/ Language: Русский / Genre:sf_action, / Series: Ретиф

Отступление Не Прекупается

Кит Ломер


sf_action Кит Ломер Отступление не прекупется ru en Roland ronaton@gmail.com FB Tools 2005-03-12 34C8632E-6930-4978-B9EF-F40F20A5EBEC 1.0

Кит Ломер

Оступление не прекупется

1

Когд Ретиф вышел из космического челнок, спустившего его с орбиты н поверхность плнеты, по гудрону посдочной площдки хлестл проливной дождь. Со стороны низких грибообрзных нвесов, преднзнченных для прибывющих, к нему, рсплескивя лужи и возбужденно мш рукми, кинулсь щупля фигур в просторном пончо из черного кучук.

— Кк у тебя с вргми, Мк? — нервно спросил пилот челнок, не отрывя глз от приближющегося человек.

— В рзумных пределх, — ответил Ретиф и вытщил сигру, которя принялсь шипеть и щелкть, едв дождь удрил по тлеющему кончику. — Впрочем, это всего лишь Советник Посольств Мгнн — спешит пордовть меня рсскзом о последних приключившихся с ним несчстьях.

— У нс нет ни минуты времени, Ретиф, — приблизясь, сообщил зпыхвшийся Мгнн. — Посол Гроссляпсус в пять вечер созывет сотрудников н экстренное совещние, — остлось всего полчс. Если поспешить, то мы только-только успеем. Я уже переговорил с кем следует н тможне и в иммигрционной службе, я знл, что вы непременно зхотите прибыть сюд, чтобы, э-э-э…

— Рзделить с вми позор? — подскзл Ретиф.

— Дудки, — ответил Мгнн, смхнув кплю влги с кончик нос. — Если хотите знть, у меня есть шнс получить нгрду з мою рботу в Прогрмме Культурной Помощи. А вм просто-нпросто пор приступить к изучению местной специфики,

— пояснил он и повел Ретиф к посольскому втомобилю, поджидвшему их рядом с нвесми.

— Соглсно смому рспоследнему дополнению к Обзору Корреспонденции, — скзл Ретиф, когд они поудобнее устроились н обтянутых ворсистой ткнью сиденьях, — строительство должно звершиться н следующей неделе. Ндеюсь, все идет кк следует, по рсписнию?

Мгнн нклонился, чтобы кончикми пльцев постучть по стеклу, отделяющему зкрытый пссжирский слон от открытого сиденья водителя; их шофер, слегк рстрепнный туземец, похожий н клубок лиловой вермишели, увенчнный остроконечной шпочкой с лкировнным козырьком, изогнул нечто, — Ретиф решил, что это ухо, — дбы выслушть укзния землянин.

— По пути зверните к тетру, Чонки, — рспорядился Мгнн и, с смодовольным видом повернувшись к Ретифу, продолжил беседу. — Я отвечу н вш вопрос. Рд сообщить вм, что строительство идет без сучк без здоринки, мы не стлкивемся ни с ккими препятствиями. Фктически, мы звершим его н неделю рньше нмеченного. Я — Нчльник Строительств, и я рссчитывю получить з него, тк скзть, еще одно перо себе н шляпу, особенно если учесть тяжелые погодные условия, в которых нм приходится рботть здесь, н Хляби.

— Вы скзли «тетр»? Нсколько я помню, первончльное предложение предусмтривло строительство спортивной рены клсс «Янки-стдион».

Мгнн ндменно улыбнулся.

— Я решил, что пришло время сменить плстинку.

— Поздрвляю, мистер Мгнн, — Ретиф приветственно помхл сигрой. — А я уже нчл опсться, что Дипломтический Корпус тк и будет до скончния времен нвязывть беззщитным нродм все большие и все лучшие бейсбольные бриллинты, грочи, пытясь срвнять счет, — все более крупные и уродливые блетные тетры клсс «Большой».

— Только не н этой плнете, — с удовлетворением зявил Мгнн. — Я рсколотил вхлков н их собственном поле. То, что я вм сейчс сообщу, является совершенно секретными сведениями, прошу вс помнить об этом, но н сей рз именно мы возводим блетный тетр клсс «Большой»!

— Мстерский гмбит, мистер Мгнн. Кк его восприняли грочи?

— Хммм. Должен признть, они ответили нм довольно остроумным контрудром. Из информировнных источников мне известно, что эти обезьяны в отместку зтеяли собирть дубликт «Янки-стдион».

Мгнн вперился в летящую с неб влгу, пытясь пронзить ее взором. В тумнной дымке рисовлись выстроившиеся вдоль извилистой улицы некзистые здния, еле рзличимые сквозь несомые ветром полотнищ дождя. Зтем впереди нметилсь прорех, нрушвшя их упорядоченный строй, и мшин неторопливо поплыл мимо ккой-то большой бесформенной груды, длеко отодвинутой от крсной линии. Мгнн нхмурился.

— Эй, Чонки, — окликнул он водителя, — я же прикзл тебе ехть к строительной площдке!

— Донятное пело, нчльник, — мирно ответил голос, кким иногд поет зсорившийся водосток. — Пюд и сриехли.

— Чонки, ты что, — нпился?

— Д сдоб я чтох! — Чонки удрил по тормозм, н ветровом стекле зкрутились «дворники», тяжело вздохнул, веером рскидывя брызги по усеянной лужми мостовой, воздушня подушк. — Нтрите, смочльник, — мы же уло через прямицу от Бубличной Пиблиотеки, nicht vahr

?

— Ты хочешь скзть, Библичной Публиотеки, — то есть, это я хотел скзть, Блибличной Пубиотеки, тьфу!..

— Жк я те и говорю. Тон вм бубличк, см тройк! — Чонки мхнул пучком вермишелин, будто водоросли извиввшихся под струями дождя.

— Видимость н Хляби просто кошмрня, — зпыхтел Мгнн. Он покрутил ручку, опускющую стекло, и отпрянул, когд дождь удрил его по лицу. — И все же никогд бы не подумл, что ухитрюсь не признть собственной стройки…

— Вообще-то это сильно смхивет н рухнувшее шпито, — скзл Ретиф, оглядывя полкр ккой-то ткни подпиремой снизу полудюжиной рзброснных в беспорядке подпорок.

— Оптическя иллюзия, — твердо скзл Мгнн. — Конечно, здние нкрыто, секретность, сми понимете. Ну и потом освещение, оно, понятное дело, придет зднию ткой… ткой ккой-то приземистый и кк бы непродумнный вид.

Он вглядывлся сквозь потоки дождя, сожмурясь и прикрывя лдонью глз:

— Все же двйте вылезем и рссмотрим его поближе.

Рспхнув дверь, Мгнн выкрбклся нружу, Ретиф последовл з ним. Они пересекли дорожку, выложенную цветной глзурировнной плиткой, перескочили через узкую клумбу с уже высженными по ней зелеными цветочкми. Мгнн отвел в сторону полу плстиковой пленки, и взорм посетителей предстл зияющий котловн, н дне которого торчли из грязной воды уже нтекшего озерц трубы, преднзнченные, видимо, для подключения электричеств и водоснбжения.

— Сичево не бе, — скзл Чонки, с восторгом зглядывя Мгнну через плечо. — Сде вы это кклли, мстер Мигнн!

— Сде я кклл что? — кркнул Мгнн.

— Ну, сгибы оно чтонуло, — пояснил Чонки. — Доторое ком-то.

— Ретиф, — прошептл Мгнн, промргивясь что было сил.

— Скжите, что мне это привиделось, то есть, что мне это не привиделось.

— И тк, и этк все будет похоже н првду, — ответил Ретиф.

— Ретиф, — ндтреснутым голосом произнес Мгнн. — вы понимете, что это знчит?

Ретиф бросил в пустой котловн сигру, и он, зшипев, погсл.

— Либо вы ндо мной подшутили нсчет строительств…

— Уверяю вс…

— … либо мы стоим не н том углу…

— Невозможно!

— … либо, — зкончил Ретиф, — кто-то попятил вш Большой тетр.

2

— А я-то рзмечтлся нсчет перьев н шляпу, — простонл Мгнн, когд втомобиль резко зтормозил перед импознтным фсдом Посольств Земли. — Хорошо, если после ткого фиско с меня и сму-то шляпу не снимут — зодно с головой. Дже не предствляю, кк мне скзть Послу Гроссляпсусу, что его любимое здние пропло невесть куд!

— Ну, я уверен, что вм удстся вывернуться из этой истории с присущей вм savoir-faire

, — утешил его Ретиф, когд они окзлись под моросящей с неб водичкой.

Швейцр-хлябинин, в сидящем н нем мешком дождевике, пошитом соглсно фсону, устновленному првилми ДКЗ, приветственно помхл приближющимся землянм пучком извивющихся филковых волокон.

— Джевет, принтльмены, — скзл он, когд дверь, ухнув, отворилсь. — Слдный вождик, ?

— Чего уж в нем ткого слдного? — ядовито осведомился Мгнн. — Послушйте, Хрвей, Его Превосходительство уже пришел?

— Месять тинут дому нзд, — и сердой ткитый, дже скрсьте не здзл.

Войдя в Посольство, Мгнн вдруг прижл ко лбу лдонь.

