций:

— Паутину, как паук? Не вижу здесь паутины.

Нергал одарил его тёплой, нежной улыбкой, от которой на душе стало легко и уютно и тихо сказал:

— Это другая паутина, не для тела, а для души.

— И для кого она предназначена, — голос Джокера утратил свою силу и стал похож на шелест сухих листьев.

— Для тебя, малыш Феликс, — теперь пират уловил в интонации Нергала угрозу и попытался освободиться от непонятного оцепенения, свалившегося на него так неожиданно, но лишь ещё больше обессилел.

— Не дёргайся, Феликс, — ласково увещевал его анунак, — вспомни, что происходит с мухой, попавшей в паутину. Чем больше она сопротивляется, тем сильнее запутывается. Тебе надо отдохнуть.

Он соединил две спирали и они приобрели вид молекулы ДНК. Яркая, до боли в глазах, вспышка озарила комнату и сразу же Джокер погрузился в белую, сияющую пустоту, где не было ни звуков, ни запахов, ни цветов. Последней мыслью, которая мелькнула в голове у пирата, было: 'Как странно, я почему-то всегда считал, что пустота должна быть обязательно тёмной и непроглядной, как сама ночь. А она, оказывается, белее снега'.

ГЛАВА 7

Ночной визит

Джокер пропал. Рита не находила себе места. Как сквозь землю провалился. Самое страшное, что здесь, на этой сумасшедшей планете он действительно мог провалиться сквозь землю, с ним вообще могло произойти всё, что угодно. Девушка бродила вокруг дома, боясь отойти слишком далеко, чтобы не потерять его раз и навсегда. Она рискнула вылезть в окно, чтобы обследовать остров, на котором находилась вторая половина их странного жилища, но пирата и след простыл. Пошли уже четвёртые сутки с момента его исчезновения. Как ни старалась Рита держать себя в руках, но всё чаще на неё наваливалось отчаяние. Ночью ей снились кошмары. Жизнь её превратилась в одно сплошное ожидание и страх.

…Кто-то очень большой схватил её за волосы и тащил за собой куда-то по длинному, забрызганному кровью коридору. Везде валялись чудовищных размеров человеческие органы. Само это здание казалось каким-то огромным живым организмом, оно дышало, издавало чавкающие и хлюпающие звуки, как будто что-то пережёвывало и даже пыталось что-то сказать низким, гудящим голосом. От ужаса ей хотелось завыть, но из горла не вырвалось ни звука. Всё, что она могла себе позволить — это лишь беззвучные слёзы. Её мучитель изо всех сил дёрнул её за волосы и она с ужасом почувствовала, как они легко отделились от головы, словно на ней был надет парик. Рита упала на пол и только теперь смогла увидеть того, кто стоял перед ней. Это был настоящий великан, весь разукрашенный пигментными татуировками. И, кроме татуировок, на нём больше ничего не было. Взгляд её скользнул в область его паха и девушку парализовало от страха. Гигант был возбуждён не на шутку. 'О, Боже! — взмолилась она во сне. — Это никак не может быть человеческим органом, это какое-то орудие пыток!'. Она скорчилась, пытаясь стать ещё меньше, чтобы великан потерял к ней интерес и оставил в покое. Его намерения были ясны и он надвигался на Риту медленно, но неотвратимо. Рита замерла и закрыла глаза. Ей казалось, что, если не смотреть, то всё исчезнет само собой. Но даже сквозь веки она видела, как это невозможное существо наклоняется к ней и подхватывает на руки. Когда исполин стал срывать с неё одежду, Рита, наконец, смогла закричать и принялась яростно сопротивляться. Потом всё изменилось. Рита не сразу поняла, что она уже проснулась, что-то разбудило её, но она не могла разобрать, что именно. Постепенно до неё дошло, что в доме кроме неё есть ещё кто-то. Она всматривалась в темноту, дрожа от страха и от надежды. Возможно, это вернулся Джок…

Лёгкая полупрозрачная тень склонилась над ней, тень женщины. От страха Рита замерла, даже дыхание затаила.

— Кто здесь? — Спросила она почему-то шёпотом.

— Не бойся, Марго, я не сделаю тебе ничего плохого, — услышала она такой родной голос матери.

— А-а-а-а, — заскулила девушка, — этого не может быть. Кто ты?

— Я — та, кого ты видишь перед собой. Я — твоя мама. Не думаю, что ты меня забыла. Почему ты меня боишься, разве я тебя когда-нибудь обижала?

— Этого не может быть. Ты привидение? Я поняла! Ты — продолжение моего кошмара. Оставь меня в покое, не мучай.

Тёплая узкая рука коснулась её щеки. Запах. Это точно был запах её матери и никакое привидение не может так пахнуть, оно вообще не должно иметь никакого запаха. Невозможное оказалось возможным. Разум отказывался принимать этот факт, но душа уже сделала свой выбор.

— Как же так? — Растерянно спросила девушка. — Я же видела вас мёртвыми. Скажи, что это за планета? Может, мы умерли и попали на тот свет? Я ничего не могу понять.

Женщина уселась на краешек кровати и взяла её за руку. И сразу же, как в детстве, пропали все страхи и улеглись тревоги. Кошмары, мучающие Риту все эти дни, отступили.

— Успокойся, Марго, вы не умерли и мы с отцом тоже никогда не умирали. Все эти годы мы жили здесь, на Нибиру, в этом самом доме. И это всё ещё этот свет, а вовсе не рай и не ад. Сейчас я тебе всё объясню. Нас забрали за несколько минут до аварии. Это произошло недалеко от Нибиру. Сопротивляться мы не могли, на нас напало непонятное оцепенение и всё, что с нами происходило, мы воспринимали, как нечто, нас не касающееся. Те, кого вы похоронили на Земле, это были всего лишь наши клоны, никогда не жившие тела. Их вырастили здесь, в лаборатории и доставили на наш корабль. Они так и не успели очнуться от своего сна. Клоны, Рита, пустые, безмозглые тела, ничего не содержащие оболочки.

Надо же, как всё просто! Рита облегчённо рассмеялась. Все эти десять лет она никак не могла смириться со своей потерей. Ей хотелось, чтобы произошло чудо и родители оказались живы и вот это чудо произошло.

— А папа, — спохватилась она, — он тоже всё ещё жив? Я хочу его увидеть. Почему он не пришёл?

— Видишь ли, доча, папа самый обычный человек и его век короток, поэтому значительную часть своей жизни он проводит в паутине…

Девушка сморщилась. Смысл сказанного матерью она постичь не могла. Что значит 'в паутине' и почему папа должен там находиться? Увидев на её лице удивление, Алиса поспешила объяснить:

— Нет, конечно, это не та паутина, о которой ты подумала и паук тут не при чём. Паутина — это серия импульсов, которые пронизывают каждую клетку и приводят организм в состояние, сходное с анабиозом, ну, или что-то похожее. Тело, как будто отделяется от души, чувства и желания исчезают. Паутина опутывает душу, превращая её в своеобразную куколку. Все биологические процессы в организме замедляются настолько, что человека можно спутать с трупом. Таким образом можно значительно продлить жизнь.

Рита шмыгнула носом, пытаясь сдержать слёзы. Её раздирали на части противоречивые чувства. Хотелось плакать и смеяться и в то же время её всё ещё продолжали мучить сомнения, слишком уж всё было хорошо, чтобы оказаться правдой. Она включила своё ночное зрение и стала внимательно рассматривать гостью. Оказалось, что за десять лет мать нисколько не изменилась, как будто она никуда и не исчезала. Память старательно восстанавливала прежний образ, чтобы девушка смогла убедиться в том, что её не обманывают.

— Почему же вы не вернулись? — Спросила она с горечью. — Мне без вас было так плохо! — Слезинка медленно сползла с её носа и упала на руку матери. — Ну, хотя бы дали мне хоть какую-нибудь весть о себе.

Алиса грустно улыбнулась. Её повзрослевшая дочь имеет право задавать свои вопросы, вот только ответить на них будет трудно. И дело даже не в том, что для многого, что происходит на Нибиру, она так и не смогла найти хоть сколько-нибудь достойного объяснения, а в том, что теперь они почти перестали быть родными людьми. Чувства остались, но к ним примешалось что-то чужое, инородное. Жизнь среди анунаков изменила Алису, на многие вещи она стала смотреть по-другому.

— Мы не могли, потому что нас не отпускали, — ответила мать просто. — Отсюда невозможно сбежать. — Она отвернулась, пряча от дочери глаза, чтобы та не увидела в них слёзы. — Но мы всегда знали, что однажды ты здесь появишься.

— Откуда вы могли это знать, если даже я до самого последнего момента этого не знала? — Горько усмехнулась Рита.

— Нам сказали. Видишь ли, нас забрали только для того, чтобы хоть немного уравнять шансы в этой игре, — Алиса заметила, как скривилась девушка при этих словах. — Да, малышка, для них это игра и они хотели бы играть с достойным соперником, но вы пока ещё слишком слабы и кто-то должен вам помогать и подсказывать, что и как…

— И анунаки для этого выбрали вас, — продолжила девушка. — Всё верно просчитано. Кому же ещё, как не своим родителям, я смогу так доверять?! Но, мама, у меня к тебе вопрос и ты постарайся ответить на него честно, — взгляд Риты стал жёстким и колючим. — Скажи, а я, действительно, могу тебе доверять? Здесь, на этой сумасшедшей планете за столько лет вы ведь могли сильно измениться.

Алиса тяжело вздохнула. Она признала право дочери на сомнения — слишком уж много воды утекло с тех пор. Когда они с Алексом покидали Землю, она уже знала, что им не суждено вернуться обратно. Больше всего на свете ей хотелось забрать с собой Риту, но это было бы нарушением всех договорённостей.

— Можешь, Марго, — грустно произнесла Алиса, — именно для этого нас здесь и держат. Сейчас я тебе кое-что объясню, чтобы для тебя не оставалось в этой истории белых пятен. Когда я встретила Алекса, то поняла, что это моя судьба, единственный мужчина, созданный для меня и только для меня. Это было похоже на болезнь. Но я не могла согласиться выйти за него замуж, потому что, как ты теперь уже знаешь, я — Исполнитель, а нас создают стерильными. Тогда я решила рискнуть и полетела к Кортесу. Веришь, я готова была принять любые его условия, но, когда он мне рассказал, чем придётся заплатить за такое простое женское желание, я не сразу согласилась. Он мне рассказал всё, что должно случиться в будущем и объяснил, какую роль мы с твоим отцом должны сыграть во всём этом деле. Я заранее знала и про аварию, и про то, что нас заберут на Нибиру, и даже про то, что спустя десять лет ты явишься сюда со своим избранником.

— Этого не знала даже я! — Недоверчиво воскликнула Рита.

— А они знали, они всё рассчитали. Они игроки, дочь, серьёзные игроки.

— А папа знал?

— Теперь знает, — Рита видела, что матери трудно говорить на эту тему. — Но тогда, тогда он ни о чём не догадывался — это было частью нашего договора с Кортесом. Если бы я хотя бы словом обмолвилась Алексу об этом, то ни ты, ни он не спаслись бы. Они способны на всё. Если бы ты только знала, как я хотела, чтобы этот полёт не состоялся! Годы шли и постепенно с немного успокоилась. Но, когда пришло назначенное время, то отступать было уже поздно.

Рита отстранилась от матери.

— И отец, когда всё узнал, тебя простил?

— Марго, — голос женщины стал тихим и печальным, — Алекс очень тебя любит и он сказал, что это не большая плата за то, чтобы ты появилась на свет. Наверное, я тебе кажусь сейчас чудовищем, ведь я обманула своего мужа, позволила себе самостоятельно выбирать его судьбу, но это не так. Пойми, иначе тебя бы просто не было.

Маргарита никак не могла разобраться в своих чувствах. Мать, конечно же, права и нельзя упрекать её за то, что произошло десять лет назад, но до чего же это всё несправедливо по отношению к отцу! Он ведь ничего не знал и не мог хоть как-то влиять на ситуацию, он стал разменной монетой в этой дикой игре могущественных существ.

Она вспомнила, как в детстве отец брал её в путешествия, учил управлять кораблём. А ещё он всегда привозил из дальних странствий для неё разных забавных зверюшек, смешных и безобразных. Таких домашних питомцев вскоре набралось на небольшой зверинец. Он обращался к дочери не иначе как 'моя королева' и рассказывал ей истории про королеву Марго, иногда в шутку называя 'Маргаритой Валуа'. И девочка искренне верила, что, когда она вырастет, то станет настоящей королевой и все будут обращаться к ней: ' Ваше величество'. Часто, когда её никто не видел, она стояла перед зеркалом и изображала, как ей тогда казалось, царственный взгляд. И этот самый взгляд так и остался с ней на всю жизнь, вошёл в привычку. Уже потом из-за него её все стали считать зазнайкой, но девушку этот факт нисколько не огорчал.

— Я хочу увидеть отца, — угрюмо сказала она, так и не решив для себя, прощать мать за то, что она натворила или нет. И Алиса почувствовала в её интонациях, что прощение откладывается на неопределённое время. Вздохнув, женщина обняла Риту и прижала к себе. Первым порывом у Риты было отстраниться, но от матери шло такое тепло и такое спокойствие, что она не стала этого делать. Окончательно измотавшись за эти четыре дня, девушка больше не желала оставаться в полном одиночестве.

— Ты, конечно же, его увидишь, — ласково произнесла Алиса, но чуть попозже. А сейчас я вынуждена сказать тебе кое-что неприятное, — она осеклась и замолчала.

— Что такое? — Напряглась Маргарита. — Случилось что-то плохое? С папой? Говори же!

— Нет, не с папой, с Феликсом. Он в большой опасности и помочь ему не может, кроме тебя, никто.

Рита замерла. В горле запершило, на глаза навернулись слёзы. Закашлявшись, она, с замиранием сердца, спросила:

— Что с ним?

— Он попал к Нергалу в паутину. Мы с Алексом помочь ему не можем. Видишь ли, мы меченные и ни одна дверь лаборатории перед нами не откроется, а вот у тебя может получиться, но…

Женщина обречённо замолчала. То, что она собиралась рассказать, пугало даже её саму. Ей не хотелось, чтобы дочь так рисковала. Судьба Феликса волновала её гораздо меньше, но Алиса прекрасно понимала, что без Джокера шансов у Риты вернуться домой нет никаких.

— Видишь ли, — начала она осторожно, — паутина Нергала безвредна, если в ней находишься не очень долго. А, если человек там задержится надолго, то он умирает. Но триста двадцать лет тому назад был один случай, когда длительное пребывание в паутине обошлось без жертв, но… Тот человек, вернее анунак, когда освободился от паутины, стал другим, совершенно другим. Получилось совсем как в случае с куколкой и бабочкой. После этого многие хотели повторить его эксперимент, но все они погибли.

— И кто этот счастливчик? — Спросила Рита. — Насколько сильно он изменился?

— Этого я не знаю, меня в такие вещи не посвящают. Но речь сейчас не о нём, а о Феликсе, если его вовремя не освободить, то долго он не продержится. А сам он из паутины не сможет выпутаться, это никому не под силу, даже самим анунакам.

Рита вскочила с кровати и направилась к двери. Алиса осталась на месте. Она посмотрела и сказала коротко, но ясно:

— Остановись.

Девушка замерла. Потом оглянулась и с недоумением посмотрела на мать.

— Куда ты собралась? — С вымученной улыбкой спросила Алиса.

— Спасать Джока, — ответила Рита.

— Ты даже не знаешь, в какую сторону надо идти и что делать. Сядь на место и выслушай меня. Я ещё не всё сказала.

Рита вернулась на место и стала ждать дальнейших разъяснений. Алиса смотрела на нее, не отрывая глаз, и в её взгляде Рита прочла застарелую боль. Девушке стало стыдно. Какое право она имеет судить свою мать?! Разве не об этом она мечтала всё это время? Почему за несколько минут мама вдруг стала для неё такой чужой и виноватой во всех бедах? А ведь видно, что она слышит мысли своей дочери или догадывается об их содержании. 'Наверное, это больно': — подумала Рита и опустила глаза.

— Слушай меня очень внимательно, — заговорила, наконец, Алиса. — Здесь есть одно здание… Вернее, это не совсем здание. Я и сама не могу понять, что это такое, кем, когда и для каких целей это всё создано. Думая, что и сами анунаки не очень-то хорошо это понимают. Есть версия, что это своего рода макет альтернативной вселенной, что у него нет ни начала, ни конца. Туда легко попасть, но оттуда очень трудно найти выход. Запомни, когда ты окажешься в лаборатории, то будь очень осторожна с дверями. Никогда не входи сразу, сперва посмотри, что там, за дверью. Иначе ты можешь оказать где угодно, в том числе и в открытом космосе или в каком-то мире, абсолютно непригодном для человека. Но чаще всего там будут бесконечные коридоры или помещения лаборатории.

Рита попыталась представить то, что описывала её мать и поняла, что её воображение отчаянно буксует перед этой непосильной задачей. Целая вселенная, заключённая в одно здание! Ей даже стало немного страшно, но ненадолго.

— И ещё одну вещь ты должна запомнить, — продолжила Алиса, — если услышишь зов Нергала, то быстро иди в другую сторону. Никогда не иди на зов, — в голосе матери Рита уловила не просто опасение, а страх и отвращение. — Неискушенному человеку трудно в этом разобраться, потому что зов Нергала это не какой-то конкретный звук, это нечто иное. Сначала на человека накатывает странная усталость и равнодушие, потом это состояние усиливается, а потом, когда источник этого зова становится достаточно близким, то тело перестаёт подчиняться и тогда уже бесполезно пытаться убежать. Ты сама явишься к нему, в его паутину. Уж я-то видела, как это происходит! Избегай Нергала всеми правдами и неправдами. Этот паук сидит в центре своей паутины и ждёт очередную жертву. Как же я его ненавижу! — Это было сказано с такой страстью, с такой ненавистью, что Рите стало страшно. Она про себя ещё раз повторила это имя — Нергал. Ей захотелось узнать побольше об этом существе. Почему-то он так и представлялся ей в виде огромного, мохнатого паука.

— Мама, а кто он такой этот Нергал? — Робко спросила она, чувствуя, как тает между ними лёд и возвращается прежнее доверие.

Глаза Алисы полыхнули огнём, почти таким же, как и у Джокера, когда он зол, а воздух в доме стал накаляться. На лбу у девушки проступили капельки пота и она вытерла их тыльной стороной ладони, но ничего не стала говорить матери, понимая, что в этот момент Алиса собой не владеет. Только теперь Рита смогла окончательно убедиться, что её мать настоящий Исполнитель.

— Нергал — это самое отвратительное существо из всех, кого я встречала в своей жизни, хотя по его виду этого не скажешь. Всё, чего я хочу, так это того, чтобы ты с ним так никогда и не встретилась. Его не любят даже сами анунаки. Это настоящее чудовище!

— Ма, расскажи о нём, — попросила Рита, — я ведь должна знать, кто же он такой и чего от него ждать.

— Ничего хорошего, — грустно вздохнула мать, — поверь лучше на слово. Избегай Нергала.

— Но я же должна знать, кого и почему я должна избегать, — заупрямилась девушка. — Своего врага надо знать в лицо, — она нервно хихикнула.

Алиса тяжело вздохнула. Разговоры о Нергале выбивали её из колеи. Говорить о нём она не хотела и была бы рада никогда в жизни больше не слышать этого имени. Но волновало её другое. Сейчас, когда между ней и дочерью протянулась тоненькая ниточка понимания и доверия, когда неуверенно возвращается любовь и её девочка уже готова всё понять и простить, отвратительная и позорная правда о Нергале может всё разрушить окончательно и бесповоротно.

— Он сумасшедший, — начала она тихо, — но так сразу это не заметно. Его интересует только смерть и больше ничего. От тех экспериментов, которые он проводит в лаборатории, даже анунаки не в восторге. Понимаешь, у этого психа есть одна навязчивая идея — он хочет заглянуть за черту. Анунаки ведь не боги и то, что находится за гранью жизни, им так же, как и нам, неведомо, ведь ещё никому не удавалось вернуться с того света. А Нергал считает, что можно создать такое существо, которое сможет вернуться и всё ему рассказать. Свою паутину он создал, пытаясь докопаться до истины.

— Ну и подох бы сам! — Вырвалось у Риты. — Увидел бы всё своими глазами. Зачем ему это нужно, мам?

— Понятия не имею! Как можно разобраться в том, что творится в голове у такого существа? Даже на фоне остальных анунаков он выглядит настоящим безумцем. Его интересует только смерть и боль. Наверное, он просто садист, — Она горько рассмеялась. — И среди них встречаются ненормальные. Ах, да, — спохватилась Алиса, — есть ещё кое-что. Кроме паутины у Нергала в арсенале имеется ещё одна страшная штука. Ей он забавляется редко, но я, всё равно должна тебя предупредить, чтобы ты поняла, почему тебе с ним лучше никак не пересекаться. Эту штуку он называет 'эшафот', - Алиса вздрогнула то ли от страха, то ли от отвращения. — Это набор импульсов, способный вызывать боль различной интенсивности, от лёгкой и вполне терпимой до такой, которую ни одно живое существо не в состоянии выдержать даже под наркозом.

За окнами уже начало светать. Где-то в сельве закричали неизвестные птицы. Каждый раз, когда утро приходило на смену чёрной нибирийской ночь, Рита испытывала облегчение, как будто лучи Немезиды дарили ей новые надежды. Каждое утро Рита верила, что Джок вернётся, но не сейчас. Теперь она точно знала, что бесполезно ей ждать своего пирата. Надо действовать, иначе можно просидеть безвылазно в этом затхлом грязном домике до скончания века.

— Мама, а откуда ты столько знаешь об этом Нергале, кто тебе всё это рассказал? — Спросила это девушка просто так, не рассчитывая на ответ, но лицо Алисы внезапно изменилось. Она опустила глаза и девушке показалось, что мама плачет, но слёз не было.

— О нём я знаю достаточно, — хриплым от волнения голосом ответила Алиса, — он сам мне всё и рассказал.

Смысл сказанного не сразу дошёл до Риты, но, как только она поняла, что та ей сказала, в душе вновь зашевелились прежние подозрения. С чего бы это Нергал стал посвящать кого-то в свои тайны? И уж точно он не стал бы даже разговаривать с тем, кого они здесь называют 'кормом'. Девушка подошла к окну и стала молча смотреть, как багровый шар Немезиды медленно поднимается над океаном. Свой следующий вопрос она задавать боялась, но он сам соскользнул с её губ:

— Почему он тебе это рассказал? С чего вдруг такое доверие к 'корму'?

Алиса подошла к ней, неуверенно обняла за плечи, но ничего не ответила. И тогда Рите пришлось повторить свой вопрос:

— Почему он тебе всё это рассказал?

— Когда мы с твоим отцом жили в лаборатории, я однажды попала под власть зова Нергала, — голос матери задрожал и в глазах блеснули слёзы, — мне ведь никто не объясни, что это такое и как надо себя в таком случае вести. Я оказалась на его территории. Это был первый анунак, которого я увидела. Знаешь, что он сделал? Он меня изнасиловал. Это был самый ужасный день в моей жизни. Мне хотелось умереть и я бы это сделала, но только кто бы мне это позволил. А потом Нергал объяснил мне, что, хоть я и неполноценный анунак, но, тем не менее, срок моей жизни в три раза дольше, чем у обычных людей и мне, рано или поздно, придётся похоронить мужа и остаться одной на этой планете. Я… — Алиса сглотнула от волнения, — я выторговала у него возможность продлить Алексу жизнь. Теперь он треть отпущенного ему времени, проводит в паутине. А я… я стала любовницей Нергала — таким было его условие.

Рита отшатнулась. Обида за отца мешала ей понять мать.

— А папа это знает? — Спросила она зло.

— Нет, этого я ему сказать не могла, — тихо признала Алиса, — он бы отказался от паутины и через несколько десятков лет умер бы. У меня не было выбора.

— А, когда ты выходила за него замуж, ты этого не знала? — Ехидно спросила девушка.

— Нет, не знала. Ещё ни один Исполнитель не умер своей смертью. Мы все думали, что в этом отношении мы ничем не отличаемся от обычных людей. Пойми, я точно знаю, что обратно мы не вернёмся и мне надо было сохранить Алекса любой ценой, пусть даже такой. Остаться здесь в одиночестве…

— Ты просто эгоистка. Уходи, я видеть тебя не хочу! — Голос девушки звенел от гнева, она готова была даже ударить мать, а та стояла перед ней, опустив голову, как нашкодивший ребёнок, не пытаясь оправдаться. — Ты уже дважды предала отца, как я могу тебе верить? И с чего ты взяла, что вы не вернётесь обратно? Откуда ты могла это знать? Всякое может случиться.

— Это я знаю точно, — почти неслышно произнесла Алиса, — мне об этом рассказала Ведающая.

ГЛАВА 8

Разговор с пустотой

Покой и пустота, пустота и покой. Джокеру было хорошо и совершенно не хотелось выбираться из своего блистающего белоснежного кокона. Больше его никто и ничто не тревожило, он, как будто, перестал существовать. Иногда к нему наведывались эпы. Они кружили вокруг неподвижного тела человека, пытаясь пробиться сквозь паутину, но эта задача оказалась им не под силу. Чувства Джокера, спутанные паутиной, мирно спали.

Даже время застыло и казалось, что вселенная перестала существовать, как, впрочем, и он сам. Иногда он пытался вырваться, но прохладные волны безразличия вновь укачивали его сонную душу и уже не хотелось ничего менять. Зачем? Какой смысл возвращаться в мир, где столько боли и страдания?

Но однажды всё изменилось. В его кокон ворвались яркие образы. Они были разрозненными и не имели к нему никакого отношения. Сначала она увидел сильное землетрясение и то, как после этого полыхало Чёрное море. Феликс знал, что такое событие действительно было, но очень давно — в первой половине 20 и ещё потом — в первой половине 21 века. А затем картинки сменяли одна другую с такой скоростью, что он не успевал их, как следует рассмотреть…

Нергал наблюдал за показаниями приборов и на его лице всё яснее проступала тревога. С Феликсом творилось что-то странное. Ещё ни у одного пленника паутины он не видел таких результатов. Всё говорило о том, что вот-вот душа пирата может вырваться на свободу. Впервые за очень долгое время анунак занервничал.

— Что за бред? — Воскликнул он удивлённо. — Этого не может быть! Парень почти мёртв, а приборы показывают, что его мозг работает на всю катушку.

За его спиной раздался ехидный смешок.

— Что, Нергал, твоя система дала сбой?

Анунак обернулся и увидел перед собой Абсо. Мальчишку забавляло растерянное лицо повелителя смерти и боли. Когда ещё такое увидишь?

— Смотри, — ткнул пальцем в Джокера мальчик, — у него под веками двигаются глазные яблоки! Он видит сон! — В голосе Абсо звучало торжество.

— Этого не может быть, — хмуро ответил анунак, — там не может быть никаких снов. Видимо, что-то с установкой случилось. Надо проверить. Сейчас попытаюсь увеличить частоту импульсов…

— И убьёшь его окончательно. Энки тебе этого не простит, — в голосе ребёнка прозвучала скрытая угроза и Нергал сразу сник.

— А, что ты прикажешь мне с ним делать? — Спросил он недовольно. — Надо же разобраться с этим, — он кивнул на висящего в воздухе Джокера.

— Наблюдать, — поучительно сказал мальчик. — Неужели тебе совсем не интересно, что с ним происходит? Какой-то ты нелюбопытный.

— Достаточно того, — в голосе анунака прозвучало раздражение, — что ты слишком любопытный. Пожалуй, раз уж он такой крепкий у нас, я немного увеличу частоту. Ничего с ним не станется.

Анунак достал две спирали, замер на минуту и соединил их. Джокер слегка дёрнулся и тут же замер. Он вновь стал похож на свежего покойника. Нергал удовлетворенно улыбнулся и, поправив на пирате простынь, направился к выходу. Абсо засеменил следом. Оставаться с неподвижным Феликсом ему было неинтересно, куда заманчивее трепать нервы Нергалу.

…Пустота вернулась, но не надолго. Затем последовала ослепительная вспышка и он оказался в старинном деревянном доме. За окнами бушевала метель. Внезапно дверь распахнулась настежь и вместе с роем колючих снежинок в дом вошла женщина. Очень необычная женщина. Настолько необычная, что пират не мог понять, как себя с ней вести. То, что он сперва принял за волосы, оказалось клубком змей. Кожа лица и рук сплошь была покрыта узором из леопардовых пятен. Женщина шла и снежинки вокруг неё превращались в зелёную листву. Её смуглая кожа блестела, как будто была намазана маслом. Запахло весной, но больше Джокера удивил запах незнакомки. Он не мог сообразить, в чём тут дело, но одно знал точно — люди так не пахнут.

— Кто вы? — Спросил он, не очень-то надеясь на ответ, ему почему-то казалось, что разговаривать это существо не умеет.

Но женщина ответила.

— Я — всё и я — ничто. Феликс, ты должен выбраться отсюда. Ты мне очень нужен, — она улыбнулась, обнажив острые белые клыки. — Найди скалу орла. Обязательно найди. И только тогда ты получишь ответы на все свои вопросы.

— Чёрт, — выругался Джокер, — мадам, да на этой планете вообще ничего невозможно найти, она меняется, как узор в калейдоскопе. Где, по-вашему, я должен её искать?

— Здесь, в лаборатории, — спокойно объяснила гостья. — Это здание, Феликс, гораздо больше самой Нибиру и в нём заключено несколько миров.

Джокер попытался себе представить, как такое может быть, но его воображение мгновенно забуксовало.

— Мадам, мне сложно в это поверить. Может, вы мне объясните, как здание, которое находится на этой планете, может быть больше самой планеты? Нонсенс.

Женщина подошла к столу, взяла из стопки бумаг старинную газету и молча сложила её пополам, потом ещё и ещё. Пирату показалось, что она не услышала его вопроса, он хотел повторить, но тут незнакомка бросила на стол маленький бумажный прямоугольник — сложенную многократно газету и торжественно произнесла:

— Вот так! Видишь, от этого листа бумаги не убавилось ни миллиметра, но теперь он занимает гораздо меньшую площадь. Так обстоят дела и с пространством в лаборатории. Даже сами анунаки не знают всего, что заключено в этом здании.

Джокер задумался. С пространством в здании он худо-бедно разобрался, но возникли новые вопросы, на которые он очень хотел бы получить ответы. Но не успел. Очередная вспышка прогнала все видения и он вновь погрузился в пустоту. Только на этот раз пират решил, что так просто он не сдастся. Чем больше он сопротивлялся, тем слабее становился. В итоге пришлось ему признать своё поражение. Пират ещё не знал, что ему удалось сделать то, что до него не удавалось никому — он смог нарушить целостность паутины. И не было с ним рядом никого, кто бы мог защитить его от эпов. Успокаивало то, что и самих эпов поблизости тоже не было.

Пустота наполнилась цветами и звуками. Первое, что он увидел, это лицо молодой женщины. Джокер попытался вспомнить, кто это и откуда-то с самого дна его памяти всплыло имя 'Рита'. Он ещё не вспомнил, кто она такая, но уже смог почувствовать нежность и тепло, исходящие от этого имени. Оценив обстановку, пират понял, что, если ему никто не помешает, то есть возможность вырваться из плена, вот только надо немного собраться с силами.

На этот раз таинственная незнакомка появилась без предварительных видений. Изменился лишь фон. Теперь это уже был не старый деревянный дом, а длинный, осточертеневший коридор лаборатории с множеством дверей. Она махнула Джокеру рукой, предлагая ему следовать за ней. Немного подумав, пират подчинился. Невероятная планировка этого здания больше его не пугала и не удивляла, он полностью положился на свою спутницу. Теперь ему не надо было ломиться во все двери подряд.

— Ты действительно хочешь вернуться домой? — Спросила он тихо.

— Конечно, — ответил Джокер не очень уверенно. Чувства вернулись, но тело по-прежнему ему не принадлежало. — Вот только я сомневаюсь, что мой корабль всё ещё существует. Не имею ни малейшего представления, как отсюда выбраться.

— Смотри, — произнесла женщина, — разве это не чудо?

Она распахнула одну из дверей и Джокер замер. Он стоял на берегу у самой кромки прибоя. Тяжёлые волны, накатывали одна за другой и пирату показалось, что во время прилива океан обязательно должен затопить лабораторию. Холодные брызги сыпались на него, убеждая в том, что всё то, что он видит перед собой, вполне реально.

— Возможно, если хорошо поискать, то здесь можно найти путь, ведущий в твой родной мир.

В это очень хотелось верить, но почему-то не верилось. Да и любой бы на его месте усомнился. Получается, что для того, чтобы оказаться на другой планете, достаточно просто открыть нужную дверь. Слишком уж легко и просто. Так не бывает.

— Как вас зовут? — Обратился он к своей гостье. — Кто вы?

Женщина загадочно улыбнулась и ничего не ответила. Джокер понял, что повторять своё вопрос не имеет смысла, потому что ответа, всё равно, он не получит. Глядя на её точёную фигуру, на удивительно глубокие чёрные глаза, на дне которых плескалась тайна, он вдруг осознал, что вполне возможно, эта загадочная дама является представительницей одного из тех неизвестных никому миров, которые заключены внутри здания лаборатории. В любом случае она не похожа ни на анунаков, ни на людей, ни на 'псов'. Она легко ориентировалась среди запутанных мрачных коридоров, легко выбирала нужную дверь и упрямо продолжала путь к своей цели.

В голове у Джокера один вопрос сменял другой, но он не спешил задавать их своей загадочной спутнице. 'Ещё не время, — подумал он, — но я всё равно обо всём её расспрошу. Тем более, что, судя по всему, я ей нужен не меньше, чем она мне'.

— Всё верно, Феликс, — не оборачиваясь, произнесла женщина, — ты мне нужен. Ты мне просто необходим. Когда-нибудь ты всё поймёшь. Поверь, истина может оказаться невероятнее самых смелых предположений, — ему показалось, что она улыбается.

Распахнув перед ним очередную дверь, незнакомка замерла на пороге. Пирату не терпелось посмотреть, что же там такое и он аккуратно отодвинул её в сторону…

Он смотрел на этот новый мир с высоты полёта орла. Этот мир был очень похож на Землю. Такое же синее небо и такая же зелёная трава. Там внизу он увидел острые пики скал и одна из них удивительным образом напоминала очертаниями фигуру хищной птицы. 'Видимо, — подумал он, — это и есть та самая 'скала орла'. Интересно, в каком из миров она находится?'

— Земля, — услышав его мысли ответила его гостья, — но не та Земля, которую ты знаешь. Это другое время. Не знаю даже прошлое это или будущее, могу только догадываться.

Неожиданно откуда-то появился густой туман. Было в нём что-то противоестественное и жуткое. Женщина резко захлопнула дверь, но туман просачивался сквозь стены, заливая всё пространство коридора топлёным молоком. Откуда-то повеяло холодом. Очертание незнакомки стало таять. Перед тем, как окончательно исчезнуть, она успела сказать:

— Это эпы. Они прорвались. Забери их силу, выпей их — это то, что тебе нужно. Сделай это, Феликс, если хочешь освободиться.

Она исчезла. Джокер остался один в густом холодном тумане. Эпы его нисколько не пугали, но понять, что же сказала ему напоследок посетительница его снов, он не мог. Что значит это 'выпей их'? Как можно выпить то, чего, по сути, нет?

Из пустоты стали появляться мерзкие образы неизвестных белёсых тварей, которые тянули к нему когтистые скользкие лапы. Жуткие видения, способные свести с ума любого человека, волной накатили на Джокера. Такого он никогда не видел даже в кошмарах.

Прямо на его глазах вселенная стала с невероятной скоростью сжиматься. Всё, что он когда-то любил, уже невозможно было разглядеть без микроскопа. И только он остался прежним в белоснежной, слепящей пустоте, сжимая в руке маленький, сверкающий шарик — свой умирающий мир. Он испытал беспокойство, но тут же подавил его, напоминая себе, что все эти видения созданы эпами и ничего подобного нет и быть не может.

Пират хмыкнул и насмешливо заметил:

— Никакой у вас фантазии, ребята. Этого я мог бы испугаться в раннем детстве, но не сейчас.

Эпы кружились вокруг него, выискивая слабые точки в его, раскрытой настежь, душе. Они были голодны. Невидимыми пальцами они перебирали его воспоминания, пытаясь отыскать то, что могло бы помочь им нарушить холодное спокойствие человека. Джокер даже не пытался хоть как-то отгородиться от них, он старался понять, как же можно 'выпить' всю эту гадость, вихрем кружащуюся вокруг него.

— Чёрт, меня ведь может стошнить от такого коктейля, — произнёс он с лёгким оттенком отвращения и тут же из одного эпа выстрелил длинный мутный отросток и стеганул пирата по лицу.

