/ Language: Polski / Genre:love_contemporary

Urodzinowy prezent

Julia Quinn

Rudowłosa, energiczna Eleanor już nie wierzy, że spotka odpowiedniego kandydata na męża. Prowadzi dom ojcu, wiejskiemu pastorowi i to ją zadowala. Jednak pewnego dnia, w czasie spaceru, prosto pod jej stopy spada z drzewa urodziwy młodzieniec…

Julia Quinn

Urodzinowy prezent

Tytuł oryginalny: Brighter Than The Sun

Tłumacz: Mróz Monika

1

Hrabstwo Kent, Anglia, październik 1817

Eleanor Lyndon miała głowę zajętą własnymi interesami, kiedy Charles Wycombe, hrabia Billingtonj dosłownie wpadł w jej życie.

Szła sobie spokojnie, pogwizdując wesołą melodyjkę, próbując w myślach ocenić roczny zysk Wschodnio-Zachodniej Kompanii Cukrowej (w której posiadała kilka udziałów), gdy ku jej wielkiemu zdumieniu z nieba zleciał mężczyzna i wylądował u jej stóp, a mówiąc dokładniej: na jej stopach.

Ellie, otrząsnąwszy się ze zdumienia, stwierdziła, że człowiek cen wcale nie spadł z nieba, lecz z wielkiego dębu. Jej życie w ciągu ostatniego roku stało się niewypowiedziane nudne, doszła więc do wniosku, że właściwie wolałaby, żeby zleciał z nieba. Z całą pewnością byłoby to o wiele ciekawsze od zwykłego upadku z drzewa.

Wyciągnęła lewą stopę spod barku mężczyzny, lekko uniosła spódnice ponad kostki, żeby uchronić je przed kurzem, i pochyliła się nad leżącym.

– Sir? – spytała. – Dobrze się pan czuje? W odpowiedzi usłyszała jedynie „Och".

– O mój Boże – szepnęła. – Nic pan chyba sobie nie złamał?

Mężczyzna nic nie powiedział, wydał z siebie tylko przeciągłe westchnienie. Ellie aż sie cofnęła, gdy dotarły do niej opary jego oddechu.

– Wielkie nieba! – mruknęła. – Czuć od pana tak, jakby pochłonął pan całą winiarnię.

– To whisky – wybełkotał w odpowiedzi. – Dżentelmen pije tylko whisky.

– Ale nie w takiej ilości – odparowała Ellie. – Tylko pijacy tyle piją.

Mężczyzna z wyraźnym trudem usiadł i potrząsnął głową, jak gdyby chciał, aby się w niej rozjaśniło.

– Ma pani rację – powiedział, machając ręką w powietrzu i zaraz potem krzywiąc się, gdyż od tego ruchu najwyraźniej zakręciło mu się w głowie. – Obawiam się, że rzeczywiście jestem trochę pijany.

Ellie postanowiła wstrzymać się od dalszych komentarzy na ten temat.

– Jest pan pewien, że się pan bardzo nie potłukł? Mężczyzna przegarnął palcami rudobrązowe włosy i zamrugał.

– Głowa mnie boli jak diabli.

– Przypuszczam, że nie tylko od upadku.

Spróbował się podnieść, zachwiał się i z powrotem usiadł.

– Jest pani osobą o wyjątkowo ostrym języku.

– Wiem o tym – odparła Ellie z wymuszonym uśmiechem. -To dlatego jestem starą panną. Ale tak czy owak nie mogę zająć się pana zranieniami, nie wiedząc, jakie są.

– No, proszę, i jaka energiczna! – mruknął. – A skąd ma pani taką pewność, że odniosłem jakieś obar… obrażenia?

Ellie podniosła głowę i popatrzyła na drzewo. Najbliższa gałąź, która zdołałaby utrzymać ciężar mężczyzny, znajdowała się dobre piętnaście stóp nad ziemią.

– Ponieważ nie potrafię zrozumieć, w jaki sposób mógłby pan spaść z tak wysoka bez żadnych obrażeń.

Machnął ręką na jej komentarz i znów spróbował wstać.

– Cóż, my, Wycombe'owie, jesteśmy twardzi. Trzeba by czegoś więcej niż… Miłosierny Jezu! – jęknął.

Ellie z całej siły starała się, żeby w jej głosie nie dało się słyszeć zadowolenia, gdy pytała:

– Coś panu dokucza? Coś boli? Może zwichnął pan nogę? Mężczyzna uchwycił się pnia drzewa, by się o nie wesprzeć, podejrzliwie mrużąc oczy.

– Jest pani twardą, okrutną kobietą, panno Jakaśtam, skoro znajduje pani taką przyjemność w moim cierpieniu.

Ellie kaszlem usiłowała pokryć chichot.

– Panie Jakiśtam, muszę zaprotestować i podkreślić, że przecież chciałam się zająć pańskimi obrażeniami, ale pan twierdził, że wszystko w porządku.

Mężczyzna nachmurzył się jak mały chłopiec i z powrotem usiadł na ziemi.

– Jeśli już, to jestem lordem Jakirnśtam – burknął.

– Bardzo dobrze, milordzie – powiedziała Ellie z nadzieją, że go za bardzo nie zirytowała. Arystokrata posiadał przecież o wiele większą władzę niż córka pastora i gdyby tylko zechciał, mógł zniszczyć jej życie. Przestała już liczyć na to, że nie pobrudzi sukni, i przykucnęła na pokrytej kurzem drodze.

– Która kostka panu dokucza, milordzie?

Wskazał na prawą i skrzywił się, gdy Ellie jej dotknęła. Badała ją przez chwilę, aż w końcu podniosła głowę i najbardziej uprzejmym tonem, na jaki tylko było ją stać, oznajmiła:

– Będę musiała zdjąć panu but, milordzie. Czy pozwoli pan na to?

– Bardziej mi się pani podobała, kiedy pluła pani jadem – odmruknął.

Ellie również wolała siebie taką. Uśmiechnęła się.

– Czy ma pan nóż? Prychnął.

– Jeśli wydaje się pani, że włożę pani broń do ręki…

– Ach, tak? Sądzę więc, że będę musiała po prostu ściągnąć panu but z nogi. – Przekrzywiła głowę, udając, że rozważa tę kwestię. – Może pana trochę zaboleć, kiedy utknie na spuchniętej kostce, lecz, jak sam pan podkreślił, pochodzi pan z twardej rodziny. A poza tym prawdziwy mężczyzna musi umieć znieść trochę bólu.

– O czym pani, u diabła, mówi?

Ellie zaczęła ściągać but. Nie mocno, gdyż nigdy nie byłoby ją stać na takie okrucieństwo, po prostu poruszyła nim lekko, chcąc zademonstrować, że nie zdoła go zdjąć zwyczajnymi metodami, Wstrzymała oddech.

Lord ryknął z bólu, aż Ellie pożałowała, że postanowiła dać mu tę nauczkę, zwłaszcza że znów owionęły ją opary whisky.

– Ile pan wypił? – spytała, z trudem łapiąc oddech.

– Za mało – odburknął. – Nie wynaleźli jeszcze alkoholu dostatecznie mocnego…

– Proszę przestać – ucięła Ellie. – Nie jestem wcale aż taka okropna.

Ku jej zdziwieniu mężczyzna się roześmiał.

– Kochaneczko – powiedział tonem w oczywisty sposób świadczącym o tym, iż uwodzenie kobiet należy do jego codziennych zajęć. -Jesteś najmniej okropna ze wszystkiego, co przydarzyło mi się od miesięcy.

Ellie na ten komplement poczuła dziwne łaskotanie na karku. Ucieszona, że jej duży czepek skrywa rumieniec, znów skupiła uwagę na obolałej kostce mężczyzny.

– Czy zmienił pan zdanie w kwestii rozcięcia pańskiego buta?

W odpowiedzi podai jej nóż.

– Zawsze wiedziałem, że musi być jakaś przyczyna, dla której stale noszę go przy sobie. Tyle że po prostu poznałem ją dopiero dzisiaj.

Nóż był nieco tępy i Ellie aż zaciskała zęby, usiłując rozciąć cholewkę. Na moment oderwafa się od swego zajęcia.

– Proszę mi dać znać, jeśli…

– Au!

– … jeśli sprawię panu ból – dokończyła. – Bardzo mi przykro.

– To zdumiewające – jego głos wprost ociekał ironią – ile żalu słyszę w pani głosie.

Ellie znów zdusiła chichot.

– Na miłość boską – mruknął. – Niechże pani się śmieje! Bóg jeden wie, że moje życie jest śmieszne.

Ellie, której życie straciło wszelkie barwy, odkąd jej owdowiały ojciec oznajmił zamiar poślubienia największej plotkarki w całej wiosce Bellfield, poczuła, że ogarnia ją współczucie. Nie wiedziała, co zmusiło tego niezwykle przystojnego i zadbanego lorda do upicia się, lecz bez względu na przyczyny i tak zrobiło jej się go żal. Na moment przestała szarpać się z butem, przeniosła spojrzenie ciemnoniebieskich oczu na jego twarz i oznajmiła:

– Jestem Eleanor Lyndon, panna Lyndon.

Popatrzył na nią cieplej.

– Bardzo dziękuję, że zechciała pani podzielić się ze mną tą jakże istotną informacją, panno Lyndon. Niecodziennie pozwalam nieznajomym kobietom rżnąć na kawałki moje buty.

– Mnie też nie co dzień niemal powalają na ziemię mężczyźni spadający z drzewa. W dodatku nieznajomi mężczyźni – uzupełniła z naciskiem.

– Ach, rzeczywiście, chyba powinienem się przedstawić! -Przekrzywił głowę w sposób, który przypomniał Ellie, że wciąż ma do czynienia z człowiekiem porządnie wstawionym. – Charles Wycombe, do pani usług, panno Lyndon, Hrabia Billington. – A pod nosem jeszcze mruknął: – Jeśli to w ogóle coś warte.

Ellie wpatrywała się w niego szeroko otwartymi oczami. Billington? To jeden z najatrakcyjniejszych kawalerów w całym hrabstwie. Atrakcyjny do tego stopnia, że nawet ona o nim słyszała, a przecież jej nie było na żadnej liście atrakcyjnych panien na wydaniu. Plotki głosiły, że Billington to rozpustnik najgorszego sortu. Ellie nie raz słyszała, jak poszeptywano o nim na wiejskich zgromadzeniach, chociaż plotki te nie były przeznaczone dla uszu niezamężnych dam. Pomyślała, że reputacja hrabiego musi być naprawdę okropna, skoro o jego poczynaniach nie można było nawet wspomnieć w jej obecności.

Ellie słyszała także, że hrabia Billingron jest wprost bajecznie bogaty, bogatszy nawet niż hrabia Macclesfield, którego niedawno poślubiła jej siostra Victoria. Ellie osobiście nie mogła za to ręczyć, gdyż nie widziała jego rejestrów finansowych, a już dość dawno postanowiła, że nie będzie się zastanawiać nad żadnymi sprawami majątkowymi, nie mając w ręku twardych dowodów. Wiedziała jednak, że posiadłość Billingtonów jest ogromna i bardzo stara. I położona o dobrych dwadzieścia mil stąd.

– Co pan robi tutaj, w Bellfield? – wyrwało jej się.

– Po prostu wracam do wspomnień z dzieciństwa.

Ellie ruchem głowy wskazała na rozpościerające się ponad nimi gałęzie.

– To pana ulubione drzewo?

– Zawsze się na nie wspinałem razem z Macclesfieldem. Ellie uporała się wreszcie z rozcinaniem buta i odłożyła nóż. -Z Robertem? – spytała.

Charles spojrzał na nią podejrzliwie z lekką wyższością. -Jest pani z nim po imieniu? Niedawno się ożenił.

– Owszem. Z moją siostrą,

– Jaki ten świat mały! – mruknął. – Jestem zaszczycony, że mogłem panią poznać.

– Za moment może pan zmienić zdanie – stwierdziła Ellie, po czym najdelikatniej jak umiała uwolniła jego opuchniętą stopę z trzewika.

Charles ze smutkiem popatrzył na zniszczony but.

– Przypuszczam, że moja kostka jest ważniejsza – powiedział z żalem, który mimo wszystko zabrzmiał nieszczerze.

Ellie sprawnie obmacała mu nogę.

– Nie wydaje mi się, żeby złamał pan jakąś kość, ale nabawił się pan paskudnego zwichnięcia,

– Mówi pani tak, jakby miała pani w tej kwestii wielkie doświadczenie.

– Zdarzało mi się ratować ranne zwierzęta – odparła, unosząc brwi. – Psy, koty, ptaki…

– Mężczyzn – dokończył za nią.

– Nie – odparła śmiało. – Mężczyzną jest pan pierwszym. Ale nie wyobrażam sobie, żeby mógł się pan aż tak bardzo różnić od psa.

– Pokazuje pani pazury, panno Lyndon.

– Naprawdę? – spytała, unosząc ręce. – Będę musiała pamiętać, żeby je wciągnąć.

Charles wybuchnął śmiechem.

– Jest pani prawdziwym skarbem, panno Lyndon!

– Powtarzam to wszystkim naokoło – odparła Ellie, wzruszając ramionami i uśmiechając się chytrze. – Ale jakoś nikt nie chce mi uwierzyć. Cóż, wydaje mi się, że przez kilka dni będzie pan potrzebował laski. Może nawet przez tydzień. Czy dysponuje pan jakąś?

– Tu? Teraz?

– Miałam na myśli w domu, ale… – urwała, rozglądając się dokoła. Dostrzegłszy leżący w odległości kilku jardów kij, poderwała się z ziemi. – To powinno wystarczyć – oświadczyła, wręczając go lordowi. – Pomóc panu przy wstawaniu?

Nachylił się do niej z szerokim uśmiechem.

– Każda wymówka jest dobra, byle znaleźć się w pani objęciach, droga panno Lyndon,

Ellie wiedziała, że powinna się obrazić, lecz on przecież starał się ją oczarować, w dodatku, niech to diabli, bardzo umiejętnie, Przypuszczała, że właśnie dlatego zasłynął jako niepoprawny uwodziciel. Stanęła więc po prostu za jego plecami i wsunęła mu ręce pod pachy.

– Ostrzegam, nie jestem zbyt delikatna.

– Nie wiem dlaczego, ale wcale mnie to nie dziwi.

– No to liczymy do trzech. Jest pan gotów?

– Przypuszczam, że to zależy od…

– Raz, dwa… trzy! – Ellie, stękając i sapiąc, postawiła hrabiego na nogi. Okazało się to wcale niełatwe, był przecież znacznie od niej cięższy, a na dodatek pijany. Kolana się pod nim ugięły, a Ellie ledwie powstrzymała się od przekleństwa, mocno wbijając nogi w ziemię i starając się go utrzymać. Hrabia zaczął z kolei niebezpiecznie przechylać się w inną stronę, musiała zatem przesunąć się przed niego, żeby nie upadł.

– O, teraz jest bardzo mito – mruknął, przyciskając się do jej piersi.

– Lordzie Billington, nalegam, aby użył pan kija.

– Na panią? – udał zdziwienie jej uwagą.

– Żeby móc iść! - Ellie prawie wrzasnęła. Skrzywił się od tego hałasu i zaraz pokręcił głową.

– To doprawdy bardzo dziwne – mruknął. – Ale mam wielką ochotę panią pocałować.

Ellie wyjątkowo zabrakło słów. Charles przygryzł dolną wargę.

– Wydaje mi się, że chyba po prostu to zrobię – oświadczył w końcu.

To wystarczyło, by Ellie się otrząsnęła. Odskoczyła w bok, a lord, niepodtrzymywany przez nią, znów osunął się na ziemię.

– Dobry Boże, kobieto! – ryknął. – Dlaczego pani to zrobiła? -Bo chciał mnie pan pocałować!

Charles potarł głowę, którą uderzył o pień drzewa. -Ta perspektywa była aż tak przerażająca?

Ellie zamrugała.

– Właściwie nie.

– Proszę tylko nie mówić, że odrażająca – westchnął. – Bo tego, doprawdy, bym nie zniósł.

Ellie odetchnęła i znów wyciągnęła rękę na zgodę.

– Bardzo mi przykro, że pana puściłam, sir.

– Z pani twarzy znów bije bezbrzeżny smutek. Ellie wstrzymała się od tupnięcia nogą.

– Tym razem mówiłam prawdę. Przyjmie pan moje przeprosiny?

– Wygląda na to – odparł, unosząc brwi – że jeśli ich nie przyjmę, to zrobi mi pani krzywdę.

– Niewdzięczny zarozumialec! – burknęła. – Naprawdę staram się pana przeprosić.

– A ja naprawdę staram się przyjąć przeprosiny.

Ujął jej dłoń w rękawiczce. Ellie pomogła mu wstać, ale gdy tylko wsparł się na prowizorycznej lasce, odsunęła się na bok.

– Odprowadzę pana do Bellfield – oświadczyła. – To nie jest tak bardzo daleko. Zdoła się pan dostać stamtąd do domu?

– Zostawiłem kariolkę w Gospodzie pod Pszczołą i Ostem -odparł.

Ellie odchrząknęła.

– Byłabym szczerze wdzięczna, gdyby zachował się pan delikatnie i dyskretnie. Jestem wprawdzie starą panną, ale wciąż muszę dbać o reputację.

Popatrzył na nią z boku.

– Obawiam się, że mam opinię łajdaka.

– Wiem o tym.

– Pani reputacja została prawdopodobnie popsuta jużw momencie, gdy na panią padłem.

– Na miłość boską, zleciał pan z drzewa!

– No tak, oczywiście, ale dotknęła pani gołymi dłońmi mojej gołej kostki.

– Zrobiłam to z najszlachetniejszych pobudek.

– Szczerze mówiąc, uważałem, że pocałowanie pani również będzie szlachetnym postępkiem, lecz pani najwyraźniej się ze mną nie zgodziła.

Ellie zacisnęła usta.

– To właśnie taka zbyt swobodna uwaga, o jakiej mówiłam. Wiem, że nie powinnam się tym przejmować, ale obchodzi mnie, co ludzie o mnie pomyślą, zwłaszcza że będę tu mieszkać do końca życia.

– Naprawdę? – spytał. – Jakie to smutne!

– Nie jest pan wcale zabawny.

– Nie miałem takiego zamiaru.

Ellie westchnęła zniecierpliwiona.

– Niech pan się postara zachowywać przyzwoicie, kiedyś dotrzemy do Bellfield, proszę.

Charles mocniej oparł się na łasce i dwornie się ukłonił.

– Staram się nigdy nie rozczarować kobiety.

– Niech pan przestanie! – krzyknęła, łapiąc go za łokieć i pomagając mu się wyprostować. – Znów się pan przewróci.

– Panno Lyndon, widzę, że zaczyna pani naprawdę się o mnie troszczyć.

Ellie w odpowiedzi burknęła coś, co ani trochę nie przystoi damie, i z dłońmi zaciśniętymi w pięści ruszyła w stronę miasteczka. Charles, kuśtykając, sunął za nią, nie przestawał się przy tym uśmiechać. Ellie jednak maszerowała o wiele szybciej i dystans między nimi stale się powiększał. W końcu Charles zmuszony był ją zawołać.

Ellie odwróciła się, a on posłał jej najmilszy we własnym mniemaniu uśmiech.

– Obawiam się, że nie mogę dotrzymać pani kroku. – Wyciągnął ręce do przodu w błagalnym geście i w tej samej chwili stracił równowagę. Ellie natychmiast podbiegła, żeby go podtrzymać.

– Doprawdy, jest pan chodzącym nieszczęściem – mruknęła, ujmując go za łokieć.

– Kulejącym nieszczęściem – poprawił ją, – I nie mogę.,. -uniósł rękę do ust, żeby zasłonić je, gdy targnęła nim pijacka czkawka. – Nie mogę kuleć tak szybko!

Ellie westchnęła.

– A więc dobrze, niech pan się na mnie wesprze. Wspólnymi siłami zdołamy jakoś doprowadzić pana do miasta.

Charles uśmiechnął się szeroko i mocno objął ją za ramiona, Ellie była drobna, ale silna. Postanowił więc wybadać sytuację i oprzeć się na niej jeszcze mocniej.

Ellie na moment zdrętwiała i westchnęła jeszcze ciężej.

Powoli zaczęli sunąć w stronę miasteczka. Charles czuł, że coraz mocniej opiera się na swojej towarzyszce, nie wiedział tylko, czy opadł z sił przez zwichniętą nogę, czy też przez alkohol. Ale Ellie była taka ciepła, mocna i miękka i znajdowała się tak blisko, że właściwie przestało go obchodzić, w jaki sposób znalazł się w tej sytuacji. Postanowił, że będzie cieszyć się chwilą, dopóki trwała. Przy każdym kroku czuł krągłość piersi dziewczyny i coraz bardziej się przekonywał, że to niezwykle przyjemne uczucie.

– Piękny mamy dzień, nie uważa pani? – spytał, uznawszy, że powinni prowadzić konwersację.

– O, tak – zgodziła się z nim Ellie, lekko zataczając się pod jego ciężarem. – Ale robi się późno. Czy nie ma sposobu, aby poruszał się pan szybciej?

– Nawet ja – Charles zdecydowanie machnął ręką – nie jestem aż takim draniem, żeby fałszywie utykać tylko po to, by cieszyć się towarzystwem pięknej kobiety.

– Niech pan przestanie tak wymachiwać rękami, tracimy równowagę!

Charles nie był pewien, dlaczego, być może przez to, że wciąż był wstawiony, ale spodobało mu się, że powiedziała „my". Było coś w tej pannie Lyndon, co sprawiało, że cieszył się, że jest po jego stronie. Nie wierzył, że mogłaby być groźnym wrogiem, wydawała się lojalna, trzeźwo myśląca i sprawiedliwa. Miała też niezwykłe poczucie humoru. Taką osobę mężczyzna chciałby mieć u swego boku w chwili, gdy potrzebował wsparcia.

Obrócił do niej twarz.

– Przyjemnie pani pachnie.

– Słucham? – syknęła.

I tak zabawnie było się z nią drażnić. Czy pamiętał, żeby dodać to do listy jej zalet? Zawsze przyjemnie otaczać się ludźmi, którzy tolerują żarty.

– Przyjemnie pani pachnie – powtórzył z niewinną miną.

– Takich rzeczy dżentelmen nie powinien mówić damie -oświadczyła.

– Jestem pijany – odparł, wzruszając ramionami bez cienia skruchy. – Nie wiem, co mówię. Ellie podejrzliwie zmrużyła oczy.

– Mam wrażenie, że doskonale pan to wie.

– Ach, panno Lyndon, czyżby chciała mnie pani oskarżyć, że próbuję panią uwieść?

Nie przypuszczał, że to możliwe, lecz jej twarz przybrała jeszcze ciemniejszy odcień purpury. Żałował, że nie widzi koloru jej włosów pod tym potwornie wielkim czepkiem. Brwi miała jasne, komicznie odcinały się teraz od rumieńca.

– Niech pan przestanie przekręcać moje słowa.

– Pani sama przekręca je bardzo zręcznie, panno Lyndon. -A ponieważ Ellie nic nie powiedziała, dodał: – To był komplement.

Przyspieszyła jeszcze bardziej, ciągnąc go za sobą.

– Pan mnie wprawia w zmieszanie, milordzie.

Charles uśmiechnął się, myśląc, że wprawianie panny Eleanor Lyndon w zmieszanie to wspaniała zabawa. Na kilka minut umilkł, a kiedy doszli za zakręt, spytał:

– Czy jesteśmy już prawie na miejscu?

– Sądzę, że minęliśmy przynajmniej połowę drogi. – Ellie popatrzyła na horyzont, nad którym słońce opadało coraz niżej.

– Ojej, robi się późno! Papa mi urwie głowę.

– Przysięgam na grób mego ojca… – Charles starał się, żeby jego słowa zabrzmiały poważnie, lecz przeszkodził mu w tym kolejny atak czkawki.

Ellie obróciła się ku niemu tak szybko, że nosem stuknęła go w ramię.

– Co pan wygaduje, milordzie?

– Próbowałem,,, yyk„. przysiąc, że nie… yyk… nie staram się umyślnie pani opóźniać.

Kąciki ust Ellie uniosły się w górę.

– Nie wiem, dlaczego panu wierzę – powiedziała. – Ale tak jest.

– Może dlatego, że moja kostka wygląda jak przejrzała gruszka – zażartował.

– Chyba nie – odparła zamyślona.

– Przypuszczam, że jest pan po prostu osobą milszą, niż powszechnie się o panu mówi.

Charles skrzywił się.

– Nie jestem ani trochę… yyk… miły.

– Założę się, że na Boże Narodzenie cała pańska służba dostaje wyższą pensję.

Charles, ku swej irytacji, natychmiast się zaczerwienił.

– Aha! – zawołała Ellie z triumfem. - A więc zgadłam!

– To tylko wzmacnia lojalność – burknął.

– Dzięki temu mają pieniądze na kupno prezentów dla rodziny – stwierdziła miękko Ellie.

Charles mruknął coś pod nosem i odwrócił głowę.

– Piękny zachód słońca, prawda, panno Lyndon?

– Trochę niezręczna zmiana tematu – stwierdziła Ellie z wyższością. – Ale zachód rzeczywiście jest piękny.

– To doprawdy zdumiewające – ciągnął – ile różnych kolorów może pojawić się na niebie. Widzę pomarańczowy, różowy, brzoskwiniowy, a tam jeszcze cień szafranu – wskazał na południowy zachód. – A najdziwniejsze w tym wszystkim jest to, że jutro będzie to wyglądało całkiem inaczej.

– Czy pan jest artystą? – spytała Ellie.

– Och, nie – odparł. – Po prostu lubię zachody słońca.

– Bellfield jest tuż za zakrętem – stwierdziła.

– Doprawdy?

– Wydaje mi się, że czuję w pana głosie rozczarowanie.

– Chyba tak naprawdę nie mam ochoty wracać do domu -westchnął na myśl o tym, co go tam czeka. Wycombe Abbey, olbrzymia kupa kamieni, której utrzymanie kosztuje cholerny majątek. A ten majątek za sprawą upartego ojca za niespełna miesiąc wymknie mu się z rąk.

Ktoś mógł sądzić, że George Wycombe odda sakiewkę przynajmniej w chwili śmierci, ale nie, on nawet zza grobu zaciskał dłonie na gardle syna. Charles przeklął po cichu na myśl o tym, jak dobrze odpowiadał sytuacji ten obraz. Rzeczywiście miał wrażenie, że się dusi.

Dokładnie za piętnaście dni skończy trzydzieści lat. Dokładnie za piętnaście dni każdy okruszek jego schedy zostanie mu odebrany. Chyba że…

Panna Lyndon odkaszlnęła i potarła ręką oko, do którego wpadła jej drobina kurzu. Charles popatrzył na nią, jego zainteresowanie odżyło na nowo.

Chyba że, pomyślał wolno, nie chcąc, by jego przyćmiony alkoholem umysł pominął jakiś ważny szczegół. Chyba że w ciągu tych piętnastu dni zdoła znaleźć sobie żonę.

Panna Lyndon poprowadziła go ku głównej ulicy Bellfield i wskazała na południe.

– Gospoda pod Pszczołą i Ostem jest tam, ale nie widzę pańskiej kariolki. Czy może stać gdzieś z tyłu?

Ona ma taki przyjemny głos, stwierdził Charles. Ma przyjemny głos, przyjemne usposobienie, przyjemne poczucie humoru i – chociaż wciąż nie wiedział, jakiego koloru są jej włosy – przyjemne brwi. I tak przyjemnie się o nią opierać. Chrząknął.

– Panno Lyndon.

– Proszę mi nie mówić, że pan zgubił gdzieś swój powóz.

– Panno Lyndon, mam z panią do omówienia ważną sprawę.

– Czy noga bardziej pana boli? Zdawałam sobie sprawę, że opieranie się na niej to zły pomysł, ale nie wiedziałam, jak inaczej przetransportować pana do miasteczka. Lód z pewnością…

– Panno Lyndon! – prawie krzyknął Charles. Dopiero teraz zamknęła usta.

– Czy sądzi pani, że mogłaby.,. – Kaszlnął, żałując nagle, że nie jest trzeźwy, bo miał wrażenie, że łatwiej byłoby mu znaleźć słowa.

– Słucham, lordzie Billington? – spytała z troską. W końcu wyrzucił to z siebie:

– Czy sądzi pani, że mogłaby pani zostać moją żoną?

2

Ellie go puściła.

Osunął się na ziemię, zaplątany w ręce i w nogi, nie zdołał się bowiem utrzymać na obolałej kostce.

– To okropne z pana strony tak mówić! – krzyknęła Ellie. Charles podrapał się w głowę.

– Wydawało mi się, że po prostu spytałem, czy by pani za mnie nie wyszła.

Ellie mruganiem usiłowała powstrzymać zdradzieckie łzy.

– To bardzo okrutne stroić sobie żarty na ten temat!

– Wcale nie żartowałem.

– Oczywiście, że tak! – odburknęła, ledwie wstrzymując się od wymierzenia mu solidnego kopniaka. – Przecież byłam dla pana taka miła.

– Bardzo miła.

– Wcale nie musiałam się zatrzymywać, żeby panu pomóc.

– To prawda, wcale pani nie musiała.

– Chcę, żeby pan wiedział, że mogłabym wyjść za mąż, gdybym tylko chciała. Pozostaję panną z wyboru,

– Nie śmiałbym pomyśleć inaczej.

Ellie miała wrażenie, że słyszy w jego głosie ton drwiny, i tym razem naprawdę go kopnęła.

– Do diaska, kobieto! – wykrzyknął Charles. – A to za co? Przecież ja mówię najzupełniej poważnie!

– Jest pan pijany – stwierdziła oskarżycielskim tonem.

– Owszem – przyznał. – Ale jeszcze nigdy nie prosiłem kobiety o rękę.

– O, doprawdy – syknęła Ellie. – Jeśli usiłuje mi pan wmówić, że zakochał się pan we mnie od pierwszego wejrzenia, to oświadczam, że nie dam się na to złapać.

– Nie próbuję pani wmawiać niczego w tym rodzaju. Nawet nie próbowałbym obrażać pani inteligencji takimi słowami.

Ellie zamrugała, bo przez głowę przeleciała jej myśl, że mógł obrazić jakiś inny aspekt jej osoby, nie była tylko pewna, który.

– Faktem jest… – urwał i odchrząknął. – Czy sądzi pani, że moglibyśmy kontynuować tę konwersację w jakimś innym miejscu? Może mógłbym usiąść gdzieś na krześle, a nie wśród kurzu.

Ellie przez moment przyglądała mu się zmrużonymi oczami, aż w końcu niechętnie wyciągnęła rękę. Wciąż nie miała pewności, czy on z niej nie kpi, lecz ostatnio potraktowała go bardzo niedelikatnie i z tego powodu gryzło ją sumienie. Przecież nie wolno kopać leżącego, zwłaszcza że upadł za jej sprawą,

Charles skorzystał z pomocy Ellie, by wstać.

– Dziękuję – powiedział cierpko. – Jest pani najwyraźniej kobietą obdarzoną wielką siłą charakteru. Właśnie dlatego rozważam poślubienie pani.

Oczy Ellie znów się zwęziły.

– Jeśli nie przestanie pan ze mnie drwić…

– Zapewniam, że mówię najzupełniej poważnie. Ja nigdy nie kłamię.

– Ani trochę w to nie wierzę – oświadczyła.

– No dobrze, nie kłamię nigdy, gdy chodzi o ważne sprawy.

Ellie, ująwszy się pod boki, zawołała tylko: „Ha!".

W Charlesie wyraźnie wzbierała złość.

– Zapewniam panią, że nigdy nie skłamałbym w takiej kwestii, a poza tym widzę, że wyrobiła sobie pani bardzo złą opinię o mnie. Ciekaw jestem, dlaczego.

– Lordzie Billington, uważany pan jest za największego rozpustnika w całym hrabstwie Kent Twierdził tak nawet mój szwagier.

– Proszę mi przypomnieć, że mam udusić Roberta, kiedy następny raz go zobaczę – mruknął Charles.

– Może pan być największym rozpustnikiem w całej Anglii, i tak bym o tym nie wiedziała, bo od lat nie opuszczałam Kent, ale…

– Podobno rozpustnicy są najlepszymi mężami – przerwał jej.

– Nawróceni rozpustnicy – powiedziała dobitnie. – A ja szczerze wątpię, by planował pan poprawę. A poza wszystkim nie zamierzam pana poślubić.

– Naprawdę chciałbym, żeby pani się zgodziła – westchnął Charles.

Ellie wpatrywała się w niego z niedowierzaniem,

– Pan zwariował.

– Zapewniam, że jestem zdrowy na umyśle – skrzywił się. -To mój ojciec oszalał.

Ellie na moment dopadła wizja gromadki szalonych dzieci i aż się cofnęła. Mówią przecież, że obłęd bywa dziedziczny.

– Ach, na miłość boską! – mruknął Charles. – Nie mam na myśli prawdziwego szaleństwa. Po prostu postawił mnie w sytuacji bez wyjścia.

– Nie rozumiem, jaki to ma związek ze mną.

– Olbrzymi – odparł tajemniczo.

Ellie zrobiła jeszcze krok w tył, uznając, że Billingtona należy jednak zamknąć w domu wariatów.

– Proszę mi wybaczyć – powiedziała prędko. – Powinnam jak najszybciej wracać do domu, jestem pewna, że teraz już da pan sobie radę. Pański powóz… Mówił pan, że jest gdzieś tutaj. Sądzę, że będzie pan w stanie…

– Panno Lyndon! – przerwał jej ostro. Ellie znieruchomiała.

– Ja się muszę ożenić – wyznał Charles bez ogródek. – W dodatku w ciągu najbliższych piętnastu dni. Nie mam wyboru.

– Nie wyobrażam sobie, że mógłby pan zostać zmuszony do czegokolwiek, co panu nie odpowiada.

Charles zignorował jej słowa.

– Jeśli się nie ożenię, stracę cały spadek. Wszystko, co nie jest prawnie przypisane pierworodnemu – zaśmiał się gorzko. – Zostanie mi jedynie Wycombe Abbey, a proszę mi uwierzyć, to kupa kamieni, która wkrótce popadnie w ruinę, jeśli zabraknie mi funduszy na jej utrzymanie.

– Jeszcze nigdy nie słyszałam o podobnej sytuacji – stwierdziła Ellie.

– Nie jest wcale taka niezwykła.

– Wydaje mi się za to niezwykle głupia.

– W tej kwestii, madame, całkowicie się ze sobą zgadzamy.

Ellie, ściskając w dłoniach fałdę brązowej spódnicy, rozważała jego słowa.

– Nie rozumiem, dlaczego uważa pan, że akurat ja mogłabym panu pomóc – powiedziała w końcu, – Jestem pewna, że zdołałby pan znaleźć odpowiednią żonę w Londynie. Przecież Londyn nazywają małżeńskim targowiskiem. Sądzę, że uznano by pana za wielką gratkę.

Posiał jej ironiczny uśmiech.

– Mówi pani o mnie tak, jakbym był zwierzyną, na którą wszyscy mają ochotę zapolować.

Ellie podniosła głowę, popatrzyła na niego i poczuła, że dech zapiera jej w piersiach. Charles był diabelnie przystojny i czarujący, ona zaś najwyraźniej nie pozostawała wobec niego obojętna.

– Wcale nie – zaprotestowała. Wzruszył ramionami.

– Odkładałem to w nieskończoność, wiem. Ale pani się zjawiła, wpadła w moje życie w najbardziej rozpaczliwym…

– Bardzo przepraszam, ale to raczej pan wpadł w moje.

Charles zachichotał,

– Czy mówiłem już pani, że jest pani bardzo zabawna? Pomyślałem więc: „Cóż, ona świetnie się do tego nada", i…

– Nawet jeśli pan zamierza umizgiwać się do mnie -powiedziała Ellie kwaśno – to i tak się to panu nie uda.

– Najlepiej ze wszystkich – poprawił się. – A prawdę mówiąc, jest pani pierwszą napotkaną kobietą, z którą, jak mi się wydaje, zdołałbym wytrzymać.

Wprawdzie nie planował poświęcić się małżonce, bo tak naprawdę nie potrzebował od żony nic z wyjątkiem jej nazwiska na akcie małżeństwa, ale tak czy owak z żoną trzeba spędzać chociaż odrobinę czasu, więc powinno się mieć dla niej bodaj trochę sympatii. Doprawdy, panna Lyndon doskonale się do tego nadawała.

W duchu dodał jeszcze, że prędzej czy później będzie także musiał postarać się o dziedzica. Lepiej więc znaleźć kobietę, która ma dobrze w głowie. Cóż to za radość mieć głupie dzieci? Przyjrzał się Ellie jeszcze raz, obserwowała go podejrzliwie. Tak, z pewnością była bystra.

Miała też w sobie coś piekielnie pociągającego. Charlesa ogarnęło wrażenie, że staranie się o dziedzica wcale nie musi być takie nieprzyjemne. Przytrzymując się jej łokcia, ukłonił się nisko,

– Co pani na to, panno Lyndon? Wchodzimy w to?

– Czy wchodzimy? – Ellie wypluła te słowa. Doprawdy, trudno to nazwać wymarzonymi oświadczynami.

– Hm… Chyba wyraziłem się niezręcznie, ale prawdą jest, panno Lyndon, że jeśli ktoś już musi się ożenić, to dobrze by było, żeby przynajmniej lubił przyszłą żonę. Wie pani, będziemy musieli spędzać ze sobą trochę czasu,

Ellie przyglądała mu się z niedowierzaniem. Jak bardzo był pijany? Kilkakrotnie odchrząknęła, nie mogąc znaleźć właściwych słów. W końcu wyrzuciła z siebie:

– Próbuje mi pan powiedzieć, że mnie pan lubi?

Uśmiechnął się uwodzicielsko.

– O, tak, i to bardzo.

– Będę musiała to rozważyć.

Charles przechylił głowę.

– Nie chciałbym poślubić osoby, która podjęłaby decyzję bez zastanowienia.

– Prawdopodobnie będzie mi na to potrzebnych kilka dni.

– Mam nadzieję, że nie za wiele. Zostało mi ich tylko piętnaście. Potem mój okropny kuzyn Phillip położy łapę na moich pieniądzach.

– Muszę pana ostrzec, że najpewniej dam odmowną odpowiedź.

Charles nic na to nie powiedział.

Ellie miała nieprzyjemne wrażenie, że już się zastanawia, do kogo się zwróci, jeśli ona odrzuci jego propozycję. Po chwili Charles spytał:

– Czy odprowadzić panią do domu?

– Nie, to nie będzie konieczne. To zaledwie kilka minut piechotą. A pan da sobie radę sam?

Kiwnął głową.

– Do widzenia, panno Lyndon.

Dygnęła leciutko.

– Do widzenia, lordzie Billington, – Z tymi słowami odwróciła się i odeszła. Dopiero gdy znalazła się poza zasięgiem jego wzroku, oparła się o ścianę najbliższego budynku i jęknęła: – Ach, mój Boże!

Wielebny Lyndon nie życzył sobie, aby jego córki wzywały imienia Pańskiego nadaremno, lecz Ellie wciąż była rak bardzo zaskoczona oświadczynami lorda Billington, że jeszcze wchodząc w progi rodzinnego domku, nie przestawała powtarzać „Ach, mój Boże!"

– Nie wypada, aby panienka używała takiego języka, nawet jeśli nie jest już pierwszej młodości – rozległ się niespodziewanie kobiecy głos.

Ellie jęknęła. Jedyną osobą ostrzej strzegącą norm moralnych niż jej ojciec była jego narzeczona, niedawno owdowiała Sally Foxglove. Ellie na jej widok uśmiechnęła się wymuszenie usiłując jak najprędzej przemknąć do swojego pokoju.

– Dzień dobry, pani Foxglove.

– Twój ojciec będzie bardzo niezadowolony, kiedy się o tym dowie,

Ellie jęknęła jeszcze raz. Czuła się złapana w pułapkę. Obróciła się.

– O czym, pani Foxglove?

– O lekceważeniu, z jakim odnosisz się do imienia naszego Pana. – Pani Foxglove wstała i ułożyła pulchne ręce na piersi.

Ellie już miała przypomnieć tej kobiecie, że nie jest jej matką i nie ma nad nią żadnej władzy, ale ugryzła się w język. Powtórne małżeństwo ojca i tak zapowiadało ciężkie życie, nie trzeba więc czynić go nieznośnym poprzez świadome sprzeciwianie się pani Foxglove. Ellie nabrała powietrza i przyłożywszy rękę do serca, powiedziała z udawaną niewinnością:

– Pani się wydawało, że coś takiego powiedziałam?

– Co wobec tego mówiłaś?

– „Być może". Mam nadzieję, że nie zrozumiała mnie pani źle,

Pani Foxglove wpatrywała się w nią z niedowierzaniem.

– Uznałam, że chyba źle oceniłam pewien hm… problem -ciągnęła Ellie. – Wciąż trudno mi uwierzyć, że tak się pomyliłam. Dlatego powtarzałam „być może", ponieważ przyszła mi do głowy pewna myśl, a gdyby mi nie przyszła, to pomyliłabym się jeszcze bardziej.

Narzeczona ojca wyglądała teraz na tak zdezorientowaną, że Ellie miała ochotę skakać z radości.

– Cóż, wszystko jedno – oderwała się wreszcie pani Foxglove. – Tego rodzaju zachowanie tak czy owak nie pomoże ci złapać męża.

– W jaki sposób przeszłyśmy na ten temat? – mruknęła Ellie pod nosem, stwierdzając w duchu, że tego dnia kwestia małżeństwa pojawia się stanowczo zbyt często.

– Masz już dwadzieścia trzy lata – ciągnęła nieubłaganie pani Foxglove. – I jesteś bez wątpienia starą panną. Lecz może mimo wszystko udałoby nam się znaleźć mężczyznę, który zgodziłby się pojąć cię za żonę.

Ellie zignorowała jej słowa.

– Czy ojciec jest w domu?

– Wybrał się, żeby wypełnić duszpasterskie obowiązki, i prosił mnie, bym została tutaj w tym czasie i pełniła honory domu, na wypadek gdyby któryś z parafian zechciał go odwiedzić.

– Zostawił panią samą?

– Już za dwa miesiące będę jego żoną – przypomniała z dumą pani Foxglove i wygładziła śliwkową spódnicę. – Cieszę się uznaniem wśród ludzi.

Ellie burknęła coś pod nosem. Obawiała się, że gdyby to burczenie uformowało się w słowa, byłyby one jeszcze gorsze aniżeli wzywanie Boga nadaremno. Odetchnęła głębiej kilka razy i uśmiechnęła się.

– Mam nadzieję, że mi pani wybaczy, pani Foxglove, lecz czuję się już bardzo zmęczona i chciałabym iść do swego pokoju.

Tłusta ręka opadła jej na ramię.

– Nie tak prędko, Eleanor!

Ellie obróciła się. Czyżby pani Foxglove próbowała jej grozić?

– Słucham?

– Mamy do omówienia kilka spraw. Doszłam do wniosku, że dzisiejszy wieczór to odpowiednia pora na rozmowę pod nieobecność twojego ojca,

– A cóż takiego możemy mieć do omówienia, co nie nadaje się dla uszu papy?

– Dotyczy to twojej pozycji w moim gospodarstwie domowym.

Ellie aż otworzyła usta- Mojej pozycji w pani gospodarstwie?

– Kiedy poślubię wielebnego pastora, tutaj będzie mój dom i będę nim zarządzać tak, jak uznam za stosowne.

Ellie poczuła, że robi jej się niedobrze.

– Nie myśl sobie, że będziesz wykorzystywać moją szczodrość – ciągnęła pani Foxglove.

Ellie nawet nie drgnęła w obawie, że jeszcze rzuci się z pięściami na przyszłą macochę.

– Jeśli nie wyjdziesz za mąż i nie opuścisz tego domu, będziesz musiała zarabiać na swoje utrzymanie – oświadczyła pani Foxglove.

– Pani insynuuje, że mam zarabiać na utrzymanie inaczej niż do tej pory? – Ellie pomyślała o wszystkich posługach, które wypełniała dla ojca i dla parafii. Przyrządzała pastorowi trzy posiłki dziennie, nosiła jedzenie ubogim, polerowała nawet ławki kościelne. Nikt nie mógł jej zarzucić, że nie zarabia na utrzymanie. Pani Foxglove najwyraźniej jednak nie podzielała jej opinii w tej kwestii, gdyż przewróciła oczami i oświadczyła:

– Korzystasz z dobroci ojca. Jest dla ciebie zdecydowanie zbyt pobłażliwy.

Ellie wytrzeszczyła oczy. Wielebnego Lyndona z całą pewnością nie można było nazwać pobłażliwym. Przecież raz zdarzyło mu się nawet związać jej starszą siostrę, by powstrzymać ją przed poślubieniem człowieka, którego pokochała. Ellie kilkakrotnie chrząknęła, starając się zapanować nad gniewem.

– Czego dokładnie pani ode mnie oczekuje, pani Foxglove?

– Przeprowadziłam inspekcję w domu i przygotowałam listę zadań. – Z tymi słowami wręczyła Ellie kartkę papieru.

Ellie przeczytała i wprost zatkało ją ze złości.

– Pani chce, żebym czyściła komin?

– To rozrzutność wydawać pieniądze na kominiarza, skoro ty możesz to zrobić.

– Nie uważa pani, że się nie zmieszczę w kominie?

– To następna sprawa. Za dużo jesz.

– Co? – krzyknęła Ellie.

– Jedzenie jest bardzo drogie,

– Połowa parafian opłaca dziesięcinę w naturze – stwierdziła Ellie, drżąc z gniewu. – Może nam brakować różnych rzeczy, ale nigdy jedzenia.

– Jeśli nie podobają ci się moje zasady – oświadczyła pani Foxglove – zawsze możesz wyjść za mąż i wynieść się z domu.

Ellie domyślała się, dlaczego pani Foxglove tak bardzo zależy na tym, by się jej pozbyć. Najprawdopodobniej była jedną z tych kobiet, które w gospodarstwie muszą mieć władzę absolutną, Ellie zaś już od lat zajmowała się sprawami ojca i bardzo by jej w tym przeszkadzała.

Ellie zadała sobie pytanie, co też ta stara wiedźma powiedziałaby, gdyby jej oznajmiła, że właśnie tego popołudnia otrzymała propozycję małżeństwa. W dodatku nie od byle kogo, tylko od samego hrabiego. Już wzięła się pod boki, żeby rzucić narzeczonej ojca w twarz tę wiadomość, z którą, jak jej się wydawało, wstrzymuje się już od bardzo długiego czasu, kiedy pani Foxglove wyciągnęła kolejny kawałek papieru.

– Co to takiego? – warknęła Ellie.

– Pozwoliłam sobie przygotować listę odpowiednich dla ciebie kandydatów na męża z sąsiedztwa.

Ellie prychnęła. Musiała to zobaczyć. Rozłożyła kartkę i nie podnosząc znad niej oczu, powiedziała:

– Richard Parrish jest zaręczony.

– Moje źródła twierdzą, że nie.

Pani Foxglove była największą plotkarką w całym Bellfield, Ellie więc nie mogła jej nie wierzyć. Zresztą to bez różnicy, czy Richard Parrish jest zaręczony czy nie. I tak był opasły i miał cuchnący oddech. Przeczytała kolejne nazwisko i niemal się zakrztusiła.

– George Millerton ma już ponad sześćdziesiąt lat!

Pani Foxglove pogardliwie pociągnęła nosem.

– Twoja pozycja nie pozwala ci na żadną wybredność, zwłaszcza gdy sprawa dotyczy tak trywialnych kwestii.

Kolejne trzy nazwiska na liście również należały do starszych mężczyzn, z których jeden zasłynął jako człowiek okrutny. Krążyły plotki mówiące o tym, że Anthony Ponsoby bijał pierwszą żonę. Niemożliwe, aby Ellie zgodziła się na małżeństwo z człowiekiem, który uważał, że w komunikacji między małżonkami najbardziej przydaje się kij.

– Dobry Boże! – zawołała, kiedy jej wzrok przesunął się na przedostatnie nazwisko na liście. – Robert Beechcombe z całą pewnością nie skończył jeszcze piętnastu lat! Co pani sobie wyobraża?

Pani Foxglove już miała coś odpowiedzieć, lecz Ellie jej przerwała.

– Billy Watson! – zawołała. – Przecież on ma źle w głowie! Wszyscy o tym wiedzą. Jak pani śmie próbować wydać mnie za kogoś takiego jak on!

– Powiedziałam już, że kobieta w twojej sytuacji nie może…

– Proszę nie kończyć – przerwała jej Ellie, cała aż trzęsąc się z gniewu. – Proszę nie mówić już ani słowa!

Pani Foxglove uśmiechnęła się sztucznie.

– Nie wolno ci się tak do mnie odzywać w moim domu!

– To jeszcze nie jest twój dom, stara wiedźmo! – odparowała Ellie.

Pani Foxglove aż się cofnęła.

– Nigdy nie posunęłam się do przemocy – Ellie aż parskała ze złości. – Ale cóż, każde nowe doświadczenie może się w życiu przydać – mówiąc to, złapała panią Foxglove za kołnierzyk i wypchnęła ją za drzwi.

– Pożałujesz tego, co zrobiłaś! – wrzasnęła narzeczona ojca już z podwórza,

– Nigdy nie będę tego żałowała – odparowała Ellie, – Nigdy! Zatrzasnęła drzwi i padła na kanapę. Teraz nie miała już żadnych wątpliwości: będzie musiała znaleźć jakiś sposób, żeby uciec z domu ojca. Na moment przed oczami stanęła jej twarz hrabiego Billington, ale Ellie prędko ją odsunęła. Nie znalazła się jeszcze w aż tak rozpaczliwej sytuacji, by poślubić człowieka, którego prawie nie znała, z całą pewnością musi się znaleźć jakiś inny sposób.

Zanim nadszedł następny poranek, Ellie już przygotowała plan. Nie była aż tak bezradna, jak chciała wierzyć pani Foxglove. Miała przecież trochę odłożonych pieniędzy. Nie była to wprawdzie suma ogromna, lecz wystarczająca na utrzymanie oszczędnej z natury kobiecie o skromnych wymaganiach.

Ellie przed kilkoma laty złożyła pieniądze w banku, lecz nie zadowoliły jej marne odsetki, zaczęła więc czytać „London Times", zwracając szczególną uwagę na artykuły związane ze światem interesów i handlu. Kiedy poczuła, że zyskała już odpowiednią wiedzę na temat giełdy, zwróciła się do prawnika z prośbą, by odpowiednio ulokował jej fundusze. Oczywiście musiała to zrobić na nazwisko ojca, żaden prawnik bowiem nie zgodziłby się na inwestowanie w imieniu młodej kobiety, a już zwłaszcza działającej bez wiedzy mężczyzny z rodziny. Wybrała się więc do miasta oddalonego od jej rodzinnej wioski, odszukała pewnego pana Tibbetta, prawnika, który nie słyszał nigdy o wielebnym Lyndonie, i oznajmiła mu, że jej ojciec jest odludkiem, wręcz pustelnikiem. Pan Tibbett współpracował z brokerem w Londynie i złotych jajeczek Ellie stale przybywało.

Teraz przyszedł czas, by wyjąć te fundusze. Innego wyboru nie miała, bo życie z panią Foxglove w roli macochy byłoby nieznośne. Za te pieniądze Ellie zdoła się utrzymać do czasu powrotu jej siostry Victorii z przedłużonych wakacji na kontynencie. Victoria poślubiła zamożnego hrabiego, Ellie nie miała więc wątpliwości, że będą w stanie pomóc jej znaleźć swoje miejsce na świecie, może polecą ją jako guwernantkę albo damę do towarzystwa.

Powozem pocztowym wybrała się do Faversham, tam natychmiast skierowała się do kancelarii Tibbett & Hurley i postanowiła czekać na spotkanie z panem Tibbettem. Po dziesięciu minutach sekretarz prawnika wprowadził ją do jego gabinetu.

Pan Tibbett, dostojny człowiek z wielkimi wąsami, podniósł się na jej widok.

– Witam, panno Lyndon – powiedział. – Czy przybywa pani z kolejnymi instrukcjami od ojca? Muszę przyznać, że to prawdziwa przyjemność prowadzić interesy z człowiekiem, który tak bardzo interesuje się swoimi inwestycjami.

Ellie uśmiechnęła się wymuszenie, w głębi ducha niepomiernie się złoszcząc na to, że wszelka chwała za jej świetną orientację w interesach przypada ojcu, lecz w inny sposób nie dało się tego załatwić.

– Sprawa wygląda nieco inaczej, panie Tibbett. Przybyłam, aby wycofać część swoich funduszy, a mówiąc ściśle, połowę.

Ellie nie była pewna, ile może kosztować wynajęcie niewielkiego domku w szanowanej dzielnicy Londynu, ale zdołała zgromadzić blisko trzysta funtów i uważała, że sto pięćdziesiąt powinno wystarczyć.

– Oczywiście – zgodził się pan Tibbett. – Wystarczy, że pani ojciec przybędzie do mnie osobiście, wtedy natychmiast wyjmiemy pieniądze.

Ellie nie posiadała się ze zdumienia.

– Słucham?

– My, w kancelarii w Tibbett & Hurley, szczycimy się wielką skrupulatnością w interesach. Nie mógłbym przekazać tych pieniędzy w ręce żadnej innej osoby. Oddam je tylko pani ojcu.

– Ależ przecież ja od lat omawiam z panem wszystkie inwestycje! – zaprotestowała Ellie. – Na rachunku widnieje moje nazwisko jako współdepozytariusza!

– Właśnie, współ. Pierwszym udziałowcem jest pani ojciec.

Ellie z trudem przełknęła ślinę.

– Mój ojciec jest odludkiem i pan dobrze o tym wie. Nie wychodzi z domu. Jak więc mam go tu sprowadzić? Pan Tibbett wzruszył ramionami.

– Z radością sam go odwiedzę.

– O, nie, to niemożliwe! – odparła Ellie, świadoma, że głos powoli przechodzi jej w pisk. – Obcy ludzie niepomiernie go denerwują. Tu chodzi o jego serce, pan chyba to rozumie. Doprawdy, nie mogę ryzykować takiego zagrożenia!

– Wobec tego będą mi potrzebne pisemne instrukcje z jego podpisem.

Ellie westchnęła z ulgą. Podpis ojca potrafiła podrobić nawet we śnie.

– Oczywiście musi być poświadczony przez innego szanowanego obywatela. – Oczy pana Tibbetta zwęziły się podejrzliwie. – Pani na świadka się nie nadaje.

– Bardzo dobrze, znajdę więc…

– Znam sędziego z Bellfield, może pani uzyskać jego podpis jako świadka.

Ellie poczuła, że serce ścisnęło się jej w piersi. Ona również znała sędziego i wiedziała, że nie ma nadziei na zdobycie jego podpisu na tym jakże istotnym dla niej kawałku papieru, jeśli nie będzie on świadkiem tego, iż to naprawdę ojciec Ellie napisał instrukcję.

– A więc dobrze, panie Tibbett – powiedziała, z trudem dobywając słów. – Ja… zobaczę, co się da zrobić.

Czym prędzej opuściła biuro, przyciskając do twarzy chusteczkę, aby ukryć zdradzieckie łzy. Czuła się jak zwierzę zapędzone w pułapkę. Nie było sposobu na wydobycie od pana Tibbetta należących do niej pieniędzy, a powrotu Victorii z kontynentu spodziewano się dopiero za kilka miesięcy. Ellie przypuszczała, że mogłaby błagać o litość teścia siostry, markiza Castleford, lecz nie była pewna, czy on byłby jej bardziej przyjazny niż pani Foxglove. Markiz niezbyt polubił Victorię, Ellie więc mogła sobie wyobrazić, jakie uczucia żywiłby dla niej, siostry swej synowej.