— Ретиф, что-то у меня голов рсклывется, я, пожлуй, пойду прилягу. Вы тут пок повертитесь и кк-нибудь между делом рсскжите Послу о случившемся. Может, вм удстся внушить ему, что это все мелочи. Не стоит его тк срзу рсстривть, верно?

— Неплохя мысль, мистер Мгнн, — скзл Ретиф, отдвя плщ грдеробщику. — Я нмекну, что это реклмный трюк, выдумнный вми, чтобы подогреть интерес публики к открытию тетр.

— Прекрсня идея! И пострйтесь создть у Посл впечтление, что перед смым прздником вы вернете тетр н место… — и Мгнн с ндеждой уствился н Ретиф.

— Поскольку я появился н плнете всего пятндцть минут нзд, боюсь, что ткое обещние будет с моей стороны несколько смондеянным. И кроме того, Посол, быть может, зхочет узнть, чего это вы улеглись, когд нступил столь критический момент в отношениях между Землей и Хлябью.

Мгнн вновь зстонл, но уже выржя покорство судьбе.

— Поторопитесь, джентльмены, — обрщясь к ним, зкричл из двери лифт, рсположенного н другом конце вестибюля, невысокий, чернобровый мужчин в военном мундире. — Мы не едем, вс дожидемся.

Мгнн рспрвил узкие плечи.

— Уже идем, полковник Потом, — хрипло ответил он и прибвил вполголос: — Зпомните, Ретиф, нм следует вести себя тк, словно исчезновение между звтрком и лнчем здния ценой в десять миллионов кредитов — смое обычное дело.

— Я не ослышлся, кто-то что-то говорил о лнче? — поинтересовлся из глубины лифтовой кбины дородный дипломт.

— Вы же только что поели, Лестер, — скзл тощий Коммерческий Аттше. — Что ксется вс, Ретиф, вы выбрли для появления здесь не смый удчный момент, — я тк понял, что Посол нынче зол до неистовств.

Мгнн нервно взглянул н Ретиф.

— Э-э-э — известно ли кому-нибудь, чем именно удручен Его Превосходительство? — поинтересовлся он, обрщясь ко всем присутствующим срзу.

— Д кто ж его знет? — пожл плечми Аттше. — В прошлый рз это было пдение отношения человек/орех в зкусочной Посольств.

— Н сей рз он ярится куд пуще, чем в период орехового кризис, — спокойно зметил полковник Потом. — Чует мое сердце, полетят нынче головы.

— А не связно это кк-либо с… э-э-э… с чем-то, что, возможно,.. м-м-м… пропло? — осведомился Мгнн с неумело рзыгрнной безучстностью.

— Аг! — оживился тощий Аттше. — А ему что-то известно, джентльмены!

— Кк это вм всегд удется первым прознть что к чему?

— печльно спросил полковник.

— Ну, что до этого, — нчл Мгнн…

— Мистер Мгнн дл слово ничего никому не рсскзывть, джентльмены, — вмешлся Ретиф, и тут кбин остновилсь, и двери, отскользнув, выпустили дипломтов в просторную зседтельную злу с толстым ковром н полу.

Середину злы знимл продолговтый полировнный стол, прктически голый, если не считть длинных желтых блокнотов и крндшей, лежщих против кждого из преднзнченных для дипломтов мест. Несколько минут прошло з тихой возней; дипломты, — все кк один зкленные в боях ветерны, — суетились, знимя приглянувшиеся им мест, нилучшим обрзом сочетющие близость к креслу Посл с неприметностью, невредной, если Послу вдруг приспичит отыскивть козл отпущения.

Когд рспхнулсь дверь, ведущя во внутренние покои Посольств, и в злу н всех прх влетел Посол Гроссляпсус, дипломты рзом встли. Укршенное множеством подбородков лицо Посл выржло свирепость. Он без особого одобрения оглядел собрвшихся в зле бюрокртов, уселся в кресло, которое едв успел отодвинуть для него подскочивший Сельскохозяйственный Аттше, пронзительным взглядом окинул стол и откшлялся.

— Зприте двери, — скзл он. — Сдитесь, джентльмены. У меня для вс серьезня новость. — Он выдержл пугющую пузу и мрчно зкончил: — Нс обокрли!

Шелест пронесся вдоль стол; взоры присутствующих обртились н Мгнн.

— Обокрли! — повторил Гроссляпсус, подчеркнув скзнное удром кулк, от которого подскочили все крндши плюс немлое число дипломтов. — Я двно уже подозревл, что кто-то ведет нечистую игру. Некоторе время нзд худшие мои опсения подтвердились. Джентльмены, среди нс имеется вор!

— Среди нс? — выплил Мгнн. — Но кк же,.. я хочу скзть, зчем… то есть… господин Посол… кк же мог кто-то из нс, э-э-э, похитить то, о чем вы говорите?

— У меня это тоже не уклдывется в голове! Было бы ткже логичным поинтересовться, кк мог кто-либо из связнных с ншей Миссией, збыться нстолько, чтобы кутть грудь, которя его писет? То есть пикть срудь, готоря его кутет. Я хочу скзть, тусть круть, догоря его купет. Будь оно проклято, вы знете, что я хочу скзть! — Гроссляпсус схвтил сткн, одним мхом выдул из него всю воду и горестно пробормотл: — Я проторчл здесь столько времени, что совершенно уже рзучился выржться глдкими периодми.

— Вы что-то ткое говорили нсчет вор, шеф, — подскзл полковник Потом. — Интересно, кк это…

— «Интересно» — вряд ли уместное в подобных обстоятельствх слово, — рявкнул Гроссляпсус. — «Пугюще» — немного ближе к цели. «Ужсно», будучи словом несколько вяловтым, хотя бы отчсти содержит требуемый оттенок знчения. Это событие прискорбным пятном ложится н стрницы летописей ДКЗ, джентльмены! Удр ннесен по смым основниямм Глктического содружеств!

Общие восклицния нподобие «Првильно, шеф!», «Прекрсно скзно, сэр!» и одинокого «Кк скжете, нчльник!», испущенное Пресс-Аттше, создли необходимый контрпункт к звялению полномочного предствителя Земли.

— Итк, если у кого-либо есть что скзть в связи с возникшим кризисом… — зловещий взгляд Гроссляпсус, перебрл присутствующих и остновился н Мгнне.

— Все почему-то смотрят н вс, Мгнн, — прокурорским тоном промолвил Посол. — Если у вс имеются ккие-нибудь комментрии, не медлите. Выскзывйтесь!

— Ну, если говорить по существу дел, сэр, — сглонув, злепетл Мгнн. — Я просто хотел скзть, что я лично был чрезвычйно испугн, — то есть, я имею в виду шокировн, — когд обнружил пропжу. Бог мой, д меня можно было свлить пером со шляпы, — вернее…

Выржение Гроссляпсус по-прежнему оствлось зловещим.

— Вы хотите скзть, что уже знли об этой пустяковой покрже, Мгнн?

— Д и…

— И вы не потрудились поделиться своими познниями со мной? — Посол явно нклялся.

— По-нстоящему, я узнл о ней лишь несколько минут нзд, — поспешил объсниться Мгнн. — Милость Господня, вы опередили меня буквльно н несколько миль, сэр! Я просто к тому, что могу подтвердить сделнное вми открытие, — хотя, конечно, никких подтверждений и не требуется, сэр.

Он остновился и снов сглонул.

— Вот, джентльмены, смотрите, — любовно скзл Гроссляпсус. — Вот кк должен по моим предствлениям выглядеть бдительный бюрокрт. В то время кк все вы, погрязнув в своих делишкх, дже не помышляли о том, что некя воровтя лп пытется ннести ншей Миссии непопрвимый ущерб, мой Советник, мистер Мгнн, единственный среди моих подчиненных, учуял зпх жренного! Примите мои поздрвления, сэр!

— Я чего, я, это.., спсибо, господин Посол, — Мгнн ухитрился соорудить слбенькую улыбку. — Я, конечно, стрюсь не отствть от событий…

— И поскольку вы, судя по всему, полностью в курсе дел, я поручю вм следствие и прошу вс, не мешкя, рзобрться в происшедшем. Я не премину передть вм мои зписи. — Гроссляпсус оттянул обшлг рукв и бросил взгляд н чсы. — Прошу простить, но в нстоящий момент вертолет для особо вжных персон прогревет н крыше двигтели, чтобы збросить меня в Секретрит, где я, по всей видимости, пробуду остток вечер,

— мне предстоит провести с Министром Инострнных Дел переговоры н высшем уровне по поводу рспределения плодов пчкули в предстоящем финнсовом квртле. Создется впечтление, что нши грочинские коллеги вознмерились вытеснить нс из торговли предметми роскоши, я не могу допустить, чтобы в моем досье появилось пятно подобного род.

— Посол встл. — Проводите меня до вертолетной площдки, Мгнн, я должен дть вм последние укзния. Что же до всех прочих, — пусть достижения Мгнн послужт для вс примером. Вы, кк вс тм… — Он ткнул пльцем в Ретиф. — Вы можете поднести мой портфель.

Когд они поднялись н крышу, злитую дождевой водой и придвленную вечно свинцовым небом, Гроссляпсус повернулся к Мгнну.

— Я ожидю от вс быстрых действий, Бен. Мы не впрве допустить, чтобы вещи ткого род сходили кому-либо с рук.

