/ Language: Русский / Genre:sf_fantasy, / Series: Мир под крылом дракона

Мир не без добрых драконов

Людмила Гетманчук

Ну вот — только все успокоились: с эльфами разобрались, с сыном сблизились, раны зажили и на тебе! Случайно забытая другом древняя книга оказывается дневником пропавшего демиурга и нужно срочно отдать ее отцу, улетевшему на его поиски. Так что, дракон, поторопись — опять в твоих руках судьба мира.

Людмила Гетманчук

Мир не без добрых драконов

Глава 1

Все течет, все изменяется

Ларсель

   - Ларс! Ты не спишь? - принц вошел, забыв постучаться, и замер у входа. Я подумал о том, что его высочество вполне может подождать пять минут, и не стал прерывать тренировку, которая уже подходила к концу. Дима бесцеремонно пересек мою спальню, обошел меня по дуге, чтобы не получить мечом по голове, и сел в кресло возле окна. Закончив комплекс упражнений, я положил мечи на стол, сделал несколько глубоких вдохов, восстанавливая дыхание, и бросил взгляд на лежащие на коленях принца бумаги. Проигнорировав вопросительный взгляд Димы, прошел в ванную смыть пот и переодеться.

   - Красиво... - произнес он, когда я появился в дверях. - Ты каждое утро такое проделываешь? А почему я раньше не видел?

   - Потому что раньше, ваше высочество, вы не позволяли себе врываться в мою спальню без стука. И, кстати, доброе утро!

   Принц не обратил внимания на мое замечание, а только усмехнулся, предвкушая забаву. Его хлебом не корми, дай подколоть старого эльфа, то есть - меня:

   - Доброе, доброе! Я тебе письма принес, только что доставили. Одно, - он удивленно приподнял брови, - пришло с дипломатической почтой из Иллинадора, а второе, - тут последовала многозначительная пауза, в течение которой принц усиленно делал вид, что внимательно изучает обратный адрес, - тоже не местное, от Асии Тарино, хм, не знал, что она из Брославии. Как интересно... так она на родину вернулась? - он вертел письмо в руках, но отдавать не спешил, притворяясь, что не замечает моей протянутой руки.

   Как я не старался, сдержать счастливую улыбку не удалось, хотя меня немного раздражала осведомленность окружающих о моих отношениях с Асей. Честно говоря, мы и не прятались, так что секретом наши встречи оставались ровно одну неделю, а потом, как мне казалось, о нас уже знал весь город, или, по крайней мере, вся Академии. Я кашлянул, и, наконец, получил письма со словами:

   - Ладно, не буду тебе мешать, наслаждайся. У тебя есть полчаса.

   Я знал, что Ася из Брославии. Первый месяц лета стал самым счастливым в моей жизни именно потому, что рядом была Ася. Мы встречались почти ежедневно, несмотря на мою работу и ее диплом, к защите которого она готовилась в свободное от наших встреч время. Но все хорошее когда-нибудь заканчивается. Вот и нам пришлось расстаться - Ася получила работу клерка в мэрии небольшого городка Калин на юге Брославии, недалеко от границы с княжеством Асир, и уехала. Не захотела терять место ради сомнительного удовольствия быть со мной. Я все понимаю, должность телохранителя предполагает постоянное присутствие рядом с наследником, и, после возвращения принца во дворец, мы встретились только один раз - в ночь перед ее отъездом.

   Ася, девушка с разноцветными косичками.... Я подошел к окну, сломал печать и достал из слегка помятого конверта исписанный крупным почерком листок.

   Короткое письмо я проглотил за минуту. У нее все хорошо, работа нравится, и город тихий, совсем не похож на Керсов.

   Ну вот, косичек больше нет. Первым делом Асе посоветовали привести волосы в порядок, и она расплела и покрасила их в свой родной темно-каштановый цвет. Не может привыкнуть ходить в платьях, все время наступает на подол, студенческая мантия была короче, и под нее Ася всегда надевала брюки, а тут начальство требует одеваться скромно и прилично. Я улыбнулся, прекрасно зная, как ненавидит Ася слово «прилично»!

   Хорошей новостью явилась служебная квартира, пусть и состоящая из одной комнаты и кухни, и Ася просто счастлива после пяти лет жизни в общежитии, в одной комнате с двумя соседками, получить пусть не свое, но отдельное жилье. Правда, из обстановки у нее пока только кровать со старым матрасом, но скоро первая зарплата, и может, родители помогут, пришлют пару золотых на обустройство.

   У меня она деньги брать отказалась, аргументируя тем, что я сам только что получил работу, и уговорам не поддалась. Но это не проблема, думаю, Дмитрий может мне помочь провернуть небольшую аферу - послать Асе деньги под видом материальной помощи выпускникам Академии. Не думаю, что ректор откажет в такой малости наследнику престола.

   «Ларс, я по тебе скучаю...»

   Я тоже, милая, я тоже...

   Второе письмо я открыл, когда справился с эмоциями. Но, вероятно, Дима что-то услышал по нашей ментальной связи, нет, не мои мысли, скорее всего, отголоски моей тоски пробились сквозь второпях построенные щиты, потому что он приоткрыл дверь и спросил:

   - Ты в порядке?

   - Да, ваше высочество, я буду готов через пять минут.

   Высочество фыркнуло и исчезло. Я усмехнулся - мне опять предстоит лекция на тему «Сколько раз я просил не называть меня так, когда мы одни!»

   Я ожидал приказ от правителя, но все оказалось намного прозаичнее и, в тоже время, приятнее. Уж не знаю, как Касс умудрился воспользоваться дипломатической почтой, но письмо оказалось именно от него.

   Касс писал, что тайлам не просто разрешили, а официально приказали жениться, и что Трисс, наш командир, первым нашел себе жену, и теперь ходит с глупой улыбкой на лице. А еще им отменили все настойки, и, после непродолжительной болезни, они опять приступили к выполнению своих обязанностей - тут я вспомнил, как меня ломало в плену у Повелителя дроу, и посочувствовал молодому тайлу. Касса и Атреса приставили к сыну Правителя, Кертосирилю, и, так как вскоре планируется визит наследника в Левонию, у нас будет возможность увидеться. Визит намечается на начало сентября, цель его Кассу точно неизвестна, но он думает, что это сватовство, так как после серьезного разговора с Правителем - при этом даже тайлов выставили за дверь - наследник долго выпускал пар в зале для тренировок.

   Самой приятной новостью явилось разрешение тайлам общаться со своими родными, и Касс просто счастлив, он узнал, что у него есть мать и отец, а еще младшая сестра, которую зовут Ларина, и она просто красавица.

   Семья... я так долго жил с мыслью, что у меня никого нет, что испугался, и что-то заныло в груди. А вдруг они уже давно умерли или, что еще страшней, забыли обо мне.

   Ведь именно потому, что надежда узнать их жила в моем сердце, я всегда пристально вглядывался в лица желтоглазых иллинов при встрече. Пытаясь найти... сходство?

   Последней новостью стало прибытие в Иллинадор двухсот пятидесяти дроу. Их поселили в пустующую казарму, где раньше жили тайлы. Нас осталось так мало, черноволосым вполне хватило комнат. К этому событию я отнесся практически спокойно, тем более что мы с Дмитрием присутствовали на турнире, устроенном Отероном, для того, чтобы выбрать лучших для отправки в Иллинадор. Надо честно сказать, что дроу показали себя хорошо, и было из кого выбирать.

   Я впервые увидел столицу Дрейи. Мне понравилось все: и стремящиеся ввысь башни дворца Повелителя, и окружающий его сад, в котором зрели абрикосы и персики, и ров вокруг старой крепостной стены, в который по прорытому каналу текла свежая вода из ближайшей речки, и плавали утки с утятами. А возле подъемного моста намыло песок, и там купались жители города.

   Рон специально покружил над замком, чтобы мы успели рассмотреть с высоты все красоты столицы. Недалеко от города раскинулся лагерь из нескольких сотен разноцветных походных шатров - в беспорядке они окружали поле, на котором проходил турнир. Дракон приземлился в самую середину, подождал, когда мы с Димой спустимся, но превращаться не спешил - наоборот, решил покрасоваться перед публикой. Да что тут говорить - не только Дима и я с восхищением смотрели на дракона, все собравшиеся вокруг поля приветствовали сына Повелителя. А он был хорош - темно-серый, чешуя играла на солнце, как черный жемчуг: вроде темен, но внутри хранятся миллионы маленьких радуг. Отерон переступал мощными лапами по вытоптанному полю, посылая радужные блики во все стороны. Зрители - а их собралось несколько тысяч, замерли от восторга. А потом крики приветствий раздались со всех сторон, и они не смолкали, пока Рон не подошел к помосту, сколоченному на скорую руку, и не обратился в дроу. И тут в небе появились еще два дракона. Повелитель и его супруга не стали кружить над полем, а, приземлившись, сразу превратились и поднялись на импровизированную трибуну, вызвав еще один взрыв восторга. Дроу любят своих повелителей.

   Повелитель объявил турнир открытым, и началось.

   Вечером, после первого дня соревнований, мы направились в столовую. Когда вошли, я, как обычно, встал у двери, но Дима повернулся ко мне со словами:

   - Ларсель, поверь, мне в замке деда ничего не угрожает, и ты вполне можешь расслабиться. Садись к столу.

   - Благодарю, ваше высочество!

   Дима притормозил:

   «Ларс, я же просил тебя не обращаться ко мне так? Просил, и не один раз!» - он даже мысленно умудрился прошипеть. Талантливый мальчик!

   За ужином Розалинда выпытала у Димы все дворцовые новости, особенно ее интересовало самочувствие Марфы и ребенка. Я не принимал участия в разговоре, предоставив Дмитрию рассказать последние новости из столицы. После ужина Рон отозвал меня в сторону, протянул бокал с бренди и мы вышли на террасу, откуда открывался замечательный вид на сады, окружающие замок.

   Рон оседлал широкие каменные перила, бесстрашно перекинув одну ногу на другую сторону. Я дернулся было - сработал рефлекс защищать и охранять, но все-таки сдержал свой порыв, решив, что дракон знает, что делает, не мне ему указывать. Отерон не спешил начинать разговор, но я догадывался, о чем он хочет меня спросить.

   Катя.... Несмотря на то, что с момента покушения прошло почти два месяца, Рон все еще выглядел похудевшим, и в глазах затаилась печаль. Он продолжал шутить и вел себя, как прежде, но мне не составило труда уловить его состояние, ведь я знал, что тому виной. Катя....

   Иногда я думаю, что напрасно сдал ее Тунскому, но начальник службы безопасности мог и сам провести расследование, не прибегая к моей помощи. Я подозреваю, что выдержал еще одну проверку на верность, потому что, несмотря ни на что, я все еще чужой, и доверие... его не так просто завоевать.

   - Знакомый вкус! - пригубив из тонкостенного бокала вяжущий небо ароматный напиток, я прервал затянувшуюся паузу. - Откуда у вас эльфийское бренди? Мы же с вами не торгуем.

   -Ларс, не будь наивным, - Рон оторвался от созерцания причудливо раскрашенных заходящим солнцем облаков и повернулся ко мне. - Ну, захватили мои молодцы пару-тройку ваших судов, но и вас трудно назвать безгрешными - тоже моря бороздите не просто так. А насчет торговли ты ошибаешься - мы продаем вам и лес, и ткани, и продукты и много чего другого, только через посредников. Я на днях лечу в Иллинадор, может, заодно и договор о торговле подпишу, а то бренди заканчивается, - пошутил Рон, криво улыбнувшись. - Как ты думаешь, удовлетворят ли твои соотечественники нужды любящего выпить дроу?

   - Я не могу ответить на твой вопрос, но, судя по всему, в Иллинадоре скоро будет весело.

   - О, да! - засмеялся принц, - Я даже не ожидал, что турнир соберет столько желающих попасть к вам. Скучно моим дроу, что ли? Вернусь, устрою им веселую жизнь. У нас на севере еще столько интересного и неизведанного....

   Он снова замолчал, все еще не решаясь задать мне тот вопрос, ради которого пригласил сюда. Дима заглянул к нам, очевидно,

   Розалинда утомила его своими расспросами, но я покачал головой: «Не мешай!», и он скрылся внутри.

   - Ларсель, я все хотел спросить тебя, - наконец-то собрался с мыслями Рон, - как ты догадался, что это Катерина передавала информацию эльфам?

   Я уже неоднократно подбирал варианты ответа, но рассказывать ему, как Катя рыдала у меня на груди после известия о смертельном для любого живого существа ранении ее любимого, я не буду. Только дракон мог выжить после такого. Как не стану говорить и о том взрыве эмоций, который вызвало у меня простое прикосновение ее руки еще в самом начале нашего разговора. Зачем подливать масло в огонь, ему и так нелегко сейчас, но он уже сделал свой выбор, еще тогда, когда не захотел посвятить Катю в некоторые тонкости своего пребывания в Академии. Не мне его судить, но если бы он поступил немного иначе, может быть, мне не пришлось бы сейчас стоять на террасе, стараясь не смотреть ему в глаза. Бокал с бренди оказался прекрасным поводом сосредоточить внимание на отвлеченном предмете. Я решил не жалеть Рона, думаю, он уже успел пожалеть себя сам, и не один раз.

   - Я побеседовал со всеми участниками нашей «встречи» в таверне «Старый пират» и выяснил, что никто, кроме Катерины, не имел такой возможности. Дмитрий и его брат, Антон, не разлучались ни на минуту с дроу, которым ты приказал охранять наследника. А Катя... она слышала твой разговор с Филимоном, и только у нее был шанс встретиться с моими соотечественниками. Ты помнишь события того дня?

   - Да, - Рон посмотрел мне в глаза. - Она пришла ко мне в три, после занятий, еще через полчаса зашел Фил и сказал, что они вечером собираются вырваться на волю. Вскоре после его ухода Катя убежала к себе переодеваться, мы договорились встретиться в пять у ворот. Она опоздала на пятнадцать минут.

   - Мне только остается добавить, что когда люди Тунского за ней пришли, она не стала оправдываться и во всем созналась. Дима сказал, что ты забрал ее из тюрьмы. Где она сейчас?

   Надеюсь, что мой голос звучал достаточно равнодушно, хотя внутри... я с нетерпением ждал ответа. Надеюсь, что Рон посчитал мой вопрос простым любопытством.

   - Она уехала неделю назад, и я не стал спрашивать, куда. Если бы она хотела сказать - сказала бы. Ей нужно простить себя и начать все с начала. Думаю, Марфа знает, где ее искать.

   Он не врет, я бы это почувствовал, но не могу сказать, что ответ меня удовлетворил.

   - Ладно, хватит! - Рон легко спрыгнул с перил, на которых сидел все это время, и подошел ко мне. - Завтра я отправляюсь в Иллинадор. Если хочешь передать кому-нибудь весточку, давай, передам.

   - Если можно, я хотел бы написать несколько писем.

   - Идем, я провожу тебя в отцовский кабинет.

   - Благодарю.

   Первое письмо мне далось легко. Кассу я написал о своей жизни в Левонии и отношении ко мне людей, а вот второе... Я с трудом подбирал слова, и урна для бумаг наполнилась до половины скомканными неудачными вариантами. Но вот я сложил лист, расплавил на свече палочку красного сургуча, и тяжелые капли кровавым пятном застыли на белой бумаге. Я запечатал письмо, адресованное главе моего рода, своим перстнем. Лебедь с распахнутыми крыльями - мой символ - четко отпечатался на сургуче. Мне очень хотелось найти своих родных, хотя бы просто потому, что никто не должен быть одинок. Живы ли они? Я не знал, но надеялся, что да, и если они пожелают увидеть меня, я буду счастлив.

   Уже совсем стемнело, когда Рон пришел за мной, чтобы забрать письма.

   - Ты не скучаешь по Иллинадору? - спросил он, рассматривая имена на конвертах.

   - Знаешь, Рон, - ответил я. - Пока нет.

   И, поймав его вопросительный взгляд, продолжил:

   - Дело не только в клятве, которую я дал Повелителю. Я словно посмотрел на мир с другой стороны, и мне понравилось увиденное. И еще стало ясно, до какой степени однобоким было мое представление о нем.

   Отерон засмеялся:

   - Что же, я доволен, что мы не ошиблись в тебе. Знаешь, я могу еще больше расширить твои горизонты. Через две недели день рождения моего деда, Альдинира, и я могу взять тебя с собой. Думаю, Дмитрий будет рад, если ты составишь нам компанию. Как тебе идея?

   - Я буду рад побывать в Драконьем крае, - ответил я, ошеломленный предложением Рона.

   - Вот и договорились, - усмехнулся он. - Я тоже рад, что не мне одному придется мучиться вопросом: «Что подарить богу на день рождения?»

Глава 2

Мир не без добрых… драконов

Отерон

   Красавцы! Все эльфийские девушки будут наши!

   Мы стояли на трибуне, принимая парад желающих участвовать в отборочном турнире дроу. Победители сформируют новую гвардию Правителя Иллинадора, и из двух тысяч через несколько дней останется только двести пятьдесят. Устроить соревнование пришло в голову моему отцу, он издал приказ, и со всех сторон в Дрейю съехались воины, вдохновившиеся идеей послужить родине своих предков.

   Иллинадор для нас был, есть и будет душевной болью, потерянным раем, притягательным именно своей недоступностью. Нас вынудили уйти, и неважно, что это случилось тысячи лет назад: дроу живут достаточно долго, чтобы до сих пор испытывать чувство обиды.

   Почему так случилось? Ох, какой непростой вопрос! Но сейчас не время искать виновных в том, почему народ Иллинадора, бывший несколько тысячелетий единым, раскололся. Теперь нам предстоит сделать первый шаг на пути к воссоединению, и именно для этого собрались на поле недалеко от города воины-дроу. Естественно, истинную цель похода им никто не сказал - на месте разберутся. Ведь перед элитной группой войск для охраны Правителя Иллинадора стоит еще одна маленькая задачка - принять активное участие в улучшении поголовья эльфов.

   Посмеиваясь над своими глупыми мыслями, а воображение у меня хорошее, я стоял на трибуне рядом с Повелителем и его молодой женой. Присутствие Ларселя, легендарного беловолосого тайла, непроизвольно добавляло авторитета соревнованиям, хоть мы и не планировали использовать Ларса в таком качестве. Он просто стоял возле моего сына, выполняя свою работу телохранителя, но получилось интересно, и я в который раз убедился: все, что ни делается - к лучшему!

   Соревнования решено провести в два этапа. Первый - полоса препятствий, начался сразу после парада, и мы громко хохотали, когда первые дроу искупались в грязевой яме, которую папа с такой любовью вчера наполнял левитируемой из ближайшего болота жижей вместе с лягушками, пиявками и прочей болотной живностью. Робкое замечание Розалинды о том, что просто вода была бы лучше, мы проигнорировали, и не зря - получилось живописно и очень вонюче - пузырьки болотного газа лопались на поверхности, и в воздухе стоял приятный - для лягушек - запах сероводорода.

   Где-то половина участников отсеялась в первый же день, под крики и улюлюканье зрителей здоровенные накачанные воины срывались с натянутых в пятнадцати локтях над ямой веревок и с громким хлюпом падали прямо в зеленую ряску, смешанную с перегнившей осокой. И когда они, облепленные пиявками и травой, выползали из ямы, запах просто сбивал с ног!

   Второй этап - сражение на мечах. Это будет красиво, только уже не так смешно. Жаль, что я не увижу - завтра мы вылетаем рано утром, чтобы подготовить плацдарм для переправки гвардейцев. Портал будет держать отец, моя задача - сделать прокол в пространстве, а он наполнит его энергией в таком количестве, чтобы двести пятьдесят гвардейцев успели пройти в страну эльфов.

   Лететь в Иллинадор, разумеется, предстоит мне. У папочки нескончаемый медовый месяц, так что, правильно прочитав выражение глаз Розалинды, я вызвался сам, а Фил решил составить мне компанию. На общем собрании - папа, брат, я и все отцовские советники - мы решили, что сразу в столицу лететь не стоит. Представив себе картину, как два взмыленных дракона после пятнадцатичасового перелета плюхаются на зеленую лужайку перед дворцом правителя, поднимая в воздух облако пыли, мы посмеялись и решили сначала лететь в замок графа Тунского. А там совершить еще один короткий перелет, и уже в Иллинадоре открыть портал для гвардейцев. Чтобы встретиться с графом, мне пришлось порталом уйти в Керсов. Граф написал записку, которую по прибытии следовало отдать его управляющему, и вручил ее мне со словами:

   - Хочу пожелать вам удачи, Ваше высочество. То, что вы делаете - великое благо для нашего мира, и если все получится, я наконец-то смогу уйти на пенсию,- смеясь, закончил свою короткую речь глава службы безопасности.

   Я крепко пожал протянутую руку и попрощался с графом.

   - Эй, давай заходи на посадку! - прогудел Фил, красуясь, сложил крылья и камнем полетел вниз, чтобы в последний момент расправить их и перейти на бреющий полет над самыми верхушками деревьев. Я последовал его примеру: со свистом рассекая воздух, я упал почти до самой земли и только тогда распахнул крылья. Через секунду-две мы уже стояли на траве.

   Почти все прекрасное летнее утро мы провели в полете. Затем, приземлившись в тенистом бору, проспали два самых жарких полуденных часа. Через три часа полета сделали еще одну остановку на берегу небольшого озера, где напились и искупались, и только к закату добрались сюда. Лететь ночью не хотелось, поэтому маленькая деревенька на полпути от дома моей тети Александры к замку Тунского показалась нам достаточно заманчивой, особенно после того, как мы заметили стоящий на отшибе дом и, по некоторым признакам, определили, что это постоялый двор. Он был немного больше других домов, в окнах горел свет, в то время как деревня уже засыпала, и даже собаки не лаяли. Мы сделали круг над селением, и приземлились под прикрытием жиденького лесочка, распугав уже заснувших птиц.

   Я подобрал сумку, которую всю дорогу нес в передних лапах и выпустил перед самым обращением, вытащил из нее тонкий контрабандный эльфийский плащ и повернулся к Филу:

   - Ну что, брат, идем? А то я проголодался.

   Филимон закинул свою сумку на плечо и пошел вперед по пыльной проселочной дороге.

   Ему хорошо - он чистокровный дракон и внешность у него самая что ни на есть обыкновенная, человеческая, а мне уши приходится прятать. Я накинул плащ, но подумал, что иллюзия надежнее капюшона, и поменял форму ушей. Мне это часто приходится делать: нас, дроу, задирают еще чаще, чем эльфов. «Ох, доля моя тяжкая!» - пожалел я сам себя, но сегодня нам проблемы не нужны, все, что я хочу - это вкусно поесть и выспаться.

   Еще по дороге мы уловили запах тушеного мяса с картошкой, щедро приправленного укропом. Нам, кажется, повезло, голодными не останемся, точно, но от дразнящего аромата еды у меня сразу заурчало в животе, а Фил непроизвольно ускорил шаг, вырываясь вперед. Тоже голодный - последний раз мы ели еще утром, в гостях у его родителей.

   Из распахнутых дверей пахнуло жаром; шум, стук кружек, громкий смех - все это оглушало после сонной тишины засыпающей улицы. Не зря таверна построена довольно далеко от крайнего дома деревни.

   Место для нас нашлось сразу: за одним из выскобленных до белого цвета дубовых столов на десять персон сидели двое посетителей. Мы устроились напротив, и улыбающийся хозяин тут же принес пиво и принял заказ. Я огляделся по сторонам, слева гуляли местные мужики - похоже, постоянные клиенты, и немного правее нас ужинала группа солдат, эти не шумели - я отметил уставшие лица, пропыленную одежду, и, встретившись взглядом с сидящим лицом ко мне командиром, кивнул, здороваясь. Его лицо показалось мне знакомым.

   Пока все спокойно. Кружки к рукам не липли, да и пиво неплохое, прохладное, жить можно. Мы негромко разговаривали, Фил поинтересовался, возьму ли я Диму с собой, а я ответил, что да, возьму, и, сразу после нашего путешествия, отправлюсь в Керсов - искать деду подарок.

   Напротив нас сидел прилично одетый мужчина лет сорока: спокойно и аккуратно доедая свой ужин, он незаметно пытался определить, что мы из себя представляем, и не грозит ли чем наше присутствие за столом его спутнику... спутнице? Она подняла глаза от тарелки, откинула с лица пряди волос соломенных волос и посмотрела на меня желтыми глазами. Эльфийка.... родственница Ларселя? Может, и нет, но из одного с ним рода, точно.

   Я уже собирался открыть рот, чтобы пожелать ей приятного аппетита, когда в открытую дверь влетел мужик и закричал:

   - Ребята! Там драконы! Два, я сам видел - в Илькиной роще приземлились, здоровые! Во! - пошатываясь и распространяя сильный запах перегара, он встал на цыпочки, и, смешно размахивая руками, попытался показать наш размер. - Один - зеленый, другой - серый! Голова - вот такая, а шея - как столб на майдане, тока ширше! - Из засаленного картуза, который он зажимал в кулаке, во все стороны полетела сухая трава.

   Мы не заметили его, когда приземлялись, вероятно, мужик отсыпался в одном из стогов сена, рыжими конусами разбросанных по ближайшему к рощице полю.

   - Игнат! Ты шо, горячку споймал? Али с утра не опохмелился? - здоровый парень, сидящий за соседним столом в компании таких же верзил, оглушительно заржал. - Допился до зеленых драконов! Иди сюда, выпей, я угощаю.

   Мужичок сделал было шаг по направлению к столу, но тут же передумал и остался стоять посреди зала, неловко переминаясь с ноги на ногу:

   - Вы что, мне не верите? Да я, правда, их видел! Они с неба как упадут - гик, аж земля содрогнулась, и вспыхнули так, что глазам стало больно! Я когда глаза открыл да проморгался...

   - Да не ври ты, Игнат, небось, уделался с перепугу! - подколол его все тот же парень под смешки своих соседей по столу.

   - Да что ты понимаешь! - распалился мужичок. - Тебе, Ванька, только бы шутки шутить!

   - А тебе бы только придумки придумывать! Пить нужно с умом, тогда драконы мерещиться не будут!

   -А, что с вами говорить! Завтра следы покажу... вот! - нашелся Игнат.

   В этот момент девушка принесла нам две полные миски жаркого, и мы приступили к еде, продолжая прислушиваться к разговору.

   - Ну и куда эти драконы делись?

   - А, это, я, значится, как глаза открыл, гляжу - нету их. Только два мужика по дороге идут, в плащах. Я за ними, гм, - замялся Игнат, - сразу побежать не смог, нога заболела. Но, как только, так сразу - сюда. Вот.

   - Что, - не унимался Ванька, - пошел в лес по-маленькому, увидел дракона, заодно и по-большому сходил?

   Игнат выругался и выскочил за дверь.

   В зале грохнул смех, я сам чуть не уткнулся в тарелку, подавившись куском мяса. Попытался сквозь смех откашляться, не смог, и только когда Фил постучал меня по спине, я выплюнул мясо в салфетку.

   Сидящая напротив нас эльфийка сочувственно спросила:

   - С вами все в порядке?

   Все еще не в силах говорить, я кивнул и только после глотка пива поблагодарил ее и улыбнулся, но моя улыбка погасла сразу, как только я наткнулся на тяжелый взгляд ее спутника.

   - Тальша, нам пора, - сказал он, встал и переступил через скамью, на которой они сидели.

   - Да, да, Ник, я уже иду, - она грациозно перенесла ноги через лавку, освободившееся рядом место позволило ей проделать это без проблем, и обошла стол, оказавшись за моей спиной.

   Я почувствовал, как сидящий рядом брат напрягся - мало ли, что можно от нее ожидать? Но эльфийка просто уронила на пол свою цветастую торбу - извечная женская уловка, главное предназначение которой - привлечь внимание мужчины! Мне сразу стало любопытно, я откинулся назад, протянул руку за сумкой прекрасной дамы и посмотрел на нее снизу вверх.

   Она схватила ручку, но я не торопился разжимать пальцы. Притягивая сумку к себе, я вынудил эльфийку наклониться, и когда ее волосы легко мазнули по моей щеке, я услышал:

   - Спасибо! Вы - серый?

   В притворном ужасе я округлил глаза, но тут же улыбнулся и подмигнул:

   - Вы уже уходите?

   - Нет, мы сняли здесь комнату на ночь.

   Из-под руки эльфийки я посмотрел в зал:

   - Ваш спутник нервничает.

   - Ник - мой проводник.

   - Проводник куда?

   - В Керсов.

   - Простите, но что прекрасная иллинка ищет в столице Левонии? Или это секрет?

   Она оглянулась на человека, стоящего возле ведущей на второй этаж лестницы.

   - Я хотела бы с вами поговорить. Наша комната номер пять.

   Времени на размышления у меня было достаточно еще до того, как они встали из-за стола, поэтому я ответил:

   - Хорошо, я только закончу ужин, и мы поднимемся. - Она кивнула в ответ, и тогда я отпустил ее сумку.

   Проследив, как Тальша летящей походкой пересекает зал, я, уже отворачиваясь, поймал взгляд Ника. Он пропустил эльфийку вперед, но, прежде чем поставить ногу на первую ступеньку, внимательно на меня посмотрел. Предостерегая и изучая. Не бойся, дядя, мне сегодня не до шалостей. Хотя, если предложат, почему бы и нет?

   - Рон, я бы на твоем месте воздержался. Не доверяю я эльфам.

   - Не думаю, что мне что-то грозит. Слишком невероятным было бы совпадение. Скорее всего, она хочет меня о чем-то попросить. Вот только о чем? Ну, я скоро это узнаю.

   Отправив недовольного Фила договариваться насчет комнаты, я поднялся наверх. Единственная свеча в конце коридора позволила найти нарисованный мелом на двери пятый номер.

   - Войдите! - послышалось после того, как я вежливо постучал в дверь.

   Девушка или женщина, у этих эльфиек не разберешь, стояла посреди комнаты. Одежда на ней явно мужская: длинный кафтан, рубашка, штаны и высокие сапоги. Не хватает только кушака на талии и ритуального кинжала. Волосы обрезаны до плеч. Ну, это кто как любит, но тут явно была попытка сойти за парня. Кошачьи глаза... что-то мне в последнее время везет на желтоглазых. Ее спутник стоял у окна и на мое приветствие никак не отреагировал. Немолодой уже, судя по выправке, бывший солдат или наемник, ни словом, ни жестом не показал, как он относится к моему визиту. Самое интересное, что лично мне от них ничего не нужно, а вот что хочет эльфийка... судя по всему, командует парадом она, а не ее телохранитель.

   - Меня зовут Тальша из рода Ринилан. Простите, что я вас побеспокоила, но, по некоторым фразам из вашего разговора с другом, я поняла, что вы хорошо знаете Керсов.

   - Отерон, - представился я своим настоящим именем, и это вызвало целую гамму чувств на лице стоящей напротив меня эльфийки. Удивление, надежда и облегчение, словно встреча со мной настоящий подарок судьбы. Вот уж не думал о себе с такой стороны. Нет, я, конечно, хорош собой и все такое, только не думаю, что Тальшу это интересует. Скорее, это говорит о том, что эльфийка осведомлена о том, что я должен прилететь в Иллинадор, и что меня там ждут.

   - Я очень надеюсь, что вы не откажетесь мне помочь!

   - Прежде чем обещать что-либо, я хотел бы узнать, о чем идет речь.

   - Да, да, конечно! Простите меня, ваше высочество! Я ищу брата, меня заверили, что он служит во дворце короля Левонии. Я всего лишь хотела спросить, услышав за столом упоминание о Керсове из ваших уст, возможно ли это?

   Я вопросительно приподнял брови, неужели она считает, что служить во дворце эльф не может.

   Она порывисто вздохнула и продолжила:

   - Его друг, Касс... простите, я не очень понятно объясняю. Это потому, что я нервничаю.

   - Вы очень облегчите мою задачу, если назовете его имя.

   - А? Да, конечно! Его зовут Ларсель, то есть, это не его настоящее имя, а только прозвище, принятое им во время служения. Ларсель, - повторила она еще раз, словно опасаясь, что я не понял. - Он - тайл.

   - А у вас есть доказательства того, что он ваш брат? Кстати, старший или младший?

   - Доказательства? Нет, конечно, у Правителя должны быть записи, но... кроме даты его рождения и настоящего имени у меня ничего нет. Но родители часто вспоминали его. Я младше Ларселя на сто пять лет.

   Она растерялась и покраснела, понимая, что ничего конкретного мне сказать не в состоянии. Отвела взгляд, оглянулась на неподвижно стоящего за ее спиной мужчину, словно ища поддержку, и опять посмотрела на меня глазами голодной кошки.

   - Ваши родители живы? Простите мою бестактность...

   - Да, - она улыбнулась, - мать жива, а отец погиб во время войны.

   Сказать, что я был удивлен совпадением - нельзя, в жизни случаются и не такие чудеса. Ларс будет счастлив узнать свою сестру. Но письмо к главе рода я отвезу в Иллинадор. Ведь, по словам эльфийки, есть еще мать, пусть она узнает, что ее сын жив и здоров из первых уст.

   А Тальша тем временем ждала моего ответа. Ну, что ж, сделаю вид, что я ей верю.

   - Я дам вам записку для моего друга. Он поможет вам встретиться с братом. Если только ваш спутник раздобудет бумагу, перо и чернила.

   - Ник, - повернулась она к человеку,- будь так любезен, попроси у хозяина письменные принадлежности.

   - Не волнуйтесь, госпоже ничего не грозит, - ответил я на предостерегающий взгляд.

   - Кто он вам? - спросил я, когда Ник вышел. Тальша не спешила с ответом:

   - Проводник. Телохранитель. Наемник. Я его в несколько раз старше, а он относится ко мне, как к дочке.

   Я кивнул, соглашаясь.

   - Вам его кто-нибудь посоветовал?

   - Да, но... я не хотела бы об этом говорить. Простите...

   Настаивать не имело смысла, она решила молчать - пусть, в принципе, ее мне ответ не очень-то и нужен. В коридоре раздались шаги, и Ник вошел в комнату. Я выглянул в коридор - Фил стоял, подпирая соседнюю дверь.

   - Это наша?

   - Да, ты еще долго?

   - Думаю, минут пять.

   Лист бумаги белел на столике и ждал меня, кто-то зажег еще одну свечу, и в спальне стало светлее.

   Я не стал писать Ларсу, решив, что граф Тунский с удовольствием проявит участие в судьбе тайла.

   Несколько строк - и вот я уже вытираю остатки чернил с моего перстня, правильно рассудив, что моя личная печать послужит дополнительным гарантом.

   - Передадите записку графу Тунскому, главе службы безопасности, он поможет вам встретиться с вашим родственником. Спросите любого гвардейца во дворце - вам подскажут, как к нему попасть на прием.

   - Вы его видели? Ой, простите мне мою назойливость, ваше высочество...

   - Мне остается только пожелать вам легкой дороги. Хотя, - я прислушался к себе. - Я мог бы вам помочь сократить путь, если вы не боитесь воспользоваться порталом.

   Я посмотрел в окно, уже совсем стемнело, думаю, на берегу уже никого нет.

   - Ах, да, у вас лошади...

   - Это не проблема, мы купим других. - глаза Тальши заблестели от нетерпения.

   - Тогда подождите немного, я позову брата, - я открыл дверь и подошел к Филу.

   Тальша кинулась собирать вещи, Ник прошел мимо нас распорядиться насчет лошадей и расплатиться за комнату.

   - Расстояние слишком большое, мне нужна подстраховка на тот случай, если моей силы не хватит. Поделишься?

   - Запросто! А ты уверен, что тебе это нужно? - Фил был настроен скептически. Я пожал плечами:

   - Сделаем Ларсу подарочек. А граф проследит, чтобы все было, как надо. Если только она его сестра...

   - На мой взгляд, похожа, я еще в зале об этом подумал, хотя... Мне все эльфийки на одно лицо, - ответил Фил, и сделал шаг в сторону, пропуская в комнату вернувшегося Ника.

   - Ладно, пошли ставить портал.

   - Куда? - спросил брат.

   - На пляж, недалеко от таверны, помнишь?

   Я обратился к уже готовым идти Тальше и Нику:

   - Вы выйдете на берегу, пойдете в таверну «Старый пират», снимете там комнату. Королевский дворец увидите утром - от таверны до него десять минут быстрым шагом.

   Они согласно кивнули, и я прикрыл глаза, вспоминая ориентиры: перевернутые на ночь баркасы, прибой, линия набережной, огни в окнах домов на Приморской улице и башни дворца недалеко по левую руку.

   Мысленно приблизил к себе пойманную картинку, ухватил и закрепил нить, соединяющую меня с далеким пляжем. Теперь аккуратно натягиваю, вливаю энергию, и точка пространственного прокола плавно разворачивается в радужную пленку портала, сквозь который слышен шум прибоя и в комнату залетел свежий воздух с запахом водорослей.

   Ну, вот и все! Готово!

   Фил снял ладонь с моего плеча и улыбнулся:

   - Ты справился сам, моя сила тебе не понадобилась.

   Я прислушался к себе: так и есть, но осталось совсем немного. Не страшно - поем, посплю и восстановлюсь. Я сделал приглашающий жест рукой:

   - Прошу!

   Ошеломленная Тальша сделала шаг в направлении портала и остановилась, вцепившись в руку побледневшего Ника.

   - Смелее, у вас не так много времени. Ларс будет рад вам, Тальша.

   - Спасибо, Отерон, за то, что вы для нас сделали.

   - Не за что. Передавайте привет Ларселю.

   Она нервно улыбнулась и, попрощавшись с нами кивком головы, сделала решительный шаг в портал, Ник вошел следом. Последнее, что мы услышали до того, как переход захлопнулся, была ругань Ника:

   - Ядреть твою в корень!

   И изумленный голос эльфийки:

   - Море!

   - Ни за что не поверю, что ты их случайно искупал! - рассмеялся Фил и похлопал меня по плечу. - Идем спать, безотказный ты наш!

   - А почему бы не помочь? Если только она на самом деле сестра Ларселя.... Не люблю, когда мне врут, особенно по пустякам. Пусть скажут спасибо, что я их не заставил плыть к берегу, а только по пояс окунул.

   - Да, отомстил. Вот только,... а кем она может быть, как ты думаешь?

   Мы уже вошли в нашу комнату, и я устало повалился на кровать:

   - Его матерью...

   - Да ты что? - Фил от удивления встал, как столб, посреди комнаты. - Но ей же...

   - Ей может быть сколько угодно лет: и сто пятьдесят, и четыреста пятьдесят - ты не определишь. Просто - этот Ник... он с ней не сегодня познакомился и не вчера. Ты заметил, что они собирались спать в одной кровати, и он к ней на «ты» обращается? Они же могли попросить такую же раскладушку? - я посмотрел на кушетку, куда уже собирался лечь брат. - Хозяин притащил ее нам без возражений и денег не взял, правда?

   - Да, но почему ты решил, что Тальша не сестра, а мать Ларса?

   - Ты же не думаешь, что я просто так: взял и помог? Я Ника прочитал, пока мы за столом сидели, и мысли у него были... очень порядочные. Просто они решили выдать Ника за телохранителя и проводника, так как не могли предугадать реакцию Ларселя на известие о том, что муж его матери - человек. Ладно, давай спать.

   Глаза уже закрывались, сил осталось только на то, чтобы снять сапоги. Подушка пахла сеном, простыни - свежестью. Завтра, все остальное - завтра...

   Пышные горячие оладьи со сметаной мы проглотили за несколько минут. Спустившись вниз около семи утра, я расплатился с хозяином, заказал завтрак, и к тому моменту, когда появился Фил, успел их попробовать. А дальше пошло соревнование - кто больше съест. Победила дружба! Хозяин, заметив с каким аппетитом мы поглощаем его стряпню, принес добавку вместе с радостной вестью - Ник распорядился отдать лошадей нам. Ну и что мы будем с ними делать? Разве что съедим по дороге, не тащиться же нам еще треть пути верхом!

   По пути в конюшню я чудом не столкнулся с Игнатом, кажется, так его зовут. Чем-то мы ему, очевидно, приглянулись, и он побежал рядом, заискивающе заглядывая мне в глаза и отравляя воздух многодневным перегаром:

   - Простите, господа хорошие, а вы вчерась драконов не видали? Ну, не мог же я, в самом деле.... - он замолчал, недоговорив фразу до конца, когда в ответ мы рассмеялись. Мужик остановился, швырнул в пыль свой картуз, витиевато выругался и вернулся на свой пост возле дверей. Похоже, он перепугался не на шутку, всю ночь переживал: привиделось ему или нет?

   - Да, влип мужик, теперь его односельчане засмеют, - я дал конюху медную монету, и тот передал нам поводья. - Помочь ему, что ли? Заодно и развлечемся.

   - А ты уверен, что ему это поможет? - спросил брат. - Неплохие кони! - добавил он, поглаживая доставшегося ему вороного по шее.

   - Это ты с кулинарной точки зрения или с эстетической? Толку ведь нам от них никакого...

   Мы уже вышли на дорогу, когда заметили спешащую в нашу сторону босоногую женщину в выцветшем на солнце платье и белой косынке. Она подлетела к Игнату, схватила его за рукав и потащила мимо нас, в деревню:

   - Ну что ты учудил! Уже все соседи надо мной потешаются, баба Тая пришла и говорит - иди, забери своего, ему уже драконы с перепоя мерещатся! Неужели тебе детей не жалко! Стыдоба ты моя, стыдобушка.

   Далеко утащить мужа ей не удалось - Игнат вырвался из ее цепких пальцев и побежал за лежащим в пыли картузом. И тут Фила осенила идея:

   - Уважаемая, а вам кони не нужны?

   - Кони? Мне? А, как же... - растерялась женщина, переводя взгляд с нас на коней, и, при этом, не забывая оглядываться на мужа.- А вы как поедете?

   Я заметил в дверях таверны хозяина и позвал его:

   - Будьте любезны, засвидетельствуйте, что мы передаем коней уважаемой.... Как вас зовут? - я повернулся к женщине.

   - Варя, ой простите, Варвара Матреева.

   - Варваре Матреевой. В личное пользование.

   - А как же вы? - все не унималась жена Игната.

   - А мы - полетим! - подмигнул ей Фил.

   Привлеченные нашим разговором посетители таверны высыпали во двор. Ну, вот и зрители собрались.

   Мы отдали поводья перепуганной свалившимся счастьем женщине, отошли подальше и обратились.

   Толпа изумленно ахнула, кони заржали, хозяин таверны замер, прижав руки к груди, и только Игнат повторял, как заведенный:

   - Я же говорил, я же говорил, я же говорил....

   Я вытянул шею в его сторону:

   - А пить - бросай, не бросишь - плохо будет! - и обдал его теплым дымом.

   - Ик! - раздалось в ответ.

   Сделав круг над деревней, мы полетели дальше на юг.

Глава 3

Иногда мечты сбываются

Ларсель

   Маскируйся - не маскируйся, все равно во мне сразу признают эльфа. Вчера на пляже Дима острой ракушкой распорол ногу, и сегодня, несмотря на свойственную драконам повышенную регенерацию и принятые Юлием меры, врач рекомендовал ему поменьше ходить. Дима устроился в кресле с книгой в руках и графином яблочного сока на столе рядом и дал мне выходной. Антон обещал его развлекать, а Шон припугнул: если он посмеет встать - к деду не полетит. Это, разумеется, было сказано шепотом, чтобы младший брат принца, Антон не услышал, но мне пришлось выслушать мысленный монолог моего подопечного, возмущенного несправедливостью короля. Драконье происхождение от детей короля тщательно скрывалось, и не зря: ни к чему подвергать их неокрепшую психику дополнительной нагрузке, а жизнь - неоправданному риску. Недавние события с Димой лишний раз убедили всех в необходимости хранить в секрете наличие крылатых родственников.

   Я бесцельно бродил по улицам, незнакомые люди здоровались со мной, и я отвечал: когда просто кивком головы, когда улыбкой, а иногда и крепким рукопожатием. Новость о том, что тайл стал телохранителем наследника, облетела Керсов еще три месяца назад. В начале моей новой службы я удивлялся осведомленности горожан, а потом понял, в чем секрет, и фразы наподобие этой: «троюродная сестра моей жены, которая работает в прачечной королевского дворца, сказала...» стали для меня привычными.

   Это далеко не первая моя вылазка в город, мне нравилось толкаться на рынке, слушать, как торговки призывают покупателей, и как смеются молодые девушки, выбирая дешевые побрякушки. С виноделом мы уже успели подружиться, вот и сегодня его тяжелая мозолистая рука стиснула мои пальцы в дружеском рукопожатии:

   -Привет, Ларсель! Что, удалось вырваться? Держи стакан - я сегодня угощаю, вино прохладное, только из погреба - то, что надо в жаркий день.

   Только сделав первый глоток, я понял, как хотел пить. Солнце стояло почти в зените, и моя белая шелковая рубашка, по местной летней моде расстегнутая до пупа, уже давно прилипла к телу. Друг завел меня в закуток между магазинами, где в тени чудом выросшего в тесном пространстве клена стоял стол со стаканами и легкой закуской - залитые сметанным соусом мидии матово блестели в глиняной миске. Я знал, что двенадцатилетний сын Гара - так зовут винодела - каждое утро проводит на берегу моря, отрывая черные ракушки от камней. Во время отлива нет необходимости нырять в соленую воду, можно собирать мидии, стоя по пояс в воде. Чем глубже, тем крупнее черные заросшие кораллами ракушки.

   Проулок, в котором мы сидели с хозяином, выходил на набережную, и морской ветер выдул из него неприятные ароматы рынка.

   В завязанной на животе рубашке без рукавов мой приятель больше напоминал пирата, чем хозяина виноградаря: накаченные мускулы перекатывались под загоревшей до черноты кожей, и звучный голос никак не мог принадлежать мирному виноделу: ему бы с мостика отдавать команды.

   - Ну что, какие новости? Я слышал, ты в Дрейе был, на турнире. Как там дроу поживают?

   - Хорошо поживают, весело. - И я рассказал Гару, как проходил турнир. Посмеявшись над изобретательностью Повелителя, придумавшего яму с болотной жижей, мой друг спросил:

   - А как их приняли в Иллинадоре, не знаешь? Что твои родственники пишут?

   - Родственников у меня нет...

   - Прости. Я не знал.

   - А друг пишет, что иллинки сошли с ума и устроили лотерею - кто кому достанется. Некоторых разнимать пришлось - сцепились не на шутку и волосы друг другу повыдергивали.

   - Да ты что! А я всегда думал, что ваши бабы слегка отмороженные. Я, пока с тобой не познакомился, и про эльфов такого же мнения был. А ты нормальный оказался, чем меня удивил не на шутку.

   - Ну, спасибо за комплимент! - Наверное, мои глаза округлились, потому что Гар на меня посмотрел и виновато улыбнулся.

   - Да ты не обижайся, скажи спасибо, что я тебе не рассказываю все те страшные сказки про тайлов, которые в детстве слышал.

   - Премного тебе благодарен! - я чуть не подавился глотком холодного белого вина, стараясь не рассмеяться. У нас про людей тоже немало историй ходило, далеко не добрых. Действительность, как всегда, оказалась намного интересней и привлекательней, чем сказки.

   Миска с мидиями опустела, за приятной беседой время пролетело незаметно и я, попрощавшись с Гаром, отправился дальше.

   По проулку вышел на набережную, дошел до королевского дворца, проходя мимо ворот, пару минут поговорил со знакомыми гвардейцами. В примыкающем к дворцовому парку квартале ювелиров лениво рассматривал витрины в толпе таких же зевак, потом попал на тихую улочку и узнал ее - здесь мы проезжали, когда посольство въехало в город. Наш проводник свернул с оживленного проспекта, опасаясь беспорядков, и короткой дорогой провел на дворцовую площадь.

   Четкие квадраты каменных плит под ногами сменились плотно утрамбованной галькой, и она скрипела под подошвами моих сапог. Я отошел в сторону, пропуская мамашу с целым выводком босоногих малышей. Длинная синяя юбка, стекая с крутых бедер до самой земли, поднимала в воздух облако легкой пыли. Я посмотрел ее вслед, и мне на глаза попалась вывеска на противоположной стороне улицы. «Лавка древностей - здесь вы найдете то, что ищите!»

   Повинуясь неосознанному желанию, я перешел дорогу. Натертое до блеска медное кольцо вместо ручки звякнуло в тон колокольчику над дверью, сообщая, что пожаловал очередной покупатель, и я попал в полумрак магазинчика.

   Хозяина я не увидел, а услышал:

   - У нашего принца новый телохранитель. Ты, что ли? - раздалось из темного угла в дальнем конце лавки. Он и не пытался скрыть неприязнь, каждое слово, произнесенное слегка дрожащим от старости голосом, воспринималось мной, как плевок. Давно я не попадал в ситуацию, когда сам воздух вокруг меня клубился от ненависти - тяжелой, как смола, многие годы хранимой и нежно лелеемой этим полуэльфом. И слегка растерялся - привык за три месяца к нормальному отношению.

   Старик с трудом встал и, опираясь на палку темного дерева с тяжелым серебряным набалдашником, обошел прилавок. Глядя на приближающегося ко мне хозяина, я вспомнил, с каким уважением в голосе поведал нам с Роном историю приобретения ожерелья для своей невесты Повелитель. Имя сплыло из глубин памяти - Карел, так зовут хозяина. Теперь я знал, куда меня занесла нелегкая.