А дальше он действовал по наитию, как будто ему кто-то подсказывал, что надо делать. Наконец-то до Джокера дошло, что на данный момент он на равных с этими существами — такой же нематериальный, как и они и такой же неуязвимый. Он решил проверить кое-что. 'Похоже, — подумал пират, — в таком состоянии я могу принять любую форму. Всё равно сейчас у меня нет вообще никакой формы'. Он сосредоточился на своих ощущениях и представил, как во все стороны от него тянутся многочисленные щупальца. Удивительно, но их чувствовал, вот только управлять своими новыми конечностями у него пока плохо получалось. Случайно он схватил одного из эпов и поразился необычным ощущениям, которые внезапно вспыхнули в нём. Яркие, почти болезненные чувства пронзили, словно ядовитые иглы. И, хотя его тело всё ещё оставалось неподвижным и бесчувственным, но даже оно не смогло не отреагировать на такой раздражитель. Резко дернувшись, оно выгнулось дугой и безвольно опало. Белая, стерильная простыня сползла с него и с тихим шуршанием упала на пол. Джокер не сразу понял, что происходит, но когда он заметил, что пойманный им эп становится бледнее, теряет форму, истончается, до него постепенно стала доходить, в чём тут дело. Когда призрачная сущность, слегка вздрогнув, бесследно исчезла, пират довольно усмехнулся. К нему начала возвращаться память, не вся и не сразу, скорее всего это были короткие пульсирующие вспышки, но ведь до этого момента, он не мог и не хотел ничего вспомнить.

— Кажется, — произнёс он обескуражено, — я его, всё-таки, выпил. Однако маловато будет. Совершенно не калорийная тварь попалась. Так я никогда не смогу прийти в себя. А надо как-то выбираться из этой ловушки. Помощи мне ждать неоткуда.

И Джок принялся охотиться за остальными 'призраками'. Его охватил азарт охотника. И каждая новая жертва наполняла его силой и невероятно яркими чувствами. Если бы эпы могли думать, их бы уже и след простыл, но они умели лишь чувствовать и все эти чужие эмоции Джокер впитывал в себя, словно губка. Они пьянили его. Временами он сам себе казался почти богом. Лишь когда их осталось всего трое, они поняли, что надо срочно спасаться, даже не поняли, а почувствовали смертельную опасность…

Нергал с недоумение смотрел на висящее в воздухе тело своего пленника. Уж кому-кому, а ему не надо было объяснять, почему простыня вдруг оказалась на полу. Он сжал кулаки так, что ногти впились в ладонь и в бессильной злости швырнул на пол блестящие спирали. Феликс спал, просто спал и не более того. Ещё немного и он полностью освободится из паутины. Никогда раньше Нергалу не приходилось сталкиваться с чем-то подобным. Откуда-то этот маленький, слабенький человечек взял столько силы, что смог почти полностью разрушить совершенное творение Нергала — паутину.

Он нагнулся и поднял спирали. Сдаваться Нергал не привык. Когда-то на Земле его считала Богом. Богом смерти, хозяином подземного мира, а теперь здесь, на его родной планете какой-то нелепый биоробот вдруг решился поспорить с ним. Он даже не знал, чего в нём сейчас больше, злости на Феликса или восхищения его нечеловеческим упрямством.

— Хорош, да? — Этот назойливый мальчишка Абсо вновь появился непонятно откуда. У Нергала даже возникло подозрение, что мальчик следит за ним. Вот только зачем ему это надо?

— Ничего, — тихим, нежным голосом ответил ему бывший бог смерти, — всё это поправимо. И даже не пытайся меня останавливать. Сейчас этот упрямец получит по полной программе, — на губах гиганта появилась улыбка, которую Абсо про себя назвал 'гадской'.

— Не имеешь права, — зло произнёс мальчик и стены 'камеры пыток', как называют это помещение остальные анунаки, задрожали.

— Прекрати, — в голосе Нергала Абсо с удовольствием услышал нотки страха, — даже не пытайся развернуть пространство лаборатории — это погубит всех нас, погубит Нибиру.

— Да? — Ехидно уточнил ребёнок. — А ты думаешь, что я этого не знаю? Так вот, если ты не желаешь всем смерти, то перестанешь издеваться над Феликсом.

— Откуда вдруг такая симпатия к этому ничтожному существу?

Взгляд Абсо стал взрослым и жёстким.

— Не такой уж он ничтожный, раз смог разрушить твою паутину, Нергал. И, можешь не сомневаться, я сделаю то, что решил, если ты сейчас же не успокоишься.

Гигант принялся нервно расхаживать по комнате. Нергалу не хотелось признавать своё поражение, но он был прекрасно осведомлён о способностях Абсо. Он направился к спящему Джокеру и коснулся пальцами его шеи. Сомнений не оставалось — пират всего лишь спал и проснуться он мог в любую минуту. Второй раз заманить Феликса в паутину ему не удастся.

— Хорошо, малыш, — через силу сказал анунак, — я не стану его убивать, но я должен восстановить паутину. Это-то ты можешь мне позволить?

Мальчишка кивнул, но ни на секунду не сводил взгляд с великана, ожидая от него в любую минуту какого-нибудь подвоха.

Тяжело вздохнув, Нергал повторил, ставшую уже привычной, процедуру. Спирали таинственного прибора скрестились, вспыхнул яркий свет, резко дёрнулся спящий Феликс, как будто хотел проснуться и всё закончилось. Анунак бросил взгляд на приборы, чтобы убедиться в том, что паутина полностью восстановлена и облегчённо вздохнул. Может, прав этот мерзкий мальчишка, что не позволил ему уничтожить Феликса? Интересно будет понаблюдать за этим Феликсом — редкий попался экземпляр.

— Я могу уйти? — Спросил мальчик. — Ты больше не будешь пытаться его убить? Учти, что я всегда смогу сделать то, что обещал и никто мне не помешает.

— Прекрати мне угрожать, сопляк! — Взорвался гигант. — Не слишком ли много ты на себя берёшь?!

Абсо ничего не ответил, только хихикнул многозначительно и исчез за дверью, оставив Нергала наедине со спящим Джокером и собственной злостью. Но побыть в одиночестве ему не позволили. Вместо малыша Абсо в помещении появилась Ведающая. Как всегда трудно было понять, откуда она взялась. Женщина стояла возле неподвижного человека и с интересом рассматривала его.

— Тебе чего? — Не очень-то любезно обратился к Ведающей Нергал.

— Ты бы не спорил со своим сыном, — тихо сказала Ведающая, — у мальчика сложный характер, он весь в отца.

— Мать у него тоже не подарок, — раздражённо ответил великан. — Так что с наследственностью у Абсо полный бардак. И вообще, прекрати мне напоминать, что этот мелкий гадёныш мой сын!

Лицо Ведающей оставалось безмятежным и трудно было понять, что же она на самом деле чувствует. Но Нергал знал, что она может быть и другой. Скабрезная ухмылка скользнула по его губам и тут же исчезла, когда Ведающая произнесла спокойным, размеренным голосом:

— Ты можешь сколько угодно отказываться от своего с Абсо родства, но каждый на Нибиру знает, кто его родители. А уж характер он точно твой унаследовал — никакого сладу с ним нет.

— Я уже устал повторять всем, что это чудовище не мой сын! — Нергал даже побелел от злости. — Он сын своей матери и больше я не хочу ничего слушать на эту тему.

— Что ж, — женщина пожала плечами, — открещивайся от него сколько угодно, это уже ничего не изменит. Ты сам виноват, что мальчик стал таким, ты и только ты, Нергал.

— Слушай, Ведающая, я не собираюсь с тобой миндальничать, как остальные. Мне плевать на твои дурацкие видения и на твои слова. Оставьте меня все в покое.

Ведающая перевела взгляд на Джокера и заинтересованно спросила:

— Что происходит с Феликсом?

— Тебе-то какое дело? Смотри свои картинки и не лезь в мои дела, — Рядом с этой женщиной Нергал чувствовал себя очень неуютно, как, впрочем, и все остальные. — У меня сегодня, что, день открытых дверей? Чего ты вдруг явилась? Я тысячу лет тебя не видел и был бы рад ещё столько же не встречаться. Как же вы все мне надоели! Чёртовы игроки!

Он отвернулся от Ведающей, давая понять, что разговор окончен. Когда он решил повернуться в её сторону, то женщины уже не было. Она исчезла. Нергал облегчённо вздохнул и подошёл к Джокеру.

— Знаешь, маленький, нелепый человечек, — обратился он к нему, — иногда я тебе даже завидую. Уж тебе-то точно никто не сможет трепать нервы. Так что, парень, наслаждайся своим покоем, пока у тебя есть такая возможность и не рви напрасно паутину.

Джокер вновь оказался в пустоте. Но теперь этот, сверкающий белизной, покой его не радовал. Душа рвалась наружу из липкого мягкого кокона. 'Я сделал это раз, значит, смогу повторить вновь': — устало подумал пират. Энергии, выпитых им эпов хватит на какое-то время, чтобы не увязнуть в этом состоянии окончательно и бесповоротно.

Когда к нему вновь явилась таинственная незнакомка, он был даже рад её визиту. На этот раз он оказался у себя дома на Тортуге. За окнами шумел непроходимый лес, пели птицы, а на столе перед ним стояла бутылка старинного коньяка.

— Мадам, — обратился он к гостье, — я раз вас снова видеть. Составите мне компанию?

Он достал ещё один бокал и плеснул в него коньяк.

— Давайте, мадам, выпьем за успех нашего безнадёжного предприятия. Честно говоря, я уже начинаю сомневаться, что нам с Ритой удастся вернуться домой.

Женщина взяла бокал, понюхала его содержимое и, сделав маленький глоток, поморщилась.

— Как вы это пьёте?! — Удивилась она. — А, что касается вашего возвращения, то здесь всё зависит только от вас самих. Я бы не стала так уж безапелляционно заявлять, что обратного пути нет.

— Ещё совсем недавно, до того, как мы оказались на этой сумасшедшей планете, я бы тоже был уверен, что ничего невозможного не существует, — Джоку стало грустно. Коньяк приятно согревал его желудок, но теперь пират понимал, что это всего лишь иллюзия, сон и ничего из того, что он видит перед собой, на самом деле нет. И этой пятнистой незнакомки тоже не существует в реальной жизни.

— Феликс, ты пьян, — укоризненно заметила женщина. — Мне не нравится твоё настроение.

— Я пьян?! — Возмутился Джокер. — Детка, ничего этого, — он махнул рукой, — не существует. Всё лишь моя иллюзия, сон. И тебя тоже нет в реальной жизни. И даже эта божественная жидкость на самом деле мне лишь снится.

Он схватил тёмную пузатую бутылку и со злостью швырнул ей на пол. Гостья весело рассмеялась.

— Феликс, поверь мне на слово, уж я-то точно реальна и в этом ты ещё сможешь убедиться.

ГЛАВА 9

Нинурта

Рита проснулась от холода. То, что вокруг всё опять изменилось, она сначала почувствовала и только потом увидела. Ночью заснула на мягкой траве, а теперь оказалось, что лежит она на голой растрескавшейся земле. Всё это бесконечное представление надоело ей уже до чертиков. Хотелось чего-то постоянного, неизменного, надёжного. А ещё хотелось опять заснуть и больше никогда не просыпаться. Есть в этом что-то притягательное. 'Это не Джок должен был попасть в паутину, — возмущённо подумала девушка, стряхивая комочки грязи со своей, уже довольно потрёпанной одежды. — Нет сказок про спящих красавцев, есть только про красавиц, он занял моё место. А теперь я должна непонятно куда идти и непонятно как его спасать'.

Рита не хотела признаваться себе в том, что заблудилась. Теперь даже вернуться обратно она не сможет. Мама сказала, что лаборатория рядом, всего в нескольких часах ходьбы от их дома. Несколько часов растянулись уже на три дня и неизвестно, сколько это безобразие ещё продлится. Ужасно хотелось есть и пить. Во рту было сухо, шершаво и противно, язык прилипал к нёбу. Рита оглянулась в поисках хоть какой-нибудь лужи.

От того зрелища, которое предстало перед её глазами, и без того отвратительное настроение испортилось ещё больше. Пейзаж, как после апокалипсиса. Всё такое грязное, мрачное, безнадёжное. Чёрная потрескавшаяся почва, чёрные скрюченные мёртвые деревья и грязная маслянистая лужа, но не воды, а, кажется, нефти.

— И это всё, что вы можете мне предложить? — Спросила девушка у невидимых наблюдателей. Ей никто не ответил, но она этого и не ожидала.

Она подошла к луже, встала на колени и опустила руку в чёрную жидкость, всё ещё надеясь, что произойдёт очередное чудо и нефть превратится в чистейшую воду, а, если даже грязную, то она и на это согласна. Но ничего не изменилось. Она вздохнула и собралась встать, но тут почувствовала, как там за непроницаемой маслянистой плёнкой её руки коснулся кто-то живой. От ужаса у девушки даже дыхание перехватило. Что за тварь может обитать в таких условиях?! Но на этой планете возможно всё. Чьи-то цепкие пальцы сжимали её запястье, словно капкан. Кто-то там, на дне, дёрнул посильнее, Рита упала на колени и больно ударилась о камень.

Невидимое существо вцепилось в неё крепко. Над поверхностью лужи появились пузырьки воздуха. В панике Рита закрыла глаза — она заметила, что все эти метаморфозы происходят лишь тогда, когда на них не смотришь. 'Там никого нет, — убеждала она себя, — это всё галлюцинации'. Невидимое существо отпустило её руку и она облегчённо вздохнула. Кажется, сработало.

Но, когда девушка позволила себе открыть глаза в надежде, что вот сейчас всё вокруг изменилось в лучшую сторону, то ей сразу же захотелось их вновь закрыть. Ничего не изменилось, но зато появилось кое-что новое. Правильнее было бы сказать 'кое-кто', но язык не поворачивался.

— В-вы кто? — Заикаясь, спросила Рита.

Из нефтяной лужи вышел человек… Вернее, это был не человек, а лишь пустая, сплошь дырявая, словно изъеденная кислотой, оболочка, сквозь которую легко просматривался весь этот унылый пейзаж. От существа исходило такое яркое сияние, что глазам было больно на него смотреть, но от этого это существо казалось ещё страшнее. Чем-то это напомнило девушке испорченную оргомаску. Не раз ей приходилось на работе сталкиваться с подобным. Случалось, испортив очередной образец, она на первых порах испытывала неприятное чувство, видя перед собой рваное, изуродованное человеческое лицо, которое отличить от настоящего мог лишь специалист. Рита попятилась, потому что ясно почувствовала угрозу. В глазах непонятного создания было что-то такое, от чего у девушки по спине пробежали мурашки. Жутковатое создание шло прямо на неё. Не мигая, оно смотрело ей в лицо чёрными, пронзительными глазами, наполненными болью и тоской. Внезапно оно остановилось, вытянуло перед собой руки, как будто держало в них баскетбольный мяч и замерло. Между его ладонями возник маленький огонёк, который прямо на глазах стал расти, превращаясь в яркий, светящийся, пульсирующий шар. Рита прекрасно знала, что это такое. Однажды в горах такими же вот плазмоидами Джокер за несколько секунд вдребезги разнёс здание старинного монастыря, которое к тому времени простояло уже не одно столетие. Существо перекатывало в руках огненный сгусток, как будто лепило из него снежок и пламя внутри шара разгорался всё ярче и ярче. Размахнувшись, тварь бросила в Риту свой снаряд. Вокруг шара образовалось лёгкое, колеблющееся марево, сквозь которое этот мрачный пейзаж казался ещё более нереальным, чем раньше.

Когда огненная сфера метнулась в её сторону, Рита непроизвольно выкинула вперёд руки. И сразу же пространство перед ней замерцало мириадами ярких искр, в которые и врезался пылающий снаряд. Раздался тихий щелчок и шар взорвался, не причинив девушке никакого вреда. Сердце у неё в груди отплясывало чечётку, а руки тряслись от напряжения и страха.

— Взбесился, что ли? — Растерянно спросила Рита, прекрасно понимая, что ответа на свой вопрос она, всё равно, не получит. — Чего ты от меня хочешь? Отстань, тварь. Я тебя не трогала. Откуда ты только взялся на мою голову? Странное существо вновь сложило ладони и, не отрывая от неё взгляд, принялось 'лепить' очередной снаряд. Вот тут девушке стало по-настоящему страшно. Уверенности в том, что и второй плазмоид она сумеет так же ловко отбить, у неё не было никакой.

— Мамочка, — тонким, детским голосом закричала Рита. — Мамочка, где ты? Я боюсь. Я домой хочу.

В этот момент за её спиной раздался тихий смех, за ним последовала ослепительная фиолетовая вспышка и тут же страшное создание вздрогнуло и рассыпалось, как будто оно состояло из песка или пыли. Девушка резко обернулась и увидела шагах в десяти от себя незнакомого мужчину. Взрослых анунаков ей ещё встречать не приходилось, поэтому она оторопела, увидев четырёхметрового татуированного молодого мужчину. Хотя, сложно говорить о возрасте, когда дело касается анунаков, срок их жизни так велик, что вся история человечества легко сможет вместиться в короткое детство нибирийского ребенка. Неизвестно, знают ли они вообще свой возраст. Хорошо сложенный, темноволосый, с глубокими тёмно-синими, почти чёрными, глазами, он показался Рите персонажем древних мифов. Две параллельные складки между бровями говорили о том, что этот человек не отличается лёгким характером. Брови тёмные, чётко очерченные. 'Интересное лицо, — в ней проснулся дизайнер рогомасок и на какое-то время профессиональный интерес смог затмить собой весь тот кошмар, который её окружал. — Если удастся вернуться, то обязательно сделаю такую маску'. Его можно было бы назвать, если не красивым, то привлекательным точно, если бы не слишком строгое и даже мрачное выражение лица.

— Кто вы? — Голос Риты дрожал от волнения, она уже не знала, радоваться этой неожиданной встрече или бежать прочь от незнакомца. Этих нибирийцев не разберёшь и совершенно не понятно, чего от них можно ждать. А у этого, к тому же, такой суровый взгляд, как будто он на войну собрался.

Мужчина молчал, почти не шевелился, лишь поигрывал чёрной, изрезанной непонятными значками, палицей. Иногда с этого непонятного предмета, на землю сыпались искры. Вопрос девушки он проигнорировал и в полной тишине продолжал спокойно её разглядывать. От этого пристального, изучающего взгляда Рите стало не по себе. На фоне великана она казалась себе какой-то ненастоящей, маленькой куклой, которую так легко сломать, а потом выбросить на свалку.

— Значит, вот ты какая, дочь Алисы, — произнёс, наконец, гигант. — Ты очень похожа на мать.

Рита похолодела. Похоже, ей встретился тот, кого она всеми правдами и неправдами должна была избегать.

— Вы Нергал? — От волнения голос её слегка охрип.

— Нет, Рита, я не Нергал, — успокоил её анунак, — я его брат и звать меня Нинурта. Но, если тебе нужен мой брат, то я могу тебя к нему проводить, — она успела заметить, как на его губах вспыхнула и мгновенно погасла насмешливая улыбка. И сразу же лицо вновь приобрело всё то же непроницаемое, каменное выражения, за которым невозможно было разглядеть никаких чувств. 'Андроиды, — подумала Рита, — и те выглядят более живыми, чем этот тип'.

— Спасибо, не надо, — слишком уж поспешно ответила девушка. — Я, кажется, у вас тут заблудилась. Не могли бы вы мне подсказать, где здесь находится лаборатория?

Нинурта поманил её рукой и пошёл в направлении, противоположном тому, куда все эти дни шла Рита. Ей не оставалось ничего другого, как последовать за ним. Но задача эта оказалась не самой простой, потому, что для того, чтобы успевать за великаном, ей приходилось почти бежать и это притом, что ей невыносимо хотелось пить.

— Эй, — не выдержав, крикнула она, — погодите, я же не могу так быстро, как вы этого не понимаете, — и жалобно добавила, — я хочу пить.

Великан остановился, лениво повернулся и, уже не скрывая своего презрения, заявил:

— Хочешь пить, так пей. От меня-то тебе, что надо?

От обиды Рите хотелось завыть. Что же это за существа такие, не знающие жалости, не умеющие сочувствовать?! Неужели этот бугай не понимает, как ей трудно поспевать за ним? Подавив в себе обиду, она жалобно попросила:

— Господин Нинурта, не могли бы вы идти медленнее?

— Куда ещё медленнее? — Недовольно поинтересовался он. — Я и так уже почти ползу. Может, мне вообще остановиться?

— Как вы не понимаете, что один ваш шаг — это два мои?! — Уже даже не пытаясь скрыть своего возмущения, воскликнула девушка. — И к тому же я уже трое суток ничего не ела и не пила.

Брови великана взлетели вверх, он никак не мог разобраться, в чём же у девицы проблема. Хочешь пить — пей, хочешь есть — ешь. Что ещё за причуды такие? Постепенно до него стал доходить тот факт, что возможности людей, даже, если эти люди Исполнители, слишком уж ограниченны. Недовольно буркнув что-то невразумительное себе под нос, он подошёл к девушке, развернул её на сто восемьдесят градусов и возмущённо прошипел:

— А это, что, по-твоему, не вода? Или ты предпочитаешь какие-то другие напитки?

Растерянно Рита смотрела на цветущую долину, она чувствовала себя, как Алиса в стране чудес. Только что, всего минуту назад, вокруг была мёртвая, обожженная, растрескавшаяся почва, а теперь перед её взором раскинулось небольшое, но удивительно чистое озеро, зеленела трава и шелестел листвой густой лес.

— Я схожу с ума, — грустно сообщила девушка сама себе. — Откуда всё это? Здесь же ничего этого не было?

Нинурта наклонился, посадил её на свою согнутую в локте руку и поднёс к озеру. Он старался сдерживаться, но раздражение выплёскивалось наружу в виде ехидных реплик и хмурого взгляда.

— Пей поскорее, ты меня уже утомила, глупое создание. Долго ждать я тебя не буду, у меня и без тебя хватает дел, — он бесцеремонно стряхнул её прямо в воду и замер в сторонке.

Рита пила обжигающе-холодную воду и думала о том, что нет во Вселенной ничего удивительней и ценней этой простой, бесцветной жидкости, без которой невозможна жизнь. Но её размышления были грубо прерваны гигантом. Он бесцеремонно схватил её за талию и перекинул через плечо, как тряпку. Девушка даже возмутиться не успела.

— Я не могу ходить медленнее, — объяснил свой поступок Нинурта, — так что тебе придётся проделать весь путь именно в такой позе. Но, если тебя что-то не устраивает, то можешь идти сама, мне только легче будет.

Рассматривая разрисованную спину анунака, Рита горестно вздохнула. Не самый удобный способ передвижения, но, раз уж ничего иного не дано, то лучше согласиться с тем, что ей предлагают. Она уже поняла, что самостоятельно эту чёртову лабораторию она никогда не найдёт.

— А что это было за существо? — Спросила она робко, боясь разозлить гиганта. — Странное такое, дырявое всё, даже смотреть было больно.

— Очередной эксперимент моего тронутого братца, — объяснил нибириец. — Он пытается совместить несовместимое — живую плоть и неживую энергию. И ты видела последствия этих его потуг. Сумасшедший, как будто не понимает, что это то же самое, как если бы в кожаный мешок налить концентрированную кислоту. Сам создаёт своих уродцев, сам же их и уничтожает.

Уточнять Рита ничего не стала, лишь пробормотала чуть слышно что-то невнятное. Всё, что она смогла уяснить, так это то, что дырявая тварь создана Нергалом, всё остальное так и осталось в тумане.

— Вы, кажется, не очень дружны с братом, — осторожно произнесла она и замерла, ожидая реакции Нинурты.

— А, что тут удивительного? Между нами нет ничего общего, кроме родителей, а это у нас никогда не считалось достойным поводом для дружбы. Слушай, помолчи а? Я бы никогда не стал тебе помогать, если бы не твоя мать.

В душе у девушки зашевелилось нехорошее подозрение. Она подумала о том, что вполне возможно мать спит не только с Нергалом, но и с его братом. Но, словно услышав её мысли, великан поспешил объяснить:

— Она меня восхищает силой своих чувств и жертвенностью. Мой братец не самое приятное существо на свете, но она его терпит и всё только для того, чтобы продлить жизнь своему мужу, который большую часть жизни проводит в спячке. Наши женщины на такое не способны. Твой отец счастливчик. Иногда я даже завидую вам, краткоживущим, вы не успеваете устать от жизни, не теряете её вкус. А у нас всё так пресно и так скучно, что иногда даже непонятно, зачем мы вообще живём, какой в этом смысл?

Рита вздохнула, вспомнив, как жестоко она обошлась с матерью и как сильно её обидела, даже не попытавшись понять. А ведь ей действительно здесь, ой, как, не сладко. Рита вспомнила всё, что произошло с ней с той минуты, как они с Феликсом сели на Нибиру и пришла к выводу, что десять лет на этой планете не всякий сможет выдержать. Почему она так повела себя? Почему не захотела понять мать? Теперь 'преступление' Алисы больше не казалось девушке таким уж чудовищным. А, как ещё можно выжить на Нибиру? И не только выжить, но и постараться по возможности сохранить здравый ум и не свихнуться в первые же сутки своего пребывания здесь? Ей вдруг показалось, что мать где-то рядом, наблюдает за ней, чтобы не произошло что-нибудь непоправимое. Рита ведь запретила Алисе идти с ней, но кто знает, возможно, за эти годы мать научилась маскироваться так же ловко, как и сами анунаки. Лёгкий порыв тёплого, пахнущего свежей листвой, ветра напомнил ей прикосновение маминой руки. В глазах защипало, но усилием воли девушке удалось прогнать эту минутную слабость. Все сантименты потом, когда они выберутся их этой ловушки. Вот дома можно и поплакать и даже закатить истерику, но только не здесь и не сейчас.

— А что тебе надо в лаборатории? — Поинтересовался Нинурта. Хотя девушка была абсолютно уверена, что ему уже всё известно. — Не самое лучшее место, должен тебе заметить и небезопасное.

Рита задумалась, стоит ли рассказывать всё этому незнакомцу. Она уже успела сделать для себя вывод, что анунакам нельзя доверять. И теперь сама себя убеждала, что видела она всего лишь одного из них, да и то маленького мальчика и выводы делать пока ещё рано.

— Там есть какая-то паутина, — неохотно рассказала она гиганту, — и в эту паутину угодил мой друг. Я хочу его спасти. — Немного подумав, она призналась: — Из-за этой паутины я вашего брата представляю себе огромным, мохнатым пауком.

Анунак рассмеялся и Рита едва не упала с его плеча. Видимо смеялся великан не так уж часто, но зато от души, во весь голос.

— Паук, говоришь? Нет, Нергал внешне мало чем отличается от всех остальных. Но и пауки здесь тоже водятся, как раз такие, как ты описывала — огромные, мохнатые. Ты, малышка, будь осторожна, открывая двери в лаборатории. Однажды я натолкнулся на одного такого паука. Если бы не шарур, — он помахал перед носом Риты своей таинственной палицей, — не уверен, что отделался бы так легко.

— Как, — Удивлённо воскликнула девушка, — разве вы пользуетесь оружием? Здесь, на Нибиру? Вы ведь и без него легко справитесь с кем угодно.

Нинурта скептически усмехнулся.

— А зачем, скажи, нам лишний раз тратить свои силы на ненужную суету, когда можно обойтись без этого? Вы ведь тоже могли бы и руками яму вырыть, но предпочитаете почему-то лопату. Или вы уже забыли, что это такое? В любом случае, каждый старается облегчить себе жизнь всеми доступными способами.

Она хотела ещё что-то спросить, но вовремя прикусила язык. Что-то изменилось. Девушка ещё не поняла, что именно, но почувствовала, как её кожу пронзило множество микроскопических иголочек. Это длилось всего несколько секунд, потом всё исчезло.

Великан остановился и опустил Риту на землю. Она осмотрелась в поисках невероятного здания, которое они все здесь зовут лабораторией, но которое является чем-то гораздо большим. Ничего.

— А-а-а, — протянула она расстроено, — где же лаборатория? Здесь ничего нет. Куда дальше идти?

— В дверь, — спокойно объяснил великан, — куда же ещё. И всё, что надо, девочка, здесь есть, даже больше, чем ты думаешь.

Он уже собрался уходить, но Рита бросилась к нему, схватила за ноги и в отчаянии выкрикнула:

— Ну, пожалуйста, не уходите! Я здесь ничего не знаю. Проводите меня туда, где находится эта самая паутина, пожалуйста.

Нинурта резко обернулся, плечо девушки коснулось шарура и её словно кипящим маслом с головы до ног окатили. Такой боли Рита не испытывала ни разу в жизни. Она дико закричала, срывая голос и переходя на протяжный вой. Анунак растерялся. Он смотрел то своё оружие, то на девушку.

— Ты сумасшедшая? — Спросил он сердито. — Нельзя касаться шарура. Что же ты натворила, дура?!

Глядя на то, как её кожа покрывается багровыми пузырями, лопается, расползается во все стороны, Рита тихонечко скулила, покачиваясь из стороны в сторону. Её трясло, как в лихорадке, на лбу проступили бисеринки пота. Боль не проходила, наоборот, она усиливалась и уже не осталось никаких других чувств, кроме этой ослепительной, рвущей душу на части, боли. Пряди каштановых волос прилипли ко лбу, а растрескавшиеся губы что-то неслышно шептали. Могло показаться, что жить девушке осталось всего несколько минут.

— Вот навязалась на мою голову, — вздохнул Нинурта и, подхватив Риту на руки, направился в образовавшийся прямо на глазах у Риты, дверной проём.

Каждое его прикосновение к своей коже девушка сопровождала протяжным стоном. Даже лёгкие порывы ветра и те причиняли невыносимую боль.

— Я хочу умереть, — прошептала она, — не могу больше это терпеть.

Взгляд её затуманился и Нинурте показалось, что рассудок покидает измученное болью тело девушки.

— Потерпи немного, — произнёс он почти нежно, — скоро всё закончится. Сейчас я тебя вылечу.

Она не видела, куда он её нёс, не видела зеленоватых стен с бурыми пятнами, похожими то ли на кровь, то ли на ржавчину. Перед глазами была сплошная алая пелена.

Когда анунак положил её на операционный стол, Рита лишь тихо охнула и замерла, как будто уже умерла. Двумя пальцами Нинурта больно нажал ей на скулы и губы сами собой раскрылись. Гигант достал откуда-то сосуд с прозрачной вязкой жидкостью и влил ей в рот. Ей пришлось глотать что-то густое, горько-солёное, с ярким химическим запахом.

— Что это? — одними губами спросила девушка.

— Обезболивающее, — просто объяснил гигант.

— А, разве, вы не можете обойтись без этих препаратов, своими силами? — Искренне удивилась Рита, чувствуя, как боль исчезает. — Джок и тот это умеет.

— Я же тебе объяснял, что там, где можно, мы прибегаем к подручным средствам, чтобы не тратить попусту силы.

'Попусту, — подумала девушка грустно, — конечно, моя жизнь для них это что-то пустое, не нужное'.

А в это время Нинурта стал срывать с неё одежду вместе с прилипшими к ткани лоскутами кожи, но боли Рита больше не чувствовала, только лишь необъяснимую тоску.

Вопрос сорвался с её губ прежде, чем она успела понять, что же происходит:

— Зачем вы это делаете?

— Зачем — зачем, — передразнил её Нинурта, — сказал же, что буду тебя лечить. А ты, что, стесняешься? Надо же, какая ты стеснительная! В этом отношении ты можешь меня не бояться, я не Нергал. Вот его тебе бы стоило опасаться. Не беспокойся, в отличие от моего брата, меня маленькие человеческие самки никогда не интересовали.

Его большие руки умело скользили по её телу, густо натирая растрескавшуюся и кровоточащую кожу какой-то янтарной, маслянистой, пахнущей рыбой, мазью. Его прикосновения доставляли девушке удовольствие, они были лёгкими и нежными, как крылья бабочки. Его хрипловатый голос напевал древнюю песню своего народа. В этой песне Рита услышала и звон колокольчиков, и завывание вьюги, и шелест прибоя. В ней было всё, что существует в этом мире, все звуки и все краски. Затейливая мелодия тянулась, словно сироп, склеивала все мысли и чувства. В ней Рита услышала гул урагана и треск горящих поленьев. На душе стало тихо и спокойно. 'Так тихо и спокойно может быть только в могиле': — подумала девушка равнодушно.

Она уже почти уснула, когда вдруг вспомнила что-то. Резко дёрнувшись, она с трудом открыла слипшиеся веки.

— Господин Нинурта, — шёпотом попросила Рита, — я хочу на себя посмотреть. У вас здесь есть зеркало?

Видимо, анунак решил, что она, всё-таки, свихнулась, не смотря на все его старания. Не говоря ни слова, он взял её на руки, поднёс к стене и аккуратно поставил на пол. Абсолютно матовая, без малейшего намёка на глянец, стена прямо на глазах у изумлённой девушки стала зеркальной. И тогда Рита смогла рассмотреть своё отражение. То, что она увидела, привело её в отчаяние. Её лицо всё сплошь покрылось трещинами и напоминало разбитую на мелкие кусочки и неудачно склеенную вазу.

— Какая же я уродина! — слабым голосом воскликнула девушка. — Как же мне дальше такой жить? Уж лучше бы я сразу умерла!

— Это явление временное, — успокоил её анунак, — скоро и следов не останется от того, что ты видишь. А пока тебе надо немного отдохнуть.

Её тело, как будто только и ждало этих слов. Ноги подкосились и она упала на холодный пол. Нинурта наклонился, поднял её безвольное тело и положил прямо на воздух, который почему-то стал плотным и упругим, как матрас. Набросив на тело Риты белоснежную простыню, гигант собрался уходить, но уже у двери его остановил сонный голос девушки:

— Скажите, а мой отец, он тоже где-то здесь?

— Да, — коротко ответил анунак и вышел, закрыв за собой дверь.

— Это хорошо, — засыпая, сказала сама себе Рита.

ГЛАВА 10

Прорыв

В зале Совета, который разместили на этот раз в одном из необитаемых миров лаборатории, в очередной раз собрались все основные игроки. Все они выглядели немного раздосадованными, но не настолько, чтобы забыть о правилах хорошего тона. Поэтому, когда в зал вошёл Нинурта, Нинти удалось выдавить из себя улыбку.

Нинурта не обольщался, он прекрасно понимал, что выведя из игры Риту, он здорово разозлил всех остальных. Лучезарно улыбаясь, брат Нергала занял своё место за столом и стал ждать, когда же на него обрушится шквал претензий и приготовился отразить любую атаку. У него был свой план игры и оставалось только убедить остальных, что его вариант интереснее того, что предлагалось до него.

— Нинурта, — Энки решил, что все правила приличия соблюдены и можно приступить к разговору, — зачем ты вывел из игры девчонку?! Только не пытайся меня убедить, что она сама напоролась на шарур, у тебя ничего случайного не бывает.

— Ах, друзья мои, — с притворным возмущением воскликнул Нинурта, — меня обижает ваше недоверие! — Немного помолчав, он одарил улыбкой одну лишь Нинти и признался. — Да, девчонка коснулась шарура не случайно, но она-то этого не знает. Мне кажется, что я сумел заслужить её доверие. Есть у меня одна мысль…

— Не сомневаюсь, что не больше, — недовольно заметил Анну. — Рассказывай, что ты задумал?

Теперь в обращённых на него взглядах соотечественников ясно читалось: 'Если твоя единственная мысль окажется пустышкой, готовься к неприятностям, друг. Из игры тебе придётся выйти'.

— Да вот хочу натравить её на своего братца, — честно признался Нинурта и кровожадно усмехнулся. — Зная достаточно хорошо Нергала, могу сказать почти со стопроцентной гарантией, что, как только они встретятся, девчонка просто вынуждена будет защищаться от его слишком уж навязчивого 'обаяния'. А я видел своими глазами — потенциал у неё хороший, может получиться забавно.

Один из присутствующих не выдержал, изо всех сил стукнул кулаком по столу так, что тот едва не рассыпался. Он вскочил со своего места и сразу стало заметно, что даже на фоне остальных гигантов, он кажется настоящим великаном. В его глазах плескалось серебро, а голос звучал так низко, что от него вибрировал сам воздух в зале. Это был Адад.

— Нинурта, я не знаю, что ты задумал, но учти, один неверный шаг и вся игра пойдёт прахом. Хватит того, что Ведающая тут постоянно зудит со своими пророчествами. Десять раз подумай, прежде чем что-то сделать.

— Десять раз — это много, — с едва уловимой издёвкой произнёс Нинурта, — но раз пять я уже подумал. Надо провести их по мирам лаборатории, а иначе вся игра зависнет и не будет иметь никакого развития. Что толку удивлять их постоянными трансформациями? Скоро они к этому привыкнут и будут воспринимать, как должное. Здесь нужно что-то посерьёзнее и поопаснее. Лично мне эти детские забавы уже давно надоели. Вы хотите, чтобы они раскрылись? Ну, так подтолкните же их! В любом случае, хотите вы этого или нет, но я решил сыграть свою партию…

Его страстный монолог прервал возмущённый возглас Адада. Не удивительно, что в старые, добрые времена, когда люди были чисты и наивны, его считали богом грома — голос его пронёсся глухим гулом по залу.

