/ Language: Русский / Genre:sf_fantasy / Series: Полный набор

Возвращение домой

Милослав Князев

Итак, добро пожаловать в полный набор. Уже в седьмой раз, если я не ошибаюсь. И если до сих пор читаете, то думаю догадываетесь, что будет всё. Ушастые эльфийки на улицах Москвы. Конкурс красоты они вряд ли выиграют (там за какое угодно место нужно платить вне зависимости от внешних данных), но любое модельное агентство с ушами оторвёт. Ну и ещё чего-нибудь придумаем. Учитывая, о ком идёт речь, приключения герои найдут в каком угодно мире.

Князев Милослав

Возвращение домой

Глава 1

Дим. Попаданец.

Кремль действительно не Эйфелева башня, и его ни с чем не спутаешь. Хорошо, хоть не на саму Красную Площадь попали, там бы точно незаметно материализоваться не получилось, а тут, похоже, пронесло. Наверняка никакими светошумовыми эффектами переход не сопровождался, как и при использовании двустороннего портала. Редкие прохожие на нас не пялились. Ага, пока! Кожаные доспехи, мифриловые кольчуги, мечи на поясах, луки и колчаны за спиной… Предметы, которые точно никак не назовёшь не привлекающими к себе внимания. Это если не учитывать эльфийских ушей, а также рожек и хвоста Анжи. Хотя последний как раз уже отсутствовал. Умеет она его прятать, была возможность убедиться при первом знакомстве.

- Куда мы попали?! - первой заговорила Эль.

- И почему тут так воняет? - сморщила свой милый носик Лара.

- Попали в мой мир, и по местным меркам тут совсем не воняет, бывает намного хуже, - ответил я по порядку.

Сказал всё честно, хотя на самом деле запахи современной цивилизации прекрасно ощущал и никак не мог назвать их приятными, так как успел отвыкнуть. Каково же было длинноухим жительницам леса? Страшно даже представить.

- Теперь понятно, почему ты ни разу не изъявил желания вернуться домой, - сделала свой вывод светлая. - Я бы тоже не захотела.

- А по-моему, тут может быть весьма интересно, - подала голос Анжа. - Даже наверняка. - Даже наверняка. Нужно всё внимательно и очень тщательно разведать.

Этого ещё не хватало! Мне сразу поплохело, поскольку перед глазами возникла яркая картинка хвостатой, прокрадывающейся в Оружейную Палату за Шапкой Мономаха. Тем более совсем недалеко, и там вообще много чего интересного имеется. Нет, её энергию срочно нужно перенаправлять на что-нибудь другое, пускай и не мирное. И вообще это вовсе не корона, не зря ведь шапкой называется.

- Так! - обратил на себя внимание спутниц. - Все три ушастые, но особенно Анжа и в какой-то степени Лара, слушают сюда инструкцию номер раз.

- Почему это особенно мы? - сразу заинтересовалась хвостатая.

- Потому что вы обе любите подраться, а Эль тихая домашняя девочка и вообще белая и пушистая, - охотно ответил я.

Светлая осталась довольна. Гордо посмотрела на Лару и Анжу, как во времена их соперничества с тёмной. Удалось бы в это дело хвостатую втянуть, было бы вообще хорошо, пока чего-нибудь не натворила.

- Так что за инструкция номер раз? - серьёзно спросила Ларинэ.

- Никого не убивать без моего разрешения.

- Почему?! - то ли просто удивилась, то ли возмутилась Анжа.

- Почему?! - то ли просто удивилась, то ли возмутилась Анжа.

- Тут так принято, - честно ответил я. - Калечить тоже никого не надо.

- Дикари! - фыркнула хвостатая. - И обычаи странные.

- Я серьёзно.

- Ладно, поняла.

Хоть об этом первое время можно не беспокоиться. Анже в любой момент может взбрести в голову всё что угодно, но, по крайней мере, обещаний она не нарушает. Так что не станет убивать любого чиновника, считающего, будто все и вся обязаны уступать ему дорогу. Не то чтобы мне было жалко чиновников и прочих депутатов, просто из-за этого и у нас могли возникнуть проблемы. В том, что сама хвостатая сумеет смыться, я не сомневался.

- Тогда инструкция номер два. Хотя все вы вроде как знаете русский, но лучше если первое время говорить с аборигенами буду только я.

- Почему? - опять спросила Анжа.

Не желала хвостатая верить мне на слово, как местному жителю. Прежде чем ответить, посмотрел по сторонам. Нас уже стали замечать, и некоторые прохожие откровенно пялились.

- Мы не из дурдома, мы ролевики, - процитировал я песню, обращаясь к паре парней, слишком уж откровенно разглядывающих моих жён.

- Одно другому не мешает, - заметил тот, что повыше.

Однако дискуссию продолжать не стали и пошли своей дорогой.

- Вот именно поэтому, - ответил я уже Анже. - Слишком увеличивает риск нарушения инструкции номер раз.

Вообще с инструкциями нужно было завязывать и двигать хоть куда-нибудь, чтобы не оставаться на одном месте. Кроме того имела место ещё одна очень серьёзная проблема или даже две. Документы и деньги. Окажись мы в любом другом городе, без первого, в принципе, можно и обойтись. Просто не суйся туда, где предъявление паспорта абсолютно обязательно, и все дела.

Во всяком случае, ко мне ни разу в жизни не подходили и не требовали предъявить документы. Но это не в Москве, а тут, если верить слухам, вообще другая планета. И ста метров без документов не пройдёшь. А ведь, насколько мне известно, по закону паспорт не обязательно постоянно носить с собой. Однако представитель этого самого закона, будь то милиционер, полицейский или ещё кто, всегда может сказать, что ты похож на находящегося в розыске и попросить проследовать с ним в участок для выяснения личности. Не говоря о совершенно незаконной с точки зрения конституции регистрации в Москве.

Увы, к сожалению, пока понятия не имел, как решить эту проблему. Очень популярная в кино и литературе покупка паспорта у бомжа совершенно не прельщала. И отсутствие денег было не главной причиной. С какой стати этот самый бомж вообще станет продавать свои документы? Особенно если до сих пор этого не сделал. Да и тот, кто не заметит, что на фото вовсе не я, с таким же успехом при соответствующем стимулировании не обратит внимания и на отсутствие паспорта как такового.

Представиться своим настоящим именем тоже не вариант. Ага, заблудился в лесу. Даже если поверят и установят личность, останется открытым вопрос, где пропадал не менее пятнадцати лет, не говоря о том, что внешне не постарел и на несколько дней. И ещё неизвестно, что тут за это время могло произойти. Вдруг документы вообще отменили? Светлое будущее и коммунизм построили, СССР восстановили, на Марс слетали. Три последних предположения были куда более реалистичны, чем первое. Разве что паспорта заменили вживляемыми под кожу чипами.

Это что касалось лично меня. Для эльфиек и Анжи проблема была не решаема вовсе.

- С деньгами хотя бы имеются варианты, - объявил я спутницам.

- Например? - сразу заинтересовалась Эль.

- Можно продать что-нибудь ненужное.

- Или украсть что-нибудь нужное, - тут же вставила Анжа.

- Категорически не советую! - предупредил я хвостатую. - Хотя бы первое время.

- Почему?! - возмутилась она.

- А чем плохи наши деньги? - перебила её светлая. - Ты рассказывал, что в твоём сумасшедшем мире золото ценится гораздо выше мифрила.

Сразу представилось, как ненормальные ролевики без каких-либо документов заявляются в ломбард с целью продажи предположительно золотых монет неизвестной чеканки. Могут, конечно, за бесценок и взять. На проезд в метро как раз хватит. Но на то, что вызовут эту, как её, полицию, шансов куда больше.

Коротко объяснил своей жене и министру финансов по совместительству экономические принципы, действующие на планете Земля. Для всех троих это звучало настолько дико, что даже Анжа про свой вопрос забыла. Понять их было можно. Сам представил себе деньги, напечатанные на бумаге и ничем, то есть вообще ничем, не обеспеченные. Дикость, да и только. Взять хотя бы навязанные человечеству в качестве мировой валюты американские доллары. Если продать с молотка всё, что есть в США, включая жителей, то получится покрыть только два цента с каждого напечатанного доллара.

И мы во всё это вляпались! Уж лучше бы материализовались где-нибудь в лесу. Хотя бы было время на то, чтобы освоиться и обдумать ситуацию. С другой стороны, окажись мы, скажем, в центральном парке Нью-Йорка и, ещё не поняв в чём дело, нарвись на группу негров, перебили бы на одних рефлексах, приняв за чёрных орков. И не совсем типичная одежда, скорей всего, не остановила бы. Мало ли, вдруг незадолго до встречи с нами каких-нибудь попаданцев ограбили?

А это идея! Нет, я не о неграх. Слышал, в Москве их уже тоже много развелось, но пока не настолько, чтобы исчезновения нескольких штук никто не заметил. Найти же какой-нибудь парк культуры имени отдыха было бы совсем неплохо. Интересно, есть ли в Москве такой, до которого можно дойти пешком прямо отсюда? А то я ни о каком, кроме Парка Горького, вообще не слышал.

Так и двигались в сторону от центра, ловя на себе удивлённые взгляды прохожих. Пальцем у виска пока никто не крутил, но я бы ничуть не удивился, случись такое. Будь мы при деньгах, первым делом отправились бы в ближайший магазин и переоделись хоть во что-то местное, а так чувствовали себя самыми настоящими попаданцами. Я даже сильнее, чем когда обнаружил, что нахожусь в мире с орками, эльфами и гномами. Москва есть Москва.

- Светка, смотри, толкинисты! - раздалось сбоку.

Так, две девушки, лет обеим никак не больше двадцати, вполне симпатичные. Блондинка с короткой причёской и брюнетка с длинными волосами. Высокие каблуки, короткие юбки, блузки, сумочки, солнечные очки… На вид совершенно безопасны, никакого оружия или магических амулетов, да и сами судя по всему не маги.

Стоп!

Какие маги?! Какое оружие?! Привычка, однако.

- Классные костюмы, - тем временем обратилась брюнетка уже к нам.

- Спасибо, - ответил ей, - Старались.

- И уши как настоящие! - восхитилась та, которую подруга назвала Светкой.

Мне эти девушки понравились, и прежде всего тем, что у них можно было спросить дорогу и не сойти при этом за сумасшедших. Поэтому счёл нужным продолжить разговор:

- Почему же как? Самые настоящие.

- Нет, - уверенно заявила она. - Пластика всегда короткая, такой точно не бывает.

- Эледриэль, дорогая, пошевели ушами. Жена недобро на меня посмотрела, но просьбу выполнила.

- Класс!!! - восхитилась брюнетка.

- А вы что думали? В провинции ролевики до сих пор вместо шлемов кастрюли на головы одевают? - спросил я.

- Нет. Мы так не думали, - сразу стала оправдываться Светка.

- Кстати, чуть не забыл, - изобразил, что только что вспомнил, я. - Хотел спросить, мы правильно идём?

- А вам куда нужно?

- В парк культуры имени отдыха, в смысле, Горького.

- Точно! - воскликнула брюнетка. - Ведь всякие эльфы с гномами как раз там в Нескучном саду тусуются.

- Именно туда, - ответил я.

Если честно, и не подозревал, что Нескучный сад находится в парке Горького, а уж про собирающихся там ролевиков тем более. Всё равно получилось весьма удачно. И с этими девушками тоже. Хотя с ними как раз вполне закономерно. Восхищаться очень хорошо проработанными ролевыми костюмами, а не считать их хозяев полными дебилами будут, скорей всего, именно те, кто в этих самых ролевиках хоть немного разбирается.

- Тогда совсем неправильно, а вообще в противоположную сторону, - заговорила блондинка.

- Значит, мы заблудились, - честно признался я.

- Именно. Сейчас вы выходите из Александровского сада, а на самом деле нужно в него вернуться и идти в сторону Боровицкой башни.

- Это которой?

- Вон той, - указала брюнетка.

- Потом возьмите левее. Выйдете на набережную возле моста, и направо вдоль реки. Следующий мост - Крымский, - продолжила рассказывать Светка. - На противоположной стороне увидите парк.

- Там хорошие ориентиры в виде аттракционов, - добавила подруга.

- А по какой стороне реки идти? - уточнил я.

- Всё равно. Либо по этому мосту перейдете, либо по Крымскому. Аттракционы не пропустите.

Вслух они не произнесли, но было ясно - надо обладать полным топографическим кретинизмом, чтобы не найти. Поэтому дальше расспрашивать не стал.

- Спасибо, девушки, вы нам очень помогли, - сказал я, собираясь идти по указанному маршруту.

- Стойте! - воскликнула первая восхитившаяся нашими костюмами. - Можно вас сфотографировать?

У обеих в руках уже появились мобильные телефоны. Возражать было глупо. Во-первых, тот, кто приложил столько усилий для пошива столь точных костюмов, наоборот, должен быть рад их продемонстрировать. Во-вторых, мы и так уже попали в объективы множества камер слежения и наверняка попадём в них ещё не раз, так что фото не будет уникальным.

- Конечно! - радостно воскликнул я. - Все эльфийки любят фотографироваться!

Встали все вместе и позволили себя несколько раз сфотографировать. Эль с Ларой, да и Анжа прекрасно умели позировать, поэтому проблем не возникло.

Эледриэль. Светлая эльфийка.

Из рассказов мужа его мир я представляла по-другому. Сильно по-другому. Нет, Дим не врал, не приукрашивал и не преувеличивал. Давно такие вещи научилась различать даже у него. Просто, сам того не замечая, опускал некоторые с его точки зрения "незначительные" подробности. Не сомневаюсь; совершенно неумышленно. Многое считал само собой разумеющимся, а к иному настолько привык, что и сам перестал замечать.

Взять к примеру те же неприятные запахи. Это если очень-очень мягко сказать. На деле: страшная вонь. И совершенно невозможно понять их происхождение. Разве что в лабораториях алхимиков, да у гномов в некоторых мастерских нечто отдалённо похожее можно встретить. Нет, у коротышек в подобных местах я никогда не была, просто чисто теоретически предполагаю. От них всего ожидать можно. Но в любом случае то лаборатории или мастерские, а тут целый город.

Да муж сам еле терпел, когда тут материализовались, а потом как-то очень быстро привык. Нам с тёмной намного хуже, к такому приспособиться невозможно. Про Анжу гарантированно сказать трудно. С хвостатой никогда ничего нельзя угадать заранее.

Ещё постоянный, всепроникающий шум. Но тут, как бы некоторым ни показалось странным, повышенная болезненная реакция эльфийских ушей на громкие и резкие звуки нас и спасала. Мы, и светлые, и тёмные, способны регулировать чувствительность слуха ничуть не хуже, чем большинство других существ зрение. Никто об этом не знает. Вовсе не потому что тайна, просто нет причин лишний раз рассказывать посторонним.

Однако всё это мелочи по сравнению с главным. Никто из нас даже близко не представляет, как вернуться назад!

Место, в котором мы материализовались, пройдя через портал, даже взглянув мельком, выглядело очень странно. В первую очередь бросалась в глаза явно крепостная стена. Ненормальная, почему-то выложенная не из камня, а из кирпича. Но это ладно, может, тут с первым проблемы, а глины с избытком. Или кирпичом только для красоты облицована. Но пусть мне кто-нибудь попробует объяснить, зачем внутри и особенно снаружи этой странной крепости оставлены деревья? Может быть, эльфийка, требующая вырубить лес, кому-то и покажется странной, однако элементарнейших законов фортификации никто не отменял. Гномов бы сюда, коротышки долго бы смеялись над такой "крепостью".

- Что это за место?; спросила у мужа, когда немного пообвыклись.

- Где-то возле московского Кремля,; ответил он таким тоном, как будто нам это хоть что-то могло сказать.

Увидев, что ничего не поняли, Дим решил объяснить:

- Вон там, внутри крепостных стен, находится центр столицы моей родины. А если отбросить политику, то и всей планеты.

- Почему именно там?; зачем-то спросила Анжа.

- Самый большой город, находящийся примерно в центре самого крупного континентального массива. Где же ещё располагаться центру мира? Так что если к нам когда-нибудь прилетят инопланетяне, то опустятся они точно не в Нью-Йорке и тем более не в Вашингтоне, а именно в Москве, на Красной Площади.

- Главный город, говоришь?; спросила хвостатая.

- Даже не думай!; сразу понял, к чему она клонит, Дим.; И вообще, у нас королей давно нет.

- А где есть?

- В Англии, например.

- И далеко эта твоя Англия?

- Смотря на чём ехать. Можно и за полдня добраться. Если честно, из всех объяснений мужа я толком поняла всего одну вещь. Причём вовсе не ту, что он пытался до нас донести. А именно, почему стены у этой странной крепости из кирпича? Чтобы названию соответствовать.

То, с какой гордостью Дим говорил о месте, в которое мы попали, мне тоже не понравилось. Ещё чего доброго надумает если не остаться (это вряд ли), то надолго задержаться. Да и от того, как мой человек разговаривал с местными девушками, я совсем не была в восторге. Нет, и дома бывало заигрывал и фотографироваться звал чуть ли не каждую самую малость смазливую, там было совсем другое. Не могу объяснить словами, но точно знаю. Любая женщина такое чувствует. Ещё одна причина побыстрей выбираться из этого неправильного мира.

Глава 2

Дим. Попаданец.

Когда двинулись в обратном направлении, Анжа опять напомнила о своём предложении украсть если не всё нам необходимое, то хотя бы деньги.

- А ты хоть знаешь, как они выглядят? - спросил у неё.

- Чтобы я и денег не опознала?! - возмутилась хвостатая.

- Не забывай, что попала в дикий, сумасшедший мир и тут всё не так, как у людей.

Фраза звучала довольно странно, особенно если учитывать, что из нашей четвёрки человеком был только я, но спутницы меня прекрасно поняли. Против воровства я пока категорически возражал. Неизвестно ведь, как далеко шагнула следящая техника за время моего отсутствия. Для того чтобы Анжа не вздумала проявлять инициативу, напомнил ей про наши эксперименты с фотоаппаратом. Она отводила мне глаза, но предупреждала, где именно будет находиться. Пока фотоаппарат наводился на пустую стену, хвостатой на экране не было, зато на фото она появлялась. То есть глаз она обмануть могла, а объектив уже нет. При такой неординарной внешности потом затеряться в толпе не получится при всех её талантах.

- Думаешь, мне не исчезнуть так, что точно никто не поймает? - с нескрываемым вызовом спросила хвостатая. - Зря. Ловить-то меня в любом случае будут не твои объективы, а живые люди.

- Конечно, сможешь, - не стал возражать я. - В первый раз.

- И во второй, - ни на секунду не сомневаясь в себе, заявила Анжа.

- И в третий, и в десятый, и в тысячу первый, - поддержал её. - Только понравится ли тебе всю оставшуюся жизни скрываться?

- Ты что, здесь на всю жизнь оставаться собираешься? - нехорошим голосом спросила тёмная.

- Дети! - добавила всего одно слово светлая.

- Конечно же, не собираюсь! - заверил я ушастых. - Даже в тот город, где раньше жил, не поеду. Честное слово!

Уточнять, что особо и не к кому не стал. Этого вопроса жёны и раньше не поднимали, учитывая их собственные отношения с родственниками, и сейчас не стали.

Эльфийки немного успокоились. Поверили. Я же, наоборот, забеспокоился. Впереди показалась пара патрульных. Те, к счастью, прошли мимо. Нас, естественно, заметили и даже внимательно рассмотрели, как, впрочем, в большинстве своём и остальные прохожие, но останавливать не стали. Пронесло! На спинах у стражей порядка красовалась надпись "полиция".

Всё-таки переименовали. Когда жил ещё тут, слышал, что собираются. Однако всё равно эта надпись кириллицей, да ещё у стен Кремля, смотрелась дико. Интересно, а их дети книжку "Незнайка на Луне" читали? Там очень подробно описано, чем именно милиция от полиции отличается.

Хотя, если подумать, именно здесь, возле Красной Площади, полицаи нам наименее опасны. Сюда только самых дрессированных выпускают, так как полно иностранцев. И вообще всяких чудиков хватает. Это если сам момент материализации не заметят или мы начнём мечами махать. Слышал раньше, ещё в советские времена, на Красной Площади, Новом и Старом Арбатах, вообще в местах, где "повышенная концентрация" интуристов, милиция допускала весьма вольное поведение любого человека (если не было явной угрозы жизни или здоровья окружающим, попыток что-то сломать или откровенной агитации против советской власти). Не обязательно иностранца. Но с неприметным срытым сопровождением до границ конкретного участка. Где народу было гораздо меньше и уже поджидал наряд из соседнего отделения. Вот там уже могли могли любого, если только не было диппаспорта.

Но, надеюсь, если система работает до сих пор, то только за один странный вид трогать не станут. У меня один знакомый есть, который лично "Кузькину мать" видел. Так он рассказывал, что когда ещё при СССР был в Москве, решил сходить на Красную Площадь, чтобы плюнуть на могилу Сталина. Врал, конечно же! Поклониться шёл. Это сейчас все вдруг стали борцами с советской властью, а тогда и мыслей таких не было особенно у тех, кто громче всего кричит. Но дело совсем не в этом. Как только свернул в сторону нужной стены, услышал голос из под земли, который совершенно невежливо посоветовал убираться куда подальше. Главное же для меня в этой истории то, что ни на самой площади, ни после его никто не арестовывал.

Так что в случае если какому менту захочется проверить документы, мне достаточно с неким акцентом, отдалённо похожим на немецкий (вдруг голландский или ещё какой, этого языка точно никакой полицейский знать не будет), объяснить, что, мол, иностранные ролевики, отбились от группы, документы у руководителя. Ну и сразу обрадоваться встрече, потому что не знаем у кого спросить, как пройти в этот, как его, Центральный парк культуры и отдыха имени великий русский писатель Максим Горький?

Нет, дамы совсем не говорить по-русски. Та, это есть костюм дер Тойфель, прафта очен похоже? Нет, она фас не поймет, если костюм испортится, он стоит очен больших денег. Нет, оружие есть бутафория из алюминий. Это ест очен мягкий неопасный металл. Не настоящий. В Европа запрещено настоящий оружие на улица. Так как нам идти? Та, я понял. Болшой спасибо, герр полицай…

И хрен хоть один мент решится нас задержать. Во всяком случае, тут. Оно ему надо? Даже "герр полицай" проглотит.

Разумеется, ничего подобного делать не собирался. Это только в анекдотах милиционеры ходят по трое, потому что один умеет читать, второй писать, а третьему просто приятно с умными людьми прогуляться. На самом деле они не так глупы, а я не великий актёр, поэтому сразу раскусят. Однако в связи с тем фактом, что милицию всё же переименовали в полицию, кража перестала казаться мне плохим вариантом. Пока не говорил об этом хвостатой, но сам подумывать начал.

План, значит, такой. Можно с помощью Анжи похитить одежду и обувь на первое время. Ну и деньги, естественно. Потом уже купить всё то же самое, но более подходящих размеров и фасонов. Хотя мои ушастые не такие привередливые и в случае необходимости станут носить и крестьянскую домотканую одежду, и даже гномью (когда возвращались из Первого Леса тёмных в Проклятые Земли, была возможность убедиться и в том и в другом), но с удовольствием что попало не наденут и при первой же возможности потребуют смены на подходящее.

Поэтому стоит объяснить нашей главной специалистке по кражам, чем скорая, пожарные и полиция от остальных машин с мигалками отличаются, и сказать, что у последних воровать не только можно, но и нужно. Ну а чиновников такого ранга точно не жалко. Правда, и искать станут куда серьёзнее, чем за кражу у пенсионерки, хотя на деле следовало бы наоборот.

Потом с помощью магии разума убедить уже других чиновников, что мы - приезжие из Казахстана, Украины или любой другой бывшей советской республики. Как в России гастарбайтеры разные, причём не только советские, но и китайские, ухитряются паспорт и прописку оформлять - я не знаю, но, судя по всему, они всегда это как-то делали. Легализовавшись, искать порталы и прочие магические штучки.

Кстати, о магии. Она на Земле вообще действует? А то размечтался посылать хвостатую на дело. Вдруг окажется, что она ничего не умеет? Однако это лучше в каком укромном месте проверять. Но, судя по всему, должна действовать. Анжа-то свой хвост как-то спрятала. И вообще, если бы совсем отсутствовала, ушастые давно тревогу бы подняли.

Затем мне в голову начали лезть заголовки газет:

"Из музея похищена Корона Российской Империи! Охрана ничего не видела, но камеры слежения засняли демона!"

"Представители всех конфессий единодушно заявили - Бог отвернулся от России, и чтобы вернуть его расположение, надо немедленно раскаяться в грехах и не забывать о пожертвованиях!"

"Начальник полиции города Москвы слухи о нечистой силе опроверг. По его словам, воры работали в масках".

"На конкурсе красоты "Мисс Москва" председатель жюри, предложивший одной из конкурсанток "протекцию", получил травмы, не совместимые с дальнейшей половой жизнью!"

"Трагедия на ролевой игре: пьяные орки, напавшие на лагерь эльфов, получили вооруженный отпор".

Вспомнив невинное хобби нашей хвостатой спутницы, я подумал, что в технической цивилизации такого уровня, как на Земле, можно облететь все королевства и княжества менее чем за двое суток. Ну, максимум трое, если не считать всяких африканских корольков у которых и корон-то сроду не было. И сразу представил заголовки первой полосы газет недели через три пребывания нашей четверки в столь гостеприимном мире:

"Очередная сенсация! Неуловимый вор получивший прозвище "Император" взял очередную корону!"

"Похищена корона Британской империи!"

"От Монако до Британии!"

"82 короны за 17 дней?!"

"Последняя не украденная корона!"

"Почему не обворовали русских?"

"Шапка не корона?"

"Тайны грановитой палаты"

"Правительство РФ отрицает свою причастность к "Коронному делу".

Что-то меня не туда понесло. Но идея с газетой была дельной, поэтому, когда заметил оставленную кем-то на лавочке, не постеснялся и подобрал. Так, что мы имеем? Название - "Московский комсомолец", это меня пока не интересовало, я искал единственную правдивую вещь, которую в наше время можно прочитать в прессе, то есть дату. Тринадцатого июня две тысячи двенадцатого года. Я на Земле отсутствовал примерно год.

- Эль, Лара, тут прошёл всего год, пока в нашем мире пятнадцать, - сообщил я новость жёнам.

- Плохо, - сразу заявила тёмная.

- Почему? - не понял я. - Чем меньше времени произошло с момента моего исчезновения, тем лучше. Наверное, даже документы восстановить без проблем получится.

- Причём тут документы?! - возмутилась светлая. - Ты о детях подумал?

- А что с детьми? - спросил я и сразу пожалел об этом.

- Как это что?! За каждые двадцать дней, что мы проводим тут, там проходит год!

Не стал указывать Эль на неточность в её расчётах и то, что мы тут пока не пробыли и дня. Но от назревающего семейного скандала меня спасло не полное согласие, а неожиданный детский окрик.

- Мама, мама, смотри - эльфы! - неожиданно услышали мы детский голос. - Давай с ними сфотографируемся!

- Ты уже сегодня и так много фотографировался, - ответила женщина.

- Ну ма…

Незамеченными скрыться не удалось, да особо и не пытались. После позирования перед девушками с мобильниками не имело смысла. Но и желания это делать для всех и каждого тоже, естественно, не было. Просто время зря терять не хотелось. К нам подбежал мальчуган лет десяти, следом за которым шла женщина с фотоаппаратом.

- Сколько стоит с вами сняться? - деловито спросил пацан. - Дороже, чем со стрельцами? Костюмы там тоже хорошие. Они по сто рублей берут, а царь - двести. Только он на настоящего совсем не похож. А ещё мы Брежнева видели, тот похож, но почему-то не фотографируется. Ещё Ленин есть, он и похож, и согласен, даже сам предлагал, кричал, что недорого. Но с ним уже я не захотел. Зачем? Мы и так настоящего в Мавзолее видели. Меня Вася зовут. А вас как? Вы - какие эльфы?

- А сам как думаешь? - влез я в его монолог.

- Эти две тёти светлые, - пацан указал на Эль с Ларой, - а та с рогами - тёмная.

- Видите, ушастые, - даже дети знают, как на самом деле светлые и тёмные эльфийки выглядят.

Эксперт по эльфийкам обрадовался, что "угадал", а мои жёны от такого заявления аж дар речи потеряли. Не успели они ничего сообразить, как мальчик взял Эль с Ларой под руки и закричал мамаше, чтобы та скорее нажимала кнопочку. Ещё через мгновения мы стали обладателями купюры в сто рублей. Деньги ничем не отличались от тех, которые я помнил.

- Спокойно, - успел сказать я своим спутницам. - Не реагируем, не возмущаемся, улыбаемся. Здесь так принято.

Хотя мог и не говорить, правила, гласящего, что все эльфийки любят фотографироваться, никто не отменял. И в любом случае ребёнку ничего не грозило. Схвати их без предупреждения кто другой, могло бы кончиться и иначе.

Увы (или к счастью), мальчишка оказался не единственным, кто жаждал запечатлеться с эльфами на память. Учитывая, что Эль с Ларой, да и временно превратившаяся в тёмную эльфийку Анжа, были не против, а народ исправно платил моделям за их труд, скорей именно к счастью.

Вскоре возле нас выстроилась пусть и небольшая, но настоящая толпа. Кто-то даже начал рассказывать своим друзьям, что неспроста здесь, почти на Красной Площади, эльфы. Мол, всё закономерно. На самом деле легендарные варяги - Рюрик, Трувор и Синеус были эльфами, как и их потомки. Прибыли на Русь не из Скандинавии, как до сих пор ошибочно полагали официальные историки, которым нельзя верить ни на грош, а из другого мира. Поэтому не надо удивляться летописным сведениям, что Ольга вышла замуж за Игоря в 903 году, а Святослава родила сорок лет спустя. Первые князья погибали в бою, иначе жили бы долго. Вот Святослава, например, печенеги на Хортице убили. Ольга же умерла, потому что отказалась от эльфийского язычества и приняла христианство. Ну а Владимир был сыном Святослава от человеческой женщины. В общем, нёс гражданин историк такую пургу, что даже у меня уши сворачивались. Чувствую, предстоял бы мне разговор с женами по этому поводу, пойми они хоть десятую часть сказанного.

Но кроме того болтуна были и те, кто на самом деле желал сфотографироваться. Один, говорящий с жутким акцентом, попытался объяснить, что он желает не сфоткаться, стоя рядом с эльфийкой, а сделать серию фото всех моих спутниц, причём его прежде всего интересовали не сами девушки, а отдельные детали их костюмов.

- Сто баксов! - тут же заломил цену я, чтобы отвязался.

И сразу пожалел. Нужно было просить больше. Судя по той лёгкости, с какой иностранец расстался с купюрой, для него не было особой разницы, сто долларов или двести. Но раз уж сам назвал цену, пришлось выполнять обещание. Правда, не мне, а спутницам. Такая уж эльфийская доля (последнего вслух тоже говорить не стал). Чувствую через год в каком-нибудь Париже или Милане на подиуме будет продемонстрирована новая коллекция с эльфийскими мотивами.

Не прошло и получаса, как мы обогатились почти на две тысячи рублей и двадцать пять баксов в придачу к той сотне. Позже, пересчитывая деньги, обнаружил, что одна сотня вовсе не российская, а белорусская. Но, поскольку её нам не в виде сдачи дали, а заплатили за в общем-то ничего не стоящую услугу, обманутыми считать себя не следовало.

Туристы, желающие сфотографироваться с настоящими эльфийками, исчезли так же быстро, как и появились. Буквально только что чуть ли не очередь стояла, и вот уже мы опять никому не интересны. Или куда правильнее сказать: никому не нужны, потому как некоторый интерес всё равно оставался и на нас по-прежнему оборачивались, но денег за возможность сфотографироваться больше никто не предлагал. Стоять и ждать следующих клиентов тоже смысла не имело. На проживание в Москве таким образом всё равно не заработаешь, можно сказать, нам и так сильно повезло, а внимание полиции или тех, кто считает это место своим (такие почему-то всегда и везде находятся), обратишь на себя непременно.

Покинули Александровский сад мы без малейшего сожаления. При выходе взору эльфиек и Анжи предстали улицы, загруженные автомобилями. Но эти дымящие и шумные безлошадные повозки их скорее раздражали, чем удивляли. Одно хорошо, мы были уже хоть при каких-то местных деньгах. Правда, если говорить честно, все три мои спутницы с большим трудом воспринимали полученные фантики в таком контексте. Что ничуть не помешало Анже ими заинтересоваться и очень внимательно осмотреть. Причину повышенного внимания (даже Эль, и та рассматривала куда менее тщательно) можно было угадать, особо не напрягая извилины.

- Хвостатая, давай договоримся, - обратился к ней. - Я сам тебе покажу, у кого можно воровать, а у кого нет.

- Я не воровка, - возмутилась Анжа

- И в любом случае не в этом месте, - проигнорировал её заявление я.

- Тогда ладно, - как ни в чём ни бывало ответила она.

Её прежнее обещание тоже было вполне надёжно, но так будет куда лучше. Если теперь мы нарвёмся, в смысле на нас нарвутся, какие-нибудь гопники или лица к ним приравниваемые, то пускай лучше хвостатая их не покалечит, а полностью обчистит. То есть проведёт самооборону за счёт преступных элементов. В мире, успевшем стать моим, напавшего на тебя не возбраняется хотя бы убить (если получится), после чего собрать трофеи. В этом всё не так просто, но выход при желании тоже можно найти.

Далеко уйти не удалось. Нет, никто нас не задерживал, возникли совсем другие обстоятельства.

- А что это за уродство? - вдруг спросила Лара.

Да. Вопрос, однако. Сказать "памятник Петру Великому" язык не поворачивается.

- Великий Позор грузинского народа, Зураб Церетели, - дал я на мой взгляд самый правильный ответ.

- Почему он тогда стоит почти в самом центре столицы твоей страны?

И что ей на такое ответить?

- Потому что грузины не такие дураки, чтобы у себя подобное ставить.

- А русские? - невинно вставила Анжа.

Тут рогатая сумела поймать меня за язык.

- Русские, конечно же, тоже, - совершенно честно ответил я. - Только есть одна небольшая, но весьма неприятная проблема.

- И какая же?

- Уже больше двадцати лет правительство не интересуется мнением своего народа. В оправдание сказать можно лишь одно: сейчас почти во всём мире так. Демократия называется.

- Странное место, - выразила своё мнение хвостатая.

- Так кто же спорит, - признал её правоту я. - И это, кстати, не сам Церетели, а скульптура, то есть халтура его работы, долженствующая изображать памятник первому российскому императору Петру Великому.

Последнее заявление повергло ушастых в шок. Всех трёх, даже Анжу. Больше мы на эту тему не говорили. Да и других впечатлений хватало даже мне самому, не говоря уже о моих спутницах-иномирянках. К тому же вскоре дошли до нужного места, а там, перебравшись на другую сторону, как и было обещано, ещё с моста увидели аттракционы. До парка культуры имени отдыха оставались всего считанные шаги.

Ларинэ. Тёмная эльфийка.

Мы попали в совершенно неправильный мир! Вонь, шум, самодвижущиеся повозки, производящие и то и другое, отсутствие денег - всё это в конечном счёте мелочи. Главный недостаток на первый взгляд не выглядел таким неприятным, но на деле был куда опаснее. Тут почти нет магии!

Поэтому, когда Дим высказал свою инструкцию номер три, я его полностью поддержала.

- Не использовать магию без крайней необходимости и ни в коем случае при свидетелях, - сказал муж.

- Ва'Дим прав! - добавила я. - Пока у нас и личные резервы, и амулеты заряжены под завязку (после смешения крови по-другому и не бывает). А где станем брать энергию, когда израсходуем запасы, не представляю. Магический фон тут крайне низок. Придётся собирать силу буквально по капле.

В ответ на мои слова Анжа только пожала плечами. Похоже, её это совершенно не беспокоило. А вот для Эледриэль такая новость оказалась полной неожиданностью. Светлая вообще не удосужилась проверить магический фон, пока не услышала от меня. В принципе, не так уж и удивительно, зачем искать где пополнить силу, если в резерве её и так с избытком.

Ситуация действительно выходила сквернее некуда. Эльфийские маги сильнее человеческих той же ступени, но есть одна большая разница, весьма существенная в нашем случае. Мы силу берём от Древа Жизни, которого в этом мире попросту не существовало. Ни тёмного, ни светлого. Вообще никакого! В то время как тела одарённых людей сами могут магию вырабатывать. Медленно, но именно сами.

Правда, мы можем силу ещё и у любых растений брать. В основном, конечно, у больших деревьев, так как маленькие и тем более трава не могут дать почти ничего. Я уже успела проверить несколько из попавшихся нам на пути. Все оказались больными, что меня ничуть не удивило. Но это даже к лучшему (не для нас, а для самих деревьев). Если взять слишком много, то растение погибнет, а если совсем чуть, то, наоборот, это его стимулирует к интенсивному выделению жизненной силы. Дерево начнёт быстрее расти или, в случае болезни, исцелится. Чувствую, придётся нам со светлой заниматься лечением местных лесов и парков, порхая, как пчёлки, от дерева к дереву и собирая от каждого по капельке.

- Кстати, о магии, - о чём-то вспомнил Ва'Дим. - Вы её в том здании не чувствуете?

- Большое, белое, с золотыми куполами? - уточнила я.

- Оно самое.

- Нет.

- Нет, ничего не чувствую, - повторила за мной светлая.

- Я так и думал, - заключил муж.

- А что там? - заинтересовалась я.

- Храм, - ответил человек.

- Если это и храм, то ни один из богов туда ни разу даже не заглядывал, - заявила Анжа.

Надо же, при её слабеньких способностях и то заметила. Вдруг меня осенила одна мысль. Ведь это не первое похожее здание, и когда мы проходили мимо, от них не веяло никакой силой. Специально не проверяла, но всё же.

- Скажи, Дим, а другие строения похожей архитектуры с куполами - тоже храмы? - спросила для проверки.

- В большинстве своём, да. А что?

- Там я тоже ничего не почувствовала.

Это было хоть одной хорошей новостью. Можно не опасаться проблем с местными богами. Всё остальное мне в этом мире откровенно не нравилось. Особенно как смотрят на нас с Эль некоторые мужчины. Инструкция номер раз в таком свете становилась совсем не лишней. Муж не забыл специфики своего мира.

Глава 3

Дим. Попаданец.

А вот это был сюрприз!

Вход в парк оказался платным. Почему-то такого никак не ожидал. А ведь мне говорили, что в Москве абсолютно за всё нужно платить. Вышел из поезда - плати! Чуть ли не за то, что вышел. Ну а что другое если, то тем более. И теперь не представлял, хватит ли той мелочи, что нам насыпали за фотографирование, или нет? Теоретически должно было хватить, причём с избытком, в конце концов, это не театр какой, а просто парк, пусть даже Горького. Нет, если ещё и доллары поменять, то можно быть уверенным на все сто, какие бы тут цены ни заламывали. Но где это сделать? Да и не хотелось.

Потом ещё и спутницам, особенно Эль, нужно объяснить, за что и почему придётся платить. Однако, когда они услышали о моих намерениях, сильней всего возмутилась Анжа.

- Я понимаю, попав в очень стеснённые обстоятельства, ничего не воровать, пока не разберёмся что к чему, но платить за проход куда-либо… Это уже слишком! Ты ещё скажи, что за охоту и рыбалку деньги давать надо! У тебя случайно от возвращения в родной мир с головой ничего не случилось?

Понял, что если скажу чистую правду про рыбалку и особенно охоту, точно не поверит. Так что решил отвечать только на последнюю реплику

- Да вроде нет, такой же сумасшедший, как обычно. Эль с Ларой подтвердят, - попытался отшутиться я.

- Ага, деньгами всегда разбрасывался, - "поддержала" меня Эль.

- А что, ты можешь предложить способ пройти бесплатно и при этом не лезть через забор? - с ехидцей спросил хвостатую.

- Конечно! - гордо ответила она - Я ещё нигде и никогда не платила просто за проход. Никогда!

- Так то ты. Вся такая рогатая и хвостатая. То есть практически незаметная. А мы?

- А что вы? - усмехнулась Анжа. - Думаешь, не проведу?

- Не забывая о камерах, - напомнил ей.

- Нет, он у вас точно головой повредился, - посочувствовала она моим жёнам.

Те, естественно, шутку не оценили. Тогда она опять продолжила говорить со мной:

- Это ты забываешь, что, чтобы куда-либо пройти бесплатно, вовсе не обязательно становиться полностью невидимым.

И хвостатая действительно провела. Причём, как и обещала, не делая невидимыми. На нас смотрели, видели, но внимания не обращали.

- В чём хитрость? - спросил я, когда оказались уже внутри.

- Частичное рассеивание внимания, - ответила вместо Анжи Эль. - Нас видят, но не замечают, находя более интересные для наблюдения объекты.

- В принципе, так и есть, но немного сложней, - прокомментировала хвостатая. - Окружающие видят занятых, спешащих по своим делам людей, которые идут там, где имеют право проходить.

- Действительно, сложнее, - нехотя признала эльфийка.

По тону жены понял: она так не умеет.

- И как долго ты сможешь продержать это заклинание? - спросил хвостатую.

- Именно такое, то есть с адресацией на какую-то цель, всего в несколько раз дольше полной невидимости. Я не маг разума, в конце концов. Последнее явно было подколкой Эледриэль, которая им и являлась. Не дождавшись реакции, Анжа продолжила:

- А простое рассеивание внимания - сколько угодно. Ну, или почти сколько угодно. Никогда не проверяла.

- Но в этом мире почти нет магии, - напомнила тёмная.

- А я тут при чём?! - совершенно искренне удивилась хвостатая. - Ваши эльфийские проблемы меня совершенно не касаются. И нечего на уши пялиться, они только случайно похожи, да и то не сильно.

- Но… - попыталась возразить Ларинэ.

- Не касаются, - ещё раз подчеркнула Анжа.

Дальше вопрос не обсуждался, но эльфийки явно призадумались.

К аттракционам мы, естественно, не пошли. Нечего там делать, даже если бы катали бесплатно. В спокойной обстановке это, может, и произвело бы на Эль с Ларой какое-то впечатление, но точно не сейчас. И вообще лучше не ходить туда, где много детей, чтобы не напоминать лишний раз.

Вообще-то в таких местах всегда торгуют мороженым, сахарной ватой, прочими сладостями. Стыдно признаваться, но у меня чуть ли не в первые минуты после того, как понял, куда попали, возникла идея угостить всем этим своих ушастых. Ни на минуту не сомневался, что эльфийкам понравится. Особенно мороженое! При их отношении к холоду, лакомство, тающее во рту - это будет что-то. Вот только портить впечатление и подсовывать не вовремя не стоило. А если бы получилось протащить домой ящик или лучше контейнер для Ива с Марой… А ещё лучше рецепт. На это и буду делать упор, когда Эль с Ларой угощу.

Сразу отправились в Нескучный сад, где, по словам Светки и её подруги-брюнетки, имени которой я вообще не спросил, тусуются ролевики и приравниваемые к ним лица. Что интересно, к последней категории можно было отнести и настоящих эльфиек с попаданцами вроде нас. Там хоть перестанем бросаться в глаза окружающим.

С другой стороны, всё не так просто. Для всех остальным мы ещё одни чокнутые толкинутые, пусть и в более качественных костюмах, а для них самих вовсе нет. И увидят, и заметят, и внимание обратят. Причём не только на нас самих в целом, но и на каждую деталь. Только в любом случае пусть лучше они, чем представители власти.

И кстати, пока шли по парку, на нас почти никто не обращал внимания. Очень сомнительно, что взгляды и настроения случайных прохожих могли измениться сразу по пересечении условной границы. Заподозрил хвостатую (кого же ещё?) и прямо спросил об этом.

- Самый минимум, только чтобы слегка рассеять внимание, - честно ответила Анжа. - Обычно хватает, чтобы меня принимали за обычную человеческую женщину.

- Так кого сейчас видят окружающие? - заинтересовался я.

- Таких же прохожих, как и они сами.

- А как с индивидуальными чертами?

- Всё, что не противоречит образу, должно оставаться прежним, - ответила за Анжу Эль.

- Этого-то я и боялся.

- Почему? - не поняла светлая.

- Вы такие красавицы, что окружающие всё равно должны обращать на вас внимание, вне зависимости от облика.

Комплимент, особенно если он соответствует действительности, никогда не бывает лишним. В любом случае магия, примененная хвостатой, лишней точно не была. Не стал её спрашивать, почему она с самого начала так не сделала. Сам же и приказал никаких чар. Но теперь не собирался возражать.

Анжа. Неизвестно кто

Скажу честно: мне тут нравится. А если кто и не поверит, это его личное горе и меня совершенно не интересует.

Хотя да, поверить не так просто. С тем, что мир явно сумасшедший, спорить не собираюсь, но это только плюс. И чем эльфийки так недовольны, не понимаю? Они сами тут, их человек тоже тут, по другим женщинам бегать точно не будет. Чего ещё надо?!

Дети? Так ведь когда на войну отправлялись, нашли с кем оставить, поэтому точно ничего плохого с ними не случится. Чуть больше или чуть меньше времени проведут в походе, какая, собственно, разница? Тем более что на портал вообще никто изначально не рассчитывал, и нам до Проклятых Земель ещё очень долго надо было добираться. А что магии мало, ничего, потерпят. Лично я в этом плане разницы вообще никакой не вижу.

Правда, нужно признать, те малые магические силы, которыми обладаю, имеют совсем другое происхождение. Это ещё одна причина, почему не могу получить официальную ступень, хотя кое в чём и иных архимагов превосхожу. Но для маскировки так даже лучше. Настоящие маги мою силу просто не видят.

Но я отвлеклась. В этом мире мне действительно нравится. А то, что присутствуют запахи, которые трудно назвать приятными, и шум - ничего страшного. Бывало и хуже. Не помню, где и когда, но абсолютно уверена, бывало. И вообще, от неприятных ощущений всегда можно себя как бы дистанцировать и перестать обращать внимание. Это совсем нетрудно и никакой магии не требует.

С тем, что князь Ва'Дим сразу попытался приказать воздержаться от воровства необходимых вещей, хотя бы поначалу, я согласилась. В конце концов, он в этом мире родился и знает что к чему. И в любом случае в первую очередь нужно осмотреться.

Вообще-то, воровство никогда не было основным моим занятием. Скорее так, маленькое хобби или развлечение. Или один из многих инструментов, от которого я не собираюсь отказываться. Но это всё потом. Князь прав, сначала необходимо освоиться на новом месте.

Справедливости ради нужно сказать, что человек Ва'Дим прав бывает далеко не всегда. Взять хотя бы его желание честно заплатить за вход в парк. Это надо же до такого додуматься! Причём я имею в виду не только конкретно князя, но и его мир вообще. В нашем даже эльфы до такой дикости не опускаются. Могут впустить в свой лес (редко), могут нет (что куда чаще), но деньги взимать… Так не бывает!

Хорошо хоть, упрямиться не стал и согласился с моим предложением. А то с ним всякое бывает. По отношению ко мне нет, а так насмотрелась, как эльфийки с мужем иногда мучаются.

Прошли внутрь без проблем, в чём ни на миг не сомневалась. Потом тоже всё было в порядке, пока я не обнаружила, что моё рассевающее внимание заклинание перестало действовать. Невероятно, но факт оставался фактом. Хотя по ощущением всё работало, как и раньше. Нет, совсем откровенно пока никто не пялился, но уже видели нас такими, как на самом деле, а не ещё одной компанией из местных. Сразу сообщила об этом спутникам. Сбои в магии - вещь серьёзная. С этим не шутят.

Эльфийки не стали злорадствовать и напоминать мне мои недавние заявления. Но и понять тоже ничего не смогли. Светлая лишь подтвердила мои собственные ощущения, что всё действует нормально, несмотря на отсутствие результата. Зато человеку нашлось, что сказать.