   - Меня зовут Ларсель. И вы правы - я новый телохранитель Его Высочества принца Дмитрия.

   Карел предусмотрительно остановился в нескольких шагах:

   - И что ты ждешь? Что после твоего признания я тебе в любви объясняться начну?

   - Нет, думаю, это было бы лишним. Но я был бы вам признателен, если бы Вы опустили свое грозное оружие.

   Я показал взглядом на палку, которую старик уже давно держал посередине, серебро блестело, пуская зайчики мне в глаза.

   - Ладно, говори, что ты нужно в моей лавке и проваливай отсюда, тайл.

   Он привычным движением перехватил трость и оперся на нее, старые кости держат плохо.

   - Это вы подарили Повелителю ожерелье Тальмы?

   Карел замер.

   - Как ты узнал?

   - Повелитель принял мою клятву незадолго до того, как принес ожерелье. Я жил в его апартаментах.

   Давление неприязни слегка ослабело, но не исчезло окончательно. Имя повелителя, а ему Карел доверял безоговорочно, сыграло свою роль, хозяин не стал относиться ко мне намного лучше, но прибить уже не мечтал. Вместо этого я почувствовал его любопытство.

   Я не стал читать его мысли - иногда это более чем неприятно, а эмоции... эмоции волнами гуляли в помещении лавки.

   - Кому, ты сказал, принадлежало ожерелье? Тальме?

   - Да, Тальма - жена первого Правителя Иллинов, камни, из которых оно изготовлено, в этом мире не существуют. Я боюсь даже предположить его возраст. Это одна из величайших реликвий нашего народа, пропавшая из сокровищницы Правителя около трехсот лет назад. - Я выдержал паузу, дав возможность Карелу понять, чем он владел и что подарил дракону. А потом улыбнулся и, не дожидаясь реакции старика, добавил: - Розалинде оно очень идет, у нее глаза такого же цвета.

   - Рад, что угодил Повелителю. - Я ожидал услышать нотку сожаления - но ее не было. Он и не думал сокрушаться, значит, отдал ожерелье от чистого сердца. Карел кивнул мне и показал рукой на полки с товаром, а сам вернулся на свой наблюдательный пункт за прилавком.

   Я равнодушно прошел мимо хрусталя, задержался возле эльфийского фарфора - рисунок на одной из тарелок показался мне знакомым. Медленно двигаясь вдоль витрины с посудой, я дошел до выставленных на продажу книг. Всегда любил читать. Грустно, но моей мечте иметь свою библиотеку вряд ли суждено сбыться. Ведь для этого нужно как минимум иметь свой дом - роскошь, для бывшего тайла недоступная.

   С любовью провел по переплетам стоящих по размеру книг. Взял одну, открыл и очнулся от грозного окрика:

   - Тут тебе не публичная библиотека! Выбрал - плати и вали отсюда!

   Я с сожалением закрыл летописи двухтысячелетней давности. Предохраняющая от старения и порчи магия кольнула подушечки пальцев, и я стряхнул ее на пол, словно капли воды. Сунул книгу под мышку, твердо решив ее купить, и протянул руку за следующей. Написанный от руки толстый том в деревянном переплете, покрытом тонкой вязью резьбы. Работу наших мастеров я узнал сразу. А вот узор... таких цветов в этом мире нет. Неужели мне повезло, и я наткнулся на настоящий раритет? Нет, скорее это копия или подделка. Даже не открывая книгу, понял, что не смогу поставить ее обратно на полку. Но все-таки открыл и поразился - исписанные от руки страницы, кляксы и зачеркнутые слова на совершенно незнакомом мне языке. Летящий с сильным наклоном влево почерк.... Дневник? Ученическая тетрадь? Всегда любил разгадывать загадки, и ценность того, что находилось в моих руках, возросла вдвое. Для меня. А вот теперь самое главное не дать полуэльфу догадаться, что мой интерес вышел за пределы простого любопытства, и я протянул руку к следующей книге.

   Нет, любовные романы меня больше не привлекают, спасибо мастеру, я ими сыт по горло. Еще одна книга привлекла мое внимание великолепными гравюрами. Достаточно.

   Хозяин лавки нетерпеливо поглядывал в мою сторону, и, когда я положил стопку книг на прилавок, не глядя, схватил их, ловко завернул в лист коричневой бумаги и перевязал бечевкой.

   - Пять золотых.

   Монеты легли на стол, и пока старик собирал их в кошель, я, не прощаясь, развернулся и вышел на залитую солнцем улицу. Сразу стало легче дышать.

   Прекрасно понимая, что отдал немалые деньги за кота в мешке, я, тем не менее, был счастлив. Пусть у меня пока нет своего дома, но начало библиотеке положено.

   - Ларс! Наконец-то! Как погулял? А тебя Тунский искал по какому-то делу. Что это ты купил? - скука на лице принца сменилась воодушевлением, когда я появился в гостиной.

   - Книги. Набрел на интересную лавку, правда, приняли меня не очень хорошо, но это пустяк по сравнению с тем, что я в ней нашел. А зачем я графу, он не сказал?

   - Нет. Ты, когда с ним поговоришь, возвращайся - сыграем партию, а то Антон меня бросил, и я тут сижу, как дурак, скоро выть начну.

   - Как скажете, Ваше высочество. Надеюсь, еще полчаса вы продержитесь?

   - А куда я денусь!

   Смывая уличную пыль, я думал о том, зачем я графу. Никаких идей в голову не приходило. Мирную жизнь во дворце ничего не нарушало. Самым «страшным» происшествием за последнюю неделю можно назвать пропажу королевских подштанников из прачечной. Вам смешно? Мне тоже, а вот король сильно огорчился, потому что они пропали все! Потом выяснилось, что слуга, будучи в подпитии, перепутал тюки, и место рваных простыней отдал королевское нижнее белье старьевщику. Шон, недолго думая, посадил его в темницу на две недели на хлеб и воду, а когда до него дошел комизм ситуации, сам посмеялся и выпустил слугу на волю, но пить запретил и в прачечную заходить тоже. Это стало для слуги большим наказанием, чем тюрьма - он лишился возможности навешать свою зазнобу - прачку. Смех и грех! Так что, по какому поводу я понадобился графу, неизвестно.

   Привычно распределил свое «железо» по местам: свободные рукава чистой рубашки скрыли очертания наручей с иглами, длинный кинжал отправился за голенище, метательные ножи - на пояс. И это самый минимум, без которого любой тайл чувствует себя голым. Короткие волосы уже почти высохли. Да, я поменял прическу. Уговорил Асю, она, правда, сопротивлялась, но я пригрозил, что сделаю это сам, ножом, и покрашу в зеленый цвет. Только тогда она со скрипом согласилась - подровняла сзади, а потом села мне на колени лицом к лицу и, предоставив мне возможность крепко держать ее за разные места, долго ровняла чуб. Закончилась моя стрижка в постели - именно туда мы переместились, сбросив колючую от волос одежду прямо на пол.

   А еще через неделю Ася уехала...

   Причесываясь, я вспомнил недоумение на лице господина Ректора, когда мы с Димой явились к нему с необычной просьбой. Но отказать принцу он не смог и написал официальное письмо о материальной помощи выпускнице Асии Тарино в количестве пятидесяти золотых.

   Деньги Ася получила - и уже потратила половину на мебель и посуду. Только вчера пришло от нее письмо.

   В приемной Тунского приветливо улыбающийся секретарь попросил подождать, а сам побежал докладывать графу, что я явился.

   Глава секретной службы принял меня сразу, на столе перед ним лежало письмо, и я узнал печать Рона. Странно, ведь Рон только неделю назад улетел в Иллинадор.

   - Добрый день, милорд!

   - Здравствуй, Ларсель. Не буду ходить вокруг да около, скажу сразу. Несколько дней назад ко мне обратилась эльфийка, утверждая, что она твоя сестра.

   - Где она? - я вскочил, не считая нужным скрывать перед графом охватившие меня чувства.

   - Подожди, Ларс, не спеши, это еще не все. Зная обстоятельства и ограничения, налагаемые на тайлов, и в свете наступивших в Иллинадоре перемен я позволил себе по своим каналам проверить информацию, связавшись через моего, скажем так, подчиненного, с главой твоей семьи. Он заверил меня, что у тебя действительно имеется родственница по имени Тальша, но только она не сестра, а твоя мать.

   Как сказать словами, как описать то, что я испытал в этот момент. Я закрыл глаза, не в силах осознать услышанное. Моя мать жива, она искала меня и сейчас находится здесь, в Керсове? Надежда на встречу в моей душе боролась со страхом, что это может оказаться ошибкой. Но вряд ли глава рода Ринилан станет сообщать ложную информацию.

   Я очнулся от звука льющегося в бокал вина. Граф протянул мне его со словами:

   - Ларс, присядь и, вот, держи.

   Сделав глоток, я вернулся в кресло. Семь дней она здесь, а он только сегодня решился мне сказать об этом. Проверял... да я бы моментально узнал, кто она, достаточно прочитать ее мысли.

   - Милорд, в проверке не было необходимости. Я бы сразу понял, кто она.

   - Тебе не составит труда объяснить старому шпиону, почему ты так думаешь?

   Граф смешно приподнял брови, словно удивляясь, что есть что-то неизвестное ему. Да, я знал, что Тунский хорошо выполняет свою работу на благо короля, шпионская сеть в Иллинадоре - это его заслуга. Но с тайлами он дела не имел, и знал о нас только по донесениям и нередким в прошлом стычкам с людьми. Открывать наши секреты я ему не собираюсь, но найти оправдание могу легко:

   - Считайте это одним из проявлений магии эльфов - вы же знаете, что мы легко читаем эмоции, и родную кровь я бы сразу почувствовал.

   Тунский кивнул, соглашаясь с моими словами, и встал.

   - Может, все-таки согласишься работать на меня?

   - Как вы себе это представляете? Я был и остаюсь подданным Иллинадора и охраняю Дмитрия по приказу Правителя, как его внучатого племянника. Неужели Его Величество не показал Вам приказ о моем назначении?

   Тунский крякнул с досады, но ничего не сказал. Очередная попытка меня завербовать провалилась, но... я бы на его месте поступил точно так же, и осуждать его не имею права.

   А пока я сгорал от нетерпения увидеть мать и проклинал Тунского за вынужденную задержку.

   - Если мои ответы Вас удовлетворили, я хотел бы познакомиться с моей матерью. Где она живет?

   Граф замялся, но тут же махнул рукой:

   - Следуй за мной. Я поселил их - ее и нанятого ей проводника - в гостевом крыле, но, прости, дать им свободу перемещений не имел права.

   «Хорошо, что не в тюрьму» - подумал я, шагая рядом с Тунским по коридорам дворца.

   - Ну вот, мы пришли. Дальше ты сам. Их судьба теперь в твоих руках. Вы свободны! - обратился он к гвардейцам и посмотрел мне в глаза. - Прости, но это моя работа. - Я кивнул в ответ и тяжело вздохнул. Мне предстояло сделать самый трудный шаг - постучать в дверь.

   - Смелее, солдат, она тебя ждет.

   Тунский хлопнул меня по плечу и удалился в сопровождении охраны.

   Я постучал, правда, не сразу. Прошло минуты две, в течение которых я пытался упорядочить мысли и поставить необходимые блоки. Кто-то шел с той стороны двери, под весом идущего скрипели паркетины. Что сказал Тунский - спутник, у нее есть проводник. Вероятно, наемник, но тогда почему он живет с нее в одной комнате? Я знал эту квартиру - тут мы жили весной. Крохотная гостиная и спальня с двумя кроватями, которые при желании можно сдвинуть - и будет одна большая. Не о том я думаю! Дверь приоткрылась, и суровый на вид мужчина лет сорока осмотрел меня с ног до головы, уделив пристальное внимание моим глазам. Я не отводил взгляда, в свою очередь стараясь рассмотреть того, с кем мне предстоит иметь дело: короткая стрижка, седые виски, глаза цвета гречишного меда, военная выправка, широкие плечи. Бывший солдат, а теперь наемник? Дверь распахнулась, значит, я тоже прошел проверку, и меня пригласили войти.

   - Ларсель?

   - Да!

   - Подожди здесь.

   Немногословен - еще одна черта, взятая мной на заметку. Я остался стоять, с нетерпением ожидая встречи с той, кто дала мне жизнь. Знала ли она, что у нее родится беловолосый ребенок и что его отнимут сразу после рождения? Что она чувствовала, когда поняла, что беременна? Счастье или досаду? Любила ли она меня тогда.... О боги, я сойду с ума!

   Дверь в спальню отворилась, и она застыла в проеме - тонкая, как тростинка, с такими же желтыми глазами, как у меня. Минуту мы смотрели друг на друга. Мне не понадобилась напрягаться и читать ее мысли - все смыла прочь волна незнакомого мне ранее, но такого желанного чувства, что я не сразу подобрал название ему. Она не стала таиться - полностью распахнула свое сердце, и только многолетняя выдержка удержала меня на месте. Материнская любовь смела ко всем чертям мои щиты и блоки.

   Она подошла и протянула дрожащие пальцы к моему лицу:

   - Сын....

   Потом наступило время слез, объятий, смеха и мы говорили и говорили, не в силах остановиться. Мамин муж, а вовсе не наемник, как считал граф, принес вина и еды. Дима, прихрамывая, примчался меня спасать - взрыв моих эмоций долетел до него, и уже через час мы все вместе сидели в малой столовой.

   Мы проговорили всю ночь. Я смотрел на мать и думал о том, что уже завтра начну подыскивать нам дом. Пусть не сразу, но он у меня будет. Не зря я сегодня купил книги.

Глава 4

К чему приводит ревность

Повелитель Валериан

   - Здравствуй, Ри! Линн, ты стала еще прекраснее. - Отец пожал мою руку и с удовольствием обнял и поцеловал невестку.

   - Рада вас видеть, ваше величество!

   - Лиза будет счастлива, что вы смогли прилететь, она сейчас немного занята, - он засмеялся одному ему известной шутке, - они с Алиной занимаются декорациями в бальном зале. Если хочешь, можешь к ним присоединиться и протянуть руку помощи... или сразу обе.

   - Правда? Тогда я побежала. Пока, Ри! Не скучай без меня! - Она чмокнула меня и исчезла в открытом папой портале.

   Мы остались на террасе. Из окружающего дворец парка ветер доносил сладкий запах лилий, и отец вдохнул полной грудью, наслаждаясь великолепным видом, открывающимся с третьего уровня дворца. Я догадался, что он хочет поговорить, и понял, судя по немного затянувшейся паузе, что разговор предстоит серьезный.

   - У меня такое впечатление, что я бьюсь головой о стену! Никак не ожидал, что я не смогу убедить дракона стать драконом. Это невероятно, сколько времени я потратил на эту девицу!

   Зная привычку отца говорить загадками, предоставляя собеседнику самостоятельно додумывать, о чем идет речь, я дал ему возможность закончить мысль и только тогда спросил:

   - Ты про Этери говоришь? И в чем проблема?

   Отец оторвался от созерцания пейзажа и повернулся ко мне:

   - Она - дракон. Я это знаю, вижу и чувствую, но моя энергия ей не подходит. А единственный кровный родственник, ее отец Ларинэль, которого я не поленился доставить в Верету, чтобы облегчить ей жизнь, не в состоянии помочь дочери. Он понятия не имеет, как передать Этери силу. Лар весьма посредственный маг, и его специализация - медицина. Я вынужден признать, что застрял!

   Демиург грустно улыбнулся. Нет, папочка, меня не проведешь! Ты прекрасно знаешь, что нужно сделать, но хочешь заставить меня подсказать тебе решение. Очередная проверка? Скорее, очередной урок, на которые мой отец имеет необыкновенный талант. Он ничего не делает просто так - каждый его поступок четко спланирован, и за кажущейся легкостью стоит твердая уверенность в правильности следующего шага. По некоторым признакам я догадался, что проблема Этери не так важна, и главная причина этого разговора другая, гораздо более серьезная. Если бы дело было только в этом, мы бы уже спешили в Зал Первого Обращения - есть здесь такой - и наслаждались попытками девицы, как назвал ее отец, превратиться в дракона. Но мы остались на террасе, значит,... ждем продолжения.

   - Удивительный эксперимент Фрестондина при всей его безнравственности, с одинаковой силой можно назвать как преступлением, так и гениальным открытием.

   - Его ты тоже сюда приволок?

   - А куда же? Сидит, милый, и мудрые мысли записывает. Я его тебе потом покажу. Но речь сейчас не о нем, а об Этери. Этери не суждено было родиться, но сразу после зачатия Фресто поменял вектор силы, и ее мать стала носителем магии эльфов. Причина ее смерти вовсе не рождение ребенка. Фресто опасался, что она помещает ему в дальнейших экспериментах, и отравил, тем самым убив двух зайцев: получил полный контроль над девочкой и обвинил Ларинеля в смерти драконы. Ларинель был посажен Правителем под домашний арест, и до недавнего времени не имел права покидать свой дом. Ладно, эти эльфийские интриги недостойны того, чтобы тратить на них время. А важно то, что Этери - единственный на планете дракон, сила которого родственна силе моего пропавшего брата.

   Вот в чем дело! Все это была присказка, а сказка... ну, еще пару наводящих вопросов, немного удивления в голосе и можно надеяться на продолжение истории:

   - Как - пропавшего? Я был уверен, что он погиб!

   - После катастрофы мы провели исследование и выяснили, что Альвир проводил эксперимент, а эпицентр взрыва находился в том районе, где была его лаборатория. Сила взрыва была такова, что пол континента вымерло, и я еле успел спасти выживших эльфов до того, как их смыло цунами. Пять тысяч лет мы не приближались к планете, и только недавно туда отправилась экспедиция во главе с твоим братом Серонием. Он рассказывает удивительные вещи. Но самое главное.... - Отец задумался на минуту и продолжил только после того, как утвердительно кивнул собственным мыслям. - Я не был близок с братом, он намного старше меня, и за тысячу лет мы виделись всего несколько раз, но я знаю точно - наша энергия была одинаковой. Вектор силы поменялся в результате эксперимента Альвира, и эльфы пришли в мой мир уже другими.

   Я замер, в шоке от собственной догадки.

   - Отец... ты не станешь этого делать!

   - Догадался.... Нет, я не безумец и хочу отыскать другой путь, не такой драматический. Мы над этим работаем, и Фресто вносит свою лепту в общее дело. Послезавтра я отправляюсь к Серонию - он столкнулся с неизвестным ему явлением природы и хочет, чтобы я помог. Надеюсь, что ты не откажешься составить мне компанию. Подумай над этим.

   - Хорошо, отец, я подумаю.

   - А пока мне нужна идея, как помочь Этери собрать так необходимую ее для обращения энергию.

   - Ты не с той стороны смотришь. Теорию она уже знает? - Переводим тему? Все оказалось намного серьезнее, но с Этери... я ему подыграю.

   - Да, на редкость неглупая девица оказалась.

   - Тогда подумай сам - твой дворец и вся Верета пропитаны твоей силой. Сколько здесь природных источников? Как она сможет найти здесь то, чего никогда не было? Ей нужно в Иллинадор - только там концентрация родственной ей энергии может оказаться достаточной для обращения.

   - Сын, ты гений! - заявил отец таким восторженным тоном, словно сам не знал, что нужно делать. Игра продолжается! - Ты предупреди Линн и маму, что мы отправляемся в Иллинадор и к ужину вернемся. А я - за Этери и ее отцом. Вперед, сын!

   Он хлопнул меня по плечу и исчез. Я покачал головой - папины штучки, вечно он все усложняет. Но я - немного другой. Может быть потому, что слишком тесно общаюсь с людьми, я перенял от них несвойственную демиургам прямоту и смекалку. Даже Дарий, несмотря на то, что он тоже жил в Дрейе несколько сотен лет, не общался с людьми столько, сколько я. Не подумайте, что я хвастаюсь, просто отец это заметил и, как бережливый хозяин, использует мои таланты по мере необходимости.

   Я облокотился на дверь, и некоторое время стоял, в недоумении пытаясь понять, чем они занимаются. Три красавицы так увлеклись процессом, что мое появление осталось незамеченным целых пять минут, в течение которых я успел переглянуться со стоящим на стремянке драконом, под мышкой которого торчал молоток, а во рту блестели шляпки гвоздей. Дракон мученически закатил глаза, всем своим видом выражая покорность судьбе в лице моей мамы. Ей иногда приходят в голову бредовые идеи, и она вдруг начинает то рисовать, то вязать шарфики всем родственникам, то красить стены у себя в спальне, убеждая всех, что магия - это еще не все, и нужно многое уметь делать своими руками. Да, наша мама - натура увлекающаяся, и бороться с этим бесполезно. Похоже, что сегодня ее посетила гениальная мысль собственноручно украсить зал для завтрашнего праздника. Для этого из города были доставлены ленты всех цветов радуги, и теперь она, Алина и моя жена стояли посреди зала, тщетно пытаясь распутать больше похожий на клубок змей, чем на украшения для зала, моток галантереи. Хорошо еще, что она сама не полезла на стремянку - в ее положении.

   - Ри, здравствуй, дорогой! - Я очнулся от звука маминого голоса и сделал шаг вперед, чтобы поздороваться. - Нет, нет! Стой, где стоишь - а то ты нам все перепутаешь! Хотя мы уже сами... запутали все, что только можно, кажется.

   На полу с трудом можно отыскать место, чтобы поставить ногу, столько лент лежало вдоль и поперек зала.

   - Мама, а почему бы вам не сделать перерыв? Я был бы не против перекусить. Не желаете ли составить мне компанию, дамы?

   Алина сдалась первой.

   - Ри, ты - прелесть, лучший брат на свете!

   Она сбросила на пол висевшие у нее на шее ленты и легко перелетела по воздуху разделяющее нас расстояние, приземлившись прямо в моих объятьях. Линн с завистью проследила за ее полетом. Я улыбнулся жене, и через миг она стояла возле меня. Обнимая прижавшихся ко мне красавиц, я вопросительно посмотрел на маму.

   - Предательницы! - Линн спрятала лицо у меня на плече, а плечи Алины затряслись от смеха. - У нас только-только начало получаться!

   - Мама, не понимаю, зачем тебе все эти ленты, молотки, гвозди... разве не проще было бы навести иллюзию?

   - Ах, милый, иллюзия - это так скучно, а в моем положении легкий физический труд полезен. Я и так тут, как в клетке - туда не ходи, сюда не летай. Твой отец поставил столько ограничений на мою свободу, утверждая, что это ради моей же безопасности, и я скоро взвою от безделья! Я уже забыла, когда мы последний раз летали на пляж!

   - Но тебе, в самом деле, нельзя - сколько тебе осталось - месяц, полтора?

   - Полтора. Не обращайте на меня внимания - это все гормоны!

   - Кто? - спросила Линн.

   - Любовь моя, я тебе потом расскажу. Только не кто, а что. Мам, ну ты идешь?

   - Да, только.... - она повернулась к почтительно ожидающим приказаний драконам. - Ничего не трогать - через час мы вернемся и продолжим. И, Герна, - обратилась она к заглянувшей в двери служанке. - Цветы уже доставили? Проверь, пожалуйста, только ни в коем случае не несите их сюда - поставьте в столовой. И не перепутайте ленты...

   Пока мы с тревогой следили за тем, как дракон с гвоздями во рту спускается со стремянки, мама успела переместиться за наши спины и окликнула нас:

   - Ну, долго вас еще ждать!

   - Милая Этери! Все, что от тебя требуется - это поверить в то, что ты дракон!

   - Как! - Она топнула. - Как я могу себя представить драконом?

   Мы с удобством расположились в креслах, отец - посередине, я и Ларинэль - по бокам. Перед нами стоял симпатичный столик на гнутых ножках, родственник наколдованных демиургом кресел, на котором стояла запотевшая бутылка из темного стекла. Происхождение вина мне не удалось определить, да это и не важно. Вкус - отменный, погода прекрасная, в кроне дерева, под которым мы сидим, гуляет легкий ветерок, а в центре лужайки главный персонаж сегодняшнего представления - эльфийка, призванная изображать дракона. Я расслабился, сполз вперед, вытянул ноги и приготовился наслаждаться театром одного актера.

   - Если ты сегодня не превратишься, я оставлю тебя здесь - и иди куда хочешь. Мое терпение лопнуло! - От папиной реплики у Этери округлились глаза.

   - Ну и оставляйте! Думаете, я не выживу? Да я пешком дойду!

   - Куда? - лениво протянул Альдинир. - В Иллинадор или в Левонию?

   Мы дружно рассмеялись, и я ее добил:

   - Ну-ну, пока ты будешь идти, твой муж успеет десять раз жениться.

   - Женится? Мастер, как вам не стыдно! Король меня ждет, и вы об этом прекрасно знаете.

   - Но ты же официально умерла? Умерла. Король вдовец, и желающих занять твое место хоть отбавляй. Только на прошлой неделе из Карита прибыло посольство - у них три царевны на выданье.

   Этери на несколько секунд потеряла дар речи, как рыба, открывая и закрывая рот, она стояла перед нами, с прямой, как доска, спиной, в зеленом платье и распущенными волосами.

   Три месяца в Верете пошли королеве на пользу. Осознание внезапно наступившей свободы изменило ее облик - слабая зареванная худышка, какой я ее видел последний раз, превратилась в стройную женщину с высоко поднятой головой и уверенностью во взгляде. Шона ждет подарочек - жена-дракона.

   И тут эта воплощенная невинность выругалась, да так, что я не сразу смогу повторить. Я даже не мог предположить, что она знает такие выражения.

   Отец мысленно рассмеялся: «Еще немного, Ри - и она это сделает!» и сделал вид, что его безумно заинтересовало вино. Лар, давно догадавшись, чего мы добиваемся, подлил масла в огонь:

   - Я бы не твоем месте уже давно слетал в Керсов. Ты же не хочешь, чтобы у твоих детей появилась мачеха?

   Ура, сработало! После слов Ларинеля воздух вокруг Этери сгустился и заискрил. Ну, давай, девочка, еще немного! Лар напрягся, делая попытку передать дочке энергию, но она сама справилась - вспышка резанула по глазам, показалось, что ревущее пламя окутало хрупкую фигурку эльфийки, в ярости сжимающей кулаки. Вот она какая - сила иллинов, не мягкое синее свечение, как у нас, а бушующий костер, откликнувшийся на призыв рассерженной Этери. Ну, давай же, ты уже почти сделала это!

   В красном мареве появилась яркая сердцевина, сила со свистом закружилась вокруг нее, и раздался первый рык дракона. Ура! Получилось - посреди лужайки лежала лазурного цвета дракона. Хвост в ярости бил по земле, она неумело переступала лапами по траве и, наконец, села, вытянув шею в нашем направлении.

   - Молодец, девочка! - отец уже стоял возле ее морды. - У тебя получилось! Дыши, дыши - ты теперь дракон!

   Этери с шумом втянула в себя воздух - вместе с пылью и травинками, глупая, и оглушительно чихнула:

   - Апчхи! - Искры вылетели из ноздрей. Мы втроем облегченно рассмеялись.

   - Ты так похожа на мать... - шепнул Ларинэль и уверенно подошел к дочери.

   Папа оставил Лара наедине с дочкой и отвел меня в сторону.

   - Как тебе нравится цвет ее силы?

   - Впечатляет. Тебе, в самом деле, хочется решить эту задачу?

   - Да. Представляешь, сколько проблем сразу отпадет? Ну, что ты решил? Пойдешь со мной к Серонию? - Я кивнул. - Рон сможет тебя заменить?

   - Да, конечно. Я уже давно во всем, что касается управления Дрейей, полагаюсь на него. А вот Линн... расстроится...

   - Пусть она пока у нас поживет, и Лизе не будет одиноко.

   - Думаешь, мама соскучилась по сладкой яичнице? - усмехнулся я в ответ. - Или ты полагаешь, что Линн не наведается на свою любимую кухню? У нас в замке она уже навела порядок.

   - Как к ней относятся дроу?

   - О, они ее обожают! А когда она лежит на крепостной стене, народ собирается полюбоваться. У нас уже целая коллекция картин собралась - красная дракона на закате, на рассвете, в лучах солнца, под радугой и так далее. Надо будет тебе парочку привести - любимая невестка, как-никак.

   Отец рассмеялся:

   - Вижу, Линн полностью освоилась с ролью Повелительницы Дрейи. А что ты будешь делать, когда начнутся занятия в Академии?

   - Устрою ее на работу в студенческую столовую, пусть с людьми пообщается. Она до такой степени любопытна и общительна, что в Левонии скучать точно не будет.

   Тем временем Этери начала полевые испытания драконьего тела. Подергала хвостом, потом вытянула шею и осмотрела себя со всех сторон. Встала на задние лапы и распахнула крылья для равновесия. Красотка - небесно-голубое брюхо и цвета густой лазури гребень. Неожиданно красные глаза - что это, печать силы, которой она владеет? Нет, милая, ходить на задних лапах, как человек, у тебя не получится. Привыкай к четырем лапам и крыльям. Этери тяжело плюхнулась на землю, подняв облако пыли. Ларинэль с восторгом следил за попытками дочери освоится в новой ипостаси.

   - Папа, смотри, у меня крылья! Я теперь смогу полететь, куда захочу!

   - Не торопись, стать драконом еще не означает быть драконом. Тебе еще многому предстоит научиться, прежде чем я разрешу тебе отправиться в свободный полет. - Демиург подошел ближе и внимательно осмотрел дракону со всех сторон.

   - Да, конечно, я все понимаю. А у вас зеркала случайно не найдется?

   Мы с Ларом переглянулись: «Женщины!» В любой ситуации зеркало - самая необходимая вещь. Дин подвесил в воздухе перед ее мордой силовой экран с отражающей поверхностью, края зеркала полоскались на ветру синим туманом, а мы оказались с противоположной стороны и прекрасно видели дракону. А вот она нас видеть не могла. Мы с трудом сдержали рвущийся наружу смех: для начала Этери умудрилась сложить губы бантиком и посмотреть на себя правым глазом, и потом, изогнув шею, и левым. Поморгала и ...улыбнулась. Никогда не знал, что мы можем улыбаться! Всегда считал, что с учетом клыков, рогов и прочего это невозможно. Тем временем Этери высунула раздвоенный язык и ее глаза округлились. Отец больше не мог сдерживаться - смешок вырвался наружу и он потерял контроль над зеркалом. Не сговариваясь, мы одновременно отвернулись, я стоял с края, и длинная шея драконы позволила ей заглянуть мне в лицо.

   - Мастер! Я была о вас лучшего мнения! Вы все видели, да? И вы тоже? - она перевела взгляд на демиурга.

   - Прости, девочка, но ты была такой забавной! Особенно с высунутым языком. - Мы уже почти успокоились, но после слов отца опять рассмеялись. Этери недоуменно посмотрела на нас и... присоединилась к общему веселью.

   - Посмеялись - и хватит. Этери, превращайся обратно, нам пора возвращаться.

   - Уже?

   - У меня есть и другие дела, и потом, не собираешься же ты завтра на празднике быть драконом?

   - Да, светлокрылый...

   Я подошел ближе:

   - Не печалься, королева. Завтра тебя ждет сюрприз - Рон привезет Диму, ты наверняка по нему скучала, и твоему отцу будет приятно познакомиться с внуком. И еще... давно хотел сказать тебе спасибо за Димку. Обстоятельства его рождения были необычными, но ты и Кент прекрасно его воспитали, и я горжусь, что у меня такой внук.

   Дракона кивнула и ответила:

   - Дети - лучшее мое достижение. И вы правы, я безумно по ним скучаю....

   - Тогда, соберись, отпусти магию и превращайся!

   Прочувствовав исходящие от нее волны энергии, я отбежал на безопасное расстояние. Обратный процесс занял всего несколько секунд, и счастливая Этери бросилась в объятья Лара.

   Мы вернулись к ужину. Я попросил отца пока ничего не говорить Линн, сам скажу, завтра после бала. Не хочу портить ей праздник. А пока я не выпускал ее руки, мешая Линн наслаждаться едой, но иначе не мог. Любимая, где мне найти слова, чтобы сказать тебе о разлуке?

Глава 5

Что подарить богу на день рождения?

Отерон

   Как я и предсказывал, прибытие гвардейцев в Иллинадор вызвало ажиотаж в рядах прекрасных эльфиек. Мои молодцы не растерялись, и мне пришлось прилагать усилия для наведения порядка в казарме расшалившихся дроу. Слава богам, теперь о них должен заботиться Правитель Ниэль, а я временно умываю руки, хотя... не совсем, доклады получать я буду регулярно! Времени до дня рождения деда оставалось все меньше, и на десятый день, я, подписав несколько выгодных контрактов о торговле между нашими странами, покинул неожиданно оказавшийся гостеприимным Иллинадор с полными лапами подарков.

   Обратный путь мы проделали без приключений. Из замка графа Тунского отец открыл для нас портал в Дрейю, оттуда Фил полетел домой, а я, переночевав в отцовском замке, отправился в Керсов - забрать заказанный еще две недели назад подарок и предупредить Диму и Ларселя о предстоящем полете в Драконий край. В суматохе, предшествующей отлету, я совершенно забыл спросить тайла, нашла ли его таинственная родственница по имени Тальша, а сам он ничего не сказал.

   Как только мы пролетели через «двери» в куполе, погода испортилась - небо затянули серые тучи, и нам пришлось подняться выше, туда, где сияет солнце, чтобы не промочить пассажиров. Диму вез я, а у Фила на спине сидел Ларсель. Тайлу путешествие на драконе оказалось в новинку, но мне понравилась его реакция - глаза сияли от восторга. Наш человек! Вернее, эльф. Эскорт нам не высылали, просто патруль покружил невдалеке, очевидно, дед предупредил их о нашем прибытии в Верету, из-за дождя в воздухе практически никого не было, и мы без помех летели над городом.

   Наконец, я нашел просвет в облаках и нырнул в него, резко спикировав вниз. Получилось удачно - совсем недалеко от дворца Властелинов. Еще несколько минут занял полет над рекой, и два дракона устало плюхнулись на мраморные плиты. Промокший насквозь Дима скользнул по крылу прямо в лужу, нагнулся, упираясь руками в колени, и распрямился только тогда, когда я подошел к нему после обращения, чтобы забрать сумку с подарком, которую он держал всю дорогу.

   - Ты в порядке?

   - Не совсем. Если ходить через какое-то время я, наверное, смогу, то все остальное под вопросом, - рассмеялся он в ответ и, откинув пряди мокрых волос с лица, поискал глазами тайла и Филимона.

   Дождь усилился, и тяжелые капли летнего ливня били по лужам, листьям кустов в кадках по периметру крыши и по нашим плечам, пока мы вчетвером бежали в стеклянный павильон. Дима слегка прихрамывал, а вот Ларс шел, как ни в чем не бывало. Этот тайл просто железный, по нему и не скажешь, что он провел последние пять часов верхом на драконе.

   В павильоне я слегка подсушил наших пассажиров, и так, в облаке пара от волос и одежды, мы прошли стационарным порталом на жилой уровень.

   У выхода нас ждали, дракон в ливрее слуги вежливо поздоровался и повел нашу компанию по лабиринту коридоров.

   У меня во дворце, как и у Фила, есть свои апартаменты. Ничего особенного, местный стандарт: две спальни, гостиная с выходом на террасу и ванная, но я решил, что сыну будет приятнее получить свои. Фил нырнул к себе в квартиру, а мы подошли к отведенным для Димы комнатам.

   - Прошу! - Слуга распахнул двери, пропуская Диму и Ларса.

   - Здесь два спальни, так что вам тесно не будет. Через час жду у меня - это следующая дверь.

   Первым делом я поставил на стол посреди гостиной объемную сумку с подарком. Плотная парусина, из которой она была сшита, предохранила завернутый в несколько слоев жесткой бумаги подарок. Я обрадовался, что коробка все еще имеет приличный вид, и, сбросив мокрую сумку на пол, отправился в спальню. Приготовленный парадный костюм, который висел на двери в гардеробную, ненадолго привлек мое внимание. Слава богам, гм, вернее, бабушке, украшений минимум. Да, судя по всему, белый цвет сегодня обязателен. Ладно, переживу, а вот Ларсу, с его любовью к черному, придется туго.

   Я упал на кровать, потратив последние силы на то, чтобы стянуть сапоги, закрыл глаза и провалился, нет, не в сон - энергия во дворце бурлила и восстанавливаться здесь одно удовольствие. Медленно и лениво потянулся к источнику, магия ласково приняла, окутывая теплым покрывалом и меня, и постель, на которой я лежал, убаюкивая и нашептывая какие-то приятные глупости. Я не сошел с ума - просто магия, так же, как ластик стирает карандашный рисунок, избавляет призывающего от тяжелых воспоминаний, оставляя только невесомые приятности. Как хорошо - сразу пропала усталость, ушла дрожь, все время гнездившаяся где-то внутри меня с того дня, когда мы с Катей расстались, перестали ныть все еще не до конца зажившие шрамы. Подозреваю, что они больше никогда меня не побеспокоят. Давно нужно было прилететь сюда, но... дела, дела.

   Через десять минут я встал. Блаженствовать можно бесконечно долго, а мне еще нужно принять ванну и одеться, а времени всего час.

   Даже вода во дворце живая! Напитанная силой теплая влага довела процесс моего восстановления до конца.

   Я уже взялся руками за бортики, намереваясь подтянуться и встать, когда дверь распахнулась, и, разгоняя руками клубы пара, в ванную влетела моя тетя.

   - Рон, привет!

   Я упал обратно, расплескивая воду, и прикрыл руками причинное место. Нет слов! А моя нахальная гостья наклонилась и, пользуясь моей беспомощностью, схватила за уши и притянула к себе для родственного поцелуя в нос.

   -Здравствуй, племянничек!

   Да, Алина моя тетя, младшая сестра отца, и хоть она старше меня на двадцать лет, до сих пор ведет себя, как сопливая девчонка.

   - Брысь отсюда! Подожди в гостиной, я сейчас выйду.

   В ответ она обиженно надула губы:

   - Можно подумать! Я тебя еще маленьким и голеньким на руках держала. Рон, а ты сам прилетел?

   - Нет, не сам. Но если ты немедленно отсюда не уберешься, я тебе ничего не скажу!

   Она фыркнула, но все-таки вышла, не потрудившись закрыть за собой дверь, и, пока я вытирался и сушил волосы, ее восторженный голос скороговоркой выдавал мне все новости.

   - Рончик, миленький, давай быстрей! Сегодня такое будет! Уже почти все собрались, Ри еще вчера прилетел, и они с папой весь день возились с эльфийкой. А Линн помогала нам с мамой, мы уже неделю готовимся - ты увидишь, как здорово получилось, особенно... нет, не скажу, а то тебе потом не так интересно будет. А еще мы ждем Влада и Авира. Сероний прислал подарок с извинениями - у него какие-то проблемы. Я точно не знаю, но папа обещал ему помочь после праздника. А еще мы ждем папину сестру, тетю Араю, и я сгораю от желания с ней поговорить. У нее такой необыкновенный облик! Ты ее никогда не видел, нет? А я с ней знакома - она как-то появлялась у нас, но я была маленькой и помню только, как она меня рассмешила.

   Алина замолчала как раз в тот момент, когда я, набросив халат, вышел из ванной. Коробка с подарком уже была у нее в руках.

   - А что внутри? - она бесцеремонно потрясла коробку, но я подлетел, выхватил подарок из ее цепких пальчиков, опасаясь за сохранность содержимого, и поднял над головой, не давая возможности прыгающей вокруг тете забрать его обратно.

   - Рон, ну дай посмотреть...

   - Не дам! Я тебе не доверяю - сразу всем расскажешь, а это сюрприз.

   Алина все еще прыгала вокруг меня, когда в дверь постучали и улыбающиеся посвежевшие Дима и Ларс, тоже в белых камзолах, вошли в мою гостиную. Заметив новые лица, Алина споткнулась о мою ногу и чуть не упала. Одной рукой я поймал раскрасневшуюся от прыжков девушку за руку, дернул к себе и поставил прямо перед собой, лицом к гостям. Подарок был тут же забыт, и я спокойно вернул его на стол.

   - Познакомься, принцесса: Дмитрий, мой сын, и его телохранитель, и друг - Ларсель.

   - Очень приятно, - смущенно пролепетала Алина, протягивая Диме руку для поцелуя.

   Я усмехнулся, заметив заинтересованный взгляд Ларса. А любоваться было чем: Алина по случаю бала сменила свои любимые штаны и мужскую рубашку на платье - а рубашки она постоянно тащит то у меня, то у моего отца, считая, что, так как мы здесь появляемся нечасто, то и не заметим. Бледно-золотой лиф оставлял обнаженными плечи, и юбка, цвета темной бронзы, шелковой волной обвивалась вокруг лодыжек во время ходьбы. Круглый плоский медальон размером с небольшое яблоко висел на короткой цепочке прямо над соблазнительной линией декольте и два браслета из неполированного золота на предплечьях, в тон бляхе. Темные волосы стекали по спине,... юная будущая богиня ласково улыбнулась моему сыну:

   - Меня зовут Алинара - я твоя двоюродная бабушка. Но все меня зовут Алина.

   - Очень приятно, бабушка! - не удержался Дима.

   - Какая я тебе бабушка! Еще раз меня так назовешь - получишь! - тут ее внимание привлек оставшийся стоять у входа тайл. - Дима, а твой друг - эльф? - изумленно протянула она.

   - Да, а что? - растерялся Димка, не ожидавший подобной непосредственности от вновь обретенной родственницы. Я тихонько ретировался в спальню и, застегивая рубашку, прислушался к разговору.

   - Так, вы сегодня мой! - Я представил, как покраснел Ларсель, понятия не имевший, что Алина имеет в виду. - А то у папы есть эльфийка, а у меня нет. Вас зовут Ларсель? Вы будете моим кавалером.

   До меня донесся облегченный вздох тайла.

   - И не делайте удивленных глаз - все равно я вас не отпущу. Рон, ты уже готов?

   - Алина, придержи язычок. Эльфийка, живущая здесь - мама Димы. - Я появился из спальни, поправляя идеально сидящий на мне камзол.

   - Этери - твоя мать? Прости меня, я не хотела никого обидеть. Так тебе, наверное, не терпится ее увидеть? Чего же мы ждем - вперед!

   Она подхватила Ларса под руку и потащила к выходу. Мы с сыном переглянулись - влип наш друг тайл! Тут я опомнился и вернулся за подарком.

   Хитросплетение коридоров мы преодолели за пятнадцать минут и подошли к огромным двухстворчатым дверям в бальный зал. Легкое кружево позолоченных узоров казалось живым - пробивались ростки, лопались почки, распускались невиданные цветы, и тонкие лепестки в золотых прожилках разлетались во все стороны с серебристым звоном.

   - Нравится? Это мама придумала. - Алина повернулась лицом к нам и скомандовала: - Закройте глаза!

   Она взяла Диму и Ларса за руки и толкнула спиной двери. Я сделал шаг следом за ними, и мы оказались... в космосе. Звезды под ногами, звезды над головой, хвостатая комета с чуть слышным шипением неслась к ближайшему голубому гиганту. Прекрасно зная, что это звуковая иллюзия, я, тем не менее, почти поверил, что это шипит комета. И с того места, где мы стояли, постепенно приходя в себя после шока, подстроенного дедом для гостей, было видно, как испаряется с поверхности космического странника ледяная корка. Причудливой формы образования, нагреваясь в лучах светила, взрывались фонтанами газа и пыли и, преодолев слабое притяжение ядра, отставали от него, образуя пышный хвост, который потом развеется в космических просторах.

   Для моего сына и его телохранителя зрелище звездного великолепия явилось еще большим откровением, чем для меня. Все-таки, данное мне отцом и дедом образование невозможно даже сравнить с тем, что они изучают в Академии. Сравнение явно не в пользу Академии. Но! Пока дед наложил запрет на знания, и никто не может его нарушить. Люди должны сами идти вперед, падать, подниматься, делать открытия, умирать в результате неудачных экспериментов - ибо это единственный путь развития. И мы не имеем права вмешиваться - можем только стоять рядом и гордиться их достижениями. Даже свое вмешательство в дела иллинов дед назвал нарушением правил.

   Алина крепко держала Ларселя за руку, прекрасно понимая, какое впечатление произвело на него увиденное. Дима повернул ко мне побледневшее лицо:

   - Это - иллюзия?

   - А вот и нет! - ответила за меня Алина. - Папа замкнул кусок пространства, поставил переход и временные ограничения. Звук - конечно, иллюзорный, но все остальное - настоящее. Комету нашла я, а мама сначала хотела выбрать место поближе к красному карлику, но папа рассмеялся и сказал, что тогда это будет выглядеть, как улица красных фонарей, и отказался. Так что у нас сегодня все в синем цвете.

   Дима кивнул - похоже, на вразумительный ответ слов не хватило. Довольно сложно разговаривать на отвлеченные темы, когда у тебя под ногами звездная бездна. Мы не стояли на месте: почти незаметное движение в начале, теперь перешло в стремительный полет, и вот мы уже летим на одной скорости с кометой, обгоняем ее и оказываемся в кажущемся бесконечным коридоре. Опоры под ногами больше нет - и мы летим среди звезд. Куда? Надеюсь, все-таки на праздник!

   Алина, наконец, предоставила свободу тайлу, Ларс и Дима летели, еле слышно переговариваясь. Девушка дернула меня за рукав, привлекая внимание:

   - Рон, а что такое улица красных фонарей? А то мои родители отказались объяснять...

   От удивления я открыл рот. Да уж, дед выкрутился, а я должен исправлять его недоделки. Дима раскашлялся как-то подозрительно. Смеется, поросенок.

   Девушка разозлилась:

   - Так вы будете рассказывать или нет?

   Я покачал головой, обнял ее за плечи, притягивая к себе:

   - Не плачь, тепличное растение! Тебя так долго опекали, что ты до сих пор не начала жить.

   - Рон! Это не повод надо мной смеяться! - она резко вывернулась и теперь летела лицом ко мне. Глаза богини засветились желтым.

   Придется говорить, иначе она не отстанет:

   - Хорошо, хорошо, только не убивай меня! Улица красных фонарей - это район в городе, куда приходят мужчины, чтобы за деньги получить сексуальное удовлетворение. Понятно? Или у тебя есть еще вопросы?

   Она замерла на минуту, а потом кивнула:

   - Спасибо. Достаточно. Все ясно. Но лучше бы я не спрашивала, - покрасневшая, как вареный рак, девушка отвернулась и полетела вперед.

   Я улыбнулся и догнал смущенную беглянку:

   - Я думаю, что тебе не мешало бы пожить пару лет среди людей, принцесса. Хочешь, я деда уговорю?

   - Он не разрешит. Я и так доставляю ему немало неприятностей. А после моей экспедиции на континент Сарум, он меня никуда из Вереты не пускает, - она опустила голову и шмыгнула носом.

   Ну вот, еще не хватает испортить праздник слезами! Чувствуя свою вину, ведь я элементарно мог уйти от ответа и не продолжать скользкий разговор, поймал ее и прижал к себе:

   - Перестань реветь и рассказывай, что случилось?

   - Мы попали в бурю, и Гирон погиб, спасая меня.

   Гирон? Я хорошо знал этого дракона, уже много лет он охранял Алину, был ее вечным спутником и участником всех ее проказ. Ситуация оказалась намного серьезнее, чем я думал.

   - Ты не пострадала, милая?

   - Я - нет, а он... - она посмотрела на меня, и боль ее потери молотом ударила мне в грудь. - Он закрыл меня от молнии и упал в океан. Я ничего не успела сделать - он умер мгновенно. Мы долетели до ближайшей земли, и я активировала амулет возвращения. Так что папа меня не отпустит.

   - Не плачь, принцесса. Гирон выполнил свой долг. Он был не только твоим другом, но в первую очередь твоим телохранителем. Со временем боль потери утихнет, и... я рад, что ты жива.

   Знаю, звучит не очень убедительно, но... в таких ситуациях тяжело найти правильные слова и часто приходится заменять настоящие чувства штампованными фразами.

   Я нашел в кармане носовой платок и протянул его летящей рядом принцессе:

   - Ну, все, хватит. Вытри нос, и давай закончим этот разговор. Тебе же не терпится узнать, а что в коробке?

   - А что там? - она несмело улыбнулась.

   - Чем скорее мы попадем в зал, тем скорее ты это узнаешь.

   - Папа будет ругаться, что я вас так задержала.

   Алина взмахнула платком и вернула мне уже чистым. Волшебница!

   - Спасибо, Рон, - она расправила плечи и посмотрела вперед. - Следуйте за мной!

   И мы провалились в дыру, чтобы через миг оказаться на возвышении посреди зала. Под общий смех восстановить равновесие после резкого перехода от невесомости обратно к земному притяжению оказалось непросто. Я чуть подарок не выпустил. Распорядитель громко выкрикнул наши имена и вежливо попросил нас освободить платформу для следующих гостей, которые выпали из портала сразу после нас.

   Алина сразу потащила Ларселя танцевать - пусть веселится, ей это необходимо. А я нашел глазами отца и, бросив сыну: «Держись рядом!» стал в толпе гостей пробираться к трону.