Wędrowała bez celu przez Faversham, usiłując zebrać myśli. Zawsze uważała się za pragmatyczkę, mogącą ufać własnej bystrości i ciętemu językowi. Nigdy nawet jej się nie śniło, że pewnego dnia może znaleźć się w sytuacji, w której nie zdoła kogoś przegadać.

Tymczasem utknęła w Faversham, odległym o dwadzieścia mil od domu, do którego nie chciała wracać. Nie miała wyjścia, chyba że…

Pokręciła głową. Nie, nie będzie się nawet zastanawiać nad przyjęciem propozycji hrabiego Billington.

Przed oczami znów stanęła jej twarz Sally Foxglove, rozprawiającej o czyszczeniu kominów i starych pannach, które za wszystko powinny być wdzięczne. W porównaniu z nią oblicze hrabiego zaczęło wydawać się coraz przyjemniejsze.

Wprawdzie hrabia nigdy nie wyglądał odrażająco w dosłownym znaczeniu tego słowa, był raczej wprost nieprzyzwoicie przystojny, a Ellie potrafiła to przyznać. Zaliczyła mu to jednak na minus, gdyż z całą pewnością był przez to zarozumiały. Prawdopodobnie miał mnóstwo kochanek, bo bez wątpienia bez trudu potrafił przyciągnąć uwagę kobiet, i tych bardziej przyzwoitych, i tych mniej.

– Ha! – powiedziała na głos i zaraz rozejrzała się dokoła, chcąc się upewnić, że nikt jej nie usłyszał. Ten okropny człowiek na pewno musi kijem oganiać się od kobiet. O, nie, ona na pewno nie chce mieć męża, który zmaga się z tego rodzaju kłopotami.

Ale przecież nie była wcale zakochana w tym człowieku. Może zdołałaby jakoś przyzwyczaić się do roli żony niewiernego małżonka. To wprawdzie wbrew wszelkim wyznawanym przez nią zasadom, lecz alternatywa życia z Sally Foxglove pod jednym dachem wydawała jej się bardziej upiorna.

Pogrążona w rozmyślaniach rytmicznie stukała stopą w ziemię. Wycombe Abbey leżało wcale nie tak daleko stąd, o ile dobrze sobie przypominała, było położone na północnym wybrzeżu Kent, w odległości mili lub dwóch. Bez kłopotu zdołałaby tam dojść piechotą. Nie zamierzała wprawdzie przyjąć propozycji hrabiego na ślepo, lecz stwierdziła, że mogą przynajmniej na ten temat porozmawiać. Może zdołają osiągnąć jakąś zgodę?

Podjąwszy decyzję, Ellie zadarła głowę i ruszyła na północ. Starała się zająć myśli odgadywaniem, ile kroków zajmie jej dotarcie do kolejnego punktu, który sobie upatrzyła. Pięćdziesiąt do tego wielkiego drzewa. Siedemdziesiąt dwa do opuszczonej chaty. Czterdzieści do…

Do diaska! Czy to deszcz? Ellie starła kropelkę z nosa i popatrzyła w górę, Zbierały się chmury i gdyby nie była tak trzeźwo myślącą osobą, gotowa byłaby przysiąc, że gromadzą się nad jej głową.

Wydala z siebie odgłos, który trudno byłoby nazwać inaczej niż warknięciem, i przyspieszyła kroku. Starała się nie zakląć, kiedy kolejna kropla spadła jej na policzek. Następna zmoczyła jej ramię, a następna i następna…

Ellie pogroziła niebu pięścią.

– Ktoś tam w górze jest na mnie wściekły! – krzyknęła. -A ja chciałabym wiedzieć, dlaczego!

Tymczasem niebiosa się otworzyły i w ciągu paru sekund Ellie przemokła do suchej nitki.

– Przypominaj mi, żebym nigdy więcej nie podawała w wątpliwość Twoich zamiarów – mruknęła ze złością, zupełnie nie jak bogobojna panienka, na jaką wychowywał ją ojciec. – Najwyraźniej nie życzysz sobie, by Cię brano na spytki.

Niebo przeszyła błyskawica, zaraz potem huknął grom. Ellie podskoczyła prawie stopę w górę. Co takiego mąż jej siostry powiedział przed laty? Że im szybciej grzmot następuje po błyskawicy, tym bliżej jest ta błyskawica? Robert zawsze miał skłonności do nauk ścisłych i Ellie czuła się zmuszona, by mu wierzyć w tej kwestii.

Puściła się biegiem. Gdy jednak płuca groziły, że za chwilę pękną, zwolniła do truchtu, po minucie lub dwóch zaczęła po prostu iść. Przecież i tak już bardziej zmoknąć nie mogła.

Znów huknął grzmot, Ellie wzdrygnęła się i potknęła o korzeń, lądując w błocie.

– Do diabła! – warknęła chyba po raz pierwszy w życiu. W każdym razie nawet jeśli wpadła w nałóg przeklinania, to były to dopiero początki.

Podniosła się z ziemi i popatrzyła w niebo. Deszcz zalał jej twarz, czepek przekrzywił się na oczy, zasłaniając widok. Ściągnęła go, popatrzyła w niebo i krzyknęła:

– Wcale mnie to nie bawi! Kolejna błyskawica.

– Wszyscy są przeciwko mnie! – mruknęła, czując pewien absurd tej sytuacji. – Wszyscy! – Miała na myśli ojca, Sally Foxglove, pana Tibbetta, Tego, który miał władzę nad pogodą… I znów grzmot!

Ellie zacisnęła zęby i ruszyła naprzód. W końcu na horyzoncie ukazał się olbrzymi stary budynek z kamienia. Nigdy wcześniej nie widziała Wycombe Abbey w rzeczywistości, oglądała jednak w sklepiku w Bellfield rysunek piórkiem przedstawiający tę zacną budowlę. Poczuła ulgę. Zdecydowanym krokiem ruszyła do frontowych drzwi i zapukała.

Otworzył służący w liberii i obrzucił ją nieprzychylnym spojrzeniem.

– Przyszłam zobaczyć się z lordem – oznajmiła Ellie, szczękając zębami.

– Rozmowy z kandydatami na służbę prowadzi gospodyni -odparł kamerdyner. – Proszę iść od kuchni.

Już zaczął zamykać drzwi, Ellie jednak zdążyła wsunąć w nie stopę.

– Nie! – wrzasnęła, przeczuwając, że jeśli pozwoli, by zatrzaśnięto jej te drzwi przed nosem, będzie już na zawsze skazana na życie starej panny i czyszczenie kominów.

– Proszę zabrać nogę, moja pani!

– Nigdy w życiu! – krzyknęła Ellie, wciskając do środka łokieć i bark. – Chcę się widzieć z hrabią i…

– Hrabia nie spoufala się z takimi jak ty!

– Jak ja? Doprawdy, to już nieznośne! – Była przemoczona i zmarznięta, nie mogła wycofać pieniędzy będących jej własnością, a teraz jeszcze ten nadęty lokaj insynuuje, że jest ladacznicą!

– Proszę mnie natychmiast wpuścić do środka, przecież pada deszcz!

– Widzę.

– Ty draniu! – syknęła. – Kiedy zobaczę hrabiego…

– Doprawdy, Rosejack, co to za zamieszanie?

Ellie niemal stopniała z ulgi, słysząc głos lorda Billington, a raczej stopniałaby z ulgi, gdyby nie świadomość, że najdrobniejszy gest świadczący o jej miękkości sprawiłby natychmiast, że kamerdyner zatrzasnąłby jej drzwi przed nosem.

– W progu stoi jakieś stworzenie – odpowiedział Rosejack. -I za nic nie chce odejść.

– Jestem kobietą, nie stworzeniem, ty idioto! – Pięścią, którą udało jej się wcisnąć do wnętrza domu, Ellie stuknęła kamerdynera w głowę.

– Na miłość boską! – westchnął Charles. – Otwórz te drzwi i wpuść ją do środka.

Rosejack usłuchał i Ellie wręcz wpadła do hallu, czując się jeszcze bardziej jak przemoczony szczur wśród tak pięknego otoczenia. Podłogi zaścielały wspaniałe dywany, na ścianie wisiał obraz autorstwa, gotowa była przysiąc, że Rembrandta, a wazon, który przewróciła przy upadku, cóż, miała nieprzyjemne przeczucie, że przywieziono go wprost z Chin.

Podniosła głowę, rozpaczliwie starając się odgarnąć z twarzy mokre kosmyki włosów, Charles prezentował się wyjątkowo przystojnie, przy tym sprawiał wrażenie rozbawionego i wyjątkowo trzeźwego.

– Milordzie – jęknęła, z trudem dobywając głosu. Zabrzmiał obco i chropowato, zachrypła od swoich kłótni z Bogiem i kamerdynerem.

Charles przypatrywał jej się z uwagą, kilkakrotnie mrugnął.

– Bardzo przepraszam, madame, ale czy myśmy się już kiedyś spotkali?

3

Ellie nigdy nie była wielką awanturnicą, chociaż czasami zdarzało jej się, jak podkreślał jej ojciec, za bardzo rozpuścić język. Ogólnie jednak była rozsądną i trzeźwo myślącą młodą damą, nie poddającą się wybuchom i napadom złego humoru.

Nie świadczyło jednak o tym jej zachowanie w Wycombe Abbey.

– Co takiego? – krzyknęła, podrywając się do góry. – Jak pan śmie! – dodała, skacząc w stronę Billingtona, który usiłował się cofnąć, ale poruszał się dość niesprawnie, gdyż przeszkadzała mu w tym skręcona noga i łaska. – Ty draniu! – wrzasnęła w końcu, popychając go tak, że znalazł się na podłodze, a ona razem z nim.

Charles jęknął.

– Skoro zostałem powalony na ziemię, to oznacza, że pani musi być panną Lyndon.

– Oczywiście, że jestem panna Lyndon! – zawołała Ellie. -A kim, u diabła, miałabym być?

– Chciałbym zauważyć, że wygląda pani na zupełnie niepodobną do siebie.

To stwierdzenie zmusiło Ellie do chwili zastanowienia. Owszem, miała świadomość, że przypomina raczej przemoczonego szczura, że jej ubranie jest wysmarowane błotem, no a czepek… Rozejrzała się dokoła. Gdzie, u diabła, podział się jej czepek?

– Coś pani zginęło? – spytał Charles.

– Owszem, nakrycie głowy – odparła Ellie, czując się nagle niewymownie głupio.

Uśmiechnął się.

– Wolę panią z odkrytą głową. Zastanawiałem się, jaki kolor mają pani włosy.

– Są rude – odparła, dochodząc do wniosku, że przez to pogrąża się już ostatecznie. Nienawidziła swoich włosów, zawsze tak było.

Charles kaszlnął, żeby zamaskować kolejny uśmiech. Widział, że Ellie szaleje z gniewu, że zaraz przestanie nad sobą panować, i nie pamiętał, kiedy ostatnio tak świetnie się bawił. Chociaż właściwie to wcale nie takie trudne, ubawił się setnie nie dalej niż wczoraj, kiedy to zleciał z drzewa i spadł prosto na nią.

Ellie odgarnęła mokry, lepki kosmyk włosów z twarzy, a przy ruchu ręki przemoczona suknia jeszcze mocniej przylgnęła jej do ciała. Charles poczuł, że robi mu się gorąco.

O tak, pomyślał. Będzie z niej naprawdę świetna żona.

– Milordzie – wtrącił się kamerdyner, pochylając się nad Charlesem, żeby pomóc mu wstać. - Czy znamy te osobę?

– Obawiam się, że tak – odparł Charles, zarabiając lodowate spojrzenie od Ellie. – Wygląda na to, że panna Lyndon ma za sobą wyczerpujący dzień. Chyba zaproponujemy jej herbatę. I… – Obrzucił Ellie wzrokiem. – Ręcznik.

– Rzeczywiście byłoby bardzo miło – powiedziała Ellie sztywno. – Dziękuję.

Charles obserwował, jak wstawała.

– Wierzę, że rozważyła pani moje oświadczyny.

Rosejack znieruchomiał, a potem gwałtownie się odwrócił;

– Oświadczyny? – spytał krztusząc się. Charles się uśmiechnął.

– Tak, Rosejack. Mam nadzieję, że panna Lyndon zrobi mi ten zaszczyt i zostanie moją żoną.

Rosejack pobladł jak ściana. Ellie zganiła go wzrokiem.

– Złapała mnie burza – oświadczyła, w głębi ducha uważając, że to powinno być oczywiste dla każdego. – Zwykle prezentuję się lepiej.

– Tak, złapała ją burza, a ja mogę zaświadczyć, że ona w istocie prezentuje się znacznie lepiej. Zapewniam cię, że będzie doskonałą hrabiną.

– Jeszcze nie przyjęłam oświadczyn – mruknęła Ellie. Rosejack wyglądał na osobę, która zaraz może zemdleć.

– Och, ale przyjmie je pani – stwierdził Charles z pewnym siebie uśmieszkiem.

– Skąd pan może…

– A po cóż innego by pani tu przychodziła? – przerwał jej, a potem zwrócił się do kamerdynera: – Rosejack, poprosimy o herbatę, i nie zapomnij o ręczniku! A nawet dwóch!

Popatrzył na parkiet, na którym stały pokaźne kałuże wody, spływającej z sukni Ellie, a potem znów przeniósł spojrzenie na Rosejacka.

– Sądzę, że lepiej by było, gdybyś przyniósł od razu cały stos!

– Ja jeszcze nie przyjęłam pańskiej propozycji! – zawołała Ellie. – Po prosta chciałam o niej z panem porozmawiać.

– Oczywiście, moja droga – mruknął Charles. – Czy zechce pani przejść ze mną do bawialni? Służyłbym pani ramieniem, obawiam się jednak, że niewielkim byłbym wsparciem. – Poruszył laską.

Eliie westchnęła z gniewem i przeszła za nim do przyległego pokoju. Urządzony był w kolorach kremowym i błękitnym, nie śmiała więc na niczym usiąść.

– Wydaje mi się, że ręczniki nie wystarczą, milordzie -stwierdziła. Nie chciała nawet stanąć na dywan, bo ze spódnicy wciąż skapywała brudna woda.

Charles przyjrzał jej się uważnie.

– Obawiam się, że ma pani rację. Czy chciałaby się pani przebrać? Moja siostra wyszła za mąż i mieszka teraz w Surrey, ale zostawiła tu kilka sukien. Wydaje mi się, że jest mniej więcej pani wzrostu.

Ellie nie bardzo podobał się pomysł korzystania z cudzych ubrań bez zgody właścicielki, do wyboru jednak miała groźbę zapalenia płuc. Spojrzała na własne dłonie drżące z zimna i wilgoci, i w końcu skinęła głową.

Charles pociągnął za dzwonek i już za chwilę do bawialni weszła służąca. Kazał jej zaprowadzić Ellie do pokoju siostry. Ellie, nie mogąc oprzeć się wrażeniu, że oto przestaje mieć kontrolę nad własnym losem, podążyła za pokojówką.

Charles tymczasem, rozsiadłszy się na wygodnej sofie, wydał z siebie przeciągłe westchnienie ulgi, a potem w dachu podziękował, sam nawet nie wiedział komu, za spotkanie z tą dziewczyną. Zaczął się już obawiać, że będzie musiał jechać do Londynu i poślubić którąś z tych okropnych debiutantek, stale podsuwanych mu pod nos przez rodzinę.

Pogwizdując, czekał na herbatę i na pannę Lyndon. Dlaczego tu przyszła? Owszem, był wczoraj nieco podchmielony, gdy się jej oświadczał, lecz nie na tyle pijany, by nie zauważyć jej reakcji.

Właściwie był pewien, że mu odmówi, nie miał co do tego wątpliwości.

Ta dziewczyna była bardzo rozsądna, stało się to dla niego oczywiste nawet podczas tak krótkiego spotkania. Co mogło sprawić, że postanowiła oddać rękę człowiekowi, którego ledwie znała?

O, z całą pewnością powody tego były bardzo zwyczajne. Charles miał przecież tytuł i pieniądze, a ona, poślubiwszy go, również będzie z tego korzystała. Nie przypuszczał jednak, by właśnie o to chodziło, Zauważył w jej oczach błysk rozpaczy, kiedy…

Zmarszczył czoło, a potem roześmiał się i wstał, żeby wyjrzeć przez okno.

Tak, panna Lyndon zaatakowała go w holu, doprawdy inaczej nie dało się tego nazwać'.

Kilka minut później pojawiła się herbata, Charles kazał służącej pozostawić ją na razie w dzbanku, żeby lepiej naciągnęła. Lubił mocną herbatę.

Kilka minut później do drzwi rozległo się nieśmiałe pukanie. Odwrócił się, zdziwiony tym odgłosem, gdyż pokojówka zostawiła drzwi otwarte.

W drzwiach stała Ellie, z uniesioną ręką, gotowa, by zapukać jeszcze raz.

– Sądziłam, że pan mnie nie usłyszał – powiedziała.

– Przecież drzwi zostały otwarte, nie było potrzeby pukać. Wzruszyła ramionami.

– Nie chciałam przeszkadzać.

Charles gestem zachęcił ją, by weszła do środka, i z przyjemnością obserwował, kiedy szła przez pokój. Suknia jego siostry była na nią odrobinę za długa, idąc musiała lekko unosić jasnozieloną spódnicę.

Zauważył wtedy, że jest bosa. To dziwne, że widok bosej stopy może przyprawić o takie drżenie…

Ellie przyłapała jego spojrzenie i natychmiast się zaczerwieniła.

– Pańska siostra ma bardzo małą nogę – wyjaśniała. – A moje buty przemokły na wylot.

Charles mrugnął, jakby wyrwany z zamyślenia, a potem lekko pokręcił głową i popatrzył jej w oczy.

– To bez znaczenia – powiedział i znów przeniósł spojrzenie na stopy Ellie.

Opuściła spódnicę, nie mogąc zrozumieć, co też takiego interesującego może być w jej bosych stopach.

– W miętowym bardzo pani do twarzy – stwierdził w końcu Charles, przekrzywiając głowę w drugą stronę. – Powinna pani częściej nosić ten kolor.

– Wszystkie moje suknie są ciemne i skromne – odparła Ellie, a w jej głosie zabrzmiały zarówno ironia, jak i żal.

– Szkoda. Będę musiał pani kupić nowe, kiedy już zostaniemy małżeństwem.

– Chwileczkę! – zaprotestowała Ellie. – Jeszcze nie przyjęłam pana oświadczyn. Przyszłam tutaj tylko po to, by… – urwała, uświadomiwszy sobie, że prawie krzyczy, i ciągnęła już bardziej miękkim tonem: – Chciałam po prostu o tym z panem porozmawiać.

Charles uśmiechnął się.

– A co pani chce wiedzieć?

Ellie odetchnęła głęboko, żałując, że nie potrafi podczas tej rozmowy wykazać się większym opanowaniem. Stwierdziła jednak, że i tak niewiele by jej to pomogło po tym niezwykle efektownym wejściu. Kamerdyner nigdy jej tego nie wybaczy.

Uniosła głowę i spytała:

– Czy mogę usiąść?

– Ach, oczywiście, jakież to nieuprzejme z mojej strony. -Gestem wskazał jej sofę. – Ma pani ochotę na herbatę?

– O, tak, napiję się z przyjemnością. – Ellie sięgnęła do tacy i zaczęła nalewać. Nie wiadomo dlaczego ta czynność, nalewanie herbaty temu człowiekowi w jego własnym domu, wydała jej się bardzo intymna. – Mleka?

– Poproszę. Ale bez cukru.

– Ja też piję herbatę z mlekiem i bez cukru – uśmiechnęła się Ellie.

Charles wypił łyk, obserwując ją ponad krawędzią filiżanki. Była wyraźnie zdenerwowana, ale nie mógł mieć o to do niej żalu. Sytuacja, w jakiej się znalazła, była zaiste niezwykła i wręcz podziwiał Ellie za takie opanowanie. Poczekał, aż opróżni filiżankę, i dopiero wtedy powiedział:

– Pani włosy wcale nie są rude.

Ellie zachłysnęła się herbatą.

– Jak też nazywają ten kolor? – zmarszczył brwi. Uniósł rękę i zaczął w powietrzu pocierać palcami o siebie, jak gdyby to miało skłonić jego umysł do działania. – Ach, już wiem! Truskawkowy blond. Chociaż mnie to określenie wydaje się raczej nieodpowiednie.

– Są rude – oświadczyła Ellie zimno.

– Nie, nie, naprawdę, są…

– Rude.

Charles rozciągnął usta w leniwym uśmiechu.

– Dobrze, rude, skoro pani tak nalega.

Ellie poczuła się dziwnie rozczarowana, że tak prędko ustąpił. Zawsze chciała, żeby jej włosy miały bardziej egzotyczny kolor niż rudy. Był to nieoczekiwany podarunek od jakiegoś dawno zapomnianego irlandzkiego przodka. Ich jedynym pozytywem było to, że stanowiły nieustające źródło irytacji jej ojca, który słynął z tego, że dostaje mdłości na najdrobniejsze napomknienie, że mógłby mieć w rodzinie katolika.

Ellie natomiast zawsze podobała się myśl, że gdzieś w jej drzewie genealogicznym ukrywa się katolik. Zawsze wykazywała skłonność do tego, co niezwyczajne, co potrafi choć trochę wzburzyć monotonię jej banalnego życia.

Popatrzyła na Billingtona, który elegancko rozciągnął się na krześle naprzeciwko niej. Ten człowiek, stwierdziła, zdecydowanie kwalifikuje się jako nadzwyczajny. Podobnie zresztą jak sytuacja, w którą ją wciągnął. Uśmiechnęła się leciutko, myśląc o tym, że powinna okazać się bardziej odporna. Charles był wyjątkowo przystojny, a jego czar, cóż, działał również na nią. Wiedziała jednak, że musi poprowadzić tę rozmowę jak kobieta rozsądna, którą przecież była. Odchrząknęła.

– Wydaje mi się, że rozmawialiśmy o… – zmarszczyła brwi. O czym oni, u diabła, rozmawiali?

– O pani włosach – podsunął usłużnie.

Ellie poczuła rumieniec występujący na policzki.

– Rzeczywiście, no cóż, hm…

Charlesowi zrobiło się jej żal.

– Przypuszczam, że nie chce mi pani powiedzieć, co panią zmusiło do rozważania mojej propozycji – oznajmił.

Natychmiast popatrzyła na niego uważnie.

– A dlaczego sądzi pan, że musiało być cos szczególnego?

– Bo ma pani w oczach wyraz rozpaczy.

Ellie nie mogła nawet udawać, że ta uwaga ją obraziła, wiedziała bowiem, że to prawda.

– W przyszłym miesiącu mój ojciec powtórnie się żeni - wyznała, nabrawszy głęboko powietrza. – A jego narzeczona to prawdziwa wiedźma.

– Aż tak zła? – uśmiechnął się.

Ellie miała wrażenie, że uznał, iż przesadza.

– Wcale nie żartuję. Wczoraj przedstawiła mi dwie listy. Na jednej byty wypisane obowiązki, które będę musiała wykonywać oprócz tego, czym już teraz się zajmuję.

– Czyżby chciała, żeby pani czyściła komin? – zażartował Charles.

– Właśnie tak! – wykrzyknęła Ellie, – I wcale nie żartowała. A poza tym miała śmiałość powiedzieć mi, że za dużo jem, kiedy zauważyłam, że się nie zmieszczę!

– Och, ja uważam, że ma pani właściwe rozmiary – mruknął. Ellie jednak go nie dosłyszała i chyba lepiej się stało. Nie powinien jej odstraszać, zwłaszcza teraz, kiedy czuł, że chwila, w której jej nazwisko ukaże się na tym błogosławionym akcie małżeństwa, jest już blisko.

– A jaka była ta druga lista?

– Kandydaci na męża – odparła z nieskrywanym obrzydzeniem.

– Czy i ja się na niej znalazłem?

– Ależ nie! Ona po prostu wyliczyła mężczyzn, których jej zdaniem miałabym szansę złapać. -Ojej!

Ellie zmarszczyła brwi.

– Nie ma o mnie zbyt wysokiego mniemania.

– Bardzo jestem ciekaw, kto się znalazł na tej liście.

– Kilku ponad sześćdziesięcioletnich panów, jeden piętnastolatek i jeden niespełna rozumu.

Charles nie mógł się już dłużej powstrzymywać i wybuchnął głośnym śmiechem.

– To wcale nie jest zabawne! – krzyknęła Ellie. – Nie wspomniałam jeszcze o tym, który bił pierwszą żonę.

Charlesa natychmiast opuściła wesołość.

– Z całą pewnością nie może pani wyjść za mąż za kogoś, kto będzie panią bił.

Ellie ze zdziwienia rozchyliła usta. Lord Billington mówił tak, jakby decydował o jej losie. To bardzo dziwne.

– Zapewniam pana, że do tego nie dojdzie. Jeśli w ogóle wyjdę za mąż, to poślubię człowieka, którego sama wybiorę, i obawiam się, że muszę powiedzieć, milordzie, że ze wszystkich możliwości, jakie mam, pan wydaje się najlepszy.

– Jestem zaszczycony – mruknął.

– Widzi pan, nie sądziłam, że będę zmuszona pana poślubić.

Charles zmarszczył czoło, myśląc, że w jej głosie nie powinno brzmieć aż tyle rezygnacji.

– Mam trochę pieniędzy – ciągnęła Ellie. – Wystarczająco, by się przez jakiś czas samodzielnie utrzymywać, przynajmniej do powrotu mojej siostry i jej męża z wakacji,

– Który ma nastąpić…

– Nie wcześniej niż za trzy miesiące – dokończyła Ellie. -A być może nawet nieco później. Ich dziecko ma pewne kłopoty z oddychaniem i doktor stwierdził, że cieplejszy klimat z pewnością bardzo mu posłuży.

– Mam nadzieję, że problem nie jest zbyt poważny.

– Ależ nie – zapewniła go Ellie. – To jedna z takich rzeczy, z których dzieci wyrastają. Lecz tak czy owak, ja jestem w sytuacji bez wyjścia.

– Nie bardzo rozumiem – stwierdził Charles.

– Mój prawnik nie chce mi oddać tych pieniędzy. – Ellie zrelacjonowała wcześniejsze wydarzenia tego dnia, omijając tylko swoją kłótnie z niebiosami. Przecież ten człowiek nie musi o niej wiedzieć wszystkiego! Lepiej nie wspominać o czymś, przez co mógłby ją uznać za odrobinę niespełna rozumu.

Charles podczas jej opowieści siedział w milczeniu, z zaplecionymi palcami.

– Czego pani ode mnie oczekuje? – spytał, gdy skończyła.

– Idealnie by było, gdyby mógł pan w moim imieniu wmaszerować do biura prawnika i zażądać zwrotu moich pieniędzy – odparła. – Mogłabym wtedy spokojnie zamieszkać w Londynie w oczekiwaniu na powrót siostry.

– I wcale nie wychodzić za mnie – rzeki z uśmiechem zrozumienia.

– Tak nie będzie, prawda?

Pokręcił głową.

– Być może mogłabym pana poślubić, gdyby wydobył pan moje pieniądze, a kiedy pański spadek byłby już bezpieczny, moglibyśmy anulować to małżeństwo.,. – starała się mówić z przekonaniem, ale powoli cichła, gdy patrzyła, jak Charles znów kręci głową.

– Z takiego scenariusza wynikają dwa problemy – powiedział.

– Dwa? – powtórzyła. Cóż, gdyby chodziło o jeden, może zdołałaby go jakoś oplatać słowami, ale dwa? Wątpliwe.

– Ojciec w testamencie wziął pod uwagę właśnie taką ewentualność, że mógłbym zawrzeć małżeństwo jedynie po to, by zdobyć spadek. Gdybym próbował anulować ślub, moje środki natychmiast zostałyby przekazane kuzynowi.

Ellie poczuła, że serce ściska jej się w piersi.

– Po drugie – ciągnął Charles – małżeństwo mogłoby zostać unieważnione tylko wtedy, gdyby nie zostało skonsumowane.

Ellie przełknęła ślinę.

– W tym nie dostrzegam żadnego problemu.

Charles pochylił się do przodu, w oczach płonął mu blask, którego Ellie nie umiała rozpoznać.

– Naprawdę? – spytał miękko.

Bardzo nie spodobało jej się to dziwne ściskanie w brzuchu, które nagie poczuła. Hrabia był zbyt przystojny.

– Jeśli się pobierzemy – wybuchnęła, gorąco pragnąc zmienić temat – będzie pan musiał wydobyć moje pieniądze. Może pan to zrobić? Inaczej za pana nie wyjdę.

– Będę w stanie zabezpieczyć panią całkiem przyzwoicie i bez tego – stwierdził Charles.

– Ale to są moje pieniądze, ciężko na nie zapracowałam. Nie chcę, żeby wpadły w ręce Tibbetta!

– Ach, tak, oczywiście! – mruknął Charles z taką miną, jakby z trudem powstrzymywał się od śmiechu.

– To kwestia zasad.

– A dla pani zasady liczą się najbardziej, prawda?

– Oczywiście – potwierdziła. -Jasne jest również, że od zasad nie przybywa jedzenia na stole. Gdyby tak było, z pewnością bym tu nie przyszła.

– A więc dobrze. Wydobędę dla pani te pieniądze. To nie powinno być aż takie trudne.

– Może dla pana – mruknęła Ellie niezbyt grzecznie. – Mnie nie udało się przekonać tego nadętego pyszałka, że mam choć trochę więcej rozumu niż owca.

Charles zachichotał.

– Proszę się nie obawiać, panno Lyndon, ja nie popełnię tego samego błędu,

– A te pieniądze pozostaną moje – nalegała Ellie. – Wiem, że kiedy się pobierzemy, wszystko, co posiadam, chociaż to, doprawdy, bardzo skromny dobytek, przejdzie na pana własność, ale chciałabym mieć odrębny rachunek na swoje nazwisko.

– Załatwione.

– I zadba pan o to, aby w banku wiedziano, iż w pełni mogę dysponować tymi funduszami.

– Skoro tak bardzo pani tego pragnie.

Ellie popatrzyła na niego podejrzliwie. Charles pochwycił jej spojrzenie i oświadczył:

– Będę miał więcej niż dość własnych pieniędzy pod warunkiem, że jak najprędzej się pobierzemy. Pani pieniądze mi niepotrzebne.

Ellie odetchnęła z ulgą.

– To dobrze. Lubię grać na giełdzie, nie chciałabym starać się o pański podpis przy każdej transakcji.

Tym razem to Charles otworzył usta ze zdumienia.

– Pani gra na giełdzie?

– Owszem, musi pan wiedzieć, że jestem w tym naprawdę niezła. W ubiegłym roku nieźle zarobiłam na cukrze.

Charles uśmiechnął się z niedowierzaniem. Teraz już miał pewność, że będzie im razem doskonale. Czas spędzony z młodą żoną może upływać całkiem przyjemnie, a poza tym wyglądało na to, że potrafi ona znaleźć sobie odpowiednie zajęcie, gdy on będzie załatwiał swoje sprawy w Londynie. Ostatnią rzeczą, jakiej potrzebował, była kobieta rozpaczająca za każdym razem, gdy zostawia się ją samą.

Zmrużył oczy.

– Proszę mi powiedzieć, że pani nie jest jedną z tych żądnych władzy kobiet, prawda?

– A cóż to ma znaczyć?

– Nie jest mi potrzebna kobieta, która zechce rządzić moim życiem. Potrzebuję żony, a nie zarządczyni.

– Jest pan raczej wybredny jak na osobę, której pozostało zaledwie czternaście dni na zdobycie majątku.

– Małżeństwo jest na całe życie, Eleanor.

– Wiem to, proszę mi wierzyć.

– A więc?

– Nie – powiedziała z miną, jakby zaraz miała przewrócić oczami. – Nie jestem taką kobietą, co nie znaczy oczywiście, że nie chcę rządzić własnym życiem.

– Oczywiście – mruknął.

– Ale nie będę panu przeszkadzać. Nawet nie poczuje pan mojej obecności,

– Nie wiem, dlaczego, ale w to akurat wątpię.

Zgromiła go wzrokiem.

– Dobrze pan wie, co mam na myśli.

– A więc dobrze – powiedział. – Wydaje mi się, że zawieramy całkiem uczciwą umowę. Pani za mnie wyjdzie i dostanie swoje pieniądze. Ja się z panią ożenię i dostanę swoje.

Ellie zamrugała.

– Tak naprawdę nie myślałam o tym w ten sposób, lecz rzeczywiście koniec końców na to wychodzi.

– Doskonale, Umowa więc stoi?

Ellie przełknęła ślinę, starając się odegnać uczucie, że oto właśnie zaprzedała duszę diabłu. Jak hrabia przed chwilą powiedział, ślub brało się na cale życie, a ona przecież znała tego człowieka zaledwie od dwóch dni. Na moment przymknęła oczy, ale skinęła głową.

– Doskonale.

Rozpromieniony Charles wstał, jedną ręką opierając się o krzesło, a drugą ustawiając laskę.

– Musimy uczcić naszą umowę w bardziej uroczysty sposób.

– Szampanem? – spytała Ellie, gotowa już wymierzyć sobie kopniaka za to, że w jej głosie zabrzmiało tyle nadziei. Zawsze chciała poznać smak tego trunku.

– Świetny pomysł – szepnął Charles, podchodząc do sofy, na której siedziała Ellie. – Jestem pewien, że mam go trochę w zapasach. Miałem jednak na myśli coś nieco innego.

– Innego?

– Bardziej osobistego,

Ellie dech zaparło w piersiach. Usiadł obok niej.

– Wydaje mi się, że pocałunek byłby bardzo na miejscu.

– Ach! – powiedziała Ellie szybko i głośno. – To nie jest konieczne. – A na wypadek, gdyby jej nie zrozumiał, stanowczo pokręciła głową.

Ale Charles już ujął ją pod brodę, delikatnie, lecz stanowczo.

– Au contraire, moja żono. Uważam, że to jak najbardziej konieczne.

– Nie jestem pańską…

– Ale będzie pani.

Na ten argument nie miała już odpowiedzi.

– Musimy się upewni czy do siebie pasujemy, nie uważa pani? – Nachylił się bardziej.

– Jestem pewna, że tak będzie. Nie musimy… O połowę zmniejszył dystans między nimi.

– Czy ktokolwiek wspomniał pani, że pani dużo mówi?

– Och, nieustannie – odparła, rozpaczliwie zastanawiając się, co zrobić albo co powiedzieć, byle tylko go powstrzymać. -Prawdę mówiąc…

– W dodatku w najmniej odpowiednich chwilach. – Pokręcił głową, jakby chciał ją złajać.

– Cóż, rzeczywiście nie mam idealnego wyczucia czasu, proszę tylko popatrzeć na…

– Pst!

Powiedział to tak miękko, a jednocześnie władczo, że Ellie umilkła. A może sprawił to ów pełen zachwytu wyraz jego oczu? Nikt nigdy jeszcze nie zachwycał się Eleanor Lyndon. To było doprawdy zdumiewające.

Dotknął wargami jej ust a Ellie poczuła dreszcz przebiegający jej wzdłuż kręgosłupa, gdy wyciągnął rękę do jej szyi.

– Ach, mój Boże – szepnęła. Charles zachichotał.

– Nie przestaje pani mówić nawet przy pocałunku?

– Och! – Ellie przejęta podniosła głowę. – A nie powinnam?

Zaczął się śmiać tak mocno, że musiał się od niej odsunąć.

– Właściwie – stwierdził, gdy już był w stanie się odezwać -uważam to raczej za bardzo miłe, przynajmniej dopóki będę traktować to jako komplement.

– Och – powtórzyła tylko Ellie.

– Spróbujemy jeszcze raz? – spytał.

Ellie uznała, że już przy poprzednim pocałunku wyczerpała wszelką możliwość protestu, a poza tym, kiedy raz spróbowała, obudziła się w niej ciekawość. Leciutko skinęła głową.

Charlesowi oczy błysnęły bardzo po męsku i zaraz znów ich usta się spotkały. Ten pocałunek był równie delikatny jak poprzedni, lecz o wiele głębszy. Charles delikatnie powiódł językiem wzdłuż linii jej warg, aż w końcu uchyliła je z westchnieniem. Delikatnie zaczął badać językiem wnętrze jej ust.

Ellie uległa czarowi tej chwili, uległa jemu. Był taki ciepły i silny, i tak przyjemny był dotyk jego rąk na plecach. Czuła się tak niezwykle, jak gdyby od tej chwili została naznaczona i zaczęła należeć do niego.

Tymczasem namiętność Charlesa stawała się gorętsza i… coraz bardziej przerażająca. Ellie nigdy wcześniej nie całowała mężczyzny, lecz mimo to potrafiła stwierdzić, że hrabia jest w tym ekspertem. Ona nie miała pojęcia, co robić, on natomiast wiedział to aż za dobrze i.. Zdrętwiała, przytłoczona. To nieuczciwe, przecież go nie zna i…

Charles odsunął się, wyczuwając jej opór.

– Wszystko w porządku? – spytał szeptem.

Ellie usiłowała przypominać sobie, że ma oddychać spokojnie. Gdy wreszcie mogła mówić, spytała:

– Pan to robił już wcześniej, prawda? – Potem na moment przymknęła oczy i mruknęła: – Co ja wygaduję, oczywiście, że tak!

Kiwnął głową, trzęsąc się od wstrzymywanego śmiechu.

– A czy to jakiś problem?

– Nie jestem pewna. Mam wrażenie, jakbym była czymś w rodzaju… – urwała.

– Czymś w rodzaju czego?

– Nagrody.

– Och, bo tak z pewnością jest – odparł Charles, a ton jego głosu wyraźnie świadczył o tym, że to komplement.

Ellie jednak wcale tak tego nie przyjęła. Nie lubiła myśleć o sobie jak o obiekcie do zdobycia, a przede wszystkim nie podobało jej się, że za sprawą Billingtona zakręciło jej się w głowie. Kiedy ją pocałował, straciła niemal poczucie rzeczywistości. Czym prędzej odeszła teraz od niego i usiadła na krześle, które przed chwilą zajmował. Wciąż dało się w nim wyczuć ciepło jego ciała, gotowa była też przysiąc, że czuje jego zapach i…

Lekko pokręciła głową. Cóż, na miłość boską, zrobił z nią ten pocałunek? Myśli pędziły jak szalone, nie zmierzając w żadnym sensownym kierunku. Nie była wcale pewna, czy jej się to podoba. Próbując się jakoś opanować, podniosła wzrok.

Charles zmarszczył brwi.

– Widzę, że ma mi pani coś ważnego do powiedzenia.

Ellie zmarszczyła czoło. Czy to aż tak widać?

– Rzeczywiście – przyznała. – Chodzi mi o ten pocałunek…

– Z wielką przyjemnością porozmawiam o nim – oznajmił Charles, a Ellie nie była pewna, czy się przy tym śmiał, czy tylko uśmiechał.

A więc znów się to stało, znów nie mogła zapanować nad myślami. To zaczynało się robić groźne.

– To się nie może powtórzyć – wykrztusiła.

– Naprawdę? – spytał.

– Jeśli mam pana poślubić…

– Już się pani zgodziła – odparł, a jego głos zabrzmiał bardzo stanowczo.

– Zdaję sobie z tego sprawę i nie zamierzam łamać danego słowa. – Ellie przełknęła ślinę, uświadamiając sobie, że przecież właśnie tym mu grozi. – Ale nie mogę za pana wyjść, jeżeli… jeżeli nie umówimy się, że my… my…

– Że nie skonsumujemy małżeństwa? – dokończył za nią cicho.

– Właśnie! – odetchnęła z ulgą. – Właśnie to miałam na myśli.

– To nie wchodzi w grę.

– Może nie na zawsze – pospiesznie dodała Ellie. – Tylko do czasu, aż się przyzwyczaję do… do małżeństwa.

– Do małżeństwa czy do mnie?

– Do jednego i drugiego.

Charles milczał przez całą minutę.

– Nie proszę o tak znów wiele – oświadczyła w końcu Ellie, pragnąc przerwać tę ciszę. – Nie żądam wysokiej pensji. Nie potrzebuję klejnotów ani sukien.

– Sukien pani potrzebuje – przerwał jej.

– W porządku – zgodziła się, myśląc o tym, że byłoby cudownie, gdyby mogła włożyć coś w innym kolorze niż brązowy. -Rzeczywiście potrzebuję sukien, lecz doprawdy nic więcej.

Posłał jej twarde spojrzenie.

– Ale ja potrzebuję więcej.

Ellie jęknęła.

– I dostanie pan, tylko nie tak od razu.

Charles złączył koniuszki palców. Ellie już zaczęła uważać ten gest za wyjątkowy.

– Bardzo dobrze – powiedział. – Zgadzam się. Pod warunkiem, że pani mi także coś zagwarantuje.

– Dobrze, zgodzę się na wszystko, to znaczy na prawie wszystko.

– Zakładam, że da mi pani znać, kiedy będzie pani gotowa na to, by nasze małżeństwo się spełniło.

– Hm… Dobrze – powiedziała Ellie. Tak naprawdę wcale się nad tym nie zastanowiła. Trudno jej było skupić się nad czymkolwiek, kiedy lord Billington siedział naprzeciwko niej, tak intensywnie się w nią wpatrując.

– Przede wszystkim muszę nalegać na to, aby nie wstrzymywała się pani z udziałem w akcie małżeńskim nierozsądnie długo.

Ellie popatrzyła na niego zmrużonymi oczyma.

– Doprawdy, chyba nie studiował pan prawa? Mówi pan jak jurysta.

– Człowiek zajmujący taką pozycję jak ja musi zapewnić sobie dziedzica, panno Lyndon. Byłoby niemądrze z mojej strony, gdybym zawarł taką umowę, nie mając pewności, że pani abstynencja nie pozostanie permanentna.

– Oczywiście – odparła cicho, starając się zignorować niespodziewany smutek w sercu. Już. myślała, że wzbudziła, w nim jakieś żywsze uczucia. Powinna była wiedzieć, że tak nie jest. Miał zupełnie inne powody, by ją całować.

– Ja… nie każę panu czekać wiecznie.

– To dobrze. A teraz mój drugi warunek.

Ellie nie podobał się wyraz jego oczu. Charles pochylił się do przodu.

– Rezerwuję sobie prawo przekonać panią, że może być inaczej.

– Nie bardzo rozumiem, o co panu chodzi.

– Nie? To proszę tu podejść.

Ellie pokręciła głową.

– Nie uważam tego za dobry pomysł.

– Podejdź tutaj, Eleanor.

Fakt, iż zwrócił się do niej po imieniu, wstrząsnął Ellie. Nie zezwoliła mu na to, lecz przecież zgodziła się go poślubić, przypuszczała więc, że nie powinna się przed tym wzdragać.

– Eleanor! – powtórzył, wyraźnie zaczynając się niecierpliwić jej oporem. Kiedy znów nie odpowiedziała, wyciągnął rękę ponad mahoniowym stolikiem i przyciągnął ją sobie na kolana.

– Lordzie Billing…

Zakrył jej usta dłonią, a w tym czasie wargami odnalazł ucho,

– Mówiąc, że rezerwuję sobie prawo do prób przekonania cię, że może być inaczej – szepnął – miałem na myśli to.

Pocałował ją jeszcze raz, a Ellie natychmiast straciła wszelką zdolność trzeźwego myślenia. Tymczasem on gwałtownie odsunął się od niej i zostawił ją rozedrganą.

Uśmiechnął się,

– Czy to dostatecznie czysta umowa?

– Ja… czy… Ach!

Wyglądało na to, że Charlesa bawi jej zakłopotanie.

– Tylko pod tym warunkiem zgodzę się przystać na twoją prośbę.

Zdenerwowana pokiwała głową. Przecież i tak nie będzie jej całować zbyt często. Wstała roztrzęsiona.

– Chyba lepiej będzie, jak wrócę już do domu.

– Rzeczywiście. – Charles wyjrzał przez okno. Rozpogodziło się, lecz słońce zaczynało już zachodzić. – Jeśli zaś chodzi o resztę szczegółów naszej umowy, możemy omawiać je na bieżąco.

Ellie w zdziwieniu rozchyliła usta.

– Szczegóły?

– Przypuszczałem, że kobieta tak rozsądna jak ty chciałaby, aby wyliczono jej obowiązki.

– Pan również będzie miał „obowiązki", jak przypuszczam.

Charles wykrzywił usta w ironicznym półuśmiechu.

– Ależ oczywiście.

– To dobrze.

Ujął ją za ramię i odprowadził do drzwi.

– Każę, żeby odwieziono cię powozem, i jutro po ciebie przyjadę.

– Jutro? – jęknęła Ellie.

– Nie mam zbyt wiele czasu do stracenia.

– Czy nie potrzebujemy zezwolenia na taki prędki ślub?

– Już je mam, wystarczy tylko wpisać twoje nazwisko.

– Może pan to zrobić? Czy to jest legalne?

– Można zrobić wiele różnych rzeczy, jeśli się tylko zna odpowiednich ludzi.

– Ale ja będę potrzebowała czasu, żeby się przygotować! Spakować się!

Znaleźć coś, co mogłabym na siebie włożyć, dodała w duchu. Nie miała odpowiedniego stroju na ślub z hrabią.

– A więc dobrze – odparł surowo. – Wobec tego pojutrze,

– Za wcześnie. – Ellie ujęła się pod boki, usiłując wyglądać na stanowczą.

Charles skrzyżował ręce na piersiach.

– Wobec tego daję trzy dni i to jest moja ostateczna oferta.

– Zatem jesteśmy umówieni, milordzie – powiedziała Ellie z uśmiechem. W ciągu ostatnich pięciu lat wiele czasu spędziła na zajmowaniu się giełdą. Słowa takie jak „ostateczna oferta" były znajome i zrozumiale o wiele bardziej niż „małżeństwo".

– Dobrze, lecz jeśli muszę czekać trzy dni, zażądam czegoś w zamian.

Ellie zmrużyła oczy.

– To bardzo nie po dżentelmeńsku zawrzeć umowę, a dopiero potem dodawać dalsze warunki.

– Wydaje mi się, że właśnie to zrobiłaś, gdy chodziło o umowę dotyczącą skonsumowania naszego małżeństwa.

Ellie się zaczerwieniła.

– Dobrze więc, czego dotyczy ten warunek?

– To bardzo skromna prośba, zapewniam. Po prostu popołudnia spędzonego w twoim towarzystwie. Przecież mimo wszystko jesteśmy narzeczonymi, nieprawdaż?

– Przypuszczam, że można by to tak nazwać…

– Jutro – przerwał jej - przyjadę po ciebie dokładnie o pierwszej.

Ellie tylko kiwnęła głową, bo nie ufała własnemu głosowi.

Kilka minut później przyprowadzono powóz i Charles patrzył, jak woźnica pomaga Ellie wsiąść. Oparł się na swojej lasce, w roztargnieniu poruszając zwichniętą stopą. Ta przeklęta kostka musi się zagoić jak najszybciej, bo wygląda na to, że będzie musiał ganiać swoją żonę po całym domu.

Kiedy powóz zniknął mu z oczu, Charles jeszcze przez kilka minut stał na frontowych schodach, przyglądając się, jak słońce wiszące nad horyzontem maluje niebo.

Jej włosy, pomyślał nagle. Włosy Eleanor miały dokładnie ten sam kolor co jego ulubiona pora dnia.

Uśmiechnął się, gdyż serce wypełniła mu nieoczekiwana radość.

4

Zanim Ellie dotarła wieczorem do domu, była kłębkiem nerwów. Wyrażenie zgody na ten szalony plan małżeństwa z Billingtonem to jedna rzecz, zaś spokojne poinformowanie o tym surowego, dominującego ojca to coś zupełnie innego.

Szczęście jednak chciało, że pani Foxglove wróciła, prawdopodobnie by opowiedzieć wielebnemu o tym, jak złą i niewdzięczną ma córkę. Ellie cierpliwie przeczekała tyradę pani Foxglove.

– Pana córka – matrona wyciągnęła krótki palec w stronę Ellie – będzie musiała zmienić swoje zachowanie. Nie wiem, jak zdołam żyć w spokoju z nią tutaj, w moim domu, ale…

– Nie będzie pani musiała – przerwała jej Ellie.

Pani Foxglove obróciła głowę. W oczach błyszczała jej furia.

– Nie będzie pani musiała ze mną mieszkać – powtórzyła Ellie. – Opuszczam dom pojutrze.

– I dokąd to się wybierasz? – zażądał odpowiedzi pan Lyndon.

– Wychodzę za mąż.

To oświadczenie rzeczywiście zamknęło im usta. Ellie przerwała tę ciszę.

– Za trzy dni – dodała. – Wychodzę za mąż za trzy dni.

Pani Foxglove odzyskała swoją normalną wymowność i oświadczyła:

– Nie bądź śmieszna. Przypadkiem wiem, że nie masz żadnego starającego.

Ellie pozwoliła sobie na lekki uśmiech.

– Obawiam się, że jest pani w błędzie.

Pan Lyndon postanowił się wtrącić:

– Zechciałabyś zdradzić nam jego nazwisko?

– Dziwię się, że nie zauważyliście powozu, którym wróciłam dziś do domu. To lord Billington.

– Billington? – powtórzył wielebny z niedowierzaniem.

– Billington? – pisnęła pani Foxglove, najwyraźniej niezdecydowana, czy ma być zachwycona wspaniałymi koneksjami z arystokracją, czy też wściekła na Ellie za to, że ośmieliła się samodzielnie podjąć taki krok.

– Billington – powtórzyła Ellie z mocą. – Wierzę, że będziemy do siebie pasować. A teraz, jeśli mi wybaczycie, muszę się zacząć pakować.

Była już w połowie drogi do swego pokoju, gdy usłyszała, że ojciec ją wola. Odwróciła się i zobaczyła, że pastor odsuwa od siebie rękę pani Foxglove i próbuje do niej podejść.

– Eleanor – powiedział, twarz miał bladą, a zmarszczki wokół oczu pogłębiły się jeszcze bardziej niż zwykle.

– Tak, papo?

– Ja… wiem, że w wypadku twojej siostry zachowałem się okropnie. Ja… – urwał i odchrząknął. – Byłbym zaszczycony, gdybyś pozwoliła, abym to ja odprawił ceremonię w czwartek.

Ellie stwierdziła, że z trudem powstrzymuje łzy. Jej ojciec był dumnym człowiekiem i taka prośba świadczyła o tym, że jest poruszony do głębi serca.

– Nie wiem, co planował hrabia, ale ja również byłabym zaszczycona, gdybyś udzielił nam ślubu. – Dotknęła ręki ojca. – Miałoby to dla mnie wielkie znaczenie.

Pastor kiwnął głową, Ellie zauważyła, że i on ma w oczach łzy. Wiedziona impulsem stanęła na palcach i lekko pocałowała go w policzek. Dawno już tego nie robiła, zbyt dawno, i poprzysięgła sobie, że jej małżeństwo musi się jakoś sprawdzić. Kiedy będzie miała własną rodzinę, jej dzieci nie będą bały się powiedzieć rodzicom, co czują. Miała nadzieję, że Billington myśli tak samo.

Charles wkrótce zdał sobie sprawę, że zapomniał spytać Ellie o jej adres, ale domostwo na plebani w Bellfield nietrudno było odnaleźć. Zastukał do drzwi dokładnie o pierwszej i zdumiał się, gdy drzwi otworzyła wcale nie Ellie ani nie jej ojciec, lecz jakaś pulchna ciemnowłosa dama, która natychmiast na jego widok pisnęła:

– To pan musi być hrabią?

– Przypuszczam, że tak.

– Nie potrafię powiedzieć, jak bardzo zachwyceni i uhonorowani jesteśmy, że postanowił pan przyłączyć się do naszej pokornej, skromnej rodziny.

Charles rozejrzał się dokoła, zastanawiając się, czy przypadkiem nie pomylił domów. To niemożliwe, aby ta istota była spokrewniona z Ellie. Kobieta sięgnęła do jego rąk, lecz uratował go odgłos z drugiego końca pokoju, który można by opisać jedynie jako zduszony ryk.

Ellie! Dzięki Bogu!

– Pani Foxglove! – zawołała Ellie z nieskrywaną irytacją, szybko przechodząc przez pokój.

Ach, pani Foxglove! To musi być ta straszna narzeczona pastora.

– A oto i moja ukochana córka – oznajmiła pani Foxglove, odwracając się do niej z otwartymi ramionami.

Ellie ominęła ją, robiąc zgrabny krok w bok.

– Pani Foxglove to moja przyszła macocha – powiedziała Ellie z naciskiem. – Dużo czasu spędza u nas w domu.

Charles zdusił uśmiech, myśląc o tym, że Ellie zetrze sobie wszystkie zęby na proszek, jeśli dalej będzie patrzeć na panią Foxglove z taką zaciętą miną.

Narzeczona pastora obróciła się do Chariesa.

– Matka drogiej Eleanor zmarła wiele lat temu. Jestem zachwycona, że będę mogła ją zastąpić.

Charles zerknął na Ellie. Wyglądała, jakby zaraz miała zacząć pluć.

– Moja kariolka czeka przed domem – powiedział miękko. – Pomyślałem, że moglibyśmy sobie urządzić piknik na łące. Może powinniśmy…

– Mam miniaturę mojej matki – przerwała mu Ellie, patrząc na panią Foxglove, chociaż jej słowa były wyraźnie skierowane do Chariesa. – Na wypadek, gdyby pan chciał zobaczyć, jak wyglądała.

– Będzie mi bardzo miło – odparł. – A później może wyjdziemy?

– Musi pan zaczekać na pastora – oświadczyła pani Foxglove, gdy Ellie przeszła przez pokój i zdjęła z półki maleńki portret. – Ogromnie się zasmuci, jeśli pana nie zastanie.

Charles był właściwie zdumiony tym, że nie zastał pana Lyndona. Gdyby to jego córka zamierzała tak nagle wyjść za mąż, z pewnością chciałby przynajmniej zobaczyć narzeczonego.

Pozwolił sobie na lekki uśmiech na myśl o tym, że miałby mieć córkę. Bycie rodzicem wydawało się taką niezwykłą rzeczą.

– Ojciec będzie tutaj, kiedy wrócimy – powiedziała Ellie. Odwróciła się do Chariesa i dodała: – Wyszedł wypełnić posługi duszpasterskie, to często się przedłuża.

Pani Foxglove wyglądała tak, jakby chciała coś powiedzieć, lecz Ellie powstrzymała ją, dość nieuprzejmie wymijając ją z wyciągniętą ręką, w której trzymała miniaturę.

– To jest moja matka – oznajmiła Charlesowi. Wziął portrecik z jej rąk i przyjrzał się wizerunkowi kruczowłosej kobiety.

– Ona była piękna – powiedział cicho.

– Tak, to prawda.

– I miała bardzo ciemne włosy.

– Moja siostra Victoria jest do niej bardzo podobna. To – Ellie dotknęła rudego loka, który wymknął się z porządnego koczka – musiało być dla niej wielką niespodzianką, jestem pewna.

Charles pochylił się, by ucałować jej dłoń.

– Z pewnością cudowną niespodzianką.

– Rzeczywiście – przyznała głośno pani Foxglove, wyraźnie nie chcąc być dłużej ignorowana. – Nigdy nie wiedzieliśmy, co zrobić z włosami Eleanor.

– Ja wiem dokładnie, co z nimi zrobić – mruknął Charles tak miękko, że tylko Ellie go usłyszała. Natychmiast zaczerwieniła się jak piwonia.

Charles roześmiał się i stwierdził:

– Najlepiej będzie, jak już sobie pójdziemy. Pani Foxglove, to była wielka przyjemność.

– Ależ pan tylko…

– Eleanor, idziemy! – Złapał narzeczoną za rękę i pociągnął za drzwi.

Gdy tylko znaleźli się poza zasięgiem uszu pani Foxglove, roześmiał się i powiedział:

– Udało się uciec. Już myślałem, że nigdy nas nie wypuści.

Ellie odwróciła się do niego z rękami wojowniczo wspartymi na biodrach.

