/ Language: Русский / Genre:Фентези,

Волшебники в бегах

ЛлиотарАнна

Что делать, если на вас объявил охоту могущественный маг? Бежать! Скрыться, сменить имя и внешность, чтобы потом неожиданно подобраться к противнику и в свою очередь нанести удар. Ах, если бы все в этом мире было так просто… Вам небезразлично творящееся в этом мире, и вы решили немного изменить существующий порядок вещей? Собрали команду, гм, единомышленников, с трудом добились того, чтобы эти пауки наконец договорились… Отлично. Вперед! Но что прикажете делать, если ваши соратники беспрестанно норовят вцепиться друг другу в глотку, срывая тем самым ваши тщательно проработанные планы? А если учесть, что на вас вдобавок точит зубы парочка влиятельных организаций, положение становится совсем уж незавидным…

Ллиотар Анна

Волшебники в бегах

http://zhurnal.lib.ru/l/lliothar/

Пролог

Вначале, как всегда, истаял свет.

Еще мгновение назад он видел очертания предметов, отразившиеся на внутренней поверхности век, и едва заметную пляску теней, порожденных пламенем единственной свечи. Теперь вокруг было бесцветное ничто. Звон в ушах растворил в себе шепот ветра и шелест колышущихся занавесей, но спустя миг затих и он. Последними ушли запахи - предрассветной свежести, нагретого воска, сирени и яблок. Все поглотила бесконечность мрака. Тот, кто сказал, будто тьма есть лишь отсутствие света, явно никогда не бывал в этом месте. Здесь, в пространстве, как его называли, не существовало понятий "где?" и "когда?", не было теней, цветов (темнота - черная? чепуха!..), звуков и запахов. Был только он сам, точнее, его сознание - крошечная искра, горевшая тем ярче, чем больше была его сила.

Больше не было ничего, но окружающий мрак казался почти материальным.

Тяжесть, давившая на него, была столь явственной, что хотелось вскинуть несуществующие руки, зачерпнуть бархатистую пустоту фантомными ладонями и отбросить ее в сторону - сродни тому, как заживо погребенный царапает, загребает горстями еще рыхлую землю в тщетной попытке прорыть себе путь на поверхность, к жизни и свету.

Здесь, как и под землей, не существовало воздуха, а дыхание было не более чем иллюзией.

Он ненавидел это место. Тому имелось несколько причин, но первой и главной являлось то, что покинуть пространство по своей воле было невозможно. И те, от кого зависело, получит ли он разрешение уйти или нет, должны были вот-вот появиться.

В этот раз ждать пришлось долго. Слишком долго; так, что это уже смахивало на оскорбление. Они хотят заставить его мучиться неизвестностью? Гадать, зачем его сюда позвали? Лихорадочно соображать, в чем он провинился, а заодно и присочинить десяток ложных причин? Вероятно, тактика эта сработала бы в абсолютном большинстве случаев, но не теперь. Не на того напали. Он твердо знал за собой только одно-единственное деяние, которое можно было вменить ему в вину. Другой вопрос - как они прознали? И что собираются предпринять?

Но времени на размышления уже не оставалось.

Он больше не был один.

Искры вспыхивали одна за другой, выстраиваясь в разомкнутую окружность. Одиннадцать членов Высшего Совета магов. В отличие от него, они имели здесь форму. Никак не соотносящуюся с действительностью, разумеется. Ни имен, ни внешности одиннадцати избранных и главы Совета не знал никто. Приходя в пространство, они обретали иллюзорный облик - порой весьма оригинальный. Мышь. Птица. Ребенок с неестественно длинными глазами в пол-лица. Еще несколько фигур, бесформенных и бессмысленных. Он даже не пытался их различить. Чья-то личина горела ярче, чья-то бледнее, но разница была невелика. Слабых магов среди членов Совета не держали. Слабые просто не выживали.

Замыкая круг, вспыхнула двенадцатая искра, принявшая форму волка. Глава Совета всегда приходил и уходил последним. Вот теперь начинается.

- Кеннет из Аридана. - Волк заговорил, странно и смешно открывая пасть. Эта мимика, впрочем, была таким же обманом, как и все остальное. На самом деле глава не издавал ни единого звука. И слова его Кеннет не слышал, а ощущал - каждой частицей сознания.

- Знаешь ли ты, зачем был призван сюда?

- Не имею понятия. - Мыслям довольно затруднительно придать какую-либо интонацию, но он постарался, чтобы эта ложь прозвучала как можно более резко. Пусть думают, что попытка выбить его из равновесия удалась.

- До Совета дошла информация о том, что ты нарушаешь Кодекс. - Упрек. Обвинение.

- В самом деле? - Ирония, смешанная с тщательно рассчитанной нервозностью.

Конечно, нарушает. Как и все прочие. Если бы Кеннету показали хоть одного мага, который этот Кодекс ни разу не нарушил, он бы сильно удивился. Но таковых, несомненно, не отыщется.

- Что ты можешь сказать в свое оправдание? - Равнодушие. И - толика любопытства. Не столь уж бесстрастен глава, как хочет казаться. И ничто человеческое ему не чуждо.

- Ничего. Поскольку я даже не знаю, в чем меня обвиняют. - Чуть больше напряжения.

- К чему лгать? Но если ты хочешь непременно услышать это… Кодекс запрещает брать учеников без ведома Совета. Ты презрел этот запрет. Ты нашел ребенка, который потенциально сильнее любого из нас, и решил обучать его самостоятельно, втайне. Это измена.

О нет, всего лишь ущемление интересов Совета. Который, как обычно, думает только о собственной выгоде. Никто из присутствующих не может похвастаться кристальной чистотой помыслов, этот ребенок слишком большое искушение. И все-таки откуда им стало известно про мальчика? Кеннет полагал, что принял все возможные меры предосторожности. Из тех, кого он вынужденно посвятил в подробности своего плана, никто не мог его выдать. Никто. Он был уверен.

- Ты признаешь свою вину?

Да чтоб тебе пусто было.

Нет, так нельзя. Он не может позволить себе потерять самообладание.

- Признаю. - А вот с этого момента - никаких эмоций. Игры кончились. Отрицать очевидное бессмысленно, да и опасно. Но пусть теперь попробуют прочесть его ауру. Будут неприятно удивлены.

- Наглец… - произнес кто-то позади него. Кеннет не стал уточнять, кто именно. Какая разница?

- Что ж, следует отметить, смелости тебе не занимать. - Волк склонил светящуюся башку набок. - Твой проступок не останется безнаказанным. Именем и властью Высшего Совета магов отныне тебе запрещено брать учеников. И учти: если ты нарушишь и этот запрет, кара будет значительно более суровой.

- Что с мальчиком?

- Убит.

- Ложь.

- Нет. Совету нужны гарантии, что ты не наделаешь глупостей.

А вот тут многоуважаемый глава, вне всякого сомнения, врет как сивый мерин. Не такой он дурак, чтобы убивать этого ребенка. Не в его интересах подобная… хм… глупость. Тем не менее придется притвориться ничего не понимающим.

- Ты хочешь спросить что-то еще?

- Я хочу знать, кто ваш информатор.

Кеннет мог бы поклясться, что странная гримаса, исказившая морду Волка, на человеческом лице обернулась бы усмешкой.

- Мы не видим ни одной причины, по которой должны открывать тебе его имя. К тому же это противоречит Кодексу.

- Извольте, одну я назову. - Он нарочно помедлил, чтобы заставить их понервничать. - Того, кто выдал меня, я могу найти и самостоятельно, но в этом случае вы вряд ли сможете обеспечить ему безопасность. Разве что достойные похороны.

Блеф. Конечно, блеф. Притом достаточно откровенный. Однако… посмотрим. Кеннет чувствовал себя так, словно только что ткнул палкой в змеиное гнездо. Посмотрим, что прошипит развернувшаяся змея…

- Иными словами, за неимением убедительных аргументов ты прибег к угрозам. Весьма неосторожно с твоей стороны, Кеннет. И все же я отвечу на твой вопрос. Пусть это станет своего рода гарантией твоего непротивления.

- Итак, кто он?

- Это она.

- Женщина? - Удивление его было неподдельным.

- Ее имя Лорисса. Возможно, ты даже знаешь ее.

- Да, - согласился он. - Лориссу знают многие.

Он не понимал только одного - зачем ей это понадобилось. И откуда она вообще узнала о мальчике. Кеннет, по крайней мере, с ней не откровенничал. Их знакомство было исключительно шапочным. В магическом кругу все так или иначе друг друга знали… Ладно, детали можно выяснить позже.

- Запомни: мы будем против твоей мести ей. Теперь ты можешь уйти.

В сознание его привел яркий свет, пробивающийся сквозь плотно сомкнутые веки. Свеча на столе догорела, в окно заглядывали солнечные лучи. Похоже, он отсутствовал дольше, чем полагал по своим ощущениям. Время в пространстве вообще текло как-то непредсказуемо.

Немилосердно болела голова, в горле пересохло, в глаза словно соленой водой плеснули. Кеннет с силой провел ладонями по лицу, не в силах удержаться, зевнул и устало скорчился в кресле. Ему хотелось только одного - найти эту проклятую ведьму и удавить ее собственными руками. Невзирая на недвусмысленные намеки главы. Впрочем, он и так это сделает - но, понятно, не лично. Чхать он хотел на мнение Совета, однако пока сила на их стороне. Пока. Когда-нибудь он войдет в пространство по своей воле, чтобы вызвать главу на поединок - и победить. Но время для этого еще не пришло, поэтому придется плясать под их флейту. А вот мелодию он выберет сам. Правда, теперь это будет на порядок сложнее…

Отлично продуманный план летел псу под хвост; Совет теперь прилепится к нему, как репейник, и все из-за какой-то ненормальной девки, которой отчего-то взбрело в голову встать у него на пути! Кеннет уже не помнил, когда в последний раз пребывал в подобной ярости. В том, что Лорисса ненормальная, он нисколько не сомневался. Во-первых, женщина с магическими способностями - это уже аномалия. Ее логика, разум, ее цели и мотивы не подчиняются никаким законам. Во-вторых, у нее не было решительно ни одной причины подставлять его. Кеннет, во всяком случае, таковой не видел. Их интересы ни разу не пересекались. В-третьих, только сумасшедшая решится схлестнуться с одним из сильнейших магов в стране. Хотя то, что заставило ее пойти на этот шаг, было уже неважно. Она должна умереть - вот все, что имело значение.

Все попытки успокоиться и обрести потерянное душевное равновесие оказались безуспешными. Кеннет вскочил и стремительно вышел из кабинета. Злость, раздражение, досада и полнейшее непонимание происходящего, наложившись на дикую головную боль, превратили обычно спокойного и рассудительного мага в готовый извергнуться вулкан. Воздух вокруг него холодел и потрескивал. Частицы силы, прорывающиеся сквозь жалкие остатки самообладания, падали на пол кристалликами льда. Мысли смешались в безумном калейдоскопе. Он бесцельно метался по дому, ничего и никого не видя, как вдруг негромкий встревоженный голос заставил его вздрогнуть и остановиться.

- Что случилось?

Только один человек не побоялся бы обратиться к нему сейчас - старший брат, Джейд.

- Ничего.

- Ничего? Позволь тебе не поверить.

- Ничего…

- Я жду ответа, Кеннет.

- Я… Это неважно. Оставь меня в покое.

Серые в зелень, вмиг похолодевшие глаза глянули на него в упор.

- Оставить? Проклятье, брат, ты разогнал по углам всю прислугу и полагаешь, что можешь поступить точно так же и со мной?!

- Ты не понимаешь!

- Тогда объясни! Я пойму, не беспокойся.

- Эта разноглазая ведьма посмела перейти мне дорогу! - против воли вырвалось у него.

- Уже лучше. Кто она?

- Лорисса. Колдунья.

- Так… Что она сделала?

- Она умрет.

- Умрет - так умрет, - равнодушно пожал плечами Джейд. - Все мы когда-нибудь умрем. Но ты не ответил. Любопытно, что эта женщина могла сотворить такого, что тебе изменила обычная сдержанность… И, кстати, как ты собираешься это устроить?

- Джейд, ради себя самого, ради нас обоих не расспрашивай меня. По крайней мере, сейчас. Уйди прочь.

- Не разговаривай со мной в таком тоне, братец.

Отношения между Джейдом, старшим, но более слабым магом, и Кеннетом всегда были ровными. Случалось, что братья ссорились, но никогда ранее Кеннет не позволял себе ничего подобного. В другой ситуации Джейд, обладавший мягким и покладистым характером, скорее всего, не стал бы лезть на рожон, но теперь охватившая младшего мага ярость частью передалась и ему, всколыхнув его собственную силу.

- Либо ты успокоишься и расскажешь все в подробностях…

- Либо что?!

Кеннет пропустил момент, когда льдинки вокруг него не просто растаяли - испарились. Искры собрались на кончиках пальцев, щекоча и провоцируя его. Он нетерпеливо встряхнул рукой, будто отбрасывая их. Шарообразный сгусток лиловатого пламени сорвался с его ладони и…

…Джейд отшатнулся и рефлекторно выбросил вперед скрещенные в защитном жесте руки. Тысячи огненных брызг от разбившейся сферы веером разлетелись по комнате, изрядно повредив ее обстановку и испепелив несколько книг. Обоим магам лишь слегка опалило волосы.

Осознав, что он натворил, Кеннет окаменел.

- Забавный ты выбрал способ отделаться от меня, - дрогнувшим голосом произнес Джейд. - Кажется, тебе и впрямь стоит побыть одному. Отлично, я уезжаю. К обеду не жди.

Он резко развернулся и почти выбежал в коридор. Кеннет, не заботясь об одежде, рухнул в одно из испорченных кресел. Ярость его утихла, осталось только опустошение и бьющаяся в висках боль. Он все еще не мог поверить в случившееся. Кажется, на счет Лориссы следовало записать еще один должок. Если бы не эта ведьма со своими фокусами, он бы не сорвался. И что ему теперь делать? Гордость нашептывала ему, что Джейд сам виноват - нечего было лезть под горячую руку. Чума побери его гордость. Чума побери Лориссу! И Совет заодно. Как же ему загладить свою вину перед единственным близким человеком?..

Стук копыт за окном вывел Кеннета из оцепенения. Все, что он успел увидеть, - развевающийся дорожный плащ брата. Маг тихо выругался и, пытаясь не обращать внимания на шушукающихся слуг, пошел в направлении комнат Джейда.

Дом потихоньку оживал. Заглянув в спальню брата, маг обнаружил там полную немолодую горничную, прибиравшую разбросанные вещи.

- Он не сказал, куда?..

- Их милость ничего не сказали, - поджала губы женщина. - Влетели, шипя, что твой кот, переоделись в дорожное, денег хапнули и вон. Я и слова вымолвить не успела. - Неодобрение, звучавшее в ее голосе, Кеннет предпочел не заметить.

Закрыв за собой дверь, он прислонился к ней и неслышно вздохнул. Догадаться, куда поедет Джейд, было несложно. Вероятнее всего, первым делом он отправится в гости к своему ближайшему другу - виконту Рейнарду Осскому, единственному сыну и наследнику правителя соседнего графства. После того как Джейд погостит немного в летней резиденции графа, они с Рейнардом, как уже не раз случалось, отправятся путешествовать по дорогам и весям. А уж куда ляжет их путь и когда они вернутся - только богам известно.

Кеннет отлепился от двери и побрел к себе. Предстояло многое сделать.

Часть первая

Глава 1

Бам!

- Чтоб ему нос оторвало!!!

Хрясь!

- Чтоб ему уши прищемило!!!

Дзынь!

- Чтоб его пополам разорвало и наперекосяк склеило!!!

Уже второй за последние пять минут бокал летел в ее сторону. Линн ловко уклонилась. Бокал разбился о стену в том месте, где только что было ее плечо. Девушка покосилась на кучку печально поблескивавших осколков. Для ее госпожи, славившейся своим неуправляемым темпераментом, подобные вспышки были обычны, поэтому запас посуды в доме полностью обновлялся каждые три месяца.

Бух! Дзынь! Хрясь!

Похоже, ее колдовская милость задалась целью разгромить весь дом. Интересно, из-за чего на этот раз? Из-за кого, вернее говоря, поскольку ее проклятья были явно персонифицированы.

Узрев очередной бокал в опасной близости от своей головы, Линн ужом сползла со скамьи под защиту упавшего стола. Назойливый поклонник? Надоевший торговец? Мелко как-то.

Ба-бах! Массивная бронзовая ваза, для доставки которой потребовалось двое дюжих носильщиков, с разгону поприветствовала противоположную стену. О нет! В ход пошла магия! Еще немного, и этот разнесчастный дом просто рухнет им на головы…

- Чтоб на него инкунабула свалилась!!!

Вздохнув, Линн оставила бесполезные попытки разгадать личность того, кому предназначалось созвездие "теплых" пожеланий. Лорисса была столь же непредсказуема, сколь и вспыльчива.

- Гвендоли-и-и-и-ин!

Задумавшись, девушка упустила момент прекращения боевых действий. И вот теперь, выбравшись из своего убежища, она встала, как обычно опустив голову, перед своей хозяйкой, которой пришлось (подумать только!) окликнуть ее целых три раза.

- Прибери тут, - как ни в чем не бывало махнула рукой Лорисса. - И принеси обед в мой кабинет. Потом собери вещи. Мы уезжаем.

После ухода колдуньи Линн обозрела комнату, в которой ураган оставил бы меньше разрушений, и шепотом произнесла несколько самых грязных ругательств из тех, что почерпнула за годы службы у Лориссы. Прибрать?! Да проще меблировать комнату заново!

Более или менее приведя гостиную в приличный вид, Линн отнесла хозяйке обед и пошла в спальню, чтобы начать собирать личные вещи Лориссы. Это было самой сложной частью. Не дай бог забыть какую-нибудь ерунду вроде любимых духов колдуньи - потом неприятностей не оберешься. Линн разгребла художественный беспорядок на туалетном столике Лориссы, уложила ее косметику и украшения, потом собралась было выплеснуть в окно содержимое кувшина для умывания, но тут ей пришла в голову мысль полить остатками воды цветы в жардиньерке. Девушка подошла к распахнутым настежь ставням - Лорисса не выносила духоты в спальне - и замерла с кувшином в руках, заметив смутное движение на крыше противоположного дома. Забыв про цветы, Линн вгляделась в сгущающиеся сумерки. Раздался тихий свист, что-то взрезало воздух слева от ее головы и вонзилось в ставень. От неожиданности девушка разжала пальцы. Кувшин полетел вниз. Линн отпрянула, взгляд ее метнулся в сторону и остановился на торчащем из ставня арбалетном болте. Еще не до конца осознавая, что произошло, она услышала глухой стук за окном и перегнулась через подоконник. На вымощенной камнями улице темнел силуэт лежащего в неестественной позе человека. Линн перевела глаза с тела на арбалетный болт, после чего до нее наконец дошло, что случилось, и девушка бросилась вниз искать Лориссу.

Колдунья спокойно перебирала свои бумаги, когда встрепанная Линн без стука ворвалась в кабинет и выпалила:

- В меня стреляли!!!

Лорисса обернулась.

- Кто?

- Не знаю! Я уронила кувшин, и второй упал тоже!

- Второй кувшин? - удивленно переспросила колдунья.

- Да нет же, человек! Один стрелял с крыши, другой лез по стене. Я уронила кувшин, и он упал!

- Ничего не понимаю, - мотнула головой Лорисса. - Успокойся и объясни еще раз, желательно внятно.

Линн резко выдохнула и повторила рассказ, стараясь говорить медленнее и не путаться в словах. Лорисса выслушала ее, не издав ни звука. Закончив, девушка выжидающе уставилась на свою госпожу. Та по-прежнему молчала.

- Что же нам теперь делать, миледи? - наконец не выдержала Линн. - Я почти собрала ваши личные вещи…

- Брось их.

- Что?

- Брось всякую ерунду, возьми только самое необходимое. Мы уезжаем через полчаса. Советую тебе поторопиться. Я распоряжусь, чтобы седлали коней.

Тон колдуньи не оставлял никаких сомнений в том, что произойдет, если Линн задержится.

Глава 2

- Что это? - спросила Линн, указывая рукой на нагромождение из чудом удерживающихся в воздухе камней, долженствующее изображать мост.

- Мост, - доходчиво объяснила Лорисса. - Такое, знаешь, сооружение, чтобы реку переходить.

Линн укоризненно покосилась на госпожу.

- Я знаю, что такое мост. Но почему он так странно выглядит?

- Мост как мост, - пожала плечами колдунья. - Каменный. Даже тролль при нем имеется. Троллина, вернее. Такая, знаешь, здоровенная дурында, чтобы пошлину собирать.

Линн так резко натянула поводья, что кобыла взметнулась на дыбы и едва не сбросила девушку.

- Т-т-троллин-на?! Н-но, госпожа…

- Ну что ты дрожишь, как желе? - Увидев неподдельный страх на лице служанки, Лорисса расхохоталась. - Не вздумай падать духом и тем более - с лошади. Конкретно эта троллина ничего нам не сделает. Я ее знаю. До отвращения дружелюбное создание. Я не шучу. Да прекрати ты трястись!

Лорисса развеселилась окончательно, пришла в благодушное настроение (что было ей не свойственно) и разоткровенничалась (что было для нее совсем нехарактерно).

- Хотя я, когда первый раз ее увидела, тоже чуть на дерево не взлетела. Подъезжаю я к мосту, и тут появляется нечто монументальное и вопрошает: "Пошлину платить будешь?!" А у меня как назло полтора медяка, и те фальшивые. Престиж профессии опять же. Поднимаю я руку, чтобы красиво разнести эту громадину на элементарные частицы, и гордо отвечаю: "Не буду!" А она спокойненько: "Ну и к гномьей матери ее, эту пошлину. Пошли чайку хряпнем. Только свежий заварила". Я так оторопела, что пальцы, сложенные для заклинания, разжать забыла… В общем, результат ты видишь. А троллина ухмыльнулась и говорит: "Ну чего встала, ровно поленом стукнутая? Ирма я. Кличут меня так, значитца. Ты кто сама-то будешь, чаровница, что ль?" - "Да, - отвечаю. - Меня зовут Лорисса". - "Ну вот и познакомились". Я попыталась было извиниться за развороченный мост, но Ирма в не совсем понятных выражениях объяснила, где она его видела, куда ему следует отправиться и еще что-то, касающееся отдаленных предков вервольфов. Специфика тролльего языка, видимо. Вот с того самого времени мы и дружим.

Тем временем мост как-то незаметно оказался совсем близко. Внезапно перед путешественницами воздвиглась бесформенная, неописуемо кошмарная с виду туша размером где-то шесть на четыре фута, с копной зеленых лохм и разноразмерными глазами. Туша прохрипела:

- Пошлину платить будете?!

Линн вздрогнула и, наплевав на все успокоительные слова Лориссы, осадила лошадь, стараясь держаться позади колдуньи.

- Эй! - проорала колдунья. - Ирма, ты что, головой тронулась?! Своих не узнаешь?

- Ух, Лорисса, привет! - обрадовалась троллина. - И впрямь не признала!

- Не признала… Девчонку мне перепугала! Она и так не шибко умная, глядишь, и вовсе последние мозги растеряет. - Колдунья мельком оглянулась на служанку. Линн, изо всех сил делая вид, что ее это не касается, нервно сжимала поводья.

- Тяжелый случай, - констатировала Ирма. - Зачем тебе эта припадочная, Ло?

- Привыкла я к ней, - пробурчала колдунья. - Она вообще-то ничего, толковая, только дура дурой, что с деревенской возьмешь?

- Чайку выпьешь?

- А покрепче ничего нет?

- Ну, ты же знаешь, я перешла на здоровый образ жизни. Мяса не ем, вино не пью. А то кости по утрам ноют, спина болит и желудок…

- Все-все, я поняла, что ты старая развалина и место тебе на каменоломне. А теперь… Линн, слезай и пошли.

Девушка немного замешкалась. Ей не хотелось оставлять лошадь и идти за зеленым чудовищем невесть куда.

- Ирма, бери багаж. И знаешь что: напугай Линн еще раз, чтобы она пошевеливалась.

- Я?

- Я ее пугать не стану! Кто из нас тролль, ты или я?

- Мысль, конечно, интересная, - задумчиво протянула троллина. - Кстати, неизвестно, кого она больше испугается…

- Ирма-а-а-а!!!

- Ну что ты так нервничаешь? От служанки заразилась? Пошли.

Ирма взвалила на плечи багаж путешественниц, и они спустились в подземное жилье троллины. Линн решила, что впредь, как бы ей ни было страшно, она этого ни за что не покажет, чтобы у колдуньи не было повода поиздеваться над ней.

- У тебя здесь настоящие катакомбы, - пробурчала Лорисса, когда они в очередной раз завернули за угол.

- Элементарная предосторожность, - дернула плечом Ирма. - Шляются тут всякие…

- Да кто может шляться в этом захолустье?!

- Гномы, кто ж еще. У них поселение неподалеку. Что ни ночь - то веселье. Мне надоело каждое утро отпихивать от своей двери очередное бренное тело.

- Они так часто дерутся? - вздернула брови Лорисса.

- Нет. Пьют. Осторожнее, девочка, тут ступеньки, - предупредила троллина споткнувшуюся Линн. - Потому я и забралась поглубже. Опять же песни никто над ухом в три часа пополуночи не орет… и воздух чище.

- Уж куда чище, в пещере-то, - хмыкнула колдунья.

- Ну вот, пришли. - Ирма покосилась на занятые багажом путешественниц руки и так пнула толстую дубовую дверь, что та с грохотом ударилась о стену. С потолка посыпалась щебенка. Троллина швырнула сумки в угол и с облегчением плюхнулась на массивную скамью.

- Нельзя ли поосторожнее?! - возмутилась колдунья. - Не булыжники несешь.

- Ло, сделай одолжение, закрой дверь.

Лорисса хотела раздраженно хлопнуть дверью, как это сделала Ирма, но сил у нее хватило только на то, чтобы немного сдвинуть ее с места. Колдунья бросила короткий взгляд в сторону Линн. Вдвоем им удалось справиться с дверью.

- Да вы садитесь, садитесь. - Ирма захлопотала по хозяйству: подвесила над очагом чайник, смахнула со столешницы крошки, расставила посуду.

- Ну, рассказывай, Ло. Как живешь-можешь?

Лорисса сделала большой глоток чаю, поморщилась и спросила:

- Ты не могла бы налить мне чего-нибудь покрепче?

- Ло, повторяю, - терпеливо ответила троллина. - У меня нет ни капли вина в доме. Я не пью. Здоровье действительно пошаливает. Ревматизм замучил, по утрам еле-еле разгибаюсь.

- Это не от вина, а от пещерной сырости, - ехидно заметила колдунья. - Переезжай в пустыню.

- Издеваешься, да? - обиженно протянула Ирма. - На самом деле, дело даже не в сырости. Просто возраст подошел. Как-никак скоро триста стукнет. Не девочка уже.

Лорисса утомленно закатила глаза.

Линн, поняв, что со стороны Ирмы ей ничего не угрожает, освоилась и начала потихоньку осматриваться. Вырубленная в скале пещера, служившая троллине домом, была довольно большой, с добротной мебелью… и неожиданно кокетливо декорированной. Девушка глазам своим не поверила, заметив покрывавшие все поверхности розовые и белые кружевные салфеточки. На полке, прибитой к стене рядом с очагом, были заботливо выставлены семь статуэток из цветного ривеллинского стекла: человек, эльф, гном, тролль, дракон, сирена и странное существо с песьей головой (1). Ощущения безвкусицы не создавалось, все было к месту и в меру, однако совершенно не вязалось с огромной мрачной тушей хозяйки этого будуарного великолепия. Линн покосилась на хрупкую чайную чашечку, почти совсем утонувшую в тролльих лапах, встала и осторожно отодвинулась от стола, решив получше изучить обстановку. На полочке, кроме семи стеклянных статуэток, стояло еще много всякой забавной и интересной ерунды. Линн с удовольствием перебирала красивые безделушки: раковины, причудливые камешки, выточенные с необыкновенным искусством фигурки зверей. Периодически до нее доносились обрывки разговора Лориссы и Ирмы.

- …но вообще-то ты права, переезжать отсюда надо. Мост скоро развалится, чинить его мне, ежели честно, уже не под силу будет, пошлину никто не платит…

- Потому что никто здесь не ездит?

- Не… отчего же, ездят. Только уже не пугаются. Ну не кулаками ведь мне, в самом деле, из них деньги выбивать… - жаловалась троллина.

- Именно кулаками, - жестко ответила колдунья. - Кто же по доброй воле с деньгами расстанется?

- Да ну, жалко мне людей. Они такие трогательные… Специально, представляешь, стали через мой мост ездить, чтобы на чай напроситься!

Ирма подумала, вздохнула и закончила:

- Да только я его тут не выращиваю. А чай нонче дорог.

- Сколько с меня за три чашки? - съязвила колдунья.

- Не мели ерунды, - проворчала гостеприимная хозяйка.

Внимание Линн привлек небольшой хрустальный шарик в серебристой оплетке такой изящной работы, что у девушки дух захватило от восхищения. Она сняла шарик с серебряной же подставки и повертела его в свете свечей.

- …а он мне говорит, значитца: "Такая богомерзкая тварь не имеет права на жизнь!" Ну, я, понятное дело, обиделась…

Шарик был не совсем прозрачным, внутри него клубилась тонкая текучая дымка: розовая, желтая, зеленая, голубая… Цвета плавно перетекали один в другой, порой скрещивались, создавая изумительной красоты оттенки. Линн казалось, что их пляской можно любоваться вечно.

- …а он шмыг на елку! Ой, слышала бы ты, с какими воплями он потом с нее сползал! Оказалось, высоты боится. А от иголок его даже латы не спасли! Сидел, стонал и выковыривал… - Веселому смеху колдуньи вторил низкий хохот Ирмы.

Она не заметила, в какой момент медленно клубящаяся зеленая дымка взвихрилась бешеным водоворотом, потянула вглубь, где с изумрудного марева взгляд срывался в бездонную черную дыру… Линн тихо вскрикнула и упала.

- …Очнись, очнись сейчас же! Где ты взяла эту пакость?! - Кто-то методично хлестал ее по обеим щекам. Линн с трудом разлепила веки и уперлась прямо в разноцветные глаза колдуньи, в которых горел злой оранжевый огонь. Но не только он…

Да, это была тревога.

Тревога за нее. От изумления Линн чуть снова не лишилась чувств.

- Что это такое… было? - добавила девушка, когда ее взгляд сфокусировался на осколках хрусталя и ошметках серебряной проволоки - все, что осталось от красивой ловушки для доверчивых дурочек вроде нее. Да уж, она явно не продемонстрировала чудеса благоразумия.

- Кто тебя просил совать свой нос…

- Отстань от девочки, Ло, - рыкнула Ирма. - Ей и так досталось. И потом, ну чем она виновата?

- А кто виноват?! Кстати, откуда у тебя подобная гадость?

- Я помню, что ли? Подарил кто-то.

- Хорошенький подарочек, - покачала головой колдунья. - Убила бы на месте за такие подарочки.

- Ладно тебе, - махнула рукой троллина. - Ты, девочка, пойди полежи, очухайся, - обратилась она к Линн.

Девушка решила последовать данному совету, дабы избежать очередного разноса со стороны хозяйки. К тому же у нее кружилась голова и подкашивались колени. Сквозь полудрему она услышала тихий вопрос Ирмы:

- Кто она? Раньше я этого юного дарования рядом с тобой не видела. Твоя ученица?

- Нет. Просто служанка. Я не беру учеников. С какой бы стати? Но мне понадобилась помощница. Ты же знаешь, я не большая любительница тратить время на хозяйственные дела.

- В таком случае, меня удивляет, что ты не обзавелась служанкой раньше.

- А, - махнула рукой Лорисса. - Как-то возможности не представлялось. Кроме того, видишь ли, мне подошла бы не всякая девица. Мне нужна была, во-первых, не болтливая, потому что идиотских сплетен обо мне и так ходит достаточно; во-вторых - некрасивая, чтобы поменьше перед зеркалом вертелась; в-третьих - трудолюбивая, чтобы побольше занималась делами и поменьше тратила времени на всяческие глупости. И наконец в-четвертых, сообразительная, но не слишком умная, так как это, поверь мне на слово, не лучшее качество для служанки, но и не полная дура, поскольку таковых я не выношу.

- Впечатляет, - хмыкнула Ирма и, изобразив неопределенный жест в сторону кровати, поинтересовалась: - Ну и где же ты сие скопище достоинств откопала?

- Да я особо не усердствовала в поисках, - отозвалась колдунья. - Как-то само собой вышло. Я возвращалась из Восточного Пояса, и моя лошадь потеряла подкову на тамошних каменистых дорогах. Ирма, не поверишь, я считала, что хуже бриатарских дорог быть не может в принципе, но в графстве Олди (2) их состояние превосходит всякое воображение. Удивительно, что бедное животное не переломало себе ноги на валунах. Там не лошадь нужна для передвижения, а горный козел…

- И что же ты сделала, оказавшись на полпути с неподкованной лошадью?

- Ирма, милая, как ты думаешь, что я могла сделать в данной ситуации? - ласково спросила Лорисса. - Дотащилась до ближайшего поселка и нашла там кузнеца! Он представлял собой жалкое зрелище.

- Кто, поселок или кузнец?

- Оба! Олди - одно из беднейших графств, потому что на тамошних булыжниках ничего не растет, да и развитие ремесел в нем не блещет. Не знаю, куда смотрит граф Олдийский, но, в общем-то, это его трудности. В этом поселке я Линн и увидела. Вернее сказать, я увидела нечто не поддающегося определению пола и возраста. Там все жители выглядят примерно одинаково: бесформенные балахоны и длинные лохмы. Прибавь к этому десяток бегающих по двору и орущих детей, и ты поймешь, почему мне захотелось поскорее оттуда убраться. Но приходилось ждать, пока не подкуют лошадь. В дом меня не пригласили, чему я не особо огорчилась: посещение хлева не входит в число моих любимых занятий. Стою я посреди двора и вижу, как кто-то, по-видимому, все же женщина, так как даже в Олди мужчины стиркой не занимаются, несет огромную бадью со свежевыстиранным бельем. Внезапно под ноги ей выкатывается облезлая собака, чудом спасшаяся от кучи детей, бадья выскальзывает у нее из рук…

Одеревеневшими от ледяной воды пальцами Линн отжала грубое полотно и выпрямилась, с трудом разогнув ноющую спину. Гора белья с утра, разумеется, сильно поубавилась, но все еще оставалась внушительной. Девочка прикрыла рукой глаза от солнца и посмотрела вдаль, за реку. Конечно, ничего нового она не ожидала увидеть в до боли изученном каменистом ландшафте, но все же это было хоть какое-то развлечение в завале хозяйственных работ.

На вершине дальнего холма, по которому стелилась дорога, появилась черная точка. Всадник, с удивлением отметила Линн. Надо же, здесь так редко кто-либо ездит. Она прищурилась, пытаясь получше рассмотреть неведомого путника, но тут очередная каменная гряда скрыла его, и Линн потеряла к нему интерес. У нее было еще много работы. Вздохнув, она погрузила в воду очередную рубаху и принялась тереть ее мыльным корнем. От непрерывного стояния в ледяной реке у нее стыли ноги, а поясница болела почти постоянно, но альтернативой служила уборка хлева. Из двух зол Линн предпочитала стирку. Здесь, по крайней мере, чисто и пахнет сухими травами. И никто не кричит над ухом и не подгоняет.

Линн отжала последнюю рубаху, кинула ее поверх остального белья, тихо ругаясь сквозь зубы, подхватила тяжеленную бадью и стала подниматься по косогору к дому. Наверху она вскинула голову и едва не окаменела от неожиданности: посреди двора стояла, нетерпеливо постукивая носком изящного ботинка, незнакомая женщина, невысокая и темноволосая, в красивом темно-зеленом платье и теплом черном плаще. По ее лицу возраст не угадывался: больше восемнадцати, но меньше тридцати. Это, верно, ее Линн не так давно заметила на горе. Из отцовской кузни доносились возня и ржание: скорее всего, лошадь путешественницы лишилась подковы, что и задержало женщину в их забытом богами поселке.

В этот момент из-за угла дома выскочила дворовая псина, которая должна была отпугивать чужаков, но чаще оказывалась жертвой развлечений младших братьев Линн. С достойным лучшего применения усердием они пытались научить ее подавать лапу. Бедное животное, как видно, не желало расставаться с родной конечностью, потому и пряталось от юных дрессировщиков по всей округе. На этот раз ее спасение обернулось для Линн плачевно: собака ткнулась ей под ноги, девочка потеряла равновесие и, пытаясь не упасть, выронила бадью. Свежевыстиранное белье вывалилось в пыль. У Линн не осталось сил даже на то, чтобы выругаться. Братья предусмотрительно сбежали, чтобы не попасться под горячую руку родителям, но у нее такой возможности не было.

- Гвендолин!!! - Из дома, привлеченная шумом, вышла мать с длинной ложкой в руке. - Что ты натворила, неуклюжая девчонка?! Тебе скоро замуж, а ты так ничего и не умеешь, распустеха!

Линн с отсутствующим видом выслушала поток "комплиментов" в свой адрес, покивала в знак согласия и принялась собирать разбросанное белье. Мать выговорилась и замахнулась ложкой, дабы огреть нерадивую дочь по затылку, но тут - да, день выдался богатым на непредвиденные события - путешественница проворно вскинула руку, останавливая замах, и холодным звучным голосом спросила:

- А на что вам, собственно, такая никчемная помощница?

- Ой, да ни на что, ваша милость! - ответила разъяренная мать. - Вона, через пару годков еще пяток таких же неумех подрастет. И всех накорми, одень да замуж выдай!

- Тогда, быть может, вы согласитесь мне ее продать?

- Тут из кузни вышел хозяин дома с моей заново подкованной лошадью, обозрел мизансцену и спросил: "Шо тут деется?" Ну я и объяснила: так, мол, и так, мне нужна помощница, ваша дочь вполне годится на эту роль, и раз уж вам она без надобности, я готова ее купить. Кузнец остолбенел, потом с трудом выдавил: "Дык как ваша милость изволит пожелать!" Я отсыпала ему десяток серебряных монет…

- Хватило бы и пяти, - заметила Ирма.

- Да он и одну-то в своей жизни вряд ли видел! Но это было неважно. Сама не знаю, что меня дернуло так поступить, но отказываться от своих слов я не собиралась…

- Поедешь со мной? - спросила женщина. Линн неожиданно оказалась совсем близко к ней и как завороженная уставилась на надменное прекрасное лицо, на котором выделялись большие разноцветные - девочка никогда таких не видела - глаза: один золотисто-желтый, другой - темно-карий, почти черный.

Поедет ли она? Вырваться из этой деревни, носить красивую одежду, есть хорошую пищу, а не то, что боги пошлют, больше никогда не заниматься тяжелой работой, но главное - увидеть и узнать столько нового…

- Поеду! - громко и отчетливо ответила Линн. Женщина усмехнулась и изящно вспрыгнула в седло.

- Забирайся на лошадь позади меня. - Она протянула руку. - Или ты хочешь что-нибудь с собой взять?

- Нет! - помотала головой Линн и неловко взгромоздилась за спину своей новой хозяйки. Та тронула каблуками бока лошади.

- Тебя зовут Гвендолин?

- Да.

- Да, моя госпожа. У тебя дурные манеры. Точнее сказать, их нет вовсе. Но это поправимо… Твое имя слишком длинное. Нет ли варианта покороче?

- Обычно меня называют Линн… госпожа, - поспешно добавила девочка.

- Это подходит. Меня зовут Лорисса. Я маг.

- Отмытая до скрипа и переодетая в нормальное платье вместо тех жутких обносков, она оказалось вполне ничего. Страшненькая, правда: тощая, с длинными светло-рыжими волосами, отродясь не знавшими, что такое прическа, и блеклыми серыми глазами. Но вид у нее был сносный. Конечно, пришлось усиленно поработать над ее манерами и образованием, научить есть с ножом и вилкой и еще кое-чему по мелочам, но конечный результат, в целом, оправдал мои усилия. И вот уже четвертый год я пожинаю плоды своих стараний.

- Она, кажется, тоже не жалеет?

- С чего бы? - фыркнула Лорисса. - Я вытащила ее из той гнусной дыры…

- Так вы обе, значит, вполне довольны жизнью.

- Ну да.

- Не похоже.

- Что ты имеешь в виду? - нахмурилась колдунья.

- Послушай, Ло. - Ирма вздохнула. - Несмотря на общепринятое мнение об умственных способностях троллей, вернее, об отсутствии таковых, я все-таки не полная дура. Ты появляешься здесь, на этой далекой от основных трактов дороге, верхом, почти без багажа. Создается впечатление, что ты очень торопилась уехать. И при этом ты заявляешь, что у тебя все хорошо? К чему тогда такая спешка?

Лорисса побарабанила пальцами по столу.

- Видишь ли, Ирма, - осторожно начала она. - Меня хотят убить.

- За что?! - рыкнула троллина. - Кто?!

- Кеннет из Аридана (3). Знаешь такого?

- Ло, что бы ты ему ни сделала, - медленно произнесла Ирма, - ты выбрала чрезвычайно неприятный способ самоубийства.

- Однако же ты весьма низко оцениваешь мои способности, - зло усмехнулась колдунья.

- Я весьма трезво оцениваю ситуацию.

- Ты о ней еще ничего не знаешь, - огрызнулась Лорисса.

- Узнаю, если ты расскажешь. Впрочем, я не настаиваю. Хочешь оставить подробности при себе - оставь.

Лорисса задумчиво посмотрела в спокойные разновеликие глаза троллины. Немногие видели в них то, что сейчас видела колдунья. От века сложившиеся и уже навязшие в зубах представления не позволяли оценить въедливый ум и проницательность Ирмы, упрятанные под гротескную внешнюю маску.

- Я расскажу, - наконец проговорила она. - Думаю, излишне упоминать о том, что все это должно остаться между нами…

- Ло, помилуй, - фыркнула Ирма. - Кому я тут могу выдать твои секреты? Пьяным гномам?

- Хорошо, - невпопад ответила колдунья. - Знаешь, эта история касается не только меня…

Ирма терпеливо ждала, пока Лорисса перейдет к делу.

- Кеннет, конечно, скотина изрядная, и уже за одно это его следовало бы проучить. Больше всего на свете он жаждет власти, и сомневаюсь, что хотя бы лавина могла свернуть его с намеченного пути. Не удивлюсь, если он уже пролез в Совет! Впрочем, не думаю. Силенок у него все-таки недостаточно.

- Лорисса, говори по существу. Мне известно, что представляет собой Кеннет из Аридана.

- На этот раз он отхватил себе кусок не по зубам. Он взял ученика.

- Ну и что? Так поступают многие маги.

- Да, но он сделал это тайно. Кроме того, этот ученик является своего рода заклинанием замедленного действия и мощной разрушительной силы. Ирма, ты представить себе не можешь, чем он обладает! Это невероятно! Такой потенциал проявляется раз в тысячелетие! Теперь ты понимаешь мою тревогу?! Если Кеннет приберет ребенка к рукам и выучит, в его распоряжении окажется страшное оружие. Тебе, я полагаю, известно, что между учителем-магом и учеником создается странная связь: ученик никогда не сможет - не то что не захочет, а именно не сможет - выступить против наставника. А если при этом его соответствующим образом настроить… Кеннет, будь он проклят, сумеет это сделать! И тогда его действительно никто не остановит!

- Придержи лошадей, Ло, - поморщилась троллина. - Разве есть необходимость его останавливать? Вся ваша магическая братия испокон веков рвется наверх, и что? Не припомню в истории ни одного случая, чтобы какой-нибудь колдун достиг власти, подобной той, которую ты имеешь в виду.

- Но и магов с таким потенциалом еще не рождалось!

- Этого мы никогда не узнаем, - резонно возразила Ирма. - Но продолжай. Я пока еще не могу уяснить, какое касательство сия занятная история имеет к тебе лично. К чему тебе во все это встревать? Оставь раздел этого пирога магам-мужчинам.

- Хочешь сказать, что у меня не хватит силы… - Лорисса побледнела от ярости.

- Да. Именно это я и хочу сказать. Другой объективной причины вмешиваться у тебя нет.

- Ты ошибаешься, Ирма. - Колдунья уже успокоилась, понимая, что кто-кто, а Ирма ей зла не желает. - Есть. Мальчик, о котором идет речь, - мой племянник.

- У тебя есть родственники? Не знала.

- Кроме него, никаких, - проворчала Лорисса. - Сестра умерла год назад. Но я не могу позволить ребенку попасть в лапы Кеннета.

- Уже позволила, насколько я понимаю. Если Кеннет уже начал его учить, тебе бесполезно…

- Не зли меня. Алистану еще рано учиться. Ему только десять лет.

- Хорошо. Что ты предприняла или намерена предпринять?

- Я не представляла, как мне поступить, - призналась колдунья. - Мне нужен был чей-нибудь совет. Но людей, которым я могла бы доверять, нет. И нелюдей тоже. О тебе я как-то не подумала, к тому же находилась довольно далеко отсюда. И тут я случайно столкнулась с одним знакомым эльфом. Он-то и подавно не заслуживал доверия, но мозги у эльфов устроены непонятным образом, так что ему вполне мог прийти в голову приемлемый выход из ситуации. Как понимаешь, за встречу мы прилично выпили. Я притворилась, что у меня развязался язык, и изложила ему все факты под видом гипотетической истории, не называя имен. Меня, признаться, сильно разочаровало то, что его решение проблемы оказалось совершенно банальным. Я и сама подумывала о том же. Он порекомендовал мне пойти в Совет. Логично, в сущности. Совету усиление Кеннета не выгодно, он ни с кем делиться властью не собирается. И я донесла на Кеннета. Его вызвали, хорошенько пропесочили, дабы впредь неповадно было, а мальчика отобрали и якобы убили, хотя, скорее всего, куда-то спрятали. Все вроде бы хорошо, если я права насчет его участи. Но я не учла двух вещей. Во-первых, Совет тоже сообразит, как можно использовать ребенка, и я сама на блюдечке преподнесла ему это оружие!

- А во-вторых? - спросила Ирма, предвосхищая очередной поток ругательств со стороны Лориссы, теперь уже в адрес Совета.

- А во-вторых, для Совета я была сыгранной фигурой, и они меня сдали.

- Как?!

- Очень просто. Кеннету открыто сообщили, что это я его подставила, а также, как я подозреваю, заранее выдали карт-бланш на все действия в отношении меня.

- Ты уверена, что он узнал об этом именно от Совета?

- Больше не от кого было. Никто не знал.

- Мило, - подытожила Ирма. - Ты очень красиво вляпалась, дорогая.

- Не вижу ничего смешного, - разозлилась Лорисса. - Меня уже пытались убить. Если бы моя служанка не уронила случайно кувшин на голову убийце, то была бы мертва.

- А при чем тут Линн?

- Дубина! Убить хотели меня! Просто перепутали!

- Разве что в кромешной тьме спиной к окну… Ло, милочка, я просто констатирую факты, поэтому прошу тебя, не надо разносить мой дом так же, как ты сделала это с мостом.

Лорисса зашипела и стряхнула с рук лиловые искры.

- Это не так невозможно, как кажется на первый взгляд, - проговорила она уже хладнокровно. - Во-первых, к тому моменту действительно стемнело, во-вторых, мы как раз только что вернулись с вечера у Хлои - не знаю, ты про нее слышала? Такая высоченная тощая девица с выкрашенными в чудовищный фиолетовый цвет волосами, строящая из себя колдунью, - одевается во все темное, на глазах черные тени, не говорит, а изрекает. Кошмар, в общем. Правда, надо отдать должное, она хотя бы не занимается шарлатанством, только вид делает, но слава о ней идет соответствующая. Магии в ней ни капли, зато она обладает отличными связями в самых высоких кругах - Хлоя довольно знатного происхождения, однако, по-моему, родилась не с той стороны одеяла, иначе зачем бы ей подобные глупости?

- Ты удивишься, но я ее знаю, - пожала плечами Ирма. - Она тут лет пять назад проезжала со свитой человек в двадцать. Я вылезаю из-под моста со своим коронным вопросом, и тут кто-то как завизжит! Ей-богу, я думала, что у меня барабанные перепонки лопнут, а с окрестных скал чуть не сошла лавина! Эта Хлоя - ты права, внешность у нее и впрямь приметная - закатила дуре, оказавшейся ее личной горничной, оплеуху, и та заткнулась. Ты сейчас умрешь со смеху, но она мне даже заплатила. Хлоя, не горничная.

- Какое благородство! - фыркнула Лорисса.

- Так что ты там говорила о вечере у нее?

- О вечере, собственно, ничего. Вечер как вечер. Я и посетила-то его только потому, что туда должен был приехать один милый и весьма приятный в общении молодой человек, с которым я как раз недавно довольно близко познакомилась. - Колдунья мечтательно прикрыла глаза. - И вдруг слуга приносит мне записку примерно следующего содержания: "Будь осторожна, за твою голову назначена награда".

- Кто мог тебе ее прислать, ты догадываешься?