— Сделю все, что смогу, сэр, — прочирикл Мгнн. — И я хотел бы еще скзть, кк это блгородно с вшей стороны, не возлгть н меня персонльную ответственность з случившееся,

— конечно, по сути дел, меня обвинить не в чем, однко…

— Обвинить вс? Хммм. Нет, не вижу, что бы я мог н этом выгдть. Кроме того, — добвил он, — вы же не состоите в Администртивном Отделе…

— В Администртивном, сэр? Но причем тут…

— Проведенный мною нлиз регистрционных документов покзывет, что пропжи, постепенно нкпливвшиеся в течение двух лет, к нстоящему времени вылились в недостчу примерно шестидесяти семи гроссов! Шестьдесят семь рз по двендцть дюжин, Мгнн! Подумйте об этом!

— Шестьдесят семь гроссов Больших тетров? — проблеял Мгнн.

Гроссляпсус поморгл, зтем позволил улыбке чуть приподнять уголок его рт.

— Вш нмек совершенно излишен, Мгнн. Рзумеется, я не збыл о том, что вы великолепно спрвились со строительством и смогли звершить его н шесть дней рньше срок. Звтршнее торжественное открытие тетр будет одним из смых ярких эпизодов в моем доклде об эффективности нших мероприятий, — тк скзть, яркой звездой н моих горизонтх. Не удивлюсь, если чиновник, отвечвший з строительство, будет предствлен к нгрде. — Посол подмигнул, но тут же вновь зтумнился. — Однко не следует допускть, чтобы предстоящее нм удовольствие вытеснило из ншего сознния вопрос о пропвших кнцелярских скрепкх! Необходимо срочно принять меры!

— Кн-кнцелярские скрепки, сэр?

— Истинные потоки их, Мгнн, утекют неведомо куд, полностью исчезя из отчетов Посольств о рсходовнии мтерилов! Возмутительно! Но к чему лишние слов, мой мльчик, вы не хуже меня сознете серьезность создвшегося положения. — Гроссляпсус потрепл подчиненного по тощему плечу. — Помните, Мгнн, я н вс рссчитывю!

Он шгнул к вертолету, збрлся в него и уселся в свое кресло. Двигтели зстрекотли — все громче и громче, — легкя мшин поднялсь, вонзилсь в тучи и пропл из виду. Потрясенный Мгнн повернулся к Ретифу.

— Я… я думл… я думл, он в курсе…

— Это я уже понял, — посочувствовл ему Ретиф. — Ну ничего, у вс еще остется возможность все ему рсскзть, нужно только выбрть подходящий момент. Может быть, — когд он будет приклывть к вшему фрку медль?

— Кк вы можете шутить в ткую минуту? Вы понимете, что теперь я должен рскрыть не одно, дв преступления, и все это до того, кк Посол с Министром прикончт бутылку портвейн?

— А что, это мысль, — может, оптом-то и дешевле встнет? И все же нм лучше нчть действовть, пок они не повысили ствки.

3

У себя в кбинете Мгнн обнружил ожидвший его конверт с Большой Печтью Грочинской Автономии.

— Это пмятня зписк от Посл Шниз, — скзл он Ретифу. — Мерзвец объявляет, что перенес дту открытия здния, построенного им в порядке Культурной Помощи, н сегодняшнюю полночь! — Мгнн со стоном отшвырнул письмо. — Это последний удр, Ретиф! Он открывется, я не могу выствить в ответ дже лрьк!

— Кк я вс понял, грочи отствли от рсписния, — скзл Ретиф.

— Они и сейчс отстют! Вся эт фер совершенно невероятн, Ретиф! Кто может укрсть з одну ночь целое здние,

—  если и сможет, куд он его денет? И дже если они ншли место, чтобы спрятть его, и мы с вми это место отыщем, — кк, черт подери, мы вернем его туд, где ему положено нходиться, ко времени церемонии, которя состоится всего лишь через двдцть четыре чс по местному времени?

— Чем и исчерпывются вопросы, — скзл Ретиф. — Поиски ответов н них могут окзться несколько более трудоемкими.

— Прошлой ночью тетр был н месте. По дороге домой я специльно остновился, чтобы полюбовться клссическим неоновым мендром, укршющим рхитрв. Великолепный эффект, Шниз позеленел бы от звисти, — я, впрочем, не зню, в ккие цвет окршивется грочинский дипломт, стлкивясь с эстетическим свершением подобного рзмх.

— В днную минуту, он понемногу обретет ровный крсно-коричневый тон, свидетельствующий о полном удовлетворении, — предположил Ретиф. — Время они рссчитли прекрсно: их постройк звершен, нш куд-то пропл.

— И кк я теперь взгляну Шнизу в глз? — промямлил Мгнн. — Не длее, кк вчер вечером, я отпустил по его дресу несколько удчных шуток, д еще, помню, подивился тому, кк спокойно он н них регировл… — Мгнн внезпно умолк и уствился н Ретиф. — Блгие небес! — хнул он. — Тк по-вшему, эти пятиглзые недомерки, эти проныры, эти любители приходить н готовенькое доктились до того, что зпятнли звние дипломт учстием в подобном безобрзии?

— Ткя мысль приходил мне в голову, — признл Ретиф.

— Я что-то не в состоянии вот тк, экспромтом, вспомнить кого-либо еще, питющего нездоровую стрсть к Большому тетру.

Мгнн вскочил н ноги и рзглдил бледно-лиловые отвороты своей рннепослеполуденной полунеофицильной визитки.

— Конечно! — воскликнул он. — Вызовите морских пехотинцев, Ретиф! Я отпрвлюсь с ними прямо к этому интригну, к этому мленькому пролзе и потребую, чтобы он, не сходя с мест, вернул укрденное им строение!

— С мест вм все же лучше бы сойти и вообще отойти подльше, — предупредил его Ретиф. — Не збывйте, блетный тетр, вроде Большого, знимет целый квртл.

— Несвоевремення шутк, Ретиф, — процедил Мгнн. — Ну, чего же вы ждете?

Впрочем, Мгнн и см помрчнел и здумлся.

— Из отсутствия в вс явного энтузизм я, видимо, должен сделть вывод, что в моем плне имеется некий порок?

— Совсем мленький, — скзл Ретиф. — Его Грочинское Превосходительство, ндо полгть, с большим тщнием змел все следы. Он просто рссмеется вм в лицо, — если, конечно, вы не сумеете предъявить ему кких-то докзтельств.

— Дже у Шниз не хвтит нглости отрицть фкты, если я поймю его с поличным! — Мгнн с озбоченным видом здумлся.

— Првд, пок я еще не обнружил никких улик…

Он стоял, покусывя зусенец и время от времени брося н Ретиф косвенные взгляды.

— Блетный тетр тк просто не спрячешь, — скзл Ретиф.

— Двйте снчл попытемся его отыскть. А тогд уж можно будет подумть и о том, кк вернуть его нзд.

— Хорошя мысль, Ретиф. Именно это я и хотел предложить.

— Мгнн взглянул н охвтывющую его большой плец брслетку с чсми. — Знете, вы тут поболтйтесь в окрестностях, посмотрите, что к чему, пок я буду приводить в божеский вид мои бумги; после обед двйте встретимся и договоримся, кк будем врть дльше, — я хочу скзть, соствим рпорт, покзывющий, что мы предприняли все возможные меры.

Выйдя из кбинет Советник, Ретиф зглянул в Коммерческий Отдел. Нпрочь лишенный подбородк клерк выглянул из-з груды гзетных вырезок:

— Привет, мистер Ретиф. Прибыли, знчит. Добро пожловть н Хлябь.

— Спсибо, Фредди. Слушй, мне бы взглянуть н список всех грузов, ввезенных Посольством грочей з последние двендцть месяцев.

Клерк потыкл пльцми в клвиши бнк днных и состроил гримсу, взглянув н стрничку, которую тот изрыгнул.

— Что-то уж больно хлипкое они ндумли выстроить, — скзл он, протягивя листок Ретифу. — Фнер и крепежный кругляк. Впрочем, чего же от них и ждть.

— Это все? — нстойчиво спросил Ретиф.

— Сейчс посмотрю ввоз оборудовния, — клерк ввел другой код, и после недолгого клцнья н свет появился второй листок.

— Сверхмощные подъемные устройств, — хмыкнул он. — Збвно. Фнеру они ими, что ли, тягть собирются или плшки дв н…

— Четыре штуки, — кивя, скзл Ретиф. — С широкопертурными полями и полным комплектом зхвтов.

— Ого! Ткими игрушкми можно «Хлябь-Хилтон» с корнем выдрть.

— Что можно, то можно, — соглсился Ретиф. — Спсибо, Фредди.

Снружи уже опустились сумерки; втомобиль ожидл у обочины. Ретиф велел Чонки ехть по мокрой, зтененной деревовидными ппоротникми улице н окрину, к пустой строительной площдке, которую совсем недвно знимло укрденное строение. Выйдя из мшины под ровный и теплый дождик, он збрлся внутрь скрывющего котловн плстикового штр и принялся осмтривть мягкую землю, освещя ее ручным фонрем.

— И чего н дм тумете выйти? — поинтересовлся Чонки, семеня рядом с ним н ножкх, нпоминющих клубки мокрой фуксиновой пряжи, увеличенные до рзмеров посудной лохни. — Сростите, что пршивю, но я зумл, что вы, демляки, не мочите любить ноги.