   Мы еще не успели подойти, когда мимо нас в вальсе пролетела Линн с незнакомым мне драконом. Так вот почему папочка выглядит таким нервным!

   Бабушка заметила нас первой, тронула Альдинира за руку и встала, чтобы обнять нас и расцеловать:

   - Рон, Дима, как я рада вас видеть! Что-то ты похудел, мой мальчик, - бабушка осмотрела меня со всех сторон. - Может, поживешь у нас недельку, у нас новый повар - эльф. Нам его прислали в подарок за своевременное вмешательство в проблемы Иллинадора.

   - Ну и как готовит ваш новый повар? - поинтересовался я после взаимных приветствий с окружившими трон родственниками.

   - Экзотика, сплошная экзотика! Но Дину нравится, а я, если честно, скучаю по Линн. Дима, - повернулась она к моему сыну. - А ты уже видел маму?

   - Нет, еще не успел, - ответил он, пытаясь разглядеть Этери.

   - А ты стой возле меня - она сама тебя найдет.

   Лиза вернулась на трон, а я наконец-то, смог вручить свой подарок деду.

   - Поздравляю! А сколько тебе лет, кстати?

   - Это не важно, - отмахнулся демиург. - Разве дело в моем возрасте? Я считаю, что это просто великолепный повод собрать вас всех вместе. Ри, прекрати ревновать! - обратился он к моему отцу. - Иди и забери жену, если тебе так невыносимо видеть, как она танцует с другим, а то у меня от твоих эмоций уши закладывает.

   В этот момент музыка смолкла, отец спустился в зал и увел жену прямо из-под носа следующего претендента на танец. Судя по счастливой улыбке Линн она была совсем не против сбежать от назойливых ухажеров. Дед хмыкнул и повернулся ко мне:

   - Рон, расскажи лучше, как дела в Иллинадоре? Вас хорошо приняли?

   - Просто на ура! Особенно женская половина. Мои орлы сразу сообразили, что к чему, и у меня, дед, мелькнула мысль, что я им не те соревнования устроил. Нужно было проверять не кто лучше, - я замялся, оглянувшись на сидящую рядом Лизу. И шепотом продолжил: - А у кого... длиннее.

   Бабушка, до этого полностью поглощенная разговором с Димой, тут же повернулась и прокомментировала:

   - А что, неплохая мысль. Я бы с удовольствием была судьей.

   - Я тебе дам - судьей! - засмеялся дед. - Роди сначала.

   - Дин, я не понимаю, почему бы и нет? Представляешь, я бы бегала с линейкой и измеряла... и сравнивала...

   - Ну и чем бы ты сравнивала?

   Бабушка с такой улыбкой посмотрела на мужа сверху вниз, что мне захотелось оставить их одних. Дима закатил глаза.

   - Дед, вы смущаете ребенка!

   - Мы? - в два голоса ответили боги. - Ты первый начал!

   - Все, молчу, молчу.... Ты лучше подарок разверни.

   Альдинир взял у меня из рук коробку, и... пришла моя очередь закатывать глаза: он потряс ее точно так же, как Алина! Ну что за семейка мне досталась!

   - О, боги! - по привычке вздохнул я.

   - Да? - тут же отозвались они.

   - Не тряси - сломаешь!

   Перед демиургом возник маленький круглый столик на одной ножке, на который он водрузил коробку.

   - А что там? - в глазах демиурга вспыхнуло предвкушение. Хотел бы я в его возрасте так по-детски радоваться подаркам.

   - Открой - узнаешь!

   Любопытная Лиза тут же потянула за ленточку, за что получила по руке.

   - Не лезь - это мне подарили.

   Я посмеивался - в отличие от них, мне точно известно, что внутри.

   Он развернул золотистую ткань, открыл защелки с двух сторон высокой шкатулки из розового дерева и снял верхнюю часть.

   - А, часы... - разочарованно протянула богиня.

   Я засмеялся, предвкушая сюрприз, и жестом фокусника достал из кармана ключ.

   Честно говоря, я тоже расстроился, когда впервые увидел подарок, ведь я просил ювелира сделать что-то особенное, а он вынес золотого рыцаря в локоть высотой на квадратной подставке. Циферблат находился на круглом щите, который рыцарь держал в левой руке. Глядя на мое вытянувшееся лицо, часовщик загадочно улыбнулся, достал из кармана ключ и вставил его в специальное отверстие в пьедестале. Продолжая улыбаться, мастер подвинул минутную стрелку на без пяти двенадцать и три раза повернул ключ. Часы тикали, минуту ничего не происходило, и вдруг из крохотного домика за спиной рыцаря выехала серебряная собачка размером в детский кулачок. Она виляла хвостом и крутила головой, двигаясь по прорези в подставке. Ровно в двенадцать часов собачка подъехала к рыцарю, подняла на него голову, потом задрала заднюю лапку и... рыцарь не выдержал - отвел ногу назад и шмякнул по собачке.

   Раздался первый удар часов.

   Мои манипуляции привлекли зрителей. Тося притащила за руку Алину, Ларсель шел следом, Дарий с Владом распрощались со своими партнершами по танцу и направились к трону. Так что, в тот момент, когда собачка уже приближалась к рыцарю, чтобы сделать свое черное дело, нас окружили родственники и гости.

   - Бум! - Бабушка подпрыгнула от неожиданности и схватилась за живот. Она откинулась на спинку трона, хихикая, как девчонка. Демиург с восторгом рассматривал механическую игрушку, по выражению его лица я понял, что угодил подарком: дед всегда любил подобные вещи.

   Под аккомпанемент здорового смеха, я торжественно вручил ему ключ - пусть развлекает гостей - а сам отошел в сторону. Пока все восхищались изобретательностью часового мастера, я заметил в дальнем конце зала Этери и показал на нее сыну. Дима вспыхнул, извинился перед бабушкой и побежал к маме.

Глава 6

Водный мир

Повелитель Валериан

   - Ты уверен, что вам ничего не нужно?

   - Узнаю свою хозяйственную жену! Ну, подумай сама, зачем нам тащить с собой еду, к примеру? Линн, да не переживай ты так, мы скоро вернемся, ты даже не успеешь соскучиться.

   - Я уже скучаю. Одно меня успокаивает, что твой отец ни за что не пропустит роды госпожи.

   - Они же просили тебя, не называть их так.

   - Это просто привычка, я исправлюсь, обещаю.

   -Ну что ты нос повесила? - Я щелкнул ее по кончику носа, заставляя поморщиться. Она ненавидит, когда я это делаю, и мстит - по ночам, когда я начинаю храпеть, зажимает мне нос, по крайней мере, она это утверждает, я ей не очень верю, ну ладно. А этого уже я не переношу.

   - Ри, прекрати немедленно, а то... - Но я не дал ей закончить, закрыл рот поцелуем. Ах, нам бы еще полчаса, но нельзя - отец уже ждет под дверью, я почувствовал его присутствие еще пять минут назад. Оторвавшись от таких сладких губ и ни слова больше не говоря, я повернулся и вышел из нашей спальни.

   - Готов? - спросил Альдинир. - Тогда идем.

   Отец молчал, да и я не спешил начинать разговор, пока мы шли по коридорам дворца плечом к плечу - слова были лишними. Хотя я думал, что он не преминет провести очередной урок по пути на террасу. И почему-то вспомнил один из них, проходивший лет шестьдесят назад в тронном зале. Почему именно там? Не знаю, мы просто встретились все вместе, я зачем-то прилетал в Верету, мы поспорили с Дарием, уже не помню, по какому поводу, и отправились искать отца. Встреченный по пути дракон подсказал, где его можно найти, и мы застали полную идиллию - отец и Алина сидели на тронах и грызли яблоки, перед ними в воздухе плавало блюдо, полное краснобоких плодов, а огрызки они бросали в стоящую на ступеньке миску. Развлекались...

   Мы немедленно присоединились к ним, и теперь миска подверглась настоящему обстрелу. Оказалось, что мы попали на очередной урок.

   - Вселенная бесконечна, вы это уже знаете, причем в обе стороны. Она наполнена материей, которую можно использовать по своему усмотрению. Вселенная - это наша мастерская. Мы принадлежим к расе демиургов и имеем право называться так только потому, что у нас есть знания и сила для того, чтобы творить. Но даже мы не можем создать что-то из пустоты, ибо абсолютная пустота - это миф. Наша сила в наших телах; накопленной за века энергии одного творца достаточно, чтобы создать звезду среднего размера, вроде нашего светила. Объединив усилия, мы можем зажечь голубой гигант. Но зачем, если их и так достаточно? Планеты - другое дело, главное, правильно рассчитать орбиту, массу и создать на ней условия для возникновения жизни. Опять-таки - этот путь для тех, кто может ждать. Есть множество, повторюсь, бесконечное множество уже готовых планет с подходящими условиями. И создавать живую материю намного интереснее.

   Алина подняла руку и нетерпеливо ждала реакции отца.

   - Папа, а где в нашем теле помещается такое количество энергии?

   - Я уже сказал, что Вселенная бесконечна. Вы прекрасно знаете, что все состоит из атомов. А представляете ли вы размеры его? К примеру, простейший водород - ядро и электрон на орбите. Дарий, прекрати улыбаться, я не собираюсь для нее строить синхрофазотрон, но постараюсь наглядно объяснить. Так вот, если вы представите себе, что стены этого зала - орбита электрона, какого размера, как вы думаете, его ядро?

   Мы дружно задрали головы вверх и посмотрели на купол, мозаичные окна которого, казалось, парили в небе на высоте в сто пятьдесят локтей. Я тут же представил себе огромную сферу, которая заняла большую часть зала. Смех отца прервал мои фантазии.

   -Нет, Ри, нет, Алина, вы глубоко ошибаетесь. Ядро атома займет не больше места, чем сидящая на сапоге Ри муха. - Отец махнул рукой, и муха исчезла вместе с кусочком шкурки от яблока, которое я только что съел.

   - Так мало? - удивилась сестра.

   - Да, родная, очень мало.

   - Но это значит, что все мы и люди, и драконы, и цветы, и камни....

   - Пустое место! - перебил я ее, и Алина тут же запустила в меня огрызком, который я успел распылить за секунду до того, как он встретился с моим носом.

   - Ри совершенно прав! - сказал папа, отвлекая нас от огрызочной баталии - мой почти попал в цель. - С одним только но! - если считать силу, наполняющую эту пустоту, ничем.

   Для всех, кроме нас это действительно так, а нам именно это пустое место позволяет накапливать немыслимое количество энергии, творить с ее помощью, и при этом, ничем не отличаться внешне от людей или драконов. Только тебе, Алина, еще долго этому учиться.

   В этот момент двери в зал распахнулись, и влетела мама:

   - Дин! Вы уже закончили?

   - Да, радость моя.

   - Обед остывает, и Ри, мальчик мой, тебе же еще возвращаться сегодня в Дрейю?

   - Да, мама, мы уже идем.

   Дарий, на правах старшего, увязался за отцом, что-то выспрашивая по дороге, а я остался помочь Але убрать огрызки и учебники. С полными руками мы уже выходили из зала, когда она спросила:

   - Ри, а что такое синхрофазотрон?

   - Это устройство, представляющее из себя гигантское кольцо, в котором с помощью магнитного поля элементарные частицы разгоняют до скорости света, и когда они сталкиваются, то можно получить изображение еще более мелких частиц, из которых они состоят.

   Сестра замерла с миской огрызков в руках и задумалась. Мне надоело стоять, да и кушать захотелось, и я ее подколол:

   - Алина, ты что, пытаешься напрячь ту пустоту, что у тебя в голове? Потом папу спросишь, он тебе с удовольствием все объяснит.

   -А где это устройство можно увидеть?

   - А, это в мире четвероюродного дедушки нашего папы по материнской линии. Или по отцовской? Короче, Земля называется. Но тебе туда еще рано, малявка!

   - Мне уже почти тридцать! - возмутилась она, водрузила миску поверх книг у меня в руках и ушла вперед.

   Почему я вспомнил именно этот урок, один из тысяч, пока мы пересекали путаницу коридоров, направляясь на террасу шестого уровня? Наверное, потому что сейчас нам предстоит выпустить часть этой энергии на свободу, чтобы перенестись в мир моего самого старшего брата Серония. Конечно, мне самому такое перемещение пока не подвластно, но с отцом мы уже несколько раз путешествовали таким образом.

   На террасе пусто, и в небе ни одного дракона - полеты сегодня запретили. Подобные перемещения происходят нечасто, но могут вызвать возмущение магического поля планеты - не каждый день творец покидает свой мир. Вполне возможно, что в Левонии, к примеру, сегодня колдовать будет проблематично.

   Демиург подошел к перилам и минуту любовался открывающимся с балкона видом цветущего города.

   -Дай мне руку! - Погрузившись в свои мысли, я не заметил, когда он приблизился. - Ты помнишь, что нужно делать?

   Я кивнул.

   -На всякий случай, напоминаю: собираешь магию, как перед обращением и в тот момент, когда почувствуешь, что вот-вот превратишься в дракона, начинаешь отпускать внутренний резерв, контролируя размер. Границу помнишь? - Еще бы не помнить! Отец меня гонял по-черному в первый раз, лет сто назад. - Не забывай, что можешь запросто сжечь этот дворец, если потеряешь контроль.

   -Не волнуйся, я все помню.

   -Тогда - поехали!

   Крепко сжав мои пальцы, отец подал сигнал. На время перехода нам придется объединить сознания. Мир стал терять краски, наливаясь синевой. Еще немного, все - хватит! Теперь я разрываю тонкие связи. Я знаю, как это выглядит со стороны - синий цвет сменяется ослепительно-белым, мое тело становится чистой энергией и сливается с сияющим шаром отца. Теперь мы единое существо.

   «Ты все сделал правильно, мой мальчик!» - Это позже я смогу облечь в слова чистые эмоции любви и одобрения, окутавшие меня тогда. А тем временем мы оторвались от каменных плит террасы, и нас не стало в этом мире.

   Скорость света? Детский лепет! Свет тащился, как старая черепаха по желтому песку пустыни, когда мы пересекали вселенную по хорошо известному отцу маршруту. Время? Потеряло смысл. Миг или годы занял наш полет - неважно. Мы появимся в то время и в том месте, которое нам нужно.

   Еще миг - и мы пронзили атмосферу, появившись в небе над миром Серония. Отец замедлил наш полет, и я получил возможность рассмотреть два небольших континента и окружающий их бескрайний океан. Мир имел полное право называться водным - восемьдесят пять процентов поверхности занимала вода - соленая до горечи, теплая у экватора и ледяная на севере - она стала родной для созданий брата. Здесь живут русалы.

   Мы снизились, и отец вытолкнул мою сущность.

   -Ну что, сделаем сказку былью? Тут о драконах столько легенд, а Сероний их не часто балует, прячется под водой.

   Обратный процесс прошел легко - отец щедро поделился со мной энергией, и ярко-синяя вспышка отразилась в спокойной глади небольшого, но глубокого озера, куда я с удовольствием нырнул. Папа поступил иначе - белый дракон в полете сложил крылья и ушел под воду, а на поверхность всплыл человек. Озеро слегка вышло из берегов, и волна выплеснула на берег маленького пляжа русалку.

   - Вам что, делать нечего! Сумасшедшие! - возмутилась хвостатая девица, лежа на песке, и ее голос журчал как ручей. - А если бы вы меня раздавили!

   - Не волнуйтесь, дорогая, я вас прекрасно видел и никогда не позволил бы себе обидеть даму!

   Отец галантно поклонился и отлевитировал зеленоволосую девушку обратно в теплую у берега воду. Пока я плескался, наслаждаясь прохладой - а мы попали в лето - он уже успел подсушить одежду и теперь заговаривал русалке зубы:

   - Простите нас великодушно, моя прекрасная леди, но длительный полет нас утомил, и я решил воспользоваться вашим гостеприимством.

   Стоя по пояс в воде, русалка откинула длинные волосы назад и расправила плечи, привлекая внимание упавшего с неба красавца. Обнаженная грудь вызывающе торчала сосками вперед, и отец просто поедал ее глазами. Я фыркнул в воду, поднимая волну, мне в рот тут же попала озерная вода с мелкой рыбешкой, которую я от неожиданности проглотил.

   - А, что? - очнулся от созерцания выставленных напоказ женских прелестей демиург.

   - Простите, что замутили воду в вашем озере! Мы же уходим, сейчас я только своего дракона выгоню. Ри, давай выходи, нам пора лететь!

   Это уже мне? Так я, получается, его дракон? Ну, папочка, готовься! Высоко подняв крылья, я прошлепал к берегу, поднимая ил и глину со дна, а выйдя, отряхнулся, как собака, обливая водой и его и русалку.

   - Ри, прекрати немедленно! Ну что за глупое животное мне досталось! У всех драконы, как драконы, а у меня клоун какой-то!

   - Он что, вас понимает? Я и не знала, что у нас в мире еще остались драконы. Вы, наверное, маг из Кленополя? Но это же так далеко!

   Я понятия не имел, что такое Кленополь, но догадывался, что это, скорее всего, второй континент, над которым мы пролетали. Изогнув шею, я вопросительно посмотрел на стоящего возле левого крыла папу, а тот похлопал меня по носу и запрыгнул на спину:

   - Счастливо оставаться, красавица!

   Мы летели над линией прибоя, под правым крылом - степь, под левым - море. Степь такая же, как и в любом другом мире - выгоревшая на солнце трава с редкими островками кустарника. Иногда ее перерезали овраги, на дне которых сверкали ниточки бегущих в море ручейков.

   Степь сменилась лесом, и вскоре показался первый город - деревни мы уже видели раньше. Построенный из синеватого камня замок окружала высокая крепостная стена, с внутренней стороны которой один к другому лепились глинобитные домики, похожие на соты.

   - Нам сюда?

   - Нет, возьми левее, и еще через час мы будем на месте.

   Тем временем из улья повыскакивали люди и яркими пятнами замельтешили на площади - заметили дракона. Вроде стрелять в меня не собираются, так что я сделал круг над замком и полетел дальше, на северо-запад.

   Через час с хвостиком показался дворец моего брата, капля молока на сине-зеленом блюде океана. Белые стены поднимались прямо из воды, пряча внутри необычной архитектуры дворец - ни одной прямой линии - сплошные изгибы, лестницы и неожиданные повороты. И все это великолепие плавало в воде!

   - Папа, а внутри так же мокро?

   - Не волнуйся, внутри есть островки суши. На втором этаже.

   - Нам куда, на стену?

   - Можно на стену. Сероний нас уже ждет. Снижайся, мой верный конь!

   - Папа, ты рискуешь искупаться... - медленно проговорил я, прицеливаясь на небольшую площадку на стене. Отец тут же спрыгнул с меня, а я с облегчением выдохнул искры и посмотрел вниз. Сверху хорошо просматривалось дно, абсолютно прозрачная вода позволяла увидеть мелькающие у подножия стены силуэты. Присмотревшись, я понял, что под водой располагаются ворота в замок! И через них проплывают русалы и русалки! Опять придется блюсти папин моральный облик! Тут я услышал голоса и повернулся на звук.

   Отец уже обнимал и похлопывал по спине своего самого старшего сына. Превращение заняло полминуты, не больше, и я подошел к ним. Для своих четырех тысяч лет Серон неплохо сохранился: выглядит не старше Димки, такие же белые, как у папы, волосы только их украшают зеленые прядки. Мода у них такая, что ли? Белые штаны до колена, а на ногах тапочки - причудливо оплетающие ногу ремешки держат подошву из синей кожи, не иначе как мой брат какую-то зверюшку морскую замордовал. На загоревшей до бронзового цвета голой груди на толстой цепи весит жемчужина в креплении, очень напоминающая детскую пустышку. Ну, брат, держись! Я обошел их и оказался за спиной Серона, делая вид, что очень заинтересовался его нижней частью. И он повелся!

   - Ри, что ты там рассматриваешь? У меня штаны порвались?

   - Нет, штаны вроде целые.... Я хвост ищу.

   -Ри, прекрати издеваться. Хочешь хвост - могу тебе устроить такое счастье. Дай я лучше тебя обниму, брат. Папа, какой ты молодец, что взял его с собой. Ну, идемте - нас уже Уна ждет. Уверен, что вы голодные, как моя рыба-рот.

   - Кто? - спросил я, когда мы стали спускаться по лестнице.

   - Да я тут мутанта поймал, рыбка такая чудная, на пол туловища пасть с клыками. А во рту язык раздвоенный, и она им, как руками, все в рот загребает. Тапочки мои видел? - Серон остановился посреди лестницы и задрал ногу, чтобы мы могли рассмотреть подошву.

   - Что, только на тапочки рыбки и хватило? - поинтересовался папа.

   - Нет, еще на коврик прикроватный. Его я Эське подарил.

   - Сколько ей уже? - Эська - это младшая и самая любимая дочь Серона. И его самая большая головная боль.

   - Пятнадцать исполнилось...

   - А что голос такой невеселый? - не удержался я.

   - Сейчас познакомишься - сам узнаешь. Ты мне лучше расскажи, как Рон себя чувствует после ранения?

   - Нормально. Возится с Димой, как с маленьким, и меня к нему ревнует. Так я стараюсь не вмешиваться.

   - А мама как?

   - Велела тебя поцеловать, - ответил папа. - Но ты уж меня извини - я лучше твою жену поцелую.

   - Серон, ты за ним посматривай - он у нас к русалкам неровно дышит.

   - Цыц, детки! Не вашего это ума дело! - Мы с братом рассмеялись.

   Пока мы болтали и подкалывали друг друга, лестница закончилась. Следующая ступенька уходила под воду.

   - Э, нет! Я туда не полезу! - Я вежливо отошел в сторону, пропуская папу вперед. Он хмыкнул и совершенно спокойно пошел по воде вслед за ехидно улыбающимся Сероном. Я сначала присел и потрогал поверхность - под тонким слоем воды оказалось силовое поле.

   Заметив мою неуверенность, Серон крикнул:

   - Ри, поспеши, поле только вокруг меня, и чем ты ближе, тем меньше шансов искупаться.

   С каждым шагом я шел все увереннее, но сапоги сразу протекли, и я тихо выругался. Первый этаж не имел пола - только кое-где из воды поднимались колонны, служившие постаментами для скульптур из белого и черного камня. Живенько так - вода, подсвеченная солнечным светом из широких овальных окон, переливалась всеми оттенками зеленого, и пускала блики на белый потолок. Мы пересекли холл и встали на идущую на второй уровень лестницу. И тут я с ужасом услышал, как с каждым последующим шагом мои сапоги издают все более странные звуки - это вода пыталась найти выход из сапог. Они чавкали, как голодные звери, хлюпали и оставляли маленькие лужи на каждой ступени, куда я становился. Я психанул и, под смешки папы и брата, уселся на пока еще сухую ступеньку и снял сапоги.

   - Развели тут сырость, понимаете ли, сами босиком ходят, а я тут мучайся, воду выливай. Тонкая струйка вытекла из второго сапога и устремилась вниз, обратно в море. Надеюсь, русалы меня простят. Я оставил обувь на ступеньке, и, по знаку брата, ее тут же подхватила молоденькая служанка, к счастью, без хвоста - а то поплыли бы мои сапоги вместе с ней на дно....

   Уна, жена брата, ждала нас в гостиной, не успел я опомниться, как оказался прижат к пышной груди и расцелован в обе щеки.

   - Ты стала еще прекраснее! - Я не врал - необыкновенно приятные черты лица светились добротой, а глаза напоминали цветом морскую воду - переменчивая аквамариновая бездна с фиолетовыми искрами на дне.

   Красавица Уна на полголовы выше меня, а если учесть мою страсть к крупным женщинам, то зеленоволосая жена брата занимает в моем сердце второе место после Линн. Надо будет Линку откормить слегка, что ли....

   Уна - русалка и, как и все разумные обитатели океана на этой планете, оборотень. Сероний, как и наш отец, может принять любую форму, но если для нас естественно быть драконом, то у него любимая ипостась - мужик с рыбьим хвостом. Так сказать - по образу и подобию.... Но иногда он превращается в морского дракона - необыкновенное зрелище. В последнее посещение им нашего мира года три назад он устроил показательные выступления для Таси и Тоси - и покорил их сердца навек!

   Брат потянул меня за рукав, вырывая из мягких объятий Уны:

   - Перестань обнимать мою жену и иди, переоденься - ты еще не сварился в своих кожаных штанах? Идем, я покажу тебе твою комнату. Эська тебе одежду приготовила.

   Одежда - такие же штаны, как у Серона и лапти с десятком ремешков лежали возле бассейна с пресной водой, в который я с удовольствием нырнул. При такой жаре поневоле станешь водоплавающим! Штаны я одел без проблем, а вот в веревочках запутался и пошел босяком, волоча тапочки за собой по полу. Был бы здесь Рон - он бы мне помог...

   Не успел я захлопнуть дверь, как у меня на шее повисло сказочное чудо - моя племянница Эська. Эсилавира... пятнадцатилетний подарок судьбы.

   - Дядя Ри! Как я рада тебя видеть!

   Волосы водопадом до попы, на руках звенящие браслеты и ярко красное парео - просто кусок ткани, завязанный на шее. Добавьте мамин рост - и вы получите портрет Эськи.

   - Девочка, как ты выросла! И ты меня сейчас задушишь!

   Она отпустила мою шею, но тут же вцепилась в руку и потащила за собой:

   - Идем, я тебе свой аквариум покажу!

   - Не могу, стой, коза!

   - Кто?

   - Коза - упрямое животное с рогами. О том, что твой дядя кушать хочет, ты не подумала?

   Она смутилась, но ненадолго:

   - С козой я потом разберусь, пока прощаю. - Тут она ослепительно улыбнулась, а я в который раз поразился ее сходству с Алиной. - Идем тогда к родителям.

   - Не могу! - я помахал перед ее носом лаптями. - Мне с ними никак не справиться, а босиком неудобно.

   - Тоже мне - проблема!

   Эська толкнула меня на ближайшую каменную кушетку, одну из многих, в изобилии стоящих в холле третьего уровня, и через минуту мои щиколотки украшали кокетливые бантики. Я в восторге! Такой обуви у меня еще не было, надо будет Линн такие захватить, о чем я тут же сказал Эське.

   -Линн - это твоя новая жена? Папа мне сказал, что ты женился. А почему ты ее с собой не взял?

   - Она пока просто дракон, через лет пятьдесят обязательно возьму, а может и раньше, если твой дед поможет.

   - Она красивая?

   Я подвесил в воздухе перед лицом Эськи экран с портретом Линн в свадебном платье.

   - Ох, какая она... необыкновенная. Дядя Ри, я тебе поздравляю! - и мне пришлось пережить еще одну попытку удушения.

   - Спасибо! Так мы идем кушать или нет?

   - Конечно, идем! Вперед! Нас уже давно ждут!

   И словно в подтверждение ее слов в моей голове раздался голос папы: «Ри, где ты ходишь?»

Глава 7

Особенности инопланетной кулинарии

Повелитель Валериан

   Морепродуктов я тот вечер наелся на всю оставшуюся жизнь, причем ни на вид, ни на вкус не узнал ни одной рыбы. А может это и не рыба была вовсе? Зато отец наслаждался жизнью - ему, чем экзотичнее, тем интереснее. Даже самое противное на вид он всегда тщательно пережевывает, пытаясь понять - а что в данной еде такого, что ее считают деликатесом? Иногда, глядя на него, я думаю, что в процессе ознакомления с очередным шедевром кулинарии, он успевает сделать химический и спектральный анализ продукта, и проследить, с какой скоростью составляющие его белки, жиры и углеводы усваиваются в его организме. Чтобы не испортить себе аппетит, на папу лучше не смотреть. Как оказалось, на Серона тоже...

   Наблюдая, как брат и его жена режут на мелкие кусочки нечто похожее на рыбьи кишки, и с наслаждением это... хм... поглощают, я с трудом справился с желанием покинуть столовую и подавил в зародыше мечту о свиной отбивной. Или жареной курице.... Да я и на сосиску согласен!

   Чтобы окончательно не опозорится перед невесткой - на брата мне плевать, он переживет - я украсил свою тарелку несколькими листиками морской капусты - продукт, в котором я более ни менее уверен - и.... Вот оно счастье! Нашел соленую селедку - и обрадовался ей, как родной. Ноздреватый хлеб с добавлением орешков - я себя убедил в том, что это именно орешки, а не, скажем, глаза морских коньков, дополнил натюрморт на моей тарелке, а чтобы родственники ничего не заподозрили, я принялся их развлекать рассказами о нашей жизни. Недавнее покушение на Диму вызвала бурю возмущения у Уны. Воинственная русалка так треснула кулаком по столу, что посуда подпрыгнула, и Серону пришлось наводить порядок.

   После ужина, захватив с собой бутылку вина, брат проводил нас в свой кабинет здесь же, на втором этаже, рядом со столовой. Эська сбежала еще раньше - с трудом выдержав полчаса в нашем обществе, она рванула из-за стола, как стрела, сбежала по лестнице и исчезла в воде, уже там превратившись в русалку. Короткая вспышка - и, на прощание, махнув нам хвостом, Эська уплыла на глубину.

   Уже стемнело, и Трон - один из двух спутников планеты, неправильной формы красноватый блин, действительно чем-то похожий на стул, висел низко над горизонтом. С этой стороны дворца не было стены, и прямо под окном на лунной дорожке резвились русалы. Звонкие голоса рыбохвостых привлекли внимание Серона. Прислушавшись, он подошел к окну, снял защитный экран, заменяющий стекло, и заорал:

   - Эська! Немедленно домой!

   - Ну, пап, ну еще немного...

   - Если через полчаса тебя не будет в спальне - завтра просидишь там целый день!

   - Пап, ну еще часик!

   - Ладно, но я не шучу - через час я выловлю тебя сам.

   Мы с отцом негромко рассмеялись.

   - Учись, Ри! Воспитательный процесс в действии!

   Серон покачал головой:

   - С мальчиками было легче.

   - Ну не скажи. Когда Рон удрал в Левонию, я его два месяца искал. Думал, с ума сойду.

   - И что ты ему сделал, когда нашел, - поинтересовался брат.

   - Я был так счастлив, что он нашелся, что о наказании просто забыл.

   Отец кивнул, соглашаясь:

   - Главное - не перегнуть палку.

   Серон скептически улыбнулся:

   - Это очень поучительно, но мы собрались поговорить о другом. Присаживайтесь!

   С трудом оторвавшись от созерцания великолепного вида за окном, я последовал за братом. Мы расположились в удобных креслах, обтянутых темно-синей кожей.

   - Тоже рыбка? - спросил я, проведя рукой по бархатистой обивке.

   - Ну да! Очень прочный материал, и после выделки ему цены нет.

   Отец плеснул нам в непрозрачные бокалы немного мутной сиреневатой жидкости, я понюхал ее - аромат странный, но, к счастью, тухлой рыбой не пахло. На вкус местное вино оказалось похоже на миндальный ликер. Я вопросительно посмотрел на Серона.

   - Не спрашивай, тебе лучше не знать, из чего это сделано.

   Я скривился, но по улыбке старшего брата понял, что меня разыграли.

   - Итак, к делу, - уже серьезно продолжил говорить Серон. - Как вы знаете, пять тысяч лет планета Альвира находилась на карантине. Сняли его совсем недавно - девятьсот пятьдесят лет назад. Совет решил включить ее в каталог пригодных к разработке миров. На Альвиру отправилась комиссия, в состав которой входил и я. Нам удалось без проблем снять защитный экран и с орбиты провести необходимые замеры. Радиация была в норме, следов разумной деятельности обнаружено не было. А вот когда мы сравнили результаты наших исследований с теми, которые были сняты сразу после катастрофы, начались сюрпризы. Они совпали практически полностью. Такое впечатление, что планета выпала из нашего временного континуума и замерла на пять тысяч лет. Попытка проникнуть через атмосферу провалилась. Мы наткнулись на преграду неизвестной природы. Было решено оставить планету еще на некоторое время, и мы покинули систему, оставив на орбите несколько алонафтов.

   - А это что?

   -Алонафт - это наша разработка, полуразумный спутник, предназначенный для записи и обработки данных.

   - Понятно.

   Серон сделал глоток ликера и продолжил:

   - Долгое время ничего не происходило, и только в прошлом месяце алонафт зафиксировал исчезновение экрана вокруг планеты. Прежде, чем отправить еще одну экспедицию, совет решил обратиться к тебе, как к свидетелю катастрофы. Отец, нам поможет любая мелочь, которую ты вспомнишь.

   Некоторое время отец молчал, полностью погрузившись в воспоминания. Я прислушался к шуму за окном, и мне показалось, что среди мужских и женских голосов я выделил смех любимой племянницы.

   - Мне тогда пришел зов, - начал свой рассказ отец, сосредоточившись на созерцании бокала в его руке.

   - Ты встретился с Альвиром? - спросил я.

   - Нет, я не успел, и до сих пор не могу себе этого простить. Но я видел взрыв и взбесившийся океан. Времени у меня практически не было. Я успел затормозить взрывную волну и проколоть пространство, чтобы спасти живущих в столице эльфов. Конечно, всем уйти не удалось, но большую часть я смог отправить на Динир. Помню ощущение тяжести - мне пришлось потратить вдвое больше энергии, она словно таяла под воздействием сил неизвестной мне природы. Уже потом я понял, что во время взрыва поменялась полярность силы. Вот поэтому, Ри, ее и закрыли на карантин, - обратился он ко мне. - Кстати, эльфы в моем мире являются единственными, насколько мне известно, носителями этого вида энергии. Так что могу вам предоставить несколько экземпляров для изучения. Есть у меня один красавец.... Я его с радостью вам отдам.

   - Пап, это ты про советника? - усмехнулся я.

   - Гениальный ученый, вот только слегка антисоциальный. Но ему удалось открыть способ поменять полярность магии у дракона. Причем, он это проделал дважды. Я предоставлю совету и его, и сделанные мной слепки его памяти. Так что есть надежда, что мы разберемся с проблемой. Но на Альвиру лететь необходимо в любом случае. Если есть надежда спасти Альвира - мы это сделаем.

   - А почему ты считаешь, что он пропал, а не погиб? - поинтересовался я и допил остатки вина.

   Вместо отца мне ответил Серон:

   - Малыш, ты себе хоть приблизительно представляешь то количество энергии, которое выделяется в момент гибели одного из нас? На месте системы уже полыхала бы сверхновая.

   - За малыша ты мне потом ответишь, а мысль я понял, - я сделал обиженное лицо.

   - А как мне тебя называть, если я в двенадцать раз тебя старше.

   - Старше - не значит умнее.

   - Ну конечно, я дурак, а ты - умный!

   Первым не выдержал папа - дал Серону легкий подзатыльник, после которого брат сделал обиженное лицо.

   - Если ты умней, докажи это, перестав спорить!

   Обожаю его доставать! Моя довольная улыбка не осталась незамеченной.

   - Я с тобой потом поговорю, без свидетелей, братец. А пока вернемся к нашим проблемам.

   Он сразу стал серьезным. Таким братом можно только гордиться, несмотря на мою дурную привычку подкалывать, я очень уважаю Серона. Не зря его считают наиболее вероятным кандидатом на пост главы Совета.

   - Я думаю, мы можем отправляться послезавтра. Я поставлю в известность контролеров, они будут нас ждать на орбите. Алонафт - довольно большая станция, и вполне может служить наблюдательным пунктом. А на завтра Уна запланировала для вас подводную экскурсию. Ри, - вредный братец осмотрел на меня с головы до ног. - Знаешь, а ты будешь неплохо выглядеть с хвостом.... Я тебе помогу обратиться.

   И, оставив меня сидеть с открытым ртом, Сероний подошел к окну.

   - Эська! Ты все еще здесь!

   Русалы стихли, от компании отделилась одна и, обижено виляя хвостом, лениво поплыла к невидимым сверху воротам. Серон вытянул вперед руку. Повинуясь его воле, Эська взмыла в воздух. С волос и мокрой красной тряпочки, в которую превратилось ее парео, текла вода, а сама она беспомощно извивалась всем русалочьим телом.

   - Папка! Я же тебя просила так не делать! - заорала девица, яростно сверкая глазами.

   Не затруднив себя ответом, Серон перенес мокрую дочь через подоконник и усадил на свободное кресло.

   - Дедушка, дядя Ри, ну скажите ему - она грозно направила указательный палец на своего отца. - Что он подрывает мой авторитет!

   - А мой авторитет ты не подрываешь! Ты подумала о том, что твои друзья - мои подданные, между прочим - подумают обо мне! - взорвался Серон. Он старался говорить спокойно, но его голос становился все тише, и в нем звучала злость пополам с обидой.

   - Что они могут о тебе подумать! - не унималась русалка.

   - Что ароконт Сероний не может справиться с собственной дочерью и идет у нее на поводу! Что их правитель - мягкотелый, слабый и недостойный....

   Эська опустила голову:

   - Пап, они тебя любят.

   - А ты?

   - И я....

   - Тогда приведи себя в порядок, Эсилавира, и ступай в свою комнату. Этот разговор мы закончим завтра.

   Эська тут же расслабилась, озорные глаза сверкнули из-под мокрой челки в мою сторону, и я невольно улыбнулся и подмигнул. Еле заметная улыбка мне в ответ и голубая вспышка на миг спрятала ее фигурку от наших глаз.

   Избавившись от хвоста, племянница подошла к деду и поцеловала:

   - Спокойной ночи, дедушка!

   - Спокойной ночи, красавица.

   - Сладких снов, - добавил я, когда она подошла ко мне.

   Серон на минуту вышел следом за ней и, вернувшись, не стал присаживаться к столу, а, провожаемый нашими взглядами, прошел в угол кабинета и достал из шкафа еще одну бутылку. Так, кажется, братишке срочно требуется успокоительное!

   - Ну что с ней делать! - пожаловался Серон, не рассчитывая на ответ. Мы одновременно пожали плечами, наблюдая, как на столе появляются три крохотных стаканчика, которые он до краев наполнил прозрачной, как слеза, жидкостью со сладковатым запахом. Не успел брат поставить бутылку на стол, как в дверь постучали и рослый слуга водрузил на стол поднос с едой.

   - А это что? - полюбопытствовал отец, пригубил напиток и сморщился. Я пока рисковать не стал.

   - Это водка. Ее - только с закуской, - объяснил Серон и ловко поставил перед нами тарелки. Я обрадовался - среди закусок нашлась такая родная селедка.

   - Ну что, за удачу! - Серон сказал тост и показал, как нужно пить данный напиток. Оказалось - залпом!

   Утро постучалось в мою дверь рукой Эськи.

   - Дядя Ри! Ты обещал посмотреть мой аквариум.

   Скрип входной двери подстегнул меня не хуже плетки. Я успел натянуть штаны и даже завязать узел за секунду до того, как детская непосредственность в лице моей любимой племянницы распахнула дверь в спальню. Но у меня была хорошая школа, Алинка еще и не такое вытворяла.

   Доедая на ходу бутерброд с икрой - есть спокойно, когда у тебя над душой стоит, приплясывая от нетерпения, девица пятнадцати лет от роду - невозможно. Но я успел съесть булочку со странного вкуса изюмом, и выпить стакан непонятно чего с пузырьками и запахом скошенной травы до того, как Эська начала ныть:

   - Ну, долго ты еще? Давай быстрей!

   Пришлось хватать, что было под рукой, и бежать следом за длинноногой племянницей.

   - Дядя Ри, а ты можешь меня покатать? Как в детстве. Сколько мне было, когда мы к вам прилетали? Двенадцать?

   Я проглотил последний кусок и скептически улыбнулся:

   - Эська, я тебя, конечно, покатаю, но только в том случае, если ты меня убедишь, что тебе это нужно не для поднятия твоего авторитета.

   Идущая рядом со мной девочка споткнулась и схватила меня за руку, чтобы не упасть. Прямо на моих глазах, сквозь нежный золотистый загар на девичьих щеках проявился румянец. Я угадал.

   - Дядя Ри! Ну, ты же видел вчера - папа все время меня унижает. Надо мной уже все подруги смеются и называют «папина рыбка». - Она смешно перекривляла кого-то из русалок. Я невольно улыбнулся. - Знаешь, как обидно!

   Я положил руку ей на плечо и спокойно сказал:

   - Эська, его вины в этом нет.

   - Как это нет! Он мне все запрещает, не пускает меня на ночные гралды и Эвара послал служить в наземный гарнизон! А там воды нет, и одни преступники живут. Ну, не преступники, а наказанные. Но все равно! Представляешь, каково русалам без воды! Это я могу оставаться человеком бесконечно долго, а они через год начинают сходить с ума!

   Эська махнула рукой и побежала вперед. Я ее догнал и придержал за плечи. Попытка вырваться из моих рук не увенчалась успехом - я держал крепко. Развернул лицом к себе и спросил:

   - Тот русал, про которого ты говорила - твой молодой человек? - Она кивнула и размазала по щекам слезы.

   Теперь понятно, почему они не могут найти общий язык. Опять любовь, везде - любовь! Я сам впервые влюбился в тринадцать лет и страдал безумно - она была старше и не обращала никакого внимания на мои мучения. Теперь смешно вспоминать, а тогда....

   Эська потащила меня дальше. Пол коридора превратился в пологий спуск и плавно ушел под воду, хорошо, что вода покрывала плиты только по щиколотку, не нужно плыть. Мы вошли в длинное светлое помещение, противоположную от входа стену заменял экран, за которым сразу, без перехода начиналось море. С двух сторон стояли, собственно, аквариумы, в которых, в зарослях водорослей плавали морские обитатели. В основном, диковинные рыбы, хотя - вот ту зверюшку с клыками, как у собаки, и тремя парами ласт по бокам я бы рыбкой не назвал. Но больше всего мне понравились мелкие русалки - размером в локоть разноцветные фигурки, миниатюрные копии настоящих, водили хоровод в самом большом резервуаре. Я остановился и спросил:

   -А они разумные?

   - Не совсем. Мы их нашли на мелководье возле острова Лаздырь, на западе от нас. Они выбросились на берег, спасаясь от курки - это хищник-шестилап. Ты его уже видел. Начинался отлив, и мелкие могли погибнуть. Они без воды не могут вообще - у них жабры и ни капли магии. Папа их проверил, назвал случайной мутацией и отдал мне. Они не говорят, а только булькают.

   На нас обитатели резервуара не обращали никакого внимания, но когда Эська зачерпнула сачком десяток золотых рыбок и выпустила к мелким, они кинулись их ловить и сразу стали разрывать на части. Мне стало неприятно смотреть на эту пародию на разумных, и я пошел дальше. У стены я заметил каменную скамейку. Эська вытряхнула последнюю рыбешку из сачка и последовала за мной.

   - Хочешь, я сниму экран? Обычно я его только на ночь ставлю.

   - Сними, - кивнул я, с удовольствием вынимая ноги из воды и усаживаясь в позе лотоса. Море, серебреным блюдом простирающееся до самого горизонта, зачаровало меня. Я похлопал по сидению, приглашая мою племянницу сесть рядом.

   - Эська, ты злишься на отца, а ведь он прав. - Она встрепенулась возразить. Но я ее остановил. - Тебе пятнадцать, ты уже должна понимать, что провоцируя отца, ничего не добьешься. Мне кажется, ты пытаешься ему отомстить. Не спеши отвечать, дай мне закончить.

   Всем своим видом девочка пыталась выразить возмущение - спина прямая, губы плотно сжаты. Даже висящие на тоненьких цепочках ракушки у нее на шее дрожат от возмущения. Я взял ее за руку и сжал тонкие пальцы, успокаивая.

   - Посмотри на ситуацию его глазами. Его единственная дочь выросла и скоро покинет родной дом, как и ее старшие братья. Выросла - и стала пользоваться вниманием мужчин, не всегда способных определить возраст девушки. А ты выглядишь старше своих лет. Серон увидел, как вы целовались?

   - Да, но больше ничего не было. Это несправедливо!

   - Успокойся. Лучше скажи мне: Эвар знал, кто ты и сколько тебе лет?

   Она опять покраснела и отрицательно покачала головой.

   - Вот видишь, тебе хотелось выглядеть старше, и ты пошла на обман, а пострадал он. Где находится гарнизон? Это случайно не такой синий замок, окруженный высокой стеной?

   - Да.

   - Так это тюрьма?

   - Нет, но служить там никто не хочет, вот папа и посылает туда тех, кто провинился. На полгода - больше нельзя. Но Эвар не виноват! - Эська опять разревелась.

   - А кто виноват?

   - Я, наверное, - шмыгнула носом моя племянница.

   - Ладно, Эся, не плачь. Я что-нибудь придумаю. Мой тебе совет - расскажи все отцу и перестань себя вести, как обиженный ребенок, потому что твой авторитет у друзей зависит только от тебя. Если бы ты сказала подругам, что твой отец - лучший в мире, и ты не хочешь его расстраивать - они уважали бы тебя намного больше, чем когда ты не подчиняешься его приказам.

   - Ты так считаешь?

   - Я уверен. А дешевая популярность тебе не нужна, хотя на драконе ты сегодня полетаешь, обещаю. Хочешь, прямо сейчас?

   - Ты еще спрашиваешь! Конечно, хочу! - Она подскочила, ни секунды не сомневаясь в том, что я последую за ней. Я не стал разочаровывать девочку - хочет полетать, почему бы и нет. Только мне нужно поговорить с отцом и с Сероном. Я прижал палец к губам, призывая Эську к молчанию, и мысленно позвал отца:

   " У нас на ближайшие пару часов ничего не запланировано? Эська просит ее покатать" - ответ пришел незамедлительно одновременно и от него и от Серона. Папа совершенно спокойно сказал: "У вас есть три часа", а Серон воплем ворвался в мою голову: "Не иди у нее на поводу! Она и так себе слишком много позволяет!" На что я ответил: "Будешь ее воспитывать, когда мы улетим, а пока заткнись и послушай меня" Я быстро передал ему мой разговор с Эськой. После минутного молчания, Серон буркнул: "Зайдите ко мне, я вам приказ дам. Заберете этого героя из Синеала".

   Зеленоватый пахнущий йодом свиток с приказом ароконта счастливая Эська прижала к груди.

   - Спасибо, папочка!

   - Ну что, мир? - и он пальцем показал на свою щеку. Девочка поцеловала моего брата.

   - Мир. Так мы полетели?

   - Сгинь с глаз моих!

   Наверху гулял ветер. Несмотря на жару, я заставил Эську надеть штаны, куртку и сапожки. Свои длинные волосы она заплела в косу и повязала на голову ядовито-зеленую косынку. Я попросил ее подождать на лестнице, пока я обернусь - площадка была невелика, а я дракон немаленький.

   - Дядя Ри! Я уже забыла, какой ты большой и страшный.

   - Ш-ш-ш-у! - Выдохнул я дым в сторону и прогудел: - Залезай и держись покрепче. Взлетаем!

   - И-и-я-я! - заверещала от восторга Эська, когда я камнем упал со стены и уже над самой водой расправил крылья, попутно перепугав сидящих на выступающей из моря вершине подводной горы русалов. Для начала я облетел вокруг замка, покрасовавшись перед выглянувшей из окна Уной, а потом взял курс на континент.

   Если вы думаете, что я полетел туда только для того, чтобы помочь Эське - вы глубоко ошибаетесь. У меня был свой шкурный интерес - маленькая надежда, что там, на суше, я наконец-то смогу поесть мяса!

Глава 8

Крепость Синеал

Повелитель Валериан

   Я летел все выше и выше, по гигантской спирали вонзаясь в небо, и все четче сквозь прозрачность воды прорисовывался подводный город. Благодаря драконьему зрению, позволяющему по желанию приблизить малое и рассмотреть его во всех деталях, словно через линзу я видел неровные ряды домов и разноцветные сады. Над коралловыми кустами с цветущими анемонами порхали стайки ярких рыб, и по улицам русалы спешили по своим делам. Все, как в любом другом городе любого другого мира - а их я повидал немало - разве что этот находится под водой, и дома похожи на матовые мыльные пузыри, которые Рон любил выдувать в детстве. Серон уже успел меня просветить, что в них поступает воздух и там русалы живут, как люди.

   Город окружал замок ароконта со всех сторон. Иногда рифы выступали из-под воды и образовывали поросшие пальмами острова с песчаными пляжами, на них я видел жилые дома и мастерские, в которых производили то, что невозможно сделать под водой, например, металлы и стекло.

   Безлюдные бухты с белым песком могли бы служить идеальным убежищем для желающих уединения, если бы выглядывающие из воды русалы не показывали на вас пальцами.

   Внешний риф, полукругом обрисовывая границу города далеко в океане, служил естественной зашитой столице и его жителям от нередких в тропической зоне планеты ураганов.

   Я поймал восторг племянницы и поинтересовался: "Достаточно? Я могу уже лететь на материк?"

   - Да! - закричала она и распахнула руки, всем телом устремляясь навстречу воздушным потокам. Косынка уже давно слетела с ее головы и теперь зеленым вымпелом трепетала в руке Эськи. Я сделал крутой поворот, напоминая племяннице, что она, все таки, сидит на драконе, и, когда она вцепилась руками в мой гребень, взял курс на землю, четкой полосой прорисованную на горизонте.