- Я не догадываюсь, я точно знаю, кто. Есть у меня пара знакомых в селамнийском, так сказать, полусвете. Эта каналья Кеннет даже не соизволил нанять нормального профессионала, просто сбросил информацию о награде, вдруг у кого-нибудь да получится меня прикончить! - Лорисса в сердцах так плюнула в очаг, что пламя зашипело и приобрело зеленоватый оттенок.

- Тебя что-то не устраивает, я не поняла? - удивилась троллина. - Если б он нанял нормального, как ты выразилась, профессионала, вряд ли бы мы с тобой сейчас разговаривали.

Лорисса поджала губы и, не отреагировав на реплику Ирмы, продолжала:

- Увидев записку, я поняла, что нужно срочно уезжать. Иначе любой кусок мяса, любой бокал вина может оказаться последним. Я подозвала Линн, и мы поехали домой. Хорошенько обдумав ситуацию, я несколько вспылила… Потом прибежала Линн и завопила, что ее только что едва не убили. Мы, конечно, похожи примерно как небо и земля, но в тот вечер на ней было одно из моих старых платьев - не могу же я появиться у Хлои в сопровождении служанки, одетой как попало! Кроме того, хотя я обычно ношу распущенные волосы, Мартин… тот милый молодой человек… сказал, что ему нравится гладкая прическа. Так что я уложила волосы узлом.

- Ты это к чему?

- К тому, что так обычно ходит Линн. В темноте ее лицо невозможно было разглядеть, но очертания фигуры в освещенном окне просматривались хорошо. Поняла наконец?

- Поняла. И что ты намерена в свете всего этого делать?

- Бежать! - отрывисто сказала Лорисса. - У меня нет ни малейшего желания закончить свои дни в придорожной канаве с кинжалом в спине. А именно это и произойдет, если я не сумею выкрутиться из сложившейся ситуации.

- Но куда ты бежишь?

- Пока не знаю. Подальше отсюда, чтобы Кеннет меня не нашел.

- Рано или поздно он все равно тебя найдет.

Тонкие пальцы колдуньи сжались на краю стола.

- У тебя есть какие-нибудь идеи?

- Ну… - протянула троллина. - Я, разумеется, могла бы спрятать тебя здесь, в мою берлогу Кеннет точно не догадается заглянуть, но ты не можешь провести в ней остаток жизни.

- Нет, спасибо. Ненавижу подземелья.

- У тебя есть люди, к которым ты могла бы поехать?

- Нет.

- И не у кого попросить о помощи?

- Нет, я же сказала!

- Тогда прости, я не могу ничего придумать…

Лорисса резко отодвинулась вместе со стулом и встала.

- Неважно. Я намереваюсь убегать, покуда это возможно, - надеюсь, он сам сдохнет от какой-нибудь дизентерии за это время!

- Никогда не подозревала, что ты настолько оптимистично смотришь на жизнь.

- Чушь. Я просто пошутила. Я подумывала над тем, чтобы вызвать его на поединок.

- Ты спятила?! Он разорвет тебя в клочья!

На губах колдуньи заиграла неприятная жестокая усмешка.

- Посмотрим. У меня все же есть ряд преимуществ перед ним. Я застану его врасплох - раз. У меня как у женщины-мага тоже есть оружие, которым я, правда, не могу воспользоваться по своему желанию. Это два.

- Какое оружие? - недоверчиво спросила Ирма.

- В момент сильной опасности или потрясения женщина-маг может создать вокруг себя полусферу непредсказуемого радиуса, при соприкосновении с которой все обращается в пыль. Увидеть ее невозможно, можно лишь почувствовать ее появление. Эта полусфера также поглощает любой магический удар и обращает его против атакующего. Она исчезает сама, когда опасность минует. Поскольку Кеннет уже довел меня до белого каления, надеюсь, она возникнет сразу же, как только я его увижу. Наконец, бывают иногда всякие случайности… на них нельзя рассчитывать, но можно надеяться. Это три. Как видишь, и у меня в рукаве кое-что приготовлено для него.

- Поступай, как знаешь, - сказала троллина. - Ты разбираешься в этом лучше меня. Останешься на ночь?

- Может, и осталась бы, но у тебя мало места. В данный момент на единственной твоей кровати устроилась моя служанка. Где прикажешь ложиться мне? На коврике у двери?

- Зачем на коврике? - пожала плечами Ирма. - У меня есть пара тюфяков… Ло, да не смотри ты на меня так, словно сейчас испепелишь. Мне все равно. Не хочешь - дело твое.

- Я хочу поскорее убраться подальше отсюда, пока я не слишком вымоталась. Давно мне не приходилось несколько дней подряд проводить в седле.

- А о девочке ты подумала? Ей бы лучше чуток оклематься…

- Ей бы лучше поумерить свое любопытство. Ничего, зато в следующий раз будет умнее. Буди ее, кстати. Пора ехать.

- Лучше ты. Вдруг она меня еще боится…

- Что за глупости! - нахмурилась Лорисса и бесцеремонно растолкала спящую Линн. - Вставай, мы уезжаем.

Линн подлетела на кровати, пробормотав:

- Я готова, миледи Лорисса.

- Вот и отлично. Бери сумки и пошли.

- Я вас провожу, - сказала Ирма.

Все трое молча поднялись наверх. Линн навьючила лошадей. Когда путешественницы уже сидели в седлах, троллина вдруг хрипло проговорила:

- Ло… ты это… постарайся все-таки выбраться живой из этой передряги…

- Я постараюсь, - усмехнулась колдунья. - Тем более что это в моих интересах. - И она, намотав на одну руку поводья, а другой придерживая плащ, пришпорила лошадь.

Глава 3

Добираться до дома друга было не так уж и долго - около полутора дней пути верхом. Братья жили в соседнем графстве, и до границы было рукой подать. Выехав во второй половине дня, он надеялся проделать весь путь без остановки на ночь, но понял, что потратил слишком много сил на защиту от атаки Кеннета. Пришлось остановиться в чистеньком трактирчике, о чем он не пожалел.

Летнюю резиденцию графа Осского Джейд увидел на следующий день, когда уже начало смеркаться. Несмотря на то, что он выглядел несколько взъерошенным, его легко пустили за стены, памятуя о том, как молодой хозяин задал дворовой челяди взбучку за то, что те как-то раз продержали Джейда перед воротами, смущенные его непредставительным видом. Тогда маг возвращался издалека и хотел немного передохнуть перед дорогой домой. Выглядел он как последний бродяга - даже маги могут протратиться. Хорошо хоть лошадь была при нем.

На сей раз проблем не возникло. Его коня увели, а самого Джейда впустили в холл особняка, предложив подождать, пока спустится виконт. Рейнард не задержался:

- Небо, как же я рад тебя видеть! - послышался радостный вопль с главной лестницы. - Ты не представляешь, что тут творится. Тебе не повезло!

С этими словами виконт Осский легко сбежал по лестнице и сдавил Джейда в медвежьих объятиях. Природа не обидела единственного наследника графа Осского - он был высок и хорош собой. Еще одним несомненным его достоинством было добродушие, которое, впрочем, сочеталось с прекрасным умением владеть оружием. Сначала Джейду было не по себе рядом с молодым человеком. На его фоне он смотрелся мелковато - Рейнард был на полголовы выше и вдвое шире в плечах. Но это не помешало им подружиться.

Выказывая сдержанную радость приему, Джейд высвободился и переспросил:

- Неужели и здесь меня ждут неприятности?

- У тебя неприятности?- тут же нахмурился Рейнард. - Какие?

- Ну не на пороге же рассказывать.

- Я распоряжусь, чтобы тебе приготовили комнату. Если ты не намерен сразу лечь спать, я жду тебя на кухне. Пойду поищу какой-нибудь еды.

- Спать я пока не собираюсь. Что меня тут ожидает такого ужасного?! Надеюсь, твои родственники здоровы?

- Более чем. Ходи по коридорам осторожно. Мои сестры приехали на каникулы. Все сразу.

Новость была ошеломительной. Джейд не раз слышал от друга о его младших сестрах, но воочию не видел их ни разу. Рейнард был старшим ребенком в семье графа Осского. Следом родилось пять девочек. По рассказам виконта, они были бы милыми, если бы их не было так много. Пять девушек, которых родители назвали, как тогда было модно, на один и тот же слог, учились в институте для благородных девиц в столице графства. Повидаться с родными они приезжали только зимой и летом. Джейд не особенно жаждал их видеть - рассказы Рейнарда отбили у него всякую охоту к общению с юными барышнями благопристойного воспитания.

Джейд поднялся в комнату, где обычно жил, гостя у друга. Быстро приведя себя в порядок, он спустился на кухню и обнаружил там Рейнарда, сидящего за столом в компании двух пузатых бутылок и всяческой снеди.

- Я подумал, ты будешь не против немного выпить, - с порога начал виконт, лучезарно улыбаясь. - Чувствую, разговор предстоит серьезный. Оказалось, что все уже разошлись, так что я притащил кое-какой снеди из кладовых. Налетай.

- Серьезные разговоры никогда нельзя начинать без бутылки под рукой, - откликнулся Джейд и потянулся за одним из сосудов, покосившись на кусок ветчины. - А стаканы ты принести не догадался?

- Пусть сестры пьют из стаканов. И пусть разбавляют этот прекрасный напиток водой тоже они. Да не уподобимся женскому царству в моем любимом доме! Отец, хоть и любит их, уже волком воет.

- Понимаю. Родственники - частый источник проблем, - констатировал Джейд, прикладываясь к бутылке и протягивая руку к ветчине.

- Ты говорил, у тебя проблемы, - перешел к делу Рейнард. - Рассказывай. Помогу, чем сумею.

- Как бы тебе сказать… - задумался Джейд. - Мой братец мало не убил меня.

- Шутишь?

- А ты как думаешь?

Вид у Рейнарда стал несколько обескураженный, и Джейд поспешил уточнить:

- Случайно. Не думаю, что он сделал бы это намеренно. У него проблемы с Советом, и он сорвал злость на мне. Не знаю, правильно ли я поступил, уехав.

- Думаю, что правильно. Хотя… если он и правда не желал тебе зла, то твой отъезд только прибавит ему проблем, - предположил Рейнард. - Знаешь, я вряд ли могу считаться хорошим советчиком по части отношений между магами…

- Да при чем тут магия? - пожал плечами Джейд. - Магия - это одно. А родственные связи есть родственные связи. Кеннет мой младший брат, и я в ответе за него. Его дела отчасти и мои дела. А теперь у него произошло что-то очень серьезное. Мой брат силен, и многие хотят ограничить его возможности.

- Ничего. Как-нибудь все образуется, - улыбнулся Рейнард. - Ты еще не знаешь, что такое сестры. Вот это кошмар из кошмаров. Думаю, сестра-маг была бы куда большей проблемой.

- Женщины магами не бывают, - жуя, поправил Джейд. - То есть бывают, только очень редко. Если видишь женщину-мага, никогда не старайся выяснить ее прошлое. Рискуешь расстаться с жизнью. Они обретают силу только тогда, когда их воля стремится изменить уже сложившийся порядок вещей. Когда желание изменять мир вокруг себя становится слишком велико, сама природа подстраивается под эту женщину, и у нее появляются магические способности. Кстати, проблемы Кеннета как раз связаны с какой-то колдуньей. Должен заметить, ей крупно не повезло. Хотя, учитывая, что ум женщин-магов не поддается никакому анализу, а их поступки - логическому осмыслению, Кеннету тоже придется несладко.

- Отчего так? - спросил Рейнард.

- Видимо, побочный эффект обретения силы. Сила туманит мозги. От таких женщин можно ожидать чего угодно. Обычно они очень похожи между собой. Склочные, злобные, коварные, только и ждут возможности кому-нибудь напакостить. В частности, их хлебом не корми, дай доказать мужчине-магу свое превосходство. Хорошо хоть их возможности достаточно ограниченны, и выше определенного уровня ни одна еще подняться не смогла.

- Кошмар какой. Я рад, что ни одна из сестер не имеет таких возможностей.

- Они растут в любви и заботе, пусть и несколько чрезмерной. Им не с чего желать другой жизни.

- Да-а… - протянул Рейнард.

Мнение Джейда о женщинах-магах показалось ему слегка предвзятым, но у Рейнарда не было причин не верить другу. Раз уж из-за какой-то колдуньи обычно бесстрастный Кеннет вышел из себя настолько, что напал на брата, значит доля правды в рассказанном была.

Разговор сам по себе перекинулся с родственников и проблем, которые эти родственники доставляют, на более мирные темы. Джейду было интересно, как Рейнард жил все это время и чем занимался. Рейнард в свою очередь попытался сосватать за него одну из своих сестер.

Но долго они просидеть не могли. Выпивка кончилась, еда больше не лезла. Усталость навалилась на Джейда, и у него начали закрываться глаза. Рейнард, заметив это, предложил отложить разговор завтра. Они встали и, оставив в кухне на столе страшный беспорядок, разошлись по своим комнатам. Джейд едва нашел в себе силы переступить через порог, раздеться и упасть на кровать. Дорога и мысли о Кеннете вымотали его, и он с облегчением провалился в сон.

Джейд проснулся от бивших в лицо солнечных лучей. Портьеры на окнах были раздвинуты Рейнардом, который сидел в кресле напротив, глядя на него со злорадной ухмылкой. Джейд обратил внимание на то, что солнце уже стоит высоко. Но точного времени он не знал. Рейнард, угадав его мысли, радостно заявил:

- Молодец! Ты продрых завтрак. И все близится к тому, что останешься без обеда. Если не изволишь попрощаться с подушкой в ближайшие полчаса.

Он, конечно, преувеличивал. Но до обеда на самом деле было уже недалеко. Джейд ворчливо сказал:

- Радуйся, что я уже собирался просыпаться. Иначе тебе пришлось бы нести мне завтрак в постель!

- Как бы не так! Я лучше попрошу Бернардину. Она спрашивает про тебя с тех пор, как я сказал, что ты ночью приехал. Отец и мама обрадовались. А сестры - так просто в восторге. Но это только Бернардина такая смелая. Остальные не решаются выспрашивать и послали ее в разведку, выяснить насчет тебя. Я бы не дал и медяка за то, что они оставят тебя в покое.

- Ничего более радостного ты мне сказать не мог? - помрачнел Джейд.

- Не беспокойся. Обещаю, что буду охранять тебя от их посягательств. Одевайся. - Рейнард поднялся и вышел из комнаты.

Джейду повезло, и он не столкнулся ни с кем из домашних Рейнарда. Прошмыгнув в библиотеку, он взял с полки книгу и постарался забыть обо всем, что его ждет, до обеда. А там будь что будет. Углубившись в чтение, он чуть не пропустил время, когда надо было явиться в столовую. Хорош бы он был, если бы, проспав завтрак, так и не пришел встретиться с хозяевами замка.

Летняя резиденция графа Осского была небольшой, и в ней сложно было заблудиться, в отличие от родового замка в Оссе, где Джейд в первый раз долго плутал в гулких коридорах, пока наконец, отчаявшись найти выход, не обратился с вопросом к какому-то дальнему родственнику Рейнарда, чинно взиравшему на него с битого молью гобелена. Услышав за спиной: "Милорд, вас проводить?", он едва не подпрыгнул от неожиданности, но покорно последовал за горничной.

В столовой собралось большинство членов семьи Рейнарда. Сам виконт стоял у стены и, увидев Джейда, направился к нему. Также присутствовали пять девушек разного возраста, похожих друг на друга. Граф и графиня пока отсутствовали. Тем не менее стол был накрыт, и все ждали только появления главы семьи.

Рейнард подвел Джейда к девушкам.

- Познакомься. Мои сестры. Беатриче, Белинда, Бенедиктина, Беретта и Бернардина. Сестрицы, это мой друг. Маг Джейд из Аридана.

Сестры, никак не условившись, дружно присели в реверансе и одновременно одарили Джейда таким взглядом из-под опущенных ресниц, что он едва не покраснел. Судорожно сглотнув, он понадеялся лишь на то, что лицо не выдало его чувств. Судя по тому, как ехидно ему подмигнул Рейнард, надежды Джейда были тщетны.

От дальнейшего позора Джейда избавил граф Осский, который наконец-то появился в столовой.

Все расселись. Граф и графиня сердечно поприветствовали Джейда. Он редко встречал людей, хорошо относящихся к магам. Магические способности вызывали у простых людей либо страх, либо неприязнь. Но родителям Рейнарда, казалось, было глубоко безразлично то, что их сын дружит с магом. К Джейду относились как к еще одному члену семьи, несмотря на то, что он был намного старше виконта. Даже то, что Рейнард имел привычку утягиваться за магом куда-нибудь, и они вместе неделями бродили по дорогам графств, ища приключений на свою голову, не вызывало у них особых нареканий. Обычно граф говорил, что Рейнарду полезно иногда отвлечься от всех дел и немного отдохнуть. Ведь в остальное время ему не до этого. Виконта обучают всему, что должен знать будущий правитель. Впрочем, Рейнард уже вполне мог бы заменить собственного отца и управлять графством, но граф на покой не собирался, против чего его сын отнюдь не возражал.

Джейд спокойно отвечал на вопросы графа.

Как поживает его брат? О! Он поживает просто отлично. Вот только небольшая озабоченность навалилась на уважаемого Кеннета, но все это пустяки, через неделю-другую он управится с делами, и все снова будет хорошо.

Как уродились хлеба в их графстве, и можно ли будет по осени вести плодотворную торговлю? О! Конечно! Правда, в разговорах и жалобах крестьян, которые приходят иногда к Джейду за помощью в разных сельскохозяйственных делах, часто мелькает фраза "да как тут жить, итить, все жучья пожрали, итить". Но торговать будет можно, потому что "жучья" - дело поправимое.

Джейд, принимая участие в светской беседе, сидел как на иголках. Он постоянно ощущал, как взгляды сестер задерживаются на нем или проскальзывают мимо. Ни одна из девушек не интересовалась едой. Когда Джейд осмеливался поднять глаза, то сразу ловил себя на мысли, что сделал это зря. Он тут же видел, как Беретта томно проводит рукой по волосам, как Беатриче искоса смотрит на него, думая, что выглядит невероятно привлекательно, как Белинда пытается слушать и понимать, что он отвечает ее отцу, и даже встревать в разговор. Бернардина и Бенедиктина переглядывались вовсю; если бы позволяло расстояние, они начали бы шушукаться.

Когда обед уже подходил к концу, и все важные политические проблемы были упомянуты и обсуждены, Джейда так и подмывало, вежливо извинившись, выскочить из-за стола и спрятаться под кроватью в своей комнате. Но он понимал, что тогда Рейнард точно не даст ему покоя и будет вспоминать этот эпизод еще очень долго. Из чувства противоречия Джейд держался непринужденно, стараясь не утыкаться надолго глазами в тарелку и не мямлить что-то невразумительное, поймав на себе очередной взгляд.

- Лорд Джейд, расскажите, пожалуйста, нам, каково это - быть магом? - с ужасом услышал он нежный голосок Бернардины.

- Э-э-э… - красноречиво начал он.

- Да, расскажите нам, пожалуйста, это так увлекательно! - поддержала ее Беретта.

- Расскажите, сделайте милость, - елейным голосом протянул Рейнард, подражая сестрам. Графиня бросила на него встревоженный взгляд.

- Боюсь, что рассказ не так интересен, как может показаться, - попытался отшутиться Джейд.

- Ну что вы! - подхватила Белинда. - Вы просто настолько привыкли к этому, что вам это более не кажется интересным!

- Хорошо. Будь по-вашему, - согласился Джейд, еще не подозревая, о чем он станет говорить. Хотя кое-какие мысли у него уже появились.

- Вот представьте себе, маги - совершенно несчастные люди! - патетически начал он. - Да, да! Вы и не знаете, как тяжело обладать силой и никогда не знать, кому она пойдет на пользу, а кому во вред. Не все маги добрые и сердечные люди. И я тоже не отношусь к числу таковых… Итак, я расскажу вам, как тяжела и непосильна ноша мага. Давным-давно жил на свете один маг. Он всем желал только добра и никогда не хотел никого обидеть. Он любил прекрасную женщину, но она была холодна и не отвечала на его ухаживания. Этот маг смирился, понимая, что никогда не добьется ее любви с помощью магии. Но в нее был влюблен еще один маг. И для него все способы завоевать сердце дамы сердца (это звучало несколько кривовато, но, Джейду показалось, что сестрицы не заметили тавтологии) были хороши. Он похитил неприступную красавицу и заточил в своей черной башне, пообещав, что выпустит ее, как только она принесет ужасную клятву, которая навеки свяжет их. И она не выдержала издевательств над собой. Она поклялась остаться с ним. К этому времени тот, первый, подоспел ей на помощь. И тогда второй сказал ему: "Ты можешь попытаться победить меня в поединке, но если я погибну, то погибнет и она". А красавица сказала: "Убей его, потому что я не могу принадлежать тому, кто силой хочет заставить меня любить". И маг повиновался и победил. Но он не смог спасти возлюбленную, которая погибла вместе с его врагом. Тогда он навсегда отрекся от своего дара, поклявшись никогда не использовать магию, дабы не принести вреда любимым людям. Но в ту пору началась война. И люди, которые жили в графстве, обратились к нему за помощью. Но он отвечал, что не сможет помочь, потому что сам связан клятвой. Но люди все шли и шли и просили его. И он понял, что должен, пусть ценою жизни, помочь им. Он вышел на поле боя и враги бежали, как только он применил свои заклятья. Но после этого маг начал умирать. Он нарушил клятву, и она сжигала его изнутри. Он умирал в страшных муках и молил лишь о том, чтобы люди подарили ему смерть. Но люди не понимали и не могли убить своего спасителя. Даже в этом он не получил того, чего хотел. Вот так тяжела доля магов.

- Ах, - только и смогла промолвить Белинда. Остальные сестры хранили скорбное молчание.

Но настоящей наградой Джейду было лицо Рейнарда…

Обед закончился, и Джейд почувствовал, что гора упала с его плеч. Знакомство с сестрами друга прошло тяжело, но бредовая история про любовь и смерть надолго отбила у девиц охоту приставать к нему с дурацкими вопросами. Этому он научился у Кеннета. Тот как-то раз обмолвился, что лучшим способом вывести из игры жеманную сентиментальную девицу является рассказ, в котором есть любовь и в конце которого все герои умирают в страшных муках. Такая история выбьет из равновесия кого угодно, надо только правильно ее рассказать. Джейду так и не представился случай расспросить брата, откуда ему это известно. Но знания пригодились.

Рейнард нашел Джейда во дворе замка и без лишних предисловий спросил:

- Что ты нес за столом?!!

- Понравилось?

- Нет! Но на сестер подействовало. Теперь они будут, вздыхая, представлять себя на месте главной героини. Так откуда эта история?

- А, ерунда. На самом деле это всего лишь немного измененный рассказ про двух друзей, которые решили похитить дочку одного графа. А тот взял и послал на них войско. Как ты понимаешь, кончилось все гораздо менее грустно. Войско разгромили, дочку вернули. Уж больно она крикливой оказалась.

- Угу, - только и смог выдавить из себя Рейнард. - А все эти клятвы и прочая дребедень? Тоже сам выдумал?

- Нет. Это, к сожалению, правда. Обычная клятва для мага то же самое, что и для любого другого человека. Но есть клятвы, нарушить которые невозможно, - клятвы и заклинания, связывающие людей. Ими пользуются очень редко. Слишком серьезными могут быть последствия. Например, можно связать себя с кем-то, чтобы поддержать его жизнь. Если связать себя с простым человеком, в случае его смерти придется очень и очень туго. Если же связать себя с магом и он не выживет - связывавший умрет тоже. Впрочем, эта клятва способна буквально вытащить с того света. Но применять ее следует только в случае полной уверенности, что это поможет. Бывают раны, не совместимые с жизнью. Можно насильно привязать к себе человека, как говорилось в истории, но и эта связь не будет односторонней, и если с ним что-то случится - то же произойдет и с магом. Эту связь можно разорвать. Есть еще клятва верности. Она практически не применяется. По крайней мере, я на своем веку такого не помню. Такой клятвой человек может обезопасить другого человека от себя самого. Если он причинит какие-то страдания тому, с кем связан, это ударит по нему самому. Думаю, что все это редкостные бредни, но, говорят, что эта клятва гораздо крепче связывает любящих друг друга людей, чем любые другие обеты. Разорвать эту связь невозможно, пока она не порвется сама со смертью одного из связанных.

- Расскажи это сестрам. Им понравится, - усмехнулся Рейнард.

- Это точно. От последнего они будут в восторге. И станут добиваться от меня торжественного произнесения этой самой клятвы. Что-то мне подсказывает, что в итоге мне придется это сделать, только бы они от меня отвязались…

К сожалению, история подействовала ненадолго. Вскоре Джейд начал замечать, что за ним ведется самая настоящая слежка. Он пробыл у Рейнарда всего три дня, но уже не мог ходить, не оглядываясь. Ему постоянно слышалось шушуканье за спиной, а когда он проходил мимо сестер, то вслед ему неслось девичье хихиканье. Он нигде не мог укрыться, кроме своей комнаты. Но и там был готов заглядывать под кровать в страхе обнаружить одну из сестер.

Масла в огонь подлил Рейнард, который по секрету сообщил другу, что сестры хитрым образом условились делать все возможное, чтобы заполучить Джейда. Причем они договорились, что игра будет вестись честно, и та, которой он достанется, не будет подвергаться гонениям со стороны остальных. После этого Рейнард долго смеялся, глядя на то, как Джейд нервно мечется по комнате.

Потом сестры осмелели настолько, что начали приставать к нему со всякими просьбами. Приходилось уделять им внимание, потому что неотложных дел не имелось, а просто так отсылать их было бы невежливо.

Однажды вечером Джейд и Рейнард, кое-как отогнав сестер на безопасное расстояние, угнездились на кухне с едой и выпивкой, чтобы поговорить всласть. Если не считать жалоб Джейда и довольных комментариев Рейнарда, разговор получился примерно следующим:

- Мне надо будет уехать довольно скоро. Я думаю, что доберусь до Иверна (4). Неплохо бы немного развеяться. Да и находиться рядом с твоими сестрами мне уже осточертело, - рассуждал Джейд. - Поедешь со мной?

- Поеду. Куда ж я денусь, - заулыбался Рейнард. Когда друг звал его с собой - это было уже хорошо.

- Меня тревожит только одно. Я должен узнать, что произошло у Кеннета. Я могу сколько угодно обижаться на брата, но мне необходимо выяснить, не угрожает ли ему опасность…

- Напиши ему, - посоветовал виконт.

- Слишком долго. Да я свихнусь тут с твоими сестрами, пока буду ждать ответа. Кроме того, - грустно улыбнулся Джейд, - я хочу сохранить остатки гордости.

- Ты когда-то говорил, что маги - на редкость болтливый народ. Если произошло что-то серьезное - об этом уже все знают. Попробуй выяснить что-нибудь через других магов. Может быть, тебе добраться до Осса и поговорить с Кайлом?

- Хорошая мысль. Он всегда обладает информацией. Но я надеюсь, что, по крайней мере, никто не знает о нашей стычке с Кеннетом.

- Вряд ли это известно кому-то еще. Кеннет не станет распространяться об этом. Я - могила. Так что не волнуйся и поезжай. Вдруг выяснится что-то важное.

- Пожалуй, я так и сделаю, - протянул Джейд. - Возвращаться домой я пока не намерен. Думаю, если что-то серьезное и произошло, то Кеннет сумеет справиться сам.

- Прекрасно. Как только мы это допьем, - Рейнард указал на изрядное количество вина в бутыли, - я распоряжусь, чтобы твою лошадь приготовили к утру. Надеюсь, Кайл приютит тебя на пару дней, потому что в замке сейчас как раз пора уборки и мелкого ремонта.

- Думаю, что приютит, - улыбнулся Джейд. - Да, насчет лошади ты не беспокойся. Я сам соберусь. Знаю я, как ты пойдешь распоряжаться после наших посиделок. Ты же полдома перебудишь.

- Ну, полдома - это ты хватил… а впрочем, нечего спать, когда их светлости изволят ехать в Осс!

Глава 4

Ветер ударял в лицо, взбивая плащ за спиной и путая длинные волосы. Конь нес его через вересковое поле галопом, сумасшедшим ventre a terre (5), сминая пышные, еще лишенные цветков стебли. Кеннет дернул поводья, направляя его по тропинке вдоль водного потока, который с равной степенью вероятности можно было назвать как широким ручьем, так и узкой речкой, через хлипкий деревянный мостик без перил, между двумя огромными березами, чьи верхние ветви сплелись в арку, легко перемахнул небольшой овраг и, лишь оказавшись на вершине невысокого холма, остановил взмыленное животное.

Перед Кеннетом открылся вид на двухэтажный особняк, принадлежавший уже седьмому поколению его семьи. От центральной части назад отходили под прямым углом два крыла, хотя в целом здание было не слишком большим: семья никогда не отличалась многочисленностью, и просторный дом был скорее данью моде, чем необходимости. Но зато предки Кеннета из поколения в поколение становились магами, поэтому вокруг дома не громоздилась толстая высоченная ограда с шипами или битым стеклом наверху. Никто не осмеливался нападать на поместье с поэтичным названием Моинар - "Вересковый дом".

Кеннет перехватил растрепавшиеся волосы кожаным шнурком и уже медленно, шагом поехал по направлению к дому. Бросив коня у входа и нисколько не сомневаясь, что о нем позаботятся, он вошел в просторный холл, выложенный зеленоватой и кремовой мраморной плиткой, и поднялся на второй этаж, где был его кабинет.

Мрачно-молчаливый дом казался пустым. Это не должно было удивлять, учитывая, что в нем жили только сам Кеннет и Джейд - их родители скончались, когда Кеннету не исполнилось и десяти. После их смерти Джейд не пожелал нанимать нянек и гувернеров и сам занялся воспитанием младшего брата. С тех пор почти ничего не изменилось, они так и жили вдвоем. Но в присутствии Джейда жизнь в особняке била ключом, постоянно сновали туда-сюда многочисленные слуги. Теперь же, после его отъезда, дом, казалось, вымер. Горничные прятались по углам, стараясь как можно меньше попадаться на глаза, хотя вся работа была выполнена просто идеально.

Кеннет усмехнулся про себя. Он не мог представить причины, ведь он даже ни разу голос ни на кого не повысил, но вся прислуга боялась его, как легочной чумы. Стоило ему всего лишь остановиться и подумать, как тут же рядом возникала молчаливая, ждущая приказаний фигура. К Джейду челядь подобного пиетета не испытывала, и брат легко мог просиживать вечера на кухне, распивая чай и ведя долгие бессодержательные беседы. Кеннет не то чтобы считал это ниже своего достоинства, но не видел в том необходимости. Буде такая нужда возникла, он без труда нашел бы себе достойного собеседника. Но несмотря ни на что, он весьма спокойно относился к привычкам старшего брата, справедливо полагая, что это личное дело каждого.

Кеннет придвинул кресло поближе к столу и открыл начатую вчера книгу, однако, прочитав несколько страниц, понял, что не может сосредоточиться на ее содержании. Ранняя верховая прогулка помогла обрести ясность мыслей, но не избавила от гнетущего чувства беспокойства и злости на то, что все идет не так, как он планировал. С той минуты, как он решил, что Лорисса должна умереть, прошло достаточно много времени, чтобы предпринятые усилия дали ощутимые результаты. Тем не менее никаких положительных результатов он не добился.

В чем же была его ошибка? Ему необходимо было соблюдать изрядную осторожность в своих действиях. Да, разумеется, Совет без малейшего давления выдал ему имя так подставившей его колдуньи, тем самым фактически дав понять, что отдает ее дальнейшую судьбу в его руки, но это не означало ничего утешительного.

Кеннет скривил губы. Лориссе следовало бы подумать о последствиях своего шага. Предателям и доносчикам нет ни веры, ни места даже в таком змеином гнезде, как Высший Совет магов. Впрочем, разноглазая колдунья никогда не отличалась благоразумием и способностью мыслить логически, как и все женщины-маги. И в этом, как ни странно, было их основное преимущество - непредсказуемость.

Но несмотря на то, что намерения Совета в отношении Лориссы были предельно ясными, Кеннет не сомневался, что, объяви он открытую охоту на нее, у него возникнут очень серьезные неприятности. Совет безусловно предпочтет умыть руки и отречься от всего, сделав Кеннета из Аридана козлом отпущения и устранив его из рядов своих возможных противников. Подло, но вполне объяснимо - члены Совета не отличались неисправимым альтруизмом. Однако в планы молодого мага не входило доставлять им удовольствие повесить на него все возможные грехи. Он с самого начала намеревался действовать через посредников. Конечно, плохо, что приходится вовлекать третьих лиц, но это все равно неизбежно. Новости в магическом сообществе разносятся быстро, и Кеннет даже не надеялся сохранить все в тайне, как не надеялся и на то, что у кого-то останутся сомнения в отношении имен подлинных участников этой грязной истории, будь она неладна. Но по крайней мере, прямых улик, указывающих на него, не будет. Именно поэтому он так не хотел обращаться к профессионалу, ведь с ним пришлось бы договариваться лично.

Кеннет даже не через третьи, а через десятые руки сбросил в соответствующие круги информацию о награде за голову Лориссы. Награда была высокой, но не чрезмерно. Во-первых, он не любил выбрасывать деньги на ветер, а во-вторых, селамнийская колдунья была не самым сильным противником.

Но все пошло не так, как он ожидал.

Желающих связываться с Лориссой оказалось не столь уж много, а тех, кто предпринял конкретные шаги, - и того меньше. Более или менее подобраться к цели удалось только паре довольно известных в преступном сообществе братцев-наемников, не гнушавшихся никакой работы, но тут вмешалась нелепая случайность в лице служанки, уронившей кувшин с водой на голову одного из злоумышленников. В результате тот погиб, упав с высоты второго этажа и сломав позвоночник, а его брат поклялся найти подлинного заказчика и содрать с него кожу. Сия угроза мало трогала не волновавшегося за свою безопасность мага, но Лорисса ускользнула от возмездия, и это его порядком разозлило. Тогда он пустил по ее следам соглядатаев, но колдунья со служанкой ехали по оживленным трактам, где не было возможности выстрелить из-за дерева и бросить тела в лесу. Наконец, сегодня ему сообщили, что в Иверне ее следы и вовсе затерялись, словно она провалилась сквозь землю. По приказу Кеннета перерыли весь город, но Лорисса исчезла. Оставался самый неприятный, но вполне вероятный вариант - она сменила внешность, переоделась и покинула Иверн, смешавшись с разношерстной толпой народа, которую ежедневно изливали городские ворота. В этом случае найти ее становилось весьма трудной задачей, потому что Кеннет не льстил себя надеждой, что сумеет просчитать ход ее мыслей. Лориссе могло взбрести в голову все, что угодно, включая и то, что противоречило всем законам логики. Одно не вызывало сомнения: к нему Лорисса не сунется. При всем своем безрассудстве она осознавала, не могла не осознавать, что в поединке против него не выстоит!

Почувствовав, как в нем волной поднимается раздражение, Кеннет откинулся на спинку кресла и переключил мысли на десятилетнего мальчика, полгода назад взятого им на воспитание. Совет объявил, что ребенок опасен, поэтому его убили, однако Кеннет сильно сомневался, что Алистан мертв. Члены Совета не дураки, они прекрасно понимают, как можно использовать способности мальчика. Сам Кеннет понимал это не хуже, с той лишь разницей, что относился к Алистану менее потребительски. Он также намеревался развить в мальчике его невероятный потенциал и воспользоваться теми преимуществами, какие дает учителю наличие сильного ученика, но при этом в его планы вовсе не входило принесение Алистана в жертву своим амбициям. От Совета подобного благородства ожидать не приходилось. Но это хорошо хотя бы тем, что безопасности ребенка ничего не угрожало, пока он не станет полноценным магом. То, что произойдет потом, Кеннет даже не брался предсказывать. Совет вполне мог попытаться избавиться от Алистана, когда тот сыграет свою роль, ведь это еще один потенциальный сильный противник, но вряд ли парень сдастся без боя. Ему хватит сил на то, чтобы развязать полномасштабную войну, где у каждой из сторон будут свои союзники. Кто победит, сказать было сложно, но то, что результаты этой войны, независимо от исхода, будут плачевными, сомнений не вызывало. Раскол магического сообщества на два враждующих лагеря, крупные потери и опасная уязвимость… всего этого следовало избежать любой ценой, а потому необходимо было найти мальчика и вырвать его из длинных рук Совета. Кеннет уже предпринял кое-какие шаги в этом направлении, но концы были спрятаны в воду хорошо. Возможности у высшего органа власти среди магов были самые разнообразные. Но Кеннет не собирался отступать. Вот только сначала разберется с Лориссой…

Сказать легко. Кеннет повернулся к окну и некоторое время бездумно смотрел, как раскачиваемые ветром ветки деревьев царапают толстое оконное стекло. Надо бы проветрить. Он поднялся и распахнул створки. Можно, конечно, было сделать это и не вставая с кресла, но Кеннет не принадлежал к тем, кто растрачивает свою магическую силу на глупые пустяки.

Размышления завели его в тупик. Оставался только один выход, который Кеннета совершенно не радовал, - обратиться к профессиональному убийце. По крайней мере, это давало хоть какие-то гарантии на благоприятное для мага разрешение ситуации. Правда, подобный договор протягивал тонкую, но прочную ниточку к самому Кеннету, несмотря на то, что члены Гильдии наемников считали делом своей чести не разглашать имена заказчиков. Маг усмехнулся. Как будто можно говорить о чести применительно к людям подобного сорта. Кеннет никогда бы не стал связываться с ними, будь у него выбор, и до этого момента ни разу не имел с убийцами дела, но его старый учитель в свое время назвал ему несколько имен и объяснил, как составляются письма с предложениями о контракте. Кто бы мог предположить тогда, при каких обстоятельствах ему придется воспользоваться полузабытыми сведениями…

Теперь осталось только выбрать.

Найджел из Даймса (6) по прозвищу Хромая Стрела. Непревзойденный лучник. Ни разу не промахивался. Но на его безупречной репутации пятном лежал крупный скандал, разразившийся, когда совершенно случайно отыскался свидетель встречи Найджела с заказчиком. Убийце удалось выкрутиться, но желающих воспользоваться его навыками заметно поубавилось.

Ланис Висельник. Мастер-отравитель, получивший прозвище за то, что ухитрился трижды избежать петли. Но у него был пунктик - он никогда не убивал детей и женщин.

Дарен Длинное Жало. Излюбленный способ убийства - кинжал в спину. Прекрасный профессионал, но он уже был стар, когда двадцать лет назад учитель рассказывал о нем Кеннету. Вряд ли он до сих пор заключает контракты.

Мирал Концы в Воду. Прозвище метко отражало особенности его стиля - он был специалистом по несчастным случаям. К нему обращались, когда нужно было, чтобы смерть не только выглядела естественной, но и являлась таковой. К сожалению, Кеннету нечаянно стало известно, что несколько лет назад Мирал погиб в результате того самого несчастного случая, устройством которых так славился. Судьба сыграла с ним злую шутку.

Оставалось еще одно имя.

Тайриэл… Не имеющий прозвища, поскольку эльфы слишком дорожат своими именами, чтобы менять их на вульгарную кличку. Кеннета не особенно привлекала перспектива прибегнуть к его услугам. Эльфов маг, хотя и уважал, но дел с ними старался не иметь, потому что представители этой расы еще менее предсказуемы, чем женщины-маги. Однако у Тайриэла было одно неоспоримое преимущество: он не брезговал никаким оружием и никакими заказами и без возражений брался за убийство стариков, женщин, детей, хоть самого дьявола. Кроме того, двадцать лет вряд ли отразились на его карьере, если только в лучшую сторону.

Значит, Тайриэл. Да, наверное, он один способен отыскать свою жертву хотя бы и на краю света. Кеннет придвинул к себе лист бумаги, чернильницу, повертел в руках перо, мысленно составляя формулировки и выуживая из закоулков памяти нужные понятия, и начал писать:

Многоуважаемый Тайриэл.

До меня дошли слухи о том, что в Вашей коллекции оружия имеется весьма интересующий меня экспонат. А именно - короткий меч приблизительно 1051 года (7) ковки с инкрустированной сапфирами рукоятью. Сообщаю Вам, что я готов приобрести его за соответствующую качеству работы сумму. В случае если Вас заинтересовало мое предложение, соблаговолите как можно скорее прибыть в мое поместье Моинар для обсуждения деталей сделки.

Кеннет из Аридана.

Старый учитель, называя Кеннету имена мастеров-убийц и давая краткую характеристику особенностям их стиля, кроме тайного языка, используемого наемниками и нанимателями, научил его также, как добиться того, чтобы письмо гарантированно дошло до адресата, минуя посредников в лице гонцов графской почты. Кеннет вложил законченное письмо в конверт, запечатал его своей личной печатью и, несколько раз проведя над ним ладонью, пробормотал заклинание поиска. Конверт с легким шипением растаял в воздухе. Кеннет позволил себе легкую улыбку удовлетворения: теперь он был уверен, что письмо отыщет Тайриэла, где бы тот ни находился. Он был уверен также и в том, что ответ последует незамедлительно.

Глава 5

Линн любила города. Ей всегда казалось, что именно в городе кипит настоящая жизнь, вершатся настоящие дела и живут богатые и счастливые люди. В Иверне Линн еще ни разу не была. Вернее сказать, когда Лорисса приезжала по делам, Линн всегда оставалась в какой-нибудь таверне на окраине и ждала колдунью, убивая время пустыми разговорами с посетителями. Обычно все знали, с кем она приехала, и никто ее не обижал. Скорее даже, немного побаивались, иногда принимая за ученицу Лориссы.

В этот же раз они проехали в самый центр, на главную площадь - ухоженную и чистую, с клумбами по краям. На площади было людно, поэтому Лорисса не боялась привлечь к себе внимание. Тем не менее она завернулась в какой-то черный платок. Линн подумала, что выдать себя более глупым способом колдунья не могла бы, но, как обычно, промолчала, не желая схлопотать подзатыльник от вспыльчивой хозяйки. Площадь окружали таверны и гостиницы, в которых можно было бы переночевать. Они были не такими, как на окраинах. Нарядные домики были рассчитаны на состоятельных путешественников, которые не любили экономить на условиях проживания. Поэтому комнаты были чистыми, мебель удобной, а еда вкусной. Это Линн безошибочно определила по запахам, доносящимся с разных сторон.

Лорисса пробиралась через толпу легко, петляя и обходя компании. Линн с энтузиазмом глазела по сторонам, не желая пропустить ни момента из веселой и интересной жизни города.

- Что тут намечается? - поинтересовалась Лорисса у горожанина средних лет.

- Опять какое сборище. Я вот пришел посмотреть. Кажись, кликуша какая-то выступать станет. А я постою, вдруг кого знакомого увижу…

Удовлетворенная исчерпывающей информацией, Лорисса двинулась дальше. В этот момент над площадью зазвучал визгливый женский голос:

- Братья и сестры! На наших землях не осталось места нашим детям! Все заполонили нелюди! Смотрите и ужасайтесь! Они за каждым углом, в каждой подворотне. Скоро людей в городах не останется, а вместо нас будут жить в наших домах эльфы, гномы, тролли и остальная нечисть!..

- Понятно, зачем тут народ собрался… - хмыкнула Лорисса. - Как же, бесплатный цирк. Это Нинна-проповедница. Вконец свихнувшаяся, как я погляжу…

- Почему? - поинтересовалась Линн.

- Она ораторствует в подобном духе в каждом городе. Слава уже опережает ее. Все приходят смотреть на нее, как на бродячий цирк. И, заметь, приходят не только люди.

Линн огляделась. Действительно, в толпе было достаточно всякой "нечисти", стоявшей бок о бок с людьми, попивая пиво и перекидываясь двусмысленными фразами в адрес выступающей женщины. Причем люди, стоявшие рядом, поддерживали шутки и добавляли что-то свое. Полное единение людей и нелюдей убедило Линн, что мир все еще на своем месте и ничего страшного не происходит.

Они наконец протиснулись к противоположному краю площади и оказались у симпатичной таверны.

- Заходи туда и жди меня. Я договорюсь насчет жилья и скоро приду. - Лорисса кинула Линн несколько монет. - Закажи нам пока обед.

Линн послушно зашла внутрь и присмотрела столик у открытого окна с видом на площадь. Не успела она сесть, как ее внимание было привлечено входящим в таверну эльфом. У него в руках был листок бумаги, который он быстро свернул и убрал в висевший на поясе кошель. Эльф прошел в глубь зала и сел неподалеку от Линн. Таким образом, она вынуждена была смотреть на него, понимая, что пересаживаться будет ужасно невежливо.

Линн всегда восхищалась этими созданиями. Их надменность и холодная недосягаемая красота завораживали ее и приковывали взгляд так, что лишь пересилив себя, она могла отвернуться и смотреть в другую сторону. Ее немного утешало то, что некоторые люди вообще не могли заставить себя не смотреть на этих совершенных "нелюдей". Любая эльфийская дурнушка была стократ красивее самой прекрасной женщины. Вошедший же эльф казался существом нереальным. Его мягкие, длинные движения были движениями хищника. Обманчиво ленивые и расслабленные, они таили в себе угрозу, но смотрелись настолько безобидно, что Линн подошла бы к нему, не раздумывая, если бы не легкое пренебрежение ко всему окружающему, светившееся в его глазах. Он не замечал направленных на него взглядов. Он настолько привык к этому молчаливому восхищению, что не обращал на него внимания.

В этот момент особо яростный пассаж проповедницы с площади резанул по ушам. Она кричала что-то про страшный суд и про конец света, который, несомненно, настигнет людей не далее как через пару дней, если они не изгонят из своих городов и из своих душ все, что связано с богомерзкими тварями. Только теперь Линн осознала, как, наверное, неприятно эльфу слышать эти гадости. Впрочем, он не подавал виду.

Линн еще раз окинула взглядом его стройную фигуру, глубоко вдохнула и решилась.

- Вам, наверное, ужасно досаждает эта истеричка на площади? - как можно более отрешенным голосом поинтересовалась она. Отрешенный голос не удался и сорвался на легкую нервную хрипотцу.

Эльф удивленно посмотрел на нее, как будто сразу не заметил невзрачное существо за соседним столиком. Он повернул голову, и его каштановые волосы до плеч заиграли на свету.

Такие волосы - предмет зависти первых красавиц, подумалось девушке.

- Отчего же? - улыбнулся в ответ эльф. Улыбка явно предназначалась Линн, и она это поняла. Ну как же он красив, промелькнуло в ее голове. Эльф продолжил:

- Никто не воспринимает Нинну всерьез. На блаженных не обращают внимания. Их везде хватает, так что не беспокойся, прекрасная дева. - Его мягкий голос звучал тихо, но отчетливо. При разговоре эльф немного растягивал гласные, это создавало легкий акцент.

"Он только что назвал меня прекрасной девой… а еще он просто заговорил со мной…" Линн уже была готова согласиться, что через пару дней настанет конец света. Если не раньше…

- Не хочешь ли выпить вина? - спросил он. Линн кивнула.

По мановению руки эльфа на столике Линн появились два бокала и бутылка. Сам он тоже материализовался за ее столиком, как - она не успела заметить. Девушка была ослеплена. Впервые она отважилась заговорить с эльфом, и он ей ответил. А потом предложил составить ему компанию. Может быть, у них не такие уж и скверные характеры?

- Ты не из этого города. Иначе я бы тебя запомнил.

- Я путешествую с…

- Я так и подумал, что ты не отсюда. Никто из местных не стал бы разговаривать со мной. Они боятся и чураются меня, - горестно протянул эльф.

- Почему? - изумленно распахнула глаза Линн. - Ведь вы же…

Такой красивый, чуть не продолжила она. Хороша бы она была, если б сказала это. По меньшей мере, он посчитал бы ее полной дурой.

- Это все ерунда, - улыбнулся эльф. - Ты надолго приехала сюда?

- Я пока не знаю…

- Надеюсь, что да. - Он пригубил из своего бокала. - Ты необыкновенная. Я заметил тебя, как только вошел. Такая юная и чистая…

Линн не нашлась, что на это сказать. Разговор принимал странный оборот. Она судорожно отхлебнула вина, резко подняла голову и заглянула ему в глаза. Они были странного темно-зеленого цвета. Они затягивали вглубь. Линн не понимала, что происходит. Она слышала его певучий голос где-то далеко и смотрела в его глаза, которые понемногу становились золотисто-карими, а потом желтыми… слова обволакивали ее, тянули за собой. Он куда-то предлагал идти вместе с ним. Она знала, что ничего плохого обладатель таких глаз предложить просто не способен, а потому готова была идти с ним, куда он скажет…

- Гвендолин! - Знакомый голос вырвал ее из сладкого сна. Линн с удивлением обнаружила себя на лестнице, ведущей в комнаты, которые сдают приезжим. Кто-то держал ее за руку. Линн с еще большим удивлением обнаружила, что это был тот самый эльф…

Наплевав на все приличия, она с силой вырвала руку из его ладони и молча сбежала вниз, к Лориссе. Пикантность ситуации не укрылась от колдуньи, и она смотрела на эльфа таким взглядом, под который лучше не попадать.

