/ Language: Русский / Genre:sf_action, / Series: Ретиф

Лес На Небеси

Кит Ломер


sf_action Кит Ломер Лес н небеси 1967 ru en В. Смирнов Roland FB Tools 2005-03-12 386B51BF-2DCF-4D44-8987-8452F202F56D 1.0

Кит Ломер

Лес н небеси

1

Космический бот приземлился н плнету Цун, доствив сюд дипломтическую миссию с Земли. Первым в люке покзлся второй секретрь посольств Джеймс Ретиф. Он спрыгнул н лзоревого цвет высокий гзон и срзу же увидел одного из обиттелей этой плнеты. Это было существо рзмером с кролик с длинной нгорской шерстью темно-синего и фиолетового оттенков. Оно покзлось из-з большой плиты крсного грнит. Зверек уселся н свои стрнно устроенные здние лпы в нескольких ярдх от пришельцев. Ретиф зметил, что при появлении из люк кждого нового предствителя миссии голов зверьк кк-то мелко подергивется. Когд н землю ступил первый секретрь посольств Мньян, его узкое лицо тут же отрзило ккие-то опсения. Ретиф взглянул в ту сторону, куд он смотрел, и увидел, кк из-з носовой чсти космического бот покзлось второе существо. Оно было ткое же мохнтое, кк и первое, только шерсть н этот рз был цвет индиго. По форме это был идельный шр, но нстолько зросший шерстью, что не предствлялось возможным определить, где у зверьк мордочк, где здняя чсть тел. Передвиглся он высокими прыжкми.

— Кк вы полгете, они кусются?

— Они, очевидно, трвоядные, — уверенно скзл военный ттше посольств полковник Смртфингер. — Может, стоит приручить одного? Ну-к, кис, кис, кис.

Он щелкнул пльцми и свистнул. Тут же из-з грнитной плиты покзлось еще несколько кроликов.

— Послушйте, полковник, — тронул Смртфингер з рукв кителя ттше по сельскому хозяйству. — Если я не ошибюсь, это молодые предствители доминирующей н этой плнете формы жизни?

— Что? — нсторожился полковник. — Это зверьки?! Невозможно!

— Это ведь их снимли н фотопленку исследовтельские группы. О, Господи, кк их стло много!

— Вероятно, это для них что-то вроде игровой площдки. Нет, мне нрвятся эти сообрзительные ребятишки… — С этими словми полковник пнул одного кролик, который з секунду до этого, открыв псть, — у них были удивительно большие зубы, — нмеревлся укусить его з лодыжку.

— Чертов профессия! — ругнулся сотрудник экономического отдел, когд один из мохнтых зверьков рзмером с терьер молнией метнулся в его сторону и вцепился зубми в блестящую плстиковую пуговицу н розово-лиловом мнжете его полуофицильного костюм. — Никто зрнее не знешь, ккой новый д тебя ожидет в следующем месте рботы.

— О, смотрите! — ткнул Ретиф в плечо Мньян, покзывя н тяжело нгруженного чем-то техник, вылезвшего из люк последним. — Это секретные устройств, н которых посол сидел, ни рзу не вств с того момент, когд мы вылетели из Центрльного Сектор.

— Итк! — провозглсил выступивший вперед посол Олдтрик. Он приближлся к технику и потирл довольно свои руки с ккуртно нмникюренными ногтями. Он нгнулся к груде предметов, свленных у ног техник, взял один из них, нпоминющий ндувную спстельную куртку летчиков, и поднял ее тк, чтобы было видно всем. — Итк, джентльмены, вы изволите видеть тк скзть… мой личный вклд в дипломтические переговоры н… очень и очень высоком уровне! — Он горделиво улыблся и лсково глдил куртку пльцми. — Преднзнчен для эксплутции одним человеком, втономн, оснщен устройствми для подъем человек в воздух, — громоглсно объявлял он. — С этим приспособлением, господ, мы сумеем отыскть неуловимых цунеров и провести с ними переговоры тк скзть н их территории!

— Но… по сообщению службы информции, цунеры — это что-то вроде одушевленных мленьких дирижблей! — возрзил сотрудник службы информции.

— Визульно зфиксировть удлось лишь несколько особей, д и то н огромной высоте! Уверяю вс, нм до них не добрться!

— Вот тут-то вы и ошибетесь, — подмигнул довольно Олдтрик, продолжя смирно стоять в куртке и ждть, пок техник крепко зтянет все ремни н его узкой груди. — Прогресс — вещь неизбежня. И познние нового — тоже вещь неизбежня. Рно или поздно, но человек все рвно встретился бы с рзумом не ходящим по твердой земле, летющим в небе, меж облков. И теперь, когд время этой встречи отсчитывет последние минуты ожидния, мы, сотрудники Земного Дипломтического Корпус, готовы к ней!

— Но, Вше Превосходительство, — зговорил первый секретрь Мньян. — Не могли бы мы лучше устроить переговоры с этими… э-э… гзообрзными существми, тк скзть, в трдиционной для нс обстновке? Н твердой земле?

— Это чепух, Мньян! Упускть столь счстливо предоствленную возможность докзть способности тренировнного земного дипломт дптировться к любой обстновке?! Ну рз уж эти существ предпочитют прить в небесх, меж облков, чем еще мы могли бы докзть свою добрую волю, кк не демонстрцией того, что мы можем подняться к ним и вести переговоры в удобных для них условиях?!

— Однко, — веско скзл тучный сотрудник политического отдел, — мы не можем поручиться з то, что нйдем кого-нибудь н той верхотуре.

Он бросил прищуренный взгляд вверх, н кружевные мссы корлловых облков, плывших спокойно по цунинскому небу н высоте около семи тысяч футов.

— Вот туд-то мы и поднимемся с вми, обогнв тем смым хорошо вм всем известных увльней, — невозмутимо скзл посол Олдтрик. — Вон видите гору? Фотогрфии группы исследовтелей с неопровержимостью докзывют нличие н ее вершине чудного воздушного город. Предствьте себе кртину, джентльмены: земня миссия спустится н город с высоких синих эмпиреев и откроется эр цуно-земных отношений!

— Д… Потрясющя мизнсцен. Вше Превосходительство, — нервически поведя шеей, произнес экономист. — Но, что если что-нибудь не злдится с этим ппртом? Скжем, рулевой мехнизм кжется мне несколько нендежным…

— Эти устройств были рзрботны и собрны под моим личным руководством и нблюдением. Честер, — холодно прервл экономист посол Олдтрик. — С другой стороны, ты прв: никогд нельзя упускть возможность скзть о недосттке, если ты его зметил.

— О, это нстоящее чудо техники, творение, бесспорно, большого тлнт, если не гения, — торопливо зговорил экономист. — Я только хотел скзть…

— Честер хотел скзть, что, может, кому-то из нс следует подождть здесь, господин посол, — перебил экономист военный ттше. — Н случй поступления из Сектор кких-нибудь новых рспоряжений. Несмотря н то, что я ненвижу отделяться от компнии, н этот рз могу пожертвовть удовольствием и добровольно остть…

— Ничего, полковник, зстегните обртно вши ремни, — скзл Олдтрик, почти не рзжимя своих тонких губ. — Я не прощу себе потом, что позволил вм принести ткую жертву.

— Боже првый, Ретиф, — прерывющимся и хриплым шепотом зговорил Мньян, дергя своего коллегу з рукв. — Вы полгете, что эти крохотные приспособления действительно срботют? И неужели он всерьез нсчет… — Мньян стл медленно поднимть глз к бездонной небесной чше. Зрелище покзлось ему нстолько пугющим, что он дже не смог договорить фрзу.

— Всерьез, — уверенно подтвердил Ретиф. — Что же ксется изобретения Его Превосходительств, то в условиях плнеты с большим диметром, млым удельным весом, со стндртной мссой 4,8 и ускорением силы тяжести у поверхности рвным 0,72, плюс тмосферное двление 27,5 грдусов ртутного столб и суперлегкий гз, — все возможно.

— Я этого и боюсь, — пробормотл Мньян. — Изобретение-то, положим, господин посл, но рз уж мы все вместе им воспользуемся и вдруг что-то не срботет…

— Првильно, — рссудительно зметил Ретиф. — Суду военного трибунл будут предны все члены ншей миссии и еще неизвестно, кого нзовут руководителем ншей преступной шйки.

— … теперь, — донесся до них пронзительный голос посл Олдтрик, который глубже нсдил н зтылок свой берет. — Если вы готовы, джентльмены, — ндуйте вши гзовые мешки.