– Dlaczego tak pan powiedział?

– Chodzi o tę uwagę na temat włosów? Uwielbiam się z tobą drażnić. Zawstydziłem cię?

– Oczywiście, że nie. O dziwo, w ciągu tych trzech dni naszej znajomości już się przyzwyczaiłam do pańskich łotrowskich stwierdzeń.

– Wobec tego w czym rzecz?

– Pan sprawia, że się czerwienię! – wybuchnęła Ellie.

– Sądziłem, że przywykłaś do moich łotrowskich stwierdzeń, jak to delikatnie ujęłaś.

– Bo tak jest. Ale nie oznacza, że nie będę się czerwienić. Charles zamrugał i popatrzył na lewo od Ellie, jak gdyby zwracał się do niewidzialnego towarzysza.

– Doprawdy, czy ona mówi po angielsku? Przysięgam, całkiem się pogubiłem w tej konwersacji.

– Czy pan słyszał, co ona powiedziała o moich włosach? „My nigdy nie wiedzieliśmy, co z nimi zrobić". Jak gdyby istniała w moim życiu już od lat, jak gdybym ja jej na to pozwoliła!

– Tak? – Charles słuchał z uwagą.

– Chciałam ją przeszyć wzrokiem, spalić spojrzeniem, przebić ją… Co pan robi?

Charles nawet by jej odpowiedział, ale śmiał się tak, że aż zgiął się wpół.

– Ten rumieniec całkiem popsuł mi efekt – mruknęła Ellie. -Jak mogłam przeszyć ją spojrzeniem, skoro moje policzki miały barwę maków? Teraz ta kobieta nigdy się nie dowie, jak bardzo jestem na nią wściekła.

– Och, z całą pewnością już to wie – wydusił z siebie Charles, wciąż się śmiejąc z urażonej dumy Ellie.

– Nie jestem pewna, czy podoba mi się, iż pan tak lekko podchodzi do mojego, doprawdy, godnego pożałowania położenia.

– To dla mnie raczej jasne. – Wyciągnął rękę i lekko dotknął palcem kącika jej ust, – Ta marsowa mina wiele mówi.

Ellie nie wiedziała, co powiedzieć, a takiej sytuacji nienawidziła. Złożyła więc ręce na piersi i westchnęła.

– Czy przez cale popołudnie zamierzasz być w złym humorze? Jeśli tak, to przypadkiem zabrałem ze sobą gazetę i mogę się nią zająć w czasie, gdy ty będziesz oglądała krajobrazy i wymyślała pięćdziesiąt różnych sposobów na dokuczenie swojej przyszłej macosze.

Ellie na moment zdumiona otworzyła usta, ale prędko się odcięła:

– Mam w głowie co najmniej osiemdziesiąt pomysłów, bardzo więc dziękuję. I absolutnie nie będzie mi przeszkadzać, jeśli pan będzie przez cały czas czytać, pod warunkiem, że ja dostanę stronę o finansach.

Pozwoliła sobie na uśmiech.

Charles zachichotał, podając jej ramię.

– Właściwie planowałem sprawdzić niektóre z moich inwestycji, ale chętnie się z tobą podzielę.

Ellie pomyślała o tym, jak blisko musieliby siedzieć na piknikowym kocu, aby móc razem czytać gazetę.

– O, z całą pewnością – mruknęła. Ale zaraz potem poczuła się dość głupio, gdyż taki komentarz oznaczał, iż wie, że Charles zamierza ją uwieść, a była w zasadzie pewna, że Charles bardzo lekko traktował kobiety. Och, zamierzał się z nią ożenić, to prawda, lecz w Ellie rosło podejrzenie, że została wybrana, gdyż tak było najwygodniej. Ale przecież nie krył się z tym, że na znalezienie narzeczonej zostały mu zaledwie dwa tygodnie.

Odnosiła wrażenie, że całowanie jej sprawiało mu przyjemność, ale prawdopodobnie przyjemność sprawiłoby mu całowanie jakiejkolwiek kobiety, może z wyjątkiem pani Foxglove. A poza tym jasno i wyraźnie oświadczył, jaki jest główny powód jego pragnienia, by małżeństwo zostało skonsumowane. Cóż on takiego powiedział? Ach, tak, mężczyzna z jego pozycją musi spłodzić dziedzica.

– Wyglądasz na bardzo poważną – stwierdził Charles, swoją uwagą zmuszając Ellie, by na niego popatrzyła. Kilkakrotnie mrugnęła, potem odkaszlnęła i dotknęła głowy,

– Ach! – wybuchnęła nagle. – Zapomniałam swojego czepka!

– Nie wracaj po niego – poprosił.

– Nie mogę wychodzić z gołą głową.

– Nikt cię nie zobaczy, wybierzemy się przecież tylko na łąkę.

– Ale…

– Ale co? Ellie sapnęła z irytacją.

– Dostanę piegów.

– Mnie to nie przeszkadza – stwierdził, wzruszając ramionami.

– Ale przeszkadza mnie!

– Nie przejmuj się, przecież będą na twojej twarzy i nie będziesz musiała na nie patrzeć.

Ellie utkwiła w nim spojrzenie, zdumiona niezwykłą logiką tych słów.

– A tak całkiem po prostu… – ciągnął Charles -…lubię patrzeć na twoje włosy.

– Ale one są,…

– Rude – dokończył za nią. – Wiem. Chciałbym, żebyś przestała określać ich kolor w sposób tak zwyczajny, bo przecież ma w sobie o wiele więcej.

– Doprawdy, milordzie, to tylko włosy!

– Czyżby? – szepnął.

Ellie przewróciła oczami, dochodząc do wniosku, że chyba najwyższa już pora zmienić temat, porozmawiać o czymś, co podporządkowywałoby się zwyczajnym zasadom logiki.

– Jak pańska kostka? Zauważyłam, że nie używa pan już laski.

– Bardzo dobrze. Wciąż jeszcze odczuwam lekki ból i trochę kuleję, ale jak na upadek z drzewa wcale nie jest najgorzej.

Ellie gniewnie odęła usta.

– Nie powinien pan wspinać się na drzewa z brzuchem pełnym whisky.

– Już gada jak żona – mruknął Charles, pomagając jej wsiąść do kariolki.

– Trzeba się wprawiać, nieprawdaż? – odcięła się, postanawiając, że nie pozwoli mu na ostatnie słowo, nawet gdyby jej własna wypowiedź miała być niemądra.

– Chyba tak. – Spojrzał w dół, udając, że bada spojrzeniem swoją kostkę, i w końcu wskoczył do powozu. – Nie, ten upadek najwyraźniej nie wyrządził mi żadnej trwałej szkody. Za to – dodał złośliwie – cały jestem posiniaczony po wczorajszej bijatyce.

– Bijatyce? – powtórzyła przerażona Ellie z troską. – A co się stało? Dobrze się pan czuje?

Charles wzruszył ramionami i westchnął z udawaną rezygnacją, łapiąc za lejce i nakazując koniom iść naprzód.

– Powaliła mnie na dywan mokra rudowłosa jędza.

– Ach! – westchnęła Ellie zakłopotana, patrząc w bok na wioskę, przesuwającą się jej przed oczami. – Bardzo przepraszam, zachowałam się tak, jakbym zupełnie nie była sobą.

– Doprawdy? Powiedziałbym, że to dla ciebie zupełnie typowe zachowanie.

– Przepraszam.

Charles się uśmiechnął.

– Czy zauważyłaś, że „przepraszam" mówisz zawsze wtedy gdy nie wiesz, co powiedzieć?

Ellie w ostatniej chwili ugryzła się w język, żeby znów nie powiedzieć „przepraszam".

– Rzadko brakuje ci słów, prawda? – Nie dał jej czasu na odpowiedź, bo zaraz dodał: – To prawdziwa uciecha wprawiać cię w zakłopotanie.

– Wcale nie jestem zakłopotana.

– Nie? – mruknął, dotykając palcem kącika jej ust. – Wobec tego dlaczego wargi ci drżą, jak gdybyś rozpaczliwie chciała coś powiedzieć, tylko nie wiedziała, co?

– Dokładnie wiem, co chcę powiedzieć, ty okropny, śliski wężu!

– Rzeczywiście, przekonałaś mnie – zaśmiał się rozbawiony. -Najwyraźniej opanowałaś raczej rozbudowane słownictwo.

– Dlaczego dla pana wszystko musi być zabawą?

– A dlaczego nie? – odparował.

– Ponieważ… Ponieważ… – Ellie mówiła coraz ciszej, uświadamiając sobie, że nie ma gotowej odpowiedzi.

– No dlaczego? – droczył się z nią.

– Ponieważ małżeństwo to poważna sprawa – powiedziała w końcu. – Bardzo poważna.

– Uwierz mi – odparł natychmiast, chociaż bardzo cicho. -Nikt nie wie o tym lepiej niż ja. Gdybyś wycofała się z naszej umowy, zostałbym z kupą kamieni bez środków na jej utrzymanie.

– Wycombe Abbey zasługuje na ładniejsze określenie niż kupa kamieni – zaprotestowała Ellie. Zawsze żywiła głęboki podziw dla dobrej architektury, ten dom był jednym z najpiękniejszych budynków w całym regionie.

Charles posłał jej ostre spojrzenie.

– Ale naprawdę zmieni się w kupę kamieni, jeśli nie będę miał odpowiednich funduszy na renowację.

Ellie odniosła wrażenie, że Charles ją ostrzega. Byłby bardzo niezadowolony, gdyby wycofała się z umowy. Nie wątpiła, że gdyby zechciał, mógłby zmienić jej życie w prawdziwe piekło, i miała uczucie, że jeśli zdecydowałaby się porzucić go przed ołtarzem, stanowiłoby to dla niego wystarczającą motywację, by poświęcił całe swoje życie na zrujnowanie jej życia.

– Nie musi się pan martwić – powiedziała cierpko. – Nigdy nie złamałam danego słowa i nie zamierzam robić tego również teraz.

– To dla mnie wielka ulga, milady.

Ellie zmarszczyła brwi. Jego głos wcale nie brzmiał weselej, lecz pobrzmiewała w nim głównie satysfakcja. Właśnie się nad tym zastanawiała, gdy nagle wyrwał ją z zamyślenia:

– Powinnaś coś o mnie wiedzieć, Eleanor. Odwróciła się do niego z szeroko otwartymi oczami.

– Być może wiele spraw w życiu traktuję jak zabawę, lecz potrafię również być śmiertelnie poważny, gdy tylko zechcę.

– Przepraszam? – powiedziała Ellie i zaraz ugryzła się w język.

– Nie jestem mężczyzną, z którym można się kłócić. Ellie odsunęła się.

– Czy pan mi grozi?

– Mojej przyszłej żonie? – spytał bezczelnie. – Oczywiście, że nie!

– A mnie się wydaje, że jednak tak. I chyba mi się to nie podoba.

– Naprawdę tak myślisz? – roześmiał się.

– Owszem – odparowała. – I podobał mi się pan bardziej, kiedy był pijany.

Teraz śmiał się już głośno.

– Łatwiej było nade mną zapanować, a tobie nie podoba się, kiedy nie masz całkowitej kontroli nad wszystkim.

– A pan?

– Pod tym względem jesteśmy do siebie bardzo podobni. Wierzę, że jako mąż i żona będziemy do siebie doskonale pasować.

Ellie popatrzyła na niego z powątpiewaniem. -Albo to, albo też pozabijamy się nawzajem.

– Rzeczywiście istnieje taka możliwość – przyznał, w zamyśleniu głaszcząc się po brodzie. – Mam nadzieję, że jedno drugiemu dotrzyma kroku.

– O czym pan, u diabła, mówi? Charles uśmiechnął się powoli.

– Jestem uważany za świetnego strzelca, a ty?

Ellie aż otworzyła usta, była tak zdumiona, że nie mogła nawet powiedzieć „przepraszam".

– To był żart, Eleanor. Zamknęła usta.

– Oczywiście – odparła zachrypniętym głosem. – Wiedziałam o tym.

– Oczywiście, że tak.

Ellie czuła, że rośnie w niej napięcie, frustracja, wywołana faktem, że ten człowiek raz po raz potrafił wprawić ją w zakłopotanie.

– Nie jestem zbyt dobra w strzelaniu – odparła, uśmiechając się z przymusem. – Posiadam jednak niezwykły talent w posługiwaniu się nożami.

Charles wydał z siebie odgłos taki, jakby dławił śmiech, I musiał dłonią zakryć usta.

– Potrafię też chodzić bardzo cicho – dodała ze złośliwym uśmieszkiem, czując, że wracają jej władze umysłowe. – Lepiej, żeby na noc zamykał się pan na klucz.

Nachylił się do niej, oczy mu błyszczały.

– Ależ, moja kochana, celem mojego życia jest mieć pewność, że twoje drzwi pozostaną otwarte co noc.

Ellie zaczęło robić się gorąco.

– Obiecał pan…

– A ty obiecałaś – przysunął się bliżej, aż dotknęli się nosami – że pozwolisz próbować mi się uwodzić zawsze, gdy tego zechcę.

– Ach, na miłość świętego Piotra – Ellie powiedziała to z takim lekceważeniem, że Charles zmieszany się odsunął. – Czyż to nie jest najgłupsza kolekcja słów, jaką słyszałam w jednym zdaniu?

Charles zamrugał.

– Czy ty mnie obrażasz?

– Cóż, z całą pewnością nie był to komplement – odwarknęła. – Pozwolić panu się uwieść, doprawdy! Obiecałam, że może pan próbować, nigdy nie mówiłam, że na cokolwiek panu „pozwolę".

– Nigdy w życiu uwodzenie kobiety nie przychodziło mi z takim trudem.

– Wierzę.

– A zwłaszcza takiej, która zgodziła się zostać moją żoną.

– Odniosłam wrażenie, że byłam jedyną, której przypadł w udziale ten wątpliwy zaszczyt.

– Posłuchaj, Eleanor. – Teraz w jego głosie pojawiło się zniecierpliwienie. – Potrzebujesz tego małżeństwa tak samo jak ja i nie próbuj mi wmówić, że jest inaczej. Poznałem już panią Foxglove, wiem, co cię czeka w domu.

Ellie westchnęła. Rzeczywiście wiedział, w jakich opałach się znalazła. Pani Foxglove i jej niekończące się uszczypliwości dostarczyły mu dostatecznych dowodów.

– A poza wszystkim – dodał z irytacją. – Co, u diabła, miałaś na myśli, mówiąc, „wierzę", gdy wspomniałem, że nigdy nie miałem takich kłopotów z uwiedzeniem kobiety?

Ellie patrzyła na niego tak, jakby miała do czynienia z niedorozwiniętym.

– Właśnie to. Wierzę panu. Musi pan wiedzieć, że jest pan bardzo przystojnym mężczyzną.

Charles wyraźnie nie wiedział, co odpowiedzieć. Ellie była raczej zadowolona z tego, że teraz dla odmiany to on się zakłopotał. Kontynuowała więc:

– I czarującym.

– Tak uważasz?

– Za bardzo czarującym – dodała, mrużąc oczy. – A przez to trudno jest odróżnić pańskie komplementy od pochlebstw.

– Wobec tego przyjmij, że mówię same komplementy -stwierdził, machając ręką, – A dzięki temu oboje będziemy szczęśliwsi.

– Pan na pewno.

– Ty także. Uwierz mi.

– Miałabym uwierzyć? Ha! To być może działało na pańskie głupiutkie panienki z Londynu, które obchodzi jedynie kolor wstążek. Ale ja jestem ulepiona z mocniejszej gliny.

– Wiem o tym. Dlatego właśnie z tobą się żenię.

– Chce pan powiedzieć, że udowodniłam posiadanie niezwykłej inteligencji swoją zdolnością opierania się pańskiemu urokowi? – zachichotała Ellie, – Cudownie! Jedyna kobieta dostatecznie bystra, by zostać hrabiną, to ta jedyna, która potrafi przejrzeć na wylot pańskie powierzchowne umizgi.

– Cos w tym rodzaju – burknął Charles, niezbyt zadowolony ze sposobu, w jaki obróciła jego słowa na swoją korzyść, lecz nie umiał celnie się odciąć.

Teraz Ellie chichotała już szczerze, jemu zaś nie było ani trochę do śmiechu.

– Przestań! – zażądał. – Przestań natychmiast!

– Nie mogę! – Ellie z trudem chwytała powietrze. – Naprawdę nie mogę!

– Eleanor, mówię ci po raz ostatni…

Odwróciła się, żeby mu odpowiedzieć, i przypadkiem zerknęła na drogę.

– Na miłość boską, niech pan uważa, jak jedziemy!

– Uważam…

Nie dowiedziała się, co zamierzał powiedzieć, bo akurat w tej chwili koło wjechało w wyjątkowo głęboką koleinę, kariolka gwałtownie przechyliła się na bok, a pasażerowie wypadli na ziemię.

5

Charles, uderzając o ziemię, aż krzyknął, bo poczuł ból w każdej kostce, w każdym mięśniu, w każdym przeklętym włosku na ciele.

Pół sekundy później wylądowała na nim Ellie, rzucona jak worek ziemniaków.

Charles zamknął oczy, w duchu zadając sobie pytanie, czy kiedykolwiek będzie zdolny spłodzić dziecko, a przede wszystkim, czy kiedykolwiek będzie miał ochotę próbować.

– Au! – jęknęła Ellie, rozcierając bark.

Chętnie by jej odpowiedział, najlepiej jakąś sarkastyczną uwagą, ale nie mógł mówić. Żebra bolały go tak bardzo, że był przekonany, że zaczną grzechotać, gdy tylko spróbuje dobyć głosu.

Po chwili, która wydawała się wiecznością, Ellie wreszcie sturlała się z niego, ale jej ostry łokieć zdołał przy tym wbić się w czułe miejsce pod jego lewą nerką.

– Aż trudno uwierzyć, że pan nie zauważył tej dziury -stwierdziła Ellie, starając się zachować wyniosłość nawet teraz, gdy siedziała w kurzu.

Charles miał ochotę ją udusić. A może założyć kaganiec? Gotów był nawet pocałować ją, byle tylko zetrzeć jej z twarzy tę denerwującą minę. Nie mógł się jednak ruszyć, próbował jedynie złapać oddech.

– Nawet ja potrafiłabym lepiej powozić kariolką – ciągnęła Ellie, wstając i otrzepując spódnicę. – Mam nadzieję, że nie popsuł pan koła, wymiana jest okropnie droga, a poza tym kołodziej z Bellfield częściej bywa pijany niż trzeźwy. Oczywiście, mógłby pan pojechać do Faversham, lecz nie polecałabym…

Charles wydał z siebie rozdzierający jęk, chociaż nie wiedział, co mu dokucza najbardziej, żebra, głowa czy pouczenia Ellie.

Ellie pochyliła się nad nim z miną wyrażającą coraz większe zatroskanie.

– Ach, chyba się pan nie zranił!

Charles zdołał rozciągnąć usta na tyle, by odsłonić zęby, lecz tylko wielki optymista nazwałby to uśmiechem.

– Nigdy nie czułem się lepiej – wydusił z siebie,

– Och, rzeczywiście, chyba się pan potłukł! – wykrzyknęła Ellie raczej oskarżycielskim tonem.

– Nie bardzo – jęknął. – Tylko żebra, plecy i… – zakasłał się,

– Ach! – zafrasowała się Ellie. – Ogromnie mi przykro. Czyżbym padając na pana uniemożliwiła panu oddychanie?

– Owszem, i to na dłuższą chwilę.

Ellie zmarszczyła brwi i dotknęła ręką jego czoła.

– Po głosie poznaję, że pan się źle czuje. Nie jest panu gorąco?

– Na Boga, Eleanor, nie mam szkarlatyny! Przyciągnęła rękę do siebie i mruknęła:

– W każdym razie nie zapomina pan języka w gębie.

– Dlaczego tak jest – powiedział, oddychając z trudem – że kiedykolwiek jesteś blisko, odnoszę obrażenia?

– A to dopiero! – wykrzyknęła Ellie. – To przecież nie moja wina. Nie ja powoziłam, a już z całą pewnością nie miałam nic wspólnego z pańskim upadkiem z drzewa!

Charles nie zawracał sobie głowy odpowiedzią. Jęknął tylko, próbując usiąść.

– Proszę przynajmniej mi pozwolić zająć się pańskimi skaleczeniami.

Posłał jej spojrzenie ociekające sarkazmem.

– Doskonale! – wybuchnęła Ellie, stając i wyrzucając ręce w powietrze. – Niech pan sobie radzi sam. Mam nadzieję, że powrót piechotą do domu upłynie panu przyjemnie- Cóż to takiego, dziesięć czy piętnaście mili

Charles dotknął głowy, w której zaczęło mu pulsować.

– To będzie naprawdę miły spacer – ciągnęła Ellie. – Zwłaszcza na tej kostce.

Charles mocniej przycisnął palce do skroni z nadzieją, że może choć trochę złagodzi tym ból.

– Założę się, że jesteś najbardziej mściwą osobą w całej okolicy – mruknął.

– Jestem najmniej mściwą osobą, jaką znam – stwierdziła Ellie z prychnięciem. – A jeśli pan uważa, że jest inaczej, to może nie powinien się pan ze mną żenić.

– Wyjdziesz za mnie – warknął. – Nawet gdybym miał cię zakneblować i siłą zaciągnąć do ołtarza.

Ellie uśmiechnęła się złośliwie.

– Może pan próbować – powiedziała drwiąco. – Ale w pana formie nie zdołałby pan zaciągnąć nawet muchy.

– I ty mówisz, że nie jesteś mściwa?

– Zdaje się, że zaczyna mi się to podobać.

Charles dotknął czaszki z tylu, miał wrażenie, jakby ktoś wbijał w nią długie, zardzewiałe gwoździe. Skrzywił się.

– Nic nie mów. Ani słowa. Ani… – znów jęknął w przypływie kolejnego ataku bólu -…ani jednego przeklętego słowa.

Ellie, która nie miała pojęcia, że głowa w ogóle mu dokucza, doszła do wniosku, że Charles uznał ją za niekonsekwentną, głupią i w ogóle okropną, Zesztywniała, zęby jej się zacisnęły, a palce zakrzywiły jak szpony.

– Nie zrobiłam nic, czym bym zasłużyła na takie traktowanie – oświadczyła zdenerwowana, a potem z głośnym sykiem obróciła się na pięcie i zdecydowanym krokiem ruszyła w stronę domu.

Charles dostatecznie długo trzymał głowę uniesioną, by zobaczyć, jak Ellie chodzi, po czym najzwyczajniej w świecie zemdlał.

– Cóż za przebiegły wąż! – mruczała Ellie pod nosem. – Jeśli wydaje mu się, że teraz za niego wyjdę… Jest gorszy od pani Foxglove! – Uniosła brew, stwierdzając, że chyba nie powinna zacząć kłamać w dojrzałym wieku dwudziestu trzech lat, i dodała: – Cóż, prawie!

Przeszła jeszcze kilka kroków i zaraz pochyliła się, bo coś błyszczącego przyciągnęło jej spojrzenie. Wyglądało na metalowy bolec. Podniosła go, otarła z kurzu i wsunęła do kieszeni. W parafii ojca był pewien mały chłopiec, który uwielbiał takie drobiazgi. Może podaruje mu go, kiedy następnym razem spotka go w kościele.

Ellie westchnęła. Miała mnóstwo czasu, żeby dać Tommy'emu Beechcombe ten bolec. Z całą pewnością widoki na wyprowadzenie się z domu ojca przepadły, równie dobrze już tego popołudnia mogła zacząć wprawiać się w czyszczeniu kominów.

Hrabia Billington wniósł w jej życie przelotną dawkę podniecenia, ale teraz jasne się stało, że nie będą do siebie pasować. Ellie czuła się wprawdzie trochę winna z tego powodu, że zostawiła go leżącego przy drodze, wprawdzie sam sobie na to zasłużył, ale przecież ona zawsze starała się mieć w sercu litość i…

Pokręciła głową, przewróciła oczami. Jedno spojrzenie rzucone za siebie przecież jej nie zabije, po prostu powinna sprawdzić, czy wszystko z nim w porządku. Obróciła się, lecz zaraz stwierdziła, że weszła już za niewielkie wzgórze i straciła go z oczu. Odetchnęła głęboko i podreptała z powrotem ku miejscu wypadku.

– To wcale nie znaczy, że ci na nim zależy – tłumaczyła sobie. – Po prostu jesteś dobrą, miłosierną kobietą, nie opuszczasz ludzi, którzy nie mogą się sobą sami zająć, bez względu na to, jak bardzo są nieuprzejmi i źli. – Tu pozwoliła sobie na lekki uśmiech. – Dobry Boże!

Charles leżał dokładnie w tym samym miejscu, w którym go zostawiła, i właściwie wyglądał na umarłego.

– Charles! – krzyknęła, unosząc spódnicę i puszczając się ku niemu biegiem. Potknęła się o kamień i wylądowała tuż obok niego, kolanem trącając go w bok.

Jęknął. Ellie wypuściła z płuc powietrze, które nieświadomie wstrzymywała. Nie wierzyła, że mógł naprawdę umrzeć, ale był tak okropnie nieruchomy.

– Gdzie są sole trzeźwiące, kiedy ich naprawdę potrzeba? -mruknęła. Pani Foxglove zawsze miała pod ręką jakieś cuchnące wywary. – Nie, nie mam octu – oświadczyła nieprzytomnemu hrabiemu. – W moim sąsiedztwie nikt nigdy dotychczas nie zemdlał. – Rozejrzała się w poszukiwaniu czegoś, co mogłoby go ożywić, i nagle jej spojrzenie padło na małą buteleczkę, która musiała wypaść z wywróconej kariolki. Sięgnęła po nią prędko, odkręciła korek i powąchała zawartość.

– Ojej! – westchnęła, odsuwając ją od siebie i wachlując się ręką. W powietrzu uniosły się opary mocnej whisky. Ellie zadała sobie pytanie, czy ten alkohol został tu jeszcze od tamtego dnia, w którym Charles spadł z drzewa. Z pewnością nie pił dzisiaj, tego była pewna. Poznałaby po zapachu, a oprócz tego wcale nie uważała Charlesa za człowieka regularnie nadużywającego alkoholu.

Popatrzyła na mężczyznę, którego poślubienie właśnie rozważała. Nawet teraz, gdy był nieprzytomny, otaczała go pewna aura władczości. Nie, to nie jest człowiek, który potrzebował alkoholu, aby dodać sobie pewności.

– Cóż – powiedziała na głos. – Przypuszczam, że możemy tego użyć przynajmniej po to, żeby cię obudzić.

Podsunęła Charlesowi butelkę pod nos.

Żadnej reakcji.

Ellie zmarszczyła brwi i przyłożyła mu rękę do serca.

– Mój panie, chyba nie umarłeś od tego ostatniego jęku? Charles wprawdzie dalej nie odpowiadał, jednak wyczuła dłonią bicie jego serca, co ogromnie ją ucieszyło.

– Charles – powiedziała, starając się przybrać surowy ton, – Naprawdę wolałabym, żebyś się natychmiast obudził.

Ponieważ ani drgnął, przytknęła dwa palce do szyjki butelki i przechyliła ją, wilżąc skórę chłodną whisky. Alkohol prędko parował, powtórzyła więc ten gest, tym razem przytrzymała butelkę przechyloną przez moment dłużej. Stwierdziwszy, że palce ma już dostatecznie mokre, podsunęła mu je pod nos.

– Co… Aj, aj!

Charles poderwał się natychmiast, mrugając ze zdumieniem, przypominał człowieka, którego gwałtownie wyrwano z koszmaru nocnego.

Ellie usunęła się poza zasięg jego rąk, lecz nie zrobiła tego dostatecznie szybko i Charles wytrącił jej butelkę z rąk. Poszybowała przez powietrze, rozchlapując whisky. Ellie uchyliła się i cała whisky spadla na Charlesa, który wciąż mamrotał coś bez ładu i składu.

– Co ty, u diabla, ze mną zrobiłaś – oburzył się, kiedy odzyskał zdolność mowy.

– Co ja zrobiłam?

Kaszlnął i zmarszczył nos.

– Cuchnę jak pijak.

– Prawie tak samo jak dwa dni temu.

– Dwa dni temu byłem…

– …pijakiem – prędko dokończyła Ellie. Charlesowi pociemniały oczy.

– Byłem pijany, a nie pijakiem, to pewna różnica. Ty zaś… -wyciągnął palce w jej kierunku, ale skrzywił się od tego nagłego ruchu i złapał się za głowę.

– Charles? – spytała Ellie ostrożnie, zapominając o tym, że gniewa się na niego za to, że zrzucał na nią całą winę. Teraz widziała jedynie, że on cierpi, a sądząc po wyrazie twarzy, nawet bardzo.

– Na miłość boską! – westchnął. – Czy ktoś uderzył mnie w głowę kijem?

– Miałam ochotę to zrobić – Ellie próbowała żartować z nadzieją, że to może oderwie go od bólu.

– Co do tego nie mam wątpliwości. Byłabyś doskonałym wodzem armii, gdybyś przyszła na świat jako mężczyzna.

– Mnóstwo rzeczy mogłabym robić, gdybym urodziła się mężczyzną – mruknęła Ellie. – A jedną z nich byłoby nieoddawanie panu ręki.

– No to mam szczęście – odparł Charles, cały czas się krzywiąc. – I ty je masz.

– To się jeszcze okaże.

Zapadła dziwna cisza, a potem Ellie, czując, że powinna mu wyjaśnić, co się wydarzyło, kiedy był nieprzytomny, powiedziała:

– Jeśli chodzi o whisky… to chyba powinnam się wytłumaczyć, ale chciałam tylko…

– Podpalić mnie?

– Nie, chociaż ta sugestia brzmi interesująco. Próbowałam pana ożywić. To miało być coś w rodzaju soli trzeźwiących na bazie alkoholu. Pan mi wytrącił butelkę z rąk.

– Jak to możliwe, że czuję się, jakby łamano mnie kołem, a ty wyglądasz tak, jakby nic ci nie dolegało?

Usta Ellie rozciągnęły się w złośliwym uśmieszku,

– Można by pomyśleć, że rycerski kawaler byłby zadowolony, że jego damie nic się nie stało.

– Owszem, jestem rycerski, moja pani, ale też, cholera, kompletnie nic z tego nie rozumiem.

– Nie na tyle rycerski, żeby nie przeklinać w mojej obecności, chociaż… – nonszalancko machnęła ręką w powietrzu. – Ma pan szczęście, że nigdy zanadto nie przejmowałam się podobnymi kwestiami.

Charles zamknął oczy, zastanawiając się, dlaczego Ellie potrzebuje aż tylu słów, żeby dotrzeć do sedna rzeczy.

– Spadłam na pana, kiedy wyrzuciło mnie z kariolki – wyjaśniła w końcu. – Musiał pan sobie potłuc plecy przy upadku, lecz wszelki ból, jaki odczuwa pan… hm… z przodu… zawdzięcza pan chyba mnie. – Mrugnęła kilkakrotnie, a potem ucichła, a jej policzki pokryły się głębokim różem.

– Rozumiem.

Ellie z trudem przełknęła ślinę.

– Pomóc panu wstać?

– Tak, dziękuję. – Ujął podaną przez Ellie rękę i z wielkim trudem jakoś stanął na nogi, starając się zignorować ból, jaki przy najdrobniejszym ruchu czuł w całym ciele. Stanąwszy na nogach, oparł ręce na biodrach i pochylił głowę w lewo. W szyi coś mu chrupnęło. Ellie skrzywiła się, a on prawie się uśmiechnął.

– Ten dźwięk nie zapowiada niczego dobrego – stwierdziła Ellie.

Nie odpowiedział, rozciągnął teraz szyję w drugą stronę, znajdując pewien rodzaj perwersyjnego zadowolenia przy kolejnych chrupnięciach. Moment później spojrzał na wywrócony powóz. Przeklął pod nosem. Koło odpadło, leżało teraz połamane pod skrzynią powozu.

Ellie powiodła wzrokiem za jego spojrzeniem i oświadczyła:

– Tak, próbowałam panu powiedzieć, że koło jest całkiem połamane, ale teraz uświadomiłam sobie, że za bardzo pan cierpiał, żeby mnie słuchać.

Kiedy Charles uklęknął, by z bliska zbadać szkody, zdumiała go jeszcze bardziej, bo dodała:

– I bardzo przepraszam za to, że kilka minut temu odeszłam. Nie miałam pojęcia, jak ciężko się pan potłukł. Gdybym wiedziała, nigdy bym się nie oddaliła. Ja… tak czy owak, nie powinnam była odchodzić, to było z mojej strony bardzo nieładne.

Charlesa wzruszyła jej szczera przemowa, a poczucie honoru wprawiło go w podziw.

– Te przeprosiny są niepotrzebne – burknął. – Ale przyjmuję je z zadowoleniem.

Ellie przekrzywiła głowę,

– Nie oddaliliśmy się zbytnio od mego domu. Sądzę, że bez trudu zdołamy wrócić piechotą, prowadząc konie. Jestem pewna, że ojciec zdoła załatwić panu jakiś transport do domu. Możemy też znaleźć posłańca, który pojedzie do Wycombe Abbey z prośbą o nowy powóz.

– Wszystko będzie dobrze – mruknął, uważniej przyglądając się zniszczonej kariolce.

– Czy coś jest nie tak, milordzie? Coś innego niż to, że wjechaliśmy w koleinę i powóz się przewrócił?

– Spójrz na to, Eleanor! – Charles wyciągnął rękę i dotknął połamanego koła. – Ono nie jest już przymocowane do powozu.

– Przypuszczam, że to się stało w wyniku tego wypadku.

Charles postukał palcami w bok powozu i stwierdził w zamyśleniu:

– Nie, nie powinno się urwać. Owszem, połamać, kiedy się przewróciliśmy, ale tu, w środku, wciąż powinno być połączone z powozem.

– Sądzi pan, że koło odpadło samo z siebie?

– Tak – powiedział w zamyśleniu. – Tak sądzę.

– Ale ja wiem, że wjechaliśmy w dziurę, widziałam to i poczułam.

– Koleina prawdopodobnie przyspieszyła tylko urwanie się koła, które już wcześniej było obluzowane.

Ellie pochyliła się, chcąc również przyjrzeć się szkodzie.

– Wydaje mi się, że ma pan rację, milordzie. Proszę spojrzeć, w jaki sposób jest zniszczone. Szprychy połamały się pod ciężarem powozu, ale obręcz jest cala. Niezbyt długo uczyłam się fizyki, lecz przypuszczam, że przy upadku powinna pęknąć na dwoje i… Ach, proszę popatrzeć! – sięgnęła do kieszeni i wyciągnęła z niej metalowy bolec.

– Gdzie to znalazłaś?

– Na drodze, Tam za wzgórzem. Musiał się obluzować i wypaść z koła.

Charles obrócił się, żeby stanąć do niej przodem, jego nagły ruch sprawił, że znów ich twarze znalazły się bardzo blisko siebie.

– Myślę, że masz rację.

Ellie zaskoczona rozchyliła usta. Charles znajdował się teraz tak blisko niej, że czuła jego oddech na twarzy, że mogła wyczuć jego słowa tak samo, jak je usłyszeć.

– Chyba mógłbym cię znów pocałować.

Starała się zakomunikować mu… Cóż, nie bardzo wiedziała, co tak naprawdę chce zakomunikować, lecz to i tak nie robiło żadnej różnicy, ponieważ struny głosowe odmówiły jej posłuszeństwa. Zwyczajnie siedziała całkiem nieruchomo, w czasie gdy on powoli nachylał głowę i w końcu dotknął wargami jej ust

– Bardzo przyjemnie – szepnął prosto w jej usta,

– Milordzie…

– Charles – poprawił ją.

– My naprawdę… to znaczy… – teraz, czując pieszczotę języka mężczyzny, zupełnie nie mogła zebrać myśli. Charles roześmiał się i odsunął głowę o cal.

– Co mówiłaś?

Ellie tylko mrugała,

– Mogę więc założyć, że prosiłaś, abym nie przerywał -uśmiechnął się przebiegle, a potem ujął ją pod brodę i delikatnie obrysował wargami jej twarz.

– Nie! – wybuchnęła Ellie. – Ani trochę nie miałam tego na myśli!

– Naprawdę? - drażnił się z nią.

– Chciałam powiedzieć, że jesteśmy na środku publicznej drogi i…

– …i boisz się o swoją reputację – dokończył za nią.

– O pańską również. Nie musi pan robić ze mnie świętoszki.

– Ach, wcale nie mam takiego zamiaru, kochanie.

Ellie cofnęła się, słysząc to słowo, ale zrobiła to zbyt gwałtownie, straciła równowagę i rozłożyła się na ziemi. Przygryzła wargę, żeby powstrzymać się przed powiedzeniem czegoś, czego mogłaby później żałować.

– Może wrócimy wreszcie do domu – stwierdziła w końcu spokojnie.

– Doskonały pomysł – odparł Charles, wstając i podając jej rękę.

Ujęła ją i pozwoliła, by jej pomógł, chociaż podejrzewała, że taki wysiłek sprawia mu wielki ból Ale cóż, każdy mężczyzna mimo wszystko ma swoją dumę, a Ellie podejrzewała, że Wycombe'owie mają jej aż w nadmiarze.

Powrót piechotą do domu pastora zajął im około dziesięciu minut. Ellie starała się, żeby konwersacja nie wykraczała poza neutralne tematy, takie jak literatura czy kuchnia francuska, i, chociaż aż krzywiła się na myśl o banalności tematu, który poruszyła, pogoda. Charles jednak sprawiał wrażenie raczej rozbawionego tą rozmową, jak gdyby dokładnie wiedział, do czego Ellie zmierza. Co gorsza, jego ironiczny uśmiech miał w sobie jakiś cień dobroduszności, jak gdyby z pełną świadomością pozwalał jej rozprawiać o burzach z piorunami.

Ellie nie była zachwycona przebiegłym wyrazem jego twarzy, nie mogła jednak nie podziwiać go za to, że jest zdolny utrzymać taką minę, pomimo iż kulał, trzymał się za głowę, a od czasu do czasu łapał się za żebra.

Kiedy dom pojawił się wreszcie na horyzoncie, Ellie odwróciła się do Charlesa i oznajmiła:

– Ojciec wrócił.

Charles uniósł brwi.

– Skąd możesz to wiedzieć?

– Zapalił świecę w swoim gabinecie. Będzie pracował nad kazaniem.

– Już? Przecież do niedzieli jeszcze daleko. Pamiętam, że mój pastor pisał jak w gorączce dopiero w sobotę wieczorem. Często przychodził do Wycombe Abbey w poszukiwaniu inspiracji.

– Naprawdę? – spytała Ellie z uśmiechem rozbawienia. -I znajdował ją tam? Nie miałam pojęcia, że był pan takim anielskim dzieckiem.

– Obawiam się, że wprost przeciwnie. Lubił mnie obserwować, a potem wybierać któryś z moich grzechów za temat następnego kazania.

– Ho, ho – odparła Ellie, tłumiąc śmiech. – Jak pan go znosił?

– Było gorzej, niż ci się wydaje. Pastor uczył mnie również łaciny i dawał mi lekcje trzy razy w tygodniu. Twierdził, że zostałem zesłany na ziemię tylko po to, by go torturować.

– Takie słowa raczej nie przystoją pastorowi. Charles wzruszył ramionami.

– On również uwielbiał alkohol.

Ellie sięgnęła ręką, żeby otworzyć frontowe drzwi, zanim jednak jej ręka dotknęła klamki, Charles położył jej dłoń na ramieniu. Gdy spojrzała na niego zdziwiona, powiedział cicho:

– Czy mogę zamienić z tobą jeszcze słowo, zanim poznam twojego ojca?

– Oczywiście. – Ellie odsunęła się od drzwi.

– Wciąż zamierzasz wyjść za mnie już pojutrze, prawda?

Ellie nagle zakręciło się w głowie. Charles, który cały czas tak bardzo upierał się przy tym, że Ellie musi dotrzymać obietnicy, nagle jakby postanowił dać jej możliwość wycofania się. Mogła wszystko odwołać, stwierdzić, że mimo wszystko się boi…

– Eleanor – rzekł błagalnie.

Ellie przełknęła ślinę, myśląc o tym, jak niezwykłe stało się jej życie. Perspektywa poślubienia nieznajomego przerażała ją, lecz nie tak bardzo jak nuda. Nudne życie, ożywione jedynie sprzeczkami z panią Foxglove, byłoby znacznie gorsze. Bez względu na wady hrabiego – a Ellie przeczuwała, że może ich być wiele – w głębi serca wiedziała, że Charles nie jest złym ani słabym człowiekiem. Z pewnością istniała szansa na znalezienie szczęścia razem z nim.

Charles dotknął jej ramienia. Skinęła głową. Wydało jej się, że widzi, jak jego ramiona delikatnie opadają z ulgą, lecz zaledwie moment później znów przybrał maskę niepoprawnego młodego arystokraty.

– Jest pan gotów, żeby wejść do środka? – spytała.

Kiwnął głową, Ellie otworzyła więc drzwi i zawołała:

– Papo!

Po chwili ciszy stwierdziła:

– Pójdę po niego do gabinetu.

Charles zaczekał, a Ellie za chwilę wróciła do pokoju, za nią zaś szedł mężczyzna o raczej surowym wyrazie twarzy z rzedniejącymi siwymi włosami.

– Pani Foxglove musiała wrócić do domu – oznajmiła Ellie, śląc Charlesowi ukradkowy uśmiech. – Ale pozwoli pan, że przedstawię mojego ojca, wielebnego Lyndona. Papo, to jest pan Charles Wycombe, hrabia Billington.

Dwaj mężczyźni podali sobie ręce, w milczeniu się sobie przyglądając. Charles pomyślał, że pastor wygląda na bardzo sztywnego człowieka i wprost niemożliwe, by był ojcem takiego żywego srebra jak Eleanor. Po sposobie, w jaki pan Lyndon patrzył na niego, był pewien, że on również nie odpowiada ideałowi zięcia.

Po wymianie wstępnych uprzejmości usiedli, a Ellie wyszła z pokoju przygotować herbatę. Pastor zwrócił się wtedy do Charles a:

– Większość mężczyzn zaakceptowałaby przyszłego zięcia już tylko przez to, że ma tytuł hrabiowski, Ja taki nie jestem.

– Wcale tak nie sądziłem, panie Lyndon.

Eleanor wyraźnie została wychowana przez człowieka niezwykłej moralności, Charles zamierzał wypowiedzieć te słowa tylko po to, by przypochlebić się pastorowi, mówiąc je jednak, uświadomił sobie, że jest tak naprawdę. Eleanor Lyndon nigdy nie okazała nawet cienia zauroczenia jego tytułem ani zamożnością. Prawdę powiedziawszy, sprawiła wrażenie dużo bardziej zainteresowaną własnymi trzema setkami funtów niż jego ogromnym majątkiem.

Pastor pochylił się do przodu, oczy mu się zwęziły, jak gdyby starał się sprawdzić, ile szczerości kryje się w słowach hrabiego.

– Nie będę sprzeciwiał się temu małżeństwu – powiedział cicho. – Już raz to zrobiłem, kiedy chodziło o moją starszą córkę, a konsekwencje tego były katastrofalne. Ale zapowiadam panu jedno: jeśli potraktuje pan Eleanor źle pod jakimkolwiek względem, będę się modlił, ile mam sił, o to, żeby spłonął pan w ogniu piekielnym.

Charles nie zdołał zapanować nad sobą i jeden kącik ust podskoczył mu w górę w uśmiechu. Wyobrażał sobie, że pastor potrafi modlić się naprawdę żarliwie.

– Daję słowo, że Eleanor będzie traktowana jak królowa.

– Jest jeszcze jedna rzecz.

– Słucham? Pastor odchrząknął.

– Czy pan gustuje w napojach spirytusowych? Charles zamrugał, odrobinę zdumiony tym pytaniem. -Z całą pewnością nie stronie od szklaneczki, gdy jest ku temu okazja, ale nie spędzam dni i nocy w pijackim stuporze, jeśli o to pan pyta.

– Wobec tego może zechce pan wyjaśnić, dlaczego cuchnie pan whisky?

Charles przewalczył w sobie absurdalną chęć roześmiania się i wyjaśnił wielebnemu, co się wydarzyło tego popołudnia i w jaki sposób Ellie przypadkiem oblała go whisky.

Pan Lyndon usiadł wygodnie na krześle, usatysfakcjonowany. Nie uśmiechał się, ale też Charles wątpił, by uśmiech często gościł na jego twarzy.

– Doskonale – oświadczył pastor. – Teraz, gdy dobrze się rozumiemy, niech pan pozwoli, że przywitam pana w rodzinie.

– Cieszę się, że stanę się jej częścią.

Wielebny kiwnął głową.

– Chciałbym osobiście odprawić ceremonię, jeśli się pan zgodzi.

– Oczywiście.

Ten moment wybrała Ellie na powrót do pokoju z tacą z zastawą do herbaty.

– Eleanor – powiedział jej ojciec. – Stwierdziłem, że hrabia będzie świetnie do ciebie pasował.

Ellie odetchnęła z ulgą. Ojciec zaakceptował jej związek, a jak się okazało, znaczyło to dla niej więcej, niż sobie uświadamiała aż do tej chwili. Teraz pozostawało jedynie wyjść za mąż.

Za mąż. Jęknęła w duchu. Niech Bóg przyjdzie jej z pomocą.

6

Następnego dnia specjalny posłaniec przyniósł paczkę zaadresowaną do Ellie. Zaciekawiona rozplatała sznurek i na moment znieruchomiała, gdy z paczki wypadła koperta. Podniosła ją z podłogi i otworzyła.

Droga Eleanor!

Proszę, przyjmij ten podarunek jako świadectwo mego szacunku i uczuć. Tak pięknie wyglądałaś w zieleni Pomyślałem, że może zechcesz wziąć w tym ślub.

Twój Billington

PS. Proszę, nie zakrywaj włosów.

Ellie była w stanie jedynie stłumić jęk, gdy jej palce dotknęły miękkiego, delikatnego aksamitu. Rozpakowała paczkę do końca i ujrzała najpiękniejszą suknię, jaką kiedykolwiek widziała, a już z pewnością, jaką miała okazję nosić. Uszyta z aksamitu o barwie głębokiej szmaragdowej zieleni, miała prosty krój bez falbanek i zmarszczek. Ellie wiedziała, że suknia będzie na nią doskonale pasowała.

A przy odrobinie szczęścia pasował będzie również mężczyzna, który ją jej podarował.

Poranek w dniu ślubu wstał jasny i pogodny. Przybył powóz, który miał zawieźć Ellie, jej ojca i panią Foxglove do Wycombe Abbey, i Ellie poczuła się naprawdę jak księżniczka z bajki. Suknia, powóz i niemożliwie przystojny mężczyzna czekający na nią na końcu tej podróży, wszystko to wydawało się jakby rodem z pełnej magii baśni.

Ceremonia miała się odbyć w oficjalnej bawialni Wycombe Abbey. Wielebny pan Lyndon zajął miejsce z przodu, a następnie, ku rozbawieniu zebranych, westchnąwszy z niezadowoleniem, ruszył przez pokój.

– Muszę przecież oddać pannę młodą narzeczonemu – wyjaśnił, dotarłszy do drzwi.

Śmiechy rozległy się także, gdy spytał głośno:

– Kto oddaje tę kobietę? – A potem zaraz sam sobie odpowiedział: – Ja!

Ale te chwile wesołości wcale nie rozluźniły napięcia Ellie. Czulą się sztywna i nie wiedziała, czy zdoła coś z siebie wydusić.

Ledwie mogąc oddychać, popatrzyła na mężczyznę, który miał zostać jej mężem. Co ona robi? Przecież prawie go nie zna!

Spojrzała na ojca, który patrzył na nią z jakże obcym mu smutkiem i nostalgią.

A potem przeniosła wzrok na panią Foxglove, która najwyraźniej zapomniała o swoich planach wykorzystania Ellie w roli szczotki do komina i podczas całej podróży powozem nie przestawała powtarzać, jak to zawsze wiedziała, że „droga Eleanor zapewne złapie wspaniałego męża" i „mój drogi, drogi, przybrany zięć, hrabia".

– Tak! – zawołała Ellie. – Ach, tak!

Czuła, że Charles stojący obok niej aż trzęsie się od tłumionego śmiechu.

Zaraz jednak wsunął jej na serdeczny palec lewej ręki ciężką złotą obrączkę i Ellie uświadomiła sobie, że teraz w oczach Boga i Anglii należy do hrabiego Billington na zawsze.

Jak na kobietę, która szczyciła się zdolnością zachowania trzeźwości umysłu, kolana podejrzanie mocno się pod nią uginały.

Pan Lyndon zakończył ceremonię. Charles pochylił się lekko i delikatnie musnął wargi Ellie. Dla postronnego obserwatora był to jedynie subtelny pocałunek, ale Ellie poczuła jego język w kąciku ust, zaskoczona tą nagłą pieszczotą, z trudem zdołała odzyskać równowagę, kiedy Charles ujął ją pod ramię i poprowadził do niewielkiej grupki osób, będących, jak sądziła, jego krewnymi.

– Nie miałem czasu zaprosić całej rodziny, ale chciałbym, żebyś poznała moje kuzynki. Pozwól, że przedstawię ci panią i George'ową Pallister, pannę Pallister i pannę Judith Pallister. -Z uśmiechem odwrócił się do damy i dwóch dziewczynek. -Helen, Claire, Judith, chciałbym przedstawić wam moją żonę, Eleanor, hrabinę Billington.

– Miło mi poznać – powiedziała Ellie, nie bardzo wiedząc, czy powinna dygnąć, czy może to raczej one powinny się ukłonić. Uśmiechnęła się tylko najbardziej przyjaźnie jak potrafiła. Helen, atrakcyjna blondynka w wieku około czterdziestu lat, odpowiedziała jej uśmiechem.

– Helen i jej córki od śmierci pana Pallistera mieszkają tutaj, w Wycombe Abbey – wyjaśnił Charles.

– Naprawdę? – zdumiała się Ellie, patrząc na swoje nowe kuzynki.

– Tak – odparł Charles. – Podobnie jak moja niezamężna ciotka Cordelia. Nie wiem, gdzie się teraz podziewa.

– To ekscentryczka – wyjaśniła Helen.

Claire, trzynasto- albo czternastoletnia dziewczynka, nie odzywała się, stała tylko z wyraźnie naburmuszoną miną.

– Jestem pewna, że się zaprzyjaźnimy- oświadczyła Ellie. – Zawsze chciałam żyć w dużej rodzinie. U mnie w domu po wyjeździe mojej siostry zrobiło się dość pusto,

– Siostra Eleanor niedawno poślubiła hrabiego Macclesfield – wyjaśnił Charles.

– Owszem, ale dom opuściła dużo wcześniej – powiedziała Ellie ze smutkiem. – Od ośmiu lat mieszkałam sama z ojcem.

– Ja też mam siostrę – pochwaliła się Judith. – To Claire. Ellie uśmiechnęła się do dziewczynki.

– Ach, tak? A ile ty masz lat?

– Sześć – odparła mała z dumą, odgarniając do tyłu jasno-brązowe włosy. – A jutro będę miała dwanaście.

Helen roześmiała się.

– Jutro najwyraźniej oznacza długą przyszłość – powiedziała, pochylając się, żeby pocałować córeczkę w policzek. – Najpierw musisz skończyć siedem lat.

– A potem dwanaście! Ellie przykucnęła przy niej.

– Nie całkiem tak, kochana, jeszcze pozostaje osiem, a potem dziewięć, a potem…

– Dziesięć i jedenaście – przerwała jej Judith z dumą. -A potem dwanaście!

– Teraz bardzo dobrze – pochwaliła ją Ellie.

– Potrafię liczyć do sześćdziesięciu dwóch.

– Naprawdę?

Ellie starała się, żeby w jej głosie zabrzmiał szczery podziw.

– Mhm. Raz, dwa, trzy, cztery…

– Mamo! – Claire nie kryła niezadowolenia. Helen ujęła Judith za rękę.

– Chodź, malutka, będziemy wprawiać się w liczeniu kiedy indziej.

Judith z wyrzutem spojrzała na matkę, a potem odwróciła się do Charlesa.

– Mama mówiła, że najwyższy czas, żebyś się ożenił.

– Judith! -zawołała Helen, czerwieniąc się.

– Przecież tak mówiłaś! Powiedziałaś, że Charles zadaje się ze zbyt wieloma kobietami i…

– Judith! – Helen prawie krzyknęła, łapiąc dziewczynkę za rękę. – Nie pora na to!

– Nic nie szkodzi – powiedziała prędko Ellie. – Ona nie chciała powiedzieć nic złego.

Helen wyglądała tak, jakby chciała zapaść się pod ziemię i zniknąć. Pociągnęła Judith za rękę, mówiąc:

– Wierzę, że nasi świeżo upieczeni małżonkowie chcieliby zostać przez chwilę sami. Zaprowadzę gości do jadalni na weselne śniadanie.

Pospiesznie ich opuściła, ale Ellie i Charles usłyszeli jeszcze, jak Judith niewinnym głosikiem pyta:

– Claire, co to jest rozwiązła kobieta?

– Judith, jesteś okropna! – zabrzmiała odpowiedź Claire.

– To znaczy, że wszystko jej się rozwiązuje? Buciki i wstążki?

Ellie nie była pewna, czy ma się śmiać, czy płakać.

– Bardzo cię za to przepraszam – powiedział Charles cicho, gdy pokój opustoszał.

– Nic nie szkodzi.

– Panna młoda nie powinna wysłuchiwać historii o przeszłości i przygodach nowego męża w dniu ślubu.

Ellie wzruszyła ramionami.

– Z ust sześciolatki nie są takie okropne.

Charles popatrzył na kobietę, która została jego żoną, i poczuł, że rozkwita w nim niewytłumaczalna duma. Wydarzenia tego poranka powinny ją przytłoczyć, a jednak potrafiła zachować wdzięk i godność. Dokonał właściwego wyboru.

– Cieszę się, że nie zakryłaś włosów – szepnął. Roześmiał się, gdy Ellie machinalnie podniosła rękę do głowy.

– Nie rozumiem, dlaczego pan mnie o to prosił – powiedziała nerwowo.

Charles dotknął loka, który wymknął się ze starannie ułożonej fryzury i wił się na szyi.

– Naprawdę?

Ellie nie odpowiedziała. Delikatnie nacisnął jej bark i spostrzegł, że nachyla się lekko ku niemu, a oczy zaczynają jej błyszczeć. I poczuł triumf, uświadamiając sobie, że uwodzenie żony wcale nie zapowiada się na aż tak trudne, jak przypuszczał. Nachylił się nad nią, żeby ją pocałować, żeby wsunąć palce w te wspaniałe rude włosy, a wtedy…

Ona się odsunęła.

Po prostu.

Charles zaklął pod nosem,

– To nie jest dobry pomysł, milordzie – oświadczyła z miną świadczącą o tym, że doskonale wie, co mówi.

– Mów mi po imieniu – zażądał.

– Nie wtedy, kiedy wygląda pan tak jak teraz.

– To znaczy jak?

– Jak…? Och, nie wiem. Raczej władczo. – Zamrugała. -A właściwie wygląda pan tak, jakby pan cierpiał.

– Bo cierpię – odparł.

Ellie zrobiła krok w tył.

– Bardzo mi przykro. Czy ciągle odczuwa pan ból po tym upadku z kariolki? Czy może dokucza panu kostka? Zauważyłam, że wciąż lekko pan utyka.

Przyglądał się jej, zastanawiając się, czy to możliwe., by rzeczywiście była aż tak niewinna.

– Nie chodzi o moją kostkę, Eleanor.

– Myślę, że powinien pan mówić do mnie Ellie, jeśli j a mam nazywać pana Charlesem.

– Na razie jeszcze się to nie zdarzyło.