- Лорисса! Ты еще жива? - нарочито бесшабашно усмехнулся эльф.

- Я тоже рада тебя видеть, Тайриэл, - вкрадчиво ответила Лорисса. - А теперь пойдем-ка вниз, и ты объяснишь мне, куда это направлялся с моей служанкой!

- Ах! Так эта милая девушка твоя служанка. Извини, Ло, не знал, - небрежно отмахнулся он. - Все-таки странно, что тебя еще не убили…

- Эл (эльф поморщился), давай не будем оповещать об этом всю таверну. Пойдем поговорим.

- Госпожа… - несмело начала Линн.

- Подожди. Ты мне потом расскажешь, как подцепила этого извращенца. - Итак, Эл, что тебе известно о Кеннете? - Лорисса уселась за тот самый столик, который Линн облюбовала еще до инцидента с эльфом.

- Совершенно ничего.

- Не верю!

- Почему? - почти искренне удивился эльф. - Я действительно не хочу влезать в твои проблемы. Я чту ваш кодекс.

- Не смеши меня! - фыркнула Лорисса. - Ты его даже не читал. Скажи уж, что просто не хочешь помочь.

- Не хочу. Это не мое дело. Я никак не мог предположить, что ты влипнешь в такую историю. Кеннет действительно желает твоей смерти. На это он не пожалеет ни времени, ни средств. Как я слышал, его предложение достаточно щедрое. Любой, кто станет помогать тебе, будет считаться твоим союзником, а значит, сразу попадет в черный список Кеннета. Никто не захочет портить отношения с магом такого уровня. Что же касается кодекса, то я сам не чужд магии, и меня могут обвинить в его нарушении.

- Раз гонорары такие щедрые, почему ты в этом не участвуешь?

- Он что, убийца?! - взвыла Линн.

- Да, о прекрасная…

- Прекрати!

- Уже прекратил. Я убийца.

- Причем довольно дорогой, - скривилась Лорисса. - Стопроцентная эффективность. Он лучший стрелок из всех, кого я знаю. Не гнушается он и дополнительными средствами. Отравленные наконечники, к примеру, значительно повышают производительность труда.

- Откуда мы знаем… - опять начала Линн, но эльф не дал ей договорить.

- Откуда вы знаете, что я не охочусь на вас? Вы все еще живы. Вот откуда. У меня сейчас другой контракт.

- Это очень мило с твоей стороны, Эл, - съязвила колдунья. - Ладно. Я в самом деле прошу тебя помочь. Если не действием, то хотя бы советом. Как нам поступить? Как спрятаться?

- Я бы посоветовал вам просто прийти к Кеннету. Возможно, он оценит этот жест доброй воли и даст вам умереть легко и безболезненно, - засмеялся эльф. - Если же серьезно, то единственный выход для вас - исчезнуть с этого света. Так вы ненадолго спрячетесь от него. Но как это сделать - я не представляю.

- Значит, пути к спасению нет? - испугалась Линн.

- Я, по крайней мере, его не вижу, но вы, люди, существа непредсказуемые и можете придумать нечто, что не придет в голову мне.

- Слушай и запоминай, Линн, - патетично произнесла Лорисса. - Только что эльф признал себя глупее человека!

Он начал вставать, но колдунья резко осадила его:

- Не так быстро, Тайриэл! Ты еще не объяснил Линн свое поведение.

На лице эльфа застыло утомленное выражение.

- Лорисса! - Он сделал еще одну попытку подняться, но под злым взглядом женщины сел на место.

- Понимаешь, Линн, - гнусно ухмыляясь, начала Лорисса, - наш приятель - извращенец. Он предпочитает человеческих женщин эльфийкам.

- И что в этом такого? - возмутился эльф.

- А то, что у эльфов это считается чуть ли не скотоложством. Они очень разборчивы, эти надменные ублюдки. - Лорисса явно злобствовала сверх меры. - Мы все для них одинаковы. А Тайриэл, завидев юное и невинное личико среди завсегдатаев этой дыры, решил не упускать свой шанс, применив для надежности банальные приворотные чары. Он любит перестраховываться как в случае с работой, так и со своими увлечениями. Ты ведь видела, как его глаза изменяли цвет?

- Да, - тихо ответила Линн.

- Ло, право же, хватит. Некоторые человеческие мужчины тоже не брезгуют экзотикой! - Эльф надулся в знак того, что его несправедливо обвинили.

- Нет уж… Так вот. Местные хорошо знают уловки эльфов, которых тянет на экзотику! - Лорисса хихикнула. - Наверное, он назвал тебя красавицей?

- Прекрасной девой…

- Линн, детка, ты ведь хорошо знаешь, что счесть тебя прекрасной может только слепой или извращенец. Так вот, тебе не повезло. Ты напоролась именно на второй тип!

- Ну все! Я больше не намерен выслушивать эти отвратительные обвинения! - взвился эльф. - Я ухожу!

- Иди, иди. Убийца с нестандартной ориентацией… это действительно экзотика, - полетел вслед эльфу насмешливый голос колдуньи. - Может быть, мне соблазнить тебя? Я бы потом могла хвастаться этим подвигом, Эл!

Эльф выскочил из таверны, хлопнув дверью. Линн сидела, тупо уставившись на поверхность столика. Больше всего ей хотелось провалиться сквозь землю. Или чтобы наступил этот самый конец света. Интересно, что сказала бы проповедница, узнав о нелюдях, которые не прочь провести время с человеческой женщиной…

- Пойдем, Линн, - услышала она голос Лориссы. - Я нашла нам комнату.

Они вышли из забегаловки и по узенькой улочке направились подальше от площади. Лорисса шла впереди, Линн следом. Через некоторое время Лорисса поймала себя на мысли, что Линн как-то уж очень тихо себя ведет. Обычно в незнакомом месте девушка превращалась в эдакий волчок: крутила головой во все стороны, задавала уйму дурацких вопросов, хотя и знала, что колдунья это не очень любит. Лорисса оглянулась. Линн шла, ссутулившись и глядя себе под ноги. Это делало ее еще более непривлекательной. Жаль, что она не видит себя со стороны, может, тогда стала бы хоть немного следить за своей осанкой, подумала Лорисса.

- Мы почти пришли, - сообщила колдунья девушке.

Линн в ответ только еле заметно кивнула и пошла дальше.

Да что с ней такое? Неужели она так расстроилась из-за этого смазливого болвана в таверне? Не может быть! Она всегда была сообразительной и легко отходила от неудач. Конечно, ситуация была из ряда вон выходящей, но неужели она так испугалась, когда обнаружила себя на лестнице рядом с Тайриэлом? Лорисса никак не могла взять в толк, что, собственно, произошло такого страшного.

Путешественницы зашли в дом, где хозяин уже ждал их. День клонился к вечеру. Они разобрали вещи и расположились в небольшой, но уютной комнатке. За все это время Линн обронила буквально пару слов, да и то только тогда, когда от нее требовался ответ. Она как обычно шустро выполняла все поручения, но молчала и совсем не смотрела по сторонам.

Это молчание становилось для Лориссы невыносимым. Колдунья настолько привыкла к неуемной болтовне Линн, что давящая тишина не давала ей сосредоточиться на требующих решения проблемах. Вряд ли Тайриэл расскажет кому-то о встрече с ними. Она хорошо его знает, и знает, что он не выдаст их. Пусть у нее возникали с ним некоторые разногласия, но от большинства эльфов он отличался относительным дружелюбием. Такой же циничный и наглый, как остальные, но ценящий дружбу. Лорисса не смогла сдержать улыбку, вспомнив, при каких обстоятельствах состоялось их знакомство. Когда эльф применил приворот, молодая колдунья сразу поняла, к чему он клонит, и ответила ему таким зарядом злобы, к которому он был совершенно не готов. Потом Лорисса долго думала, куда ей девать тело, потому что по неопытности не могла прощупать пульс. Когда же оказалось, что Тайриэл жив, она так обрадовалась, что простила ему выходку с приворотом. Он, в свою очередь, восхитился ее пылким характером и сказал, что из нее вышла бы замечательная эльфийка. Лорисса опять швырнула в него сгустком энергии, но уже символической силы.

- Линн, - позвала Лорисса, - может, ты мне объяснишь, что с тобой случилось? С тех пор, как мы ушли из той таверны, ты странно себя ведешь. Только не говори, что Эл успел получить то, чего хотел…

- Нет! - тут же оборвала ее мысль Линн и удивленно вскинула брови: такое проявление заботы было Лориссе несвойственно.

- Тогда какого рожна ты ходишь как в воду опущенная? - требовательно-вопросительно заявила колдунья.

- Все хорошо. Я просто устала.

- Не рассказывай мне сказки. Надо же! Сегодня каждый пытается заговорить мне зубы! Сначала этот паршивый эльф, теперь ты!

- Он не паршивый! Он красивый! - не сдержалась Линн.

- Ты что, спятила? Только не говори, что влюбилась! Я этого не переживу, слышишь, Линн! - Вся забота, которая была в голосе Лориссы, бесследно исчезла. Но разбирательство началось, и останавливаться на полпути было поздно.

- Нет. Но он совсем другой. Не такой, как люди. Ему было все равно, что я некрасивая!

- Ему все равно, потому что все женщины для него на одно лицо! Ты вот сможешь отличить одного гнома от другого?

- Я не знаю… - задумчиво ответила Линн. - Но лучше я бы осталась с ним тогда! - выпалила она на одном дыхании и отвернулась, видимо, испугавшись своей смелости. - Он меня прекрасной назвал! Мне не хочется ждать того слепого, который посчитает меня привлекательной. Только сумасшедший посмотрит на меня с интересом! А Тайриэл… он такой неземной…

- Ты свихнулась, - констатировала Лорисса. - Спать с эльфом… брр… какая гадость. Только малявка вроде тебя могла сказать нечто подобное. Должна заметить, что после эльфа ни одна женщина больше не могла смотреть на нормальных мужчин. Поэтому ты немногое потеряла. Какое счастье, что таких извращенцев среди них очень мало! Выброси эту чушь про прекрасных созданий из своей дурной головы. И забудь обо всем, что сегодня случилось. Скажу тебе по секрету, Эл пытался и меня соблазнить в свое время. Потом мы посмеялись над этим и успокоились.

- Но я уродина! - Линн выкрикнула это в отчаянье.

- Прежде всего ты дура! - отрезала Лорисса. - Как можно быть красивой, если ты даже за осанкой не следишь! Ты думаешь, я родилась писаной красавицей?

- Не знаю. - Линн действительно ничего не знала о прошлом хозяйки.

- Вот. Не знаешь. Я могу купить тебе красивое платье. Но если ты наденешь его, не научившись носить, то будешь смотреться не только страшно, но и смешно.

Тут Лорисса увидела, как глаза Линн округлились, а на лице появилась блуждающая улыбка. Неужели обещание купить платье так подействовало, изумилась колдунья.

- Я знаю! - взвизгнула Линн. - Я знаю, как нам спрятаться! Нас никто не найдет, потому что никому не придет в голову, что вы на такое способны!

- И что же это за гениальный план? - скептически поинтересовалась Лорисса.

- Я стану колдуньей! А вы - моей служанкой! Линн и Лорисса просто исчезнут. А вместо них появится другая пара путешественниц!

Сначала Лорисса хотела возмутиться, но поняла, что не сможет. Она просто повалилась на кровать, сотрясаемая конвульсиями хохота. Она смеялась так, что на глазах выступили слезы. Это же надо! Мало того, что у девчонки хватило наглости подумать, что она, Лорисса, может одеться как простая служанка, так бедняжка вообразила, что сама может стать похожей на женщину, причем на красивую женщину…

- Не надо так смеяться! - донесся до колдуньи обиженный голос Линн. - Вы только подумайте… Никто ничего не заподозрит. Конечно, нас будут искать, но ничего не найдут, если мы исчезнем. Никто не догадается!

- Конечно! Никто! - отсмеявшись, заявила Лорисса. - Но первый попавшийся маг уловит мою ауру и очень удивится, что колдунья одета в платье служанки. Удивится и задумается. До догадки будет очень недалеко. Да любой встречный эльф с легкостью определит, кто мы такие. Я уж не говорю о том, что шикарная одежда на тебе будет смотреться, как на корове седло.

- Вы можете заблокировать ауру. Вы однажды говорили, что женщинам удается сделать это, не применяя магии. А эльфов, - тут Линн скривилась, - и по большим-то трактам бродит немного…

- Да уж… Тайриэл скорее исключение из правил, хи-хи! - Лорисса призадумалась. Линн говорила на редкость заманчивые вещи. То есть, разумеется, ничего особо заманчивого в том, чтобы переодеться в платье служанки не было. Заманчивым был тот факт, что никто такого поступка от Лориссы не ожидает. Никто. Даже Кеннет. Еще немного, и эта сообразительная девчонка добьется своего. Она оказалась подарком судьбы.

- Ну хорошо, - снова начала Лорисса. - Если мы поступим так, как ты предлагаешь, то что нам делать потом? Всю жизнь скитаться в новых обличьях и делать вид что мы - не мы?

- Я не знаю… - Линн задумалась. - Ну… может быть, мы сумеем незамеченными подобраться к Кеннету?

- А дальше? Предлагаешь мне вступить с ним в поединок? - язвительно поинтересовалась колдунья. - А ты посмотришь, как он сделает из меня домашнее рагу со специями, а потом бросишься на меч? Нет уж…

- Ядовитое рагу получится, - пробормотала Линн себе под нос.

- …извини, такой вариант меня не устраивает.

- Знаете… похоже, нам пора брать пример с Тайриэла.

- Начать экспериментировать с интимными отношениями?

- Нет… повышать эффективность наших идей за счет подручных средств. Яда, например, или внезапного нападения…

- Н-да… - удивленно уронила Лорисса. - Общение с эльфом явно обогатило твой ум. Кодекс запрещает такие вещи. Разрешен только поединок.

- Да?!! Тогда почему Кеннет разослал убийц и назначил вознаграждение за вашу голову? Может быть, нам просто обратиться в Совет?

- Уже обратилась. Мне это вышло боком, если ты не заметила, Линн.

- Тогда что нам делать?

- Я схожу поговорю с хозяином. Так, что он ничего не вспомнит. Уходить придется незаметно. В городе никто не знает, где я поселилась. Возможно, нас уже ищут. Главное теперь - добраться до Леонарда.

- До кого? - переспросила Линн.

- До моего стилиста. Он нам поможет.

- Среди ночи? - удивилась Линн.

- А у него есть выбор?

Глава 6

- …И таким образом, они просто не имеют права на жизнь.

Тайриэл некоторое время молча смотрел на сидящую напротив него темноволосую женщину в черном платье, с тонким, хищным лицом и колкими, как льдинки, глазами.

- Нинна, дорогая, - сказал он наконец. - Ты исходишь из неверных предпосылок. Право на жизнь имеют все.

- Глупости. Мразь вроде тебя существовать не может… во всяком случае, не должна.

Тайриэл улыбнулся. Он даже не обиделся на нелестную характеристику. Произнесенное спокойным голосом Нинны грубое слово звучало не столько оскорблением, сколько констатацией факта. К тому же его профессия наемного убийцы могла вызвать в крайнем случае уважение, но никак не симпатию. Нинна ненавидела наемных убийц. Да и кто их любит, если уж на то пошло…

- Еще вина, дорогая?

- Пожалуй.

Жестом подозвав разносившую подносы девицу, он сделал заказ.

- Так вот, о чем я… Право на жизнь имеют все, вопрос в том, что выживает далеко не каждый. Вопрос естественного отбора, я бы сказал.

- Теперь это так называется? - ядовито откликнулась она. - То, чем ты занимаешься?

- То, чем я занимаюсь, - это всего лишь работа. Которая ничуть не хуже и не лучше любой другой. Но ответь мне, чем наемный убийца хуже тебя, призывающей к уничтожению целых рас? Я свое дело хотя бы за деньги делаю. А твоя цель какова?

Нинна высокомерно дернула плечом.

- Ты все равно не поймешь.

- Отчего же, я пытаюсь… Ты утверждаешь, что нелюди заполонили человеческие города, пришли, так сказать, на все готовое, и скоро совсем вытеснят людей из их жилищ. Моя дорогая, ты явно не в ладах с арифметикой. Количества нелюдей во всех графствах едва ли наберется и на население одного крупного города. И вряд ли их будет больше.

- И как ты считаешь, нелюдей устраивает такое положение вещей?

- Не знаю, - честно сказал Тайриэл. - Не думаю. Хотя мне лично все равно.

- Вот! - Нинна подняла палец. - Вот мы и добрались до сути проблемы. Когда-нибудь нелюди решат, что существующий порядок вещей их не устраивает, и начнут действовать.

- И что они сделают, по-твоему? Будут организовывать демонстрации или выступать на площадях, подобно тебе, призывая войти в их положение? Или возьмутся за оружие и выступят против многочисленного противника на его территории?

- Я не нелюдь и не знаю, что может прийти им в голову, - с достоинством ответила Нинна. - Я всего лишь пытаюсь уберечь свой народ от опасности.

- Несуществующей опасности.

- Ты никогда этого не докажешь.

- Как и ты.

- Нет! Время покажет, что я права.

- Сомневаюсь. - Тайриэл откинулся на спинку стула и отпил вина. - Скорее уж, все произойдет с точностью до наоборот. Люди решат, что другие расы по какой-то причине им мешают, и начнут их истреблять. Утверждение - не вопрос - о том, кто победит, думаю, даже не требует доказательств. Но это все случится в довольно отдаленном будущем. А ты, моя дорогая, пытаешься развязать такую войну прямо сейчас. Утешает лишь одно - у тебя все равно ничего не выйдет.

- Мне безразлично, что ты не принимаешь мои слова всерьез, Тайриэл, - холодно ответила Нинна. - Ничего иного ты и не мог сказать.

- Конечно, ведь в отличие от твоих, мои слова продиктованы здравым смыслом.

- Эгоизмом.

- Брось, это же смешно.

- Ты думаешь только о себе.

- Разумеется, - рассмеялся он. - А как иначе? Уж не прикажешь ли составить тебе компанию на площади, призывая соплеменников к уничтожению людей?

- Ты неисправим. - Нинна отвернулась к окну.

- Что тебя так удивляет? Эльфы вообще довольно консервативны по натуре и редко меняют убеждения.

- Неужели ты полагаешь, что я стараюсь привлечь тебя на свою сторону? - От изумления она едва не выронила бокал. - Я похожа на сумасшедшую?

У Тайриэла было на этот счет вполне определенное мнение, но он оставил его при себе. Несмотря на свои странные взгляды, Нинна ему нравилась, а это он мало о ком мог сказать. Нравилась своей целеустремленностью, прямотой высказываний и удивительно спокойным характером. Что бы она там ни кричала в фанатичном пылу на площадях - в жизни это была самая терпеливая из известных ему женщин, которую практически невозможно было вывести из себя. Кроме того, она умела не только говорить, но и слушать собеседника - качество, почти невозможное для фанатика. Как в ней все это сочеталось, Тайриэл не понимал, но от разговоров с Нинной неизменно получал удовольствие. Не отказывал он себе и в том, чтобы слегка поддразнить ее, не опасаясь, что она кинется на него с ножом.

- За исключением этого, можешь привести еще какие либо аргументы в свою пользу?

- Конечно. Могу. Хотя по мне, двух мнений здесь быть не может. Волею богов этот мир принадлежит людям. И вы - лишь досадная помеха, которую необходимо устранить.

- О, излюбленная тема для таких, как ты. Волею богов… Кто ее знает, эту волю? Люди? Они только трактуют ее так, как угодно им, независимо от реального положения вещей. Откуда ты можешь знать, чего хотят боги? И есть ли они вообще?

- Не богохульствуй, нелюдь.

- Ну хорошо, давай подойдем к проблеме с другой стороны. Вот я, например. Чистокровный эльф, к тому же убийца. Безжалостный и беспринципный. Согласно твоей теории, я должен быть вдвойне, если не втройне неугоден богам. Так почему же они до сих пор не поразили меня своим гневом? Или, по крайней мере, не уронили мне на голову божественный кирпич?

- Не богохульствуй, нелюдь.

- Тебе что, больше нечего мне ответить? - усмехнулся он.

- Ну отчего же, есть. Например, я могла бы сказать, что ты напрасно бахвалишься, и если ты до настоящего времени не заплатил за свои поступки, это не означает, что не заплатишь в будущем. Заплатишь сполна, Тайриэл, и вспомнишь мои слова… Нет, не возражай, я не хочу вступать с тобой в теологическую дискуссию. Я все равно не смогу тебя убедить. Весь этот разговор бессмыслен.

- Как и прочие наши беседы на подобные темы. - Тайриэл весело прищурил темно-зеленые глаза.

- Хочешь, чтобы я ушла?

- Нет, дорогая, не лишай меня своего несравненного общества. - Он накрыл своей ладонью ее руку. Нинна не сделала попытки вырваться.

- Кстати, у меня есть новости. Сегодня утром я получил письмо от одного человека. Кажется, у меня намечается очередной заказ. Весьма выгодный.

- И кого же тебе заказали? Короткий меч без гарды?

Постороннему человеку слова Нинны могли показаться полнейшей бессмыслицей. Знающему - сказать очень много. Нинна была одной из немногих посвященных в тайну старинного языка, используемого наемниками и нанимателями. При помощи характеристик заранее оговоренных видов оружия сообщались первоначальные сведения о жертве. Тип оружия определял расу и пол. Длинный либо короткий меч - мужчина, женщина. Секира - гномы. Копье - тролли. Кинжал или стилет - эльф, эльфийка. Год ковки означал возраст жертвы (у эльфов по понятным причинам мог не указываться). Отсутствие гарды говорило о том, что жертва - ребенок. О высоком происхождении или принадлежности к правящей династии сообщалось через гравировку на клинке. Инкрустация драгоценностями эфеса объявляла о наличии магических способностей. Даже тип камней имел свое значение: изумруд - сильный маг, рубин - средний, сапфир - слабый, топаз - ученик. Жертва именовалась клиентом. Выражение "встретиться с клиентом" означало завершить контракт.

В последнее время мало кому известный шифр практически вышел из употребления. Подробности оговаривались при личной встрече, а не в письме. И то, что нынешний потенциальный заказчик Тайриэла воспользовался шифром, говорило о многом. Как минимум о том, что человек, с которым эльф собирался иметь дело, - не дурак. Это радовало.

- Ну почему ты так дурно думаешь о заказчиках?

Нинна в кратких, но емких предложениях объяснила ему, что она думает о людях, возжелавших решить собственные проблемы за счет убийства других людей. К тому же - чужими руками.

- Благодарю, дорогая. Ты обогатила мой словарный запас. Два из употребленных тобой выражений мне ранее слышать не доводилось. Во всяком случае, в таком контексте.

Она пронзила его презрительным взглядом.

- Вот тебе еще одна причина, по которой тебе не место в этом мире.

- Какая причина, помилуй?! - опешил Тайриэл.

- Ты отбираешь хлеб у профессионалов-людей! Заказчики предпочитают нанимать тебя, поскольку ты - лучший, и люди остаются без работы.

Эльф глянул на нее с нескрываемым интересом. Это было что-то новенькое в рассуждениях Нинны.

- Дорогая, ты уж определись: то ли ты ненавидишь всех убийц без исключения, то ли только тех, которые нелюди…

- Всех, - не раздумывая, ответила Нинна. - Однако я прекрасно понимаю, что ваше ремесло неистребимо вследствие человеческой натуры. Но пусть хотя бы этим занимаются люди. У тебя же нет вовсе никаких прав убивать моих соплеменников.

- Не говори мне больше о правах, ладно? Чем человек, убивающий за деньги человека, лучше эльфа, делающего то же самое? Оставим это. Я не буду распространяться о том, кого мне заказали, но в одном ты права. Это действительно женщина.

Нинна в отвращении скривилась.

- Ты просто бездушное, бесчувственное полено, Тайриэл.

- Отнюдь, - рассмеялся эльф. - Я всего лишь убийца.

- Ты богомерзкая тварь.

- Кроме того, я милосерден и играю честно.

- Ты даже не знаешь, что такое милосердие и честная игра.

- Ты не права, и сейчас я докажу тебе обратное. Информация о награде за голову этой женщины прошла почти неделю назад. Я бы мог просто убить ее и получить эту награду. Но я этого не сделал. Я даю ей фору во времени. Пока я доеду до заказчика, пока договорюсь с ним… а может, мы не договоримся вовсе…

- С чего бы ты решил поиграть в кошки-мышки? - с подозрением спросила Нинна. - Уж не знаком ли ты с этой бедной обреченной женщиной?

Тайриэл промолчал, но ответ был ясен и так.

- Впрочем, что и ожидать от тебя. - Нинна поджала губы. - Ты и за убийство родной матери возьмешься, если тебе за него хорошенько заплатят.

Рука Тайриэла, до того спокойно лежавшая на столе, чуть заметно дернулась.

- Нинна, я прошу тебя, давай не будем ни сейчас, ни потом говорить о моей матери, - ровным произнес он.

- Хорошо. Продолжай, я тебя слушаю.

- Таким образом, у жертвы есть шанс удрать. А у меня, соответственно, есть шанс заработать на этом побольше денег, потому что стоимость моих услуг значительно выше, чем объявленная награда.

- Теперь я поняла твои мотивы. Ты просто решил заграбастать побольше денег. А все твои рассуждения о милосердии и честной игре - не более чем пустая болтовня.

- Нет. Ведь еще неизвестно, кто из нас добьется желаемого.

- Тайриэл, у несчастной женщины есть шанс уцелеть, только если при выходе из этого трактира на тебя свалится пресловутый кирпич. Во всех остальных случаях ее ждет смерть.

- Всякое бывает.

- Но кое-что остается неизменным. Ты, например.

- И ты, моя дорогая. - Тайриэл обворожительно улыбнулся. - Ведь ты все так же прекрасна, как и тогда, когда я увидел тебя впервые… - Он снова завладел ее рукой и встретился взглядом с ее черными глазами, привычным усилием воли протягивая между зрачками тонкие нити…

Нинна хладнокровно вонзила длинные ногти в тыльную сторону его ладони.

- Тайриэл, животное, разве я в недостаточно четкой форме объяснила, что тебе следует прекратить попытки приворожить меня. Как мужчина ты меня не интересуешь. Если тебе приспичило, могу узнать для тебя адрес лучшего в Иверне борделя. А если ты просто пытаешься поддержать репутацию - поищи другой объект. Иначе я перестану с тобой разговаривать.

- Не отталкивай меня, дорогая… - умоляющим тоном произнес он, но руку убрал. - Я всего лишь пытаюсь воспользоваться подходящим случаем. Готов признать свое поражение. Но ничего, еще не все потеряно.

- Как же ты самоуверен… - горько усмехнулась Нинна.

- Пока ты жива, дорогая, у меня есть шанс.

- Только если небеса упадут на землю. Кстати, что ты собираешься делать сейчас, если не секрет?

- Мне нужно ответить на письмо. До этого момента у меня не было времени.

Тайриэл достал из поясного кошеля конверт, на котором не было ни единой надписи.

- Меня всегда интересовало, каким образом подобные письма доходят до адресатов. К тебе что, прислали гонца?

- Нет, зачем же… Есть более быстрый и надежный способ. Особое заклинание…

- О, так твой заказчик - маг?

- Да. - Тайриэл не видел смысла отрицать очевидное. Хотя, конечно, теоретически существовала возможность, что заказчик попросит кого-то из магов отправить письмо, эльф сильно сомневался в этом. Никто в здравом уме не станет втягивать в такие дела посторонних, тем более магов. Гонцы не в счет: они либо умеют хранить тайны, либо долго не живут.

- И кто же именно?

- Дорогая, ты прекрасно понимаешь, что этого я тебе не скажу.

- Понимаю. - Она победно улыбнулась. - Я просто пыталась воспользоваться подходящим случаем.

Тайриэл расхохотался.

- Ты снова одержала верх, дорогая. Тебе сегодня везет.

- Я всего лишь обратила против тебя твое же оружие.

Эльф потребовал перо и чернила, которые ему тут же принесли.

- А как ты собираешься доставить ответ?

- Да очень просто. Использованное здесь заклинание поиска оставляет четкий след, так что я как бы верну письмо отправителю.

- А что делать, если убийца не обладает магическими возможностями?

- Да не требуется тут особых магических возможностей. Достаточно знать, что нужно делать, а это входит в стандартный курс обучения наемников. Какими-то зачатками способностей к магии обладают многие люди. Однако редко у кого они проявляются в объеме, достаточном для получения звания мага. Но на элементарные фокусы вроде этого хватает почти всех.

Тайриэл взял перо и быстрыми легкими движениями написал:

Ваше предложение заинтересовало меня. Думаю, я смогу продать Вам вышеуказанное оружие. Я выезжаю без отлагательства и прибуду к Вам для обсуждения деталей сразу после встречи с нынешним клиентом.

Тайриэл.

Он снова сложил письмо, сунул в конверт и провел над ним рукой. Конверт исчез.

- Вот так. Видишь, как все удачно складывается.

- О чем ты?

- Просто мысли вслух. Не обращай внимания, дорогая.

- Мне пора. - Нинна отодвинула стул и встала. Тайриэл галантно набросил ей на плечи простой черный плащ без отделки. - Еще увидимся, Тайриэл.

- Я буду ждать этого с нетерпением, дорогая.

Оставшись в одиночестве, эльф некоторое время задумчиво смотрел в пространство перед собой. Ему действительно нужно выезжать как можно скорее, но не сегодня. Уже вечер, а он не собирался провести ночь в дороге. В этом не было необходимости.

Тайриэл расплатился и вышел из трактира. Пройдя немного по улице, он остановился у витрины ювелирной лавки, где лежало неизвестного назначения украшение, на которое пошло много золота, много драгоценных камней и ни капли вкуса. Тайриэл почти восхитился самодовольным уродством поделки и собрался было продолжить путь, как вдруг резкий удар в область солнечного сплетения заставил его согнуться вдвое. Стараясь продышаться, Тайриэл лихорадочно соображал, кто мог на него напасть, и приготовился дать отпор.

- Ой, извините, я такая неловкая! - ввинтился в уши тонкий девичий голосок. Эльф поднял голову и обнаружил подле себя юное создание с золотистыми волосами, выбивающимися из-под капюшона, и с огромным баулом в руках - виновником его страданий. Как она его только подняла… да еще и заехала им эльфу под дых.

- Все в порядке, - слегка прерывающимся голосом заверил Тайриэл.

- Но я причинила вам боль…

- Ничуть, моя прекрасная дева. - В знак подтверждения он прижал руку к сердцу. - Позвольте проводить вас.

- Ой, ну это далеко… мне неудобно…

- Я не тороплюсь, - улыбнулся Тайриэл. - И я не оставлю вас.

Девушка захлопала ресницами, обрамлявшими глаза чудесного светло-голубого цвета, какого никогда не бывает у эльфиек. Тайриэл улыбнулся снова и ласково посмотрел на нее. Тонкие темно-зеленые… янтарные… желтые нити протянулись, связывая зрачки их глаз.

- Я не могу…

…сплелись в узелки.

- Я никогда не причиню вам вреда, моя прекрасная дева.

…растеклись в глубине зрачков.

Девушка протянула ему руку.

Глава 7

Линн взяла дорожный мешок и принялась запихивать в него то, что могло пригодиться в дороге. Судя по всему, пока им придется идти пешком, поэтому не стоит брать лишнего. Лорисса приняла предложение Линн, но относительно того, кто понесет все вещи, Линн не сомневалась ни на секунду. Как бы она не оделась, придется все волочь на себе. По крайней мере, до того самого стилиста, которому предстоит очень нелегкая задача. Линн вздохнула. И зачем она предложила этот дурацкий план? Больше всего она боялась того, что придется играть уверенную в себе, наглую, беспринципную и циничную особу, коей и является Лорисса. И при всем при этом она вынуждена будет краситься и укладывать волосы, носить обувь на каблуках и дорогие платья, которые на ее фигуре будут смотреться хуже, чем на кривой вешалке. Нет, уж лучше помереть от руки убийцы. По крайней мере, он не заставит ее ходить на каблуках…

- Линн! Ты готова? - Лорисса вернулась и с сияющим видом продефилировала по комнате.

- Почти, - ответила девушка, допихивая в дорожный мешок какие-то вещи и закидывая его на плечи.

- Прекрасно. Никто нас не видел. Никто, кроме эльфа, не знает, что мы в городе. На кухне есть дверь, ведущая на задний двор. Оттуда мы можем выйти в переулок. А потом окольными путями доберемся до Леонарда. Вперед!

Линн молча вышла вслед за Лориссой, в последний раз оглянувшись на уютную комнатку, и еще раз мысленно обругала свой длинный язык и дурную голову.

Тихо, но быстро они проскользнули в кухню, миновав обеденный зал, где скучали несколько сонных постояльцев и вяло разговаривал с кем-то хозяин. Дверь на задний двор нашлась легко, и они оказались посреди темной летней ночи. Лорисса щелкнула пальцами, и над дорогой повис маленький неяркий огонек, дававший достаточно света, чтобы не спотыкаться впотьмах.

Они шустро пробирались по переулкам, прижимаясь к стенам и стараясь не встречаться взглядами с припозднившимися прохожими. Пару раз они сталкивались с подозрительными компаниями, от которых за версту разило неприятностями, но компании быстро понимали, что простые женщины не ходят ночью по темным переулкам. Никаких проблем не возникло.

Лорисса и Линн шли довольно долго, девушка уже стала уставать под мешком. Пройдя по очередной узенькой улице, они увидели темный парк. Это был район города, где располагались дома богатых горожан. Лорисса смело углубилась в парк. Линн последовала за ней. Они шли по тропинке между деревьев и через некоторое время наткнулись на небольшой, приятного вида домик.

- Вот мы и пришли! - заявила Лорисса.

Она подошла к двери и настойчиво постучалась. Реакции не последовало. Тогда Лорисса уже не постучалась, а подолбила в дверь носком ботинка. В доме возникло некоторое шевеление. Спустя минуту за дверью послышались шаги, а потом голос:

- Кого там принесло в такое время? Нищим не подаем, воров не боимся!

- Открывай, Лео! - устало произнесла Лорисса. - Я по делу. Но если ты предложишь немного выпить - не откажусь.

- Лорисса? В такой час? Ты что, рехнулась? И… тебя еще не убили? - Голос был очень удивленным, но дверь не открылась.

- Слушай меня внимательно. Если ты сейчас же не откроешь дверь, то ты сможешь проверить, жива я или нет сам, потому что окажешься в загробном мире! Правда, рассказать мне о своих выводах не сумеешь. Не то чтобы я сильно огорчусь…

- Уже открыл! - Дверь отворилась, и из-за нее появился высокий человек со свечой в руке.

При таком освещении он чем-то напоминал эльфа. Линн передернуло. Но это была лишь видимость. Стилист действительно был высок и худ, но его движения не отличались плавностью, а суетливый голос с головой выдавал в нем их соплеменника.

Пока Линн размышляла, Лорисса отодвинула хозяина дома и безо всякого стеснения зашла внутрь.

- Ты предпочитаешь остаться на улице? - вопросила она.

- Нет! - пискнула Линн и заскочила в дом.

Опешивший от такой наглости хозяин молча закрыл за ними дверь.

- Тебе что, негде переночевать? - скептически глядя на Лориссу, поинтересовался он.

- Нет, все гораздо хуже. Мне нужна твоя помощь.

- А до утра ты подождать не могла?

- Как ты думаешь, Лео, - вкрадчиво начала колдунья, - если бы мое дело терпело до утра, стала бы я вламываться к тебе в дом посреди ночи и что-то от тебя требовать?

- Да.

- Ты меня плохо знаешь.

- Я знаю тебя достаточно! - рявкнул человек. - Ты не погнушаешься ничем, чтобы достигнуть своей цели. И подвергнуть опасности кого-то, кто не имеет отношения к твоим делам, тебе тоже ничего не стоит. Что я буду делать, если Кеннет обвинит меня в пособничестве тебе?

- Вот уж не думала, что ты настолько труслив, Лео! Да всем наплевать на то, что я зашла к тебе. Более того, никто не знает, что я здесь!

- Кроме Кеннета…

Лорисса вышла из себя.

- Да Кеннет слыхом про тебя не слыхивал! На кой ему стилист?! И вообще, сколько можно?! Все трясутся, не зная, куда деваться от мести этого могущественного подонка! А я не знаю, почему все, кого я ни встречу, так удивляются, что я еще жива! Да, жива и еще вас всех, подлецов, переживу! И Кеннета тоже! Мне надоело, что все спокойно расселись, как стервятники на ветках, и смотрят, смотрят на то, как Лориссу будет убивать какой-то выродок. И никому в голову не придет помочь!

Лорисса в ярости кричала на Леонарда, который, хоть и был на полторы головы выше колдуньи, съежился, словно ожидая удара. В этот момент одна из дверей отворилась, и в комнату проскользнула худенькая невысокая девушка в ночной сорочке.

- Лео, что тут творится? Если у тебя гости, нельзя ли попросить их сбавить тон? - недовольным заспанным голосом поинтересовалась она.

Лорисса и Линн воззрились на девушку.

- Иди, Мариан, не мешай, у меня серьезный разговор, - сквозь зубы прошипел стилист.

- Нет, подожди! - встряла Лорисса. - Здравствуйте. Мое имя Лорисса (девушка посмотрела на нее как на богиню). Мы с моей служанкой Линн пришли к Леонарду за помощью. Мы уйдем и не станем тревожить вас, как только он выполнит мою просьбу.

- Лорисса? - обрадовалась девушка. - Вот это да! Я так давно мечтала с вами познакомиться…

- Мариан… - начал было Леонард.

- Отстань, Лео, - хором оборвали его Лорисса и девушка.

- Меня зовут Мариан, - представилась вошедшая. - Я помощница этого бездарного портного.

- Рада познакомиться. Так вот, Мариан, мы оставим вас в покое, как только Лео сделает то, что я хочу.

- Конечно, сделает. Но можете не торопиться. Невзирая на позднее время, я бы с удовольствием немного поболтала с вами. Пойдемте в гостиную, не дело держать вас на пороге.

Леонард и Линн переглянулись, понимая, что их уже исключили из общей беседы, и последовали за Лориссой и Мариан.

В гостиной колдунья и девушка чинно уселись на кушетку, готовые продолжать разговор, но Леонард грубо прервал их.

- Что тебе надо, Лорисса?

- Лео, у меня к тебе немного странная просьба. Сделай, что сможешь, я хорошо заплачу. Все должно быть готово к утру.

- Ну, говори, говори. Хватит ходиьь вокруг да около.

После этих слов Лорисса взяла Линн за локоть и поставила перед стилистом.

- Видишь ее?

- Вижу, - скривился Леонард.

- Так вот. Я хочу, чтобы ты сделал из нее красавицу.

- …ты сбрендила, - констатировал стилист, обретя дар речи.

- В том-то и дело, что нет. У тебя есть полночи.

- Я думал, что есть ночь.

- Это еще не все. Дальше будет хуже, - обнадежила Лорисса.

- Ты сошла с ума! Как я сотворю что-то из ничего?! Я сделал красавицу из тебя, но у тебя были хоть какие-то данные! А у нее? - Разъяренный Леонард невежливо ткнул пальцем в Линн.

- У нее есть все, что тебе требуется. Так что работай.

- Я не намерен издеваться над собой! - гордо заявил стилист.

- Лео, - вмешалась Мариан. - Я думала, что оставаясь с тобой, я остаюсь с талантливым человеком. Ты же только что заявил, что не в состоянии сделать красоту из ничего! Я была о тебе лучшего мнения. Может быть, я ошиблась? - прищурилась девушка. - Я ошиблась в тебе, Лео? Я могу сама выполнить просьбу Лориссы, но тогда я уйду, и ты меня не увидишь.

- Но, Мариан…

- Я все сказала, Лео. Иди работай.

После этих слов посмурневший стилист буркнул Линн что-то вроде "пошли" и поплелся куда-то в глубь дома. Линн ничего не оставалось, кроме как пойти за ним, а за их спинами уже слышалось радостное щебетание Лориссы и Мариан.

Мариан разбудила слугу и приказала принести в комнату легкого вина. Лориссе нравилась эта девушка. Так ловко управляться с Леонардом…

- Вы даже не представляете, как я давно хотела с вами познакомиться! - снова заговорила помощница стилиста. - Я столько слышала о вас от Лео, что думала, как же так, вы часто приезжаете сюда, а я ни разу вас не видела. Я знаю, вы - маг. Но все равно это так невероятно!

- Что вы, Мариан, это ерунда. Я рада, что встретилась с вами. Вы столь виртуозно поставили на место Леонарда…

- Ах, не стоит, - смутилась Мариан. - Так тяжело выжить в нашем мужском мире. Приходится учиться всегда быть на высоте, чтобы ни у кого не возникло искушения унизить тебя. Поэтому-то я и общаюсь с Лео. Он талантлив, но я не даю ему расслабляться, иначе он обленится и начнет задирать нос.

- Интересный подход, - обрадовалась Лорисса. - Мне бы стоило взять его на вооружение. Впрочем, желающих быть сильнее, чем я, с каждым годом становится все меньше. Все-таки я маг, и ни один мужчина не может оскорбить меня безнаказанно.

- Как же я вам завидую! Эти возможности поднимают вас над остальными женщинами. А ведь мы все могли быть на одном уровне, если бы нам только дали немного свободы…

- Все равно всегда найдется тот, кому это не понравится, - посетовала колдунья.

- Но это уже будут его проблемы, - отозвалась Мариан.

- До этого радужного момента нам не дожить. Вот на меня, например, открыли охоту. И как бы мне не хотелось этого говорить, но противник заведомо сильнее и имеет больше возможностей. Неужели никто не защитит слабую женщину? Да нет, конечно! Все только полюбуются на то, как ей придет конец!

- Не может быть! - ахнула Мариан.

- Может, может… - уверила Лорисса.

В этот момент в дверном проеме замаячил Леонард.

- Это оказалось проще, чем я думал!

Затем появилось то, что еще недавно представляло собой Линн. Неизвестно, почему Леонард был так горд своим трудом. Линн сделалась еще страшнее, чем была. Роскошное платье сидело на ее тощей фигуре, как на швабре, рыжие волосы торчали в разные стороны и вились мелким бесом, глаза были подведены зелеными тенями так, что веки производили впечатление какого-то жуткого дефекта кожи, ярко-алые губы казались еще тоньше, чем были.

- Лео, ты что, ослеп? - злобно спросила Мариан, пока Лорисса искала подходящие слова для того, чтобы хоть как-то выразить свой гнев, не запуская в стилиста энергетом (8).

- Вот и я сказала, что это мерзко, - буркнула Линн, - а он мне "мода, новый стиль, эпатаж"…

С этими словами она скрылась из виду. Леонард последовал за ней, сохраняя на лице выражение оскорбленного достоинства.

- Он что, сошел с ума? - уточнила Лорисса у Мариан, когда цензурных слов на языке оказалось больше, чем всех остальных.

- Не знаю, - пожала плечами Мариан. - Мужчины всегда такие странные. Просишь их, просишь, а делают все совсем не так, как тебе хочется…

- И не говорите, - вздохнула Лорисса. - Вот был у меня один знакомый… все еще как живой перед глазами… так он и дня не мог прожить, чтобы не сделать кому-нибудь подобную пакость. Его просишь об одном - он все делает наоборот… ну вот и поплатился однажды. Говорят, его любовница прибила…

- Сам виноват, - кивнула Мариан.

- Вот! Смотрите! - Это был опять Леонард. - Вам должно понравиться! Я понял, где ошибся!

На этот раз Линн представляла собой нечто с гигантской грудью. Платье готово было треснуть по швам там, где стилист подпихнул в лиф что-то непонятное. Прочее не особо изменилось.

- А где у нее хвост? - поинтересовалась Лорисса.

- Хвост? - не понял Лео.

- Ну да. Чтобы этот бюст уравновешивать! Болван!

- Не надо пытаться создать грудь там, где ее отродясь не бывало… - философски заметила Мариан.

- Еще скажите, не надо делать из мыши дракона! - взвыла Линн и, резко повернувшись, зацепилась пресловутым местом за косяк.

- Можно и так выразиться… - ухмыльнулась Мариан, когда за Линн ушел и Леонард.

Следующим вариантом вида Линн был имидж, названный Леонардом "роковая красавица", - черный парик, черные тени, черное платье. Лорисса охарактеризовала это по-своему: "избитая побродяжка".

Леонард очень долго бился над девушкой. Было перебрано много вариантов. В основном, таких, от которых волосы вставали дыбом. В итоге, когда Лорисса и Мариан уже отчаялись увидеть приемлемый результат, Лео провозгласил:

- Вы не понимаете прекрасного! Поэтому я решился на самый простой вариант. Я назвал это "юный эльф".

- Ну все… - протянула Мариан. - Бьюсь об заклад, это будет нечто с торчащими из прически ветками и венком на голове…

- Тогда я сама пришлю Лео красивый траурный венок… - прокомментировала Лорисса.

Но ее опасения не оправдались. Вошедшую в комнату Линн было сложно узнать. Никаких лишних изысков: волосы заплетены в косу, чуть-чуть подкрашенные брови выделяют на бледном лице глаза, легко подведенные так, что черты лица кажутся острее и четче. Одетая в штаны из черной замши, белую рубаху, скрывавшую отсутствие груди, и черную безрукавку, она отчего-то производила впечатление не худой, а стройной. Девушка действительно немного походила на эльфа. Единственное, чего ей не хватало, - достоинства во взгляде и раскованной манеры держаться.

- Это… хорошо, - сказала удивленная Лорисса.

- Думаю, на этом стоит остановиться, - добавила Мариан.

- Ты довольна? - уточнил Леонард. - Теперь ты уйдешь?

- Не так быстро. Вторая часть работы, Лео.

- Ну и?

- Сделай из меня то, чем была она, - улыбнулась Лорисса, махнув рукой в сторону преобразившейся Линн.

- Никогда! Ты мое лучшее творение! Я не стану рыть себе яму!

- Ты уверен? - вкрадчиво уточнила колдунья.

- Лео, для твой же пользы сделай, как она просит, - зевая, предложила Мариан.

Он не мог не покориться двум ведьмам (по крайней мере, одна из них действительно была ведьмой). Не считая пары вариантов типа "соблазнительная горничная", ему удалось переделать Лориссу куда быстрее, чем Линн. ("Ломать - не строить", - констатировала Мариан). В конце концов Лорисса выглядела следующим образом: темные волосы гладко зачесаны и стянуты в тяжелый узел на затылке; платье Линн смотрелось на ней ничуть не лучше, чем ранее на служанке. Лишь надменный взгляд было не спрятать.

Затем они вместе сели отметить успешное завершение экспериментов. За окном уже светало. Через некоторое время Мариан и Леонард, не способные бороться с накатившим на них сном, мирно почивали на диване, а Лорисса распоряжалась.

- Неужели вы убили их? - в ужасе выдохнула Линн.

- Ты неправильно говоришь. Нам надо начинать играть, - поправила ее Лорисса.

- При чем здесь…

- Линн! Не заставляй меня повторять дважды. - Лорисса была отчужденна и холодна.

- Ладно. Ты убила их, Лорисса?

- Нет, миледи Гвендолин. - Полное имя девушки далось колдунье с трудом. - Они спят. Я зачаровала вино. Они проснутся и найдут кошель с золотом, но ничего не будут помнить. А теперь нам надо поторопиться, пока челядь не проснулась и не поняла, что произошло.

- Седлать коней? - спросила Линн, ничуть не сомневаясь в ответе.

- А как вы думаете, хозяйка? - отозвалась Лорисса таким тоном, что Линн поняла - вряд ли она услышит что-то новое.

Глава 8

Решив одну из множества свалившихся на него за последнее время проблем, Кеннет хотел было вновь приняться за недочитанную книгу, содержание которой весьма его интересовало, но почувствовал, что сильно проголодался. Это было неудивительно, ведь, проворочавшись почти всю ночь, он вышел из дома в четыре часа утра и несколько часов провел в бешеной, бездумной скачке по окрестностям, едва не загнав и коня, и себя.

Кеннет спустился вниз и спросил у проходившего мимо Джареда, доверенного старого слуги, помнившего еще его деда:

- Завтрак готов?

- Прикажете подавать, милорд Кеннет?

- Да.

Джаред поклонился и, попятившись, исчез в боковой двери. К тому моменту как Кеннет дошел до столовой, его уже ждал накрытый стол. Столовая, точно памятник былому величию, представляла собой огромную комнату со столом, рассчитанным на тридцать персон, и при необходимости могла вместить до пятидесяти человек. И когда-то вмещала. Сам Кеннет этого почти не помнил, но Джейд рассказывал ему, что их мать была женщиной весьма светской, любящей балы и рауты.

Джейд. Кеннет вяло поковырялся вилкой в тарелке с салатом, бросил на стол салфетку, решительно встал и вышел. Аппетит у него пропал.

- Милорд Кеннет!

- Что еще? - недовольно повернулся маг, уже поставивший ногу на первую ступеньку. Надо бы съездить в Эйрдан, подумал Кеннет, а то он живет здесь практически в полной изоляции уже неделю. С того памятного утра, когда его вызвал Совет, он не покидал поместье. Слишком много сразу появилось проблем: Лорисса, потом ссора с братом. Он потратил изрядное количество времени, разрабатывая такую схему расправы с колдуньей, которая не вывела бы на него, а потом просто сидел и ждал известий.