— Просто осмтривюсь н местности, Чонки, — ответил Ретиф. — Похоже, что щипч, который слямзил нш тетр, поднял его с помощью грвитционных устройств, и скорее всего, целиком, поскольку никких следов демонтж я здесь не вижу.

— Я чего-то не фонял, шеп, — скзл Чонки. — Вы, по-воему, гоморили, что мстер Мигнн см придумл этот прюк с копловном, пубы интереть подогрес чтоблики к Открыцильному Офитию.

— Не бери себе в голову, Чонки, просто у меня ткой способ нгнетть нпряжение, — Ретиф остновился, подобрл с земли крсновтый окурок нркотической сигретки и понюхл его. От окурк несло резким зпхом эфир, свойственным подобного род изделиям грочей.

— Вы думете, что тз я хлябинин, рк уж сопсем без вонятия, — продолжл Чонки, — мы вой-чего покидли в свое время. Трвится нм вердить, что это его вбот, — роля вш. Т долько, нежду мми, кк он, черт сдери, это поделл?

— Боюсь, что это дипломтическя тйн, — ответил Ретиф.

— Лдно, пойдем посмотрим, чем ответили грочи н нш культурный вызов.

— Д тм и одеть-то глясобенно не н что, — пренебрежительно рсскзывл туземец, пок они, хлюпя, приближлись к мшине, в ожиднии пссжиров висевшей н воздушной подушке нд большой лужей. — Прочего у них тм не нисходит, если и поисходит, тк не проймешь чего. Дородили здоровенный зщтый сгобор, и все збковли в презент.

— Грочи нрод скрытный, — скзл Ретиф, — но, может, нм все же удстся хоть что-то увидеть.

— Не увебен, росс, — хм у них еще пуч отрны, все с кушкми. Они и слизко никому дунуться не бют.

Вглядывясь в глянцевые от дождя улицы, осененные похожими н сельдерей деревми, Чонки мурлыкл себе под нос веселый мотивчик, звучвший снчл тк, словно его нигрывли н гребенке, зтем — н рфе с резиновыми струнми, под конец,

— нпоминя нкчнную до откз волынку.

— Непорно чулудется, ? — скзл он, не дождвшись похвлы. — Тоследний пкт суток чмзл, гм полтлось трупм збеть, д у пня млец соскользнул.

— Впечтляет, — скзл Ретиф. — А кк у тебя с деревянными духовыми?

— Ск тебе, — скзл Чонки. — С лунными стручше. Скрот вослушй, — пипк.

Он вытянул руку в сторону, рсположил вдоль нее четыре волоконц и проехлся по ним нспех сооруженным из другой конечности смычком, издв визгливую трель.

— Дичего, н? Мелодий я погр не икю, но упрочняюсь, кк жерт, тк что и городии не з мелми.

— Грочинские поклонники носоглоточной музыки будут влить н твои концерты толпми, — предскзл Ретиф. — Кстти, Чонки, двно уже грочи строят свою спортплощдку?

— Пйте додумть: Тчли они ной осенью, вы, земляки, зк рк фунбмент детонировли…

— Тк им уже и зкончить пор, првильно?

— П дм стервой медли него чело изменилось. И вошь сметно: кк зуд те нйдешь, — ни единорог бочего нет, рн ох одн.

Чонки свернул з угол и остновил мшину у смутно рисующегося в вечернем сумрке збор высотой в десять футов, сооруженного из плотно пригннных плстиковых пнелей.

— Дзот мы и весь, — скзл он. — Я те топорил, ни жиг у них фуг не воймешь.

— Двй-к все же осмотримся.

— Ядное тело, солько удо все хки тержите востро, эти мертовы недочурки емеют подчехивться одрнь тико.

Оствив мшину в густой тени, создвемой рскидистой кроной гигнтского ппоротник, Ретиф с хлябинином пошли по пнели, рзглядывя сплошную стену, окружвшую целый квртл. Н углу Ретиф остновился, огляделся. Уличные фонри еле тлели в тумне нд безлюдными тротурми.

— Если увидишь, что кто-то идет, сыгрй пру нот н виолончели, — прикзл Чонки Ретиф.

Он извлек из внутреннего крмн тонкий инструмент, вогнл его между двумя пнелями и повернул. Плстик крякнул, подлся, обрзовлсь узкя щель, сквозь которую можно было рзглядеть прожектор н столбх, зливвшие желтым светом узкую полоску рсквшенной ногми грязи, обильно усеянной плшкми дв н четыре и ломнными кускми фнеры, и бхрому чхлой трвки, подступющей к вертикльному эскрпу из мышстого цвет рогож. Гигнтский брезент, удерживемый целой сетью веревок, полностью скрывл рсположенное под ним тяжеловесное здние.

— Рм модня, — послышлся из-под локтя Ретиф голос Чонки, — д у пих тут нольшие беременны!

— И что з перемены?

— Ну, толком донять из-з этого презент трупно, под ним все выглянит идче. Но полудились они трихо, сопревться не мри ходится.

— Кк ты нсчет того, чтобы зехть в Посольство грочей?

— предложил Ретиф. — Ндо бы выяснить еще кое-что.

— Кобечно, пес, носехли, полько троку от этого вм не будет. Они ворожт его ток, слстно он — легендрный Норт Фокс.

— Н это я и рсчитывю, Чонки.

Они проехли еще десять квртлов по пропитнным влгой улицм и, остновившись в квртле от смхивющего н крепость строения, подобрлись к нему поближе, стрясь держться в тени. Двое грочей, облченных в змысловтую форму, столбми стояли по бокм от ворот, проделнных в сложенной из кмня стене.

— Н сей рз дырку проковырять не удстся, — скзл Ретиф. — Придется лезть н стену.

— Фисковнно, шер…

— Рвно кк и торчть н темном углу, — ответил Ретиф.

— Пошли.

Пять минут спустя, перемхнув через стену при помощи свисвшей из-з нее ветки пчкульного дерев, Ретиф и Чонки уже стояли, прислушивясь, н территории Посольств.

— Ничего не слышу, — пробормотл хлябинин. — А кеперь туд?

— Двй, Чонки, прогуляемся, посмотрим, что тут к чему,

— предложил Ретиф.

— Лдно, — молько не по туше дне все это… — Чонки удлиннил зкнчивющуюся глзом псевдоконечность, и т осторожно зползл з угол. Прошло две минуты. Внезпно водитель змер.

— А дьягол, врочи! — воскликнул он. — Суем отдюд, шеф!

Оченожк конвульсивно сокртилсь.

— Тот воре, зпуглся! — вскрикнул Чонки.

Ретиф обернулся и увидел, что его водитель пытется освободить оченожку, которя кким-то обрзом вплелсь в его же собственную ногу, причем ног в совю очередь рсплетлсь, рзительно нпоминя смостоятельно рспускющийся вязнный коврик.

— Кот и вонец, — пыхтел Чонки. — Соду, босх, мне этой хвозни ндолго втит…

Ретиф сделл дв быстрых шг к углу здния; топоток мягко обутых ног стремительно приближлся. Миг спустя, из-з угл выскочил гроч в коротком плще, узорчтых кожных нголенникх н тощих ножкх, глзных фильтрх солдтского обрзц и сверкющем боевом шлеме, — выскочил, и нлетев н вытянутую руку Ретиф, ккуртно сплнировл в грязь. Ретиф подхвтил рссеивтель, выпвший из рук Грочинского Усмирителя, перевел его в широкоугольный режим и рзвернулся тк, чтобы в поле действия оружия попло еще с полдюжины грочинских стржей, рысью приближвшихся с првого флнг. Стржи резко зтормозили и змерли. В тот же миг з спиной Ретиф послышлся вопль, — он чуть повернул голову и увидел, кк Чонки бьется в лпх еще четырех иноплнетян, выбежвших из двери Посольств.

— Бросить оружие и не двигться, мякотник, — прошептл н грочинском комндующий охрной Кпитн, — или увидеть, кк твоего миньон прямо перед твоими незщищенными глзми изрубят в лпшу!

4

Родончльник Шниз, Чрезвычйный Посол и Полномочный Министр Грочинской Автономии при Хлябинской Аристрхии, сидел, непринужденно откинувшись н спинку огромного врщющегося кресл, — пиртской копии земной дипломтической модели. З спиной его виднелсь горстк помощников, свистящим шепотком обменивющихся нблюдениями. Многочисленные глз их были скошены в сторону Ретиф, привольно стоявшего перед Шнизом промежду двух стржей, уткнувших стволы своих рссевтелей Ретифу в почки.

— Кк приятно вновь увидеться с вми, Ретиф, — прошептл Шниз. — Впрочем, доствить коллеге рзвлечение — это всегд рдость. Вы, рзумеется, простите кпитн Злиф, если рвение, с которым он нстивл н том, чтобы вы соглсились воспользовться моим гостеприимством, покзлось вм чрезмерным, — его слишком взволновл интерес, который вы проявили к ншим грочинским делм.

— Снисходительность Вшего Превосходительств просто порзительн, — тоном легкого одобрения ответил Ретиф. — Я опслся, что вы рзжлуете Кпитн в кпрлы, кк-никк, он вынудил вс рскрыть вши крты. Ничто не вызывет у дипломт ткого озлобления, кк тот, кто позволяет смутным подозрениям зстыть, приняв форму окончтельной определенности.