— Ты решил сыграть свою партию?! Да кто тебе позволит?! Это не только твоя игра и не ты её начинал. Если хочешь, чтобы тебя поддержали остальные, то не стоит нам угрожать. Спокойно и аргументированно выложи свой вариант, а мы подумаем, стоит ли он внимания.

Чтобы хоть как-то разрядить обстановку Энки раздал всем сосуды с необычным содержимым. В пиалах плескалась сияющая жидкость, густая и пахнущая настолько соблазнительно, что от него кружилась голова. Отхлебнув глоток и почувствовав себя увереннее, Нинурта улыбнулся и незаметно для других стряхнул со своих пальцев мелкие светящиеся капли.

Тонкий аромат тропических цветов окутал всех присутствующих, словно невидимой сетью, прямо из стен вверх, к потолку потянулись тонкие нежно-зелёные побеги с крупными лиловыми бутонами. Дамы помимо своей воли заулыбались, а мужчины сердито потупили глаза. Таким вот незамысловатым фокусом Нинурта без труда переманил на свою сторону всю прекрасную половину. Потому что, какими бы скептиками и циниками не были анунаки, но женщины всегда и везде любят, когда им дарят букеты, а уж, когда ради их удовольствия весь огромный зал Совета вдруг превращается в настоящую оранжерею… Кто же сможет противостоять такой красоте?!

— Я думаю, что надо дать ему шанс, — весело предложила Инанна, — только пусть он расскажет, что задумал.

— А, можно, — подмигнул ей Нинурта, — это останется пока тайной? В любом случае, я смею надеяться, что вы не пожалеете о своём решении. Это будет интересно.

Анну поднялся со стула и стал медленно расхаживать по залу. Его изрезанное геометрическими узорами лицо ничего не выражало и можно было только догадываться о том, что творится в его голове. Все собравшиеся молча наблюдали за ним, не решаясь вымолвить ни слова.

— Провести их по лабиринтам лаборатории. Говоришь? — Задумчиво спросил Анну, не глядя в сторону Нинурты. — Да никто не знает, что таят в себе эти самые лабиринты. Ещё никому из нас не удавалось заглянуть за каждую из дверей, но и того, что уже известно вполне достаточно, чтобы я отказал тебе. Наши предки, создавшие это здание переборщили. Хотели сэкономить на площади, но даже сами не поняли, что из этого может получиться! Как мы можем пускать этих маленьких людей туда, где сами не бывали? Что или кого они могут там встретить и какими вернутся, если повезёт, обратно? Мне кажется, что ты стал слишком легкомысленным.

— Им в любом случае придётся туда пойти, если вы всё ещё хотите, чтобы они сами, без нашей помощи, смогли вернуться обратно. Другого пути нет, — это Нинурта сказал с вызовом.

— Всё верно, — выдвили из себя Энки, — но кто-то должен же за нимим следить, а это значит, что мне или тебе, неважно кому из нас, придётся отправиться с ними в этот путь.

— Совсем не обязательно, — вмешалась в их разговор Нинти, — пора уже дать им свободу совершать ошибки.

Тяжело вздохнув, Анну, вернулся на своё место и, положив ладони на столешницу, сухо произнёс:

— Что ж, проголосуем. Кто за то, чтобы предоставить Нинурте сыграть эту партию в одиночку?

Семеро из десяти подняли вверх сжатые кулаки и лищь трое показали раскрытые ладони. Это значило, что Нинурте позволили разыграть свой вариант сценария. Анну оказался в числе тех троих, которые проголосовал против, но теперь он вынужден был подчиниться воле большинства.

— Меня поражает ваше безрассудство, — раздался где-то в стороне тихий, но очень выразительный голос Ведающей и все дружно повернули головы в её сторону. Как всегда женщина появилась незаметно. — Вы не боитесь нового прорыва? Когда это случалось последний раз? Сумасшедшие! В отличие от людей у вас уже атрофировался один из основных инстинктов — инстинкт самосохранения. Я прошу… нет, я требую, чтобы Феликса и Маргариту немедленно уничтожили!

Впервые она позволила себе говорить с игроками в таком тоне и это сразу же отрезвило всех собравшихся в зале Совета. Пальцы Нинти вздрогнули от напряжения. Нинурта нахмурился и тут же по залу прокатилась волна горячего воздуха. И лишь Анну оставался невозмутимым. Он знал, что решение принято и не имеет обратной силы. Ведающая тоже это прекрасно понимала, но всё ещё пыталась спорить.

— Миры, заключённые в этом здании, до конца неизучены даже нами. Что там таится за этими бесконечными дверями? Подумайте, хорошо подумайте, каких монстров вы можете впустить в наш мир! Когда случился последний прорыв, погибло лишь пять человек, но вы уверены, что вы с вашим легкомыслием не привлечёте на Нибиру куда более опасных существ, настолько опасных, что справится с ними мы не сможем?

Слово 'прорыв' могло охладить даже самые горячие головы. Оно означало только одно — на Нибиру через одну из бесконечных дверей лаборатории прорвалось нечто, чему нет места на этой планете. Обычно прорывы оказывались довольно безобидными и существа, проникшие в мир анунаков, не представляли никакой опасности. Их легко уничтожали или же выдворяли восвояси. Обычно бывало именно так, но не всегда.

Чудовищных размеров пауки и всё пожирающая рыжая плесень — это мелочи по сравнению с теми случаями, когда прорыв был совершён бесплотными тонкоматериальными сущностями, которых до недавнего времени невозможно было ни отловить, ни убить. Потом появился шарур — орушие способное сжечь дотла не только материю, но и поглотить любую энергию.

— Интересно, — Нинурта даже не пытался скрыть свою враждебность, — а почему ты советуешь уничтожить Феликса и Маргариту? Они-то чем нам угрожают? Или ты думаешь, что мы настолько слабы, что и с ними не сможем справиться?

Женщина слабо улыбнулась, она понимала недовольство своего соплеменника, наверное, на его месте и она бы вела себя так же. Но, в отличие от него, ей известно будущее, то самое, которое изменить невозможно… Невозможно, но она вновь и вновь пытается это сделать, прекрасно сознавая всю тщетность своих попыток.

— Может статься, — устало произнесла Ведающая, — что мы кое в чём действительно слабее их. Мы утратили все инстинкты…

— И что в этом плохого?! — Взорвался Адад. — Мы — разумные существа, инстинкты нам давно уже не нужны.

Ведающая усмехнулась, ей тоже хотелось бы думать так же, но те знания, которые были открыты лишь ей одной, не оставляли ей ни малейшего шанса.

— Инстинкты, мой друг, — терпеливо объяснила женщина, — не такая уж плохая штука. Людям они помогают выжить. А куда делся наш инстинкт самосохранения? Он исчез. В этом мире у нас нет ни конкурентов, ни соперников, ни врагов. Друг с другом мы тоже не воюем, как они. У нас нет такой необходимости — выживать. И вот именно в этом наша слабость. Это приблизительно то же, как, если бы человек долго пролежал без движения и у него атрофировались мышцы. А им приходится выживать, пусть даже в самых комфортных и, на первый взгляд, безопасных условиях. Они живучи и изворотливы, иначе они бы не выжили. Вы хотите создать себе достойного соперника? Что ж, допустим, у вас это получится. Что дальше?

В зале повисло тяжёлое молчание. В словах Ведающей каждый и присутствующих смог, хоть и не без доли скептицизма, увидеть довольно мрачные перспективы для своего народа. Сколько бы это длилось неизвестно, но тут Энки разорвал эту напряжённую тишину и ответил с вызовом:

— Нибиру закрыта для всех, кроме нас. Никто и никогда не сможет прорваться на нашу планету. Так чего нам бояться?

— Этого я не знаю, — честно призналась Ведающая, — видения, которые приходят ко мне, не дают ответа на этот вопрос.

Лица анунаков прояснились. Больше всего игроки боялись, что Ведающая вот-вот вынесет приговор всей игре и тысячи лет кропотливого труда пойдут прахом. Теперь, когда цель оказалась близка, как никогда, отказываться от игры никому не хотелось. Взгляды нибирийцев обратились в сторону Анну. Тот нахмурился и угрюмо заявил:

— Игра продолжается. Но, прошу вас всех, будьте внимательными. Если возникнут хоть какие-то сомнения, немедленно уберите этих двоих. Никаких проволочек!

— О, да! — Энки готов был согласится со всем, что скажет шеф, лишь бы тот позволил продолжить игру. — Не беспокойся, Анну, если возникнет хотя бы намёк на какую-то угрозу для нашего народа, они и секунды лишней не проживут.

— Вы глупцы, — грустно констатировала Ведающая, — но изменить вас не в моей власти. Делайте, что хотите, но только прошу, чтобы потом ко мне никто не смел предъявлять никаких претензий.

Она поднялась и собралась уходить но в этот момент по залу прокатился тревожный пронзительный звон. И хотя лицо Анну давно лишилось возможности отражать хоть какие-то чувства, тем не менее в глазах его вспыхнула тревога. Все остальные тоже обеспокоились и не сговариваясь помчались к выходу. И только Ведающая осталась стоять на своём месте, хотя прекрасно понимала, что означает этот назойливый звук. Последним неспеша шёл Нинурта. Бросив укоризненный взгляд на женщину, он процедил сквозь зубы:

— Довольна? Напророчила, кликуша. Столько лет не было никаких прорывов и вот, как по заказу. По твоему заказу.

Узкие щёлки зрачков смотрели уходящему в спину и не было в них ничего, кроме бесконечной тоски человека, которому известно будущее, кототрое невозможно изменить.

Когда в зале не осталось ни одного человека из-за большой гладкой коллонны вышел Абсо. Мальчишка обладал удивительной способностью передвигаться так, что его никто никогда не мог заметить. Он находился здесь уже давно, но почему-то анунаки даже не обратили на это внимания.

— Они хотят убить Феликса и Риту? — Хмуро спросил Абсо.

— Нет, малыш, — грустно ответила женщина и похлопала ребёнка по плечу, — они этого не хотят, этого хочу я.

— Что они тебе плохого сделали? — Спросил Абсо враждебно. — Я не хочу этого. Они такие смешные, мне они нравятся. И ещё они рассказывают странные вещи…

— Не слушай их, малыш, — грустно ответила Ведающая, — они из другого мира, а там всё не так, как у нас.

Мальчик нахмурился. Взрослые всегда правы. Взрослые всегда правы? Нет, с этим он не готов был согласится. Ведающая знает много такого, чего не знает больше никто…кроме Абсо. Ему тоже приходят видения, но он не спешит о них рассказывать всем остальным. Ещё чего! Не хватало только стать таким же одиноким, как она. Но в этих видениях с ним разговаривает странная женщина, не похожая ни на анунаков, ни на людей. Она всегда разная, но Абсо узнаёт её безошибочно, в каком бы виде она к нему не явилась. Что-то необычное исходит от этой женщины, какая-то первобытная сила, а ещё печаль. Иногда она позволяет себе плакать, но никогда не говорит Абсо, кто её обидел. А ведь он бы помог, точно помог, он способен на многое!

*****

Вика и Сергей замерли, как вкопанные. Только что они шли по зелёному лесу и вдруг оказались в непонятном здании в длинном грязном коридоре с множеством дверей. Пикник плавно перетёк в настоящее приключение. Оба они готовы были поклясться, что никакого здания, тем более таких размеров, нигде поблизости нет и быть не может. Заведение явно казёное и, судя по всему, здесь давно уже никого нет.

— Слушай, Вик, а ведь тут, наверное, можно что-нибудь полезное нарыть, — восторженно воскликнул парень. — Давай, посмотрим, а?

— Ничего здесь нет и никого, — пожала плечами Вика, — посмотри, какой запущенный вид. Люди отсюда давно ушли. Давай, вернёмся, мне как-то не по себе, — она развернулась, чтобы покинуть здание и растерялась — столько дверей и совершенно непонятно, в какие именно они вошли.

— Да постой ты, — схватил её за рукав Сергей, — давай, всё-таки, посмотрим, что здесь есть.

Девушка остановилась, смерила своего спутника гневным взглядом и нервно воскликнула:

— Достал ты меня, мародёр чёртов! Я хочу вернуться обратно, ясно? Мне здесь неприятно и…страшно, — наконец, призналась она.

Не слушая её, Сергей попытался открвть сначала одну дверь, потом другую, но все они оказались запертыми наглухо. Но ведь где-то же была та самая, через которую они сюда вошли и он не оставлял надежд найти её. Устав ломиться в запертые двери, он вынужден был признаться:

— Ты только не нервничай, но мне кажется, что она захлопнулась.

— Что?! — Испуганно воскликнула Вика, — ты хочешь сказать, что мы не сможем отсюда выбраться? Зачем я только пошла с тобой?! Уединиться ему захотелось, озабоченному.

Очередная попытка увенчалась успехом и тёмная массивная дверь распахнулась. Сергей заглянул в помещение, присвистнул и стал пятиться. Он никак не мог поверить своим глазам.

— Тебя надо показать сексопатологу, — продолжала ворчать Вика, не обращая внимания на странное поведение парня.

— Тогда уж патологоанатому, — сиплым голосом произнёс Сергей и, резко развернувшись, подбежал к Вике, схватил её за руку и крикнул: — Валим отсюда скорее!

Ничего не понимая, Вика посмотрела в сторону открытой только что двери и ахнула. Вместо того, чтобы побежать, она замерла на месте, словно окаменела. Существо, появившееся перед ней лишь отдалённо напоминало человека. Больше в нём было от жабы — такая же пупырчатая кожа, такие же перепончатые лапы, но глаза человеческие и ходило оно на двух ногах.

— Мамочка, — пропищала девушка, глядя в тёмные глаза странного существа, — что это?

Большое, выше обычного человека, оно вдруг присело, надуло щёки, что-то булькнуло и прыгнуло, приземлившись у самых ног девушки. Вика отчаянно завизжала и отшатнулась. Теперь у Сергея не было необходимости убеждать её в чём либо. Держась за руки, они рванули по тёмному, длинному коридору с такой скоростью, что им мог бы позавидовать даже чемпион мира по бегу.

Они не разбирали дороги, не смотрели по сторонам. Им казалось, что жуткое существо преследует их и страшно было оглянуться хоть на миг. Когда силы иссякли, они остановились. Вика прислонилась к стене и срывающимся голосом хрипло спросила:

— Серый, что это было? Куда мы попали?

Сердце колотилось у Вики в груди так, что ей казалось, будто внутри у неё кто-то разговаривает. Слова с трудом вырывались изо рта, шершавые и скрипучие. Сергей чувствовал себя ненамного лучше. Но теперь он осознал, что они окончательно заблудились в этом, непонятно откуда взявшемся, здании.

— Я понятия не имею, где мы, — признался парень хмуро, — может, это какая-то секретная лаборатория, где проводят эксперименты над людьми? Ты видела эту тварь? Если бы мне такое рассказали, я бы никогда бы не поверил.

Он сел на пол и прислонился спиной к прохладной стене. Не хотелось ему показывать девушке, насколько ему сейчас страшно. Страх навязчивый, горьковато-солёный, как морская вода, казалось, мотни он головой и расплескает его. Такого с ним ещё никогда не было. Сергей пытался себя успокоить, но перед глазами вновь и вновь возникало это гнусное создание и хотелось опять вскочить и бежать. И не важно, куда бежать, лишь бы не стоять на месте.

Вику трясло, словно от холода, она обхватила плечи руками и заплакала. Пережитый стресс теперь, когда опасность миновала, выливался из неё потоками слёз. Девушка с ненавистью посмотрела на съёживжегося Сергея и прошипела зло:

— А всё ты со своими плотскими забавами. Не надо было нам уходить от ребят. Не надо было! — Она почти кричала. — Как мы отсюда теперь выберемся?

Постепенно паника улеглась и парень смог рассуждать здраво. На лице у него появилась робкая улыбка и он попытался успокоить девушку:

— Послушай, не истери, пожалуйста. Раз есть здание и это существо, значит, где-то здесь должны быть и люди. Да и само здание не может быть настолько большим, чтобы из него невозможно было найти выход. Будем открывать все двери, пока не найдём ту, в которую вошли…

— Нет, — упрямо мотнула головой Вика, — не будем! Хватит и одной, которую ты открыл. Откуда нам знать, что появится из очередной двери? — Она немного подумала и взруг вскинула голову и почему-то шёпотом произнесла:

— Серый, а что, если это никакая не лаборатория? Мы ведь не заметили даже, как сюда попали, я же хорошо помню, что не было там никакого дома. Знаешь, я передачу одну смотрела. Так там говорилось, что иногда инопланетяне похищают людей. Может, мы уже не на Земле, а на космическом корабле пришельцев.

— Ха, у тебя часом крышу не снесло от страха? — Сергей уже полностью пришёл в себя и смог позволить себе такую непростительную роскошь в подобной ситуации, как ирония. — Ну, так, конечно, мы с тобой представляем из себя огромную галактическую ценность. Брось, не верю я в эти сказки. Их специально придумывают, чтобы отвлечь людей от насущных проблем. И та тварь, которую мы видели, меньше всего похожа на инопланетянина, скорее — на жертву каких-то генетических экспериментов. Вот сейчас отдохнём и пойдём искать выход.

*****

Анунаки столпились за одной из многочисленных дверей и внимательно разглядывали сквозь стену странную парочку. На этот раз прорыв оказался не опасным, даже немного забавным. Всего лишь люди, земляне, почти дикари. Энки придирчиво осмотрел одежду незваных гостей и заявил:

— Этих бояться не стоит. Люди, обычные люди, век, где-то, двадцатый — двадцать первый. Одним словом — дикари. По-моему, они и сами не знают, как попали сюда.

— И что мы будем с ними делать? — Настроженно спросила его Нинти.

Молчавший всё это время Анну, спокойно вынес своё вердикт:

— А пусть всё остаётся, как есть. У нас и без них хватает забот. Никуда они отсюда не денутся. Или станут пищей для эпов, или у Нергала появятся новые игрушки. Обратной дороги для них нет, дверь, судя по всему, закрылась надолго.

Потеряв интерес к гостям, анунаки поспешили разойтись по своим делам и только Ведающая так и осталась сидеть в опустевшем зале Совета, всмариваясь своими необычными глазами в далёкое будущее. Вот и ещё один элемент появился, последний. Теперь нибирийцев уже ничто не спасёт и уничтожение их древнего народа теперь — это лишь дело времени.

В отличие от остальных, она не была так спокойна, потому что знала, что этим двум дикарям суждено сыграть свою роковую роль во всей этой истории. Не случайно, ох, не случайно, открылась на Земле двадцать первого века эта дверь. Да и не сама по себе она открылась. Кто-то, о ком никто, кроме неё, не знает, в нужный момент и в нужном месте распахнул эту самую дверь перед резвящейся парочкой. Кто-то, кого она видела лишь мельком в своих видениях, решил, что приговор обжалованию не подлежит и теперь она — Ведающая больше не будет предпринимать попыток урезонить своих соплеменников. Игра проиграна задолго до того, как началась.

ГЛАВА 11

Свобода

Джокер почувствовал, как чьи-то холодные пальцы прикасаются к его лицу. Он попытался открыть глаза, но из этой затеи у него ничего не получилось, зато вновь появились странные видения.

Сквозь ватную тишину стали пробиваться различные звуки: плеск воды, треск веток, шуршание листьев. Потом появилась очередная дверь. Феликс точно знал, что этот мир настолько странный, что лучше даже не пытаться заглянуть за эту дверь, но рука сама потянулась к ручке.

…Новый мир потряс Феликса. Он напоминал то ли сон, то ли какую-то сюрреалистическую картину. Словно огромная матрёшка, этот мир хранил в себе множество других. И все они висели высоко в небе, словно большие виноградины или яйца сказочных, неведомых птиц. Ничего подобного он ещё не видел. И у каждого из этих миров имелась собственная, неповторимая душа. Все эти души предстали перед ним в виде женщин, мужчин, детей. Они смеялись, плакали, спали, работали, страдали. От увиденного голова его пошла кругом, отказываясь принмать такую невероятную реальность, он осторожно закрыл дверь и оказался в длинном сером коридоре лаборатории.

— Если в ближайшее время я не смогу вырваться из этого состоняия, то мне точно не жить, — грустно констатировал он. — Всему есть предел, даже удивлению.

Он шёл по тёмному коридору, потом поднялся по винтовой дестнице и вновь оказался перед очередной запертой дверью. Теперь уже Джокер не спешил. Он остановился и стал осматриваться по сторонам. Никого.

— Феликс, — внезапно услышал он в своей голове знакомый голос, — не тяни, входи. Я давно тебя жду.

…Сначала перед глазами заколыхалась завеса тумана, густого и такого плотного, что сквозь него невозможно было увидеть даже свои собственные ноги. Потом туман рассеялся и пират оказался на маленьком островке посреди бесконечного океана. Тяжёлые волны яростно бросались на него и опадали в бессильной злобе у самых ног, лишь слегка лизнув своими тёплыми языками его босые ноги.

Джокер осмотрелся, ища глазами ту, что только что разговаривала с ним. Его разноцветные глаза выискивали в сумраке знакомый силуэт той, которая однажды приходила ему в видениях. Но вокруг была лишь безмятежная, синяя пустота и ни одной живой души. Разочарованно вздохнув, пират собрался уходить, похоже, здесь его никто не ждал.

— Я здесь, — вновь возник в его голове этот голос, — посмотри наверх.

Он запрокинул голову и увидел ослепительно яркие звёзды, пушистые облака и ещё кое-что…

— Э-э-э, — растерянно произнёс он, — а вы не могли бы спуститься вниз, мисс? Мне трудно разговаривать с вами в такой позе — шея затекает.

Высоко в небе, среди белоснежных клубящихся облаков и бело-голубых сверкающих, прозрачных шаров, стояла обнажённая женщина. На этот раз вместо волос у неё были не змеи, а густая трава. Тело её тоже местами покрывала изумрудная поросль. Она изменилась, но Джокер точно знал, что это всё та же таинственная незнакомка, которая научила его, как справляться с эпами. Она плавно опустилась рядом с ним на крупный жёлтый песок и одарила его ослепительной улыбкой. От незнакомки исходило мягкое щекочущее тепло.

— Здравствуй, Феликс, — сказала она. — Видишь, я же говорила, что мы ещё встретимся. Но я позвала тебя не на свидание…

— Вы меня позвали? — Удивился пират. — Не припомню.

— Именно так, но ты этого не понял. Пора тебе прорываться, Феликс. Хватит тут прохлаждаться. Обстоятельства изменились. Пора действовать. Анунаки готовят провокацию. Маргарита может погибнуть, если ты ей не поможешь.

Джокер напрягся. Имя Риты подействовало на него, как ведро холодной воды на спящего. 'Рита' — единственная женщина, которую он позволил себе полюбить и теперь ей что-то угрожает. Он рванулся, пытаясь освободиться, но липкие нити тонких, вибрирующих в каждом нейроне, импульсов тут же крепко вцепились в него, накрывая мягким, пушистым покрывалом равнодушия и покоя.

— Стоп, Феликс! — Звонко воскликнула женщина. — Не сметь! Не позволяй себе эту слабость, борись.

Вдруг запахло морем и мятой. Волна прохладного воздуха помогла не ему не провалиться вновь в пустоту. Но осталась слабость, странная, тяжёлая, словно после долгой болезни. Он пытался сопротивляться, но от всех этих усилий лишь ещё больше слабел. Растерянно глядя на женщину, он едва слышно прошептал:

— Не могу — это выше моих сил.

Она понимающе кивнула и лёгким движением коснулась его плеча.

— Не отчаивайся, сейчас ты сможешь набраться сил. Помнишь, что ты сделал с эпами в прошлый раз?

Он кивнул, всё ещё не понимая, чего она от него добивается.

— Сейчас тебе надо это повторить всё это, — строго сказала она. — Я сейчас исчезну, а ты возвращайся. Вокруг тебя уже собрались эпы. Помоги им прорвать паутину.

— Как?! — Удивлённо воскликнул он.

— Сопротивляйся ей. Они смогут прорвать её, если ты им поможешь со своей стороны. А потом ты знаешь, что надо делать.

Он знал. Сразу же вспомнилось то удивительное состояние, когда кажется, что ему всё по плечу, когда чужие эмоции взрываются внутри огненными фейерверками и нет силы, способной противостоять им.

Он был совершенно один среди пустоты. О том, чтобы расчитывать на помощь извне не могло быть и речи. На этот раз пират не стал бестолково трепыхаться, а направил все свои усилия в одну точку. Белоснежный кокон издал синтетический треск и в нём образовалась небольшая прореха, в которую и хлынули бестолковые эпы.

Джокер их уже ждал. Теперь он принял вид аморфной массы. Он растёкся густой липкой лужей на пути наивных 'призраков' и затягивал их внутрь себя одного за другим, словно в большую воронку. С каждой минутой он становился всё сильнее. Ему уже стало тесно внутри кокона, захотелось срочно выбраться на свободу и вздохнуть полной грудью. Пират попытался открыть глаза, но у него ничего не получились. Веки были словно склеенны. Тогда он пошевелил рукой, потом ногой и порадовался тому, что тело, хоть и с трудом, но всё же подчиняется ему.

Когда Джокер открыл, наконец, глаза, то сразу встретился с внимательным взглядом Абсо. Мальчишка стоял в метре от него и чего-то ждал.

— У тебя получилось! — Радостно воскликнул Абсо и протянул пирату руку. — Давай я тебе немного помогу. Феликс, до тебя ни у кого не получалось самостоятельно вырваться из паутины, — в его голосе слышался восторг, — ты уникальный, таких больше нет.

— Спасибо, — криво усмехнулся Джокер, — ты уже однажды мне помог. Если мне не изменяет память, то здесь я оказался благодаря тебе, малыш. Не вижу причины доверять тому, кто однажды меня уже предал.

Он спрыгнул со своего невидимого ложа и только сейчас обнаружил, что на нём нет никакой одежды.

— Извини, я не знал, что Нергал заманит тебя в паутину, — смущённо ответил мальчик, — предполагалось, что ты просто не сможешь быстро найти выход из лаборатории.

— Но вышло то, что вышло, — ухмыльнулся пират, злясь на себя за то, что пытается сводить счёты с ребёнком. — Мог хотя бы предупредить меня, чего здесь следует опасаться.

— Всего, — просто ответил Абсо. — Никто не знает всего, что здесь находится, поэтому опасаться надо всего. Каждая незнакомая дверь в лаборатории может оказаться смертельной ловушкой.

Лицо мальчишки стало не по-детски серьёзным, глаза потемнели, а тонкие брови сошлись на переносице в одну сплошную черту.

— Всего? — Недоверчиво переспросил Джокер, пытаясь обернуть вокруг бёдер простыню. — Это слишком сложно. Не думаю, что всё так уж безнадёжно. Тогда сформулирую вопрос иначе: ты знаешь, как отсюда выбраться?

Абсо кивнул и направился к двери, всем своим видои показывая, что собирается помочь Феликсу выйти на свободу и тот может ему доверять, как самому себе. Но на этот раз пират не позволил себе быть таким легковерным. Он уже сделал вывод, что верить анунакам нельзя, даже их дети коварны и лживы. За этими невинными шоколадными глазками наверняка прячется подлое и вероломное создание.

— Ты мне не доверяеешь? — Не оглядываясь, спросил мальчик. — Зря. Если бы не я, то тебя уже не было в живых. Ты не знаешь Нергала. Так что я считаю, что уже искупил свою вину.

Мальчик остановился, резко повернулся и, не мигая, уставился Джокеру в лицо, сканируя все его мысли и чувства. Внезапно брови его удивлённо вспорхнули, на губах задрожала улыбка и Абсо радостно воскликнул:

— Ты видел её! Ты тоже видел её!

— Ты о чём, ребёнок? — Джокер сделал вид, что не понял, о чём идёт речь. — Кого я должен был видеть?

Абсо занервничал, он даже не пытался скрыть своё волнение. Схватив пирата за плечи и грубо встряхнув, он заговорил торопливо, как будто боялся куда-то опоздать:

— Странную женщину. Она всегда приходит ко мне в видениях. Она такая…такая… Не могу этого объяснить. Да ты же сам её видел. Это она помогла тебе. Феликс, я знаю точно, что она не человек и не анунак, она нечто такое, чего мы пока понять не можем. Но я всегда чувствую, что связан с ней незримыми нитями и что-то её притягивает ко мне. Что?! — Мальчик почти кричал. Я ничего не помню! У меня нет прошлого, нет ничего, что есть у остальных. Иногда мне кажется, что меня вообще не существует! — Он всхлипнул и Джокеру стало жалко его, такого одинокого и заброшенного.

— Успокойся, — пират взял Абсо за руку и крепко сжал, забыв, что перед ним всего лишь маленький мальчик, — не нервничай. Мы обязательно разберёмся со всем этим. Если она нам является, значит, в этом есть какой-то смысл.

Они шли по пустынным коридорам лаборатории в полном молчании. Джокер ловил себя на мысли, что как-то слишком уж быстро он поверил мальчишке. В той прошлой жизни, которая была до Нибиру, он никогда не прощал предательства. Что же случилось с ним такое?

— Здесь, — ответил Абсо на его непроизнесённый вопрос, — у вас больше нет никого, кому бы вы оба могли доверится. Ты выбрал меня и, можешь не сомневаться, больше я тебя не подведу.

'Сомневайся — не сомневайся, а выбирать мне особо не из кого': — грустно подумал пират, автоматически отсчитывая шаги, чтобы в случае чего, можно было потом вернуться обратно. Обратно? В паутину? Ещё чего! Он и так слишком долго прохлаждался.

Мальчик подошёл к одной из дверей и распахнул её, приглашая Джокера следовать за ним. Зная коварство этого здания, пират замешкался, не решаясь идти дальше. Потом махнул рукой и шагнул за порог.

Они оказались посреди цветущего луга. Воздух вокруг дрожал от стрекота, жужжания и свиста различных насекомых. В нос ударил запах свежей травы. 'Слишком хорошо, — недоверчиво подумал Джокер, — чтобы было правдой. Интересно, какую подлость придумал на этот раз маленький засранец?'

— Прекрати меня постоянно в чём-то подозревать! — Обиженно воскликнул Абсо. — Мне это надоело. Или ты мне веришь, или иди дальше сам. Я больше не собираюсь тебя переубеждать, просто развернусь и уйду…

Чтобы разрядить накалившуюся обстановку, Джокер задал, как ему казалось, нейтральный вопрос:

— А откуда ты знаешь, куда надо идти и как определяешь, где именно находится дверь — их ведь не всегда видно?

Мальчишка смерил его презрительным взглядом и ответил с вызовом:

— Я это чувствую. И ты бы тоже легко находил бы их, если бы прислушался к себе. Возле портала воздух всегда немного наэлекризован и тело чувствует лёгкую вибрацию. Это не так уж сложно. Другое дело, что никогда не знаешь, что находится по ту сторону.

— Но почему мы идём не той дорогой, которой я попал сюда? — Всё ещё сомневаясь в искренности Абсо, поинтересовался пират.

— Потому что нельзя в одну и ту же дверь войти дважды. Здесь всё постоянно меняется и там, где вчера был портал, сегодня может находится тупик. Что тут непонятного?

— Вообщето, мне всё здесь непонятно, — признался Джокер, — как такое может быть?

Мальчик вздохнул, ему казалось, что Джокер издевается над ним, но прислушавшись к мыслям пирата, он понял, что тот действительно не имеет ни малейшего представления о том, как всё устроено в лаборатории. Он присел прямо на траву и терпеливо принялся объяснять:

— Вот представь, что сегодня ты приземлился на планете в районе пыстыни, да? Скажи, если бы ты совершил посадку через несколько часов, когда планета уже успела совершить какой-то путь вокруг своей оси, куда бы ты попал?

— Понятия не имею, — ответил Джокер раздражённо, — у вас тут всё постоянно меняется…

— У вас тоже, — заметил Абсо с издёвкой, — можно подумать, что твоя Тортуга стоит на месте. Вот так и внутри лаборатории, там всё меняется, потому что все эти миры находятся в постоянном движении.

Теперь Джокер почувствовал это сразу. Сначала он ощутил лёгкую вибрацию. Как будто где-то играла очень громкая музыка, а потом волоски на его теле встали дыбом. Это значило, что где-то поблизости находится очередной портал. Наугад пнув ногой, он точно угодил в дверь. Пират решительно равнул вперёд и, если бы его не остановил окрик Абсо, то неизвестно, чем бы закончился из поход.

Замерев в изумлении на пороге, Джокер всматривался в то невероятное зрелище, что ждало его за дверью. В чёрном безмолвии открытого космоса, словно драгоценные камни, сверкали звёзды и лениво плыли по своим орбитам незнакомые планеты. Один только шаг и быстрая смерть в космической пустоте ему гарантирована. Впервые в своей жизни он видел подобное. Обычно такое зрелище он наблюдал из-за стекла иллюминатора или скафандра. Осторожно, чтобы не упасть, он закрыл эту опасную дверь и для верности отошёл от неё подальше.

— Феликс, ты бы был здесь поосторожнее, никогда не занешь наверняка, что ждёт тебя за очередной дверью. Эти порталы открываются самопроизвольно где угодно и когда угодно.

Они миновали луг и остановились у большого, поросшего мохом, дерева. Абсо к чему-то прислушался, потом кивнул Джокеру и, распахнув невидимую дверь, вошёл внутрь. Пират последовал за ним.

Разочарованию его не было конца, потому что он вновь оказался в одном из бесконечных коридоров лаборатории. Мелькнула мысль, что пацан опять задумал какую-то подлость и рука сама собой потянулась к мальчишке, чтобы схватить его за ухо. Абсо отскочил и обиженно вскрикнул. В глазах у него появился металлический блеск, что являлось свидетельством того, что мальчишка вышел из себя.

— Дурак ты, Феликс! — Выкрикнул он гневно. — Никаких козней я против тебя не строю, но иного пути из лаборатории сегодня нет. Я ведь предупреждал тебя, чтобы ты прекратил меня подозревать. Сам виноват!

То что произошло после этих слов, не на шутку испугало пирата. Изпугало и потрясло, потому с таким он никогда раньше не сталкивался. Воздух стал плотным, холодным и острым, как будто вокруг летали многочисленные ножи. На коже Джокера появились глубокие царапины. Малейшее движение приводило к новым ранениям. Лицо, руки, грудь покрылись кровавой сеткой многосиленных порезов. Ему казалось, что он попал в какую-то дьявольскую мясорубку.

— Абсо, — закричал он зло, — прекрати немедленно! Да ты стервец ещё хуже Нергала! Надо было мне самому выбираться отсюда.

Мгновенно мальчишка успокоился, блеск металла исчез из его глаз и лишь губы обиженно подрагивали.

— Хочешь дальше идти один, — звонко крикнул мальчишка, — иди. Не буду тебе мешать. И помогать тоже больше не буду. Я думал, что ты мой друг, а ты такой же гад, как и все остальные. Никому нет до меня дела. — Он замолчал, потом уже тихо, почти неслышно, одними только губами, сказал: — Я вам всем устрою! Вы все ещё узнаете, на что способен Абсо!

Интуиция подсказала Джокеру, что Абсо, действительно, способен на многое и надо было срочно успокоить парнишку, пока он не наворотил дел. Хуже всего было то, что мальчик с лёгкостью читал все его мысли и скрыть от него невозможно совершенно ничего, а значит, любую ложь он вычислит мгновенно и надо постараться ему не лгать.

— Успокойся, — ровным спокойным голосом произнёс мужчина, — негоже парню закатывать такие истерики. В твоём возрасте я не позволял себе даже от боли плакать. И постарайся меня понять.

Абсо шмыгнул носом и кивнул.

— Я попал в ситуацию, в которой раньше мне никогда не приходилось бывать. Я оказался в месте, где мне непонятно вообще ничего. Здесь у меня нет ни одного знакомого человека, если не считать девушки, с которой я сюда прибыл. Представил? Так вот первый же человек, которого я здесь встретил — это ты. И как ты поступил? Ты заманил меня в ловушку, из которой я самостоятельно не смог бы выбраться, если бы не эти странные видения и эта необычная женщина. И вот теперь скажи, окажись ты на моём месте, ты бы был таким легковерным, чтобы вновь купиться на подобные обещания? Ты бы легко забыл предательство?

Абсо задумался, потом честно ответил:

— Нет, не забыл бы, но меня трудно обмануть, ты ведь и сам это понял. Хорошо, будем считать, что я тебя простил.

Весь оставшийся путь они проделали молча. Когда мальчик остановился перед очередной дверью, Джокер напрягся. Кто знает, куда привёл его этот чертёнок с ангельским личиком? Прочитав его мысли, Абсо усмехнулся и вошёл внутрь, пират последовал за ним.

И сразу же в нос ударил запах крови, его Джокер не спутал бы ни с каким другим. Он оглянулся и поморщился. Вокруг лежали истерзанные человеческие тела и алели пятна крови. Всё пространство этой комнаты напоминало поле битвы.