Десятки клпнов открылись, кк по комнде, и тут же по округе рзнеслось громкое шипенье. Ярко рскршенные плстиковые пузыри со свистящим звуком рспрвлялись, нполняясь гзом, з плечми дипломтов с Земли. Господин посол выполнил прыжок н месте и взмыл в воздух высоко нд головми своих коллег. Н землю он уже не опустился, остлся висеть, поддерживемый ндувшимся з его спиной бллоном. Небольшие бтрее рективного движк, зкрепленного н поясе, весело зпыхтели. Полковник Смртфингер, широкий в кости человек, подскочил вверх вполсилы, стл пдть обртно, но едв носки его ботинок коснулись трвы, кк его зхлестнул порыв ветр и потщил по земле, кк перекти-поле. Мньян, который был легче всех остльных по весу, несмело подпрыгнул и тут же окзлся в воздухе рядом с руководителем миссии. Ретиф предусмотрительно ознкомился с выднным ему ппртом, устновил глвный рычг в среднем положении и легко взмыл в воздух, пок некоторые дипломты еще возились с ндувнием своих бллонов. Ретиф не хотел быть последним.

— Великолепно, джентльмены! — воскликнул Олдтрик, победно вскинув руки, когд увидел, что все члены миссии с Земли висят в воздухе н высоте пяти футов, привязнные друг к другу веревкми, словно льпинисты. — Полгю, все вы уже чувствуете то особое ощущение восторг, которое возникет, когд перед человеком открывются новые просторы для освоения!

— Лишь бы стрые не зкрылись, — пробормотл тихо Мньян, с ностльгией глядя вниз, н лужйку с выходящими то тут то тм н поверхность скльными породми.

Их сносило ветром все дльше. Зеленый гзон, н котором их высдил космический бот, резко уплывл к горизонту. Этот дымчто-зеленый ковер рзрывлся в некоторых местх скльными породми, будто водня глдь корлловыми рифми, будто Дэлиэскинскя пустыня одинокими змкми-крепостями.

— А теперь — вперед! К тому, что, кк я ндеюсь, скоро нзовут «новым подъемом дипломтии»! — рдостно вскрикнул Олдтрик.

Он передвинул контрольный рычг своего движк н несколько делений и понесся ввысь, сопровождемый нестройной стйкой своих подчиненных.

2

Н высоте пятисот футов Мньяну нконец-то удлось схвтить Ретиф з руку и знять свое место рядом с ним.

— Бот улетет! — Он укзл в нпрвлении противоположном тому, в котором они летели, и Ретиф увидел взбирющуюся к дльним облкм, искрящуюся н солнце стрекозу — космический корбль Корпус, н котором они прибыли н эту плнету. — Он покидет нс здесь!

— Это знк уверенности господин посл в том, что мы нйдем здесь теплый прием и дружеское рсположение со стороны цунеров, — выскзл предположение Ретиф.

— Если честно, то мне до сих пор не совсем понятно, к чему Сектору пондобилось посылть в этот пустынный мир дипломтическую миссию, — крикнул Мньян, стрясь перекрыть своим голосом свистящий ветер, резко бьющий в грудь быстро летящим дипломтм. — Ретиф, у вс всегд имеется дополнительня информция по любому вопросу. Скжите, что может стоять з этим решением ншего нчльств?

— Если верить ншим источникм информции, — ответил тот. — То н Цун покушются пятиглзые гросцы. Уже хотя бы поэтому. Корпус должен срочно зинтересовться плнетой и обойти гросцев н первом же удобном повороте!

— Аг! — Мньян хитро прищурился. — Они знют что-то ткое, чего мы не знем об этой плнете. Кстти, — он не мог понизить голос, потому что тогд Ретиф его не услышл бы, но подвинулся к нему ближе, — кто скзл вм об этом? Господин посол? Господин зместитель министр?

— Берите выше! Брмен в кфе ншего депртмент.

— Ну что ж, полгю, нших пятиглзых друзей постигнет большое удивление, когд они, зявившись н эту плнету, нйдут н ней нс, уже стоящих н короткой ноге с местными рзумными. Ккой бы чудковтой не кзлсь нм техник господин посл Олдтрик, я считю, что у нс не было другого способ добрться до цунеров, — скзл Мньян и, вытянув вперед шею, стл вглядывться в причудливую формцию скл, мимо которых они поднимлись во все новые высоты. — Стрнно, что никто из них не выходит нс встречть.

Ретиф тоже туд посмотрел.

— Нм еще нужно пролететь шесть тысяч футов, — скзл он. — Ндеюсь, н вершине горы нс уже ожидют с оркестром и местными экзотическими фруктми.

Спустя полчс вся групп дипломтов с послом Олдтриком во глве поднялсь нд последним препятствием и получил возможность взглянуть вниз, н стрну чудес из розового и фиолетового корллов, н лбиринты улиц, шпили здний, туннели, мосты, гроты, бшни, пещеры. Все было тк сложно и одновременно тк хрупко, что походило н причудливый стеклянный узор.

— Теперь осторожнее, джентльмены, — рспорядился Олдтрик, повернул контрольный рычг и совершил плвную посдку н восхитительную рку, перекрыввшую рсселину, нполненную живым мерцнием от свет, прониквшего сквозь полупрозрчные корлловые склы. Приземлились рядом с послом и остльные дипломты. Все зстыли в восторженном молчнии и с восхищением оглядывлись вокруг.

Посол первым пришел в себя. Он открыл клпн, чтобы выпустить гз из бллон, рсстегнул ремни крепления, стягиввшие грудь и все больше хмурился, видя окружющую их всех мертвую тишину.

— Интересно, куд зпропстились жители город? — спросил он и тут же все взгляды обернулись н него.

— Очевидно, джентльмены, боригены немного пугливы, — зявил он. — Походите, погуляйте вокруг. Выржение н лицх — дружеское, приветливое. Пострйтесь избегть зходить в ккие-либо священные или зпрещенные мест. Нпример, в хрмы, усыпльницы и прочее.

Скинув сдутые гзовые мешки в кучу рядом с местом своего приземления, земляне рзбрелись по пещерм, кто-то пошел гулять по ллеям, стелющимся между корлловыми дворцми, которые были погружены в тишину. Ретиф проследовл узкой тропинкой, взбирвшейся н гребень горы, изгибющийся выше всех остльных точек. Мньян зспешил ему вслед, утиря лицо ндушенным носовым плтком.

— Очевидно, никого нет дом, — выдохнул он, добрвшись до небольшой площдки, н которой стоял и обозревл рскинувшиеся внизу просторы Ретиф.

— Это дже кк-то смущет. Интересно, ккие меры были ими приняты для того, чтобы нкормить и приютить нс?

— Еще одн интересня вещь, — не отвечя н риторический вопрос Мньян, проговорил Ретиф. Он был здумчив. — Ни тебе пустых пивных бутылок, ни консервных бнок, ни фруктовой кожуры. Словом, вообще никких признков жилья.

— Д уж, подвели нс ребят, — рздрженно поговорил подошедший сзди сотрудник экономического отдел. — Ккя нглость! И, глвное, со стороны кого?! Со стороны одушевленных и мленьких дирижблей-невидимок!

— Я тк думю, что город эвкуировлся! — крикнул издли сотрудник политического отдел тоном нлитик, серьезно изучющего вжную проблему.

— Мы ткже можем уйти.

— Чепух! — рявкнул Олдтрик. — Вы что же, предлгете мне взять обртный курс н Сектор и зявить тм, что не смог отыскть првительство, при котором я был ккредитовн?!

— Бтюшки! — воскликнул Мньян, зметив одинокую темную тучу, угрожюще быстро приближвшуюся к городу. Эт туч плыл горздо ниже облчного слоя. — У меня ккие-то нехорошие предчувствия! О, господин посол… — вскрикнул он вдруг и быстро побежл вниз по тропинке.

В ту же секунду из ближйшей пещеры до всех донесся дикий вопль. Все повернули туд головы и увидели появившегося у выход из пещеры военного ттше, в рукх которого нходился ккой-то небольшой предмет, походивший издли н кусочек просмоленного кнт, обугленного н одном конце.

— Признки жизни, Вше Превосходительство! — объявил рдостно полковник. — Я ншел окурок дурмнной плочки! — Он н миг поднес свою нходку к лицу и тут же добвил: — Курили совсем недвно!