   Вымощенная серым камнем дорога, начинаясь от линии прибоя, вилась вдоль русла когда-то полноводной реки. Сейчас только жалкий ручеек бежал по камням в море. Эська показала мне на нее, когда я повернул морду и спросил, правильно ли мы летим.

   - Это - дорога к замку. Нам - туда!

   - Зачем вам дорога? - поинтересовался я, спускаясь немного ниже. Мне почему-то не хотелось, чтобы меня заметили сразу.

   - Возле Синеала - карьер. Весь камень, из которого построен наш город, везут к морю по этой дороге.

   - А кто работает в карьере?

   - Как кто? Степняки, конечно!

   Наличие еще одного народа, населяющего сушу, для меня сюрпризом не стало, а подробности мне Эська потом расскажет. После того, как я с воздуха провел разведку местности в окрестностях замка и не обнаружил ничего подозрительного, мы решили приземлиться в нескольких минутах ходьбы от крепостной стены, под прикрытием небольшого холма. Кто знает этих русалов! Видел я у них и луки, и стрелы, когда мы с отцом первый раз пролетали над замком, а попасть под обстрел мне не очень хочется. Пока Эська делала зарядку, разгоняя кровь после целого часа полета, я обратился в человека и даже успел перевязать волосы найденной в кармане веревочкой.

   - Нам - туда? - показал рукой на вершину холма, спрятавшего нас от наблюдателей крепости. Хотя, я уверен, что полет немаленькой птички по имени дракон не остался незамеченным.

   Неожиданно крутой склон мы преодолели за несколько минут, цепляясь за ветки и корни растущих кустов, а когда забрались на вершину - поняли, что перепачкались, как черти, травой и глиной; посмотрели друг на друга и рассмеялись. Солнце припекало, и замеченный нами с другой стороны холма ручеек заставил нас ускорить шаг.

   Мы с удовольствием отмыли грязь с ладоней и решили немного отдохнуть на стволе поваленного дерева.

   - Так откуда взялись степняки? - спросил я.

   - У русалов иногда рождались дети без способностей к магии, и они стали предками степняков. Потом папа исправил эту ошибку, больше такого не случается, а степняки размножились и заселили весь континент.

   - А на втором континенте кто живет?

   - На Кленополе? Тоже русалы, но степняков нет. Есть несколько государств, я там не была, но брат говорил, что у них красиво - реки, каналы, озера. Несколько больших наземных городов, в одном из них Севил жил и учился. Там не так тепло, как у нас... - Эська замолчала, вспоминая, - Еще он рассказывал, что на севере видел снег.

   - А зачем вы здесь держите гарнизон?

   -Так степняки не прекращают попыток вышибить нас с земли! Спасает только то, что они никак не могут друг с другом договориться, а небольшое войско нам не страшно. После последнего нападения прошло лет десять, они поутихли - папа приказал нанимать их на работу и платить зарплату. С тех пор они сами сюда приходят. Некоторые остаются, но большинство возвращаются назад.

   - Понятно... а русалы здесь только те, которые провинились?

   - Нет, не только, ...

   Договорить ей не дали. Нас грамотно и бесшумно окружили. Я положил руку на предплечье Эськи, предостерегая от резких движений, и в тот момент, когда из зарослей показался первый русал в одежде песочного цвета, активизировал защитный экран. Там, где пленка соприкасалась с листвой, зелень съежилась и пожелтела. Эська внимательно всматривалась в лица воинов, вооруженных луками белого цвета, на изготовление этого оружия, несомненно, пошли ребра какого-то морского страшилища.

   - Кто вы и что здесь делаете? - спросил один из них.

   - У меня приказ ароконта Серония коменданту крепости. - Девушка медленно полезла в карман куртки и достала пахнущий водорослями свиток.

   - Прикажите вашим воинам опустить луки, и я сниму защитный экран, - спокойно произнес я, все еще не отпуская руку Эськи.

   - Мы видели дракона. Где он? - продолжал вопрошать суровый начальник.

   - Улетел! Высадил нас и улетел! - улыбнулась Эська. Я посчитал нужным промолчать.

   Главный русал нам не очень верил, но улыбка моей спутницы сыграла свою роль - он махнул своим подчиненным и луки опустились. Я успел рассмотреть наконечники - так близко они подошли. Похоже на бронзу. Значит, в карьере добывают не только камень.

   Я снял защиту, и Эська протянула свиток командиру. Он бесцеремонно сорвал печать, внимательно рассмотрел подпись ароконта, но читать не стал, уже хорошо, и вернул письмо девушке.

   Все это время, стараясь не выпускать из поля зрения русалов, я периодически поглядывать на ноги самого главного - и все гадал, когда же он заметит, что стоит по колено в воде? И только встретившись с ним взглядом, уловил в его глазах нечто, граничащее с восторгом. Что взять от русала вдали от моря! В такой ситуации сложно удержаться от улыбки!

   Нас коротким путем вывели на дорогу, причудливой петлей огибающей холм. Воинов оказалось намного больше, чем я думал. По мере нашего продвижения к замку, к нашему отряду присоединялись новые лица, и каждого Эська одаривала внимательным взглядом.

   - Тебя могут неправильно понять. Иди спокойно. Ты знакома с комендантом крепости? - шепнул я.

   - Да, это бывший папин телохранитель, Дахар.

   Отряд в тридцать русалов бодро продвигался по выложенной квадратными плитами дороге к воротам замка. Вот и они! Тяжелые створки медленно приоткрылись, и нас пропустили в крепость. Эська смело пошла вперед через весь двор к стоящему на ступенях солидному русалу.

   - Комендант Дахар! Я привезла указ ароконта, - она протянула свиток, но русал не спешил ознакомиться с содержимым свитка.

   - Добро пожаловать в Синеалу, девочка. Ты не хочешь представить мне своего спутника? - цепкий взгляд не отрывался от моего лица.

   - Меня зовут Валериан, а кто я... вы узнаете немного позже. Без свидетелей.

   - В таком случае, прошу следовать за мной, - но прежде чем войти в замок, Дахар обратился к все еще стоящим за моей спиной воинам. - Благодарю за службу. Вы можете вернуться к своим обязанностям.

   Командир отряда поклонился и строевым шагом отправился назад к воротам.

   Следуя за комендантом, мы пересекли просторный зал, заставленный длинными деревянными столами. Так, если есть столовая, то должна быть и кухня. Мой нос непроизвольно втянул воздух, в попытке уловить запах еды, а живот пропел свою голодную песню.

   По пути нам встретилось несколько слуг. От вытянутых вверх длинноногих и жилистых русалов они отличались более массивной конструкцией. Я догадался, что это степняки. Ширине их плеч можно только позавидовать. Впрочем, что их разглядывать - люди, как люди. Тем более, сейчас, когда мой чувствительный нос уловил дурманящий аромат жареного мяса, и я забыл, куда иду. Эська толкнула меня в бок, когда я едва не свернул в уходящий налево проход - там запах был особенно силен.

   Коридор оборвался неожиданно - за очередным поворотом оказался внутренний двор с фонтаном. Центральная скульптура, естественно, русалка, пряталась в вуаль из тонких струй.

   Комендант обошел фонтан с правой стороны и открыл одну из дверей. Засмотревшись на каменную красавицу, я не расслышал, что он сказал, но двое стражников бегом бросились выполнять приказ. По напряженной спине Эськи понял, что в разговоре мелькнуло имя Эвара. Меня бы больше порадовало слово "обед", но мы в гостях. Придется ждать, когда предложат. Если предложат....

   За дверью оказался кабинет. Предложив нам располагаться в креслах, Дахар подозвал секретаря и писаря с испачканными чернилами пальцами, и еще минут десять перекладывал бумаги на столе. Несколько, прочитав, вернул секретарю, три подписал, а две с сердитым лицом смял и сунул в руки писарю с приказом переписать.

   - Тунеядцы! На минуту нельзя отлучиться - обязательно схалтурят! - пробурчал себе под нос комендант.

   Я улыбнулся - везде одно и то же! Бумажная волокита - величайшее зло любого мира! Как только изобретают письменность - так и начинается. Пишут на всем - на глиняных табличках, на стенах пещер, на пальмовых листьях, на коре деревьев, на бумаге, или, как здесь, - на прессованных и пропитанных клеем водорослях. Просто хлебом не корми - дай пописать!

   Писарь подхватил свои инструменты - перья и чернильницу, и выскочил в соседнюю комнату.

   Только покончив с делами, комендант обратился к нам:

   - Итак, господа, из указа ароконта я понял, что вы должны забрать Эвара Кирео с собой. Я не могу противиться приказу, Эвар сейчас прибудет. - Он помолчал минуту, прежде чем продолжить. - Я так понимаю, что расспрашивать вас до обеда не имеет смысла.

   Звук приближающихся шагов заставил Эську встрепенуться. Дверь распахнулась, и вошел молодой парень. Все: волосы, одежду, сапоги, лицо и руки покрывал тонкий слой серой пыли. Либо карьер недалеко, либо он воспользовался порталом. Они же все маги!

   Вошедший поклонился коменданту, не обращая никакого внимания на мою племянницу. Вспыхнувшая на ее лице радость быстро сменилась маской показного равнодушия. Тем временем Эвар сказал:

   - Комендант! Вызывали?

   - Да, Эвар. Пришел приказ о твоем освобождении. Ароконт прощает тебя.

   Парень резко повернул голову в нашу сторону. С волос и завязанной назад косынки поднялось облако пыли.

   - Я не нуждаюсь в его прощении. Я наказал себя сам, связавшись не с тем, с кем стоило.

   Эська вспыхнула до корней волос, но упрямо смотрела прямо перед собой, не опуская глаз. Дахар внимательно посмотрел на нее, потом на молодого человека. Сделав определенный вывод, он показал мне глазами на дверь. Я не сдержался и мысленно обратился к нему: "Предлагаете оставить их одних?" Комендант вздрогнул от неожиданности, но сразу взял себя в руки. "Эсилавире это пойдет на пользу. Не удивляйтесь, я в курсе - ароконт лично попросил меня присмотреть за мальчиком"

   Дахар обошел замершего по стойке смирно парня и направился на выход. Во дворе нас ждал накрытый к обеду стол. Я мысленно возликовал, позабыв на радостях закрыться, и русал рассмеялся моим мечтам о куске мяса. Двери в кабинет мы предусмотрительно не стали закрывать - все-таки, на мне лежит ответственность за Эську.

   Истекающий розовыми слезами кусок мяса распространял умопомрачительный аромат жареной на вертеле баранины со специями. Как раз, как я люблю! Это мог быть и не баран, но в настоящий момент мне было не до классификации. Я с трудом дождался, когда слуга наполнит наши бокалы красным виноградным вином, под насмешливым взглядом Дахара отправил в рот первый кусочек и.... зажмурился от удовольствия. Только через несколько минут до меня дошло, что в кабинете разворачиваются боевые действия.

   -Не смей со мной так говорить!

   - Да тебя не целовать нужно было, а отлупить хорошенько, чтобы лгать разучилась. Откуда я мог знать, что тебе 15 лет! Сопливая девчонка!

   - Я дочь ароконта! - уже кричала моя племянница.

   - Это ты мне тоже забыла сообщить два месяца назад, когда виляла передо мной хвостом, уважаемая Эсилавира. Так звучит твое имя, не правда ли? А вовсе не Лара, как ты представилась тогда! - мальчик явно держал себя в руках лучше, чем Эська. Но тут племянница меня удивила:

   - Да, именно так. И как дочь ароконта я приношу тебе свои извинения. Ты можешь поступать, как хочешь. Приказ о твоем освобождении находится у Дахара.

   -Благодарю покорно! На ароконта я зла не держу - ты ведь и ему солгала. Я вижу, ты не теряла времени даром - уже подцепила себе защитника. Надеюсь, он в курсе, что ты из себя представляешь?

   Звук пощечины послужил нам с комендантом сигналом к действию. Пришло время вмешаться. Я успел вовремя, поймал уже занесенную для удара руку Эвара. Резкое движение, я выкручиваю ему руку, и русал нагибается вперед, с трудом сдерживая крик. Стараясь не обращать внимания на взвившуюся в воздух пыль, свободной рукой беру его за шею и выпрямляю. Касаясь губами его уха, шепчу:

   - Скажи спасибо, что я успел тебя удержать, в противном случае ты бы уже лежал на полу кучкой пепла.

   -Дядя Ри, не убивай его, не надо!

   Эвар что-то прохрипел, сдавленное моим локтем горло с трудом пропускало воздух. Я ослабил захват и параллельно запустил очищающее заклинание - пыль скрипела на зубах, упорно лезла в нос, и мне безумно хотелось чихнуть.

   - Обещаешь вести себя прилично?

   - Да... - прохрипел он, и я разжал руки, одновременно делая шаг назад и два - в сторону. Так что, когда он, резко повернувшись, попытался меня достать, на прежнем месте меня уже не было.

   - Эвар! Что ты себе позволяешь! - Дахар встал между парнем и Эськой.

   Не обращая на Эвара внимания - теперь им займется комендант, я подошел к племяннице и сказал:

   - Приказ мы отдали - дальнейшее наше присутствие в крепости не требуется. Идем, девочка, перекусим и полетим домой. А этого, - тут я еле сдержался, чтобы не сказать грубого слова, - пусть отправляют в город обычным путем.

   - Да, дядя Ри, я думаю, что ты прав.

   Я обнял племянницу за плечи и повел к столу.

   - Дядя Ри - дракон. Младший брат папы, - удалив первый голод, сообщила Эська в ответ на вопросительный взгляд коменданта.

   - Я так и предполагал. Насколько я знаю ароконта - он никогда не позволил бы своей дочери отправиться сюда в сопровождении только одного охранника, если только этот охранник не обладает сверхъестественными способностями. Я долгие годы был его телохранителем, потом советником, и когда он попросил меня возглавить гарнизон Синеала - не смог отказать.

   Я кивнул, соглашаясь. Мне все больше нравился этот русал, правильный мужик. Эська уже поела и, судя по выражению лица, подобрела. Надо было ее накормить до встречи с Эваром, может, все обернулось бы иначе. Я как раз собирался спросить Дахара, сколько мальчику лет, когда он сам вышел из кабинета, где комендант приказал ему посидеть и подумать над своим поведением, и решительно направился к нашему столу. На всякий случай - мало ли что у него на уме? - я влез в его мысли и, уловив отголоски дикой смеси эмоций, улыбнулся. Чего там только не было! Ревность, любовь, раскаянье, усталость, стыд и все это замешано на драконьей порции упрямства. Эська напряглась, когда Эвар подошел и обратился к Дахару:

   - Господин комендант! Разрешите мне поговорить с Эсилавирой.

   - Спрашивай у нее, а еще лучше, у ее дяди, - он кивнул на меня.

   Парень покраснел.

   - Лара....

   Эська резко встала. Едва успев поймать стул, она поставила его на место и пошла к фонтану. Эвар последовал за ней.

   - Лара... прости меня.

   Она глубоко вдохнула и села на угловой камень. Упрямства членам нашей семьи не занимать, и девочка не спешила отвечать, но в глазах уже вспыхнул интерес.

   - Я знаю, я вел себя....

   - Как дурак....

   И когда он опустил голову, заранее соглашаясь со всем, что она скажет, Эська ему улыбнулась.

   Дальнейший разговор меня уже не интересовал. Деткам выпал второй шанс - пусть теперь сами разбираются. Оба получили урок. А я вернулся к своим баранам, или баранине? И продолжил приятную беседу с Дахаром. Он предложил нам совершить экскурсию в карьер, но я, с сожалением, отказался. Нам пора лететь назад.

   Уже знакомые нам воины быстро навели порядок во дворе замка. По приказу коменданта, площадь опустела. Конечно, было бы лучше превратится за воротами, но Дахар меня попросил сделать это в замке. Детская мечта увидеть живого дракона? Даже если и так? Мне не сложно. Степняки облепили стену, напряглись караульные русалы у ворот. Ну что, готовы к зрелищу?

   Магия, точно такая же, как на моей родине, отозвалась легко, словно ждала, когда ее позовут. Я продлил удовольствие, задерживая синюю дымку немного дольше, чем обычно. Момент обращения потонул во вспышке - вдох, выдох - и я заревел, выпуская в небо струю пламени. Искры осыпались на песок под аккомпанемент восторженных криков. Ах, так? А я надеялся их напугать.... Огнемет изображал и даже немного расстроился, что не получилось.

   Комендант подошел вместе с детьми.

   - Спасибо. - Я кивнул и присел, помогая Эське забраться ко мне на спину. Эвар никак не мог собраться с силами. После сцены у фонтана мы заставили его поесть, и, наконец, познакомились нормально. Парень оказался неглупым. Очень молодым - всего двадцать четыре, да еще и сыном, правда, младшим, одного из советников Серона.

   - Ждешь особого приглашения? - облако дыма в сторону парня помогло ему решиться, и он сел позади Эськи.

   - Держитесь, дети, мы взлетаем!

   Прощай, Синеал! Я взвился в небо, взял направление на океан и размечтался.... Хорошо бы, Линн родила мне дочку.... Время пролетело незаметно. Я тяжело вздохнул и очнулся. Как там, кстати, мои пассажиры? Обернулся. Ничего, держатся. Друг за друга. Нда, что-то слишком крепко они держатся.... Я посмотрел вниз и понял, что увлекшись подглядыванием, едва не пролетел мимо дворца брата. Разворот, восторженный крик Эськи - и вот уже по крепостной стене пошел гул - я приземлился.

   - Ну, как слетали?

   Я устроился на последней ступеньке, идущей под воду лестницы. Дети уже давно побежали - поплыли - к Серону, а я присел отдохнуть и только подумал о том, что неплохо было бы искупаться, когда у моих ног вынырнул белый, можно даже сказать, перламутровый, русал. Папа остался верен своему любимому цвету! Новый облик ему шел необыкновенно: чешуя подчеркнула легкий бронзовый загар, вдоль спины шел плавник - сложенный на воздухе, под водой он раскрывался полностью. Пока папа кувыркался, демонстрируя мне возможности нового тела, я смог рассмотреть и дыхательные отверстия за ушами, и мощный хвост с плавником в виде полумесяца. По своему строению плавник напоминал крылья дракона - те же ребра жесткости, обтянутые плотной кожей, чешуи на нем почти не было - только несколько узких продольных полос.

   Отец ушел на глубину, там развернулся и, набрав скорость, выпрыгнул из воды на несколько локтей в воздух и завис передо мной, сложив руки перед грудью. Я едва успел заслониться от брызг.

   - Если ты не слишком устал, давай я тебе помогу превратиться. Кстати, разработанная Сероном дыхательная система заслуживает похвалы. Переход от воздушного дыхания к водному проходит плавно и никакого дискомфорта не испытываешь. Ну что, надумал?

   И я решился - когда еще выпадет такая возможность!

   Формула обращения, переданная мне отцом, оказалась немного проще, чем привычная мне драконья, но с небольшими нюансами. И со второй попытки - первый раз я ошибся и весь покрылся чешуей, даже нос заблестел - я стал русалом и плюхнулся со ступеньки в воду. Как и отец, я не стал менять цвет - остался серо-стальным. Сделал несколько погружений, разобрался с дыханием и, махнув хвостом, отправился на дно вслед за демиургом.

   Оказалось, что русалы под водой улавливают звуки не ушами, а плавником. Малейшая вибрация поступает непосредственно в спинной мозг. Уши тоже преобразились - появились клапаны, перекрывающие ушной канал. Глаза прикрыло третье веко - знакомое мне по драконьей ипостаси, а вот дыхательная система продублирована: после резкого выдоха перед погружением легкие сжимаются, и это правильно - иначе нырять пришлось бы с камнем в руках. Вода поступает сквозь дыхательные отверстия, и начинает работать вторая пара легких, извлекая из воды кислород. Все русалы - маги, и общаются под водой только мысленно.

   Мы уходили все глубже вдоль крепостной стены к воротам, похожим на створки гигантской ракушки. Я попал в совершенно другой мир, где температура воды не ощущалась абсолютно, и передвижение в толще воды напоминало полет. Усилий прилагать практически не требовалось - любое, даже слабое, движение хвостом позволяло с легкостью управлять телом или наслаждаться покоем, в полной неподвижности зависая на любой глубине. Следуя за отцом, я неспешно плыл над городом русалов, любуясь красотами подводного мира. Отвечая на восторженные комментарии отца, я испытал настоящее умиротворение и понял, что вернусь сюда еще не раз, уже с женой, а может быть и с Роном, чтобы дать им почувствовать всю прелесть подводной жизни.

   "Эй, меня забыли!" - вопль Серона нарушил идиллию моего полета. Братец рассекал воду, оставляя за собой пенный след. - "Еле вырвался, Уна ни за что не хотела меня отпускать. Ну что, родственнички, готовы к хорошей гульке? Следуйте за мной - мы сегодня отрываемся по-полной!"

Глава 9

Полет в неизвестность

Отерон

   - Я никогда не держал своих детей на коротком поводке, и Алину привязывать к себе не собираюсь. Если ты обещаешь за ней присматривать, пусть летит. Но только, Рон, следи, чтобы она твой новый дворец не разнесла по камешкам.

   Дед замолчал, провожая глазами кружащуюся в вальсе пару: Ларсель танцевал замечательно, и когда только успел научиться? Его рука твердо, но без напряжения лежала на талии юной богини. Вот Аля что-то ему сказала, он притянул ее к себе и, наклонив голову, ответил. Ее смех колокольчиком прокатился по залу и улетел в звездное небо - потолок по случаю праздника отменили.

   Я с трудом выбрал момент, когда Альдинир остался один; пробившись сквозь толпу, подошел к нему и сел на бабушкино место. Напрасно тетя боялась, что дед не пустит ее в Левонию. Он, не моргнув, выслушал мою просьбу и, как мне показалось, обиделся, когда я проговорился об опасениях его младшей дочери. Он рассказал мне его планы на завтра, и я пожелал ему удачи. Тогда я еще не мог даже предположить, что мне придется принять непосредственное участие в грядущих событиях.

   Праздник продолжался, большие часы на восточной стене показывали время далеко за полночь, уже почти три утра. Гости смеялись, пили, танцевали, ели и опять танцевали, музыка звенела, кружились пары и блестели глаза красавиц.

   Я проводил свою партнершу к ее довольно улыбающимся родителям, и решил, что мне пора уходить. Я уже порядочно захмелел, и ноги не заплетались только потому, что им было приказано нести меня на террасу. Полет через вселенную на обратном пути меня не привлекал - еще засну по пути, и будут меня искать среди звезд и комет. Дорога через Зимний сад - любовь и гордость бабули - казалась мне более безопасной, но напоенный ароматом цветущих лимонов свежий воздух сыграл со мной злую шутку: от выпитого закружилась голова, и я, держась за стеночку, пошел в направлении, как мне думалось, выхода. В голове все еще звучала мелодия вальса, и я глупо улыбался, вспоминая банальности, которые нашептывал красавице драконе с идеально гладкой кожей лица, такой гладкой, что у меня закралась мысль, что она тупа, как пробка, несмотря на ее красоту. Искривленные в искусственной улыбке губы шевелились ровно настолько, чтобы ответить мне: "Да, ваше высочество!" или "Нет, ваше высочество!" Ни одной умной фразы она так и не произнесла.

   Скука несусветная!

   - О, поворот. Кажется, мне сюда, - пробормотал я и зацепился за забытую кем-то лейку. Только успел взмахнуть руками, как оказался на мокром полу в проходе между двумя рядами столов, на которых, угрожающе шатаясь, стояли горшки с цветами. "Бабушка меня прибьет!" - подумал я, проследив взглядом за летящим недалеко от меня горшком. Шпок! Треснул. Ну, туда ему и дорога. Сил вставать и восстанавливать разбитое я не нашел и улегся прямо на пол, заложив правую руку за голову.

   Сквозь свисающие листья папоротников бедному ушибленному дракону подмигивали звезды. В голове опустело, и только обрывки мыслей гулко бились о стенки наполненного алкогольными парами сосуда, отказываясь подчиняться хозяину. Через мешанину образов и отрывки музыкальных фраз проявилось смеющееся девичье лицо. Пробилось и осталось, затмевая все остальные образы, слова и звуки. Катя... Я мотнул головой, пытаясь избавиться от наваждения, и больно приложился затылком к холодному мокрому камню. Не получается забыть, не так много времени прошло с нашей последней встречи. Потерял по собственной глупости, не нашел нужных слов и не смог подобрать ключ к ее сердцу. Напугал, наверное, глупый дракон!

   Ладно, пролетели. Это не я, это мои нетрезвые мысли виноваты! Тяжело вздохнув, я попытался сесть. Деревянный стол, ножку которого я собрался использовать в качестве опоры, угрожающе зашатался, и я вовремя ее отпустил. Горшок прямо над моей головой уже находился в критическом положении, я рисковал получить им по темечку и быть обсыпанным землей.

   Только когда я принял, наконец, сидячее положение, обнаружил недалеко от меня парочку. Мое шевеление, так сказать, отвлекло их от увлекательнейшего процесса. В полумраке мелькнули светлые волосы мужчины. Я глупо хихикнул и сделал еще одну попытку встать, на этот раз - на четвереньки. Упс! Получилось. Теперь медленно-медленно подкрадываемся, выглядываем из-за угла... так и есть - Ларсель, вон как сверкнул в мою сторону желтыми глазищами. Жаль, я не успел разглядеть его спутницу. Любопытно же! Но он прикрыл ее собой, едва я повторил попытку подсмотреть.

   Я даже порадовался за тайла, Ася ведь его кинула... покинула... бросила, короче. И как бы он не старался скрыть, обида иногда прорывается сквозь его щиты, и я знал, что он переживает, все-таки она у него была первой.

   От любопытства у меня даже зачесался нос. Я опять двинулся вперед, но дворец вдруг зашатался и вернул меня в исходную позицию. Сколько же я выпил? А я помню? Помню с дедом пил, потом с папой пил, потом Дарий утащил меня, и я знакомил его с Димой. К нам присоединился Влад - и процедура знакомства повторилась. Еще танцевал с Этери, а она ничего, сегодня веселилась. Вот после этого меня поймала бабушка и познакомила с ... раз, два... что-то у меня пальцев многовато для одной руки, а, неважно... с пятью фрейлинами и заставила каждую пригласить на танец. Диму тоже запрягли, и он, в отличие от меня, выполнил свой долг до конца, а я смылся с дедом. В двенадцать музыка смолкла, и начался ужин - там я тоже пил. Опять танцевал.... Похожее на застывшую маску лицо моей последней партнерши заставило меня в очередной раз пожалеть о том, что я расстался с Катей, и уже на выходе из зала поймал слугу с подносом. Взял бокал вина, опустошил его в два глотка, и вернул.

   Парочка еще здесь - из своего укрытия я прекрасно слышал звуки поцелуев и тихий шепот. Не хотелось им мешать, но мне пора отсюда выбираться. Я встал - ура! - и оперся на стол. Наконец меня заметили.

   - Рон?

   Сюрприз, сюрприз! Ларс разжал объятья, и из-за его плеча выглянула Алина. Я решил прикинуться вежливым: оторвал одну руку от стола, помахал любимой тете, но при этом потерял равновесие и, если бы не Ларсель, свалился бы обратно на пол, а так, поддерживаемый с двух сторон, прошел через открытый Алиной портал в свою спальню, где был раздет и уложен в постель.

   - Доброе утро, отец! А что ты делаешь у меня на кровати?

   - Ты меня спрашиваешь? Это моя кровать - лучше ответь, как ты ко мне попал?

   - К тебя? Нда... - Дима потер лицо и сел. - Ошибся дверью?

   - Меня сюда доставили Ларсель с Алиной, а тебя? - я опять закрыл глаза, просыпаться не хотелось совершенно.

   - Я не помню. Но последний, с кем я общался, был тайл. Так это они нас сюда?

   - Похоже.

   Меня разобрал смех. Неужели им нужно было уединиться? Ну-ну, тетенька. Ладно, не буду делать скоропалительных выводов, сначала нужно привести себя в порядок, позавтракать, а там разберемся.

   Диму раздеть они не потрудились - свалили на мою кровать, как есть - в застегнутом на все пуговицы белом камзоле.

   - Ладно, я пошел к себе. Встретимся за завтраком. Зайдешь за мной?

   - Обязательно.

   Дверь за сыном закрылась, и я отправился мыться.

   Невозмутимый тайл на провокации не поддавался. Никакие намеки не помогли мне расшевелить упрямого эльфа, и с каменным лицом он последовал за нами в столовую. Завтрак накрыли на восточной террасе, о чем нас предупредил мальчик-дракончик, присланный бабушкой.

   Семья в неполном составе уже сидела за столом. Дед и отец только что улетели - по пути сюда я почувствовал возмущение магического фона. Грустную Линн развлекал Дарий, бабушка болтала с Александрой, ее муж с унылым лицом - я точно такое выражение видел утром в зеркале - ковырялся в тарелке. Алина появилась, когда я сделал первый глоток кофе.

   - Доброе утро всем! - прощебетала она и приземлилась на стул возле меня.

   - Доброе.... Как спалось? - надеюсь, мой вопрос в рамках приличий.

   - Замечательно. Чувствую себя отдохнувшей и полной сил. - Красавица улыбнулась, но не мне, а сидящему напротив тайлу. Ну, все ясно, можно даже не спрашивать.

   Мы с дедом вчера договорились, что приятную новость я сам сообщу Алине, но бабушка меня опередила:

   - Девочка моя! Мы с твоим отцом решили, что обучение в Академии Левонии тебе пойдет на пользу.

   - А-а-а-а! Ура-а-а! - Алина подскочила и кинулась расцеловывать маму. Все засмеялись и я услышал:

   - Но за это ты должна благодарить Рона, он обещал за тобой присматривать.

   Я только успел проглотить глоток кофе, как меня едва не задушили нежные девичьи ручки. От меня она перешла к Диме, потом пришла очередь Ларса, которому наконец-то отказала выдержка, и он сидел с открытым ртом. Последним подвергся пытке Дарий - он сидел возле бабушки, таким образом, оббежав стол, Алина перецеловала всех и вернулась на свое место.

   - Так я могу собирать вещи?

   - Нет, милая, Дин просил дождаться его возвращения, он хотел проводить тебя сам. Так что у тебя есть две недели на сборы, но я надеюсь, что Дин вернется раньше. - Богиня улыбалась, пряча затаившуюся в глубине глаз грусть.

   Я уже собирался вставать, когда на террасу вошел сонный Влад. Мы ответили на его приветствие и завтрак продолжился. Через десять минут мы попрощались с родственниками, и уже в дверях я услышал, как Влад говорит бабушке:

   - Мама, я побуду с тобой, пока отец не вернется.

   Королевский дворец Левонии встретил нас суетой - ждали посольство Брославии. Мы приземлились недалеко от города и оттуда порталом прошли во дворец. Мне пришлось опять прятаться за иллюзией - визит принца дроу мог вызвать ненужные разговоры. В апартаментах сына нас ждала записка от Шона, скорее даже, не записка, а приказ о присутствии на официальном приеме. Дима скривился, но пошел приводить себя в порядок. Ларс последовал за ним - праздник кончился, и для телохранителя наступили трудовые будни.

   Дима ушел, попросив его дождаться, да я и сам не хотел никуда идти - полет хоть не утомил меня, но возвращаться в замок и приниматься за дела я не спешил. Пусть папины советники трудятся - им полезно. Я устроился в кресле и сам не заметил, как заснул. Разбудил меня слуга:

   - Его высочество распорядились, - ответил он на мой недоумевающий взгляд, освобождая место на столе для тарелок и чашек.

   - Благодарю.

   После еды я подобрел и стал искать, чем бы мне заняться - до возвращения Димы еще оставалось время. Я знаю, что подобные встречи за пять минут не заканчиваются. На столике лежали три книги. Верхняя, с гравюрами, ненадолго привлекла мое внимание. А вот следующая... я даже не понял сразу, что это книга. Только взяв в руки, догадался, что резная, то ли светлого дерева, то ли кости, обложка книги сбоку закрывается на замочек и поэтому похожа на шкатулку. Мне знакома эта техника эльфийских мастеров, но выполненную в таком стиле обложку вижу впервые. Охранная магия слегка кольнула пальцы, и я почувствовал, что пленка заклинания уже истончилась. Обновить, влив немного силы в плетение было делом одной минуты. Жалко будет потерять такую красоту из-за пустяка. Замочек щелкнул, книга раскрылась, и я застыл, пораженный увиденным.

   Этого не может быть! Как, каким невероятным образом это сюда попало?

   Не веря своим глазам, я, натыкаясь на мебель, подошел к окну - уже темнело, но мне даже в голову не пришло зажечь свет. Пожелтевшие от времени страницы переворачивались с легким шелестом. Да, я не ошибся - это именно то, что я подумал. Я забыл, где я, что я и зачем - чтение увлекло меня в мир, прекративший существовать шесть тысяч лет назад.

   - Мастер! Вы здесь? - голос сына вырвал меня из иной реальности, и я не сразу вспомнил, что на мне иллюзия, скрывающая внешность. Мастер Клим - порядком надоевшая личина, но сегодня я опять воспользовался ею.

   - Я на балконе, идите сюда, - сам не заметил, как вышел из гостиной.

   Один за другим показались Дима и Ларс.

   - Через час начинается торжественный ужин, я едва вырвался.... - сын что-то говорил, но я его не слышал: встретившись глазами с Ларсом, я снял щиты. Тайл понял все, положил руку на плечо принца и мысленно пожелал тому заткнуться.

   " Отец! Что случилось?"

   "Рон?" - два вопроса раздались одновременно.

   "Откуда у вас эта книга?" - медленно проговорил я.

   "Купил неделю назад" - ответил Ларс. - "Тебе знаком этот язык?"

   "Это наш язык - язык творцов. Драконий - один из вариантов. Другой алфавит. Ты даже представить себе не можешь, что купил. Случайно, говоришь? Это - дневник вашего демиурга, и, судя по цифрам на первой странице - последний. В каком году по летоисчислению Альвиры иллины перешли в наш мир? В тысяча двести шестнадцатом?"

   "Надо уточнить в летописях, но думаю, ты не ошибаешься" - ответил Ларсель.

   "Ты не уверен, я не уверен, никто ни в чем не уверен, но я должен показать это деду".

   Половину исписанного сильным летящим почерком дневника занимали математические формулы, и несколько раз я натыкался на фразы о подготовке к эксперименту. Все оказалось намного серьезнее. Это не просто артефакт, который коллекционер с гордостью может поставить на полку и раз в месяц сметать пыль. Это руководство к действию. Я закрыл дневник и стал нервно ходить по балкону, туда-сюда, под удивленными взглядами Димы и Ларселя.

   "Это касается сегодняшнего отлета Повелителя и Светлокрылого?"

   Ларс все понял, никто не посвящал его в планы демиургов, но по обрывкам разговоров острый ум тайла сложил правильную картинку.

   "Да, они направляются на Альвиру - пришло время решить судьбу вашей родной планеты".

   - Дима, вам пора на ужин. Не мог бы ты передать королю, что я хочу с ним поговорить. Кстати, у меня для него письмо. А я вас здесь подожду, и попытаюсь понять, что делать с этим? - я взвесил дневник на руке, словно хотел узнать его значимость.

   Сын ушел, я вернулся в кресло и только тогда зажег светильник. Если я правильно понял, на последних страницах дневника находится описание эксперимента, который собирался проводить Альвир, и который, вероятно, стал причиной глобальной катастрофы на планете. Дед должен его получить! Отец сказал, что они планируют задержаться на два дня у Серония, значит, сегодня и завтра они еще будут там. Я могу успеть, но как? Время, время... Нужно доставить дневник на Альвиру и там отдать деду. Влад? Он обещал побыть с бабушкой, остается Дарий...

   Два часа пролетели незаметно.

   - Рон, ты хотел меня видеть?

   - А, Шон, привет! Есть разговор. Не могли бы мы перейти в твой кабинет? - если я не ошибаюсь, там стоит экран от прослушивания, а тратить силы на еще один я сейчас не могу - мне лететь назад, в Верету.

   Уже стемнело. Книгу я так и не выпустил из рук, как драгоценность, прижал ее к груди и пошел следом за королем в окружении гвардейцев в направлении его кабинета. Наряд был усилен в связи с приездом посольства соседней державы. Я пытался найти оптимальное решение возникшей проблемы, и думал о том, как много я могу сообщить Шону.

   Охрана осталась за дверью, и мы прошли в кабинет.

   - Говори, что случилось, - не стал церемониться король. Он устал - день выдался нелегкий, и под глазами темные мешки от переутомления. Шон изменился с момента нашей последней встречи. Похудел, сбрил бороду и стал опять похож на Кента. Да и государственные дела, к которым он относится более чем серьезно, добавили седины на его висках. Я задумался. Сказать ему всю правду я не могу, но и не сказать получается не совсем честно. Наши отношения стремятся, как качели, то вверх, то вниз, и сейчас, когда они застыли в наивысшей точке, я не хочу разрушить дружбу недоверием. А если учесть, что и Ларсель, и Дима в курсе событий, я решился посвятить Шона в наши проблемы. Еще одним аргументом "за" является то, что он, как король, должен знать, что нашему миру может грозить опасность. Да только ли миру? Опасность нависла над нашей вселенной, но этого я ему говорить не стану.

   - Шон, судьба подсунула нам очередную задачу, и чтобы решить ее мне необходимо на некоторое время покинуть этот мир. Ты знаешь, - продолжил я, не обращая внимания на округлившиеся глаза короля, - что иллины - пришельцы из другого мира?

   Король кивнул.

   - Их творец - родной брат нашего демиурга Альдинира, пропал шесть тысяч лет назад.

   - Какое отношение это имеет к тебе?

   - Самое непосредственное. Альдинир - мой дед. В настоящий момент он и мой отец, Повелитель дроу, направляются в мир Альвира, чтобы решить судьбу пропавшего демиурга. Я нашел нечто, способное пролить свет на катастрофу, в результате которой погиб целый мир, и это попало мне в руки всего несколько часов назад. Если все пройдет хорошо, то у нас исчезнет магическое противостояние. Поверь, это коснется не только эльфов, но и людей, и дроу. Поэтому я должен лететь.

   - А если пойдет плохо, чем это нам грозит?

   Я не стал отвечать, только пристально посмотрел в глаза королю. И он понял.

   - Мне явно надо выпить. Рон, на трезвую голову я вряд ли смогу объять своим примитивным человеческим разумом то, что ты сейчас сказал. - Шон потер ладонями лицо и встал из-за стола. - Прости, я сегодня почти не спал. Между прочим, - усмехнулся он, выбирая бутылку, - ничего, что я к тебе на ты и по имени? Может, у тебя еще какой титул есть?

   - Не язви, нет у меня никакого титула. Мне до демиурга еще девятьсот лет учиться.

   - Бррр! Мне даже сложно представить такую бездну времени. Пить будешь? - Шон уже взял два бокала, но на всякий случай повернулся и спросил.

   - Давай!

   Король протянул мне бокал и вернулся на свое место.

   - Ты не за этим меня позвал. Чем я могу тебе помочь?

   - Свяжись с Кентом, пусть он поживет в моем замке и управляет делами до моего возвращения. Ему я доверяю, как себе, а уж если рядом будет Марфа - то я уверен в том, что все будет в порядке. Указ я сейчас напишу. - Я помолчал, сделал глоток бренди и продолжил. - Диму охраняй - он, как ты понимаешь, теперь больше мой наследник, чем твой. В помощь пришлю своих дроу - и не спорь, они его друзья - Терен и Тарг, - добавил я, заметив, что Шон собирается мне возразить. - Держи Тунского от них подальше, этот пройдоха наверняка попытается их завербовать, с Ларсом у него ничего не вышло...

   - Да я в курсе, - усмехнулся Шон, - но лучшего начальника службы безопасности не найти.

   - И вот еще - это тебе. - Я протянул ему письмо, которое Этери писала всю ночь, судя по толщине конверта - там целый роман в письмах. Его мне передал слуга перед самым отлетом. - Читай, я пока посижу здесь. Ответ пиши - у тебя есть час до моего отлета. Эй, Шон! Твое величество! Ау!

   Он уже меня не слышал, только первая страница письма мелко дрожала в его руке в свете настольной лампы. Я быстро написал указ, стараясь не шуметь, вышел из кабинета и отправился к сыну - может там мне удастся перекусить перед отлетом.

   Я уже все для себя решил - но как посмотрят на это другие? Бабушке лучше не говорить - иначе она меня никуда не отпустит. Влад... его обязательно нужно посветить, мне повезло, что он остался в Верете. Он поможет. А вот Дарий... консерватор, ярый приверженец традиций, но сквозь маску показного безразличия выглядывает чертик, немного уставший от долгого сидения за партой, покрытый пылью и паутиной. Дарий хорошо его спрятал, но он есть. Иначе и быть не может! Как не бывает гениального ученого без легкой сумасшедшинки, так и творец без буйной фантазии немыслим. Он выполняет все, что от него требует дед, учится, как проклятый, но я знаю, что он вытворял вместе с моим отцом еще каких-то сто лет назад. Просто, чем ближе к первому тысячелетию, тем серьезнее и скучнее он становился. Ему не помешает разминка, а я стану его тренером... по прыжкам в высоту.

   - Дима, иди к королю, он должен был написать письмо. Я возвращаюсь в Верету.

   Сын замер, его телохранитель тоже.

   - Это не опасно?

   - Сам полет? Нет. Я только передам дневник Альдиниру и все. Остальное уже его проблема. И он там будет не один. Ладно, сходи за письмом и возвращайся поскорей.

   Сын еще полминуты пристально смотрел на меня, но я молчал, подняв все щиты. Потом он решительно распахнул дверь и вышел. Ларс последовал за ним.

   Я зашел в спальню принца. Та сумка, которую он брал с собой, все еще лежала на полу возле двери. Вытрусить содержимое на кресло и положить в нее артефакт - дело одной минуты. Ужин уже принесли, и я, не дожидаясь Диму, приступил к еде.

   - Вот, держи! - Дима протянул мне конверт с королевским вензелем в углу и одним-единственным словом, "Анне", написанным угловатым почерком Шона. Я вложил его в книгу - надеюсь, не забуду отдать. Поймал взгляд тайла: "Береги его" и услышал: "Сделаю все, что в моих силах".

   - До свидания, отец. Удачи тебе. - Я обнял сына и открыл портал. Через него ворвался морской ветер, надул тяжелые портьеры парусами и захлопнул балконную дверь. Я подмигнул Диме и сделал шаг в темноту, наполненную шепотом прибоя.

   Пора. Повесил сумку через плечо и решил не рисковать - если нести ее в когтях, то можно уронить, а если обратится, посчитав сумку вместе с ее содержимым частью одежды, то она в целости и сохранности перенесет перелет. Пустынный пляж я покинул без промедления - мне предстояло лететь почти всю ночь.

   - Влад! Ты можешь уделить мне час своего времени. - В пять утра я уже стоял под дверью в покои старшего брата моего отца. Я спешил, сокращая путь, несколько раз пользовался порталами, и смог выкроить себе четыре часа сна во дворце Властелина, которые полностью восстановили мои силы. И теперь, я, бодрый, свежий и аккуратно причесанный, в походной одежде, стоял перед дверью в спальню Влада.

   - Рон? Что ты тут делаешь? Ты же вчера улетел в Дрейю, широко зевнул Влад, тыльной стороной ладони прикрывая рот.- Ну, проходи!

   В отличие от моего отца, он спал в пижамных штанах. Это хорошо, не придется тратить время на выпроваживание очередной девицы.

   - Обстоятельства вынудили меня вернуться. Ты иди умываться, а я подожду здесь - сейчас принесут завтрак.

   - Неужели ты думаешь, что на голодный желудок я хуже соображаю... - пробурчал Влад, но послушно пошел в ванную комнату.

   Он, как и Алина - похож на бабушку. Те же прямые темные волосы, высокие скулы и россыпь веснушек на носу. Я был в его мире вместе с отцом лет десять назад, и только там я понял, что фантазия творцов безгранична. Если русалы Серона, в общем-то, те же оборотни, то Влад населил свой мир самыми необычными существами. Элементалы - духи природы, живут на его планете, разделив между собой зоны обитания - воду, землю, огонь и воздух. И сам Влад может стать и камнем, и волной, и ветром. Разуму все равно, в какой оболочке находиться, главное, чтобы он был... этот разум. Я засмеялся, прекрасно понимая, что шутка моя плоская, и внезапно налетевшее веселье скорее нервной природы. Я сделал несколько глубоких вдохов и постарался взять себя в руки.

   - Ну, выкладывай, что у тебя стряслось? - все еще с полотенцем в руках, мой дядя улыбался как-то слишком уж легкомысленно, и это меня разозлило. Я сжал зубы и молча протянул ему дневник Альвира.

   - Что это? Случайная находка, которой нет цены? - сделал еще одну попытку подколоть меня демиург. - Мальчик, и ради этого ты сюда летел?

   - В одном ты прав, находка действительно, случайная. Вот только ее содержание несколько выходит за рамки обычного. Тебе будет, несомненно, очень интересно с ним ознакомиться. У тебя есть полчаса. Почему - ты сейчас сам узнаешь. И еще... я понимаю, что с высоты своих лет ты имеешь полное право называть меня мальчиком, только прошу об одном - не злоупотребляй этим.

   Влад окинул меня долгим изучающим взглядом, но ничего не ответил - книга уже манила его. Мне знакомо это состояние - скорое прикосновение к тайне... не всегда приятной, некоторым секретам лучше продолжать оставаться неоткрытыми, чтобы не бередить душу. Но все то, что лежит за гранью нашего знания, обладает необъяснимой притягательностью, и мы стремимся перешагнуть эту преграду, хотя бы для того, чтобы обнаружить за ней следующую.

   Замочек щелкнул, и Влад пробежал глазами первую страницу. Я уже успел выучить наизусть начало:

   "Мне сегодня пришла в голову одна идея. С того дня, когда моя жена покинула меня, не осталось ничего, что могло бы удержать меня. Я решился: исправлю ошибку и вернусь туда, где был счастлив"

   В дверь постучали. Дядя уже погрузился в чтение с головой, но мне не составило труда встать и впустить дракона с заказанным мной завтраком. Следом вошел Дарий. Я с ним переговорил еще до того, как пришел сюда. Как и я, он был полностью одет и максимально собран. Я говорю не про сумку - набитая до отказа уж, не знаю, чем, она стояла у его ног - а про выражение лица. Но я явно видел сидящего у него на плече чертика. Игра воображения, скажите вы? Конечно. Просто глаза Дара уже горели предвкушением предстоящих нам приключений.

   Дар кивнул на Влада и шепнул:

   - Ну, что он сказал?

   - Не видишь, что ли, читает человек, хотя... какой он человек? - улыбнулся я.

   - У него столько обликов, что он уже и сам забыл, кто он. Ладно, подождем. Дай мне вон ту булочку. Спасибо. Тебе кофе налить?

   Я смог только кивнуть в ответ - тоже приступил к завтраку. Через полчаса мы с удивлением обнаружили, что вцепились с двух сторон в одну булочку. Увлеклись и не заметили, как почти все съели, только в кофейнике на дне еще булькало немного кофе.

   Влад уже минут пять сидел, уставившись в никуда расфокусированным взглядом. Но когда звякнула крышка кофейника, он очнулся и сказал:

   - Альвир ошибся. Я нашел, где. Ошибся, и все пошло не так, как он планировал.

   - Покажи! - потребовал Дар, сунул Владу последнюю булочку и уставился в дневник.

   На некоторое время они выпали из реальности. Расчеты велись прямо на скатерти, я в этом пока ничего не понимаю, к занятиям меня привлекут еще лет через пятьдесят. Так что я не стал отвлекать творцов от процесса, забрал уже ставший не нужным дневник и положил в свою торбу. Пусть будет у меня.

   Со стола формулы переползли на экран, я, конечно, узнавал некоторые символы, но не более того. Мне стало скучно. Наконец, они закончили. Влад сжал экран до размера кольца и положил себе в карман.

   - То, что сделал Альвир, или гениальное открытие, или преступление. Ты все понял, Дар?

   - Да.

   - Тогда вперед. Я прослежу, чтобы воздушный коридор был свободен. Жду вас на террасе.

   Влад исчез, а я вопросительно посмотрел на Дария.

   - Альвир хотел попасть в прошлое, но случайно открыл портал в другую вселенную, и если мы не поторопимся, может оказаться слишком поздно. Расчеты показали, что у него заканчиваются силы. И чужая энергия может в любой момент ворваться к нам. Все эти годы Альвир закрывал дыру собой. Рон, - добавил Дарий после паузы. - Тебе совсем не обязательно лететь. Я справлюсь один.

   - Нет. Это мой путь тоже. Я знаю, что поступаю правильно.

   Через мгновение мы уже находились на террасе, которую все называют не иначе, как стартовая площадка. Небо над Веретой очистилось - ни одного дракона в воздухе не было. Даже облака разлетелись по сторонам, кружевной оборкой украсив горизонт.

   Над вершинами гор показалось солнце, это потом, ближе к полудню, тяжелый красный круг нашего светила побледнеет и начнет слепить глаза, а сейчас на него можно смотреть без опасения. Пока Влад давал Дарию последние наставления, я стоял у перил, не в силах оторвать взор от захватывающего дух зрелища. Но время пришло, и после инструктажа Влада, когда мои ответы его, наконец, удовлетворили, он отошел в сторону, оставив нас в центре террасы. Я судорожно вспоминал, что есть в моей голове такого, что Дару знать не обязательно. Слияние не оставит и следа от моих щитов, и дядя будет в курсе всех моих желаний и сомнений. Слияние - это высшая степень проникновения разумов, и на такое идут только с очень близкими, любящими существами, перед которыми не страшно вывернуть душу наизнанку и поделиться самым сокровенным.