Шниз пренебрежительно мхнул щупльцем.

— Любое в меру рзумное существо, — из вежливости я включю в список и земных дипломтов, — в состоянии догдться о нличии связи между пропвшим зднием и мной.

— Охо-хо — я, кжется, бонял, что было под тем презентом!

— приглушенно воскликнул Чонки, — приглушенно, ибо его голосовой ппрт был збит его же собственными оченожкми.

— Вот видите, дже темный туземец догдлся, что существует только одно место, в котором можно спрятть позимствовнный блетный тетр, — беспечно продолжл Шниз. — А именно, под прусиной, нтянутой нд моим якобы стдионом.

— Поскольку мы с вми сошлись н том, что это очевидно,

— скзл Ретиф, — не прикжете ли вы солдтм рспустить узлы, в которые они скрутили Чонки, мы с Кпитном Злифом тем временем от души посмеемся нд вшей шуткой здоровым дипломтическим смехом.

— О нет, мы еще не добрлись до смой ее соли, — возрзил Шниз. — Не предполгете же вы, мой држйший Ретиф, что я потртил столько месяцев н тонкие дипломтические ходы единственно для того, чтобы позбвить новоприбывших земных бюрокртов?

— Подобня мотивция предствляется несколько шткой, — соглсился Ретиф. — Но вы же не можете вечно прятть от любопытствующих миллион кубических футов укрденного рхитектурного шедевр.

— Дже и пробовть не собирюсь. Остлось прождть всего несколько чсов и мои свершения во всем их величии воссияют н местном дипломтическом небосводе, — безмятежно скзл Шниз.

— Припомните, я ведь приблизил срок открытия грочинского др избиртелям Хляби. Сие волнующее событие состоится нынче ночью в присутствии целой толпы сновников этой плнеты, и рзумеется члены Земной Миссии будут среди смых почетных гостей. Првительство Хляби предполгет получить от нс трдиционный грочинский блетный тетр, оно никкого удивления не испытет. Эту эмоцию мы припсли для землян, которым я ккуртно внушил ложное впечтление, будто мы возводим бейсбольный стдион. Одним мстерским удром я выствлю вс, землян, жлкими выжигми, в то же смое время предъявив местной деревенщине внушительное свидетельство грочинской щедрости, — н вши мякотные денежки! Воистину обрзцовя получится шутк, Ретиф, вы со мной соглситесь, не тк ли?

— У Посл Гроссляпсус, возможно, нйдутся кое-ккие возржения против вшего плн, — укзл Ретиф.

— Д пусть его возржет, — беззботно прошептл Шниз.

— Вся оперция был произведен под покровом ночи, никто ничего не видел и не слышл. Подъемные устройств сегодня покинули плнету н ншем космическом челноке. Что толку в беспочвенных обвинениях? Гроссляпсус позботился о том, чтобы строительство производилось в обстновке строжйшей секретности, и все, чем он рсполгет, это его слово против моего. А блетный тетр, стоящий н ншем учстке, стоит двух, описнных в ппке Проектных Предложений, рзве нет?

— Этот промер у вс не нскочит, — прохрипел Чонки. — Я вм все прты скутю!

— Кутй н здоровье, голубчик, — ндменно прошипел Шниз.

— Ккие бы слухи ты ни рспускл ex post facto, н fait accompli они повлиять не способны. А теперь, прошу простить, но мне пор приодеться для прздничк. — Он щелчком нствил один из глзных стебельков н Кпитн Стржи. — Проводите их к гостевые покои, Злиф, и проследите, чтобы н время пребывния здесь они были устроены со всевозможным удобством. Нсколько я понимю, из бшни они смогут отличнейшим обрзом нблюдть з предствлением, которое мы рзыгрем, дром, что свет будет достточно.

— Предть обоих мошенников немедленной кзни, выкинув их из окн, — тетрльным шепотом предложил Злиф. — Рз и нвсегд ликвидировть болтунов и нушников…

— Молчть, ничтожное порождение трутня! — прошипел Посол. — Не предлгть злосчстных прецедентов, кковые могли бы обртить в мирж менее изобреттельного дипломт, чем я! — И кк бы желя успокоить Ретиф, он повел в его сторону всеми пятью окулярми и проворковл: — Вы будете вольны вернуться к исполнению вших обязнностей, кк только зкончится церемония. А до той поры — приятных вм рзмышлений.

5

— A яго, дулр, поткл, что смое трудное — это уйти нкрденное, — скорбно скзл Чонки, когд з ними зхлопнулсь дверь бшенного покоя. — Ну кот, мем сны, кто его уврл, то челку?

— Похоже, что Шниз основтельно все продумл, — соглсился Ретиф.

— Незевух, — пожловлся Чонки. — Просто стошно мокреть, тк эти пялиглзые кизяки бехут н прушку вс, темляков.

— Лдно, Чонки, хоть ты з нс душой болеешь, и то рдость.

— Се сволько н тз, — скзл хлябинин, — Сдолько з кои менежки, я ведь нствил во бс у пукмекер. — Он вздохнул. — Ну ждно, не крдый же лз вырыгивть.

— А мы, может быть, еще и не проигрли, — скзл Ретиф.

— Слушй, Чонки, ты не соглсился бы немного поползть в темноте?

— Рзмяжите узлы, в коворые эти узники звязли тои муки-роги, и ногд мы посмотрим, что я сдогу смелть.

Ретиф принялся з рботу. Десять минут спустя хлябинин со вздохом облегчения вытянул последний ярд своего тел из последнего узл.

— Пиленькое мриключение, — вздохнул он. — Ну, догоди, перзвец, мй мне нолько пкинуть пшу тетель н тою твощую рею…

Чонки поерзл внутри своего полионового комбинезон, поровну рспределяя тело между его руквми и штнинми.

— Тпоги посерял, — пожловлся он. — Обличные ныли совые тпоги.

Ретиф подошел к окну и обозрел сплошную стену, отвесно уходящую к лежщему внизу просторному, мощеному жестким н вид кмнем двору, по которому через првильные промежутки были рсствлены грочинские стржи. Чонки последовл з ним и тоже выглянул в окно.

— И дунуть мечего, — скзл он. — Днесь пороги зет, не сдустишься. А и струстишься, тк спж тебя подколет. Лвйте-к сучше росмотрим, зет ли днесь подтир…

Он подобрлся к одной из дверей и зглянул в тулет.

— В сомую тчку, — воскликнул он. — Промкнулись нши умнихи, небооценили хлдинин. Ну, лндо.

Он вытянул оченожку и сунул ее в унитз, з ней потянулось волоконце, толщиной не превосходящее крндш, — ярд з ярдом оно отмтывлось, уходя в кнлизцию.

— Тк-тк, — весело говорил Чонки. — И оболеют же шлмны, кодл я выгезу из люп кряво сопреди двор. Все, чмо не тужно, это добрться до соузлинительного един, покирнуть, вуд следует и… Ой!

Чонки вдруг змер. Он покрепче уперся в пол ногми, — в отсутствие спог имевшими довольно неоргнизовнный вид, — и попытлся вытянуть себя из унитз. Длинный протоплзменный жгут еще удлинился, но из унитз выйти не пожелл.

— Ах вони врязные, шивы и гонючки! — звопил он. — Они же ня дм подметли! Они схмили зеня и вопять звязли утлом! Все, я звяз, — ни тру, ни пну!

— Не везет, — скзл Ретиф. — Но рзве ты не можешь целиком уйти в трубу?

— Это что же, товр еще бросить в биде? — обиделся Чонки. — Д и требуб моя в труху не пролезет.

— Похоже, Чонки, они нс опять обхитрили.

— Еще кк похоже, — донесся из-з вделнной в стену нд дверью железной решетки елейный шепоток Шниз, сопровождемый одышливой усмешкой. — Весьм сожлею, что сток у вс збился,

— утром я пришлю кого-нибудь со шлнгом.

— Ах ты ж! Этот продыр слышл кжное нше слово! — воскликнул хлябинин. — Он еще и под слушью поддверивет!

Ретиф подошел к двери, здвинул тяжелый зсов, зпирющий дверь изнутри, и поймв глзми единственное оствшееся снружи око шофер, подмигнул.

— Он просто-нпросто слишком умен для нс, Чонки. Не удивлюсь, если ему все известно и про бомбу, которую мы спрятли в их Посольстве, тк что…

— Это еще что? Ккя-ткя бомб? В моем Посольстве? — в тревоге зскрипел Шниз. — Где он? Сию минуту скжи мне, я нстивю!

— Не говори ему, Чонки, — быстро скзл Ретиф. — Еще восемь минут и к-к шрхнет, — з ткой срок он ее нипочем не нйдет.

По интеркому было слышно, кк кто-то с шипением здохнулся, потом до пленников донеслись слбые вопли грочей. Миг спустя, з дверью зшлепло множество ног. Лязгнул зсов, в дверь удрили кулки, послышлись шипящие голос грочей.

— Что это знчит, зчем вы зперлись изнутри? — донесся сквозь дверь крик Шниз.

— Семь минут, — громко скзл Ретиф. — Выше голову, Чонки. Скоро все кончится.

— Быстро бежть! — тонко взвизгнул Кпитн Злиф. — Оствить ублюдков н верную смерть!

— Ретиф, скжи мне, где бомб, и я змолвлю з тебя словечко перед вшим нчльником! — крикнул сквозь дверь Шниз.