— Дурмнные плочки?! Невозможня чепух! — воскликнул и отштнулся от полковник, который совл свою нходку ему прямо в лицо. — Я уверен, что цунеры слишком утонченны, чтобы предвться тким примитивным порокм!

— Эй, господин посол, — окликнул Олдтрик Мньян. — Предлгю всем сейчс же подыскть для нс сухую пещеру и укрыться тм от непогоды…

— Пещеру?! Укрыться?! От непогоды?! Ккой непогоды?! — возмущенно выговорил посол подошедшему к нему Мньяну. — Я прибыл сюд для того, чтобы устнвливть дипломтические отношения с открытой нми цивилизцией, вовсе не для воскресного пикник!

— Вот, что я имел в виду, — упрямо скзл Мньян, укзывя всем н гигнтскую тучу, которя подплывл к ним все ближе и нходилсь н ткой высоте, что через несколько минут могл поглотить своим нижним крем всю земную миссию до последнего человек.

— Д? О… — Олдтрик с изумлением, широко рскрыв глз, глядел н приближющуюся угрозу. — Д, я и см хотел предложить всем поискть подходящее убежище…

— А кк же быть с окурком? — попробовл возобновить прервнную тему полковник. — Мы еще не рзобрлись с моим окурком, кк тут же подскочил этот неугомонный Мньян с ккой-то тм тучей!

— «Ккя-то тм туч» — вещь неизмеримо более вжня для нс в днную минуту, чем вш, простите з выржение, окурок! — ндменно отозвлся первый секретрь. — Особенно в свете того, что господин посол уже вырзил догдку о том, что подобные вещицы не могут приндлежть цунерм.

— Х! Отлично! Если они не приндлежт цунерм, то кому же они тогд приндлежт?! — воскликнул офицер рдостно, но улыбк тут же померкл н его лице, он внимтельнее вгляделся в окурок, пожл плечми и дл его остльным по кругу.

3

Ретиф взял окурок, понюхл его и, немного подумв, скзл:

— Похоже, полковник, в днном конкретном случе мы имеем дело с гросским товром.

— Что?! — вскричл Олдтрик и треснул себя по лбу. — Немыслимо! Невозможно! Они не могут… Не могли попсть сюд, тк кк местоположение город держится в строжйшей тйне! Я см едв смог узнть!

— Гм! — кшлянул Мньяк, поглядывя н свою тучу, которя теперь приблизилсь нстолько, что стновилось не по себе. По форме он нпоминл военный корбль и до землян ее рзделяло рсстояние всего в пру-тройку сотню футов. — И все же, господ. Не лучше ли было бы нм поторопиться с убежищем? Серьезно промокнем!

— Бтюшки! — вскричл потрясенно сотрудник политического отдел, не отрыввший глз от серо-черной мссы, которя в ту секунду зтмил бледное солнце. Н плнету свлились неурочные сумерки, и ветер внезпно резко усилился и похолодл. Туч был уже у дльней кромки вершины горы. Теперь все дипломты, зтив дыхние, смотрели н нее.

Вдруг он резко снизилсь, причем здел при этом невысокий кменный выступ. Рздлся громкий скрежет и вниз по склону посыплся грд из крохотных кменных обломков. Мньян отскочил нзд, рстерянно моргя.

— Вы видели… Вы видели… — шептл он потрясенно.

Туч снизилсь еще и проплыл между двумя минретми город, коснувшись одной узорчтой, со множеством рхитектурных укршений бшни. Послышлся скрежещущий звук, где что-то тяжелое рухнуло н землю и тут же до дипломтов донесся ккой-то истошный свист, который бывет, когд откуд-то резко выпускют воздух. Ветер усилился и донес до землян отчетливый зпх ккой-то прорезиненной ткни.

— О, боги! — вскричл военный ттше. — Это не туч! Это Троянский Конь! Зкмуфлировнный дирижбль! Обмн!.. — Полковник зпнулся и опрометью бросился прочь от ндвигющейся беды.

Проколотый четырехкровый гигнтский шр зкчлся, нкренился под острым углом и с грохотом обрушился н город, обрушивя своды рок, вля н землю узорные решетки сдов, крош мосты, сметя тонкие изящные бшни, нкрывя лндшфт, будто обвлившийся купол цирк. Н вершине этой темной тучи покзлсь мленькя подвижня фигурк в ярком шлеме и коротком плще с лучевым втомтом в рукх. Существо сктилось вниз по дряблым склдкм гигнтского шр н землю. З ним покзлись другие. Они быстро спусклись н землю и знимли позиции с целью окружения опешивших землян.

— Гросские штурмовики! — крикнул военный ттше. — Спсйтесь, кто может!

Он со всех ног бросился в поискх укрытия в глубокий оврг. Луч, послнный из гросскго втомт поднял облко корлловой пыли позди него. Ретиф, нходясь н своем нблюдтельном пункте с подветренной стороны склы, увидел, кк с полдюжины землян были остновлены выстрелми еще до их попытки скрыться. Все они покорно подняли руки и ждли подбегвших к ним нлетчиков, которые переговривлись между собой н шипящем гросском нречии. Трое других землян попытлись было улететь, но были поймны почти срзу же и пинкми и тычкми сопровождены к своим рнее плененным товрищм. Спустя минуту из оврг донеслись ккие-то хлесткие сочные звуки и рздлсь отчяння брнь — это могло ознчть только одно: пленение полковник Смртфингер. Ретиф обошел кругом склу, у которой стоял, чтобы оценить обстновку. Он не внушл оптимизм. Одним из последних землян был взят в плен см господин посол Олдтрик. Ретиф своими собственными глзми видел, кк его вытскивли из-под кктусового куст, где он ншел было себе убежище.

— О, было збвно встретить вс здесь, Хуберт, — скзл вышедший вперед гросец. Он был зметно уже в плечх своих соотечественников, зто лучше одет и держл в серебряных щипчикх дымившуюся дурмнную плочку. — Очень сожлею, что вс пришлось повязть, кк поросенк, которого везут продвть. Со стороны это, конечно, выглядело грубовто, но что поделешь, если нрушют грницы твоих влдений?

— Нрушют грницы?! Вших влдений?! Я нхожусь здесь в кчестве земного послнник к цунерм! — вскричл возмущенный Олдтрик. — Слушйте меня, посол Шиш, это возмутительно! Я требую, чтобы вы прикзли этим бндитм сию же минуту освободить меня и моих подчиненных!

— Зовите меня лучше фельдмршлом Шишем, Хуберт, — прошипел гросец. — А это вовсе не бндиты, кк вы неосторожно изволили вырзиться, полиция, зконные силы првопорядк. Если вы будете докучть мне, я просто рспоряжусь, чтобы они применили по отношению к вм полную силу зкон. Того смого, который вы столь нгло преступили.

— Ккой зкон?! Эти озверевшие койоты нпли н мирных дипломтов, нходящихся при исполнении своих обязнностей!

— Межплнетный зкон, мой дорогой сэр, — прошипел Шиш. — Тот его рздел, в котором поднимются проблемы территорильных притязний н необитемые миры.

— Но… Но ведь Цун нселен цунерми!

— Рзве? Тщтельный поиск по всей поверхности плнеты, проведенный ншей рзведывтельной службой, не дл никких положительных результтов относительно нхождения здесь кких-либо признков рзумной жизни.

— При чем здесь поверхность плнеты?! Цунеры живут не н поверхности…

— Совершенно првильно. Поэтому-то мы и оформили прво н влдение ею н себя. Ну, лдно, поговорим теперь об ущербе, ннесенном вми в результте вшего преступления, и репрциях, связнных с вшим освобождением. Мне думется, что миллион будет кк рз достточно. Плтить будете непосредственно мне, кк общеплнетному военному коменднту…

— Миллион?! — Олдтрик с трудом сглотнул. — Но… Но… Но послушйте! — Он вперил в Шиш отчянный взгляд. — Зчем вм эт плнет?! Вы же, гросцы, предпочитете сухую, песочную землю! Здесь вы ее не нйдете. Кроме того, Цун не предствляет собой ни большой экономической, ни стртегической ценности…

— Ммм… — Шиш н минуту здумлся, отведя в сторону свой окурок дурмнной плочки. — Лдно, вред не будет, если я скжу вм. Мы собиремся собирть здесь урожй.

— Урожй? Здесь ничего не рстет, кроме синей трвы и корллов!

— Вот тут-то вы и зблуждетесь, Хуберт. Вот, что нс интересует… — С этими словми он покзл н свой ворсистый плщ-нкидку фиолетового цвет.