   Вроде ничего такого нет. Я встал напротив Дария, протянул ему руку, которую он тут же крепко сжал, и посмотрел мне в глаза. Не надо, не переживай ты так, я уже давно все для себя решил и отбросил в сторону сомнения. Я готов.

   - Начали! - отдал команду Дарий, и наши тела растворились в синем тумане энергии.

   Сгусток плазмы оторвался от каменных плит, и мы пронзили небесную высь.

   - Рон?

   - Чего тебе?

   - Так ее зовут Катерина?

   Я медлил с ответом, и только после того, как мысленно вздохнул, ответил:

   - Да...

   - Ты ее любишь...

   - Нет, ты ошибаешься....

   - Я вижу... я чувствую сейчас то же самое, что и ты. Не забывай - мы в слиянии...

   - Это уже не важно. Она ушла.... Не лезь в душу.

   Тихий смех Дария окутал мой разум мягкой волной сочувствия. Утешая и поддерживая, сопереживая и вселяя надежду, что все еще может быть хорошо. Спасибо, Дар....

   Кажется, мы успели вовремя. По крайней мере, планета оказалась на месте, она висела зеленой каплей в пространстве в компании еще нескольких соседок, вращаясь вокруг светила. Дальше мы летели не спеша, уже совершая второй виток, заметили точку на орбите. Спутник оказался живым, но только полуразумным, Влад решил его не беспокоить. Мы прилетели раньше демиургов, и нам показалось неплохой идея осмотреться до их появления.

   - Будем приводняться или приземляться?

   Смазанные облачным покровом очертания материков нам ни о чем не говорили, только один привлек мое внимание. Не знаю, может мне показалось, но его контур менялся по мере нашего приближения. Я указал на это явление Дару, и мы приводнились на мелководье в нескольких милях от береговой линии.

   Два дракона - я, серый, и белый с бронзовым гребнем - Дар, казалось, были единственными разумными существами на Альвире.

   - Ну что, подлетим поближе?

   Я оторвался от земли и последовал за устремившимся вперед дядей. Дар летел низко, почти касаясь лапами водяных гор, катящихся под нами в сторону материка. Белые скалы обрыва стремительно приближались, даже слишком.... Я внезапно понял, что меня тянет неведомая сила. В воздухе, вдруг ставшем тяжелым от водяной пыли все чаше мелькали обрывки пены, крупные капли барабанили по морде.

   - Рон - это гравитационная линза. Давай назад!

   Рядом со мной Дар сражался с невидимым врагом, бил крыльями, пытаясь затормозить продвижение вперед. Я хотел развернуться, но поток силы неизвестной мне природы держал крепко, выворачивая крылья и больно ударяя о гребни волн. Я понял, что сопротивление бесполезно и сложил крылья, чтобы свети к минимуму повреждения при столкновении.

   Дарий все еще не оставил попыток, и у него почти получилось - все-таки он сильнее, но меня уже тащило дальше, все быстрей и быстрей навстречу земле. Дар бросился за мной, заревел, когда понял, что уже не успевает догнать меня, но силы были неравны, нас потащило над скалами и швырнуло в воронку тумана на дне кратера.

   Краски исчезли, и я погрузился в мутную пустоту.

Глава 10

Добро пожаловать

Отерон

   Зрение включилось первым. Словно я спал с открытыми глазами и вдруг очнулся - приглушенный свет холодного тумана вокруг меня и больше ничего. Память забыла подсказать, что случилось со мной - ее чистый лист ждал, когда под пером сознания на нем начнут проявляться слова. Невозможность осознать себя паникой взорвала разум. Страх подтолкнул остальные чувства, и появились звуки...

   Тихий неприятный смех... звон невидимого колокольчика и мерный стук - легкий, почти неслышный: так поздней осенью в туманной тишине падают тяжелые капли влаги с наклоненных над озером голых ветвей. Смех оборвался диссонансом оборванной струны, и вновь наступила тишина.

   Я висел в пространстве, не зная, где верх, где низ. Невесомость давила на меня - я уже начал осознавать, что должен иметь тело, только слуха и зрения оказалось недостаточно для того, чтобы ощутить себя полноценным существом. И я получил еще одно из семи чувств: запах тлена и тяжелый от влаги воздух напомнили мне о склепе.

   Память вернулась грозовым разрядом. Черт! Черт! Дарий.... Злость на себя, на свою беспомощность помогла мне собраться и вырваться из невидимых пут. Мне показалось, что я оттолкнулся от кого-то и упал вниз. Боль пронзила локоть, наполняя меня ликованием - я еще жив! По-прежнему не видя ничего в густом тумане, я вскочил и заорал:

   - Дарий!? - мой крик отразился от невидимой преграды и, усиленный вдвойне, вернулся ко мне. Только, когда эхо стихло, я услышал стон где-то совсем рядом. Выставив перед собой руки, сделал шаг и наткнулся на твердую поверхность на уровне бедра. Стол? Пальцы пробежали по покрытому пылью дереву.

   - Ох! - раздалось прямо у моих ног. - Рон, ты что, не видишь, куда идешь?

   - Представь себе. Проклятый туман.

   - Сойди с моей руки, племянник.

   Я упал на колени и только тогда увидел Дара - туман внизу не был таким густым и идущий непонятно откуда свет проявил лежащего на каменных плитах дядю. Кровь из глубокого пореза на лбу залила ему глаза и не давала поднять веки. Я сбросил сумку и быстро стащил сначала куртку, а потом рубашку. Рукав оторвался легко - его я сложил в несколько раз, прижал к ране получившийся тампон, останавливая кровь. На такое повреждение не надо много энергии, достаточно просто пережать мелкие сосуды и стянуть края разрыва. Последний раз я это проделывал с Кентом, но там ситуация была намного серьезнее. Сменив тампон, взял руку Дария и показал, как держать. Кровь все еще сочилась, при ранениях головы ее всегда много, но я уже не обращал на это внимания: все сделано правильно, и скоро она остановиться. Длинный лоскут от подола рубашки пошел на повязку, а небольшой кусочек стал салфеткой, которой я постарался стереть уже подсыхающую кровь с лица Дара. Наконец, он смог разлепить ресницы.

   - Куда нас занесло?

   - Не знаю, еще не разобрался. Ты не можешь убрать этот чертов туман? - попросил я, мне уже надоело сидеть на полу, но я знал, что поднявшись, ничего не увижу.

   - Сейчас попробую. Помоги мне сесть.

   Он прикрыл глаза, и через секунду муть исчезла. Свет шел с потолка - оплетенный паутиной магический светильник из последних сил боролся против тьмы. Я влил в него немного энергии, и сразу стало видно, в каком запушенном состоянии находится помещение. Мы оказались в комнате с высокими потолками. Там, где мы сидели, пыль стерлась, и стало заметно, что пол выложен белыми и черными плитами. Книжные полки занимали полностью одну из стен: уродливо распухшие, покрытые плесенью переплеты источали гнилостный запах. В центре стоял стол, вместо одной ножки подставлены все те же книги, и последним я увидел развалившееся кресло возле камина, в котором вместо огня ворочался густой, почти материальный сгусток тумана.

   Я протянул руку, собираясь его развеять, но Дарий схватил меня за плечо.

   - Стой! - и, опираясь на меня, встал. - Выходи! Мы тебя не обидим.

   Я решил, что Дар свихнулся от удара головой, в помещении никого не было, но когда из камина послышался голос, я встал рядом с дядей, приготовившись закрыть его собой в случае нападения.

   - Откуда я знаю.... Я вас не помню... - туман зашевелился и старческим голосом продолжил: - Ничего не помню.... Энтропия, будь она неладна.... Все превратилось в тлен. О-хо-хо.... Давненько я не принимал этот облик.

   Из тени показалась рука высохшей мумии: желтые обтянутые кожей пальцы пытались нащупать опору, но не нашли, и из каминного чрева выпал древний эльф. Такой старый, что я отшатнулся: мне не приходилось видеть ничего более ужасающего, и стало стыдно своей реакции. Дарий не растерялся, схватил мою куртку и накрыл обнаженное тело.

   - Помоги.

   Предварительно посланный мной порыв воздуха сдул со стола пыль и какие-то мелочи. Я еле сдержался, чтобы не чихнуть. Дар покачал головой и исправил мою ошибку, запустив слабое, но действенное заклинание. Воздух очистился и, заодно, пропал неприятный запах. По периметру комнаты замерцал защитный экран. Надеюсь, дядя знает, что делает. Вдвоем мы перенесли эльфа на стол. Я содрогнулся - на свету мумифицированный полутруп выглядел еще хуже. Эльфы до самой старости остаются прекрасными, а тут.... То, что лежало на столе, скорее было похоже на скелет. Дар почувствовал мою растерянность, взял меня за плечи и встряхнул:

   - Возьми себя в руки! Мы выберемся. Я попробую перекачать ему силу, маленькими порциями. Ты только следи за процессом, и если заметишь, что энергия не усваивается, останови меня. Давай перевернем его на живот.

   В глазах старика мелькнул страх, когда мы его поворачивали. Переборов себя, я прикоснулся к его щеке. Кожа, сухая, как пергамент, оказалась теплой, и от жалости к эльфу защемило в груди. Я постарался успокоить его, и, кажется, мне это удалось.

   - Готов?

   У меня хватило сил на то, чтобы кивнуть, и Дарий обошел вокруг стола и сосредоточился.

   Одну руку Дар положил старику на шею, а вторую на поясницу. Начали! Синее пламя вырвалось из ладоней творца и окутало лежащее на столе тело. Тщательно контролируемая демиургом сила проникла в тело - я следил за процессом, переключив зрение на другой уровень. Энергия поступала толчками, пульсация стала ощутимой - старик вздрагивал после каждой порции, но я видел, что она усваивается без остатка.

   - Рон, тут должна быть вода. Необходимо его напоить - так процесс пойдет быстрее.

   Я пошел к стене, из которой торчал обломок керамической трубы. Вода собиралась в покосившийся каменный умывальник, рядом стояла чашка. Несмотря на толстый слой грязи, она оказалась целой. Я зачерпнул пахнущую тухлым воду и понес к столу. Дар провел рукой над ней, и жидкость очистилась. Первый глоток эльф делал целую минуту - пересохшее горло забыло, как глотать. Но потом - то ли сработала влитая Дарием сила, то ли старик сам вспомнил, как это делать - дело пошло, и я еще пять раз наведывался к умывальнику, пока в нем совсем ничего не осталось.

   - Достаточно, - сказал Дар и убрал руки.

   Прямо на наших глазах кожа начала расправляться, и теперь перед нами лежал просто старый эльф - часть энергии пошла на восстановление физического тела. Он все еще был невероятно худым и изможденным, но его дыхание перестало быть таким хриплым, и старик закашлялся, пытаясь что-то сказать.

   - Не нужно вам было сюда приходить. Это бесполезно.... Все уходит, жизнь уходит, остается только тлен... Кто вы, мальчики? Я вас знаю? - пробормотал эльф и сам себе ответил. - Нет, я вас не знаю.

   - Вы помните, как вас зовут? - спросил я.

   - Аль, она звала меня Аль... - он прикрыл глаза, вспоминая.

   - Кто - она?

   - Тальма. У нее были самые прекрасные волосы на свете....

   Дар закатил глаза и покачал головой. Старик тем временем продолжал говорить:

   - Я закрыл дыру, но энергии совсем не осталось. Столько усилий - и все напрасно.

   Это бесполезно - она продолжает высасывать из меня силу - по каплям... Мальчики, сколько лет прошло? - вдруг встрепенулся эльф, вернее, демиург этого мира - Альвир, старший брат моего деда.

   - У меня должен был родиться сын, но он погиб вместе с Тальмой.... Так кто вы?

   - Это не столь важно, - ответил Дарий. - Вы помните, как оказались здесь?

   Но ему никто не ответил - старик спал. Дар положил ему на плечо руки и влил еще порцию силы. На Альвира уже можно было смотреть без содрогания. Дарий сел на пол и погрузился в размышления. Он что-то пробубнил себе под нос, а потом вытащил дневник из моей торбы и стал писать на чистых листах в самом конце.

   От нечего делать я обошел комнату по периметру. В ней не было окон, вероятно, изначально это помещение находилось в подвале, выполняя функцию то ли секретной лаборатории, то ли кабинета. А вот дверь была - и к моему удивлению, она легко распахнулась и в проем посыпалась земля. Моя самая страшная догадка подтвердилась - мы замурованы глубоко под землей вместе с полусумасшедшим демиургом. Настроение упало еще ниже.

   - Дар, а как мы здесь оказались? - мне пришлось повторить вопрос, потому что дядя, полностью погрузившись в расчеты, не услышал меня.

   - Когда ты отключился, я успел тебя догнать и провести слияние, а потом полетел на зов. Слабый, почти неуловимый, он привел меня сюда.

   - А лоб ты когда разбил? - не унимался я.

   - Это я заработал, когда ты очнулся и стал вырываться. Я упал и стукнулся об угол стола. Ладно, Рон, не мешай мне, покопайся лучше в моей сумке - там должны быть пирожки.

   Запасливый Дар упаковал не только пирожки. Стол был занят нашим вновь обретенным родственником, так что я разложил еду на кресле, постелив остатки моей рубашки вместо скатерти. Пирожки с капустой, два варенных яйца, к удивлению, переживших перелет с минимальными потерями, и кусок розовой ветчины. Бутылка с вином мне попалась последней. Стаканы... ну, мы же не на пикник собирались! Из горлышка выпьем. Дар пришел на запах, я только собирался достать нож, как он легким движением руки достал просто из воздуха ножик, больше похожий на короткий меч, и положил его рядом с собой.

   - Сколько мы уже здесь? - спросил он и откусил пирожок.

   - Часов пять-шесть. С учетом того времени, что я находился без сознания - часов восемь. - Чувство времени меня еще никогда не подводило. У каждого демиурга оно есть, но не у всех такое точное, как у меня. Родственники знали об этом свойстве моего организма, и постоянно использовали меня вместо часов.

   - Тогда мы успеваем.

   Я замер с пирожком в зубах, вопросительно глядя на дядю, но он уже на меня не обращал внимания, с ловкостью фокусника нарезая ветчину на тонкие пласты. Половину завернул обратно в бумагу, а оставшееся поделил на троих, бросив взгляд на спящего эльфа. Полчаса мы жевали, запивая вином. Дарий не забыл налить немного в чашку и поставить возле мяса.

   Убирая остатки еды в свою сумку, Дар вытащил из нее запасную рубашку, кинул мне, и для эльфа нашел штаны. Правда, я с трудом представляю себе, как они будут на старике держаться. Но выход нашелся - своим маленьким ножиком дядя лихо расправился с моей сумкой, отрезал от нее ручку - толстую веревку, и продел ее в петли для ремня.

   Время тянулось медленно, спотыкаясь и падая в такт капели из разбитой трубы. Дарий отказался мне что-либо объяснять, аргументируя это тем, что я сам все пойму в процессе. Через некоторое время Дар разбудил и накормил Альвира.

   Силы восстановить здесь невозможно, мы оба уже израсходовали прилично, и продолжали терять дальше. Но дядя почему-то тянул время.

   - Рон, попробуй заснуть. Четыре часа у нас еще есть.

   Сон пришел сразу, и мне даже что-то приснилось. Не знаю, дергал ли я ногой во сне, как собака, но повизгивал точно, потому, что проснулся от смеха Дария.

   Больше заснуть мне не удалось. Ледяной камень, казалось, проморозил мои кости насквозь. Дар хотел потратить немного энергии на обогрев, но я ему не разрешил. Ведь неизвестно, сколько ему понадобится на перенос не только его самого, но и нас двоих.

   Он собирался выбраться отсюда на рассвете. Почему? Не знаю. Но думаю, что это связано с прилетом на планету деда и отца. Они предпримут попытку закрыть прокол, и к этому моменту нас здесь быть уже не должно. А вот почему мы не могли уйти раньше? Дарий отмалчивался и, наконец, сказал, что так показали расчеты, которые он провел вместе с Владом. Пришлось согласиться.

   Дарий не показывал вида, но по взглядам, которые он кидал на меня время от времени, я знал, что переживает. Ведь я для Дара как сын, которого у него нет.

   Через час проснулся Альвир, мы позавтракали и Дар, осмотрев старика, заметил, что процесс восстановления протекает нормально.

   - Пора! - сказал он через десять минут, когда мы уже стояли на свободном от мебели месте. Эльф фактически висел на мне - он едва мог стоять на ногах. Слияние прошло мгновенно, и мы исчезли, потерявшись во времени и пространстве.

   На другом конце материка в густую траву приземлились три путешественника. Совсем рядом, за проселочной дорогой, гигантские деревья в два обхвата толщиной гордо несли свои пышные кроны. Распустив во все стороны руки-ветви, они ловили южный ветер. Я таких никогда еще не видел.

   Аккуратно уложив безвольное тело демиурга на траву, я проверил свой запас магии, и остался доволен. Во-первых, он был полон почти на половину, а во-вторых, мы приземлились возле природного источника, и я надеялся полностью восстановиться за час-полтора. Хуже пришлось Дарию, его запас находился на нуле. Переход потребовал всех его сил, и сейчас он был скорее человеком, чем демиургом. Ровно три минуты я наслаждался покоем и тишиной, до того момента, когда случайно брошенный взгляд на Альвира привел меня в замешательство. Тело демиурга стало прозрачным, и скоро блеклый в лучах солнца клочок тумана рванул ввысь. Я повернулся сказать об этом дяде, и на моих глазах в грудь Дара вонзилась стрела с белым оперением.

   Я успел его поймать до того, как он коснулся земли. Высокая трава спрятала нас от чужих глаз. Защитный экран куполом накрыл меня и Дария. Дальше я действовал, как во сне: обломал стрелу, порвал рубашку, очистил заклинанием нож и сделал разрез впритык к торчащей из тела Дара стреле. Он вздрогнул и потерял сознание от боли, но мне это было на руку. Наконечник вышел легко, а я уже останавливал пузырящуюся в месте разреза кровь, вливал энергию и прижимал рукой края раны, сращивая ткани и сосуды. Я знал, что должен успеть до того, как нас найдут те, кто стрелял в моего дядю.

   Надеюсь, что на стреле не было яда. Я спешил - уже шуршала трава под легкими шагами. За миг до того, как они показались в поле моего зрения, я уже знал, кого увижу.

   Пятерка затянутых в серое тайлов в полном вооружении грамотно окружила нас, лишая возможности бежать. Впрочем, после лечения Дара, сил даже на самый недалекий портал у меня не осталось. Экран я уже убрал.

   Я медленно поднял руки вверх и сразу почувствовал укол в шею. Последняя мысль надеждой стучала в висках: "Пусть это будет снотворное" - и я отключился.

   Везет нам с дядей в последнее время на мрачные и сырые подвалы!

   Сухость во рту и головокружение - все-таки, снотворное. Мой голос превратился в шепот:

   - Дар? - он обнаружился прямо напротив меня, на узком и жестком лежаке. Похоже, кто-то его перевязал, пока я отсыпался. Значит, сразу нас убивать не собираются.

   На этот раз обстановка была богаче, спать на полу не придется, а в стене на уровне моей груди находилось окно, оформленное по обычаям любой темницы: зарешеченное и узкое настолько, что в него я смогу просунуть разве что одну ногу, и то голую. За окном горел закат, я высунул руку и пригнул загораживающую обзор траву. Похоже, что это задний двор какого-то замка. Вон крепостная стена, ворота закрыты, и два тайла скучают на посту. Девушка-дроу снимает белье с веревки, напевая песенку о веселом художнике, который вырезал неприличные картинки. Язык похож, очень похож на наш, я имею в виду, дроу, но словно устаревший. Главное, понять не сложно, и это хорошо. Девушка заметила, что я ее рассматриваю, и, смутившись, убежала вместе с корзиной.

   Тайлы обыскали нас, и у меня пропали не только ножи, но и медальон, который я не снимал со дня маминой смерти. Гады, уж портрет им точно не к чему. Сумка, в которой лежал дневник и остатки ветчины, им тоже приглянулась.

   Пока я любовался видом из окна, Дарий проснулся и попытался сесть. Движение вызвало приступ мучительного кашля, он выхаркивал на пол сгустки крови из пробитого стрелой легкого. Я делился энергией и помогал, как мог. К моей радости, за время моего сна почти восстановился запас сил.

   Наконец, ему стало легче, и он сел прямо, тяжело дыша. Говорить он не спешил, да и не нужно. Я просто сидел возле него, давая понять, что он не один, что я рядом. Рана уже почти затянулась, только твердая корка осталась на месте разреза, но я знал, что внутренние повреждения так быстро не заживут. Даже с нашей великолепной регенерацией нужно больше, чем несколько часов, особенно в том состоянии, в котором находился Дар. Я укрыл его плечи найденным на матрасе одеялом и спросил:

   - Не хочешь лечь?

   - Нет, так легче, - он упрямо мотнул головой. - Рон, а ведь у нас получилось.

   - Кажется, да. По крайней мере, тайлов в количестве пяти штук я уже видел.

   - Значит, я сумел. А что с Альвиром?

   - Испарился и улетел. Черт, не знаю я, что с ним. Пропал. - Я действительно не понял, что произошло с демиургом, которого мы так старались привести в чувства.

   - Все правильно, так и должно быть - два Альвира не могут существовать одновременно. Осталось получить последнее подтверждение тому, что...- тут он замолчал и показал мне глазами на дверь.

   Послышались шаги, и в нашу темницу вошли двое тайлов и один дроу с подносом. Темноволосый поставил на пол тарелки с супом и еще однумиску с чем-то, мне незнакомым. Хлеб, чтобы не запачкать, он протянул мне. Я поймал дроу за рукав:

   - Скажи, какой сегодня день?

   - Восемнадцатое айка.

   - А год?

   Он удивленно посмотрел на меня и попытался вырваться, но я держал крепко.

   - Тысяча двести шестнадцатый, - ответил слуга и вылетел за дверь, когда я его отпустил. Тайлы испарились, закрыв за собой дверь.

   - Ха-ха, - засмеялся, захрипел Дарий и опять стал кашлять.

   После супа ему стало легче, и он со счастливой улыбкой откинулся назад, на стену:

   - Мы успели. Рон, добро пожаловать в прошлое!

Глава 11

Алонафт

Повелитель Валериан

   Мы уже собрались покинуть гостеприимный водный мир, когда из наспех открытого портала выпала Эська и с криком: "Подождите! Подарки забыли!", кинулась к нам.

   - О, забыл! Спасибо, Эська! - племянница повисла у меня на шее.

   - И тебе спасибо, дядя Ри. Если бы не ты.... - она шмыгнула носом и вытерла его об мое плечо. Я улыбнулся, но промолчал. - Прилетай еще, хорошо? Мы будем тебя ждать.

   Ее молодой человек, тьфу, русал, переминался с ноги на ногу в двух шагах от нас, я отпустил Эську и протянул ему руку. Мы обменялись рукопожатием, забывая обиды и прощая ошибки. Мне не о чем с тобой спорить, мальчик, не держи на меня зла. Серон сразу же отправил детей обратно во дворец - находиться здесь скоро станет небезопасно.

   Мы стояли на скале, со всех сторон окруженной водой, тут даже трава не росла, только бурые водоросли украшали голые камни там, куда долетали брызги, но в качестве стартовой площадки она подходила идеально. Прощальные слова были сказаны раньше: еще во дворце Уна расцеловала меня и своего свекра, пожелала нам доброго пути, и только после этого мы перенеслись сюда. Сумка с подарками оказалась тяжелой, интересно, что девочка сюда положила?

   Время пришло: отец взял нас за руки, и через минуту бьющиеся о скалу волны озарила вспышка слияния.

   - Серон?

   - Да.

   - А та русалка была ничего...

   - Та, что сидела у тебя на коленях, тоже, мягко говоря, выделялась из общей массы.

   Отец засмеялся:

   - Да, с такими якорями даже удивительно, как она плавает. Они должны тянуть ее ко дну.

   - Вода все выдержит. Они же не железные? Впрочем, - добавил Серон после паузы, - тебе лучше знать - не я же их щупал?

   - Это просто из исследовательского интереса. Как ученого, меня очень привлекают подобные аномалии.

   - Смотри, как бы мама не посчитала их неподходящими для изучения объектами.

   - Не люблю, когда дети вмешиваются в мою личную жизнь! Можно подумать, я с ней спал. Так, помечтал только....

   Мы с братом мысленно расхохотались. Так, иногда подкалывая отца, снисходительно позволяющего нам это делать, мы преодолели расстояние от водного мира Серония до планеты Альвира.

   Сгусток энергии, содержащий наши сознания, приближался к станции, совершающей очередной виток вокруг пока незнакомого мне мира. Постепенно уменьшая скорость, мы полетели параллельным курсом. С первого взгляда стало понятно, что создателем алонафта был хозяин водного мира: со стороны спутник напоминал гигантскую рыбу, лениво машущую крыльями в верхних слоях атмосферы. Для алонафта здесь самое лучшее место обитания - несмотря на то, что воздух разряжен, его достаточно для дыхания. Матовая чернота кожи - а это была именно кожа, Серон подтвердил мое предположение - впитывала без остатка энергию светила, вокруг которого вращалась планета.

   С легким шипением мы проникли вовнутрь и разделились. Серон зябко поежился: на станции царил холод. Привыкший к теплому климату брат прижал руку к кожаной стене живого спутника:

   - Что ты делаешь? - поинтересовался отец.

   - Бужу алонафта, он сейчас в спячке.

   -А как насчет тепла?

   - Будет, скоро будет.

   Я посмотрел по сторонам. Мы стояли в коридоре, по обе стороны которого находились круглые двери. Каюты? Серон прикоснулся к центру одной из них, и мышечная ткань резко сократилось, открывая проход. Под кожей, внешне похожей на змеиную, перекатывались бугры мускулов. Как только мы вошли в каюту, клапан с еле слышным шуршанием захлопнулся, оставляя меня с ощущением, что мы попали в желудок чудовища, и вот-вот начнет поступать желудочный сок. Пол мягко пружинил под ногами.

   Обстановка комнаты меня порадовала, разогнав мрачные мысли. Я поставил сумку с подарками на пол, и решил, что на несколько ночей меня это помещение вполне устроит. Сложенные в углу одеяла напомнили мне о том, что мы здесь не первые, а табуретка на гнутых ножках, с сидением из ткани в красно-белую полоску меня окончательно развеселила. Интересно, это Серон ее сюда притащил или кто другой? Я себе представил процесс слияния с табуреткой, и не удержался от смеха. Пришлось рассказать родственникам о причине моего внезапного веселья.

   - Это не я! - сквозь смех проговорил Серон. - Это наблюдатели Совета постарались. Они тащат сюда столько мусора, что я не успеваю его утилизировать.

   Отец занял соседнюю каюту, Серон - свою собственную, напротив моей. Там тоже мусора хватало. Еще три остались свободными.

   В рубке, расположенной в голове рыбы, царил полумрак. Глаза-иллюминаторы алонафта, каждое размером с колесо от телеги, прикрывали веки. Спутник уже начал просыпаться. По стенам поползли светящиеся полосы, от которых ощутимо веяло теплом. Постепенно все они переехали на потолок и там остались - в рубке сразу стало светло. Серон подошел к овальному выступу в центре, пульт управления вздрогнул под его пальцами, просыпаясь, и я догадался, что это - мозг алонафта. Не прислушиваясь к командам, которые мысленно отдавал Серон, я попросил только открыть окна. Кожистые веки вздрогнули и поползли вверх, пропуская яркий солнечный свет. Я приник к иллюминатору и... ничего не увидел. Мы летели над зоной сплошной облачности, укрывающей планету плотной пеленой. Только кое-где, в разрывах, можно было разглядеть клочки темно серого океана. Смотреть в окно стало неинтересно, и, заметив, что Серон освободился, и теперь стоит возле второго глаза, обратился к нему с вопросом:

   - Чем алонафт питается, только энергией?

   - И да, и нет. Всем. Он может преобразовать любое вещество в энергию. Все, что попадает к нему в желудок, становится пищей.

   - Надеюсь, что мы сейчас не в желудке? - мои опасения вернулись и расцвели буйным цветом.

   - Нет, - фыркнул и улыбнулся брат. - Алонафт - довольно сложная конструкция, я голову сломал, пока придумал. Но они недолговечны, каждые пятьдесят лет приходится менять. Пока один работает, другой подрастает на моей ферме.

   - В твоем мире? - что-то я не заметил там летающих мальков алонафта.

   - Нет, Совет выделил специальный полигон для моих экспериментов. Если хочешь, я дам тебе информацию.

   - Спасибо. Только давай пока здесь разберемся, а там посмотрим.

   Отец уже давно устроился в одном из шести кресел, полукругом расставленных вокруг стола. Присмотревшись, я понял, что это части тела алонафта, выращенные специально для нашего удобства. Папа прикрыл глаза, расслабился, и тут его кресло поплыло - появились и стали расти подлокотники, спинка удлинилась и образовала удобный валик под шеей, а под ногами возник нарост, который превратился в мягкий пуфик. Отец, удовлетворенно кивнул и положил на него ноги в ботинках - сапог он принципиально не признавал, а вот ботинки со шнурками любил. Алонафт сделал все, чтобы не расстроить капризного, привыкшего к комфорту демиурга.

   Серон привлек мое внимание.

   - Я считаю, что нам стоит дождаться наблюдателей от Совета, прежде чем мы начнем рассматривать слепки памяти алонафта, сделанные им за последние три месяца.

   - Ты главный - вот и командуй. А пока их нет, я бы не отказался перекусить. Надеюсь, морить нас голодом ты не собираешься? - лениво проговорил отец, не открывая глаз.

   Всегда поражался его способности устраиваться с комфортом и в любой ситуации находить время поесть. Отсутствием аппетита он никогда не страдал. Серон задумался на минуту, вспоминая, что есть вкусного в кладовой - это я поймал его мысль, и мы вместе отправились на поиски сьестного. Пока мы складывали продукты на неизвестно как оказавшееся здесь большое блюдо, и выбирали бутылку вина, алонафт ощутимо вздрогнул. Я чудом не уронил то, что держал в руках - мне повезло, что клапан-вход за моей спиной закрылся и мягко спружинил, когда я на него упал. Серон замер, прислушиваясь.

   - Первый прибыл, - улыбнулся брат. - Идем быстрее - я хочу, чтобы ты увидел Атера во всей красе. Только не рекомендую в его присутствии снимать щиты с сознания. Он - один из самых сильных менталистов во вселенной.

   На полу в рубке лежал коричневый блин, похожий на ковер, под которым кто-то спрятался и шевелился. По центру яркого пятна находилась выпуклость мне по колено высотой. Серон спокойно обошел его, и я последовал за ним. Водрузив еду на стол, повернулся и стал ждать, что же будет дальше.

   На поверхности блина появились желтые пятна, хаотично разбросанные по всей площади, они постепенно упорядочили свое движение и образовали спиральный узор. Одновременно с этим выпуклость стала расти, вытягиваться вверх, вбирая в себя "блин", сквозь складки которого медленно проявлялись очертания человеческой фигуры. Желто-коричневая спираль никуда ни делась - она опоясывала демиурга с головы до ног - да, теперь от кляксы протоплазмы на полу уже ничего ни осталось. Демиург продолжал изменять свое тело, в угоду нам, принимая непривычный для него облик. Подозреваю, что в своем мире он так и лежит мягким ковриком.

   Краски потеряли яркость, и теперь перед нами стоял, несомненно, мужчина. Мускулы то наливались, то сдувались, поиск идеальной формы продолжался. Лицо, напоминающее комок глины, плыло, первыми появились отверстия, и только потом вырос нос. Тонкие губы улыбнулись и стали двигаться, словно проверяя границы дозволенного - рот широко открылся, потом губы вытянулись в трубочку и, наконец, успокоились. Открылись глаза, вертикальный зрачок занял свое место на фоне коричневой радужки.

   Я на секунду оторвался от зрелища, чтобы глянуть на реакцию отца. А он умудрился приказать алонафту развернуть кресло на сто восемьдесят градусов и теперь, со стаканом вина в одной руке, и бутербродом - в другой, скептически смотрел на пришельца.

   - Не-а... - лениво пробормотал он и покачал головой, когда нос нашего гостя превысил разумные пределы.

   Волосы демиурга пробились и сразу отросли до пояса. А впереди появились гениталии, они росли, росли.... Мы с Сероном уже не могли больше сдерживаться и засмеялись, а папа даже нагнулся вперед, так его заинтересовал процесс. Наш смех помог, консультант посмотрел вниз, и те шары, которые он отрастил, резко уменьшились.

   Перед нами теперь стоял желто-коричневый в полосочку красавец, полностью обнаженный. Голос пришельца, низкий и хриплый, прозвучал неожиданно:

   - Приветствую вас! Прошу простить мое опоздание. Альдинир, рад тебя видеть.

   Отец встал и, все еще улыбаясь, протянул руку консультанту.

   - Здравствуй, учитель! Тебя понизили, или ты добровольно сюда прилетел? Не ожидал встретить тебя здесь. Хотя, помня о твоем любопытстве.... - договорить ему не дали - пришелец притянул его к себе и крепко обнял.

   - Здравствуй, мой мальчик! Я не мог оставаться в стороне, когда решается судьба моего воспитанника.

   - Хорошо, что ты здесь. Вот только... - проговорил папа, выбираясь из объятий своего учителя. - Оденься, что ли.

   - Я плохо получился? Что-то забыл прилепить? - гость осмотрел себя.

   - Нет, скорее наоборот - слегка перестарался, - усмехнулся отец.

   Ого, так это - живая легенда, Первый - старше его нет. Я слышал, что он бросил руководить Советом еще десять тысяч лет назад, и с тех пор не появлялся, а теперь оказывается, он воспитал отца и его старшего брата. И я по-другому посмотрел на только что прибывшего демиурга. Серон, заметив восторг на моем лице, раздулся от гордости и шепнул:

   - Это я его нашел и пригласил.

   Тем временем в руке у Первого появилась хламида цвета темного шоколада, и она скрыла от наших глаз полосато-мускулистое великолепие. Вот и хорошо, а то в глазах уже рябило.

   - Я так давно не становился человекоподобным, что немного подзабыл, как это делается.

   - Нормально. Бывает. А кто еще должен прибыть, ты в курсе?

   - Фарлина, разбавит и... хм... наше мужское общество. А это кто?

   Первый подошел ко мне и, протянув руку, представился:

   - Атер.

   - Валериан, сын Альдинира. Пока младший.

   Вблизи я смог разглядеть великого демиурга подробно. Шестипалая рука оказалась неожиданно горячей, кожа - плотной и шершавой, и глаза без белков, в которых пульсировала тонкая вертикальная линия зрачка, то расширяясь до овала, то сжимаясь в еле видимую паутинку. Но больше всего меня поразили волосы: то, что я сначала принял за косички, на самом деле оказалось тонкими кожаными ремешками.

   - Очень приятно познакомится! Дин! - не отрывая взгляда от моего лица, обратился Атер к отцу. - Лиза опять вынашивает потомство?

   - Фу, как некрасиво. Атер, это называется - беременность. Запомни, пожалуйста, что не все размножаются почкованием, как ты. Некоторые еще и получают удовольствие от этого процесса.

   - Это как? - удивился демиург. - Я, кажется, совсем отстал от жизни в своем мире. Решено, жди меня в гости. - Он задумался и посмотрел в потолок, что-то высчитывая. - Через пять условных декад у меня окно в программе. Прилечу к вам в отпуск на неопреденное...

   Договорить ему не удалось, прибыл последний член нашей команды. В рубку впорхнула девушка и сразу повисла на шее моего брата. Внешность у нее была самая обычная... для жителя каменного века. Короткий ежик светлых волос, бронзовый загар и одеяние из мягкой кожи. Много обнаженного тела - руки, часть живота и ноги от середины бедра. Правда, юбка была немного длиннее за счет висящих треугольных кусков кожи, но более скромным от этого туалет красавицы не стал. Перетянутые веревочками крест-накрест чулки по колено и тапочки, покрытые пылью - ничего так, все в одном стиле.

   - Всем привет! - бодро проговорила она, продолжая держать моего брата за руку. - Серончик, я там кое-что захватила с собой, ты мне поможешь распаковать? А это твой отец, да? Фарлина, - представилась она, протягивая отцу руку для поцелуя.

   - А это мой брат. Ри, подойди, я вас познакомлю. - Серон потащил ее в моем направлении.

   Легкая ручка с обгрызенными ногтями утонула в моей ладони, а глаза, светлые до невозможности, оценили мою внешность. Серон спас меня как раз в тот момент, когда я уже хотел закричать, что недавно женился. Он обнял ее одной рукой за талию и прошептал в ушко:

   - Так что ты хотела, чтобы я сделал?

   - О, сущий пустяк! - и она утащила Серона в коридор.

   Отец о чем-то тихо разговаривал с Первым, Серон все еще помогал Фарлине, а я, от нечего делать, занял место у окна. Каникулы в водном мире суматохой событий и дел заткнули дыру, из которой упорно лезла тоска. Образ Линн с надутыми от обиды губами, и ее имя, постоянно, что бы я ни делал, звучит во мне. Я скучал по ее губам, по ее рукам и ее улыбке. Минута покоя, бездумный взгляд сквозь прозрачный зрачок алонафта - и мои мысли опять вернулись к ней.

   Пока я предавался тоске, вид из иллюминатора изменился: алонафт подлетал к зарождающемуся тропическому урагану. Облачность под крылом спутника взорвалась, стремительно закручиваясь в спираль. Впереди показался глаз тайфуна. Ветер усилился, алонафта ощутимо тянуло в сторону. Я положил руки на подлокотники кресла, мысленно обратился к животному и неожиданно получил ответ. Вопросительные интонации, любопытство собаки, тыкающей мокрым носом в ладонь. Теплое урчание окутало меня дружелюбием. Он нас любит. Он скучал - лететь одному так тоскливо, он не хочет опять остаться один, без хозяина. Образ Серона пробился сквозь щенячий восторг, и я почувствовал радость алонафта и благодарность за то, что мы пришли к нему. Я прикрыл глаза и погладил подлокотник. А он и в самом деле, как собака - видимо, ему понравилась ласка, и, когда я перестал, он толкнул меня в руку - гладь, не останавливайся. Я спросил: не опасен ли ему сильный ветер? И он взмыл легко и плавно, меня не сильно вдавило в кресло, и я проводил глазами уходящий назад тайфун.

   В этот момент вернулись Серон с Фарлиной. Она успела сменить свой первобытный наряд на более приемлемый для работы вариант: штаны и куртку. Голого тела стало меньше, но соблазна больше. Похоже, помощь Серона заключалась в намазывании ног красавицы маслом - иначе штаны на нее могли и не налезть. Она положила руку на спинку свободного кресла, и оно изменило форму. Фарлана села, поджав под себя ногу, и с интересом огляделась.

   - Ну что, приступим. Для начала я предлагаю просмотреть слепки памяти алонафта.

   На возникшем над пультом экране замелькали картинки. Ничего интересного, вода, облака, серо-коричневые контуры остовов. Серон протянул мне бокал, и я отвлекся, прислушиваясь к разговору отца с Атером. В бокале оказался виноградный сок, узнаю брата - работа есть работа. Фарлина тоже скучала, но быстро нашла себе развлечение - приняла соблазнительную позу и начала нам всем строить глазки. Серон на мой вопросительный взгляд ответил: "Не обращай внимания - она иначе не умеет. Совет уже стонет от ее выходок, а сделать ничего не может: как специалист, она бесподобна. Так что, брат, терпи"

   Отец о чем-то спросил меня, и я оторвался от созерцания вида за окном. Уже повернувшись к нему лицом, бросил взгляд на экран - ничего нового, все та же вода в разрывах облаков и две птицы, летящие к полосе земли в правом верхнем углу. Птицы!?

   - Стоп! - закричал я алонафту, вскакивая и роняя недопитый сок на пол. Странное предчувствие охватило меня. Плохо, это очень плохо...

   - Приблизь, - я ткнул пальцем в изображение на экране, но еще до того, как алонафт выполнил мой приказ, я уже знал, что увижу. Рон... Кровь отлила от головы, и сердце пропустило удар, а потом застучало часто-часто, лишая меня способности четко мыслить. Звон стоял в ушах, и я не слышал, что мне говорит отец, пока он не схватил меня за плечи и не встряхнул со всей силы.

   - С ним Дарий?

   Слепки памяти побежали по экрану, картинки быстро сменяли друг друга, оживляя изображение. Два дракона - почти черный и белый с золотом - летели над бурным морем, и на наших глазах их потащило, ударяя о гребни водяных гор, к береговой линии.

   - Гравитационная линза. - Словно сквозь воду услышал я низкий голос Первого.

   Дарий еще пытается вырваться, но Рон уже сложил крылья и отдался на волю ветра. Дарий перестал бороться, устремился за Роном и они оба скрылись в клубящейся над кратером белесой мути.

   - Кто это? - наконец, до меня дошло, что Фарлина уже некоторое время дергает меня за рукав. - Кто это? - повторила она свой вопрос.

   Я оторвал от экрана пьяный от образовавшейся в груди пустоты взгляд и посмотрел ей в лицо. Наверное, не стоило этого делать, не знаю, что увидела в моих глазах Фарлина, но ее зрачки расширились от страха.

   - Мой сын и мой брат, - ответил я.

   А отец уже отдавал команды:

   - Алонафт! Когда это случилось? - на экране высветились время и дата.

   Вчера. Когда я летел в Синеал....

   Отец мысленно приказал мне заткнуться, а потом меня окутала липкая волна ужаса. Но долго паниковать мне не дали - голос Первого басовитым гудением заполнил мою голову, стер большую часть бушующих во мне эмоций и исчез. Ко мне вернулась способность нормально мыслить. И я уверенно произнес:

   - Мы их спасем. Они живы, и мы их спасем.

Глава 12

Плен

Отерон

   Прошлое встретило нас не очень гостеприимно. Рана Дара, в нормальном для демиурга состоянии, зажила бы за несколько минут, но он потратил весь свой запас на то, чтобы перенести нас на шесть тысяч лет назад, и стал не сильнее человека. Небо только-только начало сереть, когда я открыл глаза, и услужливая память уже через минуту подсказала мне, где я и почему. События вчерашнего дня, начиная с того момента, когда мы провалились в прошлое, пронеслись в голове бешеной лошадью, и меня бросило в холодный пот. Счастье еще, что нас сразу не убили. На месте тайлов я, вполне вероятно, даже не думая, пристрелил бы подозрительных недоэльфов, выпавших из портала прямо перед их носом. По принципу - сначала стреляй - потом разберемся. Хотя... должна быть какая-то причина тому, что пятерка тайлов находилась неподалеку. Просто мне она еще не известна. Может, они воюют с соседями, а может, нам повезло напороться на дозор. Ладно, думаю, нас поставят в известность. Только надеюсь, до того, как прибьют.

   Первая ночь в тюрьме прошла беспокойно. Только под утро Дарий уснул, прокашляв всю ночь. Я спал урывками, вскакивая каждый раз, когда Дар начинал задыхаться, и сидел с ним, помогая по мере сил. Когда принесли завтрак, я не стал его будить.

   Тот же молоденький дроу, что и вчера, под присмотром насупленных, я бы скорее сказал - сонных, тайлов, поставил на пол у дверей миску с хлебом и нарезанным сыром и кувшин. Я сладко потянулся и, отбросив тонкое шерстяное одеяло, спустил ноги в узкий проход между двумя лежаками. Тесновато, но в других темницах мне побывать, к счастью, не довелось, так что опыта маловато и сравнить не с чем. Сапоги нашлись там же, где я их вчера поставил - возле лежака. Я обулся, пошел к двери, поднял с пола завтрак и поставил на свой лежак. В кувшине оказалась вода. Ну что ж, кормят, поят - значит, убивать не собираются. Пока. За грязной занавеской в углу - ведро, которым я тут же воспользовался. Вот они, прелести застенок! И магией воспользоваться нельзя. Я только сейчас осознал, что являюсь единственным дроу в этом мире, который может магичить, но делать этого не должен ни в коем случае, чтобы не вызвать подозрений.

   Как бы я ни старался проделать все тихо - ничего у меня не вышло. В маленьком помещении это просто невозможно, и Дар проснулся.

   - Ты уже позавтракал? - он сел и протянул руку к миске.

   - Да, это твоя порция. Как ты себя чувствуешь?

   - Почти в норме. Еще два дня и все будет в порядке. Рон, ты мне врешь - ты к еде даже не притронулся. Кушай! - и он сунул мне в руку кусок сыра.

   Две минуты мы, молча, жевали, а потом я обратил внимание на уши моего дяди. Пока они прикрыты спутанными за время болезни волосами - их не видно, но за эльфа он не сойдет, если только не... и я подергал себя за кончик уха, привлекая к ним внимание Дара. Он сразу меня понял, и потратил немного энергии на то, чтобы изменить форму ушей. Неуловимо поменялся разрез глаз, и его волосы распутались. Нет, не понимаю, зачем мужику длинные волосы? Одна морока с ними. Как только Дар закончил трансформацию в эльфа, дверь открылась, и один из тайлов внимательно на нас посмотрел. Дар демонстративно еще раз провел по волосам, и они заблестели, очищаясь. Охранник кивнул и, удовлетворенный увиденным, захлопнул дверь.

   Еще через полчаса Дар похлопал по кровати рядом с собой, и я, прекратив свое бездумное хождение по проходу - пять шагов к окну, пять к двери - сел рядом с ним.

   - Во-первых, никакой магии. Видел - сразу чувствуют, - прошептал он очень тихо, буквально заставляя меня читать по губам. - Во-вторых, никакой мыслеречи. Щиты не снимать, а то сразу нас выдашь. Тайлам перехватить наш разговор ничего не стоит - это их специализация. В-третьих, мы должны свести к минимуму наше вмешательство в прошлое. Никаких драконов и дроу-магов здесь нет и быть не должно. Последствия могут быть непредсказуемыми.

   Я вздохнул, но согласился - аргументы дяди оказались убедительными.

   - Я твой господин, ты - мой слуга. В таком случае тебя никто всерьез воспринимать не будет. Имена можно оставить прежние, не думаю, что они вызовут интерес.

   Нас прервали - на этот раз четверка тайлов вошла в помещение. Двое с короткими луками держали нас на прицеле, а двое связали нам руки и потащили за собой. Первым вывели меня, потом - Дара. Я услышал его стон и кашель, рванул веревку из рук тайла, но мгновенно получил по почкам, и только потому, что ведущий меня эльф натянул веревку до предела, устоял на ногах. За поворотом коридора нас ждал последний член пятерки.

   За его спиной уже мерцала радужная пленка портала, сквозь которую в темноту освещенного факелами подвала пробивался яркий солнечный свет. Дара провели мимо меня, и он шепнул: "Все нормально, не дергайся". Я кивнул, и когда путь освободился, меня толкнули в спину, я выпал из портала в залитую светом комнату и приземлился на ковер. Падать со связанными впереди руками оказалось неприятно, особенно, когда веревку крепко держит в своих руках мой конвоир. Не успел я встать на четвереньки, как он ловко обмотал ее мне вокруг шеи и лишил возможности шевелиться. Любое движение только затягивало петлю. Гладкий шелк тонкой и очень прочной веревки впился в кожу, грозя перерезать шею. Просто и надежно. Руками тоже не пошевелишь, и я прижал их к груди, немного ослабляя удавку. Но посмотреть вокруг мне это не мешало. Первым делом я нашел глазами Дара. Он, в отличие от меня, сидел за столом, положив связанные руки перед собой. Его конвоиры стояли за его спиной, готовые пресечь любое его действие, но веревки на шее не было. Меня посчитали более опасным? Нет, скорее, сделали скидку на его ранение. Гады, даже врача не удосужились прислать. Поняли ли они, что это я его лечил, или решили, что я только вынул стрелу, а рана зажила сама? Сейчас это неважно, главное, что я успел это сделать до того, как они подошли.

   У окна спиной к столу стоял эльф, нет, иллин, эльфами их только у нас в мире стали называть люди, а здесь и сейчас они - иллины.

   Старший пятерки тайлов доложил:

   - Высокородный! Пленники доставлены.

   - Спасибо, я догадался. - Голос эльфа звучал глухо, так говорят, когда изо всех сил стараются не выпустить на волю рвущиеся из груди эмоции. Он повернулся. Ого, нам достался глава рода Тишаль. Зеленоглазые иллины - семья, к которой принадлежит и Правитель Иллинадора Ниэль. Значит ли это, что передо мной его пра-пра-пра-прадед? Вполне возможно.

   Я пошевелился, удавка на шее затянулась, но простой трюк дал мне возможность заглянуть в глаза тайлам. Да они здесь все - одна дружная семья.

   Тем временем глава рода подошел к столу и остановился с другой стороны.

   - Ваше имя?

   - Дарий.