– Chyba rzeczywiście. – Ellie odchrząknęła, myśląc, że ta konwersacja stanowi dowód na to, iż nie znała tego człowieka na tyle dobrze, aby zostać jego żoną. – Charles.

Uśmiechnął się.

– Ellie. Podoba mi się to, pasuje do ciebie.

– Tylko mój ojciec nazywa mnie Eleanor. – Zmarszczyła brwi w zamyśleniu. – Ach, i chyba również pani Foxglove.

– Wobec tego ja już nigdy nie zwrócę się do ciebie imieniem Eleanor – przyrzekł z uśmiechem.

– Owszem, kiedy się na mnie rozzłościsz.

– Dlaczego tak mówisz?

– Bo zawsze tak się dzieje, kiedy ktoś się na mnie złości.

– Dlaczego jesteś taka pewna, że ja się na ciebie rozzłoszczę?

Zastanowiła się.

– Doprawdy, milordzie, zawarliśmy małżeństwo na całe życie i nie potrafię sobie wyobrazić, że przez tak długi czas przynajmniej raz nie wzbudzę w tobie gniewu.

– Chyba powinienem się cieszyć, że poślubiłem realistkę.

– Zdaje się, że dobrze się dobraliśmy – odparła Ellie z chytrym uśmiechem. – Przekonasz się.

– Nie mam co do tego wątpliwości.

Na moment zapadła cisza, aż w końcu Ellie oświadczyła:

– Chyba powinniśmy iść na śniadanie.

– Rzeczywiście – szepnął, wyciągając rękę, żeby pogłaskać ją pod brodą.

Ellie natychmiast odskoczyła.

– Nie próbuj tego!

– Czego? – W głosie Charlesa wyraźnie było słychać rozbawienie.

– Pocałować mnie!

– Dlaczego nie? Taka była przecież część naszej umowy, nieprawdaż?

– Owszem – przyznała Ellie. – Ale dobrze wiesz, że nie mogę zebrać myśli, kiedy to robisz. – Przypuszczała, że powinna zachować ten fakt dla siebie, ale jaki to właściwie ma sens, skoro on wiedział o tym równie dobrze jak ona?

Usta Charlesa rozciągnęły się w szerokim uśmiechu.

– Właśnie o to chodzi, moja droga.

– Może dla ciebie – odparowała, – Ale ja chciałam mieć szansę, żeby lepiej cię poznać, zanim wejdziemy… w tę fazę naszego związku.

– A więc dobrze. Co chcesz wiedzieć?

Ellie przez moment się zastanawiała, nie mając pojęcia, jak na to odpowiedzieć. W końcu oświadczyła:

– Chyba cokolwiek.

– Cokolwiek?

– Cokolwiek, co twoim zdaniem pozwoliłoby mi poznać hrabiego Billington, to znaczy Charlesa, lepiej.

Charles na chwilę się zamyślił, a w końcu uśmiechnął się i powiedział:

– Obsesyjnie sporządzam rozmaite spisy. Czy to interesująca informacja?

Ellie nie miała pewności, jakich prawd o sobie oczekuje z jego strony, lecz z pewnością nie spodziewała się czegoś takiego. Obsesyjnie sporządza spisy? To powiedziało jej o nim więcej niż jakiekolwiek hobby czy ulubiona rozrywka.

– Jakiego rodzaju spisy sporządzasz? – spytała.

– Rozmaite. Dotyczące wszystkiego.

– Czy zrobiłeś jakąś listę dotyczącą mnie?

– Oczywiście.

Ellie czekała moment z nadzieją, że Charles powie coś więcej, ale w końcu spytała niecierpliwie:

– Co na niej było?

Charlesa rozbawiła jej ciekawość.

– To była lista powodów, dla których uważałem, że będziesz dobrą żoną.

– Rozumiem. – Ellie bardzo chciała wiedzieć, jak długa była ta lista, pomyślała jednak, że takie pytanie mogłoby świadczyć o złym wychowaniu.

Charles pochylił się do niej, a w jego piwnych oczach błysnęły diabelskie ogniki.

– Lista miała sześć punktów.

Ellie odchyliła się.

– Jestem pewna, że nie spytałam cię o ich liczbę.

– Ale chciałaś.

Milczała.

– A teraz – oświadczył Charles. – Teraz ty musisz mi coś opowiedzieć o pannie Eleanor Lyndon.

– Ja już nie jestem panną Lyndon – przypomniała. Roześmiał się z tej pomyłki.

– Wobec tego o hrabinie Billington. Jaka ona jest?

– Często nie może utrzymać języka za zębami i to nie jest dla niej dobre – odparła.

– O, to już wiem!

Ellie skrzywiła się.

– Bardzo dobrze. – Przez moment się zastanowiła. – Kiedy jest ładna pogoda, lubi wziąć książkę i czytać na dworze. Często wraca dopiero po zachodzie słońca.

Charles ujął ją za rękę.

– Taką rzecz mąż powinien wiedzieć – stwierdził miękko. -Będę wiedział, gdzie cię szukać, jeśli kiedykolwiek mi zginiesz.

Podeszli w stronę jadalni. Po drodze Charles powiedział jeszcze:

– Wygląda na to, że suknia bardzo ci pasuje. Czy ci się podoba?

– O tak, to najpiękniejsza suknia, jaką kiedykolwiek nosiłam. Wymagała tylko bardzo drobnych poprawek. Jak zdołałeś zdobyć ją w tak krótkim czasie?

Charles nonszalancko wzruszył ramionami.

– Zapłaciłem krawcowej nieprzyzwoicie dużo.

Zanim Ellie zdążyła odpowiedzieć, dotarli do drzwi jadalni. Czekała tam już grupka gości, aby powitać młodą parę.

Weselne śniadanie minęło bez większych wydarzeń, jeśli nie liczyć przedstawienia Ellie ciotecznej babki Cordelii, która w tajemniczy sposób przepadła gdzieś na samą ceremonię i większą część śniadania. Ellie nie mogła się powstrzymać od spoglądania na puste miejsce, zastanawiając się, czy krewna męża ma jakieś obiekcje co do tego małżeństwa.

Charles przyłapał ją na tym i szepnął:

– Nie martw się. Ciotka Cordelia to ekscentryczka, lubi chadzać własnymi drogami. Jestem pewien, że wkrótce się pojawi.

Ellie nie wierzyła mu, dopóki starsza kobieta w sukni o kroju modnym co najmniej przed dwudziestoma laty wpadła do jadalni z krzykiem: „W kuchni się pali!".

Ellie i jej rodzina poderwali się z krzeseł (pani Foxglove była właściwie już w drzwiach), zorientowali się jednak, że Charles i jego rodzina nawet nie drgnęli.

– Ależ, Charles! – zawołała Ellie. – Nie słyszałeś? Coś trzeba zrobić!

– Ciotka Cordelia zawsze twierdzi, że gdzieś się pali – odparł Charles. – Wydaje mi się, że lubi dramatyczne sytuacje.

Cordelia podeszła do Ellie.

– To ty musisz być panną młodą – oświadczyła bez ogródek.

– Tak.

– To dobrze. Przyda nam się ktoś taki. – Obróciła się i odeszła, pozostawiając Ellie z ustami otwartymi ze zdumienia.

Ellie usiadła z powrotem na krześle, zastanawiając się, czy w każdej arystokratycznej rodzinie jest niezamężna ciotka wariatka, ukrywana na strychu.

– Czy są jeszcze jacyś inni krewni, którym chciałbyś mnie przedstawić? – spytała słabym głosem.

– Jeszcze tylko mój kuzyn CeciI – odparł Charles, wyraźnie powstrzymując śmiech. – Ale on tu nie mieszka. To prawdziwa ropucha.

– Ropucha w rodzinie? – szepnęła Ellie z cieniem uśmiechu. -To bardzo dziwne. Nie sądziłam, że Wycombe'omc mają odgałęzienie do płazów.

Charles chichotał.

– Owszem, wszyscy jesteśmy doskonałymi pływakami!

Tym razem to Ellie się roześmiała.

– Będziesz mnie musiał kiedyś nauczyć pływać. Nigdy nie opanowałam tej sztuki.

Ujął jej rękę i podniósł do ust.

– To będzie dla mnie zaszczyt. Pojedziemy nad staw, gdy tylko zrobi się ciepło.

Dla wszystkich obserwatorów wyglądali na młodą, do szaleństwa zakochaną w sobie parę.

Kilka godzin później Charles siedział w swoim gabinecie na przechylonym krześle, z nogami opartymi o brzeg biurka. Czuł, że Ellie potrzebuje odrobiny samotności, chociażby po to, żeby się rozpakować i zapoznać z nowym otoczeniem. Przyszedł więc tutaj, tłumacząc się, że ma kilka spraw do załatwienia. Administrowanie posiadłością wymagało sporo czasu, zwłaszcza gdy ktoś chciał robić to uczciwie. Postanowił, że popracuje trochę w gabinecie i upora się ze sprawami, które nagromadziły się w ciągu ostatnich paru dni. Zajmie się swoimi interesami, podczas gdy Ellie będzie się zajmować swoimi.

Westchnął głośno, z całej siły starając się zignorować fakt, że wprost płonie z pożądania do żony.

Nie odnosił u niej sukcesów.

Z całą pewnością nie spodziewał się, że będzie jej pragnął aż tak mocno. Zdawał sobie sprawę, że go pociąga. To była jedna z przyczyn, dla których zdecydował się poprosić ją o rękę. Zawsze uważał się za trzeźwo myślącego człowieka i wiedział, że nie ma sensu poślubiać kobiety, która nie wzbudziłaby w nim bodaj odrobiny podniecenia.

Ale w tych jej półuśmieszkach coś się kryło, jak gdyby miała jakiś sekret, którego postanowiła nigdy nie ujawniać, co doprowadzało go do szaleństwa. A jej włosy… Wiedział, że Ellie nie lubi ich koloru, ale on sam niczego nie pragnął bardziej, niż poczuć w palcach ich długość i…

Opuścił nogi i krzesło stuknęło głośno o podłogę. Jak długie są włosy jego żony? To jedna z rzeczy, które mąż powinien wiedzieć.

Wyobraził sobie, że sięgają jej do kolan, że rozwiewają się za nią, kiedy idzie. Nie, to nieprawdopodobne, stwierdził. Kok Ellie nie był aż taki duży.

Dalej wyobrażał sobie, że sięgają jej do pasa, wiją się wokół pępka i delikatnie opadają na biodra. Pokręcił głową. To również nie wydawało się prawdziwe. Ellie – jakże podobało mu się to zdrobnienie – nie sprawiała wrażenia osoby mającej dostatecznie dużo cierpliwości do układania tak długich włosów.

Może sięgają jej do piersi? Może z jednej strony odrzuca je na plecy, a z drugiej wodospad rudowłosych loków zasłania pierś… Uderzył się rękaw czoło, jak gdyby chciał wybić sobie ten obraz z głowy. Do diabła, pomyślał z irytacją. Wcale nie o to chodzi! A takie myśli niczego mu nie ułatwią.

Musi podjąć jakieś działania. Im szybciej zdoła uwieść Ellie, tym szybciej opuści go szaleństwo i będzie mógł wrócić do codzienności i zwyczajnego życia.

Wyjął z biurka kartkę i na górze naskrobał:

JAK UWIEŚĆ ELLIE?

Bez zastanowienia użył wielkich liter. Dopiero później stwierdził, że już ten fakt najlepiej świadczy, jak bardzo jest to dla niego ważne.

Zamyślił się, podparł palcami skronie i w końcu zaczął pisać.

1. Kwiaty. Wszystkie kobiety lubią kwiaty.

2. Lekcje pływania. To będzie wymagało od niej pozbycia się w dużej mierze ubrania. Wady. Jest dosyć zimno i taka pogoda utrzyma się jeszcze przez kilka miesięcy.

3. Suknie. Bardzo podobała jej się ta zielona suknia. Wspomniała, że wszystkie jej suknie są ciemne i skromne. Jako hrabina i tak będzie musiała ubierać się według najnowszej mody, więc to wcale nie stanie się dodatkowym wydatkiem.

4. Chwalić jej zmysł do interesów. Typowe kwieciste komplementy prawdopodobnie na nią nie podziałają.

5. Pocałunki.

Ze wszystkich punktów, które znalazły się na jego liście, Charlesowi najbardziej podobał się punkt piąty. Martwił się jednak, że to może doprowadzić go do jeszcze większej frustracji. Nie był wcale pewien, że zdoła zakończyć na jednym pocałunku. Być może akcja będzie wymagała wielu powtórek przez co najmniej kilka dni.

A to by oznaczało przeciągające się napięcie. Przy ostatnim pocałunku aż zakręciło mu się w głowie z pożądania, jeszcze kilka godzin później dokuczał mu ból niespełnienia.

Pozostałe punkty również nie były wykonalne. Wieczór był już zbyt późny na to, by szukać kwiatów w oranżerii, i z całą pewnością za zimno na naukę pływania. Nowa garderoba wymagałaby wyjazdu do Londynu, a jeśli chodzi o komplementy na temat jej zdolności do interesów, cóż, to dosyć trudne, dopóki ich nie pozna, a Ellie jest zbyt bystra, by nie wychwycić fałszywego tonu.

Nie, pomyślał, krzywiąc się. To musi być pocałunek.

7

Ellie rozglądała się po swojej nowej sypialni, zachodząc w głowę, jak też, na miłość boską, zdoła zmienić tę niesamowitą przestrzeń w pokój, w którym naprawdę poczuje się jak u siebie. Wszystko tutaj wprost krzyczało o bogactwie. O odwiecznym bogactwie. Wątpiła, by którykolwiek z mebli liczył sobie mniej niż dwieście lat. Sypialnia hrabiny była bogato zdobiona i pretensjonalna, Ellie czuła się w niej tak samo na miejscu, jakby się znalazła w pałacu rodziny królewskiej w Windsorze.

Nachyliła się nad otwartym kufrem w poszukiwaniu bibelotów, dzięki którym mogłaby się tu poczuć bardziej po domowemu. Palce zacisnęły się na miniaturowym portrecie matki. To z pewnością będzie dobry początek. Podeszła do toaletki i postawiła na niej obrazek, obracając go tak, aby światło wpadające przez okno nie zniszczyło farb.

– No i proszę – powiedziała miękko. – Będziesz tu ładnie wyglądała. Tylko po prostu nie zwracaj uwagi na wszystkie te srogie stare kobiety, które patrzą na ciebie z góry. – Ellie spojrzała na ściany pokryte portretami wcześniejszych hrabin. Żadna z postaci nie wydawała się szczególnie sympatyczna. -Większość z was jutro stąd zniknie – mruknęła. Nie czuła się ani trochę niemądrze, rozmawiając ze ścianami. – Albo nawet dziś wieczorem, jeśli mi się uda.

Wróciła do kufra, żeby poszukać jeszcze czegoś, co przydałoby temu pokojowi odrobiny ciepła. Przerzucała swoje rzeczy, gdy nagle usłyszała stukanie do drzwi.

Billington. To musiał być on. Siostra mówiła jej, że służący nigdy nie pukają.

Przełknęła ślinę i zawołała:

– Proszę wejść!

Drzwi otworzyły się i stanął w nich człowiek, który przed niespełna dwudziestoma czterema godzinami stał się jej mężem. Był ubrany po domowemu i dawno już pozbył się surduta i fularu. Ellie przyłapała się na tym, że nie jest w stanie oderwać oczu od fragmentu gołej skóry, wyłaniającej się z rozpiętej przy szyi białej koszuli.

– Dobry wieczór – powiedział.

Zmusiła się, żeby przenieść spojrzenie na jego twarz.

– Dobry wieczór. – Słowa te zabrzmiały tak, jakby wypowiedziała je osoba, na którą absolutnie nie działa jego bliskość. Niestety, Ellie miała przeczucie, że on potrafi zajrzeć w nią głębiej nie zważając na jasny głos i radosny uśmiech.

– Urządzasz się? – spytał.

– Tak. I idzie mi to dobrze – westchnęła. – A właściwie nie za bardzo.

Charles uniósł brew.

– Ten pokój jest bardzo przygnębiający – wyjaśniła.

– Mój jest tuż za tymi łączącymi je drzwiami. Zapraszam cię. Możesz się tam czuć jak u siebie.

– Za łączącymi je drzwiami? – zdumiała się Ellie.

– Nie wiedziałaś, że takie są?

– Nie, sądziłam… Cóż, tak naprawdę nie zastanawiałam się, dokąd prowadzą wszystkie te drzwi.

Charles przeszedł przez pokój i zaczął kolejno je otwierać.

– Tu jest łazienka, tu gotowalnia, a tutaj garderoba, w której możesz przechowywać stroje. – Przeszedł do innych drzwi umieszczonych na wschodniej ścianie i je także otworzył. -A tutaj, voila! Sypialnia hrabiego.

Ellie zdusiła nerwowy śmiech.

– Przypuszczam, że większość hrabiów i hrabin wybiera połączone sypialnie.

– Właściwie wcale tak nie jest – odparł Charies. – Moi przodkowie posiadali wyjątkowo burzliwe charaktery. Wielu Billingtonów wprost się nawzajem nienawidziło.

– O mój Boże! – powiedziała Ellie słabym głosem. – Jakież to pocieszające!

– A ci, którzy nie pałali do siebie niechęcią… – Charles na moment urwał dla efektu. Uśmiechnął się chytrze. – Cóż, byli tak w sobie zakochani, że rozłączne sypialnie i rozłączne łóżka w ogóle nie wchodziły w rachubę.

– Wobec tego nie spodziewam się, aby którykolwiek z nich znalazł jakiś złoty środek.

– Tylko moi rodzice – odparł, wzruszając ramionami. – Matka miała swoje akwarele, a ojciec psy. Zawsze znajdowali jednak dla siebie miłe słowo, gdy ich ścieżki się skrzyżowały. Choć oczywiście nie dochodziło do tego zbyt często.

– Oczywiście – powtórzyła Ellie jak echo.

– Najwyraźniej jednak przynajmniej raz się spotkali, a dowodem na to jest moje istnienie.

– Ach, spójrz, jak spłowiały jest ten adamaszek! – powiedziała Ellie przesadnie głośno, dotykając rękami obicia otomany.

Charles przyjął tę oczywistą próbę zmiany tematu z rozbawieniem.

Ellie zrobiła kilka kroków i zajrzała przez otwarte drzwi. Pokój Charlesa był ozdobiony ze znacznie mniejszą przesadą i zbytkiem, przez to o wiele bardziej jej się podobał.

– Bardzo ładny pokój – stwierdziła.

– Kazałem go przerobić kilka lat temu. Wydaje mi się, że wcześniej po raz ostatni odnawiano go za czasów mojego pradziadka, a on miał okropny gust.

Ellie rozejrzała się po swojej sypialni i skrzywiła się z niesmakiem.

– Podobnie jak jego żona.

– Możesz zmienić wystrój tego pokoju, jeśli tylko masz ochotę.

– Naprawdę?

– Oczywiście. Czyż nie tym właśnie zajmują się żony?

– Nie wiem. Nigdy nie byłam żoną.

– A ja nigdy żony nie miałem. – Ujął Ellie za rękę i delikatnie pogładził wnętrze jej dłoni. – Cieszę się, że mam ją teraz.

– Cieszysz się, że udało ci się zachować majątek – odparła, czując, że musi wprowadzić między nimi trochę dystansu.

Puścił ją.

– Masz rację.

Ellie z pewnym zdziwieniem przyjęła fakt, że się do tego przyznał, skoro tak się starał ją uwieść. Przecież materializmu i chciwości nie uważano raczej za cechy sprzyjające uwodzeniu.

– Oczywiście, cieszę się także, że mam ciebie – dodał raczej ponurym głosem.

Ellie w pierwszej chwili nic nie powiedziała, ale w końcu wybuchnęła:

– To jest bardzo nieprzyjemne!

Charles zmartwiał,

– Co? – spytał ostrożnie.

– Wszystko. Prawie cię nie znam. I nie wiem, jak się zachowywać w twojej obecności.

On dobrze wiedział, jakiego zachowania by od niej pragnął, ale wymagałoby to z jej strony zrzucenia z siebie całego ubrania, a miał pewność, że taki pomysł jej się nie spodoba.

– Kiedy się spotkaliśmy po raz pierwszy, nie sprawiałaś wrażenia osoby, która nie wie, jak się zachować. Byłaś raczej śmiała i rozbawiona, a mnie się to bardzo spodobało.

– Owszem, ale teraz jesteśmy małżeństwem, a ty chcesz…

– Uwieść cię? – dokończył za nią. Ellie się zaczerwieniła.

– Czy musisz to mówić na głos?

– To nie jest sekret, Ellie.

– Wiem, ale…

Ujął ją pod brodę.

– Gdzie się podziała ta ziejąca ogniem kobieta, która zajmowała się moją kostką, obiła mi żebra i nigdy nic pozwoliła, żeby do mnie należało ostatnie słowo?

– Ona nie była twoją żoną – odparła Ellie. – Nie należała do ciebie w oczach Boga i Anglii.

– A w twoich oczach?

– Należę tylko do siebie.

– Wolałbym, żebyśmy należeli do siebie nawzajem – powiedział cicho. – Albo po prostu byli ze sobą.

Ellie pomyślała, że to bardzo ładne stwierdzenie, na głos jednak stwierdziła:

– To jednak nie zmienia faktu, że masz pełne prawo zrobić ze mną, co tylko zechcesz.

– Ale przyrzekłem, że tego nie zrobię, dopóki nie uzyskam twojej zgody. – Ponieważ się nie odzywała, dodał: – Sądziłem, że dzięki temu poczujesz się swobodniej w mojej obecności. Że będziesz zachowywać się naturalnie.

Ellie rozważała jego słowa. Były sensowne, ale nie zmieniały faktu, że za każdym razem, gdy dotykał jej twarzy albo próbował pogładzić po włosach, serce biło jej trzy razy szybciej. Potrafiła zignorować swoje uczucia, kiedy rozmawiali. Tak naprawdę rozmowy z nim sprawiały jej wielką przyjemność, jakby gawędziła ze starym przyjacielem. Za każdym razem jednak prędzej czy później następowały chwile milczenia, a wtedy przyłapywała Charlesa na tym, że przygląda się jej jak głodny kot. Sama wpadała wtedy w drżenie i…

Pokręciła głową. Rozmyślanie o tyrn ani trochę jej nie pomagało.

– Czy coś jest nie tak? – spytał Charles.

– Nie – odparła głośniej, niż zamierzała. – Nie – powtórzyła, tym razem ciszej. – Ale muszę się rozpakować i jestem bardzo zmęczona. Jestem też pewna, że tobie także przydałby się odpoczynek.

– Do czego zmierzasz?

Ellie ujęła go za ramię i przeprowadziła przez drzwi do jego własnego pokoju.

– Chcę tylko powiedzieć, że mam za sobą męczący dzień i jestem pewna, że oboje powinniśmy wypocząć. Dobranoc!

– Dobra… – Charles zakończył ściszonym przekleństwem. Ta szelma zatrzasnęła mu drzwi przed nosem.

Nie miał nawet cienia szansy, żeby ją pocałować. Ktoś gdzieś głośno się z tego śmiał.

Charles spojrzał w dół na swoją rękę i zwinął ją w pięść, myśląc, że poczułby się o wiele lepiej, gdyby mógł znaleźć tego „kogoś" i porządnie mu dołożyć.

Następnego dnia Ellie obudziła się wcześnie rano, jak to miała w zwyczaju. Ubrała się w swoją najlepszą sukienkę, chociaż przypuszczała, że i tak jest ona zbyt sfatygowana jak na hrabinę Billington, i wyruszyła na zwiedzanie swojego nowego domu.

Charles powiedział, że może zająć się zmianą wystroju. Ellie na tę myśl przenikał przyjemny dreszczyk. Nade wszystko lubiła mieć nowe projekty, plany i zadania, które należy zrealizować. Nie chciała zmieniać całego domu, wolała, aby ta stara rodowa siedziba odzwierciedlała gusty pokoleń Wycombe'ów. Ale miło by było mieć choćby kilka pokoi pokazujących gust obecnego pokolenia.

Eleanor Wycombe. Kilka razy powtórzyła po cichu swoje nowe nazwisko i doszła do wniosku, że może się do niego przyzwyczai. Gorzej pewnie będzie z tytułem hrabiny Billington.

Zeszła na dół do wielkiej sieni, a potem zaczęła zaglądać do różnych pomieszczeń. Natknęła się na bibliotekę i westchnęła z radością. Ściany od podłogi do sufitu pokrywały półki z książkami, ich skórzane grzbiety lśniły we wczesnym świetle poranka. Wiedziała, że może spokojnie dożyć dziewięćdziesiątki, a i tak wszystkich nie przeczyta.

Przyjrzała się bliżej kilku tytułom. W oczy rzuciło jej się Piekło chrześcijanina. Diabeł, ziemia i ciało. Ellie uśmiechnęła się, stwierdzając, że z całą pewnością tej książki nie zakupił jej mąż.

Spostrzegła otwarte drzwi na zachodniej ścianie biblioteki i postanowiła tam zajrzeć. Wsunęła głowę do pomieszczenia i doszła do wniosku, że to musi być gabinet Charlesa. Panował w nim porządek, z wyłączeniem biurka, zarzuconego papierami i rozmaitymi przedmiotami, co świadczyło o tym, iż często z niego korzystał.

Nie mogąc oprzeć się wrażeniu, że jest tu intruzem, Ellie opuściła gabinet i ruszyła do frontowego holu. W końcu znalazła codzienną jadalnię. Zastała w niej Helen Pallister, przy herbacie i posmarowanej konfiturą grzance. Ellie natychmiast zauważyła, że grzanka jest przypalona.

– Dzień dobry! – zawołała Helen, podrywając się na jej widok. – Wcześnie wstałaś. Do tej pory nigdy nie miałam przyjemności niczyjego towarzystwa przy śniadaniu. Nikt w całym domu nie wstaje tak wcześnie jak ja.

– Nawet Judith?

Helen roześmiała się.

– Judith wstaje wcześnie tylko w te dni, kiedy nie ma lekcji. W dni takie jak dzisiejszy jej guwernantka musi dosłownie oblewać ją wodą, żeby wyciągnąć ją z łóżka.

– To bardzo inteligentna dziewczynka – uśmiechnęła się Ellie. – Sama starałam się często przespać wschód słońca, ale nigdy mi się to nie udawało.

– Jestem do ciebie podobna. Claire twierdzi, że to barbarzyństwo.

– Podobnie jak moja siostra.

– Czy Charles już się obudził? – spytała Helen, sięgając po herbatę. – Masz ochotę na odrobinę?

– Tak, proszę, z mlekiem. Ale bez cukru.

Ellie obserwowała, jak Helen zręcznie nalewa herbatę, a potem powiedziała:

– Charles jest jeszcze w łóżku. – Nie była pewna, czy jej nowy mąż wyjawił prawdziwy charakter ich małżeństwa, a ona z pewnością nie czuła się na siłach, by to zrobić. Uważała zresztą, że to nie do niej należy.

– Masz ochotę na grzankę? – spytała Helen. – Mamy dwa różne rodzaje marmolady i trzy różne rodzaje konfitur.

Ellie zerknęła na czarne okruszki na talerzu Helen.

– Nie, dziękuję.

Helen uniosła swoją grzankę i popatrzyła na nią,

– Nie wygląda zbyt apetycznie, prawda?

– Czy nie można nauczyć kucharki, jak należy właściwie przyrządzać grzanki?

Helen westchnęła.

– Śniadanie przygotowuje gospodyni, nasz francuski kucharz twierdzi, że poranny posiłek nie zasługuje na jego talenty. A jeśli chodzi o panią Stubbs, obawiam się, że jest już zbyt stara i zbyt uparta, żeby zmieniać swoje nawyki. Twierdzi, że przygotowuje grzanki w odpowiedni sposób.

– Może to wina pieca – zasugerowała Ellie. – Czy ktokolwiek mu się przyglądał?

– Nie mam najmniejszego pojęcia.

Czując przypływ determinacji, Ellie odsunęła krzesło i wstała.

– Chodźmy wobec tego zobaczyć,

Helen kilkakrotnie zamrugała, zanim spytała:

– Chcesz sprawdzić piec? Sama?

– Całe życie gotowałam ojcu – wyjaśniła Ellie. – Sporo wiem o kuchenkach i piecykach.

Helen również się podniosła ale na twarzy miała wyraz wahania.

– Jesteś pewna, że chcesz wejść do kuchni? Pani Stubbs się to nie spodoba, Zawsze powtarza, że państwu nie wypada schodzić na dół. A monsieur Belmont będzie się bardzo denerwował, kiedy się dowie, że ktoś dotykał czegoś w jego kuchni…

Ellie przyjrzała jej się z uwagą.

– Helen, sądzę, że powinnyśmy pamiętać, że to nasza kuchnia, nie uważasz?

– Obawiam się, że monsieur Belmont nie będzie tak na to patrzył – odparła Helen, ale poszła za Ellie do wielkiego holu. – To bardzo wybuchowy człowiek. Podobnie jak pani Stubbs.

Ellie zrobiła jeszcze kilka kroków, zanim uświadomiła sobie, że nie wie, dokąd ma iść. Odwróciła się do Helen i powiedziała:

– Chyba powinnaś pokazać mi drogę. Trudno jest udawać krzyżowca, nie wiedząc, gdzie się znajduje Ziemia Święta.

Helen zachichotała.

– Chodź za mną – powiedziała.

Dwie kobiety ruszyły labiryntem korytarzy i schodów, aż wreszcie Ellie usłyszała kuchenne odgłosy, nie do pomylenia z żadnymi innymi. Dobiegały zza drzwi, przed którymi stała. Odwróciła się do Helen z uśmiechem na twarzy.

– Czy wiesz, że u mnie w domu kuchnia była tuż przy jadalni? To naprawdę bardzo wygodne.

– Ależ w kuchni jest za głośno i za gorąco – wyjaśniła Helen. – Charles zrobił, co mógł, żeby poprawić wentylację, ale wciąż jest tam duszno. Pięćset lat temu, kiedy zbudowano Wycombe Abbey, musiało tam być wprost nieznośnie. Trudno mi obwiniać pierwszego hrabiego, że nie chciał zabawiać gości w pobliżu kuchni.

– Chyba rzeczywiście masz rację – szepnęła Ellie i otworzyła drzwi. Natychmiast uświadomiła sobie, że pierwszy hrabia musiał być jednak bardzo bystry. Kuchnie w Wycombe Abbey w niczym nie przypominały przytulnego pomieszczenia, w którym przesiadywała kiedyś z ojcem i z siostrą. Z sufitu zwieszały się garnki i patelnie, a centralną część pomieszczenia zajmowały wielkie robocze stoły. Ellie naliczyła też aż cztery kuchenki i trzy piece włącznie z tym przylegającym do wielkiego paleniska z otwartym ogniem. O tak wczesnej godzinie niewiele się tu działo i Ellie mogła sobie tylko wyobrażać, jak wygląda to miejsce przed dużym przyjęciem. Zapewne panuje tu kompletny chaos, kiedy używa się wszystkich garnków, patelni i innych sprzętów.

W odległym kącie trzy kobiety przygotowywały jedzenie. Dwie z nich, podkuchenne, myły i krajały mięso. Trzecia z kobiet, nieco starsza, stała z głową wsuniętą do pieca. Ellie doszła do wniosku, że to pani Stubbs.

Helen odchrząknęła, a obie podkuchenne natychmiast odwróciły się w jej stronę. Pani Stubbs natomiast podniosła głowę zbyt szybko i uderzyła nią o krawędź pieca. Krzyknęła z bólu, mruknęła coś, czego ojciec Ellie z pewnością by nie pochwalił, i wyprostowała się.

– Dzień dobry, pani Stubbs – powiedziała Helen. – Chciałabym przedstawić panią naszej nowej hrabinie.

Pani Stubbs dygnęła, podobnie jak dwie podkuchenne.

– Milady – powiedziała.

– Trzeba przyłożyć coś zimnego – stwierdziła Ellie krótko, czując się w swoim żywiole. Oto miała zadanie do wykonania. Podeszła do młodych dziewczyn. – Czy któraś z was mogłaby mi pokazać, gdzie jest przechowywany lód?

Przez moment przyglądały jej się zdumione, a potem jedna z nich powiedziała:

– Zaraz przyniosę, milady.

Ellie odwróciła się do Helen z dość niemądrym uśmiechem.

– Nie jestem przyzwyczajona do tego, żeby ktoś mi coś przynosił – wyjaśniła.

– Najwyraźniej – uśmiechnęła się Helen. Ellie podeszła do pani Stubbs.

– Niech pani pozwoli, że obejrzę głowę.

– Och, nie, wszystko w porządku – powiedziała prędko gospodyni. – Nie potrzebuję…

Ale palce Ellie już odnalazły guza. Nie był duży, lecz z pewnością bolesny.

– Ależ tak! – powiedziała. Sięgnęła po cienką ścierkę, którą zauważyła wcześniej na stole, owinęła w nią lód nieśmiało jej podany przez podkuchenną, i przycisnęła zawiniątko do guza na głowie gospodyni.

– To bardzo zimne – burknęła pani Stubbs.

– Oczywiście, że zimne – odparła Ellie. – To przecież lód.

Odwróciła się do Helen z wyrazem rozdrażnienia na twarzy, ale jej nowa kuzynka zakrywała ręką usta i wyglądała tak, jakby z całej siły wstrzymywała się od śmiechu. Ellie szerzej otworzyła oczy i wysunęła brodę, niemo błagając ją o pomoc.

Helen kiwnęła głową, kilka razy odetchnęła głębiej, by stłumić chichot, i oznajmiła:

– Pani Stubbs, lady Billington przyszła do kuchni, żeby sprawdzić piece.

Gospodyni wolno obróciła głowę w stronę Ellie.

– Słucham?

– Zauważyłam rano, że grzanki są odrobinę przypalone -powiedziała Ellie.

– Pani Pallister takie lubi.

Helen znów chrząknęła.

– Właściwie, pani Stubbs, wolałabym, żeby były mniej przypieczone – wyznała.

– To dlaczego pani mnie nie uprzedziła?

– Ależ mówiłam. Pani twierdziła, że robią się takie bez względu na to, jak długo się je opieka.

– Mogę stwierdzić jedynie - przerwała jej Ellie – że coś jest nie w porządku z piecem. A ponieważ mam w tej dziedzinie spore doświadczenie, pomyślałam, że powinnam go obejrzeć.

– Pani? – spytała pani Stubbs.

– Pani? – spytała podkuchenna numer jeden (jak zaczęła ją w myślach nazywać Ellie).

– Pani? – spytała podkuchenna numer dwa (dla odróżnienia, oczywiście).

Wszystkie trzy najwyraźniej nie posiadały się ze zdumienia. Ellie pomyślała, że Helen nie powtórzyła tego słowa jak echo za nimi tylko dlatego, że swoje zdziwienie wyraziła już w jadalni.

Ellie zmarszczyła brwi, ujęła się rękami pod boki i oświadczyła:

– W przeciwieństwie do dość powszechnej opinii hrabina może od czasu do czasu wykazać się jakimś talentem albo nawet umiejętnością.

– Zawsze uważałam, że do tego doskonale nadaje się haftowanie – oświadczyła Helen i popatrzyła na osmaloną kuchnię. -A poza tym to bardzo czyste zajęcie.

Ellie posłała jej gniewne spojrzenie i syknęła:

– Wcale mi nie pomagasz!

Helen wzruszyła ramionami, uśmiechnęła się i powiedziała:

– Cóż, wydaje mi się, że powinnyśmy pozwolić hrabinie na sprawdzenie pieca.

– Dziękuję – odparła Ellie, we własnej opinii z dostojeństwem i cierpliwością. Spytała panią Stubbs: – W którym piecu przygotowuje pani grzanki?

– W tym – odparła gospodyni, wskazując na najbardziej osmalony z nich. – Tamte należą do Francuzika. Nie dotknęłabym się do nich, nawet gdyby mi pani zapłaciła.

– Zostały przywiezione z Francji – wyjaśniła Helen.

– Och! – westchnęła Ellie, nie mogąc oprzeć się wrażeniu, że weszła w jakiś bardzo dziwny sen. – Cóż, jestem pewna, że nie mogą się równać z naszymi starymi, dobrymi angielskimi piecami.

Podeszła do piecyka, otworzyła drzwiczki, zajrzała do środka i stwierdziła:

– Czy pani wie, że tego można by uniknąć, gdyby tylko używało się specjalnej łapki do grzanek?

Pani Stubbs skrzyżowała ręce na piersiach i oświadczyła:

– Nigdy ich nie używam, Nie wierzę im.

Ellie nie potrafiła sobie wyobrazić, w co można nie wierzyć, jeśli chodzi o łapki do grzanek, doszła jednak do wniosku, że tej sprawy nie warto dalej drążyć, i niewiele się zastanawiając, uniosła lekko spódnicę, uklękła i wsunęła głowę do piecyka.

Charles już od kilku minut poszukiwał swojej nowo poślubionej żony i śledztwo ostatecznie doprowadziło go, choć wydawało mu się to nieprawdopodobne, do kuchni. Jeden z lokajów przysięgał, że widział, jak Ellie i Helen zmierzały w tę stronę kwadrans wcześniej. Charles nie mógł mu uwierzyć postanowił jednak zbadać tę sprawę. W końcu Ellie nie była zwyczajną hrabiną. Doszedł do wniosku, że postanowiła osobiście przedstawić się kuchennemu personelowi.

Ani trochę jednak nie był przygotowany na widok, który tam zastał. Jego nowa żona klęczała na podłodze, a całą głowę, czy też raczej górną połowę ciała miała wsuniętą do pieca, który znajdował się w Wycombe Abbey od czasów Cromwella albo jeszcze wcześniej.

Pierwszą reakcją Charlesa było przerażenie. Przez myśl przemknęła mu wizja płomieni ogarniających włosy Ellie. Helen jednak sprawiała wrażenie spokojnej, wstrzymał się więc przed przyskoczeniem do pieca i wyciągnięciem Ellie w bezpieczne miejsce.

Cofnął się o krok, aby móc spokojnie obserwować, co się dzieje, i pozostawać przez nikogo nie zauważony. Ellie coś mówiła, brzmiało to raczej jak jęk, aż w końcu wyraźnie usłyszał jej krzyk:

– Już mam! Już mam…

Helen, pani Stubbs i dwie podkuchenne nachyliły się, wyraźnie zafascynowane manewrami Ellie.

– Do diabła, nie mam! – dokończyła Ellie raczej ze złością.

– Jesteś pewna, że wiesz, co robisz? – spytała Helen.

– Najzupełniej. Muszę tylko przesunąć ten ruszt. Jest za nisko. – Ellie zaczęła ciągnąć coś, co najwyraźniej nie chciało się poddać, gdyż kilkakrotnie aż siadała na podłodze.

–  Kiedy ostatnio czyszczono ten piec? – spytała. Pani Stubbs prychnęła w odpowiedzi.

– Ten piec jest tak czysty, jak każdy piec być powinien -oświadczyła.

Ellie mruknęła coś, czego Charles nie dosłyszał, a potem powiedziała:

– No, już mam! – Wyciągnęła przepalony ruszt z pieca i włożyła go z powrotem. – Teraz tylko muszę odpowiednio odsunąć go od płomieni.

Od płomieni? Charles zmartwiał. Czyżby naprawdę bawiła się ogniem?

– Już. – Ellie wysunęła się z pieca i usiadła na podłodze. – Teraz już powinno być dobrze.

Charles stwierdził, że nadszedł dobry moment, by oznajmić swoją obecność.

– Dzień dobry, moja żono! – przywitał ją, wchodząc. W jego glosie zabrzmiała zwodnicza obojętność. Ellie nie mogła widzieć, że za plecami zacisnął dłonie w pięści. Tylko w ten sposób mógł się powstrzymać przed porwaniem jej w ramiona i zaniesieniem do sypialni, aby tam zrobić jej wykład na temat bezpieczeństwa, a raczej jego braku w kuchni.

– Billington! – wykrzyknęła Ellie zdumiona. – Już wstałeś?

– Najwyraźniej.

Ellie zerwała się na nogi.

– Muszę wyglądać okropnie.

Charles wyciągnął śnieżnobiałą chusteczkę.

– Rzeczywiście, tu i ówdzie powalana jesteś sadzą. – Przetarł jej lewy policzek. – Tutaj też. – Przetarł prawy. – No i odrobinę tutaj, – Tym razem musnął chusteczką nos Ellie.

Ellie wyrwała mu chusteczkę z ręki, bo nie spodobał jej się żartobliwy ton jego głosu.

– To raczej nie jest konieczne, milordzie – powiedziała. – Sama potrafię wytrzeć twarz.

– Przypuszczam, że nie zechcesz mi powiedzieć, co robiłaś w środku tego pieca. Zapewniam, że w Wycombe Abbey nie brakuje nam delikatesów i nie musisz się poświęcać jako główne danie.

Ellie popatrzyła na niego, nie bardzo wiedząc, jak potraktować jego słowa. I w końcu wyjaśniła:

– Reperowałam piec, milordzie.

– Od tego mamy służbę.

– Najwyraźniej nie – odparła Ellie, wpadając w jego ton. -Inaczej nie jedlibyście przypalonych grzanek przez ostatnich dziesięć lat.

– Ja lubię przypalone grzanki – odciął się.

Helen zaniosła się kaszlem, aż pani Stubbs musiała uderzyć ją w plecy.

– A ja nie lubię – odparła Ellie. – Tak samo jak Helen, jesteś więc przegłosowany,

– Ale ja lubię przypalone grzanki!

Głowy wszystkich obróciły się ku drzwiom, w których stanęła Claire z rękami na biodrach. Ellie pomyślała, że dziewczynka jak na czternastolatkę wygląda bardzo bojowo.

– Chcę, żeby ten piec został taki, jaki był – oświadczyła Claire z mocą. – Chcę, żeby wszystko zostało tak, jak było.

Ellie poczuła, że serce opada jej w piersi. Młodziutka kuzyneczka najwyraźniej nie była zachwycona pojawieniem się w domu nowej osoby.

– Dobrze – powiedziała, w rozpaczy wyrzucając ręce w górę. – Ustawię wszystko z powrotem tak, jak było.

Już nachylała się nad piecem, ale ręka Charlesa przytrzymała ją za kołnierzyk sukni i podciągnęła do góry.

– Nie będziesz drugi raz narażać się na takie niebezpieczeństwo – oznajmił. – Proszę już nic przy tym piecu nie ruszać.

– Sądziłam, że lubisz przypalone grzanki.

– Zmienię nawyki.

W tym momencie Ellie naprawdę o mało nie wybuchnęła śmiechem, ale w porę zacisnęła usta.

Charles wojowniczo popatrzył na resztę osób obecnych w kuchni.

– Chciałbym zamienić z moją żoną kilka słów na osobności, w cztery oczy. – A ponieważ nikt się nie ruszył, krzyknął. – Teraz!

– Wobec tego może raczej my powinniśmy wyjść – zauważyła Ellie. – Przecież mimo wszystko pani Stubbs i podkuchenne pracują tutaj, my nie.

– Ty, zdaje się, przed chwilą próbowałaś – mruknął, ale w jego głosie zabrzmiało więcej rozdrażnienia niż gniewu.

Ellie wpatrywała się w niego zdumiona.

– Doprawdy, jesteś najdziwniejszym, najbardziej pełnym w sprzeczności człowiekiem, jakiego kiedykolwiek spotkałam.

– To nie ja wsuwałem głowę do pieca – odparł.

– No cóż, ja nie jem przypalonych grzanek.

– A ja… – Charles urwał gwałtownie, zdając sobie sprawę, że nie dość, iż w idiotyczny sposób kłóci się z żoną, to na dodatek robi to na oczach publiczności. Chrząknął i mocno ujął Ellie za szczupły nadgarstek.

– Chyba pokażę ci niebieski pokój – oświadczył głośno.

Ellie poszła za nim. Właściwie nie miała większego wyboru. Charles opuszczał kuchnię w pośpiechu, ale ponieważ trzymał ją za rękę, musiała za nim iść. Nie była pewna, dokąd ją prowadzi, prawdopodobnie do pierwszej komnaty, którą uzna za dostatecznie odosobnioną, by ją skrzyczeć nie na uszach wszystkich.

Doprawdy, niebieski pokój!

8

Ku wielkiemu zdumieniu Ellie pokój, do którego Charles w końcu ją zaciągnął, był rzeczywiście urządzony na niebiesko. Ellie rozejrzała się po niebieskich sofach i draperiach, a potem spojrzała na podłogę, nakrytą bialo-niebieskim dywanem.

– Masz coś na swoją obronę? – spytał groźnym głosem Charles.

Ellie nic nie powiedziała, chwilowo zauroczona wijącym się i przeplatającym wzorem na dywanie.

– Ellie! – krzyknął. Wystraszona uniosła głowę.

– Przepraszam?

Charles wyglądał tak, jakby miał ochotę nią potrząsnąć, i to mocno.

– Pytałem – powtórzy! – czy masz cokolwiek na swoją obronę?

Ellie zamrugała i oświadczyła:

– Ten pokój jest naprawdę niebieski.

Popatrzył na nią, zupełnie nie wiedząc, co powiedzieć,

– Myślałam, że nie mówisz poważnie o zabraniu mnie do niebieskiego pokoju – wyjaśniła. – Sądziłam, że po prostu masz na myśli miejsce, w którym mógłbyś na mnie spokojnie nakrzyczeć.

– Bo rzeczywiście chcę – wyrzucił z siebie.

– Tak – zadumała się Ellie. – To całkiem jasne. Chociaż muszę przyznać, że nie bardzo wiem, dlaczego…

– Eleanor! – prawie ryknął. – Wsadziłaś głowę do pieca.

– Oczywiście, że tak. Próbowałam go naprawić. Zobaczysz, będziesz z tego bardzo zadowolony, kiedy zaczniesz dostawać na śniadanie grzanki przypieczone jak należy.

– Nie będę zadowolony. Nic mnie nie obchodzą grzanki, a tobie już nigdy nie wolno wejść do kuchni.

Ellie oparła ręce na biodrach.

– Jesteś idiotą, sir!

– Czy kiedykolwiek widziałaś osobę z płonącymi włosami? -dopytywał się Charles, stukając ją palcem w ramię. – Widziałaś?

– Oczywiście, że nie, ale…

– A ja widziałem, i to nie był piękny widok!

– Wcale nie przypuszczam, że był, ale…

– Nie jestem pewien, co w końcu wywołało śmierć tego nieszczęśnika, poparzenia czy ból!

Ellie przełknęła ślinę, starając się nic wyobrażać sobie takiej katastrofy.

– Ogromnie mi przykro z powodu twego przyjaciela, ale…

– Jego żona oszalała. Twierdziła, że w nocy wciąż słyszy jego krzyk.

– Charles!

– Dobry Boże, nie miałem pojęcia, że posiadanie żony może być aż tak kłopotliwe. A w dodatku to dopiero pierwszy dzień naszego małżeństwa.

– Niepotrzebnie mnie obrażasz, a ja zapewniam cię, że…

Westchnął i, wywracając oczy do góry, przerwał jej:

– Doprawdy, czy to tak dużo mieć nadzieję, że moje życie będzie dalej tak spokojne jak było?

– Pozwól mi coś powiedzieć! – krzyknęła w końcu Ellie. Charles wzruszył ramionami ze zwodniczą obojętnością.

– Proszę bardzo, mów!

– Nie musisz mi opowiadać takich makabrycznych historii -oświadczyła Ellie. – Całe życie reperowałam piece. Nie dorastałam wśród służby i luksusów. Po to, żebyśmy mogli zjeść kolację, musiałam ją najpierw ugotować. A kiedy piec nie działał, musiałam go naprawić.

Charles w myśli rozważył jej słowa i w końcu powiedział:

– Przepraszam, jeżeli poczułaś, że cię pod jakimś względem nie doceniam. Z całą pewnością nie zamierzałem umniejszać twoich talentów.

Ellie nie była całkiem przekonana, czy umiejętność naprawienia pieca można nazwać talentem, ale nie otworzyła ust,

– Po prostu – sięgnął po lok jej włosów o barwie „truskawkowego blondu" i owinął go sobie wokół palca. – Nie chciałbym patrzeć, jak te włosy stają w płomieniach.

Ellie nerwowo przełknęła ślinę.

– Nie bądź głupi!

Delikatnie pociągnął ją za włosy, przyciągając ją jednocześnie do siebie.

– Ogromnie byłoby ich szkoda – szepnął. – Są takie miękkie.

– To tylko włosy – stwierdziła Ellie, myśląc, że przynajmniej jedno z nich musi w tej rozmowie zachować trzeźwość myślenia.

– Nie – Charles podniósł lok do ust i przesunął po nim wargami. – To coś o wiele więcej.

Ellie wpatrywała się w niego, nieświadoma, że lekko rozchyliła wargi. Gotowa była przysiąc, że poczuła tę jego delikatną pieszczotę na skórze, a raczej wręcz na ustach. Nie, na szyi. Ach, właściwie czuła ją w całym ciele!

Podniosła oczy. Charles wciąż muskał jej włosy ustami. Zadrżała.

– Charles! – jęknęła.

Uśmiechnął się, wyraźnie świadom wpływu, jaki na nią wywierał,

– Słucham, Ellie,

– Wydaje mi się, ze powinieneś… – próbowała mu się wyrwać, ale on przyciągał ją coraz bliżej.

– Co, twoim zdaniem, powinienem zrobić?

– Puścić moje włosy.

Wolną ręką objął ją w pasie.

– Nie zgadzam się – szepnął. – Bardzo się do nich przywiązałem.

Ellie popatrzyła na jego palec oplatany jej lokiem.

– Rzeczywiście – powiedziała, żałując, że jej uwaga nie zabrzmiała bardziej sarkastycznie.

Uniósł palec tak, że mógł przyglądać się jej włosom na tle niezasłoniętego okna.

– Szkoda – mruknął. – Słońce jest już dość wysoko nad horyzontem, a chciałbym porównać twoje włosy ze wschodem słońca.

Ellie wpatrywała się w niego oniemiała. Nikt nigdy nie przemawiał do niej tak poetycznie. Niestety, nie wiedziała, jak ma zinterpretować jego słowa.

– O czym ty mówisz? – wykrztusiła wreszcie.

– O tym, że twoje włosy mają kolor słońca – powiedział. z uśmiechem.

– Moje włosy – oświadczyła Ellie głośno – są po prostu śmieszne.

– Ach, te kobiety! – westchnął Charles. – Nigdy nie jesteście zadowolone.

– To nieprawda! – zaprotestowała Ellie, uznając, że powinna bronić własnej płci.

Charles wzruszył ramionami.

– Ty nie jesteś zadowolona.

– Bardzo cię przepraszam. Jestem jak najbardziej zadowolona z życia.

– Jako twój mąż nie potrafię wyrazić, jak bardzo radują mnie twoje słowa. To małżeństwo zapewne okaże się czymś lepszym, niż sądziłem.

– Jestem najzupełniej zadowolona – powtórzyła Ellie, ignorując jego ironiczny ton. – Ponieważ mam teraz kontrolę nad swoim losem i nie muszę żyć pod pantoflem ojca.

– Albo pani Foxglove – przypomniał Charles.

– Albo pani Foxglove – zgodziła się Ellie. Charles zrobił zamyśloną minę.

– Ale ja też potrafię wziąć cię pod pantofel.

– Jestem pewna, że nie wiesz, o czym mówisz.

Puścił jej włosy i przesunął palcami po szyi.

– To raczej ty nie wiesz – mruknął. – Ale dowiesz się i wtedy będziesz naprawdę zadowolona.

Ellie zmrużyła oczy i wyrwała się z jego objęć. Jej niedawno poślubiony mąż z całą pewnością nie miał kłopotów wynikających z poczucia zaniżonej wartości własnej osoby. Wątpiła, by kiedykolwiek nawet słyszał słowo „nie" z ust kobiety. Zmrużyła oczy i spytała:

– Uwiodłeś już wiele kobiet, prawda?

– Wydaje mi się, że to nie jest pytanie, które żona powinna zadać mężowi.

– A ja uważam, że właśnie tak. – Znów mocno ujęła się pod i boki. – Kobiety to dla ciebie tylko zdobycz.

Charles przez moment się w nią wpatrywał. Rzeczywiście, zręcznie to wyraziła.

– Nie jest dokładnie tak, jak mówisz – odparł, chcąc zyskać na czasie.

– Wobec tego jak?

– Cóż, ciebie przynajmniej nie traktuję jak zdobycz.

– Doprawdy? Czym więc jestem?

– Moją żoną – rzekł, tracąc cierpliwość.

– Nie masz pojęcia, jak należy traktować żonę.

– Owszem, wiem to doskonale – odburknął. -I to nie ja stanowię tutaj problem.

Ellie cofnęła się urażona.

– Co dokładnie usiłujesz powiedzieć?

– To pani, madame, nie wie, jak być żoną.

– Jestem nią zaledwie jeden dzień! – Ellie prawie warknęła. -Czego się po mnie spodziewasz?

Nieoczekiwanie Charles poczuł się jak łajdak. Obiecał, że da jej dostatecznie dużo czasu na to, by przyzwyczaiła się do małżeństwa, a tymczasem próbuje ją podszczypywać jak żołdak. Cicho westchnął z żalem.

– Przepraszam, Ellie. Nie wiem, co mnie naszło.

Wyglądała na zdumioną jego przeprosinami i twarz jej złagodniała.

– Nie przejmuj się tym tak, milordzie. Ostatnie dni były dla nas wszystkich trudne. I…

– I co? – dopytywał się, ponieważ Ellie nie kończyła zdania.

– Nic. Tylko to, że jak przypuszczam, nie spodziewałeś się, że zastaniesz mnie rano z głową w piecu.

– To był rzeczywiście szok – przyznał Charles łagodnie. Ellie ucichła. Chwilę później otworzyła usta, ale zaraz znów je zamknęła.

Charles uniósł w uśmiechu kącik ust.

– Chciałaś coś powiedzieć?

Pokręciła głową.

– Właśnie, że tak.

– To nic ważnego.

– Och, przestań, Ellie. Chciałaś bronić swoich talentów kuchennych czy też piecowych, czy jak chcesz je nazwać, prawda?

Ellie lekko zadarła brodę.

– Zapewniam cię, że ustawiałam ruszt już milion razy wcześniej.

– Nie żyjesz dostatecznie długo, żeby to robić milion razy.

– Nie wolno mi używać przenośni? – oburzyła się Ellie.

– Tylko wtedy – odparł odrobinę zbyt gładko – gdy mówisz o mnie.

Ellie uśmiechnęła się sztucznie.

– Och, Charles, czuję się, jakbyśmy się znali milion lat! -A jeszcze bardziej ironicznym tonem dodała: – Aż do tego stopnia mam świadomość twojej obecności.

Zachichotał.

– Liczyłem raczej na coś w rodzaju „Charles, jesteś najwspanialszym…"

– Ha!

– „… najcudowniejszym mężczyzną, jaki kiedykolwiek stąpał po ziemi. Gdybym żyła tysiąc lat…"

– Mam nadzieję, że będę żyła tysiąc lat – odparła Ellie. -Zmienię się w stetryczałą staruszkę, której jedynym celem życia będzie drażnienie się z tobą.

– Będziesz śliczną staruszką. – Przekrzywił głowę i udał, że przygląda się jej twarzy. – Już widzę, w którym miejscu pojawią się zmarszczki. Tu przy oczach i…

Ellie odtrąciła jego rękę, sunącą śladem przyszłych zmarszczek.

– Nie jesteś dżentelmenem.

Wzruszył ramionami.

– Jestem nim, kiedy mi to odpowiada.

– Nie wyobrażam sobie, w jakiej sytuacji może tak być. Na razie widziałam cię pijanego…

– Miałem naprawdę dobre powody na wypicie tej porcji alkoholu – odparł, machając ręką. – A poza wszystkim mój pijacki stupor doprowadził mnie do ciebie, prawda?

– Nie o to chodzi.

– Proszę, nie bądź jędzą.