- Милорд, - повторил Джаред, видя, что мысли мага блуждают где-то далеко.

Куда же она направилась? По его сведениям, родственников у Лориссы не имелось, да и… Кеннет оборвал свои размышления, вспомнив, что теперь проблема поисков колдуньи ляжет на плечи убийцы, и молча вперил в слугу взгляд ледяных серых глаз.

- Какие будут распоряжения, милорд Кеннет?

- Распоряжения? По поводу чего? - хмуро спросил маг.

- Так… это… По поводу той комнаты, где ваша милость изволили магией заниматься. Там… э-э-э… ремонт нужен.

- Представьте мне смету, я ее просмотрю, - бросил Кеннет, отворачиваясь.

- Но, милорд… - Джаред глубоко вздохнул и продолжил: - С вашего позволения, это вам решать, какие работы там проводить и какие материалы закупать.

Кеннет неслышно скрипнул зубами.

- Ладно, пойдем.

Комната действительно сильно пострадала. Джейд отразил брошенный в него сгусток энергии, но ему не хватило сил на то, чтобы уничтожить его, и энергет, отлетев, взорвался мельчайшими искрами, произведя уйму разрушений. Почти полностью выгорела обивка стен и дубовые панели, потолок был закопчен, на мебель вообще было страшно взглянуть, а ковер напоминал селамнийский сыр - в крупную разноразмерную дырочку.

Кеннет прикинул в уме стоимость ремонта. Выходило что-то уж очень много. Возможно, он в чем-то ошибался, его никогда не интересовали цены на мебель и прочие элементы интерьера, поскольку заново обустраивать особняк в планы братьев не входило. Но то, что переделка комнаты обойдется в круглую сумму, сомнений не вызывало.

- Нужна новая обивка, - изрек он наконец.

- Какую ткань милорд изволит? Какого цвета?

- А какого была прошлая? Зеленого? Вот зеленую и закупите… Нет, без рисунка… И новые стенные панели из дуба… Как это у какого мастера? У хорошего. Потолок надо побелить по новой… Куда ковер? Выбросить, он годится разве что на решето. Мебель…

Вопросы сыпались из Джареда, как гречка из прохудившегося мешка. За сорок минут Кеннет устал так, словно это на нем с утра проскакали десять миль галопом. Он никогда не представлял, что можно так вымотаться, всего лишь отдавая распоряжения. Наконец старый слуга замолк, и Кеннет перевел дух.

- Составьте смету, - повторил он первоначальный приказ, надеясь, что больше от него ничего не потребуют.

- Сию минуту, милорд.

Смета была принесена в его кабинет, конечно, не в ту же минуту, но достаточно быстро. Джаред хорошо знал свое дело. Кеннет просмотрел бумагу, отметив, что окончательная сумма оказалась даже менее круглой, чем он рассчитывал, и подписал ее.

- Что-то еще? - спросил он, видя, что слуга переминается с ноги на ногу и не спешит уйти.

- Деньги, милорд. На первоначальные расходы.

Кеннет мысленно укорил себя в том, что не догадался сам, и прошел в расположенный рядом кабинет Джейда, поскольку семейный тайник с ценностями находился именно там. Маг подошел к ничем с виду не отличающейся от других стенной панели, едва слышно прошептал слово-ключ, поднял правую руку, на которой носил золотое кольцо, и прикоснулся им к маленькому сучку в углу панели. Такое же кольцо-печатка с выгравированным на нем цветком вереска было и у Джейда.

Панель бесшумно отошла в сторону, открыв просторное углубление, в котором стояла шкатулка с драгоценностями матери и аккуратные столбики монет. Кеннет ловко смел три из них в небольшой кожаный мешочек. Панель встала на место. Маг отдал деньги предусмотрительно оставшемуся в коридоре Джареду и призадумался. Ему показалось, что денег в тайнике должно быть значительно больше. Только недавно Джейд при нем радовался отменной прибыли от продажи скота. И куда, спрашивается, подевалась эта прибыль?

- Мне нужны все счета за последние полгода и книги прихода-расхода, - заявил он.

Через некоторое время Кеннет горько пожалел о своем решении проверить расходы на содержание поместья. Пачки счетов, перевязанные ленточками, громоздились на его столе, двух креслах, на большей части пола, подоконнике и к тому же постоянно норовили разлететься, подхваченным легким летним ветерком из приоткрытого окна. Закрывать окно Кеннет не хотел, потому что не любил духоты.

Очередной порыв ветра взъерошил ему волосы на затылке. Маг повернулся и с коротким, но емким ругательством придержал локтем пачку, уже валившуюся с подоконника в сад. Даже его железные нервы и выдержка начинали сдавать под напором хозяйственной информации. Теперь он крайне смутно представлял, как Джейд справляется со всем этим в одиночку. Самому Кеннету никогда до той поры не приходилось заниматься делами. Старший брат полностью взвалил на себя обязанности по управлению Моинаром, предоставив младшему возможность погрузиться в занятия магией. У Кеннета возникло сильное желание увековечить его за это в статуе.

Маг разбирался в счетах, сравнивая их с записями в книгах, остаток этого дня, ночь и все следующее утро. Но его усилия не пропали даром, поскольку он явственно обнаружил, что в некоторых случаях цифры не совпадают. Кое-где шестерка была переправлена на восьмерку, единица на четверку… по мелочи, но учитывая размер общей суммы, эти мелочи выливались в довольно значительное число.

Были и другие странности. Кеннет точно знал, что никакой необходимости в закупке крупной партии мыла не было, потому что оно в нужных количествах производилось в самом поместье. И сельскохозяйственные орудия тоже вряд ли ломались так часто, как было указано. В общем, напрашивался неприятный логический вывод: управляющий обкрадывал братьев, причем нагло и не особенно скрываясь. Кеннет подивился тому, что Джейд до сих пор не обратил на это внимания. У него что, были на то какие-то свои причины? Да нет, ерунда, оборвал себя маг. Кого может устраивать, что его обманывают? Как бы то ни было, от управляющего следовало немедленно избавиться и нанять другого.

- Джаред, - негромко позвал Кеннет.

- Да, милорд Кеннет, - произнес доверенный слуга, как по волшебству возникший в его кабинете.

- Подыщите мне нового управляющего, и поскорее.

- А что со старым? - осторожно поинтересовался Джаред.

- Пока ничего, - ответил Кеннет, поднимаясь из-за стола.

После обеда Кеннет, наконец, закончил разбираться со счетами и с удовольствием очистил свой кабинет от кипы бумаг. Машинально потерев виски, он задумался об еще одной верховой прогулке, но спокойной жизни ему было отмерено совсем немного.

- Милорд Кеннет!

От звука собственного имени мага уже передергивало.

- Что случилось, Джаред? Еще какая-нибудь комната требует ремонта? - ядовито бросил он, начиная тихо ненавидеть старого слугу.

- Н-не совсем, милорд. Там к вам пришли.

- Я никого не жду.

- Это крестьяне, милорд. Ваши крестьяне, - добавил Джаред, сделав упор на притяжательное местоимение.

- Чего бы они ни хотели, предоставьте им это, и дело с концом. И не беспокойте меня до вечера.

- Но им нужна помощь. Ваша помощь, милорд Кеннет.

- В чем, разрази меня гром?! - не выдержал он. - Я ничего не смыслю в сельском хозяйстве.

- Зато вы смыслите в магии. Простым людям тоже иногда требуется помощь волшебства. К тому же владелец поместья обязан вершить суд среди его обитателей. Этим всегда занимался лорд Джейд, но сейчас он в отъезде.

Кеннет не без труда уловил в голосе Джареда хорошо запрятанные недовольство несвоевременным отсутствием Джейда, злость на его безразличного ко всему младшего брата и прочую гамму "теплых" чувств. Неожиданно для себя маг ощутил своего рода угрызения совести. В конце концов, эти люди действительно зависели от его слова.

- Я приму их.

- Куда прикажете проводить просителей?

- Я сам к ним выйду.

Кеннет набросил на плечи плащ, так как день выдался прохладный и ветреный, и спустился к дверям. На площадке перед парадным входом собралась изрядная толпа крестьян. Маг отметил, что никто из них не выглядит ни оголодавшим, ни оборванным. Это хорошо. По крайней мере, бунта можно было не опасаться.

Кеннет немного сошел вниз по ступенькам, остановившись чуть выше уровня земли, и выжидающе обвел взглядом собравшихся. В воздухе повисла тишина. Никто не спешил первым обращаться к грозному лорду-магу, и тому пришлось взять инициативу на себя. Кеннет понятия не имел, как вершит суд Джейд, ему ни разу не доводилась при этом присутствовать, но если уж брат с этим справлялся, отчего же у Кеннета должны возникнуть непреодолимые трудности?

- Я вас внимательно слушаю, - произнес он, как ему показалось, весьма доброжелательным тоном. На самом же деле его голос способен был заморозить даже действующий вулкан.

Но особого выбора у людей не было. В толпе началось легкое шевеление, и вперед вытолкнули двух мужичков средних лет, похожих как две капли воды: оба толстенькие, лысоватые, с окладистыми бородами.

- Это… ваша колдовская милость, я… того… Катберт, - промямлил тот, что стоял слева. - А это, значитца, с вашего позволения, мой сосед Оуэн. У него… того… свинья есть. И до того, простите великодушно, ваша милость, проказливая скотина, что ужас берет. Весь, значитца, огород у меня потоптала…

- Я ее привязывал, ваша милость, крепко привязывал! - начал оправдываться второй, которого звали Оуэном. - Токо она все равно сбегает.

- И топчет мой огород! - закончил Катберт. И замолк.

Кеннет понял, что от него требуют разрешить данную ситуацию. От всех этих "того", "это" его мысли слегка путались. Он собрал волю в кулак и проговорил:

- Заколите свинью, и пусть тот, чей огород она разоряла, возьмет себе половину в качестве компенсации.

- Так это… - пробормотал Катберт. - Жалко животину.

- Если вам не нужен совет, зачем за ним обращаться? - резко возразил маг. Двое соседей живо отступили за спины товарищей. На их место тут же выкатилась еще одна пара спорщиков. За последующие полтора часа Кеннету пришлось поделить на четыре части лужайку диаметром шесть футов; разрешить противоречия между двумя солидного возраста и комплекции дамами, одна из которых утверждала, что вторая невесть зачем утащила у нее тяжеленную металлическую шкатулку, причем в процессе обсуждения выяснилось, что первая использовала эту шкатулку в качестве гнета для квашеной капусты, про что благополучно забыла. После этого дамы вцепились друг другу в волосы и деликатно отошли разбираться между собой в ближайший лесок.

Когда его попросили рассудить, кому должна принадлежать куча компоста, в которую сваливало сорняки и картофельные очистки почти полдеревни, но которой, если делить поровну, на всех не хватало, Кеннет почувствовал, что у него раскалывается голова.

Услышав, что чей-то сосед варит самогон и сливает подонки в корм для домашней скотины, в результате чего птица шастает по двору, шатаясь, и орет дурным голосом, а кролики порываются напасть на цепную собаку, Кеннет ощутил, что у него второй раз за месяц возникло желание кого-то убить, причем собственными руками и незамедлительно.

Но думая, что ни с чем хлеще пьяных кроликов он больше не столкнется, маг жестоко ошибался.

- Меня зовут Стини, ваша милость, - сказал высокий, довольно симпатичный молодой парень. - Я и мой брат Стекси недавно женились. На сестрах. К тому же еще и близняшках. - Стини оглянулся на двух совершенно идентичных девушек, смущенно хихикавших чуть поодаль. Кеннет был несказанно рад уже тому обстоятельству, что этот крестьянин, по крайней мере, не спотыкается через слово. - На нынешнем празднике весны мы… ну, крепко поддали и… - Он потупил глаза и еле слышно добавил: - И того… слегка не оправдали их ожиданий.

В толпе послышались сдавленные смешки. Скорее всего, это признание еще долго будет тянуться за свежеиспеченными мужьями бесславным хвостом.

- Ну, девочки, понятное дело, расстроились…

Смешки в толпе стали явственнее.

- …и сбежали.

Дружный хохот заглушил даже взвизги и вопли, доносившиеся из того леска, куда удалились выяснять отношения почтенные матроны, не поделившие гнет для капусты.

- Мы их, ясен пень, словили уже на следующий день, токо тут возник вот еще какой разрез, ваша милость. Они назло нам переоделись, и теперь… того, непонятно, кто из них кто.

Это было уже слишком. Они что, действительно не могут разобраться, где чья жена?! Видимо, мысли Кеннета ясно отразились на его обычно невозмутимом лице, потому что Стекси, придя на помощь брату, стал торопливо объяснять:

- Но они же кошмарно похожи, а к себе-то не подпускают, так мы вот уже цельный месяц не можем решить энтот вопрос…

Кеннет наконец-то осознал, что это не идиотская шутка, хотя по поводу идиотов у него возникли некоторые сомнения, и поскольку хоть убей не мог припомнить ни одного заклинания, идентифицирующего женщин с их супругами, повнимательнее присмотрелся к виновницам переполоха. Девушки и впрямь ничем внешне не отличались и, кроме того, были одинаково одеты. При более пристальном изучении маг обнаружил, что различия все-таки есть: у одной пробор в волосах был на правую сторону, а у другой - на левую. Тут у него возникла одна мысль. Кеннет выудил из кармана оставшееся с обеда яблоко и кинул его одной из девушек. Та поймала его левой рукой. Маг посмотрел на пробор в ее волосах и улыбнулся: конечно же, они были зеркальными близнецами. Он повернулся к Стини и резко спросил:

- В какой руке твоя жена обычно держит ложку?

- В правой, милорд, - опешил тот.

- Значит та, у которой яблоко, - жена твоего брата.

Стекси сделал шаг к сестрам, посмотрел на одну и несмело спросил:

- Кайри?..

- Болван, - вздохнула девушка, машинально откусывая брошенное ей Кеннетом яблоко. - Ладно уж, пошли домой.

Кеннет не в силах был и дальше выносить этот абсурд, но к счастью, более никто не изъявил желание разрешить с его помощью свои споры. Толпа потихоньку расползлась, и маг повернулся было, чтобы вернуться в дом, но заметил, что несколько человек продолжают стоять, как стояли.

- Что-то еще? - устало спросил он.

- Если ваша милость только изволит… - начал один.

Кеннета уже тошнило от милостей и прочих милордов.

- Да?

- Нам бы помощи вашей надобно, ваше чародейство, - сказал другой.

Ну, по крайней мере, не милость. Хоть какое-то разнообразие.

- И то сказать, немного чар не помешало бы, - подхватил третий. - У меня вот корова…

- Я ничего не понимаю в целительстве, - решительно отрезал Кеннет. - Это не моя специальность.

- Заткнулся бы ты, Сул, со своей коровой, - угрюмо сказал первый, по виду и по более богатой, чем у других, одежде - деревенский староста. - У нас есть проблемы поважнее. Верите ли, милорд, а только в деревне ведьма завелась. И все нам пакостит. То град нашлет на посевы, то сорняки заставит расти, как бешеные, а то и животину портит. Вона, у Сула корова третью неделю молока не дает, где энто видано, шоб здоровая скотина…

- Это все, безусловно, интересно, уважаемый, - прервал его Кеннет. - Но женщины не бывают ведьмами. Это просто невозможно. Так что поищите другую причину своих несчастий.

- Дак она и не женщина вовсе, милорд! - возопил второй.

Еще того лучше.

- А кто же она?

- Дак проклятое богомерзкое отродье эльфов!

Эльфийка? В его деревне? Странно. Впрочем, скорее всего, полукровка, если, конечно, вообще имеет какое-либо отношение к эльфам.

- Хорошо, я взгляну на эту девушку. Где она живет?

- Да мы вас проводим, ваша милость.

Кеннет бросил взгляд в сторону конюшни, но решил плюнуть и дойти пешком. До деревни было совсем недалеко. "Отродье эльфов" проживало в хлипкой хижине на самом отшибе. Вокруг хижины громоздились буйные заросли сорняков.

- Эй, Яррика, вылазь! Господин маг по твою ведьмину душу пришел!

На месте девушки Кеннет на такой окрик вылезать не спешил бы. Как видно, она разделяла его мнение. Дом молчал.

- Яррика! А ну вылазь, эльфий выродок!

В кустах рядом с хижиной послышался какой-то треск. Через секунду оттуда вылетела крошечная фигурка и что есть силы припустила к лесу. Но далеко ей убежать не удалось.

Кеннет щелкнул замысловато сложенными пальцами, и спеленатая невидимыми путами беглянка ничком рухнула на землю. Маг подошел и вздернул ее на ноги, повернув к себе. Его взгляду открылось занавешенное копной растрепанных кудрей маленькое личико. Она и впрямь походила на эльфа: светлые, почти белые волосы, точеные черты лица, которые редко можно было увидеть у деревенской побродяжки. Возможно, в ее родословную затесался какой-нибудь аристократ. Но эльфом она не была. У северных эльфов радужная оболочка могла быть зеленой, янтарной либо желтой, у южных - карей или черной. Но никогда ни голубой, ни серой. Это условие сохранялось даже для отдаленных потомков. Огромные же запавшие глаза девушки сверкали голубизной речной глади. Кеннет на всякий случай прощупал ауру вокруг нее. Ни следа магического излучения, как он и предполагал.

- В ней нет ни капли эльфийской крови, - проговорил он. - И ведьмой она не является. Вам придется придумать что-нибудь еще, дабы объяснить эти бедствия. Оставьте девушку в покое, она ни в чем не виновата. - С этими словами он снял с нее магические путы. - Беги.

Она рванулась, как перепуганный заяц, и вскоре скрылась среди деревьев. Кеннет посмотрел на небо; глубокая синь медленно наливалась сумрачно-лиловатым оттенком. Желтое, уже неяркое солнце висело низко над горизонтом.

- Это все или вы хотели попросить меня о чем-то еще? - спросил он.

Крестьяне заверили, что в жизни не забудут его доброты, и, пятясь и кланяясь, наконец оставили его в покое. Кеннет медленно пошел по направлению к дому. Еще одного такого дня он просто не вынесет.

Маг вошел в дом, отвернулся, заметив полускрытые тяжелой портьерой очертания женской фигурки и блестящие глаза, следящие за ним из темного уголка, и, отказавшись от ужина, поднялся к себе. В кабинете он долгое время стоял у открытого окна, наблюдая, как загораются в небе первые звезды. Пришедшее ему в голову решение было простым, хотя далось ему совсем не просто.

Кеннет сел за стол и начал писать письмо брату.

Глава 9

Летняя резиденция графа Осского находилась в изрядной удаленности от города Осс. Издревле повелось, что столичные города назывались так же, как и графства, вследствие чего часто возникала путаница. Больших городов на территории графств было очень мало. Люди называли после имени графство, а не селение, в котором родились.

Столица графства Осс (9) считалась городом довольно маленьким по меркам остальных столиц (тот же Иверн был значительно больше), но красивым и чистым. В этом была большая заслуга нынешнего графа, который приказал привести в порядок и отремонтировать большинство зданий в столице. Город преобразился, туда потянулись люди из соседних графств как ради торговли, так и из интереса - что же стало с маленьким невзрачным городишком.

Добравшись до Осса, Джейд задумался. Где остановиться? Поселиться в любимом месте под странным названием "Ощипанный гусь", а потом нанести Кайлу дружеский визит, или сразу ехать к магу, надеясь, что тот у себя и не будет возражать против общества Джейда? По правилам хорошего тона, стоило найти себе жилье, а потом ехать в гости, потому что Джейд не предупреждал о своем приезде и мог оказаться несколько не ко двору.

Джейд бесцельно ехал по городским улицам. Он успешно миновал полуденную толчею у ворот и теперь думал, где бы перекусить. Если просто так напроситься в гости к приятелю он еще мог, то приезжать аккурат к обеду было бы совсем невежливо. Лучше всего приехать вечером и после ужина, за дружеским стаканом-другим вина обсудить новости. Добиваться от хозяина поместья информации следовало осторожно, чтобы он не решил, что Джейд приехал именно за этим.

Неплохо было бы подготовить относительно правдивую историю о том, как Джейд оказался в Оссе. Посвящать мага в свои дела Джейд не намеревался. Кайл не болтун, он всегда знает, о чем можно распространяться, а о чем нельзя. Но рассказ о ссоре будет слишком лакомым кусочком для информаторов Совета.

Немного поразмыслив, Джейд решил представить все так, словно он возвращается из очередного путешествия и прослышал о каких-то проблемах у брата. Джейд как раз намеревался заехать в Осс и провести денек у Кайла, потому что Рейнард сейчас в летнем замке и добираться до него не по пути. Джейд облюбовал небольшой уютный трактирчик и пообедал там. Потом просто посидел немного, чтобы убить время.

Когда он подъехал к поместью Кайла, на город начали опускаться сумерки. Спешившись, он повел коня под уздцы, приближаясь к массивной стене, окружающей особняк и обширный сад. Вряд ли Кайл опасался за себя. Стена осталась от его предков, которые всегда жили в Оссе. Когда-то было модно выстраивать высокие стены вокруг своего жилища, чтобы никто не мог видеть, что же за ними делается. Давно прошли те времена, но стены вокруг некоторых богатых домов так и остались стоять. Кто-то снес эти символы недоверия к окружающим, а кто-то, как Кайл, оставил. Мало ли, вдруг пригодится…

Ворота были не менее массивными, нежели стена, и любой перед ними выглядел мелко и несолидно. А последний слуга из-за толстых створок был волен разговаривать с гостем так, как ему вздумается. Этот случай не был исключением. Как только Джейд взялся за дверной молоток, недовольный голос с той стороны поинтересовался:

- Чего надо на ночь глядя?

- Я приехал к лорду Кайлу, - неохотно пояснил Джейд, чувствуя, что ответ не удовлетворил находящегося по ту сторону ворот человека.

- Никого не велено пущать, - отозвался голос.

- Пойди спроси своего господина, кого впускать, а кого нет! - разозлился Джейд.

- Кто такой?

- Джейд - маг из Аридана.

- Таких не ждем.

- Слушай, - вкрадчиво начал Джейд, - если ты сейчас же не доложишь своему хозяину о моем приезде, я проверю на прочность эти ворота. А потом и до тебя доберусь!

Эта история начинала ему надоедать. Надо будет сказать Кайлу, чтобы он довел до сведения слуг список всех персон, которых следует пускать за ворота независимо от времени суток.

Как видно, угроза возымела успех - ворота с жутким скрипом отворились.

Джейд, успевший вновь сесть в седло, въехал через них, гордо подняв голову и всем видом показывая, что смертельно оскорблен. Он был не в восторге от этого, но ему ничего не оставалось, кроме как подчиняться правилам игры. Именно поэтому Джейд не любил общаться с магами, исключая разве что собственного брата и нескольких друзей. Кайл был бы неплохим человеком (насколько маг может быть таковым), если б не его циничная манера рассуждать, периодически прорывающееся тщеславие и безразличие к делам, прямо его не касающимся. Среди магов он был достаточно известен и нелюбим, вызывая, как и Кеннет, у других зависть к своей силе и желание превзойти.

Кайл встретил друга на крыльце дома. Радушная улыбка была несвойственна этому человеку, и его лицо оставалось немного хмурым и напряженным.

- Здравствуй! - поприветствовал его Джейд.

- Здравствуй, - отозвался Кайл. - Какими судьбами в Оссе?

- Да так… проезжал мимо. Извини, не успел предупредить о своем визите.

- Ничего, - не меняя хмурой мины, отозвался Кайл. - Я как раз думал, что давно тебя не видел.

- Я ненадолго. Всего лишь до завтра. Дела, видишь ли…

- Я велел слугам никого не пускать. Ты не представляешь, как мне надоели городские жители со своими просьбами. Графа нет в городе, так они все ко мне пришли… Но тебя, ты же знаешь, я всегда рад видеть своим гостем, - с этими словами маг повернулся и вошел в дом, жестом пригласив Джейда следовать за ним.

Маг очень хорошо умел скрывать свои мысли и ощущения под маской безразличия, настолько хорошо, что эта маска стала его настоящим лицом. Но поведение Кайла вряд ли могло обмануть кого-то из тех, кто его знал. Поэтому Джейд, знакомый с Кайлом много лет, несмотря на неприветливый прием, не волновался, что приехал не вовремя.

Пока он осматривался, Кайл распорядился приготовить ему комнату, потом пригласил в столовую, где для них быстро накрыли стол. Разговор предстоял долгий, но Джейд не возражал против полуночной беседы. Ему нужно было вытянуть из Кайла многое.

- И все-таки, как ты оказался здесь? - без предисловий начал Кайл.

- Я ехал домой через Осс, - ответил Джейд. - И решил нанести визит вежливости, - маг усмехнулся. - Правда, он получился не особо вежливым… что, разумеется, нельзя сказать о дворовой челяди твоего поместья.

- Не страшно. Я уже говорил, что рад тебя видеть. На слуг не стоит сердиться. Они делают то, что я им говорю.

- Конечно. Я и не сержусь. Вообще, я счастлив, что ты не выкинул меня обратно за ворота.

- Было бы странно, если бы я это сделал… Откуда ты едешь?

- Э-э-э… - замешкался Джейд. - Я бродил по малонаселенным местам…

- На тебя не похоже, - удивился Кайл.

- Я решил посмотреть, что такое проселочные дороги…

- И как тебе?

- Ужасно… - ответил Джейд, не найдя ничего лучшего. - Я совсем отстал от жизни. Больше не стану так поступать. Деревни, развилки, поля… как только не заблудился…

- Что значит, отстал от жизни?

- Я две недели мотался по захолустью… никаких новостей, ничего. Я мог бы заехать к графу, но они всей семьей, как назло, уже переехали в летний замок.

- Понимаю.

Они немного помолчали, потому что разговор исчерпал сам себя. Лихорадочно думая, как вывести беседу из тупика и заодно узнать все необходимое, Джейд увидел, как Кайл меланхолично покручивает браслет на левой руке. Браслет был красивым: довольно необычное, но изящное сочетание бронзы и янтаря. Джейд помнил, что Кайл всегда носил это украшение. Прежде чем он успел все обдумать, вопрос сам сорвался с его губ:

- Что это за браслет? Я видел его и раньше, но все время забывал спросить. Надеюсь, это не секрет?

- Нет, что ты, - ответил Кайл, немного помедлив, - это даже не магическая безделушка. Подарок матери. Вряд ли в нем есть нечто особенное, но думаю, матерям лучше знать свойства подобных вещей.

- Возможно. Женщины иногда бывают непостижимы. Наверное, и к лучшему, что природа ограничила их колдовские способности. Что бы произошло, если б женщины становились магами так же легко, как и мужчины?

- Тогда наступил бы конец света, - усмехнулся Кайл. - Кстати. Ты говорил, что хотел повидаться с графом Осским. Если все-таки соберешься заехать к нему в летний замок - будь начеку. Пять его дочерей тоже там. Нет, ну каковы ведьмы… Они буквально преследовали меня, когда я отправился туда по делам, правда, через некоторое время сошлись во мнении, что я ужасно нелюбезен и не достоин их внимания. Думаю, однако, что тебя они сочтут приемлемой жертвой.

- Спасибо за предупреждение, - скривился Джейд, с содроганием вспоминая шушуканье, преследовавшее его в течение недели. - Попытаюсь встретиться с Рейнардом в другой раз. Эти дочурки когда-нибудь обеспечат своему отцу хорошую головную боль. Что будет, если они начнут гоняться за каким-нибудь послом или другой высокопоставленной особой? Допустим, нагрянет к графу какой-нибудь высокий красавец торванугримец, зациклившийся на хороших манерах…

- Надеюсь, графу достанет мозгов отослать свой выводок подальше на этот период времени. Торванугримцы славные люди, пока их не выведешь из себя. Хорошо, что они редко появляются в центре, и все дела с ними ведет Северный Пояс. Был тут один случай с посольством, слышал, наверное?

- Нет, - честно ответил Джейд.

- Как же? Странно, по-моему, о том, как посол Бриатара (10) опростоволосился в Кранноре - это почти на границе с графствами, - известно достаточно широко.

- Видимо, я слишком долго мотался по проселочным дорогам. Что там случилось?

- В общем, ничто не предвещало беды, - лениво начал рассказывать Кайл. - Посол был умным человеком и имел большой опыт общения с этими ненормальными северянами. Но был у него один недостаток: за свою жизнь бедняга так и не смог выучить их невозможный язык. Не было у него таланта к этому делу. Поэтому он всегда возил с собой хорошего переводчика, так как просьбу о толмаче торванугримцы могли воспринять как пренебрежение к своим высоким персонам. Так случилось, что переводчик в самый ответственный момент слег с пневмонией. Климат в Торванугриме обманчивый, заболеть проще простого. Пока беднягу пользовали местные коновалы, послу пришлось обходиться без него. Поскольку визит отложить было нельзя, он и нашел какого-то дурня, который утверждал, что знает язык. У торванугримцев такая грамматика, что ни один житель графств не разберется. Подставляешь неверное окончание, и фраза оказывается не то что неправильной, а непристойной. Теперь представь, что этот дурак напереводил…

- Что же он такого сказал? - с интересом спросил Джейд.

- Доподлинно не помню. Посол вещал о вечной дружбе и взаимопонимании между государствами, а в переводе получилось какое-то оскорбление, обличающее то ли мать рехтира (11) Краннора в порочащих ее связях, то ли его самого в связях не менее порочных. Наподобие того, что его мать интимно дружила с торванугримскими тушканчиками, после чего и появился на свет сам рехтир.

- Думаю, что для него как для военачальника это было страшным оскорблением, ведь не может же он вести свой род от трусливой мыши. И чем дело кончилось?

- Понятно чем. Посол был объявлен персоной нон грата, ему вообще запретили переступать границу с Торванугримом. А граф Бриатарский потом долго рассыпался в извинениях, чтобы властители Краннора не додумались объявить войну графству. С переводчиком разговор был короткий. Его повесили. Послу граф объявил строгий выговор, но никаких санкций к нему не применил. - Кайл пожал плечами. - Не наказывать же ему, в конце концов, собственного младшего сына. Однако рехтиру и кенду Краннора было объявлено, что тот изгнан и его имущество конфисковано. Те и поверили, что им еще оставалось? Графу достало ума сказать: "Даю слово чести". Им же и в голову не могло прийти, что граф истинный хозяин своего слова: хочет - дает, хочет - назад забирает…

- Да-а-а… - протянул Джейд, немного отойдя от хохота. - Надо запомнить на будущее, что путешествовать в Торванугрим без хорошего переводчика и пособия по местному этикету не стоит…

- Ты и туда собирался? - удивился Кайл. - Я бы тебе не советовал. Холод, равнины и толпа церемонных вояк. Решать, конечно, тебе, но в данный момент тебе стоит поторопиться домой.

- Почему? - Джейд состроил почти искреннюю мину удивления.

- Я слышал, что у Кеннета неприятности… - Кайл внимательно глянул на собеседника. - Или об этом ты тоже не знаешь?

- Кажется, ему насолила какая-то ведьма. Сдается мне, она об этом уже пожалела, - пожал плечами Джейд. - Не думаю, что это повод для беспокойства. Кеннет без труда справится с ней. Вряд ли ему потребуется моя помощь.

- На твоем месте я бы не был так уверен. В том, что ведьма поплатится за свои игры жизнью, я не сомневаюсь, - довольно усмехнулся Кайл. - Но Кеннету тоже досталось.

- Давай по порядку, - оборвал говорившего Джейд. - Кто эта женщина и как она умудрилась напакостить братцу?

- Ее зовут Лорисса. Думаю, именно сейчас она пытается скрыться от убийц, которые готовы сделать все, чтобы получить немалое вознаграждение за ее голову. Назначил его, без сомнения, Кеннет. Но прямых доказательств нет, твой брат достаточно осторожен в подобных делах. У него над душой стоит Совет, который тщательно следит за каждым его шагом. Однако Лориссу это не спасет. Она получит по заслугам.

Кайл как-то подозрительно радовался тому, что женщину постигнет подобная судьба, но Джейду не было до этого дела. Умрет - так умрет, как он уже говорил Кеннету. Только вот что она могла такого натворить, от чего Кеннет не справился с собой и швырнул в него простое, но мощное заклинание? А Совет пытается контролировать действия Кеннета и в то же время заведомо сдает колдунью брату на заклание…

- Похоже, ты не очень-то сочувствуешь этой Лориссе, - заметил Джейд.

- С чего я должен ее жалеть? - холодно осведомился Кайл. - Кодекс, будь он неладен, очень полезен в этой ситуации. Разбирательство между магами должно происходить без вмешательства посторонних. В ритуальном поединке Лорисса не выстоит. Туда ей и дорога. Никто ей не поможет.

- Ты говоришь так, как будто лично заинтересован в ее гибели…

- А что, если да? - сощурился маг.

- Ничего. Просто интересно. Такое впечатление, что за свою недолгую жизнь она успела напакостить многим. Могу предположить, что ты знаком с ней лично.

- Был знаком. Я очень давно ее не видел, ведь я нечасто покидаю Осс, а она старается не вылезать из Селамни (12). Хотя теперь, бьюсь об заклад, ее сгонят с насиженного места. В общем, я рад, что мне не приходится, как раньше, постоянно лицезреть эту дуру.

Джейд удивленно вскинул брови. Вот это да! Кайл был хорошо знаком с Лориссой! Разговор становился все интереснее. Маг воспринял молчание Джейда как знак продолжать и заговорил снова:

- Я слишком много общался с ней в пору своего ученичества.

- Ваши учителя были знакомы?

- Не совсем так, - зло усмехнулся Кайл. - У нас был один учитель.

- Разве такое возможно?

- Оказывается, да. Я был учеником мага уже два года, когда к моему учителю пожаловала безродная соплячка с открывшимися способностями. Точнее сказать, она пришла не сама. Ее приволокли местные крестьяне, у которых она спалила амбар. Уж лучше бы они прибили ее на месте. Так нет, кому-то хватило ума пойти к "господину магу" и спросить, что делать с кидающейся огнем девчонкой, которую им посчастливилось изловить. Вдруг она демон, а демонов убить сложно, они потом возрождаются и жестоко мстят обидчикам. Так что пусть эта девица мстит господину магу, а не спаливает еще один амбар у бедного крестьянина. Учитель быстро понял, что представляет собой Лорисса, и заинтересовался ею. Как же, такая возможность - учить девочку со способностями. Кодекс запрещает брать двух учеников одновременно, но в тот раз Совет дал разрешение, потому что заниматься девчонкой никому не хотелось. Мороки с подобным "самородком" будет гораздо больше, чем последующей пользы от него. Так мы и оказались вдвоем.

- И что дальше? - наплевав на приличия, нетерпеливо перебил его Джейд.

- А что могло быть дальше? С того момента мы учились вместе, но на каждого учителю не хватало времени, и нам приходилось бороться за его внимание. Причем борьбу эту начала именно Лорисса. Девчонка без рода и племени постоянно старалась показать, какая она особенная и талантливая, хотя ничего особенного в ней не было, а талант ограничивался разрушением хозяйственных построек. Она же хотела, чтобы учитель считал ее более способной. Это при том, что сначала ее пришлось учить грамоте.

- Женщины всегда учатся быстрее, - резонно заметил Джейд.

- Но это не мешало ей стараться прыгнуть выше головы. Малявка постоянно подзуживала меня, - убежденно говорил Кайл, теряя обычное хладнокровие. - Казалось, она негласно объявила мне войну. Ее отвратительный характер не давал мне покоя. А учителю, похоже, нравилось наблюдать, как мы грыземся. Видимо, он считал, что таким образом обучение пойдет быстрее. Но она все равно училась хуже меня, и мне постоянно приходилось ждать, пока она нагонит…

"Если бы ей приходилось нагонять, тебя ее присутствие так не задевало бы, любезный Кайл, - подумал Джейд. - Скорее всего, безвестная крестьянская девочка обошла тебя, потомка родовитой семьи, у которого ко всему прочему был очень неплохой потенциал. В противном случае тебе были бы безразличны ее подколки. Вот только эта простая догадка может смертельно тебя обидеть, потому что ты никогда не простишь ей свидетельства своей слабости. И никогда не признаешься себе и кому-то еще, что раньше был уязвим даже для девочки-ученицы. Оттого-то ты и платил наглой талантливой девчонке той же монетой. Она пакостила тебе в соответствии со своей сущностью, а ты отвечал ей со всей холодной расчетливостью и ненавистью".

- Ученичество имеет свойство заканчиваться, - заметил Джейд. - Вы могли разъехаться и больше никогда не встречаться. И забыть об этом.

- Верно… - протянул Кайл, как будто размышляя, стоит ли дальше продолжать этот разговор. Он и так рассказал больше, чем хотел, и только сознание того, что Джейд по природе не болтун, не настораживало мага настолько, чтобы прекратить распространяться о своем прошлом. Но, подумав немного, он решил поведать историю до конца. - Лорисса достигла своего порога быстрее меня, хотя в итоге оказалась слабее, что неудивительно.

Джейд понимающе хмыкнул.

- Настало время ее отъезда. Но она не могла смириться с мыслью о том, что я буду сильнее ее, когда закончу обучение. Поэтому не попытаться унизить меня напоследок было выше ее сил. Единственное, что она была в состоянии сделать, - это выставить меня перед учителем в неприглядном свете. И ей почти удалось задуманное.

- В самом деле? Это оказалось так просто?

- Это было непросто. Думаю, она очень долго размышляла над тем, как добиться цели. Я полагаю, она готовила свое заклинание долго и тщательно. Странно, что этой бесталанной девице вообще удалось подобное.

- Что она сделала?

- У учителя была вещица - статуэтка из ривеллинского стекла. Я не знаю, чем она была ему так дорога, однако он никому не позволял не то что прикасаться, но даже слишком долго на нее смотреть, видимо, чтобы взглядом не затерли. Конечно, любопытство учеников удовлетворено не было никогда. Сколько мы не выспрашивали об этой штуке, он так ничего и не рассказал. Пару раз в его отсутствие я пытался прощупать стекляшку, но никакой магии в ней не почувствовал. И каждый раз учитель как-то узнавал о моих действиях, после чего мне крепко от него влетало. Сначала я думал, что это козни Лориссы, но оказалось, что она ни при чем. Она делала вид, что совсем не интересуется вещицей, хотя точно была заинтригована. Она наложила на статуэтку спящее заклятье, которое не почувствовал даже учитель и которое должно было сработать, как только я приближусь к этой реликвии. Что и произошло, когда после ее отъезда я опять решил прощупать эту вещь. Можешь представить мое изумление, когда, стоило мне приблизиться на расстояние протянутой руки, статуэтка сама поднялась в воздух и рухнула к моим ногам. Учитель примчался тут же. Я стоял как дурак с открытым ртом, не в силах что-то объяснить. Конечно, сгоряча учитель решил, что это я разбил ее, и чуть было не отказался от меня в тот момент. Не знаю как, но мне удалось объяснить, что моей вины в этом нет. Он долго не верил. Потом прощупал остатки ауры. Вина была снята, но все уже было сказано. Я рассвирепел от оскорблений, но осознал, что даже ответить ему не могу…

- Ты бы попытался ударить по учителю?! - воскликнул Джейд.

- Любой попытался бы, услышав такое, - глухо ответил Кайл. - Теперь ты понимаешь, почему я всей душой желаю Лориссе самой мучительной смерти. Я мог бы сказать, что ее положение отчасти моих рук дело. Но только отчасти. Я бы никогда не ввязался в это, если бы знал, чем все обернется, и уж тем более не собирался втягивать Кеннета. Но сумасшедшая колдунья сделала совсем не то, что я от нее ожидал. Не могу поверить, что она это придумала сама.

Джейд уже ничего не понимал… Кайл, рассказывая о своих делах с Лориссой, повинился в том, что невзначай подставил Кеннета? И у него хватило смелости признаться в этом его брату?!

- Кайл! Помилуй! - взмолился Джейд. - Как ты умудрился подставить Кеннета?!

- Ах да. Ты не в курсе всей истории, - пробормотал Кайл себе под нос. - Следовало сначала рассказать о ситуации с Кеннетом, а потом уже о Лориссе. Не имеет значения, что именно нас с ней связывает…

- Не беспокойся, - осадил его Джейд. - Я не буду болтать об этой истории. Что произошло с Кеннетом?

- У Кеннета есть ученик.

- Э-э-э… ты знаешь… - начал Джейд.

- Не отпирайся. Есть. Ты его брат, ты в курсе его дел. К тому же кто, как не ты, мог бы лучше понять меня. Произошедшее в чем-то твоя заслуга.

- С последним, - Джейд помедлил, - я могу поспорить. Что касается ученика… то он есть.

- Скорее, был. Этот замечательный мальчик, которого взял на воспитание твой брат, теперь находится в другом месте. Лорисса сдала Кеннета Совету, и мальчика отобрали. А Совет сдал Кеннету Лориссу. Вот и все.

- Зачем?! Зачем ей это понадобилось?! И… откуда она узнала?

- Во-первых, ребенок - ее племянник. В ней взыграли родственные чувства, в наличии которых я сильно сомневался. Во-вторых, я сообщил ей. Признаюсь, я хотел попытаться использовать твоего брата, чтобы разобраться с ней. Ему бы разминка в виде уничтожения зарвавшейся колдуньи не помешала. Он разорвал бы ее в клочья, перешагнул то, что осталось, и пошел дальше. Они друг другу не ровня, но самомнение у нее такое, что она напала бы на Кеннета, пытаясь освободить мальчика.

- Однако она пошла в Совет… - протянул пораженный Джейд. Сам того не желая, он узнал гораздо больше. Что теперь делать с Кайлом? Он и так получил по заслугам, понимая, что теперь Кеннет имеет все основания для мести.

- Да. Именно это она и сделала. Кеннет назначил вознаграждение за нее, живую или мертвую, но гибелью Лориссы дело не кончится. Теперь у него большие проблемы с Советом, о чем известно многим. Совет скрывает, где мальчик. Говорят, что он убит. Но кто этому поверит? Думаю, Совет не станет жертвовать подобными возможностями упрочить свое положение. Все, кто знает правду об этой истории, в опасности. И ты, и я, и Кеннет.

Джейд ничего не ответил. Кайл был прав. Как только Совет добьется гибели всех остальных участников этой истории, Кеннету несдобровать. Нужно искать выход из этой ситуации, нужно найти Лориссу. Кайл теперь настороже, и Совету будет затруднительно его достать. О самом Джейде, скорее всего, никто не вспомнит.

- Послушай, а что ты имел в виду, когда говорил, что нынешняя ситуация в чем-то моя заслуга? - Джейд отошел от мрачных мыслей и решил разузнать все до конца.

- Не обижайся, но я умею логически мыслить, - усмехнулся Кайл. - Я знаю, что это такое - чувствовать себя в стороне от основных событий. Я знаю также, что ты пожертвовал всем ради брата. Мало кто знает, чего тебе стоил отказ от продолжения учебы. Я тоже не знаю. Но могу догадываться.

- Можешь ли? - тихо спросил Джейд.

- Могу, - кивнул Кайл. - Ты сам как-то рассказывал мне, помнишь?

- В тот самый раз? - скривился Джейд.

- Именно. Ты тогда несколько перебрал, и мы довольно долго разговаривали. Я благоразумно забыл этот случай. У каждого из нас бывают минуты слабости. Так вот. Если учесть, что ты человек умный, хотя порой делаешь вид, что это не совсем так, то можно предположить, что вся эта ситуация - твоих рук дело.

- Да неужели? - Джейд сузил глаза.

- Ты наводишь меня на информатора, который выдает сведения об ученике Кеннета. Я поступаю с информацией по своему разумению. Зная тебя, можно предположить, что если ты и не подозревал о моих старых счетах с Лориссой, то предполагал - я что-то предприму по этому поводу. Я и предпринял. В любом случае, всегда найдется желающий навредить Кеннету, даже если информация не дойдет до Совета, что само по себе маловероятно. Кеннет попадает в опалу. При желании даже с ним можно справиться. Он невероятно силен, но еще не достиг своего потолка, его учитель слишком рано ушел из жизни. И вся эта история была бы твоей местью брату. Причем очень красивой и жестокой местью.

Джейд устало потер глаза.

- Тебе бы придворные интриги плести. Все, что ты расписал, конечно, очень изящно, но подобная изощренность ума мне не присуща. К тому же если бы твоя догадка оказалась правильной, как бы ты обезопасил себя от меня?

- Не обижайся, но я сильнее.

- Правда? А как же мое хваленое коварство? - ехидно осведомился Джейд.

- Но теперь я совершенно уверен, что ты ни при чем, - заявил Кайл.

- Откуда у тебя вообще появилась эта идея?

- От скуки, - пожаловался Кайл. - Кроме того, я точно помню, что в свое время между тобой и Кеннетом произошло нечто… неприятное.

- Как ты узнал? - Джейд замер.

- Не имеет значения.

Эта история случилось очень давно, и Джейд не любил о ней вспоминать. К счастью, все закончилось менее плачевно, чем могло бы. Тогда Кеннету только исполнилось девятнадцать лет. Его учитель был еще жив и намеревался впервые представить Кеннета Совету. Кто мог подумать, что дурацкая шутка Джейда едва не обернется настоящей бедой? В разговоре со своим приятелем-магом Джейд нечаянно обмолвился, что хоть он и не ровня своему брату по способностям, но кое-что умеет. Они поспорили, что Джейд сумеет проникнуть в разум брата и внушить ему ложное воспоминание. Проверить это можно было без труда - стоило лишь упомянуть при Кеннете о несуществующем событии, и он бы его "вспомнил".

Джейд проник в разум доверявшего ему брата. Но что именно он сделал, так и не понял. Игры с сознанием человека слишком сложны, и никогда нельзя предугадать результат, если только человек не профессионал в своем деле. Даже среди магов этим занимались единицы.

Джейд ошибся. Он не внушил воспоминание. Он стер одно из самых важных для мага знаний: как выйти из пространства, где Кеннет должен встретиться с Советом. Без этого Кеннет мог остаться там навсегда. Джейд не знал о том, что учитель Кеннета планировал представить того Совету, как не знал и том, какое именно воспоминание стер.

Пришел тот день, когда Кеннет встретился с Советом и получил статус мага, хотя его ученичество продолжалось… Когда оказалось, что он не в состоянии покинуть пространство, ему неоткуда было ждать помощи. Джейд нашел брата сидящим в кресле в своей комнате, без признаков жизни. Он тут же привел старого учителя, и только чудом они вдвоем сумели вытащить Кеннета, который мог погибнуть, так и не придя в сознание.

Кеннет не винил его. Всякое может случиться. Но старый учитель с тех пор практически перестал разговаривать с братом своего ученика и бросил вскользь, что однажды Кеннет, сам того не желая, отплатит Джейду той же монетой.

Что ж, теперь они квиты.

- Извини, я расстроил тебя, - подал голос Кайл. - Мне не следовало начинать этот разговор.

- Ничего страшного, - грустно улыбнулся Джейд. - Эта история будет преследовать меня, пока я жив.

- Или пока живы те, кому об этом известно.

- Возможно, ты прав…

Кайл искоса глянул на него и негромко произнес:

Когда тебя твой рок случайно сделал гневным,

О, смейся надо мной, приди, ударь меня:

Ты для моей души не станешь ежедневным,

Не сможешь затемнить - мне вспыхнувшего - дня. (13)

- Послушай… - встрепенулся Джейд, - а что это ты процитировал? Я не чужд светских развлечений. И общаться с литературными светилами люблю. Но этого еще ни от кого не слышал.

- Да… просто… стихи, - промямлил Кайл как-то не очень уверенно, что было совсем на него не похоже. Стал бы он так неуверенно бормотать, если бы это были "просто стихи".

- Что тебя так смущает? - Неожиданная догадка закралась в голову Джейда. Нет. Все не могло быть настолько просто…

- Хм… - Кайл смотрел куда-то в сторону своих коленей. - Говорят, цитировать себя - дурной тон.

- Ты прав, с одной оговоркой, - посерьезнел Джейд. - Цитировать себя не стоит, если стихи никуда не годятся. А тебе это вполне позволительно. И давно ты пишешь?

- Около десяти лет, наверное…

- Дай почитать.

- Издеваешься?!

- Отнюдь! - Еще немного - и Джейд был бы готов поклясться чем угодно.

- Все равно уже пора спать… - попытался отвертеться Кайл.

- Именно на ночь хорошие стихи и надо читать!

Кайл сделал еще пару попыток пойти на попятную. Видно было, что магу ужасно неловко. Но он ничего не смог поделать с назойливым гостем. Пришлось выдать Джейду увесистую тетрадь, с которой тот гордо удалился в предоставленную ему комнату.

Джейд залез с ногами на подоконник, повесив над головой маленький огонек-обманку. Почерк у Кайла был хоть и довольно отчетливый, но убористый. Джейду приходилось до рези в глазах всматриваться в строчки, расстояние между которыми было ничтожно малым. Но он сразу понял, что читает нечто, по крайней мере, небанальное. На фоне повсеместно распространенной любовной лирики… Джейд уже не мог слышать про цветочки и нежные очи. Одно особенно прилипчивое стихотворение долго не давало ему покоя. К счастью, теперь в памяти остались только первое четверостишие:

Заиграла весна на свирели -

Это первые ручьи зазвенели.