— Это тоже жертвы Нергала? — Поинтересовался он у мальчика.

— Это? — Удивлённо переспросил Абсо. — Нет, конечно. У Нергала всё аккуратно, он не выносит беспорядка. Это корм. Наверное, был небольшой прорыв. Что-то вырвалось из своего мира и напало на корм.

— А вы не боитесь таких прорывов? — Спросил ошеломлённый пират. — Это ведь опасно.

— Нет, — ухмыльнулся мальчишка, — это совершенно не опасно, разве что для корма. Такие прорывы мы даже не считаем.

Он наклонился и поднял с пола оторванную неведомым монстром человеческую руку, понюхал её и брезгливо отбросил прочь. Перешагивая через трупы, он направился к выходу.

Джокер пошёл за ним, но он никак не мог отделаться от чувства, что за ними кто-то внимательно наблюдает и это не анунаки. Скорее всего это какое-то животное, возможно даже то самое, которое устроило здесь весь этот кошмар. Ему захотелось поскорее покинуть опасное место. Сделав несколько шагов, он подскользнулся на луже крови и упал. Почти мгновенно в его сторону метнулась тёмная тень. Бросок был настолько неожиданным и стремительным, что пират даже не успел рассмотреть, что же это за существо такое. Какими бы быстрыми реакциями ни обладали Исполнители, тварь оказалась гораздо более прыткой. Неизвестно, чем бы вся эта история закончилась, если бы не Абсо. Он даже не обернулся, чтобы посмотреть на то, что происходит вокруг, не сказал ни единого слова, но внезапно в воздухе что-то просвистело и животное упало на пол, разрубленное пополам. Теперь Джокер смог его разглядеть. Здоровенная зверюга, похожая на, покрытого густой тёмной шерстью, крокодила на длинных могучих лапах с острыми, загнутыми когтями.

— Эти твари часто прорываются, — соизволил, наконец, объяснить ситуацию мальчик, — постоянно приходится их загонять обратно. Видимо, что-то у них на планете не в порядке, еды им там не хватает, вот они и ищут её здесь. Но эти ещё не самые гадкие. Ты не видел семиметровых пауков! Ну, пошли, надо поскорее отсюда выбираться. Скоро Нергал вернётся и тогда удрать не получится.

Напоминание о Нергале вывело Джокера из ступора и он в спешном порядке покинул страшное помещение. Сколько же ещё загадок таит в себе эта проклятая лаборатория?! Никогда раньше пират не испытывал ничего подобного. Нельзя сказать, чтобы ему не ведом был страх, но всегда это чувство удавалось взять под контроль. На Нибиру всё иначе. Здесь он настолько дезориентирован, что не знает даже, как ему реагировать на то или иное событие. Эта планета вместе со своими обитателями пугала его и вызывала стойкое неприятие. Пирату постоянно казалось, что всё происходит не на самом деле, что он попал в какой-то затянувшийся кошмар из которого никак не может выбраться. Но надо, надо выбираться!

— Абсо, скажи, мой корабль… Его действительно больше не существует? — Спросил Джокер, в тайне надеясь, что ответ будет отрицательным. Но мальчишка разрушил все его надежды:

— Да, Феликс, твоего корабля больше нет. Единственная возможность покинуть Нибиру, находится здесь. В лаборатории. Где-то наверняка есть портал в твой мир и в твоё время и остаётся его только найти.

— Легко сказать, — грустно заметил пират, — тут вообще ничего невозможно найти. Слушай, а, может, есть какие-то другие варианты, а?

— Нет, — Абсо был категоричен, — иных способов вырваться с Нибиру у тебя нет. Ну, — он ехидно усмехнулся, — ты, конечно, можешь мне не верить и поискать. Но я предупреждаю тебя, что ты только зря потратишь своё драгоценное время.

— А машины, — начал Джокер, — у вас ведь есть такие машины, которые могут почти всё, даже, если понадобиться, зажечь новую звезду…

Мальчик резко затормозил. Он смотрел на Джокера с сочувствием и пониманием, но порадовать пирата он ничем не мог.

— Нет больше таких машин. Их уничтожили, потому что они были несовершенны, часто сбоили и эти сбои могли закончится глобальной катастрофой.

Как бы ни хотелось Джокеру, чтобы мальчишка ошибался, но внутреннее чутьё подсказывало ему, что Абсо говорит чистую правду и, хочет он того или нет, но ему придётся обследовать эту чёртову лабораторию. Только вот сначала надо забрать с собой Риту. Он затосковал, представив, что испытает девушка, оказавшись внутри этого изогнутого во многих местах пространтсва. Сможет ли она принять всё, как данность и не сойдёт ли с ума от увиденного?

— Ну, вот мы и пришли, — довольно произнёс мальчик. — Вот он выход из лаборатории! Пошли. Чем быстрее уйдём отсюда, тем больше шансов, что нас не поймают и не вернут обратно, вернее не нас, а тебя. Меня здесь никто не рискует трогать.

— Почему?

— Потому что боятся, — на губах Абсо появилась ехидная ухмылка.

ГЛАВА 12

Маленькая человеческая самка

Рита спала. Её сон был таким сладким и таким уютным, что выбираться из него не хотелось. Не болела обожжённая кожа, не страдала, измученная невероятными приключениями, душа, всё тихо и спокойно. И там, во сне, рядом с ней под чёрной шёлковой простынёй спал любимый мужчина, а за окнами звенел свежей листвой густой тортугский лес.

— Рита, просыпайся, — чей-то голос грубо разорвал мягкую паутину сна. — Ты ищешь здесь Феликса? Поздно.

Это 'поздно' прозвучало, как приговор. Девушка распахнула глаза и увидела, склонившегося над ней Нинурту. По лицу анунака трудно было понять, что означает эта его фраза — спокойное и равнодушное.

— Что случилось? — Встрепенулась Рита и спрыгнула со своего невидимого ложа. — Что с Джокером?

Нинурта пристально всматривался в её лицо, как будто раздумывал говорить ей печальную новость или нет. Потом тихо, но внятно произнёс:

— Я не уверен, но, по-моему, его уже нет в живых.

Ноги девушки подкосились и ей стоило огромного труда не упасть на пол без чувств. Собрав в кулак всю свою волю, она глухо спросила:

— Как это случилось?

Анунак усмехнулся и Рите показалось, что она уловила в этой усмешке издёвку. Подойдя к гиганту, она жалобно взмолилась:

— Господин Нинурта, я умоляю вас, скажите, что произошло с Джокером? Почему вы считаете, что его уже нет в живых?

Ей показалось, что в глазах анунака мелькнуло сочувствие. Великан поднял её на руки а, глядя прямо в глаза, сказал, как отрубил:

— Потому что Феликса нет больше у Нергала. А я точно знаю, что мой братец хотел усилить частоту импульсов — а это, девочка, верная смерть. Один раз его остановил Абсо, но не факт, что Нергал не предпринял ещё одну попытку. Так или иначе, но на месте Феликса нет и я не могу найти никакого другого объяснения его исчезновению.

После его слов последовало тяжёлое, но недолгое молчание, потом девушка попросила поставить её на пол и бесцветным голосом поинтересовалась:

— Как мне найти логово твоего братца? — Она совершенно забыла, что до этого обращалась к Нинурте исключительно на 'вы'.

— Зачем тебе это, детка? — Настороженно спросил анунак. — Уж не собираешься ли ты воевать с ним? Это было бы смешно, если бы не было так грустно.

— Я хочу посмотреть, действительно там больше нет Джокера или…

— Или я вру, — продолжил за неё гигант. — А ты нахальная девчонка! Не знаю даже возмущаться мне таким твоим поведением или восхищаться. И вообще, человеческой глупости за эти тысячелетия не стало меньше. Вы неисправимы, такие маленькие, самовлюблённые и самоуверенные существа. Я бы мог тебя наказать за то, что ты позволяешь себе сомневаться в моих словах, но, думается мне, что ты сама себя накажешь этим.

— Плевать, — ответила она с вызовом, — а хоть бы и так. Я должна во всём убедиться сама. Прошу тебя, не мешай мне…

— Иначе что? — Казалось, что ещё миг и Нинурта рассмеётся ей в лицо. — Что будет, если я тебе помешаю? Ты меня убьёшь? Ах, нет, ты просто расплачешься в надежде, что я не выношу женских слёз. Детка, это у вас, у людей столько всяких нелепых комплексов и причуд. У нас всё гораздо проще. Но мешать я тебе не стану хотя бы ради интереса. Хочется посмотреть, что ты запоёшь, когда встретишься с моим братом…

— Куда мне идти? — Оборвала его Рита.

— Вниз, — Нинурта с интересом разглядывал девушку, как будто видел её впервые, — всегда только вниз. А там ты уже не ошибёшься, сама пойдёшь на зов паутины. Смерть всегда зовёт вас людей к себе, но вы так и не научились распознавать её зов. Вы думаете, что она приходит внезапно, без предупреждения, а на самом деле это вы сами спешите ей навстречу.

Рита даже поморщилась от этой пафосной тирады и это не укрылось от глаз анунака. Он резко оборвал свою речь и широко распахнул перед ней дверь, слегка подтолкнул в спину и сказал:

— Ну, что ж, вперёд, глупая маленькая человеческая самка. Тебе представился прекрасный случай убедиться в моей правоте. Иди.

И дверь захлопнулась за её спиной. Рита растерянно осмотрелась по сторонам, потом вдруг ей захотелось вернуться, она дёрнула ручку, но безрезультатно, оказалось, что её возвращения никто не ждёт. Тяжело вздохнув, она направилась вперёд по длинному тёмному коридору. Вспомнились слова матери о том, что ей надо всеми правдами и неправдами избегать зова Нергала. Ну, вот, а теперь она сама ищет встречи с этим чудовищем. Самое обидное было то, что она понятия не имела, зачем ей это нужно. Если Джокер погиб, то она ему уже ничем не сможет помочь. И, тем не менее, она упрямо продолжала свой путь. 'Главное, — убеждала себя девушка, — не открывать никакие двери, если в этом не будет необходимости'.

Она бродила по лабиринтам лаборатории уже несколько часов, но ни разу ей не встретилась ни лестница, ни лифт, которые могли бы привести её вниз. Казалось, что даже сами анунаки постарались любыми способами застраховать себя от посещения той территории, на которой располагались владения Нергала. И тут же она повторила про себя слова Нинурты о том, что смерть всегда зовёт, но люди не желают распознавать её зов. А вот анунаки, похоже, решили вообще отгородиться от этого зова.

От отчаяния хотелось завыть или закричать. Она прислонилась спиной к холодной стене и выругалась, чего не позволяла себе никогда в жизни. Вместе с непривычными словами её покидало раздражение и страх, как будто они заключали в себе какую-то силу. Теперь ей стало понятно, почему люди в трудных ситуациях позволяют себе подобные выражения.

— Чёрт бы побрал того придурковатого архитектора, который соорудил это здание! Ни дна ему, ни покрышки! — Пожелала она под конец и с трудом оторвала спину от стены. — Чтобы он сдох, если ещё жив и чтобы он ещё раз сдох, если уже умер!

'Почему Джокер? — Подумала вдруг она, проходя мимо очередной запертой двери. — Почему он? Что я нашла в нём? Потащилась за ним хрен знает куда. Игрок, пират, убийца. Почему я и сейчас рискую своей жизнью только ради того, чтобы убедиться, что он мёртв?'

Когда перед ней появилась пропасть, она остановилась. Провал в полу казался таким глубоким и тёмным, что Рите даже думать не хотелось, о том, чтобы прыгнуть вниз. Кто знает, что её там ждёт. Всматриваясь в непроглядную чёрную бездну, она искала хоть какой-то отблеск света.

— Вниз, — задумчиво произнесла она, — легко сказать. Тут же нет никакой лестницы, никакого подъёмника. Прыгать мне, что ли?

'А почему бы и нет? Однажды я уже летала. Падать, наверное, даже легче': — подумала она и, преодолевая страх высоты и неизвестности, шагнула в пропасть.

Сколько длилось это замедленное падение, она не знала. Когда ноги коснулись пола, девушка облегчённо вздохнула. Отряхнув припорошенную пылью одежду, она решительно направилась в глубину сумрачного коридора. Её шаги отзывались звонким эхом и Рите хотелось снять обувь, чтобы не привлекать этими звуками к себе неведомых чудовищ. Непонятная усталость внезапно навалилась на неё и с каждым шагом становилась всё сильнее. Девушке уже с трудом удавалось отрывать ноги от пола. Веки стали настолько тяжёлыми, что ей пришлось закрыть глаза и идти дальше вслепую.

Когда силы окончательно покинули её, она опустилась на холодный, грязный пол и, свернувшись калачиком, замерла. 'Немного отдохну и всё. Потом пойду дальше': — убеждала она себя, проваливаясь в странный сон без сновидений. Она даже не почувствовала того, как кто-то подхватил её на руки и куда-то понёс.

Нинурта не лгал Рите, он всего-то не говорил всей правды. Джокер исчез, но он не погиб, а сбежал, чем вызвал приступ бешенства у Нергала. Первой мыслью анунака было пуститься вдогонку, но потом, немного подумав, Нергал решил, что никуда Феликс от него не денется. И вот теперь, когда в его руках оказалась эта маленькая человеческая самка, все остатки сомнений развеялись, как дым. Неся девушку к себе, Нергал довольно улыбался. Никуда теперь Феликс не денется. За этой девчонкой он, если потребуется, отправится даже в ад. 'Как сбежал, так и обратно вернётся, — весело подумал гигант. — А я подожду его здесь. Тем более что теперь это ожидание не будет таким уж томительным'. Он рассматривал лицо девушки и лицо его озаряла улыбка.

— Нергал, — услышал он звонкий голос Алисы, — оставь мою дочь в покое! Что ты собираешься с ней сделать?

Анунак остановился и повернулся на звук голоса. Маленькая женщина стояла в стороне, охваченная ослепительно ярким сиянием.

— Алиса, что ты здесь делаешь? — Изобразил на своём лице удивление великан. — Я тебя не звал. На сегодня у меня другие планы, можешь быть свободна.

— Не смей! — Алиса подбежала к Нергалу и вцепилась ногтями в его ногу. — Отпусти мою дочь!

Отшвырнув женщину к противоположной стене, анунак процедил сквозь зубы:

— Не слишком ли много ты на себя берёшь? Пошла вон отсюда! А, если ты будешь путаться у меня под ногами, я размажу тебя по стене и это самое малое, что я могу с тобой сделать.

От удара Алиса потеряла сознание, но это мало волновало анунака. Даже не взглянув больше в её сторону, Нергал направился к большой чёрной двери. Теперь у него появилась новая игрушка и Алиса перестала его интересовать. Он даже не заметил, что за всем этим наблюдала ещё одна пара внимательных глаз. А, если бы он заметил наблюдателя, то, вполне возможно, настроение у него резко изменилось бы, потому что высокий хмурый незнакомец, слившийся со стеной настолько, что даже не отбрасывал тени, был Энлиль — его отец. Из всех детей лишь Нергал унаследовал от Энлиля скверный характер и не менее скверные привычки. Он был единственный, с кем Нергал считался и кого боялся, хотя это он скрывал даже от самого себя.

Когда дверь за сыном закрылась, Энлиль подошёл к Алисе, наклонился и проверил пульс. Убедившись, что женщина жива, он оставил её в покое и растворился в воздухе, словно его здесь никогда и не было…

— Вот дрянь, — выругался Нергал, бросая Риту на высокий белый стол, — умеют же эти человечки испортить настроение. Не зря моего отца они всегда раздражали. Что эта Алиса о себе возомнила?

Ресницы девушки дрогнули, она с трудом приоткрыла веки и встретилась с жёстким взглядом Нергала. Преодолевая невыносимую слабость, она смогла сесть. Губы не слушались и произнести что-то мало-мальски внятное ей так и не удалось. Тогда анунак решил снизить частоту импульсов. Сразу стало легче. Девушка свесила ноги со стола и тихо поинтересовалась:

— Вы Нергал?

— Он самый, — с многозначительной ухмылкой ответил гигант. — А ты зачем искала со мной встречи? Здесь трудно найти желающих со мной пообщаться. Идиоты! Так чего ты от меня хотела?

— Я искала Джокера. Он действительно погиб?

Напоминание о беглеце вывело Нергала из себя. Он схватил девушку и бросил на пол. Усилием воли ей удалось замедлить падение и всё обошлось без травм.

— Этот мерзавец сбежал, — прошипел анунак со злостью. — Порвал паутину и сбежал. Не понимаю, как ему это удалось, но это факт. А ведь я хотел погрузить его в паутину навсегда, но этот чёртов Абсо мне помешал.

— Вы боитесь маленького мальчика? — Хихикнула Рита. — Такой большой и сильный такого маленького и слабого?

— Дура, — хмуро сказал Нергал, — что ты понимаешь? Это Абсо слабый? Абсо? Много ты о нём знаешь. Да на Нибиру нет никого сильнее этого маленького засранца. И эта тварь — мой сын! Да мне надо было его ещё в младенчестве придушить.

Это признание ошарашило девушку. Представить себе, что отцом Абсо является Нергал, она никак не могла. Теперь ясно, в кого у мальчишки такой скверный характер. Как говорится: 'Гены пальцем не раздавишь'.

— Яблоко от яблони недалеко падает, — сказала она так тихо, что анунак с трудом смог её расслышать.

— Это яблочко укатилось так далеко, что уже не понять, с какого оно дерево свалилось, — хмуро произнёс он и девушка заметила, что эта тема ему неприятна. — А всё эти чёртовы игроки, — эти слова он не сказал, а выплюнул, — я им говорил, что мальчишку надо уничтожить…

— Как, — поразилась Рита, — вы хотели уничтожить собственного сына?!

— И что тут такого? — Искренне удивился гигант. — Не надо удивляться, девочка, у нас всё иначе. Ты думаешь, почему эти недоумки затеяли игру, на которой, чует моё сердце, они сами же и погорят? Они все зажрались, им стало скучно жить, они не видят больше никакого смысла в своём существовании. Жить долго и иметь много — это, детка, настоящее проклятие. Но ведь у нас был другой вариант развития, — он задумался, а девушка не рискнула его ни о чём спрашивать и терпеливо ждала, когда он продолжит. — Мы могли бы искать спасения от скуки и бессмысленности этой жизни в знаниях. Это источник, из которого можно пить вечно, потому что никому не дано знать всё. Но им захотелось поиграть. Вот и доиграются. Как там в какой-то вашей игре — однажды пешка может стать ферзём, так? Экстремалы. Ненавижу экстремалов. Они настолько поверили в своё всемогущество, что утратили инстинкт самосохранения. Я уважаю только профессионалов. Эти ради глотка адреналина не станут подводить весь свой вид к смертельной черте. Им не нужно никому, в том числе и себе, что-то доказывать, потому что они знают себе цену. Профессионал спокоен, расчётлив и осторожен. А среди моих зажравшихся и одуревших от собственного могущества, сородичей профессионалов мало, можно сказать, что их почти нет. Я и ещё одна сумасшедшая девка — Ведающая.

Рита не ответила. Больше всего на свете ей хотелось, как можно скорее, покинуть это здание. Джокер, наверняка, уже дома и ищет её. Если гигант не врёт, а девушка почему-то была уверена, что он говорит правду, то первым делом Феликс отправится искать её. Она стала незаметно, потихоньку подбираться к выходу, но разве может что-то скрыть от глаз анунака? Со своей четырёхметровой высоты Нергал мгновенно рассмотрел эти её маневры и злорадно рассмеялся.

— Ты куда-то собралась? Не спеши, так просто отсюда ещё никто не уходил. Тебе придётся расплатиться с хозяином этих апартаментов за его гостеприимство.

Сердце девушки упало в пятки. Она поняла, на что намекает анунак. Вспомнился кошмар, который ей недавно снился. На душе стало кисло и вязко от предчувствия беды.

— Мне надо идти, — робко сказала она и сделала ещё несколько шажков к двери. — Я сюда пришла за Джокером но, раз его здесь нет, то мне пора уходить…

— Здесь я решаю, кому и когда уходить, а кому остаться! — Рявкнул Нергал. — Никуда ты не пойдёшь, пока я тебя не отпущу!

— А вы отпустите, а? — Жалобно заныла Рита. — Зачем я вам нужна?

Анунак нехорошо усмехнулся и стал медленно снимать с себя одежду. От ужаса девушка закрыла глаза, но тут же вновь их распахнула, потому что не видеть того, что вокруг неё происходит, было ещё страшнее.

— Я тебя сюда не звал, ты сама явилась, верно? — Спокойно сказал Нергал. — Вот и нечего теперь жаловаться на свою тяжкую долю. Не бойся, я постараюсь не причинить тебе вреда. Если сама не будешь дурой, то всё пройдёт нормально.

— Но вы же в два раза больше меня! — Взвизгнула испуганная девушка. — Какое там 'нормально'?!

— И что с того? — На его лице появилось выражение гадливости и презрения. — Разве в ваших галактических борделях ваша зажравшаяся элита не насилует пяти-шестилетних детей? Или ты думаешь, что мы здесь ничего не знаем о том, что творится вокруг? Так что, малышка, ничего сверхъестественного в этом нет.

Рите захотелось закричать, когда она увидела, что анунак уже полностью освободился от одежды и внимательно разглядывает её. Этот взгляд ей знаком. Вот так же когда-то на невольничьем рынке Тортуги её рассматривали, вернувшиеся из своих бандитских набегов, пираты. Крик застрял в груди и из горла вырвалось лишь сдавленное:

— Пожалуйста, не надо…

— Я так не думаю, — ответил Нергал и шагнул к ней, наслаждаясь её страхом и отчаянием. — Хочу тебе напомнить, что здесь я решаю, что надо, а что не надо.

— Я буду кричать, — пригрозила девушка, прекрасно понимая, что говорит чушь.

— Кричи, а что толку? Здесь тебя никто не услышит. А, если бы и услышал, то, что с того? На помощь точно никто не придёт. Так что можешь кричать сколько угодно, — он даже позволил себе рассмеяться, — может это придаст остроту процессу. Знаешь, мой отец взял мою мать силой и ничего. Это у вас, у людей, какие-то нелепые нравственные законы постоянно путаются под ногами, а у нас всё гораздо проще. У нас, деточка, кто сильнее, тот и прав.

Рита пятилась от него до тех пор пока не почувствовала спиной холодную и гладкую поверхность стены. Дальше отступать уже некуда. И тогда к ней вновь вернулось то необычное состояние, которое она уже несколько раз испытала здесь, на Нибиру. Состояние полного безразличия ко всему. Не смирение, нет, а именно абсолютное равнодушие, как будто она вообще перестала существовать. В солнечном сплетении что-то закружилось, завертелось, обжигая и ища выход. Потом это нечто прорвалось и по венам, как будто кто-то протянул колючую проволоку. Это было больно и девушка не смогла сдержать стон. И вот, наконец, она почувствовала, как в центре её ладони что-то зашевелилось, задёргалось, пытаясь прорвать кожу. Рука горела, словно её опустили в кипящее масло. Непонятно откуда взявшийся, порыв обжигающего пустынного ветра растрепал её волосы. Не в силах больше сдерживать то, что отчаянно рвалось на свободу, девушка разжала кулак и на её ладони мгновенно расцвёл целый букет ослепительно ярких молний, белых и лиловых. Она по-прежнему ничего не соображала. Действуя интуитивно, Рита взмахнула рукой и направила всю освободившуюся энергию на Нергала. Если бы на месте анунака находился обычный человек, то от него осталась бы лишь горстка пепла, но гигант успел создать защитный экран. В воздухе раздался низкий гул и потрескивание, многочисленные молнии впились в невидимую преграду, не причинив вреда самому анунаку. Зато их удар был настолько силён, что сбил великана с ног и отбросил к противоположной стене.

— Вот дрянь! — Восхищённо выругался анунак, потирая затылок. — А ты сильнее, чем я думал.

Рита не стала ему ничего отвечать, как ужаленная она метнулась к двери и выскочила в коридор. И, хотя девушка прекрасно понимала, что убежать от Нергала ей не удастся, но ноги сами несли её по тёмным лабиринтам лаборатории. Рита металась от одной запертой двери к другой, ища хоть какого-то укрытия, но всё напрасно. Её даже не пугало то, что тот мир, который может открыться ей, окажется настолько непостижимым и страшным, что даже Нергал покажется милым и безобидным, как плюшевый медвежонок. Ей постоянно чудились за спиной тяжёлые шаги анунака и сердце вздрагивало при малейшем постороннем звуке.

Когда от страха и от усталости она уже едва переставляла ноги, взгляд её наткнулся на невысокую, в человеческий рост тёмную нишу в стене и манящую её человеческую руку. Не мешкая, протиснулась в узкий тёмный проём в стене. Она не видела того, кто позвал её, да и неважно это было в тот момент. В полной темноте девушка шла на звук шагов, пока яркий свет не ударил по глазам.

Мир этот был чист и светел. Перед глазами девушки носились мелкие насекомые и ноги приятно щекотала влажная трава. Круглое, как блюдце, озеро манило Риту своей прохладной чистотой. Она сразу почувствовала себя потной, грязной и пыльной. Захотелось сбросить одежду и освежиться, тем более что солнце, или как там называется это светило, палило нещадно. Но ещё больше девушке хотелось выяснить, кто же тот неизвестный спаситель, который указал ей дорогу сюда. Она оглянулась по сторонам и увидела Алису.

— Мама? Ты? — От радости она даже не сразу нашла нужные слова. — Прости меня, прости!

Рита бросилась к матери и обняла её за плечи.

— Я такая дура!

— Я уже всё забыла, — успокаивала её Алиса, гладя по спутанным волосам. — Всё хорошо. Сюда Нергал не явится, — она рассмеялась, — слишком мал портал, ему придётся ползти сюда на четвереньках.

Рита представила себе это зрелище и не смогла сдержать смех. На душе стало легко и весело, как будто она уже вернулась домой и все опасности позади.

— И я могу сейчас искупаться? — Спросила она растерянно. — Прямо сейчас? Вот в этом озере?

— Конечно. Насколько я знаю, здесь нет никаких опасных созданий. Я сама частенько скрывалась в этом мире от всех. Когда было плохо на душе. Но, — она спохватилась, — мне надо идти, а ты пока отдохни и пережди немного. Я уже знаю Нергала, долго он не станет тебя разыскивать. Этот гад умён и никогда не тратит свои силы напрасно. Он знает, что тебе некуда отсюда деться — выход из лаборатории так просто не найдёшь.

Когда Алиса исчезла в тёмном проёме, Рита разделась и осторожно вошла в прохладную воду. Девушка почувствовала, как исчезает усталость и страх. Она вдохнула побольше воздуха и окунулась в прозрачную воду.

Холодные капли стекали по обнажённому телу и тут же испарялись на солнце. Рита закрыла глаза от удовольствия.

— Недалеко убежала, — услышала она где-то рядом голос Нергала и замерла от ужаса. — От меня не убежишь.

Девушка лихорадочно искала источник голоса, но кроме неё рядом никого больше не было, ни анунаков, ни людей, лишь полупрозрачные стрекозы звенели крыльями и шелестела ленивая трава. 'Господи, — подумала она, — теперь мне Нергал будет везде мерещиться'. Она рассмеялась счастливым весёлым смехом, стараясь изгнать этот застывший большой чёрной глыбой на самом дне души, страх. И тут же почувствовала грубые прикосновения к своему телу. Кто-то бесцеремонно ощупывал её, как вещь. Рита опустила глаза и завизжала, увидев огромные руки, тянущиеся к ней из воды. Эти руки могли принадлежать только ему, Нергалу. Она попыталась выбежать на сушу, но споткнулась о камень и упала. Захлебываясь и не переставая кричать, девушка отчаянно молотила руками по воде. А руки, эти чёртовые руки, щипали её за грудь и пытались раздвинуть ноги. Тот, кто находился там, под водой, не собирался упускать свою добычу и держал девушку крепко, сжимая её тело до синяков. Вода хлынула ей в рот, оборвав истошный, полный отчаяния вопль.

— Рита, — услышала девушка крик Алисы, — ничего не бойся. — Это эпы, всего лишь эпы.

Но Рита уже ничего не слышала и медленно погрузилась под воду. В голове мелькнуло: 'Вот и хорошо. Вот и закончился весь этот кошмар', но кто-то уже подхватил её подмышки и тащил на берег.

— Марго, очнись! — Она улыбнулась, услышав, словно издалека, голос отца и потеряла сознание.

ГЛАВА 13

Небезопасный путь

— Папа, я так рада, так рада! — Рита не находила слов, чтобы выразить свои чувства. — Вы живы. Я даже мечтать о таком не могла.

Алекс Вершинин за эти десять лет совершенно не изменился, словно время текло мимо него. Девушка всматривалась в родное лицо и всё никак не могла поверить, что такое возможно. Вот они — два самых близких, родных человека, те, кого она когда-то в детстве уже похоронила, а потом долгие годы пыталась смириться с этой потерей, но ничего у неё из этого не получилось.

— Мы все вернёмся домой, да? — В этот момент ей хотелось верить в лучшее, но тень, которая легла на лицо отца, мгновенно остудила её пыл. — Что такое? Ты считаешь, что это невозможно?

— Нас не отпустят, — тихо призналась, подошедшая к ним Алиса. — Они никогда не позволят нам вернуться обратно.

— А кто будет спрашивать их разрешения? — Воскликнула Рита с вызовом. — Мы сами найдём способ покинуть эту чёртовую планету. Я в это верю.

— Я тоже в это верил… — грустно признался Алекс, — первые три года, пока не понял, что обратной дороги нет. На этой планете вы не найдёте ни одного звездолёта, ничего, на чём можно было бы сбежать.

Рита задумалась. Всё так, но что-то здесь никак не стыкуется. Зачем затевать эту игру, если они изначально обречены на поражение? Нет, выход должен быть! Ах, добраться бы до Джока! Он ведь не просто искусственно созданный мутант, он полукровка, можно сказать, он почти анунак.

— Папа, — спохватилась она, — вы с мамой сможете вывести меня из лаборатории? Мне надо срочно найти Феликса, но сама я отсюда не выберусь никогда.

Родители переглянулись. Рите даже показалось, что они мысленно разговаривают между собой, совсем, как нибирийцы. Она ждала ответа, покусывая от нетерпения себе губы. Только бы они согласились.

— Это нетрудно, — наконец произнесла Алиса, — только вот сегодня нет безопасных путей. Видишь ли, для нас с твоим папой не все двери открыты, а отпускать тебя одну я бы не хотела…

— Хорошо, — перебила её девушка, — давайте попытаемся пройти небезопасными путями. Кстати, а что это значит?

— Это значит, что они небезопасные, — как-то нервно ответила Алиса, — и нам лучше переждать денёк-другой, пока не откроются другие двери, более надёжные.

Ждать? Это невозможно! Рита знала точно, что, не найдя её дома, Джокер отправится на поиски и тогда неизвестно, чем всё закончится. С ним надо встретиться как можно раньше, пока он не успел натворить дел. Нет, она готова рискнуть. Да и что может быть страшнее Нергала? Она покосилась на мать и вздохнула, вспоминая свои упрёки в её адрес. Да уж, легко обвинять, пока сама не окажешься в подобной ситуации.

— Мы не будем ждать, — категорично заявила девушка, — надо идти сейчас. Я знаю точно, что потом будет поздно.

Не смотря на всю сложность ситуации, Алиса рассмеялась.

— Как же ты похожа на своего отца! — Воскликнула женщина. — Алекс тоже никогда не любил ждать. Это только здесь ему пришлось научиться этому сложному делу.

Но самому Алексу было не до веселья. Он готов был рискнуть своей жизнью и даже жизнью Алисы, но только не Ритиной. Дочь всегда была у него на первом месте. Он прекрасно знал, что таят за собой многие из этих запертых дверей и какие жуткие миры порой находятся за ними.

— Нет, королева, — обратился он к ней хмуро, — мы должны подождать. Я не хочу, чтобы с тобой что-то случилось. Ничего с твоим Феликсом не произойдет за это время.

— Папа, ты его не знаешь, — расстроено воскликнула девушка, — с ним может произойти всё, что угодно. Нельзя, чтобы он долго оставался один. — И добавила после недолгого молчания, — Он сумасшедший. Я точно знаю, что он за это время успеет сделать что-то непоправимое.

— Глупо, — вздохнул отец, но спорить не стал. — Что ж, можно рискнуть, но лично я против.

Он легко поднялся с земли, отряхнул с брюк, влажные травинки и протянул руку дочери. Алиса, стоявшая чуть поодаль, растерянно оглянулась, словно ища кого-то, кто мог бы отговорить её близких от этого безумного решения. Какое ей дело до этого Феликса? Кто он ей этот Феликс? А вот муж и дочь — это другое дело. Но, встретившись с упрямым взглядом Риты, она так и не рискнула сказать что-либо против. Знает она хорошо эту Вершининскую породу! Эти, если уж вбили себе что-то в голову, то хоть кол им на голове теши, от своего уже не отступятся. Таким и старший Вершинин был. Она немного знала историю этой семьи. Мать Виктора и Алекса на самом деле не умерла, хотя детям всегда внушали именно это. Она сбежала от своего мужа по неизвестной причине, а тот так и не смог её простить до самой своей смерти. Имя этой женщины было под запретом. Однажды вычеркнув её из своей жизни и жизни сыновей, старик Вершинин больше никогда не произнёс его, во всяком случае, вслух. Что уж там между ними произошло — этого уже никто никогда не узнает.

— Хорошо, — вздохнула женщина, — тогда пошли уже сейчас, чтобы порталы не успели изменить местоположение.

Они пробирались сквозь густую растительность и Рита всё никак не могла понять, как же родители узнают, где же здесь находится нужная дверь. Но когда Алиса вдруг остановилась, девушка почувствовала это! Лёгкая вибрация, запах озона и тихий треск электрических разрядов, когда она дотронулась до руки матери.

— Пришли, — грустно объявила Алиса. — Ничего, здесь, конечно, необычно, но не опасно. Только ты, — она пристально посмотрела Рите в глаза, — воспринимай всё, что увидишь, как должное и старайся не сильно удивляться, иначе, малышка, ты нас выдашь.

— Хорошо, — послушно кивнула дочь, не имея ни малейшего представления, о чём идёт речь.

Когда она перешагнула порог, то замерла от изумления. Такого ей ещё не приходилось видеть. Мир, в который они попали, казался нереальным. Не могло во Вселенной существовать ничего подобного. И как тут не удивляться? Девушка оторопело смотрела по сторонам, изо всех сил стараясь справиться с удивлением.

Странные дома овальной формы, длинные, закрученные спиралями, серебристые дороги, по которым бесшумно скользили непонятные и, как ей показалось, неуклюжие аппараты, даже существа, отдалённо напоминающие людей, всё было плоским, как будто нарисованным на бумаге. Мир этот был двухмерным!

— Что это? — Выдохнула Рита изумлённо, оглянулась на родителей и едва не закричала от ужаса.

— Что такое? — Растерянно спросил Алекс. — Не ори так, прошу тебя, не привлекай к нам внимания.

— Вы… вы тоже плоские, — дрожащим от волнения голосом сказала Рита, — совершенно плоские, хоть под дверь просовывай. Как такое может быть? Я ничего не могу понять.

Алекс больно сжал руку дочери и почти не слышно прошипел:

— Тише, Королева, тише. Постарайся взять себя в руки, иначе будет плохо. Эти существа, — он кивнул на местных жителей, — они ничего не видят, у них нет такого чувства, как зрение, зато есть кое-что другое. Понимаешь, они воспринимают мир совершенно иначе, чем мы, у них развиты другие чувства, о которых мы даже не догадываемся. Они другие, совершенно другие и очень не любят чужаков. Успокойся, возьми себя в руки, чтобы они не почувствовали твой страх.

Девушка закусила губу и закивала послушно. Но, легко сказать 'возьми себя в руки', как это возможно в такой ненормальной ситуации? Отец, почувствовав её состояние, грубо потащил её за собой. Алиса подстраховывала их со спины.

Стараясь не смотреть по сторонам, Рита шла почти вслепую, полностью полагаясь на отца. Так она чувствовала себя гораздо увереннее. Возможно потом, когда они отсюда выберутся, она задаст родителям много вопросов, но в тот момент ей хотелось только одного — вернуться в нормальный, объёмный мир. Пусть, пусть этот объёмный мир будет опасным, но не таким отвратительным и ненастоящим!

— Понимаешь, — шептал ей на ухо Алекс, — они ничего не видят, возможно, и не слышат, но они чем-то похожи на эпов — они легко читают эмоции. И ещё есть у них какие-то дополнительные способности, но мы их даже не пытались изучать. Если они почувствуют, что тут появился кто-то чужой, то это будет настоящая катастрофа.

— Хорошо, я постараюсь, — икая от волнения, произнесла Рита. — Я очень сильно постараюсь, но, давай, поскорее отсюда уйдём, а?

— Дальше будет хуже, — хмуро пообещал отец. — Не надейся на что-то лучшее. Мы ведь тебя предупреждали.