– Ja nie jestem jędzą.

Cofnęła się i skrzyżowała ręce na piersi.

– Ale zaczynasz ją przypominać.

Ellie zmrużyła oczy, a na ustach pojawił jej się lekki uśmieszek.

– Wobec tego dobrze ci radzę, nie zaczynaj ze mną.

Charles westchnął.

– Chyba będę musiał cię pocałować.

– Co?

Złapał ją za rękę i prędko przyciągnął do siebie, aż poczuła go całym ciałem.

– Wygląda na to, że to jedyny sposób, by zamknąć ci usta -powiedział drwiąco.

– Ach, ty… – Nie zdołała jednak dokończyć zdania, bo nakrył jej wargi swoimi i zaczął wyprawiać z nią iście diabelskie rzeczy… Łaskotał ją w kącik ust, potem pieścił szczękę, a Ellie miała wrażenie, że topnieje jak lód.

Tak, pomyślała, to może być jedyne wytłumaczenie, bo nogi miała jak z masła, aż musiała się o niego oprzeć. Najwyraźniej rozgorzał w niej jakiś ogień, bo oblało ją gorąco, a w głowie nieustannie odzywało się echem słowo „pożar". I…

Charles puścił ją tak niespodziewanie, że zatoczyła się krzesło.

– Słyszałaś? – spytał ostro.

Ellie wciąż była zbyt zamroczona, by odpowiedzieć.

– Pożar, pożar! – dobiegły krzyki.

– Dobry Boże! – Charles zerwał się i skoczył do drzwi.

– To twoja ciotka Cordelia – zdołała wydusić z siebie Ellie. – Sam przecież mówiłeś, że ciągle woła, że coś się pali.

Ale Charles już biegi korytarzem. Ellie wstała i wzruszyła ramionami, nie bardzo wierząc w to, że cokolwiek może jej, zagrażać, zwłaszcza gdy poznała już ciotkę Cordelię. To jednak był jej nowy dom i skoro Charles uznał, że jest czym się martwić, powinna raczej to sprawdzić. Wzięła głęboki oddech, uniosła spódnicę i pobiegła za nim.

Trzy razy już skręciła, gdy nagle uświadomiła sobie, że: Charles biegnie do kuchni. Ach, nie, jęknęła w duchu, czując, że żołądek jej się ściska. Tylko nie piec! Błagam, tylko nie piec!

Poczuła dym, jeszcze zanim zobaczyła drzwi do kuchni. Był gęsty i kwaśny, natychmiast zaczął kłuć w płucach. Z ciężkim sercem skręciła w następny korytarz. Służący biegali, z wiadrami wody, a Charles był w samym środku, głośno wydawał rozkazy, wbiegał, wybiegał i zalewał wodą płomienie.

Serce Ellie podskoczyło do gardła, gdy patrzyła, jak jej mąż skacze niemal prosto w ogień.

– Nie! – usłyszała własny krzyk. Bez zastanowienia przepchnęła się przez służących i wpadła do kuchni. – Charles! -zawołała, szarpiąc go za koszulę.

Obrócił się. Na widok Ellie tak blisko oczy wypełniły mu przerażenie i gniew.

– Wyjdź stąd! – wrzasnął.

– Nie wyjdę, jeśli ty nie wyjdziesz ze mną. – Ellie wyrwała służącemu wiadro z wodą i chlusnęła nią od podłogi do stołu. Ugasiła przy tym trochę płomieni.

Charles złapał ją za rękę i zaczął ciągnąć ku drzwiom.

– Wyjdź stąd, jeśli ci życie miłe!

Ellie zignorowała go i sięgnęła po kolejne wiadro.

– Już prawie ugaszone! – krzyknęła, rzucając się w przód ze swoją wodą.

Charles mocno przytrzymał ją za suknię, ale zawartość wiadra Ellie spadła na ogień.

– Miałem na myśli, że własnoręcznie cię zabiję – syknął, ciągnąc ją w stronę drzwi. Zanim Ellie zdążyła się zorientować, nagle znalazła się na podłodze w holu, Charles natomiast znów był w kuchni, walcząc z pożarem.

Ellie usiłowała ponownie się tam wedrzeć, Charles jednak najwyraźniej musiał coś powiedzieć służącym, gdyż bardzo skutecznie zablokowali jej drogę. Po minucie usilnych starań Ellie w końcu się poddała i zajęła miejsce w rzędzie ludzi podających sobie wiadra z wodą, do końca nie zgadzając się na rolę biernego obserwatora, na którą Charles wyraźnie chciał ją skazać.

Upłynęło jeszcze kilka minut, aż w końcu syk zalewanego wodą ognia ucichł, a ludzie ustawieni w rzędzie zaczęli głośno wzdychać, jak gdyby wcześniej cały czas wstrzymywali oddech. Wszyscy wyglądali na wyczerpanych, ale też i na twarzach malowała się ulga. Ellie w tej chwili postanowiła, że jej pierwszym oficjalnym wystąpieniem w roli hrabiny Billington będzie nagrodzenie tych ludzi za ich wysiłek. Może będzie to dodatkowa zapłata albo pół dnia wolnego od pracy.

Gromada blokująca wejście do kuchni przerzedziła się i Ellie udało się wcisnąć do środka. Musiała obejrzeć ten piec i przekonać się, czy pożar wybuchł za jej przyczyną. Wiedziała, że i tak wszyscy będą tak sądzić, mogła mieć nadzieję jedynie na to, że uznają, iż stało się to przez jej niezręczność, nie było zaś celowym działaniem. Lepiej, by uważali ją za głupią niż za nikczemną.

Kiedy weszła do kuchni, Charles stał w odległym rogu i rozmawiał z jednym z lokajów, na szczęście był do niej odwrócony plecami. Czym prędzej podbiegła więc do pieca, z którego wciąż unosił się dym, i wsunęła do niego głowę.

Na widok tego, co zobaczyła, aż jęknęła. Ruszt umieszczono w najniższej pozycji, jeszcze niżej niż wtedy, gdy Ellie go przestawiała. Jakiekolwiek jedzenie umieszczone w piecu natychmiast zajęłoby się ogniem, to było nieuniknione.

Wsunęła głowę jeszcze głębiej, żeby móc lepiej to zobaczyć, gdy nagle gdzieś z tylu dobiegło ją siarczyste przekleństwo. Nie miała nawet czasu zareagować, gdy poczuła, że ktoś ciągnie ją do tyłu. Nie miała najmniejszych wątpliwości, kto.

Niechętnie się odwróciła. Charles stał za nią, a z oczu biła mu furia.

– Muszę ci coś powiedzieć – szepnęła z przejęciem. – Ten piec jest…

– Ani słowa więcej! – uciął. Głos miał zachrypnięty od dymu, ale chrypka wcale nie umniejszała brzmiącego w nim gniewu. – Ani jednego przeklętego słowa wiecej!

– Ale…

– To o jedno za dużo. – Obrócił się na pięcie i wyszedł z kuchni.

Ellie poczuła zdradzieckie łzy napływające do oczu, lecz nie wiedziała, czy wywołała je przykrość czy gniew. Miała nadzieję, że raczej gniew, bo bardzo nie podobało jej się to ściskanie w żołądku, jakby z obawy, że oto Charles ją odrzucił. Wstała i podeszła do kuchennych drzwi, żeby usłyszeć, co Charles mówi do służby w holu.

– … Dziękuję za to, że narażaliście życie, by pomóc mi uratować kuchnię i całe Wycombe Abbey. To było szlachetne i wielkoduszne. – Na chwilę urwał i odchrząknął. – Muszę was jednak spytać, czy ktokolwiek był obecny w chwili, gdy pożar wybuchł?

– Poszłam do ogrodu nazbierać ziół – odparła jedna z podkuchennych. – Kiedy wróciłam, panna Claire już krzyczała o pożarze.

– Claire? – Charles zmrużył oczy. – A co Claire tu robiła?

Ellie wysunęła się o krok w przód.

– Wydaje mi się, że zeszła na dół wcześniej… – Na moment zawahała się pod jego strzelającym błyskawicami spojrzeniem, ale przypomniała sobie, że absolutnie nie ma się czego wstydzić, i ciągnęła: – Kiedy wszyscy zebraliśmy się w kuchni.

Oczy służących skierowały się teraz na nią. Ellie czuła ich zbiorowe potępienie. Przecież mimo wszystko to ona przestawiała ruszt.

Charles odwrócił się od niej bez słowa.

– Przyprowadź mi Claire – powiedział lokajowi. Potem rzekł do Ellie: – Chciałbym zamienić z tobą parę słów. Potem wrócił do kuchni. Zanim tam jednak wszedł, jeszcze oświadczył służbie; – Reszta może wrócić do swoich obowiązków. Ci, którzy są powalani sadzą, mogą skorzystać z łazienek w skrzydle gościnnym. – A ponieważ nikt ze służących się nie ruszył, zakończył ostrym: – Do widzenia!

Wszyscy uciekli,

Ellie weszła za mężem do kuchni.

– To bardzo miłe z twojej strony, że pozwoliłeś służbie skorzystać z twoich łazienek – szepnęła, chcąc powiedzieć cokolwiek, zanim Charles zacznie na nią krzyczeć.

– To nasze łazienki – odciął się. – I nie myśl sobie, że zdołasz mnie zbić z tropu.

– Wcale nie zamierzałam. Naprawdę postąpiłeś bardzo miło.

Charles oddychał głęboko, chcąc, by jego serce odzyskało normalny rytm. Na Boga, co za dzień! A przecież jeszcze nie minęło nawet południe. Obudził się, zastał żonę z głową w piecu, pokłócił się z nią po raz pierwszy, potem ją pocałował (pragnąc jeszcze więcej), ale przerwał mu ten przeklęty pożar, który najwyraźniej spowodowała Ellie.

Gardło miał obolałe, bolał go krzyż, a w głowie waliło jak młotem. Popatrzył na swoje ręce, które wyraźnie drżały. Doszedł do wniosku, że małżeństwo nie jest raczej dobre dla zdrowia.

Przeniósł wzrok na żonę, która wyglądała tak, jakby nie wiedziała, czy ma się uśmiechnąć, czy raczej zmarszczyć, czoło. Potem popatrzył na piec, z którego wciąż jeszcze wydobywał się dym.

Jęknął. Jeśli dalej tak pójdzie, Za rok pożegna się z życiem. Był tego pewien.

– Czy coś się stało? – spytała Ellie cicho. Odwrócił się do niej z niedowierzaniem.

– Czy coś stało? – powtórzył. – Stało się? – Tym razem prawie krzyknął.

Ellie jednak zmarszczyła czoło.

– No cóż, oczywiście, że coś się stało, ale miałam na myśli bardziej ogólny sens. Ja…

– Eleanor, moja cholerna kuchnia o mało nie spaliła się na skwarkę! – wrzasnął. – Nie widzę w tym nic ogólnego!

Ellie dumnie uniosła głowę.

– To nie była moja wina.

Milczenie.

Ellie skrzyżowała ręce na piersiach i stanęła w lekkim rozkroku.

– Ruszt został przesunięty. Był w innym miejscu, niż go zostawiłam. Nie było szans, żeby nie wybuchł pożar. Nie wiem, kto…

– Nie obchodzi mnie ten ruszt. Po pierwsze, nie powinnaś była w ogóle tykać się tego pieca. Po drugie – licząc, zaginał palce – nie powinnaś była tu wbiegać, kiedy ogień szalał. Po trzecie, nie powinnaś była, do cholery, wkładać głowy do środka, kiedy piekielny piec wciąż jeszcze był gorący. Po czwarte…

– To już wystarczy – przerwała mu Ellie.

– To ja ci powiem, kiedy wystarczy. Ty… – Charles urwał, ale tylko dlatego, że uświadomił sobie, że cały się trzęsie ze złości. Być może była to też reakcja po niedawnym lęku.

– Znów przygotowujesz listę na mój temat – oskarżyła go. -Teraz to lista wszystkich moich wad, a poza tym… - Pogroziła mu palcem. – Przekląłeś dwa razy w jednym zdaniu.

– Boże, dopomóż mi! – jęknął. – Boże, dopomóż!

– Hm – mruknęła Ellie z wyraźną naganą. – Bóg z całą pewnością ci nie pomoże, jeśli będziesz dalej tak przeklinał.

– Wydaje mi się, że mówiłaś mi kiedyś, że nie dbasz przesadnie o takie rzeczy.

Ellie skrzyżowała ręce.,

– Tak było, zanim zostałam twoją żoną. Teraz muszę o to dbać.

– Boże, chroń mnie od żon! – jęknął Charles.

– W ogóle nie powinieneś był się żenić – stwierdziła Ellie.

– Ellie, jeśli teraz nie zamkniesz buzi, to Bóg mi świadkiem, urwę ci głowę!

Ellie uznała, że wyraziła już swoją opinię co do liczenia na boską pomoc, i tym razem zadowoliła się mruczeniem.

– Cóż, jedno przekleństwo jest zrozumiałe, ale dwa… To doprawdy za dużo!

Nie była pewna, ale wydało jej się, że Charles uniósł oczy ku górze i szepnął:

– Weź mnie do siebie.

Tego było już za wiele.

– Na miłość boską! – wykrzyknęła Ellie, wbrew sobie łamiąc drugie przykazanie. – Nie jestem aż tak zła, żeby śmierć była lepsza od małżeństwa ze mną!

Charles posłał jej spojrzenie mówiące, że nie jest tego wcale taki pewien.

– To małżeństwo wcale nie musi trwać wiecznie! – wybuchnęła Ellie, a wstrzymywany gniew sprawił, że jej głos zabrzmiał niezwykle przenikliwie. – Mogę w tej sekundzie wyjść przez te drzwi i zacząć starać się o jego anulowanie.

– Przez jakie drzwi?spytaj drwiąco. – Widzę jedynie zwęglone resztki drewna.

– Twoje poczucie humoru pozostawia wiele do życzenia.

– Moje poczucie humoru… dokąd ty, u diabła, idziesz? Ellie nie odpowiedziała, tylko dalej zmierzała w stronę zwęglonego kawałka drewna, o którym wolała myśleć jako o drzwiach.

– Wracaj!

Ellie szła dalej, a właściwie szłaby, gdyby ręka Charlesa nie chwyciła jej za suknię i nie przyciągnęła do siebie. Ellie usłyszała trzask i drugi raz tego dnia poczuła całe ciało Charlesa przy sobie. Nie widziała męża, lecz czuła jego bliskość, a także zapach. Tak, była gotowa to przysiąc, że czuje jego zapach nawet wśród dymu.

– Nie będziesz starać się o anulowanie! – rozkazał z ustami tuż przy jej uchu.

– Dziwię się, że cię to obchodzi – odparła, starając się zignorować sposób, w jaki jej skóra reagowała na ciepło jego oddechu.

– Och, obchodzi mnie, i to bardzo.

– Obchodzą cię te twoje okropne pieniądze!

– Tak samo jak ciebie twoje! Postarajmy się więc, żeby to wszystko wyszło jak najlepiej.

Od przyznania mu racji ocaliło Ellie głośne chrząknięcie, dobiegające od strony drzwi. Podniosła głowę i zobaczyła Claire, stojącą w nich z rękami założonymi na piersiach. Dziewczynka przybrała minę świadczącą o wielkiej irytacji.

– Och, dzień dobry, Claire – powiedziała Ellie z wymuszonym uśmiechem, starając się całemu światu okazać, że jest bardzo zadowolona z tego, że stoi w takiej dziwacznej pozycji na środku spalonej kuchni.

– Milady – odparła Claire niechętnie.

– Claire! – powiedział Charles surowo, puszczając Ellie tak gwałtownie, że zatoczyła się na ścianę. Ruszył w stronę kuzynki, która rozpromieniła się na jego widok.

Ellie rozcierała łokieć, którym uderzyła o ścianę, mrucząc pod nosem rozmaite inwektywy adresowane do męża.

– Claire – powtórzył Charles. – Byłaś, jak rozumiem, pierwszą osobą, która odkryła ogień.

– To prawda. Wybuchł w niecałe dziesięć minut po tym, jak ty i twoja nowa żona wyszliście z kuchni.

Ellie zmrużyła oczy. Czyżby wychwyciła w głosie Claire ton niechęci przy wymawianiu słowa „żona"? No tak, wiedziała, że ta dziewczyna jej nie lubi.

– Czy masz jakiś pomysł, co mogło go wywołać? – spytał Charles.

Claire wyglądała na zdumioną tym, że Charles w ogóle może o to pytać.

– Ach, ja… No cóż… – Wymownie spojrzała na Ellie.

– Powiedz to, Claire! – wybuchnęła Ellie. – Uważasz że to ja spowodowałam pożar?

– Nie sądzę, żebyś zrobiła to celowo – odparła Claire z ręką na sercu.

– To oczywiste, że Ellie nie zrobiłaby czegoś takiego -stwierdził Charles.

– Ale wypadek może przydarzyć się każdemu – mruknęła Claire, śląc Ellie pogardliwe spojrzenie.

Ellie miała ochotę udusić dziewczynę. Nie podobało jej się, że taką pogardę okazuje jej czternastoletnia panienka.

– Jestem pewna, że wydawało ci się, że wiesz, co robisz – ciągnęła Claire.

W tym momencie Ellie uświadomiła sobie, że ma do wyboru dwie rzeczy: albo iść się wykąpać, albo zostać tu i zamordować Claire. Postanowiła raczej się umyć. Obróciła się do Charlesa z całą dumą, na jaką było ją stać, oświadczyła:

– Wybaczysz mi, mam nadzieję, że wrócę do swojego pokoju. Czuję się słabo.

Charles przyjrzał jej się podejrzliwie i cicho szepnął:

– Jeszcze nigdy w życiu nie zemdlałaś.

– A ty skąd wiesz? – odparła Ellie równie cicho. – Jeszcze w zeszłym tygodniu nie wiedziałeś o moim istnieniu.

– Ale mam wrażenie, jakbym cię znał od wieków.

Ellie zadarła dumnie głowę i szepnęła ostro:

– Podzielam twoje zdanie.

Następnie z dumą opuściła kuchnię, mając nadzieję, że jej wyjścia w wielkim stylu nie zdominował fakt, iż cała była pokryta sadzą, lekko utykała, a suknię miała podartą w trzech miejscach.

9

Przez resztę dnia Ellie lizała rany. A kiedy służąca przyszła do jej pokoju zawołać ją na kolację, udała zmęczoną. Zdawała sobie sprawę z tego, że wychodzi na najokropniejszego tchórza, prawdą jednak było, że tak strasznie złościła się na Charlesa i całą jego rodzinę, że nie wierzyła, iż zdoła wysiedzieć wśród nich przez cały posiłek.

Jednak użalanie się nad sobą w zamknięciu okazało się raczej nudne, wymknęła się więc na dół po najświeższą gazetę z zamiarem przejrzenia stron finansowych. Swoim zwyczajem sprawdziła, jak stoją jej inwestycje, ale nagle uświadomiła sobie, że właściwie nie wie, jaki jest w tej chwili stan jej oszczędności. Czy Charles przeniósł je już na inny rachunek, jak obiecał? Pewnie nie, pomyślała, starając się nie tracić cierpliwości. Przecież była jego żoną zaledwie jeden dzień. Będzie jednak musiała mu o tym przypomnieć. Już jakiś czas temu przeczytała pochwalny artykuł na temat nowej fabryki bawełny w hrabstwie Derby i miała ochotę zainwestować w nią część swoich funduszy.

Przeczytała gazetę trzy razy, dwukrotnie przestawiła bibeloty na toaletce i przez godzinę wyglądała przez okno, zanim w końcu z jękiem wskoczyła do łóżka. Była znudzona, głodna i samotna, a wszystko to przez męża i jego okropną rodzinę. Gotowa była ich wszystkich udusić.

I wtedy do jej drzwi zastukała Judith.

Ellie uśmiechnęła się szczerze. Mimo wszystko nie cała rodzina męża bezgranicznie ją denerwowała. Naprawdę trudno się gniewać na sześciolatkę.

– Jesteś chora? – spytała Judith, wdrapując się na łóżko Ellie.

– Raczej nie. Po prostu zmęczona.

Judith zmarszczyła brwi.

– Kiedy ja jestem zmęczona, panna Dobbin i tak każe mi wstać z łóżka. Czasami kładzie mi na szyi zimny, mokry ręcznik.

– Założę się, że to działa.

Dziewczynka z powagą pokiwała głową.

– Trudno spać, jak się ma mokrą szyję.

– Z całą pewnością.

– Mama powiedziała, że każe przysłać ci tacę do pokoju.

– To bardzo miłe z jej strony.

– Jesteś głodna?

Zanim Ellie zdążyła odpowiedzieć, zaburczało jej w brzuchu. Judith aż zwinęła się ze śmiechu.

– Naprawdę jesteś głodna!

– Chyba tak.

– Wydaje mi się, że cię lubię.

Ellie uśmiechnęła się i poczuła się lepiej niż przez cały dzień.

– To dobrze. Ja też cię lubię.

– Claire mówiła, że zrobiłaś dzisiaj pożar.

Ellie, zanim odpowiedziała, policzyła do trzech.

– Rzeczywiście wybuchł pożar, ale to był wypadek. Nie ja go wywołałam.

Judith przekrzywiła głowę, jak gdyby rozważała słowa Ellie.

– Chyba ci wierzę. Claire bardzo często nie ma racji, ale nie lubi się do tego przyznawać.

– Mało kto lubi.

– Ja się rzadko mylę.

Ellie uśmiechnęła się i zmierzwiła włosy dziewczynki. W drzwiach stanęła służąca z kolacją na tacy. Na ten widok Judith zeskoczyła z łóżka i oświadczyła:

– Chyba lepiej wrócę do swojego pokoju. Jak się spóźnię, panna Dobbin zabierze mój deser.

– Ach, to byłoby okropne!

Judith skrzywiła się.

– Ona go zjada, jak pójdę spać.

Ellie skinęła na nią palcem i szepnęła:

– Wróć jeszcze na moment.

Judith zaintrygowana jeszcze raz wspięła się na łóżko Ellie i przysunęła się blisko niej.

– Następnym razem kiedy panna Dobbin zje twój deser -szepnęła Ellie – przyjdź do mnie. Wemkniemy się razem do kuchni i poszukamy czegoś jeszcze smaczniejszego.

Judith klasnęła w ręce, a na buzi odmalował jej się wyraz zachwytu.

– Ach, naprawdę będziesz moją ulubioną kuzynką!

– Tak samo jak ty moją – odparła Ellie, czując łzy napływające do oczu. -I musisz mówić do mnie Ellie, jesteśmy już przecież teraz rodziną.

– Jutro oprowadzę cię po domu – oświadczyła dziewczynka. – Znam wszystkie sekretne przejścia.

– Będzie cudownie. A teraz lepiej uciekaj, nic chcemy przecież, żeby panna Dobbin zjadła twój deser.

– Powiedziałaś przecież…

– Wiem, ale dzisiaj kuchnie są w opłakanym stanie i znalezienie jakiegoś innego deseru może okazać się trudne.

– Ach! – Judith na tę myśl aż pobladła. Ellie popatrzyła jeszcze, jak mała wybiega z pokoju, a potem zabrała się do jedzenia.

Mimo głodu Ellie stwierdziła, że nie ma apetytu, i zjadła zaledwie jedną czwartą posiłku. Pusty żołądek nie sprzyjał uspokojeniu nerwów i podskoczyła prawie do sufitu, gdy nieco później usłyszała, że otwierają się drzwi do sypialni Charlesa. Słuchała, jak mąż kręci się po pokoju, prawdopodobnie szykując się do snu, i przeklinała się w duchu za to, że wstrzymuje oddech za każdym razem, gdy tylko jego kroki zbliżały się do drzwi łączących ich pokoje.

To było szaleństwo. Kompletne szaleństwo.

– Masz jeden dzień – mruknęła do siebie. – Jeden dzień na użalanie się nad sobą, potem będziesz musiała stąd wyjść i postarać się, żeby ułożyć wszystko najlepiej jak się da. Niech sobie wszyscy myślą, że to ty podpaliłaś kuchnię. To nie jest najgorsza rzecz, jaka mogła się zdarzyć.

Następnych parę minut Ellie spędziła na wymyślaniu gorszych rzeczy.

Nie było to wcale łatwe. W końcu machnęła ręką i powiedziała głośniej niż poprzednio:

– Mogłaś kogoś zabić. To by było naprawdę źle. Bardzo, bardzo źle!

Pokiwała głową, próbując upewnić się, że w porównaniu z całym długim życiem pożar to właściwie mało znaczące zdarzenie.

– Bardzo złe – powtórzyła. – Zabicie kogoś jest bardzo złe.

Do drzwi łączących jej sypialnię z pokojem Charlesa rozległo się stukanie. Ellie podciągnęła prześcieradła pod samą brodę, chociaż wiedziała, że są zamknięte na klucz.

– Tak? – zawołała.

– Mówiłaś do mnie? – spytał Charles przez drzwi.

– Nie.

– Mogę wobec tego wiedzieć, z kim rozmawiałaś?

Czyżby podejrzewał ją o schadzkę z lokajem?

– Mówiłam do siebie! – A potem ciszej dodała: – Z wyjątkiem Judith jestem najlepszym towarzystwem dla siebie w całym tym mauzoleum.

– Co?

– Nic.

– Nie usłyszałem, co mówisz.

– Bo to nie było do ciebie! – prawie krzyknęła Ellie. Zapadła cisza, w której usłyszała jego kroki oddalające się od drzwi, Rozluźniła się nieco i ułożyła wygodnie w łóżku. Już się prawie całkiem uspokoiła, gdy usłyszała straszny odgłos i jęknęła, wiedząc, co zobaczy, kiedy otworzy oczy. Otwarte drzwi, a w nich Charlesa.

– Czy pamiętałem, żeby ci wspomnieć – rzekł drwiąco, opierając się nonszalancko o futrynę – jak bardzo denerwują mnie drzwi łączące pokoje?

– Potrafię wymyślić na to co najmniej trzy odpowiedzi – odburknęła Ellie, – Ale żadna z nich nie przystoi damie.

– Zapewniam cię, że już dawno przestałem od ciebie oczekiwać zachowania godnego damy.

Ellie aż otworzyła usta.

– Mówiłaś coś – wzruszył ramionami. – Nie słyszałem, co.

Zdobycie się na odpowiedź wymagało od Ellie olbrzymiej siły woli.

– Zdaje się, tłumaczyłam ci już, że to nie było do ciebie. -A potem wyszczerzyła usta w uśmiechu, który miał w zamiarze wyglądać na uśmiech osoby szalonej. – Mam pewne niecodzienne nawyki.

– Śmieszne, że tak mówisz, bo gotów byłbym przysiąc, że mówiłaś coś o zabiciu kogoś.

Charles zrobił kilka kroków w jej stronę i złożył ręce na piersiach.

– Pytanie tylko, jak bardzo te nawyki są niecodzienne.

Ellie popatrzyła na niego z przerażeniem. Chyba nie myślał, że ona może kogoś zabić? Oto najlepszy dowód, że nie znała tego człowieka dostatecznie dobrze, by wychodzić za niego za mąż. Dostrzegła jednak świadczące o rozbawieniu zmarszczki wokół oczu Charlesa i odetchnęła z ulgą.

– Jeśli już koniecznie musisz wiedzieć – oświadczyła w końcu – to usiłowałam się jakoś uspokoić po porannym incydencie…

– Masz na myśli pożar?

– Owszem – powiedziała, niezadowolona z tego, że jej przerwał. – Jak już mówiłam, próbowałam uspokoić się myślą o tym, że ze wszystkich złych rzeczy, jakie mogły mi się przydarzyć, ta byłaby z pewnością gorsza.

Kącik ust Charlesa uniósł się w krzywym uśmiechu. -I zabicie kogoś kwalifikuje się jako gorsze?

– Cóż, to zależy od tego, kogo by dotyczyło.

Charles wybuchnął śmiechem.

– Ach, milady, naprawdę wiesz, jak kogoś zranić.

– Niestety, nie śmiertelnie – odparła Ellie, nie mogąc powstrzymać się od uśmiechu. Sprzeczanie się z mężem sprawiało jej wielką przyjemność.

Zapadła dość długa chwila ciszy, po której Charles oznajmił:

– Ja też tak robię.

– Przepraszam?

– Staram się, żeby jakaś okropna sytuacja wyglądała lepiej na tle wyobrażanych sobie znacznie straszniejszych dramatów.

– I teraz też? – Ellie poczuła absurdalną przyjemność wypływającą z faktu, że oboje podobnie radzili sobie z przeciwnościami. Od razu, nie wiadomo dlaczego, poczuła się lepiej.

– Tak. Szkoda że nie słyszałaś, co wymyślałem w zeszłym miesiącu, kiedy byłem przekonany, że cały mój majątek przejdzie na okropnego kuzyna Phillipa.

– Sądziłam, że twój okropny kuzyn ma na imię Cecil.

– Nie, Cecil to ropucha, a Phillip jest zwyczajnie okropny.

– Zrobiłeś jakąś listę?

– Ja zawsze robię listy – odparł wprost.

– Miałam na myśli listę nieszczęść straszniejszych od utraty majątku.

– Prawdę powiedziawszy, zrobiłem – przyznał z uśmiechem. – I prawdę powiedziawszy, mam ją w pokoju obok. Miałabyś ochotę ją zobaczyć?

– Tak, proszę.

Charles na moment zniknął w drzwiach łączących pokoje, ale zaraz wrócił z kawałkiem, papieru. Zanim Ellie uświadomiła sobie, co on robi, rzucił się na łóżko i wyciągnął obok niej.

– Charles!

Spojrzał na nią z boku i uśmiechnął się.

– Daj mi jedną poduszkę, żebym się mógł lepiej ułożyć.

– Wyjdź z mojego łóżka.

– Nie jestem w nim, tylko na nim. – Wyciągnął jej poduszkę spod głowy. – Teraz lepiej!

Ellie, której głowa znalazła się pod dziwnym kątem, wcale tak nie uważała, i dała temu wyraz.

Charles jednak zignorował ją i powiedział:

– Chcesz posłuchać, co jest na tej liście, czy nie?

Ellie machnęła tylko ręką.

– A więc dobrze. – Ułożył kartkę przed sobą. – Numer jeden… A tak w ogóle to ta lista ma tytuł. „Gorsze rzeczy, które mogłyby mi się przytrafić".

– Mam nadzieję, że nie ma na niej mnie – mruknęła Ellie.

– Co za nonsens! Jesteś jedną z najlepszych rzeczy, które mi się ostatnio przytrafiły.

Ellie zaczerwieniła się i w duchu rozzłościła na siebie za to, że jego słowa sprawiły jej taką przyjemność.

– A gdyby nie kilka wyjątkowo brzydkich nawyków, byłabyś naprawdę idealna.

– O, bardzo cię przepraszam!

Uśmiechnął się złośliwie.

– Uwielbiam, kiedy mnie przepraszasz,

– Charles!

– Och, dobrze już! Rzeczywiście uratowałaś mój majątek, więc chyba powinienem przymknąć oko na twoje drobne złe przyzwyczajenia.

– Nie mam żadnych drobnych złych przyzwyczajeń!

– No tak – mruknął. – Tylko duże,

– Wcale nie to miałam na myśli i ty dobrze o tym wiesz!

– Chcesz, żebym odczytał ci tę listę, czy nie?

– Zaczynam podejrzewać, że nie masz wcale żadnej listy. Jeszcze nigdy nie spotkałam nikogo, kto by tak często zmieniał temat jak ty.

– A ja nigdy nie spotkałem nikogo, kto by tyle gadał co ty.

Ellie uśmiechnęła się wymuszenie.

– Przypuszczam, że skoro mnie poślubiłeś, będziesz musiał się przyzwyczaić do mojego niesfornego języka.

Charles obrócił głowę na bok i popatrzył na nią z nagłym zainteresowaniem,

– Niesforny język? Co masz przez to na myśli?

Odsunęła się od niego najdalej jak mogła, prawie spadając przy tym z łóżka.

– Niech ci nie przyjdzie do głowy mnie pocałować, Biliington!

– Mam na imię Charles i wcale nie myślałem o pocałunku. Chociaż teraz, kiedy o tym wspomniałaś… ten pomysł wcale nie wydaje mi się taki straszny.

– Och, czytajże już wreszcie tę listę!

– Skoro nalegasz – wzruszył ramionami, Ellie bliska była krzyku.

– A więc dobrze. – Przysunął sobie papier pod nos. – Punkt pierwszy: Majątek mógłby odziedziczyć Cecil.

– Sądziłam, że to Cecil by go odziedziczył.

– Nie, Phillip. Cecil musiałby wcześniej zamordować nas obu. Gdybym się nie ożenił, wystarczyłoby, żeby zabił Phillipa.

– Mówisz to tak, jakbyś myślał, że rozważał taką możliwość – zdumiała się Ellie.

– W jego wypadku nie wykluczam tego – stwierdził Charles, wzruszając ramionami. – A teraz punkt drugi: Anglia mogłaby zostać zaanektowana przez Francję.

– Byłeś pijany, kiedy to pisałeś?

– Musisz przyznać, że to byłoby znacznie gorsze niż utrata majątku?

– Ogromnie wielkodusznie z twojej strony przedkładać dobro Brytanii nad swoje własne – stwierdziła Ellie cierpko.

Charles westchnął.

– Chyba po prostu taki jestem: szlachetny patriota. Punkt trzy…

– Czy mogę ci przerwać?

Popatrzył na nią z wojowniczą miną mówiącą: „Już mi przerwałaś".

Ellie przewróciła oczami.

– Zastanawiałam się tylko, czy te punkty są ułożone według ich ważności?

– Dlaczego o to pytasz?

– Bo jeśli tak, to by oznaczało, że gorsze byłoby dla ciebie,, gdyby Cecil odziedziczył twój majątek, niż gdyby Francja podbiła Anglię.

Charles wypuścił powietrze z płuc.

– Nie umiem ci na to odpowiedzieć.

– Czy zawsze jesteś taki bezpośredni?

– Tylko wtedy, gdy chodzi o ważne sprawy. Punkt trzy: niebo mogłoby zawalić się na ziemię.

– To z pewnością rzecz straszniejsza niż odziedziczenie: przez Cecila twojego majątku! – wykrzyknęła Ellie.

– Nie do końca. Bo gdyby niebo zawaliło się na ziemię, Cecil byłby martwy i nie mógłby cieszyć się moim majątkiem,…

– Z tobą byłoby podobnie – zauważyła Ellie.

– Hm, masz rację. Powinienem to przemyśleć. – Uśmiechnął się do niej znów, a w oczach pojawiło mu się ciepło, lecz nie namiętne, jak stwierdziła Ellie. Świadczyło raczej o przyjaźni, taką przynajmniej miała nadzieję. Postanowiła wykorzystać tę miłą chwilę, nabrała powietrza w płuca i oświadczyła:

– Ja nie wywołałam tego pożaru, chyba wiesz. To nie była moja wina.

Charles westchnął.

– Ellie, wiem dobrze, że nigdy nie zrobiłabyś czegoś takiego umyślnie.

– Ale ja tego w ogóle nie zrobiłam – zaprotestowała ostro. -Ktoś grzebał przy tym piecu po tym, jak go naprawiłam.

Charles znów wypuścił z płuc przeciągły oddech. Bardzo chciał jej wierzyć, ale dlaczego ktoś miałby grzebać przy piecu? Jedynymi osobami, które umiały się z nim obchodzić, byli służący, a oni z pewnością nie mieli żadnego interesu, żeby oczernić jego żonę.

– Ellie – zaczął ugodowo. – Może po prostu nie znasz się na piecach tak dobrze, jak ci się wydaje?

Ellie wyraźnie się spięła.

– A może nasz jest zupełnie inny niż twój?

Odrobinę się rozluźniła, ale wciąż miała nieszczęśliwą minę.

– A może – powiedział miękko, ujmując ją za rękę. – Może doskonale znasz się na piecach, tak jak mówisz, ale przydarzył ci się drobny błąd? Przecież od wyjścia za mąż każdemu może zakręcić się w głowie.

Wyglądało na to, że Ellie przyjęła takie rozwiązanie, i Charles czym prędzej dodał:

– Bóg jeden wie, jak bardzo mnie się w niej kręci.

Ellie, żeby zmienić temat, wskazała jakieś zapiski na dole kartki, którą Charles trzymał w ręku.

– A co to takiego? Kolejna lista?

Charles spojrzał i czym prędzej złożył papier.

– Nie, to nic takiego.

– Musisz to teraz przeczytać.

Wyrwała mu kartkę, a gdy po nią sięgnął, wyskoczyła z łóżka.

– „Pięć najważniejszych cech żony"? – odczytała z niedowierzaniem.

Charles wzruszył ramionami.

– Uznałem, że warto poświęcić chwilę, żeby stwierdzić, czego mi potrzeba.

– Czego? To ja jestem czym?

– Nie bądź tępa, Ellie. Jesteś zbyt mądra, żeby tak to przyjmować.

Za tymi słowami krył się komplement, ale Ellie nie zamierzała mu za niego dziękować. Prychnęła głośno i zaczęła czytać na głos:

– Punkt pierwszy: Dostatecznie atrakcyjna, żeby mnie zainteresować. To twoje najważniejsze wymaganie?

Charles miał w sobie przyzwoitości na tyle, żeby okazać zażenowanie.

– Jeśli czujesz dla mnie chociaż połowę tego obrzydzenia, jakie wyraża twoja mina, to rzeczywiście jestem w wielkim kłopocie – mruknął.

– Owszem. – Ellie chrząknęła. – Punkt dwa: Inteligencja. -Popatrzyła na niego z powątpiewaniem. – Troszeczkę się poprawiłeś, ale tylko troszeczkę.

Charles zachichotał i oparł głowę o jej splecione dłonie.

– A gdybym ci powiedział, że te punkty nie zostały ułożone w kolejności ich znaczenia?

– Nie uwierzyłabym ci nawet przez sekundę.

– Tak też myślałem.

– Punkt trzy: Nie może zrzędzić. Ja nie zrzędzę.

Nic nie powiedział.

– Ja nie zrzędzę – powtórzyła głośniej Ellie.

– Akurat teraz zrzędzisz.

Ellie prześwidrowała go wzrokiem, ale wróciła do listy.

– Numer cztery: Umiejętność przestawania z ludźmi, wśród których się obracam. – Aż zakaszlała z niedowierzaniem. – Chyba zdawałeś sobie sprawę z tego, że nie mam żadnego doświadczenia z arystokracją?

– A twój szwagier, hrabia Macclesfield? – przypomniał Charles.

– Owszem, ale to rodzina. Nie muszę przed nim udawać. Nigdy nie byłam na żadnym londyńskim balu czy w salonie literackim ani też w żadnym innym miejscu, w jakim wy, nieroby, spędzacie czas w sezonie.

– Zignoruję twoją obraźliwą uwagę, która jest zupełnie nie na miejscu – oświadczył z nagłą pychą w głosie, jakiej Ellie zawsze spodziewała się po hrabim. – I posłuchaj, jesteś inteligentną kobietą, prawda? Jestem pewien, że zdołasz się nauczyć wszystkiego, czego będzie trzeba. Umiesz tańczyć?

– Oczywiście.

– Potrafisz prowadzić konwersację? – Machnął ręką. – Nie, nie musisz odpowiadać, ja już znam odpowiedź. Konwersujesz wręcz z przesadną łatwością. Doskonale poradzisz sobie w Londynie, Eleanor.

– Charles, zaczynasz mnie irytować ponad miarę.

Charles tylko skrzyżował ręce i czekał na dalszy ciąg, stwierdzając, że to bardzo męczące. Sporządził tę listę ponad miesiąc temu i z całą pewnością nigdy nie zamierzał jej omawiać z przyszłą żoną. Cóż, napisał nawet…

Nagle przypomniał siebie punkt piąty. Cała krew z twarzy nagle odpłynęła mu do stóp. Patrzył, jak Ellie pochyla się nad listą jakby w zwolnionym tempie, i usłyszał, jak czyta:

– Punkt piąty.

Charles nie miał czasu na zastanowienie. Wyskoczył z łóżka z krzykiem i skoczył na Ellie, przewracając ją na podłogę.

– Lista! – wrzasnął. – Oddaj mi tę listę!

– Co u diabła? – Ellie odpychała ręce Charlesa, starając się wywinąć z jego uścisku. – Puść mnie, ty łotrze!

– Oddaj mi listę!

Ellie rozciągnięta na podłodze uniosła rękę nad głowę.

– Zejdź ze mnie!

– Lista! – warknął.

Ellie, nie widząc innego wyjścia, wbiła mu kolano w brzuch, zrzuciła go i przeczołgała się przez pokój. Potem wstała i w czasie gdy Charles usiłował złapać oddech, jej oczy przebiegły po linijkach i znalazły numer pięć.

– Ty łajdaku! – krzyknęła.

Charles tylko jęknął, trzymając się za brzuch.

– Powinnam była wcelować kolanem niżej! – syknęła Ellie.

– Nie przesadzaj, Ellie!

– Punkt piąty – przeczytała słodkim głosem. – Musi być dostatecznie światowa, by nie zwracać uwagi na moje romanse, sama zaś nie mieć żadnego, dopóki nie da mi co najmniej dwóch dziedziców.

Charles musiał przyznać, że ów punkt przedstawiony w taki sposób zabrzmiał rzeczywiście dość chłodno.

– Ellie – powiedział błagalnie. – Chyba zdajesz sobie sprawę z tego, że napisałem to, zanim cię poznałem.

– A cóż to za różnica?

– Ach, ogromna! To… ach…, to…

– Mam uwierzyć, że zakochałeś się we mnie tak nagle i tak mocno, że wszystkie twoje poprzednie wyobrażenia o małżeństwie zupełnie przestały się liczyć?

Z jej ciemnoniebieskich oczu zdawały się sypać lodowate iskry i Charles nie wiedział, czy powinien czuć lęk, czy pożądanie. Zastanawiał się, czy nie powiedzieć czegoś zupełnie głupiego, na przykład:” Jesteś piękna, kiedy się gniewasz”, takie słowa zawsze działały na jego kochanki, czuł jednak, że żona nie przyjmie ich równie łaskawie.

Popatrzył na nią z wahaniem. Stała po drugiej stronie pokoju, postawę miała wojowniczą, rękami zaciśniętymi w pięści ujęła się pod boki. Przeklęta lista leżała zmięta na podłodze. Kiedy Ellie zorientowała się, że on się jej przygląda, popatrzyła jeszcze gniewniej i Charlesowi wydało się, że słyszy z daleka grzmot.

Bez wątpienia, udało mu się wszystko popsuć.

Jej intelekt, pomyślał nagle. Będzie musiał przemówić do jej intelektu i wszystko z nią przedyskutować. Ellie chlubiła się swoją rozwagą i trzeźwością myślenia, prawda?

– Ellie – zaczął. – Nigdy nie mieliśmy okazji porozmawiać o małżeństwie.

– Owszem – odparła, a słowa wprost ociekały octem. – Po prostu wzięliśmy ślub.

– Przyznaję, że nasze zaślubiny odbyły się nieco pośpiesznie, ale oboje mieliśmy powody, żeby działać szybko.

– Ty miałeś wyjątkowo dobry powód – zauważyła.

– Nie próbuj udawać, że cię wykorzystałem – odparł z rosnącą niecierpliwością, – Potrzebne ci było to małżeństwo dokładnie tak samo jak mnie.

– Ale ja nie mam z tego tyle co ty.

– Nie wyobrażasz sobie nawet, ile z tego masz. Jesteś teraz hrabiną, o wiele zamożniejszą niż kiedykolwiek nawet ci się śniło. – Patrzył na nią twardo. – Nie obrażaj mnie więc, udając ofiarę.

– Mam tytuł, mam pieniądze, ale mam też męża, którego muszę słuchać. Męża, który nie dostrzega nic złego w traktowaniu mnie jak dobytek.

– Eleanor, zaczynasz mówić bez. sensu. Nie chcę się z tobą kłócić.

– Zauważyłeś, że nazywasz mnie Eleanor tylko wtedy, kiedy mówisz do mnie jak do dziecka?

Charles najpierw policzył do trzech, zanim jej odpowiedział.

– W wyższych sferach małżeństwo zakłada, że obie strony są dostatecznie dojrzale, by nawzajem szanować swoje decyzje.

Popatrzyła na niego zdumiona.

– Czy ty zdajesz sobie sprawę z tego, co teraz powiedziałeś?

– Ellie…

– Wydaje mi się, że powiedziałeś, że ja również mogę być niewierna, jeśli tak mi się podoba,

– Nie bądź głupia!

– Oczywiście po urodzeniu dziedzica i jeszcze jednego na zapas, jak to sobie mądrze obmyśliłeś. – Usiadła na otomanie, wyraźnie zamyślona. – Swoboda, życie takie, jak chcę i z kim zechcę. To intrygujące.

Charles stał, przyglądając się Ellie, rozważającej w myślach zdradę, i nagle jego wcześniejsze poglądy na małżeństwo wydały mu się obrzydliwe.

– Na razie nie możesz nic z tym zrobić – oznajmił. – Romans przed wydaniem na świat dziedzica jest w bardzo złym tonie.

Ellie zaczęła się śmiać.

– Punkt numer cztery nabiera nagle nowego znaczenia.

Popatrzył na nią, nic nie rozumiejąc,

– Chciałeś poślubić kogoś, kto bez trudu wejdzie w twoje towarzystwo. Najwyraźniej będę musiała opanować zawiłości dotyczące tego, co wypada, a czego nie wypada. Zobaczmy. -Zaczęła stukać się palcem w brodę. Charles miał ochotę odsunąć jej rękę i zetrzeć z twarzy sarkazm. - W złym tonie jest mieć romans zbyt wcześnie – ciągnęła Ellie. – Ale czy posiadanie więcej niż jednego kochanka jednocześnie również uważane jest za nieprzyzwoite? Będę musiała to sprawdzić.

Charles poczuł, że twarz staje mu w płomieniach, a mięsień na skroni gwałtownie drga.

– Prawdopodobnie w złym tonie byłby romans z którymś z twoich przyjaciół, lecz czy dotyczy to również dalszego kuzyna?

Charles widział teraz wszystko przez czerwoną mgłę.

– Jestem prawie pewna, że w złym tonie byłoby przyjmowanie kochanka tu w domu – mówiła dalej Ellie. – Ale nie bardzo wiem, gdzie…

Charles wydał z siebie dziwny dźwięk, na poły jęk, na poły warkot, i rzucił się w jej stronę.

– Przestań! – krzyknął. – Natychmiast przestań!

– Charles! – Uciekła przed nim, wywołując w nim jeszcze większy gniew.

– Ani słowa więcej! – warknął, przeszywając ją wzrokiem. -Jeśli powiesz choćby jeszcze jedno słowo, to, na Boga, nie będę odpowiedzialny za to, co zrobię.

– Ale ja…

Na dźwięk głosu Ellie Charles wbił jej palce w ramię. Mięśnie mu drżały, a w oczach pojawiła się dzikość, jak gdyby nie wiedział albo nie obchodziło go, co dalej zrobi.

Ellie wpatrywała się w niego, nagle wystraszona.

– Charles – szepnęła. – Chyba nie powinieneś…

– Chyba powinienem.

Otworzyła usta, żeby zaprotestować, zanim jednak zdążyła coś powiedzieć, zamknął je ognistym pocałunkiem. Ellie miała wrażenie, że jego usta są wszędzie, na policzkach, na szyi, na wargach. Jego ręce poruszały się po jej ciele, zatrzymując się tylko na chwilę na krągłościach jej bioder i piersi.

Ellie czuła jego rosnącą żądzę, czuła również, że podniecenie narasta w niej, choć upłynęło kilka sekund, nim zorientowała się, że i ona mu odpowiada,

Uwodził ją w gniewie, a ona się nie broniła. Już sama ta myśl wystarczyła, żeby ochłodzić jej namiętność. Nagle odepchnęła jego ramiona i wyrwała się z objęć. Zanim Charles zdążył wstać, była już na drugim końcu pokoju.

– Jak śmiesz! – wydyszała. – Jak śmiesz!

Charles wzruszył ramionami.

– Mogłem cię albo pocałować, albo zabić. Uważam, że dokonałem mądrego wyboru. – Podszedł do drzwi łączących ich pokoje i położył rękę na klamce. – Tylko nie staraj się mi udowodnić, że mimo wszystko się pomyliłem.

10

Następnego dnia rano Charles obudził się z pulsującym bólem głowy. Jego nowa żona najwyraźniej potrafiła przyprawić go o niezłego kaca, chociaż przecież nie wypił ani kropli alkoholu.

Nie było co do tego żadnych wątpliwości, małżeństwo nie służy zdrowiu.

Umywszy się i ubrawszy, zdecydował, że powinien iść do Ellie, zobaczyć, co u niej słychać. Nie wiedział, co jej powiedzieć, ale wyraźnie czuł, że winien jest jej wyjaśnienia.

Na końcu języka miał „przyjmuję twoje przeprosiny", ale to przecież wymagało uprzedniego przeproszenia z jej strony za wygadywanie tych skandalicznych bzdur, a wątpił, by się na to zdobyła.

Zastukał do drzwi łączących ich pokoje i czekał na odpowiedź. Ponieważ nic nie usłyszał, uchylił drzwi odrobinę i zawołał Ellie po imieniu. Odpowiedzi wciąż nie było, otworzył więc drzwi szerzej i wsunął przez nie głowę.

– Ellie? – Zerknął na jej łóżko i zobaczył, że jest równiutko zaścielone. A przecież służba jeszcze tego ranka nie sprzątała. Był tego pewien, ponieważ nakazał stawiać każdego ranka na toaletce żony świeże kwiaty, dostrzegł zaś wczorajsze fiołki.

Pokręcił głową, uświadamiając sobie, że jego żona sama zaścieliła łóżko. Chyba nie powinien być tym zdumiony. Doprawdy, zaradna z niej osóbka.

Oczywiście, wyjąwszy piece.

Zszedł na dół do pokoju śniadaniowego, lecz Zastał tam tylko Helen, Claire i Judith.

– Charles! – zawołała Claire, widząc go w drzwiach. Poderwała się z krzesła.

– Jak się miewa moja czternastoletnia kuzynka w taki piękny poranek? – spytał, ujmując dziewczynkę za rękę i całując ją. Młode panienki uwielbiają tego rodzaju romantyczne gesty, a on lubił Claire na tyle, by o nich nie zapominać.

– Bardzo dobrze, dziękuję – odparła Claire. – Czy zjesz z nami śniadanie?

– Chyba tak – mruknął Charles, zajmując miejsce.

– Nie jemy grzanek – oznajmiła Claire.

Tą uwagą zasłużyła sobie na karcące spojrzenie Helen, ale Charles nie mógł powstrzymać się od chichotu, nakładając sobie plasterek szynki.

– Mnie też możesz pocałować w rękę – powiedziała Judith.

– Że też mogłem o tym zapomnieć! – Charles zerwał się z miejsca. Podniósł rączkę Judith do ust. – Moja droga księżniczko, proszę o wybaczenie.

Judith zachichotała, a Charles, siadając, spytał:

– Ciekawe, gdzie jest moja żona?

– Ja jej nie widziałam – odparła Claire.

Helen chrząknęła.

– My obie z Eleanor jesteśmy rannymi ptaszkami i spotkałam ją tu na śniadaniu, zanim Claire i Judith zeszły na dół.

– Czy ona jadła grzanki? – spytała starsza z sióstr.

Charles rozkasłał się, żeby ukryć śmiech. Naprawdę nie powinien śmiać się z własnej żony przy krewnych. Nie powinien tego robić nawet ktoś tak bardzo niezadowolony z żony jak on.

– Przypuszczam, że jadła herbatniki – odparła Helen ostro. -I proszę, byś więcej nie poruszała tego tematu, Claire. Twoja nowa kuzynka jest bardzo wrażliwa na punkcie tego niefortunnego zdarzenia.

– Ona jest tylko moją powinowatą. I to wcale nie było niefortunne zdarzenie. To był pożar.

– Ale to było wczoraj – przerwał Charles. – Ja już całkiem o tym zapomniałem.

Claire zmarszczyła czoło, lecz Helen, nie zważając na to, ciągnęła:

– Wydaje mi się, że Ellie zamierzała zwiedzić oranżerię.

Wspominała, że jest zręczną ogrodniczką.

– Czy oranżeria jest dobrze chroniona przed ogniem? – spytała Claire.

Charles posłał jej surowe spojrzenie.

– Claire, już wystarczy!

Dziewczynka znów zmarszczyła czoło, ale nic nie powiedziała.

Gdy tak we troje mierzyli się wzrokiem w milczeniu, powietrze rozdarł ostry krzyk:

– Pali się!

– Widzicie? – krzyknęła Claire z nieskrywanym triumfem. -Mówiłam, że podpali oranżerię!

– Znów pożar? – spytała Judith, raczej zachwycona taką perspektywą. – Och, Ellie jest taka cudowna!

– Judith! – powiedziała matka groźnym tonem. – Pożary nie są cudowne. A ty, Claire, doskonale wiesz, że to tylko ciotka Cordelia. Jestem pewna, że nic się nie pali.

Jak gdyby na dowód jej słów Cordelia przebiegła przez pokój śniadaniowy, znów krzycząc: „Pożar!". Nie zatrzymała się przy stole, tylko przebiegła do oficjalnej jadalni, a stamtąd podążyła w nieznanym kierunku.

– No i proszę – powiedziała Helen. – To tylko Cordelia. Nie ma żadnego pożaru.

Charles był skłonny zgodzie się Helen, lecz po wydarzeniach poprzedniego dnia poczuł się odrobinę zdenerwowany. Wytarł usta serwetką i wstał.

– Hm, chyba się wybiorę na krótką przechadzkę – oznajmił. Nie chciał, żeby kuzynki pomyślały, że sprawdza poczynania żony.

– Ale przecież ledwie tknąłeś jedzenie – zaprotestowała Claire.

– Nie jestem bardzo głodny – odparł Charles szybko, w umyśle kalkulując, jak prędko ogień może się rozprzestrzenić po oranżerii. – Zobaczymy się podczas południowego posiłku. – Z tymi słowami odwrócił się i wyszedł, a gdy tylko żadna z osób w pokoju śniadaniowym nie mogła go już widzieć, puścił się biegiem.

Ellie uklepała ziemię wokół kwitnącego krzewu, wciąż nie mogąc się nadziwić cudowności oranżerii. Słyszała wcześniej o tego rodzaju budowlach, lecz nigdy jeszcze takiej nie widziała. Utrzymywano tu ciepło, pozwalające hodować rośliny przez cały rok, nawet drzewka pomarańczowe, które, jak wiedziała, wolą o wiele cieplejszy klimat. Do ust napłynęła jej ślinka, kiedy dotknęła listków drzewa pomarańczowego. Nie owocowało jeszcze, ale niech tylko przyjdzie wiosna, lato, ach, będzie cudownie!

Doszła do wniosku, że chyba zdoła przywyknąć do luksusu, jeśli to oznacza jedzenie pomarańczy przez całe lato.

Spacerowała po oranżerii, przyglądając się przeróżnym roślinom. Nie mogła się już doczekać, kiedy będzie mogła zająć się różami. Uwielbiała pielęgnować ogród ojca, a możliwość zajmowania się ogrodnictwem przez cały rok wydała jej się największą korzyścią, jaką mogła odnieść z tego pospiesznego małżeństwa.

Uklękła akurat, starając się zrozumieć skomplikowany system korzeniowy pewnej rośliny, gdy usłyszała zbliżające się prędkie kroki. Kiedy podniosła głowę, ujrzała Charlesa, wpadającego do oranżerii. Dobiegł jednak tylko do drzwi, potem wyraźnie zwolnił, jak gdyby nie chciał zdradzać przed nią swojego pośpiechu.

– Ach! – powiedziała obojętnie. – To ty!

– Spodziewałaś się kogoś innego? – Nerwowo rozejrzał się po pomieszczeniu.

– Oczywiście, że nie. Po prostu nie sądziłam, że będziesz mnie szukał.