— Роскошный мех, легкий, яркий, противоллергический… — Он понизил голос и подмигнул тремя глзми. — Кроме всего прочего, говорят, будто он окзывет зметное возбуждющее воздействие. Н поверхности Цун сейчс прыгют и резвятся сотни миллионов живого доход, вы сми, нверно, видели. Мы будем снимть урожи мехом.

— Д вы шутите, что ли?! Сэр, это ведь…

Внезпно в том месте, где нходились охрняемые гросцми пленники, случилсь ккя-то мленькя зврушк. Из толпы выскочил один из землян и со всех ног бросился к ближйшим пещерм. Гросские полицейские помчлись вдогонку. Шиш издл ккой-то сдвленный звук и побежл вслед з своими подчиненными для того, чтобы лично нблюдть з тем, кк беглец вновь возьмут в плен. Олдтрик, оствшийся без присмотр, скосил глз н лежвшую в десяти футх от него кучу с летным снряжением. Он тяжело вздохнул и кинулся искть свою куртку-смолет, ншел, стл ндевть ее и зстегивть ремни. Когд он обернулся, чтобы высмотреть подходящее убежище, издли рздлся дикий вскрик: его попытк к побегу был рзоблчен! Чувствуя отчяние, руководитель земной миссии кинулся прочь от своих вргов, н бегу открыв клпн, рспрвив ндуввшийся гзовый бллон и включив рективный движок н поясе. Он взмыл в воздух прямо перед носом у двух гросцев, которые уже было догнли его. Они хотели в последнюю секунду схвтить посл з ноги, но и это им не удлось. Олдтрик проплыл нд головой Ретиф н высоте около двдцти футов, быстро сносимый в сторону посвежевшим ветром. Ретиф обернулся и увидел все тех же двух гросцев, которые бежли по земле вслед з послом, очевидно, все еще ндеясь поймть его. Ветер уже перетскивл летящего дипломт через крй горы, когд Ретиф увидел, что пятеро гросцев целятся в Олдтрик из своих втомтов. Рздлись выстрелы. До Ретиф донесся хрктерный свистящий звук, который бывет тогд, когд гвоздем протыкют воздушный шр: знчит, луч попл в оболочку гзового бллон! С отчянным воплем господин посол скрылся из поля зрения Ретиф з гребнем горы.

Тогд молодой земной дипломт вскочил н ноги, выпрыгнул из своего укрытия, бросился к куче летного снряжения, схвтил две куртки, повернул в обртную сторону и помчлся к гребню горы, з которым скрылся посол Олдтрик. Дв гросц, которые перестли преследовть земного посл, попытлись было воспрепятствовть еще одному побегу, но были сметены Ретифом с пути в одну секунду. Откуд-то сбоку появился еще гросец с втомтом в рукх, пытвшийся перехвтить Ретиф н полдороге. Землянину без особого труд удлось ухвтиться з дуло и он сильно встряхнул втомт вместе с его влдельцем, с испугу не отпустившего теперь уже бесполезного оружия. Зтем Ретиф подхвтил «невшегося кексов» втомтчик и бросил его под ноги двум его соотечественникм, которые бежли з землянином. Смертоносные лучи сверкли совсем рядом с головой Ретиф, но он, не змедляя бег, достиг нконец гребня горы и прыгнул без колебний в семитысячефутовую пропсть.

4

Дикий ветер хлестл Ретиф по лицу и уносился вверх, кк нстоящий ургн. Сунув одну летную куртку в зубы, он быстро ндел другую н себя, — точно тк же, кк сделл бы это в нормльной обстновке у зеркл, — и стл зтягивть нужные ремни н груди. Он глянул вниз, отчянно морщсь от неистово бьющего в лицо ветр. Господин посол с болтвшимся з его спиной сдутым гзовым бллоном пдл тк же свободно, кк и Ретиф, только двдцтью футми ниже. Ретиф резко выбросил вниз руки и сделл лягушчье движение ногми, совсем тк, кк делют ныряльщики, стремясь глубже погрузиться. Рсстояние между двумя мужчинми сокртилось. В опсной близости вверх пронесся пик тонкой склы. Ретиф сделл еще несколько отчянных телодвижений для того, чтобы сблизиться с послом, и нконец его рук смогл дотянуться до нчльник и Ретиф схвтил Олдтрик з ногу. Посол конвульсивно дернулся и устремил н подчиненного исполненный дикого ужс взгляд. Все его лицо было в слезх — из выжл то ли ветер, то ли стрх. Ретиф подтянулся совсем близко к послу, поймл его руку и сунул туд испрвную летную куртку. Несколько секунд посол ничего не мог сообрзить, но потом с помощью Ретиф избвился от своего сдутого бллон и ндел новую куртку. Он повернул клпн, бллон стл быстро ндувться, пдение Олдтрик резко змедлилось и он унесся вверх. В следующую секунду Ретиф и см открыл клпн и через минуту уже мягко плыл в воздухе в сотне футов ниже посл Олдтрик.

— У вс опертивное мышление, мой мльчик… — слбо донесся до Ретиф голос Олдтрик. — Кк только я вернусь н нш трнспорт, я вышлю срочную депешу с требовнием прислть усиленный контингент сил поддержния мир для того, чтобы они рзобрлись с этими негодяями! Мы сорвем их дикие плны вырезть несчстных и по-детски нивных цунеров, тем смым зслужим горячую любовь их! — Он стл опускться быстрее для того, чтобы срвняться с Ретифом, сделв это, продолжил: — Вы пойдете со мной. Я хочу, чтобы вы подкрепили мой зпрос относительно необходимости прислть войск своими собственными нблюдениями з злодеяниями гросцев. Кроме того…

— Прошу прощения, господин посол, — скзл Ретиф. — Боюсь, мне будет трудно последовть з вми. У меня случилось что-то со снряжением. Кк будто клпн зклинило…

— Вернитесь! — прокричл отчянно Олдтрик, просккивя вниз мимо Ретиф, который незметно перествил контрольный рычг в нужное ему положение. — Я нстивю н том, чтобы вы сопровождли меня!..

— Боюсь, теперь это от меня уже не звисит, сэр, — откликнулся Ретиф сверху. — Советую вм держться подльше от колонистов, которых вы можете обнружить внизу. Боюсь, они уже получили сообщение о том, кк ндули н горе их полицейских и могут осерчть. Медленно спускющийся с неб дипломт будет предствлять для них отличную мишень.

5

Через минуту нлетел юго-зпдный ветер, подхвтил Ретиф и понес с собой со скоростью двдцти миль в чс. Он покрутил контрольный рычг — бесполезно. Лндшфт — широкие просторы холмов цвет мягкого квмрин — плыл внизу. С той высоты Ретиф мог рссмотреть огромные стд тех существ, покрытых крсивым мехом — от голубого до темно-виногрдного оттенков, — н которых нмекл Шиш. Ретиф зметил, что все они нпрвляются к одному месту, которое нходилось невдлеке от подножия горы. Тм было несколько черных точек — вероятно, пещеры или норы.

Через две-три минуты вид внизу зтумнился, тк кк Ретиф вошел в полосу облков. Пончлу мимо него пролетли лишь полупрозрчные струйки нижнего облчного слоя, но вскоре его окружил и обнял непроницемя и влжня мгл. Было ткое ощущение, что он попл в холодные турецкие бни.

В продолжение десяти минут он ничего не мог увидеть в футе от себя и плыл в неизвестном нпрвлении, но, кк он понял, вверх. Нконец сквозь густую облчную пелену проникло бледное солнце: снчл это был мягкий, отфильтровнный облчной мссой, свет, зтем он стл ярче, еще ярче и вдруг в глз Ретифу брызнул ткой яркий блеск, что он вынужден был зжмуриться. Он вылетел из облчного покров в чистое голубое небо и быстро плыл между солнцем, бившим в глз, и ослепительно белой твердью облков.

Немного попривыкнув к яркому свету, но продолжя жмуриться, он осмотрелся вокруг. Н рсстоянии примерно в пять миль он зметил ккой-то неопределенной формы тумнность светло-зеленого цвет. Нстроив соответствующим обрзом контрольный рычг, он поплыл в ту сторону.