— Я объясню ему, что нельзя слишком строго судить тебя з з то, что ты провлил здние, — в конце концов, схвтк простого землянин с облдтелем ткого мозг, кк мой…

— Очень мило с вшей стороны, господин Посол, но, боюсь, долг требует, чтобы я оствлся здесь, дже если мне придется взлететь н воздух вместе с документми, свидетельствующими о вшей полезной деятельности.

— Делю тебе последнее предложение, Ретиф! Выйди и обезвредь свою дскую мшину, и я помогу тебе взорвть Посольство Земли, уничтожив тем смым все документы с неблгоприятными оценкми убогой роли, которую ты сыгрл в нынешних обстоятельствх, несомненно оные зслужив!

— Весьм недипломтичное предложение, господин Посол.

— Ну лдно же, ты см обрекешь себя н погибель! Познть величие гнев грочей! Нблюдть, кк я эвкуирую ншу собственность, предоствив тебя с твоей жбой зслуженной вми учсти!

Ретиф и Чонки услышли зтихющий звук шгов. В окно они увидели, кк Шниз выскочил из здния и резвой побежкой пересек двор, кк з ним последовл весь его штт, и кк последний из штт остновился, чтобы зпереть з собою ворот.

— Зотов пригнть, слутк вышл н шлву, — голос хлябинин нрушил глубокую тишину, пвшую н здние после того, кк из него сбежл последний гроч. — Но через месть шинут они нймут, что их подули. Чк зтем все это?

— Зтем, что теперь я могу провести шесть спокойных минут в Кнцелярии их Посольств, — скзл Ретиф отпиря дверь. — Офонряй борт, пок я не вернусь.

6

Прошло десять минут, прежде чем Ретиф возвртился в комнту и зпер з собою дверь. Еще через тридцть секунд по интеркому донесся голос Шниз, с подвывнием выкрикивющий ругтельств.

— Злиф! Взломть дверь и отмстить мякотнику, который выствил меня ослом перед всей моей челядью!

— Вместо этого, поспешить н место близящейся церемонии, о Возвышенный, — возрзил Кпитн Стржи. — Инче упустить вжный миг.

— Мне присутствовть н открытии, тебе рзделться со злоумышленникми.

— Понять нмек тк, что я впрве прибегнуть к любым мерм, которые покзться уместными, дбы покончить с нзойникми? — елейным шепотом осведомился Злиф.

— Не здвть идиотских вопросов, — резко ответил Шниз.

— Невозможность позволить низшим существм выжить и рспрострнить сведения, ущемляющие достоинство Грчинской держвы!

— Впоследствии доложить Вшему Превосходительству с глзу н глз, — промурлыкл Злиф.

— А куд ж они остльные-то досемь венут? — поинтересовлся Чонки. — Ну что же, мистер Ретиф, вы с мми неплохо провели тремя, но веперь, похоже, скнвес опузется.

Он вздрогнул, ибо в дверь со звоном удрил топор, зствив ее подпрыгнуть вместе с косяком. Ретиф, стоя у окн, стягивл свою бледно-голубую неофицильную вечернюю куртку.

— Чонки, н сколько еще ты сумеешь вытянуться? — спросил он, перекрывя голосом грохот з дверью.

— Хммм, я унял, что н вс по уме. Сейчс посмотрим… — Чонки извергнул из левого рукв длинный кусок крепкого кнт и перебросил его через подоконник. Кнт отмтывлся виток з витком, и комбинезон н Чонки все более обвисл.

— Тут трвное не пелегянуть, — пыхтел Чонки. Комбинезон уже свободно висел н жгуте, толщиной не превосходящем большого пльц, — выходя из унитз, жгут охвтывл ручку н двери тулет, пересекл комнту и исчезл в темноте з окном.

— А вес мой ты сумеешь выдержть?

— Нверняк; в тошлом пруду н грнире я выдержл дольше полубонны н твкртный дюйм.

— Ты можешь точно скзть, где они изловили другой твой конец?

Чонки скзл. В тот миг, когд Ретиф перебросил ногу через подоконник, внизу вспыхнули фкелы. Во двор вышел Грочинский Посол во всей его церемонильной крсе, обрзуемой рубчтой мнтией в зеленых и розовых ромбх, треуголкой и усеянными смоцветми глзными фильтрми, искрившимися н кждом из пяти его глзных стебельков. Почетня охрн из четырех грочей проводил его через ворот и погрузил в официльный лимузин, который, взревев неухоженным гироскопом, отчлил от тротур.

— Чен блкон, — скзл Чонки сдвленным голосом, исходящим из небольшого утолщения, в котором помещлись все его внутренние оргны. — Н перемонию цоктил, еще кинут сомок и всему ронец.

— Конец-то конец, — соглсился Ретиф. — Но нм же с тобой охот посмотреть, кк тм все будет, , Чонки?

— Зчем? Чего я тем петь не рогу, тк это тех, кто строит безрботную зину, когд подмуется.

— Не думю, что тебе угрожет опсность повстречться сегодня ночью с кем-либо из них, — скзл Ретиф.

Он обхвтил теплый кожистый трос, обрзовнный живой плотью, и стл спускться.

Трос кончился в пятндцти футх нд брусчтым двором. Ретиф, прикидывя высоту, глянул вниз. В этот миг прямо под ним рстворилсь дверь, и из нее рысцой, н ходу прилживя муницию, выбежли дв припозднившихся стрж. Один из них мшинльно здрл глз, узрел Ретиф и зскользил, тормозя и клця по брусчтке церемонильной пикой. Второй зшипел и описл пикой дугу, целя острым нконечником вверх.

Ретиф рухнул н них, и грочи кубрем полетели в рзные стороны, он, перектившись, вскочил н ноги и что было мочи понесся в тот угол двор, где помещлся водосток. Грустный голубой глз Чонки с тревогой уствился н него с верхушки хвостик, торчвшего нд большим узлом, которым был звязн рстянувшяся оченожк. Торопливо, но осторожно Ретиф принялся рзвязывть узел. З спиной его послышлись слбые крики грочей. Новые вооруженные врги высыпли во двор, новые огни змерцли — тусклые, желтовтые, не перенпрягющие чувствительных глз грочей, но вполне достточные, чтобы обнружить землянин, сидящего н корточкх в дльнем углу двор. Ретиф оглянулся и увидел, что Кпитн Злиф несется к нему во глве построенных клином копейщиков. Ретиф в последний рз потянул, узел рзошелся, и глз Чонки исчез в кнлизции. Землянин пригнулся, пропускя нд головой пущенную в него пику, и в тот же миг Злиф испустил нчльственный шип. Грочинскя стрж взял Ретиф в кольцо, мерцющие нконечники пик щетиной встопырились в дюйме от его груди. Кпитн протолклся вперед и, приняв ндменную позу, зстыл перед пленником.

— Ну что, подлый вредитель и гнусный гонитель миролюбивых членистоногих, нконец-то ты нм поплся, не тк ли? — прошептл он, деля знк млорослому грочу в шттском, сгибющемуся под тяжестью черного ящик, из которого торчли ккие-то линзы. — Сделть несколько снимков меня, потрясющего перстом перед хоботом его, — прикзл он фотогрфу. — Зпечтлеть этот миг для потомств, прежде чем мы пронзим его копьями.

— Немного впрво, Вше Кпитнство, — попросил шттский.

— И скзть мякотнику, чтобы присел, то он в рмку не влезет.

— А еще того лучше, прикзть ему, пущй ляжет н спину, чтобы Кпитн могли утвердить ихнюю ножку у него н груди, — предложил кпрл.

— Подть мне пику и очистить сцену от рядовых, — прикзл Злиф. — Не змутнять чистый обрз моего торжеств ненужными элементми.

Стрж послушно отступил н несколько шгов, и Злиф уткнул поднную ему пику в грудь Ретиф.

— Принять смиренную позу, — рспорядился он, легонько пырнув пленник в грудь.

Внезпно и резко выржение нчльственной физиономии переменилось, ибо из темноты, извивясь, вылетел и зхлестнулсь вокруг его тонкой шеи крепкя веревочня петля. Все пятеро глз Злиф выпучились, отчего с двух, тонко звякнув, слетели цирконовые фильтры, полгющиеся по штту полупочтенным персонм. Ретиф вырвл пику из лпы очумелого офицер и рзвернул ее от себя острием. Стржники, еще сохрнившие строй, нствив копья, рвнулись к Ретифу, Злиф же, кзлось, прыгнул спиной вперед, пронесся сквозь их ряды и, волоч по земле ноги, куд-то повлил по двору. Половин копейщиков, рзинув рты, пялилсь вслед своему Кпитну, другя с воздетым оружием подступл к Ретифу.

— А ну, быстро повидли кши гонячьи посвинялки! — донесся из окн нверху голос Чонки. — А то кк хрябну вшего посс о бшни кмкой!

Грочи повернулись и увидели, что их кпитн, подвешенный з одну ногу, рскчивется в двдцти футх нд брусчткой.

— Вы бы снимочек-то сделли, — посоветовл фотогрфу Ретиф. — Домочдцм его отошлете. Им будет приятно увидеть, кк он болтется в столь изыскнном обществе.

— Помочь! — звизжл Злиф. — Сделть что-нибудь, отбрковнные ублюдки, или всех сгноить в публичных сдкх!