- А они и видят себе подобных, - заявил он. - Так что не переживай, всё у тебя работает нормально.

Глава 4

Нет, мои ушастые спутницы, даже Эль, так ничего и не поняли. Хотя куда им? Это не какая-нибудь высшая математика, всё значительно более сложно и нелогично.

- Посмотрите вокруг и расскажите, кого видите, - попытался зайти с другого конца.

- Людей, гуляющих небольшими группами, - ответила за всех Ларинэ.

Остальные кивнули, соглашаясь.

- А если внимательнее? Вон, например, та девушка, - говоря, указал глазами, кого именно имею в виду.

- Человеческая женщина, семнадцать лет, рост чуть выше среднего, зачем-то таскает с собой палку с верёвкой, которую даже по самым вольным людским меркам луком назвать нельзя при всём желании, как, впрочем, и стрелы, - выдала характеристику светлая.

- Почти угадала, - обрадовал её я. - Только маленькая поправка, это эльфийка.

Сделал паузу, глядя на возмущение, появляющееся на лице Эль. За остальными проследить не успел, но не сомневаюсь, там реакция была похожей. После чего добавил:

- Во всяком случае, в данный момент считает себя таковой.

- Как?!

- Почему?!

- Зачем?!

- Тайна сия велика есть, - ответил всем троим подходящей к месту цитатой. - Но тут не то чтобы много, однако достаточно таких, считающих себя эльфами, гномами, орками и прочими персонажами. Остальные, в большинстве своём, знают о данной особенности, поэтому ни тех ни других наш внешний вид особо не удивляет. То есть здесь и сейчас он считается если не нормальным, то приемлемым.

Переварить концепцию ролевого движения они пока до конца не смогли, зато хотя бы поверили мне на слово. Для начала тоже неплохо. К тому времени мы давно уже выбрали себе отдельную лавочку и полностью её оккупировали. Хотя скамейка вроде бы и стояла несколько в стороне от остальных тропинок, всё равно время от времени кто-нибудь проходил мимо. И нас нередко одаривали комплиментами. Причём одежде доставалось куда больше, чем девушкам.

- Классные костюмы! - проговорил проходивший мимо парень.

Что характерно, сам он на ролевика нисколько не походил. И это была наиболее часто отпускаемая в наш адрес реплика.

- Класс! - воскликнули хором две эльфийки, подошедшие в компании двух орков.

- Суккуб, две эльфийки и… - начал один из парней и замолчал, так как затруднился идентифицировать меня.

- Попаданец, - подсказал я ему.

Тот кивнул, соглашаясь, что и такой персонаж имеет право на существование.

- Интересно, где такие продаются? - спросил другой.

Что именно он имел в виду, не совсем было понятно. То ли костюмы целиком, то ли отдельные их части, то ли вообще уши моих спутниц.

- Нигде, - честно ответил я. - А уши вообще настоящие. Даже у меня.

- Можно потрогать? - спросила одна из девушек.

- Мои можно, - охотно разрешил я.

- Нельзя! - подала голос Эль.

И как это она сдержалась, когда о своих ушах говорил? Даже удивительно.

- Я почему-то так и думала, - уверенно заявила девушка.

- Зато можем показать, причем ничуть не менее убедительно, - ответил я.

Та лишь усмехнулась, показывая своё сомнение.

- Эль, дорогая, пошевели ещё раз ушами, пожалуйста, - попросил я свою жену.

Та просьбу выполнила, но осталась недовольной. Правда, никто кроме меня это выражение на её лице точно не прочёл бы. А едва уловимое бормотание теоретически мог расслышать уже не я один, но понять эльфийский вряд ли бы у кого получилось.

- Почему сразу Эль? Всё время Эль. Как будто тёмной рядом нет. Пусть она и шевелит…

Понять причину было совсем нетрудно. У эльфов шевеление ушами считалось чем-то довольно интимным, и предложи я жёнам пофотографироваться в бикини за деньги на Красной Площади, они бы восприняли это куда спокойнее. Однако светлая прекрасно понимала, это необходимо для возвращения домой, и сделала, что я просил.

Компания явно считала, что у моих спутниц очень качественные резиновые или пластиковые уши. Поэтому когда Эль продемонстрировала своё умение, это произвело весьма сильное впечатление. Ещё бы. Что они при этом подумали, не знаю, но именно на такой эффект я и рассчитывал.

- Кстати, о том, где и что продаётся, - как бы вспомнил я. - Монеты эльфийской, гномьей, оркской чеканки не интересуют?

Интересовали. Причём не только их. К нашей скамейке уже успело подойти ещё несколько человек, хотя и не все они считали себя в данный момент таковыми. Когда предлагал монеты, вовсе не планировал много продать и тем более что-то реальное на этом заработать. Сделал скорее для поддержания беседы и закрепления знакомства. Однако товар оказался неожиданно популярным.

Медь и бронза разошлись буквально со свистом. Цен не заламывал, но по моим прикидкам покупательная способность выручаемых рублей получалась никак не ниже, чем у отдаваемых монет. Если честно, то эльфийских, гномьих и оркских с дыркой посередине у нас оказалось меньше половины, остальные человеческой чеканки, в основном казгардские. Их брали ничуть не менее охотно, несмотря на моё предупреждение.

Увы, хотя денег мы при себе имели совсем немало, но процент мелочи там оказался совсем небольшим. В основном серебро и золото. То есть в сложившейся ситуации совсем не ходовой товар. Приобрести пару серебряных монет тоже желающие нашлись, но и только. А с золотом возникла вполне ожидаемая проблема. Причём заключалась она вовсе не в спросе как таковом. Ролевики народ не так чтобы богатый, однако попадаются всякие. Только покупать с рук у незнакомцев монеты жёлтого металла по цене пускай и золотого лома…

- Это точно золото? - ещё раз спросил желающий приобрести.

- Золотее не бывает, - ответил я.

Не рассказывать же, какие наказания предусмотрены в мире Эль и Лары, в смысле, в моём мире, за фальшивомонетчество. В связи с чем алхимия цыганского пошиба там популярностью никогда не пользовалась.

- И вы действительно готовы продать их по скупочной цене золота? - продолжил интересоваться потенциальный покупатель.

- Так и есть, - в очередной раз заверил я. - Понимаю, звучит подозрительно, но у нас сейчас проблемы с деньгами. Продать что другое куда трудней, да и нет желания лишаться уникальных вещей.

- А монеты, выходит, не уникальны? - удивился он.

- Конечно, нет, - честно соврал я. - Матрицы-то у нас остались, поэтому цена вопроса всё тот же золотой лом. За сколько сейчас продадим, за столько же потом и купим.

Признаваться в собственноручном изготовлении (а те, на которых был герб с единорогом, по сути такими и являлись) я не боялся. Насколько мне известно, чеканка монет несуществующих стран преступлением не является. Причём вне зависимости от того, эльфийские ли это золотые или николаевские червонцы. Если, конечно, не пытаться потом продать последние как настоящие.

- У меня есть знакомый ювелир, - наконец подошёл к главной части вопроса покупатель. - И если вы согласитесь съездить к нему за консультацией…

За фразой практически не скрывался настоящий её смысл. Парень хотел убедиться в подлинности золота. Похвальное желание, я бы тоже так сделал, вздумай купить монету. Истолковав моё молчание по-своему, он продолжил:

- Кстати, дядя Миша может и сам приобрести оставшиеся монеты. А тому, кто придёт со мной, даст нормальную цену. Точно лучше, чем в ломбарде.

Отказываться от такого предложения было глупо. Однако имелись и некоторые сложности. Причём вовсе не то, что дядя Миша может оказаться не совсем ювелиром, а очень даже следователем по незаконным операциям с драгметаллами. Потому что если всего бояться, то можно такого понавыдумывать… Например, мне точно известно, что у каждого месторождения золота имеется свой особый "портрет" состава изотопов и примесей. Естественно, наше не совпадёт ни с одним из них. Но! Чтобы кому-то пришло в голову такие вещи проверять, металл нужно завозить даже не центнерами, а тоннами. А если кто думает, что трудно достать небольшое количество золота с уникальным составом, он глубоко заблуждается. Трудоёмко, да, но совсем нетрудно. Идите на любой песчаный пляж и начинайте его там мыть. Золото в таких местах точно есть. Оно везде есть, весь вопрос в миллиграммах на тонну. В морской воде его тоже приличное количество. И изотопы там, естественно, не совпадут ни с одним известным месторождением.

- Далеко ли твой дядя Миша живёт, и можно ли к нему заявиться в таком виде? - спросил я.

- Не близко, - ответил он. - Но на метро получится быстро.

- И как мы в своих костюмах туда поедем? - спросил я ещё раз, так как с первого он, похоже, не понял.

- Зачем в костюмах? - искренне удивился покупатель.

Вопрос был вполне понятен. Большинство ролевиков сюда добиралось как бы в штатском и полностью или частично переодевалось уже на месте.

- Думаешь, будь у нас во что переодеться, где остановиться и на что поесть, мы бы стали продавать монеты?

Последний вопрос поставил многих в тупик. Не ожидали они такого. Однако думали недолго, проблема оказалась вполне решаемой. Первым делом мечи отправились в большой полиэтиленовый пакет с каким-то несуразным брендом. Те, кто успел подержать их в руках, по весу легко определили, что это алюминиевая или даже пластмассовая бутафория. Для того, в общем-то, и давал. Анжа и эльфийки получили по кепке, скрывающей уши (что всем троим крайне не понравилось), и ещё по какой одёжке поверх костюмов, и мы всей толпой отправились к ювелиру. За внешний вид можно было не опасаться, поскольку с нами увязалось немало настоящих ролевиков. Тоже частично в фэнтезийной одежде, частично в нормальной. В общем, затерялись в толпе в самом буквальном смысле.

Метро на всех трёх ушастых, конечно же, произвело впечатление, но куда меньшее, чем я ожидал. Можно было заподозрить, что специально сохраняют невозмутимость для наших новых знакомых, надев на себя маски эльфийского достоинства, но уж Лару и особенно Эль я успел изучить досконально и прекрасно читал чувства на их лицах.

Даже самодвижущиеся ступени и вагоны их не очень удивили. На машины-то наверху они насмотреться успели (наслушаться и нанюхаться тоже), так что принципиальной разницы не заметили. Что до величия подземных сооружений московского метрополитена, несомненно, самого красивого и грандиозного в мире, так подвалы нашего замка превосходят любую из станций в отдельности или даже несколько. А если принимать во внимание заброшенный гномий город, то вообще любое метро отдыхает.

Анжу же наверное совсем ничем удивить невозможно, тем более что хвостатой тоже было с чем сравнивать. Уж наших с ней приключений в подземной древней тюрьме она наверняка не забыла, а там масштабы очень даже впечатляли. К тому же и нечто вроде метро и там имелось, хотя вроде вело в тупик.

А магией ли это всё двигается или ещё чем, какая разница? Электричество-то мои ушастые чувствуют и как нечто магическое воспринимают. Да чего уж там, в метро такие напряжения, что и без всяких способностей иной раз воспринимаешь.

К ювелиру всю собравшуюся толпу ролевиков не пустили. Проводник Виктор поначалу и моих спутниц приглашать не хотел, предлагая пройти мне одному, но тут уже я не согласился. И вовсе не потому, что за них опасался. Скорее наоборот, боялся, как бы они сами в моё отсутствие чего не натворили.

- Монеты наши общие, - в конце концов заявил я. - Не могу решать за нас всех.

- Как знаете, - наконец согласился он. - Но дядя Миша этого не любит.

О том, что этот самый дядя Миша может оказаться не совсем ювелиром, и даже совсем не следователем, а очень немножко бандитом с группой силовой поддержки, я не беспокоился. Не потому, что однозначно отметал такой вариант. Вовсе нет, даже наоборот, считал его наиболее вероятным, разве что кроме группы поддержки. Ювелиры, они во все времена и у всех народов в той или иной степени конфликтовали с законом или очень вольно его трактовали. Однако если вдруг разговор уйдёт в сторону банального шантажа, мол, делитесь или вызовем полицию, то заговоривший в таком тоне очень пожалеет. Тем более находясь не где-нибудь на многолюдной улице, а в собственной квартире. Ну а попытка просто забрать силой кончится ещё хуже. Как пришли, так и уйдём. Отсутствие лифта в подъезде мне не понравилось. Наверное, потому, что уже пятнадцать лет не пользовался этим достижением цивилизации и лишился такой возможности на этот раз.

- Нам далеко? - спросил я Виктора.

- На самый верх, - ответил тот.

- Однако, - неопределенно произнёс я.

Эльфийки, да и Анжа, на меня неодобрительно посмотрели, явно не понимая в чём дело. Но не объяснять же.

Пока поднимались по лестнице на пятый этаж, я успел придумать ещё пару версий, кем может оказаться знакомый Виктора. Например, оборотнем. Оригинально, не правда ли? Но не тем, которых Дрейк в Проклятых Землях гонял. Местные земные оборотни на луну не воют, а всё больше в погонах ходят. Мода у них почему-то такая. Без погон ты уже и не оборотень вовсе, а банальный преступник.

То есть окажется бандитом под личиной стража порядка. Тогда и силовую поддержку, и прикрытие имеет, если, конечно, с начальством делится. Как известно, беспредел под прикрытием властей уже не совсем беспредел, а почти наоборот. И если что пойдет не так, то это была заранее спланированная операция по задержанию преступной группировки торговцев нелегальным золотом. Подозреваемые неожиданно оказали сопротивление и были застрелены при попытке к бегству. Фальшивое золото - вещдок, ролевики всё видели (странных людей, торгующих левым золотом, с сомнительными отмазками). Еще и премию за успешную ликвидацию преступной группы получат.

Или всё куда проще. Судьба свела нас со средней руки группировкой. Уже не откровенные гопники, но ещё и не организованная преступность, хотя воображают себя уже как минимум мафией, которая бессмертна. В любом случае пока не отказавшиеся от принципа "пришел, увидел, отобрал". Вот один из них и увидел. Решил затащить к себе на квартиру. А там вместе с пацанами отобрать без базара. Ну а дядя Миша если и не выдуман, то точно не ювелир. Разве что кличка у него такая.

Ещё вариант. Вероятно, тот, к которому мы поднимаемся, даже не бандит как таковой, а скупщик краденого, специализирующийся на ювелирке. В принципе, он может навести уже настоящих бандитов на наш хвост. Однако это все настолько маловероятно, что и не стоит внимания. Сейчас не девяностые. У всех бандитов приличный бизнес и нормальная ментовско-прокурорско-эфэсбэшная крыша. Так что силой никто эти монеты отнимать не будет, ибо слишком мелко.

Или допустим он коллекционер. А этот народ, как известно, тоже на законы не то чтобы плюёт, но и не придерживается во всей строгости. Не удивлюсь, если и краденое скупает. Но такой наводить бандитов на нас точно не станет. Скорее всего, подумает, что ребятки нашли клад и развлекаются, переплавляя его в такие игрушки. Просто поинтересуется, нет ли ещё не перепорченного, и попеняет за баловство, а потом купит всё сам.

Однако во все вышеперечисленные версии я и сам не верил. Просто развлекался от скуки, поднимаясь по лестнице. И в любом случае, даже если сбудутся самые дикие из моих предположений, изначальное: Как пришли, так и уйдём никто не отменял. Наконец почти добрались. Остановились в полупролёте от пятого этажа, и дальше Виктор пошёл сам. Недолго посовещались с хозяином квартиры, который не одобрял такую толпу.

- Зачем всех привёл? - шептал дядя Миша.

Он, наверное, предполагал, что мы его не слышим. Да что там остроухие, я и сам каждое слово мог прекрасно разобрать.

- Но у них монеты, - так же отвечал ему наш проводник. - Золото! Много!

- Сомневаюсь, - возражал хозяин квартиры.

Это был неприметный человек, какого в толпе увидев, не запомнишь. Ростом чуть выше среднего, слегка полноват, стрижен коротко, лоб открыт. Цвет глаз сложно определить - оттенки серого, голубого и зеленого. Одет в футболку серого цвета из тех, что настоящие, китайские, и светлые спортивные брюки. Шлепки на босу ногу. Осмотрел нашу компанию ещё раз, причём опять неодобрительно. Но всё же, видимо, решил, что раз в нашей четвёрке трое - девушки, значит, мы неопасны.

Войдя в квартиру, я понял, что у спокойствия хозяина имелись совсем другие причины. Группа поддержки всё-таки обнаружилась, но вовсе не такая, которую я предполагал.

По обе стороны достаточно широкого коридора расположились два одинаковых… (А теперь прошу предлагать породу собак. Должна быть злобной, большой и лохматой. К сожалению сам знаю только одну соответствующую этим требованиям. Но сенбернар уже был). Я незаметно кивнул Эль, и та поняла, что требуется.

- Какие милые собачки! - воскликнула она, бросаясь на шею правой.

Тёмная повторила тот же трюк с левой. После моих фокусов с Дрейком остроухие мечтали совершить нечто подобное, чтобы самоутвердиться. И вот представился удобный случай. Если дядя Миша и собирался предостеречь, то не успел. Теперь офигевшим взглядом рассматривал, как его злобные собаки буквально млеют от счастья, виляя хвостами незнакомым девушкам. Виктор, который наверняка представлял, на что способны эти звери, был удивлён ничуть не меньше.

На такой торжественной ноте можно было начинать торговлю.

Ювелир долго рассматривал наши монеты. Подлинность золота определил сразу же, а дальше… Естественно, в легенду о самоделках для ролевой игры он не поверил, хотя не стал об этом говорить. Собственно, ничего удивительного. Многим монетам была не одна сотня лет, и то, что они не новые, любой желающий мог рассмотреть невооружённым глазом. Да и чеканка изобиловала разнообразием, а не представляла из себя пару, максимум тройку, образцов.

В честный ответ, что все монеты из другого мира, он тоже не поверил. Вообще не воспринял всерьёз. Видимо, решил, что не желаю говорить правду, и сделал правильный вывод. То есть раз несу такую чушь, то и дальше нормально отвечать не стану. Девушек после их знакомства с собачками откровенно опасался и им никаких вопросов не задавал.

Не знаю, чего он там для себя придумал. Может, решил, что клад нашли и не желаем сдавать положенную по закону долю государству. В советское время нашедшему полагалось двадцать пять процентов от стоимости клада. С той лишь разницей, что тогда от этого вполне реальный толк был. Деньги честно и вполне оперативно выдавались. Причём потом человек мог на них купить всё что угодно. Квартиру, мебель, машину…

Вот так просто заходил в мебельный магазин и тыкал пальцем в любой понравившийся комплект. Имею в виду не то, что мог купить любой и в любое время, а выставочные образцы, которых, возможно, уже и не производили. А ему вместо объяснений, какой это образец, и уверений, что на складе нет, просто продавали без каких-либо возражений. Потом шёл в автосалон (были и такие, кто бы чего сейчас ни врал по этому поводу). Сходу просил Волгу другого цвета и тоже получал желаемое.

И тогда соседи, особенно из имеющих нелегальные доходы, которые тихо крутили пальцем у виска, когда узнали о сданном государству кладе, резко меняли своё мнение. Естественно, вздумай кто из них так же зайти в магазин, услышал бы справедливый вопрос:

- А откуда у вас такие деньги, гражданин?

Недаром в великим советским фильме Брильянтовая рука жулики везли контрабандой драгоценности из заграницы, чтобы зарыть в землю, а потом при свидетелях найти. В наше же время если чего и получишь, то задолбаешься справки собирать и с чиновниками делиться.

В общем, неважно, что там себе выдумал ювелир, но теперь мы были при деньгах.

Долго жить на это в одном из самых дорогих городов мира точно не получится, а на первое время в любом случае хватит. Виктор, который не только познакомил нас с ювелиром, но и сам две монеты купил, сразу предложил свои услуги по снятию недорогой квартиры. Оставалось решить вопрос, зачем мы ему ещё понадобились? Себе монеты приобрёл, не исключено, что и с дяди Миши какой-то процент за приведённых клиентов получил, что ещё? Не предполагать же, что у него и в этой области свой бизнес.

Хотя, учитывая, как он посматривал на Анжу, догадаться совсем нетрудно. Вскоре окончательно в этом убедился, когда Виктор отозвал меня в сторону и поинтересовался своими шансами.

- Равные, - честно ответил я.

- В каком смысле? - не понял он.

- В самом буквальном. Можешь с одинаковым успехом и в постель быть затащенным, и по морде получить.

Услышав последние слова, собеседник непроизвольно отступил на полшага назад. Как он думал, незаметно.

- От меня только в том случае, если будешь проявлять излишний интерес к эльфийкам, а Анжела у нас девушка экстремальная и решает свои проблемы сама, - успокоил я его. - Правда, с ней возможен и третий вариант.

- Какой?

- Это когда одно другому не мешает.

Озадачил я парня своими ответами. Но помогать с поиском квартиры он нам не отказался.

По-хорошему из Москвы следовало убираться, и чем раньше, тем лучше. Однако была и другая сторона монеты. Отходить от возможного местонахождения портала нельзя ни в коем случае. Другой точки отсчёта у нас просто нет. Имеется ещё и отрезанная асфальтовая тропинка в парке моего родного города. Именно оттуда произошло моё первое попадание. Но далеко ехать не хотелось. По молчаливому согласию оставили этот вариант в качестве запасного.

Глава 5

Юрий. Одноклассник Вадима.

Если честно, этим летом в Москву ехать не собирался. Вообще не собирался. Однако так получилось, потому как начальству всегда виднее. Именно оно, в лице зава, принесло какую-то бумагу с резолюцией "Обеспечить участие" и сказало: ты-де давно просишься куда-нибудь тебя отправить. Вот и поезжай.

Приехал, послушал умных людей, поскучал местами, разок в театр сходил. В пару академических институтов да в книжный заглянул. И тут возникла у меня идея. Не зайти ли в Нескучный сад. Года два назад был там с бывшей, зимой. Так Нескучный сад оказался скучным, расположенный рядом парк культуры - некультурным, а после долгой пешей прогулки бывшая долго пилила. Я бы и до Ленинки дальше пошел, но пришлось в метро лезть. И это ради одной станции.

Ну а теперь начало лета, погода хорошая, тепло. Пройду, в самом деле, тем же маршрутом.

В саду, с поправкой на сезон, мало что изменилось. Разве что народу стало много. Все те же уточки в пруду, вокруг которых толпились детишки с хлебом. Как бы не все тот же бомж, спящий под мостом. Невольно засмеялся, после возвращения из столицы репортаж из Нескучного по телеку видел, так и пруд, и этот бездомный наличествовали.

А это кто такие? Батюшки, да это же толкинутые! Я и не думал, что они до сих пор существуют. В студенческие годы у меня много приятелей по ролевкам загонялось, самого чаша сия благополучно миновала. Тут же - пруд пруди. Якобы гномы, орки и прочие хоббиты. Волосатолапые, в смысле овечью (синтетическую) шкуру к ногам привязавшие, особенно позабавили. Ростом почти до моих неполных двух метров достают, на поясе огромный ножик, коим явно не колбасу режут, да и кольчуги внушают. Интересно, сами из ковровых колец плели? Или сейчас - любой каприз за ваши деньги?

Вот у той группы, что в стороне, явно с деньгами проблем нет. Уж больно хорошо экипированы. У трех дамочек даже уши острые. Явно накладные, но хорошего качества. Только зачем одна из них рожки нацепила? Черти ведь из другой оперы. Дяденька Толкин про них ничего не говорил. Правда, нужно признать, и о том, что их нет, тоже ни полусловом не обмолвился. Или девица дошла до пятой стадии толкинутости из четырех возможных?

Тут мой взгляд упал на парня, стоящего рядом с девушками. Быть не может? Вадька! Когда-то мы в одном классе учились. Не то чтобы очень дружили, приятельствовали скорее. Сколько же с ним не виделись? Да почитай с выпускного. Потом я уехал поступать в Питер и с тех пор в родном городе бывал наездами. Разве что в этот Новый год к родичам съездил, сына показал. Там-то и услышал, что Вадим куда-то пропал. Тогда даже не поинтересовался, в каком смысле. То ли просто уехал и не поддерживает связей, то ли действительно пропал.

А вот он, живой и здоровый. В обалденном ролевом прикиде. Похоже, никуда не пропадал старый приятель, просто кочует с игрища на игрище, говорят, многие так поступают. Кому делать нечего.

- Вадим, ты? - кинулся к нему, протягивая руку. - Сколько лет, сколько зим? А говорили, пропал ты. Чем занимаешься? Я вот - в командировке…

- Простите, Вы ошиблись! - услышал в ответ сухие слова.

Вздохнув, пошел дальше. Нет, не может быть, это точно он. Похоже, признаваться не захотел. Но почему? Или всё-таки нет? Нужно признать, выглядит куда моложе своих лет. И не скажешь, что мы одноклассники.

Дим. Попаданец

Квартиру пришлось снять на месяц. На меньшее время не получалось, да и сами не знали, сколько ещё придётся тут находиться. Двухкомнатную.

На следующий день был большой поход по магазинам, во время которого я делал из своих ушастых спутниц людей. Сам процесс им понравился, чего нельзя сказать о результате. Если быть более точным, это в основном касается Эль с Ларой. Анжела, одетая в кожаные штаны и куртку, такую же кепку и высокие шнурованные ботинки полувоенного образца, осталась собой довольна. В принципе, если и изменилась, то исключительно с учётом особенностей местной моды. О том, что на дворе лето и в таком наряде может быть жарко, предупреждать не стал. Прекрасно помнил, что есть девушки, которые так одеваются вообще в любое время года. Да и хвост ей тоже где-то нужно прятать.

С эльфийками всё получилось куда сложней. Делать примерки и потом демонстрировать всё это мне они были рады. Любимое занятие любой женщины вне зависимости от длины ушей! Но сама одежда им не очень нравилась, да и размеры подходили далеко не идеально. Непривычная ситуация для моих ушастых. Раньше эту проблему легко решала бытовая магия, а теперь её применение было бы слишком расточительно, так как с пополнением резерва могли возникнуть сложности. Но на самом деле всё это не так страшно. Главной причиной недовольства ушастых была необходимость носить головные уборы, прикрывающие острые уши.

- Не привередничайте, а то шапки-ушанки куплю, - пригрозил я жёнам.

- А зачем они нужны? - заинтересовалась Эль, которую, несомненно, привлекло название.

- Чтобы уши не мёрзли, - честно ответил я. - Кстати, в том отделе должны быть.

Произнеся последнее, указал на магазин, торгующий кожами и мехами. Хоть и не сезон, там действительно обнаружилось несколько моделей женских песцовых шапок. Поскольку ни их, ни тем более шуб покупать не собирался, то страха, обычно охватывающего любого мужчину при заходе в такое коварное место с женой, не испытывал. Эльфийки быстро поняли, каково назначение таких предметов одежды. Но понять разумом и реально осознать - разные вещи. Решил объяснить.

- Помните, ушастые, когда мы шли через горы в покинутых землях, одним замечательным утром выпал снег? - спросил я их.

Эль с Ларой аж передёрнуло. Конечно же, они помнили. Такого не забывают!

- И то, что с моей точки зрения было не только не холодно, а даже приятно, надеюсь, тоже не забыли?

- Ты специально нас дразнил, - надулась Эль.

- Конечно, специально, - честно признался я. - Но мне действительно было вполне комфортно, потому что тут и в десять, и в двадцать раз холоднее - норма.

Жёны сначала не поверили. Такие морозы просто не укладывались в их ушастые головы. А ведь обе девушки образованные и про полярные широты знают и, что там тоже есть жизнь, читали.

- И как долго? - на всякий случай спросила Лара.

- Формально зима у нас три месяца, а на деле случается и ненамного короче полугода.

Новость их точно не обрадовала.

- Когда ждать? - последовал следующий вопрос.

- Три месяца лета могу обещать, а дальше как получится.

Анжела откровения о зимних морозах восприняла совершенно спокойно, мол есть, ну и ладно, я - то тут при чём? Практически так же, как до этого слабый магический фон, только комментировать не стала. А Елена с Ларисой прибывали в состоянии близком к шоковому. Разумом понимали, но вообразить не могли. В представлении эльфиек шубы и меховые шапки необходимы при температурах примерно до нуля, то есть ещё до того, как начинает замерзать вода. При минус пяти из дома высовываться нельзя ни в коем случае, а минус двадцать пять нечто невообразимое.

Кстати, о именах. Договорились, что, даже находясь наедине, будем использовать только местные. То есть Анжа становилась Анжелой, Эль - Еленой или Леной, а Ларинэ, естественно, Ларисой. Я же хитрый, поэтому как был Вадимом, так и остался.

Когда вышли из магазина, увидел нужный киоск и понял, что лучшего момента просто не придумать.

- А вы знаете, ушастые, что в этом мире люди настолько привыкли к холоду, что просто вынуждены есть лёд, хоть как-то спасаясь от всепроникающей жары?

Сказав последнее, купил стаканчик пломбира, распаковал и демонстративно откусил приличный кусок. Глаза у красавиц округлились до невозможности.

- Хотите попробовать? - самым невинным тоном спросил я.

Мои эльфийки отрицательно замотали головами, не в силах сказать что-либо вслух.

- Чуть-чуть?

Та же реакция.

- Эль, в смысле Лена, ты у меня самая смелая, хотя бы лизни.

Жена почти поддалась на такую грубую лесть, но пока не решалась.

- Самым кончиком язычка, не замёрзнешь же в самом деле.

Уже почти сделала, что я просил, но в последний момент воздержалась.

- Ну же! - подсунул я стаканчик с пломбиром ей под самый нос.

Светлая зажмурилась и прикоснулась кончиком языка к мороженому. Затем сразу распахнула глаза и удивлённо заморгала. Лизнула ещё раз, уже как бы полной грудью. Ни на мгновение не сомневался, что боящимся холода эльфийкам тающий на языке мороз, превращающийся при этом в лакомство, должен непременно понравиться. Вся проблема заключалась в том, чтобы уговорить попробовать, особенно после страшилок про русскую зиму. Но и эффект на контрасте получился ещё сильнее. Эледриэль тем временем лизнула мороженое в третий раз.

- Забирай всё, - предложил ей.

Та отрицательно помотала головой. Хитрая эльфийка не собиралась брать в руки ничего холодного. Но и терять лакомство тоже не имела ни малейшего желания, поэтому зажала в своих ладонях мою, чтобы не передумал.

Лара, увидев, как её подруга млеет от счастья, облизывая кусок льда, заподозрила, что тут, возможно, что-то нечисто. Если бы нечто подобное устроил я, тогда всё понятно. Прекрасно была осведомлена, что при свидетелях могу луковицу словно яблоко съесть или чеснок дольками, как мандарин. Утверждая при этом, мол, наверное, какой-то новый сорт, совершенно не горький. Эледриэль же ранее ни на чём подобном поймана не была. Поэтому Ларинэ скорее могла предположить, что от неё что-то хотят скрыть, чем обмануть.

В конце концов, решившись, тёмная тоже лизнула странное лакомство. Реакция была вполне ожидаемой, то есть точно такой, как и у светлой. Не говоря ни слова, сунул ей стаканчик в руки. Так эльфийки и стояли посреди улицы, облизывая по очереди мороженое. При этом передавали друг другу, чтобы подолгу не держать в руках холодный предмет.

Что там Винни-Пух про мёд говорил? Мол, это очень уж странный предмет, который если и есть, то его сразу нет? Он просто пломбира никогда не пробовал. Содержимое вафельного стаканчика было вылизано очень быстро. Сам он тоже съеден, хотя и не с таким удовольствием.

Затем жёны посмотрели на меня, на киоск, опять на меня…

- Купи ещё! - выразила общее желание Эль.

- Нельзя, - ответил я.

- Почему?! - возмутилась уже Лара.

- Простудитесь с непривычки, потом заболеете, - как маленьким детям, ответил ушастым красавицам. - Мороженое хоть и вкусное, но состоит изо льда.

- Маги жизни не болеют! - выдала непобедимый по её мнению аргумент светлая. - Мне можно!

Тёмная активно закивала, в расчёте на то, что подруга потом с ней поделится. Но хитроухим жёнам на этот раз провести меня не удалось.

- А я и не знал, что у меня в семье завелись две ушастые сладкоежки, - сказал, делая вид, будто раздумывая.

- Четыре! - мгновенно сориентировалась Эль. - Про Мариэль и Иваниила не забывай!

- Им тоже нужно взять, - добавила Лара.

Ага, так я и поверил. Роль глупых блондинок моим жёнам совсем не шла. Мало тренировались.

- Растает, - всё же напомнил я.

- Тогда рецепт, - ничуть не смутившись, что её раскусили, ответила тёмная.

- Ладно, - не стал спорить я. - И рецепт, и ещё мороженого мы обязательно возьмём, но завтра.

Эльфийки явно собирались возражать, но я не дал:

- А сегодня попробуем шоколад. Он тоже вкусный, обещаю.

Эль сразу вспомнила, о чём идёт речь, и согласилась. Шоколад остроухим сладкоежкам тоже понравился (о том, что бывает ещё и шоколадное мороженое, пока сообщать не стал, рано им об этом знать). Поскольку при правильном обращении конфеты если и тают, то только во рту, жёны настояли на запасе. Сомневался, что его хватит надолго, но спорить не стал.

Когда уходили, обратил внимание на идущую чуть сзади хвостатую. Сам по себе факт не выпадал из нормы. Это, когда ролевиками выглядели, нужно было держаться вместе, всё равно и так ясно, что из одной компании. Теперь договорились чтоб она шла отдельно и наблюдала за обстановкой. Но моё внимание привлекло совсем другое. В руках Анжа держала стаканчик пломбира, причём не облизывала, а кусала, как все нормальные не эльфы. Из кармана у неё торчала пара эскимо.

Естественно, мы не только дегустацией мороженого и прочих московских сладостей заниматься собирались. В планах на сегодня было посещение Александровского сада в непривлекающем к нашим скромным персонам внимания окружающих виде. Причём не просто так, а с целью исследования места попадания на предмет порталов в частности и любых магических аномалий вообще. Хотя, после того, как остроухие попробовали таких вкусностей, им мой родной мир перестал казаться абсолютно безнадёжным. Не то чтобы собирались тут остаться, но всё же.

- Место, где умеют делать такое, не может быть плохим категорически во всём, - авторитетно заявила Эль, засовывая в рот очередную конфету.

И куда только помещается?! Они на пару с тёмной уже никак не меньше килограмма умяли.

- Ага, - поддержала подругу Лара, облизывая шоколад с пальца.

- Попробуй эту, - предложила светлая, передавая подруге ещё одну карамель.

- А ты эту, - ответила та.

- Мне такие очень нравятся, их удобно переламывать ровно пополам.

- Чтобы съесть половинку? - попытался вклиниться в разговор я.

Эльфийки уставились на меня как на сумасшедшего или скорее идиота.

- Полторы, - всё же заявила Лара.

- Или две с половиной, - уточнила Эль.

Нет, покупка столь большого количества была явной ошибкой. А ведь вначале показалось такой хорошей идеей. Зайти в супермаркет и набрать по горсти каждого сорта. У кассы, когда пришлось заплатить две с лишним тысячи рублей, я так уже не думал. Теперь, глядя на поведение эльфиек, тем более.

- Вы кое-что забыли, ушастые, - вставил я, пытаясь сменить тему.

- Да вроде нет, - ответила Эль.

- Или есть ещё нехолодное мороженое? - поинтересовалась Ларинэ.

- Хочу! - заявила светлая.

- Купи! - откликнулась тёмная.

- Такого не бывает, - заверил жён. - Но всё равно забыли.

- Что именно?

- Место, где родился такой замечательный я, не может быть плохим абсолютно во всём, - скопировал тон и фразу светлой жены.

- Но сейчас-то тебя тут нет, - не задумываясь, ответила эльфийка.

Да. Не знал, что сладости могут так действовать. Или это только на эльфов, причём исключительно в больших количествах? До светлой дошло, что она ляпнула, но ничуть не смутило.

- Сейчас есть, но ненадолго, - убеждённо заявила она.

- Вот только ещё конфет съедим и отправимся домой к детям, - полностью согласилась с ней тёмная.

- Иву с Марой тоже нужно взять!

- И возьмём! Где тут был магазин?

А это уже серьёзно. Нужно было что-то делать.

- Так! Наркоманки ушастые. Отдавайте конфеты, - потребовал я.

Эль отрицательно помотала готовой и показала язык. Тёмная вообще фигу продемонстрировала. И когда это я её успел научить, интересно? Больше ведь не от кого было набраться. Но вопросами глобальной философии станем заниматься потом, а сейчас нужно действовать. Отобрать конфеты у эльфиек оказалось не так просто. В конце концов, совместными усилиями с Анжей мы это сделали. Но только мешок. Всё, что было в руках, эльфийки успели позасовывать в рот, причём последние вообще с бумажками.

Угрозами утопить все сладости в ближайшей реке и обещаниями купить ещё мороженого, как только доберёмся до съёмной квартиры, погнали одурманенных, но, к счастью, не агрессивных эльфиек домой. Ни о каком посещении Александровского сада не могло быть и речи.

Глава 6

Эледриэль. Светлая эльфийка

Проснулась с очень сильным ощущением неправильности происходящего. В какой-то мере обычное утреннее чувство в этом мире. Тут вообще всё неправильно! Но сегодня особенно, и следовало понять, почему? Не покидала уверенность, что у этого обострения есть серьёзная причина.

Ещё до того, как оглянуться по сторонам я поняла, что права. К тому же кроме чисто психологических имелись и физические ощущения. Например, затёкшее тело. Редкое состояние для мага жизни. И не только оно.

Начать хотя бы с того, что совершенно не помнила, как ложилась и что было перед тем? Потом непонятно, почему постель застелили на полу, а вернее на ковре посреди считающейся большой комнаты? Рядом спит обнимающий меня муж. Это хорошо. С другой от него стороны тёмная. Хоть что-то проясняется. В этой снятой за бешеные деньги недорогой квартире просто нет кровати на которую мы бы поместились сразу втроём. Вот и легли на ковёр. Но почему? И по какой причине тело затекло? Бывало, и на голой земле ночевала без каких-либо последствий и ничего, а тут на тебе.

Точно помню, что вчера с самого утра отправились покупать местную одежду. Для нас с тёмной и Анжи. Да и мужу тоже нужно было кое-что взять. Хвостатая схитрила. Сразу нашла комплект мало чем отличающийся от её собственного, на чём и успокоилась. Мы с Ларинэ долго не могли выбрать. Нет, ни я, ни она совсем не привередливые, как сходу обвинил Дим. И он об этом прекрасно знает, исключительно чтобы поторопить сказал. Просто не из чего! Совсем. Или почти не из чего. Модели нижнего белья, например, весьма и весьма неплохи. Но не в нём же по улицам расхаживать? Даже покупать не стали. Запомнили с тёмной наиболее понравившиеся комплекты. Когда вернёмся к себе в замок, обязательно сделаем такие же, а то и лучше.

В конце концов, выбрали по паре наборов местной одежды. Самое точное описание: за неимением лучшего. Затем последовал рассказ Ва'Дима о том, как тут бывает холодно зимой и демонстрация в доказательство магазина с меховой одеждой. Мы с тёмной сначала не очень-то и поверили, но когда он показал…

Мороженое!

Сразу же вспомнила, что было дальше, и как мы с Ларинэ себя вели. Внутри меня словно образовалось сразу две Эль. Первой было ужасно стыдно за вчерашнее, а второй ничуть. Она в первую очередь вспомнила про отнятый у нас с тёмной мешок с конфетами и шоколадом. Не сомневалась, что человек спрятал его где-то в квартире и рвалась найти.

- А вдруг сам всё съел? - спросила она у себя.

- Нет, не должен, - сама же и ответила. - Он глупый, конфет не любит.

- Тогда где?

- Нужно холодильник проверить!

- Похоже на него. Наивный! Думает, мы туда не полезем.

- Нас что, уже три? - вклинилась я в их разговор.

- А ты не строй из себя святую! - тут же ответили мне.

- Как будто сама конфет не хочешь!

Нет, это было уже слишком. Растроения личности мне ещё не хватало. Причём две другие явно сговорились против настоящей хозяйки тела, то есть, меня.

- Заткнитесь вы, обе! - крикнула я им. - И так голова раскалывается.

Помогло! Как ни странно, голоса в голове исчезли. Испугались, наверное.

Только крикнула я, похоже, вслух. И разбудила мужа с тёмной. Одного взгляда хватило для понимания того, что Ларинэ чувствует себя аналогично: у неё на лице отразилась вся гамма чувств, которые до этого испытала я сама. Муж открыл один глаз и посмотрел на меня. Потом его закрыл и открыл другой, которым так же рассмотрел тёмную. По всей видимости, ожидал увидеть что-то худшее, так как явно вздохнул с облегчением. Куда уж хуже?!

- Ну, наркоманки ушастые, признавайтесь, почему раньше ничего мне не рассказывали о своей зависимости от всяких разных сладостей? - спросил он.

- Мы не знали, - виновато ответила тёмная.

- А ты, Эль?

- Я тоже не знала. Правда.

- Не знала, значит? А кто весь шоколад, что у меня с собой когда-то был, съел? Не будем показывать пальцем, но вся такая светлая, хитрая и ушастая. Ещё в какую-то Великую миссию шла, но мне об этом ни слова не сказала.

- Тогда ты был совсем жадный, - в тон мужу ответила я. - Давал по маленькому кусочку. В тот раз ничего подобного не заметила.

- Ага, очень жадный, - вспомнил Дим. - Настолько, что себе ничего не оставил, всё отдал. Но ты права, действительно много за один раз не предлагал.

- Значит, по чуть-чуть можно, - неуверенно ответила я.

Или это была не совсем я? Голоса в голове вроде бы замолкли, но мало ли что?

- По одной конфете? - с надеждой спросила тёмная.

Потом глянула на мужа, потупила глаза и добавила:

- Одну на двоих.

- Лечиться, получается, не желаем, - с грустью спросил Ва'Дим.

- Желаем, - вполне честно ответила я.

Ларинэ кивнула, подтверждая.

- Ладно, похмеляйтесь.

Сказав последнее, муж сунул руку под кровать, достал оттуда маленькую стеклянную баночку, которую и протянул нам.

- Мёд, - ответил он на вопрос у нас на лицах. - Вы его всегда любили и никаких неприятных последствий не испытывали.

- Ты вроде когда-то говорил, что в твоём мире пчёлы неправильные, - на всякий случай напомнила я.

- Неправильных тоже хватает, - признал муж. - Хотя тут скорее не пчёлы, а пчеловоды виноваты. Хвостатая полбазара обошла, прежде чем нашла, кто нормальным продуктом торгует. Сейчас редкий пасечник своих пчёл сиропом не подкармливает. Разве что исключительно для себя держит.

Больше нас уговаривать не пришлось. Быстро открыли баночку и вылизали всё содержимое до последней капли. Уж больно она маленькой оказалась. Зато мёд точно настоящим. Муж был совершенно прав, и мне и Ларе сразу полегчало. И голова прояснилась, в связи с чем стало ещё более стыдно за вчерашнее поведение. Чтобы хоть как-то сменить тему, спросила первое пришедшее на ум:

- А где сейчас Анжа? Не чувствую её в квартире.

- Гуляет, наверное, - ответил муж.

- Одна? - удивилась тёмная.

- А что с ней станется? Не маленькая. На базар за мёдом через полгорода ездила, пока я тут двух ушастых наркоманок караулил. И потом, конфет она съела, если и меньше любой из вас, то не намного. А мороженого точно больше. Попыталась потом всё это пивом запить, но местное ей не понравилось, а немецкое вообще мочой обозвала.

Дим. Попаданец

Хотя жёны утверждали, что с ними всё в полном порядке, вчерашнего больше не повторится, и рвались на поиски порталов, чтобы побыстрее покинуть этот безумный мир, я их ещё три дня никуда из квартиры не выпускал. Фактически устроил карантин-реабилитацию-домашний арест. Скучно, конечно, и времени жалко, но что поделаешь. В основном в эти три дня рассказывал им о своём мире. Всё равно днём больше делать нечего. Не телевизор же смотреть, в самом деле?

Естественно, я тоже никуда не выходил. Все контакты с внешним миром, ограниченные, в основном, походами по магазинам, лежали на Анжеле. Та не возражала и большую часть времени где-то пропадала. Почему-то за неё я совершенно не беспокоился.

Очередным утром высыпал на стол горсть конфет (заранее пересчитал) и протянул ушастым ту, какие по их мнению очень удобно ломать пополам, чтобы за один раз съедать как минимум полторы. Взяли, разделили поровну и съели каждая свою половинку. На остальные не зарились.

- Будем считать, курс реабилитации прошли, - заявил я. - Во всяком случае, в руках себя держать способны.

- Мы тебе об этом ещё три дня назад сказали, - ответила Эль.

- Но ты почему-то нам не поверил, - добавила Лара.

- Ладно, признаю, был неправ, - сказал им, хотя на деле так не думал. - В любом случае пора и делом заняться.

Те сразу же согласились, не забыв поворчать насчёт домашнего ареста.

- Разведка прежде всего, - заявил я. - После вашего здоровья, разумеется.

Тут им крыть было нечем.

Отправились, естественно, все вчетвером. Только на всякий случай мы шли вместе, а хвостатая чуть в стороне. Вдруг страховка понадобится?

В первую очередь вернулись в Александровский сад, как и изначально планировали, будучи в не привлекающем окружающих виде. Пока эльфийки искали если не портал, то хотя бы его следы, я обратил внимание на одну интересную вещь. Люди непременно желали сфотографироваться встав на какую-то канализационную крышку. Правда, почему-то бронзовую. Со слов случайного прохожего узнал в чём тут дело. Оказалось, мы материализовались не просто возле Кремлевской Стены, а недалеко от самого центра вселенной. Нет, кроме шуток. Пусть и чисто формально (а может, и не только), но факт. Попросту говоря, на нулевом километре. То есть рядом с той самой точкой, от которой отсчитывают расстояния, в какую бы сторону они ни вели. Странно, я думал, что от центральной почты, но разговорчивый прохожий меня уверял, что тут именно так. Недаром говорят, что Москва третий Рим и четвертому не бывать. Все дороги ведут именно сюда.

Наша материализация именно в этом месте, а не где-нибудь ещё, вполне могла оказаться простым совпадением. А могла и не оказаться. В любом случае портала или каких-либо других следов Эль с Ларой не обнаружили. Хотя и старались изо всех сил.

- Какая-то аномалия тут точно есть, - заявила светлая.

- Очень слабая, но сомнений не вызывает, - добавила тёмная.

- Уже интересно, - ответил я. - А хоть немного подробней?

- Необходимы дополнительные исследования, но не сейчас, - ответила и одновременно подвела итог Эль.

- Почему? - не сразу врубился я. - Мы же почти только пришли.

- Потому что тут все не так, как должно быть в нормально мире. Чтобы понять суть аномалии, необходимо знать общие законы.

- И где же вы собираетесь их изучать? - спросил ее. - Специальных лабораторий и научно-исследовательских институтов по вопросам магии тут как бы не наблюдается.

- Нужен лес, - ответила Лара.

- Нетронутый лес, - уточнила Эль.

- И где я его вам такой в самом центре Москвы достану? - задал естественный вопрос.

- Твой мир - твоя проблема.

- Может, тот, возле которого мы квартиру сняли, подойдёт? - с надеждой поинтересовался я.

Отправляться куда-нибудь в тайгу мне категорически не хотелось.

- Не знаю, не проверяли, - с сомнением ответила светлая. - Но на вид не очень.

- Тогда давайте начнём с него и уже потом станем думать, стоит ли искать что-то ещё?

На таком решении и сошлись. Правда, сразу же туда сломя голову не бросились, сначала решили зайти домой, а по пути ещё кое-что прикупить. На этот раз дорогу показывала хвостатая как самая освоившаяся в столице.