   - Что вы делали на моей земле? - Дар не торопился с ответом, но, когда по знаку высокородного тайлы сделали шаг к креслу, в котором он сидел, сказал:

   - Ничего. Мы только вышли из портала, как ваши доблестные воины нас атаковали.

   - Мои воины поступили в соответствии с моим приказом. После того.... - эльф замолчал, и я с удивлением заметил, что у него дергается глаз. - Что случилось, эти меры оправданы.

   Дарий промолчал. Отвечать в такой ситуации - последнее дело, тем более что мы не знаем, что же произошло? А эльф продолжил задавать вопросы.

   - Мне доложили, что вас было трое, где ваш спутник?

   - Мы были вдвоем. Если кто-то прошел следом за нами в портал, то мы за это ответственности не несем.

   - Значит, вы признаете, что это возможно?

   - Я не могу ответить, потому что в тот момент меня ранили, и я никого не видел. А мой слуга бросился ко мне - это последнее, что я помню.

   - В месте вашего появления нашли одежду. Последний раз спрашиваю - где ваш спутник?

   - Ну, - протянул Дар и улыбнулся. - Если его там не было, то он исчез.

   - Испарился, - шепнул я, и тут же получил ногой по спине. Стиснув зубы, заставил себя перетерпеть боль, и порадовался, что не выпустил магию. Вовремя вспомнил, о чем мы говорили в камере.

   - Испарился? - повторил за мной эльф. Все-таки услышал! - Я все равно узнаю правду.

   Он отшвырнул свое кресло в сторону и, опершись руками об стол напротив Дария, выпустил заклинание. Я перешел на другой уровень зрения и увидел, как потоки силы рванули к Дару, как он поднял лицо, впился взглядом в глаза эльфа и улыбнулся. Наивный эльф даже не представлял, как помог раненому демиургу. Развеять замораживающее сознание колдовство для Дара было секундным делом, и он пил разлитую в воздухе вокруг него энергию каждой клеткой своего тела, восстанавливая истощенный прыжком запас и заживляя поврежденное легкое. Эльф почувствовал неладное, но было уже поздно - магия впиталась в тело демиурга без остатка. Только памятуя о том, что нельзя оставлять после себя значительные разрушения, Дар смог остановиться. В противном случае напротив него уже стоял бы полностью опустошенный эльфийский маг. А глава рода силен. Был, до тех пор, пока не встретился с моим родственником. В нашем мире таких нет - иллины Динира вымирают не только потому, что разделились с дроу и не имеют притока свежей крови. Это была отмазка деда, придуманная им для успокоения Ниэля. Но еще и потому, что измененная неудачным экспериментом Альвира магия эльфов не имеет природных источников в нашем мире. А здесь и сейчас все еще оставалось по-старому, и казалось, что от чистой магии звенит воздух, которым мы дышали. Концентрация ее недостаточна, чтобы восстановить запасы демиурга за два дня, но ее много. Высокородный отшатнулся от стола и гордо выпрямился, но его выдало удивленное выражение лица. Не ожидал он такого поворота событий.

   Дар сыто улыбнулся и, в свою очередь, задал вопрос:

   - По какому поводу нас задержали? Неужели выход из спонтанного портала является достаточным поводом для ареста?

   - Вы подозреваетесь в государственной измене и убийстве жены Правителя, Тальмы.

   - Что? - Дарий напрягся и подался вперед. Тайлы контролировали каждое его движение. - Тальма погибла? Когда?

   - Мою дочь убили пять дней назад.

   Дар глянул в мою сторону. Да я и сам уже догадался, что мы все-таки опоздали. Всего на несколько дней, но... опоздали.

   - Примите мои соболезнования. Я клянусь, что к ее убийству ни я, ни мой слуга не имеем отношения. И прошу вас немедленно связаться с Правителем Альвиром, и поставить его в известность о нашем присутствии в вашем доме.

   Эльф кивнул. На секунду закрыл глаза и взял себя в руки. Магия на сидящего в кресле светловолосого иллина не подействовала: он впитал ее, как губка воду. Прожив не одно столетие, глава рода Тишаль научился разбираться в иллинах. Слова и поступки пленного выбивались из поведенческих канонов. Не так должен вести себя преступник, не так. Дар сидел, не опуская взгляд, и цвет его глаз тоже поставил эльфа в тупик. Его можно было бы отнести к роду Тирваль, если бы в темно-лиловых глазах сидящего напротив незнакомого эльфа со странным именем Дарий непрестанно не вспыхивали бы золотые искры, и когда это происходило, его глаза становились коричневыми.

   И эльф принял решение.

   - Уведите их.

   Петля слетела с моей шеи, и я встал, медленно, с трудом распрямляя онемевшие ноги и чувствуя, что не в силах сделать первый шаг. Но мне помогли - очередной рывок не заставил себя ждать. Следом вывели Дара, но с ним обращались не в пример лучше. Опять переход - и мы в подвале.

   В камере нас уже ждал обед и чистое ведро за занавеской.

   Дарий поел и растянулся на лежаке. Говорить мы не стали - ни к чему это нам сейчас. Выглядел он уже не так плохо, как утром - энергия эльфа вернула блеск его глазам, и кашель прекратился, что меня безмерно порадовало. Я приложил руку к его груди и не почувствовал хрипов, значит, легкое уже заживает и наша дальнейшая судьба зависит только от того, как быстро он сможет накопить силу для возвращения в наше время. Но до этого нам необходимо встретиться с Альвиром.

   Я тогда еще не знал, что именно в этот момент в родовой замок Тишаль прискакал гонец из столицы с указом правителя. Что в этом письме приказывалось принять нас, как дорогих гостей. Что глава рода два часа просидел над письмом, не понимая, каким образом Альвир смог узнать о его "гостях", и, сомневаясь в целесообразности нашего освобождения, послал своего гонца к Правителю, и попросил подтверждения его указу. Именно поэтому мы просидели в темнице еще два дня. Как бы медленно не тянулось время в плену, критическая точка неумолимо приближалась, из семи дней, полученных на решение всех наших проблем, осталось всего четыре. Ровно через четыре дня Альвир проведет свой трагический эксперимент. И если мы не успеем его предотвратить, то наше путешествие в прошлое можно будет смело назвать неудачей.

   Я развлекался, как мог. Дядя в основном лежал или сидел на лежаке, не делая лишних движений, и ел за двоих. Я всегда ел мало, так что половина моей порции доставалась ему. Он впитывал силу - незаметно воруя ее у стоящих за дверью тайлов, из воздуха, у растущей за окном травы, хорошо, что никто не заметил, как она пожелтела и съежилась. Голодный демиург - это не шутка. Меня он не трогал, как Дар выразился, оставил на закуску.

   Кормить нас стали лучше - это единственная поблажка, сделанная нам эльфом. Нас больше не беспокоили, на допросы не вызывали, но от тоски хотелось выть на висящее в небе ночное светило этого мира - каменную глыбу с гордым именем Тресса, что в переводе с иллинского значит вечная. Это название я услышал через окно, как и многие другие подробности. Я часами стоял у окна, за которым мелькали стройные ножки молоденькой прачки, улыбнувшейся мне еще в первый день, и бессовестно подслушивал ее разговоры с более старшей дроу. Дверь в прачечную находилась совсем близко к моему наблюдательному пункту. Разговоры веселушек-прачек я слышал постоянно. Правда, громко смеяться они опасались, в стране был объявлен траур, но кого волнует чужое горе. И иллинки шептались, похихикивая, прямо у моего окна. Так я узнал подробности смерти Тальмы. По дороге в отцовский замок, они попали в засаду, Тальма умерла на месте. Ее убийцы ушли порталом - вот почему наше появления было встречено так недружелюбно. На стороне убийц был сильный маг. О том, что это заказное убийство, говорил тот факт, что никто из тайлов, сопровождавших правительницу, не пострадал - все стрелы предназначались только жене Альвира, легкомысленно отправившейся в гости к отцу верхом.

   На третий день я проснулся еще засветло. После незамысловатого туалета, занял свой пост у окна, на этот раз без определенной цели. Прислушиваясь к зарождающемуся внутри томлению - а я привык доверять своим предчувствиям - я уверился в том, что сегодня, наконец, что-то произойдет. Уходя в никуда, таяли звезды - совсем не такие, как у нас. Хвостатая комета, которую я наблюдал каждую ночь, перевалила за крепостную стену. Уставшие тайлы поплелись в казарму, а на место у ворот встали их товарищи, отдохнувшие, но все еще отчаянно зевающие, беловолосые. Заголосила птица, за ней еще одна, и скоро флаги на угловой башне восходящее светило окрасило красным. Я так и не узнал, как они называют свое солнце. Дара спросить забыл, а теперь это уже неважно.

   Только одно волновало меня, успеем ли мы? Ведь времени практически не осталось.

Глава 13

Воспоминания о будущем

Альвир, демиург

   Строчка за строчкой, символы, знаки и цифры покрывают лист за листом. Стопка самой дорогой шелковой бумаги с моим личным гербом в правом верхнем углу медленно тает. Не беда - у меня достаточный запас. Я занят. Очень занят. Я не должен отвлекаться.... Очередной лист сжат в плотный комок и отправляется в камин. Я провожаю его глазами. Попал! Огонь словно пробует вначале, что ему дали на закуску, и только через несколько ударов пульса съедает лист без остатка. Яркое пламя вспыхивает, и с треском вылетают в трубу искры.

   Где-то там, наверху, лето, в этом году особенно жаркое, мне даже пришлось вмешаться и вызвать ливень - засуха едва не погубила сады. Столица никогда не испытывала недостатка в питьевой воде - но в этом году текущая через город к океану река Оритта почти пересохла. Посланный мной теплый ветер растопил ледники, и река вновь стала полноводной. Это было две лады* назад.

   Теперь это неважно. Сколько я здесь? Уже три дня? Я растопил камин - в моем тайном убежище всегда холодно. Сюда, на четвертый уровень подземных лабиринтов можно попасть по известному только мне и моему помощнику ходу. Или порталом - чем я пользуюсь намного чаще. Окон здесь нет и быть не может, на потолке - мощный силовой источник света, заряженный под завязку. Он дает достаточно света даже для самой тонкой работы. Мастерская местного демиурга - вот что такое моя лаборатория. Три помещения: сама лаборатория, где на столах лежат различные образцы и аппаратура, склад, в котором остановлено время, и веками хранятся результаты моих экспериментов, если честно, не всегда удачных. И библиотека, книги в которую я привозил со всех концов вселенной, уникальные, на языках других миров - собственно, в библиотеке я сейчас и нахожусь.

   Я взял чистый лист бумаги, и по нему поползла новая строка вычислений. Формулы змеились, иногда вырываясь за пределы белого квадрата. Расчеты, вычисления... все, что угодно, лишь бы не думать, не останавливаться даже на миг. Не вспоминать, не слышать вновь и вновь ее голос, упрямо, несмотря на все мои старания отвлечься, раз за разом звучаший в моей голове, повторяя мое имя: Аль... и летит в угол хрустальный бокал, взрываясь миллионом осколков, и назло мне в его прощальном звоне опять слышится: Аль!

   Я сбежал сюда, как только узнал страшную весть. Тальма мертва. Трусливо оставил Ферена разбираться с делами. Не смог даже войти в наши покои - потому что все там - она: ее вещи, ее любимые цветы с горьковатым запахом осени, и мои воспоминания. Она поехала к отцу сообщить радостную весть - что он скоро станет дедом. Нет, мне нельзя об этом думать, иначе я сойду с ума. Сумасшедший демиург - самое страшное, что может случиться с этим миром.

   Так, эта линия не выдержит напряжения, усиление по третьему уровню генерирует энергетическую подпитку потока, но не пропустит материальных предметов. Остается разматериализация. Надо рассмотреть этот вариант подробно.... Может быть, что-то в этом есть.... Посмотрим.

   Я должен это сделать. Никто до меня еще не смог, а может и не пытался, проколоть время назад. Остановить - да, это мы делаем легко и просто. Так что я стану первым, и если все получится, наградой мне будет не признание совета, а она... чья глупая смерть не оставила мне выбора. Решай задачу, демиург, может быть, все еще будет хорошо.

   Несколько раз, забывшись, я начинал рисовать ее портрет. Лучистые зеленые глаза, мягкие губы и непослушный завиток, который она привычным движением руки заправляла за острое ушко. В мочке на тоненькой цепочке болтался крохотный алмазный колокольчик, весело вызванивая мое имя: Аль.... Словно льдинка падает на дно моей души. Я уже сбился со счета, сколько раз это было. Каждая мысль о ней, каждый взгляд на вещи, которых касалась ее рука, превращается в кусок льда, от которого застывает сердце. Я уже не чувствую боли - все внутри застыло. Нет, я не чувствую ее только потому, что уже сжился с ней - тупой, неблагодарной спутницей горя.

   Повинуясь моей воле, портрет исчезает и опять по листу бегут формулы, не оставляя места для воспоминаний.

   Всего три оборота счастья - и все потеряно в один миг. Я уже знаю, кто это сделал. Первые сутки я, находясь здесь, выпустил на волю поток силы. И нашел. Из мешанины мыслей, слов и звуков я выделил фальшивую ноту и принял меры для того, чтобы она больше не звучала. Они еще не знают, что врученный им в момент рождения драгоценный дар жизни у них отобран. Та, что хотела занять место моей жены, уже начинает гнить изнутри, теряя зрение. Скоро жемчужная кожа первой красавицы покроется язвами, и она будет медленно умирать в темноте и одиночестве - об этом я тоже позабочусь. Тайлы, осмелившиеся предать меня, своего Правителя, уже мертвы. Они еще двигаются, говорят, едят, пьют, но это уже ненадолго. Я просто немного ускорил энтропию. Они состарятся за несколько месяцев. Я - творец, и кара моя неотвратима. Их сила вернется в мир, из которого была взята некоторое время назад. Пришла пора ее вернуть.

   Дверь медленно открылась, и спиной ко мне вошел Ферен - мой помощник, охранник и моя недремлющая совесть. Руки тайла заняты подносом.

   - Ваш завтрак, Правитель.

   Я кивнул, не отрываясь от расчетов, и он пристроил поднос на край стола, немного подвинув толстую тетрадь в резном переплете, в которую я решил занести результаты моих вычислений, когда закончу. Синеглазый иллин застыл напротив меня.

   - Что еще? Ты свободен.

   Он покачал головой:

   - Вам обязательно нужно поесть. Уже пошел четвертый день, как вы спустились сюда и отказываетесь от еды.

   - Хочешь сказать, что наверху - утро? Мне нет до этого никакого дела. Не отвлекай меня.

   - Уже рассвет. - Упрямый тайл не торопился оставлять меня одного, поставил передо мной тарелку с мясом и чашку сока маниаты, возвращающего силу и ясность мыслям. Не отошел, пока я не впихнул в себя хотя бы половину. Мясо показалось пресным и безвкусным, как трава. Сок удалил жажду. Еда - это просто дань этому телу. На самом деле она демиургам ни к чему, но приходится поддерживать иллюзия, иначе.... Никто, даже Тальма, не знает, кто я на самом деле. Для моих подданных я - сильный маг и справедливый правитель.

   Наконец я поставил последнюю точку. Осталось совсем недолго, и я верну тебя, Тальма. Я вскочил и стал бегать по комнате. Хрустальная крошка скрипела под каблуками моих сапог.

   Внезапно проснулся аппетит. И я умял все, что оставалось на подносе. Теперь, когда формула перехода получена, никто не сможет помешать мне осуществить задуманное. Формула оказалось довольно простой и изящной. Затраты энергии при этом должны быть минимальными. Надежда на то, что у меня все получится, переросла в твердую уверенность. Я мысленно закричал: "Ферен!" Верный помощник тут же вошел в библиотеку и замер у входа, брезгливо поджав губы. Окинув взглядом усыпанный осколками пол, мою грязную одежду, взлохмаченные волосы, посмотрел на посуду на столе и скомканные листы бумаги возле камина, покачал головой. Ну да, не все долетели, иногда я промахивался.

   - Что? Тебе что-то не нравится?

   - Не буду врать - ваш вид оставляет желать лучшего. Прикажете приготовить вам ванну?

   - Да, пожалуй, искупаться я бы не отказался. - Почему-то сейчас мысль о том, что мне предстоит войти в наши покои, уже не показалась безумной. Да и здесь прибрать не помешает. Я махнул рукой, выпуская очищающее заклинание, и по полу побежала волна, удивительным образом растворяя осколки и выпрямляя и очищая мятую бумагу. Ферен поднял с поля чистые листы и стопкой сложил на столе. Посуду собрал на поднос и следом за мной прошел через открытый портал в мою спальню. Я захватил с собой дневник, нет, формулу я не забыл, просто не захотел его оставлять там. Нужно еще раз просмотреть и проверить, не ошибся ли я в расчетах.

   Все вокруг сияло чистотой. Недавний беспорядок исчез, в гостиной возле дверей молоденькая служанка-дироу *ждала приказаний.

   - Приготовь мне одежду, милая.

   Она присела в вежливом реверансе и бросилась в гардероб. Ферен тем временем проверил купальню на наличие неожиданных сюрпризов. Забота обо мне переросла из просто обязанностей тайла в маниакальную страсть. Раньше это вызывало у меня улыбку, но сейчас я горько сожалею, что не послушал его, а пошел на поводу Тальмы, любимой, упрямой жены, шантажом выманившей у меня разрешение отправится к отцу верхом, а не порталом, как настаивал Ферен. Он ни разу не позволил себе даже намека на то, что был прав, а мне было больно и обидно, что я не последовал его совету. Демиург, творец - целый мир у твоих ног! А самое главное забыл. Жизнь - хрупкая штука...

   Я отмокал в теплой мыльной воде, мечтая и блаженствуя. И, кажется, заснул.

   Трое суток без сна любого обессилят. Проснулся от вежливого покашливания Ферена. Он сделал несколько медленных шагов по направлению к бассейну, в котором я лежал, стараясь не ступать подошвами замшевых сапог в пятна мыльной пены на полу. Я ушел с головой под воду, и тут же вынырнул, отплевываясь - в рот попало мыло. Демонстративный щелчок пальцами - и вода опять кристально чистая. Еще раз нырнул и встал во весь рост. Тайл подал мне полотенце, но волосы им не просушишь, а они у меня длинные. Очень. Хотел обрезать, но Тальма не разрешила. Теплый ветер подул из ни откуда, ласково пробежал по коже, по волосам, высушивая последние капли влаги. Я уже выходил из купальни, когда ветер закружился маленьким торнадо, пробежал по полу, вбирая в себя мокроту и пену, и растаял, прикоснувшись к краю бассейна.

   - Ферен! Давай одежду. - Я опять обрел уверенность, и даже мой голос теперь звучал иначе, чем несколько часов назад. Кроме рубашки, все остальное было глубокого синего цвета. Траурные одежды - как долго мне вас надевать, или, может, не так долго, как положено. Я прикрыл глаза и, словно наяву, опять услышал зовущий меня голос: Аль.... Подожди еще немного, любимая....

   - Какие новости? - спросил я вслух засмотревшегося в окно помощника. Пока я одевался, он с высоты шестого этажа башни правителя обозревал окрестности. Вид красив, не спорю. Белый город, синяя полоса океана вдали.

   - Главы семей прибудут на прощальную церемонию через три дня. Сегодня пришли письма с соболезнованиями. - Тайл так и остался стоять спиной ко мне, и я воспользовался деликатностью друга - мой прерывистый вдох и побежавшая по щеке слеза остались незамеченными.

   - Третья дочь дома Торваль заболела и просит об аудиенции.

   - Отказать! - рявкнул я.

   Ферен молчал, переваривая услышанное. Потом повернулся и тихо спросил:

   - Это она? - я мог и не отвечать, но кивнул. Злость на предательницу сжала мне горло.

   Ферен изменился в лице и низко поклонился, признавая мое право вершить суд.

   - Что еще?

   - Тело вашей жены доставили еще вчера. Оно в усыпальнице.

   Я вздрогнул - совершенно забыл о своем распоряжении. Или его не было? Значит, это Ферен распорядился от моего имени. Не хочу видеть ее мертвой - знаю, что потом ее безжизненное лицо будет постоянно стоять перед глазами.

   Мы не умеем оживлять мертвых, некоторые процессы необратимы, рвутся квантовые связи и восстанавливать их нельзя - это будет уже другое существо. Если нарушена энергетическая матрица тела - существо умирает. Это закон.

   Я сделал шаг по направлению к стенду с оружием, Ферен понял, что я хочу, первым взял церемониальный кинжал и протянул его мне. В тот же миг меня что-то толкнуло в спину и голову, горячей волной боли растеклось по позвоночнику, поднялось выше и мое тело потеряло вес. Очертания предметов исказились, блики света на оружии разложились на спектр и засияли сотней радуг, острыми концами впиваясь в мозг. И я закричал от страшной боли, разрывающей сознание на части. Ферен подхватил меня и положил на диван.

   Несколько раз я приходил в себя, ощущая мокрую тряпку на лбу. Перепуганное лицо тайла, чью руку я сжимал со всей силой, когда боль становилась совсем невыносимой. Он разжимал мои пальцы, и вновь прохладная ткань охлаждала мое чело. Я - тот, который лежал на диване в своих покоях - исчез. Перед моими раскрытыми в ужасе глазами проносились страшные картины разрушений. Мой мир - мертвый, изуродованный взрывом. Ни одного живого существа,... ни рыб в море, ни птиц в небе, ни животных в лесах, ни иллинов. Пустыня.... Только я один, вернее, то, что от меня осталось, уже заканчивается энергия и совсем скоро меня не станет. Все эти годы я закрывал собой прокол. В мои вычисления вкралась ошибка - и вместо путешествия в прошлое я открыл портал в другую вселенную. Ничего не получилось.

   Потом мое сознание раздвоилось - одна часть понимала, что я лежу на диване, а вторая заново переживала эксперимент, неудачу и разочарование. Видела, как мой брат уводит народ иллинов в свой мир, и как я закрываю куполом планету, чтобы не пустить враждебную энергию в нашу вселенную. Но часть ее уже проникла, и пострадали мои иллины. За несколько вздохов я прожил шесть тысяч лет, впитал всю боль и отчаянье того меня, что отважился на эксперимент и уничтожил все, что создавал веками. Ужас навалился каменной плитой, вжимая мое тело в диван. Полный провал демиурга. Внезапно я ощутил любопытство: вот я - облако силы в камине библиотеки, которою я только недавно покинул - это отметил второй я, лежащий на диване. Запах тлена разлит в воздухе - я к нему уже привык, щита вокруг планеты уже нет - не осталось сил его держать. Собирая последние крохи, я принимаю облик иллина, сам не понимая, насколько страшен обтянутый сухой кожей скелет. У меня - гости. В мозгу полусумасшедшего демиурга вспыхивает надежда. Двое - сын и внук моего брата Альдинира переносят меня на стол, и я впервые за столько лет наслаждаюсь такой сладкой и родной силой. Неужели я дождался....

   Ферен трясет меня за плечи.

   - Альвир, очнись! - звонкая пощечина возвращает меня в эту реальность. Я моргаю, прогоняя картины будущего, и фокусирую взгляд на лице друга.

   Самое страшное уже позади. Я получил память не только свою, но и Дария, и Рона. Вот Дарий вместе со старшим братом проверяют мои расчеты в чудом попавшем к ним дневнике. Я смотрю память Рона - это его друг тайл нашел дневник в богами забытой лавке древностей. Оказывается, Альдинир тоже полетел на помощь. Но почему, почему они так долго ждали!? Хотя, мне некого винить в случившемся, и я запихиваю обиду в самый дальний уголок сознания. Ведь для меня сегодняшнего еще ничего не произошло.

   Из тюрьмы, которой стала моя библиотека, Дарий делает шаг в мое время, и в слиянии я получаю всю информацию. Вот мы появляемся на моей планете и за секунду до того, как мое второе тело превращается в информационное поле и летит ко мне, сюда, чтобы слиться с моим сознанием, я узнаю место - этот лес находится во владениях рода Тишаль.

   Боль прошла, я смог сесть и успокоить Ферена.

   - Я в порядке.

   Еще час мне понадобился на то, чтобы систематизировать полученные знания. Дети моего брата - где они? Сжал плечо сидящего рядом тайла.

   - Немедленно пошли гонца к главе рода Тишаль. Если он захватил двух ребят - один иллин, по имени Дарий и дилоу, по имени Отерон, пусть примет их, как самых дорогих гостей. Иди! - Ферен скептически на меня посмотрел, сомневаясь в моем рассудке. Мне даже не понадобилось читать его мысли - все было написано на лице. - Иди. Я в порядке. Просто нет сил сейчас открывать портал. С ними ничего не должно случиться - это самое важное на настоящий момент. А мне надо обдумать то, что со мной произошло. - Тайл еще немного постоял, прислушиваясь ко мне, и вышел исполнять мое распоряжение.

   Итак, я получил второй шанс. И моя благодарность детям, шагнувшим в прошлое ради того, чтобы не дать мне совершить ошибку, безмерна.

   Мой дневник с расчетами так и лежал на столе. Два шага до него я делал в десять раз медленнее, чем обычно. Вот она - ошибка. Выведенная племянником формула перехода во времени оказалась еще прекраснее, чем то, что сделал я. И главное - она работает, ведь они это уже проверили. Теперь, когда я знаю правильный вариант, я могу ее исправить, но нельзя - дневник должен попасть в будущее в том виде, в котором он находится сейчас. Я понял, что должен сделать, и с тоской посмотрел на мир за окном. Мне жаль, так жаль...

   *лада - пять дней прим. ав.*

   *дироу - название темноволосых иллинов в мире Альвира. То же, что и дроу*

Глава 14

Возвращение

Альвир, демиург

   Дарий проснулся, зевнул и сел, когда я уже полностью привел себя в порядок, честно израсходовав ровно половину воды на умывание. Даже волосы причесал костяной расческой, милостиво предоставленной в наше пользование, вместе с другими принадлежностями и чистой одеждой оставленными мальчиком дроу возле дверей. Но переодеваться не стал - моя одежда хоть и не выглядит новой, но еще довольно приличная, а нам нельзя ничего оставлять в этом времени. Мало ли что может случиться! Дар решил не тратить время на умывание. Он уже восстановился полностью, и волна магии, искажая воздух вокруг него, пробежала снизу вверх, и не только идеально разгладила мятую одежду, в которой демиург спал, но и разбросала по плечам светлые, как у деда волосы. Все, что ему оставалось сделать, это заплести косу и, перевязав ее лоскутом, небрежно откинуть за спину. Я с улыбкой наблюдал за его утренним туалетом. Уверенность в том, что скоро мы покинем негостеприимных эльфов, усилилась.

   - Завтракать будем или сразу пойдем? - спросил он и широко улыбнулся.

   - Не может быть! Неужели мы, наконец, сможем покинуть этот замечательный подвал? И я лишусь такого чудесного вида из окна? Дар, давай еще немного посидим, сейчас прачка выйдет, я хочу напоследок полюбоваться...

   - Рон, как скажешь, так и сделаем. Хочешь оставаться здесь - оставайся, а я пошел.

   Я сделал вид, что с тоской гляжу в окно и даже притворно вздохнул, но больше сдерживаться уже не мог - рассмеялся в голос.

   - Идем отсюда, и чем скорее, тем лучше.

   - Как скажешь, племянник, как скажешь. Если честно, мне здесь уже надоело до одури. Давай руку - нам предстоит серьезный разговор с главой рода. Как его зовут, кстати, ты не помнишь?

   - Понятия не имею. Разве нам важно его имя? Достаточно того, что я знаю его фамилию.

   Дар сжал мои пальцы и мы вознеслись на пятый этаж - именно там находился кабинет того эльфа, к которому нас водили на "беседу".

   Тайлы за дверью даже не почувствовали нашего появления - Дар постарался, невидимая глазу пелена отделила нас от охраны. Глава рода встал из-за стола и, надо отдать ему должное, даже не вздрогнул, когда перед ним возникли мы. Магия мерцала между пальцами эльфа, но он сдержался, и не запустил в нас заклинанием. Вероятно, вспомнил, что случилось с его магией при нашей последней встрече, когда его запас, благодаря стараниям Дара, уменьшился вдвое.

   - Не волнуйтесь, мы пришли с миром, - сказал я и нахально занял кресло напротив, оставив Дария стоять за моей спиной. Надо было видеть выражение лица эльфа при этом. Его просто перекосило от такого явного нарушения субординации. Еще бы - дроу в их мире находятся на положении то ли рабов, то ли слуг, им оказана великая честь быть в услужении у золотоволосых магов. Альвир явно не продумал этот вариант.

   Дар мне подыграл, положил руку на плечо и сказал:

   - Мой племянник совершенно прав. Не стоит звать тайлов - они не услышат. То, что я собираюсь вам сказать, не для посторонних ушей, - добавил он, перехватив взгляд главы рода на дверь.

   Эльф занял свое место, смирившись с нашим присутствием и необходимостью выслушать то, что мы собирались ему поведать. Он взял на столе одно из писем и протянул его Дару, но я опередил дядю и перехватил его. Прочитал и улыбнулся. Послание Альвира было лаконичным и слегка насмешливым. Совсем немного, ровно настолько, чтобы не оскорбить тестя. Альвир настоятельно советовал теро* Рисеалю принять нас со всеми почестями, и ни в чем не чинить преград, ибо от нашего благополучия зависит его настроение. Так вот чему мы обязаны чистой одеждой и ...

   - Спасибо за расческу. Она мне очень пригодилась. К сожалению, одеждой мы не воспользовались. Туда, куда мы идем, мы должны появиться в том, в чем ушли.

   И я еще больше озадачил уважаемого теро, но Дарий взял инициативу в свои руки.

   - Вы правильно догадались - мы, - Дар усмехнулся, - не от мира сего. Вернее, наше время отстоит от вашего на шесть тысяч лет. Альвир знает, что мы здесь, и скоро нам предстоит возвращение обратно. Нас ждут там, и уже ничего не держит здесь. Поэтому мы зашли попрощаться и сказать, что, несмотря на некоторые доставленные нам неприятности, - дядя потер рукой место на груди, куда вонзилась стрела тайла. - Мы не держим на вас зла и мстить не будем. Альвир уже в курсе наших приключений.

   Эльф переводил взгляд с меня на Дара и обратно, не зная, верить нам или покрутить пальцем у виска. Ну вот, доказывай теперь, что ты не сумасшедший! Эльф еще раз перечитал послание своего Правителя и ближайшего родственника, и, кажется, решил нам поверить, хотя его сильно смущала наша осведомленность.

   Дарий задумался, но вот он отошел от меня и вышел на балюстраду, опоясывающую весь этаж по периметру. Я пропустил теро вперед и последовал за ним. Какой вид! Я с наслаждением вдыхал чистый воздух - после душного подвала он показался мне необыкновенно вкусным. В нескольких милях от замка шумел кронами деревьев лес, возле которого нас взяли в плен. Неприятные воспоминания, но они скоро сотрутся, время пройдет, и я забуду ужас, который испытал, когда я понял, что был в шаге от возможности потерять не только Дара, но и жизнь. О возвращении назад я тогда даже не успел подумать.

   - Вам предстоит пережить немало трудностей. Через несколько дней этот мир перестанет существовать. Альвир поручил мне передать вам, что в новом мире, куда вы попадете с помощью его брата, вам и вашим потомкам предстоит править народом иллинов.

   Ошеломленный эльф закрыл глаза, переваривая страшное известие. Его лицо помертвело, и когда он посмотрел на меня после минутного перерыва, я не удержался и сказал:

   - Все будет хорошо. И я - тому подтверждение. Вам понравится новый мир, и вы там приживетесь.

   Эльф кивнул, только сейчас догадавшись, что перед ним стоит один из потомков тех, за кого теперь он будет в ответе. Жаль, что Альвир сам не стал посвящать своего тестя во все тонкости. Но судя по всему, дядя уже успел связаться с Альвиром и обсудить дальнейшие действия. Интересно, когда? Дар услышал мои мысли, поэтому повернулся и сказал:

   - Я говорил с ним сегодня утром, до того, как ты проснулся. Через час он будет нас ждать в условленном месте. Прошу вас, теро, отозвать ваших подданных - им не следует видеть наш отлет. Вы можете сделать это уже сейчас - я снял защитный экран. После нашего ухода, приготовьтесь к тому, что вам и вашим подданным придется покинуть этот мир.

   - Куда мы попадем? - тихо спросил эльф, внезапно поверивший тому, что говорил Дарий.

   - В наш мир. Мир, созданный моим отцом. Вам не следует бояться, поверьте, я не выдумываю, я знаю.

   Некоторое время эльф мысленно отдавал приказы тайлам. Мы с Даром подслушивали - небольшая предосторожность не помешает, и, когда глава рода закончил, пришло время прощаться.

   - Прощайте. И у меня к вам маленькая просьба - обязательно возьмите с собой любимое ожерелье вашей дочери, - сказал я, улыбнувшись.

   - Почему? - удивился эльф.

   - Оно очень нравится моей мачехе. - И я послал ему мои воспоминания о свадьбе отца.

   Погрустневший эльф кивнул. Зря я напомнил ему о его потере! Вот глупый дракон! Дарий спас положение, уже в который раз - я сбился со счета. Он перевел тему разговора в другое русло.

   - Когда к вам прилетит белый дракон - не поднимайте панику, это мой отец. Он поведет вас за собой.

   - А как выглядит дракон? - Так, в эльфе проснулось любопытство - это хорошо. Я подмигнул Дару, в голове которого уже родилась идея продемонстрировать нас уважаемому теро во всей красе. Вот только... как это сделать, чтобы не перепугать всех вокруг? Да и будет ли это логично? Не станет ли вмешательством в прошлое? Хотя, какая разница! Я только сейчас понял, что этой реальности уже ничего не страшно - еще пару дней, и она перестанет существовать, так что, появление дракона в небе над замком в компании главы рода только добавит ему авторитета. И с одеждой я тоже неправ. Дарий похлопал меня по плечу, и шепнул:

   - Молодой ты еще, зеленый. А им предстоит жить в мире, где драконов более чем достаточно.

   Эльф, наконец-то, улыбнулся. Слух у него отличный, и наш разговор его рассмешил, чему я рад. Сейчас будут ему драконы - целых два.

   Дар переместил нас к воротам замка. Ошеломленные тайлы проводили взглядами выходящих за пределы крепости теро и их недавних пленников. Мысленный приказ главы рода, и охранники вытянулись по стойке смирно.

   - Не бойтесь. Дракон - это такой большой, страшный, но разумный зверь. Наша вторая ипостась. Да, мы оборотни, - провел вводную лекцию Дар и превратился первым: вспышка - и вот уже бело-золотой красавец поворачивает голову на гибкой шее в нашем направлении. Я, на всякий случай, придержал эльфа за локоть. Пошатнувшемуся от неожиданности главе рода моя поддержка не помешала.

   - Ну как? Нравится? - Дар расправил крылья и, взлетая, прогудел: - Рон, не задерживайся.

   Я протянул руку будущему Правителю эльфов, выражая сочувствие в тех испытаниях, что ему предстоят.

   - Мы больше не увидимся? - спросил эльф, не спеша разрывать рукопожатие.

   - К сожалению, нет. Но я близко знаком с вашим пра-пра-правнуком, так что.... Жизнь продолжается.

   - Я понимаю, что вам пора. Но у меня есть еще столько вопросов! Я понимаю, что не успею задать их все, но главный из них: кто вы?

   Неторопливо отошел от теро на безопасное расстояние, обратился и, уже расправляя крылья, ответил:

   - Мы - раса демиургов, создателей миров. Но вы можете называть нас просто богами. Прощайте, уважаемый! - я заревел, выпуская в небо струю пламени, и последовал за Даром, уже завершающем второй круг над замком.

   На одинокой скале нас уже ждали. Неуловимо похожий на моего деда эльф сидел в расслабленной позе на камне и грыз травинку. Наше появление в небе над расстилающимся у подножия скалы лесом он воспринял как должное. Значит, вот ты какой, Альвир. Красив до безобразия, но этим меня не удивишь, в нашей семейке все такие, а вот глаза грустные. Я даже не стану пытаться представлять себя на его месте. От одной мысли о том, что ему предстоит сделать, у меня чешуя встала дыбом, и я поспешил приземлиться. Обращение заняло несколько секунд, когда магия рассеялась, я подошел к нему.

   - Рон? - Альвир встал и заключил меня в объятья. Я растерялся от подаренного мне душевного тепла и в первую минуту не нашел, что сказать. И опять меня выручил Дар.

   - Альвир? Здравствуй. Прекрати смущать Рона, - и он крепко пожал руку демиурга. - Я рад тебя видеть. В конце концов, эта внешность идет тебе больше, чем...

   - Дарий, даже не напоминай мне! Та мумия, которую вы нашли в лаборатории - это не я, а нечто иное. По крайней мере, мне хочется в это верить. Спасибо вам, мальчики, за то, что вы сделали.

   Альвир вернулся на свое место на нагретый солнцем камень. Мы устроились рядом. Тепло, приятно. После полусырого подвала я блаженствовал, и если бы не необходимость возвращаться, с удовольствием провел бы здесь еще пару дней. Вон там и речка с запрудой, искупаться бы.... Но! Не судьба. В нескольких шагах от того места, где мы сидели, я заметил крохотную полянку густой травы и перебрался туда. Дар тихо разговаривал с Альвиром, по доносящимся ко мне словам, я понял, что они просчитывают вероятности. За исключением того, что в нашем мире не должно быть сильных изменений, я больше ничего не понял. Они перешли на язык математики, и я, незаметно для себя, уснул под их бормотание. Ни твердый камень под головой, ни солнце, бьющее в глаза, не помешали мне провалиться в сон - сказалось напряжение последних дней. Мне даже что-то приснилось, ласковое такое. Словно Катя была рядом.

   Я вздохнул и открыл глаза. Не знаю, как мои родственники, а я здорово проголодался. Наверное, они об этом сами догадались по бурчанию в моем животе, потому что тянуло дымком, и над углями уже крутился на вертеле неведомый мне зверь, от освежеванного зайца он отличался только наличием еще одной пары ног. Как удобно! В компании из шести человек никто не будет драться за лучший кусочек - всем по лапе. Пахло приятно.

   - Проснулся? Вставай, соня. Фарги почти готов. - Альвир достал из воздуха три тарелки и столовые приборы. Тарелки оригинальные - похоже на лист лопуха, которому придали нужную форму и залили в стекло. Красиво и эстетично. А в тюрьму нам приносили простую глиняную посуду. Я даже обиделся, слегка.

   - Запах мне нравится. Жаль, что я не увидел его живьем. А он в ногах не путается, когда бежит?

   - Нет, - засмеялся демиург. - Он мало бегает, фарги живут в норах. Я показал Дару, как на них охотятся.

   - Дар проникся и поймал бедную зверюшку. Ясно. А не могли бы великие мира сего немного потесниться? - Я взял свою тарелку и примостился рядом с Альвиром. Горячий сок обжигал пальцы, но мне казалось, что ничего вкуснее я не ел уже лет двадцать, не меньше.

   Альвир протянул мне салфетку. Я вытер пальцы и, не задумываясь, что делаю, положил ее в карман. Посуда исчезла вместе с половиной недоеденной тушки.

   Пришло время уходить. Альвир напрягся. Все в нем - и выражение глаз, и прямая спина, и сжатые в кулаки руки, выдавали нечеловеческое напряжение, в котором он находился. Мое чувство времени шепнуло, что уже пора. Именно в этот миг мы покинули темный подвал, в котором нашли умирающего эльфа. Я внимательно смотрел на Альвира: хочу запомнить его таким - живым и здоровым. Несмотря на то, что сейчас в его глазах пустота и страх.

   - Мы обязательно встретимся. Для вас пройдет совсем немного времени, для меня - шесть тысяч лет, но я доживу. Хотя бы для того, чтобы еще раз сказать вам спасибо. Передавайте привет Альдиниру.

   - Конечно! Если только отец не прибьет нас за самодеятельность, как только мы появимся, - Дар сделал перепуганное лицо, рассмешив Альвира.

   - Тогда я скажу вам - до свидания! - он обнял нас по очереди и отошел в сторону.

   Я в последний раз посмотрел вокруг, прежде чем протянуть руку Дарию.

   - Не боишься? - мысленно спросил дядя и начал слияние.

   - Есть немного. Но сюда было страшнее, потому, что в первый раз. Ты специально время тянешь? Так вот, я тебе авторитетно заявляю, что уже пора. Надеюсь, мы не будем возвращаться в подвал?

   - Нет, выйдем в атмосфере и найдем спутник.

   - Это хорошо. В подвалах я уже насиделся на долгие годы.

   - А я думал, что тебе понравился вид из окна.

   - И ножки у прачки были ничего...

   *теро - обращение к главе рода

Глава 15

Последний шаг

Альвир, демиург

   Для того чтобы летать, мне не нужны ни крылья, ни восходящие потоки. Мне достаточно просто пожелать, и я стану ветром, играющим с твоими волосами, любимая. Я стану легким сквозняком, надувшим занавески, чтобы подсмотреть за тобой в купальне. Прости, что я тебе об этом не говорил. Я так много хотел сказать и.... опоздал. Как же мне тебя не хватает!

   Только несколько мгновений назад огненный шар пронзил небо, я проводил его взглядом, понимая, что теперь пришло мое время действовать. Надеюсь, дети долетят, и с ними все будет в порядке.

   Я поднялся с нагретого солнцем камня. Последние расчеты проделаны, решение принято, и, оттряхнув песок с рук, я стал ветром и покинул скалу, ставшую мне временным приютом и стартовой площадкой одновременно. Смахнул невидимые слезы - я уже оплакал тебя, мой мир. Прошлой ночью.

   Память - страшная вещь, и в то же время - бесценный дар. Она позволяет тебе вновь и вновь насладится единожды увиденным. Но чаще она пробуждает совесть, заставляя страдать и заново переживать твои собственные ошибки.

   Я приказал себе забыть, отринуть ненужное, подняться над пропастью, в которую меня толкают воспоминания. Если серьезно, ни к чему мне память того, кого еще нет. Итак, примем за истину в первой инстанции, что я - тот, кто познал весь ужас совершенного, еще не существую. Идти вперед с таким грузом нельзя, он будет тянуть назад, заставляя меня оставить все, как есть. Смириться с потерей любимой, сохранить мир в том виде, в котором он есть сейчас. Тогда не нужно будет вызывать брата, и Альдиниру не придется тратить силы на то, чтобы спасти моих иллинов. Он будет спокойно жить, растить детей, присматривать за драконами и заботиться о своей новой игрушке - людях, о которых он с такой радостью рассказывал еще каких-то сто лет назад. Но... в его мире никогда не будет иллинов, и не родится мальчик по имени Рон. Он не поднимет шум, случайно отыскав мой дневник, и не полетит спасать такого дурака, как я, от страшной ошибки.

   Именно поэтому я приказал себе избавиться от всего, что камнем тянуло меня на дно. Стоит ли внук моего брата целого мира? Да, стоит! Потому что вместе с его нерождением погибнет еще один мир - тот, который создаст он. И еще один - который создаст его сын когда-нибудь. Он сам еще ребенок - что такое пятьдесят лет для демиурга, а у него уже есть сын. И получив его память, я почувствовал всю глубину его любви к мальчику. Я не имею права уничтожить их. Пусть их миры живут, тем более что мы с Даром, кажется, нашли выход.

   Я рассеялся над планетой, впитал в себя и стал на время ее душой. Земная кора встрепенулась, оживая, и планета вздохнула - облака пролились дождем, и небо очистилось.

   Выдох.... Взлетели в небо гейзеры в долине Духов, проснулись нарывы вулканов на моем "теле", толчками выплевывая из себя пепел, камни и лаву.

   Вдох.... Пошатнулась тектоническая плита на моей "груди", заскользила, раскалываясь на куски, и ушла под воду, выжимая из разломов магму. Закипел океан, извергаясь гигантскими пузырями пара на поверхность. Воздух в районе катастрофы помутнел и скрыл зародившуюся в глубине волну. Цунами, постепенно увеличивающимися концентрическими кругами, вздыбило океан на невероятную высоту и рвануло к континенту.

   Началось!

   У меня есть еще пять часов до того момента, когда цивилизацию иллинов уничтожит посланная мной волна.

   Я почувствовал, как прошил атмосферу сгусток энергии невероятной концентрации - это Альдинир прибыл по моему зову. Значит, и мне пора. Я вдохнул опять. На этот раз уничтожая все живое в океане и высасывая одолженную на время жизненную силу. Я втянул ее в себя, одновременно материализуясь на верхней площадке самой высокой башни дворца.

   И оказался здесь не один.

   Ферен... с помертвевшим лицом уже был там. Он стоял, прислонившись плечом к белому мрамору постамента моей любимой скульптуры - полуобнаженная иллинка, опустив руки, просто смотрела вдаль. Ожидая чуда? Прости, милая, на сегодня чудеса закончились.

   - Как ты сюда попал? - Вход на башню уже много лет замурован. Так я спрятал от любопытных место, куда люблю,... любил приходить, чтобы подумать и полюбоваться закатом.

   Тайл махнул рукой, я увидел застрявшую в прутьях ограды металлическую кошку с привязанной к ней веревкой, и с уважением посмотрел на друга. Он молчал, продолжая буравить меня взглядом. Ничего не говоря, я прошел мимо и сел на самый край, свесив ноги вниз. Материализовал тарелку с мясом и бутылку вина. Подчиняясь моему желанию, пробка вылетела и, описав дугу, упала к ногам тайла. Я сделал большой глоток. Первый раз в жизни почувствовал жажду. Неприятно. И это несмотря на то, что я сейчас заполнен силой под завязку. Мне казалось - ткни в меня пальцем, и энергия хлынет, как вода из бурдюка.

   - Присоединяйся! - протянул Ферену бутылку, и он, последовав моему примеру, одним глотком ополовинил ее. - Ешь! Сколько ты уже здесь? Пару часов?

   - Это неважно. Ради того, чтобы пить с тобой из одной бутылки я бы еще пару часов тут проторчал. - Он положил в рот кусок мяса, и, не успев дожевать, спросил: - Альвир, что происходит?

   - Мир гибнет.

   - Почему-то мне кажется, что ты приложил к этому руку.

   Я смотрел вниз. По улицам города бежали иллины с детьми на руках, тащили свертки и узлы. Ручейки сливались, образовывая людское море на центральной площади. Они с тревогой смотрели в наливающееся свинцом небо. Пепел уже посеребрил волосы иллинов. Там и тут вспыхивали порталы - это главы семей выводили своих из родовых замков. Великолепный белый дракон парил над площадью, собирая последние капли силы для рывка. Я бы помог тебе, брат, но ты должен справиться сам. И я знаю, что ты это сделаешь. Я уже почти равнодушно смотрел на то, как он, сделав последний круг, сел в центре пощади, и в том месте открылся портал в его мир. Силен брат, не каждый может совершить такое. Даже отсюда, с башни, я видел луговую траву. Дракон исчез - светловолосый человек отдал команду тайлам, и они встали с двух сторон прокола. Первые иллины перешли в другой мир. Слишком медленно, слишком.... Я уже не мог сидеть, вскочил, напряженно всматриваясь в уходящих иллинов, мысленно прощаясь и умоляя простить меня.

   - Кто ты? - тайл повернулся ко мне с вопросом, которого я ждал.

   - Бог, творец, демиург - называй, как хочешь. Тот, кто только что уничтожил свое творение.

   Он просто кивнул - давно догадывался, но молчал.

   - А дракон?

   - Мой младший брат. Ты ешь, ешь - нам с тобой предстоит сделать еще один, последний шаг.

   - Смерти я не боюсь.

   - Разве я говорил о смерти?

   Я знал - позволил себе на мгновенье вспомнить - что Ферен в тот раз умер. Здесь и сейчас его быть не должно. Но ведь и я тоже стоял не здесь, а закрывал собой дыру в чужую вселенную, катастрофически теряя силы. Значит, что-то уже изменилось, если он со мной, а не в подземном коридоре возле двери в лабораторию, как всегда, готовый защитить меня любой ценой. Там он и погиб, когда обрушился свод.

   Мои мысли пробились сквозь его щиты, треснувшие под напором эмоций. Хладнокровный тайл вздрогнул.

   - Так было тогда? А сейчас?

   - А сейчас, - я опять посмотрел вниз, последние иллины бежали к порталу. Ну же, закрывай, иначе перегоришь! Брат все-таки успел, шеренга тайлов вошла в портал и за ними, махнув мне рукой, ушел Альдинир. Он, что, видел меня? Знал, что я здесь? Вероятно, и в тот раз тоже. А может, он просто вытер пот с лица, а я уже придумываю небылицы. Не мог он меня увидеть, я закрылся.

   Портал захлопнулся, и мы остались единственными живыми существами в этом мире. Все кончено.

   - А сейчас, - повторил я, протягивая руку все еще сидящему Ферену, - держись и постарайся ни о чем не думать. Верь мне.

   Тайл посмотрел мне в глаза.

   - Верю. - И встал, крепко сжав мою ладонь.

   Я бросил последний взгляд на мой мир - вода ушла от берега, оставив на оголившемся дне мертвую рыбу. Стена цунами уже подходила к городу. Время!

   Я провел слияние по всем правилам, запуская стрелу в прошлое.

   Ох, и не завидую я самому себе!