Видимо, чем-то она их всех, всё-таки, выдала. Тёмные, плоские, безглазые существа стали медленно их обступать со всех сторон. Медленно, но неотвратимо. И, чем больше их становилось, тем труднее было Рите справляться с зарождающейся в душе паникой. Сжав кулаки так, что под ногтями проступила кровь, она изо всех сил сдерживала, рвущийся наружу, крик при виде этих безликих фигур. Всё происходило в полнейшей тишине и девушка готова была поверить в то, что они действительно ничего не видят и ничего не слышат. Вот только от этого легче ей не стало. Что толку, они и так неплохо ориентируются. Слишком даже хорошо, чтобы рассчитывать на спасение.

Один из плоских человечков размахнулся и что-то швырнул в них. Хорошо, что Алиса не растерялась и смогла легко отбить этот удар, иначе от них от всех осталось бы только мокрое место. В воздухе вспыхнуло так ярко, что на какое-то мгновенье они ослепли, потом оглушительно бабахнуло и на плечи девушки посыпались седые хлопья пепла.

— Всё, нам не выбраться отсюда, — обречённо сказала Рита.

— Ерунда, — резко оборвала её Алиса, — выберемся. Это ещё не самое страшное, что может здесь приключиться. Вы идите к порталу, а я их задержу. — Увидев, что Алекс собирается ей возразить, женщина рявкнула: — Быстро! И не спорьте со мной!

Они шли, не оглядываясь, но и без этого было ясно, что происходит за их спинами. Один за другим раздавались взрывы, гремело почти без перерывов. Рита не выдержала, резко остановившись, она сказала:

— Я так не могу. Мы должны ей помочь. Если с мамой что-то случиться, я себе этого никогда не прощу!

— Пошли, — дёрнул её за руку отец, — верь мне — она справится. Мы будем ей только мешать.

Пришлось Рите согласиться. В конце концов, отец лучше знает, что делать. Она здесь впервые, а родители, судя по всему, не раз посещали этот абсурдный, противоестественный мир.

Когда они добрались до портала, Алиса уже успела их догнать.

— Быстрее, пока не подоспели другие. Ох, как же я не люблю бродить по лаборатории! — Она взяла дочь за плечи повернула к себе. Глядя Рите в глаза, мать строго сказала:

— Так, сейчас будет хуже. Смотри, не отрывайся от нас. И будь готова ко всему. Анунаки не считают тот мир, куда мы сейчас попадём, опасным, но у меня на этот счёт иное мнение. Одним словом, Марго, чем быстрее мы преодолеем этот отрезок пути, тем будет лучше.

Рита напряглась. Если следующий мир ещё хуже предыдущего, то ей уже хочется отказать от дальнейшего путешествия. Может, правы родители и именно так и следовало поступить? Но теперь уже поздно что-либо менять. Теперь можно идти только вперёд, что бы там её не ожидало.

Из открывшейся двери донёсся запах сырости и плесени. Девушка поёжилась и замерла на пороге. Мать слегка подтолкнула её в спину и вот они очутились в таком месте, что надеяться на радушный приём было бы глупо. Не может быть ничего хорошего в таком мрачном месте!

Низкое, тяжёлое, темное небо висело над головой, как грязная и мокрая половая тряпка. Пустынная земля без единой травинки, сплошь покрыта большущими тёмными норами. А ещё повсюду, словно вражеские знамёна, клочьями весела паутина.

— Неприятный мир, — призналась девушка, — но прошлый был страшнее.

— Не думаю, — признался Алекс, внимательно осматриваясь по сторонам. — Ты ещё не видела местных обитателей. Хорошо бы нам с ними не встретиться. Постарайся не касаться паутины, — добавил он как-бы между прочим, но Рита поняла, что именно этой информации надо уделить больше всего внимания.

Что-то насторожило Алису, она отодвинула дочь в сторонку и пошла впереди. Отец недовольно поморщился, но промолчал. Он привык сам решать все проблемы и защищать своих близких, но теперь ему приходилось переложить эту обязанность на плечи Алисы. Такое положение не могло его радовать, но приходилось мириться, учитывая то, что не он, а Алиса является Исполнителем.

— Мам, может, я тебе помогу, если надо? — Предложила Рита.

— Спасибо, но пока всё спокойно, — процедила сквозь зубы мать. — Ты только держись нас, не отходи в сторону ни на шаг.

— Ага, — послушно кивала девушка, но думала о чём-то другом. — Ма, а почему вы хотя бы не попытались вырваться отсюда? Ведь должен быть какой-то выход!

Она и ждала этот ответ и боялась его. Если мама скажет, что нет обратного пути с этой проклятой Нибиру, то им с Джоком придётся смириться. Но что-то внутри неё, упрямое, злое, не желало принимать такой безысходный вариант.

— Потому что, малышка, — она назвала её, как когда-то в детстве, — отсюда нет выхода. На Нибиру нет ни одного космического корабля. Только я готова с тобой согласиться, выход где-то есть, но мы так и не смогли его найти. Не стали бы анунаки затевать эту игру, если бы итог изначально был предопределён. Зачем?

Рита облегчённо вздохнула. Приблизительно то же самое думала и она. Игра теряет всякий смысл, если противник, ещё не вступив игру, уже обречён на провал. Печально наблюдая, как за эти годы осунулся отец. Нет, это не старость, возраст здесь не при чём. Ему было так трудно принять чужие правила и подчиняться чужим законам. Он всегда был бунтарём, но за десять лет анунаки здорово успели его обработать. В глазах у Алекса появилось что-то незнакомое, какая-то покорность судьбе.

Эти мысли отвлекли девушку и она сама не заметила, как её нога запуталась в удивительно прочной паутине. Пытаясь освободиться, Рита всё больше запутывалась в белых клейких нитях. Но страха не было. Подумаешь паутина какая-то! Девушка дёрнулась сильнее и упала на мягкую белую подушку, которую она сначала приняла за пух, но это тоже была паутина — длинные спутанные нити.

Страх пришёл тогда, когда где-то в стороне она услышала осторожное цоканье. Обернувшись на этот звук, Рита увидела то, от чего душа у неё ушла в пятки. Невероятных размеров паук тихонечко подбирался к ней. Переведя взгляд на гигантские жвала, способные перемолоть даже слона, она взвизгнула от страха.

Алекс услышал и резко затормозил. Паук понял, что надо поторопиться и стремительно побежал к своей жертве. Теперь девушка закричала громче. Мужчина, не понимая, что делает, выбросил вперёд руку и две ослепительные шаровые молнии сорвались с его пальцев и, пробив хитиновый панцирь чудовища, взорвались. Во все стороны полетели опалённые куски монстра. Уже через минуту рядом с Ритой оказались мать и отец. Разрывая навязчивую паутину на мелкие куски, Алекс пытался освободить дочь, так и не сообразив, что же сейчас произошло — не до того было.

— Алекс, — услышал он тихий голос жены над головой, — как ты это сделал? Ты же не Исполнитель! Как у тебя получилось?

Подхватив дочь подмышки и поставив на ноги, Алекс смог, наконец, осознать всё. Он сделал что-то, чего ему природой не дано было.

— Не знаю, что это было, — непривычно робко признался он, — я даже сам не понял, как это случилось.

— Пап, выходит, что ты тоже Исполнитель! — Восторженно воскликнула Рита.

— Нет, Марго, я точно знаю, что это не так, — упрямо мотнул головой Алекс. — Я самый обычный человек и всегда им был. Здесь что-то другое. Странное такое чувство, как будто я перестал вдруг существовать и в то же время кто-то же руководил мной. Понимаешь, я действовал рефлекторно, не думая.

— Так оно и бывает, — задумчиво произнесла Алиса, — если тебя не учили специально, то эти способности раскрываются только в экстремальных ситуациях и только неосознанно. Алекс, кем была твоя мать?

Мужчина пожал плечами. Свою мать он уже почти не помнил. Отец постарался сделать всё, чтобы её образ навсегда стёрся из памяти детей. Но теперь и ему самому стало интересно, кем же была та женщина, которая дала ему жизни и почему бросила их? Теперь он был зол на себя за то, что никогда раньше даже не задумывался над этим. Как-то слишком легко приняли они с Виктором условия сурового старика-отца. И, что интересно, никто из них никогда даже не пытался найти мать. Почему?

— Ты думаешь, что моя мать была Исполнителем? — настороженно спросил он. — Так нет же, насколько я знаю, она ничем не отличалась от остальных людей. Если бы что-то такое было, то, рано или поздно, это просочилось бы и дошло до нас. Но я ничего такого не помню.

— Я тоже, — вмешалась Рита, но, тем не менее, моя мать оказалась Исполнителем.

Но вот вновь эта вибрация, лёгкий электрический треск и запах озона. Теперь Рита сразу поняла, что где-то рядом находится портал. Она слегка толкнула Алису и почему-то шёпотом спросила:

— Ма, тут дверь, да? Нам туда?

Мать молча кивнула и посмотрела на мужа с грустью. Все замерли и не спешили открывать эту дверь. Рита хотела поскорее оказаться в безопасности, но родители, как назло, замерли.

— Ну, чего же вы! — Не выдержала девушка. — Пошли же!

— Мы дальше не можем, — печально признался Алекс. — Эти двери нам не откроются. Дальше, Королева, тебе придётся уже самой идти.

Это известие неприятно поразило Риту. Одна? Как?! Она же заблудится, точно, заблудится! Поймав её испуганный взгляд, Алиса спокойно объяснила:

— Дочь, сейчас ты попадёшь в лабораторию. Больше никаких новых миров не будет, если ты сделаешь так, как мы тебе скажем.

— Хорошо, — обречённо согласилась Рита, — но ведь мы ещё встретимся, да? Вы же меня найдёте?

— Конечно, Марго, никуда мы от тебя не денемся, — вымученно рассмеялся Алекс. — Только выполняй всё в точности, иначе нам трудно будет тебя отыскать в следующий раз.

— Обещаю! — Торжественно поклялась девушка.

Алиса обняла дочь и прижала к себе. Наклонившись к самому уху, она объясняла, как найти выход из лаборатории:

— Сейчас ты откроешь дверь и там будет подвесной деревянный мост. Внизу вулкан, так что постарайся преодолеть этот отрезок поскорее — мост уже почти истлел и может в любой момент оборваться. Если такое случится, ты не пугайся и помни, что ты умеешь летать. Всё, что тебе надо, это оказаться на другой стороне и открыть дверь. Дальше ты пойдёшь, никуда не сворачивая, через криокамеры и упрёшься в люк. Откроешь его и окажешься в шахте. Но сейчас там подъёмника больше нет и тебе придётся подниматься вверх по лестнице и цепям. Не бойся, нет в этом ничего сложного, я делала это много раз. На самом верху, когда шахта закончится, откроешь ещё один люк и выйдешь прямо к двери — это выход из лаборатории.

Рита про себя повторила всё, что сказала мать, стараясь не забыть ничего. Не дай Бог, что-то забыть и запутаться в этих чёртовых коридорах и мирах!

— Всё, пора, — Алиса поцеловала дочь и толкнула дверь. — Не забудь, что я тебе сказала.

— Помню, — Рита повернулась и бросилась на шею отцу. — Вы только помните, что обещали найти меня!

Идти над полыхающей пропастью было страшно до чёртиков. Девушка старалась не смотреть вниз, туда, где полыхал огонь и бурлила, раскалённая докрасна, лава.

Когда деревянные перекладины загорелись под ногами, она готова была запаниковать, но вспомнила слова матери и взяла себя в руки. Огонь бежал за ней по пятам и, когда обрывки пылающего моста обрушились вниз, она повисла в воздухе, чувствуя, как огненные языки пытаются лизать её ноги. Лететь быстрее у неё не получалось, но теперь, после того, как она ощутила на себе действие шарура, лёгкие ожоги её не пугали.

Оказавшись на другой стороне, она оглянулась и с грустью смотрела на открытую дверь, оставшуюся на том краю. Родителей там уже не было. Они ушли — для них этот портал закрыт.

И вновь бесконечные коридоры и двери, двери, двери. Но теперь она даже не пыталась их открывать. Вперёд и только вперёд. Незаметно для себя она оказалась в просторном помещении, сплошь уставленном большими стеклянными ёмкостями, в которых неподвижно застыли неизвестные чудовища. Теперь Рита была почти уверенна, что эти жуткие твари родом не с Нибиру, а выловлены в одном из неизвестных миров лаборатории. Не удержавшись, девушка подошла к одной из ёмкостей и стала рассматривать неподвижное существо, плавающее в густой, похожей на глицерин, жидкости. Зелёный ящер с острыми зубами и когтистыми лапами. Ей показалось, что динозавр тоже разглядывает её. В его глазах она увидела тоску, ей даже хотелось выпустить нечастное животное на свободу, не смотря на весь его угрожающий вид. Но Рита быстро прогнала эти легкомысленные мысли и сказала замороженному ящеру:

— Бедненький ты, бедненький. Извини, ничем не могу тебе помочь. Не повезло тебе. Мне пора уходить.

Когда в конце очередного коридора она обнаружила тяжёлый металлический люк, то не смогла сдержать вздох облегчения. 'Ну, вот, — подумала она, — осталась самая малость — подняться вверх и я на свободе'.

Но вслед за радостью пришло разочарование. Оказалось, что открыть этот чёртов люк не так-то просто. Рита даже вспотела, пытаясь отодвинуть тяжёлую крышку. Конечно, анунакам это не составило бы никакого труда, но девушка была слишком мала для такой непосильной работы.

— Что же делать? — Разочаровано всхлипнула девушка. — Неужели я так и не смогу отсюда выбраться?

То ли от отчаяния и безысходности, то ли следуя подсказкам своей интуиции, она зажмурила глаза и представила себе, как наливаются незнакомой силой её руки. Она вдруг показалась себе огромной, как настоящая нибирийка. Вот так же, с закрытыми глазами, она изо всех сил толкнула люк. Раздался скрежет металла и тяжёлая крышка ушла куда-то в сторону. Боясь, что всё это ей лишь показалось, Рита тихонько приоткрыла глаза.

В шахте было темно, но где-то в высоте, темноту прорезали белые лучи. Рита не стала тянуть и, нащупав ногой металлическую перекладину, нырнула в шахту.

Внизу — бесконечность, вверху — бесконечность. Она уже не верила, что можно когда-нибудь подняться на самый верх, но иного пути не дано.

ГЛАВА 14

Новая игрушка

Вика уже потеряла счёт времени. Она не знала, сколько часов или дней они блуждают по этому невероятному зданию. И всё безрезультатно. Она боялась себе признаться, что выхода из этого лабиринта бесконечных серых коридоров нет. У Сергея, похоже, настроение было приблизительно такое же, но он молчал и упрямо шёл вперёд, как будто пытался кому-то что-то доказать.

— Слушай, как мы узнаем, где выход, если ты не хочешь открыть ни одну двери? — Раздражённо спросил он свою уставшую подругу. — Ты умеешь видеть сквозь стены? Если хочешь выбраться наружу, то нам надо прекратить бояться. Один монстр — это ещё не показатель.

— Нет, — категорично заявила девушка. — Не надо. Я не знаю, куда мы попали, но только не надо открывать эти чёртовые двери!

Сергей взялся за ручку и собрался дёрнуть на себя. Вика взвизгнула и стала оглядываться по сторонам, ища, где бы спрятаться, но ничего подходящего, кроме огромных дверей и пустых коридоров, вокруг не было.

— Зачем нужны такие большие двери? — Жалобно спросила она. — Что здесь происходит?

— Ты тоже это заметила? — Напрягся парень. — Наверное, это для какого-то оборудования, чтобы стену не ломать… Блин, я чувствую себя здесь, как мальчик-с-пальчик в логове людоеда…

— Да чтобы он у тебя отсох этот пальчик! — Сорвалась девушка. — Если бы не ты, я бы уже давно была дома. Придурок озабоченный. Мы никогда отсюда не выберемся.

Сергей тоже стал терять привычное хладнокровие, насмешливость сменилась раздражением. Выругавшись, он распахнул дверь и облегчённо вздохнул. Никаких чудовищ. Просторное помещение с высокими потолками и ни одной живой души.

— Вымерли они тут все, что ли? — Нервно произнёс он. — Куда подевались все люди? Слушай, а ты заметила, что тут всё слишком большое? Вот эта хреновина похожа на стол, но я с трудом могу себе представить, кому понадобился стол высотой в два метра…

— Великану-людоеду, — язвительно заметила девушка. — Вот он сейчас явится и всё, хана тебе, мальчик-с-пальчик. Сожрёт и не подавится.

— А тебя оставит на закуску? — Ехидно поинтересовался Сергей. — Слушай, как же ты меня достала своим нытьём! Я тебя силой за собой не тянул, верно? Так какие ты теперь ко мне имеешь претензии? Не пошла бы и была бы уже дома, — он попытался сымитировать интонации Викиного голоса. — Вечно ищешь виноватых.

Где-то сверху раздался тихий шелест и парочка мгновенно замерла, прислушиваясь. Девушка тут же забыла про то, что несколько минут назад готова была разорвать своего друга на мелкие кусочки, прильнула к нему, с трудом сдерживая нервную дрожь и прошептала:

— Здесь кто-то есть…кажется.

— А вот это мы сейчас и посмотрим, — Сергей улыбнулся, пытаясь скрыть за этой улыбкой свой страх.

— Не надо, — взмолилась Вика и, схватив парня за руку, потащила к двери. — Пошли. Что-то мне подсказывает, что нам лучше поскорее свалить отсюда.

— Слушай, я не пойму, чего ты паникуешь? Что тут такого страшного? — Вике показалось, что Сергей пытается успокоить не столько её, сколько себя.

— Что?! — От возмущения она даже задохнулась. — Ты считаешь, что это нормально? Мы шли по лесу и вдруг оказались в каком-то странном здании, хотя, я точно помню, что ничего такого там и близко не было. Это тебе не кажется странным? А то кошмарное существо, которое выпрыгнуло из-за двери? А то, что мы никак не можем найти отсюда выход…

— Заткнись, — резко оборвал её парень, — нельзя найти выход, если не открывать двери. Возможно, мы вообще ходим по кругу. Надо рискнуть.

— Ну, ты рискнул и что?

— Ничего, — устало сказал Сергей. — Сейчас я подсажу тебя и ты посмотришь, что там наверху.

Вика, хотя и старалась держать себя в руках, но тут её прорвало. Она отскочила в сторону и принялась ругаться, старательно и с выражения, вкладывая в этот дело всю душу. Парень терпеливо ждал, когда она закончит свою матерную тираду.

— Я? Почему я?! — Воскликнула она под конец. — Хорошо устроился, как я посмотрю. Ты меня уже достал. Тебе нужно, вот ты и смотри, а я пас.

Сергей ухмыльнулся и приказал коротко и зло:

— Сделаешь то, что я тебе сказал или я пошёл, а ты оставайся здесь одна. За это время ты меня уже так допекла своим постоянным нытьём, что я даже рад тому, что с нами произошло. Как только вернёмся, так сразу и разбежимся по разным углам.

Девушка метнула в его сторону взгляд, в котором не было ничего, кроме презрения и раздражения. И, не смотря на всю сложность ситуации, в которую они оба попали, она вдруг почувствовала облегчение. Только теперь она смогла, наконец, разобраться в своих чувствах к этому человеку. И, что получается? А то, что уже давно им плохо вместе, никакой любви нет, нет даже привязанности. Так почему же она так долго тянула? Наверное, потому, что боялась остаться одна. Она рассмеялась. Какая глупость! Какая чудовищная глупость! Ей всего двадцать лет и впереди целая жизнь.

— Хорошо, — неохотно согласилась она, — я посмотрю, что там.

Она подошла, Сергей присел на корточки, подставив ей свои плечи. Вика хотела закатить очередную истерику по поводу того, что так и разбиться можно, но взяла себя в руки и лишь пожалела, что не обула на этот пикничок туфли на шпильках, чтобы Сергей прочувствовал все последствия своего решения на собственной шкуре.

Там на столе лежала женщина. Вика осторожно тронула её рукой. Женщина вздрогнула и резко повернулась на бок и тогда девушка закричала истошно. На неё смотрели окровавленные пустые глазницы на бледном, как снег, лице. Посиневшие губы неслышно шептали какие-то слова на незнакомом языке. И столько страдания было в лице незнакомки, что сердце сжалось в маленький комочек, а на глаза навернулись слёзы.

Вика спрыгнула вниз и, ничего не соображая, помчалась к двери. Сергей удивлённо смотрел ей вслед. Что там такое?

— Чего ты так ломанулась? — Спросил он, но за девушкой уже закрылась большая серая дверь. Пришлось ему следовать за ней.

Парень с отвращением гладил Вику по голове, пытаясь успокоить, хотя в тот момент ему хотелось свернуть ей шею, чтобы прекратить эту истерику раз и навсегда.

— Ну, что там такое? — почти ласково спросил он. — Успокойся же или мне придётся тебя успокоить.

В ответ она только всхлипнула и тихонько завывала. Тогда Сергею пришлось влепить ей звонкую пощёчину, чтобы привести в чувство. Завывания и всхлипывания сразу же прекратились. Парень облегчённо вздохнул и сразу же получил оплеуху в ответ.

— Никогда не смей поднимать на меня руку, — звенящим от обиды голосом сказала девушка.

— Да я тебя всего лишь успокоить хотел, — принялся оправдываться Сергей, но тут же осёкся. — А что ты там увидела такое страшное, что это тебя так впечатлило?

Вика вспомнила окровавленные, пустые глазницы и чуть было вновь не сорвалась, но взяла себя в руки и, оглядываясь по сторонам, тихо произнесла:

— Там была женщина без глаз.

— Делов то. Я думал, что ты обнаружила очередного монстра…

— Нет, ты, всё-таки, идиот! — Вырвалось у Вики. — Кто-то вырвал её глаза или вырезал. Может мы попали куда-то, где берут органы для трансплантации? Нет, нам обязательно надо как-то выбираться отсюда.

Сергей и сам был не против покинуть это чёртово здание, но не знал, как это сделать. Хочется Вике этого или нет, но двери им, все-таки, придётся открывать, причём все без исключения, а иначе они здесь могут блуждать до самой смерти. По спине пробежал неприятный холодок. Что-то гадкое, скользкое шевельнулось в душе и заявило, что всё гораздо хуже, чем кажется на первый взгляд…и на второй тоже. И, как ни старался Сергей приглушить это предчувствие, оно вновь и вновь поднимало голову и упрямо пророчило беду. Конечно, можно откреститься и от кошмарной твари, выпрыгнувшей из-за двери, и от безглазой женщины, но было ещё кое-что, чего он никак не мог себе объяснить — они не ходили по кругу, здание было бесконечным. Как такое может быть, он не понимал, но за столько времени можно было бы обойти пешком целый город.

— Вика, если ты хочешь выбраться, то нам придётся открывать все двери подряд, — без особого энтузиазма объявил он, — иначе я не представляю, как нам покинуть это место, так и будем скитаться по этим бесконечным коридорам.

Девушка обречённо вздохнула и покорно согласилась:

— Ну, значит, будем открывать. Я не думаю, что здесь за каждой дверью прячется какой-нибудь монстрик. И всё же, будь осторожнее, не нравится мне всё это.

Сергей улыбнулся, но улыбка эта больше походила на гримасу боли — вымученная и блеклая. Бесконечные серые коридоры и запертые намертво, словно запаянные, высокие двери действовали на него угнетающе. Надежда на освобождение с каждой минутой становилась всё более иллюзорной, а предчувствия — всё более зловещими.

— Знала бы ты, как мне это не нравится! — Вырвалось у него. — Когда выберемся, напьюсь до потери сознания и вырублюсь денька на три.

Они всё шли и шли, толкая то одну дверь, то другую, но безрезультатно. Вике стало казаться, что какое-то неведомое, могущественное существо специально заманило их сюда и законсервировало для каких-то непонятных целей. Чувство обречённости вновь охватило её и лишь невероятным усилием воли девушке удалось подавить очередной приступ паники.

— У меня здесь скоро начнётся клаустрофобия, — тихо сказала она. — Я хочу на свободу, чтобы над головой было голубое небо, а не эти серые, грязные потолки.

Она толкнула очередную дверь.

— Эта открыта! — Радостно крикнула девушка и, не раздумывая, вошла в необычное круглое помещение. За прозрачными стенами, словно в аквариуме, плавали большущие рыбы с выпученными глазами и скалились незнакомые рептилии, похожие на сказочных драконов. Это было потрясающее зрелище!

Вика с интересом рассматривала весь этот удивительный морской мир, забыв о том, где она находится. Время замерло. Одно девушка знала точно — на Земле ничего подобного не водится! От этой мысли сердце забилось учащённо. Если не на Земле, то где?

В чувство её привели какие-то звуки из-за полуприкрытой двери. Осмотревшись и убедившись, что Сергей так и не рискнул войти, она злорадно усмехнулась. 'Герой, — зло подумала она, — женщин бить. А войти сюда боится'. Она решительно вышла в коридор и собралась, было, устроить своему спутнику хорошую выволочку, но так и замерла с открытым ртом. Сергея нигде не было видно, как будто он сквозь землю провалился.

— Серый, хватит. Что за тупые шутки?! Выходи немедленно, — крикнула девушка нервно. — Нашёл время для розыгрышей.

В ответ лишь молчание и гулкое эхо, волной прокатившееся по пустому коридору. Сердце девушки неприятно заныло. Каким бы раздолбаем не был Сергей, но как-то слабо верилось, что он способен веселиться в подобной ситуации. Нервы напряглись до предела. Она с содроганием подумала, что может остаться здесь совершенно одна.

— Сергей, ты где? — Голос её дрожал от страха и обиды. — Это не смешно. Выходи, давай.

И вдруг взгляд её наткнулся на некий предмет, который до этого момента она не замечала. Вика опасливо подошла к сверкающей ледяной статуе. Всматриваясь в знакомые черты, она всё никак не могла поверить в случившееся. Перед ней стояла точная копия Сергея. Копия? Кто сказал, что это копия? Это и был он, но только превращённый в лёд — такой же холодный и прозрачный. Вика вновь осмотрелась по сторонам, не веря, что можно сотворить что-то подобное с живым человеком за каких-то несколько минут. От страха все чувства обострились. Вику не покидало непривычное чувство, что всё происходящее — это лишь галлюцинация, бред, кошмар, всё что угодно, но только не реальность. Она не знала, чего ей ждать. Замерев перед ледяным Сергеем, теперь она боялась даже шевельнуться, чтобы не привлечь к себе внимание таинственного нечто, которое здесь везде, на каждом шагу, но его невозможно увидеть или услышать, можно только почувствовать каждым нервом, каждой клеткой тела.

Вдруг слух её выхватил звук шагов. Резко обернувшись, она увидела противоестественно большой человеческий силуэт, идущий по тёмному коридору прямо к ней. И было в этой фигуре что-то настолько страшное и неотвратимое, как будто к ней направлялась сама судьба. Взвизгнув, Вика бросилась бежать, не разбирая дороги. Она бежала так быстро, что даже сама от себя не ожидала подобной скорости. 'Этого не может быть, — пульсировала в её голове мысль, — потому что этого не может быть никогда. Мне надо срочно проснуться'. Но то, что она считала кошмаром, никуда не исчезало, а становилось всё более и более реальным и жутким.

Когда перед девушкой возникла глухая обшарпанная стена, покрытая сплошь густой сетью паутины, она поняла, что её загнали в тупик и в ужасе закрыла глаза, надеясь, что, когда она их вновь откроет, наваждение развеется и всё будет, как прежде.

Тяжёлые шаги великана звучали всё ближе и ближе. Вот они замерли рядом. Вика открыла глаза и увидела возвышающегося над ней анунака. Расстояние между ними было не больше двух метров и она смогла рассмотреть это невероятное существо более детально. Если бы не противоестественно большой рост, то его можно было бы даже назвать привлекательным. Слегка удлинённое лицо, ровный прямой нос, чувственные губы, но глаза… Что-то такое было в его взгляде, от чего хотелось сорваться с места и бежать без оглядки.

Неподвижно замерев над ней, гигант внимательно её рассматривал. Потом вдруг швырнул ей под ноги что-то сверкающее. Вика с удивлением обнаружила на грязном полу горсть крупных бриллиантов. Прижавшись к холодной стене, она судорожно сглотнула от волнения. Интересно, что бы мог значить этот жест?

— Кто вы? — Едва слышно спросила она.

Страшный незнакомец ничего не ответил, лишь наклонился и подхватил её на руки. Она пыталась сопротивляться, хотя прекрасно понимала всю бессмысленность этих попыток. Перекинув её через плечо, гигант развернулся и пошёл обратно. Когда они проходили мимо ледяной фигуры Сергея, она услышала, как великан довольно хмыкнул и толкнул прозрачную статую. Раздался звон и изваяние разбилось на мелкие кусочки. То, что когда-то было живым и тёплым человеком, превратилось в бесформенную кучу разнокалиберных льдинок. Вика вновь зажмурилась и простонала:

— Кто вы? Что вам от меня надо? Я домой хочу-у-у.

Так она могла бы разговаривать, например, с камнем или с деревом — результат был бы один и тот же. Гигант никак не отреагировал на её слова, продолжая свой путь. Сначала девушка колотила кулаками его по спине, но вскоре устала и успокоилась. 'Ну, не съест же он меня, в конце концов, — разумно рассудила она. — Может, это даже хорошо, что он появился. Одна я бы здесь точно свихнулась. Конечно, было бы легче, не будь он таким амбалом, но тут выбирать не приходится. Хоть какая-то, но живая душа'.

Потом они долго куда-то спускались и в итоге оказались в пустом и светлом помещении. Гигант посадил Вику на высокий стол, наподобие того, что они видели с Сергеем и спросил на чистом русском языке:

— Так что ты хотела узнать?

Его голос показался ей каким-то необычным и девушка не сразу смогла разобраться, что звучит он у неё в голове, а на самом деле этот странный тип произносит совершенно иные слова и речь его была непривычно певучей и ни на что непохожей.

— Где я? — Робко спросила она. — Как я сюда попала?

— Давай, малышка, сначала познакомимся. Как тебя зовут?

— Вика…Виктория Вершинина. А вас?

— Нергал, — ответил великан, — но сомневаюсь, что моё имя тебе о чём-нибудь говорит.

— Ни о чём, — честно призналась девушка. — Но вы мне так и не ответили, где я нахожусь и как я сюда попала?

— Как попала я не знаю, пришла сама, наверное, — ответил Нергал, оценивающе рассматривая её, — а находишься ты на Нибиру. Тоже не знаешь, что это такое? Это моя планета.

— Планета?! — Вика почувствовала, что ещё немного и она благополучно сойдёт с ума и ей даже захотелось этого. Тогда всё станет на свои места. Сумасшедшие могут себе позволить общаться с великанами, путешествовать в космосе без космических кораблей и вообще, сумасшедшим разрешено всё! И главное, что тогда всё это безумие можно будет легко списать на галлюцинации и успокоиться.

— Ну, да, — ответил гигант, планета Нибиру в системе звезды Немезиды.

— Ясно ответила Вика, хотя ничего ей не было ясно. — И я пришла сюда пешком?

— Судя по всему, да. Если бы ты попыталась прилететь сюда на звездолёте, то тебя бы уже не было в живых — рассыпалась на атомы ещё в верхних слоях атмосферы.

— Я всегда считала, — попыталась пошутить девушка, — что самый безаварийный транспорт — это собственные ноги. Оказывается, я была права. Но, всё равно, я не могу понять, как такое возможно.

Нергал усмехнулся и принялся раздеваться. Вика смотрела на него, словно загипнотизированная, не в силах отвести взгляд. Намерения гиганта были понятны и без слов, но она всё ещё никак не могла в это поверить, настолько бредовым казалось ей всё происходящее. Ей почудилось, что она слышит голос Сергея, который насмешливо произнёс: 'Что, потрахаться захотела? Видишь, мечты сбываются. А теперь, дорогая, расслабься и получи удовольствие'. Девушке стало так страшно, как не было ещё ни разу в жизни. Глядя на обнажённого великана, она заговорила быстро-быстро:

— Послушайте, я хотела бы вернуться домой. Не могли бы вы меня проводить?

Анунак приблизился к ней и девушка почувствовала лёгкую дурноту.

— Откуда я знаю, где твой дом, — равнодушно ответил великан, крепко схватив её за ноги.

Вика попыталась освободиться, но с таким же успехом она могла бы бодаться со слоном. Глотая слёзы, она жалобно взмолилась:

— Не надо, а? Пожалуйста, проводите меня домой, — и тут же добавила, — на Землю.

— Земля — понятие растяжимое, — ответил Нергал с хриплым смешком, — надо ещё и время знать. Ты ведь не хочешь оказаться на Земле мезозойской эры или во времена, когда на вашей планете свирепствовали чумные эпидемии? Время, детка, в этом деле очень важный фактор.

— Время? — Не понимая, о чём идёт речь, — переспросила девушка. — Что это значит?

На какое-то время великан отвлёкся и оставил её в покое. Возможно, ему просто нравилось играть со своей новой игрушкой, как кошка играет с мышью.

— Вот именно, — терпеливо объяснил он. — Ты из какого века, малышка?

— Из двадцать первого, — ответила она шёпотом, понимая, что дела её обстоят ещё хуже, чем казалось сначала. Хотя, куда ещё хуже?! — Вы хотите сказать, что я переместилась в пространстве, но ещё и во времени?

— Я этого не хочу сказать, я это говорю. Таковы свойства этого здания.

От такого признания у Вики закружилась голова. Как ни странно, но испуг слегка притупился, а мысли прояснились. Теперь она была твёрдо уверена, что сошла с ума. Удивительно, но это открытие её не испугало. 'Как же хорошо, что всё это происходит лишь в моей голове!': — почти радостно подумала она.

Когда Нергал вновь схватил её за ноги и развёл их в стороны, по телу девушки пробежала нервная дрожь, она засомневалась, может ли безумие быть настолько реалистичным. Вика вновь попыталась вырваться. Она крутилась и извивалась, как уж, но силы были настолько неравными, что все её старания вызвали у великана лишь презрительную ухмылку.

— Не дёргайся, — хрипло сказал он, — я ведь тебе заплатил.

— Пошёл ты к чёрту со своими камнями! Отстань от меня, гад, — выдавила из себя девушка. — Чтоб ты сдох!

— Это случится когда-нибудь, но ещё не скоро, — насмешливо ответил гигант. — Так что тебе придётся подождать. А теперь советую тебе расслабиться, иначе будет больно.

— Нет, только не это, — зашептала она отчаянно, потеряв от волнения голос и в этот момент девушка почувствовала резкую боль и закричала.

— Расслабься, дура, — шёпотом приказал анунак, — тебе же хуже будет.

Никогда раньше Вика не теряла сознание, но, видимо, мозг устал от всех тех ужасов, которые ей пришлось пережить и поспешил отключиться до того, как Нергал вошёл в неё полностью. Это избавило девушку от возможных травм.

Когда она очнулась, то внутри у неё всё болело.

— Это с непривычки, — услышала Вика голос гиганта и вздрогнула, — потом будет легче.

— Не будет никакого 'потом'! — Взвизгнула она и присела на корточки, чувствуя, как по её ногам ползёт тёплая и липкая струйка крови. — Ничего не будет.

Он уже был полностью одет и смотрел на девушку с сожалением.

— Будет так, как захочу я, — спокойно возразил он, — твоё мнение в этом вопросе не учитывается, тем более, что я тебе уже заплатил. Если мало, то могу ещё добавить.

Он подошёл ближе и высыпал на стол перед испуганной девушкой ещё одну горсть прозрачных переливающихся камней, слишком крупных, чтобы можно было поверить в то, что они настоящие.

— Лучше помогите мне вернуться домой, — почти неслышно произнесла Вика, не особенно рассчитывая на удачу.

Но анунак вдруг кивнул и согласился.

— Помогу, вот только на это потребуется время. Так что, малышка, готовься пробыть здесь ещё какое-то время. Порталы уже сместились и мне надо рассчитать безопасный путь. А ты пока отдохни. Я скоро вернусь.

Когда Нергал покинул комнату, девушка спрыгнула вниз и метнулась к двери. Ей казалось, что он до сих пор находится внутри неё. Теперь она готова была открыть любую дверь, лишь убежать подальше от этого здоровенного отморозка и больше никогда его не видеть. Страх сменился отвращением к самой себе. Жить не хотелось. Что с ней может произойти хуже того, что уже произошло?

Вика открыла тяжёлую дверь и осторожно выглянула, всё ещё не веря, что гигант действительно ушёл, но его нигде не было. И тогда девушка выбежала в сумрачный коридор и, превозмогая боль, побежала, куда глаза глядят. 'Жаль, — подумала она, что у меня так и не получилось свихнуться. Как мне теперь со всем этим жить?'

Когда бежать больше не было сил, она упала и попыталась ползти на четвереньках, а потом уже во второй раз за этот день, девушка отключилась. Она замерла на холодном полу, свернувшись калачиком.