Когда вышли из метро, произошло то, чего я уже давно ожидал. К нам подошли сразу несколько цыганок только спросить. Ага, так я и поверил. Как кто-то очень точно подметил: Мы восхищаемся цыганами, встречаясь с ними на страницах Толстого или Пушкина, но, увидев на улице, предпочитаем перейти на другую сторону. Сам никогда особо не восхищался ни Пушкиным, ни тем более Толстым, и как следствие их персонажами, но в целом считал высказывание верным.

Правда, сам в подобных ситуациях раньше руководствовался другой, не менее верной цитатой: Никогда не заговаривайте с цыганками и с дьяволами. Она у меня автоматически звучала в голове, и я шёл, никак не реагируя, вообще глядя сквозь них. Но в данном случае алгоритм поведения был иным. Подал Анже условный знак, мол, можно, после чего заговорил:

- Извините, мы сами не местные, поэтому ничем помочь не можем.

Естественно, ничего нового специалисткам по изъятию лишних денег и ценностей у доверчивой части населения я не сказал, а лишь подтвердил их догадку. Сами всё поняли, поэтому и подошли. Нас сразу окружила целая толпа (количество цыганок волшебным образом удвоилось). Вместе с мамашами присутствовала и куча шустрых детей. Опасался, как бы ушастых не подвели их инстинкты, но нет, всё было в полном порядке. Ни Эль, ни Лара не хлопали умилённо глазами, а наоборот, смотрели весьма строго.

Тем временем нас засыпали вопросами. Как совершенно посторонними, об одежде и погоде, так и географическими. Может, нам самим куда нужно? Вдруг они дорогу знают? Обязательно подскажут. От москвичей доброго слова не услышишь, поэтому приезжие друг другу должны помогать! Ага, как в том анекдоте: Везде нас, русских, обманывают, сказал цыган еврею, вытаскивая у того из кармана пустой кошелёк.

Кстати, о кошельках. Толпа вдруг, словно по сигналу, отхлынула. Одна из цыганок с удивлением рассматривала свою руку. Сразу с подозрением глянул на Ларинэ.

- Ничего не сломала, - тут же ответила жена, правильно истолковав мой незаданный вопрос. - Но воровка ещё долго не сможет пользоваться этой рукой, а по чужим карманам шарить вообще никогда.

Цыганка зашипела и, чуть ли не брызгая слюной, начала выкрикивать нечто похожее на проклятия.

Лара только пожала плечами, считая ниже своего достоинства обращать внимание на сумасшедшую, а я спокойно ответил:

- Испугала ёжика голым задом. Если бы нам давали по десять копеек за каждое выслушанное проклятие, были бы уже миллионерами. Причём настоящие маги и демоны проклинать пытались, а не уличные воровки. Поэтому можешь засунуть свои слова себе в одно место, а то, что наложила на тебя моя жена, будешь теперь носить всю жизнь.

Цыганки замолчали. Каким-то необъяснимым чутьём поняли, что говорю правду, и начали пятиться, более не произнеся ни слова. Теперь следовало выяснить, а стоило ли оно того?

- Как улов, Анжела? - спросил я, когда мы пошли дальше.

Та прибавила шагу, чтобы подойти поближе.

- Плохо. Денег мало, всяких побрякушек, но не золота, наоборот, много. И ещё четыре маленьких книжки, ты говорил, они документами называются.

Анжа уже собралась демонстрировать свою добычу прямо на улице, но я её остановил:

- Не тут! Посмотрим, когда вернёмся в квартиру.

Та лишь пожала плечами. Мол, какая разница?

Пока шли, поинтересовался у эльфиек, как это они пересилили свой инстинкт?

- Какой? - не понята Лара.

- По отношению к пусть и человеческим, но всё же детям, - пояснил им.

- Разве? - удивилась светлая.

- Смотрели очень строго и без всякого снисхождения, - напомнил я. - Обычно у вас на лицах совсем другое выражение.

- Если бы, как ты говоришь, без снисхождения, то руки отсохли как минимум у пятерых из них, - ответила тёмная. - Взрослая воровка была уже шестой из попробовавших залезть в наши карманы.

- Тебя вообще три раза обворовать пытались, - сообщила Эль.

- Ничего такого не почувствовал, - честно признался я.

Остроухие преувеличенно тяжело вздохнули. Мол, горе ты наше, как тебя вообще одного отпускать? Пропадёшь ведь. Даже в своём собственном мире. Ну-ну. Про конфеты и мороженое я им говорить не стал. А про детей вообще зря спросил. Незачем остроухим напоминать, что наши в другом мире остались.

Глава 7

Вернувшись домой, подсчитали, что удалось добыть Анже у пытавшихся обокрасть нас цыганок. Действительно немного. Наличными неполные четыре тысячи рублей.

- На мелкие карманные расходы пригодится, но не более того, - сделал вывод я.

Никто не спорил, спутницы уже успели понять примерную ценность местных денег.

Затем была небольшая горсть колечек-крестиков-цепочек из жёлтого металла. Все с пробами, но при этом только одно настоящее. Во всяком случае, обе эльфийки и хвостатая, не глядя ни на какие клейма, так заявили. Я им верил.

- Скорей всего, это успели у кого-то украсть или выманить, что то же самое, - предположил я.

- Лежало в отдельном кармане, - подтвердила Анжа.

Потом она выложила на стол пакетик с белым порошком.

- А это даже проверять не будем, - заявил я.

Не дожидаясь ответа, взял, отнёс в туалет и спустил в унитаз вместе с упаковкой.

- Почему? - спросила Анжа, когда я вернулся.

- Потому что действует как конфеты на эльфиек, только вызывает сильнейшее привыкание, - начал объяснять я, что такое наркотики. - И вообще, тот, кто начинает употреблять, уже долго не живёт. Вообще не живёт, а медленно умирает. Поэтому совершенно официально заявляю: запрет убивать и калечить на торгующих этой гадостью не распространяется. Единственное условие - не попадаться.

Спорить с тем, что такие вещи необходимо уничтожать (как сам наркотик, так и всех имеющих к нему любое отношение) никто не стал. Я же удивился, как мы не нарвались на группу поддержки. Хвостатая сразу заинтересовалась, что имею в виду под этим термином?

- У любой организованной преступной группы должна быть, - стал рассказывать я. - А у цыганских воровок вообще как минимум две. - Первая состоит из неприметных людей, которым дети сразу относят ворованное и берут нелегальный товар. Пакетик не просто так был всего один. Странно другое, почему настоящее кольцо к ним не перекочевало?

- Может, та воровка его себе прикарманила? - предположила Анжа. - У них это обычное дело.

- Возможно, - согласился я.

- А вторая группа поддержки? - напомнила Лара.

- Состоит из нескольких здоровых мужиков (по цыганским меркам, конечно). Их основной задачей является не дать воровкам передраться между собой. Хотя в случае с наркотой могут страховать и от непредсказуемых клиентов. Учитывая, что наркоманы физически сильными не бывают, для их усмирения и малорослого цыгана вполне хватит.

- Почему? - спросила Эль. - Я не о страховке, а о драках воровок.

- Вот такой парадокс, - ответил я. - Все прекрасно знают, что они выходят воровать и торговать наркотиками, но никому нет никакого дела, даже полиции. Имею в виду не ту часть, которая их крышует, а ту, которая действительно ловит воров и торговцев. Мало того, что они все многодетные матери-одиночки, живущие на пособия, так и доказать что-либо почти невозможно.

- А их драки между собой тут причём?

- Притом, что они не сразу драть волосы и выцарапывать глаза друг другу бросаются, а предварительно долго и противно орут. А этого окружающие терпеть не намерены и звонят в милицию. Вот и караулят цыгане своих женщин, чтобы не портили бизнес.

- Всё это очень интересно, но, по-моему, мы немного отвлеклись, - заметила Эль.

- Действительно, давай сначала досмотрим всю добычу, - согласился я.

- А почти ничего не осталось, - ответила хвостатая, выкладывая на стол пачку документов.

Четыре паспорта и какие-то другие бумаги. Все, естественно, на женские имена, то есть мне совершенно не подходящие. Первый паспорт сразу же забраковал, так как к нему прилагалась справка об освобождении из колонии какого-то там режима. Подробно читать не стал, такого счастья нам точно не надо.

У остальных паспортов было два основных недостатка. Во-первых, лица на фотографиях даже отдалённо не напоминали ни одну из моих спутниц. Во-вторых, к каждому тоже прилагалось по справке о том, что счастливая обладательница документа является матерью-одиночкой. Второе можно просто выбросить, а с первым ничего не поделаешь.

Хотя если вспомнить студенческие годы… Однажды сокурсница оставила на парте свой студенческий билет. Взял его с собой, в расчёте завтра отдать. Только она заболела и две недели не появлялась. Так и проносил документ всё это время в кармане. В правом. А в левом свой собственный. В транспорте предъявлял проездной и её студенческий. С фотографии смотрела яркая крашеная блондинка, перепутать невозможно. Ждал, когда же скажут, что это не мой. Шутка по большому счёту не удалась, за всё время только один раз заметили. Вытащил из другого кармана свой документ, предъявил, извинился. Но в том-то и дело, что это было в общественном транспорте при наличии запасного варианта. При проверке паспортов такой номер, скорей всего, не пройдёт.

- Даже если сильно не присматриваться, всё равно невозможно не заметить такую разницу, - подвёл итог я.

- Ты сам запретил воровать у тех, кто на нас более-менее похож, - напомнила хвостатая.

- Это не упрёк, а констатация факта, - успокоил её я. - В любом случае паспорта нам бесполезны.

- Почему же? - не согласилась Анжа. - Могу гарантировать, если будут проверять у меня, то вообще приглядываться не станут.

- А я картинки могу перерисовать, - уверенно заявила Эль.

Представил себе писанную маслом миниатюру, вклеенную в паспорт. Но, поскольку жена настаивала, спорить не стал, а пообещал купить в ближайших канцтоварах кисточки и акварельные краски. Пускай развлекается.

Каково же было моё удивление, когда увидел результат её трудов. Светлая ничего не стала вклеивать, а нарисовала поверх фотографии. Естественно, краски употребила минимум и добавила магии. Где заканчивается старое изображение, а где начинается новое, понять было невозможно.

- Молодец, ушастая, - похвалил я светлую. - Вот только фамилии совершенно не соответствуют лицам.

- Могу и буквы перерисовать, - с готовностью откликнулась Эль.

- Лучше не надо.

- Почему? - не поняла эльфийка.

- Если пробьют через базу данных, сразу выяснится несоответствие. Компьютер не обманешь. Если ты не хакер, конечно.

- А кто такие хакеры? - заинтересовалась хвостатая.

- Архимаги технического мира, - почти не соврал я.

- Не подходит, - ответила она.

- Вот и я о том же. И вообще лучше оставить паспорта на крайний случай. Самый надёжный способ пройти проверку - это её избежать.

Анжа. Неизвестно кто

Ну вот, наконец-то можно и повеселиться. А то уже надоело сидеть без дела.

Поначалу я честно соблюдала все запреты князя Ва'Дима, прекрасно понимая, что на любом новом месте сначала освоиться необходимо, а уж в другом мире тем более. В конце концов, это его вселенная, должен лучше знать реалии. Или, если быть до конца честной, почти все запреты, но по мелочам не считается.

Однако стадия изучения и освоения на новом месте позади, и теперь можно повеселиться. И выход на местную воровскую гильдию обнаружился весьма кстати. В своём мире я тоже у всех подряд не воровала. Только у самых богатых и преступников. Разбойников, так тех вообще уничтожала. А уж торговцев такими зельями… Правда, их у нас вообще все уничтожают при первой возможности, и если какая колдунья начинает что-то такое варить, то долго не живёт. А тут, оказывается, процветают.

Но для начала всё же подробнее проконсультировалась с Ва'Димом насчёт этих самых цыган.

- Должен тебя разочаровать, - ответил он. - Никакая они не мафия, то есть не воровская гильдия.

- Что, совсем?

- Ну, сами гордо кричат о своей полной свободе и независимости от кого бы то ни было, а на деле абсолютно всегда являются низшим звеном чьей-нибудь организованной преступности, - объяснил своё видение ситуации человек.

- Значит, и до верхушки дойти нетрудно, - сделала вывод я. - Было бы желание.

- Почему-то ни у кого нет, - вздохнул Ва'Дим.

- Как и у нас. Все знают, кто стоит во главе воровских гильдий, но если и ловят, то мелких воришек.

- Там главы гильдий хоть на власть не претендуют.

- А тут что, иначе? - удивилась я.

- Именно. Порой трудно понять, где кончается одно и начинается другое.

- Тогда мне придётся быть чуть более осторожной, чем обычно, - подумала я вслух. - Только и всего.

Человек внимательно на меня посмотрел. Конечно, догадался, что собираюсь делать, да я, собственно, и не скрывала. Стало интересно, попытается ли запретить? Нет, не стал. Да и с какой стати он должен жалеть всякую мразь? Не замечала я раньше за князем такого. Наоборот, прожив столько с эльфийками, набрался от них и стал нетерпим к подобным организациям.

Немного подумав, Ва'Дим всё же сказал:

- Возьми перчатки и без них ни к чему не прикасайся.

- Зачем? - удивилась я.

- О том, что маги способны определить, кто прикасался к предмету или кто входил в помещение по следам ауры, тебе, надеюсь, известно? - спросил он.

- Да. И я легко могу не оставлять таких следов. Тем более что в этом мире нет магов.

- Зато присутствуют другие способы.

- Какие? - заинтересовалась я.

Информация действительно была важной, и стоило её подробно разузнать.

- Смотри, - сказал он, зачем-то подходя к окну.

Не поняла, что могу там увидеть, но всё же подошла. Однако Ва'Дим имел в виду не двор за окном, а само стекло. Приложил к нему большой палец правой руки и показал получившийся едва заметный след.

- Отпечатки пальцев у всех разные и остаются не только на стекле, а вообще на большинстве поверхностей. Тут их умеют находить, снимать и сравнивать.

- Спасибо, буду иметь в виду, - ответила я.

- Хотя и этого может оказаться недостаточно, - продолжил человек. - Помнишь, я рассказывал о видеокамерах?

- Не забыла. И эксперименты с твоим фотоаппаратом тоже помню. Но не собираюсь попадаться никому на глаза, - пожала я плечами. - И вообще, буду ходить в гости по ночам.

Не говорить же ему, что в таких делах получше многих разбираюсь, сам прекрасно должен понимать. Не думаю, что с местной воровской гильдией будет справиться сложнее, чем с теми, с которыми уже имела дело дома. Все они совершенно одинаковые, какими бы средствами и методами ни пользовались.

Князь только вздохнул и помотал головой, будто прочитал мои мысли.

- Понимаешь, в чём дело: ты же не простых людей осчастливить своим визитом намерена.

- Это я прекрасно понимаю, - ответила ему.

- Вот именно, так называемых уважаемых граждан. Там этих камер и прочей сигнализации будет больше, чем блох на собаке, причём если не все, то многие способны видеть в полной темноте, а половина из них скрыта от постороннего взгляда.

- Сам же сказал, что цыгане - низшее звено, - напомнила я.

- Как будто ты ими собираешься ограничиваться, - угадал он.

Кивнула в ответ, зачем скрывать очевидное? Ва'Дим чуть помолчал и, покачав головой, продолжил:

- Так что не надейся остаться незамеченной. У местных стражников, то есть полиции, появятся не только твои фотографии, но и образцы походки, пластики движений. А ведь и в метро, и на перекрёстках улиц в Москве стоят такие же камеры и могут проследить за тобой до ближайшего квартала… Это я, конечно, про крайний случай говорю, но мало ли что, вдруг сверху поступит очередная команда Фас! на волне борьбы с преступностью? В общем, так, чтобы нам не пришлось менять квартиру каждую неделю, постарайся следовать несложным правилам. На полпути к месту очередной охоты находи укромное место, где сможешь незаметно переодеться и слегка изменить внешность. Походку после этого тоже меняй. А на обратной дороге примерно там же возвращай свою внешность и походку.

- Там же? - усомнилась я.

- Хотя нет, ты права, лучше в другом месте. Будем надеяться, что этих предосторожностей хватит, что-что, а следить маги этого мира любят и умеют.

Только кивнула в ответ, а князь продолжил:

- Но это только часть дела.

- Что ещё? - спросила я. - В королевских дворцах магическая защита очень серьёзная, и для меня проблемой не являлась.

- В том-то и дело, что магическая, а ты опасное для себя волшебство чуешь. Тут всё сложней.

Дальше он начал рассказывать о датчиках движения, датчиках открытия (разбития) окон-дверей, и ещё раз о видеонаблюдении. В общем-то, полезная информация.

- Разумеется, не в каждом магазине такое бывает, но там, куда ты собираешься - могут системы и покруче стоять… А ведь есть и другие методы идентификации - вплоть до анализа ДНК.

- Это ещё что такое? - попросила пояснений я.

- Если верить некоторым источникам - достаточно одного волоска, чтобы определить, кто именно его обронил. Если есть с кем сравнивать, конечно. В любом случае стоит учитывать такую возможность. Хотя… По оставленным волоскам и маги должны уметь найти человека или любого другого индивида.

- Ты прав, тут меня учить не надо. Скажу по секрету, даже сильнейшие маги не смогли определить, кто я такая. И не по волоску, а по крови.

- Представил рожу эксперта, обрабатывавшего волосок, найденный на месте преступления, - усмехнулся человек. - Но всё равно улик оставлять не стоит.

Если в метро садилась одна Анжа, то у Киевского вокзала вышла совсем другая. Или вернее будет сказать, что под землю спустилась ещё Анжела, а на поверхность выбралась уже почти Анжа. Когда человек учил меня нехитрым методам маскировки со сменой походки, одежды и внешности, я не возражала. Зачем? Даже согласно кивала и поддакивала. Как будто самой всё это и ещё очень многое неизвестно. Магия может помочь далеко не в любой ситуации, тем более что её у меня на самом деле не так уж и много. Куда правильнее сказать, очень мало.

Так что ещё посмотрим, кто кого? Этот мир с его техническими штучками вместо магии или я со своими способностями. Не раз приходилось обходить стражей, обвешанных амулетами, защищающими от отвода глаз. И собак, на которых он вообще не очень действует. Не люблю собак!

Возле вокзала, практически там же, где и в прошлый раз, промышляли цыгане. Причём те же самые. Не хватало лишь воровки, которую Ларинэ поймала за руку. Вместо неё была другая мало чем отличающаяся на вид.

Понаблюдала некоторое время, чтобы понять, как они работают. Очень скоро стало ясно, главное - торговля одурманивающим зельем, которое князь Ва'Дим называл наркотиком. Всем остальным они занимались скорее по привычке или для антуража. Чтобы было в чём обвинить по мелочи, если властям вдруг очень понадобится.

Со стороны их торговля выглядела очень просто. К цыганкам постоянно подходили измождённые, явно больные люди. Не у всех это сразу проявлялось во внешности, но аура не могла обмануть. Так она обычно выглядит у тех, кому недолго жить осталось, причем не по причине старости, а из-за болезни или проклятия. Я хоть и слабо вижу в магическом зрении, но настолько яркое проявление зла не заметить трудно.

Ну так вот, живые мертвецы подходили к одной из торговок, отдавали деньги, дожидались своего пакетика и быстро уходили. А князь Ва'Дим ещё говорил, что в его мире нечисти нету. Да вот они, некроманты и зомби, им подчиняющиеся, прямо посреди столицы.

Обратила внимание, что у цыганок на руках не бывает больше чем одного пакетика одновременно. Товар всё время приносили снующие вокруг дети. Они же забирали выручку. Оказалось совсем нетрудно проследить, куда именно бегают. Чуть в стороне стояла неприметная машина, в которой сидел мужчина явно той же национальности, что и воровки на площади. Осмотрев внимательно все камеры наблюдения, поняла, что ни одна из них не направлена на ту машину. Очень хорошее место выбрали, мне же проще будет.

То, что в машине он уже не один, плюгавый бандит понял, только когда тихо хлопнула закрывающаяся задняя дверь.

- Что ты… - начал он, но не смог договорить.

Трудно разговаривать с собственным ухом во рту. А они очень легко, без ножа отрываются. Если уметь, конечно. Кричать, правда, в таких обстоятельствах не только труда не составляет, но и очень хочется. Однако, если нажать одну точку на шее, уже не получится, как и двигаться вообще. При этом всё чувствуешь, слышишь, видишь и находишься в полном сознании. Нажать её можно, разумеется, и без отрывания ушей, но тогда пропадёт воспитательный момент.

Естественно, я в машину залезла не сразу, как её заметила. Перед этим какое-то время за ней наблюдала. Причём не издали, а буквально через стекло. Отводить глаза ещё не разучилась. Поэтому прекрасно знала, где лежат деньги и наркотики. Первые сразу забрала, а что делать со вторыми, пока не решила. Также обшарила карманы бандита. Ничего там кроме паспорта не обнаружилось. Ну что ж, и он пригодится. И ещё тоненькая золотая цепочка.

Но я сюда пришла вовсе не ради этой мелочи. Чтобы мой пленник был более сговорчивым, нажала ещё на одну точку. Всё его тело пронзила страшная боль, а паралич не дал ни закричать, ни пошевелиться. Весьма изощрённая пытка, не оставляющая никаких следов.

- Теперь слушай меня внимательно, - негромко, но очень отчётливо произнесла я. - Сейчас сниму паралич, и ты ответишь на мои вопросы. Если будешь недостаточно откровенен или попытаешься соврать, повторю всё сначала.

Стоило нажать нужную точку на шее, как тот выплюнул своё ухо и сразу на меня закричал:

- Да ты, сука, знаешь, на кого нарвалась?! Да…

Реакция вполне ожидаемая. Скорей всего, удивилась бы, поведи он себя иначе. Преступники вообще не бывают умными. Либо тупые, либо очень тупые, либо вообще полные кретины. Это касается всех слоёв, а уж самого низкого звена в особенности. Предвидя подобное, я сразу нажала обе точки. Так вообще-то и убить несложно. Минуту выдержит любой, а две никто. Одни умирают, другие сходят с ума, и в этом вся разница. Вот минуту и продержала, чтобы проникся.

Программу минимум я, считай, выполнила. Теперь у меня было несколько вариантов дальнейших действий. Во-первых, можно даже не отрывать дяде второе ухо (и так уже в салоне имеются пятна крови). Сломить его волю нажиманием на известные точки, что совсем несложно, вернуть способность двигаться и скомандовать: Поехали. Добраться до ближайшего пустыря (который ещё найти надо), провести там в спокойной обстановке допрос. Выяснить имена главаря банды и поставщика зелья. И место жительства, естественно. Затем просто свернуть водителю шею и обсыпать весь салон наркотиком. После чего отправляться проверять полученную информацию.

Во-вторых, можно вообще ни о чём не спрашивать. Раз с первого раза отвечать не захотел - сам виноват. Оторвать цыгану второе ухо, подобрать выплюнутое и затолкать оба и несколько пакетиков ему в горло, отчего наступит естественная смерть от удушья. Остальные пакетики с зельем вскрыть и высыпать на тело. После чего тихо отойти в сторону и скромно наблюдать за развитием событий. А предсказать их совсем нетрудно. Сначала прибежит кто-то из детей, обнаружит труп и доложит группе прикрытия. Те свяжутся с главарём и, скорей всего, попытаются замести следы. Либо сами, либо дождавшись тех, кто у них в банде этим занимается. Мне останется наблюдать и следить за тем, куда отправятся потом. Что может быть не так просто, как в моём мире.

Однако у обоих этих вариантов был один большой недостаток, а именно нехватка времени на начальной стадии. Зато имелся третий, который учитывал в том числе и это.

Второе ухо я всё-таки оторвала, но в рот засовывать не стала, а бросила под ноги.

- Попробуем ещё раз, - предложила я, снимая паралич.

- Чего ты хочешь? - простонал он.

- Совсем немногого. Познакомиться с твоим главарём и поставщиком зелья.

- Если он узнает, точно тебя убьёт. А может, и меня заодно, - с явным страхом ответил цыган.

- Меня такой вариант устраивает. Называй адреса и не забывай рассказывать, как проще добраться.

Торговец зельем вначале сидел весь понурый, но вдруг воспрянул духом. Причину такой перемены я заметила куда раньше, чем он сам. Дети не переставали курсировать с товаром и деньгами, но, увидев в машине постороннюю, не приближались, а убирались подальше. И, естественно, первым делом предупредили взрослых членов шайки. И вот к нам, наконец, подоспели двое цыган из группы поддержки. Один сел возле водителя, другой залез ко мне.

Глава 8

Анжа. Неизвестно кто

- В чём дело, Граф? - спросил первый.

- Вот, с боссом хочет познакомиться, - кивнул он в мою сторону.

- Ему такая точно понравится, - прокомментировал тот, что сел возле меня.

Сразу сунул руку, чтобы пощупать, но я её отбила. Пока несильно.

- Ваши дешёвые вокзальные шлюхи неделю назад меня обокрали, - выдала я свою версию событий.

У обоих, как по волшебству, в руках появились ножи. Сразу видно - дилетанты. Из тех, кто долго тренируется, добиваясь, лишь бы движения получались красиво и эффектно, на деле ничего толком не умеют. А если учитывать убогость самих ножиков, можно не сомневаться именно в таком выводе.

- А ну, выметайся из тачки! - прикрикнул передний.

- И чтобы больше тебя на этом вокзале не видели, - добавил задний. - Не послушаешь - зарежем.

Высказать всё, что я о них думаю, не успела. В разговор вмешался цыган по имени Граф:

- Постойте! Она деньги забрала. И мне уши оторвала!

- Что?! - удивился передний, глядя на водителя.

Отсутствие уха и пятна крови он заметил только теперь. Второй из-за заклинания было не так уж много, а первое под длинной вьющейся шевелюрой, тоже не бросалось в глаза.

- Ну, всё! Теперь точно с боссом увидишься. Как и хотела, - добавил второй. - Только будешь уже не совсем целой.

Оба ножа потянулись в мою сторону, но легко на полпути сменили траектории. Один оказался в сердце у находящегося на заднем сидении, второй в шее у переднего. Сама я к оружию не притронулась, держала исключительно за руки нападавших. Любой архимаг определит по следам ауры, что они убили друг друга. И не нужно мне про какие-то там отпечатки пальцев рассказывать.

Оставшийся в живых было дёрнулся за дверь, но я его снова парализовала.

- А ты что, думал, это всё шутки? Воруете, дурманящим зельем торгуете, пора и по счетам платить. Только не нужно мне рассказывать, что работы нет и детей кормить не на что. Я не эльфийка, меня так не разжалобить. И потом, чистить выгребные ямы даже воров берут. Но паразиты вроде тебя вообще никогда не работают и потом очень удивляются, если их начинают давить. Как это так, жертва посмела дать отпор?!

Тот, естественно, ничего не ответил. А я вдруг поймала себя на том, что совершенно бесполезно распинаюсь перед всякой мразью. Пора было заканчивать.

- Поэтому я сейчас опять тебя освобожу и ты быстро и правдиво расскажешь, где искать поставщика наркотиков и только что упомянутого босса.

Цыган всё равно собирался упираться, даже начал что-то говорить, но, бросив очередной взгляд в зеркало, так и застыл с открытым ртом и стремительно бледнеющим лицом. Кепку-то я сняла сразу, как села в машину, но свою настоящую внешность решила показать только сейчас. Острые уши и рожки произвели на него неизгладимое впечатление. На его мочевой пузырь - тоже.

Он быстро, только довольно бессвязно, заговорил. Изо всех сил старался рассказать всё, что мне нужно, однако страх мешал это сделать чётко и ясно. Постоянно приходилось прерывать, задавая наводящие вопросы, а то и переспрашивать, чтобы перевёл только ему понятные ориентиры в те, которые смогла бы отыскать и я. Пройдёшь вдоль торгового центра мне ничего не говорило, а вон вдоль того здания - вполне. Не у прохожих же потом, в самом деле, спрашивать?

С поставщиком всё оказалось очень просто. Он, как и сами цыгане, орудующие на вокзале, жил буквально в десяти минутах ходьбы. Только квартиру снимал не в том же доме, а в соседнем. Пленник, хоть я его и не спрашивала, зачем-то особо подчеркнул, что тот вовсе не цыган, хоть для непонимающих внешне и похож.

- Называет себя цыганом, даже имя Будулай выбрал, наверное, потому, что других не слышал никогда. Но мы-то знаем, что не из наших.

Босс почему-то назывался "бароном". Причём если "Граф" было именем, то "барон" чем-то вроде титула. Ненастоящего, скорей всего. И тут с адресом получалось куда хуже. Вернее, с понятными без посторонней помощи ориентирами. Сам адрес, а также названия станций метро, автобусных остановок, номера самих автобусов и маршруток, пленник назвал легко и без запинки. Окажись всё это в городской черте, может быть, и сама бы нашла, тут на многих домах специальные этикетки висят. Однако самозваный барон жил за городом, в собственном особняке, и если не на личном транспорте, то добираться нужно с пересадками на нескольких маршрутках, после чего идти пешком. То есть в одиночку точно не смогу туда попасть. Но не очень-то и было нужно.

Получив всю необходимую информацию, убила бандита нажатием на ещё одну точку. Получилась простая остановка сердца. Обыскала, наконец, обоих зарезанных, забрав кошельки, документы и золото (всего пара цепочек, хотя куда толще, чем у первого). Были ещё амулеты связи, называемые тут мобильными телефонами, но их трогать не стала. Князь Ва'Дим предупреждал, что по ним можно отследить владельца. А при желании даже подслушивать.

Последний раз бросила взгляд на место происшествия, попытавшись представить себя сторонним наблюдателем. Всё совершенно очевидно. Двое подрались из-за раскиданных по машине наркотиков и убили друг друга. Предварительно пытали третьего (оторванные уши - лучшая иллюстрация). В результате у того не выдержало сердце. То есть любому, даже самому тупому, стражнику совершенно ясно, как всё было на самом деле.

Не тупой может иметь по этому поводу своё особое мнение, но весьма маловероятно, что станет его высказывать. Люди вообще, а стражники в особенности, предпочитают наиболее простые решения. Со слов князя Ва'Дима поняла, что в его мире полиция точно не станет расследовать никакой другой версии, при наличии такой заманчивой. Даже если прекрасно поймут, что она не соответствует действительности. Это же дополнительная работа и, возможно, нераскрытое дело в придачу. А так всё ясно, убийцы найдены и, поскольку сами мертвы, ничего опровергать не станут. Другие цыгане, подозреваю, тоже. Дело закрыто.

Прекрасно понимаю, что те, кто стоит за распространением зелья, такой версией не удовлетворятся. Наверняка попросят своих людей в полиции всё проверить ещё раз. Но официальной останется именно драка из-за наркотиков. А то, что станут искать, пускай, ещё неизвестно, кто кого поймает.

Осмотрелась по сторонам. Очень кстати увидела идущих чуть в стороне троих мужчин в полицейской форме. У одного на поводу имелась довольно крупная собака. Лучше при всём желании не придумаешь. Собака, правда, на мой взгляд, была явно лишней, но ничего страшного, никуда проникать мимо неё я в данный момент не собиралась. Уронила безухого водителя на руль и покинула машину. На непрерывный сигнал не обратить внимания было невозможно при всём желании. Теперь банда точно не сможет замести следы.

До квартиры поставщика зелья, учитывая незнакомый маршрут, добралась достаточно быстро. Всего десять минут пешком и на месте. Но всё равно чуть было не опоздала. Ещё самую малость, и пришлось бы искать по новой. Всегда больше доверяла своему чутью, чем опыту или даже здравому смыслу. На этот раз оно подсказало мне отбросить излишнюю осторожность и не заниматься предварительным наблюдением за окрестностями.

Так и поступила. В который раз оказалась совершенно права. Пересекла двор, вбежала в подъезд, поднялась на третий этаж… Ещё не подошла к двери с нужным номером, как та открылась. Не задумываясь прыгнула вверх через оставшийся лестничный пролёт и отправила ударом обратно в квартиру мужчину с большой чёрной сумкой.

Не привыкла, что тут практически у всех без исключения есть амулеты дальней связи, не требующие для своей работы никакой магической силы. Только деньги. Поставщика явно успели предупредить о случившемся у вокзала и на всякий случай отдали приказ на эвакуацию. Или сам он решил не оставаться на месте, без разницы. С другой стороны, получилось даже лучше. Не придётся теперь целиком квартиру обыскивать и тайники выковыривать, всё ценное и так уже собрано.

Перетащила бессознательного смуглого мужчину из коридора в комнату. Решила не терять зря времени и занялась сумкой. Она меня откровенно разочаровала. Такая большая и почти вся заполнена какими-то тряпками. Внутри всего этого барахла три маленьких свёртка. В одном находился белый порошок, расфасованный в пакеты разного размера. Его сразу отложила в сторону. Вот чего нам не надо, сколько бы он ни стоил.

Во втором свёртке были деньги. Совсем небольшая пачка. Но тут трудно сразу на глаз оценить количество. В этом сумасшедшем мире их считают не штуками или весом, а суммой цифр, напечатанных на цветных бумажках. Сунула пачку в карман, решив, что никуда она от меня не денется. Потом посчитаю.

В третьем находилось что-то тяжёлое и металлическое. И точно не золотые монеты. Развернув, сразу опознала оружие, которое видела на некоторых картинах в замке князя Ва'Дима. Там же были какие-то пеналы и картонная коробка с металлическими цилиндриками. Справедливо решила, что это наверняка детали оружия. Всё оставила себе. Пригодится.

Закончив с сумкой, взялась за её хозяина. Сразу поняла, что нужно было поступить наоборот и начинать именно с него. Первым, что обнаружила, было такое же оружие, заткнутое сзади за пояс. Хорошо хоть, не очнулся раньше времени. Я с этим оружием не знакома и не уверена, что получилось бы легко справиться. Необходимо иметь в виду на будущее. Но в этот раз не очнулся и ладно. Что ж, будет два. Сунула его в свёрток к первому. В остальном набор не отличался от предыдущих.

Уже собралась приводить пленника в чувство, чтобы допросить, как услышала шаги на лестнице. Конечно, могли быть просто соседи, но стоило проверить. Тем более что чутьё слегка шевельнулось, а оно зря предупреждать не станет.

Тихо подошла к двери и прислушалась. Шли явно двое. И остановились именно возле моей двери. В коридоре раздалась замысловатая трель звонка. Случайно так не нажмёшь, точно условный сигнал. Только какой в нём смысл, если один из них сразу громко спросил:

- Будулай, что так долго возишься?

Уже обратила внимание, что в двери есть маленькое круглое окошко, чтобы смотреть, кто там снаружи, но времени не оставалось. Больше ждать не имело смысла. Резко распахнула дверь и выскочила вперёд. На лестничной площадке стояла пара крупных цыган, мало чем отличающихся от подсевших в машину.

Первого вырубила сразу одним ударом, второго просто зашвырнула в квартиру. Они вообще не сумели среагировать на моё неожиданное появление и скорость движений. Однако зря я думала, что эти совсем ничтожны. Пока затаскивала бесчувственное тело и закрывала дверь, другой успел не только подняться на ноги, но и броситься на меня с ножом. Надо же, оказался здоровей, чем выглядел. Но не умней. Иначе вместо того, чтобы нападать, попытался бы сбежать через окно. Четвёртый этаж не так уж и высоко.

Этого я тоже лишила сознания. Прежде чем вернуться к Будулаю, обыскала обоих. Однако другого оружия, кроме ножей, у них не оказалось. Что ж, ещё сегодня пригодятся.

Приведённый в чувство самый первый пленник сразу же начал угрожать. Поскольку был не связан, первым делом потянулся к своему оружию за поясом. Не обнаружив, полез на меня с кулаками. После того как слабая женщина несколько раз его пребольно ударила, отправляя обратно на пол, там и остался лежать, негромко выкрикивая однообразные угрозы.

Правда, они очень быстро сменились поскуливанием. Это я решила не отступать от проверенного плана действий и оторвала ему правое ухо. Только на этот раз кровь останавливать не стала. Зачем? Это не тесный салон машины, тут он меня точно не заляпает.

- Ну что? Самой съесть или тебе скормить? - спросила я, придирчиво рассматривая трофей.

Облик у меня был соответствующий, то есть мой собственный. Вплоть до хвоста. Поэтому ничего удивительного в том нет, что пленник сразу поверил в серьёзность угрозы. И испугался. Очень испугался.

- Ты что, совсем не моешься? - спросила я тем временем, ещё раз понюхав ухо. - Нет, такого я точно себе в рот совать не стану. Сам виноват. Придётся есть тебе.

Тот со страхом пробормотал что-то нечленораздельное про шайтана и иблиса.

- Почти угадал, - решила ответить ему, хотя и не знала, о чём идёт речь. - Я их родственница.

Бандит сразу же поверил.

- На самом деле ты мне не очень-то и нужен, - успокоила его. - Ищу тех, кто тебе поставляет зелье.

- Я не знаю! - поспешно ответил он.

Слишком поспешно. И глаза забегали. Без всякой магии ясно, что пытается обмануть. Причём так неумело, что даже оскорбительно.

- Врёшь! - уверенно заявила я, направив жало хвоста прямо в переносицу.

Нужно сказать, неприятное зрелище. Даже для того, кто не испытывает панического страха от одной моей внешности.

- Когда нужен товар, посылаю СМС на номер. Он в памяти телефона есть и ещё на бумажке записан, чтобы не забыть. Потом мне звонят и говорят, где забрать. Каждый раз в новом месте, но всегда недалеко. Деньги сдаю тем же способом.

Он говорил очень быстро, боясь, что я передумаю и не захочу выслушать.

- Теперь говоришь правду, но всё равно врёшь, - заявила я. - Главаря ты знаешь, несмотря на шаманские танцы с бубнами и глупые игры в маскировку.

Ненастоящий цыган кивнул, после чего назвал имя:

- Махмуд Ахмедов.

- Где живёт? - Не знаю. Точно не знаю! Но могу сказать, где часто бывает.

- Говори.

- "Арагви". Это ресторан в центре Москвы. Махмуда Ахмедова там все знают.

Да, ещё один большой босс, устраивающий игры в конспирацию, которого при этом все без исключения в банде знают и до которого, как и до барона, нужно долго добираться. Если и устрою на него охоту, то точно не сегодня. А тут пора заканчивать. Перевернула сжавшегося от ужаса Будулая лицом вниз, оторвала второе ухо и нажала точку, останавливающую сердце. Затем перетащила в комнату находящихся без сознания цыган, вложила им в руки их же ножи и зарезала обоих. Как и в прошлый раз, одного в сердце, другого в шею. Затем всех троих посыпала порошком из крупных пакетов, мелкие просто раскидала.

Ничего инсценировать не собиралась. Прекрасно понимая, что никто не поверит, будто это они убили друг друга, предварительно пытав поставщика, да ещё и осыпав себя наркотиками. Просто оставляла знак. Тем более была абсолютно уверена, это убийство расследовать полиции никто не даст. Сами всё уберут и никаких следов не оставят.

Ещё раз осмотрела квартиру перед уходом. На кухонном столе заметила что-то вроде местного заменителя кисти для рисования. Чёрного. Он меня навёл на интересную идею. Вспомнила, как Иваниил с Мариэль, играя моими охотничьими трофеями, рассказывали о приключениях своей мамы Лары. Это когда она главу воровской гильдии убила. Главной особенностью той истории была зачем-то нарисованная на стене чёрная кошка. Почему бы и мне что-то такое не изобразить? Не только эльфийки умеют хорошо рисовать.

Вскоре на стене появилась симпатичная кошка с мордочкой, напоминающей моё лицо. Интересно, кто-нибудь догадается?

Пора было уходить. Поскольку другой сумки не нашла, пришлось все трофеи складывать в большую. Тряпки, конечно же, не брала. Покинула бандитское логово, не запирая дверь. Очень вряд ли кто случайный залезет, увидит трупы и полицию вызовет. Но вдруг? Расследования, конечно, всё равно не будет, но взятки давать придётся совсем немаленькие.

Возле подъезда стояла машина с нервно ожидающим чего-то смуглым водителем. Не сомневалась, что он как раз Будулая и ждёт, но решила не трогать. На сегодня хватит.

Глава 9

Дим. Попаданец

На этот раз хвостатая постаралась. Притащила целую сумку добычи. В первую очередь обратил внимание на два пистолета.

- Лучше старенький ТТ, чем дзюдо и карате, - прокомментировал я трофеи. - Хотя, если быть до конца откровенным, Макаров намного лучше.

- Точно? - поинтересовалась Анжа.

- Конечно! Только на всякий случай никому не говори. Те, которые ничего не понимают, но при этом считают себя знатоками, будут смеяться. Но что с них, с неразбирающихся, возьмёшь? Одно слово - дилетанты.

Правда, нужно признать, что не из какого огнестрела, кроме "Макарова" я в жизни не стрелял и утверждал только на этом основании. Хотя хотелось бы мне посмотреть на того, кто попробует посмеяться над Анжей или доказать ей, что ТТ лучше Макарова. Я ему не завидую. От пули она, конечно, не убежит и глаза ей не отведёт, а стрелку запросто.

Доклад хвостатой о том, как у неё оказались трофеи и в особенности оружие, мне категорически не понравился. Профессионал, конечно же, не станет таскать с собой ствол с историей. На то он и профессионал. А от этих чего угодно ожидать можно. Причём как цыган, так и диких жителей гор. Очень сомневаюсь, что о такой вещи, как баллистическая экспертиза, вообще знают. А если и слышали краем уха, то, скорей всего, не поверили. Наверняка ведь считают, что белые её специально выдумали, чтобы их обманывать и дополнительные взятки взимать.

Поэтому забрать пистолеты в свой мир было бы очень хорошо, а тут светить крайне не желательно. Только, в любом случае, попадаться с оружием полиции нельзя. Эту простую истину усвоил, ещё когда был счастливым обладателем собственного нелегального пистолета.

Ругать хвостатую за неосторожные действия я тоже не стал. В конце концов, никто невинный точно не пострадал. Для общего же блага старалась. А с тем, что попутно и развлекаться не забывала, ничего не поделаешь. Имейся у нас рабочий портал, через который в любой момент можно вернуться домой, я бы и сам предварительно тут такого шороху навёл - мало не показалось бы никому.

А сейчас, наоборот, был вынужден поступать вопреки настоящим желаниям и Анжу с её робингудовскими порывами сдерживать. Например, не собирался ехать вместе с ней на поиски замка цыганского барона (или правильнее барана? В сельском хозяйстве я не специалист, и чем он от козла отличается, с полной уверенностью сказать не могу). А сама она вряд ли найдёт. Да и я, если честно, не очень. Нет, адрес у неё был весьма точный. Садись в маршрутку и спрашивай у водителя, где вылезать? Однако нам такой способ совершенно не подходил, учитывая, что всё закончилось бы безухим клиентом и чёрной кошкой у него на стене. Так что пускай сама ищет, если делать нечего. Идеей, что можно отловить очередного наркоторговца, сидящего за рулём, и просто приказать отвезти куда надо, делиться не стал. А она сама пока не привыкла к реалиям нашего мира.

С рестораном всё не так просто. Не исключено, что его и на туристической карте найти можно. И гордый сын гор, который, скорей всего, и читать-то толком не умеет, наверняка там числится уважаемым человеком. Нет, понимаю, что на деле всё не совсем, а вернее совсем по другому, но мне нравиться так думать. Не умел бы он читать - пас в своих горах баранов, ему бы и автомат неверных гяуров убивать не каждый амир доверил. А уж если в Москве, да и в наркобизнесе (и скорее всего и в легальном), то и читать умеет, и считать больше чем до десяти. И диплом об образовании, скорее всего, не купил (хотя за половину экзаменов взятки давал). Если Анжа уберёт такого, то точно всю полицию на уши поставят. Только могу дать сто процентов, что искать будут конкурента, желающего прибрать к рукам чужой кусок наркотического пирога, или кого-то мстящего (просто не может не быть за что), но никак не скучающих ролевиков.

Денег в пачке и всех кошельках оказалось не меньше, чем мы выручили за монеты. А паспорта и прочие документы я вообще предложил выкинуть. Принадлежащие явным преступникам, да ещё и мёртвым, лучше нигде не предъявлять. И телефоны на них не покупать. Понятно, что номер паспорта, который записывают в салоне при приобретении сим-карты - чистая формальность. Но по закону подлости именно в этом единственном случае введут в базу данных и сразу поступит запрос. Так что лучше придумать какой-нибудь другой способ приобретения.

- И вообще, хватит развлекаться, - подвёл итог я. - Завтра с самого утра идём исследовать лес.

Эль с Ларой такое решение сразу одобрили, а Анжа не очень. Вернее, имела к этому плану свою маленькую поправку.

- Вот и прекрасно, - заявила она. - Вы идите, а я ещё немного поохочусь. Всё равно в лесной магии совершенно не разбираюсь.

Эльфийки с такой постановкой вопроса были склонны согласиться, а я - нет. Настоял на том, что любые действия, связанные с поиском дороги домой, будем производить только вместе. В магии не разбирается? Что ж, пусть страхует и прикрывает с некоторого расстояния.

Хоть и неохотно, но хвостатая согласилась. Только немного поворчала, что всё равно в лесу никакого портала не будет, так зачем всем вместе время терять, и вообще. А ещё взяла с меня обещание, что добуду маршрут до нужного ресторана. Пришлось согласиться. С неё станется и у прохожих дорогу спрашивать, или вообще на такси отправится.

Эледриэль. Светлая эльфийка

Муж рассказывал, что на его родине есть нетронутые леса. Причём такие, куда все Проклятые Земли не просто поместятся, а затеряются. У нас тоже есть места, где много чего может затеряться, те же покинутые земли, например, но там нормального леса точно не найти. А тут, получается, остались.

- Тайга называется, - сообщил Дим. - Одно из немногих мест на планете, где ещё можно отыскать участки, на которые не ступала нога человека. Не говоря обо всяких эльфах с орками.

- И далеко отсюда? - спросила тёмная, игнорируя последнюю фразу.

- Очень. Пожалуй, дальше, чем от Первого Леса светлых до такого же тёмных. Тут, конечно, есть транспорт, позволяющий преодолеть такое расстояние куда быстрее, чем у нас, но всё равно далеко получится. Надеюсь, вам подойдёт что-нибудь не настолько нетронутое.

- Я тоже надеюсь, - ответила ему.

Для начала решили ни в какую тайгу за тысячи километров не ехать и тем более не лететь, а попробовать исследовать лес, который был виден из окон снятой квартиры. Вся наблюдаемая извне часть не только выглядела, но и на деле являлась больной. В этом с самого начала не могло возникнуть никаких сомнений. Вдоль вытоптанных, а то и покрытым камнем тропинок просматривалась та же самая ситуация. Но стоило сойти с проторенной дорожки и углубиться туда, где ходить не очень удобно, сразу появлялись перемены к лучшему. Местами даже попадались почти нетронутые участки.

- Это подойдёт, - сказала я тёмной, указывая на дерево, которому было никак не меньше полутора сотен лет.

Ларинэ со мной согласилась, а муж, наоборот, засомневался.

- Ушастые, вы уверены, что это самое лучшее место? - спросил он, указывая след от костра и раскиданные вокруг бутылки и прочий мусор. - Не знаю, как вам, но мне кажется, по пути попалось несколько участков куда чище.

- Дело не в вещественном мусоре, - ответила тёмная. - Куда важнее, насколько больными окажутся деревья.

- Именно так, - подтвердила я. - Это дерево здорово. Некоторые люди даже неосознанно чувствуют такие вещи и приходят отдохнуть именно сюда. И ещё, они менее склонны мусорить, чем остальные. Вспомни, сколько всего разбросано вокруг остальных кострищ.

- Действительно, тут заметно меньше, - согласился муж. - Но я склонен думать, у этого есть совсем другая, совершенно не мистическая причина.

- И какая же?

- Сюда просто труднее через кусты добираться. Особенно с вещами.