   - Аль! Просыпайся! Если ты сейчас же не встанешь, я уеду, не попрощавшись с тобой! Аль! Ну, вставай, лентяй, уже утро....

   С трудом выпростав руку из-под одеяла, я поймал край ее ночной рубашки и уронил Тальму на себя. Вредная, любимая, родная, живая Тальма успела выставить локоть и со всей силы впечатала его мне в живот, выбивая воздух из легких. Я охнул от боли.

   - Ты убить меня хочешь? - я любовался испугом на ее лице.- Ну, погоди!

   Переворачиваясь, подмял ее под себя и принялся целовать. Рубашка мешала мне - и я ее испарил. Милая, если бы ты только знала, какая выдалась у меня ночь! Я корчился от боли и боялся даже пошевелиться, чтобы не разбудить тебя ненароком. Волосы до сих пор мокрые от пота. За дверью точно так же мучился Ферен - я еще мысленно держал его рядом, успокаивая и снимая его боль - снять свою не мог. Только перед самым рассветом отпустило, и я провалился в сон.

   - Мы едем вместе, и даже не говори ничего! - прошептал я, и губы Тальмы растянулись в довольной улыбке.

   Поцеловав ее еще раз, вскочил - пора привести себя в порядок. Волосы, одежда, сапоги - и я вышел из спальни.

   - Ферен!

   Внешний вид стоящего у окна тайла оставлял желать лучшего. Глаза потускнели, а лицо приобрело зеленоватый оттенок. Я положил руку ему на плечо, немного силы не повредит.

   - Что теперь, Альвир, что теперь, - прошептал он, продолжая смотреть в окно.

   - Теперь? Я перевел наш мир в другую реальность и у нас есть шесть тысяч лет, чтобы жить дальше. Но в той вероятности, где живет мой брат, нас не существует... пока.

   - Я столько не проживу, Правитель, - усмехнулся он.

   - Да куда ты денешься!

   - Аль! Если ты сейчас же не выйдешь, я уеду сама!

   Мы мчались в замок ее отца. Теро Рисеаль нас не ждал, но новость, которую мы везли.... Ему понравится, или я плохо знаю своего тестя. На шее жены сияло зелеными искрами ожерелье, развивались легкие одежды. Слева скакал Ферен, задумчиво глядя перед собой, он мысленно прокручивал открывшиеся перед ним перспективы. Я улыбнулся и вырвался на корпус вперед, подставляя лицо ветру. Вся наша группа уже давно была прикрыта щитом.

   Больше ошибок не будет.

Глава 16

Ох уж эти дети!

Повелитель Валериан.

   После пятнадцатиминутного сидения в кресле, Первый открыл глаза и посмотрел на моего отца.

   - Пусто. В настоящий момент на планете нет ни одного живого существа.

   Сказать, что сообщение меня расстроило - не сказать ничего. Не в силах задавать вопросы, а тем более, отвечать на них, я отвернулся к окну, предоставив остальным искать решение. Пока Атер находился в поиске, отец и Серон пытали Алонафта, просматривая его память уже не на экране, а напрямую подключившись к его мозгу. Алонафту это не нравилось, сопротивляться попыткам создателей завладеть его сознанием он не смел, но ему было больно. Судороги пробегали по коже, я чувствовал их ладонями, но ничем помочь не мог. Отвлекать Серона от процесса сейчас нельзя, излишняя сентиментальность с моей стороны только навредит.

   Мысли путались. После вмешательства Первого стало легче, но все равно имя моего сына бесконечное число раз повторенное за эти полчаса не позволяло забыться.

   Пейзаж за окном-иллюминатором не менялся - все те же облака, лениво плывущие под крылом, и рыжие острова суши, как я теперь знал - абсолютно безжизненные. Четким полукругом на планету медленно наползала тень - еще немного, и смотреть будет не на что, там, куда мы летели, уже наступила ночь. Может показаться странным, но это однообразие меня успокаивало. От бездумного созерцания мертвого мира меня отвлек отец:

   - Ри! Мы что-то нашли. Я не уверен, правда, насколько это важно, но это первое несоответствие, которое нам удалось обнаружить.

   Повернувшись на его голос, я увидел на вновь возникшем экране все тот же туман на месте когда-то прекрасного дворца. Отец рассказывал как-то... я только сейчас вспомнил.

   - Это произошло сегодня, около часа назад, когда мы уже прилетели на спутник. Смотри внимательно.

   На слепке памяти, в самом центре тумана, появилось светлое пятно. Оно продержалось ровно десять секунд, и на следующем слепке его уже не было.

   - Слияние? Но они не вышли за пределы планеты! Такое впечатление, что они просто исчезли, провалившись в никуда.

   Атер встал возле меня, и я явственно почувствовал его тревогу. Учитель моего отца... интересно, какой он? Легко ли с ним найти общий язык, или он только и делает, что читает лекции?

   "Ни фига я не читаю! Так... балуюсь иногда" - Его голос ворвался в мой мозг низким рокотом прибоя. Предупреждал меня Серон не снимать щиты! - "Хе, наивный, все эти ваши щиты - это иллюзия, в которую вы верите. Не забывай, мой мальчик, они не помеха тому, кто их изобрел. Вопрос в желании и целесообразности: если мне неинтересны чьи-то мысли, я их даже без щитов не стану слушать. Серон не дурак, и прекрасно об этом осведомлен. Так что, не трать напрасно силы. Но я тебя отвлек от главного - дети улетели - это факт, но вот куда? Безумно интересная задача.... А в том, что они живы, я не сомневаюсь"

   Не дожидаясь моего ответа, он повернулся к отцу:

   - Какие у тебя предложения?

   Но ответил ему я:

   - Предлагаю связаться с Владом - он находился в Верете на момент их отлета и наверняка знает причину.

   - Хорошо, еще идеи?

   - Осмотреть все внизу, - предложила Фарлина.

   - Не логично, я там уже все осмотрел. Не стоит терять время в этих развалинах.

   Отец убрал руки с пульта, разрывая связь с Алонафтом, и повернулся к нам лицом. Я смотрел на отца и думал о том, что история эта началась такую бездну времени назад, что и представить страшно. Как и все дети, я никогда не задумывался о том, сколько лет моему отцу. Нет, число мне известно, вот только,... понять, что она означает, я смогу, прожив столько же, сколько и он. Я считал его присутствие рядом и готовность всегда прийти на помощь естественными, да еще его возраст, скрытый вечно молодым обликом, не давал мне уйти от стереотипа, что он всегда будет рядом. Лишь теперь, заглянув в глаза отца, я увидел там боль и страх, перекликающиеся с моими, и понял, что время для него не прошло бесследно - за последний час творец постарел на десять лет.

   Время... я мысленно вертел это слово, и оно иногда сталкивалось с именем моего сына, росло, обретая плоть, пока не оформилось в совершено невероятную мысль. Я не спешил ее озвучивать, настолько неправдоподобной она казалась. Обвел взглядом находящихся в рубке демиургов. Серон все еще общался с Алонафтом, возложив руки на пульт управления - мозг живого спутника планеты. Отец полулежал в кресле, готовясь к сеансу связи с Владом, а Фарлина то ли помогала ему, то ли сочувствовала - только она крепко держала руку отца в своих тонких пальчиках и неотрывно смотрела ему в глаза. И только Первый, накручивая на палец кожаную полоску, заменяющую ему прядь волос, внимательно меня разглядывал.

   - Мальчик, ты гений. - Я удивился, не ожидая подобного вывода, но понял, что демиург не хвалит меня, нет, просто констатирует факт. - Я беру тебя в ученики. Найди меня лет через двести.

   Услышав голос Атера, отец вырвал свою руку из цепких пальчиков богини и встал.

   - Ри?

   - Думаю, они могли уйти в прошлое, - я озвучил свою идею и подумал: "Если это действительно так, я ему уши оторву" - вызывая улыбку на лице Первого.

   - Почему ты так решил?

   - Отец, это только предположение. Свяжись с Владом, может быть, его ответ подтвердит мою теорию.

   Серон поморщился - они с Владом с трудом находили общий язык. Если я любил их обоих, и они отвечали мне взаимностью, как ни как, младший брат, то между собой постоянно ругались и спорили по любому поводу. Серон, как старший, еще сдерживался, а Влад... ревновал старшего брата ко всему. Демиурги, у каждого уже по несколько тысяч лет за спиной, а ведут себя, как дети малые. А отец, наблюдая за их перепалками, только усмехается. Атер прочитал мои воспоминания и сделал круглые глаза, заставляя меня улыбнуться.

   Отец переглянулся с Сероном - я не стал слушать их разговор, он касался технических вопросов связи, но вот он сел в кресло и расслабился. Пробить пространство, чтобы задать вопрос и получить ответ - непростая задача, но отец уже неоднократно это проделывал.

   Я невольно напрягся - от этого разговора зависит судьба моего сына.

   Но он не успел - Алонафт вздрогнул всем телом, накренился и резко пошел вниз. Серон метнулся к пульту, тут же подсоединяясь к мозгу спутника. Меня бросило на пол, и впечатало в стену. Преодолевая перегрузку, я с трудом встал, одновременно пытаясь оценить ситуацию. Спутник завалился на левое крыло, глаза-иллюминаторы закрылись кожаными веками, на потолке, который сейчас стал стеной, засветились яркие полосы. Я хотел добраться до свободного кресла, но очередной толчок опять швырнул меня на пол. Серон, вцепившись в пульт, медленно выводил Алонафта из пике и постепенно выравнивал траекторию полета. Спутник продолжал дрожать, но уже не сопротивлялся попыткам своего создателя исправить ситуацию. Пол вернулся на место, и поползли вверх веки спутника. Сквозь прозрачную линзу зрачка не было видно ничего, кроме клубящегося тумана. Мы летели сквозь облака, Алонафт больше не вздрагивал, и Серон, наконец, смог убрать руки с пульта, но висящий перед ним экран оставался мутным. Окинув взглядом рубку и убедившись, что все в порядке, Серон отдал команду Алонафту подняться выше облаков.

   Спутник постепенно набирал высоту. Что могло его заставить сбиться с пути? Я уже собирался задать этот вопрос брату, но не успел, потому что только сейчас заметил исчезновение Первого. Отец и Фарлина еще лежали в креслах, один я все это время болтался по полу. Неожиданно в коридоре послышался громкий шлепок и низкий голос Первого, который заставил меня бежать туда, и... я застыл в проходе, не веря своим глазам. На аморфном теле демиурга лежали Рон и Дарий. Его сила радужным куполом накрыла их, но даже сквозь мерцающее облако энергии было видно, насколько бледны их лица.

   Я хотел броситься к сыну, но мгновенно оказавшийся за моей спиной отец удержал меня за руку.

   - Спокойно, Ри, учитель знает, что делает.

   Через десять минут, растянувшихся для меня в часы или даже годы, Рон пошевелился и вздохнул. Дарий все еще оставался недвижим, но вот дрогнули ресницы и мой брат открыл мутные от потери энергии глаза. Где же они побывали, чтобы Дарий, совсем не слабый демиург, смог растратить все свои силы?

   Атер, продолжая накачивать ребят энергией, начал изменяться, стряхивая с себя тела. Рон, пошатываясь, встал на колени, и я подхватил его и понес в рубку. Повинуясь моему приказу, кресло превратилось в лежанку, куда я аккуратно положил сына, но руки убирать не стал, сканируя и питая его силой. Внешних повреждений нет, но есть слабость, вызванная полной потерей энергии. Первый вывел сына из комы, и на четверть наполнил его запас. Но этого мало, катастрофически мало. И я опустился на колени возле него и прижался лбом к плечу Рона. Облегчение от того, что я вижу сына живым и почти здоровым, увлажнило мои глаза. Кто-то коснулся моей руки - Фарлина, сидя с другой стороны, положила руку на грудь моего мальчика, и нас накрыло теплым коконом, ей даже не пришлось напрягаться, настолько мощный поток энергии излучала богиня. Тонкие пальцы шевельнулись, привлекая мое внимание.

   - Пусть поспит. Ему это сейчас не помешает. В остальном он в порядке.

   Рон попытался что-то сказать, но Фарлина наклонилась к его лицу, шепнула "Спи" и дунула в глаза, заставляя моргнуть. Сын еще несколько секунд удивленно таращился, а потом нашел мою руку, сжал и заснул.

   Я остался рядом с ним, не решаясь освободить руку, вдруг это его разбудит. Так нередко случалось раньше. Когда его мать погибла, четырехлетний Рон долго не мог засыпать в одиночестве, и я часами сидел возле его кроватки, чувствуя, как дрожат судорожно вцепившиеся в мою ладонь детские пальчики. Мы стали друг для друга якорем, и вместе привыкали жить в мире, где не было больше его мамы. Ладно, хватит предаваться воспоминаниям, как там мой брат?

   Свободной рукой я размазал влагу по щекам и осторожно освободил ту, что держал Рон.

   - Что с Даром?

   Отец и Первый наклонились на лежащим в кресле братом. Фарлина обернулась, разорвала контакт с моим сыном и метнулась туда.

   - Отойдите от него, оба! - скомандовала она и положила ладонь Дару на грудь. Атер оттащил отца на несколько шагов назад, а я подошел и встал напротив.

   Богиня замерла на миг, а потом... Ее глаза побелели, и она превратилась в сгусток чистой энергии, все еще сохраняющий форму женского тела, наклонилась и впилась поцелуем в губы моего брата. Яркая вспышка ослепила меня, заставляя зажмуриться. Несколько секунд я не видел ничего, кроме мельтешащих световых пятен, и только когда глаза немного успокоились, я не увидел ни Дария, ни Фарлины. На месте кресла, в котором они лежали, пульсировал, то притухая, то разгораясь, шар диаметром метра два. Меняя цвет от синего до красного и пробегая через весь спектр, он не был сплошным, а, скорее, напоминал моток пряжи, только вместо ниток внутри шара извивались, переплетаясь, силовые жгуты.

   - Слияние? - шепнул мой отец.

   - Частичное. Не волнуйся, моя дочь знает, что делает. Она виртуозно владеет распределением и управлением энергии. Это ее специализация.

   - Твоя дочь? - нашему удивлению не было предела.

   - Моя гордость. Я на вас с Альвиром потренировался... и вот.

   - Женился, что ли? - улыбнулся отец.

   - Зачем? Мы, коврики, можем и почкованием...

   Первый отвлекал отца от грустных мыслей пустым разговором, а тем временем интенсивность свечения шара уменьшилась, и сквозь дымку перед нашими глазами возникло такое! Два обнаженных тела сплелись в поцелуе, причем Дар, хоть и был снизу, уже не оставался безучастным. Его руки бродили по еще не материализовавшемуся окончательно телу богини, одна рука лежала на ее ягодице, а вторая придерживала голову Фарлины, не давая разорвать поцелуй. Постепенно дымка развеялась, оседая на их телах золотистой пыльцой. Красиво, но любоваться дальше нам не дал Атер.

   - Фарли! Гм, гм, прекрати немедленно!

   Неудавшиеся любовники впервые посмотрели друг другу в глаза, но попытка Фарлины вырваться из объятий Дара не удалась - он держал крепко.

   - Куда ты спешишь? Мне понравился такой способ лечения! Меня зовут Дар, - прошептал он и только тогда заметил, что они не одни. Фарли подскочила, одновременно возвращая одежду и себе и Дару.

   - Фарли. Приятно было познакомиться. Прости, работа такая, - она провела над его телом руками еще раз, уклонилась от попытки Дара поймать ее за руку и отошла в сторону. Мне показалось, или она смущена?

   - Всем привет! - нельзя сказать, что голос Дара звучал бодро, но и умирать брат явно не собирался. - А где Рон?

   Я посмотрел на соседнее кресло и увидел, что Рон проснулся и уже сидит, потирая лицо руками. Потом он пригладил растрепанные волосы и потянулся.

   - Пап, скажи деду, что я сам решил лететь, ничьей вины тут нет. Это я нашел дневник.

   - Какой еще дневник? - напрягся отец.

   - Дневник Альвира. С ошибкой в расчетах.

   - Ну и?

   - И мы полетели ...

   В этот момент Серон воскликнул:

   - Посмотрите на планету!

   Мы приникли к иллюминаторам: сквозь разрывы в облаках мелькали зеленые разводы лесов, лугов и возделанных полей. Рон, стоя возле меня, протянул руку Дару. И тот пожал ее, улыбаясь.

   - У нас все получилось, племянник. Альвир вернулся!

   - А кто-то сомневался? - гордо ответил Рон, и тут я не выдержал - все-таки отвесил сыну подзатыльник.

   - За что? - возмутился он, под насмешливыми взглядами присутствующих.

   - Погоди, я еще до твоих ушей доберусь, самостоятельный ты мой!

   Рассказ об их приключениях занял больше часа. Атер не только считал их память, но и заставил рассказать вслух со всеми подробностями, пытаясь понять мотивацию их поступков. Мы все устали и проголодались, после нервного потрясения отсутствием аппетита никто не страдал. Принесенная из кладовой еда на некоторое время полностью завладела нашим вниманием. Алонафт летел плавно, но по более высокой орбите. Сейчас мы находились с темной стороны планеты и город, над которым мы дрейфовали сейчас, сиял тысячами огней.

   Отец прервал обед, поднял вверх руку вместе с ножом, привлекая наше внимание. Мы замерли, прислушиваясь, и тут в рубке появился эльф. Рон и Дарий вскочили, роняя еду, эльф увидел их и радостно засмеялся:

   - Рад приветствовать вас в моем мире!

   - Альвир! Ты вернулся! Значит все нормально? - закричал брат, пожимая нашему гостю руку.

   - Все в порядке. - Он обнял моего сына, затем Дария. Отец наблюдал за ними со странным выражением лица - словно не верил в то, что его брат, живой и невредимый, стоит в трех шагах от него и смеется от счастья, что вернулся.

   Что-то в глазах Альвира меня насторожило. Я нагнулся к замершей с открытым ртом и куском мясо на вилке Фарлине, и шепнул:

   - Проверь его. Он же сейчас свалится.

   Фарли мгновенно положила мясо в рот и переместилась за спину Альвира. Продолжая жевать, провела руками вдоль его тела.

   - Отойди, ты уже пустая, дай я сам со своим учеником разберусь. - Первый отодвинул дочь в сторону и обнял Альвира, заодно вливая ему силу.

   - Спасибо, Учитель! Безумно рад тебя видеть.

   - Взаимно, - ответил Атер, уступая место моему отцу.

   - Шесть тысяч лет... я уже забыл, как ты выглядишь, брат. - Он остановился в двух шагах от Альвира.

   - Пять тысяч восемьсот один год, пять месяцев и шесть дней. Я считал. Здравствуй, Дин! Ты почти не изменился.

   Они одновременно шагнули навстречу друг другу и замерли, словно не в силах сделать последний шаг. Но вот дрогнули плечи стоящего спиной ко мне отца, заблестели глаза Альвира и он сжал обеими руками плечи брата и прижал к себе на несколько вздохов. Мы все замерли - никогда не думал, что сам едва смогу сдержать слезы.

   От проявления чувств меня спасла Фарли, вернувшись в соседнее с моим кресло. Она дважды дернула за рукав, привлекая мое внимание, и, повернувшись, я увидел две мокрые дорожки на ее щеках.

   - Сто лет не ревела. У тебя салфетки нет? А то я не могу остановиться - реву и реву.

   А похлопал себя по карманам, и во внутреннем кармашке куртки нашел носовой платок - один из дюжины, вышитых моей мамой в припадке вдохновения. Убедившись, что он чист, протянул девушке. Она промокнула глаза и бесцеремонно высморкалась:

   - Ненавижу это тело - оно такое несовершенное! То есть хочет, то плакать, а то и вовсе... ладно, замнем. Ри? Я могу тебя так называть? - когда я утвердительно кивнул, она махнула платком, запустив очищающее заклинание, и стала крутить его в руках, рассматривая вышитых по углам дракончиков. - Сколько тебе лет?

   Я усмехнулся и удивленно посмотрел на богиню, но она продолжала делать вид, что ей безумно нравится вышивка. К чему это она ведет разговор? Но скрывать свой возраст мне показалось глупо, и я ответил, почти касаясь губами покрасневшего ушка:

   - Мне всего триста тринадцать. А что?

   - Просто ты еще так молод, а у тебя уже есть взрослый сын... странно для будущего демиурга, - она замолчала, но глаза так и не подняла. И это хорошо, а то я, не в силах сдерживаться, именно в этот момент улыбнулся, вспомнив про Димку, и промолчал - не хотел расстраивать красавицу сообщением о том, что у меня есть и еще внук. А тем временем Фарли продолжила: - Какие смешные звери! Странные...

   Я понял, что они никогда не видела живых драконов. Создания моего отца, может и не уникальны, но особой популярностью не пользуются. Люди встречаются намного чаще.

   - Драконы - это наша вторая ипостась, - объяснил я Фарли.

   - А Дарий тоже может стать таким? Как интересно!

   Интересно не это, интересно, зачем она прикидывается дурочкой? Ведь всего три часа назад она прекрасно видела Рона и Дара на слепках памяти Алонафта.

   - О да, Дарий превращается в белоснежного красавца с золотистым гребнем. Тебе понравится.

   - Мне бы так хотелось посмотреть...

   Я протянул руку и поймал свой платок. Фарли его уже успела скрутить в трубочку и теперь крутила его за один конец. Я распрямил мятую тряпочку, в которую он превратился, сложил и убрал в карман. Девушка проводила платок обиженным взглядом.

   - Ой, прости! Это твоя жена вышивала?

   - Нет, мама. У моей жены другое хобби. Фарлина, - я опять приблизил губы к ее ушку. - Хватит ходить вокруг да около и играть в наивную девочку: ты что-то хотела у меня спросить?

   Она повернулась ко мне и тоже шепнула на ухо, щекоча своим дыханием:

   - А у Дария кто-то есть? Ну, ты понимаешь, что я имею в виду...

   - Он не женат, и девушки у него, насколько мне известно, тоже нет. Фарли, вы же были в слиянии? - удивился я.

   - Частичное слияние не дает полного контакта, да и не до этого мне было....

   Я посмотрел на оживленно разговаривающих родственников. Только Первый стоял в стороне, сложив руки перед грудью, и не принимал участия в беседе. Про нас с Фарли забыли, вот и хорошо. Есть время подумать. Я понял, что безумно рад за отца, наконец увидевшего брата. Но поступок Дария, а тем более Рона, я еще не успел оценить. Несмотря на то, что слово "подвиг" само просилось на уста, я никак не мог решиться его сказать. Если бы не одно "но".... Мой страх потерять Рона сильно перевешивал чашу весов. Мне лично его подвиги не к чему. Он мне нужен живой и здоровый, а красивые слова, сказанные посмертно, его не заменят. Так, стоп, не стоит себя накручивать, а то испорчу себе настроение окончательно. Пусть пока радуется, а поговорить мы сможем и дома.

   Заметив, что Дарий смотрит в нашу сторону, я опять придвинулся к Фарли и стал расспрашивать ее о работе в Совете, о Сероне, и ее отце. Но Дар этого не знал, и, кажется, начал нервничать. Ничего, ему полезно.

   Долго отдыхать мне не дали - отец заметил мое отсутствие и позвал, чтобы представить дяде. Рукопожатие Альвира оказалось крепким и теплым.

   - Я рад, что все закончилось хорошо, - сказал я, отпуская его руку, и сделал шаг назад.

   - Простите меня, я очень спешил удостовериться, что мальчики долетели нормально, и, как только вернул планету, помчался сюда, к вам. Надеюсь, вам не нужно много времени на сборы? - все покачали головами, и только мы с Фарли пошли за своими вещами в каюты.

   По пути она просветила меня, что мы все отправляемся в гости к Альвиру - этот момент я пропустил, как оказалось. Я повесил на плечо свою сумку с подарками, в очередной раз, удивившись, что такое тяжелое Эська туда положила? Но времени заглянуть не осталось - нас уже позвали. Первый открыл портал по ориентирам Альвира. Держать плавающий портал долго нельзя - можно выпасть неизвестно куда под конец, так что я, пропустив вперед Фарли, уже собрался сделать шаг, когда Дарий отодвинул меня в сторону и прошел вперед. Я покачал головой и последовал за ним. Отец вышел следом, и последним появился Атер. Мы вышли на дороге, с одной стороны лес, с другой - недавно скошенный луг, а впереди виднелся замок, башни и стены расплывались в жарком воздухе - мы попали в лето.

   Пока я поправлял сумку, все ушли вперед. Я догнал отца и пошел рядом с ним. Мне не терпелось задать ему мучающий меня вопрос:

   - Папа, насколько серьезными могут быть изменения в нашем мире? Ведь он должен будет измениться. Думаю, это уже произошло....

   - Первым делом свяжусь с Владом и поручу ему разобраться. Но я не жду глобальных перемен. Не волнуйся, скоро мы все узнаем. За радость видеть брата я готов заплатить такую цену, и потом, я в состоянии исправить то, что могло измениться. - Он похлопал меня по плечу и устремился туда, где его брат, жестикулируя, беседовал с Роном. Все были заняты: Фарли строила глазки Дару, Атер шел рядом с Сероном, а я шел сзади и думал о том, насколько демиурги отличаются от людей.

   Неужели я тоже буду таким - иногда жестоким, иногда равнодушным по отношению к своим созданиям. При этом бесконечно преданным своей семье, и готовым на все ради любви? Может, это общение с людьми меня испортило, и я у них научился жить одним днем - потому что завтра может и не быть? Или вместе со знанием, делающим демиурга демиургом, я получу и еще и безразличие? В придачу...

   Маленькая Дрейя с любящими дроу мне показалась сейчас раем. Уже больше ста лет я дорожу каждым из них. А тут...

   Безрассудный прыжок Дария в прошлое - Рон тут не в счет, он не принимал решения, его вело простое любопытство и желание всем помочь... нет, я не могу понять брата. Рон спас его, забыв о себе. Герой? Наверное, герой. Черт, заставил он меня поволноваться. Опять! Словно предыдущего раза мне было мало - я ведь тогда с трудом вытащил его из лап смерти.

   Почему не никто не подумал о другом выходе? Ведь можно же было совместными усилиями закрыть дыру, вылечить Альвира и возродить планету, не подвергая наш мир опасности изменения. Узнаем ли мы его, когда вернемся?

   Я до такой степени погрузился в размышления, что едва не врезался в Атера. До замка уже оставалось совсем немного, когда Первый внезапно перегородил мне путь. Чтобы не столкнуться, он исчез с пути и, появившись справа, пошел со мной рядом.

   - Я не думаю, что дело в твоем возрасте.

   "Опять подслушивал!" - я покачал головой и закатил глаза.

   - Прости, не удержался. Твои мысли безумно интересны. Ты кажешься старше еще и потому, что для тебя ответственность уже давно не пустой звук. А они все еще играют в куклы и ведут себя, как дети. Оставайся таким, а знания я тебе дам, когда придет твое время.

   Я посмотрел ему в глаза - зрачки тонкими вертикальными черточками разделили коричневую радужку пополам. Губы искривились в улыбке, я уже привык к внешности желто-полосатого демиурга. Да, я хочу у него учиться. Но сначала дам ему урок.

   "Ты все знал, но допустил..." - заметив приближающегося к нам Рона, я обратился к нему мысленно.

   "Я дал им право выбора"

   "Учишь их до сих пор? Тебе еще не надоело?"

   Первый усмехнулся:

   "Учитель - пожизненная должность"

   "Учитель, твои ученики засиделись за партой. Их давно пора заставить расхлебывать то, что они заварили" - интересно, поведется или нет?

   "Не тебе судить, мальчишка!"

   "Но и не тебе - ты слишком долго был ковриком" - я засмеялся, Рон как раз подошел и я передал ему сумку - пусть он ее понесет немного.

   "Что ты предлагаешь? Я..."

   Я не дал ему закончить мысль, перебил. Да, знаю, что невежливо, но... так надо.

   "Предлагаю? Я? Просто хочу пригласить тебя в гости, лет этак на пятьдесят"

   "Зачем?" - от удивления Первый остановился посреди дороги.

   "Поживешь среди людей"

   "Чему я смогу у них научиться?"

   "Многому. Я сам стану твоим учителем"

   "Ты собрался меня учить? Нахал!" - мы стояли друг против друга и играли в гляделки. Гениальный демиург не знал, что мы уже давно научились разделять сознание, и два, а то и три потока мыслей шли параллельно. Он слышал только один. Как я уже сказал - он слишком долго был ковриком!

   - Ты хочешь сказать, что все знаешь, или просто боишься? - Рон уже отошел, и я мог говорить вслух.

   - Хорошо. Но на год. Если за это время ты меня ничем не удивишь - я уйду. Договорились, учитель? - последнее слово прозвучало с издевкой, но я не подал виду. Своей цели я уже достиг.

   - Ты будешь моим учеником сроком на один год? - я протянул ему руку.

   - Да.

   - И если мне удастся тебя удивить, останешься еще на сорок девять?

   - Да.

   И мы ударили по рукам.

   - Не забудь поменять внешность....

   Злой Атер развернулся и широкими шагами пошел по дороге догонять остальных.

   Улыбаясь, я последовал за ним.

   - Альвир, нам туда? - я показал рукой на замок.

   - Да.

   - Ри, что ты задумал? - отец не мог слышать наш разговор с Атером, но понял, что мне не по себе. Дорогой папочка, ты все узнаешь во время слияния, хотя мне не очень хочется посвящать тебя в свои планы. Но, к сожалению, без твоей помощи я не смогу попасть домой. А сейчас....

   - Ничего. Просто захотелось полетать и снять напряжение. Альвир, ты не мог бы приказать вон тем тайлам в кустах не стрелять в бедного дракона? И еще вон тем, на дереве. И впереди я вижу еще пять штук. В общем, до встречи в замке! - я отбежал и превратился. Больше не обращая внимания на родственников, стал подниматься все выше и выше в небо. За то время, пока они будут идти в замок пешком - не понял только, почему нельзя открыть портал? - я успею искупаться и подожду их возле замка.

Глава 17

Магия

Ларсель

   Почему-то мне казалось, что боги совсем не такие. Что они должны быть более величественными, что ли? Излучать свет всем своим существом, одаривать милостью своих созданий, двигаться степенно и с превеликим достоинством. А сидящий на троне творец с детской непосредственностью тряс коробку с подарком, которую ему вручил Отерон, и абсолютно не походил на тот образ, который я придумал еще в детстве.

   Мне вспомнился храм Белокрылого в Иллинадоре - летящая ввысь стрела башни, сотканная из света и золота, она царила над городом эльфов, и только дворец Правителя мог сравняться с ней по красоте. Внутри парила в пронизанном светом воздухе скульптура белого дракона с распахнутыми крыльями, у его лап - главное место в храме, где проводятся посвящения и свадьбы. Маги-жрецы в белых одеждах с просветленными лицами истинно верующих.

   Под пристальным сапфировым взглядом крылатого бога я давал присягу служить Иллинадору, и тонкие ловкие пальцы жрицы заплели мою первую косицу. Как я гордился тогда! Каким необыкновенным мне казался тот день прикосновения к великому!

   А все оказалось и сложнее и проще. Сложнее потому, что невозможно было объять разумом увиденное, и только многолетняя привычка сдерживать свои эмоции помогла мне не потерять себя и пережить полет через вселенную. И все это ради того, чтобы потом под смех гостей выпасть из портала в уютном зале, где кружились в вальсе пары, а за ними с легкой улыбкой на устах следил творец. Рядом с ним сидела жена, на последних месяцах беременности, и они совершенно не пугали ни своим величием, ни могуществом. Их окружали дети и друзья, и я понял, что попал на семейную вечеринку, замаскированную под бал в честь дня рождения демиурга. Был ли я разочарован? Ни в коем случае!

   С первой минуты я оказался во власти самой очаровательной девушки из виденных мной когда-либо. Разве можно сказать нет и отказаться быть спутником юной богини, если она с горящими от предвкушения праздника глазами заявляет, что сегодня я стану ее кавалером на весь вечер? Нас подхватил вихрь вальса, и мы полетели по залу. Я танцевал впервые в своей жизни, если не считать танцем битву, но мне чудом удалось не отдавить ей ноги, и, уже через минуту, я, подчиняясь ритму, закружил Алинару под прекрасную музыку, все еще страшась сделать что-нибудь не так, но уже не в силах оторвать взгляд от невообразимо нежного лица девушки. Хитрая улыбка скользила по ее губам, зажигая огоньки в глазах, словно она понимала мое смущение и тем смущала меня еще больше. Она выбрала меня, что же, я постараюсь не разочаровать ее. У меня немного опыта, но хорошая память: за двести лет службы я столько раз присутствовал на балах, что мне не составило труда вспомнить и применить на практике уже известные приемы.

   Над головой мерцала синяя звезда, под ногами летел пол, похожий на застывшее в камне пламя. Единственное слово, которое просилось на уста - нереально. Все, что окружает меня - просто сон.

   Я уже давно потерял из вида Рона и Диму, перестал замечать окружающих. Шелк ее платья касается моих ног, и я делаю шаг вперед, вбок, приставляю ногу, поворот и повторяю опять, чтобы снова ощутить легкое прикосновение. Рука лежит на талии красавицы, а если я подниму ее немного выше, то смогу провести пальцами по обнаженной спине, там, где заканчивается лиф платья. И я делаю это, подушечками пальцев дотрагиваюсь до нежной кожи между лопатками. Мою провокацию надежно скрывает волна темных волос, и она вздрагивает, внезапно широко распахивая глаза, и слегка приподнимает щиты, закрывающие ее сознание. Стараясь не улыбнуться, прижимаю партнершу по танцу чуть сильнее, и, слушая ее мысли, опускаю руку вниз, медленно проходя по жемчужинам в петельках вдоль позвоночника. Попутно освобождаю прядь волос, зацепившуюся за одну из пуговок. Моя рука скользит ниже, а мы все еще кружимся в танце, глаза в глаза. Ее взгляд потерял фокус, она уже не видит меня четко - сейчас Алинара полностью во власти ощущений, которые дарят ей мои пальцы, снова ласкающие ее кожу.

   Мы не сразу поняли, что музыка смолкла, только почти столкнувшись с ближайшей к нам парой, вынуждены были остановиться. Именно этого момента ждала маленькая девочка в белом платье, чтобы схватить Алину за руку и потащить за собой. Она ушла, о чем-то спрашивая Тосю - так, кажется, зовут ребенка - а я не сразу справился с эмоциями, и, медленно опустив руки, пошел вслед за ними, как привязанный.

   Суматоха возле трона, в которой участвовали все родственники творца, превратила площадку, на которой стояли кресла, в веселый балаган. Все смеялись, громко разговаривали, перебивая друг друга, а в центре Рон с хитрой улыбкой демонстрировал, как работает его подарок. Демиург и его жена, затаив дыхание, ждали. Когда рыцарь ударил ногой по собачке и раздался первый удар часов - все вздрогнули и рассмеялись. В воздухе повис поднос с наполненными белым вином бокалами, их быстро разобрали. Рон пропустив Алину вперед, заметил меня и протянул один из бокалов мне.

   - Ваше здоровье, Альдинир! - мой голос потонул в многоголосом вопле - но был услышан. Я замер под пристальным взглядом творца, заметившего новое лицо в окружении, и забыл, как дышать. Только кровь прилила к лицу - я опять покраснел. Альдинир ободряюще улыбнулся и перевел взгляд на новую игрушку. Хитроумный механизм продолжал отбивать положенное число раз. Я вспомнил, что до сих пор держу в руке бокал и залпом проглотил содержимое, даже не почувствовав вкуса. Но чудеса только начинались - не успел я опустить бокал, как он опять был полон - на этот раз темно-красным вином.

   Я смотрел и думал, что даже рассказать никому не смогу об этом. Никто не должен знать о том, что не так уж и сильно боги отличаются от простых смертных. Пусть все остается так, как я себе это представлял раньше. " Вот и правильно!" - раздался голос бога у меня в голове. - "Небольшие отличия все-таки есть, но это неважно. Продолжай в том же духе" Я поклонился и, не расставаясь с волшебным бокалом, отправился следом за пробежавшим мимо меня Димой, неожиданно обнаружив, что я не единственный эльф на этой вечеринке.

   Этери и ее отец, брат Правителя Иллинадора, Ларинель, стояли немного в стороне от остальных гостей. Здесь музыка звучала словно издалека, стоило мне пересечь невидимую черту, и я попал в зону относительной тишины. Я остановился в нескольких шагах за спиной моего подопечного, и пока Дмитрий обнимал и целовал свою маму, встретился взглядом с ее отцом. Он узнал меня - я неоднократно бывал его тюремщиком в те времена, когда он был под домашним арестом. Выражение лица Лара сразу изменилось: приветливая улыбка, предназначенная внуку, растаяла и губы сжались в тонкую линию.

   - Что здесь делает тайл? - спросил он Диму, который как раз повернулся, чтобы поздороваться с ним. Но его дед был слишком занят моей персоной и проигнорировал приветствие внука. А напрасно, Дима этого не заслуживает.

   - Ларсель мой друг и телохранитель и находится здесь по приглашению моего отца. - четко произнес принц. Ларинель скользнул взглядом по моему лицу и сделал вид, что я его больше не интересую.

   "Дима, я не буду вам мешать. Если я тебе не нужен, разреши мне удалиться"

   "Ларс, конечно иди. И... извини моего деда - он не в курсе наших отношений"

   "Я все понимаю" - ответил я мысленно, а вслух сказал:

   - Прошу прощения за то, что помешал вам наслаждаться встречей с сыном, ваше величество. И не волнуйтесь, с моей стороны Дмитрию ничего не угрожает, - добавил я, почувствовав ее страх.

   После моих слов она смогла разжать пальцы, которые сжимали запястье сына.

   После моих слов возникла неловкая пауза, я стоял и думал, открыться ли мне королеве или оставить все, как есть - слишком много я знаю такого, о чем королеве знать не позволено. И передумал. Дима виновато улыбнулся, прочитав мои сомнения. Я уже давно для этого мальчишки открыт - никакие щиты не спасают, если он хочет что-то узнать - то делает это без напряжения. Я все понимаю, Дима, это твоя мама и я не смею мешать. Уже сделав шаг назад, чтобы вернуться туда, где продолжался праздник, я почувствовал приближение Алины. Она взяла меня под руку и обратилась к королеве:

   - Вы позволите мне украсть моего кавалера? - она улыбнулась Лару и подмигнула Диме: - Не скучай, внучек!

   - Постараюсь, бабушка! - засмеялся он в ответ.

   Кажется, только сейчас Этери поняла, кто на самом деле ее сын - настолько изменилось выражение ее лица. Но Алинара уже тащила меня в центр зала, где звучал вальс, и мы влились в круг танцующих.

   Даже драконы устают - что тогда говорить о бедном эльфе? В какой-то момент я понял, что умираю от жажды. Мы танцевали уже несколько часов, меняя партнеров и танцы. Два раза делали перерыв - первый раз Рон попытался сплавить мне свою партнершу, и увести Алину. Но та, с кем он танцевал, обиделась, и я смог сбежать на террасу. Мне не дали долго прохлаждаться - Дима нашел меня и сообщил, что лучше бы мне вернуться - моя дама нервничает. Пришлось вернуться. Но хватило меня не надолго - остановившись посреди танца, я взял Алину за руку и повел в зимний сад, по пути захватив два бокала с вином.

   - Ах, как хорошо! - Алина развела руки в стороны, как крылья, и глубоко вдохнула прохладный ночной воздух. - Ларсель, хотела тебя спросить - а почему ты в перчатках?

   Ее проворные пальцы уже схватили мою руку, пуговица на запястье отлетела и упала на пол. Перчатка без пальцев - неизменная часть моего облачения, слетела с правой руки, и перед глазами богини предстала моя татуированная ладонь. Она провела указательным пальцем по ладони, обводя узор.

   - Это что-то значит для тебя, да?

   - Уже нет. Но это история моего служения, и я пока не готов с ней расстаться.

   - Хочешь, я сотру? Это совсем не сложно.

   - В этом не необходимости. Какой смысл стирать рисунок, если память хранит все? Или ты и память можешь?

   - Могу, но это опасно и я не рискну сделать это с тобой.

   - Почему?

   - Ты мне нравишься таким, каким тебя сделала жизнь.

   Она отвела взгляд, но я не дал ей отвернуться - наклонился, и едва касаясь своими губами ее губ, шепнул:

   - Тогда давай оставим все, как есть.

   После возвращения из Вереты и внезапного отлета Рона с дневником, Дима стал задумчивым, и я не мог пробиться сквозь поставленные им щиты. Следующие три дня пролетели незаметно, до отказа наполненные официальными мероприятиями, участие принца в которых было обязательным. Из Дрейи прибыли дроу, Терен и Тарг. Я понимал, что усиление охраны принца связанно с отлетом Рона и Повелителя в другой мир, а не с моей некомпетентностью, но их постоянное присутствие в одном помещении с нами не давало мне возможности разобраться, что происходит с Дмитрием. Он словно повзрослел и осознал ответственность, которую ему предстоит взвалить на свои плечи.

   Утро четвертого дня началось, как обычно. Я разбудит принца и теперь ждал, когда он закончит одеваться. По знаку Димы камердинер вышел, оставив нас одних.

   - Ларс, мне неспокойно. Отец тебе не говорил, когда они собираются вернуться?

   - Нет, но... нам остается только ждать.

   Дима кивнул. Я помог ему надеть камзол, и теперь он стоял перед зеркалом, поправляя кружевной воротник рубашки.

   - Расписание на сегодня уже доставили?

   - Да, ваше высочество.

   - Что там?

   Я распахнул дверь, и мы вышли из спальни. Апартаменты наследника почти не отличались от королевских: две спальни, гостиная и кабинет. Дроу замерли у дверей. Мне показалось, что они готовы защищать Дмитрия даже от меня. Нет, не так: в первую очередь от меня, ведь я в их глазах все еще оставался врагом. Но я не собирался их ни в чем убеждать либо пытаться наладить отношения. Они игнорировали мое присутствие, когда мы жили в Академии, а теперь им придется потерпеть. Ваши проблемы, мальчики, и не надо хвататься за оружие, я просто поправляю волосы.

   На столе у окна нас ждал завтрак, и поднос с почтой. Расписание мероприятий лежало сверху. Дмитрий пробежал глазами список, поморщился и на мой вопросительный взгляд ответил:

   - Посещение музея в обществе княгини Асира и ее дочерей. Верховая прогулка с ними же. Ужин в восемь, итого: четыре часа свободного времени. А, нет - тут приписка: в двенадцать зайти к королю. Ладно, давай завтракать. Вы уже ели? - Дима повернулся к дроу, и только дождавшись положительного ответа, сел за стол.

   Я глянул на часы - время приближалось к десяти. Я снял крышку с блюда. Нежная ветчина, белый каламскый сыр, сливочное масло, в отдельной вазочке - черные соленые ягоды имиты. Джем и свежие булочки. Я налил принцу кофе, пока он перебирал почту и вскрывал один из конвертов.

   Завтракали в полном молчании. Я осторожно подслушал мысли дроу: ничего нового - все спокойно, в коридоре пробежала девушка-служанка со стопкой чистых полотенец, думая о том, как бы не поскользнуться на натертом до зеркального блеска паркете. Дмитрий отложил письмо в сторону, чтобы намазать себе еще одну булочку маслом. Я допил кофе и встал, собираясь вернуться в свою спальню за мечами. Успел дойти до дверей, когда пол под моими ногами вздрогнул и перевернулся, и сознание сыграло со мной злую шутку, отключаясь. Последнее, что я услышал - звон летящей на пол посуды.

   "Ларс, оставайся со мной, слышишь, не смей умирать! Ты мне нужен! Проклятье! Ускользает. Ларс!"

   Тонкая нить натянулась до предела, я еще слышал голос Димы, но уже ничего не мог сделать. Она выскальзывала из моих пальцев, не давая опоры. Мешали вспышки перед глазами, сначала красные, они поменяли цвет на пронзительно белый, и я понял, что проиграл. Меня затягивал водоворот, унося все дальше от света, он становился все слабее и слабее, и я утонул. Кажется. Не знаю.

   Яркая вспышка, несущая с собой волну боли, выгибает дугой тело и пробуждает сознание. Перед глазами снова мельтешит, синие огни сливаются вместе и тянут меня за собой. Почему-то я абсолютно спокоен вначале, но вдруг меня накрывает волна страха. Моего? Нет, это кто-то рядом. Я пытаюсь вернуться, чтобы успокоить его, сказать, что со мной все нормально, но не могу, и тогда просыпается злость. Она смывает беспомощность, и я прихожу в себя. Снова ощущаю тело - болят все мышцы. Суставы скованы неподвижностью, но я уже вернулся, и усилием воли заставляю мускулы расслабиться. Мне это удалось - боль утихает, и я больше не вздрагиваю всем телом.

   "Дима?"

   "Ларс!" - ликующий голос моего подопечного бьет по мозгам. - "Ты вернулся!"

   Я открываю глаза и не сразу понимаю, где нахожусь. Все тонет в синей дымке, квадрат окна справа немного светлее, а я лежу на полу. Дима рядом, на коленях, одна рука на моей груди, второй он поддерживает мою голову.

   - Я в порядке. Можешь меня отпустить.

   Голос словно чужой, хриплый, но Дима понял, и помог мне сесть. Мне холодно, дерево двери, на которую я опираюсь спиной, кажется теплым, почти горячим. Но я уже чувствую, как по венам начинает бежать кровь, все быстрей и быстрей бьется сердце. Синяя дымка - это энергетический кокон, в который меня поместил Дима. Сейчас я знаю все, что знает он. Наши сознания пока еще в контакте. Но вот он разрывает связь, и мир вновь обретает краски.

   - Дима, напомни мне - разве я мог усваивать твою силу раньше?

   - Нет, - он помолчал, обдумывая услышанное, и сказал: - Значит, магия поменялась.

   - Им это удалось.

   - О боги, как же я испугался, когда ты упал и стал исчезать. Как я смог тебя вернуть, сам не знаю. Я выпустил столько силы, что это напомнило мне перевоплощение отца в дракона. - Он тихо засмеялся. - Тебе повезло, что я не довел процесс до конца.

   - Драконы не выпускают магию, а собирают ее из окружающей среды, выпуская при обратном превращении. Это есть в учебниках. То, что сделал ты, скорее напомнило мне о слиянии. Но только наших сознаний. Я теперь знаю о тебе все. - Мне не нужно было смотреть на принца, чтобы узнать выражение его лица, но все-таки я повернул голову, чтобы лишний раз убедиться в своей правоте - так я и знал, крайняя степень растерянности и легкое недоумение.

   - Ха, я про тебя тоже. А наш мир, кажется, изменился.

   Мы замолчали, в гостиной раздался скрип часового механизма, и первый удар разорвал тишину. Я насчитал двенадцать. Значит, прошло два часа, с тех пор, как я встал из-за стола. Дима поднялся и протянул мне руку. В гостиной никого не было. Здесь, вроде, должны были стоять дроу? Мой разум словно разделился на две части - одной половиной сознание я понимал, что два часа назад мы завтракали, и я отправился в свою спальню за оружием, а другая... говорила совершенно невероятные вещи. Словно за кисейной занавеской вспыхивали и гасли воспоминания о той реальности, в которой жил мой двойник и теперь предстояло жить мне. Я вспомнил мать, и память услужливо выдала мне картинку - обеденный стол, рядом с мамой ее муж-человек, а напротив меня сидит их дочь, моя сестра Аги, ей всего двенадцать, и она болтает ногами под столом, специально стараясь достать меня носком лакированной туфельки. Мелкая полукровка, но я ее безумно люблю. И с облегчением понимаю, что знаю, где это - всего в двух кварталах от дворцовой площади.

   Наверное, мое лицо выглядело очень забавно, потому что Дима засмеялся и сказал:

   - Я не понимаю, что произошло, но одно могу сказать - ничего плохого я пока не вижу.

   Внезапный порыв ветра раздул темно-зеленые шторы на окнах и пронесся по комнате, сдувая со стола письма и поднимая в воздух пыль. Я почувствовал присутствие постороннего разума и загородил собой Диму. Но меры предосторожности не пригодились - посреди гостиной материализовался старший брат Повелителя, Влад, с толстой книгой в руках. Длинные волосы бога плавно опустились, когда его фигура приобрела плотность. Он выпрямился и посмотрел на нас. Я почувствовал его вмешательство в мой разум, но не стал сопротивляться - мне нечего скрывать от демиурга.

   - Приветствую вас.

   Я сделал шаг в сторону, открывая Диму, и поклонился.

   - Влад? - удивился принц и бросился к родственнику.

   - Дима, я залетел сказать, что с ними все в порядке, - сказал он, пожимая руку внучатому племяннику. - Альдинир просил передать, что они еще на пару дней задержатся, чтобы ознакомится со всеми чудесами возрожденного мира. Альвир жив и здоров, и в этом есть немалая заслуга твоего отца.

   - Спасибо за радостную весть. Но что происходит здесь, у нас?

   - О, это безумно интересно. Я только что был на твоей родине, Ларсель. Не бойся, все оказалось намного лучше, чем я ожидал. Население увеличилось приблизительно втрое, нежелательные изменения, связанные с дублированием элементов, я погасил за счет таких же, но местных. Замечательно получилось! Собственно говоря, это вам! - и Влад протянул Диме книгу, которую принес с собой. - "История мира Динир". Очень занимательное чтиво. Рекомендую. Честно стащил в королевской библиотеке.