– A to dlaczego? – spytał w roztargnieniu, wciąż się za czymś rozglądając.

Ellie patrzyła na niego zdziwiona.

– Czyżby miał pan słabą pamięć, milordzie? Jakby jej nie usłyszał, powiedziała więc głośno:

– Charles! Odwrócił głowę.

– Słucham?

– Czego szukasz?

– Niczego.

W tej samej chwili do oranżerii wpadła Cordelia, krzycząc:

– Pożar! Mówię wam, pali się!

Ellie patrzyła, jak jej nowa cioteczna babka wybiega, a potem odwróciła się do Charlesa z oskarżycielską miną:

– Myślałeś, że podpaliłam oranżerię, prawda?

– Oczywiście, że nie – odparł.

– Na miłość… – Ellie ugryzła się w język, zanim popełniła bluźnierstwo. Doprawdy, ojciec by się gniewał, gdyby się dowiedział, jak bardzo pogorszył się jej język w ciągu ostatnich dwóch dni, odkąd opuściła jego gospodarstwo. Z całą pewnością małżeństwo wywierało zły wpływ na jej charakter.

Charles wbił spojrzenie w ziemię w przypływie nagłego zawstydzenia. Ciotka Cordelia, odkąd pamiętał, krzyczała, że się pali, co najmniej raz dziennie. Powinien mieć więcej zaufania do żony.

– Lubisz zajmować się ogrodnictwem? – mruknął.

– Tak. Mam nadzieję, że nie będziesz miał nic przeciwko temu, żebym trochę tu popracowała.

– Ależ skąd!

Stali w milczeniu przez pełnych trzydzieści sekund. Ellie lekko stukała stopą w ziemię. Charles wygrywał palcami jakąś melodyjkę na udzie. W końcu Ellie przypomniała sobie, że nie jest osobą potulną z natury, i wyrzuciła z siebie:

– Ty się wciąż na mnie gniewasz, prawda?

Charles podniósł głowę, wyraźnie zdumiony jej śmiałością i bezpośredniością.

– Można w pewnym sensie tak to określić.

– Ja też się na ciebie gniewam.

– Ten fakt nie uszedł mojej uwagi.

Jego cierpki ton obudził w Ellie furię. Wydało jej się, że on sobie drwi z jej zdenerwowania.

– Chcę, żebyś wiedział – oznajmiła – że nigdy nie wyobrażałam sobie małżeństwa jako suchego bezkrwistego kontraktu, ku jakiemu ty, zdaje się, zmierzałeś.

Charles roześmiał się i skrzyżował ręce.

– Prawdopodobnie nigdy nie wyobrażałaś sobie małżeństwa ze mną.

– To najbardziej egoistyczne…

– A poza wszystkim – przerwał jej. – Jeśli uważasz nasze małżeństwo za „bezkrwiste", jak delikatnie to ujęłaś, to jest takie, ponieważ to ty postanowiłaś, że nasz związek pozostanie nieskonsumowany.

Ellie aż jęknęła na taką bezczelność.

– Pan jest podły, sir.

– Nie, po prostu cię pragnę. Dlaczego? Przysięgam na własną głowę, że nie wiem. Ale tak jest.

– Czy żądza zawsze czyni z mężczyzn takich potworów?

Charles wzruszył ramionami.

– Nie wiem. Nigdy dotychczas nie miałem takich trudności w zaciągnięciu kobiety do łóżka. I nigdy wcześniej nie byłem z żadną żonaty.

Ellie zaparło dech w piersiach. Rzeczywiście nie wiedziała, co wypada, a czego nie wypada w typowym małżeństwie z wyższych sfer. Była jednak przekonana, że mężowie nie omawiają swoich miłosnych podbojów z żonami.

– Nie muszę słuchać takich wynurzeń – oświadczyła. – Wychodzę.

Ruszyła do drzwi, ale po drodze się odwróciła.

– Nie – oświadczyła. – Mam ochotę zająć się roślinami. Ty wyjdź!

– Ellie, czy mogę ci przypomnieć, że to mój dom?

– Który jest teraz również moim domem, Mam ochotę zająć się roślinami, a ty nie, wyjdźże więc!

– Eleanor…

– Twoje towarzystwo nie sprawia mi przyjemności – wyrzuciła z siebie.

Charles pokręcił głową.

– Doskonale. Wobec tego zaryj się w ziemię aż po łokcie, jeśli na to masz ochotę. Mam lepsze zajęcia od kłótni z tobą tutaj.

– Podobnie jak ja.

– Doskonale.

– Doskonale! – przyznał i wyszedł.

Ellie pomyślała, że przypominają raczej parę droczących się ze sobą dzieci, lecz w tej chwili była zbyt zła, żeby się tym przejmować.

Świeżo upieczonym małżonkom udawało się unikać swojego towarzystwa przez dwa dni i prawdopodobnie ich odosobnienie trwałoby jeszcze dłużej, gdyby nie katastrofa.

Ellie jadła już śniadanie, kiedy do małej jadalni weszła Helen. Na twarzy malował jej się niesmak.

– Czy coś się stało, Helen? – spytała Ellie, pilnując się, by nie wspomnieć o tym, że kuchnia nie wróciła jeszcze do podawania grzanek.

– Masz jakiś pomysł na to, skąd mógł się wziąć ten okropny zapach w południowym skrzydle? O mało nie zemdlałam, kiedy tamtędy szłam.

– Nic nie czułam. Zeszłam bocznymi schodami i… – Ellie serce opadło w piersi. Oranżeria, błagam tylko nie oranżeria. Przecież ona mieściła się właśnie w południowym skrzydle! -Ach – szepnęła, zrywając się od stołu.

Pobiegła korytarzami, Helen za nią. Jeśli coś złego stało się w oranżerii, to nie wiedziała, co zrobi. W całym tym okropnym mauzoleum oranżeria była jedynym miejscem, w którym Ellie czuła się jak w domu.

Kiedy zaczęła zbliżać się do celu, otoczył ją wstrętny zapach zgnilizny.

– Ach! – jęknęła. – Co to jest?

– Okropne, sama przyznasz – powiedziała Helen.

Ellie weszła do oranżerii i widok, który tam zastała, przyprawił ją o łzy. Różane krzewy, które już zdążyła pokochać, były martwe, listki wyglądały na uschnięte, płatki kwiatów leżały na ziemi, a od krzaków bił okropny odór. Ellie zatkała nos.

– Kto mógł zrobić coś takiego? – Odwróciła się do Helen i spytała: – Kto?

Helen przez moment przyglądała jej się z uwagą, aż w końca powiedziała:

– Ellie, jesteś jedyną osobą, która lubi spędzać czas w oranżerii.

– Ty chyba nie myślisz, że ja… Sądzisz, że to moja wina?

– Nie uważam, że zrobiłaś to umyślnie – odparła Helen z nietęgą miną. – Ale wszyscy wiedzieli, jak bawi cię ogrodnictwo. Może dodałaś czegoś do ziemi? Albo rozsypałaś coś, czego nie powinnaś?

– Nic podobnego nie zrobiłam – upierała się Ellie. – Ja…

– Dobry Boże! – Do oranżerii wszedł Charles, jedną ręką zatykał chusteczką nos i usta. – Co to za zapach?

– To moje róże. – Ellie prawie szlochała. – Zobacz, co ktoś z nimi zrobił!

Charles z rękami na biodrach przyglądał się szkodom. W pewnym momencie wciągnął powietrze przez nos i aż się zakrztusił.

– Niech to wszyscy diabli, Eleanor! Jak ci się udało zabić te róże w ciągu dwóch dni? Moja matka zwykle potrzebowała na to przynajmniej roku.

– Ja nic nie zrobiłam! – krzyknęła Ellie. – Nic!

Ten moment wybrała Claire, aby wejść na scenę.

– Czy w oranżerii ktoś umarł? – spytała. Oczy Ellie zwęziły się w szparki.

– Nie, ale mój mąż zaraz padnie trupem, jeśli powie na mój temat jeszcze jedno złe słowo.

– Ellie – powiedział Charles błagalnym tonem. – Wiem, że nie zrobiłaś tego umyślnie, to po prostu…

– Ha! – wykrzyknęła Ellie, wyrzucając ręce w górę. – Jeśli jeszcze raz usłyszę to zdanie, to będę krzyczeć!

– Przecież już krzyczysz – wytknęła jej Claire.

Ellie miała ochotę udusić tę dziewczynę.

– Niektórzy ludzie nie radzą sobie z ogrodnictwem – ciągnęła Claire. – Nic w tym złego. Sama nie umiem zajmować się roślinami. Nigdy by mi się nie śniło wtrącać do tych kwiatków. Przecież właśnie po to zatrudniamy ogrodników.

Ellie przeniosła wzrok z Charlesa na Helen, z Helen na Claire i z powrotem. Wszyscy mieli na twarzach wyraz współczucia, jakby natknęli się na istotę, która, chociaż sympatyczna, kompletnie do niczego się nie nadaje.

– Ellie – powiedział Charles. – Może powinniśmy o tym porozmawiać?

Po dwóch dniach milczenia jego nagła chęć dyskutowania na temat wyraźnego niepowodzenia Ellie w oranżerii stała się kroplą przepełniającą kielich.

– Nie mam o czym z tobą rozmawiać – wybuchnęła. – Z wami też! – odwróciła się i wyszła.

Charles pozwolił Ellie kisić się w swoim pokoju aż do wieczora, w końcu jednak zdecydował, że chyba lepiej będzie, jak z nią pomówi. Jeszcze nigdy nie widział jej tak zasmuconej jak tego ranka w oranżerii. Wprawdzie znał ją zaledwie od tygodnia, ale z pewnością nawet nie przypuszczał, że ta mądra i dzielna dziewczyna, którą poślubił, tak bardzo będzie się wszystkim martwić.

Przez tych kilka dni jego gniew po ostatniej kłótni ostygł. Uświadomił sobie, że Ellie tylko się z nim drażniła, nie przywykła do sposobów zachowania ludzi z wyższych sfer i dlatego tak się burzyła.

Zastukał do drzwi łączących ich pokoje delikatnie, a potem nieco głośniej, gdy nie usłyszał odpowiedzi. W końcu dotarło do niego coś, co można było uznać za „proszę", wsunął więc głowę do środka.

Ellie siedziała na łóżku, owinięta w kołdrę, którą najpewniej przywiozła z rodzinnego domu. Była to dosyć prosta kołdra, biała z niebieskim haftem, i z pewnością nie pasowała do rozbuchanego gustu jego przodków.

– Chciałeś czegoś? – spytała Ellie głosem najzupełniej obojętnym.

Charles przyjrzał jej się uważnie. Ściskała coś w lewej ręce.

– Co to takiego? – spytał.

Ellie spojrzała na swoje dłonie, jakby nie pamiętała, że cokolwiek w nich trzyma.

– Och, to! To miniatura mojej matki.

– Ma dla ciebie wyjątkowe znaczenie, prawda?

Zapadła długa cisza, jak gdyby Ellie decydowała się, czy chce się z nim podzielić rodzinnymi wspomnieniami. W końcu powiedziała:

– Kiedy dowiedziała się, że jest umierająca, kazała namalować dwa portrety, jeden dla mnie, a drugi dla Victorii. Chciała, żebyśmy zabrały je ze sobą, kiedy będziemy wychodzić za mąż.

– Abyście nigdy jej nie zapomniały?

Ellie gwałtownie odwróciła głowę i popatrzyła na męża. W niebieskich oczach widać było zdumienie.

– Dokładnie tak powiedziała – zaszlochała i nieelegancko wytarła nos ręką. – Tak jakbym kiedykolwiek mogła o niej zapomnieć!

Spojrzała na ścianę swojej sypialni. Nie zabrała się jeszcze do zdejmowania tych okropnych portretów i teraz w porównaniu z delikatną twarzą matki dawne hrabiny wydały jej się jeszcze okropniejsze.

– Przykro mi z powodu tego, co się stało dziś w oranżerii -powiedział Charles miękko.

– Mnie też jest przykro – odparła Ellie gorzkim tonem. Charles usiłował go zignorować i usiadł koło niej na łóżku.

– Wiem, że szczerze kochałaś te kwiaty.

– Wiedziałeś tak samo jak wszyscy inni.

– Co masz na myśli?

– To, że ktoś nie chce, bym była szczęśliwa. Ktoś celowo stara się zniweczyć wszelkie moje wysiłki, jakie wkładam w to, żeby poczuć się w Wycombe Abbey jak w domu.

– Ellie, jesteś hrabiną Billington. Już sam ten fakt oznacza, że Wycombe Abbey jest twoim domem.

– Jeszcze nie. Muszę go naznaczyć swoją obecnością, muszę zrobić coś takiego, by przynajmniej jego cząstka należała do mnie. Chciałam pomóc, naprawiając piec.

Charles westchnął.

– Może nie powinniśmy do tego wracać.

– Nie ustawiłam tego rusztu niewłaściwie – oświadczyła Ellie. Teraz z jej oczu sypały się iskry. – Ktoś popsuł moje starania.

Charles westchnął ciężko i nakrył ręką jej dłoń.

– Ellie, nikt o tobie źle nie myśli. To nie twoja wina, że okazujesz się niedojdą, gdy przychodzi do…

– Niedojdą? Niedojdą? – Jej głos podniósł się do krzyku. -Ja nie jestem…

W tym momencie znów znalazła się w kłopotach, bo zamierzała wyskoczyć z łóżka, ująć się pod boki w obrażonej furii, ale zapomniała o tym, że Charles przysiadł na krańcu jej kołdry, zaplątała się w nią i niezgrabnie runęła na podłogę. Czym prędzej zerwała się na nogi, lecz jeszcze dwa razy się potknęła, raz o spódnicę, a drugi raz o kołdrę, w końcu jednak zdołała wykrztusić:

– Nie jestem niedojdą!

Charles pomimo wszystkich swoich wysiłków, by nie pogłębiać jej zdenerwowania, nie zdołał wstrzymać się od uśmiechu.

– Ellie, ja nie chciałem…

– Chcę, żebyś wiedział, że zawsze byłam dojdą.

– Dojdą?

– Zawsze byłam doskonale zorganizowana, świetnie sobie ze wszystkim radziłam.

– Dojdą?

– Nigdy się nie ociągam. I nie zaniedbuję obowiązków. Ze wszystkiego się wywiązuję.

– Jest takie słowo?

– Jakie słowo? – krzyknęła, patrząc na niego ze złością.

– Dojdą.

– Oczywiście, że nie ma.

– Ale sama je powiedziałaś – stwierdził Charles.

– Na pewno nie.

– Ellie, obawiam się, że…

– Gdybym powiedziała coś takiego – stwierdziła, delikatnie się rumieniąc – to byłby tylko dowód na to, jak bardzo mi jest przykro, że aż używam nieistniejących słów. To bardzo do mnie niepodobne.

– Ellie, wiem, że jesteś wyjątkowo inteligentną osobą -urwał, czekając, aż ona coś powie, lecz ponieważ milczała, dodał: – Właśnie dlatego się z tobą ożeniłem.

– Ożeniłeś się ze mną, ponieważ musiałeś ratować swój majątek – odcięła się. – A poza tym myślałeś, że będę przez palce patrzeć na twoje romanse.

Charles zaczerwienił się lekko.

– Z całą pewnością prawdą jest, że moja niepewna sytuacja finansowa ma związek z pośpiechem, w jakim zawarliśmy małżeństwo, ale zapewniam cię, że romans to doprawdy ostatnia rzecz, o jakiej bym pomyślał, kiedy zdecydowałem, że chcę się z tobą ożenić.

Ellie prychnęła jak wielka dama.

– Wystarczy tylko spojrzeć na tę twoją listę, żeby wiedzieć, że kłamiesz.

– Ach, tak – powiedział Charles zjadliwie. – Ta niesławna lista!

– A skoro już mówimy o umowie małżeńskiej – powiedziała Ellie. – Czy zadbałeś o sprawy moich finansów?

– Prawdę mówiąc, dopiero wczoraj.

– Ale zrobiłeś to? – W głosie Ellie brzmiało zdziwienie.

– Tak

– Ale…

– Ale co? – spytał zirytowany tym, że nie spodziewała się po nim dotrzymania słowa.

– Nic. – Ucichła na chwilę, a potem dodała: – Dziękuję.

Charles skinął głową. Po kilku chwilach ciszy powiedział:

– Ellie, naprawdę musimy porozmawiać o naszym małżeństwie. Nie wiem, kiedy nabrałaś o mnie tak złego mniemania, lecz…

– Nie teraz – przerwała mu. – Jestem zbyt zmęczona i naprawdę nie zniosę twojego tłumaczenia tego, jak źle się znam na małżeństwach arystokratów.

– Wszystkie moje wyobrażenia na temat małżeństwa powstały, zanim poznałem ciebie – wyjaśnił.

– Już ci mówiłam, nie wierzę w to, że jestem dla ciebie tak interesująca, że dla mnie porzuciłbyś wszystkie swoje poglądy na temat, jakie powinno być małżeństwo.

Charles popatrzył na nią z uwagą. Powiódł wzrokiem wzdłuż długich rudozłotych włosów, sięgających jej za ramiona, i doszedł do wniosku, że słowo „interesująca" nie opisywało jej w odpowiedni sposób. Ciało aż bolało go z tęsknoty za nią, a serce? Cóż, nie miał zbyt wielkiego doświadczenia w sercowych kwestiach, niemniej jednak był pewien, że coś do niej czuje.

– Wobec tego mnie naucz – powiedział po prostu. – Naucz mnie, czym powinno być małżeństwo.

Spojrzała na niego wstrząśnięta.

– A skąd mam to wiedzieć? To dla mnie równie nowa sytuacja jak dla ciebie.

– Wobec tego może nie powinnaś tak od razu mnie łajać.

Żyłka na skroni Ellie o mało nie pękła, kiedy odpowiadała.- Wiem, że mężowie i żony powinni się przynajmniej nawzajem szanować na tyle, żeby nie śmiać się i nie nadstawiać drugiego policzka, gdy współmałżonek dopuszcza się cudzołóstwa.

– Widzisz? Wiedziałem, że i ty miałaś pewne wyobrażenia na temat małżeństwa – uśmiechnął się i opadł na poduszkę. -Nie potrafię wyrazić, jak bardzo jestem zadowolony z tego, że słyszę, że nie jesteś zainteresowana zdradzaniem mnie,

– Byłabym zachwycona, gdybym usłyszała to samo od ciebie – odparowała Ellie.

Charles uśmiechał się teraz szeroko. Chyba nigdy jeszcze nikt nie był tak zadowolony, widząc cudzą zazdrość.

– Charles… – W głosie Ellie zabrzmiało ostrzeżenie. Roześmiał się,

– Ellie, zapewniam cię, że odkąd cię poznałem, cudzołóstwo nawet przez myśl mi nie przeszło.

– To budujące – stwierdziła sarkastycznie. – Udało ci się kroczyć prostą ścieżką przez cały tydzień.

Charles miał ochotę przypomnieć jej, że to już osiem dni, doszedł jednak do wniosku, że zachowałby się dziecinnie. Zamiast tego powiedział;

– Wobec tego wydaje mi się, że twoja rola jako żony jest najzupełniej jasna.

– Przepraszam?

– Mimo wszystko nie mam ochoty błądzić.

– Nie podoba mi się to oświadczenie – mruknęła.

– Niczego bardziej nie pragnę, niż spędzić całe życie w twoich objęciach.

– Nie chcę nawet myśleć, milordzie – prychnęła Ellie – ile razy wcześniej już pan to mówił.

Charles zsunął się z lóżka z gracją kota. Wykorzystał chwilę zamyślenia Ellie i podniósł ją.

– Jeśli próbujesz mnie uwieść – powiedziała wprost – to i tak ci się to nie uda.

Wykrzywił się diabelskim uśmiechem.

– Wcale nie próbuję cię uwodzić, najdroższa Eleanor. Nigdy nie podjąłbym się takiego heroicznego zadania. Przecież jesteś szlachetna, dobrze wychowana, z mocnej materii.

Ellie w duchu uznała, że te określenia pasują raczej do pnia drzewa.

– O co ci chodzi? – wyrzuciła z siebie.

– Cóż, to dość proste, Ellie. Wydaje mi się, że to ty powinnaś uwieść mnie.

11

Zaczęła uderzać go w pierś pięściami, tak że aż przewrócił się na łóżko.

– Czyś ty oszalał? – krzyknęła. Charles tylko się uśmiechał.

– Zapewniam, że nie musisz uciekać się do przemocy, żeby mnie zaciągnąć do łóżka, kochana żono.

– Dla ciebie to wszystko jest zabawą!

– Nie, Ellie, to małżeństwo.

– Ty nie wiesz, co to jest małżeństwo.

– Za pozwoleniem, ty również tego nie wiesz. – Sięgnął po jej rękę. – Sugeruję, żebyśmy razem się tego nauczyli.

Ellie mu się wyrwała.

– Nie dotykaj mnie. Nie mogę się skupić, kiedy mnie dotykasz.

– To brzmi bardzo zachęcająco – mruknął. Ellie zgromiła go wzrokiem.

– Nie zamierzam próbować cię uwieść.

– To wcale nie będzie takie trudne. A sukces zawsze jest przyjemny i stanowi ukoronowanie wysiłków.

– To będzie bardzo, ale to bardzo trudne – oświadczyła Ellie. – Nie wywołasz we mnie pożądania wystarczającego, by wyszło z tego coś dobrego.

– Och! Doskonały cios, milady, lecz jakże fałszywy.

Ellie chciała się jadowicie odciąć, ale nic mądrego nie przychodziło jej do głowy. Cały kłopot polegał na tym, że również ona zdawała sobie sprawę z tego, że mówi nieprawdę. Przecież wystarczyło, żeby na nią spojrzał, a już kolana się pod nią uginały. Gdy jej dotykał, ledwie była w stanie ustać.

– Ellie – powiedział miękko. – Chodź do łóżka.

– Zamierzam prosić, żebyś wyszedł – oświadczyła cierpko.

– Nie chcesz nawet wypróbować mojego planu. To nieładnie odrzucać moje pomysły z góry.

– Nieładnie? Nieładnie? Czy ty naprawdę oszalałeś?

– Momentami się nad rym zastanawiam – mruknął.

– Widzisz? Tak samo dobrze jak ja wiesz, że to szaleństwo.

Charles przeklął pod nosem i burknął coś o tym, że Ellie ma lepsze uszy niż królik. Ellie natomiast skorzystała z momentu względnej ciszy i przypuściła kolejny atak.

– A cóż niby miałabym mieć z uwiedzenia ciebie?

– Powiedziałbym ci – rzekł drwiąco. – Ale nie jestem pewien, czy twoje delikatne uszy to wytrzymają.

Ellie zrobiła się jeszcze bardziej czerwona niż jej włosy i próbowała powiedzieć „dobrze wiesz, że nie to miałam na myśli", ale zęby miała zaciśnięte tak mocno, że spomiędzy nich wydobył się jedynie syk.

– Ach, moja żona żmija! – westchnął Charles.

– Tracę cierpliwość, milordzie.

– Doprawdy? Nie zauważyłem.

Ellie przez całe swoje życie nigdy nie miała ochoty uderzyć kogoś w twarz, ale teraz przyszło jej do głowy, że chyba pora, by to zrobić. Nie mogła już dłużej znosić tego kpiącego tonu, przesyconego jednocześnie intymnością.

– Charles…

– Zanim powiesz coś jeszcze – przerwał jej – pozwól mi wyjaśnić, dlaczego powinnaś na poważnie rozważyć uwodzenie mnie.

– Czyżbyś sporządził kolejną listę? – zakpiła. Charles nonszalancko machnął ręką.

– Nie przygotowałem niczego aż tak formalnego, zapewniam cię. Ale ja po prostu myślę w punktach. Tak już jest z ludźmi, którzy układają listy, to dość naturalne, że mam to jakoś poukładane w głowie.

– Naturalnie.

Uśmiechnął się, słysząc, że Ellie sili się na sarkastyczny ton.

– Oczywiście punkty nie są poukładane według znaczenia. -A ponieważ Ellie nie była w stanie nic powiedzieć, dodał: -Wspominam o tym, żeby nie było żadnych nieporozumień co do losów starej dobrej Anglii i możliwości zwalenia się niebios na ziemię.

Ellie najbardziej ze wszystkiego chciała go wyrzucić ze swojego pokoju. Wbrew sobie jednak powiedziała:

– Kontynuuj!

– Bardzo dobrze, zobaczmy więc.

Charles złożył ręce jak do modlitwy, starając się zyskać na czasie. Przygotowanie takiej listy nawet nie wpadło mu do głowy, to Ellie ją wymyśliła. Spojrzał na żonę niecierpliwie stukającą stopą.

– A więc dobrze, najpierw musimy tę listę zatytułować.

Ellie popatrzyła na niego z powątpiewaniem i Charles domyślił się, że podejrzewa, iż stara się sklecić coś naprędce. Doszedł jednak do wniosku, że to nie będzie żaden problem. Nie powinien mieć z tym najmniejszych trudności.

– Jaki więc jest ten tytuł? – dopytywała się Ellie.

– Ach, tak? „Powody, dla których Ellie powinna uwieść Charlesa". Ale właściwie powinienem ją zatytułować „Powody, dla których Ellie powinna próbować uwieść Charlesa" -dodał zamyślony. – Jednakże wynik tych działań jest dla mnie jednoznaczny.

Ellie posłała mu tylko kamienne spojrzenie, ciągnął więc:

– Miałem na myśli, iż nie ma powodu się obawiać, że coś ci się nie uda.

– Dobrze wiem, o co ci chodziło.

Uśmiechnął się przebiegle.

– Oczywiście, że wiesz. Czy możemy przejść do punktu pierwszego?

– Tak, proszę.

– Zacznę od rzeczy najbardziej podstawowej. Punkt pierwszy: Będziesz miała z tego przyjemność.

Ellie bardzo chciała się sprzeciwić, podejrzewała jednak, że protest byłby po prostu kłamstwem.

– Punkt drugi: Ja będę miał z tego przyjemność. – Podniósł na nią wzrok i uśmiechnął się szeroko, – I co do tego jestem najzupełniej przekonany.

Ellie oparła się o ścianę, czując, że robi jej się nieco słabo. Charles odchrząknął.

– Od tego już prosta droga do punktu numer trzy: Ponieważ będę miał z tego przyjemność, nigdzie więcej nie będę jej szukał.

– Fakt, że ożeniłeś się ze mną, powinien już być ostatecznym powodem.

– Owszem, powinien – zgodził się Charles. – Ale jestem pierwszą osobą, która przyzna, że nie zaliczam się do najbardziej szlachetnych i bogobojnych mężczyzn. Muszę na własnej skórze poczuć, jak wspaniałe i satysfakcjonujące może być małżeństwo.

Ellie prychnęła z pogardą.

– A kiedy już to nastąpi – ciągnął Charles – jestem pewien, że będę wzorowym mężem.

– Przecież na innej swojej liście napisałeś, że pragniesz wyrafinowanego małżeństwa, w którym będziesz miał całkowitą swobodę.

– To było przed poznaniem ciebie – przypomniał dobrodusznie.

Ellie ujęła się pod boki.

– Przecież już ci mówiłam, że ten argument mnie nie przekona,

– Ale to prawda. Szczerze mówiąc, nigdy nie przyszło mi do głowy, że kiedykolwiek znajdę żonę, której chciałbym dochować wierności. Nie będę ci wmawiał, że się w tobie zakochałem…

Serce Ellie ku jej zdumieniu gwałtownie zamarło w piersi.

– …uważam jednak, że mógłbym cię pokochać, jeśli tylko będę miał odpowiednio dużo czasu i odpowiednią zachętę.

Ellie skrzyżowała ręce.

– Gotów jesteś powiedzieć wszystko, byle tylko uwieść kobietę, prawda?

Charles się skrzywił. Jego słowa zabrzmiały o wiele gorzej, niż zamierzał.

– Ta rozmowa przybiera zły obrót – mruknął.

Ellie uniosła brew, robiąc przy tym taką minę, która przypomniała mu jego ostatnią niańkę w chwilach, kiedy bywała z niego naprawdę niezadowolona. Charles poczuł się nagle jak złajane dziecko, a dla dorosłego mężczyzny z taką pozycją było to wrażenie doprawdy bardzo nieprzyjemne.

– Do diabła, Ellie! – wybuchnął, wyskakując z lóżka. – Chcę się kochać z moją żoną. Czy to przestępstwo?

– Owszem, jeśli ona cię nie obchodzi.

– Ależ ty mnie obchodzisz! – Przegarnął ręką włosy z coraz bardziej rozzłoszczoną miną. – Lubię cię o wiele bardziej niż jakąkolwiek inną kobietę, którą kiedykolwiek poznałem. Jak sądzisz, dlaczego, u diabła, się z tobą ożeniłem?

– Ponieważ beze mnie cały twój majątek przeszedłby na twojego okropnego kuzyna Cecila.

– Phillipa – poprawił ją odruchowo. – Po to, by ocalić majątek, mogłem się ożenić z kimkolwiek. Uwierz mi, grzebałem już w śmieciach w Londynie.

– Grzebałeś w śmieciach? – Ellie aż jęknęła. – Jak możesz coś takiego powiedzieć? Czy ty nie masz odrobiny szacunku dla kobiet?

– Kiedy ostatnio byłaś w Londynie i obracałaś się w towarzystwie?

– Dobrze wiesz, że nigdy…

– Właśnie o to mi chodzi. Uwierz mi, gdybyś miała szansę poznać większość londyńskich debiutantek, wiedziałabyś, o czym mówię. W zeszłym roku znalazłem tylko jedną, która miała odrobinę oleju w głowie, lecz ta była już zakochana w innym,

– To wyraźnie świadczy o tym, że miała odrobinę oleju w głowie.

Charles puścił tę uwagę mimo uszu.

– Ellie – powiedział miękkim, zachęcającym tonem. – Z jakiego powodu nasze małżeństwo nie miałoby być prawdziwe?

Ellie otworzyła usta, lecz nie potrafiła wymyślić nic. Każdy argument, który przychodził jej do głowy, wydawał się słaby i niemądry. Jak miała mu wytłumaczyć, że nie uważa się za gotową do intymności, ponieważ ma takie wrażenie? Brakowało jej racjonalnych argumentów, nie mogła podać przemyślanego rozsądnego powodu, wszystko opierało się jedynie na przeczuciu.

A nawet gdyby mogła to wyjawić, to przypuszczała, że nie potrafiłaby zrobić tego w przekonujący sposób. Przecież bliskość męża wyraźnie rozbudzała jej zmysły.

– Ellie – powiedział Charles. – Pewnego dnia będziesz musiała spojrzeć w lustro i przyznać, że mnie pragniesz.

Ellie zdziwiona podniosła głowę. Czyżby Charles w jakiś sposób zdołał odczytać jej myśli?

– Czy mam ci to udowodnić? – spytał szeptem. Wstał i podszedł do niej. – Co czujesz, kiedy to robię? – Delikatnie końcami palców musnął jej policzek.

– Nic – odszepnęła Ellie w jednej chwili wytrącona z równowagi.

– Naprawdę? – uśmiechnął się leniwie. – Bo ja czuję strasznie dużo.

– Charles…

– Szsz… A co czujesz, kiedy robię tak? – Nachylił się i chwycił ją zębami za ucho.

Ellie przełknęła ślinę, starając się zignorować jego gorący oddech na skórze.

Wsunął jej rękę za plecy i przyciągnął jeszcze bliżej, czując ciepło bijące od jej ciała.

– A co czujesz, kiedy robię to? – Lekko uścisnął jej pośladek.

– Charles! – jęknęła Ellie.

– „Charles, tak", czy „Charles, nie"?

Nie odpowiedziała. Nie mogłaby wydać z siebie żadnego dźwięku, nawet gdyby od tego zależało jej życie. Charles zachichotał.

– Przyjmuję to za twierdzącą odpowiedź.

Sięgnął do jej ust jak wygłodniały, a Ellie uświadomiła sobie, że musi się go przytrzymać, inaczej by się przewróciła. Nienawidziła tego, co z nią robił. Nienawidziła siebie za to, że tak uwielbia te uczucia, które on w niej wywołuje. Był uwodzicielem najgorszego rodzaju i przyznał przecież, że zamierza kontynuować swoje romanse również jako człowiek żonaty, ale wystarczyło, żeby jej dotknął, a ona już topniała jak masło.

Przypuszczała, że właśnie dlatego odnosił takie sukcesy w podbojach. Wmawiał jej wprawdzie, że pragnie być wierny, lecz jak mogła mu wierzyć? Kobiety muszą padać przed nim jak kostki domina, sama była tego doskonałym przykładem. Czy Charles będzie w stanie się im wszystkim oprzeć?

– Masz smak miodu – powiedział zachrypniętym głosem, lekko skubiąc kącik jej ust. – Masz smak jak żadna inna.

Ellie poczuła, że pod naciskiem jego mocnego ciała osuwa się na łóżko. Charles był nie tylko podniecony, wprost szalał za nią, a ona poczuła, że serce jej rośnie. Na próbę wyciągnęła rękę i dotknęła silnego karku. Poczuła poruszające się pod jej dotykiem mięśnie i natychmiast się cofnęła.

– Nie! – jęknął Charles, przyciągając jej rękę do siebie. -Jeszcze!

Dotknęła go ponownie, zdumiona gorącem jego skóry.

– Charles – szepnęła. – Nie powinnam…

– Powinnaś – odparł rozpalony. – Zdecydowanie powinnaś.

– Ale…

Uciszył ją kolejnym pocałunkiem. Ellie nie protestowała. Nie mogła mówić, nie mogła więc protestować, a poza tym mgliście uświadomiła sobie, że wcale nie chce. Instynktownie wtuliła się w jego ciepło i westchnęła, czując jego ciało na piersiach.

Charles szeptem powtarzał jej imię, Ellie miała wrażenie, że gdzieś się gubi, traci zdolność myślenia. Zaczynał się liczyć jedynie ten mężczyzna i to, co z nią robił…

Nagle wychwyciła jakiś dźwięk. Jakiś odgłos.

– Charles – szepnęła. – Myślę…

– Nie myśl.

Teraz stukanie było już głośniejsze.

– Ktoś jest za drzwiami.

– Nikt nie byłby aż tak okrutny – szepnął w jej szyję. – Ani tak głupi.

– Ellie! – Tym razem usłyszeli to już oboje. Głos z całą pewnością należał do Judith!

– Cholera! – zaklął Charles, zsuwając się z Ellie. Nikt inny nie zdołałby stłumić jego pożądania, ale głosik małej Judith natychmiast przekonał go, że dziewczynka jest ważniejsza od tego, co sam czuł. Usiadł i zapiął koszulę. Zobaczył, że Ellie już biegnie do drzwi, w biegu poprawiając suknię. Uśmiechnął się, widząc, jak bardzo się stara ułożyć włosy. Rzeczywiście okropnie je zmierzwił.

Kiedy Ellie otworzyła drzwi, zobaczyła dziewczynkę, której trzęsły się wargi. Natychmiast się nad nią pochyliła. -Judith, co się stało? Dlaczego jesteś taka smutna?

– Wcale nie jestem smutna, tylko zła.

Oboje, i Ellie, i Charles, uśmiechnęli się, słysząc takie oświadczenie.

– Może wejdziesz? – Ellie starała się zachować powagę w głosie.

Judith skinęła główką jak królowa i weszła do środka.

– Ach, dobry wieczór, Charles.

– Dobry wieczór, Judith, miło cię widzieć. Sądziłem, że szykujesz się już do spania.

– Bo tak by było, gdyby panna Dobbin nie ukradła mojego deseru.

Charles popatrzył na Ellie całkowicie zdezorientowany. Żona wyraźnie starała się ukryć uśmiech rozbawienia. Widać wiedziała, o co tutaj chodzi.

– Czy jakoś to wytłumaczyła? – spytała Ellie.

Usta Judith wykrzywiły się z miną świadczącą o wielkim niezadowoleniu.

– Powiedziała, że się źle sprawowałam, kiedy uczyłyśmy się liter.

– A czy tak było?

– Może troszeczkę, ale z całą pewnością nie na tyle, żeby zjadać mój deser.

Ellie obróciła się do Charlesa.

– A co było dzisiaj na deser?

– Ciasteczka z truskawkami z kremem i cynamonem – odparł. – Rzeczywiście bardzo smaczne.

– Moje ulubione – mruknęła Judith. – Panna Dobbin też lubi je najbardziej.

– Ja również – dodała Ellie i dotknęła ręką brzucha, w którym akurat głośno jej zaburczało.

– Chyba nie powinnaś była opuszczać kolacji – powiedział Charles z troską.

Ellie posłała mu jadowite spojrzenie i zaraz znów obróciła się do Judith.

– Obiecałam, że ci pomogę, kiedy zdarzy się taka sytuacja, prawda?

– No właśnie. Dlatego przyszłam. Zasłużyłam na deser i mogę to udowodnić.

Ellie kątem oka widziała, że Charles trzęsie się od wstrzymywanego śmiechu. Starała się go zignorować i znów popatrzyła na Judith, mrucząc:

– Naprawdę?

– Mhm. – Dziewczynka mocno pokiwała głową. – Przyniosłam swoją lekcję. Możesz sama zobaczyć, że wszystkie litery są idealne, nawet „Z", chociaż jest takie okropnie trudne.

Ellie wzięła do ręki kartkę, którą Judith wyciągnęła z kieszeni fartuszka. Kartka była nieco zmięta, ale widać było, że Judith napisała wszystkie litery, i duże, i małe.

– Bardzo pięknie – powiedziała Ellie. – Chociaż duże „M" trochę się chwieje.

– Co? – krzyknęła Judith przerażona.

– Żartowałam – odparła prędko Ellie, potem obróciła się do Charlesa i powiedziała: – Obawiam się, że będziesz musiał nam wybaczyć. Judith i ja mamy do załatwienia pewną bardzo ważną sprawę.

– Jako pan tego domu – Charles zrobił ważną minę – uważam, że powinienem zostać poinformowany o wszelkich złośliwych spiskach.

– Skoro sobie tego życzysz – powiedziała Ellie. – Zamierzamy zakraść się do kuchni i zabrać stamtąd porcję deseru dla Judith. - Na moment ucichła, bo w żołądku znów głośno jej zaburczało. – I chyba również dla mnie.

– Raczej nie mogę do tego dopuścić – oświadczył Charles.

– Ach, Charles! Nie rób tego! – krzyknęła Judith.

– Pod warunkiem, że przyjmiecie mnie na sprzymierzeńca. -Obrócił się do Ellie. – Poza tym wydaje mi się, że nie powinnaś chodzić do kuchni sama.

Ellie zgromiła go wzrokiem.

– We dwie z Judith doskonale damy sobie radę.

– Oczywiście, oczywiście, ale ze mną będzie weselej.

Judith pociągnęła Ellie za rękę.

– On ma rację. Z Charlesem może być bardzo wesoło, kiedy tego zechce.

Charles zmierzwił jej włosy.

– Tylko wtedy, kiedy zechce?

– Czasami jesteś za bardzo surowy.

– Ja mu powtarzam to samo – powiedziała Ellie ze współczującym wzruszeniem ramion.

– Ależ, Eleanor! – oburzył się Charles. – Zwykle mówisz mi coś innego! Może gdybym okazał ci większą surowość, odniósłbym większy sukces?

– Wydaje mi się, że pora, abyśmy wyszli. – Ellie pociągnęła Judith w stronę drzwi.

– Tchórz! – szepnął Charles, mijając ją.

– Możesz to nazywać tchórzostwem – odszepnęła. – Ale ja uważam, że to po prostu umiejętność oceny sytuacji. Judith ma dopiero sześć lat.

– Prawie siedem – oznajmiła dziewczynka.

– I wszystko słyszy – dodała Ellie.

– Dzieci już takie są – powiedział Charles, wzruszając ramionami.

– To tylko jeszcze jeden powód na to, by uważać na słowa.

– Idziemy do kuchni czy nie? – Judith tupnęła nogą.

– Idziemy, idziemy, kochana! – Charles wziął dziewczynkę za rękę. – Musimy teraz zachowywać się bardzo cicho.

– Tak cicho? – szepnęła Judith.

– Jeszcze ciszej. A ty… – Odwrócił się do Ellie. – Pamiętaj, żeby nie krzyczeć.

– Przecież ja nic nie powiedziałam – zaprotestowała.

– Ale słyszę, jak myślisz – odparł Charles, unosząc brwi. Judith zachichotała.

Ellie, niech Bóg ma ją w swojej opiece, roześmiała się również. Akurat w chwili, kiedy już miała oznajmić mężowi, że jest kompletnym nieudacznikiem, okazało się, że Charles z wdziękiem zamierza zmienić wyprawę do kuchni w romantyczną przygodę dla małej Judith.

– A słyszysz, jak ja myślę? – spytała dziewczynka.

– Oczywiście. Myślisz o ciasteczkach z truskawkami.

Judith zdumiona odwróciła się do Ellie.

– On ma rację!

Charles popatrzył na Ellie, zmysłowo mrużąc oczy.

– A czy ty słyszysz, o czym ja myślę?

Ellie zdecydowanie pokręciła głową.

– No tak – westchnął Charles. – Gdyby tak było, miałabyś głębszy rumieniec na policzkach.

– Popatrz! – pisnęła Judith. - Przecież ona się czerwieni! A jednak wie, o czym myślisz.

– Teraz już wiem – odparła Ellie.

– A o czym? – dopytywała się Judith.

– Wielkie nieba! – westchnęła Ellie. – Chyba już jesteśmy blisko kuchni, Lepiej zamknij buzię, Judith, Charles mówił, że musimy być cicho.

Na paluszkach weszli do kuchni, którą, jak zauważyła Ellie, dokładnie wyczyszczono i uprzątnięto od czasu jej ostatniej wizyty. Wyglądało na to, że piec, w którym się zapaliło, znów był w użyciu. Wprost umierała z chęci zajrzenia do środka i sprawdzenia rusztu. Może kiedy Charles obróci się tyłem…

– Jak sądzisz, gdzie monsieur Belmont schował te ciastka? -zwrócił się Charles do Judith.

– Może w kredensie? – zasugerowała dziewczynka.

– Świetny pomysł, zajrzymy tam.

Podczas gdy Charles z Judith pospiesznie sprawdzali kredens, Ellie zdobyła się na szaleństwo i podeszła do pieca, z konieczności po cichu. Zerknąwszy przez ramię, upewniła się jeszcze, czy mąż i Judith wciąż są zajęci, i prędko wsunęła głowę do pieca.

Zaglądała do niego zaledwie przez moment, lecz już to wystarczyło, żeby przekonać się, iż ruszt znajdował się w tej samej pozycji, w której go ustawiła.

– To strasznie dziwne - mruknęła pod nosem.

– Mówiłaś coś? – spytał Charles, nie odwracając się.

– Nie – skłamała. – Znaleźliście te ciastka?

– Niestety. Mam wrażenie, że służba kuchenna musiała sobie dziś wieczorem nieźle poużywać. Udało nam się natomiast znaleźć bardzo smakowicie wyglądające ciasto z maślanym kremem.

– Z maślanym kremem? – zainteresowała się Ellie.

– Mhm. Jestem pewien.

Ellie nie mogła mu nie uwierzyć, bo Charles mówił z palcem w ustach,

– To jest pyszne, Ellie! – zaświergotała Judith, nabierając sobie kremu palcem.

– Czy żadne z was nie ma zamiaru jeść samego ciasta? – spytała Ellie.

– Nie.

– Ja też nie.

– Od samego kremu jeszcze się rozchorujecie.

– To bardzo przykre – stwierdzi! Charles, kolejny raz oblizując palec z kremem. – Ale jakie pyszne!

– Spróbuj trochę, Ellie! – zachęcała ją Judith.

– Dobrze, ale tylko z kawałkiem ciasta.

– Ale to nam popsuje cały efekt – powiedział Charles. – Zamierzaliśmy z Judith oblizać całe ciasto z kremu, żeby monsieur Belmont rano miał się nad czym zastanawiać.

– Na pewno nie będzie z tego zadowolony – stwierdziła Ellie. -On nigdy nie jest zadowolony.

– Charles ma rację – wtrąciła Judith. – On jest zawsze zły i krzyczy na mnie po francusku.

Charles wyciągnął do Ellie palec pokryty kremem.

– Skosztuj, Ellie. Wiem, że masz ochotę.

Ellie się zapłoniła. Jego słowa zabrzmiały podobnie do tych, które wypowiedział w jej sypialni, kiedy próbował ją uwieść. Teraz przysunął palec do jej ust, ale Ellie cofnęła się, zanim dotknął warg.

– Szkoda – westchnął. – Sądziłem, że się zdecydujesz.

– Na co? – zainteresowała się Judith.

– Na nic – wybuchnęła Ellie i po to, by pokazać Charlesowi, że nie jest wcale takim strasznym tchórzem, zdjęła odrobinę kremu z jego palca.

– Ach! – wykrzyknęła za moment. – To naprawdę przepyszne!

– Przecież ci mówiłam – powiedziała Judith z wyrzutem.

Ellie zrezygnowała już z wszelkich wysiłków udawania dostojnej pani domu. Nie upłynęły dwie minuty, jak ciasto pozostało gołe.

12

Następnego dnia rano Ellie obudziła się nieco bardziej przychylnie usposobiona wobec męża. Trudno było źle odnosić się do człowieka, który w tak oczywisty sposób lubił dzieci.

Charles nie traktował małżeństwa tak poważnie, jak ona by tego chciała, lecz to wcale nie oznaczało, że jest złym człowiekiem. Być może je lekceważył, lecz nie był zły, a poza tym Ellie po tylu latach przeżytych z ojcem zaczynała uważać, że obcowanie z kimś, kto nie podchodzi do życia ze śmiertelną powagą, może być całkiem miłe. Najwyraźniej musi upłynąć sporo czasu, zanim Charles stanie się mężem, któremu będzie mogła zaufać ciałem i duszą, ale wieczorna wyprawa razem z Judith dała jej przynajmniej trochę nadziei na to, że ich małżeństwo jakoś się ułoży.

Nie zamierzała wprawdzie wpaść w zastawianą pułapkę i próbować go uwieść. Ellie nie miała wątpliwości, kto by był w tym górą. Przecież ona nic nie wiedziała o uwodzeniu. Pocałowałaby go, bo przecież tylko to umiała, i nie upłynęłyby sekundy, a uwodzicielka zmieniłaby się w uwodzoną.

Należało jednak oddać Charlesowi sprawiedliwość, że ze swojej strony dotrzymał umowy. Załatwił sprawy finansowe Ellie w sposób ją satysfakcjonujący, a ona teraz nie mogła się już doczekać, kiedy wreszcie będzie mogła znów zająć się swoimi interesami. Charles w jakimś momencie nocą wsunął jej przez drzwi kartkę ze wszystkimi informacjami i Ellie mogła teraz zadbać o swoje finanse. Doprawdy, to bardzo miłe, że o tym pamiętał, i postanowiła przypominać sobie o tym za każdym razem, gdy będzie miała ochotę udusić męża. Co prawda nie traciła nadziei, że częstotliwość, z jaką pojawiał się taki impuls, będzie się stale zmniejszać.

Ellie wybrała się do swojego nowego prawnika po pospiesznym śniadaniu, na które oczywiście nie podano grzanek. Pani Stubbs uparcie odmawiała ich przyrządzania. Ellie uznała, że gospodyni odrobinę zadziera nosa. Ale właściwie mogła się jedynie spodziewać kawałka węgla, który z wielkim trudem przypominał o tym, że był kiedyś kromką chleba. Doszła do wniosku, że nie warto się o to kłócić.

Nagle jednak przypomniała sobie, co widziała poprzedniego wieczoru. Ktoś ustawił ruszt tak, jak tego chciała. Jeśli wiedziała, co robi, a wciąż była przekonana, że tak jest, to wszyscy domownicy Wycombe Abbey mogliby do końca życia cieszyć się pysznymi grzankami z pyszną konfiturą.

Ellie zanotowała sobie w pamięci, że po powrocie musi się tym zająć.

Nowy prawnik Ellie, William Barnes, okazał się mężczyzną w średnim wieku, i wyglądało na to, że Charles bardzo jasno dał mu do zrozumienia, że jego żona sama zajmuje się swoimi finansami. Pan Barnes był uosobieniem uprzejmości, z szacunkiem wyrażał się nawet o finansowej wiedzy i osiągnięciach Ellie. Gdy poinstruowała go, że połowę jej pieniędzy należy umieścić na zachowawczym rachunku, połowę zaś zainwestować w dość ryzykowną spółkę zajmującą się handlem bawełną, z akceptacją pokiwał głową, doceniając jej rozsądek.

Po raz pierwszy Ellie mogła wykazać się znajomością rzeczy i stwierdziła, że sprawia jej to przyjemność. Lubiła wypowiadać się we własnym imieniu, a teraz nie musiała każdego zdania zaczynać od: „Mój ojciec chciałby" albo: „Zdaniem mojego ojca".

Jej ojciec nigdy nie miał żadnej opinii na temat pieniędzy, z wyjątkiem tej, że stanowią one jądro zła, więc Ellie z bezbrzeżną przyjemnością powtarzała: „Chciałabym zainwestować swoje fundusze następująco". Zdawała sobie sprawę, że może zostać wzięta za ekscentryczkę, wszak kobiety na ogół nie dysponowały własnym majątkiem, lecz to akurat ani trochę jej nie obchodziło, a raczej jeszcze umocniło w poczuciu niezależności.

Zanim powróciła do Wycombe Abbey, humor poprawił jej się tak bardzo, że postanowiła nie szczędzić wysiłku, by zmienić tę wielką posiadłość w swój prawdziwy dom. Na razie żadna z prób jej się nie udała. Ale tego dnia postanowiła poznać wszystkich dzierżawców. Wiedziała, że taki krok może przynieść wiele pożytku, gdyż często stan majątku zależał od relacji pomiędzy właścicielem ziemskim a dzierżawcami, Jako córka pastora nauczyła się przynajmniej tej jednej rzeczy: wysłuchiwać zmartwień mieszkańców wioski i pomagać im w rozwiązywaniu kłopotów. Jako pani wielkich włości miała teraz o wiele większą władzę i wyższą pozycję. Czuła jednak, że jej zadanie nie będzie się bardzo różniło od tego, co robiła dotychczas.

Doskonale wiedziała, jak się do tego zabrać.

Oczywiście, równie dobrze wiedziała, jak poprawić piec i hodować róże, a do czego ją to doprowadziło?

Minęło już południe, kiedy Ellie wróciła, i Rosejack poinformował ją, że hrabia wybrał się na przejażdżkę.

Może i lepiej. Wolała poznać dzierżawców bez zobowiązującej obecności hrabiego. Helen byłaby tutaj o wiele lepszą towarzyszką i Ellie miała nadzieję, że kuzynka Charlesa zgodzi się na taką wyprawę.

Okazało się, że się nie pomyliła. Ellie zastała ją w bawialni i przedstawiła swój pomysł.

– Och, oczywiście, z wielką chęcią – odparła Helen. – Zadanie odwiedzania dzierżawców już od kilku lat spoczywa na moich barkach, ale prawdę mówiąc, nie wychodzi mi to najlepiej.

– Z całą pewnością jest inaczej – uśmiechnęła się Ellie.

– Zapewniam cię, że tak. Bywam raczej nieśmiała i nigdy nie wiem, co im powiedzieć.

– Wobec tego umowa stoi. Z radością przejmę ten obowiązek. Ale dzisiaj musisz mi towarzyszyć, żeby mi wszystko pokazać.

Powietrze było rześkie, kiedy Ellie i Helen wybrały się w drogę, słońce jednak stało wysoko na niebie i świeciło jasno, obiecując ciepłe popołudnie. Spacer do pierwszych chat dzierżawców zabrał im około dwudziestu minut. Sama Ellie doszłaby tam prawdopodobnie pięć minut wcześniej, ale już dawno nauczyła się dostosowywać swój prędki, energiczny krok do kroku innych.

– Pierwszy dom należy do Thoma i Bessie Stillwellów – powiedziała Helen. – Dzierżawią niewielki kawałek ziemi, na którym hodują owies i jęczmień. Pani Stillwell dorabia też naprawianiem ubrań.

– Stillwell – powtórzyła Ellie, zapisując to nazwisko w małym notesiku. – Owies. Jęczmień. Naprawianie ubrań. – Podniosła głowę. – Jakieś dzieci?

– Chyba dwoje. Chociaż nie, już teraz troje, parę miesięcy temu urodziła im się dziewczynka.

Ellie zastukała do drzwi, otworzyła je może dwudziestopięcioletnia kobieta.

– Ach, pani Pallister, witam! – zwróciła się do Helen raczej skrępowana. – Nie spodziewałam się pani wizyty. Czy mogę zaproponować herbatę? Obawiam się tylko, że nie mam herbatników,

– Proszę się nie przejmować, pani Stillwell – odparła Helen. – Przecież przychodzimy niespodziewanie i z całą pewnością nie możemy oczekiwać, że będzie nas pani podejmować.

– No tak – odparła Bessie bez przekonania, Przeniosła spojrzenie na Ellie i jakby zdenerwowała się jeszcze bardziej. Zapewne słyszała, że hrabia się ożenił, i zgadywała, że ma do czynienia z nową hrabiną. Ellie stwierdziła, że musi natychmiast zrobić coś, żeby rozluźnić napięcie.

– Witam, pani Stillwell – powiedziała. – Jestem nową hrabiną Billington i bardzo się cieszę, że mogę panią poznać.

Bessie dygnęła, mrucząc pod nosem powitanie. Ellie zadała sobie pytanie, jakiego rodzaju doświadczenia musieli mieć dzierżawcy z arystokracją, skoro tak nerwowo reagują na jej przybycie. Uśmiechnęła się najcieplejszym ze swoich uśmiechów i powiedziała:

– To pierwszy dom dzierżawców, który odwiedzam. Jestem pewna, że doradzi mi pani, jaką drogę powinnam dzisiaj obrać, chcąc odwiedzić wszystkich.

Bessie rozluźniła sugestia, że ma doradzać hrabinie, i dalsza część rozmowy potoczyła się już tak miło, jak Ellie miała na to nadzieję. Dowiedziała się, że dzieci gospodarzy to Thom junior, Billy i Katey, że Stillwellowie myślą o kupnie nowej świni i że dach trochę im przecieka. Ellie obiecała, że postara się, by naprawiono go jak najszybciej.

– Och, Thom mógłby się sam tym zająć, jest bardzo zręczny – powiedziała Bessie. Ale zaraz spuściła wzrok. – Po prostu nie mieliśmy środków.

Ellie zorientowała się, że w ostatnim roku Stillwellom musiało się wieść nie najlepiej. Widziała, że w Bellfield zbiory były mniejsze niż zazwyczaj, zapewne więc również w okolicach Wycombe Abbey wieśniakom żyło się trudniej.

– Dopilnuję, aby przysłano wam, czego potrzeba. Przynajmniej tyle możemy zrobić. Nikt nie może mieszkać z cieknącym dachem.

Bessie gorąco jej podziękowała. Do końca dnia Ellie udało się odnieść sukces również w chatach innych dzierżawców, a Helen raczej często powtarzała:

– Doprawdy, nie wiem, jak ty to robisz! Przecież poznałaś ich dopiero dzisiaj, a mnie się wydaje, że wszyscy już gotowi są skoczyć za tobą w ogień!

– To po prostu kwestia dania im do zrozumienia, że dobrze się z nimi czujesz. Gdy to sobie uświadomią, i oni poczują się z tobą dobrze.

Helen uśmiechnęła się.

– Przypuszczam, że pani Smith mogła mieć pewne wątpliwości co do tego, czy aby na pewno się z nią dobrze czujesz, po tym jak weszłaś na drabinę, żeby zajrzeć do ptasiego gniazda na dachu jej domu.