Вот так всегда. И что с ним поделаешь? Если нет абсолютно очевидного проявления магии, найдёт тысячу объяснений, почему всё то же самое могло произойти естественным образом. Но мы его всё равно любим со всеми странностями и недостатками.

С тем, что окружающий здоровое дерево магический фон буду изучать именно я, никто не спорил. Ларинэ только помогала. Пускай она старше, сильнее и опытнее, но в теоретической магии всё равно разбирается хуже меня.

Я перебирала идущие к дереву, а потом от него нити магической силы, сравнивая их. Именно по едва уловимым изменениям можно было судить о магической составляющей всего мира. Тёмная меня дублировала, а Вадим эти несколько часов откровенно скучал, сидя в стороне. Что делала Анжа, вообще не знаю, не до неё было.

Дим. Попаданец

В конце концов, остроухие шаманки закончили свои танцы с бубнами вокруг старого дуба. Танцуй они на самом деле, было бы на что посмотреть. Нет. Просто сидели, уставившись в ствол, и всё. У нас в долине с Древом Жизни и то беседовали куда меньше. Три часа двадцать восемь минут (я засекал!), дома же непрерывный рекорд был всего два с половиной. Это я вовсе не в упрёк, понятно, что нужным делом занимались, просто констатирую факт.

- Надеюсь, мы тут проторчали не зря? - спросила незаметно подошедшая Анжа.

Хвостатая тоже вовсе не упрекала и не предъявляла претензии. Сама была заинтересована в открытии дороги обратно домой. Просто у неё такая манера поведения.

- Не зря, - коротко ответила Лара.

- И чего интересного обнаружили? - поинтересовался я.

- Ничего, - всё так же немногословно произнесла тёмная.

- Тогда…

- Ничего интересного, - пояснила светлая. - Как, впрочем, и вселяющего оптимизм. Но структуру силы этого мира поняли и теперь хотя бы представляем, с какой стороны искать.

- Уже хорошо. И когда отправимся? Сегодня ещё больше половины дня осталось, время есть.

- Точно не сегодня, - ответила Лара.

- Через восемь дней, - добавила Эль.

- Почему? - не понял я.

- Магический фон неоднороден по своей природе, причём как в пространстве, так и во времени, - начала объяснять светлая. - И если с первым всё понятно, в одном месте больше, в другом меньше, причём иногда в разы и на порядки, то со вторым несколько иначе. Конечно, разница не такая значительная, но, распределения нет, а есть как бы волны.

- Раньше вам это никак не мешало пользоваться магией, - напомнил я. - И ничего такого ты мне не рассказывала.

- Потому что дома это несущественно. Там весь магический фон выше и разница от волн практически не имеет значения, да её и не так просто заметить. Тут она, кстати, такая же по силе, но её приходится учитывать, так как минимальный скачок увеличивает магию больше чем вдвое.

Сначала я ни фига из этого объяснения не понял, но решил довериться профессионалам. Хотя потом, немного подумав, перевёл всё сказанное на нормальный язык. Если по простому, то Эль говорила о том, что колебания фона одинаковы по величине, но "там" на фоне сильного магического поля эти колебания практически незаметны. У нас же при малости силы такие же по величине колебания изменяют уровень магии в два раза… Как метровые волны в пруду, где глубина едва достигает этого самого метра и такие же волны в центре океана. Но уточнять, прав я или нет, не стал.

- Ну и ладно, - ответил я. - Раз восемь свободных дней у нас есть, устроим себе культурный отдых. В цирк, например, сходим, в театр, музей, кино, библиотеку.

При слове цирк эльфийки поморщились. Им и дома смотреть на дрессированных зверей и ужимки клоунов удовольствия не доставляло. Ко всему остальному отнеслись вполне благосклонно. Эль особенно оживилась, когда услышала про библиотеку. А Анжа предпочла остаться некультурной. Хвостатая напомнила мне про обещание добыть ей маршрут к нужному ресторану, чтобы можно было добраться, не спрашивая у прохожих.

Последнее оказалось совсем нетрудным делом. Просто завёл её в ближайшее интернет-кафе и нашёл виртуальную карту Москвы. Дальше - дело техники. Без труда и особняк цыганского барона отыскал, который оказался в Калужской области в городе Малоярославец. Продемонстрировал хвостатой и то и другое, как на яндекс-картах, так и на снимках со спутника. Когда уходил, понял, что сегодня жизням и ушам наркоторговцам точно ничто не угрожает. Анжа зависла в сети и явно очень надолго.

Саурон. Чёрный ворон

Гр-рустно Саур-рону, гр-рустно… Кр-ра, кр-ра…

Вы спрашиваете: кто такой Саурон?. Так это я, чёрный ворон. Вообще-то ворона, конечно, но, как самцу, ворон мне больше нравится. Спрашиваете: почему Саурон?. Ну, не знаю, так меня прозвали птенцы этих двуногих без перьев, когда я в их большом гнезде гостил прошедшей зимой. У них и узнавайте. Как в гости попал? Да очень просто - попался осенью в ловушку к каким-то орнито…, орнитолух… - ну, в общем, птицеловам, чтоб у них перья не росли (и не вырастут! Это проклятие на двуногих бескрылых надёжно действует).

Много нас тогда попалось, почти вся стая. Только остальных выпустили, да ещё белыми колечками наградили, а мне не повезло, хотя кольцо досталось жёлтое. Окрас, - говорят, - редкий, давайте его лицею подарим в живой уголок. Я и сам знаю, что редкий - весь чёрный, с отливом, до последнего пёрышка. Третий год живу, а похожих на себя не встречал, с тех пор, когда совсем ещё желторотым от семьи отбился. Совсем белых видеть приходилось, но стая к таким почему-то всегда плохо относилась, а чёрных, как я, нет. Вот те птицеловы меня в гости к своим птенцам и определили.

Просидел я в этом уголке всю зиму, а когда снег таять начал, на волю подался. Да не просто так, а с прибытком. Но об этом в другой раз - если спросите. Интересуетесь, почему грустно мне? Опять один остался. Почему один, когда вокруг полно наших? Так я и в центре стаи всегда один - разве эти серые ровня мне, истинно чёрному! Да и они на меня всегда настороженно поглядывают, может, думают, что я внебрачный сын ворона? Ну да коршун с ними… Спрашиваете: "почему опять?". Пару я свою потерял, едва обретённую. Вот только что. На этом месте. Кто она? Нет, не из серых, конечно, она - особенная. Других таких в этом мире нет, я чувствую.

Как познакомились? Ну, если честно, то мы пока не знакомы. Но это ничего не значит! Я ещё повстречаю её и преподнесу своё ожерелье. Какое ожерелье? Сейчас неважно - потом расскажу. Как её встретил? О, это целая история!

Сегодня утром сидел я рядом с высокой стеной, кольцом ограждающей место, где есть красивые сверкающие горки, с которых так приятно кататься. Только опасно это: ястребы там водятся. И сами не катаются, и нам не дают. Вчера одному из нашей стаи полхвоста выдрали, а несколько дней назад - сам не видел, серые кричали - кого-то насмерть заклевали. Так вот, сидел я и раздумывал: рискнуть или ну его к коршуну. И вдруг как кольнуло внутри, и волна жаркая по телу прокатилась, все перья встопорщила. Случилось что-то странное по другую сторону кольца. Сначала страшно стало, хотел даже подальше улететь, но посидел немного, перья улеглись, а то, странное, утихло сразу. А вместо него с того места тепло стало пробиваться, как солнце сквозь тучи. Захотелось поближе оказаться. Но я теперь осторожен, сразу не полетел, подождал, не вернётся ли то, странное. Однако было тихо, а тёплое пятно стало потихоньку смещаться в сторону.

Когда оно удалилось настолько, что уже еле различалось, я решился и полетел туда же, огибая стену. Пятно остановилось в дальнем конце заречного парка, где часто собираются смешные двуногие, пытающиеся казаться непохожими на других. Как будто не видно, что это обман и они точно такие же, как и все остальные. Это как если бы я подобрал серое перо и попытался сойти за всех остальных в стае, просто держа в клюве.

А вот те, кто находился внутри пятна, действительно были другими! И, к тому же - разными. Мужчина (так называются самцы беспёрых двуногих), стоявший в центре, походил на обычных местных обитателей, но, в отличие от них, слегка отражал мягкий тёплый свет, исходивший от двух его спутниц. А чуть в стороне стояла Она! И сияла совсем по-другому, холодно, как полная луна в полночь, но именно этот оттенок привлекал меня больше всего. Да что меня - сам в;рон с радостью сел бы ей на плечо. Если бы осмелился. Потому что когти филина менее опасны её тонких пальцев.

Пока я сидел на соседнем дереве, разинув клюв и пытаясь прийти в себя, простые двуногие обступили пришельцев и начали переговариваться, восклицая, как стая бестолковых галок. Даже меня не заметили. А ведь обычно, стоит мне появиться, сразу начинают своими голыми крыльями махать и кричат: Саурон! Саурон!. Обидно… Потом вдруг часть из них снялась с места и, увлекая с собой гостей, двинулась в сторону одной из ближайших нор, зовущихся двуногими странным именем Метро. И лишь стоило их толпе войти внутрь, как зовущее меня сияние поблёкло и быстро померкло совсем. Так я потерял ту, кого хотел бы всегда видеть рядом.

Теперь вот сижу на ветке, грущу. Что вы хотели спросить? Ах, ничего… Что, совсем-совсем ничего? Что, вы и раньше ничего не спрашивали? Так что же - вас тут и не было вовсе?! Вот так всегда - стоит несчастному младшему брату в;рона взгрустнуть, как никому до него нет дела. Ну уж нет, так не пойдёт! Чем я хотел заняться перед тем, как меня отвлекли? Кататься с горки! С красивой блестящей горки! И пусть только эти противные ястребы попробуют мне препятствовать - я сам им хвосты выдеру! С кор-рнем! Кар-р-р!!!

Глава 10

Дим. Попаданец

К счастью, Эль с Ларой к компьютерам остались равнодушными. Эльфиек такая магия не привлекла, а я благоразумно не стал рассказывать обо всех возможностях. Времени ещё оставалось хороших полдня, и совсем без подготовки из всей культурной программы самым доступным получалось кино. Так что мы втроём отправлялись на вечерний сеанс. Только странное дело, в программе не было никаких новинок, мало того, всё предлагаемое я уже в своё время видел. С другой стороны, так даже к лучшему, не придётся разрываться между желанием самому посмотреть что-то новенькое и сводить жён на проверенное. Второе куда более важно, учитывая, что это их первое знакомство с синематографом.

Одно можно сказать точно. Вне зависимости от содержания фильма о кинематографе у ушастых осталось двоякое мнение. С технической точки зрения он им вполне понравился. Но в том то и дело, что кино - это не только ценный мех, то есть кинопроектор и простыня экрана на стене. Это ещё и зал, а самое главное - зрители в нём. Нет, с перешёптываниями, которых не мог не уловить чуткий эльфийский слух, Эль с Ларой ещё смирились бы, а с дебилоидами, жрущими попкорн - никак. В данном вопросе я был с жёнами полностью солидарен и именно по этой причине кинотеатры посещал крайне редко.

А ещё удивляются, почему с каждым годом всё меньше и меньше народу туда ходит? В СССР было четыре миллиарда зрителей в год и вовсе не потому, что в те времена отсутствовали торренты и пираты (на Пиратов ХХ-го века народ валил только так). Просто тогда люди ходили в кинотеатры, чтобы фильм посмотреть, а не поесть. А теперь кому приятно сидеть рядом с хрюкающей свиньёй?

На следующий день я повёл ушастых в музей. Чёрный квадрат Малевича произвёл на эльфиек неизгладимое впечатление. Они никак не могли понять, зачем ЭТО тут висит? А когда я объяснил, что ЭТО называется картиной, не поверили.

- Ничего вы, ушастые, не понимаете в настоящем высоком искусстве, - подвёл итог я. - С вами в культурном обществе стыдно показаться. Оно и не удивительно, дикарки, в лесу выросли…

Впечатление от картины было столь сильным, что на шутку они никак не отреагировали. И пускай кто-нибудь после этого скажет, что не шедевр. Я тем временем сделал вид, будто любуюсь экспонатом. Отошёл на пару шагов назад, поцокал языком…

- А вы знаете, ушастые, я понял, почему она не произвела на вас должного впечатления. Какой-то бездарь повесил великое полотно вверх ногами. А вы у меня натуры тонкие (во всех смыслах) и дисгармонию улавливаете сразу.

Наконец получил заслуженный подзатыльник от тёмной, и мы пошли дальше. После Малевича всякие Пикассо уже не могли шокировать, а выглядели именно тем, чем и являлись на самом деле, то есть мазнёй и не более того.

Дим. Попаданец

На следующий день как-то так получилось, что ушастые сами нашли, куда сходить. И, естественно, меня потащили. Чтобы, значит, не отставал в культурном плане. Где они эту рекламу успели высмотреть, не представляю. Но факт остаётся фактом. Увидели, обратили внимание (скорей всего, из-за яркой картинки), прочитали, поняли, о чём идёт речь, а также где и когда будет проводиться мероприятие. Освоились они у меня в новом мире, ничего не скажешь.

Показ новых коллекций купальников и нижнего белья. Я, конечно же, был совсем не против. Кого ещё жёны на такие правильные зрелища водят? Мало кто может похвастать.

Сначала всё было хорошо. Взяли билеты в первый ряд и сидели у самого подиума. Девушки ходили туда-сюда в нижнем белье, а мои ушастые активно, но тихо перешёптывались, обсуждая. Естественно, модели, а не моделей. Только этим они и отличались от остальных зрительниц, которым было интересно поговорить и о том и о другом.

Показ двух коллекций прошёл нормально, а потом случилась какая-то заминка. Нет, брюки ни во что не превращались. Был объявлен короткий перерыв. Из-за кулис вышел молодой парень, то ли дизайнер, то ли представитель секс-меншинств (это далеко не всегда одно и то же, но на вид порой бывает трудно отличить). Он спрыгнул с подиума и, пригнувшись (как будто не видно), пошёл вдоль зрителей. Остановился возле нас, а если точнее, то Эль с Ларой.

- Девушки, - обратился он к моим жёнам. - Тут такое дело. Модельное агентство нас подвело, и не хватает, кому демонстрировать одежду. Может, хотите пройтись по подиуму? Плата стандартная.

- А куда делись те, что ходили до этого? - спросила тёмная.

- Половина была от другого агентства. У них договор только на одну коллекцию.

- А это тебя не смущает? - спросила Эль, приподняв кепку и демонстрируя ухо.

Парень даже не удивился, только отрицательно мотнул головой. Мол, лифчики не на уши надевают. Подозреваю, сейчас его много что не смутило бы. Когда-то давно, ещё в своей прошлой жизни на Земле, в студенческие годы попал как-то со своей тогдашней девушкой на показ альтернативной моды в конкурирующем универе. Так к ней раз пять обратились с предложением выйти на подиум. Когда самые красивые закончились или отказались, начали предлагать остальным, причём далеко не модельной внешности. Там, конечно, студенческое мероприятие и уровень совсем другой, но принцип тот же: за отсутствием гербовой пишем на обёрточной.

- Дорогой, ты не против? - обратилась ко мне Эль.

При этом взгляды обеих эльфиек ясно говорили, что, если ответ будет любым, кроме согласия, я сильно пожалею.

- Конечно, не против. Только у меня с собой фотоаппарата нет.

- По этому поводу не беспокойтесь, - тут же ответил дизайнер. - Половина фотографов тут наши. Сразу по завершении сброшу вам на флешку всё, что они нащёлкают.

О том, что флешки у меня тоже нет, я говорить не стал. Пришлось бы это делать в сторону удаляющихся спин.

Эледриэль. Светлая эльфийка

Естественно, муж не возражал против нашего участия в показе. Дим у нас хороший. И вообще, такие вещи ему самому нравятся.

Вблизи многие предлагаемые бикини выглядели не так красиво, как из зала. Вернее, я неправильно выразилась - не так удобно. Почти всё крепилось на иголках и булавках. Даже страшно такое на себя одевать - одно неосторожное движение, и что-нибудь обязательно вонзится в тело. Нас с тёмной никак нельзя назвать неосторожными, но всё равно чувство неприятное. Может, другие девушки тут и на работе, но мы-то развлекаемся. А это разные вещи.

Резерва силы, которой и так немного, конечно же, жалко, но кое к чему всё-таки пришлось применить бытовую магию. Заметила, что Ларинэ украдкой проделала то же самое. А если потом никому кроме нас не подойдёт - сами виноваты! Нечего неготовое подсовывать.

Человек, пригласивший нас за кулисы, сразу понял, что рядом со мной и с тёмной лучше никого из девушек не ставить. Сразу будет видна разница. Тут же решил поменять весь план выходов (которого, подозреваю, и не было). Мы с Ларинэ теперь шли только парой, причём чаще других. Что неудивительно, красивей мы этих страшных, то есть странных, моделей. Для человеческой женщины - слишком худы, для эльфийки - ненормально сложены.

- Думаю, особо ничего объяснять не надо. Идёте, как обычно, - начал рассказывать дизайнер, представившийся Виталием. - Уверен, не первый раз на подиуме.

- Вообще-то в первый, - честно ответила моя подруга.

- Зато часто в фотосессиях участвовали, - вставила я.

- Это почти то же самое, - соврал он. - Ведите себя естественно, идите и ничего не бойтесь. На зрителей смотреть не надо. Уверен, у вас получится.

И мы пошли. Понравилось. А на зрителей смотреть было бы крайне затруднительно при всём желании. Фонари не просто слепили, их свет ощущался физически. Мы и мужа разглядеть не могли, просто чувствовали, где именно он находится. Когда смотришь со стороны, и не догадаешься, что подиум так сильно освещён.

Кроме этой коллекции участвовали в показе ещё двух. Там девушек хватало, но меня и Ларинэ всё равно позвали. И тоже пересмотрели план выходов.

Запомнили много приглянувшихся бикини. Когда вернёмся домой, обязательно такие же себе сделаем. Фотографии тоже понравились. Нам их на большом экране показали, после чего записали на блестящий диск. Сами фото получились заметно лучше, чем делает Дим, но мы с тёмной единодушно решили до мужа этого своего мнения не доводить. Он у нас самый лучший и точка.

Ларинэ. Тёмная эльфийка

- Как в твоём мире с оружием? - спросила я мужа рано утром. - Его в музеях показывают или вообще ото всех прячут?

Вопрос был задан не просто так, учитывая полный, абсолютный, всепроникающий, ничем не оправданный, шизофренический запрет на оружие для населения. Причём во всём мире, включая и те страны, которые декларируют формальное право своих граждан на самооборону, в том числе и с помощью личного оружия.

- А тебя какое больше интересует? - спросил Дим в ответ. - Если очень старинное, то есть всякие мечи-копья-доспехи, тогда в Оружейной палате. Если же просто старинное, тогда в танковом музее на Кубинке. Что выбираешь?

- Заверните оба! - вернула я мужу одну из его шуточек.

- Такая культурная программа мне тоже нравится, - заявила Анжа, когда узнала, что мы планируем идти смотреть не картины, а оружие.

И, естественно, увязалась с нами.

- Только так, хвостатая, давай сразу договоримся, - предупредил Вадим. - В Оружейной палате ничего не брать! В том смысле, что совсем ничего.

- А в Кубинке? - сразу спросила она.

Муж усмехнулся.

- Если сможешь вынести, то пожалуйста. Даже будет интересно посмотреть, как ты это сделаешь.

Не представляю, что находится в том музее, но зато достаточно хорошо изучила своего мужа. Он любит давать хитрые обещания. Поэтому мне и самой стало интересно.

- С чего начнём? - спросил тем временем человек.

- С Кубинки, - тут же ответила Анжа.

- Тогда завтра с самого утра. А теперь стоит сходить в инет-кафе, чтобы узнать, где она вообще находится и как лучше добраться.

Дим. Попаданец

Если честно, то давно уже ждал вопроса про оружие. Пускай скорее от Анжи, чем от Лары, но всё равно был к нему готов. Только всегда думал, что Кубинка - это название музея. Но после консультаций с интернетом неожиданно выяснил, что на самом деле - город под Москвой. Однако отказываться от посещения было поздно, так как эльфийкам и Анже уже успел пообещать. Да и сам считал, что это одна из тех достопримечательностей, которые непременно стоит посетить.

Поэтому от выбора точного маршрута отказываться не стал. Пусть в этом случае мы можем и у прохожих спросить, не опасаясь, что запомнят, но всё же лучше самим знать. А то известно мне, чем заканчиваются такие спрашивания. Буквально вчера была возможность убедиться.

Вообще-то в тот раз нас вела Эль. Услышала про самую крупную в Москве книжную лавку и потребовала сходить туда. Только та девушка, из демонстрировавших бельё, от которой моя светлая и получила столь ценную информацию, сочла, что станция метро Китай-город и магазин Библиоглобус уже сами по себе достаточные приметы.

На месте всё оказалось куда сложнее. Даже если не учитывать, что выход из метро находился в целом лабиринте подземных переходов. На поверхность мы как-то выбрались, а вот дальше… У кого не спрашивали, те либо вообще не знали, либо могли указать лишь примерное направление. Лично я чувствовал себя как тот алкаш из анекдота, который спрашивал прохожих про противоположную сторону дороги. Именно так его и посылали, туда, откуда только что явился.

Несколько раз прошли от Китай-Города до Лубянской и обратно. Пусть расстояние и небольшое, но всё-таки. Потом увидел парня, раздающего рекламки, и решил спросить у него. Из опыта знаю, что такие более охотно отвечают, так как наверняка тут стоять уже надоело, поэтому скорее согласятся поболтать на постороннюю тему, от которой другие просто отмахиваются. И только когда я уже спросил, а он поднял голову, понял, что передо мной китаец. А стоило ему заговорить, окончательно в этом убедился. Однако, пускай и с ужасным акцентом, тот назвал точный адрес магазина, а также объяснил, как именно к нему пройти. И что самое главное, не соврал.

Но рассчитывать, что при походе в танковый музей попадётся ещё один такой знающий китаец, не стоило. Поэтому сам очень старательно изучил маршрут.

Хвостатая где-то пропадала всю ночь. В последнее время это стало обычным делом. Подозреваю, что опять в инет-кафе, после того, как я оттуда ушёл, найдя адрес танков в Кубинке, она там ещё оставалась. Нашла себе развлечение. Думал, совсем про планы на посещение музея военной техники забыла, но нет, вернулась точно в назначенный срок.

Что интересно, не одна. На плече у неё гордо восседала ворона. Только не обычная серая, а абсолютно чёрная. То есть как раз в масть хозяйке или подруге. И где только нашла? Точно ведь не на птичьем рынке и не в интернете купила.

- Это у тебя кто? - спросил хвостатую.

- Саурон, - ответила Анжа.

Почему именно так назвала, поинтересоваться не успел.

- Саурррон! Саурррон! - прокричала ворона.

- Понятно, - прокомментировал я. - А Пиастры! орать умеешь?

Птица не сочла нужным отвечать на глупые вопросы. Подозреваю, что не умела.

- Наконец-то наша Анжа нашла спутника себе под стать, - вставила Эль.

Ворона согласно кивнула, как будто поняла о чём речь, а хвостатая вообще никак отвечать не стала.

- Как насчёт спутника жизни не знаю, но спутник для похода в музей он не самый лучший, - предупредил я. - Могут не впустить, скажут, что американский шпион. Да и как с животными в электричках, тоже не знаю.

- Пропустят, - уверенно заявила Анжа. - И туда, и туда.

К моему удивлению хвостатая оказалась права, действительно пропустили. В электричке на птицу у неё на плече вообще никто внимания не обращал. Не нужно быть великим сыскных дел мастером Гатой из Пограничного, чтобы понять, без магии тут не обошлось. А в самом музее возникли проблемы. Только не у Саурона, он и через забор перелететь мог, а у нас. Оказалось, что граждане других государств могут попасть в Музей только по специальному разрешению Главного автобронетанкового управления. Явно опасаются, что какой-нибудь шпион, наконец, разглядит на Т-34 командирскую башенку, после чего её поставят на Абрамс и Леопард. А это не есть хорошо.

- Что будем делать? - спросил я спутниц.

- А разве те паспорта, куда Эледриэль портреты нарисовала, не подходят? - удивилась Анжа. - Зачем они тогда вообще нужны?

- Не сомневаюсь, что подходят, данные-то никто не записывает, но у меня и такого нет.

- И не надо, - уверенно заявила хвостатая авантюристка. - Хватит и одного моего.

Не соврала, хватило. Купили билеты и Анжа предъявила их все, с одним паспортом, который был проверен четыре раза. На лица нам вообще никто не смотрел, на ворона у неё на плече тоже.

Когда уже внутри хвостатая наконец поняла, что это за музей, точнее какие экспонаты тут представлены, приуныла. Нет, военная техника сама по себе её заинтересовала, но сразу же сообразила - танк спереть точно не получится, а откручивать какую деталь или тащить пулемёт совершенно неспортивно.

Зато боевая техника несомненно привлекла её внимание. Даже очень.

- Интересно, кто сильнее, танк или дракон? - чуть ли не первым делом спросила хвостатая.

Мои эльфийки тоже уши навострили. Дракон - дело актуальное, и средства борьбы с летающими ящерами лишними быть не могут.

- Всё зависит исключительно от того, что на данный момент нужно автору, - честно ответил я.

Ни эльфийки, ни Анжа меня не поняли. На что, собственно, и рассчитывал.

- Вообще-то драконы считаются у нас вымышленными существами, - начал объяснять я. - Если когда и существовали, то давным-давно вымерли. Последние как раз на Руси от злоупотребления местным самогоном начали мутировать и вырождаться. На свет всё чаще появлялось трёхглавое потомство. Вот витязи их и добили, чтоб с похмелья не мучились.

- У вас что, самогон крепче гномьего? - удивилась Анжа.

- Это смотря из чего гнать, - с некоторой гордостью ответил ей. - Если нужно, любого дракона отравить сможем.

Хотя, по большому счёту, гордиться тут совершенно нечем. Один вот знакомый тоже гордился. И часто хвастался, что его дед гнал ну настолько крутой самогон, что первач сине-зелёным получался. Пока я однажды при всех не спросил, из чего змеевик и какого цвета обычно медный купорос бывает?

Вообще мы не для обсуждения несуществующих драконов да сравнением гномьего самогона с русским явились, а чтобы танки посмотреть. Чем и занялись. В натуральную величину - это вам не фото. Сразу чувствуется скрытая в металле сила. Хотя, нужно признать, в танкостроении, как и в любом виде искусства, встречаются свои импрессионисты. Объяснить как-либо иначе появление на свет некоторых машин было просто невозможно.

На обратном пути мои спутницы всё-таки увидели драконов. Оказалось, знаменитые на весь мир Стрижи и Русские витязи находятся тоже в Кубинке, вот их взлёт и заметили. К счастью, что такое самолёты, эльфийки и Анжа уже знали, поэтому подробно не пришлось объяснять, почему те летают и крыльями не машут. Только рассказал, что столкнись в своё время Крабодур с такими, точно бы хвост не унёс.

Вернулись в Москву уже поздно вечером, поэтому поход в Оружейную палату и Алмазный фонд отложили на следующее утро. Оружие в той самой палате на моих девушек впечатления не произвело. Я как-то не подумал, что там всё больше не боевое, а парадное. Но причина не только в этом. Поразмысли я хоть немного, понял бы, в любом случае этого и следовало ожидать. Ведь на Земле оружие в основном развивалось, а там совершенствовалось. Не всегда заметна разница, но на деле она есть и очень большая. Особенно если смотреть из перспективы веков и тысячелетий.

Лучше бы я жён и Анжу на выставку холодного оружия сводил. Современные технологии, печи зонного плавления, горны с регулируемой до долей градуса температурой, среда из инертных газов и многое другое точно смогло бы конкурировать с магией лучших эльфйских и гномьих кузнецов. Но пойди узнай, где и когда такая проводится?

Алмазный фонд - совсем другое дело. Русь, Российская Империя, СССР успели кое-что поднакопить. Не стыдно показать гостям из другого мира. Даже Эль с Ларой были вынуждены признать, что работа на высоте. Правда, для порядка немного поворчали, что стиль и исполнение скорее гномьи. Но, что плохо или дико, точно не говорили. Только Анжа ходила вся хмурая, помня, какое опрометчивое обещание успела дать.

Глава 11

Назад шли тем же маршрутом, что и отходили от Кремля в первый день своего пребывания в этом мире. Однако теперь по сторонам особо и не смотрел, дорога-то уже знакомая. Но довольно скоро появилось ощущение, что что-то не так. В первый момент даже заподозрил, не следят ли за нами? Мало ли? Вдруг хвостатая не утерпела и что-нибудь спёрла? От неё всего можно ожидать.

Хотел было спросить, но сразу передумал, поняв всю абсурдность идеи. Нет, украсть-то она могла, но если бы заметили, точно не стали устраивать шпионских игр, а схватили на месте. Однако что-то мне всё равно не давало покоя. Вроде случайной фразы, подслушанной краешком подсознания.

Вот!

Ещё раз!

Но теперь я успел поймать нить. Компания молодых людей, проходящих мимо и откровенно пялящихся на моих ушастых, говорила о посещении бассейна. Вроде бы ничего особенного, если не учитывать, что тот назывался "Москва", а они шли в сторону храма Христа Спасителя. Но, насколько я знал, эту бетонную коробку как раз на месте снесённого бассейна и построили.

А ведь когда-то это был настоящий храм, возведённый на народные копейки. Крупных пожертвований тогда принципиально не принимали. Князья, графы с баронами и прочие купцы, несомненно, тоже народ. Вот пускай и дают столько же, сколько остальные. Если желают, конечно. А если не желают, то и не надо.

Потом пришла другая власть, и тот, кто имел право говорить от имени народа, приказал храм снести. Хорошо это или нет, спорят до сих пор, но в самом праве отдать такой приказ вроде не сомневаются. Ещё раз сменившуюся власть уже совершенно не интересовало, нужна ли народу бутафорская копия или лучше оставить бассейн. Они просто пилили деньги, выделенные на его постройку. И пусть кто-нибудь попробует ответить мне на простой вопрос: кто мешал поставить храм в другом месте и оставить в покое уникальнейший бассейн, аналогов которому нет и не было нигде в мире?

Но здесь он каким-то образом сохранился! Неужели я попал в другой мир, просто очень похожий на мой родной? И тут сумели сохранить и то и другое. Но как?! Места на этом пятачке для двоих точно не хватило бы.

Стоило мне прийти к такому выводу, и по окружающему пространству как бы прошла волна. Оглянулся на своих спутниц. Они явно тоже увидели это явление. А затем просто погас свет, словно его взяли и выключили.

Когда включили обратно, обнаружил себя лежащим неизвестно где. Да и с телом было что-то не так. Оно не то чтобы не чувствовалось, но для любого движения требовалось приложить усилие, причём немалое. С трудом ворочая головой, попробовал осмотреться ещё раз. Понял только, что нахожусь в каком-то освещённом изнутри саркофаге с прозрачной крышкой. Тёмное помещение снаружи едва угадывалось.

Неужели какая-то спецслужба поймала, засунула под стекло и теперь изучает?

Стоп!

А где Эль с Ларой?!

Если я удостоился изучения, то они тем более.

Проделав ещё одно неимоверное усилие, начал вертеть головой. Справа, прямо напротив лица, обнаружил большую красную кнопку. Уже что-то знакомое. Во всяком случае, нетрудно заподозрить назначение. Правда, их может быть как минимум два. Во-первых, экстренное открытие саркофага, а во-вторых, такой же срочный вызов кого-то снаружи. О третьем варианте, предполагающем повторное погружение в сон, думать не хотелось. В любом случае выбирать не из чего.

Сил на то, чтобы согнуть руку и нажать, хватило, но больше ни на что. Хорошо хоть, самоочевидный результат проявился сразу: прозрачная крышка надо мной отошла в сторону. Немного полежав и отдохнув, попытался сесть. Почти получилось. Теперь хотя бы мог осмотреться. В первую очередь обнаружил, что на мне ничего нет, но в данный момент одежда или её отсутствие меня меньше всего интересовали. Прежде всего Эль с Ларой! Оглянулся по сторонам, в надежде, что они тоже попали вместе со мной в это странное место.

Первое, что увидел, ряды таких же саркофагов, идущих в обе стороны. Количество подсчитывать пока не собирался даже примерно. Главное, что не все были тёмными. Справа в одном освещённом лежала Анжа, слева Эль, а дальше Лара. Никто из них пока не очнулся. Разве что, как и я до этого, набирались сил для очередной попытки.

Вдруг в помещении зажёгся свет. Совсем не яркий и тем более не ослепительный. Вполне терпимый, лишь чуть сильнее того, что шёл из самих саркофагов. Одним глазом продолжил коситься на своих жён, другим бегло осмотрел помещение. Если это и было похоже на секретную лабораторию, то точно не на земную. Никаких хоть отдалённо знакомых предметов я не заметил. Всё, даже самое простое, хоть чем-то, да отличалось, причём это было видно сразу, а не требовало долгого рассматривания. Пустых саркофагов оказалось не так много, как подумал при первом беглом взгляде в темноте. От силы по десятку в обе стороны от занятых нами, а никак не бесконечные ряды.

Дальняя стена справа вдруг совершенно беззвучно и без какого-либо предупреждения отъехала в сторону, превращаясь в дверь. За ней оказалась совершенно обыкновенная молодая женщина, разве что странно одетая. Если бы она шла прерывистыми скользящими движениями, я бы сказал, что нарядилась под робота Вертера. Но при нормальной походке сходство быстро терялось. А когда подошла поближе и соседние саркофаги перестали скрывать нижнюю часть фигуры, вся похожесть исчезла совсем. Ниже костюм переходил в очень короткую юбку.

- С выздоровлением, - произнесла она, тепло улыбаясь, когда приблизилась ко мне вплотную. - После курса реабилитации возможна временная слабость, но она скоро пройдёт.

То, что заговорила не на каком-нибудь, а на общем языке, меня уже не удивило, так как успел разглядеть, кто зашёл вслед за ней. Трое эльфов, но явно не светлые и не тёмные, уж их-то я различать научился. Один светловолосый, но не такой, как моя Эль, чуть темней, да и ещё чем-то неуловимо отличался, второй темноволосый, но тоже не похож на Лару и светлей, третий вообще рыжий. Тот, что почти блондин, остановился возле саркофага со светлой, брюнет с тёмной, а рыжий подошёл к Анже. Ага, хвостатой пару нужной национальности так и не нашли.

Глава 12

Значит, всё-таки эльфы. Причём не светлые или тёмные, а скорее соотечественники нашей Ли. Да и технологии вокруг тоже много о чём говорят. Хотя стоп. У технов тоже были свои эльфы, вдруг это они? Но в данный момент меня волновало совсем иное. Во-первых, состояние Эль с Ларой, а во-вторых, сам факт подбора пар для всех, кто был в саркофагах. И он мне категорически не понравился. То, что два посторонних эльфа разглядывают через прозрачные крышки моих жён, не вызывало никакого восторга (ещё вопрос, кто их туда в таком виде положил?). В общем, неприятно.

Тем временем рыжий, а за ним и двое других нажали что-то на невидимых для меня панелях и крышки отошли в стороны. Совершенно бесшумно, без так любимых в фантастических фильмах звуковых эффектов. Хвостатая вроде уже очнулась, но меня больше интересовало состояние Эль и Лары. И эльфы у их саркофагов. Не могли эльфиек прислать, что ли? Эльфийки были бы однозначно лучше!

- А где наша одежда? - спросил я у своей медсестры.

Надеюсь, что именно медсестры, а не какой-нибудь лаборантки. Хотя её первые слова о выздоровлении наводили на мысль скорее именно о первом.

- То, что ты назвал одеждой, находится на складе, - ответила она. - Но не стоит беспокоиться, вам выдадут нормальную.

Если под нормальной имеется в виду с юбками, как у эльфов, то она мне заранее не нравится. Однако в любом случае лучше, чем ничего. Поэтому комментировать не стал, а спросил:

- И когда?

- Да хоть сейчас. Вот.

Сказав последнее, женщина протянула руку. На раскрытой ладони лежала красная пуговица средних размеров. Увидев моё непонимание, она как бы спохватилась и прилепила предмет мне к груди. Сразу в тот же миг обнаружил на себе такой же наряд, как у тех трёх разноцветных эльфов. То, что полулежал в саркофаге, новой одежде совершенно не помешало полностью облечь моё тело. Не иначе какая-то магическая иллюзия. Только по ощущениям ткань была совершенно настоящей, то есть осязаемой. Нечто подобное умела делать и Ли. Тот факт, что мы попали к её соотечественникам, у меня уже не вызывал никаких сомнений. Техны наверняка бы использовали нечто иное. Оставалось надеяться, что в какой-нибудь уцелевший анклав, а не в далёкое прошлое. В последнем случае вернуться назад к детям будет крайне маловероятно.

- А штаны что, не предусмотрены? - спросил совершенно о другом я.

Медсестра пожала плечами.

- Выбирай, что хочешь. Список достаточно велик.

- Как выбирать?! - задал вполне справедливый вопрос.

- Ах, да! - спохватилась она. - Всё время забываю, что ты не владеешь магией.

Одежда на мне вдруг зашевелилась и превратилась в самые обыкновенные рубашку и штаны. Ну что ж, для начала сойдёт и так, всяко лучше, чем юбка. Попробовал ещё раз вылезти из саркофага. Женщина не соврала, силы действительно начали возвращаться. С её помощью кое-как выбрался. На ногах пока стоял не очень, но от дальнейшей поддержки отказался.

Первым делом подошёл к саркофагам со своими ушастыми. Эль с Ларой уже очнулись, но двигаться пока не могли. Взял их за руки, чтобы успокоить. Мол, всё хорошо, я тут, с вами. Потом потребовал у эльфийских санитаров одежду. Те предоставили такие же пуговицы, какую недавно получил я. Ну что ж, эльфийки магией владеют, пускай потом сами по вкусу наряды переделывают. Это-то они у меня любят. Думаю, не должно быть сложно. А то роботами Вертерами смотрятся не так чтобы очень. Уж лучше пускай сарафанчики Алисы примеряют. Но всё это в любом случае лирика, сейчас имелся куда более важный вопрос. Однако первой задала его Лара, а не я:

- Где мы?

- На Семнадцатой лунной базе, - ответил её эльф.

- Из этого надо полагать, есть ещё как минимум шестнадцать? - спросил я.

- Увы, остальные не сохранились, - по-прежнему улыбаясь, но уже печально, ответила подошедшая сюда же женщина. - Есть только мы.

- Что это за саркофаги? Почему очнулись именно в них и как сюда перенеслись из другого мира? - продолжила спрашивать Эль.

- Это медицинские модули интенсивной реабилитации, - ответил эльф-блондин. - Из-за сбоев при переносе вы сильно пострадали. Можно сказать, практически умерли. Но не нужно переживать, сейчас вы в полном порядке. Слабость - совершенно нормальное временное явление и очень скоро пройдёт. О другом мире будет разговор чуть позже, в более подходящей обстановке и с более компетентными в той области специалистами.

Они что, сговорились разговаривать каждый только со своим пациентом? А чего, собственно, стесняться? Сейчас прямо об этом и спрошу! Однако не успел, в стороне послышался какой-то неясный шум. Это была Анжа, которая, по всей видимости, сочла, что у неё слабость уже прошла, вот и решила выбраться из своего модуля. Ну и выбралась. Только не осторожно, как я, а одним прыжком. Выскочить-то хвостатая выскочила, но на большее сил у неё уже не хватило. Рыжему эльфу пришлось хватать свою подопечную, чтобы она не грохнулась со всего маху на пол. Так и стояли в обнимку, красавец-мужчина в юбке и голая Анжа (попросить для себя одежду она не сочла нужным).

Жён из модулей-саркофагов вытаскивал я сам. Эльфы сначала сунулись помогать, но их услуги были отвергнуты. Потому что не фиг! Я уже достаточно пришёл в себя, чтобы своих пушинок не то чтобы поддерживать, на руках носить. Обеих сразу! Или по одной, но тут уже с гарантией. Тем более на луне сила тяжести должна быть слабее. Не знаю, насколько местный спутник меньше земного, но, в любом случае, притяжение там просто обязано отличаться от нормального в разы. Правда, я этого пока никак не ощущал. Да и Анжа, выскакивая из своего саркофага, с непривычки улетела бы дальше, чем хотела, несмотря ни на какую слабость.

- Если мы на луне, то почему тут нормальная сила тяжести? - задал я вопрос о том, о чём только что успел подумать.

- Во всём комплексе действует искусственная гравитация, - ответила моя медсестра. - Отключать её в блоке реабилитации на время вашего пробуждения сочтено нецелесообразным.

- Жаль. Было бы интересно попрыгать.

- Позже к вашим услугам будут предоставлены спортивные залы, как с нормальной, так и с лунной силой тяжести, - пообещала она.

- Тогда ладно.

Из медицинского блока интенсивной реабилитации Анжа выходила, вцепившись в своего эльфа так, будто действительно еле стояла на ногах. Одежду она, кстати, не попросила. Мол, если местные без всяких напоминаний не дают, то сами и виноваты. Я уже чувствовал себя вполне нормально, да и Эль с Ларой на меня опирались только чуть, скорее для порядка. Давали понять, что они именно со мной, а какие-то совершенно непонятные эльфы им вовсе не интересны.

Сразу узнать, что тут зачем, как и почему, не получилось. Нас погнали на медосмотр, пообещав, что после него обязательно всё расскажут и ответят на накопившиеся вопросы. Отказываться не имело смысла, да и прошёл он очень быстро. Маг жизни лично нас вообще не осматривал, ни визуально, ни в магическом зрении. Становишься на специальный диск, не более чем на сантиметр выступающий из пола, и уже через секунду слышишь:

- Пациент полностью здоров. Реабилитация прошла успешно. Следующий.

Потом мы отправились в довольно большое помещение, чем-то отдалённо похожее на университетскую аудиторию. Кроме приставленных к нам провожатых-опекунов, которые пока даже имён своих не назвали (или это мы у них не спросили?), тут присутствовало ещё несколько людей, гномов и эльфов. И эльфиек! Последний факт мне весьма понравился. И не нужно меня ни в чём нехорошем подозревать, вовсе не потому, что собирался ухаживать за каждой подвернувшейся на пути симпатичной ушастой. Просто мало ли. Вдруг у них тут с демографией плохо, эльфиек катастрофически не хватает (их всегда не хватает!), и двух жён иметь никому не положено?

Пока я их разглядывал, слово взяла как раз одна из присутствующих эльфиек:

- Здравствуйте, дорогие гости нашего города. Я, Эрлувэ, заместитель верховного координатора базы, рада приветствовать вас на лунной базе номер семнадцать, единственном сохранившемся осколке цивилизации во вселенной.

Однако. На мелочи не разменивается и мыслит в масштабах вселенной.

- Надеюсь, сбой в работе портала, в результате которого вам пришлось провести немало времени в модулях интенсивной терапии, не омрачит вашего пребывания у нас, - закончила она вступительную речь.

- Постой, - удивился я. - С Земли мы вроде не порталом перенеслись.

- Прежде всего, именно это я и хотела вам объяснить.

Эльфийка сделала паузу, после чего продолжила:

- Не было никакой Земли.

- Как?! - не поверил я.

- Не надо волноваться. Постараюсь обо всём рассказать по порядку. Дело в том, что на самом деле сбой произошёл несколько раньше, чем вам могло показаться. Ещё в этом мире, на втором континенте, когда луна находилась на противоположной стороне орбиты. Для штатного перехода не хватило дальности.

- Тогда почему нас занесло именно сюда? - спросила Эледриэль. - Вообще-то мы отправлялись совсем в другое место.

- Никогда не доверяла магам и порталам, - не упустила случая вставить Анжа.

Хвостатая давно успела получить такой же комплект одежды, как и все, и разузнать у своего эльфа, как пользоваться настройками. Теперь была одета в свой обычный костюм из обтягивающей чёрной кожи. Про магов, да, это мы от неё неоднократно слышали, а про порталы - впервые. Раньше Анжа к этому изобретению относилась вполне лояльно.

Заместитель верховного координатора базы кивнула, как будто соглашаясь с такой точкой зрения, и продолжила рассказывать:

- На самом деле у кого-то из вас при себе оказался амулет-эвакуатор, который и замкнул портал.

Я, а заодно и Эль с Ларой, устремили взоры на Анжу. Та сделала вид, что совершенно ни при чём. Только больше некому. Вечно тащит всякие непроверенные штучки.

- Амулет принадлежал одному из наших разведчиков, пропавшему на планете четырнадцать или, самое позднее, тринадцать тысяч лет назад, - продолжила Эрлувэ. - Если очень нужно, потом можно уточнить в архиве. В любом случае, позже произойти не может, потому что мы тогда перестали посылать разведку. Как же давно это было. Помню…

- Эрлувэ, попрошу не отвлекаться, - прервал её один из мужчин (человек, между прочим).

- Ах, да. Мы говорили о порталах.

Оговорочка, однако. Получается, все эти тысячелетия, прошедшие после Первой Великой Войны, они так и просидели на своей лунной базе номер семнадцать. Причём не как рыжая Ли, пролежавшая в каменном саркофаге склепа, а в самом буквальном смысле.

- Ну так вот, о сбоях портала, - опять заговорила эльфийка. - Не хочу вас сильно пугать, но то, что прибыло, нам пришлось собирать буквально по кусочкам. Тела ладно, с ними проблем не возникло, а ауры - совсем другое дело. Именно для их восстановления вас и положили в модули интенсивной реабилитации.

- Всё это, конечно, интересно и весьма познавательно, - вставил я, воспользовавшись паузой, - но не даёт ответа на главный вопрос: почему вдруг не было Земли? Она нам что, приснилась, когда лежали в тех саркофагах?

- Почти, - кивнула она. - Я как раз подходила к этому моменту. Дело в том, что восстановить тело можно прекрасно и когда пациент находится в бессознательном состоянии. Так даже лучше. С аурой же, особенно при серьёзных повреждениях, всё иначе. Эльф, человек или другой разумный должен находиться в полном сознании, в противном случае начинают накапливаться весьма критичные неточности, не подлежащие исправлению. Вот и было принято решение поместить вас на время реабилитации в виртуальный мир.

- Тогда почему была выбрана именно Земля? - удивился я.

- Вообще-то это ещё один непредвиденный сбой, - смутилась эльфийка. - На Землю в своё прошлое должен был отправиться только ты один. Эледриэль - в свою рощу, ещё до того, как стала избранной, а Ларинэ - в Первый Лес, каким он был до заговора.

Я оглянулся на своих ушастых. Те тоже смотрели на меня. Эль с Ларой пришли в головы похожие мысли. Не слишком ли много эта древняя эльфийка о нас знает? Мне такое не понравилось. Им - аналогично.

- Прокручивать прошлое намного проще, чем моделировать будущее, - объясняла тем временем заместитель верховного координатора базы. - Но связь между вами тремя оказалась настолько сильной, что по одному вы отказывались воспринимать виртуальный мир как реальность. Пришлось его объединять в один.

- А я? - влезла Анжа, про которую вроде как и забыли.

- С тобой тоже всё непросто, - пожала плечами рассказчица. - Полностью отсутствует какая-либо привязка к отдельной точке прошлого. Не знаю, к какому народу ты принадлежишь, может, для вас это нормально. Отправили вместе с ними, тем более что в портал вы входили вчетвером.

Немного подумав над услышанным, пришёл к определённым выводам.

- Значит, как только я обнаружил серьёзное несоответствие между моими представлениями о том, как должно быть, и точным знанием того, как было на самом деле, мы очнулись? - спросил у эльфийки.

- Нет. Вы очнулись только после того, как восстановление ваших аур полностью завершилось. Что касается несоответствий… Как уже говорила, моделировать будущее, да ещё в другом мире, с реальными персонажами весьма непросто. Хотя и интересно. Всевозможные несоответствия на самом деле попадались если не на каждом втором, то, как минимум, на каждом десятом шагу. Мы отматывали назад, вносили коррекцию и запускали снова. Были места, которые приходилось исправлять по несколько раз.