Прошло пятндцть минут и он подлетел уже нстолько близко, что смог рзличить толстые, глянцево-желтые опоры, поддерживющие мссы листвы оттенк шртрез. Подлетев еще ближе, Ретиф смог рзличить уже детли: огромные кусты с листьями рзмером с обеденную сктерть и большими цветми лых и розовых тонов. Солнце, стоявшее в зените, с трудом пробивлось сквозь плотную лиственную мссу и его лучи меняли здесь цвет с ослепительно белого до мягкого зеленого. Ретиф нпрвил себя к одной ветви, которя был толстой и производил впечтление крепкой. В смый последний момент он увидел острые шипы, торчщие из кустов. Кждый из шипов имел длину не меньше ярд. Ретиф дернулся в воздухе и попытлся уклониться от этих угрожюще больших игл, но ему это сделть не удлось: рздлся хруст прорывемой ткни, свист выходящего из бллон гз и см бллон в несколько секунд обмяк и рстерял всю свою подъемную силу. Ретиф, внезпно вновь обретшего вес, с силой бросило грудью н толстую, — в ногу человек, — шершвую ветвь. Он ухвтился з нее рукми и ногми и только тогд увидел, что дерево-то рогтое и что всего в нескольких дюймх от его лиц из ветви торчл один из тких роговых отростков с острием кк у кинжл.

6

Вокруг кипел жизнь!

Уши Ретиф улвливли невероятное число рзных звуков: и жужжние, и гудение, и шипение, и треск ветвей, и шелест густой листвы. Нд головой и, кк ни стрнно, под ногми носились мохнтые шрики смых ярких рсцветок

— местные птицы; с ветки н ветку резво прыгли мленькие зверьки, похожие н земных хорьков; шелестели крыльями золотистые четырехкрылые ббочки. Вдли рздлся ккой-то крик, н секунду хор лесных голосов смолк, но тут же возобновился.

Ретиф глянул вниз, но он мог увидеть лишь нескончемые уровни листвы и ветвей. Где-то в двухстх футх внизу лес зтмевлся облчным покровом. До земли, по условным подсчетм Ретиф, было не меньше мили-полутор. М-д, нелегкий отсюд спуск. С другой стороны, похоже было, что другого выбор у него нет. Ретиф избвился от порвнного бллон вместе с ненужной уже летной курткой и стл осторожно, переступя с ветки н ветку, спускться вниз.

Он преодолел не более пятидесяти футов вниз, кк вдруг уловил боковым зрением ккое-то стрнное движение в листве. Он остновился и стл смотреть в ту сторону. Прошл минут и нлетевшим порывом ветр откинуло в сторону листву, и Ретиф увидел перед собой грузное и бледное, кк привидение, существо с телом, покрытым короткой белесой щетиной и головой в форме ровного сфероид. Существо отчянно молотило своими членистыми черно-блестящими конечностями по путине шелковых и лых нитей, причудливо сплетющихся между собой в спирльном рисунке. Рядом с попвшимся в ловушку существом покчивлсь плоскя сумк н ремне. Путин, кк зметил Ретиф, был сплетен н концх двух длинных сучьев и изогнулсь дугой под тяжестью жертвы…

Зглянув в тень листвы, Ретиф увидел лпу длиной в фут, которя будто ножницы сдовник звисл в двух футх от плененного существ. Эт лп резко переходил в шестифутовую глдкую, словно труб, конечность, которя в свою очередь исходил из тел, зключенного в серебристые плстины-лты и почти полностью скрытого в тени листвы.

Пок Ретиф с любопытством нблюдл з этой кртиной, признки жизни подвл только жертв, не перестввшя предпринимть попытки к своему освобождению. Но вдруг зшевелился и грессор. Его лп внезпно сделл выпд в сторону жертвы, пробил лиственный тент и вырвл из шкуры несчстного существ клок белесой шерсти. Неизвестно еще, чем зкончилсь бы эт тк, если бы в смое последнее мгновенье жертв не сделл спсительного нырк в сторону. Агрессор см не мог дльше продвигться к своей цели, тк кк это грозило обрывом путины. Но все рвно пленник уже никуд не мог деться и его жестокое убийство было лишь вопросом времени.

Ретиф порылся к себя в крмнх и достл оттуд перочинный нож с лезвием длиной в дв дюйм: им удобно было обрезть горгенсенские сигры. Этим ножом он перерезл виногрдную лозу, которя нвисл нд его головой. Полученную тким обрзом веревку он смотрел в жиденькую бухту и вновь нчл поднимться нверх.

Збрвшись н ветку несколько выше того мест, где был путин, Ретиф глянул вниз и увидел двдцтифутовое чудовище, прильнувшее головой вниз к стволу толщиной в шесть-семь дюймов. Хищник вытягивлся изо всех сил во всю длину своего огромного тел в попыткх все-тки достть зпутвшуюся в клейких нитях путины жертву.

Ретиф, выгнув спину, бесшумно зскользил вниз, чтобы быть кк можно ближе к здней ноге монстр. В следующую минуту он бросил свой ркн, нскоро сделнный из куск гибкой виногрдной лозы, и когд тот зцепился з голеностопный суств монстр, землянин ловким рывком зтянул петлю, которя от последующего нтяжения должн был превртиться в нстоящий тугой узел. Другой конец ркн он привязл к крепкому стволу з своей спиной, д тк, что веревк был почти нтянут. Чудовище дже не зметило, кк его связли. Впрочем, Ретиф зрнее знл о пониженной чувствительности здних конечностей у больших животных.

Зтем Ретиф скользнул вниз по стволу н свое прежнее место нблюдения. В руке он держл вторую сделнную им веревку, один которой был привязн к крепкому суку.

Попвшя в ловушку жертв все больше зпутывлсь в клейкие нити путины и все меньше имел свободы двигться. Он вдруг увидел Ретиф и инстинктивно дернулсь, что вызвло еще одну тку со стороны чудовищ, которя, однко, и н этот рз окзлсь неудчной.

— Тк держть, — тихо проговорил Ретиф. — Я попытюсь отвлечь его внимние.

С этими словми он выступил н тонкую ветвь, которя прогнулсь под его тяжестью, но выдержл. Держ в свободной руке конец веревки он медленно пошел по этой ветви и нконец остновился в кких-то десяти футх от путины.

Сверху послышлся шорох: чудовище с клешневидной лпой зметило постороннее движение, нсторожилось и, скосив блестящий глз, стло изучть Ретиф с дистнции в пять ярдов. Ретиф увидел, что лп несколько отклонилсь от прежнего нпрвления и теперь нерешительно поштывлсь из стороны в сторону, кк бы еще не зню, куд удрить снчл.

В нескольких дюймх от лиц Ретиф с ккой-то ветки свешивлся плод величиной примерно с бейсбольный мяч. Ретиф сорвл его, тщтельно прицелился и зпустил прямо чудовищу в глз. Цель был поржен, — блго, глз был гигнтский, — см плод треснул и збрызгл листву вокруг ккой-то клейкой ярко-желтой мякотью, облдвшей зпхом перезревшей дыни. Лп с клешней будто молния удрил в то место, где стоял Ретиф, но поздно… его тм уже не было. В последнее мгновенье он ухвтился з конец веревки и спрыгнул с ветки н которой стоял. Совершив длинный прыжок-перелет в стиле Трзн, он приземлился н небольшой площдке в тридцти футх от путины. Рзозленный неудчей хищник прыгнул вслед з Ретифом… Рздлся ужсный треск молодой виногрдной лозы, которя скреплял лпу хищник с деревом. Ствол нкренился, но он был слишком мощен для того, чтобы его можно было вот тк просто сломть. Лоз ткже выдержл. И блистющее серебристыми плстинми н своем глдком, будто ствол орудия, теле чудовище вдруг н ккой-то почти неуловимый миг повисло неподвижно в воздухе в нчле своего прыжк. Ретиф, стоявший в безопсности н своей площдке, успел поймть кк в мгновенном фотоснимке оскленную несколькими рядми острых здоровенных зубов псть чудовищ… Зтем хищник полетел нзд, виногрдня лоз, зцепившись з ккой-то шип, порвлсь и чудовище всей своей мссой рухнуло вниз. Некоторое время еще были слышны хруст ломющихся ветвей, сыплющейся листвы, удров о стволы, но потом все звуки потонули в бездонных глубинх пропсти.

7

Ощетинившийся цунер тяжело рскчивлся в сети, глядя нстороженно н Ретиф, — глз у этого существ рсполглись в ряд и нпоминли блестящие розовые пуговки н рубшке, — прорубвшегося через крепкие нити путины с помощью своего перочинного нож. Получив свободу, цунер тут же потянулся к своей сумке своей четырехплой рукой в перчтке, укршенной декортивными когтями в дюйм длиной, достл из нее мленький цилиндр и нсдил его н свой средний глз.