И под ласковым солнцем из почки

Выбились зеленые листочки.

Джейда давно подмывало подрезать голосовые связки тому менестрелю, от которого он это слышал. Так что творчество Кайла было бальзамом на душу. Правда, тематика его стихов была по меньшей мере странной. Одно стихотворение Джейд перечитал несколько раз.

Я ненавижу человечество,

Я от него бегу спеша.

Мое единое отечество -

Моя пустынная душа.

С людьми скучаю до чрезмерности,

Одно и то же вижу в них.

Желаю случая, неверности,

Влюблен в движение и в стих.

Говорят, что в своих произведениях автор не может выйти за рамки самого себя. Поэтому любое творчество - это отражение личности человека. Выразить свое мировоззрение в двух четверостишиях удается далеко не каждому поэту. Кажется, разобравшись с нынешними проблемами, Джейд напросится к Кайлу в гости. Всерьез и надолго…

Хотя вчера Джейд полночи читал стихи Кайла, проснулся он довольно рано. Он не мог долго задерживаться здесь, нужно было возвращаться к Рейнарду. Несмотря на возникшее между братьями недоразумение, Джейд уже решил для себя, что постарается помочь Кеннету. А Рейнард, хотя и вряд ли сможет что-либо придумать, по крайней мере, составит ему компанию.

Джейд оделся и спустился вниз завтракать. Кайл сидел за столом и меланхолично хрустел свежей булочкой.

- Ты уже встал?

- Мне скоро нужно выезжать. Дела не терпят отлагательства. Вот твои записи.

Кайл молча взял протянутую ему тетрадь. Джейд продолжил:

- Я, конечно, не знаток стихосложения, но, на мой взгляд, у каждого свои критерии. Мне понравились твои стихи. Действительно понравились.

- Спасибо, - негромко проговорил маг. Джейду показалось, что, несмотря на сдержанность Кайла, ему была очень приятна эта похвала.

- Не знаю, не знаю, молодой человек. Ваши понятия о хорошей поэзии несколько оригинальны…

Джейд изумленно обернулся, не понимая, кто мог столь бесцеремонно прервать их разговор. Кайл не упоминал, что у него гостит кто-то еще. В дверном проеме, опираясь о косяк, стояло существо неопределенного возраста, хотя явно мужского пола. Существо было невысокого роста и солидной комплекции и обладало небритым заспанным лицом и покрасневшими глазами. Скорее всего, сей непривлекательный облик был в немалой степени обусловлен сильным похмельем. Существо, покачиваясь, вползло в столовую и плюхнулось на соседний с Джейдом стул.

- Кайл, ты не мог бы нас представить? - слегка напряженным тоном проговорил Джейд.

- Э-э-э… Йорвин из Аруса (14), известный поэт и литературный критик. Йорвин, это Джейд из Аридана, маг.

- Рад, весьма рад, - прогудел поэт и критик, протягивая лапищу, более подошедшую бы землепашцу. Джейд нехотя пожал ее.

- Так вы, значит, маг? Это объясняет тот факт, что вы ничего не смыслите в литературе. Данное, так сказать… виршеплетство нельзя назвать стихами. Такого высокого слова оно не заслуживает.

Джейд прикрыл глаза, ожидая, что Кайл поставит на место зарвавшегося гостя, но тот лишь опустил голову, не говоря ни слова. Он уже ничего не понимал. Кайл не относился к числу людей, покорно сносящих оскорбления в свой адрес. Кем бы ни был этот Йорвин, его наглость переходила всяческие границы.

- И какого же, по вашему мнению, оно заслуживает слова? - вкрадчиво спросил Джейд.

- Графомания, - отрезал Йорвин.

- Позвольте в таком случае поинтересоваться, кого из современных поэтов вы считает заслуживающим такого высокого звания. - Яда в его голосе хватило бы на десяток гадюк. Кайл удивленно посмотрел на Джейда, не понимая, что заставило того встать на его защиту.

- Ну, есть пара авторов, кроме меня, - скромно ответил известный литератор.

- Не припомню, чтобы я слышал ваше имя… - протянул Джейд.

- Вы, юноша, как видно, слишком далеки от высокой поэзии…

От пренебрежительного "юноша" Джейда заметно передернуло. Он знал, что выглядит достаточно молодо, но не настолько же. А этот Йорвин был, скорее всего, ровесником Кеннета или чуть младше.

- Ну как же, Джейд, - вмешался Кайл. - Ты не мог не слышать его знаменитую оду на рождение наследника у графа Арусского.

- Так это были вы… - оторопело выговорил Джейд. - О, господи…

- Да, это я, - с достоинством ответил Йорвин.

- Извини меня, Кайл, но большего убожества я в своей жизни не читал. Что это за стихи, в которых даже рифмы нет, а длина строки превосходит всяческое воображение…

- Это называется гекзаметр. - На лице Йорвина появилось выражение самодовольного превосходства. - Зачем же так откровенно демонстрировать свое невежество? Вы только вслушайтесь! - И он патетически продекламировал:

Буря внезапна вдруг возмутила небо и море.

Вырвавшись, ветры свистали уж в вервях и парусах грозно;

Черны волны к бокам корабельным, как млат, приражались,

Так что судно от тех ударов шумно стенало.

То на хребет мы взбегаем волн, то низводимся в бездну,

Море когда, из под дна разливаясь, зияло глубями.

Видели близко себя мы камни остросуровы,

Ярость о кои валов сокрушалась в реве ужасном.

- А это еще что?!

- Поэма. Правда, она пока не закончена. Я сейчас как раз работаю над нею. Или вот еще, из более раннего:

Чудище обло, озорно, огромно, стозевно и лаяй… (15)

- Что-то припоминаю… - бесцеремонно перебил его Джейд. - Это, случайно, не из стихотворения "Автопортрет"?

Кайл поперхнулся булочкой.

- Нет, - оскорбился Йорвин. - Это из…

- Надо же, ошибся! - с притворной досадой воскликнул Джейд. - Я бы с удовольствием продолжил наш с вами плодотворный литературный спор, но мне, к сожалению, пора. Кайл, ты не проводишь меня?

- Разумеется, - несколько сдавленным голосом отозвался хозяин дома. Джейд мысленно себе поаплодировал. Кайла с его угрюмым характером до сих пор еще не никому удавалось рассмешить.

Кайл и Джейд вышли из столовой. Вслед им несся голос Йорвина:

- Интеллектуализируйтесь, юноша. Какие ваши годы…

Джейд одернул плащ.

- Я не спрашиваю, откуда эта личность взялась в твоем доме. Я не спрашиваю, почему он так нагло себя ведет. Но как ты вообще можешь с ним общаться?

- Он мой друг, - пожал плечами Кайл. - Я никогда с ним не спорю, поскольку это просто бессмысленно. Он по-другому не умеет. Йорвин, в принципе, неплохой поэт. Его стиль может, конечно, показаться несколько громоздким, хотя то, что он тебе процитировал, - не совсем характерно для его творчества. Вообще-то он больше известен как критик.

- Как критик он должен был оценить твои стихи.

- Ничего он не должен, - неожиданно зло ответил Кайл.

Джейд, поддавшись внезапному порыву, дружески хлопнул его по плечу.

- Не стоит недооценивать себя, опираясь на мнение всяких… критиков.

Глава 10

Раннее утро встретило путешественниц радостным щебетом птиц. Они успели аккурат к открытию южных ворот Иверна и выехали из города, пока их никто не хватился. Недалеко от ворот они наткнулись на лавочника, продиравшего сонные глаза и собиравшегося выставлять товар на продажу. Линн, смущаясь и мямля, "приказала" Лориссе купить немного продовольствия в дорогу. Та признала идею стоящей. Город только просыпался, и даже перед воротами не было обычного утреннего столпотворения. Они торопились отъехать как можно дальше, невзирая на усталость. Бессонная ночь давала о себе знать. Лорисса, одетая как служанка, со встрепанными волосами, была мрачнее тучи. Сказать, что ее раздражало данное положение вещей, значило не сказать ничего. Колдунья сидела в седле, стараясь держаться на полкорпуса за Линн, и беззвучно осыпала ругательствами не только Кеннета, что у нее уже вошло в привычку, но и Линн, придумавшую весь этот маскарад. Линн также была не особенно счастлива. Дорогая одежда смущала ее, и девушке казалось, что встреченные по пути люди на нее косятся. Слишком опрометчивым было предположение, что она сможет сыграть Лориссу так, что никто их не узнает. Она еще больше горбилась в седле и постоянно клевала носом.

Широкий тракт все тянулся и тянулся. Линн начала нервничать. Неужели они спросонья умудрились проехать поворот на одну из тех проселочных дорог, по которым им теперь придется путешествовать? Хорошие постоялые дворы могут быть забыты, еду придется готовить самим. На трактах же может встретиться кто угодно. И маги, которые знают Лориссу, и эльфы, которым не составит труда распознать беглянок. А если учесть то, что о награде за Лориссу не слышал только глухой, и только ленивый не лелеет надежду эту награду заполучить, лучше бы им не встречаться ни с кем, кто может их опознать.

Народу на тракте прибавилось, видимо, все торопились в город. Две путницы не вызывали особого интереса. Линн почувствовала, что если не отдохнет немного, то скоро свалится с седла. Она осадила лошадь и поравнялась с Лориссой. Мрачный вид колдуньи не смутил ее, слишком уж она устала.

- Миледи…

- Что ты сказала? - тут же проснулась Лорисса.

- Я сказала, Ло, что опасаюсь, как бы мы не проехали поворот, - немедленно поправились Линн.

Лорисса скривилась от панибратского "Ло" в исполнении своей не в меру сообразительной служанки.

- Если бы вы, миледи Гвендолин, - Лорисса нарочно сделала упор на "миледи", - были повнимательнее и поумнее… а еще обращали внимание на карту, когда я ее рассматривала, то поняли бы, что до поворота нам еще ехать и ехать. Так что не пори горячку и езжай дальше. Да не сиди в седле, как будто тебя били всю ночь напролет.

- Почти так и было, - буркнула себе под нос Линн. - Я спать хочу.

- А я бодра и весела, если ты не заметила! - взвилась колдунья, заставляя Линн замолчать.

Линн оглянулась. Хорошо, что в этот момент их никто не слышал. Иначе служанка, поучающая хорошо одетую даму, вызвала бы явное недоумение. Однако напоминать Лориссе, что она немного не в том виде, чтобы вести себя как обычно, девушка не стала. Только хуже сделает. Пока затея не приносила нужных результатов. Линн не умела быть благородной госпожой, а Лориссу даже могила не исправит. И после смерти призрак колдуньи будет являться над местом ее упокоения и распугивать мирных прохожих немелодичными воплями и придирками.

Колдунья, немного поостыв, нагнала Линн и сказала:

- Успокойся. Вот съедем с тракта, там как раз должен быть лес, и можно будет немного поспать… Проедем пару-тройку миль и передохнем.

- Только не кричите, миледи, - отозвалась Линн. - Люди оборачиваются и гадают, в чем дело. Мы не доберемся даже до съезда с тракта, если не будем осторожны.

- Кто бы говорил об осторожности, - съязвила Лорисса, но тут же угомонилась. - Ладно. Кажется, у меня появилась идея. Думаю, мы покинем Иверн уже послезавтра, если не будем слишком задерживаться. Потом Ривеллин (16). Перебраться бы через Рейтринд по бродам, иначе придется ехать через главный мост. Ох уж эти проселочные дороги… Придется петлять по ним не меньше десяти дней. За это время нам необходимо научиться быть теми, кем хотим казаться.

- Необходимо, - эхом отозвалась Линн. - А мы будем перебираться через Рейтринд-эвон?

- Ты что, совсем меня не слушаешь? - вздохнула Лорисса. - Конечно, будем. Аридан находится по ту сторону реки. Ты хоть примерно представляешь себе, что такое Аридан?

- Ну… да, - неопределенно промямлила Линн, но тут же умолкла, поняв, что на них пялится не в меру любопытный путник. - Ло, поговорим позже! - Линн попыталась изобразить надменный тон, но получилось неубедительно. Поэтому она просто тронула свою лошадь и опередила Лориссу.

Лорисса и сама поняла, что в разговорах нужно быть осторожнее, по крайней мере до тех пор, пока они окажутся вне досягаемости чужих ушей, поскольку одного слова может быть достаточно, чтобы их затея провалилась.

Без малого две мили они ехали молча. Солнце поднялось высоко. К усталости прибавилась неимоверная жара. Даже если бы у путешественниц была возможность говорить, у них не хватило бы сил. Линн не подавала признаков жизни, и у Лориссы создавалось впечатление, что идущая впереди лошадь несет на себе привязанное к спине пугало.

Для осуществления задуманного Лориссе требовалось тихое место. Она чувствовала себя немного лучше, поэтому первая заметила отходящую в поля заросшую травой дорогу.

Лес, который должен был начаться от этого самого поворота, почему-то отсутствовал. Она поравнялась с Линн и легким толчком привела девушку в чувство. Линн встрепенулась.

- Ты ничего не видишь перед собой? - зло прошипела Лорисса.

- А что? Это наш поворот?

- Да! Поворачивай!

- А где лес? На карте был лес…

Тут мимо них проехала группа людей.

- Миледи, - елейным голосом пропела колдунья, - карта довольно старая. Думаю, что местные землепашцы превратили лес в поле.

- Ты права, Ло, я не подумала, - замешкавшись, откликнулась Линн, и они свернули с опасной дороги.

Лес все-таки начался. Но до того им пришлось проехать среди полей, по жаре еще два часа. Лориссе казалось, что она скоро сойдет с ума от усталости и неимоверно громкого стрекота цикад по сторонам дороги.

Наконец перед ней стеной встали старые дубы, обозначая границу леса. Через некоторое время обрадованная колдунья отыскала место, которое посчитала достаточно безопасным. Она свернула на небольшую поляну и спешилась. Линн последовала ее примеру. Обнаружив неподалеку ручеек, колдунья с наслаждением смыла с лица дорожную пыль. К ней подошла Линн.

- Теперь мы можем передохнуть? - взмолилась девушка. - Я просто изжарилась в этом наряде…

- А я чувствую себя огородным пугалом! Но не жалуюсь, - ответила Лорисса. - Отдохнем час-полтора, потом снова в путь. Нам надо торопиться. Кстати, как я понимаю, припасов у нас не так много. Раздели их, чтобы хватило на пару дней.

- Не хватит. Мало купили. Неплохо бы добраться завтра до какой-нибудь деревни, там раздобудем еще еды.

- О-о, как ты заговорила… - протянула Лорисса. - Выкладывай что есть. Умираю с голоду.

Припасов оказалось еще меньше, чем рассчитывала Линн. Все-таки две усталые путешественницы могут съесть гораздо больше, чем она думала.

- Наверное, мы можем поспать. Только недолго! - Лорисса опять дала о себе знать. - Вечером поедем дальше. Когда остановимся на ночлег, я постараюсь научить тебя кое-чему. А то на тебя страшно смотреть. Ты нас обеих в могилу сведешь своими "миледи" и неумением держаться, как подобает благородной даме.

"Кто бы говорил", - подумала Линн, но, ничего не сказав, достала из седельных сумок плащ и расстелила его на траве…

Проснулась девушка уже в густых сумерках. И первой ее мыслью было то, что Лорисса ее убьет, потому что она продрыхла гораздо дольше, чем следовало, и не разбудила колдунью. Однако Линн быстро заметила, что Лорисса сидит около разведенного на поляне костра и меланхолично ковыряет палкой в углях.

- Миледи…

- Что? Проспала? - усмехнулась Лорисса. - Я тоже. Если учесть, что до летнего солнцестояния уже недалеко, то сейчас поздно отправляться в дорогу. Придется нам ночевать здесь. Ну, ничего, завтра нагоним. Мы ведь не торопимся на собственные похороны, правда?

Линн не нашлась с ответом. Что-то было не так. Лорисса, которая не кричит на нее, была ей незнакома. Колдунья продолжила.

- Мы проспали всю вторую половину дня. Впрочем, это только упрощает мою задачу. Готовься, Линн. Я буду делать из тебя леди.

- Это как? - поинтересовалась Линн.

- Очень просто. После ужина я начну учить тебя, как надо себя вести.

- Думаете, получится? Боюсь, я никогда не сыграю достаточно хорошо, чтобы меня приняли за благородную особу.

- Тебе придется это сделать, - отчеканила колдунья. - Иначе мы будем забыты сразу после того, как Кеннет с нами расправится. Я тоже, знаешь ли, не слишком обрадована перспективой изображать девочку на побегушках. В конце концов, идея была твоя, так что на попятную идти поздновато. Встань-ка!

Линн послушно поднялась с травы.

- Повернись!

Девушка повернулась вокруг себя.

- Пройдись по поляне. Только представь, что ты идешь по мостовой.

Линн пошла в направлении деревьев. И тут началось.

- Ты идешь или ползешь? Такое впечатление, что ты тащишь мешок, который тебя пригибает к земле. Распрями плечи! Вот. Уже лучше. Живот подбери. Зачем ты уставилась себе под ноги? Смотри вперед и все увидишь. Иди спокойнее, тебя никто не будет бить, даже если ты наступишь кому то на ногу.

- Я не наступлю на ногу, - буркнула Линн, но Лорисса услышала.

- Может, и нет. Но поверь мне, если даже ты наступишь на ногу какому-нибудь простолюдину, то извиняться придется ему!

- Ему-то за что? - не поняла Линн.

- За то, что расставил свои ноги где ни попадя, а тебе пришлось по ним ходить! - рявкнула Лорисса. Похоже, она знала, о чем говорила.

- Но…

- Какого лешака (17) ты остановилась?! Иди! Хорошо. Ставь ноги ближе друг к другу. Как ты ходишь?! Такое впечатление, что твой папаша был старым кавалеристом и всегда мечтал о сыне! Знаешь, как в народе называют такую походку?

- Ну и как? - мрачно полюбопытствовала Линн, не ожидая услышать ничего хорошего.

- Яйца мешают, вот как! - Лорисса забавлялась. - Опять встала? Вот так и стой, если что! Хороша… руки в боки, глазами зыркает, хвост распушила! Ни дать ни взять, на ногу кому-то наступила и разозлилась!

- Не издевайтесь, а? - устало попросила Линн.

- А я и не издеваюсь. Запомни эту позу. Разговоры в сторону. Иди дальше. Голову подними. Не так высоко! Угу. Надо купить тебе пару платьев и туфли на каблуках. Не все же время благородной даме ходить в штанах и дорожной обуви. Жаль, что сейчас темно, я бы тебя краситься поучила…

- Не надо каблуков, миледи! Не надо платьев. Мне бы к этому наряду привыкнуть! - взмолилась жертва стилиста. - Я и так боюсь нас подвести. И не знаю, как вас называть правильно. Все-таки я всю свою жизнь… ну, почти всю… у вас проработала.

- Ничего. Привыкнешь, - заверила ее Лорисса. - Значит так. Называй меня просто Ло, хоть я и не переношу эту собачью кличку. Мое имя достаточно редкое. Вдруг у кого-то хватит ума сложить два и два? Сейчас я хочу, чтобы ты мне что-нибудь приказала.

- Что, например?

- Какого лешака! - Лорисса славилась именно тем, что могла мгновенно разозлиться. - Я, по-твоему, просто так разговоры разговариваю? Ты должна быть госпожой. Задействуй фантазию. Представь, что мы на постоялом дворе. Ну?

- Э-э-э… Лорисса! Помоги… мне одеться! - срывающимся голосом проговорила Линн.

- Почти поверила. Но если служанка далеко, то она ничего не услышит. Посмелее. Я тебя не съем. Миледи.

- Лорисса! Дай мне что-нибудь съедобного!

- Молодец! - похвалила колдунья. - Попробуй еще раз.

- Я серьезно. Вы… ты ужин обещала…

На это возразить было уже нечего. Лорисса подвинулась, и Линн присела у костра. Хвороста, хвала богам, колдунья насобирала достаточно. Как только решилась на такое? Лорисса, видимо, утомившись командовать и наставлять Линн, встала и пошла к лесу. Линн была рада передышке, но не могла понять, что творится с ее хозяйкой. То она становилась спокойной и мягкой, то опять вела себя как обычно.

Лорисса подошла к привязанным лошадям.

- Ложись спать, Линн. Завтра постараемся выехать с рассветом. И не забывай, что мы с тобой сегодня делали. Ты должна держаться так, как я тебя учила. Кстати, ты взяла с собой несколько своих платьев, когда мы собирались?

- Да.

- Где они? Надо бы мне их примерить…

- Э-э-э… ты… точно хочешь их носить?

- Мне ничего больше не остается, - грустно усмехнулась колдунья.

- Миледи, они…

- Линн!

Девушка вздохнула. Она по-прежнему не могла называть хозяйку непочтительно.

- Они в седельных сумках, Лорисса. Я сейчас достану.

- Ложитесь спать, миледи. Я справлюсь…

До Линн не сразу дошло, что Лорисса обращается к ней. Но колдунья уже была занята поклажей. Поэтому Линн решила последовать совету хозяйки. Она подобрала брошенный плащ, завернулась в него и легла у костра.

Утром Линн проснулась первой и встала, разминая затекшее тело. От ее возни проснулась спящая рядом Лорисса. И тут же начала распоряжаться, как будто вчерашнего разговора и не было.

- Иди умывайся. Мы тронемся в путь тотчас же, иначе будем добираться три года.

Пока Линн выполняла все распоряжения, Лорисса успела переодеться в одно из ее платьев и привести себя в порядок. Девушка отметила, что Лорисса выглядит совсем неплохо. Не то что сама Линн до того, как Леонард занялся ее внешним видом.

- Линн, ты не хочешь причесаться? - ехидно поинтересовалась Лорисса. - Создается впечатление, что ты головой билась о деревья!

- Сейчас, - отозвалась Линн и полезла за гребнем.

Они выехали спустя полчаса, так и не позавтракав, потому что припасы были уничтожены еще вечером. На дороге никого не было с самого утра. Лес довольно быстро закончился, и начались луга, через которые пролегала колдобистая дорога. Было заметно, что ездят по ней очень редко, и никто за ней не следит.

Периодически по сторонам были видны сколки, но дорога все время шла мимо. И ни одной деревни окрест. Лорисса уже начинала беспокоиться, что они все-таки сбились с пути. На карте не было обозначено никаких селений, так что единственным возможным вариантом было затянуть пояса и понадеяться, что к вечеру они доберутся до жилья.

Дорога постепенно превратилась в тропинку. Пришлось ехать друг за другом, причем на этот раз Лорисса заехала вперед, не заботясь о том, что кто-то может это увидеть. Она и не думала, что окольные дороги проходят в такой глуши.

Впереди замаячил очередной сколок. И тропинка на этот раз повернула именно к нему. Лорисса насторожилась. Что-то ей не нравилось в этих деревьях впереди, вроде бы не представляющих никакой опасности.

- Миледи… - послышался голос Линн.

- Как ты меня назвала?

- Э-э-э… Лорисса, почему мы остановились?

- Не знаю, - честно ответила Лорисса.

По ее тону Линн поняла, что та насторожена, но колдунья, больше ничего не сказав, направила лошадь вперед, хотя предчувствие опасности ее не покинуло.

Доехав до сколка, Лорисса поняла, что именно ее насторожило. Из центра рощицы пахло дымом. Кто-то жег костер. Колдунья заставила себя думать, что костер - это не повод для беспокойства, а скорее, наоборот. Если заплатить, возможно, даже накормят. Угадав ее мысли, Линн опять подала голос:

- Лорисса, - на этот раз девушка не ошиблась, - может быть, подъедем поближе?

- Подъедем, - приняла решение колдунья.

Но подъехать ближе им не удалось. Из кустов, росших по сторонам тропинки, вышел человек, целившийся в них из арбалета.

- Куда едем, прекрасные дамы? - нагловато поинтересовался он.

- Тебе какое… - начала Лорисса, но Линн ее перебила.

- Ло, подожди. Дай я поговорю.

Лорисса опешила и замолчала. Даже искры, которые уже начали собираться на пальцах скрытой от незнакомца правой руки, пропали.

- Ты? - удивился человек. - Благородная?

- А то! - коварно улыбнулась Линн. - Ты даже представить не можешь, на кого наткнулся, дружок!

Теперь в недоумении находилась не только Лорисса, но и человек с арбалетом.

- Ну и кто ты такая? - мрачно спросил он.

- Вопрос не в этом. Кто ты такой и сколько вас тут? И вообще, стоит ли мне с вами разговаривать?

- Нас… откуда ты знаешь, что я тут не один? А?

- А! Будто бы я таких, как ты, раньше не видела! - Линн состроила презрительную мину.

- Где ты могла меня видеть? - удивился человек.

- Ты - грабитель, - припечатала его Линн. - И не спрашивай, как я догадалась. А там, за деревьями, ваш лагерь. Не думаю, что вас больше четырех-пяти человек. Веди нас к главарю. Есть разговор.

- Какой разговор? - взвыл человек.

- Тебя как зовут, дружок? - лениво поинтересовалась Лорисса, подхватывая инициативу. Ей понравилось то, что задумала Линн, и она решила позабавиться.

- Эдвин… стой, с чего я должен тебе представляться?

- Не груби моей служанке! - оборвала его Линн. - Ну что, ты нас поведешь или нам искать костер самим?

- Да кто вы такие?!

- Ох… он слишком любопытен, миледи Гвендолин, - вздохнула Лорисса. - Может, пристукнуть его?

Эдвин отпрянул и вскинул арбалет. Линн не обратила на это ни малейшего внимания.

- Ло, перестань. Не пугай нашего друга. Извини, любезный, она совсем дикая. Чуть что, сразу перо под ребро - и разговор короткий.

- То-то я смотрю, вид у нее бешеный… - признался Эдвин и опустил оружие. - Держи ее от меня подальше, а, госпожа? Кстати, откуда вы такие красивые нарисовались?

- Из Иверна. На нас охотятся, итить… - зло процедила Линн. - Совсем жизни не дают, кровососы. Слушай, надо поговорить с главным. Сил нет, как надо. Вот мой папаша всю жизнь по трактам промышлял. И ни разу не попался. Мне бы его везение…

- Кто ж ваш отец, миледи?

- Неужто сам не догадался?

- Да ведь… Гаррет Козодой?

- Он самый…

- Дак… у него ж вроде только сыновья были?

- Дочка тоже, - ухмыльнулась Линн, ничуть не смутившись. Сзади послышался хрюкающий звук. Лорисса развлекалась.

- Как звать-то?

- Какая тебе разница? В Иверне Миледи кличут…

- А-а-а…

- Ну так что? Ты нас отведешь к главарю?

- Нету его, - нехотя признался Эдвин. - Уехали все. На промысел. Будут только к вечеру.

- Ничего, нам не к спеху. Подождем, - заключила Линн. - Веди к костру.

- Ну пошли.

Они последовали за разбойником. Лорисса сияла. Линн была сосредоточена.

Вскоре показалась полянка с разведенным костром и выкопанной землянкой, между деревьев была натянута веревка, на которой болтались ветхие лохмотья. Линн с радостью заметила, что над костром жарится здоровенный заяц, а еще пара лежит рядом и дожидается своей очереди. В животе призывно заурчало.

- Миледи, может, чайку отведаете? - заискивающе спросил Эдвин.

- Отведаю. Можно еще чего посущественнее. Ло, если не поест, на всех вокруг кидаться начинает.

"Ло" утвердительно хмыкнула. Она бы давно уже испепелила наглого грабителя и не менее наглую служанку, но намеренно не вмешивалась в их беседу. Ей было интересно, чем закончится вся эта история. К тому же она ничего не имела против дармовой зайчатины.

- Угощайтеся… - суетился Эдвин, выкладывая перед женщинами хлеб, колбасу, сыр и кучу другой снеди. - Сейчас зайчика снимем, чаек поставим… вы кушайте…

Он убежал в сторону землянки.

- Что ты творишь? - зашипела Лорисса.

- Вам не нравится? - удивилась Линн, пытаясь прожевать кусок колбасы. - Ладно. Сейчас ограбим его на припасы и поедем дальше.

- Подожди. Он нам зайца еще обещал…

Заяц был снят и выдан Лориссе и Линн. Эдвин косился на Лориссу с опаской. Непонятно, что именно его так встревожило, но это было только на руку. Они посидели, поговорили о тяжелой доле разбойников в местных землях. Наконец Линн изрекла:

- Слушай, дружок. Я, пожалуй, поеду навстречу твоим подельникам. Сил нет, поговорить надо. Ты не боись. Не обману я тебя. Вон, Ло с тобой останется.

Лорисса многообещающе улыбнулась. Эдвин сглотнул.

- Да я верю, Миледи! - торопливо проговорил он. - Вы поезжайте вместе. Я вам верю!

- Точно? Уверен?

- Да, да!

- Припасов с собой дашь? А то проболтаемся по полям до вечера. Кушать захочется. А потом и атаману твоему гостинец передадим. Поговорим с ним - да поедем дальше.

- Хорошая мысль. Хотя… Вы бы отсиделись здесь. Это место никто не знает. А мы, - тут Эдвин сально глянул на Линн, - только рады будем.

- Не сомневаюсь, - процедила Лорисса. Разбойник тут же прикусил язык и пошел собирать продукты.

Они уехали довольно быстро, предварительно получив детальное объяснение, где именно засела вся банда. Путешественницы предусмотрительно оставили это место в стороне и продолжили путь через луга.

Отъехав на достаточное расстояние, Лорисса рассмеялась так неожиданно, что Линн чуть не упала с лошади.

- Миледи! Вы что? - взвыла она.

- Миледи? Забыла, кто у нас тут Миледи? А кто бешеная Ло? - смеясь, спросила Лорисса. - Давно я так не развлекалась. Думала, придется воспользоваться магией. Но мне не хотелось объявлять о своем присутствии. А ты просто умница! Миледи!

- Ну что вы… - Линн смутилась от похвалы.

- Хвалю - значит за дело, - продолжила смеяться колдунья, - не перечь мне! Однако еще раз назовешь меня не так - пеняй на себя. Кстати, до деревни нам сегодня не добраться, мы сделали большой крюк и много времени потеряли с этим твоим Эдвином. Но припасы у нас есть, еще ползайца недоедено. Завтра к полудню будем там. Правда, не нравится мне все это. Слишком уж много задержек по дороге.

- Лорисса, - проговорила Линн, все еще пробуя имя колдуньи на язык. Звучало не очень убедительно. - На самом деле я страшно испугалась. Я же не знала, что он там один. Просто заболтать его хотела.

- Да не переживай ты, - успокоила ее Лорисса, - я бы с ними справилась. Ты, я смотрю, мастер по части нахождения общего языка с криминальными элементами. Одному кувшин на голову сбросила, второго заболтала до полусмерти! Кстати, как ты догадалась, что главарь может быть в отъезде?

- Не знаю. Повезло, наверное. Я подумала, что если бы их было много, в одиночку он бы не вышел. И не волновался бы так сильно. Всего-то требовалось - сбить его с толку и убедить в своей значимости. А дальше можно было вить из него веревки. Он бы поверил всему, что я скажу, - проговорила Линн, потупив глаза.

- Далеко пойдешь, девочка, если Кеннет не остановит, - резюмировала Лорисса. - Но откуда ты набралась подобных выражений? "Перо под ребро", надо же! Если скажешь, что сама придумала, - все равно не поверю…

Линн, покраснев как маков цвет, нехотя призналась:

- Я книжек много читала. Раньше их очень любила. Знаете же, на ярмарках обычно продаются. Привозные, из Эксома (18), дешевые. Хорошие-то книги мне не по карману, а эти - вполне… и названия такие забавные: "Я - вор в Лохланне (19)" или "Я - конокрад из Даймса".

- Зачем ты читала эту гадость?! - расхохоталась Лорисса. - Попросила бы книги у меня! Жалко мне, что ли?

Линн ничего не ответила. Это сейчас колдунья расщедрилась. А раньше, Линн знала точно, попросить у нее книгу значило получить нарекание по поводу слишком большого количества свободного времени. Впрочем, возможно, книгу она бы все-таки дала.

Глава 11

Дзанг!

- Ф-фух, ну и жарища сегодня! И пятнадцати минут не прошло - а уже мокрый как мышь!

Звеньк!

- Тренироваться надо чаще! И поменьше болтать во время схватки. Дыхание ведь собьешь, дружище.

- Зато противника отвлекаешь… Три - пять. - Длинное узкое лезвие царапнуло щеку Рейнарда. Тот зашипел, качнулся вбок и, ловко обойдя выставленную защиту, упер острие своего легкого меча под подбородок приятеля.

- Три - шесть. Я выиграл. Можешь падать, изображая смертельно раненного.

- Иди ты… - Молодой, не старше двадцати с небольшим, парень, невысокий, с прилипшими ко лбу прядками рыжих волос, криво усмехнулся, затем внезапно отпрыгнул в сторону и выбросил вперед кулак. Рейнард выругался, потирая мало не свороченную скулу.

- Ты никогда не научишься драться, как подобает истинному рыцарю, Тервин!

- Ага, без тебя знаю, потому на ристалище даже не суюсь. К тому же перспектива громыхать при ходьбе, как медная кастрюля, и гордо носить в руках копье с прицепленным к нему лоскутком дамского исподнего несколько не соответствует моим эстетическим запросам… Уф, где у меня тут баклажка с водой была? - Выхлебав почти полпинты, Тервин отдал баклажку Рейнарду. Тот, отпив два глотка, остальное вылил себе на лицо.

- Есть еще такие вещи, как традиции, кодекс чести…

- Тьфу, оставь это занудство великовозрастным графским сынкам.

- А я-то кто? - расхохотался Рейнард.

- Ты? Ты еще не совсем безнадежен. Кстати, я тоже. На прошлой неделе я поспорил, что управлюсь с двумя первыми молодцами на деревне. И управился!

- Слабительного перед схваткой подсыпал? - предположил виконт.

- Ты мне до смерти будешь тот случай вспоминать? Сколько можно повторять, я был ни при чем, он колбасой несвежей отравился! Нет, я проще сделал. Когда эти два молодца, здоровые, что те тролли, с противоположных концов тропы на меня бросились, я, не будь дурак, отошел себе в стороночку.

- И… - Рейнард уже заранее давился смехом. Тервин был неисправим.

- Грохот от столкновения их лбов был такой, что у ближайшего к нам сарайчика - курятник оказался - обвалилась крыша.

- Врешь!

- Если бы. Мне ее потом заново настилать пришлось. Хозяин курятника сослепу не разглядел, что перед ним наследник лорда, и заорал, мол, сам чинить будешь, так тебя через эдак. Ну а я не имею привычки от своих слов отказываться. Так что теперь над этой крышей навес установлен, чтобы от непогоды не пострадала, а хозяин обогатился, за умеренную мзду позволяя уложенную дворянскими ручками солому пощупать.

Рейнард уже не давился смехом, а хохотал как сумасшедший.

- Помоги боги этому поместью, когда оно станет твоим!

- Еще одну схватку?

- Пожалуй.

Их мечи вновь со звоном скрестились. Тервин, несмотря на то, что как представитель дворянского рода учился у лучших наставников, был довольно скверным фехтовальщиком. Слишком быстро бросался в атаку и слишком легко забывал о защите, не следовал никаким канонам, хотя техника у него была неплохой. Но и угадать, что он сделает в следующую секунду, было практически невозможно. В ритуальной схватке он вряд ли сумел бы одержать победу, зато в реальном бою, где враг плевать хотел на все каноны, его шансы резко возрастали.

- Ну зачем ты открылся? - сердился Рейнард. - В твоей обороне дыра размером с колодец, и если б я хотел, ты бы уже…

- Так, может, покончишь со мной разом, а то тебя сейчас удар от праведного гнева хватит…

Рейнард зарычал и проделал следующий выпад с несколько большей силой, нежели намеревался. Его нога подвернулась на влажной от пролитой воды траве, и узкий клинок до половины вошел в левый бок Тервина. Белую рубашку мгновенно расцветили пятна крови. Молодой человек как подкошенный рухнул навзничь.

- Тервин!

Рейнард опустился рядом и наклонился над раненым, собираясь разорвать ткань, чтобы осмотреть рану.

- Рейнард, ты бы отодвинулся, что ли? И так дышать нечем.

Виконт вздрогнул, машинально отшатнулся и уперся взглядом в хитрые синие глаза. Тервин приподнялся на локте, но друг аккуратно заставил его лечь обратно.

- Не двигайся, ради всего святого.

- Да жив я, здоров, что мне сделается? - Тервин выдернул меч Рейнарда и, увернувшись, сел, подтянув колени к груди.

- Это была шутка. Я там свиной пузырь с кровью приладил под рубашкой. Ты не волнуйся.

Рейнард не волновался. Он остолбенел, и только по этой причине Тервин не схлопотал незамедлительно в челюсть.

- Убил бы… - наконец выдохнул виконт. - Идиот…

- Где твое чувство юмора?

- Лопнуло вместе с пузырем. Поднимайся и вали отсюда, пока я не превратил твою шуточку в реальность.

- Ты все-таки жуткий зануда, - ничуть не обиделся на грубость Тервин. - Ладно, мне и вправду пора, меня там одна цыпочка заждалась. Пока! - С этими словами он свистом подозвал коня, взлетел ему на спину - Тервин принципиально ездил без седла - и послал в галоп.

- Куртку надень! - крикнул ему вслед виконт Осский. - А то, судя по следам на рубашке, ты уже полчаса как покойник!

Конь Тервина легко перемахнул забор высотой почти шесть футов и скрылся из глаз. Рейнард наклонился, подобрал меч и принялся вытирать его пучком травы. Тервин, конечно, когда-нибудь свернет себе шею, не на одном, так на другом, но Рейнард не сомневался, что проделано это будет с помпой и прибаутками.

- Ваша светлость, ваша светлость!

Рейнард выпрямился и обернулся. К нему бежал мальчик - помощник конюха в летней резиденции графа Осского.

- Что такое?

- Там вас… это… - Мальчик, запыхавшись, запнулся на полуслове.

- Меня зовет отец?

- Не… там их чародейство приехали.

Джейд уже вернулся? Рейнард мгновенно позабыл о непутевом Тервине. Тот был его давним приятелем, однако перевоспитывать человека, которого прозвали Рыжим Пройдохой еще лет пятнадцать назад, виконт не собирался - себе дороже.

- Когда?

- Дак… часа два назад.

- А почему мне раньше не сообщили? - удивился Рейнард.

- Дак я, пока вашу светлость нашел, всю округу оббегал.

Рейнард бросил парню мелкую монетку за труды, сел в седло и через двадцать минут уже подъехал к парадному входу в отцовский дом.

- Где господин Джейд? - спросил он у пробегавшей мимо горничной.

- Не могу знать, милорд, - ответила та, приседая в реверансе. Рейнард счел излишним обыскивать дом и попросту заорал в полный голос:

- Джейд!

- Я здесь, - отозвался друг, появляясь откуда-то сбоку. - Прекрати ворон распугивать.

- Тут нет никаких ворон, - Рейнард пока был не способен воспринимать юмор.

- Но если б были, то непременно испугались бы. Ладно, это все ерунда. Ни за что не догадаешься, от кого я только что получил письмо.

- От кого?

- От Кеннета.

- Кто-то где-то сдох, не иначе, - подумав, сказал виконт. - Чтобы твой братец сделал первый шаг к примирению…

- Ты его недооцениваешь, Рейнард. Кеннет, без сомнения, горд, как торванугримец, и порой высокомерен, но он далеко не дурак и умеет признавать свои ошибки.

Рейнард, не вчитываясь, скользнул взглядом по листу бумаги в руках Джейда, исписанному с обеих сторон мелким, но очень четким почерком.

- Он что, во всех грехах тебе покаялся? Судя по размеру письма…

- Нет, это домашние новости. Ничего особо важного. Отремонтировали комнату, раскуроченную заклятьем Кеннета, потом он зачем-то выгнал управляющего…

- Что, безо всякой причины?

- Да нет, за воровство.

- Его можно понять.

- Знаешь, - Джейд махнул рукой, - я всегда следовал принципу "живи и дай жить другим". Все управляющие воруют, они на это существуют, главное, чтобы воровали с толком и не наглели. Что ж мне, менять их каждый год? Если специалист хороший, а таковой всячески будет способствовать процветанию поместья, почему бы не оставить?

- Тебе виднее.

- Где же это было… А, вот. Кеннет пишет, что к нему притащилась делегация крестьян с нижайшей просьбой рассудить их споры.

- И как он выкрутился?

- Не знаю, - Джейд ухмыльнулся и прочел вслух: - "Верно, моих знаний недостаточно для решения столь узкоспециализированных вопросов". Насколько я знаю брата, достали его этими "узкоспециализированными вопросами" крепко, иначе бы он так не написал.

- Как так?

- Ну, ты много знаешь людей, которые откровенно, пусть и в завуалированной форме распишутся в собственной некомпетентности?

- Э-э-э…

- Вот потому я и делаю вывод, что все это стоило ему немалых усилий.

- И что ты намерен сейчас делать? Поедешь домой?

- Нет. Я хочу тебе кое-что объяснить. В частности, что заставило Кеннета швырнуть в меня "светляком". Муторная история.

Джейд вкратце поведал Рейнарду об истории с Лориссой и роли Кеннета в ней, умолчав о том, что касалось Кайла, и закончил словами:

- По словам Кеннета, последний раз ее видели в Иверне. Я думал отправиться туда и поискать ее следы. Кто-то должен сдвинуть происходящее с мертвой точки.

- Когда ты едешь?

- Сейчас. Только напишу ответ. И не я еду, а мы. Надеюсь, ты составишь мне компанию?

- Конечно, - с улыбкой согласился Рейнард.

- Тогда я жду тебя у входа через полчаса.

- Договорились.

Рейнард ушел собираться в дорогу. Джейд еще раз пробежал глазами письмо брата, остановившись на последней строчке, стоившей самых витиеватых извинений и вообще всех слов в мире:

"Прости меня, если можешь, и возвращайся домой".

Джейд улыбнулся. Он обязательно вернется.

Глава 12

- Посмотри вон туда. Видишь озеро?

Джейд повернул голову в указанном направлении.

- Ты, однако, весьма лестно отзываешься об этой луже.

- Ну, пару веков назад оно было побольше и поглубже. Это Майлин - пруд Май. Ты слышал его историю?

- Не-а, - зевнул Джейд. - Что-то интересное?

- В общем-то, не особо. Лет двести пятьдесят назад жила девушка по имени Май. Как водится, влюбилась она в сына благородного лорда. Тот, опять же как водится, обещал - не значит, что женился. Девушка оказалась особой экзальтированной и, выслушав сакраментальное "я тебя люблю, но мы друг другу не пара"…

- Можешь не продолжать. - Напавшая на Джейда зевота стала просто душераздирающей. - Она добежала до ближайшей лужи и утопилась в ней. Лучше бы плюнула ему в рожу и вышла замуж за другого. Ну почему все юные девицы такие дуры?

- Не все, дружище, иначе люди бы уже вымерли. Но, кстати, в рожу Май ему плюнула. А в озере утопила его невесту, после чего сбежала.

- И чем дело кончилось?

- Ее нашли и повесили. Над тем же озером. Так что конец у этой истории все равно трагический.

- А что стало с сынком лорда? Тоже скончался вблизи этого водоема?

- История умалчивает. Скорее всего, нашел себе другую жену.

- Девушек жалко, - заметил Джейд. - Невеста вообще ни за что пострадала.

Рейнард в ответ только развел руками.

- А с этим озером связано поверье. Девушка перед свадьбой должна непременно в нем искупаться, в этом случае ее минуют беды в семейной жизни.

- Ну и бред, - фыркнул маг. - Вот если вместо "искупаться" подставить "утопиться", тогда это поверье обретает хоть какой-то смысл.

- Бред, конечно, но в него верят. Да сам посмотри, там в воде кто-то есть. Держу пари, очередная невеста.

Рейнард подскакал поближе к озерцу и крикнул:

- Эй, красавица, тебя можно поздравить с надвигающейся свадьбой?

Девушка разложила на поверхности воды длинные черные волосы и меланхолично поинтересовалась:

- Ваша милость обознались чи на солнце перегрелись? С чего вы взяли, будто я замуж иду?

- Но ведь вы купаетесь в озере Майлин!

- Так и шо? Жарища-то какая стоит, самое время в воду лезть.

Джейд расхохотался. Обескураженный Рейнард вернулся на тракт.

- А неплохо было бы сейчас искупаться, - коварно заметил маг. - Особенно в компании столь очаровательной особы.

Рейнард буркнул в ответ что-то малолитературное, и следующие минут сорок они ехали в полном молчании. И то сказать, июньская жара не располагала к длительным беседам. Сонную одурь разогнал конь Джейда, шарахнувшийся от зашипевшего на него здоровенного гуся, вальяжно переходившего дорогу. Джейд с трудом успокоил взметнувшееся на дыбы и едва не сбросившее его животное и спросил:

- Далеко еще до Рирда? Этот пасторальный пейзаж начинает действовать мне на нервы.

- Да нет, не очень, - отозвался Рейнард. - Видишь холмы на горизонте? За ними он как раз и находится. За пару часов доедем, там заодно и поужинаем.

- Согласен.

Рирд был широко раскинувшимся поселением, слишком крупным для деревни, но слишком маленьким, чтобы называться городом. Около него располагалась одна из основных стеклодувных мастерских, которыми славилось графство Ривеллин. Вполне естественно, что в Рирде существовало множество лавок, торгующих стеклянными изделиями. Кроме того, там работала постоянная ярмарка, где продавалось уже все, что только душе угодно. Эта ярмарка была также знаменита невероятным количеством народных увеселений и лучшим во всей округе театром.

Въехавшие в Рирд друзья были мгновенно подхвачены пестрой многоголосой толпой, бросившей их прямо в центр балаганной феерии.

- Пирожки! Горячие пирожки!

- Яблоки! Сочные, спелые яблоки! Три штуки на медяк!

- Яблоки в июне? - недоуменно вскинул брови Джейд.

- Прошлогоднего урожая, скорее всего.

- С прошлого года ни одно яблоко не доживет спелым и сочным.

- Ну… воском натерли - и все дела, - пожал плечами Рейнард.

- Откуда ты знаешь такие тонкости?

- Да у нас в замке кухарка так делает. Я всю зиму таскал яблоки из кладовки.

- Распродажа! Подходим, покупаем! - разорялся чернявый торговец с длинными усами. - Весь товар всего по три медных монеты! Подходим, покупаем!

- Это что-то новенькое, - заинтересовался Рейнард. - Ранее мне такой трюк не встречался. Какой товар может стоить три медяка?

- Лежалые запасы мелочной лавки, например, - с презрительной усмешкой откликнулся Джейд.

Рейнард встал на цыпочки и вытянул шею, стараясь заглянуть на прилавок поверх голов толпившихся вокруг него людей: на нем валялись вперемешку нитки, наперстки, какие-то керамические поделки и тому подобная дребедень.

- Похоже, ты прав.

Умяв по пучку редиски (для земляники было рановато), друзья двинулись развлекаться на полную катушку. Джейд подмигнул Рейнарду и уставился на жонглера, который никак не мог взять в толк, почему один шарик, вместо того чтобы летать в воздухе между его руками вместе с остальными, вдруг стукнул его по голове, потом отскочил, потом опять стукнул… Лишь звон монет, посыпавшихся в шапку от помирающих со смеху зрителей, несколько примирил незадачливого артиста с реальностью.

- Непобедимый боец и силач Стальной Кулак!

- А также Медный Лоб, - негромко прокомментировал Джейд, поглядев на неподвижное, не обремененное признаками интеллекта лицо бойца.

- Одним ударом сражает быка! Одной рукой поднимает лошадь! За две монеты вы можете попробовать победить его! В случае победы вы забираете все деньги себе, в случае поражения они остаются в игре! Спешите, господа! На кону уже сто монет!

Несмотря на явную бесперспективность данного занятия, желающих сразиться с этим стенобитным орудием находилось немало. Вот, например, какой-то молодчик лихого вида в красной рубахе, несомненно желая покрасоваться перед дамами из числа зрителей, взобрался на помост, бросил в глиняное блюдо монетки и нанес противнику неслабый удар в челюсть.

С тем же успехом он мог попытаться свалить вековой дуб. Стальной Кулак небрежно сгреб его в охапку и поднял над головой. Раздались приветственные крики и свист. Непобедимый боец, как видно, не очень представляя, что делать дальше со своим грузом, попросту разжал руки. Парень в красной рубахе, как куль с мукой, грохнулся на задницу и выбыл из состязаний.

- Подожди меня, я сейчас, - бросил Рейнард.

- Ты спятил? Хочешь повторить судьбу этого болвана в красном?

Однако Рейнард сорвал банк и бурные аплодисменты, одной оплеухой свалив теперь уже побежденного бойца с ног. Восторженные зрители собрались было с триумфом качать его на руках, но виконт ловко выскользнул из их хватки, и они с Джейдом растворились в толпе.

- Как тебе это удалось?

Рейнард показал сложенную "лодочкой" ладонь.