Слушая рассказчицу, понял, что их виртуальная реальность была куда сложнее, чем я представлял с самого начала. А это наводило на определённые мысли.

- Постойте, - заметил я. - Насколько мне известно, для такой подробной виртуальной реальности необходимы очень мощные компьютеры. У магов их вроде вообще не было.

- Это так, - ответила Эрлувэ. - Первое время мыслящие, а вернее быстро считающие машины были для нас большой проблемой. Пытались строить свои, и даже порой успешно, но они всё равно уступали тому, что мог производить противник. Однако позже был найден надёжный способ им противодействовать.

- И какой? - заинтересовалась Анжа.

- Коллективный разум. Несколько десятков сильных магов ложатся в модули, подобные тем, в которых проходило ваше лечение, и объединяют свои разумы. В результате получается нечто по многим параметрам не уступающее компьютерам технов, а в чём-то их превосходящее. Они в своё время умели строить очень мощные машины, но и мы могли объединять в коллективный разум неограниченное число магов, причём вовсе не обязательно всем быть такими же сильными, как основной ячейке.

- И они специально ради нас пролежали всё это время в саркофагах? - с некоторым сомнением спросила Анжа.

- Нет, - ответил один из людей в зале.

- На самом деле для того, чтобы этот город функционировал в штатном режиме, необходим искусственный разум из не менее чем сотни магов, - продолжила говорить заместитель верховного координатора. - Мы все там посменно дежурим. А для такого количества поддерживать заодно ещё и ваш маленький виртуальный мирок ничего не стоит.

- Целый мир?! - удивился я, не обращая внимания на уменьшительные словечки.

- Зачем же целый? Только то, что вы видите вокруг себя в данный момент. К тому же, как уже было упомянуто, любую ошибку всегда можно исправить.

- Это всё, конечно, хорошо и интересно, но меня, прежде всего, интересует, есть ли возможность вернуться назад, в смысле, на планету? - задал я самый главный вопрос. - Теоретически она, конечно, есть, - ответил на этот раз один из гномов.

- А на практике? - насторожился я.

Его ответ, на самом деле, мне откровенно не понравился. Ещё окажется, что мы застряли на этой лунной базе навсегда или очень надолго.

- А на практике вы сожгли наш единственный портал, - не скрывая упрёка, закончил гном.

- Зачем же так прямо? - обратилась к бородатому коротышке эльфийка.

- Потому что так и есть.

- Но они не виноваты.

- И что? Портал-то сгорел.

- Вы не беспокойтесь, мы его обязательно починим, - заговорила Эрлувэ, уже обращаясь к нам. - Просто последние тринадцать тысяч лет им никто не пользовался, вот особо и не присматривали. Может, вовсе и не вы сожгли, а сам от времени пришёл в негодность. Но одно могу сказать совершенно точно, нужная документация в архивах однозначно есть. Как только найдём, так сразу и починим.

- Ага, найдёшь тут у вас, - опять влез гном. - Когда резервный шлюз, что в дальнем конце, заклинило, я десять лет схему отыскать не мог. А ведь с самого начала предупреждал, ни в коем случае нельзя доверять архив эльфам! Сложили в одну кучу техническую и художественную литературу.

- Не обращайте внимания, - опять обратилась к нам эльфийка. - Нор, как всегда, преувеличивает. К тому же шлюзов, в том числе и резервных, у нас и так с избытком, а в дальний конец вообще никто не заходит. Так зачем там шлюз? Вот никто особо и не торопился. А если бы мы доверили архив гномам, там кроме технических книг и справочников вообще бы ничего не осталось.

Похоже, это у них старый конфликт. И ремонт всего неиспользуемого никого кроме этого Нора особо не волнует. Заклинило шлюз? Ну и что? Спешить особо незачем. Мало того, что он не единственный, так ещё и резервный. И вообще, раз через него последние несколько тысяч лет никто не выходил наружу, значит, он и не нужен. А если кому и понадобится, так и починить недолго. Подумаешь, десяток лет подождать придётся.

Поэтому, если мы хотим побыстрее вернуться домой, хорошие отношения необходимо заводить именно с этим Нором.

- Есть у меня один знакомый гном, так он весьма успешно изданием развлекательных книжек занимается, - вклинился в их спор я. - Могу со всей ответственностью засвидетельствовать - гномы вообще неплохо в литературе разбираются. Просто порядок любят: работа отдельно, веселье отдельно.

Разглагольствуя о бородатых литературоведах, я старался не смотреть на своих ушастых. Представлял, что они сейчас обо мне думают. Главное, чтобы гном поверил.

- Именно это я уже не одну тысячу лет пытаюсь им всем вдолбить! - охотно откликнулся на лесть Нор. - Не доходит! Как до технов! Хотя нет, техны, скорей всего, уже поняли бы.

Затем завязался спор, но какой-то вялотекущий. Нетрудно было догадаться, что оппонентам аргументы друг друга прекрасно известны. Скорей всего, за упомянутые тысячелетия не только неоднократно слышаны, но и выучены наизусть. То есть они не пытались что-либо доказать или переубедить, а совершали нечто вроде ритуала.

Для нас спор, естественно, был в новинку, но участники не только не намеревались изменить мировоззрение друг друга, но и на публику не работали. Поэтому понять, о чём идёт речь, почти не получалось.

Глава 13

- Это надолго, - прокомментировал, обращаясь к нам, мужчина, который ещё раньше прервал начавшую уходить от темы эльфийку. - Я Милиор. Отвечаю на базе за жилой сектор и его снабжение. Предлагаю отправиться осмотреть помещения, в которых будете жить, так как тут точно больше ничего не услышите полезного.

- Но у нас ещё есть вопросы, - возразила Лара.

- Сейчас задавать бесполезно, - ответил он. - На некоторые смогу ответить я по пути, а остальные, что ещё, несомненно, возникнут, с таким же успехом сможете задать и позже.

С такой идеей я согласился. Ушастые и Анжа тоже не возражали. Мы тихо оставили зал, в котором народу явно прибавилось, причём значительно. Неужели многократно слышанный спор оказался интересней гостей с планеты? Странный народ эти древние.

- Скажи, Милиор, - обратилась тем временем темная к завхозу-проводнику, - мы тут не раз мельком слышали про тысячелетия, как будто прожитые лично, причем не только эльфийкой Эрлувэ, но и даже гномом. Как там его, Нор? Так это правда, или только красивое преувеличение?

Надо же, Лара меня опередила. Сам хотел спросить о том же.

- Правда, - ответил он.

- Но, насколько мне известно, гномы столько не живут, - вставил я.

- В естественных условиях, - подчеркнул собеседник. - Как, впрочем, и эльфы. Разве что драконы, да и то далеко не все.

- Тогда как?

- Коллективный разум, - ответил Милиор, как о чём-то само собой разумеющемся.

- И каким образом он не даёт постареть?

- Мы все по очереди дежурим в модулях общего разума, и пока находимся там, наши тела и, что самое главное, ауры каждый раз восстанавливаются до оптимального состояния.

- Так значит, вы все…

- Именно, находимся тут со времён Великой Войны с технами.

Идти оказалось совсем не далеко, поэтому ни о чём другом спросить не успел. Вскоре завхоз подвёл нас к четырём дверям, ничем не отличающимся от других таких же в коридоре.

- Выбирайте, - предложил он. - Правда, говорю сразу - жилые отсеки совершенно идентичны.

Ещё он забыл сказать, что очень маленькие. Отсеки - невероятно точный термин. Разве что пеналами назвать было бы куда точнее. Складная, крепящаяся к стене, койка, складной стол, складной стул. Отдельный микроскопический санузел (удивительно, что тоже не складной).

Нет, я, конечно, понимаю, что мы на космической базе и всё такое… Однако из рассказов Ли прекрасно помнил, что древние маги не отказывали себе в роскоши даже на боевых космических кораблях, и те у них получались чуть ли не в разы больше, чем того же класса у технов. Ну а здесь и вовсе не звёздный линкор, а целый лунный город! Пускай только база, городом именуемая чисто формально, всё равно не должно быть тех ограничений пространства, что на кораблях. Как раз на базе и можно себе позволить размахнуться, зарывайся в грунт сколько хочешь. Да и в стороны, скорей всего, тоже, вряд ли тут цены на землю высоки. Нет серьезных ограничений по массе и объему, в отличие от корабля, где это существенно влияет на боевые характеристики.

Или у них тут перенаселение и места банально на всех не хватает? Пустующие коридоры отнюдь не производили такого впечатления. Ощущения, что мы в метро в час пик, точно не возникало. Или, что куда хуже, такие пеналы - это уже сигнал - на базе режим жесткой экономии. Энергия на исходе? Да вроде маги древности умели её сами по себе генерировать без всяких реакторов, а те всё больше в боевых действиях применяли. Некоторые (а скорее многие) отсеки базы закрыты вследствие разгерметизации, которую некому (или незачем) устранять? Хотя тогда бы тот же гном Нор не стал искать по архивам схему, чтобы отремонтировать резервный неиспользуемый шлюз в дальнем конце.

Да и что я, собственно, гадаю, если можно просто спросить? Правда, пока не об аварийном состоянии базы, а о более актуальном в данный конкретный момент.

- А двухместных или, ещё лучше, трёхместных номеров разве нет? - поинтересовался я. - Мы привыкли останавливаться всей семьёй.

- Есть, но они не так удобны, - ответил завхоз.

- Неужели ещё меньше этих пеналов?! - изобразил удивление я.

- Или с низкими потолками, рассчитанными исключительно на гномий рост? - вставила Эледриэль.

- Нет, номера большие, потолки высокие, имеются вообще адмиральские апартаменты.

- Так в чём же проблема? - не понял я.

- Все незанятые находятся далеко от центра. Неудобно добираться.

- Ничего, мы пройдёмся, - уверенно заявил я. - Правда, ушастые?

- Правда, - хором ответили Эль с Ларой.

Эльфийки, как и я, не представляли, насколько далеко, но ютиться в отдельных пеналах не имели ни малейшего желания. Анжа тоже.

- Вообще-то идти необязательно, транспорт имеется, - заверил Милиор. - Но все равно неудобно. Лишнее время на дорогу, тем более что в своих комнатах обычно кроме как для сна никто и не бывает. Однако, если настаиваете, могу проводить.

- Настаиваем, - заявила хвостатая.

- Причём нам вовсе не обязательно адмиральские, - добавил я. - Достаточно чего-то трёхкомнатного, но просторного.

Транспортом оказалась открытая платформа на антиграве или чем-то вроде, позволяющем ей парить над полом. С довольно удобными креслами. Каково же было моё удивление, когда, проехав несколько сотен метров по боковому коридору, мы остановились. Думал, дальше пойдём пешком, углубляясь в подлунные лабиринты коридоров, отчего это место и считается неудобным. Но нет, оказалось, что уже прибыли. Избаловались же древние на своей лунной базе, если такое расстояние у них считается далёким! Или просто завхоз не желал нам выделять апартаментов, сочтя, что с аборигенов и микроотсеков хватит?

Саурон. Чёрный ворон

Р-разиня! Р-ротозей! Дур-рак!

Кто дурак? Причём тут попка - это я, Саурон, собственной персоной, дур-рак! Почему ротозей? Так ведь второй раз Её потерял. Проворонил! А как хорошо начиналось…

В тот раз, после Её исчезновения, я полетел кататься с горок. Немного покатался (повезло - на ястребов не наткнулся), успокоился и понял, что ещё ничего не потеряно. Посидят они в той норе, но ведь выйдут же наружу. Бескрылые двуногие всегда из своих нор обратно вылезают, правда, обычно в другом месте. А наверху я их обязательно почувствую, если, конечно, неподалёку окажусь. Несколько дней летал по всему городу, даже на своё ожерелье, спрятанное в надёжном месте, полюбоваться некогда было. Ах, да - я же обещал о нём рассказать.

Когда я сидел в гостях у птенцов двуногих, они много разных подарков мне приносили. Но так, мелочи - тонкие блестящие полоски или круглые цветные камешки, похожие на осколки стекла, связанные ниткой. А вот однажды - я сидел нахохлившись у окна, несколько птенцов преподнесли мне настоящее ожерелье: сверкающую белую цепочку с такой же пластинкой, на которой, как они говорили, было нацарапано моё имя. Настоящее сокровище! Первое время я целыми днями любовался им: брал в клюв и держал на весу, потом клал на пол и отходил в сторону, разглядывая то одним, то другим глазом, снова поднимал клювом, чтобы почувствовать его тяжесть. В общем, был счастлив. Когда же наступила весна и пришла пора заканчивать сидение в гостях, я оставил птенцам двуногих все остальные подарки, но ожерелье забрал с собой и долго таскал его повсюду, пока не нашёл надёжного места. Где? И не спрашивайте - всё равно не скажу, хотя с тех пор успел поменять тайник несколько раз.

Только я отвлёкся. Несколько дней искал впустую, но, наконец, сегодня Её отсвет заметил. Сначала обрадовался и сразу полетел в сторону лунного сияния, а потом встревожился - место там нехорошее. Вернее, само по себе это место не хуже многих, пропитание всегда найти можно, но то, что Она туда направилась, очень плохо. Там большие длинные гусеницы останавливаются, и пока они отдыхают, одни двуногие из них выходят, а другие внутрь залезают. А потом гусеница просыпается, зевает громко и дальше бежит по своим делам, и тех двуногих, что внутрь залезли, с собой уносит. То ли развлекаются они так, то ли путешествуют, но очень нескоро возвращаются, да и не все. Вот я и испугался, что Она тоже надолго исчезнет.

Прилетел туда, и точно - сияние изнутри гусеницы пробивается, из самой середины. И тут на меня отчаяние накатило - эти твари бегают очень быстро, мне не угнаться. Начал летать над ней и, кажется, громко ругался, пока не понял, что нет у меня другого выхода, как самому в эту гусеницу лезть. Они внутри пустые, и бескрылые двуногие там сидят, как в своих гнёздах. Выбрал место, где было просторнее, как раз в самой голове, залетел в открытое окно и устроился на полке под потолком.

Теперь нужно было сидеть тихо и только внимательно следить за источником лунного света, находящимся неподалёку. И всё-таки я опять едва не упустил Её. Когда электричка - так называли двуногие эту гусеницу, остановившись в очередной раз, собиралась трогаться в путь, я почувствовал, что свечение стало слегка слабеть, будто отдаляясь от меня, и понял, что Она вышла наружу. Но в этот момент мимо моего окна с громким криком пробежала другая гусеница, а потом электричка разогналась так, что покинуть её не получилось. Вот и пришлось оставаться внутри до следующей остановки.

Я скакал по свой полке и громко ругался, вызывая удивление и недовольство двуногих, но это меня уже не волновало. Едва электричка замедлила свой бег, я вылетел из окна и, резко взмахивая крыльями, помчался назад - туда, где растаял её лунный свет. Вновь почувствовал свечение, пробивающееся откуда-то слева, уже подлетая к тому месту, где Она покинула электричку, и сразу же повернул в ту сторону. Лунный свет исходил из большого, по сравнению с соседними, гнезда двуногих. Она находилась внутри. Облетев гнездо несколько раз и убедившись, что вход в него только один, я сел на дерево напротив него и приготовился ждать. Вскоре дверь гнезда открылась, и я полетел знакомиться. Сел на перила, слегка пригнулся, вытянув голову вперед, и представился:

- Кр-ро-оу, кр-ро-оу. Саурон. (Здравствуй, дорогая. Меня зовут Саурон)

Обратно в город я добирался, сидя на её плече. По пути заметил странную вещь: пока мы были вместе, остальные двуногие не обращали на меня внимания, будто не видели. Но стоило мне взлететь, как идущая рядом самка двуногих вдруг замахала руками, крича Кыш! Кыш!. Когда же через пару минут возвратился на место, двуногий с мутными глазами пробормотал: Здравствуй, белочка, и побрёл куда-то в сторону. Я так и не понял, где он увидел рыжего грызуна, надоевшего мне ещё в живом уголке? Уж я - то точно не похож.

Потом Она представила меня своей стае. Что сказать? Двуногие, пусть и очень необычные, но всё равно до Неё им далеко. Такие же любопытные, как и все остальные. Полдня ходили вокруг больших железных ящиков и восхищались. Было бы чем - на любой помойке похожие стоят, пусть и поменьше, но там хоть подкормиться можно. Потом ходили смотреть на огромных железных ястребов. Ох и жуткие твари - такой проглотит маленького ворона и не заметит, ну их к коршуну.

В гнездо вернулись уже вечером, закусили (единственное полезное дело за весь день) и стали устраиваться на ночлег. Но я там не остался - не люблю, когда вокруг мёртвый воздух. А он всегда мёртвый, когда неподвижен. Поэтому ночевал на одном из соседних деревьев. Всё равно я каждого из четверых издалека вижу, даже того самца, хоть он и не светится почти. Теперь не потеряются!

Это я тогда так думал. Р-разиня! Надо было сесть Ей на плечо и вцепиться когтями покрепче! А я, р-ротозей, решил ещё покрасоваться перед ней сегодня, крылья захотел размять. Но едва успел сделать несколько взмахов, как вдруг всё внизу заколыхалось, словно дно ручья под набежавшей волной, и через пару мгновений они исчезли, будто и не было их никогда. Я даже каркнуть не успел. Кинулся обратно, а там ничего! Ни клочка, ни волоска, ни лучика. Ну какой коршун дёрнул меня за хвост взлетать именно в тот момент? И где я теперь стану Её искать… Будто гуляет по городу какая-то дыра и глотает друзей младшего брата ворона. Ведь появились они тогда совсем в другом месте

А искать я буду! Непременно! Уж если по городу бродит дыра, в которую способны провалиться четверо крупных двуногих, один маленький ворон сумеет через неё проскочить, когда отыщет. Вперёд, на поиски! Кар-р! Кар-р!

Дим. Попаданец

А выделенные нам каюты на этот раз действительно оказались на уровне. Вполне себе апартаменты. И огромная, размером со стадион, кровать, которую и двуспальной-то называть неудобно, присутствовала. Все втроём поместимся, не заняв даже половины. Мне с ушастыми достался один такой номер, а хвостатая заселилась в аналогичный. Анжу слишком большой для неё одной, по мнению завхоза, размер ничуть не смущал. Да и привыкла, в общем, к такому количеству свободного пространства. Её зал у меня в замке был куда больше.

Когда остались одни, понял, что меня всё время беспокоило чувство какой-то недоговорённости. Только сформулировать, что же это, никак не получалось. Мысль вертелась в голове, но ускользала каждый раз, когда пытался её поймать. Ничего другого не оставалось, как поделиться пусть и смутными подозрениями со своими жёнами и Анжей. Может, они что заметили? Те смогли лишь подтвердить мои слова, но ничего конкретного не сказали. Почти ничего.

- Ещё за нами постоянно наблюдают, - уверенно заявила хвостатая. - Всё время.

- Это как раз более чем ожидаемо и вполне объяснимо, - спокойно ответил я.

- То, что должны наблюдать? - спросила Эль.

- Нет, то, что такое наблюдение мы просто обязаны ощущать. Или, скорее, не мы, а прежде всего именно Анжа, потом вы и в последнюю очередь я.

- Почему? - спросила хвостатая, которая явно считала: обнаружение ею слежки - уникальное достижение, не доступное никому другому.

- Коллективный разум, - объяснил я.

- И что?

- Если бы всем на базе заправлял компьютер, то мы бы наверняка ничего не почувствовали, будь он даже искусственным интеллектом, - начал объяснять я. - А раз его функции выполняют сами обитатели, объединённые в общую сеть, то их личности и накладывают отпечаток. Во всяком случае, я так думаю.

Не стал подробно объяснять спутницам, но сам считал, что в принципе постоянное наблюдение за каждым помещением и за каждым человеком (эльфом, гномом…) в космосе можно считать необходимым. Не за частной жизнью, а как бы сказать… приглядка, чтоб не случилось чего. Все ж космос, вакуум за тонкой стенкой что бы там маги о своих способностях ни думали. Да по словам Ли далеко не все имели её уровень, для большинства оказаться вне корабля - равносильно смерти. Мало ли - трещина в куполе, пробоина… Если не будет наблюдения - в такой ситуации человек может оказаться запертым в какой-то кладовке с утечкой воздуха, и никто не будет знать, что его спасать надо.

На кораблях ситуация усугубляется еще и тем, что для нормальной работы двигателей необходимо четко знать распределение масс на корабле. Для звёздного линкора местонахождение каждого члена экипажа скорей всго роли не играет, но кто его знает? Лично я точно сказать не могу, так как не представляю.

Вполне понятно, что если станцией управляет не компьютер, а коллективный "надразум" (во какой термин придумал!), приглядывать будет именно он. Но тут возникает масса этических вопросов - в отличие от компьютера составляющие "надразума" имеют свободу воли и могут испытывать эмоции. Наиболее вредной, думаю, следует считать любопытство в связке со скукой. Интересно же, а что делают в пятнадцатой секции Торин и Нюниэль? Чай пьют, что ли? Или гномий самогон? Или… Ну и поделиться знанием не менее интересно…

- Значит, хочешь сказать, что целенаправленно за нами не подглядывают? - сделала тем временем вывод Ларинэ.

- А вот этого я вовсе не говорил. Вполне могут, хотя я и не представляю зачем?

- Со скуки! - сразу нашла объяснение Анжа, о котором я и сам думал. - Сидят тут безвылазно тысячелетиями, вот теперь и любопытно за новенькими понаблюдать. А то, что как бы не обращают на нас особого внимания - притворяются. Уж это-то я точно заметила.

- Может, и так, - не стал возражать я.

В таких вещах на способности хвостатой вполне можно положиться. Раз сказала, значит, действительно нечто такое заметила.

- И что делать? - спросила Эль.

- Ничего, - ответил я. - В том смысле, что вести себя так, будто нам нет до наблюдателей никакого дела. Изучать всё показавшееся достойным и интересным, и в первую очередь искать способы скорейшего возвращения домой.

С этим все согласились. Даже Анжа. Если в Москве она была вовсе не прочь поискать приключений, то тут, среди такого количества сильных магов, чувствовала себя неуютно. Пусть старалась этого не показывать, но мы всё равно видели.

Ларинэ. Тёмная эльфийка

Оружейная у древних оказалась на удивление бедной. Пожалуй, правильнее сказать, однообразной, но всё равно бедной. Прежде всего, стояли длинные ряды одинаковых мечей. Никакого разнообразия, имелись только трёх образцов, причём все слишком короткие. Я понимаю, что это абордажные, но где в таком случае остальные?

- Зачем? - удивился моему вопросу человек-оружейник.

- Других не держим, - добавил его коллега гном.

- А если придётся сражаться не в стеснённых условиях корабля? В чистом поле, допустим? И у противника будет нормальное оружие, - попыталась объяснить им.

Вроде оружейники, должны понять. Но нет! Посмотрели на меня, как… В общем, нехорошо посмотрели, со снисхождением. И это ещё мягко сказано.

- У нас и эти даже во время редких абордажей почти не применялись. Скорее дань традиции, чем оружие. Ну и защитный экран туда вмонтирован. Вот от него была уже реальная польза, - рассказывал оружейник. - Кто же захочет на себе зря длинный таскать, если можно обойтись таким?

Понимала, что все они считают нас дикарями, отсюда и снисхождение. Но в данной ситуации вовсе не насмехались, а вполне искренне не понимали простейших вещей. И кто из нас после этого дикари? А мечи действительно слишком короткие. По длине разве что Анже подошли бы. Она попробовала одну пару, вторую, третью, попыталась комбинировать, но в конце концов все забраковала. Потребовала принести ей со склада её собственные. Оно и понятно, слишком уж клинки у стандартных примитивно выкованы. После этого невольно поверишь, что только дань традиции.

Анжа не сочла принципиальным главное преимущество - защиту от магических атак. В принципе, понять можно, хвостатая от них и без всяких древних артефактов каким-то образом способна уходить. Я же не была столь категорична. Какое-то время думала, может, взять? Тем более что хозяева города разрешали и не требовали ничего взамен. У нас в замке тоже есть залы, заваленные всяким почти не ржавым хламом, который девать некуда. Если кто из гостей проявит интерес, то подарим без сожаления. Вот и тут складывалось похожее впечатление.

Однако магическая защита, действующая тогда, когда клинок вытащен из ножен, всё-таки полезная вещь, с этим не поспоришь. Но меч всё равно слишком короткий. В конце концов один решила оставить себе, в надежде, что потом получится перемонтировать в нормальный. Эледриэль поступила аналогично. Если потом попросить Лирмилиэль, она наверняка поможет. А наш Дим тем временем шесть штук себе взял. Каждого образца по два. Только сомневаюсь, что для дела. Он у нас коллекционер. Только сам не помнит, чего насобирать успел. Всякую ерунду в дом тащит. Мы со светлой половину той коллекции давно выкинули, а муж и не заметил. Вот и эти абордажные мечи древних тоже под видом ножей прихватил, чтобы положить в сундук и забыть. Для Дима коллекционирование именно в собирании ножей заключается, а не в них самих.

Магобластеров, вроде того, который мы создали для мужа, тут имелось куда больше, чем мечей. Ва'Дим, как увидел, сразу обрадовался.

- Есть ли возможность где-нибудь опробовать? - первым делом спросил он у оружейников.

- Имеется тир, - ответил человек.

- Бластеры как бластеры. Стандартные. Чего их пробовать? - проворчал гном.

Однако Дим считал иначе. Только когда прошли в тир, где имелись практически все образцы, и муж из них пострелял, его ждало разочарование. Ни один из бластеров даже близко не дотягивал до возможностей его собственного. Ещё бы! Мы со светлой своему человеку плохого делать не станем! Нужно признать, потом Лирмилиэль немного усовершенствовала, но основа-то наша.

Дим долго копался в оружии древних, испытывал то один, то второй, то десятый, потом по следующему кругу, пока в конце концов не заявил:

- Нет, ушастые, ваш всё равно лучше!

- Конечно же! - откликнулась светлая.

- Естественно, - добавила я.

И для того, чтобы сделать совершенно очевидный вывод, ему понадобилось столько времени? Хотя нет, подозреваю, что понял сразу же, просто хотел поиграться стреляющими артефактами. Есть у мужа такая слабость. В этом смысле все мужчины одинаковые, что люди, что эльфы.

- Вообще-то на складе представлены образцы, изготовленные магами средних способностей по оптимизированным шаблонам, - начал объяснять оружейник-человек. - У тебя же, как я вижу, эксклюзивная сборка, причём сделанная несколькими магами разных направлений.

- Если у нас капитаны крупных боевых кораблей начали бы заниматься такими мелочами, то они тоже демонстрировали бы куда как превосходные результаты, - добавил гном.

- Эль, Лара, я и не знал, что вы у меня капитаны звездолётов, - тут же деланно удивился муж. - Признавайтесь, почему от меня скрывали.

Оружейники на нас со светлой посмотрели недоверчиво.

- Не может быть, - наконец произнёс человек.

- Точно! - поддержал его гном.

- Не знаю, с чего вы взяли, что не может. Бластер мне жёны делали. Правда, им гном знакомый, Нарин его зовут, помогал, но он только корпус изготовил, так как магией вообще не владеет.

Те явно видели, что Дим не врёт, но понять, как такое возможно, не могли. Не сговариваясь, мы решили не упоминать о помощи, оказанной древней Лирмилиэль. Капитан звёздного линкора у них тут, похоже, очень сильным магом считается.

- Извините, но я не могу понять, как вам такое удалось? - всё же решился признаться человек.

- Однако сделали, правда, Не за один раз, - честно соврала светлая.

- Мы его больше десяти лет совершенствовали и дорабатывали, - добавила я.

Всё равно не поверили. Так им и надо. Будут знать, как нас дикарями считать!

Естественно, у древних имелось и более мощное оружие. Но либо неоправданно громоздкое, либо вообще рассчитанное на работу целого расчёта, а не индивидуальное. Скорее осадное орудие, чем, допустим, арбалет. К счастью, муж ими не заинтересовался. И правда, из таких по мишеням стрелять совершенно неинтересно.

Эледриэль. Светлая эльфийка

Первое, что попыталась выяснить, когда узнала о сгоревшем портале и возникшей в связи с этим задержке, можно ли хотя бы связаться с домом? Сообщить Мариэль и Иваниилу, что мамы с папой не насовсем потерялись. Почти как они сами в прошлый раз. Вошли в неисправный портал, пропали, но потом нашлись. Даже тётю Иркану по дороге подобрали. Вот и папа с мамами так же. Только без лишних тёть обойдёмся!

В любом случае связаться необходимо, чтобы дети сами не додумались отправиться на наши поиски. Они все в отца, даже Мариэль, поэтому никогда заранее не угадаешь, что придумают в следующий раз. Но оказалось, что местные в этом деле мне ничем помочь не могут.

- Почему?! - возмутилась я. - Или во время нашего прибытия сюда сгорел не только портал?

- Нет! Моё хозяйство, в отличие от транспортного, находится в идеальном состоянии, - ответил человек, занимающий должность главного связиста. - И то, что не использовалось столько же времени, как и порталы, ничего не меняет. Я таких дешёвых отговорок не выдумываю. По нормативам должно работать, значит, работает! Поэтому хоть сейчас называй код принимающей станции, в какой бы точке галактики она ни находилась, и говори сколько захочешь.

- А без кода? - с надеждой спросила я.

- Можно и такой сигнал послать. Только предупреждаю сразу, он полетит очень медленно, почти как свет. И потом большой вопрос, примет ли его вообще кто-нибудь? А если примет, станет ли отвечать? Есть ли в вашем замке нужный приемопередатчик?

- Нет, - ответила я, - ничего такого нету. Но у детей специальные амулеты. Вот такие, сама делала.

Он взял мой амулет, повертел в руках и вернул обратно.

- Слишком примитивно, - вынес вердикт человек. - Энергии берёт неоправданно много, а связь отвратительная. Просто кричать и то, наверное, надёжнее получится.

Сказала бы я, что о таких комментариях думаю, но сдержалась.

- У вас тут с энергией никаких проблем нет, - напомнила ему.

- Подсоедини мы к твоему амулету хоть десяток реакторов и придумай, как при этом его не сжечь, всё равно ничего не получится, - со снисхождением ответил он.

- Почему?

- Да потому, что это произведение кустарного искусства надёжно, насколько тут вообще применимо это слово, способен работать только по прямой, и то на небольшие расстояния. Ещё хоть как-то по дуге, соответствующей искривлению планеты, но насквозь уже никак. Объяснить тебе, что это означает?

- Пусть я выросла в лесу, но не какая-нибудь дикарка! - возмутилась в ответ. - Что такое орбита, планета, спутник, и почему и как перемещается по небу луна, прекрасно знаю. Поэтому думаю, что стоит попробовать связаться, когда мы окажемся над нужным местом.

- Можно было бы, если бы не одно но, - ответил человек.

- Какое?

- Наша база находится на обратной стороне луны. Надеюсь, понимаешь, что это означает?

Я понимала. И сразу поверила, что через такую толщу не смогут докричаться даже древние.

Дим. Попаданец

Своего намерения подружиться с гномом-ремонтником я не забыл. При первой же возможности сразу к нему и отправился. Естественно, один, гномы, как успел заметить, что на планете, что и на луне с эльфами не очень ладят. Так зачем зря лишний раз раздражать раньше времени?

К моему предложению помочь в ремонте портала Нор отнёсся весьма скептически. Чего-то подобного, в общем-то, и ожидал. Мы тут хоть и гости, но считаемся дикарями, которые более склонны всё ломать, чем чинить. Однако и того, что во время предыдущего спора с эльфийкой я встал на его сторону и защищал гномов вообще, мастер не забыл.

- И что ты умеешь? - всё же спросил гном.

Интересный вопрос. Много чего мог бы перечислить, но сильно сомневался, что список моих уникальных талантов собеседника заинтересует.

- Умею молоты нужного размера подавать, - сразу нашёлся с ответом я.

- Зачем? - удивился гном.

- Что зачем? - прикинулся шлангом в ответ.

- Молоты!

- А разве гномы хоть что-то другим инструментом ремонтируют? - изобразил удивление я. - На планете видеть не приходилось.

- Ещё мы топоры любим, - добродушно откликнулся Нор.

Шутка мастеру явно понравилась. Уж в чём, а в чувстве юмора бородатых коротышек я разбираться научился.

- Тоже хороший инструмент, - согласился я. - Слышал, когда гномы чинят что-нибудь, особенно чужой сборки, у них присказка есть: "Если деталь заклинило - надави сильнее, а лучше ударь. Сломаешь? Ничего страшного, её всё равно нужно было менять".

Гном захохотал в полный голос. А я закрепил успех, рассказав несколько самых удачных с точки зрения подгорного племени анекдотов.

- Всё это, конечно, забавно, но чем ты на самом деле собираешься помочь? - спросил, отсмеявшись, мастер Нор.

- Я, скорей всего, ничем кроме глупых советов, - честно ответил ему. - Зато моя светлая жена Эль наверняка сможет.

- Она у вас в семье что, лучше всех в молотах разбирается? - то ли пошутил, то ли всерьёз спросил гном.

В любом случае скепсиса в его голосе хватало.

- Нет, зато может в архиве поискать. Если, конечно, сумеешь объяснить, чего именно нужно. То, что одна эльфийка потеряла, другая скорее найдёт.

Нор немного поворчал о трудности объяснить остроухим даже самые простейшие истины, но скорее для приличия. Ему однозначно понравилась идея спихнуть копание в архиве и поиск документации на кого-нибудь другого. Поэтому дальше договориться с гномом было несложно. Думаю, что и Эль легко уговорю. Ведь архив - это так интересно! Там столько всяких секретов…

Глава 14

Эледриэль. Светлая эльфийка

Поначалу расстроилась, что не успела побывать в библиотеке, когда были в мире мужа. Книг там, с его слов, имелось великое множество и очень разных. И неважно, что иллюзия, всё равно знания, в отличие от материальных объектов, из виртуального мира очень даже можно вынести. Уже тут мне объяснили, что, даже если бы туда и попала, смогла бы прочитать только те книги, которые в своё время читал Дим. Правда, мне от этого не стало легче. Осталось ощущение, будто бы поманили конфетой (шоколадной!) и не дали её попробовать.

Потом меня заверили, что здесь на базе есть своя собственная библиотека, содержащая невероятное количество книг. Мне такую цифру даже трудно представить. Да и названия у неё наверняка нету. Никакой эльфийской жизни не хватит, чтобы прочитать хотя бы малую часть. А хозяева лунного города пообещали, что могу смотреть всё без исключения, а потом они понравившееся скопируют на запоминающий амулет. Учитывая, сколько тут есть книг вообще и сколько я сумею хотя бы бегло просмотреть - это совсем немного. Однако задерживаться только ради того, чтобы получить побольше знаний, я не собиралась. В других условиях, может быть, а так - нет. Дома Мариэль и Иваниил совсем одни остались.

Даже наоборот, делала всё, чтобы ускорить момент отправки назад. Муж сумел уговорить местных пустить меня не только в библиотеку, но и в архив. Правда, пока никаких результатов от этого не было, так как гном Нор изъяснялся весьма туманно и понять, что именно нужно искать, не получалось. А ещё эльфов обвиняет! Сами гномы в архивах смыслят намного меньше.

Но и вообще всё время в библиотеке и архиве проводить я тоже не могла. Не оставлять же мужа с тёмной развлекаться?! И дело тут вовсе не в ревности. Просто получится, что я их бросила. Или они меня, но чтобы у Лары с Димом возникли подобные ощущения, тоже не хотелось. Муж непременно желал побывать в спортивном зале с лунной силой тяжести. Да и мне самой было интересно, что это такое. Читать читала, теперь появилась возможность попробовать.

Дим. Попаданец

Так получилось, что вместо спортивно-развлекательных комплексов с различной силой гравитации, которые обещали показать ещё в самом начале, нас в первую очередь пригласили в бассейн. Не знаю почему, может, на луне это считается чем-то более престижным, чем спортзал. Причём таковых тут оказалось два, один нормальный, а другой скорее аквариум.

Местные такой формальности, как купальные костюмы, не знали. Или знали, но не считали нужным использовать. Эль с Ларой тут же взяли надо мной активное шефство, так как вокруг преобладали не посетители, а посетительницы и эльфиек среди них хватало. Опять мои остроухие начали ревность разыгрывать. Да я на чужих ушастых даже не смотрел! Ну, почти не смотрел. И то исключительно с целью сравнения со своими, которое, само собой разумеется, в пользу Эль и Лары. Так им сразу и сказал.

Не поверили. Вернее, в то, что они гораздо лучше древних эльфиек хоть в одежде, хоть без, как раз очень даже поверили и отнеслись благосклонно, а тому, что разглядываю исключительно ради этого - ни за что. Мол, прекрасно меня знают, даже лучше, чем я сам, и ничего себе на уши вешать не позволят. Нахватались словечек в моём, пусть и виртуальном, мире.

А когда к нам подплыла группа плещущихся в бассейне молодых эльфиек… То есть я хотел сказать молодо выглядящих пятнадцатитысячелетних эльфиек, и пригласила перейти из бассейна в аквариум, мои ушастые только удвоили бдительность.

В подземном бассейне сразу возникла небольшая проблема. Он представлял собой подводный лабиринт пещер, и дышать там было совершенно нечем. Акваланги тоже не предусматривались. Местным, похоже, вообще не было никакой разницы, дышать ли на поверхности или под водой. Мои жёны, кстати, с помощью магии тоже так умели, правда, не знаю, сколько времени. Во всяком случае, я ни разу не видел, чтобы ныряли более чем на полчаса. Анжа, та могла надолго задерживать дыхание, но это уже не дело, в конце концов, считается, что мы развлекаемся. Я же вообще ничем таким похвастать не мог.

- В чём дело? - спросила одна из эльфиек, увидев мои сомнения.

- Я так долго не дышать не умею, - честно признался ей.

Та слегка удивилась, потом пожала плечами и сплела что-то прямо из воздуха.

- Держи, - сказала, протягивая мне амулет. - С этим сможешь дышать под водой.

- И долго? - на всякий случай уточнил я.

Эльфийка опять пожала плечами.

- Пока не кончится энергия, - как о чём-то само собой разумеющемся, ответила за неё другая.

Как будто это мне хоть что-то объяснило. Вот так с общеизвестными вещами всегда. Непременно найдётся кто-то, который их не знает, чем вызовет удивление окружающих. На этот раз им оказался я.

- И когда она кончится? - задал наверняка, по их мнению, глупейший вопрос.

- В пределах города - никогда. Тут у нас развитая энергосеть, и все амулеты подзаряжаются в автоматическом режиме. А за пределами не знаю, никто не проверял.

Однако сразу отправиться в подводный мир не получилось. На этот раз причиной задержки стала Анжа, которая попросила такой же амулет. Эльфийки с подозрением на неё посмотрели, как будто знали, что та может обойтись и без него, но потом одна всё-таки сотворила требуемое.

Затем мы все вместе нырнули. Не могу сказать, что развлечение из незабываемых, никогда не понимал всяких дайверов и прочих водолазов, но моим ушастым понравилось, и это главное. Ещё оказалось, что тут под водой можно вполне нормально разговаривать и делиться впечатлениями. Ощущения были странные, но никаких затруднений не возникало.

Ещё тут имелись дельфины или очень похожие на них рыбы. Скорее всего, именно рыбы, так как всплывать, чтобы глотнуть воздуха, было особо некуда, и вряд ли их кто-то снабдил амулетами вроде моего. Хотя с древних станется. На дельфинах можно было кататься, ухватившись за плавник. Охотно таскали не только местных, но и нас.

- Это кто? - спросил я, заметив новых соседей.

- Русалки, - ответила одна из спутниц.

То, что русалки, я и сам видел, перепутать с кем-либо другим было бы затруднительно. Причём классические, то есть красивые.

Эльфийка, видимо, поняла моё недоумение и объяснила:

- Ближе к концу войны семнадцатая база как раз была перестроена под их перевалочный пункт. Перебрасывали армию на какой-то из водных миров технов. Когда исчезла связь практически со всей галактикой, тут остался только их обслуживающий персонал, да и тот не в полном составе.

- А теперь мы занимаем большую часть города, имея в своём распоряжении ещё и целый подлунный океан, - добавила слушавшая наш разговор русалка.

- Вообще-то всего лишь небольшое море, да и то только по местным меркам, - поправила эльфийка.

- Вот именно. По масштабам луны - океан, - стала настаивать русалка.

- На самом деле луна не так чтоб уж очень сильно меньше планеты.

- Зато воды тут почти нет. Практически вся как раз в нашем океане и находится.

По всему было видно, что спор такой же древний, как и тот, что нам довелось услышать в первый же день в исполнении эльфийки Эрлувэ и гнома Нора.

Затем появились другие обитательницы подводного мира, позвали целую стаю дельфинов и пригласили нас сплавать вниз, посмотреть на их подводную столицу. Отказываться никто не стал. В конце концов, мы именно в экскурсионных целях в воду и полезли.

Впечатление было такое, будто попал в затонувшую Атлантиду. То, что настоящей никогда не видел - ничуть не мешало. Скорее наоборот, отсутствие возможности сравнить гарантировало, что не найду несовпадения с оригиналом. Древностью веяло со всех сторон. И вовсе не от сознания прошедших тысячелетий. Создавалось впечатление, что всё вокруг высечено из камня и построено вручную. Кто-то очень постарался, чтобы выглядело именно так.

Русалки не только охотно всё показывали, но ещё и рассказали историю своего народа. Во всяком случае, ту, которая была до и во время Первой Великой Войны. Оказалось, их народ давно входил в империю магов, но подводные жители никогда выдающимися способностями не выделялись и особого участия как в жизни империи, так и в войне не принимали. Однако ближе к концу понадобились и они.

Но надолго задерживаться в местной Атлантиде мы не стали. Жёны забеспокоились и начали звать назад. Ни Эль, ни Лара ничего не говорили, но я заподозрил, что они скоро не смогут дышать под водой. В отличии от непосредственной хвостатой, мои ушастые, как светлая, так и тёмная, гордые, показывать свою ограниченность в магическом плане не собирались, и, как следствие, амулета для дыхания под водой не имели.

Когда всплыли, той эльфийки, что сделала мне амулет, рядом не оказалось.

- Кому отдать? - спросил у ближайшей.

Та даже не сразу сообразила, о чём речь.

- Оставь себе, - ответила, когда объяснил.

Возражать и отнекиваться не стал. Полезная штука, между прочим. Анжа, та вообще и спрашивать не собиралась, сразу прихватизировала.

Глава 15

Когда решил прогуляться по базе как кот, то есть сам по себе, чуть не заблудился. Вернее, именно и в самом буквальном смысле заблудился, просто потом легко нашёл дорогу назад. И вроде бы шёл тем же путём, по которому обычно ездили на антигравитационной платформе, а попал куда-то не туда. Заброшенные коридоры, по которым неизвестно сколько времени не ступала нога человека. Во всяком случае, на толстом слое пыли не было никаких следов, кроме моих. Правда, ковёр под ногами был единственным показателем древности. Со стен пооблезала обшивка из вечного пластика, которая, собственно, в пыль и превратилась. Сколько же на такое необходимо времени? Хотя если базе более пятнадцати тысяч лет, то ничего удивительного.

Однако сами стены ни в какую пыль не проржавели. Мифрилу, из которого они были сделаны, и без ухода такой срок не страшен. Поэтому можно было спокойно гулять, не опасаясь провалиться в какую-нибудь дыру или наоборот, получить по голове обвалившимся потолком. Если бы не освещение, а вернее его отсутствие в некоторых местах. В других ещё сохранилось некое подобие аварийного.

Заглянул в ближайшие каюты. Планировка оказалась точно такой же, как и в предоставленных нам, остальное, как и в коридоре: голые стены и слой пыли, в которую превратилось всё, что было не из мифрила, то есть отделка и мебель. И огоньки освещения, которые на этом фоне смотрелись совершенно неестественно.

Зато теперь, думаю, понял, почему нас в самом начале хотели поселить в тех пеналах. В городе явно не всё так прекрасно, как хозяева хотят показать. И, похоже, чем дальше от центра, в котором поддерживается подобие идеального порядка, тем хуже. Совсем не удивлюсь, если окажется, что и выделенные нам апартаменты ещё несколько дней назад выглядели точно так же, как и эти. И, пока завхоз показывал нам заведомо неприемлемые, кто-то другой восстанавливал неиспользуемую часть коридора и нужные комнаты. Команде сильных магов при наличии неограниченной энергии такое не должно быть чересчур сложным. Весь вопрос, почему они в таком случае и остальное в порядке не держат?

В свете последних открытий по-другому выглядели и некоторые мелочи, которым раньше не придавал значения. Например, вместо спортивно-развлекательного комплекса вчера настойчиво потащили в бассейн. Вовсе не исключено, что там если не полная разруха, то куча недостатков, к которым все привыкли, но не желают показывать нам. Вот в спешном порядке и восстанавливают, чтобы сегодня продемонстрировать товар лицом.

И кстати, как бы мне туда не опоздать, блуждая по заброшенной части семнадцатой базы. Тем более что кроме пыли тут и смотреть-то не на что. У нас в Проклятых Землях куда легче себя представить сталкером, чем в этих мифриловых коридорах.

Дорогу назад нашёл легко. Уж что-что, а не заметить собственных следов в многовековом слое пыли было просто невозможно. По ним и вернулся. Несколько шагов в обратном направлении, и опять в нормальном коридоре. Будто переместился в другой мир. Эль с Ларой меня ждали, а Анжа отправилась развлекаться без нас. Пешком. Вот тоже заблудится, как я, будет знать.

Спортивный комплекс мне, если честно, не понравился. Поэтому окажись так, что моя теория о его обветшании и срочном ремонте специально для нас верна, то в этом не было бы ничего удивительного. Скучно тут как-то, да и местных посетителей почти не было. Ну, попрыгали немного в отделе с лунной силой тяжести, и что?

Только в одном зале было хоть сколько-то интересно. Там сочетались низкая гравитация и восходящие потоки воздуха. В них можно было парить, надев на руки небольшие крылья. Для точности нужно отметить, что это местные парили, наши же попытки были куда более похожи на кувыркания. Но всё равно нельзя назвать опыт неинтересным. И кстати, древние тоже не впечатляли фигурами высшего пилотажа.

Даже складывалось впечатление, что когда-то умели, а сейчас пытаются вспомнить давно забытое. Крылья, они всё-таки ни разу не велосипед. Да и на велосипеде, если подумать, однажды научившись, а потом сев через много лет, прямо, конечно, поедешь, а скажем, без рук или на одном колесе уже не получится. То есть ещё одно, пусть и косвенное подтверждение моему предположению, что зал восстановили специально для нас, а сами давно им не пользовались.

Анжа. Неизвестно кто

Когда князь Ва'Дим рассказал о своей находке в дальних коридорах, эльфийки удивились. Как бы они ни старались показать свою цивилизованность, к древним относились с неоправданно преувеличенным подобострастием или чем-то вроде того. Ни за что в этом не признаются, но что есть, то есть. Я же ничему не удивлялась. Ещё в первый день обнаружила нечто похожее, но, в отличие от человека, не побежала сразу обратно по своим следам, а прошлась немного дальше.

Заблудиться совершенно не боялась. Хотя в этом странном месте моё чувство направления действует не столь же безупречно, как на планете, опыт исследования подземелий древних имею. В той самой тюрьме, куда мы с князем провалились, набралась. Кроме вездесущей пыли и голых мифриловых стен тут на самом деле есть немало интересного. Нужно только пройти немного дальше.