– Ależ nie mogłam tam nie zajrzeć! Skoro ptaki rozdziobują jej strzechę, mogą spowodować duże szkody. Uważam, że to gniazdo należałoby przenieść na najbliższe drzewo. Tylko nie jestem pewna, w jaki sposób to zrobić, żeby nie niepokoić piskląt. Słyszałam, że ptasia mama nie chce zajmować się młodymi, których dotykał człowiek.

Helen pokręciła głową.

– Gdzie się nauczyłaś takich rzeczy?

– Tego akurat od szwagra – Ellie machnęła ręką. – On zawsze miał naukowe zacięcie. – No, jesteśmy na miejscu. Ostatnia chata na dzisiaj.

– To dom Sally Evans – powiedziała Helen. – Owdowiała blisko przed rokiem.

– To smutne – szepnęła Ellie. – Na co zmarł jej mąż?

– Na gorączkę. Szalała w całej wiosce, ale to była jedyna śmierć.

– Czy pani Evans jest w stanie sama się utrzymać? Czy ma dzieci?

– Nie, dzieci nie ma – odparła Helen. – Była mężatką niespełna rok. Nie bardzo wiem, jak wiąże koniec z końcem. Sądzę, że wkrótce zacznie się rozglądać za nowym mężem. Ma mały warzywnik i kilka zwierząt, ale kiedy zabraknie świń, nie wiem, co zrobi. Jej mąż był kowalem, nie ma więc ziemi, na której mogłaby uprawiać zboże. Pewnie też sama nie dałaby rady jej obrobić, nawet gdyby podjęła taką próbę.

– No tak – Ellie już uniosła rękę, żeby zastukać do drzwi -Gospodarstwo to trudna sprawa, Samotna kobieta nie udźwignie takiego ciężaru. Samotny mężczyzna również.

Sally Evans okazała się młodsza, niż Ellie się spodziewała. Miała bladą twarz, na której smutek wyrył wyraźne ślady. Ta kobieta wciąż jeszcze była w żałobie po śmierci męża.

W czasie gdy Helen przedstawiała je sobie nawzajem, Ellie rozglądała się po małej chacie. Panowały w niej porządek i czystość, wyczuwało się jednak, że Sally radzi sobie z drobnymi codziennymi zadaniami, gorzej natomiast jest z tymi większymi. Wszystko znajdowało się tu na właściwym miejscu, ale stos ubrań, które należało pocerować, sięgał Ellie do pasa, a kawałki połamanego krzesła leżały porządnie złożone w kącie, czekając, aż ktoś je naprawi. W chacie czuło się taki chłód, że Ellie zastanawiała się, od ilu dni Sally nie paliła w piecu.

Podczas rozmowy wyszło na jaw, że Sally rzeczywiście radzi sobie z największym trudem. Bóg nie pobłogosławił jej małżeństwa dziećmi i teraz została sama ze swoją żałobą.

Ellie siedziała wsłuchana, gdy nagie Helen zadrżała z zimna. Nie wiadomo było, kto się tego bardziej zawstydził, czy Sally z tego powodu, że w jej domu panuje taki chłód, czy też Helen, że mimo woli zwróciła na to uwagę gospodyni.

– Tak mi przykro, pani Pallister – powiedziała Sally.

– Och, proszę się nie przejmować, to moja wina. Wydaje mi się, że nieco się przeziębiłam i…

– Proszę się nie tłumaczyć – przerwała jej Sally ze smutkiem. – Tu jest zimno jak w grobie i wszystkie o tym wiemy. Ale, niestety, coś się popsuło w kominku, a nie udało mi się jeszcze poprosić kogoś, żeby się tym zajął…

– Może do niego zajrzymy – zaproponowała Ellie, wstając. Na twarzy Helen odmalował się teraz wyraz przerażenia.

– Nie bój się, nie będę tego naprawiać. Nigdy nie biorę się do czegoś, na czym się nie znam – powiedziała Ellie z niezadowoleniem.

Helen skrzywiła się w taki sposób, że Ellie była pewna, iż Helen ma wielką ochotę wspomnieć o incydencie z grzankami.

– Ale wiem, jak poznać, że coś jest nie w porządku – ciągnęła Ellie. – Może któraś pomoże mi przesunąć tę kłodę?

Sally natychmiast się poderwała i w parę sekund później Ellie stała już w kominku z zadartą głową. Nic jednak nie widziała.

– Ciemno tu jak w nocy. A co się dzieje, kiedy próbujesz rozpalić ogień?

– Ze środka wydobywa się czarny dym – odparła Sally, podając jej latarnię.

Kiedy oczy Ellie przyzwyczaiły się już do ciemności, jeszcze raz rozejrzała się uważnie i stwierdziła, że komin jest okropnie brudny.

– To, moim zdaniem, wymaga gruntownego czyszczenia. Natychmiast przyślemy tu kogoś, kto by się tym zajął. Jestem pewna, że hrabra zgodzi się ze mną w tej kwestii…

– W jakiej kwestii? – rozległ się od drzwi rozbawiony głos. Ellie zmartwiała. Charles z pewnością nie będzie zadowolony, zastając ją z głową w kominie.

– Charles! – zawołała Helen. – Co za niespodzianka! Chodź, zobacz!

– Jestem pewien, że przed chwilą słyszałem głos mojej ślicznej żony – przerwał jej.

– Ach, hrabina tak mi pomaga! – odpowiedziała mu Sally.

– Mój kominek…

– Co?

Ellie westchnęła i na poważnie zaczęła rozważać możliwość ucieczki przez komin.

– Eleanor! – powiedział Charles ostro. – W tej chwili wyjdź z tego kominka!

Ellie dostrzegła uchwyt, żelazny stopień w kominie, wystarczy krok albo dwa i zniknie mu z oczu.

– Eleanor! – Z głosu Charlesa zniknęło wszelkie rozbawienie.

– Charles, ona tylko… – próbowała łagodzić Helen.

– Dobrze, wobec tego idę za tobą! – Charles byt wyraźnie jeszcze bardziej zły, chociaż Ellie sądziła, że to już niemożliwe.

– Wasza lordowska mość, tam nie ma na to miejsca – zauważyła przerażona Sally.

– Eleanor, liczę do trzech – oświadczył Charles, a Ellie doszła do wniosku, że nie ma już sensu rozważać, do jakiego stopnia jest na nią rozgniewany.

Naprawdę zamierzała wyjść i stanąć z nim twarzą w twarz, naprawdę. Nie była urodzonym tchórzem, ale kiedy powiedział „raz", zmartwiała, na „dwa" dech zaparło jej w piersiach, a „trzy" z całą pewnością nie usłyszała, bo krew dudniła jej w uszach.

Nagle poczuła, że on wciska się obok niej. Przytomność jej wróciła i krzyknęła:

– Charles, co ty, u diabła, wyprawiasz?

– Próbuję wbić trochę rozumu do tej twojej upartej główki!

– Chyba raczej chcesz go z niej wycisnąć – mruknęła Ellie. – Au!

– Co? – burknął.

– Twój łokieć.

– Tak samo jak twoje kolano…

– Czy wszystko w porządku? – dopytywała się zatroskana Helen.

– Zostaw nas samych! – krzyknął Charles.

– Doprawdy, milordzie – zauważyła Ellie ironicznie. – Wydaje mi się, że już jesteśmy tu sami.

– Naprawdę powinnaś się nauczyć, kiedy należy przestać gadać.

– Cóż. – Głos Ellie ucichł, gdy usłyszała trzaśniecie drzwiami. Nagle uświadomiła sobie, że znalazła się z mężem w bardzo ciasnej przestrzeni i że ich ciała przyciskają się do siebie w sposób, który powinien być absolutnie zakazany.

– Ellie?

– Charles?

– Czy zechciałabyś mi powiedzieć, dlaczego weszłaś do kominka?

– Och, nie wiem – powiedziała kpiąco, czując się raczej dumna ze swojego savoir faire. – A czy ty zechciałbyś mi powiedzieć, dlaczego wszedłeś do kominka?

– Ellie, nie igraj z moją cierpliwością!

Ellie była zdania, że fazę igrania mieli już za sobą, ale mądrze zachowała to dla siebie. Zamiast tego oświadczyła:

– W tym nie było nic niebezpiecznego, oczywiście.

– Oczywiście – odparł, Ellie zaś pomimo wszystko z podziwem zauważyła, jak wielką ilością sarkazmu zdołał przyprawić to jedno słowo. To doprawdy prawdziwy talent.

– Niebezpiecznie byłoby wtedy, gdyby na kominku płonął ogień, a tak przecież nie było.

– Któregoś dnia uduszę cię, zanim samą się zabijesz.

– Nie polecałabym takiej kolejności działania – powiedziała słabo, próbując osunąć się w dół. Gdyby udało jej się wydostać stąd wcześniej niż jemu, być może zdążyłaby uciec do lasu. Wśród drzew by jej nie złapał,

– Eleanor, ja… Co ty, na miłość boską, wyprawiasz?

– Próbuję się stąd wydostać – odparła z ustami przy jego brzuchu. Na razie tylko dotąd udało jej się zsunąć.

Charles jęknął. Naprawdę jęknął. Czuł każdy cal ciała żony tuż przy swoim, a jej usta były tak blisko…

– Charles, czy ty jesteś chory?

– Nie – wydusił z siebie, starając się zignorować fakt, że czuł ruchy jej warg, kiedy się odezwała, a przede wszystkim to, że poruszały się w pobliżu jego pępka.

– Jesteś pewien? Masz taki głos, jakby ci było słabo.

– Ellie?

– Słucham.

– Natychmiast wstań. W tej chwili.

Usłuchała, ale żeby wstać, musiała wić się jak węgorz. A kiedy Charles poczuł dotyk jej piersi najpierw na udach, potem na biodrach i na ramieniu, pożałował, że ją o to prosił.

– Ellie – powiedział jeszcze raz.

– Słucham?

Już stała i teraz jej wargi znajdowały się gdzieś w okolicach dolnej partii jego szyi.

– Podnieś głowę, tylko odrobinę.

– Jesteś pewien? Moglibyśmy tu uwięznąć i…

– Już uwięźliśmy.

– Nie, mogłabym spróbować jeszcze raz zsunąć się w dół i…

– Nie zsuwaj się!

– Ach!

Charles odetchnął głęboko, a potem Ellie się poruszyła. Zaledwie odrobinę, tylko lekko zakołysała biodrami. To jednak wystarczyło. Charles musiał ją pocałować. Nie powstrzymałby się nawet, gdyby Francja miała przez to podbić Anglię, nawet gdyby niebo runęło na ziemię i nawet gdyby okropny kuzyn Cecil odziedziczył co do grosza cały jego majątek.

Całował ją i całował, a potem całował jeszcze trochę. W końcu na sekundę uniósł głowę na tyle, żeby złapać oddech, lecz ta sekunda wystarczyła, by ta okropna kobieta zdążyła się odezwać:

– To dlatego chciałeś, żebym podniosła głowę? – spytała.

– Przestań gadać!

Pocałował ją jeszcze raz i z pewnością nie poprzestałby na pocałunkach, gdyby nie byli ściśnięci tak mocno, że nawet gdyby próbował, nie mógłby jej objąć.

– Charles? – odezwała się Ellie, kiedy znów musiał zaczerpnąć oddechu.

– Ależ masz do tego talent!

– Do pocałunków? – spytała bardziej zadowolonym głosem, niż zapewne zamierzała.

– Nie, do wykorzystywania każdego mojego oddechu na gadanie.

– Och!

– Ale w pocałunkach też jesteś dobra. Jeszcze trochę wprawy i staniesz się mistrzynią.

Ellie wbiła mu łokieć w brzuch, co było prawdziwą sztuką, zważywszy na ciasnotę pomieszczenia.

– Nie dam się zwieść pochlebstwom – oświadczyła. – Chciałam powiedzieć, zanim zbiłeś mnie z tropu, że Helen i Sally Evans muszą się o nas okropnie martwić. :

– Och, przypuszczam, że raczej są ciekawe, co tu się dzieje, a nie zmartwione.

– Tak czy owak uważam, że musimy próbować się stąd wydostać. Chyba nie będę śmiała spojrzeć im w twarz. Jestem pewna, że wiedzą, co tu robimy.

– Och, wobec tego gorzej już być nie może – oświadczył i pocałował ją jeszcze raz.

– Charles! – tym razem Ellie nie czekała, aż Charles złapie oddech.

– Co znowu? Przecież próbowałem cię pocałować.

– A ja próbuję się wydostać z tego okropnego komina. -Na dowód prawdziwości swoich słów znów zaczęła ześlizgiwać się w dół, przyprawiając go o te same nieznośne tortury, które musiał znosić kilka minut wcześniej. W końcu osunęła się miękko na podłogę kominka.

– To by było na tyle – powiedziała, na czworakach wychodząc do wnętrza chaty, dając przy tym Charlesowi przyjemny widok wypiętych, choć powalanych sadzą pośladków. Musiał kilka razy głębiej odetchnąć, by nad sobą zapanować.

– Czy masz zamiar stamtąd wyjść? – zawołała Ellie. Jej głos brzmiał obrzydliwie trzeźwo.

– Już za moment, – Zsunął się na dół,teraz kiedy jej nie było, mógł się o wiele łatwiej poruszać, i wyczołgał się z kominka.

– Ojej! – zaśmiała się Ellie. – Zobacz, jak wyglądasz! Usiadł przy niej na podłodze i popatrzył na siebie. Cały pokryty był sadzą.

– Sama nie wyglądasz lepiej – zauważył.

Teraz śmiali się już oboje, aż w końcu Ellie powiedziała:

– Och, zapomniałam cię powiadomić, że odwiedziłam dzisiaj pana Barnesa.

– Czy wszystko zostało załatwione, jak należy?

– O, tak, doskonale. I muszę ci powiedzieć, że to wspaniale móc się zająć własnymi interesami bez żadnego owijania w bawełnę. I będzie to korzystne również dla ciebie.

– Jak to?

– Chciałeś żony, która nie będzie przeszkadzać ci w życiu, prawda?

Zmarszczył brwi.

– Tak, chyba rzeczywiście tak mówiłem.

– A więc jeśli ja będę miała jakieś zajęcie dla siebie, nie będę się wtrącać w twoje sprawy.

Charles znów zmarszczył brwi, ale nic nie powiedział.

– Ty się wciąż na mnie gniewasz, prawda?

– Nie – odparł Charles z westchnieniem. – Ale musisz przestać zabierać się do potencjalnie niebezpiecznych zajęć.

– To nie było…

Charles uniósł rękę.

– Nie musisz kończyć, Ellie. Zapamiętaj sobie tylko jedno. Jesteś teraz mężatką. Twoje zdrowie i życie przestało już być twoją własną sprawą. To, co boli ciebie, boli również mnie. Skończ więc z niepotrzebnym ryzykiem!

Ellie pomyślała, że to chyba najmilsza rzecz, jaką kiedykolwiek usłyszała, i że gdyby byli w domu, zapewne natychmiast by go uściskała. Teraz jednak zapytała tylko:

– Jak mnie znalazłeś?

– To nie było ani trochę trudne. Poszedłem śladem dzierżawców, wyśpiewujących hymny pochwalne na twoją cześć.

Ellie rozpromieniła się.

– Rzeczywiście chyba dzisiaj mi się udało.

– To prawda – przyznał miękko. – Będziesz dobrą hrabiną. Zawsze o tym wiedziałem.

– Naprawię cały ten rozgardiasz w Wycombe Abbey, obiecuję. Sprawdzałam już piec…

– Nie mów mi, że znów dotykałaś się do pieca – oświadczył, patrząc na nią najbardziej wojowniczym spojrzeniem w całej Anglii. – Bez względu na to, co robisz, o tym mi nie mów.

– Ale…

– Nie chcę o tym słyszeć. Może jutro, ale nie dzisiaj. Po prostu nie mam siły skrzyczeć cię tak, jak na to zasługujesz.

– Skrzyczeć? – powtórzyła, sztywniejąc z urazy. Zanim jednak zdążyła coś powiedzieć, otworzyły się drzwi chaty i Helen wsunęła głowę do środka.

– Och, dobrze, że wyszliście! – ucieszyła się. – Zaczynałyśmy się już o was martwić. Sally była pewna, że utknęliście tam na cały wieczór.

– Przeproś ją w naszymi imieniu – poprosiła Ellie. – Oboje zachowaliśmy się nagannie. – A ponieważ mąż wyraźnie nie miał zamiaru potwierdzić jej słów, kopnęła go w stopę. Burknął coś, lecz nawet jeśli było to po angielsku, Ellie nigdy wcześniej nie słyszała tego słowa.

Wstała i wygładziła spódnicę, przez co tylko jeszcze bardziej ubrudziła sobie rękawiczki, i powiedziała głośno, nie zwracając się do nikogo konkretnie:

– Chyba powinniśmy wracać do Wycombe Abbey.

Helen kiwnęła głową.

Charles nic nie odpowiedział, ale wstał z podłogi, co Ellie zinterpretowała jako potwierdzenie. Pożegnali się z Sally i wyszli. Okazało się, że Charles przyjechał niedużym powozem, z czego Ellie i Helen bardzo się ucieszyły, bo przecież tyle czasu spędziły na nogach.

Ellie w powrotnej drodze do domu milczała, w myślach przypominając sobie wydarzenia tego dnia. Wizyta u pana Barnesa okazała się tak owocna, jak się tego spodziewała. Zrobiła dobre wrażenie na dzierżawcach, którzy zdawali się w pełni akceptować nową hrabinę. A poza tym wyglądało na to, że doszła do czegoś w rodzaju ugody z mężem, który nawet jeśli jej nie kochał, to czuł do niej coś więcej niż tylko pożądanie i wdzięczność za to, że pomogła mu ocalić majątek.

Koniec końców Ellie czuła się tego wieczoru wyjątkowo zadowolona z życia.

13

Dwa dni później gotowa była udusić wszystkich domowników, Helen, Claire, służących, męża… Tak, męża przede wszystkim. Prawdę powiedziawszy jedyną osobą, co do której nie żywiła tak gwałtownych uczuć, była Judith, a i to prawdopodobnie tylko dlatego, że dziewczynka miała dopiero sześć lat.

Zwycięstwo, które odniosła wśród dzierżawców, wystarczyło na bardzo krótko. Od tamtej pory wszystko układało się nie tak. Wszystko. Całe Wycombe Abbey traktowało ją jak niedojdę, wprawdzie dobroduszną i miłą, ale niezdarną niedojdę. Doprowadzało to Ellie do szaleństwa.

Każdego dnia w jej zimowym ogrodzie umierała jakaś kolejna roślinka. Doszło do tego, że Ellie, wchodząc do oranżerii, w myślach obstawiała, który z jej różanych krzewów przeniósł się dzisiaj do raju dla roślin.

Potem była historia z gulaszem wołowym, który przygotowała dla męża jako wyraz sprzeciwu dla jego oświadczenia, że hrabiny nie mogą same gotować. Gulasz był tak słony, że Charles na pewno nie zdołałby ukryć udręki na twarzy, gdyby go spróbował, ale nawet do tego nie doszło, co zirytowało Ellie jeszcze bardziej.

Musiała pozbyć się całej zawartości garnka i nawet świnie nie chciały jej tknąć.

– Jestem pewien, że chciałaś go odpowiednio przyprawić -stwierdził Charles, gdy wszyscy tłumili chichot.

– I przyprawiłam – syknęła Ellie przez zaciśnięte zęby, w duchu dodając, że jeśli dalej tak pójdzie, to zetrze je na proszek.

– Może pomyliłaś sól z jakąś inną przyprawą?

– Wiem, jak wygląda sól! – prawie krzyknęła.

– Ellie – powiedziała Claire głosem odrobinę zbyt słodkim. -Gulasz był odrobinę przesolony, sama to przyznajesz.

– Przestań! – wybuchnęła Ellie, grożąc czternastolatce palcem. – Przestań mówić do mnie jak do dziecka! Mam już tego dość!

– Chyba coś źle zrozumiałaś.

– Do zrozumienia pozostaje tylko jedna rzecz. I jest tylko jedna osoba, która powinna coś zrozumieć. – Teraz Ellie dosłownie ziała już ogniem, a wszyscy zgromadzeni przy stole zamarli. – Poślubiłam twojego kuzyna – ciągnęła Ellie. – I nie ma znaczenia, czy ci się to podoba, nie ma znaczenia, czy jemu się to podoba, i nie ma znaczenia nawet to, czy mnie się to podoba. Jestem jego żoną i koniec.

Claire wyglądała tak, jakby chciała przerwać tę tyradę, lecz Ellie jej na to nie pozwoliła.

– Kiedy ostatnio studiowałam prawo, obowiązujące w Anglii i w kościele anglikańskim, wynikało z niego, że małżeństwo zawiera się na trwałe. Lepiej więc przyzwyczaj się do mojej obecności w Wycombe Abbey, ponieważ ja nigdzie sobie stąd nie pójdę.

Charles zaczął bić brawo, Ellie jednak była wciąż na niego zagniewana przez tę uwagę o soli i posłała mu tylko jadowite spojrzenie. A potem, ponieważ miała pewność, że jeśli zostanie dłużej w jadalni, to w końcu zrobi komuś krzywdę, wyszła.

Mąż jednak deptał jej po piętach.

– Eleanor, zaczekaj! – zawołał.

Ellie wbrew własnym chęciom odwróciła się, lecz dopiero wtedy, gdy znalazła się już w holu poza jadalnią, tak aby pozostała część rodziny nie była świadkami jej upokorzenia. Charles znów nazwał ją Eleanor, a to nigdy nie wróżyło dobrze.

– Słucham? – spytała ze złością.

– To, co powiedziałaś w jadalni… – zaczął.

– Wiem, powinno mi być przykro, że nakrzyczałam na taką młodą panienkę, ale wcale tak nie jest – oświadczyła Ellie wrogo. – Claire robi, co w jej mocy, żebym czuła się tu źle, i wcale by mnie nie zdziwiło… – urwała, uświadamiając sobie, że nie zdziwiłaby się, gdyby to Claire dosypała soli do gulaszu.

– Co by cię nie zdziwiło?

– Nic.

Nie zmusi jej do powiedzenia tego. Ellie nie zamierzała występować z niemądrymi dziecinnymi oskarżeniami.

Charles jeszcze przez moment czekał na jej słowa, lecz gdy jasne się stało, że Ellie już nic nie powie, podjął:

– To, co powiedziałaś w jadalni… o tym, że małżeństwo musi być trwałe… Chcę, byś wiedziała, że się z tobą zgadzam.

Ellie tylko na niego patrzyła, nie bardzo wiedząc, jak to rozumieć.

– Przepraszam, że zraniłem twoje uczucia – powiedział cicho.

Ellie aż otworzyła usta. Czy on naprawdę ją przepraszał?

– Ale chciałbym, żebyś wiedziała, że pomimo tych drobnych… hm… niepowodzeń… – Mina Ellie świadczyła o tym, że znów się rozzłościła, ale Charles najwyraźniej tego nie zauważył, ponieważ ciągnął: -…uważam, że stajesz się wspaniałą hrabiną. Twoje postępowanie z dzierżawcami było naprawdę niezwykłe.

– Próbujesz mi powiedzieć, że bardziej nadaję się do życia poza Wycombe Abbey niż w środku? – spytała.

– Ależ nie! – Charles odetchnął i przegarnął palcami gęste brązowe włosy, – Staram się po prostu powiedzieć ci, że… Do diabła! – mruknął. – Co ja takiego staram się powiedzieć?

Ellie zdusiła jakąś sarkastyczną uwagę i tylko czekała ze skrzyżowanymi rękami. W końcu Charles wcisnął jej do ręki kawałek kartki i oświadczył:

– Masz.

– Co to takiego? – spytała.

– Lista,

– Oczywiście – mruknęła. – Lista, właśnie tego chciałam. Do tej pory miałam niezwykle szczęście do list.

– Ta lista jest trochę inna – powiedział Charles, wyraźnie starając się nie tracić cierpliwości.

Ellie rozłożyła kartkę i zaczęła czytać.

ZAJĘCIA Z ŻONĄ

1. Przejażdżka i piknik na wsi.

2. Wspólna małżeńska wizyta u dzierżawców.

3. Wyjazd do Londynu. Ellie potrzebuje nowych sukien.

4. Nauczyć ją robić własne listy. To bywa naprawdę diabelnie zabawne.

Podniosła głowę.

– Diabelnie zabawne, co?

– No tak, mogłabyś spróbować na przykład z „Siedmioma sposobami na uciszenie pani Foxglove".

– Ta sugestia rzeczywiście nie jest pozbawiona sensu -stwierdziła i zaczęła czytać dalej.

5. Zabrać ją nad morze.

6. Całować ją, aż postrada zmysły.

7. Całować ją, aż ja postradam zmysły.

Charles widział, w którym momencie Ellie dotarła do tych ostatnich punktów, bo policzki od razu ślicznie jej się zaróżowiły.

– Co to ma znaczyć? – spytała w końcu.

– To znaczy, moja droga żono, że ja również uświadomiłem sobie, iż małżeństwo ma charakter trwały.

– Nie rozumiem.

– Najwyższy czas, by nasze małżeństwo było normalne.

Na słowo „normalne" Ellie zaczerwieniła się jeszcze mocniej.

– Co prawda – ciągnął Charles – w jakimś przypływie szaleństwa zgodziłem się na twój warunek, że musisz poznać mnie lepiej zanim nasze stosunki nabiorą bardziej intymnego charakteru.

Teraz Ellie była już czerwona jak burak.

– Dlatego postanowiłem umożliwić ci poznanie mnie lepiej pod każdym względem i zapewnić ci wszelkie szanse na to, byś coraz swobodniej się przy mnie czuła.

– Przepraszam?

– Wybierz coś z tej listy, zrobimy to jutro.

Ellie rozchyliła usta w zachwycie. Doprawdy, jej mąż się do niej zalecał! Nigdy nie przypuszczała, że Charles okaże się takim romantykiem, chociaż zapewne nigdy by się do tego nie przyznał. Owszem, nie zaprzeczałby, że jest uwodzicielski, kochliwy czy nawet rozwiązły, ale nie romantyczny.

Ona jednak wiedziała swoje i to było najważniejsze. Uśmiechnęła się i jeszcze raz spojrzała na listę.

– Osobiście sugerowałbym punkt szósty albo siódmy – powiedział Charles.

Ellie spojrzała na niego, uśmiechał się tym diabelskim uśmieszkiem, którym zapewne złamał niejedno serce w Londynie i w drodze do niego.

– Wydaje mi się, że nie rozumiem różnicy – powiedziała.

Charles zniżył głos do aksamitnego szeptu:

– Mógłbym ci ją pokazać.

– Co do tego nie mam wątpliwości – odparła, z całych sił starając się, żeby jej głos zabrzmiał pewnie, chociaż serce waliło jej jak oszalałe, a nogi się pod nią uginały. – Ale ja wybieram punkt pierwszy i drugi. Bez kłopotu zdołamy jednego dnia pojechać na piknik i odwiedzić dzierżawców.

– Dobrze, wobec tego punkt pierwszy i drugi – powiedział Charles, elegancko się kłaniając. – Ale nie zdziw się, jeśli przy okazji postaram się o zrealizowanie punktu szóstego.

– Doprawdy, Charles!

Utkwił w niej spojrzenie i dodał: -I siódmego.

Wyprawę zaplanowano już na następny dzień. Ellie nie zdziwił zbytnio pośpiech Charlesa. Sprawiał wrażenie człowieka gotowego zrobić wszystko, byle tylko zaciągnąć ją do łóżka. Ona natomiast była zdumiona własnym brakiem oporów przed jego planami, wyraźnie czuła, że mięknie.

– Pomyślałem, że moglibyśmy się wybrać na konną przejażdżkę – oznajmił Charles, kiedy spotkał się z nią w południe. – Pogoda jest wspaniała, wstyd jechać powozem.

– Doskonały pomysł, milordzie – odparła Ellie. – A raczej byłby wspaniały, gdybym umiała jeździć konno.

– Nie jeździsz?

– Pastorowie rzadko mogą sobie pozwolić na trzymanie wierzchowca – wyjaśniła Ellie rozbawiona.

– Wobec tego będę cię musiał nauczyć.

– Mam nadzieję, że nie dzisiaj – roześmiała się. – Muszę się najpierw przygotować do bólu, jakiego bez wątpienia się przy tym nabawię.

– Moja kariolka nie została jeszcze zreperowana po naszym poprzednim wypadku, czy wobec Jego zgadzasz się iść piechotą?

– Tylko pod warunkiem, że będziesz szedł bardzo szybko -powiedziała Ellie, uśmiechając się złośliwie. – Nigdy nie byłam dobra w powolnych spacerach.

– Cóż, jakoś wcale mnie to nie dziwi.

Ellie popatrzyła na niego spod rzęs. Taka zalotna mina była dla niej czymś zupełnie nowym, lecz w obecności męża wydawała jej się najzupełniej naturalna.

– Nie dziwi cię to? – wykrzyknęła z udanym zdziwieniem.

– Powiedzmy, że trudno mi wyobrazić sobie ciebie, atakującą życie bez pełnego entuzjazmu.

Ellie zachichotała, wybiegając przed niego.

– No to chodźmy. Muszę przecież zaatakować ten dzień.

Charles ruszył za nią, usiłując dotrzymać jej kroku. Od czasu do czasu musiał podbiegać.

– Zatrzymaj się! – krzyknął w końcu. – Nie zapominaj, że mnie przeszkadza kosz piknikowy!

Ellie natychmiast się zatrzymała,

– O tak, rzeczywiście, Mam nadzieję, że monsieur Belmont przygotował nam coś smacznego.

– Nie wiem, co to jest, ale pachnie pysznie.

– Może kawałek tego wczorajszego pieczonego indyka? – spytała z nadzieją, próbując zajrzeć do kosza.

Ale Charles podniósł go nad głowę i ruszył dalej ścieżką.

– Teraz nie możesz uciec mi zbyt daleko, ponieważ to ja rządzę jedzeniem.

– Czy to znaczy, że zamierzasz mnie za karę zagłodzić?

– Owszem, jeśli to ma być moja jedyna szansa na sukces. -Pochylił się do przodu. -Ja nie jestem człowiekiem dumy i honoru. Zdobędę cię, nie zważając na środki, jakie doprowadzą mnie do celu.

– I głodzenie mnie ma być właśnie jednym z tych środków?

– Może i tak.

Ellie jakby na sygnał zaburczało w brzuchu.

– No proszę, to będzie dużo łatwiejsze, niż myślałem -stwierdził Charles.

Ellie zgromiła go wzrokiem i ruszyła dalej ścieżką.

– Zobacz! – zawołała, zatrzymując się przy wielkim dębie. -Ktoś powiesił tu huśtawkę!

– Ojciec zrobił ją dla mnie, kiedy miałem osiem lat – przypomniał sobie Charles. – Mogłem się huśtać godzinami.

– Myślisz, że jest dostatecznie mocna?

– Judith przychodzi tu prawie codziennie.

Ellie upomniała go spojrzeniem.]

– Jestem odrobinę cięższa niż Judith.

– Ale niedużo. Może spróbujesz?

Ellie uśmiechała się jak mała dziewczynka, siadając na drewnianej desce, z której ojciec Charlesa zrobił siedzenie.

– Rozhuśtasz mnie?

Ukłonił się przed nią głęboko,

– Wierny sługa do usług, madame. – Pchnął ją mocno i Ellie poszybowała w powietrzu.

– Ach, jak cudownie! – zawołała. – Od lat się nie huśtałam!

– Wyżej?

– Wyżej!

Charles huśtał ją prawie do nieba.

– Ach, już wystarczy, żołądek prawie mi się wywrócił!

Kiedy huśtawka zaczęła poruszać się nieco spokojniej, spytała:

– A skoro już mówimy o moim biednym żołądku, to czy naprawdę zamierzasz zagłodzić mnie na śmierć?

– Zaplanowałem wszystko aż po ostatnie najdrobniejsze szczegóły – uśmiechnął się Charles. – Za jeden pocałunek dostaniesz kawałek indyka, a za dwa – jęczmienny placuszek.

– Są placuszki? – Ellie aż krzyknęła. Pani Stubbs mogła mieć problemy z grzankami, ale bez wątpienia pieklą najlepsze jęczmienne placuszki po tej stronie muru Hadriana.

– Tak, z konfiturą jagodową.

Pani Stubbs mówiła, że przez cały dzień stała przy piecu jak niewolnica, żeby odpowiednio wszystko przyrządzić.

– Przyrządzenie konfitur wcale nie jest takie trudne – powiedziała Ellie, wzruszając ramionami. – Robiłam je tysiące razy, a prawdę mówiąc…

– Prawdę mówiąc…

– To wspaniały pomysł – powiedziała Ellie do siebie.

– Sam nie wiem, dlaczego się tego boję – mruknął Charles. -A właściwie to wiem, te obawy mogą mieć jakiś związek z pożarem w kuchni albo z dziwnymi zapachami bijącymi z oranżerii. Albo z gulaszem…

– To w żadnym momencie nie była moja wina – oświadczyła Ellie, dotykając stopą ziemi i zatrzymując huśtawkę. – A ty, gdybyś zastanowił się nad tym chociaż przez sekundę, to uświadomiłbyś sobie, że mówię prawdę.

Charles zdał sobie sprawę z tego, że popełnił błąd taktyczny, przypominając o ostatnich domowych klęskach w to popołudnie, na które zaplanował uwiedzenie Ellie.

– Ellie – powiedział błagalnym głosem. Zeskoczyła z huśtawki i ujęła się pod boki.

– Ktoś kopie pode mną dołki. Zamierzam się dowiedzieć, dlaczego. I kto – dodała jakby po namyśle.

– Może masz rację – mruknął, chociaż naprawdę wcale tak nie uważał… Po prostu chciał ją udobruchać. Ale kiedy słowa padły już z jego ust, nagle wydały się prawdziwe. To doprawdy bez sensu, że Ellie, która sprawiała wrażenie osoby ze wszech miar zręcznej, miałaby wywołać pożar w kuchni, kolejno zabijać rośliny w oranżerii i pomylić sól z Bóg wie czym podczas przygotowywania gulaszu. Nawet najbardziej godna pożałowania niedojda nie zdołałaby aż tyle osiągnąć w ciągu zaledwie dwóch tygodni.

Nie chciał jednak myśleć ani o kopaniu dołków, ani o wrogich spiskach, ani o martwych roślinach. Dzisiaj musiał skupić całą swoją energię na uwodzeniu żony.

– Czy możemy o tym porozmawiać kiedy indziej? – spytał, podnosząc kosz piknikowy. – Obiecuję, że zajmę się twoimi zarzutami, ale dzisiaj dzień jest zbyt piękny, żeby się tym martwić.

Ellie przez moment nie wiedziała, jak ma zareagować, ale w końcu kiwnęła głową.

– Nie chcę popsuć twojego wspaniałego pikniku. – Potem podejrzliwie zmrużyła oczy i spytała: – Mam nadzieję, że monsieur Belmont nie przemycił przypadkiem resztek wczorajszego gulaszu?

Charles rozpoznał w tym propozycję zawarcia rozejmu i przyjął ją.

– Nie, wydaje mi się, że wyrzucił dziś rano wszystko, co zostało.

– No tak – mruknęła Ellie. – O ile dobrze sobie przypominam, nawet świnie nie chciały go tknąć.

Charlesowi aż cieplej robiło się w sercu, gdy na nią patrzył. Tak mało ludzi posiada zdolność śmiania się z własnych niepowodzeń. Z każdym upływającym dniem czuł coraz większą sympatię do żony. Dokonał wyboru pospiesznego, lecz słusznego.

Gdyby jeszcze, pomyślał z westchnieniem, gdyby jeszcze zdołał zapałać do niej głębszym uczuciem, zanim eksploduje.

– Czy coś się stało? – spytała Ellie.

– Nie, a dlaczego?

– Westchnąłeś.

– Naprawdę? -Tak.

Westchnął jeszcze raz.

– Znów! – zawołała Ellie.

– Wiem, to po prostu dlatego, że…

Zamrugała i jej mina świadczyła o tym, że czeka na wyjaśnienie, aż w końcu zachęciła go:

– Co?

– To musi być punkt numer sześć – mruknął Charles, odstawiając kosz na ziemię i biorąc żonę w objęcia. – Nie mogę czekać ani jednej sekundy dłużej!

Ellie nie miała nawet szansy przypomnieć sobie, czego dotyczył punkt sześć, a już wargi Charlesa były na jej ustach. Całował ją z ogniem, lecz jednocześnie z niezwykłą czułością. Dotyk jego warg stawał się coraz bardziej namiętny, Ellie poczuta, że skóra zaczyna jej płonąć. Charles, nie zdając sobie sprawy z tego, co robi, przysunął ją do drzewa, by mogła się oprzeć o pień i by on mógł przywrzeć do jej ciała.

Czuł teraz każdą jej krągłość, od miękkiego łuku piersi po delikatny zarys bioder. Ellie nosiła suknię z dość grubej wełny, lecz nawet ten materiał nie zdołał skryć jej reakcji na jego dotyk, a nic też nie zdołałoby stłumić odgłosów, wydobywających się z jej ust.

Pragnęła go. Być może sama tego nie rozumiała, lecz pragnęła go tak bardzo, jak on pragnął jej.

Charles pospiesznie rozłożył koc i opuścił Ellie na ziemię. Już wcześniej zdjął jej czepek, a teraz rozluźniał, przesuwając w palcach, długie pasma włosów.

– Są miększe od jedwabiu – szepnął. – Delikatniejsze niż wschód słońca.

Ellie jęknęła cicho, z trudem można było wychwycić w tym jego imię. Charles uśmiechnął się, uradowany faktem, iż udało mu się rozpalić w niej pożądanie do tego stopnia, że nie była w stanie nawet mówić.

– Więc udało mi się pocałować cię do utraty zmysłów – szepnął, uśmiechając się leniwie, – Zapowiadałem przecież, że postaram się potajemnie wpleść w naszą wyprawę punkt numer sześć.

– A co z numerem siedem? – zdołała wydusić z siebie Ellie.

– Och, ten już dawno minęliśmy – odparł lekko zachrypniętym głosem. Podniósł rękę Ellie i umieścił ją sobie na piersi. – Zobacz!

Pod jej drobną dłonią serce waliło mu mocno. Popatrzyła na niego zdumiona.

– To przeze mnie? Ja to zrobiłam?

– Ty, tylko ty.

Sięgnął wargami do jej szyi, by tu skupiła swoją uwagę, podczas gdy jego zręczne palce zabrały się do guziczków sukni. Musiał ją zobaczyć, musiał jej dotknąć. Wiedział, że oszaleje, jeśli to się nie spełni. Był tego pewien. Pomyślał, jak wielką torturą było dla niego wyobrażanie sobie długości jej włosów. Niedawno poddał się jeszcze większym męczarniom, starając się wyobrazić sobie kształt jej piersi, ich wielkość, gładkość. Te umysłowe ćwiczenia zawsze go wyczerpywały, nie potrafił się jednak od nich powstrzymać.

Jedynym rozwiązaniem tego wszystkiego byłoby rozebranie jej do naga. Całkowicie. Wówczas jego wyobraźnia mogłaby odpocząć, a on sam cieszyłby się rzeczywistością.

Palcami dosięgnął wreszcie guziczka w okolicy talii i wolno rozsunął poły jej sukni. Ellie nie nosiła gorsetu, tylko cienką jedwabną halkę, białą, niemal dziewiczą. Podnieciło go to bardziej niż najbardziej wyrafinowana francuska bielizna, a wszystko przez to, że właśnie ona ją nosiła. A żadnej kobiety w życiu nie pragnął tak, jak pragnął własnej żony.

Jego duże dłonie odnalazły krawędź halki i wsunęły się pod nią, dotykając jedwabistego ciepła skóry. Mięśnie Ellie drżały pod jego dotykiem, odruchowo wciągnęła brzuch. Charles zadrżał, przesuwając rękami w górę, obejmując jej żebra, a potem jeszcze wyżej, aż odnalazł wreszcie miękką krągłość piersi.

– Ach, Charles! – westchnęła, gdy zamknął dłoń wokół jej piersi i lekko ścisnął.

– Mój Boże! – odparł, myśląc, że bliski jest wybuchu. Wprawdzie nie widział Ellie, ale czuł, że jest doskonała, że kształt jej ciała idealnie pasuje do jego dłoni, że jest gorąca, słodka i miękka. Do diabła, jeśli nie będzie mógł skosztować jej w pełni, to całkiem straci nad sobą kontrolę!

Oczywiście istniało również ryzyko, że jeśli w końcu jej skosztuje, kontrolę straci również, o tym jednak zapomniał, podsuwając jej halkę do góry.

Dech zaparło mu w piersiach, gdy w końcu ją zobaczył.

– Mój Boże – szepnął samym oddechem. Ellie natychmiast się zakryła.

– Przepraszam, że ja…

– Nie przepraszaj – nakazał zachrypniętym głosem. Jakimż był głupcem, sądząc, że kiedy wreszcie ujrzy jej ciało, zakończą się wszelkie erotyczne wędrówki jego myśli. Rzeczywistość była o wiele bardziej niesamowita, wątpił, by kiedykolwiek był w stanie powrócić do codziennej rutyny, nie wyobrażając sobie Ellie w myślach. Wiedział, że jej obraz, ten obraz, który widział w tej chwili, będzie mu towarzyszył przez cały czas.

Pochylił się i najdelikatniej jak potrafił pocałował dolny fragment jej piersi.

– Jesteś piękna – szepnął.

Ellie, której nikt nigdy nie nazwał brzydką, lecz której życie z całą pewnością nie upłynęło na wysłuchiwaniu peanów na temat jej urody, nic nie odpowiedziała.

Charles ucałował również jej drugą pierś.

– Doskonała!

– Charles, wiem, że nie jestem…

– Nie mów nic, chyba że chcesz się ze mną zgodzić -oświadczył.

Ellie uśmiechnęła się, tego uśmiechu nie mogła powstrzymać.

W chwili gdy już miała powiedzieć coś, żeby się z nim podrażnić, usta Charlesa odnalazły sutkę i zamknęły się wokół niej. Ellie była stracona. Niezwykłe uczucie przeniknęło przez całe jej ciało, nie była zdolna wydusić z siebie ani słowa bez względu na to, jak bardzo próbowała.

Ale wcale się nie starała.

Wygięta się tylko mocniej ku niemu, jakby chciała jeszcze mocniej przycisnąć się do jego ust.

– Jesteś wspanialsza niż w moich snach – szeptał Charles w jej skórę. – Nawet sobie tego nie wyobrażałem. – Uniósł głowę na tyle, by obdarować ją szelmowskim uśmiechem. -A mam naprawdę dużą wyobraźnię.

Ellie znów nie była w stanie powstrzymać czułego uśmiechu. Była wzruszona, że Charles tak bardzo się stara, aby to jej pierwsze naprawdę intymne doświadczenie całkiem jej nie przytłoczyło. Cóż, to jednak chyba nie była do końca prawda, on z całą pewnością starał się ją przytłoczyć, sprawić, by każdym nerwem poczuła tę magię, lecz jednocześnie za wszelką cenę chciał, aby nawet na chwilę z jej twarzy nie znikał uśmiech.

Był niezwykle miłym człowiekiem, chociaż starał się, by ludzie go za takiego nie uważali.

Ellie poczuła w sercu słodkie wzruszenie i w duchu zadała sobie pytanie, czy to może być pierwsze drżenie miłości.

Poruszona tymi nowymi uczuciami uniosła ręce, które dotychczas spoczywały wzdłuż jej boków, i zanurzyła ręce w jego rudobrązowe włosy. Były gęste i miękkie. Obróciła jego głowę tak, by mogła je poczuć na policzku.

Charles wytrzymał przez moment, zaraz jednak uniósł się o parę cali, by móc na nią patrzeć.

– Mój Boże, Ellie – powiedział dziwnie drżącym głosem. -Ależ ja cię pragnę! Nie wyobrażasz sobie nawet jak bardzo!

Przejęcie w jego głosie sprawiło, że Ellie do oczu napłynęły łzy.

– Charles – zaczęła i nagle urwała, drżąc, gdyż chłodny wiatr owionął jej skórę.

– Zimno ci – zauważył Charles.

– Nie – skłamała, nie chcąc, by cokolwiek, nawet pogoda, popsuło ten piękny moment.

– Ależ tak, zmarzłaś! – zsunął się z niej i zaczął zapinać jej suknię. – Jestem zwierzęciem – mruknął. – Chcę cię uwieść tutaj, gdy po raz pierwszy wyszliśmy na dwór. W dodatku powaliłem cię na ziemię.

– Jesteś dość miłym zwierzęciem – próbowała żartów Ellie.

Przysunął twarz do jej twarzy, w jego piwnych oczach płonęło uczucie, jakiego Ellie nigdy dotychczas w nich nie działa. Było gorące, ogniste i szalenie władcze.

– Sprawię, że będziesz moją prawdziwą żoną, ale musi się to stać jak należy. W naszym małżeńskim łożu. A potem… – Pochylił się i namiętnie pocałował ją w usta. – Potem nie będę cię wypuszczał przez tydzień, a może nawet przez dwa.

Ellie mogła jedynie wpatrywać się w niego w zdumieniu, wciąż niezdolna, by uwierzyć, że potrafiła wywołać w tym mężczyźnie taką namiętność. Wszak Charles obcował z najpiękniejszymi kobietami na świecie, a ona, zwyczajna wiejska panienka, potrafiła przyprawić go o takie bicie serca.

Nagle Charles pociągnął ją za rękę z całej siły. Ellie krzyknęła;

– Zaczekaj, co ty robisz? Dokąd idziemy?

– Do domu, natychmiast!

– Nie możemy.

Obrócił się bardzo powoli.

– Właśnie, cholera, że możemy!

– Charles, twój język! Charles zignorował jej uwagę.

– Eleanor, każdy przeklęty cal mojego ciała płonie z tęsknoty za tobą i nie zaprzeczysz, że z tobą jest tak samo. Czy możesz mi więc przedstawić chociaż jeden powód, dla którego nie miałbym natychmiast zaciągnąć cię do Wycombe Abbey i kochać cię, dopóki oboje nie stracimy przytomności?

Ellie zaczerwieniła się, słysząc jego szczerą przemowę.

– Dzierżawcy. Mieliśmy odwiedzić ich po południu.

– Niech diabli wezmą dzierżawców! Mogą poczekać.

– Ależ ja już posłałam wiadomość Sally Evans, że przyjdziemy wczesnym popołudniem sprawdzić, jak postępują prace przy jej kominie.

Charles, który cały czas ciągnął ją w stronę domu, nie zatrzymał się nawet na moment.

– Ona nie będzie za nami tęsknić.

– Owszem, będzie – upierała się Ellie. – Prawdopodobnie wysprzątała cały dom i przyszykowała herbatę. Postąpilibyśmy ogromnie nieuprzejmie, gdybyśmy się tam nie pokazali. Zwłaszcza po tym skandalu w jej chacie, który urządziliśmy parę dni temu.

Charles pomyślał o scenie, jaka miała miejsce w kominie, lecz to wcale nie poprawiło mu nastroju. Przypominanie sobie odczuć, jakie ogarnęły go, gdy znalazł się razem z żoną w ciasnym przesmyku, były ostatnią rzeczą, jakiej potrzebował.

– Charles – oświadczyła Ellie po raz ostatni. – Musimy się z nią zobaczyć. Nie mamy innego wyboru.

– Ale ty mnie nie odrzucasz, prawda?

– Ależ nie – odparła Ellie głośno i z uczuciem.

Charles zaklął głośno, a potem mruknął coś jeszcze pod nosem.

– A więc dobrze, pójdziemy z wizytą do Sally Evans, to wszystko. Zostaniemy piętnaście minut w jej chacie i zaraz wracamy do Abbey.

Ellie pokiwała głową na zgodę.

Charles przeklął jeszcze raz, starając się nie zastanawiać nad faktem, że wciąż jeszcze się nie odprężył. Przewidywał, że czeka go bardzo nieprzyjemne popołudnie.

14

Ellie uznała, że Charles całkiem dobrze przyjął taką kolej rzeczy, Oczywiście trochę się naburmuszył, z całą pewnością jednak starał się okazywać wielkoduszność, chociaż nie zawsze mu się to udawało.

Jego zniecierpliwienie przejawiało się na tysiąc sposobów. Ellie wiedziała, że nigdy nie zapomni wyrazu twarzy Sally Evans, kiedy Charles wypił całą filiżankę herbaty jednym haustem, z hałasem odstawił ją na spodeczek, oświadczając, że to najpyszniejszy napój, jakiego kiedykolwiek miał okazję skosztować, a potem złapał Ellie za rękę i niemal pociągnął ją w stronę frontowych drzwi. Wszystko to nie trwało dłużej niż dziesięć sekund.

Ellie chciała się na niego gniewać, naprawdę chciała, nie wychodziło jej to jednak, gdyż zdawała sobie sprawę, że całą jego niecierpliwość wywołała właśnie ona i fakt, że tak bardzo jej pragnął. Okazało się to zbyt emocjonujące, by móc to zignorować.

Dla niej jednak bardzo ważne było również zrobienie dobrego wrażenia na dzierżawcach, kiedy więc Sally spytała, czy mają ochotę zobaczyć, jak postępują prace przy jej kominie, Ellie mocno uścisnęła męża za rękę i powiedziała, że obejrzą komin z wielką przyjemnością.

– Okazuje się, że rzecz jest nieco bardziej skomplikowana niż zwykłe czyszczenie komina – powiedziała Sally, gdy wyszli frontowymi drzwiami. – Coś było wciśnięte do środka, nie do końca jestem pewna, co.

– Najważniejsze, żeby się udało – odparła Ellie. – Już ostatnio było chłodno, a będzie przecież jeszcze zimniej. – Dostrzegła drabinę, przysuniętą do ściany chaty, – Och, chyba wejdę i sama tam zajrzę!

Już się kierowała w tę stronę, kiedy poczuła ręce Charlesa w pasie. Wiedziała, że jeszcze moment, a znajdzie się na ziemi.

– Chyba lepiej będzie, jak tu zostaniesz – stwierdził.

– Ale ja chcę zobaczyć…

– Sam zobaczę, skoro już któreś z nas musi to obejrzeć.

Wokół chaty Sally zebrała się gromadka gapiów. Wszystkim wyraźnie zaimponowało to, iż lord osobiście zajmuje się takimi sprawami. Ellie czekała wśród nich w czasie, gdy Charles wspinał się po drabinie, i puchła z dumy, słysząc komentarze wieśniaków.

– O, to dobry pan.

– Nie zadziera nosa i nie boi się roboty.

Charles przesunął się wzdłuż dachu i zajrzał do komina.

– Wygląda na to, że wszystko w porządku! – zawołał w dół. Ellie zastanawiała się, czy Charles miał właściwie jakieś wcześniejsze tego rodzaju doświadczenia, na których mógłby opierać taką opinię, doszła jednak do wniosku, że to tak naprawdę bez znaczenia. Charles mówił tak, jak gdyby naprawdę wiedział, o co chodzi, a dla dzierżawców tylko to się liczyło. Poza tym mężczyzna, który czyścił komin, stał tuż przy niej i zapewniał ją teraz, że komin jest w doskonałym stanie, jak nowy.

– To znaczy, że Sally tej zimy nie będzie miała żadnych kłopotów z ogrzewaniem?

John Bailstock, murarz i kominiarz w jednej osobie, odparł:

– Żadnego. A faktycznie ona…

Jego słowa przerwał nagły krzyk:

– Boże Wszechmogący, hrabia!

Ellie przerażona uniosła wzrok i zobaczyła męża chwiejącego się na wierzchołku drabiny. Zmartwiała. Miała wrażenie, że wszystko odbywa się w zwolnionym tempie. Potem rozległ się głośny trzask i zanim Ellie zdołała jakkolwiek zareagować, Charies leciał przez powietrze w dół z drabiny, która na oczach Ellie rozsypała się w pył.

Z krzykiem rzuciła się ku niemu, zanim jednak do niego dobiegła, Charles już spadł na ziemię i leżał nieruchomo.

– Charles? – wydusiła z siebie, padając obok niego na kolana. – Czy wszystko w porządku? Ach, proszę, powiedz, że tak!

Dzięki Bogu otworzył oczy.

– Dlaczego tak jest – powiedział słabym głosem – że zawsze gdy jesteś blisko mnie, muszę się zranić?

– Ależ ja nie miałam z tym nic wspólnego – odparła przerażona jego uwagą. – Wiem, że uważasz, że popsułam piec, zniszczyłam oranżerię i…

– Już dobrze – przerwał jej. Mówił ledwie słyszalnym głosem, lecz zdołał wysilić się na lekki uśmiech. – Żartowałem.

Ellie odetchnęła z ulgą. Skoro potrafił z niej żartować, to chyba nie był aż tak ciężko ranny, prawda? Nakazała sobie spokój, a sercu zwolnienie rytmu. Nigdy jeszcze nie odczuwała tak paraliżującego lęku, a przecież musi być silna, taka jak zwykle, skuteczna, spokojna i zręczna.

Nabrała głęboko powietrza w płuca i spytała:

– Gdzie się zraniłeś?

– Czy uwierzysz mi, jeśli odpowiem, że wszędzie?

Ellie odkaszlnęła.

– Chyba wyjątkowo tak. To był niezły upadek.

– Wydaje mi się, że niczego sobie nie złamałem.

– Wszystko jedno, lepiej będzie, jak sama sprawdzę. Zaczęła obmacywać mu kończyny i tors.

– Czujesz tu coś? – spytała, naciskając na żebra.

– Boli – powiedział słabym głosem. – Ale to może być ten ból, którego nabawiłem się podczas wypadku powozu, jeszcze zanim zostaliśmy małżeństwem.

– Ach, mój Boże, całkiem o tym zapomniałam. Chyba rzeczywiście musisz uważać, że przynoszę ci nieszczęście.

Charles tylko przymknął oczy, co nie było przecież zupełnym zaprzeczeniem, na które miała nadzieję Ellie. Przysunęła się ku jego ramieniu, zanim jednak mogła się upewnić, czy nie złamał albo nie skręcił ręki, jej palce dotknęły czegoś ciepłego i lepkiego.

– Wielkie nieba! – wykrzyknęła wstrząśnięta, patrząc na poplamione czerwienią palce. – Ty krwawisz? Krwawisz.

– Naprawdę? – Charles przekręcił głowę i spojrzał na rękę. -Rzeczywiście.

– Jak to się stało? – dopytywała się rozgorączkowana Ellie, w jeszcze większym skupieniu badając jego rękę. Słyszała o złamaniach, w wyniku których kości przebijały skórę. Boże, dopomóż! Jeśli właśnie to przytrafiło się Charlesowi, Ellie nie miała pojęcia, jak potraktować takie obrażenie, a co więcej – była przekonana, że zemdleje, zanim spróbuje jakoś temu zaradzić.

Tymczasem w przód wystąpił jeden z wieśniaków i powiedział:

– Milady, wydaje mi się, że lord podczas upadku rozciął sobie skórę o złamany szczebel.

– Och, tak, rzeczywiście. – Ellie zerknęła na drabinę, a raczej na wszystkie drobne kawałeczki, jakie z niej zostały, Kilku mężczyzn zbierało szczątki, bacznie je przy tym oglądając.

– Na tym kawałku są ślady krwi – oznajmił jej któryś. Ellie pokiwała głową i znów nachyliła się nad mężem.

– Chyba masz wszędzie pełno drzazg – stwierdziła.

– Cudownie. Przypuszczam, że będziesz chciała je wszystkie usunąć.

– Właśnie takimi rzeczami zajmują się żony – powiedziała Ellie cierpliwie. – A ja przecież mimo wszystko jestem twoją żoną.

– Właśnie zacząłem się w pełni z tego cieszyć – mruknął. -Ale dobrze, bierz się do roboty.

Kiedy Ellie już raz przystąpiła do dzieła, żadna silą nie była zdolna jej powstrzymać. Trzech wieśniaków pomogło jej przenieść Chariesa z powrotem pod dach Sally Evans, dwóch kolejnych posłała do Wycombe Abbey po powóz na dobrych resorach, który zawiózłby ich do domu. Kazała Sally przygotować bandaże ze starej halki, przy czym obiecała jej za to nową.