— А-, теперь чего ни сделй, все одно тебя с кшей съедят, — пробормотл сержнт, мхнув копейщикм, чтобы отступили нзд.

— Мистер Ретиф, — позвл Чонки. — Мне кк — мюкнуть его тковкой или просто выкустить ему пишки, чтобы их дождичком отполоскло?

— Предлгю компромиссное решение, Кпитн, — крикнул Ретиф. — Прикжите вшим прням проводить нс нружу, и Чонки не стнет любопытствовть, что тм у вс внутри.

— Никогд не поддвться, — нчл было Злиф, но тут же пронзительно взвизгнул, ибо хлябинин отпустил его, позволил пролететь пру ярдов, зтем поймл в воздухе и вздернул н прежнюю высоту.

— А с другой стороны, к чему умирть в миг триумфльной победы? — резонно, пусть и испугнно, спросил см себя Кпитн. — Мягколицему не сыскть ничего, способного прервть церемонию.

Сержнт отдл комнду, грочи построились в дв ряд, уткнув копья в землю.

— Выйти через боковую клитку, — скзл сержнт Ретифу,

— и не спешить воротиться нзд.

— Вы все же пистолетик-то свой лучше мне отдйте, — скзл Ретиф.

Не промолвив ни слов, млдший офицер подчинился. Ретиф спиной отступил к клитке.

— Жду тебя снружи, Чонки, — крикнул он. — И поторопись, времени мло.

7

— Видели бы вы, бкя у него рыл кож, когд я удвился, остлив его списть с водоконник н высоте в пятьфесят дутов,

— возбужденно рсскзывл Чонки, гоня мшину по мокрым улицм хлябинской столицы. — Эти гнусные сулики жидели в досде у возосток, меня подлипли, но я их обждошил: резнул черв очистные и обомел ферзвцев с шлнг.

— Отличный мневр, — одобрил Ретиф своего союзник, чья потрепння мшин под оглушющий свист рективных рулей уже огибл угол. Прямо перед ними обнружилсь групп чиновных землян, стоявших н штровом крыльце Посольств Земли. Мшин Чонки, тихо скользнув, пристроилсь з сверкющим черным лимузином Посл. Едв Ретиф вылез под дождь, кк к нему кинулся Мгнн.

— Все погибло! — простонл он. — Посол Гроссляпсус вернулся полчс нзд, пришел в ярость, когд я скзл ему, что грочи нмерены произвести открытие своего здния сегодня в полночь, и рспорядился перенести срок ншего торжеств н 11.59 — нынешней ночи! Через минуту он выйдет при всех официльных реглиях и со всеми корреспондентми и нпрвится к тетру, чтобы опередить Шниз! И когд мы стянем все эти полотнищ, под ними ничего не окжется…

Мгнн умолк, услышв з своей спиной ккие-то звуки. Н крыльце появилсь сопровождемя стйкой бюрокртов импознтня фигур Посл Гроссляпсус. Сдвленно взвыв, Мгнн зтрусил нвстречу шефу. Ретиф отошел к лимузину и зглянул в окно водителя.

— Поезжй прямо н стройплощдку грочей, Хмфри, — прикзл он. — И чтобы мигом доехл.

— Подожмите динуту, — зпротестовл хлябинин. — Мстер Мигнн ясно скзл, ехть н плоздку щемлян…

— Плны переменились. Тк что двй, пошевеливйся.

— Ну, путь бо-вшему, — проворчл водитель. — Вы бы смочл дунули, уж ксле припозывли.

Едв лимузин отъехл, Ретиф вскочил в служебный втомобиль.

— Дуй з ними, Чонки, — скзл он. — Кстти, кроме рзнообрзных шумовых эффектов, н что еще способен твой голосовой ппрт? Ты чужим голосм подржть не пробовл?

— Млую слость, шеф, и неплохо выходило, не хвостите з чстовство. Крот в приему: это бффолинское полотное бугло зовет своего дружк…

— Это потом, Чонки. Посл Гроссляпсус можешь изобрзить?

— Нежду мми, мы с ребятми киллион рз умтывлись, изобркя стриж.

— А покжи мне Шниз.

— Постойте-к: Свриться в кобстенном сосу, зверзкий мемляк… Кунк?

— Сойдет, Чонки, — скзл Ретиф. — А теперь послушй, что мне от тебя нужно…

8

— Что это ткое? — грохотл Посол Гроссляпсус, когд Ретиф присоединился к делегции землян, высдившейся из втомобилей перед укршенным флгми и злитым светом входом в зтянутое брезентом строение, подпирющее хлябинские небес.

— Это совсем не похоже н…

Гроссляпсус умолк, поскольку из толпы местных сновников и приближенных к ним лиц выступил Посол Шниз.

— Господи-Боже, — хнул Мгнн, только теперь осознвший, куд именно привез их лимузин. — Вше Превосходительство… случилсь ошибк…

— Ах, сколь рдостно видеть вс, господин Посол, — тихо промолвил глв Грочинской Миссии. — Кк это любезно со стороны Вшего Превосходительств — почтить нш прздник своим црственным присутствием. Сколь приятно сознвть, что вы не питете к нм узколобой звисти, хоть мы и одолели вс в этом дружеском соревновнии.

— Х! — всхрпнул дородный землянин. — Когд Премьер-министр и Кбинет после всех этих пустых фнфр не получт от вс ничего, кроме нспех сляпнного фундмент, вше нхльство вм же и выйдет боком!

— Au contraire

, господин Посол, — холодно ответил Шниз. — Мы звершили возведение ншего здния

— вплоть до флжков н шпилях декортивных минретов, и это ослепительное подношение грочинских мстеров нвсегд укоренит в созннии нших с вми хозяев незбывемый обрз щедрой в своих дрх Грочинской держвы.

— Глупости, Шниз! У меня имеется конфиденцильный источник, который держл меня в курсе вшего продвижения; еще вчер вше тк нзывемое строительство не поднимлось нд поверхностью земли!

— Могу вс зверить, что все недосттки в ншей рботе были испрвлены. А теперь нм лучше поспешить н трибуну, ибо момент истины близок.

— Мгнн, — прикрывшись лдонью, скзл Гроссляпсус, — мне не послышлось, он действительно что-то ткое скзл про флжки н минретх? Я полгл, что это одн из уникльных особенностей ншего проект!

— Ндо же, ккие случются совпдения, — проблеял Мгнн.

— О, это вы, Фенвик, — из моросящей водички прямо перед Послом Земли мтерилизовлся густо-лиловый хлябинин в прчовой мнтии. И без того внушительную фигуру туземц укршли жемчужные нити и золотые цепи, переплетющиеся с сомтическими элементми его оргнизм: все вместе создвло впечтление огромного блюд с вывленной н него рзноцветной лпшой. — Вот уж не оживл уидеть дс взвесь. Змиртельный примеч бесдурыстной крожбы рзнцных личий!

Гроссляпсус сновито откшлялся и стиснул в продии н рукопожтие протянутый ему пучок живых волокон Премьер-министр.

— Д, ну, что ксется этого…

— Вы, рзумеется, присоединитесь к общему ншеству? — с блгодушной нстоятельностью в голосе произнес, поворчивясь, чтобы уйти, глв исполнительной влсти плнеты Хлябь. — Пот вдречи н содиуме!

Гроссляпсус взглянул н импознтные чсы, укршющие его пухлое зпястье.

— Хммпф! — буркнул он, обрщясь к Мгнну. — Видимо, придется идти. — Время для попыток открыть мое здние рньше Шниз упущено, — серьезное рзочровние, относительно которого у нс с вми еще состоится небольшя бесед!

— Ретиф! — зшептл Мгнн, когд об они присоединились к группе сновников и дипломтов, двигющихся к ярко освещенной плтформе. — Если мы удерем прямо сию минуту, мы, быть может, еще успеем пристроиться смзчикми н бродячий сухогруз, который я сегодня приметил в порту. Вид у него достточно сомнительный, тк что шкипер, я думю, возьмет нс н6е вдвясь в особенные формльности…

— Ничего не делйте второпях, мистер Мгнн, — посоветовл Ретиф. — А пок — пострйтесь игрть н слух и будьте готовы в нужный момент подхвтить реплику.

Н плтформе Ретиф пристроился поближе к костистому локтю Посл Шниз. Тот увидев его, испугнно дернулся.

— Кпитну Злифу не хотелось, чтобы я пропустил ткое зрелище, — скзл Ретиф. — Тк что он, в конце концов, решил меня отпустить.

— И вы посмели сунуть сюд свой нос, — зшипел Шниз, — после того, кк совершили нпдение н моих…

— Мродеров? — подскзл Ретиф. — Я считю, что в днных обстоятельствх мы с вми могли бы прийти к соглсию и збыть об этом инциденте, господин Посол.

— Хмм. Возможно, оно и к лучшему. Готов допустить, что моя роль в нем отчсти могл бы дть повод к превртным истолковниям…

Шниз отвернулся, чтобы взглянуть н оркестр, — две дюжины хлябин, преобрзовнных в духовые и струнные инструменты, с воодушевлением няривющих мешнину из клссических тем Элвис Пресли. Кк только оркестр доигрл, вспыхнул софит, высветивший щуплую фигуру Грочинского Посл.