ГЛАВА 15

Встреча

На дрожащих от напряжения ногах Рита выбралась, наконец, из люка и облегчённо вздохнула. Она даже не верила, что сможет преодолеть этот бесконечный подъем. Темнота шахты, изредка освещалась яркими лучами непонятного происхождения, но, когда девушка вышла в сумрачный коридор, он с непривычки показался слишком светлым. Рита зажмурилась. Когда она вновь открыла глаза, то сразу же заметила дверь! Сомнений не было — это выход из этого чёртового здания и теперь важно было успеть поскорее из него выбраться, пока порталы вновь не сместились. И ещё был страх, что дверь, как здесь часто бывает, окажется запертой.

Рита потянула за ручку и сразу же в нос ударил запах свежей зелени, а по глазам больно резанул яркий свет. Она, всё-таки, выбралась на свободу! Девушка обернулась, чтобы ещё раз взглянуть на то жуткое место, где она провела всё это время, но ничего не увидела, вокруг лишь плоская, как стол, равнина, покрытая травой и никакого намёка на чёртову лабораторию. Чудеса, да и только. Но эти чудеса её больше не удивляли, а, скорее, раздражали, она смертельно от них устала.

А потом пришло понимание того, что она совершенно не знает, что же делать дальше. В этом, постоянно меняющемся мире, не существовало для неё никаких ориентиров. И, почему-то, Рите казалось, что, куда бы она ни пошла, до дома она так и не доберётся. От отчаяния девушка сжала кулаки так, что пальцы побелели.

— Ну, и как мне теперь искать Джокера? — Спросила она сама себя и вздрогнула, услышав за спиной незнакомый голос:

— Попытайся использовать свои способности по максимуму.

От неожиданности она вздрогнула и обернулась. В стороне, шагах в пяти от неё, стоял великан. Лицо анунака было совершенно бесстрастным и лишь в глазах мелькнула, как ей показалось, насмешка.

— Кто вы? — Поинтересовалась девушка с опаской, понимая, что, если перед ней очередной враг, никуда она не сможет убежать, вообще ничего не сможет сделать — сил не хватит.

— Меня зовут Энлиль, — низким тягучим голосом ответил гигант. — Я — отец тех двоих ребят, с которыми ты уже успела познакомиться — Нергала и Нинурты.

Рита опасливо отползла немного в сторону. С этой семейкой у неё связаны не самые приятные воспоминания. Может статься так, что папаша окажется ещё хуже своих сыновей. Энлиль заметил эти её маневры и криво усмехнулся.

— Успокойся, для меня ты не представляешь никакого интереса. Поверь, девочка, не смотря на то, что людей я не очень люблю. Вреда тебе я не причиню — меня могут не понять игроки.

'Игроки, — подумала она, — опять эта игра. Но ведь это жестоко играть живыми людьми, как они этого не понимают?!' Вслух же она сказала другое:

— Но и помогать мне вы тоже не собираетесь, верно?

— Верно, — согласился анунак, — в этой игре я являюсь не самым азартным игроком и, будь моя воля, я бы прислушался к словам Ведающей и прекратил бы все эти забавы.

— Кто эта Ведающая? — Вырвалось у Риты. Девушка не знала, что там говорила эта загадочная женщина и чего хотела, но уже заранее прониклась к ней симпатией. Все, кто против этой гнусной игры, вызывали у неё симпатию, все, кроме Нергала. Она содрогнулась, вспомнив озабоченного великана.

— Это неважно, — оборвал её Энлиль и собрался уходить. — Но я всё же немного помогу тебе…советом. Прислушайся к себе, вспомни всё, что знаешь об Исполнителях. Решение уже существует, но ты пока его не желаешь замечать.

— Могли бы выражаться пояснее, — недовольно проворчала девушка. — Неужели это так трудно?

— Не трудно, — ответил анунак, открывая невидимую дверь, — просто не вижу в этом смысла.

Когда он исчез, Рита задумалась. Этот Энлиль, кем бы он ни был, сказал то, что она сама чувствует. Решение есть, она знает это, осталось только понять, в чём оно заключается. 'Всё, что мне сейчас надо, — подумала она, — это отойти подальше от чёртовой лаборатории и немного отдышаться. Может, тогда голова заработает лучше и всё проясниться'.

Идти было трудно — давала знать усталость после долгого и мучительного подъёма, но девушка преодолевала себя, собрав волю в кулак. Воля постоянно норовила выскользнуть и убежать. Мышцы ныли и просили о коротком отдыхе, но Рита знала, что стоит ей остановиться и всё, больше она не сделает ни одного шага. Удивительно, но эта борьба с собой в итоге принесла результат. В какой-то момент девушка с удивлением почувствовала, что усталость и боль исчезает и, хотя уверенности в собственных силах это ей не прибавило, но настроение заметно улучшилось.

Спустившись с крутого обрыва вниз и убедившись, что теперь, даже если кто-то вновь вынырнет из лаборатории, то ему не так-то просто будет её обнаружить, Рита позволила себе немного расслабиться. Вытянувшись на тёплом чистом песке, девушка вернулась к поискам решения. Чтобы идти, надо знать точное направление, а вот с этим-то, как раз, на Нибиру большие проблемы. Незаметно для себя самой Рита уснула.

…Приснился ей Джокер. Во сне он за кем-то гнался. Вот пират остановился, замер и, слегка приоткрыл рот. Прислушался к своим ощущениям. Потом, он узнал знакомый запах, хищно усмехнулся и продолжил погоню. Себя Рита не видела, но чувствовала, что ей необходимо догнать Джокера, никак нельзя упустить его из вида. А дальше она, там, во сне, сделала то же, что и пират. Она слегка приоткрыла рот, совсем чуть-чуть и напряглась, прислушиваясь к себе. Удивительно, никогда в жизни она ничего подобного не делала, но то, что она испытала в сновидении, было настолько похоже на реальность, что от неожиданности девушка вздрогнула. Поток незнакомых запахов буквально ворвался в её мозг и где-то среди них был тот, который ей нужен. Казалось, что у неё в голове работает мощный компьютер, который за считанные мгновенья проанализировал всю информацию и отсеял лишнее. Теперь у неё в наличие оказалось несколько молекул, но зато, каких молекул! Это был запах её Джока, его девушка никогда ни с кем бы не спутала.

Что-то странное происходило с ней и Рита не сразу поняла, что на этот раз это уже не сон. Она с трудом разлепила тяжёлые веки. Что-то изменилось и спросонья девушка не смогла понять, что именно. На Нибиру постоянно всё меняется, так что на этот раз она лишь вздохнула, пытаясь вспомнить свой сон, почему-то ей казалось, что это очень важно, но…

Рита попыталась подняться и только в этот момент поняла, что она находится под водой! Не удивительно то, что непонятно откуда взялась эта чёртова вода, волновало её другое — как ей удаётся не захлебнуться, не погибнуть, чем она, в конце концов, дышит? И тело… Что происходит с её телом? Девушка уже готова была запаниковать, настолько необычными и нечеловеческими были эти новые ощущения. Почему-то ей показалось, что именно так себя должны чувствовать умершие во сне.

Тело было, но оно невероятно изменилось — увеличилось в размерах настолько, что утратило свою плотность и стало легче пуха. Сквозь него легко протекала вода и проплывали яркие, словно бабочки, ленивые рыбы, не причиняя при этом ни малейшего вреда.

Рита осмотрелась. Она стояла на дне не то моря, не то большого озера. Метрах в пяти от неё полз по песку большой, бугристый краб. Переступив через него, девушка направилась к берегу, удивляясь тому, что совершенно не чувствует сопротивления воды. Произошло что-то ужасное, она, похоже, рассеялась и стала легче пуха и тоньше паутины. И что ей теперь делать с этим большим и ни на что не годным телом?

Когда её голова показалась из воды, девушка, наконец, смогла оценить свой истинный размер. Она была огромной! 'Да, — злорадно усмехнулась она, — теперь бы Нинурта не смог бы за мной угнаться'. Наблюдая, как волны с лёгкостью проходят через её новое полупрозрачное тело, девушка загрустила, успокаивало её лишь одно — теперь она сможет передвигаться гораздо быстрее.

Рита не заметила, когда она вновь начала меняться, лишь кожей почувствовала лёгкий порыв ветра. Теперь пошёл обратный процесс и девушка с облегчением вздохнула. Вскоре всё вернулось в своё прежнее состояние. Она так и не поняла, что же такое с ней произошло.

Вспомнив свой сон, Рита попыталась уловить запах Джока, но напрасно. Вокруг неё носились самые разные запахи, но того, который ей был нужен, среди них не было. 'Понятно, — с тоской констатировала она, — если он тут и проходил когда-то, то это было слишком давно, чтобы сохранился запах. Я безнадёжно заблудилась'.

И, словно кто-то вдруг захотел ей помочь — очередной порыв ветра донёс до неё едва уловимый запах пирата. Всего несколько молекул, но этого оказалось достаточным для того, чтобы Рита вновь воспряла с духом. Определив направление ветра, девушка поняла, куда ей надо идти. 'Помнится, мама говорила, что лаборатория находится где-то недалеко от нашего дома. Если ничего не изменилось, то скоро я должна добраться, если, конечно, не пропущу его': — подумала она весело, чувствуя, как усталость покидает её тело. Вот, что значит всего один глоток надежды!

Она уже не шла, а бежала, сломя голову. Вскоре запах Джокера стал чётче, яснее и насыщенней — это значит, что теперь ей надо притормозить, чтобы не пропустить дом, дом, который невозможно увидеть. Теперь уже она кралась, словно дикий зверь, принюхиваясь к каждому камешку.

Рита даже не заметила, как вошла в дом. Вот только стояла посреди бескрайней степи, несколько шагов и она уже в доме. Ничего не изменилось. Всё те же грязные стены, всё то же замызганное окно и запах плесени. Ей показалось, что этот дом специально создали, чтобы поиздеваться над теми, кто будет в нём жить. Сколько его ни чисть, он всегда выглядит так, как будто люди давно и навсегда его покинули. У Риты даже возникло подозрение, что дом этот постоянно возвращается в прошлое, в своё первозданное состояние — грязное и неухоженное.

На кровати сидел, поджав под себя ноги, всё тот же дрянной мальчишка — Абсо, кажется, его зовут. А вот Джокера что-то нигде нет. Рита осмотрелась по сторонам, ища пирата, но бесполезно. Сердце неприятно кольнуло. А, что, если Джокер никуда не сбежал? Вдруг он остался там, в лаборатории?

— Привет, — весело поздоровался с ней Абсо. — Феликс тут уже землю носом роет — ищет тебя везде. Я ему говорил, что ты, скорее всего, в лаборатории, но он не хотел мне верить. А я всегда прав, — последние слова он произнёс с вызовом.

— А где он сам? — дрожащим от волнения голосом спросила девушка.

— Он. — мальчишка заливисто рассмеялся, — уже в который раз обыскивает остров. — Мне бы это уже надоело. Ведь ясно же, что тебя там нет. Вот мне интересно, откуда у вас, людей, такая привязанность друг к другу?

— Тебе не понять, ты ещё слишком мал, — в этот момент Рита готова была терпеть рядом с собой даже этого зловредного мальчишку, лишь бы не оставаться одной. — Подрастёшь — поймёшь.

Абсо нахмурился, на его лице проступила взрослая печать, как будто он успел уже слишком многое пережить.

— Я никогда не стану взрослым, — грустно ответил он. — Это мне Нергал сказал и я ему верю. Что-то со мной не так, но я не могу понять, что именно. Может, вам удастся разгадать эту тайну.

Рита села рядом с ним и инстинктивно приобняла этого большого ребёнка, надеясь хоть как-то его успокоить.

— Абсо, мы и сами здесь ничего не знаем и не понимаем, а ты хочешь, чтобы мы нашли ответ на твой вопрос, — устало произнесла она.

— Так спросите меня, я вам скажу всё, что знаю, — услужливо предложил странный мальчик. — А я знаю гораздо больше, чем многие здесь думают.

Девушка вспомнила своё последнее приключения и воспользовалась предложением Абсо. Торопливо она рассказала о том, как едва не потеряла своё тело, как странно было чувствовать себя почти бесплотной и очень-очень большой. Сначала мальчик слушал её внимательно, потом ему стало скучно и он даже не пытался этого скрыть. Рита хотела, было, на него обидеться, но вовремя сообразила, что не стоит. То, что для неё нечто экстраординарное, для Абсо — само собой разумеющееся.

— Это ты проходила зону трансформации, — объяснил мальчик с лёгкой усмешкой. — Там такое всегда творится. Понимаешь, происходит трансформации, все живые организмы, находящиеся в ней, могут пострадать, поэтому и придумали такую защиту. Согласись, трудно нанести физический вред такому вот рассеянному телу. Ну, а когда ты вышла из зоны, всё вернулось на свои места.

'Надо же, как у них тут всё просто, — удивилась Рита, — а я-то чего только ни думала! Зона трансформации, значит'. Она встала и принялась вытирать пыль со стола, при этом на её лице было такое отсутствующее выражение, как будто она в этот момент находится где угодно, но только не здесь. Мысли скакали у неё в голове, мешая друг другу оформиться во что-нибудь более-менее внятное.

Окно распахнулось, впуская в дом влажный тропический ветер и мелкие капли дождя. Вслед за ними появился и Джокер, мокрый, взъерошенный и расстроенный. Ему хватило одного единственного взгляда на Риту, чтобы всё его плохое настроение тут же улетучилось. Не сводя с девушки глаз, Джокер медленно подошёл к ней, порывисто обхватил за плечи и прижал к себе так крепко, что у Риты перехватило дыхание. Она кожей почувствовала, как сильно забилось сердце её мужчины. Ей показалось, что они не виделись уже тысячу лет.

— Где ты была? — Такого девушка ещё не слышала — голос Джокера дрожал. — Я чуть с ума не сошёл, когда вернулся, а тебя здесь нет…

— Я искала тебя, — шёпотом призналась Рита, прижимаясь плотнее к своему пирату. — Чёртов ты Феликс, я уже думала, что никогда тебя больше не увижу!

Он обхватил её голову руками и всматривался в лицо так, как будто всё ещё сомневался, что перед ним действительно Рита, а не очередная безумная иллюзия анунаков. Из глаз девушки хлынули слёзы. 'Что-то я в последнее время слишком часто стала плакать': — подумала она и, встав на цыпочки, впилась губами в его рот. В стороне ехидно хихикнул Абсо, с интересом наблюдавший всё это время за их встречей. Нехотя Рита отпрянула от пирата и с сожалением посмотрела на мальчика. 'Нехорошо это, — подумал она, — лобзаться при ребёнке'.

Мальчишка вскочил с кровати и всё ещё продолжая хихикать, направился к двери. Потом остановился, оглянулся и звонким, детским голосом сказал:

— Да ладно вам, не стесняйтесь, лижитесь, сколько угодно. Я вам мешать не буду. Пойду-ка я погуляю немного. Но вы сильно не расслабляйтесь, я скоро вернусь, нам ещё есть о чём поговорить.

Дверь за Абсо закрылась и теперь Джокер уже даже не пытался сдерживать себя. Его неистовые, горячие поцелуи обжигали Рите кожу, но она даже не пыталась отстраниться, дрожа от возбуждения и нервно теребя застёжки на его уже изрядно потрёпанной одежде. И их больше не смущало то, что в этот момент за ними могут наблюдать анунаки. С силой прижимаясь бёдрами к его паху, Рита почувствовала, насколько велико его желание и сама сорвала с себя одежду. Они повались на грязный, деревянный пол, по которому сновали какие-то мелкие насекомые. Джокер ещё какое-то время пытался себя сдерживать. Он водил языком по гладкой коже девушки, как будто пробуя её на вкус. По телу Риты пробежали мурашки, терпеть больше она не могла. Обхватив ногами его талию, она изо всех сил прижилась к нему и тут же почувствовала его в себе. Рита судорожно выдохнула и вцепилась зубами в его плечо, но Джокер этого даже не заметил. А разноцветных глазах пирата вновь появилось 'око торнадо'. Воздух в доме нагрелся настолько, что ещё минута и деревянное строение вспыхнуло бы.

— Успокойся, — шепнула она ему на ухо, — иначе мы сгорим здесь заживо.

— Не сгорим… не сейчас, — хрипло ответил пират.

Рита не знала сколько это длилось, миг или вечность, но когда тело её изогнулось в сладких судорогах, она почувствовала, как внутри неё разлилось что-то тёплое. Обессиленные они замерли на полу, не замечая, что по ним ползают местные букашки.

Они лежали на полу, горячие, потные и опустошённые, когда где-то в стороне раздалось восторженное мальчишеское:

— Ух, ты! Ну, вы даёте! — Словно ведро холодной воды кто-то вылил на их разгоряченные тела.

— Абсо, давно ты здесь? — Краснея, спросила девушка, прячась за спину Джокера.

— Прилично, — нисколько не смущаясь, ответил маленький негодяй. — Как у вас это здорово получается!

Рита выглянула из-за Джокера и ахнула.

— Джок, а во сколько лет у них здесь начинается половое созревание? — Спросила она встревожено.

— Понятия не имею. А что такое?

— Проследи за его рукой, — тихо, чтобы мальчишка не услышал, — сказала она. — Вот маленький засранец!

Абсо стоял в дверях и рукой энергично теребил у себя в паху. Глаза мальчишки горели восторгом, а губы были слегка приоткрыты.

— Прекрати немедленно! — Взвизгнула девушка. — Ты что творишь?!

— А что тут особенного? — Удивился мальчуган. — Я тоже так хочу! — В голосе появились капризные нотки и с трудом скрываемое желание.

— Рано тебе ещё! — Джокер вскочил и направился к Абсо. — Не дорос ещё до этого.

— Откуда ты знаешь? — Возмутился мальчишка, пытаясь отстранить пирата в сторону. — Пусти меня к ней, я тоже так хочу.

Они были почти одного роста, но Рита знала, что Джоку не справиться с Абсо, ведь этого мальчишку боится даже Нергал. Торопливо одеваясь, девушка бросала осторожные взгляды в сторону мальчишки. Как бы он не натворил дел.

— Пусти меня! — Зло скомандовал Абсо, отодвигая пирата в сторону. — Я её хочу. И не вздумай мне мешать.

На Джокера обрушилась такая ледяная, концентрированная злость мальчишки, что он пошатнулся. Никогда ни с чем подобным он в своей жизни не сталкивался. Словно огромный удав обвил его тело и душил в своих объятиях до хруста в костях. Это было что-то нечеловеческое и страшное, но пират устоял и из последних сил схватил Абсо за руку.

— Стоять, поганец! — Хрипло приказал он. — Я же сказал, что тебе рано этим заниматься и вообще, это моя женщина.

— А я сказал, что я тоже так хочу! — Абсо даже не думал уступать.

Рита с ужасом смотрела на то, как побелело лицо Джока, она понимала, что между этими двоими происходит какая-то незримая борьба и уже заранее знала, каким будет её исход.

— Прекрати немедленно, — взвизгнула она, когда пират стал медленно оседать на пол. — Что ты творишь, засранец?!

Абсо перевёл взгляд на неё и холодок пробежал по позвоночнику девушки. Во взгляде юного анунака больше не было ничего детского. Рите показалось, что на неё смотрит что-то невероятно древнее и страшное, не человек и не анунак, нечто иное, с чем ещё никому не приходилось сталкиваться. И всё же, преодолевая страх, девушка повторила:

— Прекрати это, Абсо! Как же ты похож сейчас на своего отца, даже противно.

И сразу же сквозь холодные жёсткие черты неизвестного чудовища проступил маленький мальчик. Абсо топнул ногой и капризно крикнул:

— Не ври! Я на него совершенно не похож! Тоже мне нашла отца. Нет между нами ничего общего.

Джокер смог вздохнуть облегчённо и с трудом поднялся с пола. С трудом ему удалось восстановить дыхание. 'Я разберусь с этим потом': — решил он.

— Кое-что общее между вами, всё-таки, есть, — продолжала настаивать девушка, видя, как подействовали на Абсо её слова.

— Ничего, — стал выходить из себя мальчик. — Запомни, Нергал мне никто! — Он немного успокоился и ехидно заметил — Без меня вам отсюда никогда не выбраться. Я бы мог вам помочь, если бы вы согласились на мои условия.

— Знаю я твои условия, — от возмущения у девушки задрожал голос, — нам они не подходят.

— Не знаешь ты ничего, — угрюмо проворчал Абсо, — возомнила о себе. Не очень-то ты мне нужна. Обойдусь как-нибудь без тебя.

— Вот и славно, — через силу улыбнулась Рита, — твоё от тебя не уйдёт.

Абсо проигнорировал её слова и, повернувшись к пирату, спросил:

— Ты ведь, кажется, искал машину, при помощи которой удалось закрыть Нибиру и совершаются все эти трансформации?

Пират напрягся.

— И что это за машина, — стараясь скрыть свой интерес, спросил он.

— А нет никакой машины, — насмешливо ответил мальчик, — нет. Потому что эта машина — я!

Ещё несколько минут он наслаждался произведённым эффектом и было чем. Джокер и Рита замерли с открытыми ртами, не зная, что на это можно ответить. То, что сказал Абсо казалось им полным абсурдом и в то же время внутреннее чутьё подсказывало им, что мальчишка не врёт.

— Как это понимать? — Спросил Джокер растерянно. — Ты машина?

— Я не машина, — ответил Абсо раздражённо, — я тот, кто всё это делает. Я усиливаю способности анунаков многократно! И я, — голос его понизился до шёпота, — знаю, как вам выбраться отсюда. Решайте. Феликс, второй такой возможности у вас не будет.

Рита с Джокером переглянулись. Появилась, наконец, хоть и призрачная, но надежда. Конечно, необходимо было время, чтобы обдумать всё, что сказал мальчик, но времени Абсо им не дал. Он стоял в дверях и нетерпеливо переминался с ноги на ногу.

— И чего ты от нас хочешь? — Осторожно поинтересовался пират. — Что мы можем тебе дать?

— Вы заберёте меня с собой, в свой мир, — робко попросил мальчишка, совсем забыв, что теперь он хозяин положения.

— Дай нам немного времени, чтобы подумать, — тихо сказала Рита. — Такие вопросы не решаются вот так просто за несколько минут.

Абсо открыл дверь и собрался уходить.

— Хорошо, — сказал он, — я дам вам время, но немного. Скоро я вернусь и вы мне скажете, что решили.

Когда дверь за ним закрылась, девушка и пират переглянулись.

— Что будем делать? — Спросила Рита. — Неужели нам придётся взять с собой этого 'писающего мальчика'?

Джокер рассмеялся.

— Не писающего, Рита, а мастурбирующего, — поправил он. — Думаю, что никуда нам от него не деться, если, конечно, то, что он говорит — правда. Без него нам отсюда не выбраться. Только надо бы нам узнать, что же он такое. Есть в нём что-то нечеловеческое. Я не знаю, можно ли его тащить в наш мир. Не зря же его бояться даже анунаки.

— Знаешь, я его боюсь, — призналась девушка. — Я чуть не умерла, когда он…

— Успокойся, я бы ему этого не позволил, — не очень уверенно произнёс пират. — Хотя, сомневаюсь, что мне удалось бы с ним справиться.

ГЛАВА 16

Ты всё поймёшь, Феликс

Над океаном разразилась настоящая гроза. Молнии вспыхивали, словно бенгальские огни. Волны вставали на дыбы, грозя смыть маленький домик на побережье. Рита зачарованно наблюдала за этой невероятной свистопляской. Джок мирно спал, а она всё никак не могла заснуть после случившегося. Вот, кажется, появилась надежда, но слишком уж она призрачная и капризная, совсем, как сам Абсо.

Теперь, слушая раскаты грома, девушка терзалась сомнениями. И главный вопрос, который мешал её полноценному отдыху: можно ли брать с собой Абсо? Что там с ним делать, ведь мальчишка, ой, как не прост!

В дверь осторожно постучали. Рита даже не вздрогнула, как обычно — устала удивляться. 'Интересно, кто там?: — подумала она с лёгким раздражением.

Это был не Абсо, как она ожидала, а отец. Алекс стоял в дверях и девушка увидела, как с его левой руки на порог стекает струйка крови. Рита испугалась, вскочила и бросилась к отцу.

— Папа, что с тобой? — Голос её дрожал от волнения. — Ты ранен? Кто тебя так?

Теперь Рита смогла увидеть, что его руку от плеча до локтя бороздили глубокие царапины. Рваные края ран говорили о том, что нанесены они не ножом, а чем-то другим. В воздухе пахло совсем не озоном, а палёной шерстью. Девушка выглянула из-за плеча отца и увидела ещё дымящийся труп нибирийской кошки.

— Всё нормально, — успокоил её отец. — Эти твари ужасно настырные. Пришлось её сжечь. Сам не понимаю, как у меня это получилось. Кажется, королева, не всё с нашей родословной понятно. Но сейчас не время это выяснять. Я рад, что ты смогла выбраться.

Рита схватила отца за руку, подвела к окну и стала рассматривать раны. Ей не понравилось то, что она увидела. Рука слегка припухла, а это значило, что начался воспалительный процесс.

— Чёрт, — выругалась она, — я не знаю, как это делать. Надо разбудить Джока.

— Ты о чём? — Спросил удивлённо Алекс.

— Я не умею лечить. Мне ни разу не приходилось это делать.

Она наклонилась над спящим пиратом и осторожно коснулась его плеча. Вид при этом у неё был виноватый. Наблюдавший за ней Алекс грустно улыбнулся, но ничего не сказал.

— Джок, проснись, — почти шёпотом попросила она.

Обычно сон пирата был чутким и он просыпался от любого подозрительного звука. Слух его был избирательным, как у кошки. Он мог спокойно спать под грохот взрывов и лязг металла, но любой подозрительный звук, даже очень слабый, едва уловимый, мгновенно возвращал его в реальность, словно он и не спал вовсе, а просто лежал с закрытыми глазами. Но на этот раз Джокера как будто отключили. Он даже не пошевелился. Рита растерянно посмотрела на отца.

— Не пойму, что с ним такое, — виноватым голосом призналась она, — обычно он сразу же просыпается. Наверное, это паутина виновата.

А Джокер просто спал и видел удивительный сон. И паутина здесь была совершенно не при чём. Ему вновь приснилась эта женщина.

Чистый, не изуродованный цивилизацией, мир. Прозрачные реки и дрожащая листва неизвестных деревьев, высокие горы, покрытые сверкающими снежными шапками и… Он не сразу смог её увидеть, потому что она оказалась настолько огромной, что глаза отказывались её замечать. И все эти реки, горы, водопады были лишь частью её. Женщина спала, но пират точно знал, что ей уже известно о том, что он уже здесь, рядом. Джокер хотел уже развернуться и уйти, когда незнакомка распахнула глаза, тряхнула волосами-водопадами и тихо позвала его.

— Я рада нашей новой встрече, Феликс, — улыбаясь, произнесла она. — Мне надо кое-что тебе сказать, вернее показать.

Она немного запнулась и дунула в лицо пирату. Сильный порыв ветра подхватил Джокера и закружил над землёй. Но страшно не было. Откуда-то он знал, что ничего ужасного с ним не произойдёт.

— Смотри, — услышал он властный голос, — внимательно смотри.

Пират посмотрел вниз и увидел свой родной, привычный мир. Земля стремительно приближалась, ещё немного и он разобьётся. Джокер затаил дух, полностью полагаясь на таинственную незнакомку. Падение замедлилось и теперь он смог рассмотреть всё, что происходило внизу.

— Смотри, узнаёшь? — Спросила женщина.

Это был маленький мальчик. Он шёл по тёмному, серому городу, одетому в стекло, бетон и пластик и на его лице легко читалось отвращение. Иногда мальчик прикасался к чему-либо и сразу же на этом месте распускались яркие цветы, а зелёная блестящая трава с лёгкостью взламывала серый асфальт, устремляясь к небу. Джокеру показалось, что мальчик этот ему знаком, но он никак не мог вспомнить, где и когда он его видел, пока яркие рекламные огни не разукрасили его лицо цветными татуировками. Абсо! Конечно же, это был Абсо, но только другой. Так бы он выглядел, родись в одном из человеческих миров.

А потом Абсо продолжил свой путь. Навстречу ему спешили люди, не замечая его, словно мальчишка был невидим. И каждый человек, к которому Абсо прикасался, падал замертво, на глазах превращаясь в кучу разлагающихся останков, над которыми кружил рой трупных мух. Восторг сменился отвращением.

— Чёрт, что всё это значит?! — Спросил Джокер, но ему никто не ответил, лишь ветер усилился и унёс его к морю.

Лёгкие наполнились свежим воздухом, который сменил запах тлена и смерти. Пират не успел осмотреться, как сила притяжения заявила о себе и он упал в море.

— Что за идиотские шутки?! — Возмутился он, барахтаясь в холодной воде. — Я не понимаю, что ты хочешь мне всем этим сказать. Раньше ты не прибегала к помощи всех этих шарад.

Женщина вынырнула рядом с ним, подплыла и обвила руками его шею. Джокер не мог поверить своим глазам — теперь перед ним возникла Рита. Она прижималась к нему всем телом и жалобно просила:

— Помоги мне, Феликс, они меня измотали. Я долго так не выдержу.

Пират захотел успокоить любимую, прижал к себе и почувствовал, как Рита в его руках теряет плоть и просачивается сквозь пальцы, превращаясь в обычную морскую воду.

— Ты, — закричал он, теряя терпение, — я не пойму, чего ты добиваешься. Или объясни мне всё по-человечески, или оставь в покое…

Рита встревожено всматривалась в лицо любимого. От волнения он совершенно забыла о том, что отец ранен и изо всех сил сжала его руку, боясь, что вот сейчас он уйдёт и она останется один на один с этим 'спящим красавцем', которого никак нельзя разбудить, совершенно одна в чужом, непонятном, враждебном мире.

— Королева, — аккуратно, чтобы не обидеть, убрав её пальцы со своей руки, сказал Алекс, — не надо так нервничать. Ты же видишь, что Джок всего лишь спит…

— Да, — нервно воскликнула девушка, — но спит-то он слишком крепко.

— Наверное, это нервы, — не очень уверенно предположил отец, — иногда бывает такая реакция на стресс…

— Папа, — от возмущения Рита даже сорвалась на крик, — какой стресс? Это же Джокер! Его вообще ничто и никто не может вывести из себя…кроме меня, — последние слова она произнесла с гордостью.

— Ну, вот в этом я не сомневаюсь, — в глазах Алекса плясали бирюзовые черти, — ты же моя дочь! Марго, ты, главное, не нервничай. Давай, подождём, когда он проснётся и всё выясним, — в его голосе звучала мольба, что для Риты было внове. Раньше отец никогда никого ни о чём не умолял — как и его брат, он привык приказывать.

'Боже ты мой, — думала девушка, отвешивая очередную пощёчину спящему мужчине, но опять безрезультатно, — такое впечатление, что он умер или опять попал в паутину. И что мне теперь с ним делать? Нашёл время дрыхнуть'.

— Марго, успокойся, — попытался урезонить её Алекс, — иначе, когда Джок, всё-таки, проснётся, на нём не будет живого места. Детка, у тебя тяжёлая рука, — попытался он шутить.

— У меня и жизнь не легче, — сердито проворчала Рита, — только это почему-то никого не волнует.

— Почему же, — возразил Алекс, — меня это сильно волнует, но я пока ничем не могу тебе помочь. Послушай, королева, прекрати ты его трясти — все мозги вытрясешь. Давай, подождём, когда он сам проснётся, естественным, так сказать, способом.

— У него нет мозгов, — процедила сквозь зубы девушка, завидуя чёрной завистью улыбающемуся во сне мужчине.

— О-о-о-о, — протянул Алекс, — вы всё больше становитесь похожи на супружескую пару. Только хочу тебя предостеречь, моя дорогая — никогда не оскорбляй и не унижай своего мужчину, — на лице его появилась ехидная усмешка, — этим ты унижаешь, прежде всего, себя.

Рита посмотрела на безмятежное лицо Джокера и почувствовала прилив злости, отрезвляющий такой прилив. Отцу она ничего не сказала, но про себя подумала, что, если Джок проснётся естественным способом слишком поздно, то он тут же уснёт опять и не очень естественно — об этом она позаботится. Закрыв глаза, девушка очень красочно представила себе жестокую расправу над Феликсом, которая потом почему-то странным образом трансформировалась в поразительно яркую постельную сцену. Поймав себя на этих непристойных мыслях, Рита покраснела и мигом отвернулась, чтобы отец, не дай Бог, не заметил этот томный взор, так ей не свойственный. Смущённо уткнувшись лицом в плечо Алекса, Рита тихо проворчала:

— Хорошо, я согласна. Я не буду его унижать, — и после недолгого молчания, — я лучше сразу его убью.

В нос ей ударил запах крови и девушка сразу же спохватилась. Раз уж не получается разбудить этого соню, то придётся попытаться самой как-то вылечить отца. Она понятия не имела, что и как нужно сделать, но понадеялась на то удивительное состояние полного безразличия, которое всегда давало нужный эффект.

Это получилось, но не сразу. Сперва её отвлекали разные посторонние звуки и навязчивые мысли, но потом весь мир перестал существовать. Вместо него образовалась белая, сверкающая пустота. На кончиках пальцев завибрировала незнакомая горячая энергия. Автоматически девушка поднесла руку к ране и выдохнула, помогая энергии высвободиться.

Когда пустота стала заполняться цветами, запахами и звуками, Рита с удивлением заметила, вместо длинных, рваных, припухших царапин на смуглой руке Алекса лишь бледные тонкие полоски шрамов и следы запекшейся крови на рубашке.

— Получилось, — удивилась она сама себе. — Пап, у меня получилось!

— У тебя не могло не получиться, — серьёзно ответил Алекс, — ты ведь королева.

— Можно подумать, что королевы не могут оконфузиться, — с сомнением возразила Рита, — ещё как могут!

— Значит, — улыбаясь ответил отец, — это не настоящие королевы. Но ты-то у меня самая настоящая!

— Да уж, — смущённо уставившись на спящего Джокера, пробормотала Рита, — вот только король мне достался немного неправильный. В сказках всегда принцы освобождают принцесс, а не наоборот…

— Доча, это принцы и принцессы, а мы говорим о королях и королевах. У этих всё наоборот.

— Жалко, что я не принцесса, — процедила сквозь зубы девушка и в очередной раз силой ткнула Феликса пальцем под ребро. Как и ожидалось, он даже не пошевелился. — Это какую же надо иметь чистую совесть, чтобы так крепко спать? — В её голосе прозвучало невольное восхищение.

А Джокер, между тем, продолжил своё путешествие по волшебному и непредсказуемому миру снов, проводником в котором была загадочная незнакомка.

Вихрь кружил его над морем, швырял из стороны в сторону, пока в глазах весь окружающий мир не превратился в одну бесконечную пёструю полосу. Здоровый желудок спас его от конфуза. Не хватало ещё вырвать прямо на серебристые длинные волосы женщины, которые в этот момент протекали под ним, плавно переходя в бурлящие воды незнакомой реки.

— Тебе необходима одна вещь, — тихий глосс незнакомки убаюкивал, но пирату безумно хотелось узнать, о чём идёт речь и там, в своём сне, он из последних сил старался не уснуть. И заснул.

А усиливающийся с каждой минутой ветер уже нёс его к родному дому. К зелёному тортугскому лесу. Джокер даже дёрнулся, настолько велико было его желание оказаться там, внизу, у себя дома, перед камином, но… Впереди маячила хитрая улыбка незнакомки и он обречённо подумал, что на этот раз не судьба.

Он спал во сне. Его невесомое тело плыло в открытом космосе среди сверкающих серебряных пуговиц звёзд прямиком к Земле, к старому монастырю, безжалостно уничтоженному им в свой последний визит. Но во сне монастырь всё ещё одиноко прижимался к скале, поджидая своего убийцу. Старый и не очень добрый приют, в котором прошло его безрадостное детство. Но в тот момент, когда пират открыл глаза, он был искренне рад встрече с этим серым, строгим и немного жутковатым зданием.

Он вновь стал маленьким мальчиком. Нёсся с ребятами по сумрачным коридорам монастыря и громко что-то орал. Вот так, всей галдящей, беспокойной толпой они завалились в кабинет старика Кортеса, который на этот раз почему-то был не таким уж старым и принялись носиться вокруг него, стараясь привлечь к себе его внимание. Но Кортес их не замечал, он с интересом разглядывал какую-то старинную карту. И тогда Феликс решил прыгнуть на этот разноцветный лист бумаги. Он распахнул руки, словно крылья и… Карта оказалась очень большой, она спадала с колен Кортеса и тянулась без конца и без края. Постепенно превращаясь в настоящий живой и объёмный мир, с голубыми венами рек, зелёными островками парков и садов и величественными зданиями прошедших эпох. Джокер летел над этой ожившей картой и, как это часто бывает во снах, ничему не удивлялся…

— Всё, не могу я больше смотреть на этого сурка, — воскликнула сердито Рита. — Сколько можно спать?! Пап, ну, как мне его разбудить?