- Надо знать, как и чем бить. Таким манером и шкаф свалить можно, не то что этого верзилу. Ты куда?

- Хочу приобщиться к искусству. Видишь, там идет представление знаменитой рирдской труппы.

Актеры выступали на огромных, сооруженных явно не на один сезон, деревянных подмостках, сверху над которыми был выстроен деревянный же навес, задрапированный ярко-синей тканью. Декорации отличались оригинальностью и мастерством исполнения. Играли, как Джейд сообразил почти сразу, пьесу, основанную на истории, рассказанной ему Рейнардом. Однако события были слегка изменены. Когда пойманную в дальних краях несчастную Май, роль которой исполняла стервозного вида девица с буйно кудрявой черной гривой и вечно потупленным взглядом, собрались вешать на простершей свои ветви над озером плакучей иве, внезапно появился волшебник и объяснил, что Май ни в чем не виновата, а невесту утопил отвергнутый поклонник, коего тут же продемонстрировали восхищенной публике и показательно испепелили. Май соединилась со своим возлюбленным узами брака, и на этом пьеса окончилась. Если отбросить в сторону пошлую сентиментальность сюжета, игра рирдской труппы действительно заслуживала своей славы.

- Кстати, среди актеров имеется чародей, - заметил Джейд.

- С чего ты взял?

- От трюка с испепелением откровенно несло магией.

- Брось, кто из вашей магической братии унизится до положения ярмарочного фокусника?

- Кушать-то всем хочется, - резонно возразил Джейд, оценив размеры ведра, с которым зазывалы обходили публику. Ведро заполнялось весьма быстро.

- Я бы не отказался от ужина, - задумчиво сказал Рейнард.

Джейд признал идею стоящей, и друзья отправились на поиски таверны. Но дорогу им преградила очередная толпа невероятной плотности, над которой разносился звонкий девичий голос:

- Не пропустите, люди добрые! Ловкость рук и никакого мошенничества! Подходите, играйте и выигрывайте! Не упустите свой шанс! Кто не рискует - тот не побеждает!

Джейду стало любопытно, что за ловкость рук привлекает столько народа, и он начал пробираться поближе, бесцеремонно работая локтями. Впрочем, в противном случае его бы просто затерли. Наконец его взгляду открылась небольшая площадка, где сидела, поджав под себя ноги, высокая полноватая девица с длинной темной косой и скучающим выражением на лице. Девица лузгала семечки, метко плюясь кожурой в стоящую рядом плошку, и тоскливо повторяла:

- Кручу… хрусть… верчу… хрусть… удивить хочу… хрусть, хрусть.

При этом ее пальцы, неожиданно тонкие и изящные для такой комплекции, мелькали, с потрясающей скоростью передвигая три небольших медных стаканчика, под одним из которых должна была находиться горошина. Джейд не раз видел игру в наперсток, но искусство темноволосой заворожило и его. Играть он не собирался, отлично сознавая полное отсутствие шансов на выигрыш, но посмотреть ему хотелось, и Джейд чуть подался вперед.

В этот момент кто-то довольно сильно толкнул его сзади, и он почувствовал легкое прикосновение к своему поясу, как раз в том месте, где висел кошелек. Не поворачиваясь, Джейд выбросил назад левую руку, и его пальцы тотчас же сомкнулись на чьем-то худеньком запястье. Вывернув его, маг резко подтянул к себе его обладателя… вернее сказать, обладательницу…

Снизу на Джейда уставились лукавые желто-зеленые глазищи. Цвет их наводил на мысль, что среди предков девушки затесались северные эльфы. Джейд присмотрелся к ней повнимательнее - круглое личико с тонко вылепленными чертами, на котором застыло обиженное выражение; короткие, пышные, золотисто-русые волосы. Маг почти не сомневался, что, подуй ветер ей в лицо, отлетевшие легкие пряди откроют остренькие ушки.

Он проверил ауру девушки. Ошибки не было, от нее словно повеяло прохладной свежестью. Обычно природную магию эльфов нельзя было почувствовать, но у их потомков ее признаки проявлялись. Только признаки, способности же как таковые у полукровок практически не поддавались развитию.

- Уй, господин, может статься, вы прекратите ломать руку бедной, ни в чем не повинной девушке? - капризно протянула зеленоглазая, и Джейд сразу узнал ее голос - это она исполняла роль зазывалы.

- Юная леди, неужели вы думаете, что я хоть на секунду поверю вашему невинному виду? Отдавайте кошелек!

- Какой еще кошелек! Не видала я никакого кошелька! И отпустите немедленно мою руку, это вам не морковка!

- Почему морковка? - оторопел маг.

- Потому что нечего ее ломать! Да отпустите же! - взвизгнула она. - Люди добрые, что ж это деется, посередь дня к приличной девушке с нелепыми обвинениями пристают!

Джейд не мог не восхититься ее смелостью или, скорее, наглостью. Так откровенно привлекать к себе внимание при несомненной виновности могла либо полная дура, либо великолепная актриса с железными нервами, и он склонялся больше ко второму варианту.

- Нет у меня никакого кошелька, ни своего, ни чужого!

- Вот же упрямая лгунья! - почти рассмеялся маг. - Отдай по-хорошему.

Сзади послышалось тихое шипение темноволосой:

- Айре, дурочка, говорила я тебе, что твои фокусы добром не кончатся…

- Это как же понимать, вы меня еще и побить собрались ни за что, ни про что? - провозгласила зеленоглазая и добавила глухим шепотом: - Да заткнись ты, Мэгги.

- Кошелек! - властно сказал Джейд, протягивая ладонь. Он и сам не понимал, почему тянет время, почему просто не сдаст воровку страже.

- Я тебя предупреждала, теперь расхлебывай…

- Хоть на кусочки порвите, господин, ничего не найдете! Мэгги, захлопни пасть, овца, иначе я тебя прикончу.

- Девочка, - устало сказал Джейд, - я ведь сейчас позову стражников, и дальше ты будешь объясняться уже с ними, а это, поверь, гораздо хуже, чем иметь дело со мной… - И тут он краем глаза поймал отблеск солнечного луча на стали.

Джейд опустил веки. Так и есть. Спрятанный до этого в левом рукаве темноволосой стилет скользнул в ее ладонь. Он поднял голову и буквально споткнулся о раскосые серо-голубые глаза, плеснувшие жестоким холодом. На лице девушки-наперсточницы сохранялось скучающее выражение, однако маг понял, что еще одно слово о страже - и этот кинжал окажется у него в глазу. Или в горле.

"Не надо глупостей, хуже ведь сделаешь и себе, и ей, - мысленно обратился он к темноволосой. - От воровства до убийства один шаг, и шаг этот - на эшафот". А еще он понял, что не хочет выдавать совсем юных девчонок, пытавшихся просто выжить всеми средствами, и понял, как этого избежать.

- Милая… - Он наклонился к зеленоглазой, не выпуская ее запястье, и ласково улыбнулся. Та, ничуть не смутившись, ответила ему лучезарной улыбкой. Лучезарной в прямом смысле - в ряду мелких белых зубов ярко сверкнул один позолоченный. Это был цеховой знак воров-карманников. По давней негласной договоренности между властями и главами гильдий наемников и воров, цеховые знаки доказательством вины служить не могли. Гораздо более рисковали те, кто пользовался знаками, не имея на то достаточных прав. - Советую прекратить эту глупую игру. Я маг, и если мы не разойдемся миром… - Он сделал многозначительную паузу.

В самой глубине желто-зеленых глаз мелькнул испуг, но на живом лице вместо праведного негодования мгновенно отразилась теперь готовность всячески услужить.

- А, так господин волшебник… Ой, вы знаете, и правда, иду я давеча по дороге, смотрю - кошелек валяется. Думаю, не иначе господин волшебник потерял. Надо вернуть. - Кошелек мягко лег в подставленную ладонь. - Да вы угощайтесь… Мэгги, отсыпь семечек господину волшебнику!

Джейд с облегчением отметил, что стилет снова исчез в рукаве. Одной рукой Мэгги продолжала передвигать стаканчики, а другую сунула в карман и, вытащив оттуда изрядную горсть семечек, протянула Джейду. Тот скептически покосился на сей щедрый дар.

- Берите, берите, от сердца отрываем! Можно сказать, единственная отрада в жизни…

Джейд побоялся даже предсказывать, куда бойкую зеленоглазую Айре может завести ее длинный язычок, но тут Рейнард, шагнув вперед, сгреб семечки, не забыв галантно чмокнуть руку Мэгги.

Выбравшись из толпы, друзья снова услышали за спиной нисколько не утративший своей живости голосок:

- Ловкость рук и никакого мошенничества! Кто не рискует - тот не выигрывает! Подходите, не пропустите!

- Забавная парочка, - сказал Рейнард, сплевывая шелуху. - Мне они понравились.

- Мне тоже, - вздохнул Джейд.

- Зато теперь мы имеем полное право проесть с таким трудом доставшиеся деньги в таверне! - провозгласил виконт. - Я умираю с голоду.

- Боюсь, ты себя однозначно переоцениваешь. В моем кошельке лежит довольно приличная сумма.

- Это поправимо…

- Нет уж, - возразил Джейд. - Проедать мы будем твой выигрыш. Впереди еще долгий путь.

- Я пошутил.

- А я нет. Вот, кстати, и таверна. Гм. Оригинальное название.

- Надеюсь, не ингредиентов основного блюда.

И друзья смело вошли в заведение под вывеской "Мышьяк и кружево".

Несмотря на вызывающее нехорошие ассоциации название, а может, и благодаря ему, таверна пользовалась популярностью - во всяком случае, найти свободный столик им удалось далеко не сразу. Рейнард углубился в меню, явно вознамерившись заказать все по списку. Джейд огляделся. Стойка была задрапирована сомнительной чистоты кружевным полотном, настолько не вязавшимся с обстановкой и атмосферой таверны, что это вызвало смешанное чувство отвращения и восхищения.

Так. Кружево найдено. Осталось отыскать мышьяк.

К столику подошел тощий парень с кислым выражением лица.

- Чего изволят господа?

Рейнард перечислил добрую треть меню и добавил:

- Двойную порцию.

- А где мышьяк? - полюбопытствовал Джейд.

- Да вот же. - Парень ткнул пальцем в плошку, на которой действительно было выведено крупными буквами "МЫШЬЯК". Лежавшее в плошке белое вещество сильно смахивало на обычную соль. Маг предусмотрительно отказался делать заказ, с интересом ожидая, что будет дальше.

А дальше было вот что. Когда стол тесно уставили яствами, Рейнард с энтузиазмом принялся их уничтожать. Через полчаса энтузиазм поутих. Еще через десять минут виконт жалобно спросил:

- Ты не поможешь мне управиться со всей этой едой?

И наконец еще через некоторое время прозвучал тоскливый возглас:

- Ты не знаешь, на кой черт я столько заказал?

Джейд не удостоил друга ответом, продолжая методично обгрызать жареную куриную ножку.

- Сейчас поедем или передохнем? - спросил Рейнард.

- Да отдохни уж, обжора, - не удержался от подколки маг.

- Можно ли поинтересоваться, в какую сторону направляются господа? - спросил тощий, принеся счет.

- Поинтересоваться-то можно, только зачем тебе это знать?

- Да, с позволения сказать, хотел предупредить, что на северо-восточном тракте засела какая-то тварюга, которая путников жрет, как орехи щелкает.

- Нам как раз на этот тракт, - медленно произнес Джейд. - Нет ли обходного пути?

- Дак если б был, рази ж она столько народа жрала бы? - философски проговорил тощий и удалился.

- Что будем делать? - Рейнард посмотрел на друга.

- А у нас есть выбор?

Глава 13

Солнце, похожее на гигантский яичный желток, лениво ползло к горизонту, высвечивая обратную сторону колеблющихся от ветра листьев, от чего деревья казались не зелеными, а серебристыми. Северо-восточный тракт серо-бежевой ленточкой вился между ривеллинскими холмами. Лежащий на траве под защитой густых кустов Лейт почувствовал себя в безопасности и слегка приподнял голову. По ту сторону дороги притаился враг. Третий день воины рыцаря по прозвищу Черный Волк осаждали их лагерь. Их было больше, но они были вооружены только мечами, а в отряде Лейта имелись еще и лучники.

Зашуршали ветки, и Лейт услышал позади себя чье-то сопение и хриплый шепот:

- Командир!

- Чего тебе, Кин? Сколько раз повторять, чтоб ты вел себя потише, иначе тебя не то что Черный Волк - в самом Рирде услышат.

- Там… э-э-э… пришли.

- Кто?

- Да девица какая-то. Воил… воительницей назвалась.

- Отойди, дай мне вылезти.

Снова зашуршали ветки, сопение пропало. Лейт ужом вывернулся из своего убежища, на карачках отполз за холм и только тогда выпрямился, встретив взгляд большущих голубых глаз.

- Я - воительница Кунегунда Яльмарсдаттер, третий клинок Торванугрима, и я пришла присоединиться к вам, ибо вы воюете за правое дело!

- Почему именно за правое, а не за левое? - недоуменно спросил подошедший Кин.

Лейт пихнул командира лучников локтем под ребра, чтобы тот не вылезал с глупыми вопросами и не портил игру. Кунегунда, она же Элни, дочка деревенского старосты, слыла самой образованной в их компании. Во всяком случае, она умела читать и порой выражалась столь заумно, что ее едва можно было понять. Сам Лейт по большей части догадывался, что она имеет в виду, но Кин подобной смекалкой не отличался. Он вообще был туповат, зато отменно стрелял из рогатки… то есть лука.

- Я Лейт, предводитель этого отряда, и я рад… э-э-э… приветствовать тебя в наших рядах, прекрасная Кунегунда.

Элни вздернула свой и без того курносый нос, услышав, что ее назвали прекрасной, пронзила его сердитым взглядом и отчеканила:

- Красота не есть главное достоинство воина, рыцарь Лейт!

Он незаметно вздохнул. Ему нравилась Элни, но иногда он готов был полностью согласиться с теми, кто называл ее задавакой. Она могла бы и пореже ставить его в дурацкое положение - вот как сейчас, например.

- Вы, безусловно, правы, леди, и я… э-э-э… прошу простить мне мою неучтивость, ибо ваша красота… э-э-э… затмила мой разум.

Вот так. Посмотрим, как ты проглотишь это.

- Я принимаю ваши извинения, рыцарь. - Элни наклонила голову. - Вы не виноваты в своем скудоумии.

Да она над ним издевается! Лейт скрипнул зубами, искренне сожалея о том, что рыцарский кодекс чести не позволяет ему ударить женщину. К тому же она могла и сдачи дать, а затевать драку - значит, испортить все. Ну ничего, он с ней потом поговорит, а пока придется стерпеть.

- Командир!

К ним с озабоченной миной подошел Йелль.

- Дозорные увидали кого-то на тракте.

Лейт, пригибаясь, поднялся по склону холма и взглянул направо. Там, на довольно большом расстоянии от лагеря, виднелись два едущих шагом всадника. Он прищурился. Один, на мышастом в яблоках коне, широкоплечий и статный, как настоящий рыцарь, с коротко стриженной темной шевелюрой, что-то говорил, размахивая одной рукой. Второй был пониже и более худой, но тоже держался очень прямо на своей изящной каштановой лошадке. Его светлые волосы были частью собраны в хвост, частью, подхваченные ветром, падали на лицо. Со своего места Лейт с трудом мог рассмотреть лица путников, но на первый взгляд они были ему незнакомы. Хотя мало ли кто может следовать этой дорогой.

- Как бы не подмога врагу… - хмуро сказал Йелль.

- Слишком далеко, - задумчиво проговорил Лейт. - Знамена не видать.

- К оружию! - прокатилось над трактом. - Волки идут на приступ!

Забыв о всадниках, Лейт и Йелль скатились с холма и, выхватив палки-мечи, бросились на подмогу товарищам. Вражьи войска форсировали дорогу, и битва шла на территории лагеря. Лейт выкрикивал команды, попутно отбиваясь от противника. Рядом с ним молча сражалась Элни. Он подумал, что ее близкое присутствие отчего-то необыкновенно греет ему душу.

Вот глупости. Придет же в голову.

- Сзади! - прошипела ему Элни.

Лейт обернулся и всадил локоть в живот напавшего на него воина. Тот скрючился, обозвав их обоих чем-то непонятным, но явно нехорошим, и отполз в сторонку, чтобы свои же не зашибли.

- Спасибо, - буркнул Лейт.

- Я поступила так, как велит мне мой долг. Мы же союзники, рыцарь.

- Ага, - невнятно сказал он. А что тут еще скажешь?

Его отряд начал заметно брать верх, и враг протрубил отступление.

- Потери? - отрывисто бросил Лейт.

- Двое убитых, еще трое ранены, но жить будут.

Лейт благодарно кивнул Йеллю.

- Мертвых похоронить до заката. Раненых к лекарям.

Он отстраненно наблюдал, как двое "убитых" в схватке друзей с сожалениям уходят домой. Ничего, это им наука, впредь пусть не подставляются. Своим ребятам Лейт запретил всяческую дурь типа "четыре-четыре, я на перерыве" и негласного отхода в кусты по малой нужде во время драки. В настоящем бою никто не стал бы ждать, пока они придут в себя и соизволят продолжать сражение. Элни его полностью поддержала, а ее авторитет в том, что касалось правил игры, был непререкаем. Она одна знала, как должно быть на самом деле.

Лейт вздохнул. Если бы только эта игра могла стать реальностью… А-а, к лешакам все.

Он вернулся в свой наблюдательный пункт, где к нему через некоторое время присоединился Кин с луком.

- Здорово мы им жару задали, а, Лейт?

- Помолчи, - прошептал тот. - Или катись отсюда и ищи себе другое место.

Кин обиженно заткнулся. За трактом было все тихо. Навряд ли Черный Волк решится сегодня повторить атаку.

Лейт краем глаза заметил справа какое-то движение, и почти в тот же момент Кин выстрелил, запоздало заорав:

- Стой, кто идет?

Джейд с трудом выпростал из волос колючку чертополоха и миролюбиво сказал:

- Спокойно, ребята. Уже никто никуда не идет.

Из придорожных кустов на тракт высыпала стайка всполошенных детей в возрасте от восьми до десяти лет и со страхом воззрилась на мага, державшего в руке злополучную колючку.

- Это я стрелял, - угрюмо сказал один, крепко сбитый и довольно высокий для своих лет. - Меня убивайте, господин рыцарь.

- Захлопни рот, Кин, - холодно оборвал его другой, гибкий и подвижный, как хлыст, паренек в зеленой рубашке, явно бывший за главного в этой компании. - Я приношу вам извинения за моего друга, ваша милость. Он попал в вас по чистой случайности и впредь будет внимательнее. Верно, Кин?

Тот неохотно кивнул. Ребята уставились на мага, ожидая его реакции. Джейд молчал, пораженный такими изысканными оборотами речи у деревенского мальчишки. Зато Рейнард не терял времени даром. Сделав страшное лицо, он наклонился и театральным шепотом произнес:

- Ну вы и влипли! Это же самый страшный и ужасный колдун во всех графствах, а вы в него колючкой попали. Бегите, а то от вас даже пепла не останется!

- Я от тебя даже пепла не оставлю, Рейнард, - не разжимая губ, процедил Джейд.

И тут на дорогу перед друзьями выпрыгнул еще один подросток, оказавшийся на поверку девчонкой. Курносой девчонкой с длинной пепельно-русой челкой и дерзкими голубыми глазами.

- Зачем вы нас обманываете? - гневно вопросила она. - Если бы ваш друг действительно был таким ужасным колдуном, он бы уже превратил нас в пепел, не дожидаясь никаких извинений!

- Элни! - простонал лидер этой странной компании.

- Успокойся, Лейт, - даже не обернулась она.

- Я вас не обманул, юная леди, я всего лишь немного преувеличил.

Джейд одарил друга не предвещающим ничего хорошего взглядом.

- Все в порядке, - сказал он. - Вы ничуть меня не оскорбили. Держи. - Он бросил колючку Кину. - Но в дальнейшем постарайтесь думать, прежде чем стрелять. Кто-то другой на моем месте может оказаться не столь великодушным.

- Мы будем осторожны, - пообещал Лейт и скомандовал: - По местам!

- Погодите! - Джейд махнул рукой, привлекая его внимание. - Говорят, тут поблизости ошивается какой-то страшный зверь. Вы его не боитесь?

- Да он сидит дальше по тракту и сюда не суется. Это вам бы следует, с позволения сказать, поберечься, вы ведь аккурат в ту сторону едете. Сожрет.

- Подавится, - проворчал маг. - Счастливо вам, ребята.

- Вам также!

Дети вновь скрылись в придорожных кустах. Джейд тронул лошадь.

- Так, значит, я - страшный и ужасный колдун, чьим именем пугают ребятишек?

- Это же просто шутка, - пожал плечами Рейнард. - Не самая злая к тому же.

- Я тебе ее еще припомню, дружище.

- Как говорит один мой знакомый, ты все-таки жуткий зануда.

Джейд не выдержал и расхохотался.

- Хотелось бы, чтоб ты так же просто, как этих детей, напугал тварь, засевшую на нашем пути!

- Не проблема. Скорчи мину поужаснее, остальное она додумает сама.

- И все-таки, что будем с ней делать?

- Бить, - лаконично ответил Рейнард. - Или у тебя есть другие варианты?

- Есть поправка. С боевой магией у меня не очень.

- А та железка на твоем бедре просто так болтается?

- Много от меча будет проку, если там сидит какой-нибудь василиск, дракон или виверна.

- Как ты сам не так давно сказал - а у нас есть выбор? Давай все же надеяться на лучшее.

- Разве только на то, что кто-то прикончит тварюгу до нашего появления, - уныло сказал маг.

- Такой вариант тоже не исключен.

Некоторое время друзья ехали молча.

- Любопытная компания, - вдруг проговорил Джейд. - В первый раз вижу, чтобы крестьянские дети изъяснялись таким правильным языком.

- Ну, игра у них тоже довольно необычная. В рыцарей.

- Мне понравилась та девчушка. Напомнила одну знакомую. Та, бывало, тоже выдавала напрямик все, что думала.

- Ты поэтому с ней расстался?

- Что за чушь! - вспыхнул маг. - Мы были просто друзьями.

- Ты меня за дурачка держишь? - хмыкнул Рейнард. - Когда это ты "просто" дружил с женщинами?

- На что ты намекаешь?

- Да я не намекаю, а открытым текстом говорю. Могу имена по порядку перечислить, хочешь? Ольгерда.

- Юношеское увлечение, - парировал Джейд.

- Когда ты был юношей, я еще на свет не появился и никак не смог бы об этом прознать. Маррика.

- Э-э-э, это когда было…

- Не далее как прошлым летом я отговаривал ее топиться.

- Врешь!

- Не вру. Отговорил, кстати, если тебя это интересует. Йулена.

- Эта вообще не ко мне, а к Кеннету клинья подбивала, но мой братец оказался ей не по зубам.

- И ты ее, конечно, утешил. Илга.

- Терпеть не могу дур. Я с ней и недели не выдержал.

- Так и быть, Илгу вычеркнем. Райна.

- Не знаю такую, - вполне искренне удивился Джейд.

- То-то она сына твоим именем назвала…

- Кончай ерунду городить! - взорвался маг. - Мне отлично известно, как избежать нежелательных последствий!

- Нежелательное последствие подозрительно на тебя похоже… Не стоит, Джейд, я не всерьез. Вилея.

Джейд опустил сжатую в кулак руку.

- О ней-то ты как, лешак тебя побери, прослышал?! О нашей связи вообще никто не знал. Ви так боялась, что отец отошлет ее в какой-нибудь далекий монастырь в наказание, что принимала кучу мер предосторожности. Я даже в детстве столько по деревьям и заборам не лазил.

- А при чем тут заборы и деревья? - изумился Рейнард. - Вы что, с ней…

- Болван, я до третьего этажа при всем желании не допрыгну! Но все-таки, откуда ты про нее знаешь?

- Да вот так получилось, что с Вилеей я знаком с малых лет, и ее даже прочили мне в жены, но она честно сказала, что поищет себе кого-нибудь поинтереснее, потому что меня и так знает как облупленного. Ну а я не возражал. Этот репей в юбке в качестве супруги… брр. Зато я был в курсе ее похождений, поскольку больше никому Ви доверять не могла. Правда, имен она не называла, но когда я услышал про зверски обаятельного мага, то сразу подумал о тебе.

- Почему?

- Я много кого знаю из вашей магической братии. Под определение "зверски обаятельный" там практически никто не подходит. К тому же Ви упомянула, что у "ее" мага глаза точь-в-точь того цвета, что и камень, имя которого он носит (20).

В серо-зеленоватых глазах Джейда отчетливо читалось желание кого-нибудь придушить.

- Тут все стало на свои места. Из всех, с кем я знаком или не знаком, ты единственный, у кого вместо имени - булыжник.

- Молчал бы уж, животное (21), - огрызнулся маг.

- Ладно. Раменда.

- Ты свечку, что ли, держал?! Или специально вел учет?

- Не кипятись, больше никого не знаю. Мне вот только интересно, что ты с ними делаешь? Привораживаешь или как?

- Ничего я не делаю, очень надо. Сами придут.

- Это ты загнул. Ви скорее в петлю полезет, чем позволит себе за кем-то бегать, она слишком независима.

- Я не лгу, - покачал головой Джейд. - Меня ты тоже знаешь достаточно неплохо, чтобы сообразить - до беготни за юбками я не унижусь. И вообще, откуда такой странный интерес? С тобой опытом поделиться, что ли?

Теперь уже Рейнард, красный как вареный рак, с трудом удерживался от резкого движения в сторону Джейдовой челюсти.

- Н-нет, спасибо, я уж как-нибудь сам.

- Ну-ка, ну-ка, мне тоже любопытно…

- Да ничего любопытного, - с досадой отозвался Рейнард. - Стандартный набор приемов, на которые девицы почему-то всегда покупаются: комплименты, цветы всякие, стихи…

Джейд едва не сверзился с лошади.

- Ты еще и стихи пишешь?!

- Я - нет! - с ужасом отмахнулся виконт. - Но есть у меня один приятель-менестрель, Ирвином зовут, вот он мне вирши и подкидывает. В целом, хотя список моих побед и не столь впечатляющ, как у тебя…

- Убью, - честно предупредил Джейд.

- Я хоть словом солгал?

- Это неважно. Кстати, женщины, конечно, тема для разговора захватывающая, но меня в данный момент больше волнует, куда подевалась тварь?

- А тебе оно надо? Радуйся, что ее не видно.

- Это меня и беспокоит.

В этот момент тракт сделал очередной поворот, и глазам друзей предстала бредущая навстречу одинокая фигура. Точнее, одинокая фигура женщины, ведущей в поводу лошадь.

- О лешаке речь… - пробормотал Рейнард. - Не про нее ли трактирщик говорил?

- Сейчас узнаем. А симпатичная, между прочим, девушка. Рыженькая.

Рыженькая она была не то слово. При взгляде на нее сначала бросалась в глаза пышная длинная грива пламенеющих волос, а потом уже можно было рассмотреть и очаровательное личико, и стройную ладную фигурку, умело подчеркнутую мужским костюмом.

- Доброго вам дня, сударыня, - учтиво приветствовал ее Джейд.

Та подняла на него большие светлые глаза.

- И вам того же, коль не шутите.

Девушка остановилась, перенеся вес тела на правую ногу, и тут только он заметил, что в левом кулаке у нее зажат чей-то хвост. Джейд машинально проследил взглядом за хвостом, и у него чуть не отвалилась челюсть. Хвост принадлежал некрупных размеров мантикоре.

- Куда вы тащите эту зверюгу? - вырвалось у него.

Девушка уныло поднесла к глазам левую руку, с отвращением посмотрела на нее и отозвалась:

- Предъявлять как вещественное доказательство. Если судить по количеству костей, народу она схрумкала немало, должны же были где-нито поблизости за ее голову награду назначить.

- Так, верно, хватило бы и головы, - резонно заметил Рейнард. - Целиком-то зачем ее с собой волочь?

- А, мне было лень отпиливать ей башку. За хвост удобнее.

Друзья не нашлись, что на это сказать.

- Судя по вашему выговору, вы не здешняя, - снова сделал попытку завязать разговор Джейд. - Из каких мест будете?

- Вам-то что за дело? Издалека.

- Мое имя Джейд, - представился маг. - Это мой друг Рейнард. Как вас зовут, сударыня?

- Меня не зовут, сама приду, коли потребуется, - спокойно ответила она.

Маг беспомощно посмотрел на Рейнарда. Все его усилия будто разбивались о невидимую стену вокруг девушки. А еще в ее бесстрастных глазах ему почудился насмешливый огонек.

- Сегодня прекрасная погода, - словно бы в никуда бросил Джейд.

- К чему вы клоните? - прямо спросила она.

- Вы мне нравитесь, - не менее прямо ответил он.

- А вы мне нет. И вообще, будете и дальше приставать - мужу пожалуюсь.

- А кто у нас муж? - живо поинтересовался Джейд.

- Вампир!

- Предупреждать надо, - отшатнулся Рейнард. - Стойте, какой вампир? Вампиров же не существует!

- Ну почему? - пожал плечами Джейд. - Говорят, на дальнем западе, за Диким полем, живут. Кстати, как вас занесло в такую даль, если не секрет? Вы ведь наемница?

- Она самая.

- Неужели в родных краях работы не нашлось?

- Да вот, не нашлось. Всех чудовищ в округе до меня поубивали.

- Кто же? - вскинул брови Рейнард.

- Так, один хмырь белоголовый, не помню его имени, но лошадь у него как-то по-дурацки звали, не то Карасем, не то Воблой… Пришлось от безработицы на восток податься.

- Ну что ж, удачной охоты вам, - искренне пожелал Джейд.

- И вам доброго пути. - Она вдруг улыбнулась так задорно и весело, что маг откровенно пожалел, что им не по дороге. От прежнего унылого выражения не осталось и следа, улыбка превратила ее в красавицу. Девушка тряхнула головой, отбрасывая на спину копну рыжих локонов, повернулась и пошла. За ней, взбивая дорожную пыль, тащилась мантикора, на чьей морде навеки застыло слегка удивленное выражение. Как видно, наемница умела производить неоднозначное впечатление не только на людей…

Местность становилась все более пологой, словно невидимая хозяйка раскатала холмы скалкой. По обеим сторонам тракта потянулись заросли деревьев, сперва редкие, затем собравшиеся в рощицы и, наконец, слившиеся в один огромный лесной массив. Дорога пролегала, казалось, по насыпи, слева и справа скатываясь в небольшие канавки, покрытые высокой травой того пронзительно-зеленого цвета, который бывает только у растений, выросших на влажной почве. За канавками следовала еще одна неширокая полоска травяного покрова, расцвеченного голубыми и желтыми головками полевых цветов (кажется, незабудок и дрока), и уж потом эту полоску как по нитке обрезала плотная стена деревьев.

Вся эта идиллическая картина была наполнена жизнью: в уши били чирикающие, щелкающие, стрекочущие трели птиц. Над трактом хлопнули чьи-то крылья. Рейнард беззлобно выругался, заметив промеж ушей своего коня белое пятно. "Это ж надо было так прицелиться", - ухмыльнулся Джейд. Виконту пришлось свеситься с седла и сорвать пучок вымахавшей чуть ли не до стремян травы, чтобы вытереть грязь. Однажды под ноги Джейду выкатился пушистый игольчатый комок. Маг вцепился в поводья, бурча, что при первом же удобном случае сменяет эту проклятущую танцорку на лошадь, которая не шарахается от любой живой твари, начиная от гуся и кончая ежом.

Но в общем и целом путешествие протекало довольно мирно, пока дорогу друзьям не преградило упавшее дерево в три обхвата с торчащими на добрых пять футов корнями. Судя по все еще свежей зеленой листве, упало оно совсем недавно.

- Проклятье! - Рейнард остановил коня и огляделся. - Как бы не разбойничья засада…

- Глупости, - решительно возразил Джейд. - Смотри, оно выворочено с корнями. Ни одна разбойничья ватага на такое не способна.

- Тогда кто его повалил?

- Ветер, я думаю.

- Ну да, такую громадину?! И ни одного больше не упало?

Джейд подъехал поближе.

- Может, древесина прогнила? Да нет, не похоже. И листья зеленые. Вполне здоровое дерево. Не понимаю.

- Наверное, та наемница свалила его на мантикору, - предположил Рейнард.

- Мы слишком далеко отъехали… А впрочем, что ты несешь, она его голыми руками, по-твоему, выдергивала? Такое и при помощи магии-то сотворить трудно. Мне бы, например, потребовалось изрядно приложить усилия.

- Я бы поверил чему угодно, если бы это касалось рыженькой наемницы. Прикончила же она мантикору в одиночку.

Джейд пожал плечами.

- Кто знает? Я вот знаю только одно - нам его не объехать.

- Даже по обочине?

- А ты попробуй.

Рейнард был вынужден признать правоту друга. С одной стороны корни, с другой - ветки мешали дальнейшему продвижению, да еще дерево, как назло высоченное, пролегло от правой кромки леса до левой, не оставив ни малейшей лазейки. Сами бы они, вероятно, без особого труда перелезли бы через преграду, но лошадей пришлось разве что перетаскивать на руках. Эта идея не понравилась бы ни путешественникам, ни лошадям.

- Джейд, а ты не мог бы перенести коней через ствол? - спросил виконт, взглядом измеряя высоту.

- Мог бы, но не хочу, - поморщился маг. - У меня от заклинания левитации три часа потом голова раскалывается. Лучше уж в обход.

- Каким образом?!

- Через лес. Лошадь там вполне пройдет. Конечно, придется спешиться.

Другого мало-мальски приемлемого выхода в голову не приходило, и они, спрыгнув предварительно на землю, повели животных в поводу. Джейд намеревался пройти лесом всего несколько ярдов, а потом снова подняться на дорогу, но деревья встали слишком плотно, чтобы между ними можно было протиснуться. Оставалось только двигаться вперед, удаляясь от тракта. Маг налетел на огромную паутину и долго, отплевываясь, счищал с лица липкие нити.

- Какого лешака ты остановился? - недовольно спросил Рейнард, которого нервировало создавшееся положение.

- Тьфу! В паутину вляпался. К тому же я не знаю, куда дальше идти. Впереди проход есть, но нам-то надо вправо.

- Может, вернемся?

- Да с другой стороны то же самое. Здешний лес очень густой. Ладно, пошли вперед. Там разберемся, авось где-нибудь поворот и найдется.

Но лес, словно издеваясь над ними, заставлял идти строго прямо. Друзья вынуждены были двигаться очень медленно, чтобы кони не сбили ноги. Вдобавок ко всему довольно быстро сгущались сумерки.

- Похоже, нам придется здесь заночевать, - со вздохом сказал Джейд. - Скоро совсем стемнеет.

- Давай пройдем еще немного.

- Да в общем-то, это уже не имеет значения, - пожал плечами маг, но пошел дальше. Через некоторое время они уперлись в овраг.

- Вот же незадача! - сплюнул Рейнард. - Не везет нам сегодня.

- Ладно, прорвемся. Лошади его вполне могут перепрыгнуть, а для нас я вон там вижу хорошую толстую ветку.

С лошадьми, к счастью, действительно проблем не возникло. Джейд первым ступил на импровизированный мост. Он предательски хрустнул под его весом, но выдержал, и маг, ловко перебежав на противоположную сторону, крикнул:

- Рейнард, не суйся. Ты потяжелее меня будешь, так что под тобой ветка скорее всего проломится. Слева от тебя, ярдах в десяти, кажется, еще что-то лежит. Попробуй там.

Рейнард прошел немного влево и обнаружил, что, хотя никакой ветки поблизости не наблюдается, овраг в этом месте поднимался так, что его можно спокойно было перейти. Что он и сделал. Однако, повернув снова вправо, Джейда не увидел и громко окликнул друга:

- Джейд!

Никакого ответа.

- Джейд, где ты?

Рейнард прошел еще несколько ярдов и похолодел. Ветки, послужившей мостом, не было, как не было и никаких следов чьего-либо присутствия. Джейд с двумя лошадьми словно провалился сквозь землю. Крикнув еще раз, он услышал слабый отклик и бросился на звук, но вскоре опять уперся в деревья. Показалось ему, что ли? И вообще, куда все подевалось? Местность была решительно ему незнакома. Рейнард вынужден был остановиться, потому что на лес опустилась темнота и на расстоянии вытянутой руки едва можно было что-то разглядеть. Еще не хватало переломать себе здесь все кости в потемках. Где бы ни находился Джейд, искать его сейчас было бессмысленно. Придя к этому неутешительному выводу, Рейнард нехотя стал устраиваться на ночлег. Сгребя немного хвороста и расстелив поверх него плащ, он улегся и почти сразу уснул.

Разбудило его ощущение чьего-то присутствия или взгляда. Рейнард открыл глаза, машинально схватился за рукоятку меча.

Девушка стояла в трех шагах от него. Невысокая, ладно сложенная, с пушистыми рыжевато-каштановыми волосами, вызолоченными лучами утреннего солнца, с трудом пробивавшимися через густую листву.

- Ты кто? - мелодичным, довольно низким голосом спросила она, слегка наклонив голову.

Рейнард молча пялился на бледное личико с широкими скулами и тонкими, но изящно очерченными губами, красивое какой-то странной, далекой от канонов красотой. В янтарно-карих глазах золотистыми огоньками вспыхивало любопытство. Никакой угрозы с ее стороны Рейнард не видел, поэтому спокойно ответил:

- Путник. Похоже, я немного заплутал. А вы кто?

Ее свободное платье переливалось всеми оттенками зеленого, кремового и коричневого. Перед глазами молодого человека заплясали тени, и он поспешно снова перевел взгляд на лицо девушки, но и оно - что за дьявольщина?! - тоже, казалось, переливалось, не давая подробнее рассмотреть черты. Рейнард заморгал, пытаясь восстановить ясность зрения.

- Твой друг ждет тебя в нескольких минутах ходьбы отсюда. Ступай направо, к тем двум елкам, и вскоре встретишься с ним.

- О, спасибо. - Рейнард предпочел не вдаваться в подробности, выясняя, откуда ей это известно. - Но не соблаговолите ли назвать ваше имя, чтобы я знал, кого благодарить?

- У меня нет имени, - легко улыбнулась она и протянула вперед тонкую руку. - Кажется, тебя зовут, рыцарь.

Рейнард и сам уже услышал голос Джейда, выкрикивающий его имя, и оборотился на звук.

- Я здесь, Джейд! Сюда!

Когда он повернулся, чтобы еще раз поблагодарить свою спасительницу, то обнаружил, что девушки рядом нет. Вообще нет никого, кроме маленькой рыжей белки, которая, махнув пушистым хвостом, упрыгала от него на верхушку елки. Сам не зная зачем, Рейнард потянулся было к ней, но белка, метко запустив ему в лоб орехом, рыжей молнией мелькнула и пропала в зелено-золотистом мареве утреннего леса. Рейнард потер лоб и пошел по направлению к елкам. Пройдя между ними, он снова услышал голос Джейда и почти сразу наткнулся на него самого.

- Где ты пропадал?! - выпалили они одновременно.

Рейнард рассказал обо всем, что с ним случилось, но когда он попытался описать внешность девушки, указавшей ему дорогу, то понял, что не помнит ее лица. Не помнит совершенно никаких деталей ее облика. Он помотал головой.

- А я ждал тебя на той стороне оврага, пока окончательно не стемнело, потом плюнул и лег спать. Все равно ночью искать тебя в лесу было бессмысленно. Пошли, я, кстати, нашел дорогу.

Через полчаса блужданий по лесу, который успел им основательно надоесть, друзья вышли к тракту и вновь сели в седла. Джейд пустил лошадь рысью. Рейнард поравнялся с ним и спросил:

- Как думаешь, кого я видел? - Он оглянулся на пересекавшее тракт дерево, доставившее им столько хлопот. - И видел ли кого-нибудь вообще?

- Не знаю, Рейнард, - задумчиво ответил маг. - Может статься, то была пресловутая хозяйка леса. Может, тебе действительно померещилось. Скорее всего, мы никогда не узнаем правды. Это утешает.

- Прости, но что ты имеешь в виду?

- То, что в нашем мире осталось нечто, не поддающееся объяснению.

- Что-то я не улавливаю твою мысль, - удивленно воззрился на друга Рейнард. - В нашем мире полно всяческих загадок. Хочешь, я тебе с ходу задам с десяток вопросов, на которые ни ты, ни кто другой не сможет ответить?

Джейд сделал неопределенный жест рукой.

- Не обращай внимания. У меня от наших блужданий в голове слегка помутилось. Пройдет.

Рейнард фыркнул.

- Мало тебе загадок? Ну так отправляйся к тем же эльфам и попробуй выведать у них какую-нибудь информацию. По мне, это бессмысленно, но…

- Я не о том. С эльфами связано много тайн, но что они собой представляют, в принципе, известно. Известна, в том числе, и природа их магии. А это, я имею в виду твою собеседницу, даже не магия, это нечто совсем иное. Нигде мне не попадались упоминания о подобных существах, а я, поверь, прочел немало книг. Разве что деревенские поверья, да кто их принимает в расчет…

- Мало ли чего ты не знаешь. Все знать невозможно.

- Согласен. Мне просто интересно.

- А зачем? - подумав, спросил Рейнард. - Так ли сильно нам необходимо это знание?

Джейд тряхнул головой.

- Никак в толк не возьму, с чего это нас потянуло на философию, - скривил губы он. - Подобные рассуждения присущи скорее какому-нибудь седовласому профессору Арусского университета, а меня на них тянет разве только после шестой бутылки вина.

- И часто ты допиваешься до такой степени? - с интересом спросил Рейнард, которому еще ни разу не доводилось видеть друга упившимся до зеленых лешаков.

- Не очень, - честно признался Джейд. - Последний раз, когда это случилось, я разглагольствовал на тему прямой зависимости магических способностей от паршивого характера, или наоборот, не помню точно. Я-то подразумевал в основном женщин-колдуний, но находившийся в таверне маг отчего-то принял мои высказывания на свой счет. В результате я едва не ввязался в магический поединок. Спасло меня то обстоятельство, что потенциальный противник был пьян еще похлеще, чем я, и, сколько не пытался, не мог нарисовать в воздухе символ ритуального вызова. То, что у него получилось, вызвало дождь из третьеразрядного самогона, после которого в таверне стало еще веселее, и нас попросту оттеснили в угол. Устраивать поединок под столом было немного неудобно. Маг, кстати, оказался отличным парнем, так что мы, порассуждав на тему зависимости результатов магических действий от степени опьянения, разошлись очень довольные друг другом. К сожалению, больше мы не встречались, а я не запомнил его имени. Но с тех пор я предпочитаю избегать подобных ситуаций.

- И давно произошел сей знаменательный случай?

- Да уж лет десять как. Уф, опять припекать начинает, хотя еще утро. И душно, как перед грозой. Погода, кажется, меняется. Не удивлюсь, если вечером нас ждет отличный ливень.

Рейнард с сомнением глянул на безоблачное небо.

- Насчет ливня не знаю, но от тени я бы не отказался. Кругом полно деревьев, а мы паримся по жаре.

- Подожди немного, если я правильно помню, вскоре будет неплохое местечко для привала. И позавтракаем заодно.

Тракт несколько раз резко свернул и вывел друзей в поля. Невдалеке виднелось дюжины три берез, расположившихся на пологом косогоре, упиравшемся в быструю узкую речушку с остатками мостков. Деревень поблизости не наблюдалось, так что кому потребовалось сооружать здесь мостки, осталось загадкой. Друзья спешились и растянулись в тени. Правда, Рейнард тут же с воплем вскочил, обнаружив, что улегся на муравейник. Найдя более безопасное место, он достал из сумок остатки припасов и захрустел сухарем. Джейд лениво обрывал цветы растущей рядом земляники.

- Скучно, - вдруг сказал он.

Рейнард поперхнулся.

- Тебе мало вчерашних приключений?!

- Это не приключения, а головная боль, - проворчал маг. - Руки чешутся устроить какую-нибудь каверзу. Помнишь того ювелира, с которым ты вел какие-то дела?

- Не я, а мой отец. Я выступал в роли посредника. Помню, конечно. У него еще были странные, чтобы не сказать, дурацкие предубеждения против брака.

- Не против брака вообще, а против замужества единственной дочери. Мне стало жалко девушку, которая к тому моменту уже лет семь как не имела право прозываться таковой. Вот и я устроил ювелиру явление духа покойного отца, который, собственно, и вбил сыночку в голову эту чушь.

- Ну да, а потом ты споткнулся в темноте о скамейку, и пришлось срочно улепетывать. Конечно, помню. Где ты тогда ночь-то провел? В конюшне?

- В собачьей конуре. Я после долго пытался сообразить, как же я там поместился, да еще вместе с собакой. Хороший пес, между прочим, оказался, не чета хозяину, даже не гавкнул, когда я ввалился в его жилище. Просто тяпнул… за бок.

- Так вот почему ты два дня кренился в сторону, как ива на ветру…

- А девушка все-таки, плюнув на отца и его убеждения, потом сбежала и счастливо вышла замуж.

Джейд привстал и посмотрел вдаль, прикрыв глаза ладонью.

- Там кто-то едет.

- Собачьей конуры поблизости нет, - огляделся виконт.

- Ты это к чему? - вздрогнул маг.

- На твоем лице ясно написано, что ты что-то задумал.

- Ну…

- Кто едет, видишь?

- Крестьянин. Может, торговец. На телеге… Погоди-ка, никак не соображу, что на ней лежит…

- Надеюсь, нечто съедобное. - Рейнард с тоской посмотрел на недогрызенный сухарь.

- Может, и съедобное… Да, и впрямь продукты. Интересно, куда он их везет? На ярмарку, что ли? При такой погоде уже к вечеру все стухнет.

- А какие именно продукты?

- Я тебе не эльф, чтобы с такого расстояния разглядеть детали.

- Тогда с чего ты вообще взял, что там съестное?

- Учуял, - сообщил Джейд и повернулся: - У меня есть идея. Ты, Рейнард, изображая отважного рыцаря, красиво прикончишь на глазах у изумленного путника страшное чудовище. В благодарность за спасение своей жизни он наверняка поделится с нами припасами.

- А где ты возьмешь чудовище?

- Это буду я.

- Ну знаешь… - Рейнард критически оглядел друга. - Ты, конечно, не эталон красоты, но вовсе не так ужасен с виду, как думаешь…

- Заткнись. Естественно, я наведу иллюзию. Вот только какую… О, придумал! Почему бы и нет? Я стану вампиром!

- Вампиров не бывает… э-э-э… ну ладно.

- Отвернись.

Рейнард послушно повернулся к другу спиной и стоял так минут пять, периодически слыша доносящееся бормотание:

- …когти надо подлиннее… о, вот так… здесь чуть побольше… эх, жаль, зеркала нет, ни хрена не вижу, что с лицом… Можешь поворачиваться.

Виконт резко крутанулся на месте и едва не сел в траву.

Перед ним на добрых семь футов возвышался оживший ночной кошмар. Кошмар имел вполне человеческие очертания фигуры и лицо, не считая мертвенно-белой кожи, красных глаз с вертикальными зрачками и огромных нетопырьих крыльев за спиной. Руки с длинными загнутыми когтями сжимали рукоять меча, казавшегося в этих лапищах крохотным, как зубочистка. Чудище кокетливо улыбнулось, обнажив два ряда острых и тонких, как иглы, зубов, и спросило голосом Джейда:

- Ну как?

- Впечатляюще, - выдавил виконт.

- Отлично. Значит, то, что надо.

- Ты уверен, что вампиры выглядят именно так?

- Нет, вообще-то, они выглядят, как обычные люди, только с клыками, но значительно сильнее человека. Самые старшие могут превращаться в летучую мышь. Я когда-то читал трактат одного мага, побывавшего на западе и пообщавшегося с настоящими вампирами. Если верить его словам, они даже не сделали попытки его укусить.

- Тогда почему их все так боятся?

- Ну, я подозреваю, магу попросту не поверили. К тому же далеко не все читали этот трактат. Я наткнулся на него совершенно случайно, среди книг учителя Кеннета.

- А откуда ты взял сию… рожу? - Рейнард еще раз с содроганием оглядел творение рук мага.

- Видел на старой гравюре. Ты понял, что тебе делать? А то крестьянин уже почти поравнялся с нами…

- Понял, понял.

- Смотри только не прикончи меня по-настоящему.

Джейд эффектно появился из-за березок и преградил дорогу телеге. Лошади испуганно заржали и попятились, а возница пискнул и начал заваливаться набок. Чтобы вывести его из обморока, маг издал дикий визг, от которого у Рейнарда заложило уши. "Он что, у моих сестричек брал уроки?" - мелькнула мысль, и виконт, решив, что пора вступить в игру, выбежал на тракт с обнаженным мечом.

- Готовься к смерти, поганое чудище! - взревел он.

Поганое чудище издало нечто изрядно напоминающее смешок и ринулось в атаку, размахивая оружием, как взбесившаяся мельница. Рейнард на все лады костерил про себя развлекающегося друга, успешно делавшего вид, что он первый раз взял в руки клинок, и прилагал уйму усилий, чтобы случайно его не задеть. Положение усугублялось тем, что иллюзорная фигура была значительно крупнее и выше самого Джейда.