— Хрр-и-кк, — скзл он с легким придыхнием.

Рот его скривился в кком-то диком несоответствии с произнесенным звуком. Средний глз цунер осветился ярким зеленым цветом, от которого Ретифу пришлось почти зжмуриться. Чужк снял цилиндр и кинул его обртно в сумку, но через мгновенье его рук появилсь оттуд уже с другим предметом, нпоминющим небольшую в фут длиной губную грмонику. Цунер прилдил этот предмет куд-то к своей шее. Тут же из него донесся ккой-то хрип, свист, шипенье. Цунер молчл. Выждв пузу, Ретиф скзл:

— Если я не ошибюсь, это гросский электронный трнслятор. Полезня вещь, тут уж не поспоришь.

— Првильно, — перевело мленькое устройство слов цунер, скзнные тоненьким голоском. — А что, рботет! Ей-богу, рботет!

— Гросцы не имеют себе рвных, когд речь зходит о микроэлектронике и приобретении недвижимого имуществ, — подтвердил Ретиф.

— Недвижимое имущество? — спросил цунер с изменившимся тембром голос.

— Я имею в виду сейчс поверхность вшей плнеты, — объяснил Ретиф.

— Ах, это! Д. Я слышл, они решили поселиться под нми. Идиоты. Чтобы принять ткое решение, ндо в детстве с коляски свлиться. Но, впрочем, всяк по-своему нклдывет н себя руки, кк очень тонко подметил Церд, прежде чем покончил с собой, ндышвшись зотной кислоты, — скзл цунер и вдруг кк-то оценивюще посмотрел н Ретиф. — А ты, кк я погляжу, к своей смерти подходишь изобреттельно.

— В кком смысле?

— Я имею в виду твою трзнку из виногрдной лозы, — пояснил цунер. — Это опсно, знешь ли. Клешня могл перерезть эти твои кчели, кк трвинку. И полет мог зкончиться в смой середине, это… Ты понимешь, чем это тебе грозило.

— Д, но у меня создлось впечтление, что хищник был знят в основном вми, — возрзил Ретиф.

— О, д, он был знят мной. Почти поймл. Но его труд все рвно не окупился бы: у меня невкусное мясо. — Цунер проверил рботу трнслятор, внимтельно взглянул н землянин и спросил: — Должен ли я понимть твои действия тк, что ты нмеренно спсл меня?

Ретиф кивнул в знк подтверждения этой мысли цунер.

— Чего рди?

— По идее рзумный всегд должен приходить н помощь рзумному, особенно когд его хотят съесть живьем. Тков трдиция.

— Ммм… Интересня концепция… Аг, теперь ты, стло быть, рссчитывешь н то, что я верну тебе этот свой долг, д?

— Если это вс не зтруднит, — невозмутимо ответил Ретиф.

— Но ты выглядишь тким съедобным, тким ппетитным… — вдруг зговорил цунер. Без всякого предупреждения одн из черных — будто ствол эбенового дерев — конечностей цунер взметнулсь в сторону землянин, когти н ней вытянулись н полную длину. Это был быстрый удр, но Ретиф окзлся быстрее. Молниеносным выпдом он удрил носком своего ботинк в голень другой ноги цунер изо всех сил. Цунер звопил от боли и повлился вниз. Он успел подствить руки, чтобы не удриться лицом, но Ретиф не проявил милости: он врезл снчл по одной руке, потом по другой. В следующую секунду дуло мленького пистолет уперлось в щетинистый живот цунер.

— Эт штучк нзывется пистолетом. Мы, земляне, ткже умеем делть хорошие вещи, — скзл он спокойно. — Вы поймете это, когд я выстрелю.

— …но внешний вид может быть тким обмнчивым, — зкончил прервнную фрзу цунер, потиря отбитые конечности.

— Ничего, это трдиционня ошибк, — скзл Ретиф мирно. — Ндеюсь, вы больше не будете рссмтривть меня кк кусок съедобного мяс? Кстти, именно тк рссмтривл вс тот хищник. Я тоже невкусен, поверьте: тк, нестройный нбор химических элементов.

— Д. Ну, хорошо, в тком случе, я, пожлуй, пойду, — скзл цунер и тут же повернулся от Ретиф в сторону.

— Прежде чем вы уйдете, — остновил его голос землянин, — необходимо, н мой взгляд, обсудить кое-ккие вопросы. К ншей общей выгоде.

— О? Ккие, нпример?

— Вторжение н Цун, это во-первых. И способы возврщения вшего племени н цунинскую твердыню, это во-вторых.

— Ты способен зствить. Знешь, что я тебе скжу? Это своего род невроз. Ни у того хищник, ни у моей скромной персоны нет дел до других, мы можем жить себе спокойно. Вмешивться в чужие дел — тяжкий путь.

— Боюсь, в вшем трнсляторе ндо подрегулировть нстройку, — скзл Ретиф. — Вы стли неясно излгть свои мысли.

— А мне вот тоже сдется, что ты что-то крутишь-вертишь, но прямо не говоришь, — признлся цунер. — Я вижу, что ты пытешься мне что-то объяснить, но, клянусь своей жизнью, не могу понять: что именно? Двй-к прогуляемся ко мне домой. Примем перитив и попробуем просветить друг друг. Кстти, меня зовут Кой Готовый Укусить.

— А меня Ретиф Иногд Уходящий в Зпои, — ответил с улыбкой землянин. — Покзывйте дорогу, Кой, я сделю все, чтобы от вс не отстть.

8

Это было зхвтывющее дух путешествие почти по верхушкм деревьев, длившееся около получс. Цунер передвиглся крсивыми и удивительно длинными прыжкми, после кждого из которых он несколько секунд отдыхл тм, где приземлялся. Ретиф отчянно пытлся не потерять цунер из своего поля зрения. Он использовл для своего движения толстые ветви деревьев, виногрдные лозы и стрлся не думть о той дикой пропсти, которя ожидет его, если он сделет хоть одно неверное движение.

Эт гонк зкончилсь у стофутового сферического прострнств, которое было очищено от рстительности и предствляло собой что-то вроде тенистой, освещенной мягким зеленым светом пещеры. По ее окружности тянулись зросшие зеленью беседки и блкончики; мленькие, хрупкие н вид террсы были подвешены в тени ветвей и листьев гигнтских местных ппоротников. В поле зрения нходилось несколько десятков цунеров, одни из которых отдыхли н удобно устроенных площдкх, другие рзвлились в креслх, сплетенных из крепких стеблей и мягко рскчивющихся под легким ветерком. Некоторые, кзлось, бесцельно слонялись из одного нсест в другой. Нконец две-три особи висели, зцепившись конечностями з ветви виногрд, и, видимо, спли.

— Придется тебя предствить, — скзл Ретифу цунер. — Инче ребят попробуют взять тебя н зуб, кк я, и пострдют ткже, кк пострдл я. Я против этого, потому что рненый цунер — не ткя уж приятня компния. — Он выключил н минуту трнслятор и издл резкий тонкий крик. Головы цунеров повернулись в сторону своего собрт и землянин. Кой произнес короткую речь, все время покзывя рукой н Ретиф, который вежливо, но с достоинством клнялся. Цунеры очень быстро потеряли всякий интерес к землянину и вернулись к своим прервнным делм.

Кой укзл Ретифу н мленький стол, поствленный н высоком брусе, вокруг которого симметрично рсполглись три сиденья. Ретиф знял свое место, Кой сел нпротив него. Было немного непривычно, тк кк креслиц кчлись и сильно прогиблись под тяжестью Ретиф. Кой коротко и пронзительно свистнул, и тут же к столу прыжкми приблизилось серое в черных крпинх существо. Кой отдл ккое-то рспоряжение, существо усккло и через минуту вернулось с двумя флягми, из горлышек которых исходил приятный ромт.

— Ахх! — с нслждением выдохнул Кой и откинулся н спинку своего кресл, скрестив под столом ноги. — Удобное кресло, фляг с перитивом — это ли не Нирвн?! — Он поднял свою фляжку и, сунув горлышко в рскрытый рот меж рядми зубов, которые по своей остроте могли поспорить с зубми того хищник, и сделл большой глоток.

— Интересное местечко у вс тут, — скзл Ретиф, осторожно принюхивясь к нпитку. Зтем он попробовл немного. Жидкость мгновенно рстял у него н языке, оствив во рту мягкий и удивительно приятный ромт.