— Я думаю, — философски заметил отец, — что ему надо просто позволить проснуться самому, без нашей помощи. Подозреваю, что это не простой сон. Давай, ещё немного подождём. Согласна?

— Можно подумать, что у меня есть выбор? — Грустно спросила девушка. — Вот только не собирается он просыпаться, хоть ори ему в ухо, хоть поливай холодной водой. Слушай, пап, а, может, и в самом деле его полить? Меня уже волнует этот странный сон. Он никогда раньше так не спал.

— Королева, не спеши. Давай, подождём ещё немного…

— Феликс, — услышал он голос загадочной женщины, — это зона трансформации, здесь живая материя теряет свои привычные свойства. Не знаю, понадобится тебе это или нет, но запомни на всякий случай — в местах геологических разломов трансформация запрещена. В одном из таких мест живёт Ведающая.

— Кто ты? — Он даже не надеялся получить ответ на свой вопрос.

— Ты всё поймёшь, Феликс…потом, когда придёт время, — ответила женщина и исчезла.

Он вновь оказался в воде. Море гудело и осыпало его холодными колючими брызгами. Он обнимал Риту, а она стекала по его рукам прозрачными ручейками, такая неуловимая. Он пытался её поцеловать, но губы чувствовали лишь солоноватую морскую воду.

— Джок, — услышал он где-то вдалеке голос Риты, — хватит спать. Проснись!

Он открыл глаза и увидел перед собой Риту, которая наклонилась над ним и поливала его из чашки холодной водой.

— Что случилось, красавица? — Спросил он с улыбкой. — Я долго спал?

— Не столько долго, сколько крепко, — недовольно проворчала девушка, — я уже стала волноваться.

Пират перевёл взгляд на Алекса.

— Здравствуй, Алекс. Я рад, что ты жив и здоров.

Он нисколько не удивился, встретив здесь, на Нибиру, своего старого знакомого в добром здравии, как будто встречаться с покойниками для него — дело привычное.

— Я тоже рад тебя видеть, — искренне ответил Алекс. — Что тебе снилось такое, что ты никак не хотел просыпаться?

Джокер задумался, вспоминая свой удивительный сон. Кто же эта таинственная незнакомка? Почему она выбрала для общения именно его? И что, в конце концов, значат эти её визиты?

— Алекс, — тихо спросил он, — что ты знаешь про Абсо? Кто этот странный мальчик? Почему он так отличается от всех остальных?

— Я знаю только то, что он — сын Нергала. А почему он таким стал… Не знаю, Джок. Я мельком слышал, что это как-то связано с паутиной, но не пойму…

— Обо мне говорите? — Услышали они со стороны двери звонкий мальчишеский голос. — Мне льстит такое ваше внимание к моей скромной особе.

Никто не заметил, когда он вошёл. Этот маленький стервец как-то так ухитрялся всегда появляться незаметно для окружающих, как будто он материализовывается прямо из воздуха. Наслаждаясь произведённым эффектом, Абсо подошёл к кровати, на которой лежал пират и присел на краешек.

— Значит, вас интересую я, — спокойно продолжил он свою речь, — а не лучше ли было бы спросить у меня самого? Я, правда, о себе знаю не много, но другие и того меньше.

Джокер свесил ноги с кровати и уставился, не мигая, на гостя.

— Хочешь сказать, что ты готов нам всё рассказать? — Недоверчиво поинтересовался пират. — Сомневаюсь, что ты расскажешь нам правду.

Абсо пожал плечами и одарил пирата такой лучезарной улыбкой, что тому стало немного стыдно за свою недоверчивость.

— А, скажи мне, Феликс, какой мне смысл врать? Конечно же, расскажу. Вот только…

В доме повисла напряжённая пауза, прервать которую никто не решался. Наконец, Джокер не выдержал и уточнил:

— Что 'только'? Что ты хотел сказать, Абсо?

— Я о себе знаю только то, что сумел вытащить из головы у своего ненормального папашки. Сам же я ничего не могу вспомнить, — в его голосе Джокеру послышалась такая не детская печаль, что сердце сжалось от жалости к этому странному мальчику.

— Когда-то, — начал Абсо, — я был взрослым и сильным мужчиной, — он нахмурился, — вот только с отцом мне не повезло. Приспичило моему бате — экспериментатору отправить меня в паутину надолго. Хотел этот полоумный разгадать тайну смерти. Я не помню себя и не могу сказать, почему я на это согласился. Может, из уважения к отцу, а, может, мне и самому это было интересно, но, — голос мальчика понизился до шёпота, — мне почему-то кажется, что он меня обманул. Все, кто находился в паутине слишком долго, умирали. Им не удавалось вернуться обратно, а вот я…

Рита с интересом всматривалась в мальчика и удивлялась, насколько часто меняется выражение его лица. Как дизайнера оргомасок её всегда интересовали необычные лица. Иногда сквозь мальчишескую непосредственность и наивность у Абсо проступало что-то незнакомое, чужое, страшное и очень, очень древнее. И тогда мороз пробегал по коже девушки и она начинала сомневаться, стоит ли брать с собой это непонятное существо. Что принесёт в её мир маленький мальчик с такой необычной судьбой и с такими странными способностями?

— …я смог выбраться из паутины, но стал меняться. С каждым днём я становился всё моложе и моложе, пока не остановился на том возрасте, в котором нахожусь и сейчас. Я не взрослею, хотя пора бы уже и я совершенно ничего не могу вспомнить не только о своей прошлой жизни, но и о том, что происходило там, в паутине, — продолжил свой рассказ Абсо. — Абсолютно ничего, — он всхлипнул. — Но ведь что-то же там со мной произошло такое странное, раз я так изменился! А ещё… ещё я приобрёл такие способности, какими не обладал ещё ни один анунак. Иногда мне кажется, что я и сам не знаю, на что способен! Вы думаете, что это так уж хорошо? Как бы не так! Все здесь меня бояться. Используют, но бояться. Они разговаривают со мной приторно-сладкими голосами, но я же слышу их мысли! Каждый раз, когда они видят меня, им хочется убежать подальше и никогда больше со мной не встречаться. Но и без меня они уже не могут, — мальчик злорадно усмехнулся. — А я уйду от них. Вы ведь возьмёте меня с собой, да? А иначе вы никогда не выберетесь отсюда, — эти слова прозвучали, как угроза.

Алекс вскочил и стал нервно ходить из угла в угол, что-то не давало ему покоя. И в тот момент он вынужден был признаться себе, что судьба дочери волнует его меньше, чем то, о чём только что сказал Абсо. Привести в мир людей непонятно кого… Кто знает, что за существо таится под этой милой, мальчишеской маской? Или же все эти опасения — всего лишь плод его больного воображения и Абсо — это всего лишь ребёнок? Остановившись перед мальчиком, Алекс строго спросил:

— И это всё, что ты можешь нам сказать? Больше ничего?

— Больше я ничего не знаю, — уныло признался Абсо. — Говорю же, что ничего не помню. Но, мне кажется, что Нергал что-то от меня скрывает. Что-то такое, до чего я никак не могу добраться.

— А кто твоя мать? — Решил вмешаться в разговор Джокер. — У тебя ведь должна быть и мать, верно?

— Верно. Моя мать — Ведающая. Только мне не позволяют с ней часто видеться. Они бояться и её и меня, — Абсо рассмеялся. — Весёленькая у нас получилась семейка, верно? И отец, и мать, и я, все мы нарушаем покой этого сонного царства.

Алекс наклонился к уху дочери и шепнул:

— Да уж, семейка у них та ещё, один другого круче. Это же надо так вляпаться!

Когда напряжение в доме достигло своего пика, Джокер решил, что пора уже сменить тему разговора на более животрепещущею и, как ему казалось, более важную, чем ползанье по генеалогическому древу этого древнего рода с сомнительной репутацией.

— Ты сказал, что можешь вытащить нас с Нибиру, но как не уточнил. Абсо, скажи честно, ты знаешь, где здесь можно достать космический корабль?

Мальчишка презрительно фыркнул и обдал пирата таким ледяным презрением, на которое маленькие дети просто не способны…нормальные дети, но не этот.

— Ещё чего! Нам не понадобиться корабль. Всё, что нам надо раздобыть — это схема.

— Корабля? — Наивно попыталась уточнить Рита.

— Лаборатории, — язвительно ответил Абсо. — Те, кто миллионы лет назад её построили, составили схему смены порталов во времени и пространстве. Если она у нас будет, то легко можно путешествовать в космосе без всяких ваших дурацких кораблей.

Джокер вдруг вспомнил свой сон и удивительную карту на коленях у Кортеса. Карта — это ведь и есть схема!

ГЛАВА 17

Останови их

Энлиль пробирался сквозь густые заросли. Он чертовски устал. Если бы эти сумасшедшие ведающие выбрали для себя какое-нибудь другое! Но… Здесь в месте геологического разлома, нельзя производить никаких трансформаций, вообще ничего нельзя. Здесь можно полагаться лишь на свою физическую силу и выносливость. А он уже не молод, ох, как не молод! Стариком себя Энлиль не считал, но клетки его организма уже достаточно поизносились, чтобы преодолевать такие препятствия. Он злился, ругался, но упорно двигался вперёд, разрывая руками сеть густых лиан. Пот катился по его лицу крупными горошинами, лёгким не хватало воздуха, но он не позволял себе остановиться и отдохнуть, иначе потом трудно будет продолжить свой путь. Тропический лес — это ловушка для слабака, это приговор. Но он, Энлиль, не слабак, он дойдёт до цели, потому что, как бы все остальные ни относились к этим мутантам-изгоям, но он им верит. Ведающие ошибаются редко.

Внезапно он почувствовал на себе чей-то пристальный взгляд. По спине пробежал неприятный холодок. Ни для кого не секрет, что местные жители не жалуют чужаков. Они раз и навсегда отгородились от анунаков и стараются лишний раз с ними не встречаться. Поговаривают, что эти дикари могут даже убить того, кто рискнёт вторгнуться в их владения. Энлиль их понимал. Анунаки сами в своё время отказались принять ведающих в своё общество. И, хотя подобные мутации встречались крайне редко, а население резервации было слишком малочисленным, чтобы представлять хоть какую-то угрозу, тем не менее, на их территории любой анунак не чувствовал себя в безопасности.

— Кто здесь? — Настороженно спросил Энлиль и попытался хоть что-нибудь рассмотреть среди густой листвы. — Выходи, я знаю, что ты здесь.

Взгляд его выхватил два внимательных жёлтых огонька с узкими щёлками зрачков среди густой листвы. Жёлтых, а не белых, как у Ведающей Айны. Значит это не она. Впрочем, на такую удачу Энлиль не надеялся.

— Энлиль, — услышал он тихий насмешливый голос, — что же такое произошло, что ты изволил сюда явиться?

Тонкие, гибкие ветки закачались и перед ним появилась молодая, смуглая девушка, дикарка. Взгляд настороженный и немного злой. Ясное дело, было бы странно, если бы ему здесь были бы рады.

— Как вас зовут, девушка? — Он старался, чтобы его голос звучал спокойно и естественно, но, чувствуя спиной чужие, напряжённые взгляды, никак не мог отделаться от мысли, что это путешествие может оказаться последним в его жизни. Они ведь здесь на свое территории, им каждая кочка знакома, а он — чужой и всё вокруг — растения, змеи, насекомые, все они настроены против него, все хотят убить. Какое же непривычное чувство! Не об этом ли говорила Ведающая, когда убеждала, что отсутствие опасности и необходимости бороться за свою жизнь притупило у анунаков инстинкт самосохранения?

— Зачем тебе моё имя, Энлиль? Ты меня один раз увидел и больше мы с тобой не встретимся, — во всём облике девушки чувствовалась враждебность и анунак не знал, как ему с ней себя вести.

— Не ломай себе голову, — оборвала стройный ход его мыслей девушка, — лучше скажи, зачем ты здесь?

— Мне нужна ваша старшая, Айна.

— Трудно, когда не можешь позволить себе выпустить на волю свою ментальную энергию, да? — Смеясь, поинтересовалась ведающая.

— Да, уж, — покорно согласился он. — Я себя с трудом сдерживаю. И кто придумал эти правила?

— Ну, что ты, Энлиль, никто этого не придумывал — это закон природы. Здесь зона геологического разлома и любой выброс ментальной энергии может привести к катастрофическим результатам. Помнишь, как несколько тысяч лет назад случилось то катастрофическое землетрясение, когда разбилось множество саркофагов и полчища эпов вырвались на свободу? Это ведь вы сами устроили себе головную боль.

Каждой клеткой своего тела он чувствовал на себя жалящие взгляды ведающих и удивлялся тому, что их так много. А ведь всегда считалось, что мутантов этих раз-два и обчёлся.

— Сколько вас? — Поинтересовался Энлиль хмуро. — Не похоже, что вы даёте нам верные сведения.

— А ты пересчитай, — предложила девушка с вызовом.

Про себя анунак уже не раз проклял себя за эту безумную затею. В конце концов, Анну всё решает, вот пусть бы он и шёл на поклон к Ведающей.

— Проводи меня к Айне, — попросил он, с трудом сдерживаясь, чтобы не наорать на эту наглую девицу.

— Пошли, — как-то подозрительно легко согласилась ведающая, — но предупреждаю — одно не верное движение и ты — труп.

— Наслышан, — усмехнулся Энлиль. — Вы тут не церемонитесь с нашими. А я-то, дурак, думал, что это всё сказки.

— Конечно же, сказки, — лучезарно улыбаясь, ответила ведающая, — только это страшные сказки.

Девушка вела его по, едва заметной среди высокой травы, тропинке и на протяжении всего пути анунак никак не мог отделаться от нехорошего ощущения, что за ними следом идут бесшумные и безжалостные охотники, готовые в любой момент напасть, не звери, нет, люди. Напрасно Энлиль прислушивался, пытаясь уловить хотя бы тихий шорох. 'Они двигаются неслышно, словно тени, — неприязненно подумал он, — крадутся, словно убийцы. Может, они так же заходят в наши дома, а мы даже не догадываемся об этом?' Отогнав неприятные мысли, он гордо вскинул голову и изобразил на своём лице спокойную уверенность. 'Пусть знают эти уроды, что не так-то просто меня запугать!': — решил анунак и даже позволил себе улыбнуться.

Внезапно ведающая остановилась и приказала ему:

— Стой здесь и не двигайся. Я должна спросить разрешения у Старшей. Может, она не захочет с тобой разговаривать.

Энлиль покорно остановился — не в том он положении, чтобы спорить. Но… Чёрт, когда вернётся… если вернётся, то надо будет обсудить на Совете всё, что здесь творится. Ясно же, что точное количество мутантов постоянно искажается. Сколько их на самом деле не знает никто.

Где-то слева треснула ветка. Энлиль непроизвольно выбросил руку в направлении звука и яркая вспышка озарила полумрак девственного леса. И буквально сразу же земля под его ногами ожила, зашевелилась и стала проседать, подобно зыбучим пескам. Анунак замер, боясь пошевелиться. Так бы он и стоял без движения, пока земля не поглотила бы его, если бы чьи-то сильные руки не подхватили его под мышки и не поставили на твёрдую почву.

— Кто ты? — Спросил он своего спасителя — худощавого стройного молодого человека с ярко-оранжевыми глазами.

— Не твоё дело, — резко ответил тот и толкнул Энлиля в бок, — иди, тебя там уже ждут. И не вздумай даже повторить то, что ты сейчас сделал, больше тебя никто спасать не будет.

Глядя в образовавшийся в земле глубокий провал, анунак кивнул и молча пошёл по тропе. Он чувствовал себя униженным и злым. Никто и никогда не позволял себе так с ним разговаривать!

Ведающая Айна встретила его у дверей небольшого, лёгкого домика и жестом попросила войти. Всё происходило в полном молчании, как будто здесь, в этом треклятом месте табу наложили не только на выброс ментальной энергии, но и на звуки. Уже в доме Ведающая спросила:

— Что привело тебя в наши края, Энлиль? Не часто вы нас посещаете, — ему показалось, что в её голосе звучит насмешка и только усилием воли ему удалось сдержаться.

— Нас здесь не особо жалуют, — угрюмо ответил он. — Зачем же нам ломиться в запертые двери?

— Верно, не жалуют. А тебя это удивляет? Это же вы сами отбраковали нас. Мы же лишь ответили вам взаимностью. Так что ты хотел?

Глядя в эти белые глаза с узкой чёрной щелью зрачка, Энлиль тщательно подбирал слова, которые собирался сказать, но Айна его опередила:

— Можешь не говорить, я уже и так всё знаю. Тебя интересует Абсо.

— Да, — удивительно тихо ответил он, — я хочу знать, чем он опасен для нас? Кто он такой, Ведающая? Кто такой твой сын и мой внук?

Лицо Айны прямо на глазах посерело и осунулось, как будто пролетела целая вечность. Тонкие бледные пальцы дрогнули и ей пришлось сжать руки в кулаки, чтобы не выдать своего волнения. Отведя взгляд в сторону, она вяло произнесла:

— Этого я не знаю, Энлиль. И никто не знает, но Абсо уже не мой сын. Я точно знаю, что этот мальчик уже не тот, кем он был когда-то. Если тебе так уж интересна эта тема, то расспроси своего сына. Уж Нергал-то, — на этом имени голос её предательски дрогнул, — наверняка догадывается, что такое Абсо. Это всё, о чём ты хотел меня спросить?

— Нет, не всё. У меня осталась ещё пара вопросов. Думается мне, что то, о чём пойдёт речь, одинаково важно, как для меня, так и для тебя.

Вздохнув, Ведающая тяжело опустилась на невидимый стул и положила локти на такой же невидимый стол. Если бы в её жилище зашли обычные люди, то они наверняка поразились бы полному отсутствию в помещении каких-либо предметов мебели, но для анунаков это было обычным явлением. Зачем что-либо создавать, если можно просто изменить структуру воздуха настолько, что он станет плотным, как камень или мягким и податливым, словно пух?

— Говори, — женщина замерла в ожидании, хотя прекрасно знала, какой вопрос собирается задать ей Энлиль.

— То, что ты сказала на совете, — он слегка запнулся, — о той опасности, которая исходит от этой парочки, это правда?

Ведающая покосилась на дверь. В пороге стоял молодой человек и в его напряжённом лице легко можно было прочитать недоумение. Нечасто сюда, на территорию ведающих приходят анунаки, да ещё и без охраны. Однако Айна едва заметным жестом выпроводила его, давая знать, что от гостя никакой угрозы ждать не стоит…пока.

— Угроза? — Переспросила она, как будто не слышала вопроса. — Не просто угроза. Они нас уничтожат. Не сейчас, нет, но это случится ещё при нас. Я ведь говорила, чтобы не позволяли Абсо общаться с людьми…

Энлиль передёрнулся и возмущённо воскликнул:

— Можно подумать, что кто-то что-то способен ему запретить. Вот поэтому-то я интересовался у тебя, кто же он такой на самом деле. Но, — в лице анунака появилось что-то хищное, глаза сверкнули, как будто в них плескалась раскалённая лава, — Можно ведь уничтожить эту пару и тогда угроза исчезнет, верно?

Айна напряглась. Энлиль озвучил то, о чём она думала уже не одни сутки. Анунаков женщина, как и все ведающие, не жаловала, но люди, по её мнению, были ещё хуже. И уж, если выбирать из двух зол, то лучше зло знакомое и предсказуемое.

— Никто, — она перешла на шёпот и даже пожалела, что не может позволить анунаку слышать её мысли — у ведающих это допускалось только между своими, — не рискнёт убить их. Игроки не простят такого самоуправства и ты это знаешь лучше меня. А убить их так, чтобы никто ничего не узнал, невозможно. Так что мы здесь с тобой обсуждаем?

Наклонившись к ней так, что их лбы почти соприкоснулись, Энлиль произнёс зловещим шёпотом:

— Можно. Айна, их можно убить так, чтобы никто ни о чём не догадался. Понимаешь, о чём я? Если заманить людей на вашу территорию, то никто и никогда не сможет понять, что же с ними произошло. Подумай над моими словами, Ведающая.

Мужчина резко поднялся, показывая этим, что их разговор можно считать оконченным. Но теперь уже Айна остановила его вопросом:

— Так ты хочешь, чтобы это сделали мои люди, Энлиль?

— А кто же ещё? Айна, это ведь ваша территория и это единственное место, которое мы не можем просматривать. Только здесь от этих маленьких навязчивых человечков можно избавиться безнаказанно. Что, боишься? Ну, тогда зачем ты мутишь воду, дорогая? Пусть всё идёт своим ходом и будь, что будет!

В белых глазах Ведающей невозможно было прочитать её чувства, но анунак заметил нервную дрожь, пробежавшую по телу женщины. Она боролась с собой и Энлиль уже догадывался, каким будет результат этой борьбы. Он стоял и терпеливо ждал её ответа. От напряжённой борьбы с собой Айне стало холодно. Она обхватила свои плечи руками, опустила голову и всё никак не могла решиться совершить этот последний шаг в пропасть. Если всё откроется, то месть игроков будет страшной, а она не была уверена в том, что Энлилю можно доверять полностью. Если понадобиться, то он с лёгкостью сдаст её.

— Я готова согласиться, — ответила она после долгого мучительного молчания, — но с одним условием.

Анунак удивлённо вскинул брови. Никогда ещё Ведающая ни с кем не торговалась — это что-то новое, а, следовательно, опасное. Энлиль был уверен, что всё новое, незнакомое — это обязательно угроза.

— Хорошо, — сказал он осторожно, — если твоё условие будет для меня приемлемым.

— Ты тоже будешь в этом участвовать, — резко выпалила Айна. — Я не могу так подставлять своих людей, а доверять тебе у меня нет причины… всем вам, — поправилась она, смягчив формулировку.

Смерив женщину странным, слишком уж внимательным взглядом, словно пытаясь проникнуть внутрь неё, анунак промолчал — кое с чем он готов был согласиться. Если игроки возьмутся за него серьёзно, то он продаст Ведающую, не задумываясь.

— Хорошо, я согласен. Не знаю, чем я смогу здесь помочь, но готов выполнить всё, что ты мне скажешь. В отличие от Анну, я верю в твои пророчества. Да и не нравится мне вся эта игра. Что-то здесь есть ещё, что-то такое, о чём я не знаю.

Он испытующе уставился в чёрные щели зрачков Айны. Уже давно ему не давало покоя, что игроки играю на чужом поле. Его не покидало ощущение, что в игре участвует ещё кто-то достаточно сильный, коварный и находящийся постоянно в тени. Словно прочитав его мысли, Ведающая тихо призналась:

— Я и сама не всё знаю, но кое о чём могу тебе сказать.

Энлиль весь превратился в слух.

— Что, — он тоже старался говорить почти беззвучно, одними губами, как будто боялся, что кто-то может их подслушать, — есть здесь такого, чего не знаю я?

— В этой игре, Энлиль, есть ещё один игрок, — медленно, взвешивая каждое слово, произнесла женщина, — самый важный игрок, тот, кто всегда в тени и тот, кто затеял всю эту игру. А ты думал, что основные игроки — это вы? Нет, вами тоже играют так же, как вы людьми. Спросишь, какая цель у этой тёмной лошадки? Уничтожить здесь, на Нибиру, всех анунаков!

Сердце гиганта дёрнулось и замерло. Что-то подобное он подозревал давно. Одного он не мог понять, кто тот загадочный игрок, который сдаёт карты? Где он находится? И чем, чёрт возьми, ему не угодили анунаки, коль уж он решил играть на стороне людей?!

Ведающая нахмурилась, она и сама часто задавала себе эти вопросы, но не могла найти на них ответы. И это не давало женщине покоя. А, что, если, следуя тем подсказкам, которые посылает ей в видениях неизвестная женщина, приведут в итоге не только к уничтожению древней цивилизации анунаков, но и к гибели вообще всех на Нибиру? Но ослышаться она не могла — это было выше её сил.

— Я ничего не знаю, — глухим голосом ответила она. — Это женщина, она всегда разная. Она ничего не объясняет, лишь показывает мне фрагменты из будущего. Я знаю, что, если эту пару не остановить, то однажды на Нибиру придут люди и на этом всё закончится. Не спрашивай меня, почему я пытаюсь всё это остановить, хотя и знаю, что это бесполезно. Всегда остаётся надежда на лучшее. Я не хочу, чтобы сюда пришли люди. Анунаки, конечно, не самый лучший вариант, но люди… — она задумалась и продолжила, — люди ещё хуже. Они слишком беспокойны и торопливы. Мы не сможем с ними ужиться. Я ничего не хочу менять.

— А уж, как я этого не хочу! — Вырвалось у мужчины. — Я готов сделать всё, что в моих силах, чтобы предотвратить такое будущее.

Ему показалось, что где-то в высоте кто-то рассмеялся. Он вышел из дома и осмотрелся по сторонам, но очень быстро понял, что это всего лишь порыв ветра потревожил густую листву. Он облегчённо вздохнул, но не спешил вернуться в дом Айны. Она сама подошла к нему и бесцветным голосом произнесла странную фразу:

— Небо свернулось, как свиток, и все горы и острова были сдвинуты со своих мест.

— Не понял, к чему ты это сказала? — Растерянно спросил Энлиль. — Что за безумная фраза, что она значит?

Казалось, что женщина спит с открытыми глазами и ничего не слышит. Гигант схватил её за плечи и грубо затряс, не особо беспокоясь, что в любой момент могут войти другие ведающие и тогда его поведение может быть воспринято не правильно и тогда… тогда старик Энлиль, который прожил так долго, что помнит зарождение человеческой цивилизации на Земле так, как будто всё это происходило только вчера, встретит, наконец, свою смерть. Но Айна вовремя встрепенулась и всё объяснила.

— Я видела страницу одной священной человеческой книги. Слова, которые я произнесла, горели в ней огнём. Как думаешь, почему она решила показать мне это?

Мужчина нахмурился. Он знал, что могут значить эти странные слова. Так создатели лаборатории описывали то, что происходило во время строительства в других мирах.

— Видишь ли, — начал он свой рассказ, — все мы сейчас живём в свёрнутом мире и воспринимаем его, как данность, как будто он всегда был таким. Вечные звёзды… Разве они могла когда-нибудь быть другими? Но это не так. На самом деле Вселенная выглядит несколько иначе. А то, что видим мы — это взгляд из сложенного многократно пространства. Может статься, сто Нибиру находится не там, где мы привыкли её размещать, а в другом уголке Вселенной, в другой галактике.

На лицо анунака легла тень, брови сдвинулись в одну сплошную линию и, переливающийся всеми цветами радуги, огненный шар — материализовавшийся сгусток самых сильных эмоций, повис перед его носом, покачиваясь, словно светящаяся рыба в глубине океана. А вслед за эти высоко в небе раздался оглушительный раскат грома и молния ударила прямо в метре от анунака, испепелив торопливую, юркую ящерицу, спешащую по своим делам.

— Не смей этого делать! — Выкрикнула Ведающая. — Это не шутки. Нельзя здесь так шутить!

— Извини, — виновато пробубнил Энлиль, — оно как-то само собой получилось. Постараюсь больше не расслабляться. Так вот, что я хотел тебе сказать, — он вернулся к прерванному разговору. — Возможно, Айна, это было предупреждение, что все мы, не только анунаки, а все жители миров, помещённых в лабораторию, сейчас стоим у последней черты. Возможно, я допускаю такую мысль, что очень скоро может приключиться конец света…того света, к которому мы все привыкли. Подобная катастрофа в прошлом была только один раз, когда строили лабораторию. Ведающая, скажи честно, ты когда-нибудь задумывалась над тем, что будет, если кто-то сможет развернуть пространство, вернуть ему первозданный вид?

Теперь даже в белых глазах Айны можно было рассмотреть ужас. Её воображение нарисовало страшную картину и самое страшное во всём этом было то, что она-то точно знала, что подобное возможно. И даже догадывалась, кто сможет сотворить такое чудовищное, невозможное деяние!

— Всё верно, — уловил ход её мыслей анунак, — Абсо! Ему такое вполне под силу. А теперь скажи, но только честно, готова ли ты вместе с Феликсом и Ритой принести в жертву своего сына?

Думала Ведающая не долго, ответ появился даже раньше. Чем Энлиль закончил фразу. Она в волнении схватила его за руку, крепко сжала и сказала резко и жёстко:

— Это уже не мой сын. Я готова принести его в жертву, если иного способа нет. А ты подумай, как заманить их всех на нашу территорию. До встречи, гнусный старик, — последние слова она произнесла с издёвкой. — Никогда бы не подумала, что когда-то мы с тобой окажемся по одну сторону баррикад — так, кажется, говорят люди.

— До свидания, Айна, надеюсь, что всё у нас получится. — ответил анунак, направляясь к тропе, по которой он пришёл к дому Ведающей. — Надеюсь, ты предупредила, чтобы твои люди меня не трогали?

— Не переживай, на этот раз твой путь будет лёгким, — ответила женщина.

И, уже когда он скрылся за густой листвой, он услышал в спину:

— Убей их всех! Останови их, Энлиль!

Крупная сине-зелёная птица, взмахнув крыльями, вспорхнула с ветки и закружила над его головой, крича что-то противным скрипучим голосом. Анунак нагнулся, поднял суковатую палку и запустил в орущую тварь. Птица что-то крикнула напоследок, как будто выругалась на своём птичьем языке и исчезла в сумраке леса.

Обратная дорога действительно показалась Энлилю намного легче. Куда-то исчезли торчащие из земли, корни деревьев, а гибкие, спутанные лианы растворились, словно их и не было. Не кололи в спину острые взгляды ведающих, готовых в любую минуту всадить ему между лопаток острое копьё.

— Она сдержала своё слово, — довольно отметил про себя Энлиль. — значит и со всем остальным не подведёт. Но я, кажется, влип.

Ему неприятно было сознавать, что всё получилось не совсем так, как он планировал. Ему не удастся остаться в стороне и, если эта операция провалится, то гнев игроков прольётся не только на голову Айны, но и на его лысый череп. Анну не пожалеет своего сына, как Айна не пожалела Абсо. Разрушить то, что старательно создавалось игроками на протяжении тысячелетий…

Он вышел из леса и осмотрелся по сторонам. Потом прислушался, вдохнул воздух, насыщенный запахами тропических растений и облегчённо вздохнул — никого, ни чужих, ни своих!

Сине-зелёная птица, нахохлившись, сидела на ветке и сверлила ему спину чёрными бусинами глаз. Когда Энлиль отошёл на достаточное расстояние, птица встрепенулась, вытянула шею, что-то нечленораздельное прохрипела и вдруг громко заорала, заставив его втянуть голову в плечи от страха:

— Убей их, Энлиль. Останови их!

ГЛАВА 18

Выбирай, малышка

Вика чувствовала, что ещё одного дня бесконечных скитаний по этому безумному зданию она не выдержит. Хотелось есть, пить, спать. Да просто хотелось покоя. И тогда она от безысходности решилась, наконец, открыть одну из дверей. 'Хуже, — грустно подумала она, — всё равно уже не будет'.

За дверью оказался просторный зал, освещенный голубоватым рассеянным светом невидимых ламп, или чем-то ещё. Странная мебель, совершенно без углов была расставлена в помещении хаотично. Девушка могла лишь догадываться, каким целям служит каждый предмет. Ни окон, ни дверей, если не считать той, через которую она вошла.

Среди всего этого нагромождения непонятных вещей, Викин взгляд сразу же выхватил что-то овальное, мягкое и… на нём кто-то спал! Она уже устала бояться и поэтому решительно подошла к тому, что про себя решила называть 'кроватью'.

Существо, мирно сопящее под лёгким, прозрачным одеялом, условно можно было бы назвать человеком, если бы не одно 'но' — кожа его оказалась зеленоватой, сплошь покрытой тёмными пятнами, а на голове, вместо волос росли какие-то паучьи лапки. Скорее всего, это была женщина. Вику неприятно поразило то, что спящая блестела так, словно была покрыта густым слоем слизи. Девушку едва не стошнило от этого зрелища. Не зная, чего ждать от незнакомки, она попятилась к двери, но едва она сделала первый шаг, как спящее существо широко распахнуло глаза, жёлтые, словно цветки чистотела.

— И-и-извините, — заикаясь, произнесла Вика, продолжая нелепо пятиться, — я сейчас уйду. Я не хотела ничего плохого. — В голове у неё вертелась нелепая фраза из фантастических фильмов: 'Мы пришли к вам с миром', но произнести её девушка не рискнула.

С поразительной скоростью непонятное создание вскочило и, издав тихий свист, мгновенно оказалось рядом с Викой. Девушка увидела, что жуткая женщина действительно оказалась покрыта густым слоем слизи, более того, за ней тянулся длинный шлейф этой мерзости. Пахло от незнакомки почему-то рыбой.

— Я не хотела вас потревожить, — пролепетала Вика, понимая, догадываясь, что её здесь никто не ждал и на радушный приём рассчитывать не приходится.

Существо выбросило вперёд гибкую тонкую, но очень сильную руку и мёртвой хваткой схватило девушку за локоть. Свист перешёл в возмущённое шипение. Чувствуя, как когти хозяйки дома пронзают её кожу, Вика запаниковала и постаралась освободиться, но напрасно. Казалось, что она сама стала частью этого невероятного создания, настолько крепко держала её ужасная, скользкая женщина! Видя, как зашевелились на голове у незнакомки странные отростки, а сквозь приоткрытый рот уже легко можно было рассмотреть острые клыки, Вика истошно завизжала и изо всех сил рванулась к двери, волоча за собой цепкую тварь.

За дверью, к счастью, оказался всё тот же бесконечный, серый коридор. Шипящая и свистящая тварь, видимо, сама удивилась тому, что увидела. Похоже, она рассчитывала на что-то другое. Её пальцы слегка дрогнули и расслабились. Вике удалось, наконец, оторвать её от себя. Теперь, пока существо не пришло в себя, надо было срочно уносить ноги, но тут, как назло, проснулось любопытство. До девушки стало доходить, что ужасная женщина оказалась в том же положении, что и она. Одним словом, получалось, что из врага тварь превратилась в жертву.

Оглядываясь по сторонам, не переставая шипеть ни на секунду, женщина стала медленно отступать к спасительной двери. Почему-то Вика подумала, что обратно в свой мир это существо вернуться не сможет и сказала с едва скрытым злорадством:

— Вот сейчас ты, гадина, поймёшь меня!

Но им так и не довелось стать товарищами по несчастью. Женщина скрылась за дверью и больше не показывалась, а проверять, права ли она в своих догадках или нет, Вике не хотелось совершенно. Вернулась кошмарная девица в свой родной дом или её занесло куда-то ещё, какая разница? Главное, что она больше не висит, как балласт на её руке и не шипит рассерженной змеёй. Стряхивая с себя сгустки слизи, девушка уныло побрела вдоль осточертевшего коридора, больше не пытаясь проникнуть за очередную дверь. 'Всё ужасно, хуже просто и быть не может, — думала она, валясь с ног от усталости и слабости. — Это ад! Это точно самый настоящий ад! Вот только, что-то я не помню, когда успела умереть, ведь при жизни туда не попадают'.

Когда она упёрлась в тупик, сил на обратную дорогу уже не осталось. Вика прислонилась к холодной стене и медленно сползла по ней на пол. Закрыв глаза и больше не веря в спасение, она уже ни на что не надеялась. Мысли её путались, во рту было сухо и шершаво, а есть хотелось до головокружения. Она уже несколько раз успела пожалеть, что сбежала от этого здоровенного мужика, который её изнасиловал. Тогда ей казалось, что хуже быть уже не может, а оказалось, что здесь бывают кошмары и пострашнее.

Она так глубоко погрузилась своё отчаяние, что не услышала тяжёлых шагов в коридоре и вздрогнула от низкого глухого голоса:

— Так, кто ты такая?

— Какая разница? — равнодушно ответила девушка, даже не глядя на того, кто с ней разговаривает.

— Я хочу знать твоё имя, — потребовал голос и ей с большим трудом удалось разлепить, ставшие вдруг очень тяжёлыми, веки.

— Меня зовут Виктория Вершинина, — заплетающимся языком произнесла она и в очередной раз потеряла сознание.

Энлиль, а это был именно он, с интересом рассматривал маленькую человеческую самку. Её фамилия показалась ему знакомой. Без особого труда он вспомнил, где её слышал.

— Таких совпадений не бывает, — задумчиво произнёс он, склонившись к лежащей без чувств девушке. — А ведь, похоже, это и есть решение всех наших проблем.

Лицо его озарилось радостной улыбкой. Все фрагменты этой головоломки сложились в одну ясную и чёткую картину.

— А, что, — сказал он сам себе, — такой способ разрушить игру не придёт в голову никому. Если уничтожить девчонку, то все проблемы решатся сами собой. У неё не будет возможности продолжить свой род и на свет не появятся ни Алекс, ни Рита. Отлично!

Он наклонился и схватил девушку за горло. Осталось только сжать ладонь посильнее и она больше никогда не сможет открыть глаза. А потом можно выбросить тело в каком-нибудь из малоизученных миров лаборатории и всё, дело сделано!

— Стоять! — Услышал Энлиль за своей спиной гневный окрик. — Даже не думай, это моя вещь и я не собираюсь ею делиться ни с кем.