Они махали мечами и прыгали по дороге минут десять, после чего Рейнарду все надоело, и он начал подумывать, как бы половчее прикончить "вампира", а также Джейда, втянувшего его в эту историю. Загнав противника к обочине, он прикинул, где должна находиться голова мага и, не особо стараясь сдержать руку, ударил чудовище в район солнечного сплетения. Удар отшвырнул Джейда в придорожные кусты, где он и замер, притворившись мертвым.

- Эт-то чт-то з-за т-тварь? - стуча зубами, выговорил "спасенный".

- Вампир! - жизнерадостно ответил Рейнард.

- К-как мне в-вас отблагодарить, ваш-ша милость? В-вы спасли м-мою ничтожную шкуру.

- Мне ничего не надобно, - провозгласил тот. - Я лишь исполнил свой долг.

Возница посмотрел на него, как на ненормального, и продолжил настаивать:

- Не откажите в милости принять мой скромный дар. Правда, у меня нет ничего достойного вашего подвига. Вот разве что… Моя младшая дочь аккурат заневестилась в эту весну. Ваша милость, понятное дело, в жены ее не возьмет, но хоть в полюбовницы…

Из кустов донесся протяжный стон, полный невыразимой муки.

- Что эт-то?

- Это вампир кончается, - успокоил Рейнард и прислушался. Больше никаких звуков не воспоследовало. - Подох, бедола… то есть собака.

- Так я насчет дочки…

- Нет-нет, я уверен, что она найдет свое счастье, но с кем-нибудь другим. Мне ничего от вас не нужно.

- Хоть колбаски возьмите! - взмолился несчастный спасенный, наклоняясь и выуживая из-под рогожки здоровенный круг колбасы, от которого шел одурманивающий запах.

- Ну хорошо, - милостиво согласился виконт, который уже начал бояться, что до этой мысли жертва остроумия Джейда не дойдет. - Колбасу возьму.

Возница несказанно обрадовался, и процесс торжественного вручения гонорара за убиенного вампира прошел успешно. Рейнард сунул подмышку честно заработанную колбасу и, насвистывая, удалился в те же кусты, куда не так давно рухнуло чудовище. Возница проводил его ошалелым взглядом и, нахлестывая лошадей, погнал их прочь, стремясь поскорее убраться подальше от места сражения. Если бы он немного задержался, то услышал бы диалог следующего содержания:

- Чуть голос не сорвал от этого визга!

- А я едва не оглох. Ты бы хоть предупредил, что собираешься заорать как оглашенный.

- А нечего было со всей дури бить меня в челюсть! - невпопад огрызнулся Джейд, потирая пострадавшую часть тела. - Не мог сдержать силу?!

- Иначе все выглядело бы неубедительно.

- Дай колбасы.

Джейд откусил кусок и тут же, схватившись за лицо, застонал. Рейнард посочувствовал другу, пряча улыбку, за что и заработал обещание выбить пару зубов и что-то еще неразборчивое, но столь же малоприятное.

- Ты сам пожелал приключений на свою голову. Вот ты их и получил… в буквальном смысле.

Джейд откинул с лица волосы и мечтательно произнес:

- В следующий раз вампиром будешь ты.

- Лучше я буду крестьянином.

Глава 14

Река разлилась.

Всюду, куда ни глянь, простиралась сплошная зеркально-серая гладь, перечеркнутая завитками ряби и пронизанная посередине широкой лентой стремнины. Рейтринд выплеснулся из берегов, полностью поглотив косогор, ранее служивший спуском к воде, что добавило ему еще пятьдесят ярдов ширины и десяток глубины. И никаких следов моста, ни единой досточки, словно разъяренная река с корнем вырвала из себя чужеродный предмет.

- Может быть, мы не туда свернули? - растерянно спросил Рейнард.

- Да нет, смотри, тракт должен перетекать в мост, а он обрывается на берегу. - Джейд наклонился и что-то долго рассматривал у себя под ногами. - Это какой же ливень здесь прошел, что уровень воды поднялся так высоко. Странно, что нас не задело краем бури.

- Ну и благодарение богам, что не задело. А что ты выглядываешь?

- Мост, - коротко ответил Джейд.

- Так его, верно, смыло.

- Да, - отозвался со вздохом маг. - Смыло.

Рейнард спрыгнул с коня и подошел к другу.

- И как, ты думаешь, нам теперь переправляться через Рейтринд?

Прежде чем виконт успел что-либо сообразить, Джейд сорвал с его плеч плащ и красивым жестом бросил на воду.

- Миледи, не соблаговолите ли перейти эту лужу, не замочив ног? - с пафосом провозгласил он, сгибаясь в изящном поклоне, которому позавидовал бы любой светский щеголь.

Тяжелая плотная ткань набрякла от воды и начала медленно опускаться на дно. Рейнард скривился, не говоря ни слова.

- Ну так чего изволит миледи? - с лукавой ухмылкой осведомился маг через некоторое время.

- Чтобы ты выловил мой плащ…

Тут уже пришла очередь Джейда кривиться. В порыве воодушевления он зашвырнул плащ друга так далеко, что с берега его было не достать. Хочешь - не хочешь, а придется раздеваться и лезть в воду, к чему Джейд, несмотря на более чем теплую погоду, не испытывал ни малейшей склонности. Но выражение лица Рейнарда яснее ясного говорило о том, что виконт с ним, Джейдом, сделает, если тот немедленно не исправит последствия своей шутки.

Джейд скинул одежду и обувь и, с отвращением попробовав рукой мутную илистую воду, вошел в реку. Дно сразу же начало стремительно опускаться, и чтобы выловить плащ, магу пришлось нырнуть с головой. Крепко зажав ткань в кулаке, он пошлепал к берегу. Мокрый насквозь, с прилипшими к шее длинными волосами, с которых ручьем текла вода, и прижатым к груди злополучным плащом, Джейд представлял собой зрелище отменно уморительное, но Рейнард, ощутив своего рода сочувствие, не улыбнулся, хотя очень хотелось.

Дождавшись, пока друг ожесточенно выкрутит собранную в хвост шевелюру и вытрясет из нее неведомо как набившийся песок, а потом оденется, виконт потребовал, чтобы Джейд высушил плащ любым доступным ему способом, поскольку набрасывать на плечи полностью промокшую ткань было невозможно.

- Как я, по-твоему, должен это сделать? - огрызнулся Джейд. - Могу разве что хорошенько отжать.

- Ты маг или горшечник?! - вспылил Рейнард. - Неужели в твоем арсенале не найдется ни одного подходящего случаю простого заклинания?

Кому-нибудь другому Джейд за подобное лишенное всяческого такта высказывание переломал бы пару конечностей, добавив для верности подходящее случаю простое заклинание, но Рейнарду мог спустить и не такое, тем более что раздражение друга было вполне оправданным.

Маг встряхнул рукой, чтобы расслабить мышцы, прошептал несколько слов разделения материи, а затем сделал такой жест, словно отбрасывал что-то прочь. Облачко водяных капель взмыло в воздух, отлетело и темными точками впиталось в пыльную землю. На Джейда накатила волна дурноты, его шатнуло, но он тут же обрел контроль над собственным телом. Заклинание было простым и не требовало больших затрат энергии, но имело весьма неприятные последствия, потому-то магу и не хотелось его применять.

Легкий ветерок взметнул и собрал складками совершенно сухую ткань. Рейнард рывком вздернул плащ с земли, накинул и закрепил застежкой.

- Спасибо, - кивнул он другу. - Поедем искать другой мост?

- Нет смысла. Ближайший мост в двадцати лигах отсюда. Проще попробовать проехать еще немного вдоль берега и поискать брод, который должен быть не очень далеко.

- Ты же видишь, как поднялась вода. Скорее всего, через этот брод сейчас можно разве что вплавь перебраться.

- Там берег отнюдь не такой высокий и крутой. Рейтринд мог разлиться вширь, но глубина должна остаться примерно той же. Впрочем, мы ничего не теряем. К мосту нужно ехать в ту же сторону. Не получится - двинемся дальше, но отчего бы не попытаться?

- Правда твоя, - согласился Рейнард. - Ты знаешь точную дорогу?

- Да. Поэтому по берегу мы не поедем. Чуть дальше начнутся такие рытвины и колдобины, что знай держись. Нужно вернуться по тракту, от него ответвляется боковая тропа.

- А, верно, было что-то такое, - наморщив лоб, припомнил виконт. - Однако та дорога не выглядела наезженной.

- Ею редко пользуются. Я бы и сам про нее не вспомнил, если бы в свое время не попал в подобную ситуацию. Не беспокойся, тропа вполне проезжая, ну может, травой поросла за это время.

Джейд дернул поводья, пригнулся к холке лошади и послал ее вперед, только пыль брызнула из-под копыт. Рейнарду ничего не оставалось, кроме как последовать за ним.

До нужного им поворота друзья доскакали минут за десять. Узкая травянистая тропка извивалась, как змея, с обеих сторон сдавленная высокими зарослями ежевики. Проехать по ней можно было лишь гуськом и строго посередине, в противном случае неосторожному путнику угрожала опасность оцарапаться о колючки. Джейд почесал в затылке и с сомнением сказал:

- Что-то я не припомню подобной колючей пакости на этом пути. Хотя я был здесь довольно давно… Езжай за мной, только аккуратно.

- У меня такое предчувствие, что эта ежевика - не худшее из того, что нас сегодня ожидает, - проворчал Рейнард, пристраиваясь в хвост другу.

- Лешак его знает, но между прочим, если глаза меня не обманывают, заросли скоро кончатся.

- Как скоро? - приподнялся в седле виконт.

- Лиги через полторы. О, проклятье! Осторожно, прижмись влево.

С правой стороны кусты словно обрезало ножом, и край тропы круто срывался в глубокую котловину, на дне которой поблескивало маленькое озерцо. Видно было, как в темно-зеленой воде медленно покачиваются водоросли. Шагом, насколько возможно держась левой стороны, Джейд и Рейнард преодолели опасный участок. Когда, как и предсказывал маг, кусты ежевики кончились, друзья поравнялись и прибавили ходу. Перед ними, немного поодаль от тропы, замаячило старое иссохшее дерево с торчащими черными, лишенными листьев ветками. Джейд показал на него рукой и удивленно проговорил:

- А вот это дерево я помню. Интересно, как оно ухитрилось продержаться столько времени?

- В который раз слышу, что ты здесь уже побывал. Может, расскажешь, какими судьбами, чтобы развеяться?

- Ну, во-первых, я был тут далеко не однажды, а во-вторых, по правде говоря, ничего интересного тогда не происходило. Я уже толком и не помню, зачем меня сюда занесло, то ли, как сейчас, в Иверн направлялся, то ли еще что… Но, если ты хочешь, одну занятную историю я тебе все-таки расскажу. Она случилась где-то окрест этого места лет триста назад. Помнишь, я тебе говорил про двух магов, похитивших дочку владетельного графа?

- Конечно, помню. Такое не скоро позабудешь.

- Ну так это была далеко не первая и уж точно не единственная их совместная проделка. Но надо рассказывать по порядку, а то ты запутаешься. Итак, три сотни лет назад, когда в графствах еще не до конца воцарился мир, два лорда - Ривеллинский и Эксомский - поспорили из-за территории. Территория была не сказать чтобы сильно лакомым кусочком - болотистая и не плодородная, но видимо, для лордов это было делом принципа. Одним словом, спорщики начали собирать армии, а для усиления боеспособности оных, как будто сговорившись, порешили привлечь магов. Если честно, я не знаю, почему они не воспользовались услугами официальных магов своих владений, но подозреваю, что те выдумали какой-то предлог для отказа, поскольку к тому моменту война уже успела основательно всем поднадоесть, и маги, более дальновидные, чем упрямые лорды, почли за лучшее конфликтов не усугублять. К сожалению, а может, и к счастью, суди сам, оба графа сумели найти им замену. Как раз тех двух друзей. Правда, друзьями они тогда еще не были, да и вообще не были знакомы. Эрайен и Ланед, так их звали, согласились, не особо раздумывая, деньги им предложили хорошие. Стычка как таковая и разногласия двух лордов были им глубоко безразличны, но, увидев войска, они сообразили, что битва намечается нешуточная и им действительно придется драться друг с другом. Этого магам, по понятным причинам, не хотелось. Характеру они оба были, сказать по правде, изрядно легкомысленного, и каждый решил, что неплохо бы пойти и поговорить с потенциальным противником, авось что-то путное и придумается. Ну а для облегчения переговоров они захватили с собой по бутылке коллекционного эрвского вина, попросту стащив его из подвалов графов-нанимателей…

- Что, оба сразу насчет вина сообразили? - засмеялся Рейнард.

- Именно. Но это еще далеко не самое смешное. Укрывшись заклинанием невидимости и прячась по кустам, они пробирались во вражеский лагерь. Все бы ничего, но однажды кусты, послужившие им убежищем, совпали, и незадачливые заговорщики неизящно столкнулись лбами.

Рейнард захохотал в полный голос, представив себе данную ситуацию.

- Столкновение вовсе не помешало им проникнуться друг к другу теплыми чувствами. Ну и припасенные бутылки тоже пошли в ход, не без того… К рассвету они, обнаружив недюжинное сходство характеров и мышления, окончательно подружились и договорились о следующем: между собой воевать им нет смысла, поэтому они будут, больше делая вид, помогать каждый "своей" армии, а если дело дойдет до схватки непосредственно между ними, наведут иллюзию, которая эту схватку и будет изображать. Данный план вполне им удался, за исключением одного момента: две иллюзии, столкнувшись, неожиданно слились в одну, да такую, что войска обеих сторон в ужасе побросали оружие и сбежали с поля боя - только пятки засверкали. Воевать стало некому. На беду двоих заговорщиков, в это время к одному из графов заявился его маг, которому хватило беглого взгляда, чтобы понять, что происходит. Когда владетельные лорды осознали, что их попросту надули, Эрайену и Ланеду пришлось срочно удирать. Одно положительное последствие их шуточка все же имела: лорды помирились, и граф Ривеллинский безо всяких условий отдал спорный кусок земли соседу. Но тот, не в меру злопамятный, поклялся еще и отомстить обманувшим их негодяям. Тогда, собственно, дочку у него и похитили. Дальнейшие события тебе известны. Кстати сказать, история эта обросла невероятным количеством слухов, и совсем скоро никто уже толком не знал, что здесь на самом деле произошло. Версии существовали разные, в большинстве своем неправдоподобные и не имеющие никакого отношения к истине. Поле боя, на котором шагу ступить было нельзя без того, чтобы не споткнуться о брошенное оружие, стало считаться проклятым местом, пока все железо со временем не ушло в землю. Сейчас там, по-моему, пшеница растет и хорошо, между прочим, растет, несмотря ни на какие слухи.

- Да, умел народ развлекаться, - заметил Рейнард. - Кстати, тебе самому эта легенда ничего не напоминает?

- А что, должна?

- Эх ты, голова садовая, хоть и маг… Вспомни, при каких обстоятельствах мы с тобой познакомились.

- Н-да, и верно! - Джейд хлопнул себя по лбу и улыбнулся воспоминаниям. История, что и говорить, тоже была презабавная.

С графом Осским Джейд познакомился совершенно случайно. Он в очередной раз гостил у Кайла, когда к магу прискакал гонец со срочным посланием от графа, в котором тот просил Кайла незамедлительно прибыть в замок для обсуждения каких-то вопросов. Каких именно - Кайл не пожелал распространяться, да Джейда это и не особо интересовало. Важно было лишь то, что Кайл пригласил его с собой за компанию, то ли из учтивости, то ли из прихоти. Джейд согласился и весьма приятно провел тогда время в замке. Сам граф был человеком достойным, хотя и непростым в общении, как, впрочем, и все правящие аристократы, но это не помешало Джейду сойтись с ним относительно коротко. Он вообще неплохо ладил с людьми любых сословий.

Потом уже маг несколько раз приезжал в Осс по личному приглашению лорда, и в один из таких приездов они с Рейнардом и встретились. Джейд тогда прибыл в замок довольно поздно и сразу же удалился в отведенную ему комнату. Но вскоре он понял, что голод не даст ему уснуть, и спустился вниз, полагая, что, поскольку в крупных домах работа на кухне не прекращалась ни на минуту даже ночью, когда готовили еду к следующему дню, в замковой кухне наверняка кто-то есть, и ему удастся перекусить. Он даже не взял с собой свечу.

Но в огромном помещении кухни было неожиданно тихо, пусто и темно. В принципе, планировка замков была примерно одинаковой, так что Джейд без труда отыскал кладовую и, надеясь, что хозяева не обидятся на оголодавшего мага, вошел. Тут же выяснилось, что свечу он забыл очень даже зря, так как, несмотря на стоящий в кладовой умопомрачительный запах, различить, где что лежит, было совершенно нереально, Джейду ничего не оставалось, кроме как действовать на ощупь. В какой-то момент он услышал позади себя шорох и хруст, резко обернулся и нос к носу с кем-то столкнулся. Неизвестный отпрянул и, видимо, задел рукой полку, потому что на пол обрушилось, судя по звуку, несколько горшков. Невдалеке раздались тяжелые гулкие шаги, и гневный голос выкрикнул:

- Кто это тут шастит посередь ночи?! Вот я тебе сейчас покажу!

- Влипли! - прошептали в темноте рядом с Джейдом. - Это кухарка! Сейчас она тут устроит… Бежим!

С этими словами неизвестный ринулся прочь из кладовой, как будто за ним гналась орава нечисти. Джейд ничего не понял, но на всякий случай с той же скоростью последовал за ним. В дверях кухни воздвиглась одиозная фигура в белом одеянии (по-видимому, ночной рубашке), с каким-то длинным орудием в руках (как оказалось после, это была тяжелая деревянная поварешка). Вслед за своим провожатым Джейд, преследуемый воплями: "А ну стойте, негодяи!", отскочил в сторону, потом куда-то на лестницу… и перевел дух, только очутившись на замковой стене. Провожатый повернулся и оказался симпатичным юношей с открытым лицом и доброжелательной улыбкой. Юноша протянул руку и представился:

- Я Рейнард, сын графа. А вы?

- Джейд, маг из Аридана, - отозвался он, отвечая на рукопожатие.

- О, а я вас знаю, - обрадовался юноша. - Правда, заочно, мы ведь, кажется, не были официально друг другу представлены. Ничего, что я по-простому? - Рейнард достал из кармана яблоко и отгрыз сразу половину. - А что вы делали в кладовой?

- Вероятно, то же, что и ты, - усмехнулся маг. - Искал, чего бы перекусить.

- Я могу с вами поделиться. Вот. - Он вытащил краюху хлеба и кусок сыра. Джейд повеселел и не стал отказываться.

- От кого мы так поспешно убегали, если не секрет?

- Да от кухарки. Она терпеть не может, когда кто-то шарит по ее владениям без спросу, может и поварешкой либо метлой стукнуть, не разбирая, кто перед ней. Она и отца бы стукнула, окажись он в подобной ситуации.

Джейд живо представил себе графа и занесенную над ним поварешку, после чего его пробрал смех.

- Пару раз я схлопотал метлой по голове и с тех пор стараюсь с ней не связываться.

- С кем, с головой или метлой? - рассеянно переспросил маг, все еще во власти уморительного видения лорда, ожидающего строгого наказания при помощи кухонных орудий.

- Да нет же, с кухаркой, - ухмыльнулся Рейнард.

Вот так семь лет назад и началась их дружба, которой ничуть не мешала даже более чем значительная разница в возрасте. С тех пор они много путешествовали и много пережили вместе, что лишь укрепило их отношения. Граф Осский эту дружбу поощрял, считая, что Джейд как старший и более опытный положительно повлияет на его немного легкомысленного сына. Знал бы он, кто был инициатором двух третей их совместных авантюр…

- Ты заснул, что ли?

Джейд поднял голову и взглянул на своего друга, не слишком сильно изменившегося за прошедшие семь лет.

- Далеко еще до твоего брода?

- В общем-то, не очень. Давай уже сворачивать к реке.

На солнце набежала легкая тень. Джейд поднял голову и обнаружил, что небо, с утра совершенно чистое, начинает затягивать тонкими облаками, кое-где сбивающимися в тучку. Похоже, жаре приходит конец. Это не могло не радовать, поскольку, несмотря на то, что день клонился к вечеру, дышать было нечем.

Продравшись сквозь очередные заросли колючих кустов и помянув их недобрым словом, они выехали к Рейтринду. Брод, к счастью, оказался на месте, хотя его глубина и несколько превышала ожидаемую. Не спешиваясь, Джейд и Рейнард направили коней в воду, которая доходила почти до стремян.

- Сколько нам осталось до Иверна?

- До графства или до столицы? Потому как до графства дня два пути, а до столицы чуть побольше.

Рейнард махнул рукой.

- Ну, мы-то едем в столицу. И я вот еще что хотел спросить…

Однако что именно хотел виконт выяснить у своего друга, осталось неизвестным, потому что в этот момент лошадь Джейда запнулась о камень, попятилась и резко просела на передние ноги. Не удержавшись, маг кувырком перелетел через ее голову и плюхнулся в воду. Хотя река в этом месте была мелкой и утонуть в ней представлялось проблематичным, вынырнул он далеко не сразу, и Рейнард уже начал было беспокоиться, когда на поверхности показалась голова злющего, как осиное гнездо, Джейда. Он, как видно, наглотавшись речной воды, долго откашливался и отплевывался, ругаясь и протирая глаза, куда попал песок.

- Второе купание за день - это уже слишком! Тьфу! Надоело. Чтобы я еще раз сел на эту лошадь! Проклятая скотина долго пыталась выкинуть меня из седла и наконец добилась своего…

- Сядешь-сядешь, куда ты денешься, - философски заметил Рейнард. - Не потащишься же ты до Иверна пешком.

- Тьфу, ну и гадость! Тьфу! В эту реку что, содержимое выгребных ям сливают?! Вот ведь мерзкий привкус!

- Да ил это самый обычный, со дна поднялся из-за разлива. Залезай уже в седло, хватит в реке сидеть.

Только на берегу Джейд осознал, что повторное купание в Рейтринде было еще не самым ужасным, а вот продолжать путь в мокрой одежде… Тут еще Рейнард с милой улыбкой посоветовал ему поскорее просушиться и ехать. Джейд закусил губу. Сушить одежду на себе было чревато неприятностями в случае малейшей ошибки, но раздеваться ему совершенно не хотелось, и он решил рискнуть. Вот будет потеха, если жидкость выпарится не только из рубахи и штанов, но и из его собственного тела… Тщательнее, чем обычно, выверив движения руки, Джейд произнес слова заклинания.

Получиться-то у него получилось, только последствия в этот раз оказались гораздо худшими, и магу пришлось несколько минут простоять, прижавшись к боку лошади и изо всех сил пытаясь справиться с подступающей к горлу тошнотой.

- Джейд, что с тобой? - с тревогой спросил Рейнард, подойдя и положив руку ему на плечо.

- Ничего. - Маг пару раз глубоко вдохнул и выдохнул. - Ерунда, отдача от заклинания. Уже все. Поехали.

Тени удлинились, воздух темнел, наливаясь сумрачной синевой. Солнце скрылось, по небу растеклись клочья грязно-серых туч, из которых начал накрапывать мелкий, но неприятный дождь. Заметно похолодало, и друзья плотнее завернулись в плащи.

- Ненавижу ночевать на мокрой земле, - проворчал Рейнард.

- Не переживай из-за этого, главное - найти какую-нибудь небольшую полянку, где можно устроиться, а там я что-нибудь придумаю.

- Не слишком хочется сворачивать с тропы… а впрочем, вон, я вижу, какая-то прогалина. Пойдет?

- Вполне, - сказал Джейд, оглядывая поляну диаметром не более десяти футов, со всех сторон окруженную высокими деревьями, чьи ветви чуть заметно склонялись к центру. - Очень даже пойдет. Собери пока хворосту, костер разведем.

Рейнард, не споря, сделал, что от него требовалось. Свалив в кучу то, что показалось ему пригодным для растопки, он взглядом нашел будто нарочно сделанное самой природой, а может, и другими путешественниками место для костра, откуда огонь не мог перекинуться на ближайшую растительность. Тем временем Джейд, недолго постояв в задумчивости, наклонился и поднял с земли короткую хрупкую палочку. Какое-то время он крутил ее в руках, мягко оглаживая и что-то наговаривая шепотом, затем вдруг резко подбросил вверх. Палочка закувыркалась в воздухе, зацепилась за крону дерева, и тотчас же над поляной крест-накрест протянулись, переплетаясь, гибкие тонкие ветви - не ветви? Словно чья-то невидимая рука штопала прореху на локте. Скоро над друзьями возник отлично защищающий от дождя навес.

- Красиво! - восхищенно сказал Рейнард, доселе не видевший ничего подобного. - Ты, кстати, в порядке?

- В полном, - улыбнулся маг. - Это, в сущности, довольно простой фокус.

- Я думал, только эльфы способны такое с природой сотворить…

- Можно, я не буду читать тебе лекцию о различиях между природной магией эльфов и стихийной магией людей? Просто поверь мне на слово - это заклинание основано на совершенно ином принципе, нежели любые природные чары.

Рейнард пожал плечами - ему, в общем-то, было все равно - и занялся костром. Хворост не успел сильно отсыреть, и огонь разгорелся без помощи магии. Друзья наскоро поели, и Джейд заявил, что дожди зарядили надолго, а он не намерен сушить одежду каждые полтора часа, после чего двумя словами и тремя жестами придал их плащам свойство отталкивать влагу. Рейнард зевнул, сказал, что премного благодарен ему за эту поистине гениальную идею, затем отобрал у друга свой плащ, закутался в него и улегся спать. Маг не замедлил сделать то же самое.

Джейд проснулся от холода. Было раннее промозглое утро. Деревья обметало обрывками белесоватого тумана. Костер угас, и, несмотря на то, что сквозь плетеный навес над поляной не просочилось ни единой капли дождя, холод пробирал до костей. Рейнард еще дрых без задних ног, завернувшись в плащ с головой. Джейд не стал его будить и принялся за оживление костра. Остатки собранного вчера хвороста никак не хотели разгораться, и Джейд уже без особого желания подумывал о том, чтобы подкинуть им пару магических искр, но тут пламя нехотя начало покусывать сучья. Маг протянул к костру холодные руки. Его била чуть заметная дрожь, которую он приписал бы скорее слишком частому использованию своей силы за короткое время, нежели утреннему холоду. Помимо всего прочего, Джейд не выспался, и настроение у него было отнюдь не радужным.

Проснувшийся Рейнард медленно потянулся, потер ногу, затекшую от того, что он всю ночь проспал в одной позе, и скучным голосом проговорил:

- Ну и погодка! Вчера жарища, сегодня потоп. Что на очереди - снегопад или землетрясение?

- Понятия не имею, - неприветливо отозвался маг, по-прежнему грея руки. Рейнард с тоской заметил, что неплохо бы сейчас горячего чаю.

- Не трави душу, - вздохнул Джейд, поднимаясь. - Если у тебя нет возражений, нам лучше выехать поскорее. Хотелось бы сегодня добраться до человеческого жилья. Я смутно помню эти места, но, кажется, где-то поблизости должен быть трактир.

- Нельзя ли поточнее?

- Говорю же, не помню. Но думаю, не далее как в одном дневном переходе.

Они поднялись на раскисшую дорогу. Мышастый конь Рейнарда ухитрился извернуться и схрупать из руки всадника последний кусок хлеба. Сам Рейнард в это время смотрел на Джейда и ничего не замечал, пока маг, рассмеявшись, не указал ему на то, что в его ладони зажат лишь жалкий огрызок корочки.

Джейду казалось, что они едут так уже целую вечность. Бившая его дрожь постепенно унялась, по телу разлилось колкое тепло. Мелко моросящий дождь припустил сильнее, его струи с дробным стуком колотились о листья. Маг откинул капюшон, позволив тяжелым каплям стекать по горящему лицу. Узор из переплетенных над дорогой веток на мгновение поплыл перед глазами. Джейд моргнул и провел рукой по лбу. Простыл он, что ли, от ночевки на холодной земле? Только этого ему сейчас и не хватало. Плотная, отталкивающая влагу ткань вновь скользнула на глаза…

Рейнард уже минут пять красочно высказывался на тему того, откуда взялся этот дождь и где он его видел. Порыв ветра швырнул ледяные струи ему в лицо, и вода попала за шиворот.

- Кончай брюзжать, как старая дева на свадьбе подруги, - устало проговорил маг. - Погода от этого не изменится.

- Интересно, надолго сия мерзость зарядила?

- Где-нибудь на недельку.

- А помнишь, как мы угодили под ливень возле Эксома?

Джейд не сразу сообразил, о чем толкует его друг.

- Что? А-а-а… да, помню, конечно. Ты тогда поскользнулся и съехал на боку по размокшему косогору, после чего как был, в одежде, залез в озеро отмываться, заявив, что мокрее все равно не будешь.

- Ага, а ты еще сказал, что я похож над угодившую под метлу крысу… Язва.

- Разве? - рассеянно переспросил маг. - Наверное, и впрямь был похож, если я так сказал.

Рейнард шутливо погрозил другу кулаком, но тот лишь молча ссутулился в седле. Разговор не клеился, хотя виконт и пытался его поддерживать, чтобы не так тоскливо было. Но Джейд либо отвечал неохотно и с некоторым запозданием, либо не откликался вовсе. В конце концов Рейнард прекратил попытки растормошить его и, выехав немного вперед, просто уставился на горизонт, хотя там и не наблюдалось ничего заслуживающего внимания. Серая лента дороги уходила вдаль и сливалась с серым небом, косо разлинованным дождем.

Через несколько часов монотонной езды ему почудилось, что впереди чернеет силуэт дома, и он воскликнул:

- Эй, посмотри, не тот ли это трактир, который ты имел в виду?

Сзади донеслось неразборчивое бормотание.

- Что ты говоришь? Прости, я не расслышал.

Виконт придержал лошадь и обернулся. Джейд издал какой-то странный звук - не то застонал, не то всхлипнул - и мешком свалился на землю.

- Что за… - Рейнард мгновенно соскочил с седла, опустился на колени рядом с другом и приподнял его. Капюшон упал с головы мага, открыв бледное, как полотно, лицо с полузакрытыми глазами.

- Джейд! - Рейнард коснулся его лба тыльной стороной ладони. - О, проклятье… - Кожу обожгло сильным сухим жаром. Рейнард ощутимо встряхнул друга за плечи, пытаясь привести его в чувство. - Джейд, очнись, не вздумай мне тут помирать!

- Не дождешься, - чуть слышно откликнулся маг, стараясь улыбнуться. - Я еще жив… пока. Помоги мне встать.

- Что с тобой?

- Не знаю. - Джейд поднялся, опираясь на руку Рейнарда. - Либо простудился, либо, что более вероятно, слишком выложился.

- В каком смысле?

- В магическом.

Джейд повернулся к своей лошади.

- Куда тебя несет? - Виконт схватил его за запястье. - В таком состоянии ты и половины лиги не проедешь, прежде чем снова упадешь. Садись впереди меня.

Рейнард намотал поводья каштановой лошади мага на луку своего седла и заставил коня значительно ускорить темп. Теперь добраться до трактира как можно скорее стало жизненно важным. К сожалению, то, что он принял за дом, оказалось на поверку лишь толстым раскидистым деревом причудливых очертаний. Виконт стиснул зубы и еще прибавил ходу.

Минуты сливались в одну тягостную линию. Темнело. Дождь вставал впереди мутной стеной. Джейд то приходил в себя, то снова терял сознание, и тогда Рейнард, не помня себя, принимался трясти его за плечи, приговаривая:

- Ну же, очнись, слышишь! Если ты вдруг красиво скончаешься у меня на глазах, твой брат меня с землей сравняет!

- Да станет он об тебя руки марать, как же… - не открывая глаз, пробормотал маг и внезапно закашлялся, прикрыв рот ладонью.

- Останови коня.

- Зачем?

- Останови, лешак тебя дери!

Рейнард резко натянул поводья. Джейд перекинул ногу через седло, скорее сполз, чем спрыгнул наземь и быстрым шагом отошел за близстоящие деревья. Его не было довольно долго, потом он появился, пошатываясь и кашляя, взобрался на дорогу и привалился к боку лошади. Рейнард рывком вздернул его в седло перед собой.

- Я понял.

- Что?

- Дай мне воды. - Рейнард протянул ему фляжку. - Это из-за той пакости, которой я наглотался, когда свалился в реку.

Виконт коротко выругался, представив, чем грозит отравление плохой водой, в которой могло плавать все что угодно, вплоть до холеры и дизентерии, и послал коня в галоп. Да где этот проклятый трактир?!

Но приступы следовали один за другим, и приходилось постоянно останавливаться. В конце концов измученный жаром и рвотой Джейд бессильно обвис на руках Рейнарда, и тут молодому человеку стало по-настоящему страшно. Один, на безлюдной, проходившей в стороне от основных путей дороге, с тяжелобольным другом… Отогнав вызывающие дрожь мысли, Рейнард вонзил каблуки в бока коня, беспощадно подгоняя и так мчащееся во весь опор сквозь промозглую хмарь животное. Ливень хлестал все сильнее.

Была уже глубокая ночь, когда Рейнард наконец заметил впереди очертания чего-то более темного на темном и слабый огонек. Подскакав ближе, он увидел добротный двухэтажный дом с пристройками, в котором светилось только одно боковое окно, и заколотил в дверь.

- Кто там в такую пору?

- Открывай, или, клянусь, я вышибу эту дверь! - яростно выдохнул доведенный до предела виконт. - Со мной больной человек, и если ты немедленно меня не впустишь…

- Сейчас, сейчас, - засуетился хозяин дома, отодвигая засов. - Конечно, впущу, как не впустить. Только не обессудьте, ваша милость, если я вначале спрошу, чем болен ваш спутник. У меня, видите ли, есть еще другие постояльцы, и я должен убедиться, что им не грозит опасность…

- Тяжелое отравление, - коротко бросил Рейнард, втаскивая друга в дом. - Это не заразно, не беспокойся. Комнату на двоих, полотенца, воду… и лекаря, если он тут имеется.

Хозяин бросил беглый взгляд на запрокинувшееся лицо Джейда, покрытое липкой испариной, и торопливо сказал:

- Сию минуту. Правда, лекаря при трактире нет, но, коли позволите, я сам немного смыслю во врачевании и…

- Отлично. Куда мне идти?

- Вот сюда, господин, по лестнице. Четвертая дверь справа. Надеюсь, вам и вашему другу будет там удобно.

Только уложив горевшего в лихорадке Джейда на кровать и переведя дух в ожидании хозяина, Рейнард понял, как сильно он устал.

Глава 15

Они ехали до темноты. Потом нашли поляну, где и решили заночевать. Линн не избежала очередной вечерней порции нравоучений по поводу того, как надо держаться в обществе и вести себя благородной даме, но слушала вполуха. От усталости у нее закрывались глаза. Лорисса быстро это поняла и, как ни странно, отстала от нее. Все-таки колдунья признавала, что Линн постаралась на славу.

Они потеряли уже почти день. Лорисса смотрела на спящую Линн и думала, как бы им наверстать упущенное время, ведь их удача напрямую зависела от скорости передвижения. Надо обрушиться на голову Кеннету внезапно и как можно скорее. Их, скорее всего, уже потеряли и ищут, утроив усилия. Пока никому не пришло в голову, что они исчезли не просто так, им нужно добраться до Аридана.

Лорисса поймала себя на мысли, что ей нравится вот так сидеть и ковыряться палкой в остывающих углях. Как ни странно, особенный вкус жизни начинаешь ощущать именно тогда, когда жизнь может оборваться.

Она просидела в одной позе почти до рассвета, размышляя. Так ничего и не придумав, колдунья легла спать.

Утром Линн, не будя Лориссу, тихо развела костер и села около него. Колдунья на этот раз спала менее чутко, и когда она проснулась, солнце уже стояло высоко.

- Почему ты меня не разбудила?

- А надо было? - удивилась Линн. - Вы так сладко спали, что я решила вас не будить.

- Линн!

- Ой!

- Мы теперь вряд ли доберемся до места. Ох… связалась я с тобой.

- Хорошее начало хорошего дня… - пробормотала Линн.

Лорисса наскоро позавтракала, и они поехали дальше. Колдунья посчитала, что к вечеру они доберутся до деревни наверняка.

Но ее ожиданиям не суждено было сбыться…

На одной из заброшенных дорог лошадь Линн напоролась на "воронью лапку" (22). Пока ее вытаскивали из копыта, Лорисса помянула всех богов и демонов, неуклюжих лошадей и сволочей, которые рассыпают эти приспособления по дорогам. Больше Линн ни одной "вороньей лапки" не увидела. Как на дорогу попала эта - осталось неизвестным.

Линн пришлось спешиться, и их скорость еще сильнее уменьшилась. Бедное животное придется бросить в деревне. Хорошо хоть седельные сумки можно было пока оставить на месте.

Путешественницам повезло, что они никого не встретили. Поскольку вид хорошо одетой девушки, идущей пешком, при том, что рядом девушка в платье попроще важно восседает на лошади, может насторожить кого угодно.

Вскоре Лориссе надоело ехать верхом. Она уже успокоилась и перестала строить иллюзии насчет того, что они достигнут деревни побыстрее. Припасов пока хватало. Разбойник снабдил их очень хорошо. Что с ним стало, Лорисса не задумывалась. Какая ей разница? Если подобный дурак не может различить чужих и своих - это его личные трудности, а уж никак не ее и Линн. Главное, что погони за ними не было. Это она чувствовала лучше некуда.

Лорисса была удивлена. Линн показывала себя с новой стороны. Ее робость просыпалась гораздо реже, девушке стало проще называть колдунью на ты и разговаривать повелительным тоном. Правда, осанка ее не особенно улучшилась. Но что-то в ней менялось, и эти перемены Лориссе нравились.

"Похоже, девочка ко мне привязалась…" - подумала колдунья. Она все еще злилась на Линн из-за того, что та не разбудила ее. Но ведь сделано это было из благих намерений. Да и что бы Лорисса делала без этой сообразительной девчонки?

До пресловутой деревни они добрались только к вечеру этого дня. Хромая лошадь плелась еле-еле. Путешественницам постоянно приходилось подгонять несчастную животину.

Деревня стояла неподалеку от основного тракта, потому жителей в ней было много, и путники туда заезжали довольно часто. Лорисса посмотрела на карту и поняла, какой же они сделали крюк. Но выбора не было. Они не могли позволить себе сокращать путь, двигаясь открыто. Даже в полях, на окольных дорогах, они не сумели начать играть так, чтобы никому не пришло в голову, что они не те, за кого себя выдают.

Их встретила суета базарного дня. В деревню съехались торговцы из селений неподалеку. Здесь Лорисса рассчитывала купить новую лошадь и приодеть Линн, а уж потом двигаться дальше. При въезде в деревню, который не был даже обозначен каким-нибудь заграждением, Лорисса заметно волновалась. Что если Линн выдаст себя именно здесь? Пересуды пойдут далеко, всех свидетелей потом не отловишь и рты им не заткнешь. Заезжать в деревню, особенно в базарный день, было делом очень опасным. Но приобрести лошадь было необходимо. Незадолго до деревни Лорисса спешилась и пошла рядом с Линн, ведя свою кобылу под уздцы и наставляя Линн, как себя держать. Как только начались заборы домов на околице, Линн преобразилась. По крайней мере, она сделала все возможное, чтобы преобразиться, - выпрямила спину, пошла ровным, полным нескрываемого достоинства благородной дамы, невесть как забредшей в эти края, шагом. Лорисса следовала за ней, озираясь по сторонам и примечая, уж не смотрит ли кто-то на них с большим интересом, чем следовало бы.

Они проехали до самой центральной площади, постоянно проталкиваясь между снующим рядовым людом и привлекая внимание.

Гостиница была только одна и выходила она как раз на ту площадь, на которой и была развернута основная торговля. Однако такие рынки никогда не стоило посещать после полудня - хороший товар раскупали те, кто не поленился проснуться пораньше и прийти туда к началу торговли. Базар тянулся по одной из улиц, лучами расходившихся от площади.

- Эй, добрый человек! - кликнула Лорисса пробегавшего мимо мужичонку. - Завтра торговать еще будут?

- Будут, будут! - заверил он, - Почитай, только сегодня ярмарка открылась. Еще неделю торговать будут.

Конечно! Лорисса и забыла, что базары открываются в преддверии летнего солнцестояния.

- А благородная госпожа проездом будут? Или специально к нам приехали? - Лориссу отвлек голос мужичонки, про которого она и думать забыла.

- А ты сам у нее и спроси, - усмехнулась Лорисса.

- Ой нет… - боязливо оглянулся ее собеседник. - Уж больно вид у них грозный. А ну как деревенскому старосте пожалуется, что почтения к ней тут не выказывают. А мне потом расхлебывай!

- Это да. Она такая, - еще пуще заулыбалась Лорисса, наслаждаясь этой игрой и глядя, как Линн делается мрачнее тучи. - Что же вы, госпожа, ничего не скажете перепуганному селянину?

- Шел бы этот селянин своей дорогой, - сквозь зубы процедила Линн, злясь на подставившую ее колдунью и тем самым только подтверждая догадку мужичонки о своей грозности. - А… ты, Лорисса… не болтай с прохожими без надобности.

- Как же ж это без надобности-то? Я очень даже с надобностью! И еще как с надобностью… - Колдунья развлекалась.

Мужичонка под шумок скрылся, а Линн стала проталкиваться к гостинице. Оказалось, что мест там не так уж и много. Хозяин предложил поселить Линн в хорошей комнате, а Лориссу отправить спать с прислугой. Но та так пнула Линн под стойкой, что у нее пропали все мстительные мысли относительно колдуньи. А то девушка уже подумывала проучить хозяйку и отправить ее спать туда, где ей положено по всем канонам. Пинок быстро сбил с Линн спесь и злость, и она поняла, что если Лорисса не будет устроена так, чтобы ей было удобно и комфортно во всех отношениях, - Линн не жить.

В итоге их поселили вместе в той самой комнате. Кровать там была всего одна, и для "служанки" притащили голый тюфяк, который бросили на пол. Девушка ни на секунду не сомневалась в том, кто будет на нем спать. Ей стоило долгих трудов уговорить Лориссу сходить за ее плащом, оставленным в седельных сумках, потому что "благородной даме" этого делать не пристало. Лориссе пришлось смириться с неизбежным. В это время Линн спустилась вниз поговорить с хозяином о продаже хромой лошади. Лошадь была хорошей, а копыто могло зажить довольно быстро, поэтому Лорисса назвала цену, и так изрядно заниженную, за пределы которой опускаться не стоило. Торговаться Линн умела на славу и лошадь продала неплохо. Заодно и выяснила, где можно купить новую.

К тому времени, когда она собралась подниматься наверх, ее внимание привлекло на редкость необычное действо, разыгрывающееся под лестницей.

Там была Лорисса, зажатая в угол и выглядевшая как бешеная кошка. К ней, явно с намерением, ластился изрядно подвыпивший конюх, не иначе как увязавшийся за колдуньей, когда та ходила за плащом. Девушка представила себе, каких усилий стоило Лориссе не применить магию. В этом случае их маскировке пришел бы конец. Поэтому колдунья еще держалась, осознавая всю невозможность избавиться от навязчивого ухажера простым и понятным ей способом. Сначала она даже пыталась притворяться польщенной и глупо хихикать при малейшей попытке кавалера ухватить ее за выступающие части тела. Но теперь в ее глазах читалась только холодная ярость. Еще немного, и она сорвется, подумала Линн. Но пока можно подождать и посмотреть. Вдруг все закончится хорошо? И Линн не придется вмешиваться… Она, конечно, могла бы сделать это, но чувство мести тут же одолело ее со всей силой и вынудило остаться вне поля зрения хозяйки, уже готовившейся отбиваться не в шутку.

- Ну что ты, красавица, ломаешься? - елейно мямлил конюх. - Ну что ты? Давай помогу плащик до комнатки отнести… или сама относи, а потом спускайся.

- Отвали, быдло, - холодно и властно процедила колдунья. Потом опомнилась и добавила гнусный смешок, который должен был олицетворять игривый отказ, но прозвучал, как похоронный колокол.

- Да ладно тебе… - в который раз прохныкал кавалер. - Смотри, какой вечерок славный… пойдем хоть погуляем…

- Иди… гуляй… сам с собой… - Глаза Лориссы сверкнули так, словно она собиралась испепелить конюха.

- Что ж ты, девочка, не нравлюсь я тебе, что ли? - Конюх обиженно выпятил губу. - Али графа-землевладельца тебе подавай? Так графья далеко, а я вот он. Да и у меня во владениях землица есть. Ажно огород целый. Пойдем покажу!

С этими словами он потянулся к колдунье и попытался ухватить ее за руку. Она быстро вывернулась и освободившейся рукой со всей силы двинула тому промеж глаз.

На конюха это возымело прямо противоположный эффект - с воплем "Огонь-девка!" он предпринял новую атаку. Лорисса точно не сдержалась бы и убила нахала на месте, но Линн вовремя решила вмешаться. Собрав всю свою храбрость, она чеканным шагом подошла к ним. Лорисса одарила ее злобным взглядом, уже, видимо, предвкушая, что именно она сделает с безалаберной служанкой, которая не оказалась в нужном месте в нужное время. Мужик же, изумленный исключительно зверским выражением лица колдуньи, обернулся и увидел перед собой не менее зверскую физиономию Линн. Если девицы в простом платье он мог не бояться, то девица в дорогом костюме, с волосами цвета пламени и глазами цвета льда, сверкающими, что у той фурии, произвела на конюха неизгладимое впечатление. А уж когда она заговорила тихим голосом… не заорала на него, как это обычно делал хозяин гостиницы… а именно заговорила:

- Ты, мразь, чего удумал, а? Давно бит не бывал? Так я это тебе сейчас устрою, не изволь сомневаться. Вот только дойду до хозяина сей дыры и скажу ему, что ты тут творишь. Живого места он на тебе не оставит, а я еще добавлю, дабы впредь неповадно было к служанке моей приставать. Понял, скотина?!

- Что вы, миледи, - заскулил несчастный конюх, напуганный одним видом благородной госпожи во гневе. - Понял, понял! Ухожу уже, простите меня, не говорите ничего хозяину, убьет ведь, и в мыслях… не хотел, клянусь, не думал даже. Хотел плащик помочь донести, и все тут… а она…

- Ты с кем разговариваешь?

- Ох, простите, госпожа, простите… - С этими словами конюх бочком-бочком протиснулся мимо Линн и, пятясь и поминутно кланяясь, поспешил убраться восвояси. Скорее всего, он еще долго трясся где-то в дальнем углу, размышляя, не пошла ли грозная госпожа жаловаться на него, непутевого.

Когда он скрылся из вида, Лорисса без предисловий сунула в руки Линн многострадальный плащ и, процедив сквозь зубы что-то вроде "убила бы!", удалилась в их комнату.

- Ох, Мартин, мой славный Мартин, где же ты? - причитала она по пути, поправляя прическу и содрогаясь от пережитого потрясения.

Такое с ней было впервые. Она не могла ничего поделать, ведь пристукнуть наглеца магией было нельзя.

Линн еще немного постояла с плащом в руках, думая о том, что она легко отделалась. Ей повезло, что злиться у колдуньи сил уже не было. Девушка благоразумно накинула плащ на плечи и вышла на улицу, поскольку подниматься в логово дракона… то есть в комнату Лориссы, она бы не решилась. Самое обидное, что деньги остались там, а ей очень хотелось поужинать, но с этим пришлось подождать. К тому же благородной госпоже не пристало самой заказывать себе ужин. Если даже Лорисса нашла в себе силы сдержаться и не выдать себя, то ей и подавно придется взять себя в руки.

Когда Линн решилась вернуться, Лорисса уже спала. Видимо, пережитый день слишком утомил колдунью. Или перспектива выспаться в нормальной постели, а не на голой земле оказалась заманчивее ожидания нерадивой служанки, которая вовремя не пришла на помощь своей госпоже. Линн зажгла свечу и с удивлением обнаружила, что на столике у окна выставлена тарелка, полная всякой снеди, а также бутыли с вином и водой. Не раздумывая слишком долго, оголодавшая девушка смела половину того, что было, потому что съесть все не представлялось возможным даже после недельного голодания. Она улеглась на свой тюфяк и постаралась не думать о том, что их ждет завтра. Она не сомневалась, что следующий день не несет ничего хорошего ни для нее, ни для ее хозяйки.

Утром они проснулись довольно рано. Лорисса уже почти забыла вчерашний эпизод с конюхом и только довольно улыбалась, обдумывая план мести. Спустить ему это с рук она не могла. Ее также сильно подмывало накрутить хвост Линн, но колдунья понимала, что впереди тяжелый день, и лишний раз пугать девчонку не стоит. Иначе с расстройства та забудет обо всем, что ей говорила Лорисса, и не сможет правильно сыграть благородную богачку на ярмарке. Месть оставалась единственным способом сбросить напряжение прошедших дней. На гостиничной кухне уже суетились поварята, готовя завтрак. Лорисса быстро выяснила, кто именно должен нести еду на конюшню, и отвлекла этого человека тем, что приказала ему сообразить завтрак для Линн, о которой уже ходили страшные слухи. Все-таки девчонка молодец, в который раз подумала Лорисса. Главное сейчас - не наделать глупостей и не разубедить присутствующих в том, что она вовсе не такая грозная, какой хочет казаться. Когда человек ушел, Лорисса быстро подсыпала что-то в еду конюха и была такова.