   - Влад, что они сделали? - спросил принц, требовательно глядя в глаза богу.

   - Ничего особенного, - усмехнулся тот. - Просто шагнули на шесть тысяч лет назад и переписали историю двух миров. Мелочи жизни! Ну, ладно, вы тут развлекайтесь, а мне пора. Меня мама ждет. Кстати, чуть не забыл! Ларсель, тебе пламенный привет от Алины.

   Я не смог удержаться от улыбки. Значит, она меня помнит.

   - Полное сканирование ваших мозгов отклонений от нормы не выявило. Дима, как будущий демиург, ты можешь помнить все, а ты, Ларсель, если хочешь, я избавлю тебя от прошлых воспоминаний, ведь ты получил двойную память только благодаря Диме. Если бы не он, ты бы находился сейчас в другом месте с совсем иными воспоминаниями.

   - Спасибо, но нет. Думаю, я сам разберусь. А читать я люблю. - Я показал глазами на толстый том, который нам еще предстояло вызубрить наизусть.

   - Ну, смотри сам. Если будут сложности, обращайся к моему брату. Могут быть наложения пластов памяти, но ты менталист, сам справишься, магия тебе больше не помеха. Все, я пошел. Мне еще надо разобраться с куполом в горах. Прямо чудеса какие-то - столько лет стоял, и вдруг - пых - и нет его! - пошутил творец, уже начиная преврашаться в воздушного элементаля. - Да и нового повара маме найти нужно - эльф тоже испарился. Розалинда пока справляется, но.... Все, прощайте. Может, еще увидимся...

   На месте полупрозрачной фигуры возник смерч, раздувая наши волосы и опять поднимая пыль. Дима заслонил рукой лицо от ветра, и не опускал, пока Влад не исчез.

   - Ну и ну.... Ларсель, что скажешь? Начнем читать прямо сейчас или пойдем и увидим все своими глазами?

   Я не успел ответить, потому, что двери распахнулись и в гостиную вошли двое гвардейцев. Убедившись, что все в порядке, они освободили проход, и в комнату влетела... Этери.

   - Ваше величество! - я поклонился.

   - Мама! - потрясению в Димином голосе я не удивился.

   - Дима, тебя все ждут! Господин посол, не ожидала застать вас в компании моего сына. Но это хорошо, что я вас нашла. Мой супруг как раз собирался обсудить с вами один деликатный вопрос, касающийся помолвки. Шон! - крикнула она в открытую дверь. - Я нашла господина Алари!

   Именно в эту минуту в памяти, наконец, всплыло мое настоящее имя: Таларис Алари.

   Пока я отходил от шока, стараясь внешне оставаться невозмутимым, к нашей компании присоединился король.

   - Доброе утро, сынок. Господин посол составил тебе компанию во время завтрака? Очень любезно с вашей стороны, уважаемый. - Шон весело улыбнулся и протянул мне руку для рукопожатия. - Нам надо спешить - мой брат прибывает буквально через несколько минут. Дорогая, ты откроешь портал?

   - Конечно, мой король! - королева сосредоточилась, и через мгновение вместо дверей сияла пленка перехода, сквозь которую угадывались очертания парадного зала для официальных приемов.

   Мы действительно едва не опоздали. Я подошел к группе эльфов, замерших возле возвышения, на котором стояли три оббитых пурпуром трона. Два тайла тут же заняли место за моей спиной. Дима помог Этери сесть и встал рядом, положив руку на спинку кресла. Его братья приблизились с другой стороны. Одно из кресел оставалось незанятым. Значит, будет еще один гость.

   В этот момент по залу пробежал шум, и, достигнув возвышения, стих. Двери распахнулись, и церемониймейстер три раза ударил о пол своим посохом.

   - Наследник престола Иллинадора, его высочество Кертосириль Дер-Сонтериль Зантером.

   Керто в сопровождении охраны вошел в зал, и, четко печатая шаг, направился к нам. Я подождал, когда он поравняется со мной, и занял место за его правым плечом. Сын Ниэля обменялся приветствиями с королем и королевой и сел в свободное кресло. Тем временем раздался еще один стук посоха. Церемониймейстер что-то прокричал, но я его уже не слышал - в зал вошел Кент. Точная копия короля, тот же рост, цвет волос, ширина плеч, глаза.... Я смотрел в его глаза и радовался - Одноглазого Черта в этой реальности никогда не было.

   Первым делом заберу у Димы учебник истории и прочитаю его от и до.

Глава 18

В гостях хорошо, а дома лучше

Повелитель Валериан

   - А где Розалинда?

   - Милый, она на кухне. Готовит себе достойную смену, - хихикнула мама, на секунду вырываясь из объятий мужа. - К сожалению, мы опять остались без повара! Но я не жалуюсь, эльфийская кухня, конечно, хороша, но питаться замысловатыми блюдами с непроизносимыми названиями мне уже надоело. Так что следующий наш личный повар будет драконом, а ты молчи! - она прикрыла ладошкой рот Альдиниру, попытавшемуся что-то сказать в защиту эльфийской кухни. - С беременными лучше не спорить.

   Отец успел поцеловать пальчики Лизы до того, как она их убрала.

   - Тогда я пошел, не буду вам мешать, - улыбнулся я, направляясь к выходу, и уже в дверях меня настиг вопрос:

   - Ри, но ты с нами позавтракаешь?

   Неопределенно улыбнувшись маме, я помчался к своей жене.

   Мы прилетели первыми. Мне повезло, что Рон решил вернуться с Дарием, я пока не хотел посвящать сына в свои планы, а вот с отцом этот номер не прошел. Слияние с ним - настоящее испытание, ничего личного не скроешь. Еще хорошо, что мои отношения с Линн для него неприкосновенны, но беседа с Первым не осталась без комментариев. Отец просто нагло ржал весь обратный перелет!

   "Так ты ему прямо в глаза сказал, что он слишком долго оставался ковриком? И он тебя не распылил на атомы?"

   "А что, он такой кровожадный? Пап, как ты думаешь, мне удастся задуманное?"

   "Поживем - увидим! Насколько я знаю Атера - так с ним разговаривать он еще никому не позволял. А вот то, что он не знал про разделение потоков сознания, меня удивило. Может, и правда, ему есть чему у тебя поучиться? Это будет весело! Он, кстати, летит рядом"

   "Задержи его на пару дней у себя, я со своими делами разберусь и заберу его к себе"

   "Хорошо, не волнуйся, я найду, чем занять старого болтуна..."

   Мы приземлились одновременно. Первый остался на террасе подбирать подходящий образ, а мы пошли искать маму. Она выбежала нам на встречу из дверей утренней столовой, такая же красивая, как всегда, но заметно увеличившаяся в талии. До родов оставался какой-то месяц.

   На кухне пахло свежезаваренным кофе, ванилью и сладкими булочками.

   - Уважаемая Розалинда! Я не смогу...

   - Сможешь! Госпожа тебя не съест, не бойся, зря я, что ли на тебя столько времени убила! Соус не забудь! Нет, стой. Я попробую. - Дракон в белом поварском колпаке застыл с кастрюлей в руках. Линн мазнула пальчиком по стенке и слизала каплю соуса.

   - Неплохо, можно было бы сливок добавить, но и так сойдет, в целом, ты молодец.

   Дракон расплылся в довольной улыбке, и даже перестал дрожать.

   - Ты все взял? - Линн оглядела поднос, пересчитала ложки и вилки и поправила криво сидящую крышку блюда. - Ну, вперед! И не сутулься - с сегодняшнего дня ты личный повар Властелинов.

   Совсем молодой паренек со свистом втянул в себя воздух и с подносом в руках прошел мимо меня деревянной походкой. Я сделал шаг в сторону, пропуская его - погруженный в себя повар меня не видел. Еще минуту я просто любовался своей женой, но когда она шмыгнула носом, в сердцах запустила ложкой в мойку и повернулась к окну, не выдержал:

   - А я могу рассчитывать на чашку кофе из рук уважаемой Розалинды?

   Стремительный поворот, улыбка до ушей и вот она уже висит у меня на шее, болтая в воздухе ногами. Нацеловавшись, я опустил ее на землю и крутанул, как в танце, осматривая со всех сторон.

   - Так, нос в муке, пахнешь булочками и манной кашей. Значит, все в порядке!

   - Ри, прекрати меня вертеть!

   - Я не верчу, а любуюсь, - и опять прижал ее к себе.

   - Я скучала, - шепнула она мне в шею.

   - Я тоже,... а почему ты опять на кухне?

   - Эльф пропал, а кушать хочется, вот я и вернулась на пару дней сюда, заодно выбрала себе замену. Если бы не эта свистопляска...

   - Очень испугалась?

   - Нет, я не успела, это произошло в одно мгновенье - словно я моргнула, а мир изменился. С нами был Влад, он сразу сориентировался и все нам объяснил. Мне даже показалось, что он был готов к переменам, или ждал что-то наподобие.

   - Думаю, он сам Дарию эту идею и подкинул. А Рон, как бычок на веревочке, пошел за моим братом. Но я рад, что с тобой все в порядке, - я улыбнулся и чмокнул жену в нос. - А кофе я все равно хочу, мы только прилетели.

   - Ой, прости, садись - я мигом.

   Как по волшебству, передо мной возникла чашка кофе. Как хорошо вернуться домой!

   Я еще не успел доесть булочку, как в кухню влетел новый повар.

   - Ну как? Все в порядке, тебя не съели? - Линн могла бы и не спрашивать, по сияющим глазам дракона и так все было понятно - родители его похвалили. Заикаться он начал, когда увидел меня.

   - В-в-ваше вы-вы-сочество...

   - Спокойно. Как его зовут? - я повернулся к Линн.

   - Ларус.

   - Спокойно, Ларус, - повторил я, стараясь не засмеяться. - Подожди немного за дверью - мы скоро уйдем, и оставим кухню в полном твоем распоряжении.

   Бедняга покраснел и попятился к выходу.

   - Ларус, осторожно! - вскрикнула Линн, и, опасаясь за сохранность посуды на опасно накренившемся подносе, выхватила его из рук повара. - Можешь идти, до двенадцати ты свободен. Расписание помнишь? - Он кивнул. - Иди, подыши свежим воздухом.

   - Смешной он, - сказал я, когда парень ушел.

   - Молодой совсем, всего двадцать восемь, но он справится, я уверена.

   - Главное, чтобы не путал соль и сахар, - я вспомнил нашу кухонную баталию.

   - Ха! Для этого ему нужно как минимум, влюбиться! Кстати, этот эпизод нашей жизни сохранился.

   - Линн, давай сбежим? - Кофе выпит, больше меня здесь ничего не держит.

   - И не попрощаемся?

   - А надо?

   - Ну...

   - А мы мысленно...

   - Ри, а дальше что было?

   Я протянул руку и снял каплю со щеки Линн, лизнул - соленая. Ну вот, довел жену до слез! Мы все-таки ушли вчера, не попрощавшись, соскучившиеся друг по другу за эту неделю так, что принимать участие во всеобщем ликовании по поводу нашего возвращения казалось немыслимым. Отец все понял, и не стал настаивать на совместной трапезе - иначе не раздался бы в моей голове его голос: "Увидимся на днях". Купола больше не было, и ничего не мешало открыть прямой портал прямо в Дрейю. Что мы и сделали.

   Замок встретил нас обыденно, словно мы и не улетали никуда. Наш дворецкий, Маркус, важно кивнул, начальник стражи на миг остановил тренировку, и охранники поприветствовали нас военным салютом, подняв мечи в воздух. Вездесущие мальчишки стайкой бежали за нами, пока мы пересекали двор, но под строгим взглядом Маркуса остановились, когда мы стали подниматься по ступеням.

   - Добро пожаловать домой, ваши величества!

   - Здравствуй, Маркус. Надеюсь, за время нашего отсутствия особых происшествий не было?

   - Все, как обычно, ничего из ряда вон выходящего.

   - Это хорошо. Прикажи подать обед через час в малую столовую.

   Высокий дроу поклонился, пропуская нас в замок.

   Уже начало светать, когда я почти закончил рассказ о наших приключениях. Утомленные бессонной ночью, мы лежали, прижавшись друг к другу, в спутанном ворохе одеял и подушек.

   - А дальше... я приземлился перед воротами замка как раз в тот момент, когда остальные подходили к нему. Эльфы нас встретили очень приветливо, честно говоря, я даже не ожидал. Они там немного другие, не такие обозленные, как здесь. Магией пропитан воздух, и колдовать легко, я это делал, практически не используя внутренний резерв. И у них уже давно нет разграничений между эльфами и дроу. Все равны, множество полукровок, и это радует. В столицу мы не попали, Альвир уже давно передал бразды правления старшему сыну, а сам переехал в старый замок рода Тишаль.

   - Его жена красивая?

   - Тальма? Да, очень. И дочка тоже. Хотя... если честно, мне жаль его детей. Демиурги, не имеющие возможности творить.... Запертые в пределах одного мира. Не позавидуешь, но оно того стоило - если бы не Рон с Дарием, их бы не было вообще. Теперь их судьба изменится. Серон и Фарлина полетели с докладом в Совет, так что скоро детям Альвира помогут.

   - А что будет с Алонафтом?

   - Его подарили Анелю - сыну Альвира. Серон посчитал нерентабельной затрату энергии на его возвращение на родину, а уничтожит рука не поднялась. Так что теперь Алонафт служит личным транспортом Правителя.

   - Ри, а у меня ожерелье пропало...

   Ее голос прозвучал так тихо и жалобно, что я не удержался и перекривлял:

   - Да что ты говоришь? - и немедленно получил кулачком по животу. - Ой!

   - Ты куда? Ри, зачем ты встал? Ты что, обиделся?

   Я молча нашел штаны, в которых вчера ходил, и из кармана достал ожерелье. В полумраке оно засияло собственным светом.

   - Как? - пискнула жена и прикоснулась к гладким камням.

   - Это - личная благодарность Рону от прекрасной Тальмы. Она сама предложила ему выбрать себе подарок, но даже я удивился его наглости, когда он попросил ожерелье для тебя. Растет мальчик.

   - Спасибо ему. Он сегодня прилетит?

   Я нырнул обратно в кровать.

   - Обещал, но он, наверное, сначала проведает Диму.

   Линн кивнула, и прижалась ко мне. Следующие полчаса нам было безразлично, в какой реальности существует этот мир и иже с ним.

   Утро плавно перешло в день, когда мы, наконец, выползли из спальни. На столике в гостиной нас ждал завтрак. Одеваться было лень, и я водрузил поднос прямо на постель. Кофе пришлось немного подогреть, а вот сладкие тосты оказались именно такими, как я люблю - чуть теплыми и хрустящими. После завтрака, прошедшего в теплой дружественной обстановке, ха, еще бы - мы всю ночь эту обстановку грели - пришло время вставать. Когда я вышел из купальни, полностью одетая Линн сидела перед зеркалом с костяным гребнем в руках.

   - Ри, я себя не очень уютно чувствую с этими воспоминаниями. Словно одну из жизней прожила не я, а кто-то другой, и подробно мне рассказал, что со мной происходило, и как я поступала в том или ином случае. Нереально держать в голове и то и другое.

   Я встал за ее спиной и забрал расческу. Немного магии, и волосы послушно легли крупными кольцами на плечи Линн, повинуясь движениям моих рук.

   - А ты и не пытайся все сохранить. Со временем воспоминания об ушедшей в никуда реальности исчезнут, словно их и не было никогда. Какие-то основные вехи останутся, но ты научишься четко разделять то, что было там, и то, что было здесь. Я не думаю, что это тебя напряжет, главное - не цепляйся за них. Ищи точки соприкосновения, если тебе так будет легче, например, все то, что было с нами - это единственное, что важно для меня в настоящий момент.

   Она улыбнулась и поймала мой взгляд в зеркале.

   - Для меня тоже...

   Рон смог прилететь только к вечеру. К этому моменту я уже успел разобраться с государственными делами, коих накопилось за время нашего отсутствия немало. Мой секретарь, взмыленный, как загнанная лошадь, прижимая к груди пачку бумаг, которые я приказал приготовить к завтрашнему утру, только что покинул зал, в котором проходило заседание совета моих уважаемых министров. Меня порадовало, что изменения почти не коснулись их состава, в очередной раз подтвердив мою теорию о том, что наиболее вероятные события останутся неизменными. Только один из них ушел - вместо пожилого дроу, министра торговли Нирима Тириоля на его месте сидел его сын, Горис. Я вспомнил, что сам прочил его на эту должность - уж больно талантливый парень.

   По моему знаку, советники медленно встали, отодвигая кресла, и по одному стали покидать зал. Когда за последним из них закрылась дверь, я позволил себе расслабиться. Устал. Пять часов, в течение которых я читал, слушал, ругался и любовался на перепуганные моей реакцией лица дроу, не прошли даром. А если еще добавить к этому бессонную ночь.... В общем, я устал. Поплавать бы сейчас.... Я с тоской скосил глаза в сторону окна и снял купол тишины. С улицы тут же ворвался шум, крики, удары молота из кузни, лошадиное ржание. И голос моей любимой - даже в драконьей ипостаси он оставался достаточно высоким, женским. Интересно, кого она там ругает? Но вставать было лень, и я прикрыл глаза. По официальной версии, последние две недели мы находились в свадебном путешествии, где - никто не знал, но все подозревали, что в Верете. Да, в этой реальности наша свадьба была только две недели назад - но она была, и это хорошо. Хотя, я бы не отказался вновь пережить восторг первой брачной ночи, и второй, и третьей.... Ну вот, размечтался и едва не заснул прямо в кресле.

   Рон потеребил меня за плечо:

   - Папа, ты в порядке?

   - Волнуешься? Напрасно. Я просто устал и не выспался. Как Дима, ты его видел?

   Рон отодвинул бумаги в сторону и сел на стол:

   - Да. - Рон невесело улыбнулся. - Только там теперь такая мешанина, даже не знаю, что сказать. Димка нормально, развлекается по мере возможностей. Ты уже знаешь, что Ларсель больше не его телохранитель, а полномочный посол Иллинадора в Левонии? - Я кивнул. - В момент изменения Димка удержал его возле себя, провел стихийное слияние разумов и подарил Ларсу память о прошлом. Вот только произошло это во время завтрака в апартаментах Димы, и их застали ни кто-нибудь, а король с королевой. И теперь они, с подачи Тунского, подозревают моего сына и Ларса во всех грехах - от нетрадиционных отношений до предательства родины и сговора с представителем другой державы. Во как!

   - Не может быть! - я от удивления даже проснулся. - И что говорит Ларсель?

   - А я его не видел. Дима находится под домашним арестом, на Ларселя Тунский накатал жалобу и отправил в Иллинадор, принц Кертосериль, прибывший заключить договор о помолвке, отказался от гостеприимства короля и поселился в посольстве. Ларсель не покидает его ни на минуту - боится глупостей, на которые их принц способен. Вот такая каша, отец.

   - Вот черт! С этим надо что-то делать. - Я вскочил и стал ходить по комнате, первой моей мыслью было забрать Диму к нам, но потом я подумал, что не имею на это права - там его мать и братья. - Рассказывай дальше.

   - Я еще не совсем разобрался, но ситуация не очень. Шон, который в этой реальности родился первым и является законным королем и отцом остальных детей, в курсе, что Дима не его сын, но не знает, что он мой. Этери, с которой я некоторое время встречался, когда мы учились, до сих пор хранит тайну. И так как теперь она сильный маг, дракон, и родственница, правда, не кровная, Правителя Ниэля, то король считается с ее мнением. То, что она дракон, тоже не афишируется. Мы с Шоном и Кентом не встречались лет десять - тогда я вместе с тобой присутствовал при подписании договора о мире после последнего случившегося здесь вооруженного конфликта между нашими странами.

   - Да, я это помню.

   Рон опустил голову и замолчал. Обвинять Рона в случившемся уже поздно - ничего не изменишь, да и я успокоился уже, и желание оторвать ему уши потеряло свою остроту. Глаза у моего сына и так невеселые. К сожалению, мое сочувствие ему сейчас ни к чему. Что ему нужно - это совет, причем, не просто совет, а разумный выход из сложившейся ситуации. Я его уже нашел, осталось только слегка подтолкнуть Рона, чтобы он это понял. Единственный способ все расставить по местам - это встретится с его бывшими друзьями и посвятить их в нашу тайну. Нда, могу себе представить их лица.... Я невольно улыбнулся.

   - Что ты думаешь делать? - пока нажимать не стоит, подумал я. Но если будет необходимо, можно и надавить.

   - Не могу же я просто так появиться и сказать - привет, Шон!

   - Почему не можешь? А если мы пригласим их сюда?

   - Времени нет. Легче отправиться туда порталом и заставить их выслушать нас. Хотя мне уже ясно, что друзей я, так или иначе, потерял. Жаль.

   - Еще ничего не ясно. Предлагаю найти Линн и посоветоваться с ней. Знаешь, иногда женщины видят выход там, где мужчины пасуют. Идем, я слышу ее голос в саду.

   По дороге в сад сын сказал:

   - Через неделю начинаются занятия в Академии. Чувствует мое сердце, что мне снова придется устраиваться туда на работу. Ты, кстати, по-прежнему декан, помнишь?

   - Да, конечно помню. Не задавай глупых вопросов. Давай найдем Линн и поедим, что ли? А то я на пустой желудок плохо соображаю.

   Повелительница Дрейи обнаружилась в компании моего дворецкого - вот кого я был рад видеть на прежнем месте. Привык, знаете ли. Вытянувшийся по стойке смирно дроу стоял перед мордой драконы, лениво шевелящей хвостом. Из-за кустов азалии за ними наблюдали все те же мальчишки, но при нашем с Роном появлении они нырнули обратно в кусты. Мы остановились неподалеку и прислушались.

   - Да, ваше величество!

   - Что - да?

   - Все - да.

   - Фррр! Маркус, с тобой невозможно разговаривать! Я же не прошу тебя совершать подвиг во имя отечества! Просто прошу объяснить твоим подчиненным, и моим подданным, что врываться в нашу спальню в шесть утра и начинать уборку по меньшей мере неприлично! Это ты в состоянии понять?

   Линн вытянула шею в его направлении и выпустила искры вместе с дымом. Но Маркуса этим не проймешь - он спокойно разогнал искры рукой.

   - Да.

   - Слава богам! Надеюсь, завтра нас не потревожат?

   - Не уверен.

   - Почему? - взвыла моя жена.

   - Потому что их рабочий день начинается в шесть утра. И при всем моем уважении к вашим величествам, изменить это я не в силах.

   - Что! - Дракона встала и, расправив крылья, нависла над дворецким. - Когда мы с супругом находимся здесь, их рабочий день будет начинаться тогда, когда я прикажу! Понятно?

   - А...

   - Молчать! Кругом! Шагом марш! Уволю... - и она выпустила ему вслед струю пламени, выжигая неровный круг посреди аккуратно подстриженной зеленой лужайки.

   Тут Маркус заметил нас:

   - Повелитель, это несправедливо!

   - А что вы хотели, любезный? Моя супруга абсолютно права - и если нас еще раз побеспокоят - я сам всех уволю. Ступай!

   - Извини, дорогой, но он меня довел.

   Линн вспыхнула, превращаясь, и подошла к нам.

   - Здравствуй, Рон! Что-то случилось? - она обняла его и поцеловала в щеку. - Идемте ужинать, мальчики, там и поговорим.

Глава 19

Когда тайное становится явным

Шон

   Я не верил, что Дмитрий мог опуститься до предательства, да и остальные домыслы не имеют под собой никаких оснований. Я лично пустил этот слух, зная, что как падки придворные на такие сенсации. Но когда они остановятся и подумают - поймут, что это ложь. Слишком часто из его покоев выскакивали под утро растрепанные фрейлины, да и служанки частенько выходили, поправляя одежду. Нет, все это неправда. Должно существовать еще одно объяснение случившемуся, которое я, к превеликому сожалению, пока не нашел. Однако наши попытки подобрать наследнику невесту заканчивались в основном одинаково - Дмитрий вставал и молча уходил, не желая продолжать разговор, который ему неинтересен.

   Да, я знаю, что он не мой сын, и по негласному договору с королевой мы свято храним тайну, чтобы наши враги не воспользовались этим знанием и не привлекли на свою сторону наследного принца, устроив заговор против меня и Кента. Пока он рос, я сам занимался его воспитанием, стараясь свести к минимуму общение с нежелательными людьми. Да и не людьми тоже. Неужели то, чего я боялся, все-таки произошло? В любом случае, делать из Димы козла отпущения я не позволю никому, и в первую очередь, Тунскому. Именно для его успокоения я распорядился посадить сына под домашний арест, но эта мера предосторожности скорее предназначена для защиты самого принца от нашего начальника службы безопасности. Я надеялся, что Дмитрий это поймет, но он наотрез отказался со мной разговаривать. Жаль.... Жаль, что мы все сильнее отдаляемся друг от друга, и процесс этот начался не вчера, а уже несколько лет назад. Он вырос, и больше не нужна ему наша опека.

   После происшествия с послом - а я до сих пор не могу понять, как тот смог оказаться в покоях наследного принца - сын смотрел на меня и словно не видел. Если Этери еще удавалось добиться от него односложных ответов, то меня Дима игнорировал полностью.

   И зачем ему все эти книги по истории? Уже половина библиотеки перекочевала в его покои. Я держал в руках "Землеописание предгорий и равнин от южных морей до северных пустынь" Кто же автор? Перевернул первую страницу - путевые заметки купца Грохота. Ладно, как повод поговорить с сыном сойдет.

   Я остановился у дверей в апартаменты Димы около десяти вечера. Гвардеец отдал честь, повернул ключ в замке и выпрямился, освобождая проход. Два удара сердца, и я распахнул дверь. Паршивец, мальчишка! Даже не соизволил повернуть голову мою сторону. Так, спокойно. Делаю глубокий вдох и успокаиваюсь, по крайней мере, пытаюсь это сделать. Кричать и топать ногами на него - бесполезное занятие. Только те, кто не знает принца, как я, может подумать, что криком от него можно чего-то добиться. Чепуха! В три года он прятался в шкаф - и после нескольких часов поисков его находили - зареванного, но непоколебимого. В пять - он сжимал губы и волчонком смотрел на того, кто осмеливался повысить на него голос. В десять - мы сменили пять учителей, пока не нашли того, кто принципиально не повышал голос на детей. На Дмитрия кричать бесполезно - это не работает.

   - Дима, я принес то, что ты просил. - Он взял книгу и, не глядя на меня, положил на пол возле кресла. Я отошел к окну и остановился, заложив руки за спину.

   - Мне очень жаль, что так получилось, но у меня не было другого выхода. Нам сейчас всеми силами необходимо избегать конфликтных ситуаций с эльфами. Тунский прав, очень подозрительно выглядит ваша встреча с послом. Ты можешь мне сказать, о чем вы говорили? Клянусь, все что ты скажешь, останется между нами.

   Ни звука в ответ. Я повернулся и поймал его взгляд. Но, как только наши глаза встретились, он отвернулся.

   - Ты наследник престола, и на тебе лежит ответственность не меньшая, чем на мне. И пока ты носишь этот титул, спрос с тебя гораздо выше, чем с твоих братьев.

   - Правильно ли я вас понял, ваше величество? Ключевое слово здесь "пока"? - от его слов меня бросило в краску. Я резко повернулся, пораженный явно слышимой в его голосе насмешкой и успел заметить невеселую улыбку до того, как губы принца опять сжались в тонкую линию. Но глаза он не опустил.

   В этот момент я понял, что он все знает. Так не бывает - это просто какое-то чудовищное недоразумение. Откуда он мог узнать? Двадцать один год мы хранили тайну - и все напрасно? Дмитрий все еще смотрел на меня с каким-то странным выражением, снисходительно, словно ему известны мои мысли. Нужен ли ему мой ответ? Очень надеюсь, что нужен. Потому что еще не готов перечеркнуть то тепло, что было между нами.

   - Ключевое слово здесь - ответственность, которой ты пренебрег в угоду чему? Я пытаюсь понять, но не могу. Помоги мне, сын, очень тебя прошу. Он пришел сюда порталом? Вы договорились заранее? Где, когда? Дмитрий, мне важно это знать.

   Вместо ответа он поднял указательный палец, привлекая мое внимание. И показал в угол комнаты, где на полу лежал конверт, которого еще мгновение назад не было. Его окутывала тающая радуга малого почтового портала. Дима в несколько шагов пересек комнату и поднял письмо.

   - Папа, это тебе. - В его голосе сквозило легкое разочарование. Он ожидал, что письмо придет на его имя? Он его ждал? Надеялся, что это письмо облегчит его участь? Невероятно! Кто мог пробить защитный экран, установленный Этери? Никаких нервов не хватит с этими неожиданностями!

   Дима уже стоял напротив меня, протягивая конверт. На его лице появилась несмелая улыбка. Не глядя, я протянул руку и взял послание, хрупкая печать из красного сургуча треснула под моими пальцами. Только теперь я посмотрел на нее - и герб Повелителя дроу пылью просыпался на ковер. Я стряхнул крошки и развернул послание, не решаясь его прочесть, в последний раз посмотрел Диме в глаза, все еще надеясь, что он попытается объяснить мне, что происходит. Но он отрицательно покачал головой и шепнул:

   - Читай, не бойся. Все будет хорошо.

   "Приветствую.... Прошу.... Встретить..." - я читал, вслух повторяя некоторые слова.

   "Портал откроется в двенадцать... число, месяц...

   Присутствие господина посла и моего брата? Необходимое условие встречи...

   Отерон."

   И снизу приписка: "Есть о чем поговорить, но постарайся скрыть нашу встречу от Этери, прошу как друга. Это серьезно".

   Я пробежал письмо, вернее, коротенькую записку, еще раз, пытаясь догадаться, о чем идет речь. Бесполезно! Отерон хочет со мной что-то обсудить, но причем здесь эльфийский посол? Я поднял глаза на Димку, а он, паршивец, радостно улыбался.

   - Читай! - я сунул ему послание и внимательно смотрел, пока он знакомился с содержимым.

   - Папа, пошли гонца в посольство, и вызови дядю Кента. Он еще во дворце? - обрадованный тем, что сын снова со мной разговаривает, я кивнул. - У нас еще есть час - мы успеем всех собрать. Сделай, как просит Отерон. Поверь, это важно. И гораздо серьезнее того, что придумал ты.

   Хорошо, не знаю, насколько правильно я поступаю, собираясь встретиться с Отероном без охраны, но ради Димы я это сделаю. Уже поворачивая бронзовую ручку двери, я повернулся и сказал:

   - Дима, что бы ни случилось, помни: я на твоей стороне. - И вышел, так и не решившись посмотреть на реакцию сына.

   Когда раздался стук в дверь, Дима даже не повернулся. Я отложил в сторону книгу, которую час назад он протянул мне со словами: "Почитай пока, это поможет тебе убить время. Начни с того места, где закладка" Отмеченный Димой раздел касался истории появления в нашем мире эльфов, и являлся переводом с эльфийского, сделанным моей пра-пра-бабушкой, той самой, что стала первой эльфийкой, вышедшей замуж за человека.

   Целый час мы провели, как в читальном зале большой королевской библиотеки. Я, иногда отрываясь от книги, украдкой посматривал на сына. Он сосредоточенно поглощал страницу за страницей, и не замечал моих пристальных взглядов. Так было в самом начале, а потом я вчитался и очнулся только от стука в дверь.

   Первым прибыл эльф.

   - Ваше величество! Прибыл господин посол!

   - Пропустите.

   Сквозь распахнутую гвардейцем дверь послышалась эльфийская речь:

   - Вы уверены, что это безопасно?

   - Абсолютно. Ждите меня здесь. И... без драк, пожалуйста!

   Шуршание сапог по паркету, и в гостиной Дмитрия появился Таларис Алари, одетый в похожий на форму тайла костюм. Ах, да - он же бывший охранник Правителя!

   - Ларс! Рад тебя видеть! - Дима протянул руку эльфу, после того, как тот поприветствовал меня. Я ничего не смог прочитать в глазах невозмутимого посла. А вот реакция сына меня удивила. Он поздоровался с ним, как со старым другом, что в принципе невозможно. Но тут появился Кент, и я встал навстречу брату.

   - Что-то случилось? - Он пожал мою руку и повернулся к Диме. - Здравствуй, племянник! Господин посол!

   - Ваше высочество! - Поклон, четко отмеренное количество уважения к брату короля в голосе эльфа, и он опять застыл в ожидании дальнейших событий, кои не замедлили последовать. Ровно в двенадцать посреди комнаты замерцал портал, и через него прошли двое: Повелитель Дрейи и его сын, Отерон.

   - Отец! - Дима с радостной улыбкой кинулся к Рону. Что?! В два шага преодолев разделяющее нас расстояние, я левой рукой отодвинул Диму с дороги и кулаком правой стер довольную улыбку с лица дроу. Рванулся к отлетевшему к стене предателю, чтобы продолжить, но мне не дали.

   - Шон! Твою мать! - Кент повис на моей руке, Повелитель держал меня поперек груди, а эльф встал прямо передо мной, загораживая собой сидящего на полу Рона. Дима помог ему встать, дроу выплюнул на пол кровь и теперь держался за стремительно опухающую щеку.

   - Пустите меня, я еще не закончил с этим гадом! - от бешенства я не понимал, что творю, и рвался из крепко державших меня рук. Повелитель нажал какую-то точку у меня на шее, и я почувствовал, что не могу шевелиться.

   - Кент, посади брата в кресло.

   Тот не нашел ничего лучшего, как сгрести меня в охапку и оттащить на диван. Оттуда я наблюдал, как Повелитель покачал головой на наливающийся на щеке его сына синяк, приложил руку, снимая боль и убирая опухоль, и, достав из кармана платок, протянул его Рону со словами:

   - Иди, умойся.

   - Он мне чуть зуб не выбил.

   - Потом подлечу. Дима, проводи.

   Когда они вышли, я понял, что снова могу двигаться, и вырвал руку из зажима Кента. Потер разбитые костяшки пальцев: хорошо я его приложил, надо было еще вмазать. Теперь мне понятно, откуда ноги растут: магу и дракону ничего не стоило пробить любой щит и связаться с Димой. Какую роль в этом сыграл эльф? Не знаю, но вон как он бросился защищать от меня дроу. Бывший тайл еще не потерял сноровку!

   Повелитель порылся в баре и выбрал бутылку. Вернувшийся из спальни Дима тут же получил приказ:

   - Распорядись подать ужин через час. - Сын кивнул и пошел к двери.

   - Ты уже успокоился? Пей! Кент, можешь его уже отпустить. Держи стакан, герой!

   Крепкий напиток обжег мне горло. Огненным комом прошелся по пищеводу и провалился в желудок, отвлекая от черных мыслей. Когда Рон вернулся, я дернулся было, но сразу взял себя в руки: с ним я еще разберусь, у меня есть более важные проблемы. Лицо Рона приобрело почти нормальный вид. Жаль, я бы хотел, чтобы эта сволочь еще немного помучилась.

   - Надеюсь, больше рукоприкладства не будет? - поинтересовался Повелитель. - Мы не для того сюда пришли, чтобы выяснять: кто, когда и с кем переспал двадцать два года назад. Это уже потеряло свою актуальность. Рон, помолчи, пожалуйста.

   - Дед, можно я начну?

   Дмитрий - внук Повелителя? Еще лучше! Но сын не удостоил меня взглядом. Он несколько минут смотрел в окно, собираясь с мыслями, а потом сказал:

   - Я знаю, что моя мать - дракон. И знаю, что ты, - он повернулся ко мне, - долгие годы хранил эту тайну, как зеницу ока, охраняя тем самым и ее и нас, ваших детей. Но один дракон всегда узнает другого, вот и мой настоящий отец это понял. И случилось так, что ... родился я. Папа, ты все сделал как надо, и меня вырастил и воспитал правильно, только ты многого не знаешь. Я должен был встретиться со своим родным отцом, потому, что через четыре года я смогу превращаться в дракона, а этому научить меня может только он. Но это еще не все....

   Он замолчал, словно на эту короткую речь ему пришлось потратить все свои силы. Рон положил руку ему на плечо, предлагая свою поддержку. Я пытался переварить новость, но получалось у меня неважно. Тем временем повелитель кивнул, то ли соглашаясь с тем, что сейчас сказал Дима, то ли что-то для себя решив, и я напрягся в ожидании. Какие еще новости нам предстоит услышать?

   Я повернулся к Кенту:

   - Ты знал?

   - И да, и нет. Догадывался - слишком они похожи.

   - А я даже не заметил. Слишком зациклился на себе.

   - Нет, на тебе лежала ответственность за всех нас. Не вини себя. Тебе просто некогда было смотреть по сторонам.

   - Спасибо, брат.

   - Не говори глупостей! - он шутливо толкнул меня в бок, заставляя меня улыбнуться. Когда он рядом, все кажется не таким страшным.

   Повелитель задумчиво покрутил пустой стакан в пальцах и потянулся за бутылкой.

   - Ну что? Готовы к разговору?

   Я кивнул:

   - Даже если и не готовы, я так понимаю, что избежать его у нас все равно не получится.

   - В этом ты прав, Шон, не получится. Дело в том, что наш мир изменился. Это главная новость дня. И произошло это в один миг. Как сказала моя жена: она едва успела моргнуть.

   - Как? - хрипло спросил Кент. - Мы ничего не заметили.

   - Он изменился не для вас - для нас. Потому что только члены моей семьи в настоящий момент обладают уникальной способностью помнить этот мир таким, каким он был до изменения.

   - И Дима тоже? - я встал, не в силах находиться без движения.

   - Да, кроме того наш мальчик, - Димка фыркнул, но Повелитель не обратил на него внимания, - совершил еще один поступок. Он удержал Ларса возле себя и сумел провести слияние разумов, и тем самым сохранил ему память. Это случилось незадолго до того, как вы вошли в эту гостиную и застали их вдвоем. Ларс, расскажи его величеству королю, кем ты был в той реальности, будь любезен.

   - Я присягнул вам на верность, и вы назначили меня телохранителем вашего внука Дмитрия. В момент изменения я выполнял свои обязанности и находился в покоях принца. Я далеко не сразу осознал, что в новом мире мне предстоит играть другую роль - роль посла Иллинадора. Надеюсь, никто не заметил моего замешательства? - этот вопрос был адресован лично мне, и в ответ я отрицательно качнул головой.

   - Дима, это правда? Но как?

   - Абсолютная правда, и нам тогда пришлось нелегко.

   Кент вскочил со своего места за столом, куда он переместился еще в начале разговора:

   - Так что же произошло?

   - Мой брат и мой сын, - Повелитель показал на Рона рукой, в которой был зажат стакан с бренди. - Отправились в прошлое, чтобы предотвратить катастрофу, которая стала первопричиной появления в нашем мире иллинов. Им это удалось и в момент возвращения наш мир и мир Альвира - прародина эльфов, изменились. Я вижу по твоим глазам, Шон, что ты мне не веришь. Я могу вернуть тебе память, но только хочу предупредить - там все было немного не так, как здесь. И как бы ты не пожалел потом, что согласился.

   - Это не смертельно?

   - Нет, что ты. Немного неприятно, но никакой опасности для жизни нет.

   Наступившая тишина давила на уши - все ждали моего решения, а я все никак не мог сделать этот шаг. Что-то меня останавливало, и я, привыкший доверять своей интуиции, ждал непонятно чего. И дождался....

   - Я тоже не очень верю, но готов попробовать. В конце концов, мне терять нечего, - вдруг сказал Кент.

   - Хорошо, начнем с тебя. - пожал плечами Рон.

   - Нет, Кент, не надо!

   - Шон, что-то мне подсказывает, что я должен это сделать. Может, для того, чтобы ты начал верить своему сыну, а может.... Я готов, Повелитель!

   Рон поставил одно из кресел посреди комнаты для Кента, и они втроем окружили его. Я увидел, как, изливаясь из рук Рона и Повелителя, синие струйки энергии заклубились вокруг Кента. Тут же к ним присоединился Дима - и туман почти скрыл фигуру моего брата. Я вскочил, не в силах сдержать эмоции и уже сделал шаг по направлению к ним, когда эльф схватил меня за руку:

   - Не мешайте. Это - слияние разумов. Ваше вмешательство может только навредить. Я через это прошел и, как видите, жив. Его высочеству ничего не грозит.

   Напряжение достигло предела, и вдруг все кончилось - сила вернулась к своим хозяевам, а Кент пошатнулся. Рон не дал ему упасть, придержал за плечи. Кент часто-часто заморгал, потом закатил глаза и, наконец, крепко зажмурился.

   - Надо было лечь - голова кружится.

   Я подставил свое плечо и Рон помог мне перенести брата на диван.

   - Ты как? - спросил я, принимая у Димы стакан с водой для Кента. Приподнявшись на локте, он выпил воду в несколько глотков и снова лег.

   - Нормально. - В его взгляде что-то изменилось - появилась тоска и словно отголоски старой боли. - Интересный опыт. Теперь твоя очередь, не хочу быть один.

   Я встретился глазами с Повелителем, Димка мне улыбнулся, эльф ободряюще кивнул. А вот во взгляде Рона была... жалость.

   Я понял, что тянуть дальше некуда и решился:

   - Мне лечь?

   - А как мы рядом с тобой поместимся? Разве что Рон сверху ляжет. - Усмехнулся Повелитель и показал мне на кресло. - Присаживайтесь, ваше величество.

   Я, как дурак, сидел постреди комнаты, а вокруг меня стояли три нелюдя. По команде Повелителя они замерли, и холодный пот потек по моей спине, когда поток энергии проник в мою голову. Запоздалая мысль о том, что это замечательный способ узнать все государственные тайны и сделать из короля послушную марионетку была смыта раздраженным возгласом Рона: "Очень надо!" - раздавшимся прямо в моей голове. А потом...

   Все закружилось каруселью, и в какой-то момент я понял, что не могу управлять собственными мыслями. Из мешанины образов и чужих голосов выкристаллизовалось лицо Кента с черной повязкой на лице и затмило все остальное. Душа моя выкрутилась на изнанку, открывая свою темную сущность - зависть, ненависть и жажда обладать тем, что мне не принадлежит, вновь овладели мной. Это оказалось подобно удару сабли в моей руке, который перечеркнул жизнь моего брата, и я ужаснулся содеянному.

   Не скоро, но я пришел в себя. Не помню, когда и как меня перенесли на диван. Руки, лежащие на моей голове, остановили головокружение, и я заметил тревогу в глазах брата. Димкин голос: "Как он?" - и ответ Рона: "Уже нормально", и я чувствую, как сын сжимает мою руку:

   - Пап, прости меня за то, что тебе пришлось через это пройти. - И я ему отвечаю, слегка сдавливая его пальцы. Он встает с колен и исчезает из поля зрения. Где-то там, за спиной, звенит посуда, наверное, принесли заказанный Димкой ужин, но я не отрываясь смотрю в глаза Кента, пытаясь отыскать отголоски того ужаса, причиной которого стал я. Неужели это было на самом деле? Неужели я мог так поступить с самым родным для меня человеком? Но ведь он меня простил, правда? - наверное, последнее я произнес в слух, потому что Кент хрипло зашептал:

   - Шон, Шон, перестань! Этого не было, слышишь, не было! - по слогам повторил он и сильно сжал мою руку. Забудь! А вот кое-что другое, но уже касающееся меня, я упускать не намерен. Прости, Шон, но мне нужно срочно уехать. Ужинайте без меня, ибо мое дело не терпит отлагательства. Вернусь через несколько дней!

   Кент вскочил, поправил одежду и широкими шагами прошел к выходу.

   - Эй, ты куда?

   - Добывать себе жену, восстанавливать справедливость, ну и еще по мелочам кое-что... - крикнул он уже из коридора.

   Мы все замерли от удивления. Первым отреагировал Рон - он усмехнулся и покачал головой, потом Повелитель как-то странно закашлялся, и Дима шумно выдохнул воздух и хихикнул. Через миг мы все смеялись в полный голос, снимая напряжение последних дней и радуясь тому, что мир изменился к лучшему.

   - Вставай, друг! - Рон протянул мне руку, и я без опасений принял его помощь. - Ну что, Шон, будем считать, что мы квиты. - Он потер щеку, на которой уже почти не осталось опухоли.

   - Это мы еще обсудим.

   За столом, а я очень проголодался, Рон рассказал, как они попали в плен к эльфам, потом Дима что-то говорил, но я его уже не слышал: посреди комнаты появилась гигантская линза, очертание стен за ней причудливо изогнулись, и в ее центре появился человек. Он плавно опустился на пол и весело улыбнулся:

   - Всем привет!

   Рон вскочил первым:

   - Дед, как ты нас нашел?

   - Работа такая. Мимо пролетел - смотрю, компания подходящая, решил присоединиться.

   - Посидишь с нами?

   - Прости, Рон, но я на несколько минут. Ри, - повернулся он к Повелителю, - Тут такое дело... забирай своего ученика, а то он мне уже всех драконов распугал. О, простите, я не представился. Дин! - и протянул мне руку.

   Я встал и только тогда понял, с кем обменялся рукопожатием. Челюсть моя отвисла, и я чуть не сел мимо стула, вызвав смех остальных. Мне же Рон говорил, что его дед - демиург, как я мог забыть!

   А пока Ри налил своему отцу бренди. Демиург пригубил напиток и обратился ко мне:

   - А где твой брат, вас же вроде было двое?

   - Сказал, что поехал за женой.

   - А, да, Марфа, помню, помню. - Он к чему-то прислушался и потом сказал: - Только он не туда поехал. Но это не беда, я его потом осеню... направлю, то есть. Шон, ну как тебе новая реальность?

   Я опешил и чуть не подавился. Пока откашливался, за меня ответил Повелитель:

   - Папочка... так все это дело твоих рук? - под конец голос Ри опустился до хрипа.

   Дин как-то странно на него глянул и уткнулся в свой стакан, который на наших глазах сам по себе наполнился золотистой жидкостью.

   - Что тебе сказать, сын? Положение обязывает. Это мой мир, и только я могу здесь что-либо менять. Работа такая....

Глава 20

Коврики тоже люди

Повелитель Валериан

   Посреди заднего двора замка сидел треглавый дракончик размером с лошадь. Окрас у него был, самый что ни на есть, замечательный: на коричневом фоне переплетаясь и мешая друг другу, вились желтые полосочки и пятнышки. Причем, они не сидели на месте, а двигались по мягкому бесчешуйчатому тельцу чудовища. Если не принимать во внимание наличие двух лишних голов и расцветку, основные признаки драконообразных у него присутствовали: четыре лапы месили грязь, хвост, украшенный треугольником на конце, мелко дрожал от холода. В пастях белели зубки, а острые гребешки, начинаясь от голов, соединялись в один гребень, который шел по спине до самого кончика хвоста.

   - Что это? - упавшим голосом спросил я, уже чувствуя, что ответ стоящего рядом отца меня не порадует.

   - Правда, прелесть?

   - Угу, прелестный ночной кошмарчик.

   Тем временем дракончик заметил нас и сделал попытку подбежать. Неудачно. Все четыре лапы одновременно дернулись в разные стороны, и он плюхнулся желтым пузом в жидкую грязь. Прошедший ночью ливень превратил задний двор в сплошную лужу. Надо будет заставить моих лентяев прочистить забившиеся за лето стоки.

   Линн вышла к нам на порог и застыла с округлившимися от удивления глазами. Судя по запаху ванили, она уже успела наведаться на кухню. В животе заурчало, напоминая о том, что позавтракать мне не дали. Поздно ночью вернувшись из Керсова, мы с Роном отправились спать, даже не подозревая о том, какая зверушка завелась у нас на заднем дворе. Рон еще не встал, а вот мне не повезло - отец явился без четверти восемь и нахально вырвал меня из объятий жены. Не терпелось ему похвастаться!

   Я зябко поежился, утренний ветерок залетел под рубашку и выдул остатки тепла. Тем временем левая голова дракончика что-то возмущенно прошипела, правая плюнула огнем в лужу, поднимая облако пара, а средняя вытянула шею и осмотрелась. Я понял, что она не ожидала увидеть столько народа вокруг, и опешила, замерев на минуту, а потом цапнула левую голову за гребень и, кажется, взяла управление на себя. Дракончик подобрал под себя ноги и попытался встать.

   - Ему надо помочь! - воскликнула Линн, и поспешила к нашему гостю, на бегу превращаясь.

   - Что с ним случилось?

   Отец потер переносицу и ответил:

   - Я ему на свою голову рассказал о разделении сознаний...

   - И он понял это буквально, как мне кажется?

   - Ну да! И немного перестарался.

   Красная дракона подошла к тому, во что превратился древнейший демиург, и осторожно обнюхала каждую голову. Будучи в два раза крупнее, она смотрелась рядом с ним, как мамаша рядом с малышом. Вот только голов у малыша многовато, но он справился: передними лапками обвил шею моей жены и прижался всеми тремя к ней. Первый на самом деле впал в детство и решил, что Линн мама... тройни? Вопрос о папе, думаю, поднимать не стоит.... Я покосился на стоящего рядом демиурга. Он просто наслаждался созданной им совместно с Первым ситуацией. Кажется, мне отомстили за наглость