Вот я каждую ночь и отправлялась на поиски. Например, обнаружила ангар с космическими кораблями. К сожалению, их состояние оставляло желать лучшего. Хотя для меня это не было чем-то неожиданным. Это если очень мягко сказать. Лирмилиэль, несомненно, сумела бы привести в порядок, а пока в них небезопасно просто заходить, не говоря о попытке взлететь. Поэтому ничего тогда спутникам рассказывать не стала. Однако, когда князь поделился своим открытием, сделала то же самое.

- Значит, всё намного хуже, чем я думал, - заявил Ва'Дим. - Не убрать пыль в неиспользуемых коридорах - это одно (у меня самого в замке таких хватает), но запустить до полной негодности важную технику, которая в любой момент может понадобиться - это уже симптом.

- У местных есть пословица, - сообщила я. - То, что оказалось не нужным более тысячи лет, не нужно вообще.

- Но к космическим-то кораблям такое не должно относиться! - возмутился человек. - Вдруг срочная эвакуация или ещё что в этом роде?

- Дорогой, поверь, древние не считают наш мир пригодным для эвакуации местом, - встряла в наш разговор тёмная эльфийка.

- А ещё нам с самого начала сказали, что вообще не имеют кораблей, - добавила светлая.

- Именно! - согласилась Ларинэ.

- Не совсем так, - поправил их человек.

- А как же тогда?

- Цитирую: "Не имеем никаких летательных аппаратов, посредством которых можно достичь поверхности планеты".

- Это одно и то же! - не пожелала сдаваться Эледриэль, хотя, несомненно, прекрасно поняла, что имел в виду муж.

- Извини, дорогая, но не совсем, - ответил человек. - Возьми совершенно исправный космический корабль, открути там какую-нибудь очень важную деталь, положи её в метре от него, и у тебя не будет транспорта, способного долететь до планеты. А сколько минут понадобится на то, чтобы прикрутить деталь обратно - дело десятое. Сейчас-то её там нет! То есть совсем не обязательно врать. Тем более что в данном случае и ничего откручивать не нужно, всё само отвалилось.

- Только зачем им нас специально у себя задерживать? - задала резонный вопрос Эледриэль.

- Не знаю, - ответил человек. - Разве что для сохранения тайны, но как раз это им без надобности, всё равно сюда никто не доберётся.

Кроме Лирмилиэль и Ирканы, подумала я, но вслух говорить не стала, вдруг действительно подслушивают? Хотя, скорей всего, давно все знания прямо у нас из голов получили.

- Но всё равно впечатление такое складывается, - закончил тем временем князь Ва'Дим.

- Не у тебя одного, - поддержали его жёны.

Я тоже кивнула в ответ. И сама думала о том же.

Затем человек загорелся желанием посмотреть найденные корабли. Как ни странно, эльфийки отпустили его со мной одного. Скорей всего, им просто не интересно, а переигрывать с ревностью тоже надоело.

В ангаре имелись корабли нескольких типов. Странное дело, эти металлические коробки были совершенно не похожи на то, что я привыкла обозначать словом "корабль". И тем не менее, никакого внутреннего протеста это не вызывало. Даже больше, оставалось ощущение, как будто когда-то нечто такое уже видела, но давно забыла.

Ва'Дим непременно пожелал залезть во все и осмотреть изнутри. Сама бы туда не полезла, а так за компанию присоединилась. Не то чтобы не зря, но всё же. В некоторых кораблях сохранились не только агрегаты непонятного назначения, но и отдельные вещи. Только я совершенно не понимала князя Ва'Дима. Находящиеся в идеальном состоянии в оружейной бластеры раскритиковал, а тут сожалел, что найденные где неисправны, где разряжены, а где вообще разваливаются в руках.

Хотя многим мужчинам такое странное поведение свойственно. Могут найти старый, никуда не годный меч поржавее и разглагольствовать о былой славе. Иные чудаки даже стены в замках такими увешивают, будто нормальных нету. Никогда не понимала данного аспекта мужского характера. Лично мне в оружии интересны его теперешнее состояние и функциональность, а что было раньше и сколько врагов им зарубили - без разницы.

- На этом корабле явно перевозили русалок, - заявил Ва'Дим, когда мы исследовали самый большой. - Не исключено, что он если не целиком, то частично их конструкции.

- С чего ты взял? - спросила я.

Оспаривать на самом деле не собиралась, просто было интересно, откуда такие выводы?

- Видишь, - начал объяснять человек, - в рубке управления сразу понятно, где верх, а где низ?

- Да. И что с того? На всех остальных было то же самое.

- А дальше этого уже так чётко не просматривается. То есть любая поверхность - низ, а всё остальное - верх. Такое впечатление, что отсеки заполнялись водой и эти особенности становились не столь актуальными.

- Ну а конструкция?

- Тут ещё проще, - усмехнулся он. - Остальные корабли в основном из мифрила, а тут преобладают сталь и даже камень.

Я кивнула в ответ. Объяснения вполне логичны.

- Да и есть тут что-то неуловимое, делающее внутренние помещения корабля похожими на некоторые места подводного города, - закончил он.

- В любом случае корабль уже не полетит, - подвела итог я, для усиления эффекта пнув ногой переборку.

Зря я это сделала! Сверху рухнул потолок, и одна из балок придавила неповоротливого князя (я-то стояла ещё ближе, но отскочить успела!). Потом его дополнительно всяким хламом в придачу засыпало. Надеюсь, несильно! Но эльфийки меня теперь всё равно убьют. Или попытаются. Человек зашевелился. Значит, не прибило на месте, уже хорошо.

Кашель от осыпавшейся на нас пыли и, самое главное, поток крепких выражений показали, что если князь ранен, то точно не при смерти. Обычно Ва'Дим почти не ругается. И раньше-то в этом деле не особо отличался, а после рождения детей вообще перестал. Не желает подавать плохой пример.

Как только он немного успокоился, попыталась помочь человеку выбраться из-под завала. Но не тут-то было. Несколько небольших кусков обшивки отбросила сразу, а под ними обнаружилась та самая балка. Совершенно для меня неподъёмная. Хорошо хоть, ноги придавило, а не голову, такая разобьёт вдребезги, никакой маг жизни уже не восстановит.

И что теперь делать? Бежать за помощью? Не очень хотелось. Представила реакцию Ларинэ и Эледриэль на то, что оставила их мужа одного. Раненого и умирающего! Вот только, если попытаюсь освободить человека своими силами и приведу немного прихрамывающего, всё равно будут ничуть не меньше возмущены, как же, не позвала их на помощь. Эльфийки, они особым умом не отличаются, особенно влюблённые.

- Ты как? - спросила человека.

- Не очень, - морщась, признался он.

- Кроме ног, надеюсь, ничего не повредил?

- Вроде нет, - ответил он.

Потом попытался дёрнуться и буквально заскрипел зубами от боли. Однако быстро оправился и поделился впечатлениями:

- Одну, похоже, сломал, а вторую - не знаю. Возможно, просто придавило.

- Звать на помощь твоих эльфиек, или сначала попытаемся освободиться своими силами? - спросила я, перекладывая на него всю ответственность.

- Лучше сначала попробуем сами, - поспешно ответил Ва'Дим.

Ага, не желает в таком виде жёнам показываться. Прийти раненым - это одно, а быть вытащенным прибежавшими на помощь - совсем другое. Идея, в принципе, и мне подходит, только как сдвинуть балку? Для меня одной она выглядела, да и была совершенно неподъёмной. На помощь князя рассчитывать не приходилось.

- Если бы получилось отключить искусственную гравитацию, то, скорей всего, вес стал бы приемлемым, - предположил Ва'Дим.

- Может, мне сходить к координатору базы и попросить, чтобы приказал отключить? - высказала я вопросом всё, что думаю о такого рода идеях.

- Зачем? - прикинулся, что не понял, человек.

Даже в таком состоянии не переставал шутить в своей манере.

- Это, в конце концов, ангар, тут должна быть автономная система, - пояснил он.

- Тебе точно по голове не ударило? - усмехнулась я.

- Нет, а что?

- Думаешь, если они содержат корабли в таком состоянии, то в этой части базы хоть что-нибудь кроме редкого аварийного освещения работает?

- Искусственная гравитация как раз прекрасно работает, а ломать, в смысле, отключать - не строить. Ладно, ты права, вряд ли из моей идеи толк получится. Нужно придумать что-то другое.

Я не стала ничего придумывать, а попробовала сделать. Нашла обломок какой-то трубы и попыталась использовать её в качестве рычага. Не получилось, металл погнулся, а балка даже не шелохнулась. Задумалась, что бы ещё попробовать, как идею подал сам князь Ва'Дим:

- Если не получается поднять то, что свалилось сверху, то, может, выйдет разобрать пол снизу?

- Как? - не поняла я.

- Палуба под нами вряд ли является сплошной цельнолитой массой, - начал объяснять свою идею человек. - Даже учитывая, что в этом не совсем нормальном корабле отсутствуют такие понятия, как верх и низ, все равно должно получиться. Особенно имея в виду его состояние.

Я, в принципе, была согласна, но не видела никакой зацепки или трещины в ровной поверхности. Человек предложил найти проход в соседний отсек и попробовать переборку на прочность уже оттуда.

- Не могут они быть одинаково гладкими с обеих сторон, - морщась, проговорил он. - Где-то же должны быть крепления?

- Кто этих магов знает? - возразила я, хотя и понимала, что всё равно больше делать нечего.

Совет князя перейти в другой отсек оказался совершенно правильным. Вот только найти его получилось сложнее, чем потом освободить человека. Помещения были узкими, явно техническими. По стенам тянулось множество всевозможных труб и кабелей. Как всё это давно в пыль не рассыпалось, непонятно. Но главное, переборки оказались съёмными, причём именно отсюда. Легко определила, которая находится под князем, и начала с неё.

Зря! Нужно было с той, которая рядом.

Нет, поймать человека я поймала, но падать со сломанной ногой - удовольствие ещё то.

- Ты меня освободить или добить хочешь?! - спросил он, когда перестал ругаться.

- Одно другому не мешает, - вернула я князю его фразу.

В конце концов, сам виноват, не мог сгруппироваться при падении. Мне из-за этого одним из обломков по голове досталось. И ничего, не ругаюсь, как некоторые. Однако спорить на эту тему не стали, а отправились назад. Человек скрипел зубами от боли и ворчал о своей глупости, из-за которой не взял ни одного исцеляющего амулета, но кое-как прыгал на одной ноге, упираясь о моё плечо. Как только пришли, я передала князя Ва'Дима с рук на руки его жёнам и вспомнила, что у меня ещё срочное дело в центре.

Глава 16

Дим. Попаданец

С выходом на поверхность луны, который нам обещали устроить, произошла ещё одна задержка, по причине моего ранения. Это притом, что Эль мне перелом в течение часа без помощи местных заживила. Ей подобная операция ничего не стоит, если к источнику силы подключиться, а тут таких выходов энергии хватало, как розеток в современной квартире.

А вообще с этим выходом происходили постоянные непредвиденные задержки. То то не так, то это, то операторы вспомогательных средств именно в данный момент заняты чем-то очень важным в другом месте и не могут присутствовать, а без их участия никак нельзя, мол, грубейшее нарушение инструкции по технике безопасности. И так неоднократно, хотя причина придумывалась каждый раз новая. Мои подозрения, что на базе многое делается специально напоказ, только усилились.

Древние, скорей всего, в это время приводили в порядок ближайший шлюз и дорогу, к нему ведущую. Это при том, что о состоянии некоторых запущенных частей базы мы уже были более чем осведомлены. Только мне оставалось совершенно непонятно, зачем им, таким могущественным, пытаться выглядеть лучше, чем есть на самом деле, перед какими-то дикарями? То, что они считали нас именно таким - несомненно.

Но прошло чуть больше недели, и меня пригласили прогуляться по поверхности спутника планеты. Анже это тоже было интересно, а Эль с Ларой пошли исключительно из супружеского долга. Да и после случая с обвалом не собирались отпускать меня одного, а с хвостатой особенно. Сопровождающие же меня удивили. Два больших, почти трёхметровых, боевых робота.

- Что, снаружи настолько опасно? - удивился я.

Роботы стояли в специальных нишах недалеко от шлюза и смотрелись весьма грозно. Причём если всё вокруг сверкало чистотой и выглядело как новенькое, то они нет. Время явно наложило на машины свой отпечаток, который никто не счёл нужным стирать исключительно для красоты.

- Нет, - ответила на мой вопрос сопровождающая нас Эрлувэ. - На поверхности ничего кроме мелкого метеорита угрожать не может. Но вы не беспокойтесь, явление крайне редкое, да и силовая защита вакуумных амулетов с ними прекрасно справляется.

- Тогда зачем? - задал более чем резонный вопрос.

И действительно, зачем? Почётный караул, как князю и правителю сумевшего доказать свою силу государства, мне, конечно, полагается, но не такой и не здесь. Тут мой титул вообще ничего не значит.

- У нас просто нет небоевых машин такого же класса, - ответил за неё присутствовавший здесь же координатор базы номер семнадцать.

- А зачем вообще какие-либо машины? Неужели совсем без них нельзя?

- Нельзя, - ответил он. - Инструкция запрещает выход на поверхность без прикрытия.

Да, инструкция - это сила. Наверняка ещё с военных времён сохранилась. А о том, что война давно закончилась, их, по всей видимости, забыли предупредить.

- И чем они так особенны, что такого класса небоевых нет? - заинтересовалась роботами моя тёмная жена.

- Под конец войны, когда мы несли большие потери, и прежде всего среди сильных магов, были разработаны боевые механизмы, управляемые не непосредственно пилотами, находящимися внутри, а дистанционно, - взялась рассказывать эльфийка. - При уничтожении такого робота оператор переключался на другого.

Закончив говорить, она указала на капсулы вроде саркофагов, что находились в глубине ниш за роботами, которых я сразу не заметил.

- Удобно, - согласился я. - Так можно любого врага шапками, в смысле, запчастями, закидать.

- Увы, имелись и свои недостатки, - возразил координатор Олдан, который явно намеревался вести второго боевого меха (других операторов с нами не было). - Для дистанционного управления роботом необходим более сильный и опытный маг, чем для прямого.

Ага. Теперь понятно, почему нас сопровождают начальник лунного города, человек Олдан, и его заместитель эльфийка Эрлувэ. Наверняка, чтобы соответствовать таким должностям, как раз и необходимо быть сильными магами. Только тогда получается, что кроме них других и нету?

- Именно, - как будто прочтя мои мысли, ответила Эрлувэ. - Гном Нор, например, третий по силе маг в городе. Может таким способом управлять мелким ремонтным роботом, даже находясь в капсуле подключения к коллективному разуму, а боевого меха уже не тянет.

После этой фразы, возможно, случайно вырвавшейся, сразу стало ясно очень многое. Если на этих троих держится основная магическая поддержка всего лунного комплекса, то ничего удивляться, что многое находится в запустении. Скорее удивительно, как тут вообще всё не развалилось? А я ещё отвлекаю на прогулку по поверхности луны.

Человек с эльфийкой разместились в капсулах саркофагов, и боевые мехи сразу ожили. Но сам выход в безвоздушное пространство меня разочаровал. Прежде всего отсутствием скафандров. Лунные жители даже не сразу поняли, о чём речь? Какой ещё скафандр?! Амулет на шею и вперёд! Нет, не спорю, так намного удобнее, но теряется элемент экзотики.

Поэтому никаких шуток в стиле: "Хьюстон, у вас проблема". А я так старался. Даже флаг своего княжества прихватил. Мы ведь не просто погулять вышли, перед тем как на луну попасть, а с самой настоящей войны возвращались. Поэтому в сумках, что были при нас, в том числе и флаг имелся. Пришлось без всяких выкрутасов сказать: "Поехали!" и воткнуть позаимствованное на станции мифриловое древко в лунный грунт.

Между тем, следов вокруг хватало. Как от гусеничного или колёсного транспорта, так и от ног сопровождавших нас роботов. Не исключено, эти самые и оставили. Можно было подумать, будто Олдан и Эрлувэ часто выбираются на поверхность. Однако сильно сомневаюсь, что координатору лунной базы и его заместителю больше нечем заняться. Да и тот факт, что вместе с нами никто на прогулку не рвался и в сопровождающих оказались только два боевых механизма, тоже о многом говорит. Явно данный аттракцион в местном балагане особой популярностью не пользуется.

А следы, которые мы увидели, наверняка в условиях вакуума и слабой силе тяжести могут сохраняться неограниченно долгое время. Теперь, кстати, и наши тут останутся. Особенно мои, так как решил попрыгать по лунной поверхности.

- Ну, вроде нам тут больше делать нечего, - объявил я после не очень удачного скачка в пару десятков метров.

Упасть не упал, но не много до такого промаха не хватило. Решил больше не экспериментировать. Эль с Ларой сразу меня поддержали. Ни прыжки в частности, ни выход на поверхность вообще им не понравились. Анжа посмотрела ещё раз по сторонам и согласно кивнула. Хвостатая тоже разочаровалась в этой прогулке. Зачем её сюда вообще потянуло, непонятно. Возможно, мое предположение об искусственном происхождении хвостатой всё-таки верно? Ностальгия биоробота, чей народ когда-то воевал в космосе? Очень сомневаюсь, но вдруг. Меня-то самого на поверхность выманило как раз похожее чувство. Ностальгия представителя народа, первого вышедшего в космос на своей планете и пока ещё лидирующего в этой области.

Однако так сразу уйти не получилось.

- Там! - воскликнула Анжа, показывая куда-то в сторону.

- Что там? - не понял я.

И не только я один. Другие, даже древние роботы или, вернее, те, кто ими управлял, находились в некотором недоумении.

- Что-то явно пошевелилось, - ответила хвостатая.

- Может, показалось? - спросила Ларинэ, которая вглядывалась в указанном направлении и ничего не видела.

Моё зрение похуже эльфийского, поэтому и не пытался что-либо рассмотреть. Глянул в другую сторону и вдруг заметил фонтанчик пыли.

- И там! - указал я.

- Метеоритный дождь! - первым понял, в чём дело, координатор базы. - Скорей в укрытие!

Вспоминать об уверениях, что амулету, заменяющему скафандр, никакие метеориты не страшны, я как-то не стал. Толкнул вперёд своих ушастых и побежал прыжками следом. Однако до входа в помещения базы добраться не успели. Невидимые из-за отсутствия атмосферы космические гости начали сыпаться вокруг нас, вздымая фонтанчики пыли. И если бы только всякая мелочь, её действительно без каких-либо проблем останавливали амулеты. Падали и такие камни, от которых под ногами явственно ощущались сотрясения лунной поверхности.

Вообще удачно получилось, что мы всё-таки не успели. Очередная глыба ударила как раз по шлюзу. Окажись мы чуть ближе, и попали бы под крупные обломки. Нас обдало градом осколков, которые всё-таки долетели. К счастью, магические поля "скафандров" смогли всё остановить, тем более что основной удар приняли на себя успевшие выскочить вперёд мехи. Боевые роботы вроде не получили никаких видимых повреждений.

Метеоритный дождь закончился так же без предупреждения, как и начался. Поднятая им пыль, за отсутствием ветра, быстро осела. С первого взгляда стало ясно, что вернуться тем же путём, которым вышли, нечего и думать. Мифрил, конечно же, металл невероятно крепкий, но от космических скоростей и он спасает далеко не всегда.

- Ну вот, ещё один шлюз, - прокомментировала Эрлувэ. - Нор останется недоволен.

Причём из её тона было трудно понять, это нам упрёк или вообще. Только на несовершенство боевых мехов, не способных передать интонации, свалить было никак нельзя. Эльфийка явно специально так сказала. Ну ничего, в эти игры и я прекрасно умею играть.

- А кто-то говорил, что метеориты - огромная редкость, - напомнил я.

- Увы, они падают хоть и нечасто, но абсолютно непредсказуемо, - ответил координатор базы.

- Даже за такими крупными не можете проследить? - включилась в разговор Ларинэ.

- И за такими, - признался Олдан.

- Как же тогда все эти тысячи лет продержались? - с сомнением спросил я.

- А что тут такого? - удивилась Эрлувэ. - Метеориты действительно крайне редкое явление. Сегодняшний - самый большой, что попал по базе за всё время её существования.

И как она определила, что он самый большой? Даже если до этого вообще серьёзных ударов не было, всё равно, может, сегодня по другому месту ещё более крупным заехало? Или через капсулы управления мехом можно заодно к коллективному разуму подключаться. Получая информацию?

Дорога к следующему ближайшему шлюзу оказалась не такой уж близкой, хотя, следуй мы по прямой, получилось бы совсем недалеко. Только лунный рельеф в этом месте не предусматривал прямых путей. Стоило завернуть за первый же скальный выступ, как нашим взглядам предстали развалины грандиозного космического корабля.

- Это что? - спросил я.

- Эвакуационный транспорт, - ответил мех, управляемый эльфийкой. - Лежит тут ещё с войны.

Эль с Ларой в тот же миг без всяких магий разума и миелофонов прочитали мои мысли.

- Даже не думай! - строго предупредила светлая.

- Хватит с тебя и прошлого раза! - добавила тёмная.

Вздохнул, соглашаясь с жёнами. Мог бы, конечно, наговорить кучу комплиментов, что при таких ангелах-хранительницах мне по определению ничего не может угрожать. Не сомневаюсь, при желании сумел бы уговорить. Но не стал. Ведь кроме своих ушастых оторвал бы от дел главного координатора базы и его заместителя.

Глава 17

Русалки показывали нам свой подводный мир, а меня не покидало чувство очень сильного дежавю. Особенно от только что выслушанного спора, являются ли эти подводные пещеры лунным морем или океаном? Допустим, Атлантиду я мог если не видеть, то читать о ней, а на предмет спора с чего бы взяться такой реакции? Может, впечатление появилось от того, что они не первую тысячу лет так ругаются и это чувствуется? Примерно как заместитель координатора базы эльфийка Эрлувэ и главный ремонтник гном Нор? Странно, но опять накатилось чувство дежавю, словно я и это сравниваю уже не впервые.

Подплыли новые обитательницы подводного мира и пригласили нас нырнуть поглубже вниз, посмотреть на их водную столицу. Отказываться никто не стал. В конце концов, мы именно в экскурсионных целях в аквариум и полезли. Тогда русалки каким-то образом позвали целую стаю дельфинов, с помощью которых мы все вместе и отправились в глубь.

Возникло навязчивое впечатление, будто попал в затонувшую Атлантиду. Оно ещё в верхних пещерах появилось, а тут только усилилось. То, что настоящей никогда не видел - ничуть не мешало так думать. Скорее, наоборот, отсутствие возможности сравнить гарантировало, что не найду несовпадения с оригиналом. Древностью веяло со всех сторон. И вовсе не от сознания прошедших тысячелетий. Создавалось впечатление, что всё вокруг высечено из камня и построено вручную. Кто-то очень постарался, чтобы выглядело именно так. Никакого мифрила и технологий, только то, что можно сделать чуть ли не голыми руками и огромным количеством вложенного труда.

Русалки не только охотно всё показывали, но ещё и рассказали историю своего народа. Во всяком случае, ту, которая была до и во время Первой Великой Войны. Оказалось, их раса давно входила в империю магов, но подводные жители никогда выдающимися способностями не выделялись и особого участия как в жизни империи, так и в войне не принимали. Однако ближе к концу пришел и их черед. С интересом узнал, они родом совсем с другой планеты, но и тут до войны в океане имелась колония.

Надолго задерживаться в местной Атлантиде мы не стали. Жёны забеспокоились и начали звать назад…

И вот опять! Это или что-то очень похожее уже точно было!

- Ушастые, а вам не кажется, что местные стали повторяться? - обратился я к жёнам, когда мы начали подниматься к поверхности.

Эль с Ларой задумались, а вместо них ответила Анжа:

- Кажется. И, если не ошибаюсь, это уже третий круг.

- Тогда почему ты раньше молчала?! - удивился я.

- А никто не спрашивал, - ответила она.

После чего всё же добавила:

- Если серьёзно, сама только после твоего вопроса поняла.

Мои эльфийки переглянулись. До них тоже начало доходить. Тем временем вода вокруг вдруг как бы пошла рябью. Странное явление, учитывая, что мы так и не успели добраться до поверхности. Потом всё исчезло, и я опять получил полный букет однажды уже испытанных ощущений. Тех самых. В этот день мне не суждено было избавиться от навязчивого дежавю.

Пробуждение в саркофаге нельзя назвать приятным даже с большой натяжкой. Хорошо хоть, уже знал, чего ждать, поэтому была возможность что-то легче перенести, а чего-то вообще избежать. Если хозяева базы ещё раз попытаются рассказать сказочку, будто только что вернулся с виртуальной Земли, то номер не пройдёт. Своё прошлое пробуждение я прекрасно помнил.

Однако имелись и явные отличия. Первое было нетрудно заметить сразу - на этот раз нас никто не спешил встречать. Однако это не мои проблемы. Залёживаться в саркофаге и дожидаться опаздывающих лунных жителей я не собирался. Как только немного восстановились силы, открыл крышку и вылез. Первым делом отправился смотреть, что с моими ушастыми? Странно, но Эль с Ларой опять очнулись после меня. Где хвалёная эльфийская выносливость? Успел не только сам выбраться, но и им крышки пооткрывать. К счастью, ничего объяснять не пришлось, жёны тоже помнили наше предыдущее пробуждение.

Несмотря на то, что я помогал своим ушастым выбираться наружу, хвостатая всё равно оказалась на ногах раньше их. Поскольку симпатичного эльфа, на которого можно опереться, нигде не наблюдалось, передвигалась Анжа самостоятельно вполне нормально. А Эль с Ларой, наоборот, держались за меня. Ничуть не возражал против их объятий.

Прежде всего осмотрелись по сторонам. Сразу бросалось в глаза, что кроме отсутствия встречающих есть и немало других отличий. Во-первых, никакой стерильной чистоты медицинского отсека, которая предстала перед нами в прошлый раз. Хотя и такого запустения, как в дальних коридорах, тоже не наблюдалось. Но того, что этот отсек лунного города не посещается и не используется, не заметить было бы трудно. Во-вторых, помещение вроде бы и выглядело похожим, но явно увеличилось в длину. Сильно увеличилось. То есть саркофагов тут стояло куда больше, чем мы видели раньше. Из-за полумрака аварийного освещения создавалось впечатление бесконечных рядов, уходящих в обе стороны. И только присмотревшись внимательнее, можно было понять, что их тут всего несколько сотен. Но, самое главное, они не пустовали.

В первый момент подумал, что в соседнем лежит высохшая мумия эльфа. Настолько тот был худ и… стар! Но огоньки на панели говорили, что объект всё ещё жив и находится в норме. Странное у этих приборов представление о норме. Особенно ярко это было заметно по бородатому коротышке, лежащему в другом саркофаге. Вот никогда не думал, что увижу гнома-анорексика. Пока я и эльфийки разглядывали тех, кто находится в саркофагах, Анжа успела залезть под них. Не под пациентов, естественно, а под технику. И обнаружила одну важную вещь: шкафчики с вещами. Во всяком случае, под нашими были именно одежда, оружие, сумки, то есть всё, что имели, когда прошли через портал.

- Уже хорошо, - обрадовался я. - А то в прошлый раз вешали лапшу на уши, мол, всё на складе лежит.

Даже того немногого, что уже успели увидеть, было достаточно для понимания простой истины - нам врали. И любые имеющиеся амулеты или прямая магия разума Эль против этого оказались бессильны.

- И что будем делать, когда хозяева этого замечательного места объявятся и расскажут нам ещё одну абсолютно правдивую историю? - спросил я.

- Не знаю, - как-то неуверенно ответила светлая.

Тёмная только руками развела. Она магией разума вообще не владела.

- Я бы задала другой, куда более актуальный вопрос, - заговорила Анжа.

- Какой?

- Как определить, происходит ли это на самом деле или мы продолжаем лежать в саркофагах, и нам только показывают, будто их опять покинули?

- Хороший вопрос, - согласился я. - и полагаю, просто ущипнуть будет недостаточно.

Идей, дающих гарантированный ответ, ни у меня, ни у ушастых, ни у самой хвостатой не имелось. Но закончить обсуждение столь важной темы мы не успели. В дальнем конце зала, который при внимательном рассмотрении оказался не таким уж и дальним, открылись двери. На пороге появилась не целая делегация, как в прошлый раз, а всего двое. У меня в одной руке уже был магобластер, а в другой деревянный артефакт, хотя и понимал, что от последнего в такой дали от Древа много толку точно не будет. У тёмной в руках засветились какие-то не до конца сформировавшиеся боевые плетения. Эледриэль сразу встала у нас за спиной, готовая, если понадобится, исцелить или поделиться силой. Анжа просто растворилась в воздухе…

Причина такой нашей реакции была вполне объяснима. В помещение вошли не эльфы, а два боевых робота. Вроде бы того же класса, что сопровождали нас на поверхность луны, но куда более потрёпанные временем.

- Не стреляйте! - произнёс один голосом главного координатора базы.

- Мы пришли, чтобы помочь, - добавил второй.

У этого был голос Эрлувэ.

- И, конечно же, лучшее средство для оказания помощи - шагающие боевые механизмы, - заметил я, не спеша убирать оружие.

- Мы уже один раз объясняли, роботы - единственное доступное средство, которым можно управлять дистанционно, - ответила эльфийка.

- Из саркофагов коллективного разума, - пояснил её спутник.

- Допустим, - согласился я. - Только, как успел заметить, далеко не всё вами рассказанное и показанное - правда.

- Мы можем всё объяснить…

- Наш муж тоже может, - перебила её Ларинэ. - Всегда и всё. Не соврёт при этом ни полслова. Самый сильный маг разума не найдёт к чему придраться. Только потом нередко оказывается, что он объяснял одно, а окружающие по какой-то загадочной причине поняли совершенно другое, не имеющее к обсуждаемой теме никакого отношения.

- Ты преувеличиваешь, - скромно возмутился я.

- Ага, ты у нас честный, - непонятно кого, подругу или меня, поддержала Эль.

Иронии в её голосе решил не замечать и записать на свой счёт.

- На этот раз всё будет просто и понятно, без каких-либо попыток хоть что-то утаить, - ответил координатор базы.

Ага, так я и поверил. Даже если станут совершенно откровенно отвечать на все вопросы, то мы во многих случаях просто не додумаемся задать правильные. Но дело даже не в этом.

- И, видимо, поэтому вы явились не лично, а посредством роботов? - спросил их.

- На это есть две причины, - начала объяснять Эрлувэ. - Во-первых, пятнадцать тысяч лет - большой срок. Если мы выйдем из саркофагов, то просто умрём от старости. А во-вторых, нас осталось слишком мало. Достаточно отключиться от коллективного разума всего нескольким магам, и он перестанет функционировать.

Затем они рассказали историю своей базы. Не тот вариант, что мы уже слышали, а настоящий.

Ближе к концу, когда обе империи уже распались и боевые действия переросли в одну общую гражданскую войну, семнадцатую лунную базу эвакуировали за ненадобностью. Переброска подводных войск в другую часть галактики стала совершенно неактуальной. К тому времени, когда военные действия докатились и до этой системы, на базе осталось совсем небольшое количество специалистов, ведущих демонтаж особо ценного оборудования.

Кораблей в лунном городе имелось более чем достаточно, но капитаны отсутствовали. На вызовы никто не отвечал, на планете и так хватало кого эвакуировать, а полностью укомплектованных экипажей катастрофически не хватало. О том, чтобы воспользоваться порталами, никто не думал. Куда? На поверхности планеты как раз велись боевые действия, и отсидеться на покинутой базе казалось самым мудрым решением.

- Только не получилось и это, - рассказывала Эрлувэ. - Бой приблизился к поверхности спутника. Техны атаковали колонну эвакуирующихся транспортов, пытавшихся проскользнуть у самой поверхности луны. Кого-то сбили, кто-то вырвался из блокады. Один из повреждённых кораблей рухнул возле нашей базы, совсем немного не дотянув до шлюза.

- Это случайно не тот, который мы видели при выходе на поверхность? - спросил я.

- Он самый, - ответил робот, управляемый эльфийкой. - Капитан и большая часть экипажа отдали все свои силы и впоследствии умерли от полного магического истощения, чтобы посадить подбитый корабль хоть куда-нибудь. Неполный персонал семнадцатой базы остался с почти тысячей эвакуируемых детей на руках.

Странное у них было детство, учитывая, что половину времени приходилось проводить в капсулах коллективного разума. Без него бы лунная база долго не протянула, а больше поддерживать некому. Постепенно, несмотря на все старания взрослых, дети начали проводить всё больше и больше времени в виртуальном мире, предпочитая его реальному.

Вот только не все могут так жить. Какими бы совершенными ни были маготехнологии, некоторые умирали. Кто-то полностью, а кто-то оставаясь бестелесным обитателем виртуального мира. Другим просто надоедало такое существование. Через какое-то время уже никто не мог покидать капсулы без риска распада коллективного разума.

- Тогда вы и прекратили посылать разведчиков на планету? - спросил я.

- Не совсем, - ответила эльфийка. - На самом деле первое время мы в ней вообще не нуждались.

- Почему?

- Ещё очень долгое время существовали планетарная инфосеть и частично уцелевшая группировка спутников, и мы просто могли наблюдать за очень многими событиями прямо отсюда.

- Тогда…

- Тогда мы перестали через порталы забрасывать амулеты-ловушки, вроде того, с помощью которого вы к нам и попали, - признался главный координатор базы.

Интересное признание. Версия кардинально отличалась от озвученной ранее. То есть получалось, мы не случайно нашли утерянный амулет разведчика и неправильно им воспользовались (сами виноваты!), а попали в расставленную ловушку. Хотел сказать всё, что думаю по этому поводу, но не успел. Меня опередила Анжа:

- Так вот, значит, кому мы обязаны своим попаданием не туда, куда планировали!

Хвостатую понять было можно. До этого пусть и неофициально, но виновницей считалась она, как прихватившая непроверенный амулет. Теперь получалось, что ей его специально подсунули. Правда, с моей точки зрения, это никак не снимало с неё ответственность, а даже наоборот. Амулет получался не просто не проверенным, а реально опасным. Слишком уж понадеялась на свой природный иммунитет к несущей угрозу магии. Оказалось, что древние плетения в этом смысле ей не по зубам.

- Это всё, конечно, интересно, но остаётся очень важный вопрос - зачем? - спросил я. - Мы потеряли кучу времени, наши дети сидят дома одни и не представляют, что с папой и мамами, княжество, победившее в войне, осталось без руководства… Хотелось бы знать, для чего всё это?

- И сколько нам заплатят? - закончила мою речь Эледриэль.

- Ваших денег у нас нет, но это вовсе не означает, что мы отказываемся платить, - сразу ответила Эрлувэ. - Можем, например, предложить что-нибудь из сохранившихся маготехнологий или знания.

Дальше пошло активное обсуждение чего и сколько, закончившееся практически безоговорочной победой моей светлой жены, которая выторговала практически всю библиотеку с архивом в придачу. Не материальную, конечно, а перезаписанную на кристалл памяти. Подозрительно легко они на это согласились. Как бы не оказалось, что мы всё ещё в саркофагах и это виртуал. Хотя, с другой стороны, нам всего лишь цифровую копию отдают или её магический аналог. И что-то очень быстро и охотно хозяева свели разговор к оплате, так и не ответив на мой вопрос. О чём я им и напомнил.

- Нас слишком мало - начал координатор базы.

- Нет! - сразу ответила Эль.

- Забудьте! - почти одновременно с ней произнесла Лара.

- Если вы думаете, что сможете пополнить свои ряды нами, то глубоко заблуждаетесь, - поддержал я своих остроухих жён. - Нас дома дети ждут, и вообще.

- Это мы уже поняли. Но пополнение персонала хоть и желательно, но второстепенно. Главное в другом.

- И в чём же?

- Пятнадцать тысяч лет в капсулах - долгий срок, - опять заговорила эльфийка Эрлувэ. - Очень долгий, даже для эльфов. - Уже за первую тысячу мы успели пережить в виртуале все воспоминания друг друга во всех возможных вариациях. Новых же переживаний просто не было.

- Поэтому и стали раскидывать ловушки, - понял я. - Рассчитывали, что мы будем переживать для вас приключения?

- Тоже ответ - нет, - повторила Эль. - Мы отправляемся домой!

Эледриэль. Светлая эльфийка.

Оказалось, древним нужны были наши воспоминания, чтобы многократно переживать их, лёжа в саркофагах. С одной стороны, по их логике, с нас вроде и не убыло. Но это именно по их древней, извращённой за пятнадцать тысяч лет коллективного разума, логике. А с другой, то есть с нашей стороны, кто же, находясь в своём уме и трезвой памяти, согласится, чтобы посторонние рылись в его воспоминаниях, да ещё потом тасовали их, как колоду карт? Пребывающие не в своём и не в трезвой в большинстве тоже наверняка откажутся.

Это что же получается? В одном варианте я не стану избранной и останусь в своей роще, в другом не встречу Дима, а завершу Великую Миссию с друзьями, в третьем не спасём тёмную, в четвёртом у нас не родится Мариэль…

Не хочу!!!

Однако, поскольку нас поставили уже перед свершившимся фактом, протестовать было поздно. Оставалось делать вид, что вся их библиотека с архивом в придачу - приемлемый обмен. Теперь я поняла, почему они это так легко согласились отдать.

- Открытым остаётся вопрос, почему вы не сделали всё тихо, в смысле, втайне от нас? - заговорил муж. - Перехватили шагнувших в портал путешественников, положили в капсулы, переписали по-быстрому память и отправили по адресу. Потерю какого-то времени, скорей всего, никто и не заметит, учитывая дикость, царящую на планете. А если и обратят внимание, то пускай сами попробуют догадаться о причинах сбоя.

По поводу дикости я с мужем была категорически не согласна, но вслух возражать не стала. В остальном же он говорил более чем логично.

- Дело в том, что мы не можем отправить вас именно в пункт назначения, - признался координатор базы. - Как и любую другую точку на планете по вашему усмотрению. Есть только один портал внизу, который способен гарантированно и безопасно принимать от нас путешественников. И он находится на другом континенте. Вы ведь в капсулах интенсивной терапии не просто так оказались, а в результате скачка не из того портала.

- Тогда тем более, - ответил Дим. - Почему не отправили нас туда сразу после считывания памяти? Пока добирались бы до цивилизованных мест, то есть домой, потерянное время вообще окончательно потерялось бы. Осталась только одна причина на которую можно подумать - сбой портала. Мол, техника древняя, а потому ненадёжная, мало ли что могло случиться?

- Мы, несомненно, так бы и поступили, - не стал отрицать главный координатор. - Но не всё так просто.

У меня возникло смутное беспокойство, но не смогла определить его причину.

- А что не так? - спросила я.

- Ваши воспоминания без вас самих хотя бы на начальном этапе, конечно же, интересны, но не более чем прочитанная книга, - ответила за него Эрлувэ. - Необходимо, чтобы хозяева памяти провели какое-то время в виртуале, осознавая себя, приобретая новый опыт и таким образом оживляя старый.

- Надеюсь, того времени, что мы там уже проторчали, хватит? - спросил Дим.

Тон человека ясно говорил, что если всё же не хватит, то это уже исключительно их проблемы. Тут я была с мужем абсолютно согласна.

- Вообще-то я уже рассказывала, - стала отвечать древняя эльфийка. - Сначала мы рассчитывали сделать для каждого из вас отдельный виртуальный мир и тем самым сократить необходимое время вчетверо.

Мне её слова сразу не понравились. Хотела возразить, но она продолжила:

- Однако, учитывая, с какой интенсивностью приходилось производить коррекцию, да, более чем достаточно.

Они потом много чего говорили, но главное было произнесено. Мы отправляемся домой!

Эрлувэ. Древняя эльфийка

- Может, стоило попробовать ещё раз? - спросила я, когда отключился портал, через который ушли странные гости.

- Нет, - не поддержал меня Олдан.

- Нет, - повторил за ним гном Нор.

Провожали гостей только мы втроём. Самые сильные маги лунной базы номер семнадцать. Остальные при всём своём желании не смогли бы покинуть капсулы, ни лично, ни посредством механизмов. Да, собственно, и не интересно было никому - то, что необходимо, от пришельцев коллективный разум уже получил и теперь активно использовал.

- Почему? - спросила я, хотя сама прекрасно знала ответ.

- Ты сама понимаешь, - вторя моим мыслям, ответил человек. - Каждый следующий сеанс становился короче предыдущего.

- А постоянная коррекция происходящего превышала все разумные пределы, - добавил гном.

Да, я всё это прекрасно понимала. Но полный провал раздражал, и хотелось что-то делать. Ведь это было моей идеей сначала отправить их на планету человека, а потом, когда догадаются, что мир вокруг ненастоящий, ещё раз поместить в виртуал уже на нашей базе. Перспективная, между прочим, идея!

Сразу что-то пошло не так. Во-первых, производить коррекцию мира Земли получалось не всегда, словно он существовал на самом деле, а не у нас в коллективном разуме. А во-вторых, они слишком быстро научились определять обман.

Поэтому мне хотелось что-то сделать. Но не могла ничего придумать.

- Может, стоило стереть память, прежде чем отпускать? - предложила я.

- Слишком сложно, - откликнулся Нор. - Нам простой мирок с их участием контролировать не удавалось, а тут память, которая успела в результате неоднократных коррекций перемешаться. Не осилили бы мы.

- И даже не в этом дело, - поддержал гнома координатор. - Память со временем всё равно может вернуться, и тогда у нас возникли бы серьёзные неприятности. Они и так остались недовольны. Столько времени из-за нас потеряли…

- И что эти дикари смогут нам сделать? - удивилась я.

- Дикари - ничего, - ответил Олдан. - Вернее, уже ничего, а когда ещё были тут, могли очень многое. У тех же эльфиек, хоть они и одичавшие, потенциал выше нашего, а Анжу, подозреваю, не получилось бы убить даже во сне, имей мы такие намерения. Но дело не в этом, ты забываешь о существовании кадета-капитана Лирмилиэль.

- Не забываю, просто не сомневаюсь, что в случае конфликта она приняла бы нашу сторону.

- А я сомневаюсь, - вставил гном.

- И я тоже, - добавил координатор. - Имею все основания полагать, что она скорее примет именно их сторону.

- Почему?! - возмутилась я.

- Не забывай, нам она может просто отдать приказ. С ними почему-то считает нужным договариваться. И в любом случае уже поздно что-то менять.

Действительно было поздно, гости уже покинули базу и находились на поверхности планеты.

- К тому же не стоит забывать о побочных эффектах переброски порталом на такие расстояния, - напомнил Нор. - Помните, сколько времени пришлось ждать, пока у них восстановится память?

- Хуже всего если они решат, что это наша работа, - закончил Олдан.

Глава 18

Дим. Попаданец

Опять очнулся с весьма неприятными ощущениями. Смутно забеспокоила мысль, почему опять, но сразу не придал ей особого значения. Уже начал поминать нехорошими словами тех, кто это всё устроил. Если бы получилось так сразу вспомнить, кто они такие, было бы вообще прекрасно. И ещё почему-то показалось странным, что не вижу над собой крышки саркофага…

Стоп!

Какой ещё саркофаг?!

И откуда уверенность, что должен был очнуться именно в нём?!

Эти вопросы мне не понравились. Попытался подняться. Пускай мифриловая кольчуга под одеждой почти ничего не весит, но в моём теперешнем состоянии и её хватало, чтобы затруднить процесс максимально. Да и путающиеся в ногах ножны с мечом тоже не помогали. Всё равно через какое-то время получилось кое-как сесть и осмотреться. Увидел небольшую каменную площадку с кольцом портала в центре. Вполне логично. В портал вошли, из портала вышли. На какое-то мгновение померещилось, что должны были выйти на Земле, в Москве, чуть ли не на Красной площади.

Откуда такое дикие мысли?! Как, впрочем, и про саркофаги? Ведь совершенно отчётливо помню, что шагнул в портал вслед за Ли и направлялись мы домой в замок. И, кстати, не один я тогда шагнул. А где?…

Увидел лежащих в стороне жён и сразу выкинул из головы все посторонние мысли. Пополз, насколько это получалось, к своим эльфийкам. Хоть чувствовал слабость, но силы быстро возвращались. Сразу забеспокоился, так как при простой потере сознания любая из ушастых должна была очнуться раньше меня. То, что они до сих пор не пришли в себя, мне серьёзно не понравилось. Одного прикосновения как к светлой, так и к тёмной хватило, чтобы понять - обе живы. Это я легко почувствовал. К сожалению, мои возможности этим и заканчивались. Поскольку диагноз поставить не мог, то и доставать исцеляющие амулеты не спешил, видимых повреждений всё-таки не было. Плюс тот факт, что сам быстро восстанавливаюсь, придавал надежду - с эльфийками будет так же.

Про хвостатую вспомнил только тогда, когда она зашевелилась. Убедился, что в помощи не нуждается, то есть сама справится, и вернулся к ушастым. К тому моменту уже мог встать, хотя по-прежнему чувствовал неуверенность. Потом пришли в себя и эльфийки. К счастью, ничего кроме потери сознания и слабости, которая быстро прошла, Эль ни у кого не обнаружила.

Теперь можно было подумать, почему мы тут, а не в подземельях своего замка, с какой стати валялись без сознания и вообще? И ещё, почему очнулись именно в таком порядке? Вернее не так, почему мне он кажется подозрительным, словно уже не в первый раз повторяется?

После осторожных вопросов пришли к выводу, что у нас всех имеются какие-то смутные обрывки воспоминаний о посещении Земли и лунной базы техномагов. Причём все без исключения не уверены, было ли это на самом деле или приснилось.

Помню, как-то раз, ещё в той жизни, не спал трое суток подряд. Потом сутки спал. А затем не мог с полной уверенностью сказать, что же было в течение тех трёх дней, а что мне потом приснилось? В памяти грань между сном и реальностью стёрлась полностью. Многое позже удалось понять по фотографиям, а некоторое так и осталось тайной. Ну не спрашивать же у случайной знакомой, было ли у нас это или мне приснилось?

- Ладно, - подвёл итог я. - О том, что было, а чего не было, будем думать позже. В более подходящей обстановке. Пока необходимо определиться, где мы сейчас и как отсюда выбираться?

- Может так получиться, что есть более важный вопрос, - вставила Анжа.

- И какой?

- Это всё, - хвостатая сделала жест рукой, показывая, что имеет в виду, - на самом деле или опять нам показывают?

- Интересно, - подумал вслух. - У меня такое впечатление, что совсем недавно ты уже задавала этот самый вопрос.

- Тоже припоминаю, - согласилась Анжа. - И он не перестал быть актуальным.

- На этот раз всё происходит на самом деле! - вдруг заявила Эль.

- Откуда такая уверенность? - спросил.

Не то чтобы не верил своей светлой жене, но ответ хотелось услышать. Лара и Анжа тоже уставились на Эледриэль в ожидании, что же она скажет?

- Я чувствую Мариэль! - с нескрываемой гордостью заявила ушастая.

- И ты молчала! - упрекнула её тёмная.

- Связаться сможешь? - спросил я.

- Сама только сейчас почувствовала, - ответила Эль Ларе.

Та кивнула, понимая.

- Нет, не смогу, слишком далеко, - сказала уже мне. - Просто абсолютно уверена в том, что дочь жива.

В том, что мои дети живы, я и сам не сомневался. Что с ними в том далёком монастыре случиться? Однако чувство эльфийки - совсем другое дело. Позволяло надеяться, что мир настоящий, а не виртуал. Какими бы умелыми древние мошенники ни были, а в этом вопросе обмануть моих эльфиек не сумеют.

Затем Эль с Ларой уселись прямо где стояли, уткнулись друг в друга лбами и на какое-то время выпали из реальности. Когда закончили свою медитацию, рассказали, что совместными усилиями сумели почувствовать не только Мару, но и Ива. А также наше Древо. Но связаться ни с кем не получилось.

- Только направление вычислить тоже не получилось, - растерянно призналась Эль. - Такое впечатление, будто подходит вообще любое.

- Может, это потому, что мы на другой стороне планеты? - предположил я. - Как у нас там с географией?