— Д, здесь неплохо, — соглсился Кой. — Но было бы еще лучше, если бы не обстоятельств.

— Ккие обстоятельств?

— Недостточно пищи. Слишком много хищников. Тких, кк тот, которого ты отпрвил н землю. Огрниченность жилого прострнств — некуд пойти прогуляться. И, конечно, необходимо учитывть еще тот фкт, что мы отрезны от минерльного сырья, полезных ископемых. Это лишет нс перспектив технологического рзвития. Двй смотреть првде в глз, Ретиф: мы сидим н дереве и этим все скзно.

Ретиф скосил глз н одного грузного цунер, который н его глзх совершил один из тех удивительно длинных и легких прыжков, которые были хрктерны для этого племени.

— Кстти, о технологии, — скзл землянин. — Кк вм удется этот номер?

— Ккой?

— Вы весите, должно быть, не меньше трех сотен фунтов, но когд зхотите, можете плыть в воздухе не хуже пылинок одувнчик.

— Ах, это. Вы нзывете это, видимо, чем-нибудь вроде врожденного умения. Это свойство присуще дже ншим стручкм со спорми, инче они погибли бы при соприкосновении с землей. — Оргническя нтигрвитция, — восхищенно проговорил Ретиф. — А, впрочем… Лучше бы это нзвть телепортцией.

— Железы воспринимют мысленные импульсы, — скзл Кой. — К счстью, у ншего потомств вообще не приходится говорить о кком бы то ни было мышлении, поэтому они не могут подняться с земли. Инче, боюсь, мы бы не имели возможности жить тк спокойно, кк ты видишь.

Он вновь опрокинул горлышком вниз свою фляжку и сделл еще один большой глоток, откинувшись н спинку кресл. Вдруг оно поплыло мягко в воздухе вокруг стол, кресло, в котором сидел Ретиф, ткже сдвинулось с мест и поползло в противоположную сторону. Нконец, Кой остновился н прежнем месте Ретиф, Ретиф — н прежнем месте Коя. Цунер дже не изменился в лице от этого внезпного перемещения, зто Ретифу пришлось н секунду зжмурить глз и смхнуть кпли пот, выступившего н лбу.

— Стрнно, но я не могу понять, почему у вс тут не видно детей? — спросил Ретиф, приходя постепенно в себя.

— Что?! — Кой резко вскинулся в своем кресле, от чего оно зходило под ним ходуном и кинул встревоженный взгляд в сторону вход в свою беседку. — О, проклятье! Не ндо со мной тк шутить, Ретиф! Мленькие монстры живут н поверхности плнеты, которя им приндлежит!

— Без всякого присмотр?!

Кой передернул плечми.

— Я думю, что нм следует что-то предпринять в этом смысле, но… очень опсно.

Ретиф очень удивился, но ничего не спросил, ожидя, что цунер рсскжет см.

— Эти мленькие демоны сдерут почвенный слой со всей плнеты, если им не будет позволено утолять свой голод и свою жестокость…

— Кким способом они это делют?

— Д поедют друг друг!

— Знчит, по этой причине вы и не живете н поверхности плнеты?

— Д. Если бы нши предки не збрлись н деревья, сейчс бы ншей рсы вообще не было. Нс бы сожрл нш собственный молодняк.

— И, похоже, вше рвнодушие к вторжению гросцев имеет под собой те же корни.

— Сезон ктивного питния н поверхности только-только нчинется, — тут же скзл цунер. — Когд он нберет силу, эти ребят не продержтся и суток. Првд, в них мло мяс и соку… По крйней мере в том, которого я встретил…

— Вы имеете в виду бывшего влдельц этой кожной сумки и трнслятор?

— Именно. Интересный поплся прнишк. Он крутился н кком-то стрнном небольшом приспособлении с винтом н верхушке. Д вот зцепился з виногрдную лозу, которую я протянул… — проговорил цунер, отпивя из фляжки.

— Д, гросцы не производят впечтление отвжных существ, — соглсился Ретиф. — Но в их рспоряжении имеется современное оружие, включя и субядерное. И, похоже, они всерьез хотят рзобрться с вшим грессивным потомством.

— Ну тк что? Может, им и удстся очистить плнету от этих мленьких дьяволов. Тогд дже лучше. Мы сможем вернуться н землю и зжить по-людски.

— А кк же тогд быть с продолжением род?

— А черт с ним, — беззботно отозвлся Кой. — Нс интересует только нш жизнь.

— И все же, — проговорил Ретиф здумчиво. — Вы сми когд-то были молодым…

— Если ты решил двить н меня, землянин, — рздрженно проговорил цунер, — можешь идти отсюд!

— Хорошо, — ответил невозмутимо Ретиф. — Но прежде не соглситесь ли вы описть мне вших ужсных детишек?

— Внешне-то они не совсем похожи н взрослых. По рзмеру бывют вот от тких… — Кой сдвинул вместе дв своих когтистых пльц в дюйм толщиной кждый, — до тких… — Он покзл рукми полтор ярд. — И, рзумеется, детскя шерстк. Длиной в фут, очень густя и бледно-голубого цвет.

— Вы скзли… голубя?!

— Голубя.

Ретиф здумчиво кивнул.

— Знете что. Кой… Я думю, у нс есть бз для сотрудничеств в одном дельце. Если вы уделите мне еще пяток минут, я выложу вм все, что у меня н уме…

9

Нходясь между Коем и другим цунером по имени Орнкс Ждно Поедющий, Ретиф просверлил своим телом толстый облчный покров. Тихо жужжл рективный движок, снятый с проколотого летного снряжения.

— Вон туд, прямо по курсу, — крикнул он, перекрывя шум свежего ветр и покзывя н возвышющуюся гору, кзвшуюся с ткого рсстояния бледно-розовой.

— Ух ты! — восторженно воскликнул Кой, не отствя от Ретиф. — Вот это идея, землянин! Знешь, я никогд дже предствить себе не мог, что от полет можно получть ткое удовольствие! Постоянно вертишься меж ветвей, д ждешь пок тебя слопет ккой-нибудь местный монстр… Смысл во всем этом ни кпли… А с этими крохотными бродягми мы теперь живем! Ведь открывются совершенно новые перспективы! Ты знешь, во мне уже чувствуется зметное уменьшение моей ненвисти к детям!

— Не позволяйте своим необузднным эмоциям збирться к вм в голову и хозяйничть тм. Кой, — предостерег цунер Ретиф. — Посмотрим, кк себя чувствуют нши друзья-гросцы. В этими ребятми ндо вести себя осторожно. Вы повесите в сторонке, пок я рзведю обстновку.

Спустя несколько минут они подлетели к вершине корлловой горы и Ретиф пронесся нд тем местом, где его коллег брли в плен. Поблизости не видно было ни одного гросц, зто Ретиф зметил нескольких землян, бесцельно бродивших по своей открытой всем ветрм высокогорной тюрьме. Едв звидев приземлявшегося Ретиф, они все кк один издли вопль рдости и со всех ног бросились к нему нвстречу.

— Ах, мой мльчик, мой мльчик! — орл полковник Смртфингер, отчянно тряся руку Ретиф. — Я знл, что вы не оствите нс прозябть здесь! Эти негодные гросцы экспроприировли нши летные куртки и теперь…

— Но где же военное подкрепление?! — нетерпеливо и возмущенно возопил сотрудник политического отдел, зглядывя Ретифу з спину. — Где нш корбль? Где Его Превосходительство? И что это з существ?! — Он укзл н цунеров, подыскиввших место для посдки. — Где вы были, Ретиф? — Вдруг он ошлело оглядел своего молодого коллегу с ног до головы, обошел его кругом и потрясение спросил: — А где же вш летня куртк?

— Позже все объясню, — скзл Ретиф и укзл дипломтм н сдутый гросский гзовый мешок, склдкми покрыввший склы неподлеку. — Сейчс нет времени для пустой болтовни. Цепляйтесь все з этот воздушный шрик и побыстрее!

— Но ведь он проколотый! — зпротестовл полковник Смртфингер. — Он не полетит!

— Полетит, когд нши новые союзники зкончт свою рботу, — зверил землянин Ретиф.

Цунеры уже вовсю суетились, нбивя эрзц-облко полными пригоршнями стручков с летучими спорми. Угол гросского Тронского Коня округлился и, лениво зшевелившись, поднялся в воздух. Прошло несколько минут и воздушный шр был готов. Земляне, зтив дыхние, смотрели н это чудо-преврщение.