Обернувшись, он увидел взбешённого Нергала. Стычка с сыном не входила в его планы, да и годы у него уже не те, чтобы бодаться с молодыми.

— Не знаю, что ты подумал, но я всего лишь рассматривал эту девицу. Интересный экземпляр, — попытался соврать Энлиль, но в ответ услышал лишь издевательский смех. Нехорошие подозрения зашевелились в душе. Не хватало только, чтобы его сдал игрокам собственный сын!

— А я, — ехидно ответил Нергал, — стою тут тихонечко в сторонке и рассматриваю тебя. И все твои слова, которые ты тут бубнил себе под нос, я прекрасно расслышал. Отец, мне плевать и на игроков, и на игру, но не стоит пытаться отнять у меня то, что принадлежит мне!

Он отодвинул отца в сторону, наклонился и подхватил девушку на руки. Бросив на Энлиля насмешливый взгляд, Нергал попытался его успокоить:

— Не дёргайся, отец, я не собираюсь тебя сдавать. Это ваши игры, а это, — он перевёл взгляд на Вику, — мои.

Решив, что разговор исчерпан, Нергал направился к себе. Спиной он чувствовал напряжённый взгляд отца и был готов в любую минуту отразить возможное нападение, но всё обошлось.

Уже у себя дома он бросил девушку на высокий стол и щедро облил её холодной водой, от чего та пришла в себя. Увидев своего мучителя, Вика глухо застонала и приготовилась к худшему, но на этот раз великан не проявлял никаких признаков агрессии или желания. Ей даже показалось, что в его взгляде появилось что-то похожее на сочувствие.

— Вы обещали, что поможете мне вернуться домой, — робко напомнила она.

Гигант рассмеялся.

— И поэтому ты решила сбежать? — Насмешливо спросил он. — Какой неосмотрительный поступок! Удивительно, что ты ещё жива. Видимо, ты из породы везунчиков.

Изо всех сил стараясь сдерживать душившие её слёзы, девушка прошептала едва слышно:

— Да уж, повезло, так повезло! Врагу не пожелаю такого везения. Вы ведь меня не тронете, да?

— Подумаю, — ответил великан серьёзно. — А пока слушай меня внимательно. Я рассчитал путь, но в ближайшее время попасть в свой мир и в своё время ты не сможешь. Так что тебе придётся немного подождать. Хотя, — он задумался, — после того, что я случайно услышал от своего отца, мне и самому хочется, чтобы ты вернулась обратно. Есть варианты, но не думаю, что они тебя устроят.

Вике захотелось крикнуть, что она согласна на всё, лишь бы поскорее выбраться из этого страшного места и больше никогда не видеть ни бесконечных серых коридоров, ни самого великана. Слова гиганта придали ей сил и голодный желудок очнулся от вынужденной спячки.

— Я хочу есть, — без особой надежды на сочувствие и понимание, грустно призналась она.

Нергал понимающе кивнул.

— Было бы странное, если бы ты этого не хотела. Но я не уверен, что тебя можно оставлять одну. Опять сбежишь и влипнешь в какую-нибудь неприятность.

— Нет, что вы, — пылко воскликнула она, — я вас дождусь, честно! Я больше не хочу и не могу никуда сбегать. Я вас дождусь.

Нергал и сам понимал, что девчонка слишком измотана, чтобы вновь решиться на побег. И к тому же она наверняка уже успела здесь кое-что увидеть, чтобы раз и навсегда потерять охоту бродить по лаборатории в одиночку. Гигант кивнул и, не говоря ни слова, вышел из помещения.

Теперь, когда она осталась одна и в относительной безопасности, девушка позволила себе немного расслабиться и сразу весь, накопившийся за это время, стресс вылился из неё бурными потоками слёз, остановить которые она не могла и не хотела. Вместе со слезами её покидали отчаяние и страх. Откинувшись на гладкую поверхность стола, она содрогалась от рыданий и тихо, протяжно завывала. Куда-то исчезли звуки, свет, запахи и она даже не поняла, что вновь, уже второй раз за этот день, потеряла сознание.

Очнулась Вика уже в другом месте. Здесь были окна и яркий свет. Она лежала на чём-то мягком и упругом. Посмотрев вниз, девушка обнаружила, что её тело висит в воздухе, но воздух этот противоестественно плотный. Укрытая по самый подбородок белой простынёй, она чувствовала себя свежим покойником. Шевелиться не хотелось, чтобы не прогнать то сладкое чувство безразличия и тёплой неги. 'Спать': — требовал измотанный организм, но почему-то девушка старательно боролась с этим желанием.

Она принюхалась. В воздухе витали головокружительные запахи еды, незнакомой, но без сомнения вкусной. Она сглотнула и решительно свесила ноги со своего удивительного ложа. Осмотревшись, Вика обнаружила обычный стол, вполне пригодных для человека размеров. На столе кто-то разложил целую кучу еды. Ей столько вовек не съесть! Не теряя больше ни минуты, девушка направилась к столу. Ноги дрожали от слабости и усталости. Схватив яркий оранжевей фрукт, Вика впилась в него зубами и даже застонала от удовольствия — душистый сладкий сок брызнул ей в рот. Потом она уже не могла себя сдерживать и хватала всё подряд, как будто пыталась наесться впрок.

— Я вижу, ты уже очнулась, — услышала она голос 'своего' великана' и едва не подавилась, — это хорошо, потому что времени у нас маловато. Слушай меня очень внимательно.

Вика обернулась и обнаружила за своей спиной Нергала. Теперь он уже не казался ей таким уж чудовищем. Старательно пережёвывая то, чем уже успела набить себе рот, девушка послушно закивала.

— Я не стану тебе подробно объяснять, что такое то место, куда ты попала из своего мира — этого ты, боюсь, не сможешь понять. Объясню только самое необходимое. В лаборатории заключено множество самых разных миров, но это ещё не все странности. Там и времена меняются. Оттуда можно попасть не только в настоящее, но и в прошлое и в будущее. В лаборатории пространство и время сложены самым причудливым образом. Ты удивишься, узнав, что тот мир, к которому ты привыкла, на самом деле выглядит совершенно иначе, поскольку он находится в лаборатории. Ваше прошлое может на самом деле быть вашим будущим и наоборот. То ночное небо, которое ты привыкла видеть у себя на Земле — тоже выглядит иначе. Может статься, что твоя планета находится в другом уголке галактики. Но это, так, лирическое отступление, чтобы ты хоть немного смогла разобраться, в чём тут дело. Ты поняла меня?

Девушка не поняла ровным счётом ничего, но ей было стыдно в этом признать и поэтому она кивнула. Гигант скептически усмехнулся, но не стал уточнять, что именно она поняла, избавив от необходимости как-то выкручиваться из этой щекотливой ситуации.

— Видишь ли, малышка, я мог бы выбрать более подходящий вариант, если бы у меня была схема смены порталов, но она давно утеряна, — он замолчал, потом продолжил: — Поэтому всё, что я могу тебе предложить — это твой мир, но другое время.

Вика отчаянно пыталась понять, о чём говорит этот странный тип, но у неё ничего не получилось. Шмыгнув носом и изобразив на лице смущение, он жалобно попросила:

— А нельзя ли объяснить как-то более доступно?

— Ты окажешься не в своём времени, — начал разражаться Нергал, — Что тут непонятного?

Воображение девушки сразу нарисовало ей непроходимые доисторические леса, населённые динозаврами — мир, в котором ещё не появился человек. Она готова была снова впасть в отчаяние, потому что такой вариант её никак не устраивал, но великан поспешил уточнить:

— Ты попадёшь в будущее.

— Как далеко в будущее? — С замиранием сердца спросила она.

— Недалеко, — рассмеялся гигант, но, вспомнив, что человеческая жизнь неприлично коротка и у этих смешных людей совершенно иное представление о времени, он уточнил:

— Ты попадёшь в двадцать седьмой век по вашему летоисчислению. Выбирай, малышка.

— Двадцать седьмой век! — Ужаснулась Вика. — Но как же я там буду жить, я ведь ничего не знаю!

— Значит, — разочарованно протянул гигант, тебе придётся дожидаться подходящего момента, долго дожидаться.

Об этом она даже думать не хотела. Здесь, в этом страшном, непонятном мире, среди великанов, возможно даже в кошмарной лаборатории, она не хотела оставаться больше ни одной лишней минуты. А там, в будущем её, всё-таки, будут окружать нормальные люди. Ну и что с того, что на их фоне она будет выглядеть дикаркой?! Ради того, чтобы выбраться отсюда, можно наступить на горло собственному самолюбию. Если судить по человеческой истории, то люди не очень-то меняются со временем, меняется лишь окружающий их мир. А люди… Они живут всё теми же страстями и желаниями. И будущее — это же не прошлое, оно может оказаться вполне комфортным и безопасным.

— Хорошо, — поспешила она согласиться, пока Нергал не передумал, — будущее, так будущее! Я согласна. Но, когда это случится?

— Через два дня, — усмехнулся великан, — у нас с тобой ещё будет время, чтобы как следует попрощаться, — его тёмные глаза нехорошо сверкнули и на губах появилась многозначительная усмешка. Девушка старалась не задумываться о том, что может значить эта фраза. Она старательно гнала воспоминания о своей первой встрече с этим типом. Сейчас, когда появился шанс вырваться из этого сумасшедшего мира, она готова была согласиться на всё.

— Виктория Вершинина, — торжественно объявил Нергал, — тебе суждено стать прародительницей одного из самых могущественного родов Федерации.

Эта фраза ничего не значила для девушки. Какая Федерация, какой род? Разве это играет какую-то роль? Вика вежливо кивала и ждала дальнейших объяснений.

— Но не это главное, — усмехнулся гигант, — твоей правнучке суждено разрушить Игру. Конечно, ты ничего не понимаешь, да это и неважно. Не факт, что я бы помог тебе, если бы не этот факт. Разрушить Игру, — он рассмеялся, — это великое дело. Я ненавижу игроков, этих тупых самодовольных выродков. Уничтожить дело многих тысячелетий, свести на нет все их старания — ради этого стоит рискнуть. И ещё…

Вике казалось, что этот огромный мужчина сошёл с ума. Какая-то игра, какие-то игроки, для неё это всего лишь слова. Но сердцем она почувствовала, что эта последняя, незаконченная фраза значит гораздо больше, чем все объяснения вместе взятые. Она напряглась, ожидая продолжения, но Нергал не стал продолжать. Осмотрев девушку с ног до головы, он довольно ухмыльнулся и, не прощаясь, вышел из комнаты.

Оставшись в одиночестве, девушка смогла собраться с мыслями и обдумать сложившуюся ситуацию. С тех пор, как она оказалась здесь, у неё не было ни одной спокойной минуты, чтобы спокойно всё оценить и во всём разобраться — исчез тот давящий, парализующий страх, который путал мысли и сковывал движения.

Ясно, что вернуться в свою прежнюю жизнь она так и не сможет. Будущее… Оно пугало. Вспомнились все страшилки, которыми щедро кормили людей средства массовой информации. Ядерная война, сдвиг полюсов, взбесившееся Солнце… Каким будет это будущее? Но, судя по тому, что сказал великан, ничего страшного с ней не случится. И эта его фраза про могущественный род какой-то непонятной Федерации, она звучала слишком уж заманчиво. Конечно, страшно вот так, без подготовки, нырнуть в неизвестность, но это лучше, чем то, с чем она столкнулась здесь. Она никогда не задумывалась, что однажды ей придётся принимать такое сложное решение. Жизнь была легка и понятна. Все прежние проблемы теперь казались девушке детскими играми, настолько мелкими и нелепыми были ей обиды и страхи. А вот теперь ей предстоит что-то по-настоящему сложное и опасное. Как адаптироваться в новом, неизвестном мире? Сможет ли она принять то будущее, куда её забросит судьба…и Нергал?

После сытного обеда её стало клонить ко сну. Вика направилась к своей невидимой кровати. Упала, почувствовав, как под ней спружинил противоестественно плотный воздух и замерла. Веки сами собой закрылись и пришёл сон.

Проснулась девушка уже поздней ночью. В окно смотрели холодные чужие звёзды 'Как же здесь темно!': — подумала она, пытаясь найти в чёрном небе привычную Луну, но её не было.

Вика поднялась и направилась к двери. Прохладный ночной воздух прогнал остатки сна. Незнакомые запахи пьянили. Вика вдохнула полной грудью и улыбнулась своим мыслям. 'Всё не так уж плохо': — подумала она, прислушиваясь к ночным звукам незнакомой планеты. Кто-то подошёл к ней сзади и коснулся плеча. Вика резко обернулась. В темноте она смогла разглядеть лишь высокий тёмный силуэт гиганта. Она не сомневалась, что это Нергал.

— Красиво? — Шёпотом спросил великан. — Нибиру — самое прекрасное место во вселенной.

— Я ничего не могу увидеть в такой темноте, — смущаясь, призналась девушка. Здесь слишком темно.

Она боялась спросить его, зачем он вернулся. Подсознательно она знала ответ, но отчаянно боялась его услышать наяву. На её беззвучный вопрос Нергал ответил сам:

— Знаешь, что я подумал, малышка? А ведь было бы неплохо, если бы дедом Алекса и прадедом Риты оказался я.

— Что это значит? — Дрожащим голосом поинтересовалась она, хотя прекрасно поняла, о чём идёт речь.

— Ну, надо же нам с тобой попрощаться, — она не увидела, а услышала в его голосе улыбку. — Не бойся, это не так уж страшно, как кажется. Я буду очень осторожным и, если ты не станешь сопротивляться и расслабишься, то никакого вреда тебе от этого не будет. Поверь, несколько тысячелетий назад это было не такой уж редкостью. Ничего критического.

Первым порывом Вики было закатить истерику. Уже и слёзы подкатили к глазам, но тут заговорил её благоразумный внутренний голос, он сказал: 'Однажды это уже было со мной. Ничего страшного не случилось. А, если я начну кочевряжиться, то он всё равно сделает своё дело, но зато может передумать и оставит меня здесь навсегда'.

— Хорошо, — тихо согласилась она, — только, пожалуйста, будь осторожным. Мне страшно.

Большие руки подхватили Вику и она взлетела над землёй. Лицом она уткнулась в грудь мужчины. Его сильные руки прижимали её к сердцу и девушка смогла услышать как часто оно бьётся. Страх прошёл и Вика с удивлением обнаружила, что она и сама желает того же, что и Нергал.

— Успокойся, — почти ласково ответил он, — всё будет хорошо.

ГЛАВА 19

Ловушка

— Абсо, а теперь скажи, ты знаешь, где находится эта схема? — Поинтересовался Джок.

— Понятия не имею, — с широкой улыбкой признался мальчишка и своим ответом привёл пирата в бешенство.

Схватив Абсо за плечи, Джокер тряхнул его так, что у того зубы клацнули, но паренёк нисколько не испугался и было похоже на то, что ему нравится доводить людей до белого каления.

— Так чем ты можешь нам помочь? — рассерженно воскликнул пират. — Какой от тебя толк, наглый мальчишка?

Рите стало не по себе, она ни на секунду не забывала, на что способен этот необычный ребёнок и поведение Джока её сильно тревожило. Как бы Абсо не решил, что пора наказать зарвавшегося человечка. Уж тогда-то Феликсу не поможет никто — с мальчишкой даже Нергал не может сладить. Но, глядя на сияющую физиономию Абсо, она немного успокоилась — не похоже, что он расстроен или зол, в отличие от Джока.

— Фе-е-еликс, — протяжно сказал мальчик, — я ведь не обещал, что достану вам схему, верно? Я сказал, что помогу её найти. И я помогу, — эти слова он произнёс с вызовом, словно вызывая пирата на поединок, — вам преодолеть те миры, в которых вы не сможете продержаться даже получаса.

— Ну-ну, — скептически спросил Джокер, — и как ты нам в этом собираешься помочь?

Абсо ухмыльнулся, незаметно щипнул Риту за грудь так, что девушка охнула и, одарив всех своей лукавой детской улыбкой, признался:

— Я не знаю, где схема и никто на Нибиру не знает, но… — он театрально поднял глаза к небу, ожидая вопросов, но все терпеливо молчали и мальчишке пришлось продолжить, — я знаю, кто поможет нам это выяснить.

— Хорош гусь, — рассмеялся Алекс, — а ты-то нам тогда зачем нужен?

— В том, — обиделся мальчик, — что без меня вы не сможете ни расшифровать схему, ни пройти безопасно по тем мирам, которые ведут к цели. Здесь, знаете ли, — он скорчил страшную мину, — бывают такие миры, в которые даже анунаки не решаются совать свой нос. А я смогу вас провести!

Вся компания замолчала, обдумывая слова Абсо. Молчание длилось недолго, потому что выбора, всё равно, не было. Переглянувшись между собой, люди приняли решение.

— Хорошо, согласен, что без тебя нам в этом деле никак не обойтись, — неохотно согласился Джокер, — так где, ты говоришь, нам искать ответ на вопрос о схеме, кто сможет нам помочь её найти?

— Моя мать! — Голос мальчика невольно дрогнул, но он сразу же смог взять себя в руки. — Она ведающая и может спросить об этом того, кто знает всё. Мне сказал Энлиль, что она может узнать, где находится схема.

— А, что, рассмеялся Алекс, — такие люди существуют, ну, те, которые знают всё?

Лицо Абсо стало удивительно серьёзным и, даже немного торжественным, как будто он в этот момент принимал парад. Он больше даже не думал шутить и насмехаться над окружающими.

— Разве, — спросил он ледяным тоном, — я сказал, что это люди? Есть некто, кто знает всё и люди здесь совершенно не при чём.

И все присутствующие сразу же почувствовали неловкость, как будто их обвинили в чём-то непристойном. Рита даже сжалась вся от этого неприятного чувства и удивилась тому, что малышу Абсо удалось так её смутить.

— И кто же это? — Нетерпеливо поинтересовался Джокер.

— Ты её знаешь, — спокойно ответил мальчик, — это та, кто приходит к нам во снах. Но я точно знаю, что она существует в реальности, в этой реальности, а не в каких-то параллельных мирах, как ты сейчас подумал.

И сразу же вспомнились пирату все эти необычные сны или видения на грани сна и бодрствования. Необычная женщина, которая давала ему подсказки и показывала невероятные миры, в существование которых он никак не мог поверить. Почему-то ему казалось, что миры эти — всего лишь какие-то подсказки, но вот что они значат — этого он понять никак не мог. Получается, что и он тоже мог бы задать свой вопрос таинственной незнакомке, только вот, как её вызвать?

— Ты этого не сможешь, — ехидно ответил на его мысли Абсо, — на это способны лишь ведающие, в этом их предназначения и для этого они и появились на свет.

— Хочешь сказать, — Джок напрягся, — что их тоже создали искусственно в одном из залов лаборатории?

— Нет, этого я сказать не хочу. Они появились естественным путём, но кто-то же их создал, верно? Ничто не возникает в этом мире случайно, для всего есть свои причины, только их слишком сложно разглядеть. Нет, Феликс, случайностей не существует. Я-то думал, что ты уже это понял, когда узнал об Игре. Но ведающих создал кто-то серьёзнее всех анунаков вместе взятых и этот кто-то, как мне кажется, пока играет на вашей стороне.

— Чёрт, — выругался Алекс, — как же мне надоели все эти игры! Почему нельзя просто жить и радоваться жизни?

— Потому что радость давно исчезла, — рассудительно ответил мальчик. — А игры… Скажи, ты никогда не думал, что всё во Вселенной — это одна большая Игра?

— Бред, — вырывалось у Алисы, — сущий бред!

— А мне так не кажется, — упрямо возразил Абсо, — просто вы, люди, слишком уж большое значение придаёте себе и своей нелепой, коротенькой жизни, чтобы согласиться с тем, что вы — всего лишь игрушки в чужих руках и не более того.

Сколько бы ещё мог продлиться этот разговор, неизвестно, но тут решила вмешаться, молчавшая всё это время, Алиса. Сверкнув тёмными, словно угли, глазами, она резко оборвала спор:

— Мальчики, у нас совершенно нет времени на пререкания. Надо идти к Ведающей, хотим мы этого или нет, если, конечно, нет других предложений.

Как и ожидалось, никто ничего более подходящего предложить не мог. Тяжело вздохнув, Алиса поднялась с места и направилась к двери. Потом внезапно остановилась, обернулась и раздражённо спросила:

— Так вы идёте или нет?

Вся компания замерла в недоумении, никто не ожидал, что отправляться в этот поход придётся прямо сейчас, без подготовки, без каких-либо инструкций. На лицо Джокера легла тень. Он хотел, было, что-то возразить, но, переведя взгляд на Риту, быстро прикусил язык, потому что во всём облике девушки читалась решительность, она готова была идти куда угодно и когда угодно, лишь бы поскорее выбраться с этой планеты и он считал себя не в праве заставлять её подождать ещё немного. Себе же он признался, что такие поспешные действия редко приносят успех. Все нехотя встали со своих мест и молча побрели к выходу. Даже нахальный Абсо не стал язвить по этому поводу. Хотя, уж ему-то бояться было нечего, с ним на Нибиру вряд ли может произойти что-нибудь плохое.

Выйдя из дома под проливной дождь, люди растерянно остановились и стали переглядываться, не понимая, куда им следует держать путь. Мальчишка несколько минут наслаждался этим зрелищем, потом, проглотив ехидную реплику в адрес самодовольного, но ни на что негодного человечества, махнул рукой в темноту ночи и коротко сказал:

— Нам туда. Но кое о чём я должен вас предупредить заранее, чтобы вы ничему не удивлялись и знали, с чем вам предстоит столкнуться.

Рита сразу же перешла на ночное зрение, хотя в такой ливень всё равно трудно было что-либо рассмотреть за густой пеленой дождя. Слова Абсо заставили её насторожиться, потому что сам его тон не обещал ничего хорошего.

— Ведающие живут обособленно, — терпеливо объяснил мальчик, — гостей они очень не любят, анунаков на своей территории не приветствуют. Так повелось с тех пор, как их вынудили удалиться в резервацию. Впрочем, — Абсо нахмурился, — анунаков можно понять. Для ведающих нет тайн, они могут заглянуть в душу к любому и разрешения, как правило, не спрашивают. Они знают всё и о каждом. У нас здесь нет ни судов, ни тюрем, потому что никто не рискнёт нарушить неписанные законы нашего общества. Любое преступление будет тут же раскрыто ведающими. Так что, можно сказать, что они и судьи и палачи в одном лице. Но и они сами не жалуют анунаков настолько, что готовы убить каждого, кто без приглашения к ним явится. Когда появились первые мутанты, никто даже не подозревал, к чему это приведёт! Одним словом, на их территории надо быть очень осторожным и не вздумайте там применять свои способности!

Джокер задумался. В словах Абсо он услышал угрозу, а своему чутью он привык доверять. Остальные тоже замерли в нерешительности. И лишь Рита, дрожащая под напором ливня, готова была продолжать путь.

— Абсо, — жалобно взмолилась девушка, — ты не мог бы прекратить этот чёртов дождь?

— Без проблем, — ответил мальчик и устремил взгляд в чёрное небо. — Как же я сам об этом не подумал!

Дальше они шли молча. Ноги утопали в густой, чавкающей грязи, но это мало кого волновало. Гораздо больше всю компанию тревожили слова Абсо о ведающих. Наконец, когда напряжение достигло своего пика, Алекс не выдержал и спросил:

— Скажи, Абсо, а что случится, если мы, всё-таки, применим свои способности?

— Всё что угодно, — спокойно ответил мальчик, — можешь взять для примера любую природную катастрофу — сгодится всё. Землетрясение, смерч, извержение вулкана, огромные провалы в почве, да всё, что угодно. Не стоит там этого делать.

Алекс потёр щеку и досадливо спросил:

— Но как же нам тогда там защищаться, если они вдруг решат, что мы нарушили границу их территории и нас срочно требуется наказать? Что ты можешь нам предложить?

— Послушай, Алекс, — возмущённо воскликнул мальчишка, — можно подумать, что ты уже и сам забыл, что такое быть обыкновенным человеком?! Поступайте так, как если бы все вы были бы обычными людьми. Как-то же вы раньше обходились без этого. Кстати, должен вас успокоить, ведающие тоже не могут использовать свои сверхспособности, так что в этом вы будете на равных. Хотя, — он рассмеялся, — они и не обладают ничем таким. Всё, что они умеют — это видеть невидимое и знать непознанное, а в остальном они дикари дикарями.

Сразу стало легче идти. Даже грязь больше не раздражала, тем более что на горизонте небо уже стало сереть и ночь утратила свою непроглядную черноту, она как будто вылиняла прямо на глазах.

— Ладно, — покорно согласился Алекс, — как-нибудь справимся. Но меня тревожат наши девушки. Может, надо было оставить из дома?

Эта реплика вызвала такую бурю негодования у Риты и Алисы, что Алексу пришлось срочно отказаться от своего необдуманного предложения. Весь дальнейший путь до границ резервации ведающих обошёлся без эксцессов, Абсо даже успел заскучать. Но, чем ближе становился густой тёмный лес, тем осторожнее вёл себя мальчик. Он часто останавливался, замирал и к чему-то сосредоточенно прислушивался, приложив указательный палец к губам. Джокер тоже пытался уловить хоть какие-то посторонние звуки среди утреннего щебетания птиц, шелеста листвы и криков диких животных. Он принюхивался, прислушивался, но ничего подозрительного не обнаружил. И всё же на душе было неспокойно.

Абсо шёл первым и он же первым почувствовал опасность. Когда в воздухе раздался тихий свист, он с поразительной быстротой успел уклониться от летящей стрелы. Никогда раньше Рита не видела, чтобы люди или животные двигались настолько стремительно, что само движение взгляд так и не смог уловить.

— Смотри-ка, — удивлённо воскликнул мальчик, — быстро они пронюхали, как будто уже ждали нас. Так, прячемся за деревья. Ничего иного, кроме этих палочек, — он указал на торчащую из дерева стрелу, — у них нет. Но зато стреляют эти ребята метко.

А потом на людей пролился целый дождь стрел и оставалось только удивляться, что ни одна из них никого не задела — это было настоящим чудом. Рите показалось, что кто-то невидимый защищает их, меняя направление ветра. 'Бред полнейший, — подумала она, — Абсо же сказал, что здесь нельзя применять ментальную энергию. Да и кому мы нужны, чтобы так о нас заботиться?'

— Чёрт, — выругался Джокер, — меня немного задело.

У него из плеча торчала стрела. Но боль давно уже перестала пугать пирата. Ещё в своей прошлой жизни, той, что была до Нибиру, он настолько к ней привык, что почти не замечал. Присев на корточки и, опершись спиной о ствол большого дерева, Джокер резко дёрнул и вырвал стрелу вместе с волокнами мышц, запутавшихся в наконечнике, словно волосы в расчёске. Струйка крови медленно ползла по его руке. Рита поморщилась, наблюдая за этой сценой.

— Больно? — Участливо спросила она. — Чего они так озверели?

— Видимо, — криво усмехнулся пират, — им не нравятся незваные гости и они, таким образом, дают понять, что нам здесь делать него. Паршиво, что я не могу здесь залечить рану. Придётся подождать немного, пока мы покинем эту запретную территорию.

Когда из-за дерева, улыбаясь, вышел Энлиль, Абсо застонал. Только сейчас он понял, что их заманили в ловушку. Гнусный старик всё продумал хорошо. Ведающих больше и они у себя дома, знают здесь каждый кустик. Если бы это всё происходило в другом месте, то Абсо без труда в одиночку со всеми справился, но здесь зона геологического разлома и шансов выйти сухими из воды маловато.

— Возвращайся, малыш, — ласково посоветовал Энлиль, — тебе с ними не по пути.

— Я сам решу, куда мне идти и с кем, — хмуро ответил мальчик.

Анунак достал тонкую чёрную трубку с узким, как зрачок кошки, отверстием, и направил её в сторону Риты. Девушка понятия не имела, что это такое, но, вспомнив эпизод с Нинуртой, решила, что это какое-то оружие и спряталась за ствол дерева. Тонкий ослепительно-белый луч вырвался из трубки и, словно ножом, за доли секунды перерезал огромный ствол пополам. Дерево задрожало и с глухим стоном упало на землю, слегка задев своими ветвями Энлиля. Теперь Рита осталась без защиты и следующий заряд должен был ударить по ней. Зажмурившись от страха, девушка замерла и стала ждать смерти. 'Как жаль, — думала она, — что я так и не смогу вернуться домой'. Но время шло, а ничего не происходило. Она осторожно приоткрыла сначала один глаз, потом второй и увидела, что между ней и анунаком стоит Алиса.

— Мам, ты чего?! — Крикнула девушка. — Спрячься немедленно!

Алиса медленно повернула голову в её сторону и тут произошло то, что потом ещё долго будет сниться Рите в кошмарных снах — голова женщины пошатнулась и упала в траву. Безглавое тело сделало несколько шагов и тоже повалилось на землю.

Ещё с минуту девушка смотрела на это ужасное зрелище и вдруг истошно закричала, глядя в остекленевшие глаза матери. Она никак не могла поверить в то, что всё это происходит на самом деле. Не пролилось ни капельки крови, как будто Алиса была не живым человеком, а пластиковым манекеном. Уже потом Рита поняла, что от высокой температуры все сосуды словно запаялись и поэтому эта чудовищная смерть произошла так противоестественно бескровно.

Энлиль с интересом наблюдал за этой сценой и даже не заметил, как из-за деревьев выскочил Алекс. Всё происходило молча и быстро. Воздух вдруг стал накаляться, листья пожелтели и скукожились, а трава, мгновенно утратившая яркость, вспыхнула, словно её полили бензином. От высокой температуры кислород в радиусе двадцати метров почти весь выгорел. Воздух дрожал и вибрировал. Из-за густых зарослей послышались испуганные крики ведающих. Но Алекс уже ничего не видел и не слышал, всё, что он ещё способен был чувствать — это всепоглощающая, дикая ярость.

Даже тогда, когда на анунаке вспыхнула одежда и начала трескаться кожа, он не пытался использовать свои возможности для защиты и неподвижно стоял, кривясь от невыносимой боли. Но вскоре его изношенный за многие тысячелетия, организм сдался и Энлиль вспыхнул, словно факел и захрипел. Он умирал стоя, как будто старался сохранить своё достоинство даже перед смертью.

Но на этом испытания не закончились. Почва под ногами пошла волнами, словно там, в глубине ползла огромная змея. Деревья закручивались в штопор и ломались от непомерных нагрузок. Происходило что-то воистину дьявольское. Треск веток прерывался стоном, внезапно налетевшего, ветра. Испуганные ведающие больше не прятались, с криками они разбежались кто куда. А Алекс всё никак не мог успокоиться.

Осторожно, ожидая, что в любой момент, обезумевший от горя, мужчина может совершить что-то непоправимое, Абсо подошёл к Алексу и положил ему на плечо руку и тут же отдёрнул, получив серьёзный ожог. Сквозь рваные прорехи в густой листве проглядывало тёмное небо, сплошь затянутое тяжёлыми свинцовыми тучами.

— Посмотри мне в глаза, — приказал мальчик совершенно не детским голосом. — Слушай внимательно, что я тебе скажу.

Удивительно, но Алекс не смог не подчиниться этому приказу. Он взглянул в глаза ребёнка и замер, как будто окаменел. На него смотрело нечто такое, чего нет места в этом мире. Внешне это по-прежнему был всё тот же маленький мальчик, но в его глазах крутились чёрные воронки, затягивая мужчину в такую глубину, из которой невозможно будет выбраться. На дне этих омутов обитало что-то страшное и незнакомое, что-то, от чего хотелось завыть. Казалось, что на Алекса смотрит сама смерть.

— Прекрати истерику! — Спокойно приказал Абсо. — Если ты не успокоишься, то все мы, в том числе и твоя дочь, погибнем. И не только мы. Планета не скоро оправится от этой катастрофы. Возьми себя в руки!

Алекс вздрогнул, как будто очнулся от сна. Удивлённо окинул взглядом, царящий вокруг него разгром и тихо спросил:

— Неужели это всё сделал я?

— Ну, не я же, — лишённым какой-либо интонации, голосом произнёс мальчик.

— Её нет, — ком подкатил к горлу мужчины, — она погибла, теперь навсегда.

— Когда-нибудь, — всё так же спокойно и бесцветно сказал Абсо, — ты поймёшь, что не существует навсегда, что этот мир устроен намного сложнее, чем вы привыкли думать и смерть — это лишь мост между двумя мирами.

Схватив мальчишку за плечи, мужчина изо всех сил тряхнул его и закричал:

— Кто ты такой, чёрт тебя подери?! Кто ты?!

— Я, — Абсо рассмеялся, — всего лишь маленький мальчик, сын Нергала и Ведающей.

Рита, съежившись сидела на земле, обхватив руками колени и беззвучно плакала. Она боялась смотреть на обезглавленное тело матери. Они так и не успели заново привыкнуть друг к другу. Они даже толком не поговорили по душам — всё надеялись, что будет ещё время для этих разговоров. Однажды это уже было в её жизни. Она вспомнила похороны родителей так ярко, как будто это произошло только вчера. И вновь острая боль пронзила сердце и вновь не хотелось верить в происшедшее, не хотелось смотреть в это мёртвое лицо и сознавать, что никогда больше, мама не улыбнётся ей своей тёплой, светлой улыбкой, никогда не погладит её, как в детстве, по голове…

Из глубины леса вышли ведающие. На этот раз они не скрывались и не нападали, но вели себя холодно и неприязненно.

— Зачем вы пришли на нашу территорию? — Поинтересовался один из них сквозь зубы. — Разве мы вас приглашали?

— А мы без приглашения, — нагло ответил Абсо. — Нам нужна ваша старшая, Айна.

— Что тебе надо, маленький паршивец? — Этот вопрос задала сама Ведающая, которая в этот момент подошла к мальчику и принялась внимательно его рассматривать, как будто искала что-то знакомое в его облике, то, что мальчик давно уже утратил.

Окружившие их ведающие держали их на прицеле. Наконечники их копий целились прямо в сердце ребёнка.

Абсо наигранно всхлипнул и тонким, плаксивым голосом спросил:

— Что, мамочка, ты готова отдать своего родного сына на растерзание этой банде, — он махнул рукой в сторону стражников. Но в глазах мальчика Рита вновь увидела то, что однажды её так сильно испугало — что-то настолько чуждое, непонятное и древнее, что ей пришлось отвернуться, чтобы не закричать от ужаса. Но на этот раз то, что смотрело на неё глазами Абсо, не спешило вновь спрятаться за маской милого, хотя и капризного ребёнка. Оно вело себя нагло и самоуверенно. Оно никого не боялось и даже не пыталось хоть как-то маскироваться. Ведающая тоже заметила это выражение, она напряглась, по её телу пробежала дрожь. Но Айна быстро взяла себя в руки и хрипло произнесла:

— Ты не мой сын и сам это знаешь. И я, не задумываясь ни на секунду, сама бы тебя убила, если бы только это было возможно. Но нельзя убить того, кто уже умер.

Последние её слова показались Рите бредом или какой-то непонятной метафорой. Абсо никак не походил на восставшего мертвеца, столько в нём было жизни! 'Странная мамаша, — подумала девушка почти враждебно, — как можно так ненавидеть собственного ребёнка?'

ГЛАВА 20

Такая странная смерть

Абсо рассмеялся и в его смехе было столько злорадства, что Рита невольно съёжилась. Этот мальчишка не перестаёт её удивлять…и пугать даже больше, чем его отец. Джокер, видимо, почувствовал этот страх и сильно сжал её ладонь.

— Зачем вы сюда пришли? — Процедила сквозь зубы Айна. — Вас никто не звал.

Джокер заметил, что, когда Ведающая встречалась взглядом с Абсо, то она всегда спешно отводила глаза. И не было в этом ни страха, ни отвращения, ни робости, казалось, что женщина, таким образом, хочет от чего-то защититься. Только интересно, от чего именно? Ясно только одно — мальчишка внушает ей не просто страх, но и отвращение. Пирату сложно было представить, что же может вызвать у такого человека, как Ведающая, столь сильные, хотя и отрицательные чувства. Чем ещё можно напугать того, кто знает будущее и своё, и чужое?

— Мама, — Абсо произнёс это слово таким издевательским тоном, что даже, видавший виды, пират почувствовал неловкость, — мы хотим знать, где искать схему лаборатории. Кроме тебя ответить на этот вопрос нам не сможет никто.

Ведающая удивлённо вскинула брови. Она ожидала чего угодно, но только не этого. Все уже давным-давно забыли про схему и перестали её искать. Некоторые участки свёрнутого мира были хорошо изучены и этого анунакам хватало вполне. Остальные миры их пока не интересовали и, возможно, никогда не заинтересуют.

— Откуда мне знать, — ответила она тихо, — на этот вопрос тебе не ответит никто.

— А тебе придётся, — голос мальчика изменился, он стал настолько низким, что больно было его слушать. — Айна, ты должна спросить об этом того, кто посылает тебе видения.