- Фиор, - ответила тёмная. - Из того, что я о нём слышала, этот континент далеко не самое лучшее место.

- Подозреваю, местные похожим образом отзываются о нашем, - усмехнулся я.

- Нет, - ответила Эль.

- Не отзываются? - удивился её ответу. - Откуда ты знаешь?

- Я не это имела в виду, - пояснила эльфийка. - Фиор точно хуже. На нём почти нет светлых рощ.

- Тёмных тоже очень мало, - добавила Лара.

- Никогда не была на Фиоре, - вдруг ни с того ни с сего сообщила Анжа. - Её огромные расстояния явно ничуть не беспокоили.

Анжа. Неизвестно кто

И с какой стати эти эльфийки так переживают, не понимаю? Убедились, что с детьми всё в порядке, так чего ещё надо? Малютки одни остались? Во-первых, давно уже никакие не малютки. Дракона ограбить мало кому под силу. Я, например, всю жизнь мечтала, но так ни одного даже не встретила. А они - играючи. Как раз в охоту на дракона тогда и играли. Во-вторых, при всём желании нельзя сказать, что Иваниил с Мариэль остались одни. При такой-то толпе эльфийских нянек, хоть светлых, хоть тёмных. Рыжая эльфийка Лирмилиэль опять же есть. И в придачу менестрель Иркана, к которой они в ученики напросились. Вот пускай теперь и учатся. Это не говоря о монахах-драконоборцах, к которым на время войны детей упрятали.

Правда, от своих лесных родственников в качестве нянек что Ларинэ, что Эледриэль почему-то не в восторге. Древней эльфийке детей вообще не доверяют, да и она сама не рвётся (как я её понимаю!). А менестреля по непонятным причинам сильно недолюбливают и стараются Иваниила и Мариэль к ней вообще не подпускать, но так, чтобы сами дети этого ни в коем случае не заметили. С какой стати? Неэльфийским песням научит? Так поздно спохватились, те больше всего как раз отцовские любят. И истории из гномских книжек. Хотя раньше эти эльфийки и на меня похоже косились. Только глупому псу непонятной породы чуть ли не с самого рождения младенцев оставлять не опасались. Я, естественно, и сама в няньки не рвалась, но непонятное поведение уже тогда отметила.

В любом случае, куда бы мы теперь ни направились, часть нового материка всё равно исследуем. Если не попробовать воспользоваться порталом, конечно. Но это вряд ли. Никто теперь туда не полезет, пока окончательно не разберёмся в причинах последнего сбоя.

Перед тем как покинуть лунный город, точно запомнила, должны выйти через портал в самом центре Фиора. Причём не где-нибудь, а в местных проклятых землях. Что конкретно рассказывали об этом месте древние, из головы вылетело, да и сами они мало знали. В любом случае информация устаревшая на тысячелетия, поэтому её утери особо не жалко. Вроде заражённые территории должны быть меньше, чем у князя Ва'Дима, но насколько, непонятно. Поделилась со спутниками всем, что смогла вспомнить.

- Надеюсь, главное сходство в безопасной долине в самом центре? - сразу спросил человек.

Эльфийки подтвердили, что никаких проклятых земель не ощущают.

- Значит, если мы попали именно туда, куда обещано - тут действительно есть долина вроде нашей, - сделал вывод князь. - Не присоединить ли её к своим владениям?

- Зачем? - спросила тёмная.

- Как это зачем? -удивился человек.

- Не вижу никакой выгоды, - добавила светлая.

- Территории лишними не бывают, - попытался возразить он.

- Бывают, у нас и так их уже больше, чем можем нормально контролировать. А расходы могут возникнуть немалые.

- Но портал, - напомнил им муж.

- Вот именно! - воскликнули они обе.

Забыли, глупые, что главной стратегической силой их княжества как раз и является обладание порталами. А иметь свободный доступ к товарам другого континента вообще неслыханное преимущество. Не сомневаюсь, что со временем изменят своё мнение, но пока не в моих интересах им напоминать хотя бы о том, что порталом к детям можно вернуться куда быстрее.

Эледриэль. Светлая эльфийка

Хотя долина и являлась аналогом нашей, прокормить много народа она не могла в любом случае. Поэтому вопрос о том, что нужно как можно быстрее отсюда уходить, даже не обсуждался. До любой из горных стен, её окружающих, было всего несколько полётов стрелы. Ни о какой охоте тут не могло быть и речи, разве что на мелкую птицу. На таком долго не протянешь, а запасов у нас вообще никаких.

- Но и замка, в котором можно найти карту всех окрестных земель, тут тоже нет, - с сожалением констатировал Дим.

- Зачем? - не поняла Ларинэ.

- А разве плохо мы в первый раз отдохнули в найденном замке? - вспомнил муж.

- Хорошо, - согласилась тёмная, - но сейчас не до этого. Да и для того, чтобы выйти из такой долинки, карты точно не нужны. Эта не настолько неприступна, как наша. А всё, что за её пределами, в любом случае тысячелетия как изменилось.

- Тогда в какую сторону пойдём? - спросил Дим.

- Туда, - буквально хором ответили Ларинэ и Анжа, указывая в одну и ту же сторону, то есть на восток.

Я с ними была согласна, да и человек не стал спрашивать, почему они предлагают именно такой вариант. В том направлении горы явно ниже всего, да и проход практически отсюда просматривается. Ничего обсуждать не стали, а просто пошли в выбранную сторону. Уже скоро убедились в правильном выборе. Тут была тропа, причём используемая. Это слегка настораживало. У самого входа в долину обнаружили пещеру с кострищем, которому было немногим больше месяца, да и другие следы попадались.

- Да, объявить долину своей на том основании, что мы первые её нашли, не получится, - с сожалением произнёс муж.

Он явно не оставил идеи присоединить это место к нашим владениям. Ничего говорить не стала. В любом случае сначала необходимо вернуться домой.

- Я бы из этих следов сделала совсем другой вывод, - вставила тёмная.

- И какой? - не понял муж.

- Нужно быть осторожными.

- В любых проклятых землях нужно быть осторожными, - усмехнулся Дим.

- Только в этих кроме нечисти встречаются и обычные люди, - поддержала тёмную Анжа. - Кто может оказаться опаснее, заранее не скажешь.

Обсудив новые обстоятельства, решили всё-таки переночевать ещё под защитой этого места. Правда, не тут в долине, а дальше, но не заходя на проклятые земли. Однако, перед тем как углубиться в горы, мы с тёмной всё же поохотились. Тут, при более внимательном рассмотрении, обнаружились и птицы, и кролики, которыми и пополнили запас… Неизвестно ведь, сколько придётся идти до нормальных мест со здоровой дичью, не говоря о цивилизации.

Очень удачно получилось, что шли почти весь день и к вечеру ещё находились в нормальных горах. Проклятые земли лежали дальше. И опять нашли пещеру с остатками костра. Чуть в стороне имелся родник. Лучшего места для ночлега всё равно не найти, и глупо им не воспользоваться. А вероятность того, что нагрянут те, кто обычно тут останавливается, ничтожно мала, этому кострищу было, как и первому, больше месяца.

Вообще-то до заражённой зоны было достаточно далеко, что позволяло особо о сигнализации не заботиться. Из опыта знали: на внутреннюю безопасную территорию всякая нечисть почему-то не заходит. Вообще. Но то в наших Проклятых Землях. Нет никаких оснований полагать, что на Фиоре точно так же, пока это не будет с абсолютной точностью доказано. К тому же успели понять, что тут регулярно бывают люди. Судя по следам, не только они, но ещё орки и гномы. Позже Анжа нашла один след, который определила как эльфийский. Не представляю, какие дела могут быть у перворожденных в таком месте, но сомневаться в словах хвостатой у меня не имелось никаких причин.

В любом случае сигнализацию на входе в пещеру мы поставили весьма серьёзную, а кроме неё ещё и пару ловушек. Тому, кто попытается пройти без предупреждения, точно не поздоровится. И у себя в долине предосторожностями никогда не пренебрегали, а уж тут тем более.

Мы втроём устроились в самом дальнем углу пещеры, а Анжа, наоборот, поближе к выходу. Но она расположилась не на каменном полу. Нашла какую-то нишу почти под самым потолком, туда и залезла. Костёр на ночь оставлять не стали, хотя дров хватало. В горах и деревья росли, а уж кустарника вообще было в избытке.

Глава 19

Ларинэ. Тёмная эльфийка.

Напали на нас под утро. Сначала сработала сигнализация. Затем практически без паузы вслед за ней обе ловушки. То есть кто-то подкрался к пещере, потом рванув напролом, причём не один, а большой группой. По-другому объяснить, что незваных гостей не остановила смерть как минимум двоих из них, было трудно. В пещеру ворвалась целая толпа дикарей, вооружённых дубинами и копьями. Нападали они не одни, их сопровождали довольно крупные дикие псы.

Я схватилась за лук ещё при первом сигнале, Эледриэль почти не отставала от меня. А муж открыл огонь из своего магического амулета-пистолета, ещё толком не проснувшись и не разбираясь, куда стреляет. Нападают - значит, враги. Ни наши, ни его выстрелы не пропали даром, но дикарей оказалось слишком много, и пришлось браться за мечи.

- Может, мы случайно заняли их пещеру? - предположил Дим. - Поэтому толпой и навалились без предупреждения.

- Нет, - уверенно возразила светлая. - У этой пещеры не было постоянных жителей, такую ауру я бы точно почувствовала.

Дальше разговора не получилось, дикари не позволили. Я разрубила первого бросившегося на нас пса. Сразу поняла, в чём дело. Ошибиться не могла!

- Это не собаки! - предупредила остальных.

- Волки?! - уточнил, отбиваясь от следующего, муж.

- Нет. Оборотни!

Теперь и Эледриэль почувствовала.

- Люди такие же! - крикнула она.

Теперь нам обеим стало понятно, почему эти звери так запросто нападают на эльфов. Эледриэль тем временем запустила к потолку несколько осветительных шаров. И правильно. Раз уж всё равно не имеем преимущества в ночном зрении, то так будет лучше. Я тоже использовала магию, но не для освещения. Ударила боевой, отшвырнув сразу троих.

Мы пока неплохо держались в самом дальнем углу пещеры, а Анжи вообще видно не было. Но это не суть важно, главное, что ряды оборотней редели, и у выхода куда быстрее, чем возле нас. Хвостатая охотница на нечисть активно использовала свою невидимость.

К тому времени, когда покончили с последним оборотнем, в пещеру уже проникали первые лучи света. Начинался новый день. Можно было спокойно подвести итоги. К счастью, никто, кроме меня ранен не был. Да и я совсем не сильно, просто царапина. Эледриэль, понятно, заживила буквально одним прикосновением, хотя можно было её и не беспокоить. Само бы ещё до вечера могло пройти без проблем. Главное, мужа не задело, пришлось бы и царапину очень серьёзно лечить, а для меня не опасно. И не только потому, что эльфийка, просто на любого владеющего магией это не действует.

Оборотней мы положили немало. Сорок шесть. Двое сгорели, активировав ловушки, ещё десяток получили стрелы от меня и светлой, трёх сжёг Ва'Дим, стреляя наугад, восьмерых мы зарубили уже мечами, и троих я прибила боевой магией. Ещё два десятка оказались на счету у Анжи. Та была довольна тем фактом, что убила вдвое больше любого из нас троих. Как будто есть какая-то разница, кто сколько? Трофеев-то от оборотней не предвиделось никаких. Не считать же таковыми дубины или копья с каменными наконечниками?

Затем Анжа с гордым видом вытащила сорок седьмого. Живого и связанного. И когда только успела?

С допросом оборотня всегда могут возникнуть трудности. Дело в том, что никогда не угадаешь, на какого нарвёшься? Вполне может оказаться в человеческом облике разумным, ничем от других людей не отличающимся. И даже в зверином быть почти таким же умным. А бывает, наоборот, дикий зверь в обоих своих видах. Этот оказался из первых, хотя сначала пытался прикинуться вторым. Без мага разума и не раскусишь, но у нас как раз для таких случаев есть Эледриэль.

Светлая быстро определила, что он из себя представляет. Теперь она многое может, далеко не та неопытная девочка, какой я её увидела в первый раз. Я тоже сильно изменилась, но на примере Эледриэль это заметнее. Допросить оборотня она сумела без затруднений. Оказалось, целью этого нападения была вовсе не охота и не стремление пополнить свою стаю за счёт новообращённых. Нас приняли за нередких в этих краях охотников на нечисть и решили истребить.

Отряд со стороны казался слабым, всего четверо противников, причём трое из них женщины. Тут такими маленькими группами не ходят. Оборотни не сомневались, что мы уже успели с кем-то столкнуться и понести серьёзные потери. Вот глава их клана и посчитал, что сумеет без труда добить потрёпанный отряд. В общем, не повезло им. Удалось выяснить и причины такой ненависти. Местные власти назначили награду за голову любого убитого оборотня, вот охотники их и вылавливают при каждом удобном случае. Те отвечают взаимностью.

- И как у мёртвого оборотня клыки изъять, чтобы обещанную награду поручить? - удивился муж. - Вы ведь сразу в человеческий облик возвращаетесь.

Замечание оказалось вполне логичным. После недолгого дополнительного допроса выяснилось, что у местных охотников как раз для этих целей имеются амулеты, позволяющие вернуть мёртвого оборотня обратно в звериное состояние. Поняв из задаваемых вопросов, что у нас не только подобных амулетов нет, так вообще раньше и не подозревали о таких, оборотень рассмеялся. Его клыкам ничего не угрожало, и он мог умереть спокойно.

- Жаль, что у нас такого полезного приспособления нет, - подвёл итог Дим.

- Зачем? - неожиданно спросила светлая.

- Эль! Дорогая, ты ли это?! - изобразил удивление муж. - От кого-кого, а от тебя не ожидал. Отказаться от трофеев, за которые можно получить плату… В самый раз заподозрить, что мы всё ещё в виртуале на луне и мне вместо привычной Эледриэль подсунули неудачную подделку.

- От денег, в отличие от некоторых, готовых растранжирить по пустякам весь семейный бюджет, я никогда не отказываюсь, - возмутилась светлая.

- Ура! Вернулась наша Эль! - радостно воскликнул человек.

Та никак не отреагировала, а продолжила говорить:

- Но поскольку сами по себе такие клыки абсолютно никакой ценности не представляют, то и платить много за них никто не станет. Вряд ли больше, чем за уши троллей в северном королевстве. А мы от них, если не забыл, тогда тоже отказались.

- Я прекрасно понимаю, что это всего лишь доказательство уничтоженной нечисти, за которое власти и платят, - вывернулся муж. - Прежде всего поэтому и выразил сожаление. Для нас сам факт гораздо важнее, чем деньги, которые можно на нём заработать.

Всегда он так. Даже если не прав, всё равно повернёт, будто с самого начала именно к этому и вёл. Хотя конкретно в этом случае я со своим человеком была в принципе согласна. А Эледриэль всё-таки спросила:

- Почему?

- Это покажет местным властям, какие мы полезные, хорошие, белые и пушистые истребили неполезных, нехороших, не… ну и так далее. Своего рода хоть какая-то социализация на новом месте. Но раз нет, значит, нет.

- Если подобные амулеты тут имеются у всех охотников на нечисть, а те бродят целыми толпами, то изделие не должно быть особо сложным, - предположила я.

- Можно попробовать, - пожала плечами светлая.

Пробовали, естественно, не в тёмной пещере. Для исследований вынесли несколько тел наружу. Всё оказалось даже проще, чем я предполагала. Последнее произошедшее с оборотнями как раз и было обращение. Любая магия оставляет следы, которые как раз в магическом зрении можно разглядеть. Особенно если сразу после воздействия. Найдя этот след, смогли легко отыскать и сам механизм. Но главное, что получилось запустить его в обратную сторону. Правда, энергии процесс потребовал немало. Это ещё мягко сказано, много потребовал. Окажись клыки целиком из золота, всё равно не стоили бы таких затрат. Мы с Эледриэль совершенно вымотались, пока всех превратили. Поэтому вышли только ближе к полудню, когда отдохнули. Надеюсь, оно того стоило.

Наверное, да что там, несомненно, в амулетах охотников используется какое-то другое заклинание, а не то, что мы составили со светлой на скорую руку. Иначе их владельцы на одной только подзарядке разорятся. Не знаю, каковы цены на этом Фиоре, но услуги магов дешёвыми быть не могут по определению.

Двадцать шесть пар клыков досталось нам, и двадцать одна - Анже. Осталось теперь выяснить, куда их сдавать?

Дим. Попаданец

И вот мы опять шагаем по проклятым землям. Только эти сильно отличаются от моих владений. С одной стороны, менее прокляты, если можно так сказать. Ушастые уже успели заметить, что тут попадаются участки, не настолько заражённые, как общий фон, а некоторые так вообще чистые. Но с этим, в принципе, всё понятно, на западе нашего материка имеются покинутые земли, где тоже похоже, только не так сильно и развеяно по очень большой территории. А большие отряды охотников, которые тут не редкость - неопределённый фактор. Нельзя заранее угадать, чего ожидать при случайной встрече, помощи или нападения?

Пока доступной была только косвенная информация. Раз охотники собираются в большие отряды, значит, существует реальная опасность (ну это и так понятно). И тут есть на что охотиться, в смысле экономической выгоды для большого числа народа. Оставался вопрос, почему в столь удобной долине никто не организовал чего-то вроде форпоста? Хотя бы как у меня на том месте, где раньше алтарь сликовников стоял. Города долина, естественно, не прокормит, но что-то поменьше уже теоретически возможно, особенно если дополнительно запасы завозить. Интересно знать, насколько было бы выгодно доставлять сюда продукты и вывозить трофеи? У меня пока ни о какой самоокупаемости речи не идёт. А тут как?

Нужно прояснить этот вопрос. Несомненно, при помощи портала получится куда дешевле, и услуга имеет шанс стать востребованной. Делиться идеей с ушастыми пока не стал. Уж больно нервно они в последнее время на любое упоминание порталов реагируют, что, в принципе, понятно. Вот когда всё разузнаю, тогда вместе и подумаем. Раз появилась такая возможность, опорный пункт на Фиоре устроить не помешает.

Из того, что получилось вспомнить о пребывании на лунной базе, следовало, будто размеры проклятых земель на этом материке значительно меньше моих. Но чем дальше мы шли, тем больше подозревали, что информация у древних под стать им самим. То есть устаревшая. Уже неделю шли, а пока не видели даже намёка на скорый выход если не к цивилизации, то хотя бы на не заражённые прошлыми войнами территории.

Зато следов регулярного посещения этих мест людьми попадалось немало. Ещё чаще тут бывали оборотни. К счастью, пока не встретились ни с теми ни с другими. Главным нашим следопытом, естественно, стала Анжа. Дома все Проклятые Земли исходила вдоль и поперёк и тут никаких затруднений не испытывала. Вот если бы пришлось идти по лесу, тогда да, мои остроухие смогли бы куда лучше. Тут, кстати, леса тоже имелись и не такие уж маленькие. Мы один такой решили пройти насквозь, чтобы не тратить время на обход. Даже я почти сразу без всякой магии почувствовал - зря так поступили. И не только я.

- Лучше вернёмся и обойдём, - первой предложила Эль.

Лара согласно кивнула. Одна Анжа была готова идти дальше, как ни в чём не бывало. И ведь наверняка опасность тоже ощущала. Только раз эльфийкам лес не нравится, то ей непременно нужно было показать, будто всё нипочём. Однако спор возникнуть не успел. Ломая кустарник и молодые деревья, явно в нашу сторону пёрло нечто. Пока не видно, но судя по звукам очень большое. Примерно со слона размером. Не стали ждать и выяснять, за нами ли это или кто-то просто спешит по своим делам. А то ведь, когда это нечто подберётся поближе, может оказаться слишком поздно что-либо предпринимать. Поэтому бросились назад, неизвестное лучше встречать на открытом пространстве. Хорошо, что углубиться в чащу ещё не успели.

Вырвавшись из зарослей, отбежали ещё немного и, остановившись, обернулись. Кто это там такой большой и страшный? Долго ждать не пришлось.

Со слоном я слегка ошибся. Выскочившая из леса зверюга больше походила на носорога. Только я не подозревал, что они бывают ещё и саблезубыми. А с размерами почти угадал. Он оказался куда крупнее африканского аналога, хотя до слона и не дотягивал. Поскольку тварь явно имела в виду нас, о том, чтобы разойтись с миром, не могло быть и речи. Эль с Ларой сразу выстрелили из луков. Что за броня была у противника, сказать трудно, но обе эльфийские стрелы отскочили, не причинив тому никакого вреда. Остроухие лучницы попробовали ещё раз, однако с тем же результатом.

- Но я… - чуть ли не с обидой произнесла Эль.

- Я тоже стреляла в глаз, - ответила Лара. - Там какая-то защита.

Объясняя, тёмная без дела не стояла. Швырнула в саблезубого монстра огненным заклинанием, причём сразу очень мощным. Тварь на какое-то мгновение обволокло пламенем, но этим всё и закончилось. Видел, как на учениях танки на большой скорости проскакивают через лужу горящего бензина. Смотрится завораживающе и красиво. Вот и тут получился точно такой же эффект. Разве что там ещё к гусеницам что-то прилипает и они сколько-то метров красочно "горят". Тут не было и этого.

И, кстати, носорог в скорости ничуть не уступал своему африканскому аналогу. Уже успел сильно к нам приблизиться и тормозить не собирался.

- Разбегаемся! - крикнул, стреляя из магобластера.

Нет, вовсе не надеялся, что у меня получится то, что не удалось Ларе. Да и не целился в зверя. Ударил в землю, чуть впереди него. Когда взорвался огненный шар, столкнувшийся с грунтом, саблезубого носорога ударило прямо в морду горячим песком и мелкой каменной крошкой. Хищнику, понятно, это не понравилось, но, к сожалению, не более того. Примерно как если человеку в противогазе и костюме химзащиты швырнуть в лицо горсть песка или земли. Очень вряд ли кого-нибудь получится так остановить. В лучшем случае отряхнётся и побежит дальше.

Этот даже отряхиваться не стал, хотя на мгновение бег и замедлил. Я, Эль и Лара бросились врассыпную, а Анжа по своему обыкновению исчезла. От хвостатой примерно чего-то подобного и ожидал. Мы со светлой хоть и по отдельности, но побежали почти в одном направлении. К торчащей в одиночестве небольшой скале, у которой устраивали привал перед заходом в лес. Тёмная рванула немного в другую сторону.

Эльфийки ещё утром на этот камешек забирались и меня звали, чтобы осмотреться. Я тогда отказался, так как удобной лестницы не предполагалось. Моим ушастым и Анже без разницы, а я далеко не альпинист.

Подбежали. Эль легко залезла пусть и на совсем невысокую, но почти отвесную стену, после чего помогла забраться и мне (просто затащила, если честно). Вот тогда-то, осмотревшись, и увидели, что наша Лара в беде. Тёмная специально немного приотстала, чтобы увести монстра за собой и дать нам возможность спокойно добраться до укрытия. Только не рассчитала своих возможностей. Эльфийка бежала очень быстро, но и носорог не отставал. Присоединиться к нам Ларинэ не могла, уж больно маленький остался разрыв. Стоит чуть замешкаться - и всё.

- Что будем делать? - спросил я.

- Не знаю, - развела руками Эль.

Спускаться и пытаться отвлечь зверя на себя не имело смысла. Добиться ничего не добьёмся, только окажется, что Лара рисковала зря. Рассчитывать на помощь растворившейся в воздухе хвостатой тоже не стоило. Да и что она может сделать?

Как помочь жене - я не видел ни малейшей возможности. Во всяком случае, прямо сходу ничего придумать не получалось. Даже стрелять перед мордой у хищника не имело особого смысла, сейчас он бежал под углом, и поднятый взрывами грунт без толку полетит в сторону. Всё равно несколько раз пальнул, но лишь для того, чтобы убедиться в правильности предположения. И тут меня слегка осенило. Тогда начал целиться по ногам. Нет, вовсе не в надежде, что там шкура или антимагическая защита окажутся слабее. Рассчитывал создать препятствие прямо под копытом (или что у него там вместо них), в которое тот провалится.

Получилось!

Не сразу, конечно, а после очередного выстрела. Даже сам не ожидал такого эффекта. Саблезубый носорог сбился с шага, провалившись одной ногой в только что образовавшуюся воронку с частично расплавленным грунтом. Не просто споткнулся, но полностью потерял равновесие и полетел вперёд, пропахав мордой приличную борозду в земле. Раздался страшный рёв. Монстр впервые подал голос.

Моя тёмная не стала ждать, что будет дальше. Сразу прекратила бежать по дуге и свернула в сторону скалы. Уже вскоре присоединилась к нам. Носорог поднялся и тоже устремился к нашему укрытию. Медленней и немного прихрамывая. Ага! Значит, выстрел имел последствия. Подозреваю, что это только магический огонь на зверя не действует, а ступить в лужу расплавленного камня он безнаказанно не может.

Однако куда важнее было то, что носорог в любом случае не мог залезть к нам. Он хоть на вид и саблезубый, но к кошачьим никакого отношения точно не имел.

- А где хвостатая? - спросил я, пытаясь разглядеть исчезнувшую спутницу.

- Вон! - указала Эль.

И действительно, словно услышав мой вопрос, охотница на нечисть на какое-то мгновение появилась и снова исчезла. Хотя, учитывая, чем она сейчас занималась, скорей всего, захотела просто покрасоваться. Мол, вы еле ноги унесли, а я вся такая крутая и бесстрашная.

Анжа подкрадывалась к топчущемуся возле скалы носорогу. И что она собралась с ним делать? Ведь уязвимых мест не только для магии, но и для стрел мы пока не обнаружили. Конечно же, эльфийки не пытались прострелить каждый квадратный сантиметр, однако, учитывая толщину шкуры, этого и не требовалось. С другой стороны, почему бы и не попробовать, если можешь в любой момент шагнуть в сторону и исчезнуть?

Только я слегка поспешил с выводами, и вовсе не в том, что недооценил возможностей нашей хвостатой. Скорее, наоборот. Зверь вдруг забеспокоился, начал вертеть головой вправо-влево, после чего развернулся и бросился преследовать пустоту. Заподозрить в нём котёнка, гоняющегося за собственным хвостом, было трудно. Судя по целенаправленным зигзагам, которые выделывал саблезубый вокруг скалы, он, в отличие от нас, точно видел, за кем гонится. Вот хвостатая и нарвалась на не восприимчивого к её чарам. Наверняка оказалось очень неприятным сюрпризом.

Кого-то мне этот зверь напоминал, причём чем дальше, тем сильнее. Нет, саблезубого носорога я бы точно не забыл. Хищников с большими клыками в этом мире хватало, но с непарным рогом был пока только конь у меня на гербе. Так что дело было точно не во внешности.

- Эль, Лара, вам этот монстр не кажется знакомым? - обратился я к ушастым.

- Нет, - сразу ответила тёмная.

Светлая отрицательно помотала головой, хотя вроде бы попыталась вспомнить. Однако ловить за хвост ускользающую мысль не было времени, так как помощь требовалась другой хвостатой. И, кстати, Анжа могла бы стать опять видимой, раз отведение глаз на врага всё равно не действует. А то как ей теперь помочь? Пальну, например, перед зверем, а окажется, попал в хвостатую.

Решил ничего нового не придумывать, а стрелять под ноги, в расчёте, что рано или поздно тварь опять провалится. Только, чтобы не задеть Анжу, не перед передними, а под брюхо. Мало ли, вдруг он ей прямо в затылок дышит? Соревнований в беге между тёмной и хвостатой мы ведь никогда не устраивали, и подозреваю, моя жена бы выиграла.

Долго стрельбой заниматься не пришлось. И вовсе не потому, что опять повезло правильно попасть. Просто в игру вступила Лара. Тёмная эльфийка снова ударила на максимуме своих возможностей, только теперь туда, куда надо. На этот раз воронка с лужей расплавленного грунта получилась намного больше моей, и зверь гарантированно вляпался туда обеими задними ногами. Опять послышался рёв, в котором злоба смешивалась с болью. Только падать и кувыркаться тварь не стала. Выбралась из ловушки, отскочила в сторону и остановилась. Преследование она больше не продолжала, да и хвостатой в любом случае должно было хватить и такой задержки. Так и оказалось. Вскоре на верхушке нашего камня материализовалась Анжа.

- Мне в этих проклятых землях начинает не нравиться, - первым делом заявила она.

- Ну вот, а я рассчитывал их купить и назначить тебя главной охотницей на нечисть, - "обрадовал" её.

Та сразу отрицательно помотала головой.

- Почему? - поддержала мою игру тёмная. - Посмотри, какие милые звери тут водятся…

- Кстати, о зверях, - перебил я жену, так как наконец поймал за хвост ускользавшую от меня мысль и опасался, как бы она снова не сбежала. - Ушастые, помните бармаглота?

- Какого ещё бармаглота? - не поняла Лара.

Эль, начавшая было отрицательно качать головой, вдруг остановилась. Значит, что-то вспомнила.

- Ты случайно имеешь в виду не того устойчивого к магическим атакам мутанта, от которого мы скрывались в блокирующей любую силу аномалии? - спросила она.

- Его самого.

- Не похож, - сразу вынесла вердикт тёмная.

- Не спорю, рога на носу у него не было, но в остальном очень даже сравним. Сам удивляюсь, как сразу не вспомнил. Наверное, потому, что давно это было.

- И как вы от него избавились? - уловила самое главное Анжа.

- Отсиделись ночью в недоступном месте, а днём они сами прячутся в логово, - ответила Эль.

- Сомневаюсь, что нам подойдёт.

Я тоже сомневался. Да и эльфийки придерживались похожего мнения.

- Зато какие у него клыки, - вдруг обратилась Ларинэ к хвостатой. - Наверняка среди твоих охотничьих трофеев ничего похожего нет.

- Интересно, а почем можно продать эти клыки? - поддержал я жену. - Подозреваю, они должны быть крайне ценными, учитывая неуязвимость твари.

Но Анжа на провокацию не поддалась и вообще сделала вид, что вопрос её совершенно не интересует. Мол, ничего особенного. Привыкла иметь абсолютную уверенность в своей безопасности и теперь чувствовала себя крайне неуютно.

Обсуждаемый обладатель предполагаемых трофеев всё ещё топтался под нашей скалой. Никуда уходить явно не собирался. Правда, слегка прихрамывал, что вселяло некоторую надежду. На первый взгляд ситуация была как бы патовой, саблезубый носорог не мог забраться наверх, а мы не имели возможности покинуть укрытия. Только у него имелся очевидный выбор: караулить нас или иди поискать другую добычу.

Со злости взял и пальнул в топчущуюся внизу скотину. Целился в землю рядом с раненой передней ногой в надежде таким образом её ещё слегка обжечь. Особо на успех не надеялся, но вдруг? Только промахнулся и попал не в грунт, а в саму конечность. Зверь заревел. Ага, значит, первое попадание не обошлось без последствий.

Ларинэ тут же сориентировалась и нанесла два точечных, но мощных удара по задним конечностям. Потом ещё раз. Я продолжил стрелять по передней, постепенно целясь всё выше и выше. Каждый раз зарядам удавалось пробить защиту.

Саблезубый носорог слишком поздно понял, что лишился неуязвимости от магических атак. Он было попытался броситься бежать, но тут же рухнул и больше не смог подняться. К нам присоединилась Эль. Боевых амулетов светлая активировать не стала, а начала стрелять из лука. И тоже удачно. Первые же две стрелы вонзились каждая в свой глаз.

После того как тварь обездвижили и ослепили, Анжа, наконец, вышла из своего оцепенения и первой прыгнула вниз. Но всё равно приближалась с большой опаской. Не привыкла хвостатая, что на кого-то может не действовать её способность отводить глаза. Хотя, в принципе, в сложившейся ситуации ни я, ни мои ушастые тоже рисковать зря не стали бы. Да зачем далеко ходить? Мы по-прежнему оставались на скале и не спешили спускаться. Зачем подвергаться опасности всем вместе?

Анжа тем временем приблизилась и ткнула поверженного зверя одним из своих клинков, готовая в любой момент отскочить. Однако не понадобилось. Да и неудивительно, учитывая, насколько глубоко вошли стрелы Эледриэль. Хвостатая ткнула ещё раз, уже смелее. Убедилась, что враг не подаёт признаков жизни, и с гордым видом поставила ногу прямо ему на рог, как будто это именно она с ним справилась. Мне очень захотелось, чтобы как раз сейчас прошла последняя судорога или что-то вроде. Вот бы хвостатая перепугалась. Но ничего такого не произошло, спектакль был окончен.

Затем вниз без лишней спешки спустились мы.

- Ну что, ушастые, будем трофеи брать? - поинтересовался я. - Если да, то в первую очередь голосую за клыки, они вполне ничего смотрятся. В крайнем случае, можно будет ручек для ножей наделать. Рог вряд ли пригодится, он слишком большой и какой-то весь невзрачный, а что касается шкуры, не сомневаюсь, она толстая и невероятно тяжёлая. Да и те наросты её точно не украшают.

Однако эльфийки не спешили сразу принимать решение, основываясь на одном только поверхностном осмотре. Заявили, что сначала всё необходимо проверить и обследовать. Чем сразу и занялись.

Насчёт клыков я оказался абсолютно прав. Завидный трофей. Только вовсе не из-за их внешнего вида и качества кости, пригодной на отделку рукоятей. Ушастые обнаружили там целую кучу магических структур, сохранившихся после смерти носителя, которые, судя по всему, собирались оставаться стабильными и дальше. Эльфийки находились в восторге, поэтому можно было не сомневаться в судьбе клыков. Точно никуда сдавать их не станут, а оставят себе.

Относительно рога тоже угадал. Это был просто рог. Невероятно твёрдый и не более того. А насчёт шкуры сильно ошибся. Нет, действительно очень толстая и тяжёлая, но дело не в этом. Раскритикованные мною с самого начала наросты Эль с Ларой сразу понравились. Естественно, не из эстетических соображений. Тоже имели какие-то магические структуры, хоть и не настолько яркие, как в клыках, но всё равно стоящие того, чтобы забрать с собой. В общем, пришлось отковыривать все до единого.

Хорошо хоть, мифриловые клинки не тупятся, других надолго точно не хватило бы. И кстати, по тому простому факту, что мои остроухие даже не поморщились от такого непрофильного использования благородных эльфийских мечей, а сами в этом деле принимали активное участие, можно было косвенно судить о ценности добываемых трофеев.

Одна Анжа осталась без добычи. У носорога было только два клыка, и мои жёны делиться ими точно не собирались. Правда, костяных бляшек, вырезанных из внутренних слоёв кожи, отсыпали, но исключительно потому, что их оказалось неожиданно много и тащить всю кучу представлялось затруднительным. Наросты хоть и не покрывали зверя сплошным слоем, но и он сам был далеко не маленьким, отсюда и количество.

Также хвостатой предлагалось оставить себе рог. Подумаешь, абсолютно бесполезный в магическом плане, зато неопровержимое доказательство победы над монстром. Анжа сначала вполне серьёзно подумывала самый кончик отпилить, но потом отказалась. Слишком уж он был невзрачным, потёртым и потрескавшимся. Такой, несмотря на всю его крепость, никуда не используешь.

Глава 20

Ларинэ. Тёмная эльфийка

Задерживаться на месте сверх необходимого не стали. И так полдня потеряли с беготнёй от невосприимчивого к магии зверя. Какой дорогой идти, долго не обсуждали. Сразу единогласно решили в лес больше не соваться. Или почти единогласно. Муж хоть и согласился, но как всегда имел своё особое мнение.

- Эль, Лара, а вам не кажется этот саблезубый носорог немного странным? - задал он совершенно неожиданный вопрос.

- Нет, самый обыкновенный, каких девять на десяток, - пошутила в ответ светлая.

- Разве что совсем немного, - добавила я.

- Я серьёзно, - не принял игру Дим.

Он серьёзно. Тогда зачем глупые вопросы задаёт? И ведь на этот раз действительно шутить не расположен.

- Конечно же, странный. Даже очень. Каким ему тут ещё быть? - ответила Эледриэль.

- Вообще-то я имел в виду кое-что другое.

- Что именно?

- Смотрите сами. Большой зверь, ни разу не травоядный. Нормально ли такому жить в густом, заросшем кустарником лесу? На земле, в Африке есть внешне похожие животные. Обитают ли носороги в джунглях, точно не скажу, а слоны да, и они заметно мельче своих саванных собратьев.

- Может этот и есть маленький, а на открытых пространствах встречаются по-настоящему крупные экземпляры? - предположила Анжа.

Мы же со светлой ещё раз осмотрели зверя уже с этой точки зрения. И сразу поняли, что для жизни в лесу он приспособлен плохо. Однозначно равнинный хищник. Оставалось только удивляться, почему это первым заметил человек, а не мы?

- Тогда как он там оказался? - задала важный вопрос хвостатая.

- Понятия не имею, - признался Ва'Дим. - Может случайно забрёл, а возможно за кем-нибудь погнался. Или, переловил всю дичь на равнине, и вынужден в её поисках лезть в лес.

Однако планов наблюдение человека не изменило. Как собирались обойти лес по широкой дуге, так и сделали. Уж лучше заранее и издалека увидеть поджидающую опасность, а не нарваться на неё, когда выскочит из-за ближайшего куста. Никогда не думала, что стану так рассуждать, но факт остаётся фактом. Мы с Эледриэль, естественно, как и все перворожденные, обладаем чувством леса и обычно знаем, что и особенно кто находится на расстоянии как минимум полёта стрелы, но тут на него никак нельзя было положиться. Сегодняшнего монстра мы ведь тоже услышали, а не почувствовали.

На обход зелёного массива понадобилось три дня. Ничего опасного на этом пути не встретили, зато нашли старую дорогу. Местами она вполне сохранилась, хоть на камнях и не было видно характерных гномьих рун. Не бородатые коротышки её строили, но и люди иной раз могут не намного хуже. Ничего особенного, в нашем княжестве и куда лучше можно найти. Понятно, что пошли по ней, тем более что тянулась в нужную сторону.

- Дороги обычно куда-то ведут, - глубокомысленно заключил Ва'Дим.

- У нас в княжестве есть немало хорошо сохранившихся участков, которые ведут всё больше из ниоткуда в никуда, - напомнила ему.

- На данную дорогу это точно не распространяется, - улыбнулся человек.

- Откуда такая уверенность?

- Из меня, конечно, следопыт ещё тот, - начал он издалека. - Значительную часть следов вообще не замечу, а по оставшимся вряд ли с большой точностью сумею определить, кто, когда и в какую сторону шёл, бежал или, допустим, прыгал… Но даже я могу сказать, что этим путём пользуются.

Вот опять муж заметил очевидное, а мы пропустили! Нет, и я, и Эледриэль, и Анжа следы, конечно же, видели. Особенно на разрушенных временем участках. Однако не придали этому особого значения. Ещё одно доказательство того, что тут достаточно регулярно бывают отряды охотников, и только. Дим же вычленил главное: они пользуются дорогой, следовательно, она куда-то ведёт.

Так и оказалось. Вскоре на горизонте можно было рассмотреть город. Мы, наконец, вышли в населённые места.

Дим. Попаданец

До города оказалось дальше, чем мы предположили, его увидев. Причин у такого оптического обмана было две. Во-первых, он стоял на высоких холмах, что позволяло заметить его с большего, чем обычно, расстояния. Во-вторых, размеры, которыми может похвастать далеко не любая столица. А ведь мы ещё толком не подошли!

Дорога, кстати, успела прилично расшириться, хотя и оставалась такой же безлюдной, как и раньше. Что, в общем-то, понятно, мы из проклятых земель выбираемся, а не по обычному торговому тракту на ближайшую ярмарку идём. Зато самих следов явно прибавилось, что однозначно говорило: тут ходят пусть и не каждый день, но чаще, чем там, где мы уже были.

- Меня беспокоит один вопрос, - задумчиво произнесла Эль.

- Какой? - сразу спросил я.

Другие тоже насторожились. В таких местах к любому беспокойству нужно относиться серьёзно, если хочешь выжить.

- Почему город стоит так близко к заражённой территории? На нашем континенте ни одного рядом с Проклятыми Землями нет.

- Волкодав и Пограничный, - сходу назвал я целых два.

- Не подходит, - заявила уже тёмная.

- Почему?

- И от того и от другого до границы Проклятых Земель больше дневного перехода, а тут осталось всего ничего. Мы город уже не как точку на горизонте видим, но даже стену, уходящую вправо и влево. Вот и получается, что он стоит не просто близко, а буквально впритык. То есть с ними граничит, что чревато всевозможными неприятностями.

- Действительно странно. Но думаю, когда дойдём, обо всём и узнаем. Наверняка существуют серьёзные причины.

Однако об одной из этих причин мы узнали даже раньше. Оказалось, что кроме крепостной стены имелась у города и естественная защита - широкая река. Ещё у себя в княжестве слышал, что бегущая вода является непреодолимой преградой для некоторых видов нечисти. К сожалению, для очень немногих.

К счастью, для нас самих она препятствием не стала, дорога упиралась в добротный каменный мост. Прекрасно сохранившийся, если не считать одного разрушенного пролёта. Но и его можно было легко преодолеть по двум связанным брёвнам, которые кто-то перекинул и не поленился хорошо закрепить. На обоих берегах на некотором удалении справа и слева от моста имелись развалины. По всей видимости, и там, и там когда-то стояло по паре башен, его охранявших.

- Странно… - произнесла Анжа

- Что именно? - сразу спросил я.

Сначала у Эль появилось беспокойство, теперь у Анжи.

- До города осталось идти никак не больше часа, да и то если ну очень не торопиться, а вон та башня, вернее её развалины, явно кем-то используются для ночлега, - объяснила хвостатая.

Заявление не стоило оставлять без внимания. Мы обследовали указанные развалины и сразу убедились, что охотница на нечисть абсолютно права. Уцелевшая часть башни была превращена в убежище. Кто-то выбрал зал, находившийся в приличном состоянии, и заложил камнем все окна и бойницы, а также лишние проходы, ведущие в соседние помещения. Осталась единственная прочная сколоченная из разных кусков дверь, запираемая изнутри двумя брёвнами-засовами.

- Действительно странно, - признал я. - Даже если городские ворота закрываются на всю ночь и опоздавших до самого утра не впускают ни за какие деньги, всё равно, на мой взгляд, под стенами ночевать должно быть безопаснее, чем в развалинах, которые стоят ещё в проклятых землях.

- Что интересно, одна из башен на противоположном берегу сохранилась намного лучше, но в убежище её никто не превращал, - прокомментировала Лара.

- С чего ты взяла? - не сразу понял я. - Может, и там тоже есть?

- Проёмы бойниц и дверей зияют пустотой, а не заделаны, как тут, - объяснила тёмная.

- Отсюда не видно, но, по-моему, с городом тоже что-то не так, - добавила Анжа.

- И что будем делать?

Мой вопрос был весьма актуален. Переться на ночь глядя в неизвестность точно не хотелось.

- Предлагаю переночевать в этом убежище и уже утром идти смотреть, что и как, - высказала мнение Эль.

Спорить никто не стал. Вообще-то до темноты ещё оставалось никак не меньше двух часов, и мы при необходимости смогли бы легко не только дойти туда, но и вернуться обратно. Однако что-то настораживало. Не просто же так, по чьей-то прихоти это убежище устроили именно тут?

Внутри имелся действующий камин и даже небольшой запас дров к нему. Явно недостаточный на всю ночь, а рассчитанный на то, что если кто-то придёт слишком поздно, то не останется совсем без огня. Поскольку время у нас ещё имелось с запасом, решили не трогать чужого, а насобирать своих. Тем более было где. Река явно выше по течению проходила через лес (не исключено, что тот, который мы обошли), и плавника на берегах хватало.

Ночь прошла неспокойно. С той, когда на наше убежище в пещере напала стая оборотней, не сравнить, но в других местах и получше бывало. Недаром именно тут защищённое место устроили. Дверь в башню на прочность, к счастью, никто не проверял, но вокруг бродили и не только. Слышались непонятные крики, а иногда даже звуки драки. В общем, жизнь била ключом. Подозреваю, всему причиной то, что тут граница, да ещё и город рядом. Есть на кого охотиться, вот нечисть и концентрируется. Стало понятно, почему никто не желает пережидать ночь у самых стен. Там наверняка ещё хуже.

Утром всё опять было тихо и спокойно, будто нам ночные концерты приснились. Однако это опровергали следы нескольких схваток и разбросанные чуть в стороне чьи-то обглоданные кости. Слишком уж крупные, чтобы можно было сожрать полностью. Проверять, кто это мог быть, мы не стали, собирать возможные трофеи тоже. Сразу направились в сторону городской стены.

Чем ближе подходили, тем больше возрастало вчерашнее ощущение странности. Город явно не процветал. Откровенных проломов в стенах не наблюдалось, но ремонт точно требовался и уже давно. В общем-то понятно, проклятые земли под боком, а не оживлённый торговый тракт. Да и нечисть не регулярные войска с осадными орудиями, поэтому к стенам предъявляются несколько иные требования. Правда, смущали их размеры, слишком уж грандиозные для простого пограничного городка, но это вполне могло быть остатками былого величия.

Искать врата не пришлось, дорога вывела прямо к ним. Удивился бы, окажись иначе. Уже издали увидели, что они открыты, но движения рядом не наблюдалось. Подойдя поближе, наконец, поняли причину смутного беспокойства, возникшего ещё вчера. Не было там никаких ворот. И вообще никого не было. Перед нами лежал мёртвый город.

- Значит, получается, мы из местных проклятых земель ещё не вышли? - констатировал очевидное я.

- Получается, - ответила Эль.

- Почему тогда в моём княжестве покинутых городов нет? - ни к кому конкретно не обращаясь, спросил я. - Отдельных башен и развалин небольших крепостей - сколько угодно, а города, пусть самого занюханного - ни одного. И верь после этого древним, которые утверждали, будто эти проклятые земли меньше моих.

- Им вообще верить нельзя, - откликнулась Анжа.

- Сейчас куда важнее другой вопрос, - заметила тёмная.

- Пойдём внутрь или нет? - легко догадался я.

Ларинэ кивнула. Никто ничего не ответил, все смотрели на меня.

- В любой другой ситуации сказал бы, ну его на фиг, в другой раз заглянем. Но учитывая, что раньше мы в таких местах никогда не были и почти наверняка никогда сюда не вернемся, можно и зайти посмотреть. Совсем ненадолго.

Глава 21

Как ни странно, ушастые не возражали. Хотя что тут странного? Сколько бы ни притворялись домоседками, они у меня авантюристки и исследовательницы ещё те. Анжа тоже была не против. Первая растерянность после столкновения с саблезубым носорогом давно прошла, и она опять стала собой. То есть в сто раз большей авантюристкой, чем мои жёны, готовой лезть в любую дыру, не задумываясь, как оттуда выберется.

Поэтому перебрались через разрушенный, но всё ещё проходимый мост. Что удивительно, ров вовсе не высох и не превратился в болото, чего вполне стоило бы ожидать. Он был заполнен очень даже чистой на вид водой, куда чище, чем во многих процветающих городах. Правда, там нередко канализация как раз в ров и стекает.

- Наверное, строители города соединили его с какой-то речкой, а она в свою очередь впадает в ту, что мы преодолели ещё утром, - предположил я.

- Скорей всего, так и есть, - согласилась Лара.

- Возможны ещё источники, питающие сам ров, но это маловероятно, - добавила Эль.

- В любом случае, с водой проблем у нас тут не возникнет, - сделала вывод Анжа.

Хвостатая явно была не против задержаться в мёртвом городе на более продолжительное время. Но об этом в любом случае рано было думать.

Первым встретившим нас жителем, а правильнее сказать обитателем города был скелет. И ладно бы спокойно лежащий в пыли мостовой, так ведь нет, шагающий на своих двоих, причём довольно бодро. Иди он куда-нибудь своей дорогой, я бы ничуть не возражал. Мало ли какие дела могут быть у местной нечисти? Вся беда в том, что направлялся именно в нашу сторону. Очень сильно подозреваю, его цель была вовсе не поприветствовать гостей.