— Господин Премьер-министр, — нчл Шниз, одышливый голос его зскрежетл, усиленный мощными репродукторми, — мне доствляет огромное удовлетворение…

Ретиф подл условный знк, и неприметный бледно-лиловый жгутик змеей скользнул по плтформе, подобрлся к Шнизу сзди и, не змеченный никем, кроме Ретиф, совершенно невидимый под щегольским высоким жестким воротником дипломтического мундир, сноровисто обвил тщедушную шею гроч.

Что-то негромко крякнуло в рсствленных по площди рупорх, зтем голос зговорил снов.

— Кк я уже скзл, не догромляет оствное мудовлетворение услуг, которую я омзывю коему слизкому другу и дослочтипому котлеке Мослу Гросбляпсусу, отгрызя вр демлян нродм Бляхи!

И тощя ручк гроч (не без помощи крепкой конечности Чонки) вытянулсь и дернул з веревочку, удерживющую брезент.

— Ккого дьявол он тм нплел? — зворчл Гроссляпсус.

— Я совершенно отчетливо слышл, кк он крыл меня непотребными словми!

Тут Послу пришлось прервться, ибо спвшие покрывл обнружили сверкющую в свете прожекторов брочную громду с трепещущими н минретх вымпелми.

— Б! Д это же мой собственный блетный тетр a la Большой! — поперхнулся Гроссляпсус.

— Ккой дедрый шр, Фенвик, — воскликнул Премьер-министр, хвтя Посл з руку. — Нолько я темного зтуплся… мне кочему-то зплось, что эту гдостную мерецонию приторовил для нс Понос Шлиз…

— Небольшой дружеский обмн, хе-хе, чтобы слегк взволновть Вше Превоходительство, — торопливо симпровизировл Мгнн.

— Вы скотите хзть, что эт великоскульпня лептур — додрок КПЗ? — Премьер-министр, головокружительно извивясь всем телом, изобрзил смущение. — Но я почетливо томню, что мы отмели эво тесто для Мессинской Грочии…

— Мгнн! — взревел Гроссляпсус. — Что здесь происходит?!

Поскольку Мгнн порзил икот, Ретиф выступил вперед и вручил Послу толстый пкет, весь в змысловтых печтях и крсных лентх. Гроссляпсус рзодрл его и уствился н текст, крсиво нбрнный готическим шрифтом.

— Мгнн, прохвост вы эткий! Вы что же, устроили весь этот блгн, чтобы сделть происходящее более волнительным, э?

— Кто? Я, Вше Превосходительство? — зквкл Мгнн.

— Ну, не скромничйте, мой мльчик! — Гроссляпсус мясистым пльцем ткнул Мгнн в ребр. — Я в восторге! Двно уж пор было оживить эти вжные церемонии! — Тут н глз ему поплся Шниз, тело которого дерглось в кком-то удивительном ритме, глзные стебельки болтлись по воздуху вполне беспорядочным обрзом. — Дже моего коллегу гроч, похоже, проняло общее веселье, — добродушно згрохотл Посол. — Ну что же, я полгю, и нм не следует воздерживться от увеселений. Нсколько я понимю, нм всем ндлежит теперь отпрвиться н открытие грочинского здния?

— Пожет быть мозже, — прокркл слбый голос. — Сейбс не чужно в уморную.

Шниз деревянно повернулся и зтрусил прочь среди криков, фотовспышек, взрывющихся в небе ркет и брвурного исполнения «Мрш Смерти» из «Сул».

— Ретиф, — еле дыш, промолвил Мгнн, после того кк Посол с Премьер-министром, мирно беседуя, удлились. — Кк же это?.. Что?..

— Снов выкрдывть у них здние было уже поздновто, — ответил Ретиф. — Пришлось вместо недвижимости укрсть торжество, что немногим хуже.

9

— Меня не покидет ощущение, что мы с вми все еще скользим по очень тонкому льду, — скзл Мгнн, снимя бокл с жидким имбирным пивом с поднос, предложенного проходившим мимо официнтом, и встревоженным взором отыскивя в переполненной гостиной Посл Гроссляпсус. — Если он когд-нибудь узнет, кк близко мы подошли к тому, чтобы списть нш блетный тетр, или что вы проникли в Посольство грочей и похитили официльные документы, один из нших водителей посмел нложить то, что у него вместо рук, н особу смого Шниз…

Он умолк, поскольку в дверях, близ которых они стояли, возникл тощя фигур Грочинского Посл в рсхристнном торжественном облчении и с глзми, скошенными под углом, обознчющим неистовый гнев.

— Господь милосердный, — здохнулся Мгнн, — интересно, успеем ли мы еще попсть н тот сухогруз?

— Грбеж! — просипел Шниз, едв н глз ему поплся Ретиф. — Покушение! Членовредительство! Измен!

— Выпьем з это, — подняв сткн, с трудом выговорил ккой-то полнотелый дипломт.

— А, это вы, Шниз! — згудел Гроссляпсус, пронизывя толпу, словно йсберг, входящий в гвнь Кртрйт. — Счстлив, что вы решили зглянуть и…

— Оствьте вши елейные речи при себе! — прошипел гроч.

— Я явился сюд, чтобы привлечь вше внимние к действиям вот этого тип!

И он трясущимся щупльцем укзл н Ретиф. Гроссляпсус посмотрел н того и нхмурился.

— Вы… д, вы тот млый, что нес мой портфель, — нчл он. — А что, собственно…

Внезпно послышлся мягкий шлепок, сопровождемый метллическим перезвоном. Гроссляпсус опустил глз. Н полировнном полу между ним и грочем поблескивло несколько сотен хромировнных кнцелярских скрепок.

— О, Вше Превосходительство, вы что-то уронили? — пискнул Мгнн.

— Что…э-э.. кто… я? — попытлся отпереться Шниз.

— Т-к! — промычл Гроссляпсус, лицо которого полиловело нстолько, что официнты-хлябинцы, подошедшие поближе, чтобы поглзеть н предствление, принялись вполголос обменивться восхищенными змечниями.

— Боже, кк попли ко мне в крмн эти кнцелярские приндлежности? — громко, но совершенно неубедительно изумился Шниз.

— Х! — взревел Гроссляпсус. — Тк вот, выходит, зчем вы сюд явились? Мне следовло бы рньше догдться об этом!

— Пф! — ответил, проявляя неожиднное присутствие дух, Шниз. — Что знчт несколько скромных сувениров в срвнении с нлетом, совершенным вот этим…

— Несколько? По-вшему, шестьдесят семь гроссов это несколько?

Вид у Шниз стл испугнный.

— Откуд вы… то есть… я это отрицю, д!

— Оствьте вши отрицния при себе, Шниз! — рев Гроссляпсус покрыл шепоток Шниз. — Я нмерен преследовть вс судебным порядком…

— Я пришел сюд, чтобы сообщить о крупной крже! — пытясь перехвтить иницитиву, перебил его Шниз. — Огрбление со взломом! Нпдение с избиением!

— А-, тк вы ндумли явиться с повинной! — ревел Гроссляпсус. — Н суде вм это зчтется!

— Сэр, с учетом великодушного промх, я хотел скзть — жест, — торопливо зшептл Мгнн, — совершенного сегодня ночью Послом Шнизом, не кжется ли вм, что нм стоило бы зкрыть глз н это неоспоримое докзтельство совершенного им преступления? Мы можем списть кнцелярские скрепки н предствительские рсходы, вместе с нпиткми.

— Это вот он во всем виновт! — Шниз через плечо Мгнн ткнул в Ретиф.

— Ну, у вс совсем уж ум з рзум зехл, — с удивлением произнес Гроссляпсус. — Это всего лишь молодой человек, которому я доверил поднести мой портфель. А вот это Мгнн, он руководил рсследовнием. Похоже, проведенные им следственные мероприятия выкурили вс из норы, , Шниз? Совесть-то все-тки пробуждется, верно? Лдно, пожлуй, я приму предложение Мгнн и снисходительно отнесусь к вшему поступку. Но уж выпить со мной вы просто обязны…

Гроссляпсус хлопнул гроч по узкой спине и поволок его к ближйшей пуншевой чше.

— Всемогущие небес! Ну и везет же нм с вми! — зшептл Мгнн н ухо Ретифу. — Но кто меня порзил, тк это Шниз. Хвтило же ему неосторожности притщить крденное н дипломтический прием.

— Причем тут неосторожность, — скзл Ретиф, — это я ему скрепки подсунул.

— Ретиф! Вы этого не сделли!

— Боюсь, что сделл, мистер Мгнн.

— Но… но в тком случе, дело о кнцелярских скрепкх тк и остлось нерскрытым, и мы незслуженно обвинили Его Грочинское Превосходительство!

— Не тк уж и незслуженно; я обнружил весь хбр, все шестьдесят семь гроссов под студеницми, буйно цветущими в ящике, который стоит у него в кбинете.

— Боже ты мой! — Мгнн извлек ндушенный плточек и промокнул им виски. — Трудно дже предствить, сколько приходится лгть, мошенничть и воровть, чтобы принести в мир хоть немного добр! Вы знете, мне порой нчинет кзться, что в ншей с вми дипломтической жизни слишком уж много всего нворочено.

— Это знятно, — ответил Ретиф, снимя с проносимого мимо поднос бокл бренди «Бхус», — мне вот порой нчинет кзться, что в ней и рзвернуться-то толком нельзя.