– Zagotuj też trochę wody – poprosiła Ellie. Sally obróciła się z dzbanem w rękach.

– Zagotować? A nie lepiej byłoby zacząć czyścić ranę hrabiego tym, co mam tutaj?

– Zdecydowanie wolę wodę o temperaturze pokojowej -wtrącił się Charles. – Do mojej listy obrażeń i zranień nie mam ochoty dodawać poparzeń.

Ellie ujęła się pod boki.

– Zagotuj wodę, a przynajmniej dobrze podgrzej. Wiem, że gorącą wodą lepiej się czyści. Nie ma więc powodu, żeby przypuszczać, że nie oczyści lepiej rany. Wiem też, że nie wolno zostawić w ranie ani kawałeczka drewna,

– Zaraz zagotuję – powiedziała Sally. – Dobrze, że komin jest sprawny.

Ellie znowu zajęła się mężem. Charles nie złamał żadnych kości, nabawiał się jednak sińców. Musiała użyć szczypczyków Sally, aby wydobyć z jego ramienia wszystkie drzazgi.

Ellie chwyciła drzazgę, Charles się skrzywił.

Kolejna drzazga i Charles skrzywił się jeszcze raz.

– Możesz krzyczeć, jeśli cię boli – powiedziała miękko. – Ja sobie nic złego o tobie nie pomyślę.

– Nie musisz… Au!

– Ach, przepraszam – powiedziała szczerze. – Odwróciłam na chwilę wzrok.

Charles mruknął coś, czego nie zrozumiała, miała przy tym uczucie, że nie było to wcale przeznaczone dla jej uszu. Zmusiła się, aby nie patrzeć na jego twarz, chociaż sprawiało jej to przyjemność, i skupiła się na zranionej ręce. Po kilku minutach z satysfakcją mogła stwierdzić, że usunęła wszystkie kawałeczki drewna.

– Proszę, powiedz, że już skończyłaś – odezwał się Charles, gdy wreszcie oznajmiła, że ma wszystkie.

– Nie jestem pewna – odparła. Twarz jej się ściągnęła, kiedy ponownie badała skaleczenie. – Usunęłam wszystkie drzazgi, ale nie wiem, co robić z tą raną. Być może należałoby ją zeszyć.

Charles zbladł, Ellie nie wiedziała, czy to na myśl, że rana wymaga szwów, czy też raczej, że to ona miałaby je zakładać. Przygryzła wargę w zamyśleniu, a potem zawołała:

– Sally, jak sądzisz, trzeba szyć?

Sally przyniosła garnek wrzątku.

– O tak, zdecydowanie trzeba założyć szwy.

– Nie mógłby się na ten temat wypowiedzieć specjalista? -burknął Charles.

– Czy gdzieś w pobliżu jest jakiś doktor? – spytała Ellie. Sally pokręciła głową.

Ellie zwróciła się do Charlesa.

– Nie, widzisz, że to niemożliwe. To ja będę musiała cię pozszywać.

Charles zamknął oczy.

– Robiłaś to już kiedyś?

– Oczywiście – skłamała. – To jak szycie ubrania. Sally, masz jakieś nici?

Sally przyniosła już szpulkę z pudełka z szyciem i położyła ją na stoliku obok Charlesa. Ellie zwilżyła szmatkę gorącą wodą i przetarła nią ranę.

– Musi być czysta, zanim ją zamknę – wyjaśniła. Następnie urwała kawałek nitki i na wszelki wypadek ją takie zanurzyła w gorącej wodzie.

– Igłę chyba też potraktuję w ten sposób – powiedziała do siebie. – No, to zaczynamy – oznajmiła z wymuszoną wesołością. Skóra Charlesa była tak różowa, zdrowa i… żywa. Raczej nie przypominała płótna, z którym do tej pory miewała do czynienia,

– Jesteś pewna, że robiłaś to już kiedyś?

Ellie uśmiechnęła się z zaciśniętymi ustami.

– Sądzisz, że bym cię okłamywała?

– Nie chcesz mi odpowiedzieć!

– Charles!

– Dobrze, zaczynaj!

Ellie nabrała powietrza i wbiła igłę. Pierwszy szew był najgorszy i Ellie wkrótce przekonała się, że jej kłamstewko zawierało ziarno prawdy. To rzeczywiście przypominało szycie kołdry. Przystąpiła do dzieła z takim samym poświęceniem i koncentracją, jak do wszystkiego, co w życiu robiła, i wkrótce na ramieniu Charlesa widniał rządek równiutkich ciasnych szwów.

Ale przy operacji wypił całą przyniesioną Sally Evans butelkę brandy.

– To również ci wynagrodzimy – zapewniła Ellie, uśmiechając się przepraszająco.

– W ogóle kupimy ci całkiem nową chatę – wybełkotał Charles niewyraźnie.

– Och, to zupełnie niepotrzebne – odparła natychmiast Sally. - Przecież ta chata jest prawie jak nowa, zwłaszcza teraz, kiedy komin działa.

– Ach, tak – powiedział Charles nie bez dumy. – Ładny komin, widziałem go. Wiecie, że go widziałem?

– Wszyscy wiedzą, że go widziałeś – odparła Ellie z największą cierpliwością, na jaką było ją stać. – Obserwowaliśmy cię na dachu.

– Oczywiście – uśmiechnął się i czknął. Ellie zwróciła się do Sally z wyjaśnieniem:

– Charles czasami zachowuje się niemądrze, kiedy za dużo wypije.

– Ach, któż mógłby go winić! – odparła Sally. – Gdyby mnie ktoś miał szyć, musiałabym wypić dwie takie butelki!

– A mnie potrzeba by było trzech – stwierdziła Ellie, klepiąc Chariesa po ramieniu. Nie chciała, by się martwił że źle o nim myślą, bo przecież po prostu próbował choć trochę zagłuszyć ból.

Ale Charles nie chciał ustąpić. Upierał się przy swoim.

– Wcale nie jestem pijany – oświadczył urażony. – Dżentelmen nigdy się nie upija.

– Naprawdę? – spytała Ellie z cierpliwym uśmiechem.

– Dżentelmen może się najwyżej wstawić – stwierdził zdecydowanie. – Jestem wstawiony.

Ellie zauważyła, że Sally zasłania usta dłonią, by ukryć uśmiech.

– Nie miałabym nic przeciwko temu, byś zaparzyła nam jeszcze herbaty w czasie, gdy będziemy oczekiwać na powóz.

– Nie będzie czasu na jej wypicie. Widzę, że już wyjechał zza zakrętu.

– Dzięki Bogu – westchnęła Ellie, – Naprawdę chciałabym położyć go już do łóżka.

– Przyłączysz się do mnie? – spytał Charles, próbując wstać.

– Milordzie!

– Nie mam nic przeciwko temu, żebyśmy podjęli w tym samym miejscu, w którym przerwaliśmy – urwał, żeby czknąć trzy razy pod rząd. – Mam nadzieję, że wiesz, o czym mówię.

– Milordzie – powiedziała Ellie surowo. – Ta brandy w pożałowania godny sposób rozwiązała ci język.

– Doprawdy? Ciekaw jestem, co zrobiła z twoim językiem. Zachwiał się niebezpiecznie w jej stronę. Ellie usunęła się z drogi, w ostatniej chwili unikając kontaktu z jego ustami. Niestety Charles stracił przez to równowagę i runął na podłogę.

– Wielkie nieba! – wybuchnęła Ellie. – jeśli szwy ci pękły, to Bóg mi świadkiem, obedrę cię ze skóry żywcem.

Charles zamrugał i ujął się pod boki, niewiele jednak przy tym zyskał z godności, bo cały czas siedział na podłodze.

– Chyba nic ci z tego nie przyjdzie.

Ellie westchnęła znużona.

– Sally, pomożesz mi postawić hrabiego na nogi?

Gospodyni natychmiast pospieszyła jej z pomocą i wkrótce udało im się wyprowadzić Charlesa z chaty. Na szczęście powozem przyjechało trzech lokajów. Ellie nie wierzyła, że dwóm kobietom udałoby się bez ich pomocy wsadzić lorda do powozu.

Powrotna podróż do domu minęła bez dalszych przygód, ponieważ Charles zasnął. Ellie bardzo się z tego cieszyła, bo dzięki temu miała bodaj chwilę upragnionego wytchnienia. Musiała jednak obudzić męża po dotarciu do Wycombe Abbey i zanim przy pomocy lokajów udało się doprowadzić go do jego pokoju, była bliska krzyku. Na schodach Charles próbował ją pocałować czternaście razy, co wcale tak bardzo by jej nie przeszkadzało, gdyby nie był pijany, gdyby nie to, że nie był świadom obecności służących, i gdyby nie niebezpieczeństwo, że wykrwawi się na śmierć, gdyby upadł, a szwy puściły.

W duchu tłumaczyła sobie, że prawdopodobnie śmierć mu nie groziła, w końcu jednak zupełnie straciła cierpliwość i krzyknęła:

– Charles, jeśli natychmiast nie przestaniesz, pozwolę, żebyś padł tu, w tym miejscu, i umarł z wykrwawienia.

Zamrugał zdziwiony.

– Co mam przestać?

– Próbować mnie pocałować – wydusiła z siebie, nieszczęśliwa, że musiała wymówić te słowa przy służbie,

– A to dlaczego? – Pochylił się do przodu, wysuwając usta.

– Bo jesteśmy na schodach.

Przekrzywił głowę, przyglądając jej się z wyraźnym zdziwieniem.

– Jakie to śmieszne, że mówisz z zamkniętymi ustami.

Ellie próbowała rozluźnić szczęki, lecz nie w pełni jej się to udało.

– Bardzo cię proszę, idź dalej po schodach na górę do swojego pokoju.

– I tam będę mógł cię pocałować?

– Tak, dobrze.

– No to świetnie – sapnął uszczęśliwiony.

Ellie tylko westchnęła, starając się nie zwracać uwagi na ukradkowe uśmieszki lokajów.

Mniej więcej minutę później prawie już im się udało wprowadzić Charlesa do pokoju, kiedy nagle on znów zatrzymał się i oświadczył:

– Czy ty wiesz, na czym polega twój problem, droga Ellie?

Ellie dalej pchała go przez korytarz.

– Jaki problem?

– Jesteś za dobra we wszystkim.

Ellie zastanawiała się, dlaczego to nie zabrzmiało jak komplement.

– Chodzi mi o to…

Mocno machnął ręką, przez co znów niebezpiecznie się zachwiał. Ellie i służący musieli go łapać, żeby ponownie się nie przewrócił.

– Charles, wydaje mi się, że to nie jest właściwy czas na takie rozmowy – powiedziała.

– Bo widzisz – mówił dalej, nie zwracając na nią uwagi. – Wydawało mi się, że pragnę żony, którą będę mógł ignorować.

– Wiem. – Ellie z rozpaczą spojrzała na służących, którzy popychali Charlesa na łóżko. – Wydaje mi się, że teraz już sama będę mogła się nim zająć.

– Jest pani pewna, milady?

– Tak – szepnęła. – Przy odrobinie szczęścia hrabia niedługo zaśnie.

Służący popatrzyli na siebie z powątpiewaniem, ale wyszli, już nie protestując.

– Zamknijcie za sobą drzwi! – krzyknął Charles, Ellie obróciła się z rękami założonymi na piersiach.

– Doprawdy, nie jest pan atrakcyjnym pijakiem, milordzie!

– Czyżby? Kiedyś mówiłaś, że najbardziej podobam ci się pijany.

– Zmieniłam zdanie.

– Ach, te kobiety! – westchnął.

– Świat bez nas byłby o wiele mniej cywilizowanym miejscem – oświadczyła Ellie z dumą.

– Zgadzam się z tym całym sercem. – Czknął. – O czym to ja mówiłem? Ach, tak, pragnąłem mieć żonę, którą mógłbym ignorować.

– Jesteś doskonałym przykładem szlachetnej rycerskości starej Anglii – mruknęła Ellie pod nosem.

– Co mówiłaś? Nie usłyszałem. Ach, to i tak bez znaczenia. Wszystko jedno, bo oto co mi się przydarzyło.

Ellie przyglądała mu się z ironią w spojrzeniu.

– Stanęło na tym, że mam żonę, która ignoruje mnie. – Uderzył się w pierś i powtórzył jeszcze głośniej. – Mnie!

Ellie zamrugała zdezorientowana.

– Przepraszam?

– Potrafisz robić wszystko, potrafisz zszyć mi rękę, potrafisz zbić majątek. Co prawda o mały włos nie wysadziłaś w powietrze mojej kuchni.

– Przestań!

– I rzeczywiście narobiłaś okropnego bałaganu w oranżerii ale w istocie dostałem liścik od Barnesa, który nazywa cię najinteligentniejszą kobietą, z jaką miał w życiu do czynienia. No a dzierżawcy lubią cię bardziej, niż kiedykolwiek lubili mnie.

– Do czego zmierzasz? – spytała groźnie Ellie,

– No cóż – wzruszył ramionami. – Na pewno do jakiejś puenty. Ale dotarcie do niej najwyraźniej sprawia mi kłopoty.

– Nigdy bym tego nie zauważyła.

– Cały problem polega na tym, że ja do niczego nie jestem ci potrzebny.

– No, to nie jest do końca prawda…

– Nie jest? – Charles w jednej chwili zaczął sprawiać wrażenie bardziej trzeźwego niż jeszcze przed momentem. – Przecież masz swoje pieniądze, masz nowych przyjaciół, po co ci, u diabła, mąż? Doskonale można mnie zignorować.

– Nie jestem pewna, czy tak bym powiedziała…

– Przypuszczam, że mógłbym doprowadzić do tego, byś mnie potrzebowała.

– A dlaczego miałbyś tego chcieć? Przecież mnie nie kochasz.

Charles przez moment się zastanawiał, a w końcu stwierdził:

– Nie wiem. Ale tak jest.

– Kochasz mnie? – spytała z niedowierzaniem.

– Nie, ale chcę, żebyś mnie potrzebowała.

Ellie starała się nie zwracać uwagi na to, jak serce kuli jej się w piersi, gdy usłyszała przeczącą odpowiedź.

– Dlaczego? – spytała jeszcze raz. Charles wzruszył ramionami.

– Nie wiem. Po prostu chcę. A teraz chodź do łóżka.

– Z całą pewnością tego nie zrobię.

– Wydaje ci się, że nie pamiętam, co robiliśmy na łące?

Ellie zaczerwieniła się, lecz nie potrafiłaby uczciwie odpowiedzieć, czy to z zażenowania, czy z gniewu. Charles usiadł i łypnął na nią okiem.

– Chcę dokończyć to, co zaczęliśmy, żono.

– Nie teraz, kiedy alkohol uderzył ci do głowy – odparła zdecydowanie, cofając się poza zasięg jego rąk. – Z całą pewnością w pewnej chwili zapomnisz, co robisz.

Charles aż jęknął, najwyraźniej ciężko obrażony.

– Nigdy, powtarzam, nigdy nie zapomnę, co robię, jestem doskonałym kochankiem, milady. Wyśmienitym.

– Czy tak ci powtarzały wszystkie twoje przyjaciółki? – Ellie nie zdołała wstrzymać się od zadania tego pytania.

– Tak. Nie! To nie jest rzecz, o której chce się rozmawiać z własną żoną – mruknął.

– No właśnie. Właśnie dlatego zamierzam wyjść.

– Na pewno nie. – Z szybkością, na jaką nie powinno stać nikogo po wypiciu butelki brandy, Charles wyskoczył z łóżka, przemknął przez pokój i złapał Ellie w pasie. Zanim zdążyła odetchnąć, już leżała na łóżku, a Charles na niej.

– Witaj, żono – powiedział, patrząc na nią jak wilk.

– Pijany wilk – mruknęła, krztusząc się od oparów alkoholu. Charles uniósł brew.

– Powiedziałaś, że będę mógł cię pocałować.

– Kiedy? – spytała podejrzliwie.

– Na schodach. Nalegałem tak długo, aż w końcu powiedziałaś: „Dobrze".

Ellie z irytacją wypuściła powietrze. Najwyraźniej pamięć Charlesa wciąż działała jak należy. Uśmiechnął się triumfalnie.

– Bardzo miłe w tobie, Ellie, jest to, że całkowicie nie potrafisz się wyprzeć własnych słów.

Ellie nie zamierzała go zachęcać do pocałunku, nie mogła też zaprzeczyć ostatniemu zdaniu, w którym mimo wszystko kryło się coś w rodzaju komplementu. Nie powiedziała więc nic.

Ten plan jednak nie wypalił, gdyż Charles zaraz stwierdził:

– Jesteś bardzo dzielna, moja kochana, że nie zaczynasz nic gadać. Aż trudno przez to znaleźć twoje usta.

W następnej chwili już ją całował, Ellie zaś odkryła, że brandy ma o wiele lepszy smak niż zapach. O tyle lepszy wręcz, że kiedy przesunął się i zaczął całować jej szyję, zdumiona własną śmiałością przyciągnęła jego głowę z powrotem do ust.

Dało to Charlesowi powód do śmiechu, lecz pocałował ją znów, tym razem namiętniej. Po chwili, która zdawała się wiecznością, zmysłowych tortur, uniósł głowę, dotknął nosem jej nosa i wymówił jej imię.

Upłynęła chwila, zanim Ellie zdolna była odpowiedzieć: „Słucham".

– Nie jestem wcale tak wstawiony, jak ci się wydaje.

– Nie?

Charles pokręcił głową.

– Ale przecież chwiałeś się na nogach, czkałeś i bełkotałeś.

Uśmiechnął się, widząc jej zdumienie.

– Ale już teraz nie.

– Ach! – Ellie z rozchylonymi ustami usiłowała przetrawić tę informację i stwierdzić, co ona oznacza. Mogła to być zapowiedź tego, że ich małżeństwo zostanie skonsumowane tego wieczoru, a być może nawet jeszcze tej godziny. Czuła się jednak dziwnie oszołomiona i jej umysł najwyraźniej nie działał na najwyższych obrotach.

Charles obserwował ją jeszcze przez kilka minut, aż w końcu znów pochylił się, żeby ją pocałować. Dotykał ustami wszystkich miejsc na jej twarzy, policzków, oczu, uszu, z wyjątkiem ust. Ręce zanurzył w jej włosach, rozpościerając je na poduszce. Potem przesunął dłonie w dół jej ciała, pogładził łuki bioder, pieścił długie nogi, a wszędzie, gdzie jej dotknął, pozostawiał ślady ognia.

Ellie miała wrażenie, jakby w jej ciele tkwiły dwie kobiety. Jedna jej część pragnęła leżeć tutaj i pozwalać Charlesowi na tę magię, przyjmować jego pieszczoty jako cenny dar. Druga jej część pragnęła aktywnie w tym uczestniczyć. Zastanawiała się, co by poczuła, gdyby to ona go dotknęła, gdyby uniosła głowę i obsypała pocałunkami jego szyję.

W końcu nie mogła dłużej poskromić swoich pragnień. Zawsze lubiła działać i bierność nie leżała w jej naturze. Nawet gdy chodziło o jej uwiedzenie. Objęła go rękami i mocno przycisnęła do siebie. Jej palce zmieniły się w namiętne szpony i…

– Aaa! – powietrze rozdarł wrzask Charlesa, co całkowicie zgasiło namiętność Ellie- Jęknęła zdziwiona i skuliła się pod nim, próbując przyciągnąć ręce do siebie.

– Aaaaa! – Tym razem krzyk był jeszcze bardziej przeraźliwy.

– Co, u diabła? – spytała wreszcie, obracając się na bok, kiedy Charles stoczył się z niej z twarzą udręczoną bólem.

– Zabijesz mnie. – wydusił z siebie -Umrę zanim ten rok się skończy.

– O czym ty, u diabła, mówisz?

Charles usiadł i popatrzył na swoje ramię, które znów zaczęło krwawić.

– Ja to zrobiłam? Kiwnął głową.

– To był ten drugi krzyk.

– A pierwszy?

– Siniaki na plecach.

– Nie wiedziałam, że masz posiniaczone plecy.

– Ja też – odparł cierpko.

Ellie poczuła, że wybiera w niej będący zupełnie nie na miejscu śmiech. Przygryzła wargę.

– Bardzo cię przepraszam.

Charles tylko pokręcił głową.

– Przyjdzie taki dzień, kiedy wreszcie skonsumuję to cholerne małżeństwo!

– Mógłbyś spróbować dostrzec w tym jaśniejsze strony.

– A są jakieś?

– No, muszą być. – Sama jednak nie potrafiła ich znaleźć, Charles westchnął i wyciągnął rękę.

– Zeszyjesz mnie jeszcze raz?

– Masz ochotę na więcej brandy?

– To prawdopodobnie położy kres moim miłosnym zapędom na dzisiejszy wieczór, ale tak, bez tego się nie obejdzie. -Westchnął. – Wiesz, Ellie, chyba pojąłem, dlaczego mężczyźni biorą sobie żony.

– Nie rozumiem.

– Wszędzie mnie boli. Wszędzie. Miło jest mieć kogoś, komu można to powiedzieć.

– A wcześniej nie mówiłeś?

Pokręcił głową. Ellie dotknęła jego ręki.

– Wobec tego cieszę się, że możesz powiedzieć o tym mnie.

Potem znalazła szpulkę nici i butelkę brandy i zabrała się do pracy.

15

Następnego dnia rano Ellie obudziła się wcześnie, jak to miała w zwyczaju. Nadzwyczajny natomiast był fakt, że leżała na łóżku Charlesa, zwinięta w kłębek blisko niego, z jego ręką przerzuconą przez ramiona.

Poprzedniego wieczoru po powtórnym szyciu rany zasnął bardzo szybko. Miał za sobą ciężki, męczący dzień, a kolejna butelka brandy nie pomogła w zachowaniu przytomności. Ellie chciała wyjść i pozwolić mu odpoczywać, ale za każdym razem, gdy usiłowała wyzwolić się z jego uścisku i przejść do swojej sypialni, Charles się budził. W końcu zasnęła w ubraniu na kołdrze.

Teraz po cichutku wymknęła się z pokoju. Charles wciąż mocno spał, przypuszczała, że bardzo potrzeba mu odpoczynku.

Ona sama jednak nie potrafiła spać długo i zmieniwszy pomiętą suknię na świeżą, zeszła na dół na śniadanie. Nie zdziwiła się, że przy stole zastała już Helen przerzucającą gazetę, którą codziennie przywożono z Londynu wraz z pocztą.

– Dzień dobry, Ellie – powitała ją Helen.

– Dzień dobry.

Ledwie Ellie zdążyła usiąść, Helen spytała:

– Cóż to się wydarzyło wczoraj wieczorem? Doszły mnie słuchy, że Charles wyjątkowo się upił.

Ellie zrelacjonowała jej wydarzenia poprzedniego dnia, smarując pomarańczową marmoladą świeżutkie placuszki upieczone przez panią Stubbs.

– To mi przypomina… – dodała, opowiedziawszy Helen o tym, jak szyła ramię Charlesa po raz drugi.

– O czym ci to przypomina?

– Zastanawiałam się nad czymś wyjątkowym, co moglibyśmy zrobić dla dzierżawców, skoro zbliża się zima i święta. Doszłam do wniosku, że mogłabym usmażyć dla nich konfitury.

Ręka Helen, która akurat sięgała po następny placuszek, zawisła w powietrzu.

– Mam nadzieję, że to nie oznacza twojej powtórnej wizyty w kuchni.

– O, to będzie wyjątkowa niespodzianka, bo przecież nikt z dzierżawców nie spodziewa się, że hrabina mogłaby coś sama przyrządzić.

– Pewnie nie bez powodu. Chociaż wierzę, że w twoim wypadku ludzie przestali już zastanawiać się, czego się można po tobie spodziewać.

Ellie posłała jej chmurne spojrzenie.

– Zapewniam cię, że smażyłam konfitury już setki razy.

– Wierzę, chociaż sądzę, że nikt inny nie da ci wiary. A zwłaszcza pani Stubbs, która wciąż jeszcze skarży się na sadzę we wszystkich kątach i zakamarkach,

– Pani Stubbs po prostu lubi narzekać.

– To oczywiście prawda, ale ciągłe nie jestem pewna…

– Za to ja jestem – oświadczyła Ellie z uczuciem. – I tylko to się liczy.

Zanim śniadanie dobiegło końca, Ellie zdołała przekonać Helen, by pomogła jej przy konfiturach. Dwie podkuchenne wysłano do miasta po zakupy. Wróciły godzinę później z wielkim zapasem rozmaitych owoców i Ellie była już gotowa, żeby zabrać się do dzieła. Jak należało się spodziewać, pani Stubbs nie była zachwycona, gdy ujrzała ją w kuchni.

– O, nie! – krzyknęła. – Dość już było kłopotów z tym piecem.

– Pani Stubbs – oświadczyła Ellie najsurowszym głosem, na jaki było ją stać. – Muszę przypomnieć, że to ja jestem panią tego domu i nawet jeśli zechcę wysmarować sosem cytrynowym ścianę, to mam do tego pełne prawo.

Pani Stubbs zbladła i z przerażeniem popatrzyła na Helen.

– Hrabina przesadza – prędko wyjaśniła Helen. – Ale być może lepiej by było, gdyby znalazła sobie pani jakieś zajęcie poza kuchnią.

– Świetny pomysł – zgodziła się Ellie i dosłownie wypchnęła gospodynię za drzwi.

– Mam wrażenie, że Charles nie będzie zadowolony, kiedy się o tym dowie – stwierdziła Helen.

– To nonsens. On wie, że pożar wybuchł nie z mojej winy.

– Czy aby na pewno? – spytała Helen z powątpiewaniem.

– No, w każdym razie jeśli nie wie, to powinien. A teraz bierzmy się do roboty!

Ellie kazała pomywaczce wyciągnąć największy garnek w kuchni Wycombe Abbey i wrzuciła do niego owoce.

– Mogłybyśmy zrobić kilka różnych rodzajów konfitur -zwróciła się do Helen. – Ale konfitura z mieszanych owoców; będzie naprawdę pyszna.

– I można ją zrobić w jednym garnku – ucieszyła się Helen.

– Bystra jesteś – pochwaliła ją Ellie i zajęła się dodawaniem cukru i wody. – Przypuszczam jednak, że trzeba będzie zrobić drugą porcję. To chyba nie wystarczy dla wszystkich dzierżawców.

Helen zajrzała do garnka.

– Może nie. Ale jeśli to naprawdę jest takie łatwe, to nie ma się czym martwić. Drugą porcję możemy zrobić jutro.

– Naprawdę niczego więcej nie potrzeba – powiedziała Ellie. – Teraz wystarczy tylko przykryć, niech się gotuje.

Przesunęła garnek na brzeg kuchni z dala od ognia, płonącego bezpośrednio pod jej centralnym punktem. Nie chciała kolejnego wypadku.

– Jak długo to potrwa? – spytała Helen.

– Och, cały dzień! Mogłabym spróbować usmażyć konfitury szybciej, ale wtedy musiałabym bardzo ich pilnować i częściej je mieszać. Przy tej ilości cukru mogłyby się przypalić. Muszę zresztą poprosić którąś z podkuchennych, żeby mieszała, kiedy wyjdę. Będę zaglądać tu co godzina i sprawdzać, jak idzie.

– Rozumiem.

– Mój szwagier zasugerował mi kiedyś, żebym obłożyła pokrywkę kamieniami. Twierdził, że tak byłoby dużo szybciej.

– Rozumiem – powiedziała mechanicznie Helen, lecz zaraz stwierdziła: – Nie, właściwie to niczego nie rozumiem.

– Zapobiegłoby to wydobywaniu się pary i ciśnienie byłoby większe, dzięki temu konfitury smażyłyby się w wyższej temperaturze.

– Twój szwagier musi być prawdziwym uczonym.

– Owszem. – Ellie nałożyła pokrywkę na garnek i stwierdziła: – Ale to oczywiście nie jest aż takie ważne, mnie się nie spieszy. Muszę tylko poprosić służące, żeby naprawdę często mieszały konfitury.

– To rzeczywiście wcale nie wygląda na trudne – orzekła Helen.

– Bo to naprawdę nic skomplikowanego.

Ellie jeszcze raz wyciągnęła ręce nad piecem, żeby sprawdzić, czy temperatura gotowania nie jest zbyt duża, i obie wyszły z kuchni.

Ellie włożyła zegarek na rękaw sukni, żeby pamiętać o regularnym zaglądaniu do konfitur. Smażyły się wolno, ale równo i zdaniem Ellie smak miały wyśmienity. Garnek był gruby i nie rozgrzewał się zanadto, Ellie mogła nawet trzymać go za rączki w czasie mieszania, przez co było jej bardzo wygodnie.

Ponieważ konfitury nie wymagały od niej nieustannej uwagi, postanowiła chociaż przez jakiś czas zająć się cuchnącym bałaganem w oranżerii. Drażniło ją niepomiernie, że nie jest w stanie stwierdzić, w jaki sposób ktoś morduje jej ulubione roślinki. Odkryła jedynie, że odór nie bije od samych roślin.

Kwiaty uschły, to było już nieodwracalne. Nieprzyjemny zapach pochodził jednak od rozmieszczonych dyskretnie kupek kuchennych odpadków, które, jak Ellie podejrzewała, zostały tu rzucone w drodze do śmietnika. Wśród odpadków znalazła jednak podejrzanie wyglądającą brunatną substancję, która mogła zostać zebrana jedynie w stajniach.

Bez względu na to, kto chciał narobić jej kłopotów, musiało mu na tym bardzo zależeć. Ellie nie potrafiła sobie wyobrazić, że ktoś może nienawidzić jej do tego stopnia, żeby zbierać końskie odchody i zgniłe resztki. Tak czy owak kochała swój zimowy ogród na tyle, że wciągnęła parę roboczych rękawic i postanowiła pozbyć się cuchnącego bałaganu. Znalazła kilka worków i łopatę, przykazała sobie, że co najmniej przez następną godzinę ma nie oddychać przez nos, i zabrała się do roboty.

Po kilku minutach jednak stwierdziła, że szeroka spódnica bardzo utrudnia jej pracę, znalazła więc kawałek sznurka i przysiadła na kamiennej ławeczce, żeby jakoś ją podwiązać.

– Cóż za czarujący widok!

Ellie uniosła głowę i zobaczyła męża wchodzącego do oranżerii.

– Dzień dobry, Charles.

– Zawsze chciałem, żebyś podniosła przede mną spódnicę -stwierdził z ironicznym uśmieszkiem. – A kto jest tym szczęśliwcem, dla którego zdecydowałaś się na ten czarujący gest?

Ellie zapomniała, że ma się zachowywać dostojnie, i pokazała mu język.

– Bardziej odpowiednim słowem jest co, nie kto.

Charles powiódł za jej wzrokiem na cuchnący stos usypany za drzewkiem pomarańczowym. Zrobił krok do przodu, wciągnął powietrze, zakrztusił się.

– Wielkie nieba, Ellie! – rozkasłał się. – Co ty zrobiłaś tym roślinom?

– To nie ja! – wybuchnęła. – Naprawdę sądzisz, że jestem taka głupia, żeby stwierdzić, że gnijący łeb owcy to najlepszy sposób na poprawienie samopoczucia drzewka pomarańczowego?

– Co? – poderwał się, żeby się lepiej przyjrzeć.

– Już to wyrzuciłam – powiedziała, wskazując na worek.

– Dobry Boże, Ellie, nie powinnaś była tego robić!

– To prawda – zgodziła się. – Nie powinnam. Komuś w Wycombe Abbey najwyraźniej przeszkadza moja obecność. Ale jeśli mi wybaczysz, to zamierzam pozbyć się ostatecznie tego bałaganu, nawet gdyby miało mnie to zabić, Nie zniosę dłużej tej sytuacji.

Charles wypuścił powietrze z płuc i bez słowa patrzył, jak Ellie wbija łopatę w stos odpadków.

– Wiesz co – powiedziała. – Mógłbyś mi przytrzymać worek. Chociaż może wcześniej powinieneś włożyć rękawice.

Charles zamrugał, nie mogąc uwierzyć, że jego żona sama zabrała się do sprzątania.

– Ellie, mogę kazać służbie, żeby się tym zajęła.

– Nie, nie możesz – powiedziała prędko, z większym przejęciem, niż się po niej spodziewał. – Służący nie muszą tego robić. Nie zamierzam ich o to prosić.

– Ależ, Ellie, przecież właśnie po to mamy służących! Płacę im sowicie za utrzymywanie Wycombe Abbey w czystości, a to jest po prostu bardziej śmierdzący bałagan niż zwykle.

Ellie popatrzyła na niego z podejrzanie błyszczącymi oczami.

– Pomyślą, że ja to zrobiłam. Nie chcę tego,

Charles uświadomił sobie, że tu chodzi o jej dumę, a ponieważ sam sporo na ten temat wiedział, nie naciskał. Powiedział jedynie:

– A więc dobrze. Nalegam tylko, żebyś oddała mi łopatę. Jakiż byłby ze mnie mąż, gdybym pozwolił żonie wykonywać najcięższą pracę!

– Nie ma mowy! Masz skaleczoną rękę.

– Ta rana nie jest aż tak poważna.

Ellie prychnęła.

– Być może zapomniałeś, że to ja cię szyłam wczoraj wieczorem. Najlepiej wiem, na ile to poważne.

– Eleanor, oddaj mi łopatę!

– Nigdy w życiu!

Charles skrzyżował ręce i przyglądał jej się spod oka. Boże, ależ ona uparta!

– Ellie – powiedział. – Proszę, daj mi łopatę.

– Nie.

Wzruszył ramionami.

– No dobrze, wygrałaś. Nie będę pracował łopatą.

– Wiedziałam, że to zrozumiesz.

– Moje ramię – powiedział Charles, przyciągając ją do siebie. – Właściwie działa bardzo dobrze.

Łopata upadła na ziemię, a Ellie wykręciła szyję, żeby móc na niego spojrzeć.

– Charles? – spytała z wahaniem. Uśmiechnął się przebiegle.

– Pomyślałem, że mógłbym cię pocałować

– Tutaj? – jęknęła.

– Mhm.

– Ale tu cuchnie!

– Potrafię to zignorować, jeśli i ty potrafisz.

– Ale dlaczego?

– Dlaczego chcę cię pocałować?

Kiwnęła głową.

– Pomyślałem, że może to powstrzymałoby cię od gadania o tej idiotycznej łopacie.

Zanim Ellie zdążyła cokolwiek powiedzieć, nachylił się i mocno przycisnął wargi do jej ust. Ellie nie rozluźniła się, zresztą Charles wcale się tego nie spodziewał, ale ogromną przyjemność sprawiało mu trzymanie w ramionach tej zdecydowanej na wszystko, przedsiębiorczej osóbki. Ellie była jak mała lwica, potrafiła się ogniście bronić, a Charles stwierdził, że pragnąłby, aby wszystkie te uczucia kierowały się ku niemu. W jakiś sposób jej upór co do jego odpoczynku w czasie, gdy ona będzie wykonywać ciężką pracę, wcale nie uraził jego męskiej dumy. Po prostu poczuł, że jest kochany.

Kochany? Czy właśnie tego pragnął? Wcześniej sądził, że pragnie małżeństwa podobnego do związku jego rodziców.

Sądził, że będzie żył własnym życiem, a Ellie swoim, i że oboje będą z tego zadowoleni. Tymczasem jego młoda żona pociągała go w sposób, jakiego się nigdy nie spodziewał, jakiego istnienia nigdy nie podejrzewał. I wcale nie był zadowolony tego małżeństwa. Pragnął jej, pragnął jej rozpaczliwie, a ona zawsze znajdowała się jakby poza jego zasięgiem.

Charles odrobinę uniósł głowę i popatrzył na Ellie. Oczy miała zamglone, miękkie usta rozchylone. Nie rozumiał, dlaczego wcześniej tego nie zauważył, ale musiała być najpiękniejszą kobietą na całym świecie i właśnie ją trzymał teraz w objęciach i…

… i znów musiał ją pocałować. Już teraz. Znów przycisnął się do jej ust, wypełniony rozpalonym pragnieniem. Ellie miała smak rozgrzanych owoców, słodki i aromatyczny, i charakterystyczny tylko dla niej. Rozgorączkowanymi dłońmi podsunął w górę jej spódnicę i halki, aż wreszcie mógł dotknąć sprężystego uda.

Ellie jęknęła cicho i wczepiła się w jego barki, co Charlesa roznamiętniło jeszcze bardziej. Przesunął rękę w górę, docierając do miejsca, w którym kończyły się jej pończochy. Musnął palcem gołą skórę, z radością wyczuwając drżenie wywołane jego dotykiem.

– Ach, Charles! – jęknęła Ellie i to wystarczyło, by stanął w ogniu. Wystarczył sam dźwięk jego imienia w jej ustach.

– Ellie – powiedział głosem tak zachrypniętym, że aż trudno rozpoznawalnym. – Musimy iść na górę, natychmiast!

Ellie przez moment nie reagowała, tylko trzymała się go kurczowo, aż w końcu oświadczyła:

– Nie mogę.

– Nie mów tak – powiedział, ciągnąc ją ku drzwiom. – Możesz mówić wszystko, tylko nie to.

– Nie mogę. Muszę zamieszać konfitury.

To go zatrzymało.

– Co ty, u diabła, wygadujesz?

– Muszę… – urwała i zwilżyła wargi. – Nie patrz tak na mnie!

– Jak? – zdumiał się, czując, że wraca mu dobry humor.

Ellie ujęła się pod boki i popatrzyła surowo.

– Tak jakbyś chciał mnie pożreć!

– Ależ ja właśnie tego chcę.

– Charles!

Wzruszył ramionami.

– Matka kazała, żebym zawsze mówił prawdę.

Ellie wyglądała tak, jakby zaraz miała tupnąć nogą.

– Naprawdę muszę iść.

– Cudownie, będę ci towarzyszył na górę.

– Muszę iść do kuchni – podkreśliła. Charles westchnął.

– Nie do kuchni.

Ellie zacisnęła usta w wąską, wyrażającą złość kreskę, aż w końcu wypaliła:

– Smażę konfitury, które zamierzam podarować dzierżawcom w prezencie świątecznym. Mówiłam ci o tym wczoraj.

– Wobec tego dobrze. Pójdziesz do kuchni, a potem do sypialni.

– Ale ja… – Głos Ellie zamarł, kiedy uświadomiła sobie, że wcale nie ma ochoty dłużej się z nim kłócić. Chciała poczuć na sobie jego dłonie, chciała słuchać miękkich, pieszczotliwych słów. Chciała poczuć się najbardziej pożądaną kobietą na całym świecie, jak zaczyna czuć się za każdym razem, gdy patrzył na nią tym zamglonym spojrzeniem spod ciężkich powiek.

Podjęła wreszcie decyzję, uśmiechnęła się zażenowana i powiedziała po prostu:

– Dobrze.

Charles najwyraźniej nie spodziewał się jej zgody, bo z niedowierzaniem zawołał:

– Zgadzasz się?

Kiwnęła głową, nie patrząc mu w oczy.

– Wspaniale!

Wyglądał jak podniecony młody chłopiec, co Ellie wydało się nieco dziwne, zważywszy, że miał ją przecież uwieść.

– Ale najpierw muszę zajrzeć do kuchni – przypomniała mu.

– Do kuchni. Dobrze. Do kuchni. – Spojrzał na nią z boku i poprowadził korytarzem. – To odbiera odrobinę spontaniczności, nie uwalasz?

– Charles! – powiedziała ostrzegawczym tonem.

– Och, już dobrze. – Zmienił kierunek i teraz ciągnął ją ku kuchni, poruszając się przy tym jeszcze szybciej, jak wówczas gdy próbował naprowadzić ją do sypialni.

– Starasz się z góry nadrobić stracony czas? – zadrwiła. Za rogiem przytrzymał ją pod ścianą i szybko pocałował.

– Daję ci w tej kuchni trzy minuty, Trzy. Ani chwili więcej.

Ellie roześmiała się i kiwnęła głową, pozwalając mu na dyktowanie warunków, bo zrobiło jej się od tego jakoś cieplej na sercu. Charles puścił ją i zeszli po schodach na dół. Ellie właściwie musiała biec, żeby dotrzymać mu kroku.

Kuchnia zaczynała tętnić życiem, gdyż monsieur Belmont i jego drużyna zabierali się już do przygotowywania posiłku. Pani Stubbs siedziała w kącie, wyraźnie ignorując Francuza, i pilnowała trzech służących, które zmywały po śniadaniu.

– Moje konfitury stoją tam, na tym piecu – oznajmiła Ellie Charlesowi, wskazując na wielki gar. – Z mieszanych owoców. Helen i ja przygotowałyśmy je razem i…

– Trzy minuty, Eleanor.

– Dobrze. Muszę je tylko zamieszać, a potem…

– No to mieszaj!

Ellie podeszła w stronę pieca, ale w połowie drogi uświadomiła sobie:

– Ach, muszę najpierw umyć ręce, w oranżerii nosiłam wprawdzie rękawice, ale ten brud był taki okropny.

Charles westchnął zniecierpliwiony. Doprawdy, ta dziewczyna mogłaby wreszcie już się z tym uporać!

– Wobec tego umyj ręce i kończ! Tam na stole stoi wiadro z wodą.

Uśmiechnęła się, zanurzyła ręce w wodzie i krzyknęła.

– Co znów się stało?

– Jest lodowata. Monsieur Belmont musiał kazać przynieść lód. Może na deser będą dzisiaj lody owocowe.

– Ellie, konfitury!

Ellie sięgnęła po garnek, zerkając spod oka na widok odsuwającej się od niej służby. Najwyraźniej służący wciąż nie mieli do niej zaufania.

– Zaraz przeniosę go na stół, będą się tu mogły schłodzić i…

Charles nigdy później nie potrafił powiedzieć na pewno, co się wydarzyło w następnej chwili. Obserwował akurat, jak monsieur Belmont po mistrzowsku kroi bakłażana, gdy usłyszał krzyk Ellie. Gdy przeniósł na nią wzrok, wielki garnek z konfiturami właśnie upadał na ziemię. Charles przyglądał się temu z bezradnym przerażeniem. Garnek uderzył o podłogę, pokrywka odskoczyła, a strumień czerwonych konfitur przeleciał przez powietrze, ochlapał kuchnię, podłogę i Ellie. Ellie pisnęła jak zranione zwierzę i osunęła się na ziemię, szlochając z bólu. Charles poczuł, że serce zamiera mu w piersi Podbiegł do niej, ślizgając się na gorących, lepkich konfiturach.

– Zdejmij to ze mnie! – łkała Ellie. – Zdejmij to ze mnie! Charles popatrzył na nią uważnie i zobaczył, że wrzące konfitury przylgnęły jej do skóry, chociaż wydawało się, że tylko do dłoni i nadgarstków. Dobry Boże, a on stoi i się gapi! Nie zastanawiając się dłużej, sięgnął po wiadro z wodą, z którego Ellie korzystała wcześniej, i zanurzył jej ręce. Szarpnęła się, próbując je wyciągnąć.

– Nie! – krzyknęła. – To za zimne!

– Kochanie, wiem, że woda jest zimna – powiedział miękko z nadzieją, że Ellie nie usłyszy, jak bardzo drży mu głos. -Ja też trzymam w niej ręce.

– Boli, okropnie boli!

Charles przełknął ślinę i rozejrzał się po kuchni. Ktoś z zebranych powinien wiedzieć, co robić, jak uwolnić Ellie od tego bólu. Serce pękało mu od jej jęków, od drżeń, które targały ciałem.

– Cicho, Ellie, cicho! – mówił miękkim tonem. – Zobacz, konfitury już się zmywają, widzisz?

Ellie natychmiast spojrzała na swoje ręce zanurzone w wodzie, a Charles od razu pożałował, że ją do tego nakłonił, bowiem w miejscach, w których konfitury się odlepiły, skóra była ogniście czerwona.

– Przynieście więcej lodu! – warknął, nie kierując polecenia do żadnej konkretnej osoby. – Ta woda robi się za ciepła.

Trzy podkuchenne pospieszyły do lodowni, ale pani Stubbs wysunęła się naprzód.

– Milordzie, nie jestem pewna, czy postąpił pan najwłaściwiej.

– Przecież te konfitury były wrzące, musiałem to jakoś schłodzić.

– Ale ona cała się trzęsie.

Charles zwrócił się do Ellie:

– Tak bardzo cię boli?

Pokręciła głową.

– Prawie nic nie czuję.

Charles przygryzł wargę. Wcale nie był pewien, czy zastosował najlepszy sposób na oparzenia.

– No dobrze, może wobec tego zabandażujemy ci ręce.

Pozwolił jej wyjąć ręce z wiadra, lecz nie upłynęło więcej niż dziesięć sekund, jak Ellie znów jęczała z bólu. Z powrotem więc zanurzył jej ręce w wodzie. Trzy służące wróciły z lodem.

– Coś w tej zimnej wodzie najwyraźniej łagodzi ból – oznajmił pani Stubbs.

– Ależ ona nie może tu tkwić na zawsze!

– Wiem, ale jeszcze chociaż przez minutę.

– Czy życzy pan sobie, abym przygotowała specjalną pomadę na oparzenia?

Charles tylko kiwnął głową i całą swoją uwagę skupił na Ellie. Obejmował ją mocno i z ustami przy jej uchu szepnął:

– Nie odsuwaj się ode mnie, kochana. Pozwól, że razem z tobą pozbędę się tego bólu.

Kiwnęła głową.

– Oddychaj głęboko – poinstruował, a kiedy go usłuchała, popatrzył na panią Stubbs i nakazał: – Niech ktoś to posprząta. Nie chcę na to patrzeć! Proszę to wszystko wyrzucić!

– Nie! – wybuchnęła Ellie. – To moje konfitury!

– Ależ Ellie, to tylko konfitury!

Obróciła się do niego, patrzyła teraz trochę przytomniej. -Pracowałam nad nimi cały dzień.

Charles w duchu odetchnął z ulgą. Jeśli Ellie skupi się na tych przeklętych konfiturach, to może odciągną one jej myśli od bólu.

– Co tu się dzieje? – rozległ się przenikliwy krzyk. Charles podniósł głowę i zobaczył ciotkę Cordelię. Dobry Boże, tylko tego im potrzeba!

– Niech ktoś ją stąd wyprowadzi – mruknął.

– Czy ona się poparzyła? Czy ktoś się poparzył? Przecież już od lat ostrzegam wszystkich przed ogniem!

– Czy ktoś może usunąć ją z kuchni? – powtórzył głośniej.

– Ogień pochłonie nas wszystkich. – Cordelia dziko wywijała rękami w powietrzu. – Wszystkich!

– Natychmiast! – wrzasnął Charles i tym razem dwaj lokaje wyprowadzili ciotkę. – Wielkie nieba! – mruknął. – Ta kobieta jest kompletnie niespełna rozumu!

– Ale nikomu nie robi krzywdy – powiedziała roztrzęsiona Ellie. – Sam mi tak mówiłeś.

– Nie rozmawiaj, oszczędzaj siły – poprosił głosem grubym od strachu.

Pani Stubbs podeszła z małą miseczką.

– Oto pomada, milordzie. Trzeba nią posmarować oparzenia, a potem zabandażować ręce pani.

Charles z powątpiewaniem przyglądał się lepkiej masie.

– Co jest w środku?

– Jedno roztrzepane jajko i dwie łyżeczki oliwy, milordzie.

– Jest pani pewna, że to zadziała?

– Moja matka zawsze tego używała.

– No dobrze. – Charles odsunął się i patrzył, jak gospodyni delikatnie nakłada pastę na czerwoną skórę Ellie, a następnie obwiązuje jej ręce pasami cienkiego płótna. Ellie siedziała sztywno i Charles widział, że cały czas wstrzymuje się, by nie krzyczeć z bólu.

Boże, serce mu pękało na ten widok. W drzwiach zapanował jakiś ruch. Charles obrócił się i zobaczył Judith, za którą szły Claire i Helen.

– Usłyszałyśmy hałas – wyjaśniła Helen zdyszana od biegu przez cały dom. – Ciotka Cordelia krzyczała.

– Ciotka Cordelia zawsze krzyczy – zauważyła Judith. Potem popatrzyła na Ellie i spytała: – Co się stało?

– Ellie poparzyła ręce – odparł Charles.

– W jaki sposób? – Głos Claire zabrzmiał dziwnie ochryple.

– Konfiturami – wyjaśnił. Obrócił się do Ellie z nadzieją, że jeśli włączy się w tę rozmowę, być może zapomni choć trochę o bólu.

– Jak właściwie do tego doszło?

– To przez ten garnek! – jęknęła Ellie. – Taka byłam niemądra. Powinnam byłam zauważyć, że nie stoi tam, gdzie go zostawiłam.

Helen uklękła przy niej i objęła ją za ramiona.

– O czym ty mówisz?

Ellie popatrzyła na swoją nową kuzynkę.

– Kiedy zostawiałyśmy konfitury, żeby się smażyły, postawiłyśmy je na małym ogniu, pamiętasz?

Helen kiwnęła głową.

– Ktoś musiał przesunąć je bliżej płomieni, a ja nie zauważyłam. – Urwała na chwilę, przełykając ślinę, żeby nie krzyknąć, bo pani Stubbs akurat skończyła bandażować jedną rękę i zabierała się do drugiej.

– I co się stało potem? – dopytywała się Helen.

– Uchwyty byty bardzo gorące. To mnie tak zdumiało, że upuściłam garnek. Kiedy uderzył o podłogę… – Ellie zacisnęła oczy, usiłując nie przypominać sobie tej chwili, kiedy czerwone wrzące konfitury rozlały się dookoła, również na jej skórę.

– Wystarczy – oświadczył Charles, wyczuwając załamanie Ellie. – Helen, zabierz Claire i Judith z kuchni. Dziewczynki nie muszą być tego świadkami. I dopilnuj, żeby do pokoju Ellie zaniesiono butelkę laudanum,

Helen tylko kiwnęła głową i, zabrawszy córki, wyszła.

– Nie chcę laudanum – zaprotestowała Ellie.

– Nie masz wyboru. Nie zgadzam się na to, żeby tylko stać i patrzeć, nie robiąc nic, co by złagodziło twój ból.

– Ale ja nie chcę spać. Nie chcę… – Znów przełknęła ślinę i popatrzyła na niego, czując się tak okropnie jak jeszcze nigdy w życiu. – Nie chcę być sama – dokończyła szeptem.

Charles leciutko ucałował ją w skroń.

– Nie martw się – szepnął. – Nie odejdę od ciebie nawet na chwilę, obiecuję!

A kiedy wreszcie podali Ellie laudanum i położyli ją do łóżka, usiadł na krześle blisko niej. Patrzył, jak Ellie zasypia, a potem siedział w ciszy, dopóki i on nie zasnął.

16

Kiedy Charles obudził się kilka godzin później, Ellie na szczęście wciąż jeszcze spała. Wiedział jednak, że laudanum, które jej zaaplikował, wkrótce przestanie działać, przygotował więc następną porcję. Nie miał pojęcia, jak długo oparzenia mogą boleć, lecz postanowił, że nie pozwoli jej niepotrzebnie cierpieć. Był pewien, że nie zniesie już ani jednej minuty, w której Ellie będzie usiłowała zdusić jęki bólu.

Pękało mu od nich serce.

Zakrył ręką usta otwarte przy ziewnięciu. Oczy powoli przyzwyczajały się do półmroku panującego w sypialni. Nie lubił późnej jesieni, kiedy dni były krótkie, a słońce zachodziło tak wcześnie. Tęsknił za ciepłem lata lub chociaż za rześkością wiosennego powietrza. Zadał sobie pytanie, jak może wyglądać Ellie latem, kiedy słońce stoi wysoko na niebie do późna. Czy jej włosy nabierają wtedy innego odcienia czy stają się bardziej rude? A może jaśnieją? A może latem wygląda dokładnie tak samo, tylko w dotyku jest cieplejsza?

Z tą myślą nachylił się nad nią i delikatnie odgarnął jej z czoła kosmyk włosów, bardzo przy tym uważając, żeby nie dotknąć jej zabandażowanych rąk Miał ochotę powtórzyć ten gest, ale do drzwi rozległo się ciche pukanie. Wstał i przeszedł przez pokój, krzywiąc się na buty, które zaczęły skrzypieć, kiedy zszedł z dywanu na podłogę. Zerknął na Ellie, ale z ulgą stwierdził, że żona wciąż głęboko śpi.

Otworzył drzwi i ujrzał za nimi Claire. Stała w holu, przygryzając wargę i wykręcając ręce. Oczy miała zapuchnięte i tak czerwone, że spostrzegł to, pomimo iż pozbawiony okien korytarz oświetlało jedynie światło świecy.

– Charles! – wybuchnęła. – Muszę…

Charles położył palec na ustach i wyszedł na korytarz, starannie zamykając za sobą drzwi. Potem ku wielkiemu zaskoczeniu Claire usiadł na podłodze.

– Co ty robisz?

– Ściągam buty. Nie mam cierpliwości wzywać pokojowca do pomocy.

– Ach! – popatrzyła na niego, wyraźnie nie wiedząc, jak powinna się zachować. Charles był wprawdzie jej kuzynem, lecz nosił także tytuł hrabiowski. Nie wypada przecież, żeby ktokolwiek patrzył z góry na hrabiego.

– Chciałaś ze mną rozmawiać? – spytał, łapiąc za obcas lewego buta.

– Mhm, tak. A właściwie chciałam mówić z Ellie. – Claire nerwowo przełykała ślinę. Wyglądało na to, że cała się przy tym trzęsie. – Czy ona śpi?

– Tak, dzięki Bogu. I zamierzam podać jej kolejną porcję laudanum, gdy tylko się obudzi.

– Rozumiem. Musi bardzo cierpieć.

– To prawda. Skóra pokryła się pęcherzami i prawdopodobnie już do końca życia zostaną jej blizny.

Claire skrzywiła się.

– Ja się raz oparzyłam. Co prawda tylko świecą, ale bolało okropnie. A Ellie nawet nie krzyczała, przynajmniej ja tego nie słyszałam. Musi być bardzo dzielna.

Charles na chwilę zrezygnował ze ściągania prawego buta.

– To prawda – przyznał miękko. – I to bardziej niż sądziłem.

Claire milczała przez długą chwilę, aż w końcu spytała:

– Czy będę mogła z nią porozmawiać, kiedy się obudzi? Wiem, że chcesz jej podać laudanum, ale upłynie kilka minut, zanim zacznie działać i…

– Claire – przerwał jej. – Czy to nie może poczekać do jutra?

Dziewczynka przełknęła ślinę.

– Nie, zapewniam cię, że nie może.

Charles utkwił spojrzenie w jej twarzy i nie odrywał go nawet podczas wstawania z podłogi.

– Czy jest coś, o czym powinnaś mi powiedzieć? – spytał ściszonym głosem.

Claire pokręciła głową.

– Tylko Ellie. Muszę rozmawiać z Ellie.

– No dobrze. Sprawdzę, czy może przyjąć gościa, lecz jeśli nie, będziesz musiała zaczekać do rana, i nie upieraj się.

Claire zamrugała i kiwnęła głową, a Charles położył rękę na klamce i uchylił drzwi.

Ellie otworzyła oczy i zaraz potem znów je zamknęła z nadzieją, że dzięki temu przestanie jej szumieć w głowie. To jednak nie pomogło, znów więc je otwarła i rozejrzała się za mężem.

– Charles?

Nie było odpowiedzi.

Ellie poczuła nieprzyjemne rozczarowanie. Przecież powiedział, że od niej nie odejdzie. Tylko dlatego tak spokojnie zasnęła.

Nagle jednak usłyszała cichy zgrzyt i ujrzała go w drzwiach.

– Charles – chciała szepnąć, ale jej głos zabrzmiał raczej jak chrzęst.

Czym prędzej do niej podszedł.