Пока мы думали, что делать, Анжа выскочила вперёд. Даже невидимой становиться не сочла нужным. Шаг вперёд, ловко увернулась от протянутой руки и снесла клинком голову. Череп с характерным звуком покатился по камням мостовой. Хвостатая не сделала ни одного лишнего движения. Было прекрасно видно, что в обращении с ходячими мертвецами у неё богатый опыт. Несомненно, приобретённый в моих Проклятых Землях. В конце концов, главная охотница на нечисть в княжестве.

- А почему не попыталась отвести глаза? - спросил я. - Или опасаешься, что и на местных зомби твои чары не действуют?

- Какие глаза? - усмехнулась Анжа.

Глянув на пустой череп, сразу понял, что ляпнул глупость. Хвостатая же всё равно решила объяснить:

- У ходячих мертвецов нет ни зрения, ни слуха, ни обоняния. Даже если совсем свежие и глаза, нос и уши не успели сгнить, всё равно нет. Поэтому мои способности тут никогда не действовали. Они чувствуют свои жертвы как-то по-другому.

- Но и от магического зрения ты тоже умеешь легко скрываться, - напомнила Эль.

- Его у зомби тоже нет, в данном случае присутствует что-то другое. Да и откуда у них появиться магическому зрению, если большинство при жизни никакого отношения к магии не имели?

Для меня куда большей новостью стало вовсе не то, что способности Анжи и раньше распространялись далеко не на всех, а её умение быть невидимой не только в буквальном смысле, то есть для зрения, но и для слуха и нюха. Вряд ли она делала из этого особую тайну, просто я сам никогда не задумывался. Хотя стоп, Дрейк её вроде бы чуял и в невидимом состоянии? А что я, собственно, гадаю, если можно просто спросить.

- Анжа, а как насчёт собак?

- Не люблю! - сразу ответила она, явно поняв, что именно я имел в виду.

- Значит, они тебя чуют?

- Не все и не всегда, но да, чуют. Причём совершенно непонятно - как? Для других зверей способна оставаться незаметной, а с этими никогда нельзя заранее быть уверенной в их реакции. Могут не обратить внимания, а могут кинуться с лаем. Или ещё хуже, сначала не замечают, а потом вдруг кидаются. Не люблю собак.

Пока Анжа рассказывала, мы просто так на месте не стояли, а рассматривали окрестности. Во всяком случае, всё то, что отсюда было видно. Следить, не появится ли ещё какой не в меру подвижный скелет, тоже не забывали. Брусчатка под ногами только у самых ворот была относительно чистой, видимо, охранные руны всё ещё действовали, дальше же заросла травой. И вот эта трава как раз и выдавала, что город посещают. Уж больно характерную тропинку в ней вытоптали.

Каким бы плохим следопытом я ни был, но, учитывая, сколько уже довелось побродить по свету, такие вещи замечал автоматически. Вовсе не обязательно вытоптать всю растительность до голой земли или камня. Мять и ломать траву тоже. Достаточно того, что стебли, растущие в стыках между камней, в некоторых местах чуть короче, чем везде. Такое, конечно, и случайно может произойти, мало ли какой там грунт под каждым булыжником брусчатки? Но когда такие участки просто хаотично разбросаны - это одно, а когда соединяются в цепочку - совсем другое.

- Учитывая, что город мёртв, но при этом не совсем необитаем, а также предпочтение местных охотников ночевать за его пределами, предлагаю сначала позаботиться об убежище, - высказала своё мнение тёмная.

- В крайнем случае можем вернуться в башню за рекой, - напомнил я.

- Именно что в крайнем, два часа на дорогу терять не хочется.

Тут я был с женой полностью согласен, да и само её предложение об убежище не вызывало возражений. Оставалось воплотить его в жизнь.

- Чем плохи надвратные башни? - спросил я. - От времени однозначно не развалились и в ближайшие дни не собираются. И, что самое главное, в отличие от простых домов, изначально рассчитывались на оборону.

- Стоит посмотреть, - согласилась Лара. - У этих башен есть ещё одно преимущество. Всегда будем иметь выбор, продолжить обследование города или уйти.

С проверки и начали. В первой же башне обнаружили следы того, что её уже до нас кто-то использовал с той же целью. Может, и не один раз, но точно не регулярно, как то убежище, которое мы обнаружили в развалинах возле моста. Узкие бойницы, смотрящие наружу, тут никто не заделывал, более широкие, смотрящие внутрь города, тем более. Крепкая дверь имелась, но исключительно потому, что сохранилась со старых времён. Петли и засовы проржавели, но были ещё вполне пригодны. Любой из залов, что на втором, что на третьем этаже, вполне подходил для наших целей.

- Вторую проверять будем? - спросил у спутниц.

- Нужно, - ответила Лара. - Хотя не думаю, что она может хоть чем-то отличаться в лучшую сторону.

Обследовать вторую башню целиком не стали. Не понадобилось. Пусть с инженерной точки зрения она была ничуть не хуже первой, но тут дело оказалось совсем в другом. Стоило туда войти, как практически сразу нас встретили два скелета. Хоть с ними буквально мгновенно расправилась Анжа, но это дела не меняло.

- Такие соседи нам точно не нужны, - заявил я.

- Если башня ничуть не лучше, да ещё и обитаема, то зачем она нам? - поддержала меня светлая.

- Вы можете идти, а я проверю, нет ли ещё кого, - предложила хвостатая.

Идея с зачисткой прилегающих территорий, в принципе, была правильной, но разделяться мы не стали. Просто подождали, пока охотница на нечисть всё сделает, тем более что много времени ей не понадобилось. После чего благополучно покинули здание.

- И какая будет культурная, так сказать, программа? - обратился я к спутницам. - Полагаю, ближайшие к воротам дома обследовать не имеет смысла? Разве что тоже зачистить, но это можно сделать и ближе к вечеру. Тут всё украдено до нас. Да и вряд ли самые богатые и интересные люди селились так близко к городской стене.

- Даже если все остальные думают примерно так же, за то время, пока город стоит без хозяев, наверняка нашлись те, кто не побрезговал проверить, - подтвердила Анжа. - Да и в твоих Проклятых Землях, где охотники на древние артефакты - редкость, большинство найденных мною мест оказалось обобрано ещё в незапамятные времена.

С этим, в общем-то, не поспоришь. Но, с другой стороны, даже в уже тысячу раз разграбленных египетских пирамидах люди до сих пор умудряются находить сокровища. Причём куда чаще, чем об этом сообщается официально. Вот поэтому как-то само собой, почти без совещаний получилось, что мы решили на несколько дней задержаться в городе.

Но имелась и ещё одна, не совсем археологическая причина. В достаточно часто посещаемом месте можно найти косвенную, а то и прямую предварительную информацию о континенте, на котором мы оказались. Может, даже первое время получится сойти за местных охотников на нечисть и древние артефакты? И уже потом легализоваться как-то по-другому. А то пока ведь совершенно не знаем, как тут к чужакам относятся?

Первые метров триста или даже четыреста прошли спокойно. Ни ходячие скелеты, ни кто другой нас не беспокоили. Зато потом ситуация резко изменилась. Из узкого прохода между домами выскочила стая крыс. Вся беда в том, что они были каждая размером с крупную дворнягу. На этот раз первой ударила не хвостатая, а моя Лара. Запустила чем-то огненным, пока твари находились в куче. Сожгла сразу четверых, остальные успели разбежаться в стороны. Но не пустились наутёк, а продолжили атаку. Анжа зарубила своими клинками ещё двух. Я только одну. Сам не понял, почему выхватил меч, а не магобластер? Эль тоже уже стояла с мифриловым клинком в руке, но ей ничего не досталось. Последние две крысы сбежали обратно в свою дыру.

Получается, их оказалось всего девять? Странно. В момент нападения был абсолютно уверен, что никак не меньше полутора десятков. Хотя, если подумать, ничего странного. Пока сражаешься, кажется, что на тебя напала целая армия, а когда подсчитываешь трупы убитых врагов, выясняется, что всего лишь небольшой отряд.

Изучать крыс не стали. Просто учли, кого можно ожидать в гости ночью, и отправились дальше. Ещё какая-то часть пути прошла без происшествий. Только брусчатка местами была совсем свободной от растительности (охраняющие её руны до сих пор сохранили силу), а местами полностью заросшей. Пару раз в траве что-то шевелилось, но нападать не стало. Скорее, наоборот, нас испугалось и постаралось быстрее исчезнуть.

Когда вышли на первую площадь, она оказалась почти чистой. От травы, я имею в виду. Несколько отдельных пучков можно в расчет не принимать. А вообще всякого мусора и пыли хватало. Места дворников тут явно давно вакантны. В центре находился сложенный из камня фонтан. Естественно, не действующий. Хотя, окажись иначе, я не сильно бы удивился. На Земле, в Риме, несколько построенных ещё при империи до сих пор исправно работают.

Площадь окружали не фасады домов, как только что пройденную улицу, а невысокие ограды, за которыми можно было рассмотреть особняки. Начиналась более богатая часть города. Кроме, того на противоположных концах свободного пространства стояли два здания, никак не огороженных. Одно в довольно-таки плачевном состоянии, а другое почти как новенькое.

- Это храмы, - нарушила молчание Эль. - Причём вон тот до сих пор действует.

- Неужели внутри сидят жрецы и регулярно заходят прихожане? - удивился я.

Ещё была мысль, что этот храм посвящён Слику и тут окопались его последователи. Но раньше времени озвучивать не стал.

- Нет, конечно, но бог продолжает считать храм своей территорией, - ответила светлая.

- А что за бог? Может…

- Нет, не он, - не дав мне договорить, ответила тёмная.

Лара прекрасно поняла, кого я имел в виду.

- А давайте туда заходить не будем, кому бы этот храм ни принадлежал? - предложил я спутницам.

Эль с Ларой странно на меня посмотрели. Мол, с чего ты такие вопросы задавать начал? Мы за всё время своих странствий никогда в храмы не заходили, и то, что город как бы мёртвый, не причина менять привычки. В покинутый, в принципе, можно было и заглянуть, но и туда не стали соваться. Вовсе не из богобоязни. И так прекрасно было видно, что брошенный храм давно и основательно разграблен. Да и особняки, окружающие площадь, тоже вниманием не обделены. В общем, тут ловить совершенно нечего, и можно было двигаться дальше.

Осталось только решить - куда? Город-то мы заметили издалека по двум причинам. И прежде всего потому, что он стоял на пяти холмах. Не весь, конечно, но значительные дворцы и крепости именно там. Вот куда действительно следовало наведаться. Наверняка не мы одни такие умные, но всё равно следовало.

- Мне нравится вон тот замок - первой заговорила Анжа.

- Действительно красивый, - согласился я.

- И самый от нас дальний, - заметила Эль.

Тут светлая была абсолютно права. Поэтому в любом случае не следовало соваться в приглянувшийся Анже замок в первый же день. А вообще он действительно смотрелся весьма привлекательно, и даже отсюда было видно, что прекрасно сохранился. Несомненно, при постройке много сохраняющей магии вбухали, что окупилось даже после смерти владельцев и их наследников.

- Тогда пошли к ближайшему холму, - не стала спорить хвостатая. - Но потом и туда обязательно зайдём.

Лично я не возражал. Вообще был не против посетить все пять холмов. Ушастые вроде бы придерживались похожего мнения.

- Дворец или та крепость? - спросила Лара. - Они отсюда на примерно одинаковом расстоянии.

Долго не обсуждали, а практически единогласно решили начать с дворца. Если честно, прекрасно понимали, что до нас посетителей, забывших заранее договориться об аудиенции, было более чем достаточно. Но ведь и другие дома в этом смысле мало чем отличались. По пути заглянули в несколько особняков, однако ничего интересного там не нашли, даже ходячих скелетов. Всё было зачищено и украдено до нас.

- Вполне себе гостеприимный город, - поделился впечатлениями я. - Особенно учитывая обстоятельства. Непонятно, чего же так боятся охотники за артефактами, если предпочитают ночевать за его пределами?

- Многие виды нечисти покидают свои логова и вылезают из тайных нор только по ночам, - сообщила Анжа.

- Надеюсь, несколько дней продержимся и в выбранной башне.

- Всегда сможем просто уйти, - напомнила Эль. - Для того и выбирали убежище рядом с воротами.

Определённый нами в качестве первой цели холм оказался занятым не только дворцом, но и приличной крепостью. Просто первый находился на плоской вершине и виднелся издали, а стены второй стояли у подножья. И принять их за простой каменный забор было крайне трудно, так как сразу угадывались серьёзные укрепления. Вокруг иных городов бывают стены попроще, а тут всего лишь дворец.

Ворота с полагающимися башнями, к которым подвела нас улица, были накрепко заперты. Их явно штурмовали, но взять не смогли. По какой-то неведомой логике нападавшие предпочли проломить дыру в стене, чуть правее и размерами не уступающую воротам. Судя по оплавленному камню, сделано это было посредством очень сильной магии.

- И кто мешал им сжечь деревянные створки? - не понял я.

- Скорей всего, в те далёкие времена на них стояла магическая защита не слабее, - предположила Эль.

- Там и сейчас что-то осталось, - добавила Лара.

- Мы не гордые, нам и дыры хватит, - вынес вердикт я. - Пойдём.

И со спутницами проник внутрь крепости.

За стеной, как это ни странно, находился парк. Хотя чего тут удивительного? В конце концов, не внешняя линия обороны, а внутренняя, наверняка почти никогда толком не использовавшаяся, поэтому почему бы и нет? Но действительно странным было другое. В покинутом достаточно давно городе можно ожидать либо вымирания парка, либо превращения в маленький дремучий лес, занявший всё доступное пространство. Ан нет, перед нами стояли аккуратные ряды деревьев, словно за ними перестали ухаживать всего несколько лет назад. Кусты, правда, разрослись сильнее, но не так чтобы очень.

- Парк выращивали эльфы, - с нескрываемой гордостью заявила Эль.

- Причём очень умелые маги, - подтвердила Лара.

- А я и не знал, ушастые, что ваши соплеменники не брезгуют садовниками подрабатывать.

- Очень дорогими садовниками, - ничуть не смутившись, подтвердила светлая.

- Не любому императору по карману, - добавила тёмная. - Например, такой парк больше сотни лет выращивать нужно. Каждое дерево из семечка выращивают, после чего за ним следят и ухаживают.

- Ладно, убедили, город когда-то процветал, - согласился я с жёнами.

Хотя сделать такое предположение можно было очень легко и без информации об эльфийских садовниках. По одним только размерам, которые по приблизительным прикидкам не уступали столице Казгардской империи.

Холм был поделён на своего рода террасы, и парк занимал даже не одну, а две нижние. Дальше было свободное пространство со всякими беседками, фонтанами и небольшими строениями непонятного назначения. Ну а на вершине, естественно, располагался дворец. Я бы сказал, грандиозный дворец!

Всё это соединялось между собой целым лабиринтом разных лестниц. Просто подниматься вверх было совсем нетрудно, только слишком долго. Представил себе, как бы это штурмовал. Каждая лестница тут же превратилась в серьёзное препятствие, а всевозможные столбики, скульптурки и декоративные оградки в элементы фортификации. Тот, кто не поскупился и минимум на сотню лет нанял эльфийских садовников, на архитекторах тоже экономить не стал.

Дворец и всё, что его окружало, вовсе не создавали впечатления разграбленности и запущенности. А когда в одной из беседок на каменном столике увидели нетронутый серебряный поднос с такой же посудой, окончательно убедились в этом. Выглядело так, словно оставили не слишком давно. Совсем немного пыли, засохшие остатки еды на тарелках и паутина в одной из чашек. У какого холостяка на кухне и похуже бывает. Намного. Хотя что это я на холостяков наговариваю? У иной хозяйки то же самое можно встретить.

В любом случае что-то с этим дворцом было не так. Вот не поверю я, что охотники за древними артефактами взяли и прошли мимо серебра. Тем более что ложечки вообще золотыми оказались.

Глава 22

Анжа. Неизвестно кто

- А не отдохнуть ли нам? - вдруг совершенно неожиданно спросил человек, усаживаясь прямо на лестницу.

- Правильно!

- Хорошая идея!

Эльфийки сразу поддержали предложение и последовали примеру своего мужа. Что это на них вдруг нашло? На всех троих сразу. По моим расчетам точно ещё не должны были устать. Да и никаких признаков до этого не подавали.

- В чём дело? - спросила я.

Вернее, хотела спросить, но не успела. И он, и они уже лежали на каменных ступенях в совершенно неудобных позах. Ничего страшного определить не смогла. Просто спали. Но и разбудить не получилось. Сама ничего не почувствовала, только всё равно в том, что сон наведённый, не сомневалась

Теперь стало понятно, почему дворец совершенно не тронутый. Вплоть до серебряных сервизов, оставленных прямо в парке. Открытым остался вопрос: что это? Воздействие самого места или его обитателей, которые таким незамысловатым образом охотятся? Как по мне, скорее второе, потому что по пути не нашли останков тех, кто попался в эту ловушку до нас. С другой стороны, если учитывать особенности проклятых земель как таковых, мертвецы могут просто вставать и уходить сами. Ни одного из вариантов пока исключать нельзя.

В любом случае нет никаких причин, чтобы тут задерживаться. Если нагрянут охотники, то нет ни малейшей гарантии, что с ними справлюсь. Вот только всех троих я не унесу. Двоих с трудом и недалеко. По одному переносить опасно, так как неизвестно, кто это всё устроил. Пока буду занята кем-то одним, могу не обнаружить по возвращении остальных. Пришлось перетаскивать на совсем короткие расстояния, чтобы ни на мгновение не терять ни одного из виду. Так весь путь до дыры в стене маленькими отрезками и преодолела. Вынесла наружу и на всякий случай оттащила на какое-то расстояние от опасного холма. Положила всех троих на траву. Теперь оставалось только ждать, когда очнутся, так как принудительно будиться не желали.

Сама села немного в стороне, чтобы легко было охранять, и стала обдумывать ситуацию. Но увы, ничего умного в голову не приходило. Когда прошло довольно много времени, а человек с эльфийками всё ещё не собирались просыпаться, я забеспокоилась. Как бы не пришлось искать убежища на ночь в одном из ближайших особняков, потому что перетащить всех троих до облюбованной нами башни уже в любом случае не успею. Не самая радужная перспектива, но выбирать особо не из чего.

- Почему мы тут? - вдруг спросил человек.

Когда он успел очнуться, я не заметила. Но в любом случае к лучшему.

- Вас вырубило что-то находящееся во дворце, - объяснила ему. - На меня не подействовало. Перетащила всех сюда и жду, пока не придёте в себя.

Поняв, что потерял сознание не один и главное: конкретно сейчас непосредственной угрозы нет, Ва'Дим не стал слушать продолжения. Вскочил и стал проверять своих драгоценных эльфиек. Но разбудить не сумел, даже использовав амулет с магией жизни. Мало того, поцелуями тоже пытался. Рассказывать такие сказки своим детям - это одно, а самому в них верить…

- Что будем делать? - спросил он. - Ты в таких местах должна лучше ориентироваться, да и наверняка успела всё обдумать, пока нас ждала.

- Есть два варианта, - сразу ответила я, так как действительно всё успела обдумать. - Хватаем эльфиек на руки и быстро несём к городским воротам или ищем убежище тут. Предупреждаю сразу, у обоих есть недостатки.

- С первым понятно, - согласился Ва'Дим. - И так едва успеваем, а если кто попадётся по пути, то тем более. А со вторым, думаю, неизвестно, что сумеем найти.

- И в обоих случаях нужно думать быстро, - напомнила я. - Давай, решай.

- Остаёмся тут, - ответил человек.

- Тогда сторожи своих остроухих красавиц, а я для начала осмотрю ближайшие особняки.

Он кивнул, и я побежала. Первый дом вообще проверять не стала. Стоило увидеть грубо выломанные двери, поняла, что не подходит. Второй, в принципе, можно было превратить в какое-то подобия убежища, но только в крайнем случае. Третий оказался чуть получше, его обследовала более тщательно. Конечно же, дом давно был целиком разграблен, но имел толстые стены, уцелевшую крепкую дверь, а также закрывающиеся изнутри ставни на всех окнах. Уже хорошо.

Однако, поскольку было ещё время, проверила и соседний, четвёртый особняк. Он оказался ещё лучше. Вернее, практически такой же, но внутри обнаружила, что целое крыло вообще не тронуто. Кто-то пытался взломать ведущую туда прочную дверь, но почему-то не смог, а на окнах стояли крепкие решётки и наглухо задраенные изнутри ставни.

Оставался вопрос - а смогу ли я проникнуть вовнутрь? Вернее, не так. Получится ли это сделать за имеющееся время и при этом, не ломая саму дверь, решётки, ставни? Иначе пропадёт весь смысл, так как исчезнут основные преимущества найденного убежища. Увы, на первый взгляд это казалось малоосуществимым. Что странно, по всему было видно, эту дверь уже серьёзно и не один раз пытались взломать, только у них не получалось. Вроде и приличным топором работали, но он почему-то вонзался примерно на палец и дальше не хотел. Помню, мы с князем Ва'Димом как-то в подземной тюрьме мифриловым клинком решётку из прочнейшей древней стали по чуть-чуть перерубили, а тут какое-то дерево.

Однако прорубить или прожечь дыру в нашем положении по-любому не выход. Решила попробовать другой способ. Подошла к дверям и провела рукой по всему их периметру. Странно. Всегда могла определить, где находятся запоры, а тут ничего. И ведь никакой магической защиты, мешающей подобной проверке, тоже не было. Попробовала ещё раз более внимательно. Результат тот же, вернее полное его отсутствие. Будто бы щупаю вовсе не дверь, а стену.

Хотя… Отошла чуть назад и осмотрела эту самую стену целиком. Так, тут ничего быть не может, тут тоже, а камин довольно интересный. Уже приходилось иметь дело с подобной конструкцией. В данном случае даже гадать особо не нужно, имеются лишь два литых декоративных крюка для подвески непонятно чего. Только они и могут служить рычагами.

Не стала гадать, а просто потянула за ближайший. Ничего. Следующий поддался. Камин и часть стены начали медленно поворачиваться вокруг общей оси. Не дожидаясь, пока завершится полный оборот, отпустила рычаг. Оказаться запертой в неизвестном помещении с его возможными обитателями у меня не было ни малейшего желания.

Первым, что я увидела, было кресло, стоящее напротив камина. Оттуда начала неуклюже подниматься высохшая мумия в истлевшей одежде. Лохмотья раньше держались исключительно за счёт неподвижности, теперь они отрывались кусками и падали на пол. По всему было видно, что хозяин убежища так и просидел в своём кресле не вставая с момента смерти.

Отступила назад. Вовсе не потому, что опасалась такого неповоротливого зомби. Зачем мне потом нужно таскать эту мумию? Пускай сама выходит. Стоило ей покинуть тайные комнаты, и я, как и планировала, отрубила голову. Вернулась обратно, теперь уже войдя полностью через наполовину повёрнутый камин, и быстро обследовала помещения. Больше ничего опасного там не обнаружила. Зато поняла, почему не получилось почувствовать, где находятся запоры на дверях? Не было никаких запоров. И дверей тоже с этой стороны не было. Сплошная каменная стена и всё.

Вернулась к князю Ва'Диму и позвала в найденное убежище. Эльфийки всё ещё не очнулись. Странно, по моим расчётам давно пора, да и вообще они должны были прийти в себя куда раньше мужа. Но сейчас точно было не до выяснения причин их столь глубокого сна. Человек взял на руки светлую, а мне пришлось тащить его тёмную жену.

Стоило поставить на место камин, как Ва'Дим в первую очередь стал искать, куда бы поудобнее уложить свои сокровища. Его проблемы. Я вон тёмную сунула в освободившееся кресло, и все дела. Только зря думала, что эти проблемы меня никак не касаются. В другой комнате человек обнаружил широкую кровать. Поднял целое облако пыли, пока привёл в порядок. Сам начал кашлять и меня дышать этим заставил. Хотя бы окна сначала открыл! Потом уложил своих ненаглядных женщин. Вот честно, лично я бы предпочла остаться в кресле, а не оказаться на пыльной кровати.

- А ты совсем не плохой бункер нашла, - оценил князь Ва'Дим, когда закончил. - Может, стоит в нём и остаться, а не возвращаться в башню? В конце концов, мы её в качестве временного места и выбирали.

- Вот проснутся твои ушастые, тогда вместе и решим, - ответила я. - Неизвестно, что тут ночью бывает. Давай пока лучше поедим.

Запасов у нас оставалось не так уж и много. В основном жареное мясо, сохранённое с помощью магии. На завтра ещё должно хватить, а потом придётся думать об охоте. Кстати, ещё одна причина, почему убежище выбирали рядом с выходом из города.

Вскоре после того, как стемнело, стало понятно, что этот особняк нам совершенно не подходит. Вернее, не совсем так. Лично мне, может, и подошёл бы, а остальным точно нет. Мало того, что эльфийки не собирались приходить в себя, так ещё и человек опять провалился в сон. Не заснул, а именно провалился, как там, у дворца. Чем бы это ни было, но по ночам оно явно покидало свой холм и выходило на охоту. Я по-прежнему ничего не чувствовала. Зато вскоре услышала, что во дворе кто-то есть.

Взяла у Ва'Дима его магобластер, подошла к окну и чуть приоткрыла ставню. Прямо напротив стояла смутная тень, которая становилась тем чётче, чем больше я в неё всматривалась. Но до конца так форму и не обрела. Не стала дожидаться, а сразу выстрелила через решётку. Огненный шар пролетел сквозь ночную гостью и взорвался, ударив в каменную ограду у той за спиной. При свете взрыва стало видно, что тень не только не совсем материальна, но и полупрозрачна.

Однако как бы то ни было, выстрел всё равно ей не понравился. Она начала сгущаться и ещё больше обретать форму, пока не превратилась в человекоподобную фигуру. Когда та окончательно сформировалась, я поняла, что смотрю в зеркало. Хотя не совсем, поза была повторена не точно, да и копия магобластера присутствовала не в левой, как должно быть у отражения, а в правой руке. Воспроизвела ли тень только внешность оружия или ещё и свойства, я предпочла не проверять.

- Опять ты, - произнесла ночная гостья почти моим голосом, после чего растворилась в бесформенное облако и удалилась со двора.

И что бы это могло значить?! Себя я знаю чуть более двух сотен лет. Однажды очнулась в обыкновенном каменном саркофаге, что находился в пещере, примерно в середине Северных гор. На другом континенте! О себе не помнила ничего, кроме имени. Потом, когда через несколько лет, немного освоившись в окружающем мире, решила побольше разузнать о своём прошлом, вернувшись в горы, пещеру так и не нашла. И вот впервые за два столетия обнаружился кто-то меня вспомнивший. Но я точно никогда не была на Фиоре!

Весь остаток ночи просидела в кресле напротив камина, вспоминая своё прошлое, пытаясь найти там хоть малейшую зацепку. Никакая нечисть больше не беспокоила. Видимо, эта территория по ночам контролируется обитателем дворца, и никто сюда не суётся.

Утром первыми очнулись эльфийки. Жаль. Я рассчитывала, что о вчерашних событиях им всё расскажет человек, а так пришлось мне.

Дим. Попаданец

Приятно просыпаться, когда чувствуешь, что голова лежит не на походном мешке, а на коленях у Эль. Мне всегда это нравилось, о чём хитроухая прекрасно знает. У Лары тоже неплохо, но светлая все-таки лучше. Однако удовольствие длилось совсем недолго. До тех пор, пока до меня не дошло, что опять не помню ни того, как заснул, ни того, как вообще ложился. Не самый лучший симптом, особенно учитывая место, в котором находимся.

- Теперь могу ответить на твой вчерашний вопрос, - раздался откуда-то сбоку голос хвостатой.

- На какой? - не сразу понял я.

- Это место в качестве убежища подходит не очень. Любое другое рядом с дворцом тоже.

Догадаться почему было совсем не трудно.

- Ладно, - только и ответил я. - Не очень-то и хотелось.

Потом выслушал рассказ о том, что произошло после того, как я отключился. Короткий, зато по делу. Вообще оказалось, все давно собраны и ждут только меня. Обследовать найденные Анжей тайные помещения и собрать всё ценное тоже успели. Поэтому быстро позавтракали и отправились к городским воротам.

- А стоит нам тут оставаться? - подняла тему Эль. - Я не о том, где будем ночевать, в черте города или за его пределами, а вообще. Может, хватит археологии?

Лара пребывала в неуверенности, я тоже, а Анжа неожиданно упёрлась. Вплоть до того, что, мол, вы идите, а я останусь. Потом, может быть, догоню. После некоторых сомнений пояснила свою позицию. Оказалось, что не всё нам поведала о ночных событиях. О том, что в убежище пытался проникнуть охотник, усыпляющий свои жертвы, рассказала, а о том, что он её однозначно опознал, "забыла". И, кстати, предпочёл не связываться, следовательно, помнил хвостатую с довольно определённой стороны.

Теперь её упорство можно было понять. За ним стояла серьёзная причина, а не авантюрный склад характера или просто заноза, в буквальном смысле попавшая под хвост. Представил себе, что я потерял память, а потом встретил кого-то, знавшего меня раньше. Несомненно, тоже попытался бы выяснить всё, что возможно. Лара, а вслед за ней и Эль тоже согласились с важностью причины.

- Видимо, придётся тут задержаться на более долгий срок, чем хотелось бы, - произнесла тёмная.

Светлая только кивнула. После чего посмотрела на меня. Я тоже согласился.

- Кстати, у нас продукты кончаются, - резко сменила тему хвостатая. - Вы тут устраивайтесь с учётом новых обстоятельств, а я на охоту.

После чего по своему обыкновению растворилась в воздухе.

Хитро придумала. Если мы займёмся укреплением и благоустройством убежища, то будет жаль бросать то, во что вложено много усилий. Совсем не так, как если найдём уже готовое. И ведь не придерёшься. Из меня охотник не самый лучший, а Эль с Ларой нужны тут, так как защита предполагается в том числе и магическая. Анжа же такую прекрасно может обходить, но не ставить.

Ларинэ. Тёмная эльфийка

- Какой этаж выбираем? - сразу спросил Дим.

- Они все одинаковые, - ответила Эледриэль.

- Не совсем, - поправила светлую я. - В нижнем нет бойниц, а в верхний большая часть нечисти просто не проникнет в силу его высоты.

- И что выбираем? - повторил вопрос муж. - Не просто так спрашиваю, основная часть работы будет ведь на вас.

Тут он был абсолютно прав.

- Верх, - ответила я.

- Верх, - повторила светлая. - Меньше вероятность, что нападение придётся ждать сразу с двух сторон.

Заделывать бойницы камнями мы, понятно, не стали. Времени и сил такая работа требует много, а толку никакого. Ну, допустим, почти никакого. Нет, шагающий скелет, несомненно, задержит, но не более того. Так со скелетом несложное сторожевое заклинание справится, а поставить его не в пример легче. Не говоря о том, что он наверх просто не залезет. Вот о магической защите и ловушках мы со светлой прежде всего и озаботились. Работа тонкая и медленная, но и результат очевиден.

Дим тем временем охранял, поднявшись на смотровую площадку башни. Наблюдал как за ближайшими просматриваемыми улицами, так и за внешними территориями. Ему, конечно, быстро надоело, но что ещё делать? Магией-то не владеет. Однако муж всё равно придумал себе занятие. Несколько раз ходил за дровами в ближайшие проверенные дома.

Вот в один из таких моментов и вернулась Анжа. Невероятно довольная. Причина была ясна с первого же взгляда. Вместо добычи, за которой вроде бы как отправилась, притащила на плечах пару клыков саблезубого носорога. Изображала, будто бы невероятно тяжёлые. Причём даже по приблизительным прикидкам были они почти втрое крупнее наших трофеев.

- Ты вроде на охоту ходила, - прокомментировала светлая.

- Да! - ответила хвостатая. - И вот добыча!

Анжа продемонстрировала клыки, на тот случай, если кто ещё не заметил. Затем осмотрелась, явно ища человека, но спрашивать, где наш муж, не стала. Однако то, что желала, чтобы все узнали о её победе над зверем, который ранее сумел испугать, было несомненно.

- Его мясо несъедобно, мы в прошлый раз проверяли, - напомнила я.

- Зачем его есть? - изобразила удивление хвостатая. - Да и не брала ничего, кроме этих клыков. Я ещё и местную антилопу поймала. Там, у ворот лежит.

Антилопа - это тоже впечатляющий аргумент. Только как? Невероятно быстрые и пугливые животные. Нам с Эледриэль с большим трудом удавалось такую подстрелить, да и то исключительно работая в паре. По одной - никак. Они просто убегали от стрел, и всё. За счёт своей скорости тут и существовали.

Допустим, Анжа сумела к антилопе подкрасться ближе, чем на выстрел из эльфийского лука. Будучи невидимой, естественно. Всё равно не сходится. Уже при нас пыталась, и у неё не вышло. Но предположим. Всё равно непонятно, как она справилась с носорогом?

- И как тебе удалось? - задал тот же вопрос вернувшийся в башню Ва'Дим.

- Глотку перерезала, - ответила Анжа.

Потом сделала паузу, обвела взглядом нас всех и добавила:

- Изнутри.

Анжа. Неизвестно кто

На самом деле дичи, пригодной в пищу, и в Проклятых Землях у князя Ва'Дима хватает, а уж тут тем более. Только вся она либо очень быстро бегает, либо ещё лучше прячется. А зачастую и то и другое. То есть получается, что на нечисть охотиться в разы проще. Даже местные антилопы, на которых мои чары вроде как действуют, в самый последний момент успевают рвануть наугад. Однако с третьей попытки всё же получилось не только подкрасться, но и удачно метнуть нож. Теперь покажу Эледриэль и Ларинэ, чтобы не зазнавались. А о том, что антилопа сама на нож прыгнула, им знать вовсе не обязательно.

Когда взвалила тушу на плечи и пошла назад, заметила следы того хищника, что с рогом на носу и длинными клыками в пасти. Совсем свежие. И заметно крупнее, чем у напавшего на нас.

В тот раз я просто растерялась от неожиданности. Сейчас понимаю, что зря. Его абсолютная невосприимчивость к моей способности становиться невидимой не так уж и важна. Собаки, например, или зомби тоже так могут, но ни перед теми ни перед другими я страха никогда не испытывала. Правда, этот намного быстрее и сильнее, но заодно и глупее. Даже когда речь идёт об оживших мертвецах, не говоря уже о псах. Поэтому абсолютно уверена - стоило мне не растеряться и немного подумать, обязательно бы справилась.

Этот вообще-то крупнее первого, а начинать лучше с чего попроще, но всё равно не сомневаюсь, что шансы неплохие. Если судить по следам, зверь тут прошёл совсем недавно. Именно прошёл, а не пробежал. Причём почти в нужном мне направлении. Если попробую нагнать, то вне зависимости от результата крюк получится совсем небольшой. Поэтому, особо не раздумывая, свернула в ту сторону. Охота обещала стать интересной.

Преследовать зверя долго не потребовалось. Он, видимо, сам что-то почуял и возвращался по собственным следам мне навстречу. С одной стороны, хорошо, не пришлось долго бегать, а с другой - не всё так радужно, рогатый нос мог оказаться куда умнее, чем я предполагала сначала. Но убегать в любом случае уже не имело смысла. Сбросила антилопу, достала клинки и медленно пошла вперёд. Саблезубый наоборот издал крик и рванул мне навстречу со всей возможной скоростью.

Для своего веса и размера бегал он невероятно быстро, даже быстрее первого. Но были и свои минусы - масса никуда не делась и сильно мешала маневрировать. Я смогла легко отойти в сторону и уклониться от первого удара. Второй и третий раз повторила то же самое. И почему я не поступила точно так же тогда? От первой атаки ведь ушла, а потом растерялась. Никогда не думала, что способна настолько потерять голову от неожиданности.

Сейчас всё было совсем иначе. Никакого страха, только трезвый расчет. Прикинула, что при желании смогу запрыгнуть ему на спину, и он ничего мне не сделает. Разве что начнёт кататься по земле. В любом случае проверять не собиралась.

После очередного отскока в сторону решила, что пора с этим зверем кончать. Встала на пути атаки и вытянула вперёд клинки. Я их каждый раз так выставляла, поэтому и у рогатого носа не было никаких причин вести себя иначе. Да и не опасался он меня совершенно.

Этот трюк был куда сложнее предыдущего, но я его выполнила. Воткнула короткий меч прямо в пасть и отлетела в сторону. Едва успела. Но на ногах всё равно устоять не вышло, покатилась кувырком. Однако и зверю было не до меня. Захлопнув пасть, он вонзил клинок ещё глубже. До горла не достал, но язык приколол как следует. Теперь ревел и мотал головой. Только поздно! Освободиться не получалось и уже не получится.

Всё равно кинулся на меня, но уже не так резво. Теперь я могла более тщательно прицелиться, что очень важно. Клинок-то остался всего один. Но кое-чего можно было теперь не опасаться, даже если не попаду. Руку он мне точно не откусит, как бы глубоко в пасть ни засунула. Зверь её уже просто не может закрыть до конца. В общем, в любом случае с голоду подохнет, только ждать подобного исхода я, естественно, не собиралась.

После непродолжительных танцев у меня получилось использовать и второй меч. Вот только опять недооценила саблезубого противника. Пастью он пользоваться не мог, но рог-то никуда не делся! Едва меня на него не насадил. Успела ухватиться рукой и, оттолкнувшись, перелетела через спину хищника. Даже сгруппироваться не вышло, упала набок. Опасная получилась охота. Обычно я так сильно не рисковала. Но мне было необходимо доказать себе и всем, что в тот раз была простая случайность и недоразумение. И то, что зверь вдвое больше, только к лучшему.

Однако не только опасная охота, но и удачная! Трофей явно уже захлёбывался собственной кровью. На меня больше не бросался, но и падать замертво не спешил. Побрёл прочь. Мне ничего не оставалось делать, как вернуться за антилопой, взвалить её на плечи, после чего отправиться вслед за хищником, в надежде, что он долго не протянет. Пытаться добить не имело смысла, у меня кроме нескольких ножей и мифрилового наконечника на хвост просто ничего не было. Не камнями же в него кидаться?

К счастью, идти пришлось недолго. А то ведь по опыту знаю, некоторые обитатели Проклятых Земель, даже будучи смертельно ранеными, способны убегать от преследователей ещё не один день. Или, наоборот, преследовать сами. В данном случае оба таких варианта были неприемлемы. Но повезло. Зверь вскоре остановился и рухнул набок. Тихо и без криков. Через непродолжительное время гигант просто сдох. Победа, причём один на один без всякой магии.

Один меч я достала легко, а второй хищник умудрился загнать себе слишком глубоко в кость. Как только не сломал, непонятно. Хотя понятно, гномья работа. Сама делала, а коротышки мне помогали. Работы тогда вложила немало, пива с гномьим самогоном выпила ещё больше, зато результат не вызывает нареканий.

Теперь тоже пришлось изрядно повозиться, пока его вырезала из тела поверженного гиганта. Представила себе эту голову висящей на стене в зале замка среди других моих трофеев. Смотрелось бы весьма и весьма неплохо, но увы… Будучи реалисткой, прекрасно понимала, что до другого континента никак не дотащить. Вот если бы сюда контейнер, уменьшающий размер и вес, тогда да, а так не стоит и мечтать. Пришлось ограничиться вырезанием клыков, это тоже оказалось занятием не из простых.

Когда закончила, с удивлением обнаружила, что прошло совсем немного времени. В город успевала ещё до полудня.

Глава 23

Дим. Попаданец

Так получилось, что к моменту возвращения нашей охотницы все защитные системы, что планировали поставить Эль с Ларой, были уже практически готовы. Поскольку время ещё имелось, принесённой антилопой решили заняться вечером, а пока Эль наложила на неё сохраняющее заклинание. До темноты ещё могли сделать полноценную ходку в город, чем и занялись.

Отправились уже знакомой дорогой в сторону дворца. Нет, внутрь лезть никто не собирался, даже Анжа. Просто хвостатая хотела как следует исследовать всё вокруг, чтобы зайти в гости уже ночью. Не этой, она и так одну почти не спала, а следующей. Охотница на нечисть и в одиночку бы сходила, но решили не разделяться без необходимости.

До дыры в стене дошли быстро и без приключений. Да и смотреть там было не на что, уже дважды тут проходили. Затем стали двигаться против часовой стрелки по улице, огибающей весь холм, а заодно отделяющей крепость от остальной части города. Вскоре обнаружили ещё один пролом, но не оплавленный, как первый, а пробитый куда грубее.

Потом нашли ещё двое ворот. Первые заперты и тоже несли следы неудачного штурма. Они выходили на широкую улицу, что вела вглубь города и располагалась с противоположной стороны от того направления, по которому мы пришли. Видимо, там на другом конце тоже имелся вход в город. Вторые, наоборот, выходили в узенький переулок и были распахнуты настежь. Определить, сбежал ли этим путём кто-то во время штурма или их открыли уже после, возможность отсутствовала.

В любом случае у хвостатой теперь было как минимум три пути отступления. Хотя, по большому счёту, для неё и стена не преграда.

Разумеется, пока шли вокруг дворцового холма, не молчали, а разговаривали. В основном этот самый дворец и обсуждали. Только никаких идей, которые могли бы хоть что-то объяснить, в ходе беседы не возникло.

- Жаль, не подумали ту серебряную посуду прихватить, когда была такая возможность, - посетовал я. - Поднос с чашками ладно, а золотые ложечки можно было бы взять на память.

- Кто не подумал, а кто вовсе наоборот, - похвасталась Анжа, извлекая упомянутую ложку из кармана.

Однако закончить разговора на эту тему не получилось. С одной из соседних улочек раздался звук шагов. К нам навстречу шёл человек. Самый обыкновенный, в практичной, хотя и довольно поношенной одежде. Порванной с правого боку… и окровавленной. Чем ближе подходил, тем меньше у него оставалось сходства с живым. Вскоре совершенно отчётливо поняли, что перед нами ходячий мертвец, хотя и довольно свежий. Во всяком случае, гнить ещё не начинал, да и кожа почти нигде синеватыми пятнами не покрыта. Данное обстоятельство совершенно однозначно говорило, что город посещают гораздо чаще, чем можно подумать, глядя на имеющиеся следы.

Мертвец не только двигался быстрее и скоординированней, чем уже виденные скелеты. Он и повёл себя совсем иначе. Вместо того чтобы тупо зашагать в сторону ближайшего живого, достал из ножен клинок. То ли узкий меч, то ли широкая шпага, не суть важно. Главное, сам факт.

Хотел выйти вперёд, даже за рукоять схватился, но больше ничего не успел. Первой клинок обнажила даже не Анжа, а Лара. Не знаю, каким фехтовальщиком этот зомби был при жизни, но сегодня явно не его день. Лязг скрестившихся клинков, удар в колено, ещё один в локоть, и меч со звоном упал на мостовую. А вслед за ним и голова.

Тёмная эльфийка отступила назад и огляделась по сторонам в поисках, чем бы вытереть свой клинок. Крови на мифриле лезвия видно не было, но всё равно совать в ножны грязным не дело. Одежда покойника, хоть и выглядела нормально, в данном случае не подходила. Хорошо хоть, травы вокруг хватало. Меня же её действия во время короткой схватки навели на воспоминания о Земле.

Нет, охотой на всяких зомби-вампиров там не занимался, и Ван Хельсинг точно не мой псевдоним. Но фильмы-то некоторые видел. И уже тогда не мог понять логику голливудских героев (ясно, что на самом деле режиссеров, но не суть). Неважно, что заставляет двигаться твоего противника. Кислород, насыщающий кровь у живых, чужая выпитая кровь у вампиров, электрические импульсы у роботов или какая-то непонятная магия у живых мертвецов и прочей нечисти…

Точку опоры ещё никто не отменял. Выбей эти точки, то есть нанеси удары по суставам, и всё. В Голливуде такой идеей никто и никогда не озабочивался, а моя Лара как раз с ударов по колену и локтю начала.

- Кстати, всё время забываю спросить, - вспомнил я. - За счёт чего живые мертвецы вообще двигаются, и почему свежие куда активнее скелетов? И ещё, по какой причине они нападают на живых? Неужели и вправду хотят сожрать мозги?

Все три спутницы как-то странно на меня посмотрели. Потом молчание нарушила Анжа:

- И кто тут страшный повелитель Проклятых Земель, которого кое-где ещё Тёмным Властелином называют?

- Вопрос, конечно, интересный, но совершенно не даёт ответа на заданный мною перед этим, - выкрутился я.

- Дорогой, скажи, где ты набрался таких, как бы это помягче сказать, идей? - спросила Лара.

- Что ты имеешь в виду? - не сразу понял её.

- Про поедание мертвецами мозгов, - пояснила Эль.

- Да, не на те фильмы, ушастые, я вас водил, - ответил им. - Нужно было "Живых мертвецов" показать.

- Ну, тогда с тобой всё ясно, - усмехнулась тёмная.

- Насмехаться может любой, - изобразил я обиду. - А объяснить так, чтобы даже до глупого северного варвара дошло…

- Никаких мозгов ходячие мертвецы не едят, - объявила светлая.

- Это я уже понял.

- Ими движет магия смерти. Поэтому, чтобы поддерживать такое своё состояние, они её везде ищут. Любая смерть, произошедшая рядом, пополняет силы. Но самая желанная - это когда умирают существа того же или близких видов.

- Ясно, - ответил я. - А за счёт чего тогда двигается скелет?

- Я же только что объяснила, за счёт магии смерти, - пожала плечами Эль.

- Нет, это я понял. Другое имел в виду. Например, только что окончательно упокоенный Ларой мертвец имеет мышцы. Магия заменяет в них естественные электрохимические процессы и заставляет двигать кости. А как со скелетами?

- Для магии важны не столько сами мышцы, сколько линии их ауры, которые при обычной смерти очень быстро распадаются, а у неупокоенных мертвецов остаются.

Пока шла беседа о теоретической составляющей природы живых мертвецов и их гастрономических предпочтений, мы просто так на месте не стояли. Поскольку этот конкретный зомби был настолько свеж, что сохранил способность пользоваться мечом (как и сам меч) и, если не считать рваной дыры в боку, имел вполне приличную одежду, стоило его обыскать. Чем сразу после того, как почистила собственный клинок, занялась Лара. Никто не протестовал. В конце концов, это её трофей.

Толи меч, то ли шпагу она сразу отбросила в сторону, лишь мельком взглянув. У нас и своего оружия хватало. Кроме того на шее у дважды покойника обнаружились четыре амулета, за пазухой кожаный конверт на ремешке, в карманах горсть монет разного металла и достоинства, но в основном медь, а также пара маленьких склянок. Одна содержала какую-то мутную жидкость (если это не свойство стекла), вторая - разнозернистый порошок.

- А нельзя ли по состоянию определить, как давно он умер? - поинтересовался я. - Вдруг его партнёры всё ещё тут? Не один же он в город явился.

- Нет, - ответила Эль. - У таких процесс гниения сильно замедляется и очень зависит от количества магии смерти. Данный экземпляр с одинаковым успехом мог умереть и несколько дней, и несколько месяцев назад.

Да, эта идея не оправдалась. Лара тем временем разложила всё добытое на относительно чистом участке брусчатки.

- Алхимию лучше не брать, - сразу заявила она. - Порой вещь полезная, но никто из нас в ней толком не разбирается, а без точного знания таких вещей лучше не применять.

Я согласно кивнул, а Анжа возразила:

- Может, ещё встретим кого-нибудь точно знающего, что это такое? И потом, не исключено, что в склянках не изготовленное лично владельцем, а широко распространённое зелье. Тогда в ближайших к заражённой территории городах таким торгуют.