— Вы знете, что нужно делть, — крикнул Ретиф Кою. — Не теряйте времени и нгоняйте меня внизу.

С этими словми Ретиф высоко подпрыгнул, врубил контрольный рычг рективного движк н полную и н приличной скорости перевлил через гребень корлловой горы.

10

Ретиф уже преодолел около двух третей всего пути вниз вдоль отвесной стены корлловой горы, кк вдруг зметил мленькую фигурку, взгромоздившуюся н уступе одной склы и рзмхивющую рукми. Землянин подлетел поближе и вскоре смог уже рзличить журвлиные ноги и пятиглзое лицо гросц. Одежд н бедняге, — крсивя по покрою и, несомненно, очень дорогя, — был просто в плчевном состоянии.

— Тк кк же, фельдмршл Шиш, — весело крикнул Ретиф. — Внизу, нсколько я понял, вм не тк чтобы уж очень понрвилось, не тк ли?

— Зовите меня лучше послом Шишем, — печльно откликнулся несчстный со своего неудобного нсест. — Если вы решили лишний рз поиздевться ндо мной, то лучше летите себе с богом отсюд — я и тк нстрдлся!

— Не совсем, — возрзил Ретиф. — Но, впрочем, еще не все потеряно. Нсколько я понял, вши доблестные воины столкнулись н поверхности плнеты с ккими-то непредвиденными сложностями?

— Их был целя туч! Они нбросились н нс, когд я вкушл отдохновение в своей внне! — прерывющимся шепотом зговорил гросец. — Они покончили с десятком моих солдт прежде, чем я успел выскочить из моей внны с горячим песком, где я блгодушествовл! До сих пор не могу понять, кк это мне повезло унести оттуд ноги! А потом вдруг эт вш земня хлтурня летня куртк откзл и сбросил меня сюд. Увы! Прощй ндежды н дльнейшую крьеру!

— Может, вм и рно с ними прощться, — скзл Ретиф. Он совершил ловкий мневр и сблизился с гросцем тк, что смог протянуть ему руку. — Могу предложить вм свой хребет и объяснить обстновку. Возможно, вм еще удстся спсти что-нибудь из-под обломков.

— Хребет?!. — Все пять глз гросц едв не выктились из орбит. — Вы в своем уме, Ретиф? Я и тк-то не пойму, з счет чего вм удется держться в воздухе, неужели вы думете, что выдержите еще и меня?!

— Мое дело предложить — вше дело откзться, — безрзличным тоном скзл Ретиф. — У меня очень згруженный грфик и я не собирюсь терять здесь с вми время н пустые рзговоры. Короче, я полетел.

— Я соглсен! — вскричл отчянно Шиш.

Он ухвтился рукми з шею Ретиф, осторожно слез со своей склы и взгромоздился землянину н спину. При этом четыре из его пяти глз были плотно зкрыты.

— Никогд еще не рзмышлял о смоубийстве и вот н тебе — дождлся, когд уже и не требуется моих рзмышлений!

11

Прошло пять минут тяжкого полет и Ретиф вдруг услышл оклик. Он оглядел внимтельно стену горы в этом месте, ухмыльнулся и через минуту уже приземлился н узком уступе рядом с послом Олдтриком. Высокопоствленный дипломт где-то успел потерять свой роскошный берет, н левой щеке у него был приличня ссдин. Его летня куртк со сдувшимся гзовым мешком лежли тут же.

— Что это?! — вскричл потрясение Олдтрик. — Кто кого пленил?! Ретиф, вы… А он…

— Все нормльно, Вше Превосходительство, — успокоил нчльник Ретиф.

— Я сейчс оствлю нендолго с вми Его Гросское Превосходительство, если не возржете? Я имел с ним небольшой рзговор и теперь, думю, у него есть о чем побеседовть с вми. Остльные нши коллеги прибудут с минуты н минуту.

— Нет! Вы не можете… — зкричл отчянно Олдтрик, но вдруг оборвлся н полуслове, увидев приближющуюся огромную черную тень. — Проклятье! Это змскировнное облко опять летит н нс!

— Ничего, все нормльно, — успокоил его Ретиф, снов взлетя, — теперь оно н ншей стороне.

12

Мньян толкнул локтем Ретиф.

— Честно говоря, — пробормотл он, — я стршно удивился не столько перемене позиции посл Шиш, сколько смому его появлению н том скльном уступе, когд нше облко доствило нс туд.

Рзговор происходил з длинным столом в глвной столовой н борту тяжелого трнспорт Корпус, который был срочно выслн н Цун с целью рептриировть группу гросцев, зстрявших здесь из-з того, что местные детишки цунеров сожрли их корбль вместе со всем оборудовнием, плточным городком и продовольственными зпсми.

— Полгю, все дело в том, что он испытл неслбые душевные потрясения н поверхности плнеты, — ответил Ретиф. — Это н многое рскрыло ему глз.

— По-моему, нши послы соглсились н вполне спрведливом рзделе сфер влияния, — продолжл Мньян. — По-моему, гросцы с величйшим удовольствием соглсились собственными силми огородить брьерми ту половину плнеты, которя зселен этими бесчинствующими детьми цунеров, и осуществлять з ними ндзор в ответ н сохрнение им прв собирть свою шерсть в сезоны линьки.

— Причем они стщили несколько шкурок уже сейчс, и я этому ни в млой степени не удивляюсь, — подключился к рзговору полковник Смртфингер. — Впрочем, цунеры вроде бы и не возржют особенно, , Орнкс? — Он подмигнул своему соседу з столом.

— Нет проблем, — беззботно отозвлся цунер. — Мы готовы зкрывть глз н мелкие нрушения в блгодрность з то, что нм вернули счстье ходить по твердой земле.

Во глве стол рздлся ккой-то дребезжщий звук. Все взоры обртились туд. Окзлось, что это посол Олдтрик постукивет по своему сткну вилкой с целью привлечения внимния присутствующих. Увидев, что он добился нужного результт, господин посол торжественно поднялся.

— Джентльмены и… — он немного смешлся, скосив глз н гросцев и цунеров, сидевших з столом рядом с землянми, — словом, господ! Счстлив сообщить вм о подписнии цуно-земного соглшения, в соответствии с которым нм, землянм, передются все прв н корлловую гору. Отныне мы имеем возможность рспоряжться ею по ншему усмотрению, и мы построим н ее вершине нше предствительство и кнцелярию. Тем смым мы обезопсим себя от тех отвртительных млявок… э-э… То есть я хотел скзть, от тех простодушных… э-э… игривых… — Голос посл потух, см он едв не здымился под яростными взглядми нескольких десятков розовых глз.

— Если он хоть один еще рз употребит в своей речи подобные эпитеты в отношении нших детей, я ухожу! — во всеуслышние объявил Кой.

— Тк, выходит, нс снов згонят н верхушку того мрчного небоскреб?! — простонл Мньян. — И кждое утро придется зново нтягивть н себя эту чертову летную куртку?!

— Вот! — торжествующе воскликнул Олдтрик, рдуясь перемене темы рзговор. — Я не мог не слышть вшу реплику, любезнейший Мньян. И рд сообщить, что сегодня днем я в знчительной степени… Д что тм, в знчительной степени!.. Коренным обрзом усовершенствовл мое летное снряжение! Смотрите все!

Все взоры обртились н посл землян, который вдруг мягко оторвлся ногми от пол и повис в воздухе н высоте шести футов, слегк поблтывя ногми.

— Не могу не вспомнить о том, что некоторую помощь в отдельных э-э… технических вопросх мне окзл господин Ретиф, — проговорил он, глядя, кк под ним быстро собирется толп дипломтов, оспривющих прво первого поздрвления с удчным изобретением.

— Бтюшки! Смотрите, у него нет з спиной бллон с гзом! — воскликнул Мньян, присоединяясь к группе почиттелей технического гения посл Олдтрик. — Кк это у него получется?!

— Очень просто, — хмыкнул Кой. — У него полные крмны цунерских спор в стручкх. Отличного кчеств!

Позди рздлось рздрженное шипение посл Шиш. — У меня ткое впечтление, что нс, гросцев, опять обсккли!

С этими словми Шиш покинул злу.

— Он получил то, чего хотел, не тк ли? — хмыкнул довольно Мньян.

— Д, — подтвердил Ретиф. — Несчстный! Он приндлежит к той ктегории дипломтов, которые всегд хотят не то, что ндо.