Когда она поднялась в их комнату, Линн вовсю наворачивала завтрак. Сама Лорисса есть не стала, только быстро привела себя в порядок и заставила Линн причесаться. Потом они решили, что пора идти за покупками.

Первым пунктом в списке необходимых вещей значилась лошадь.

- Эй, дружок, скажи-ка, где тут лошади? - Линн поймала за ухо пробегавшего мальчишку.

Он указал куда-то в сторону и побежал дальше. Путешественницы направились по указанной улице и вскоре вышли к месту, где купцы наперебой расхваливали свой товар.

Каких только лошадей тут не было… Были даже настоящие даймсские, красивые и ладные, но безумно дорогие. Конечно, в основном на деревенской ярмарке продавали рабочих лошадей, которых можно было запрягать хоть в телегу, хоть в плуг. Лорисса ничего не понимала в лошадях, Линн тоже. Это было проблемой, поскольку выбирать лошадь надо было с умом - иначе на чуть живой или слишком норовистой скотине далеко не уедешь. Но все лошади выглядели неплохо, а купцы так расхваливали свой товар, что становилось непонятно, как же они могут продавать что-то настолько ценное и необходимое им самим.

Догадка Лориссы о том, что тут им могут всучить все, что угодно, подтвердилась, когда Линн двинулась на вопли особо голосистого зазывалы, расхваливавшего очередную лошадь:

- А вот, посмотрите, лучший конь двухлетка даймсской породы! Быстрый как мысль, выносливый как вол!

Расхваливаемое животное несчастно заржало, обнажив неровные желтые зубы. Если судить по ним, быстрый как мысль двухлетка должен был мирно скончаться от старости не далее как через год.

Лорисса глянула на несчастную скотину, сказала гадость зазывале и пошла дальше.

Потом Линн "пожелала" яблоко. Лорисса скривилась, но выполнила просьбу "госпожи", купив ей здоровенный фрукт, тянувший как минимум на фунт. Она от души хотела пожелать Линн заткнуться хотя бы на время поедания этого яблока и не маяться дурью, а заняться делом. Но тут стоявшая вблизи кобылка невзрачного вида с удовольствием протянула морду к отведенной руке Линн с зажатым в ней яблоком и откусила от него кусок, чуть не прихватив и пальцы.

Линн от такой наглости совсем не изящно подпрыгнула и уронила яблоко. Лошадь невозмутимо подобрала его с земли и доела, прикрыв бархатными ресницами огромные глаза.

Тут же обнаружился и хозяин, который долго рассыпался в извинениях перед путешественницами. Лорисса посмотрела на лошадь и незаметно ткнула Линн. Та сообразила, чего от нее хочет колдунья, и выдала:

- Невоспитанная у тебя лошадь, купец. Как звать-то?

- Корин, миледи.

- Да не тебя! - хмыкнула Лорисса. - Ее.

Купец сконфузился.

- Кокетка. Желаете приобресть?

- Может, и желаем… - протянула Линн.

Торговались они долго. Линн напирала на то, что лошадь сожрала ее яблоко, о котором она мечтала с самого утра. Купец не соглашался сбивать цену больше, чем на стоимость яблока, кстати, недешевого, потому что в этих краях для яблок было еще очень рано, и ветви деревьев были усыпаны зеленушками. Все яблоки везли с юга, из самого Эрве (23).

Но потом купец махнул рукой и все-таки согласился.

На конюшню новоприобретенную лошадь повела Лорисса. Линн осталась праздно болтаться между рядами. Колдунья предусмотрительно отобрала у нее кошелек, чтобы та не вздумала покупать себе еще что-то.

Когда Лорисса вернулась, Линн скучала, прячась от солнца под каким-то навесом.

- Ну что, миледи, - заговорила колдунья, - пойдем принаряжаться?

- Пойдем… - протянула утомленная торгами Линн.

Ряды с готовой одеждой они нашли легко. Лориссе стоило больших усилий оторвать Линн от лотков с украшениями так, чтобы не привлекать лишнего внимания. Сделать это было затруднительно, потому что обнаглевшая вконец девица начала рассуждать о том, что им, благородным, можно прикупить себе висюлину-другую. Лорисса затащила упиравшуюся Линн в проход между домами и доступно объяснила, что именно им, благородным, можно, а чего нельзя. Линн утихомирилась, думая лишь о том, как бы Лорисса не припомнила вчерашнего происшествия с конюхом.

Они пошли между лотками, глядя по сторонам. Иногда Линн получала ощутимый, но незаметный со стороны тычок от Лориссы, что означало, что им надо остановиться у той или иной лавки и присмотреться к ассортименту повнимательнее.

Дорогой одежды продавалось не так много. Все-таки базар был деревенским, а, как известно, самой красивой вещью в деревне обычно считаются ужасные красные сапоги, которые, если они есть, принято выставлять напоказ, особенно по праздникам. Такого добра было хоть отбавляй, а вот действительно хороших вещей, которые могла бы надеть на себя "благородная госпожа", было немного.

Лорисса все-таки нашла одну лавку с приличной одеждой, но неприличными ценами. Тут началось представление, в котором Лорисса рылась в предложенном ассортименте и периодически вопрошала:

- А как насчет этого, миледи? Может, вот это?

Вскоре к ней присоединилась и хозяйка лавки, понявшая, что миледи изволит прикупить себе гардероб и деньги у нее есть.

На самом деле Лорисса хорошо рассчитала средства и решила, что вполне может позволить себе одеть Линн как полагается и купить еще немного хорошей косметики, чтобы научить девушку краситься.

Апофеозом представления стала примерка туфель на каблуках, на которых Линн могла стоять только с помощью колдуньи.

На удивленную реплику хозяйки лавки, относящуюся к этой странной особенности "благородной госпожи", Лорисса "по секрету" ответила, что Линн в детстве свалилась с лошади и сломала ногу. С тех пор ей тяжело стоять на каблуках, но она пытается научиться. Лориссу так и подмывало сказать, что Линн сломала еще и голову. Причем в нескольких местах. Но она сдержалась и успокоила себя сознанием того, что ей придется учить Линн ходить на этих самых каблуках, что будет очень и очень занятно.

Они вернулись в гостиницу только к вечеру. Лорисса зашла на конюшню проведать Кокетку, где обнаружила, что конюх слег с неожиданной и странной хворью, о которой в приличном обществе говорить не принято. Потом пошла на кухню распорядиться об ужине и послушать, как слуги судачат, что Линн не иначе, как страшная колдунья, которые, хоть и встречаются редко, но гораздо страшнее мужчин-магов. Вот эта самая колдунья и наслала порчу на конюха, и поделом ему, окаянному, а то ни одной девке проходу не давал.

Они поужинали и легли спать пораньше, думая о том, что надо будет покинуть гостиницу и деревню как можно раньше. Расплатились они с вечера и ранним утром выехали их деревни. Впереди опять лежали проселочные дороги, поля и леса.

До следующей деревни было около полутора дней пути. Лорисса с удивлением заметила, что Линн приноровилась спать в седле. Вообще, Линн держалась хорошо и почти правильно играла свою роль. Лориссе и самой хотелось надеяться, что она неплохо сыграла безродную дурочку. Только одно настораживало колдунью. На кухне в деревенской гостинице судачили, что Линн - колдунья. Это было очень некстати. Конечно, Линн всего лишь Линн и ничего больше. Но те, кто ищет колдунью со служанкой, могут пойти по ложному следу и наткнуться на настоящих беглянок.

Лорисса на каждом привале мучила Линн переодеваниями. Хотя девушка уже стала огрызаться на замечания колдуньи по поводу своих манер, она была благодарна Лориссе за то, что той не приходит в голову поставить ее на каблуки.

Все-таки Линн в силу своего неуемного любопытства спросила Лориссу, почему та не спешит этого делать. Лорисса честно ответила, что не хочет испачкать атласные туфли зелеными пятнами от травы и дорожной пылью. К тому же на такой дороге проще простого сломать каблук, а туфли были куплены не для того, чтобы Линн испортила их после первого одевания.

В тот день они должны были наконец-то доехать до очередной деревни и переночевать там. Линн ничего не имела против спанья на земле, потому что ночи были теплыми, а все остальное ее не интересовало. Лорисса же начинала тихо ненавидеть дорогу и все, что с ней связано.

Они проснулись утром и увидели, что все небо затянуто плотной пеленой туч. Это были даже не грозовые тучи, которые имеют обыкновение уходить довольно быстро, а то и проходить стороной, так и не уронив ни капли дождя на головы несчастных путешественников. Тучи были грязно-серыми и покрывали небо от горизонта до горизонта. Такие тучи не просто повисают надолго. В них много, очень много воды, которую они изливают вниз с завидным постоянством.

- Вот тебе и солнцестояние… - буркнула Линн, пялясь в серое небо. - Солнца-то нет никакого…

- Не ной, - оборвала ее Лорисса. Ей самой очень хотелось завыть от тоски. Но нет ничего хуже, чем осознавать бренность существования, находясь при этом посреди поля во время дождя.

Дождь не заставил себя долго ждать. Он начался ливнем, и путешественницы вымокли до нитки за считанные минуты, потом поутих и превратился в непрерывную морось, докучающую своим постоянством. И ни просвета на небе, ни лучика солнца. Только тучи и падающая сверху вода.

Лорисса и Линн с досадой сообразили, что добраться до деревни смогут только к вечеру. Дорогу развезло, и лошади шлепали по грязи, понурив головы. Путешественницы почти не разговаривали. Лорисса даже забыла про свои нравоучения во время привала, поскольку была занята попытками развести костер, чтобы хоть немного согреться.

Они ехали до темноты. Лорисса решила, что лучше им попытаться добраться до деревни во что бы то ни стало, пусть даже придется провести в седле всю ночь. Потому что спать под непрекращающимся дождем, посреди поля, где негде укрыться, - совершенно невозможно. Даже маги не застрахованы от банальной простуды. Линн не стала возражать против решения колдуньи. Она старалась не жаловаться и, стиснув зубы, качалась в седле, понимая, что кутаться в промокший плащ бесполезно - будет только холоднее.

Стемнело гораздо раньше, чем они рассчитывали, а деревни все не было. Лорисса пыталась не думать о том, что они все-таки могли заблудиться. Она была готова призвать Кеннета сюда и героически сложить голову в поединке с ним, только бы не мотаться по полям еще несколько дней в надежде отыскать человеческое жилье.

Дождь очень хорошо деморализует армии. Что уж говорить о двух промокших женщинах, над которыми висит вероятность того, что они не доживут даже до августа…

Линн сначала подумала, что ей мерещится. Но оказалось, что она и вправду видит перед собой огни, которые сияли ярче по мере приближения к ним. Вожделенная деревня была прямо по курсу. Девушка не преминула сообщить об этом Лориссе. Колдунья лишь злобно выругалась и поддала каблуками в бока бедной лошади, чтобы та шустрее передвигала ногами. Измученные животные и сами припустили быстрее, почуяв впереди кров, теплую конюшню и вкусный овес.

Они въехали в деревню, понимая, что все нормальные люди уже спят. Огни горели только в некоторых домах. Выбрав дом, в котором слышалась возня, они постучались. Промокшая Линн не хотела брать переговоры на себя, но ей пришлось сделать это, чтобы быстрее попасть под крышу. Она согласилась бы ночевать даже на сеновале. Главное, чтобы там было сухо.

Ворота открыла пожилая женщина. Увидев незнакомых людей, она впустила их в сени и позвала хозяина.

- Уважаемый, вы не впустите нас переночевать? - заговорила Линн. - Нас со служанкой, - это слово далось ей легче, чем обычно, но злобной мины Лориссы она не увидела, - накрыло дождем в поле. Мы готовы заплатить…

- Да что вы! - оборвал ее хозяин на полуслове. - Разве я изверг, деньги с вас брать? Входите, входите, миледи! Сейчас что-нибудь придумаем. Лошадей извольте на конюшню. Кушать будете? Может, хотите в баньку? Я как раз топил сегодня, сейчас подтопим. Будет готова быстро.

Два раза их упрашивать не пришлось. Линн была поражена тем, что хозяин так легко согласился приютить их. Сколько девушка себя помнила, ее отец никогда не делал ничего просто так. Но то было довольно давно и в другом графстве, которое было не в пример беднее Иверна. Или это уже был Ривеллин?

Когда они пристроили лошадей и зашли в дом, хозяйка снабдила их полотенцами и чистой одеждой, пусть и немного ветхой. Линн было все равно. На Лориссу она старалась не обращать внимания.

Им постелили прямо на полу в маленькой клетушке. Линн от усталости не могла пошевелиться, но Лорисса не дала ей заснуть. Непонятно, как она еще была в состоянии скандалить…

- Что ты себе позволяешь? Как ты себя ведешь? Деревенская девчонка, дорвавшаяся до привольной жизни, вот кто ты!

- Что? - не поняла Линн.

- Что слышала. Ты как себя вести должна? Мне казалось, ты уже все усвоила. Я знала, что вся эта идея была на редкость дурацкой, но не подозревала, что для этого придется столько проехать!

- Вы бы предпочли отбиваться от убийц, миледи? - язвительно заметила Линн. Она обиделась. До того момента все шло неплохо. Отчего Лориссе взбрело в голову ругаться? Неужели ей не нравится, как их устроили?

- Наверное, нет. Я бы предпочла, чтобы ты не выдавала гениальных идей вроде спектакля с переодеваниями. Он все равно не сработал! - Лорисса сама не заметила, что повысила голос гораздо сильнее, чем стоило бы.

- Почему? Мы проехали довольно много, и на нас еще никто не напал…

- Знаешь, сколько мы проехали?! Мы потеряли почти неделю из тех десяти дней, за которые я рассчитывала добраться до Аридана! А покрыли едва ли треть пути!

- Но мы же не виноваты… все эти задержки… - попыталась оправдаться Линн.

- Все. Спи. Завтра мы выедем на тракт и поедем как обычно. Я - Лорисса, маг. Ты - Линн, моя служанка. Я решила, что мы больше не будем прятаться. Если Кеннету хочется, пусть попробует взять меня голыми руками…

Линн не стала спорить. Утро вечера мудренее. Они обе устали. Надо немного отдохнуть.

Лорисса же, напротив, спать не стала. Она села у окна, стараясь обдумать их с Линн положение. Не придя ни к каким утешительным выводам, она сделала шаг к двери, но голоса за ней заставили ее остановиться и прислушаться. Хозяин и хозяйка обсуждали полуночных гостий.

- Как думаешь, кто они такие?

- Не знаю я… зря мы их впустили, наверное. Странные они. Слышал, как ругались? Та, рыжая, выглядит как благородная, да только видно по ней, что она просто притворяется. Спокойная, радуется всему. Как бы с дороги не устал, но если в крестьянском доме отродясь не жил, то не будешь рад. А она рада была.

- Ты права. А вторая… Одета простовато, да вот по лицу ее такого не скажешь. Гордячка. И глаза злые…

- Ну, ничего. Завтра уедут. Надо бы только про них старосте рассказать, а то вдруг чего натворят. Пусть пошлет письмо господину магу в Ривеллин…

- Скажем. Завтра, как уедут, так и скажем.

Голоса отдалились, а потом и вовсе пропали - хозяева тоже пошли спать. С Лориссы весь сон как ветром сдуло. Она опять уселась у окна и сидела так довольно долго, думая только о том, что умудрилась все испортить своей вспышкой. Линн была права. Отбиваться от убийц ничем не лучше.

Лорисса разбудила Линн до рассвета. Девушка неохотно открыла глаза и уже хотела сказать какую-то колкость из тех, которым научилась в дороге, но колдунья зажала ей рот рукой, поднесла палец к губам и прошептала:

- Поднимайся. Мы должны ехать. Иначе можем сильно влипнуть.

- В чем дело?

- Потом расскажу. Одевайся и выводи лошадей. Я буду ждать за воротами.

Линн не стала спорить.

Колдунья же прошла по дому и, найдя хозяйскую спальню, тихо постучалась. На стук вышел хозяин. Лорисса начала без предисловий.

- Я знаю, что вы насторожены. Я знаю, что вы нас в чем-то подозреваете. Клянусь, я не причиню вам вреда. Наши жизни зависят от вашего молчания. Пожалуйста, не пишите никаких писем и вообще забудьте, что мы здесь были.

Она взяла руку опешившего хозяина и хотела положить туда золотой. Человек боязливо попытался отдернуть ладонь, и монета с резким звоном упала на пол. Он посмотрел вниз, а подняв глаза, увидел только спину Лориссы.

Они выехали в предрассветную темноту, кутаясь в непросохшие вещи. Сколько-то ехали молча под моросящим дождем. Потом Линн заговорила.

- Так как? Мы выезжаем на тракт?

Нет, - глухо отозвалась Лорисса. - Мы едем до одной таверны, которая теперь у нас по пути. Не хочу загадывать, но до нее должно быть недалеко. Если мы перетерпим и обойдемся без привала, то к ночи будем там. Мы сможем отдохнуть и решить, что делать дальше.

- Вы не злитесь, миледи? - спросила Линн.

- Какая я теперь миледи? - усмехнулась Лорисса. - Это ты - миледи. Впрочем, мы хотели сделать как лучше. То, что из этого ничего не вышло, - не наша вина. Для каждого человека есть свой предел. Если из тебя сделать благородную девицу мне почти удалось, то сделать из себя девочку на побегушках не удастся никогда… Вчера эти люди в доме поняли, что мы не те, за кого себя выдаем. Отчасти из-за меня, отчасти из-за тебя. Надеюсь, золотой заткнет им рты хоть ненадолго… и нам хватит времени убраться отсюда подальше. Они хотели писать письмо ривеллинскому магу. А это, я слышала, изрядный прихвостень Совета… Так что если нас будут ловить - постарайся удрать подальше.

- Лорисса, я думаю, - робко начала Линн, - еще рано что-то решать. До сих пор нам удавалось всех обмануть. Может быть, немного переиграем? Мы будем не настолько разнесены в положении. Скажем, я буду важной особой, а вы - моей наперсницей…

- Разве наперсницам говорят "вы"? - улыбнулась Лорисса.

Глава 16

Часов в девять промокшие, усталые и совершенно не выспавшиеся путешественницы наконец увидели перед собой долгожданный приют. Трактир с горделивым названием "Герб Ривеллина" находился в стороне от оживленных дорог. Однако, судя по наличию двух экипажей во дворе, он отнюдь не пустовал. Лорисса натянула поводья.

- Вполне приличное местечко, - заметила она. - Можно будет переждать здесь непогоду.

- Но, Лорисса, ты сама говорила, что нам нужно спешить.

- Мы уже настолько задержались, что еще пара-тройка дней промедления ничего не изменят. Я уверена, что в Иверне преследователи нас потеряли, но за время нашего блуждания по трактам Кеннет наверняка прикинул наш маршрут. Методом исключения он мог догадаться, что если нас нет в других графствах, то нам одна дорога - в Аридан.

- На тот свет… - мрачно откомментировала Линн.

- От тебя ли я это слышу? До сих пор именно тебе был присущ неисправимый оптимизм, - съязвила колдунья.

- Я бы сказала, что нынешнее ненастье к оптимистичным выводам не располагает, Лорисса.

- Знаешь, Линн, - задумчиво протянула Лорисса. - Раз уж мы решили остановиться здесь на несколько дней, полагаю, мне стоит назваться другим именем. Как насчет Камиллы?

- А ты сумеешь за такое короткое время привыкнуть к чужому имени?

- Ну, в общем, оно не… Я привыкну.

Вход в трактир располагался в глубине небольшой веранды, перила которой были покрыты оригинальной резьбой. С крыши по желобу стекала вода, попадая в огромный металлический бак. Бак уже давно наполнился, и вода выплескивалась через край, растекаясь по двору мутными ручьями. Путешественницы спешились, привязали коней к перилам и вошли внутрь. Справа вверх уходила деревянная лестница, под которой находилась конторская стойка. За ней никого не было. Линн оглянулась по сторонам в поисках хоть одной живой души и окликнула:

- Эй, кто-нибудь?!

Ответа не последовало.

- Похоже, нас не слышно, - констатировала колдунья. - Пойдем.

Они прошли вперед по узкому коридору и очутились в просторном общем зале. За одним из столиков сидела компания из пяти человек, прихлебывавших пиво из огромных кружек. Один сильно отличался от других по виду. Услышав шаги, он обернулся, потом поднялся и пошел навстречу путешественницам.

- Добрый вечер, миледи. Чем могу служить?

- Ой, девчонки! - радостно возопил кто-то из оставшихся четверых, но почти сразу потерял интерес к вошедшим, обнаружив, что его кружка пуста. Так что злобный взгляд Лориссы пропал втуне.

- Кажется, я ошиблась, утверждая, что это приличное заведение, - полным яда голосом прошипела она.

- Да что вы, что вы, госпожа, - поспешил разуверить ее трактирщик. - Они и мухи не обидят. Я их давно знаю, побузят и успокоятся. Вы надолго к нам?

- Мы хотели бы переждать здесь непогоду, - вмешалась Линн.

- Мудрое решение, - поклонился хозяин. - В сторону Иверна дорогу размыло, а брод на Рейтринде непроходим. К сожалению, отдельные комнаты я вам предоставить не смогу, так как у меня сейчас много постояльцев, но надеюсь, что вы останетесь довольны. Я пошлю сына позаботиться о ваших лошадях.

- Прекрасно. - Колдунья покосилась на натекшую под их ногами лужу. - Сперва мы хотим вымыться и высушить одежду. А дальше поглядим.

- Если пожелаете, я попрошу жену приготовить вам чего-нибудь на ужин.

- Это было бы замечательно, - улыбнулась Линн.

- Тогда пойдемте, я проведу вас в вашу комнату.

Путешественницы последовали за ним вверх по лестнице. Комната оказалась маленькой, но довольно уютной, с двумя кроватями, столиком и зеркалом, к которому тут же ринулась Лорисса. Тяжело вздохнув, она сбросила плащ и попыталась привести в порядок волосы. У Линн мелькнула мысль, что после дня, проведенного в седле, под проливным дождем, любая комната с сухой постелью покажется роскошной. Трактирщик почесал в затылке и сказал:

- Ванна для вас будет готова через полчаса. Как вымоетесь, спускайте ужинать. Или вы предпочли бы поесть в комнате?

- Да, пожалуй, предпочли бы, - задумчиво кивнула Лорисса.

Хозяин пробормотал что-то наподобие "будет исполнено" и пошел к выходу. Однако в дверях он обернулся и спросил:

- Извините за беспокойство, миледи, но, может быть, кто-то из вас разбирается во врачевании?

- А в чем дело? - отозвалась Линн, знавшая, что у Лориссы имеется неплохая аптечка.

- Видите ли, вчера приехали двое молодых господ. Один из них серьезно болен. Не беспокойтесь, вроде бы его болезнь не опасна для других постояльцев. Но прошлой ночью он был очень плох. Я сам кое-чего соображаю в медицине и сделал что мог, но могу я немного. И теперь все зависит только от воли богов.

Лорисса и Линн переглянулись.

- Мы были бы рады помочь, но, к сожалению, знаем не больше вашего, - осторожно ответила Лорисса.

Трактирщик с сожалением вздохнул и удалился. Через некоторое время в комнату зашла девочка лет двенадцати и с поклоном пригласила их следовать за собой. Девочка провела их в помещение, где стояла здоровенная бадья. Двое молодых людей натаскали воды. Когда бадья заполнилась, путешественниц оставили одних. Лорисса кисло заметила:

- Похоже, мыться нам придется вместе.

Линн тихо хмыкнула. Ее-то это мало волновало.

Лорисса с наслаждением скинула платье и забралась в горячую воду. Линн устроилась рядом, с неудовольствием обнаружив, что миниатюрная колдунья ухитрилась занять собой три четверти бадьи, в которой могли в полный рост, не стесняя друг друга, разместиться четыре-пять человек подобной комплекции. Линн попыталась подвинуть хозяйку, но это оказалось не так-то просто. В конце концов она оставила попытки расположиться с комфортом и, скрючившись, принялась намыливаться. Лорисса капризным тоном потребовала отдать мыло. Линн нехотя протянула ей кусок, который немедленно выскользнул из ее пальцев и скрылся в глубине бадьи. Колдунья раздраженно высказалась на тему неуклюжести своей служанки. "Компаньонки", - поправила Линн, услышав в ответ нечто, касающееся слишком много о себе возомнивших девиц. Однако мыло пришлось вылавливать. Лорисса полюбовалась на Линн, шарившую по дну бадьи, поминутно выныривая, чтобы глотнуть воздуха, после чего потеряла терпение и окунулась рядом. Все закончилось тем, что они начали брызгаться друг в друга и расплескали по полу изрядное количество воды.

Поднявшись к себе в комнату, они увидели на столе ужин, прикрытый салфеткой. Наскоро перекусив, путешественницы растянулись в кроватях, чувствуя себя совершенно счастливыми. Через какое-то время Линн, которой усталость не давала уснуть, поглядела на кровать Лориссы и обнаружила, что той тоже не спится.

- Лорисса, почему ты не сказала трактирщику, что у тебя есть лекарства? - негромко проговорила девушка.

- Во-первых, называй меня Камиллой, а во-вторых, откуда мне знать, чем болен этот человек?

- Ты могла бы, по крайней мере, спросить.

- Трактирщик прямо заявил, что он не знает.

- Тогда почему бы тебе самой не осмотреть больного?

- С какой бы стати? - зло поинтересовалась колдунья. - Послушай, Линн, мы с тобой не бродячие целители, не монахини и уж точно не святые. Лично мне альтруизм в тяжелой форме не свойственен. Отчего я должна бросаться на помощь первому встречному? Если помогать всем больным и убогим, никаких средств не напасешься.

- Но хоть какое-то сострадание к людям у тебя есть?

- Детка, вспомни, как много желающих сострадать нам.

Линн не нашлась, что ответить. Лорисса отвернулась к стене. Разговор был окончен.

В дверь негромко постучали, и Рейнард устало поднялся, чтобы открыть. Стоявший на пороге трактирщик участливо спросил, не нужно ли господам чего.

- Еще воды, грелку и чистых полотенец. И чего-нибудь поесть, если можно.

Хозяин поглядел на его измученное лицо и осторожно поинтересовался:

- А как себя чувствует ваш друг?

- Благодарю вас, ему лучше.

Трактирщик вышел, беззвучно прикрыв за собой дверь, а Рейнард снова опустился на свою кровать, пытаясь сообразить, что ему делать дальше. Мысли путались. Он не спал уже вторые сутки, но, хотя у него слипались глаза, он не мог позволить себе провалиться в сон. Всю прошлую ночь они с хозяином пытались хоть как-то помочь Джейду. К счастью, их совместные усилия возымели действие, жар немного спал, и Джейд пришел в себя. Однако его организм пока не принимал даже воду. За прошедшие двое суток маг заметно похудел, а его лицо под загаром приняло сероватый оттенок. И лишь полчаса назад Джейд наконец уснул, но Рейнард все еще боялся за него и не хотел его оставлять.

Рейнард, казалось, целую вечность боролся со сном, хотя на самом деле прошло всего пятнадцать минут до того, как он окончательно отключился. Хозяин постучал, не услышав ответа, тихонько вошел, оставил на столе то, что Рейнард просил его принести, и так же незаметно удалился.

Линн открыла глаза. Первой мыслью, возникшей у нее, было выглянуть за окно и посмотреть, не поменялась ли погода. Дождь прекратился, но небо по-прежнему было затянуто темными тучами, и не возникало никаких сомнений в том, что скоро он зарядит вновь. Линн скривилась, отвернулась от окна и подумала, что было бы неплохо еще поваляться в кровати. Однако ее мечтам не суждено было сбыться, так как в эту минуту Лорисса подала признаки жизни. Линн с удовлетворением отметила, что первым делом она также уставилась в окно. После чего с отвращением изрекла:

- В какой там религии конец света наступит после потопа? Возможно, это как раз его начало?

- Начало конца или потопа? - невинно осведомилась Линн.

- Пока ты ходишь справиться насчет завтрака, у тебя будет достаточно времени, чтобы обдумать сию проблему.

Девушка спустилась вниз и узнала, что завтрак подадут в общем зале через полчаса. Внизу никого из постояльцев еще не было. Видимо, они были в курсе, в котором часу накрывают столы. Вернувшись в комнату, она с ужасом увидела, как Лорисса потрошит дорожные сумки, явно что-то задумав. Линн несмело полюбопытствовала:

- А что ты ищешь?

Колдунья с победным возгласом извлекла из сумок зеленое платье, а за ним - ненавистные туфли на каблуках. Линн тихо застонала.

- Может быть, все-таки не стоит? - взмолилась она.

- Более удачного случая научиться в них ходить тебе может и не представиться, - отрезала колдунья. - Переодевайся и спускайся вниз. И не забудь причесаться, а то у тебя на голове мышиное гнездо. Я скоро присоединюсь к тебе.

Линн при всем желании не смогла что-либо возразить и покорно влезла в обновки. Платье сидело на ее худощавой фигуре очень неплохо, но, надев туфли, она почувствовала себя на ходулях. Заплетя волосы в косу и заколов ее шпильками, девушка с обреченным видом вышла из комнаты и заковыляла по коридору. За три шага до лестницы она все-таки наступила на собственный подол и, вскрикнув, рухнула на колени, к своему ужасу и позору обнаружив, что на последней ступеньке в этот момент появился высокий симпатичный молодой человек. В его темных глазах на мгновенье отразилось удивление, но он тут же взял себя в руки и заботливо поинтересовался:

- С вами все в порядке? - и галантно протянул руку, чтобы помочь ей подняться.

- Благодарю вас, все хорошо, у меня просто закружилась голова, - промямлила Линн, чувствуя, что краснеет, как вареный рак. Она попыталась встать без посторонней помощи, но поняла, что сильно подвернула лодыжку и ей придется опереться на предложенную ладонь. Молодой человек понимающе улыбнулся и заметил:

- Леди, в этом трактире и без того хватает больных. Позвольте мне проводить вас до вашей комнаты.

Линн, скрипя зубами, согласилась. Молодой человек подхватил хромающую девушку под локоть и практически донес ее до двери. Линн выдавила из себя слова благодарности.

- Да не за что. Рад был познакомиться. Кстати, меня зовут Рейнард… Э-э, я из Осса.

- Гвендолин из… Олди. - Линн вовремя спохватилась и назвала то графство, где она родилась, а не то, где находился дом Лориссы.

- Далекий же вы путь проделали. А скажите, вампиров у вас там… впрочем, это неважно.

Линн посмотрела на него с интересом и подумала, что на сумасшедшего он не похож. Может быть, он всегда так с девушками знакомится? Или это какой-то неизвестный ей куртуазный оборот речи? Все же ей показалось, что Рейнард уловил ее замешательство и, спохватившись, проговорил:

- Прошу меня извинить, я бы с удовольствием побеседовал с вами еще, однако мой друг болен, и я должен к нему вернуться.

- А, так это о нем говорил вчера хозяин трактира, - вырвалось у Линн. - Что именно с ним произошло? Видите ли, хотя моя компаньонка не врач, но она разбирается в медицине, и кроме того, у нее неплохая аптечка. Возможно, она сумеет ему как-то помочь.

- Это было бы очень любезно с вашей стороны. - Рейнард мгновенно посерьезнел. - Джейд… мой друг отравился плохой водой. Наша комната находится через две двери по этой же стороне. Даже если вы ничем не сможете помочь, примите мою благодарность за участие.

С этими словами он коротко поклонился и ушел. Как только Линн открыла дверь, на нее обрушилась гневно сверкающая глазами Лорисса:

- Какого… дьявола ты предлагаешь невесть кому мою помощь?!

- Во-первых, не невесть кому, а Рейнарду из Осса. Во-вторых, он мне помог, когда я чуть не грохнулась с лестницы в этих… окаянных туфлях! Я подвернула ногу, и ему пришлось буквально тащить меня до комнаты на себе. Так что я одеваю свои ботинки, а ты, будь добра, пойди и посмотри, что там с его другом.

Лишь через несколько секунд до Линн дошло, что она только что грубо накричала на Лориссу. Колдунья меланхолично посмотрела на взъерошенную девушку и со вздохом сказала:

- Ладно. Поскольку ты ему пообещала, схожу и посмотрю. Но если ты еще раз так сделаешь - пеняй на себя.

После этих слов Линн стало откровенно не по себе. Лорисса затянула шнуровку на ботинке и ушла. Очутившись в коридоре, она пропустила две двери и постучалась в третью. Через секунду ее взгляд уперся в подбородок открывшего ей человека. Колдунья задрала голову и, ухитряясь при этом глядеть на собеседника сверху вниз, заявила:

- Меня зовут Камилла. Моя компаньонка Гвендолин сказала, что вам нужна помощь.

- Э-э… не совсем мне… Спасибо, что пришли, - ответил Рейнард, краем уха услышав тихое шипение на заднем плане.

- Только впусти ее, и ты не жилец…

Лорисса, может быть, и не расслышала точных слов, но вне всякого сомнения уловила их смысл. Однако это ее ничуть не смутило. Невозмутимо отодвинув оторопевшего Рейнарда в сторонку, она заглянула в комнату. Полусидевший на кровати больной выглядел не так плохо, как она опасалась, и сверлил друга злющими глазами. Лорисса, беззастенчиво оглядывая Джейда, произнесла:

- Ну что ж, я вижу, что состояние этого человека не внушает опасений, но мне нужно знать, что именно с ним происходило.

Пока Рейнард вел детальный рассказ, лицо Джейда постепенно меняло выражение со злющего на удивленно-виноватое и обратно. Судя по всему, он только что осознал, сколько беспокойства доставил своему другу, но в то же время ему совершенно не нравилось то, что о нем рассказывают такие подробности постороннему человеку. Тем более - женщине.

Лорисса молча выслушала слова Рейнарда, потом предложила ему выйти в коридор, где, немного подумав, уверенно сказала:

- Вашему другу, как я говорила, уже ничего не угрожает, но он потерял много жидкости. Я дам вам сбор из трав, который вы будете заваривать по щепотке на кружку каждые полчаса. Возможно, ваш друг будет сопротивляться, но пусть вас это не останавливает. Вечером дайте ему бульона, а с завтрашнего дня он может начинать есть овсяную кашу на воде. Подождите минутку.

Рейнард не вполне понял, что она имела в виду, говоря, что Джейд будет сопротивляться, но решил не обращать на ее слова внимание. Через некоторое время мешочек с травой оказался у него в руках, он поблагодарил Лориссу за помощь и вернулся в комнату.

Колдунья же спустилась наконец вниз, нашла столик, за которым сидела Линн, подошла к ней и, взяв с блюда хлеб с маслом и сыром, плюхнулась на соседний стул. Жуя, она обозревала зал. За ближайшим к ним столиком сидела памятная по вчерашнему вечеру компания, правда, уже без хозяина. Один из сидевших нахально ей подмигнул. Лорисса в ответ напустила во взгляд побольше презрения, старательно делая вид, что какие-то там наемники не достойны ее внимания. Их цеховую принадлежность она определила по вытатуированному на правом запястье браслету. Гильдия наемников как таковая включала в себя также и убийц, но у тех знак был другим. Лорисса пришла к выводу, что ей не о чем беспокоиться, и перевела взгляд. У очага расположились две женщины явно благородного происхождения, одна их которых - пухленькая старушка с добрым лицом - скорее всего была гувернанткой второй - совсем юной девушки в кружевной накидке. Столик слева от путешественниц был занят семейной парой с ребенком. Посередине зала седовласый мужчина почтенного возраста что-то втолковывал двум юношам богемного вида, на лицах которых было написано вынужденное внимание пополам с глубокой тоской. Судя по доносившемуся разговору, изобиловавшему экономическими терминами, это был университетский профессор со своими студентами. Лорисса расстроено поникла. Похоже, все время, что ей придется здесь проторчать, она проведет в ужасной скуке.

- Еще с тех пор, как ты зашвырнул меня в те памятные кусты, я знал, что ты желаешь мне смерти. - Джейд тоскливо посмотрел на кружку в руках Рейнарда, наполненную жидкостью цвета и консистенции болотной тины. - Но не догадывался, что такой мучительной.

- Пей уже. Долго я буду стоять как фонарный столб?

Джейд скривился, выдрал у него кружку и, стараясь не дышать, в два глотка выпил ее содержимое.

- Ты хоть сам это пробовал?

- Кто из нас отравился, ты или я?

Рейнард отметил про себя, что друг начинает потихоньку оживать. Во всяком случае, он стал гораздо разговорчивее, чем вчера. Джейд накрылся одеялом с головой и отвернулся к стене, пробормотав что-то вроде "я собираюсь поспать, не буди". Рейнард мстительно сообщил, что его это мало волнует, и ровно через полчаса маг получит очередную порцию лечебного отвара. "Пойла", - поправил Джейд из-под одеяла и замолк надолго, сделав вид, что его здесь нет.

Ближе к вечеру виконт понял, что ему действительно хочется придушить друга. Полуодетый Джейд с напряженным выражением на исхудавшем лице, занавешенном прядями растрепанных волос, забился в угол, поджав под себя ноги, и шипел, как угодивший в колодец кот:

- Убери эту гадость! Дай мне сдохнуть своей смертью!

- Нет уж, к дьяволу! - рявкнул в ответ Рейнард. - Я не для того столько с тобой возился, чтобы позволить тебе спокойно умереть! И вообще, будешь себя плохо вести, завтра не получишь овсянки!

- Уверяю тебя, я это переживу… Минутку, какой еще овсянки?!!

- Той, которой тебе предстоит питаться в ближайшие несколько дней.

Джейд обреченно закрыл лицо руками.

Немного погодя Рейнард спустился в общий зал и, заметив Лориссу и Линн, поспешил подойти к ним, чтобы поблагодарить. Линн пригласила его присоединиться к ним за ужином, и виконт не стал отказываться.

- И знаете, леди Камилла, вы были правы: мой друг действительно сопротивлялся.

- И кто кого? - с интересом спросила Лорисса, нисколько, впрочем, не сомневаясь в ответе. Рейнард производил впечатление человека упорного.

- Э-э… все в порядке.

Линн тихо ухмыльнулась в кулак.

- А куда вы направляетесь, если не секрет?

- В Аридан… к знакомым, - чуть помедлив, сказала Лорисса.

- О, в самом деле? Джейд как раз из Аридана.

- Надо же, какое совпадение, - натянуто улыбнулась колдунья. Поразмыслив, она пришла к выводу, что Аридан большой, особых причин для беспокойства у нее нет, но если она будет вздрагивать каждый раз, когда услышит название этого графства, то скорее выдаст себя. Улыбка колдуньи обрела естественность, но все же Лорисса предпочла не продолжать эту тему. Не дай бог, он примется вычислять общих знакомых. - Могу ли я также поинтересоваться, куда вы с вашим другом едете?

- Конечно, здесь нет никакого секрета. В Иверн, по делам. Мы ехали по северо-восточному тракту, но, к сожалению, дорогу нам преградил разлившийся Рейтринд.

- Там же был мост… вроде, - наморщив лоб в раздумье, сказала Лорисса.

- Представьте себе, его смыло. Пришлось свернуть с тракта и направиться к броду. Так мы и оказались на этой дороге.

- Мы с Гвендолин попали в подобную же ситуацию. Проезд перекрыло, мы вынуждены были искать обходной путь.

- Тоже забавное совпадение, - рассмеялся Рейнард. - Просто знак судьбы.

- В каком смысле? - внимательно посмотрела на него Линн.

- Ну, в противном случае мы не оказались бы в этом трактире в одно и то же время.

- А, вот вы о чем… Бывает.

- Ох уж мне эти совпадения… - кисло пробормотала колдунья. - Вот и я недавно столкнулась с одним своим знакомым, которого совсем не ожидала увидеть…

- А в чем, простите, состоит совпадение? - удивился виконт.

- О, не обращайте внимания, - спохватилась она. - Просто мысли вслух.

- Кстати, вы не забыли, что завтра день летнего солнцестояния?

- Ну и что? - уныло спросила Линн, зачем-то уставившись в окно.

- Праздник, как-никак.

- Да какой может быть праздник в такое ненастье… - Лорисса возмущенно фыркнула. - Танцы по колено в грязи не входят в число моих излюбленных развлечений. К тому же… - Не договорив, она махнула рукой и продолжила мысленно: "Где бы еще взять достойных кавалеров… Хотя этот вроде получше воспитан, чем та компания наемников. Впрочем, это все пустое сотрясание воздуха, поскольку погода отвратительная и к развлечениям не располагающая. Но интересно было бы посмотреть на прыгающую через костер Линн… и этого милого молодого человека". Лорисса как-то по-новому поглядела на Рейнарда. Симпатичный, образованный… Почему бы и нет? Ведь она так давно не веселилась… Остается только надеяться, что ее не прозовут пожирательницей детей. Вряд ли этому Рейнарду больше двадцати пяти. Колдунья изящным жестом поправила прическу. В конце концов, кто сказал, что женщина в возрасте тридцати трех лет должна купить себе гроб и каждый вечер укладываться в него для тренировки? А она к тому же выглядит значительно моложе…

И Рейнард был одарен загадочным взглядом из-под полуопущенных ресниц. Виконт незаметно усмехнулся и с охотой включился в предложенную собеседницей игру - невинный, ни к чему не обязывающий флирт. Почему бы и не получить удовольствие от приятного разговора с красивой женщиной? Они поделились дорожными впечатлениями. Рейнард рассказал об их с Джейдом приключениях на рирдской ярмарке; в ответ колдунья в лицах изобразила, как они с Линн натолкнулись на разбойников и отделались от них. Линн смущенно потупилась, когда Лорисса процитировала ее жаргонные высказывания, но Рейнард только восхитился находчивостью девушки. Они обсудили поочередно опостылевшую погоду, необыкновенно сильный разлив Рейтринда, светские новости центральных графств, виды на урожай в текущем сезоне, откуда плавно перешли к перемыванию косточек лордам. Линн долго и со знанием дела комментировала внутреннюю политику графа Олдийского, вернее сказать, отсутствие оной, полагая, что за то время, пока она не была в родных краях, там ничего радикально не изменилось. Лорисса благоразумно поддакивала, не желая называть родным графством Селамни. Мало ли что, осторожность никогда не бывает лишней.

Заметив, что Рейнард как-то уж очень заинтересованно посматривает на разглагольствующую Линн, колдунья, мимоходом подивившись словоохотливости обычно молчаливой девушки, быстро взяла инициативу в свои руки и через некоторое время полностью завладела вниманием виконта. Линн мрачно уткнулась взглядом в скатерть и подумала, что она тут явно лишняя. У нее промелькнула мысль с милой улыбкой откланяться, но девушка сразу сообразила, что после такого Лорисса ее точно убьет. Поэтому она продолжила старательно изображать тихий предмет обстановки, пока к столикам не подошел хозяин трактира и не сообщил во всеуслышание, что планирует на завтра, конечно, если постояльцы не будут возражать, небольшой праздничный ужин по случаю летнего солнцестояния. Разумеется, за счет заведения.

- Правда, должен сказать, что с музыкой будут сложности. Я немного играю на скрипке, но это все.

- Да не проблема, хозяин! - заорал один из наемников. - Вон наш Канделябр шикарно играет на флейте! - Указанная личность попыталась смущенно улыбнулась. От этой улыбки у Лориссы свело скулы.

- А у меня есть лютня! - пискнула из угла юная аристократка, но тут же была одернута своей спутницей, громко прошипевшей, что кричать на весь зал - неприлично.

- Ну вот, - обрадовался трактирщик. - Уже цельная оркестра набралась.

Глава 17

- Джейд, ты уже спишь? - шепотом спросил Рейнард, зайдя в комнату и очутившись в полной темноте.

- Если ты решил влить в меня еще одну порцию этой дряни, то да, я сплю.

- А если просто поболтать?

Послышался щелчок, и на подоконнике зажглась свеча.

- Джейд, ты в своем уме? - обреченно спросил виконт. - Тебе только-только полегчало, а ты уже магией балуешься.

- Поверь, дружище, на этот фокус меня хватит. Так о чем ты там хотел поболтать?

- Завтра праздник.

- Угу. Но не для меня. Сложно сохранять праздничное настроение, когда сидишь в углу и смотришь, как другие развлекаются.

Рейнарду было нечего на это ответить. Ему стало стыдно.

- Мне будет нетрудно составить тебе компанию… в углу.

- Нет уж. Иначе меня окончательно замучит совесть. Ты этот праздник заслужил.

Рейнард присел на край своей кровати.

- Кстати, отчего тебя так долго не было?

- Спустившись, я увидел Камиллу и Гвендолин и подошел к ним поздороваться. Они пригласили меня за свой столик. Мы немного поговорили… Очень приятные в общении леди, скорее всего довольно знатного происхождения, видно по манерам. Особенно мне понравилась Камилла.

- Не в моем вкусе, - мрачно заметил Джейд.

- Но зато вторая тебе точно понравится. Слишком худенькая, на мой взгляд, правда. Зато рыженькая.

- Рыженькая, говоришь… - задумчиво протянул маг. Рейнард отметил, что на лице друга появилось довольное выражение, и ухмыльнулся. Теперь он был спокоен. Джейд найдет, чем заняться.

Утром Рейнард проснулся от радостного вопля друга:

- Дождь кончился!!!

- Я тебе не верю… - сонно пробормотал виконт.

- Ну так поднимись и посмотри сам.

Рейнард нехотя откинул одеяло, встал и поплелся к окну. В разрывах светло-серых облаков проглядывало солнце.

- Кажется, я начинаю верить в то, что боги о нас не забыли…

- В общем, ты как хочешь, а я спускаюсь вниз. Иначе я тут скоро плесенью покроюсь, - категорично заявил Джейд.

Рейнард ничего не имел против, и, приведя себя в порядок, друзья пошли завтракать. Увидев их, трактирщик всплеснул руками и воскликнул:

- Воистину благословенный день! И солнышко выглянуло, и молодой господин поправился…

На его радостный возглас обернулись наемники. Рейнард мимоходом подумал, что, кажется, эти ребята зал не покидают вовсе. И даже ночуют за своим столиком.

- Доброе утречко, - подняв голову от тарелки с омлетом, доброжелательно сказал один - обладатель хитрой физиономии и круглых темных глаз. - С выздоровлением вас.

- Ты, Хорек, не куртуазен, - ехидно встрял другой - длинноволосый и худощавый. - Тебя господину никто не представлял.

- Заткнись, Корсет. - Хорек снова уткнулся в тарелку.

Эта язвительная, но вполне дружеская перепалка еще улучшила настроение Джейда, и маг улыбнулся наемникам.

- Это досадное недоразумение легко исправить. Джейд из Аридана, к вашим услугам.

- Гленн, - назвался третий наемник, заметно выше и солиднее остальных, явно верховодивший в этой разношерстной компании. - Это Канделябр, Корсет и Хорек.

Почему Хорька называли Хорьком, Джейд еще мог сообразить, но происхождение остальных прозвищ было выше его понимания, и он уже хотел было поинтересоваться, откуда они взялись, но в этот момент трактирщик спросил:

- Чего господа изволят на завтрак?

- Овсянку, - злорадно сказал Рейнард. - На воде. А мне - омлет с ветчиной.

Услышав слово "овсянка", маг напрочь позабыл про наемников.

Вокруг только и было разговоров, что о проглянувшем солнце и о том, что праздник, похоже, все-таки удастся на славу. Седовласый профессор распространялся о влиянии природных катаклизмов на сельское хозяйство, а его студенты судорожно пытались понять, о чем, собственно, идет речь. Юная аристократка со своей гувернанткой еще не спустились, как и семейная пара.

Джейд долго ковырялся в своей овсянке ложкой, но голод оказался сильнее, и маг, глотая не жуя, в пять минут опустошил тарелку. В зале появились Лорисса и Линн. Рейнард, встретившись взглядом с Лориссой, знаком пригласил их присоединиться. Когда путешественницы подошли, он представил:

- Мой друг - Джейд из Аридана.

Колдунья насторожилась. От улыбнувшегося ей светловолосого мужчины явственно повеяло магией. Излучение было довольно слабым, и у нее создалось впечатление, что человек, обладая способностями от рождения, никогда не развивал их. Открыто сканировать ауру Лорисса не решилась, но в принципе, этого и не требовалось - прямой угрозы он не представлял. Все четверо завели неторопливый и не особо содержательный разговор.

- Ребята, раскинем паутинку? - донеслось до них от столика, где сидели наемники. - Хозяин, перо и бумагу!

Трактирщик принес требуемое, и посередине зала начало разворачиваться действо. Размашистыми уверенными движениями Канделябр разделил листок на четыре секции.

- Слушай, дай я, - потребовал Хорек.

- Отстань, все равно ты висты считать не умеешь.

- А ты только месяц как писать научился! И твою корявую цифирь разобрать…

- Заткнись, Хорек! - хором взвыли Канделябр и Корсет. - Гленн, сдавай!

- Опять я на при