/ Language: Polski / Genre:love_contemporary,

Pod wspólnym dachem

Marion Lennox

Cztery lata temu Cathy postanowiła rozstać się z Samem, ponieważ lekceważył jej potrzeby. Usiłował zrobić z niej elegancką żonę, podczas gdy ona w niezbyt wytwornym stroju weterynarza wolała zajmować się chorymi przybłędami. Była pewna słuszności swej decyzji, nie podejrzewała jednak, że życie bez Sama okaże się takie puste i samotne. Sam wiedział, że głęboko zranił żonę, ale może po latach, gdy zaczął wreszcie cenić wyznawane przez Cathy wartości, zdoła ją skłonić, by dała mu drugą szansę?

Marion Lennox

Pod wspólnym dachem

Rozdział 1

Na domiar złego jeszcze ten koń!

Jaguar prowadzony przez doktora Samuela Craiga rąbnął zwierzę w sam zad. Koń zakołysał się, ale nie ruszył z miejsca, chociaż uderzenie było tak silne, że zderzak samochodu nadawał się tylko do wymiany.

– Szlag by to trafił!

Sam przymknął powieki, jakby miał nadzieję, że kiedy otworzy je ponownie, znajdzie się w całkiem innym świecie. Boże, pomyślał, przenieś mnie o dwa lata wstecz, błagam.

Niestety, Pan Bóg pozostał głuchy na jego prośby. Koń wciąż tkwił na środku drogi, blokując przejazd, a bliźnięta wierciły się niecierpliwie na tylnym siedzeniu, mimo że wybiła już północ. Wylot z Nowego Jorku opóźnił się o całą dobę, przez co Sam od trzydziestu sześciu godzin nie zdołał zmrużyć oka, a cała podróż zamieniła się w jeden wielki koszmar.

– Stryjku! Najechaliśmy na konia. Patrz, Mickey! Mieliśmy wypadek! Biedny konik.

Bethany! Ta rozkrzyczana, nader żywa dziewczynka o wielkim sercu miała sześć lat i już niedługo zamierzała zapanować nad całym światem. Na razie zdobywała doświadczenie, komenderując swoim stryjem.

– Jest ranny?

– W każdym razie nie przewrócił się. – Mimo iż z medycznego punktu widzenia diagnoza pozostawiała wiele do życzenia, Sam zamierzał na niej chwilowo poprzestać. Odwrócił głowę i przyjrzał się dzieciom z uwagą. Na szczęście nic nie wskazywało, żeby doznały jakichkolwiek obrażeń.

– Koń? – Mały Mickey stanowił przeciwieństwo swej jasnowłosej siostrzyczki. Miał śniadą cerę, ciemną czuprynę i niezmiernie skryte usposobienie. Tym razem jednak sytuacja przedstawiała się na tyle niezwykle, że i jemu udzieliło się podniecenie.

– Zraniliśmy biednego konika? – zatrwożył się.

– Nie wiem jeszcze, czy jest ranny.

– To wysiądź i zobacz – poleciła Beth tonem nie znoszącym sprzeciwu. – Na szczęście jesteś lekarzem.

– No dobrze. – Chociaż leczenie urazów u geriatrycznych chabet nie należało do jego specjalności, Sam nie miał wyjścia. Po pierwsze koń całkowicie zagradzał drogę, a po drugie sprawiał wrażenie, jakby rzeczywiście ledwie się trzymał na nogach. – Ale wy macie zostać w samochodzie.

– Chcemy zobaczyć.

– To patrzcie przez szybę. Zabraniam wam wysiadać. – Co prawda o tej porze na głównej drodze do Coabargo nie było ruchu, lecz Sam wolał nie ryzykować. – Zrozumiano?

– Ale…

– Powiedziałem… – Tęsknie pomyślał o czasach, kiedy dzieci nie ważyły się kwestionować poleceń dorosłych.

– Ale jeśli okaże się, że jest ranny, to zabierzemy go do domu, prawda?

– Chyba żartujesz? – Sam otworzył drzwi i wysiadł. Zabrać konia do domu! Też coś! Jakby miał mało kłopotów.

Cathy Martin przewróciła się na bok, wtuliła głowę w poduszkę i mocno zacisnęła powieki, lecz sen i tak nie nadchodził. Nie przeszkadzały jej żadne hałasy. Wprost przeciwnie, w mieszkaniu panowała grobowa wręcz cisza. Nie szczekał żaden pies, żaden kot nie włóczył się mrucząc po sypialni, pod oknem nie muczały krowy, a koguty nie obwieszczały rychłego nadejścia świtu. Cathy nie miała tu nawet akwarium, w którym pluskałyby się złote rybki.

Powtórzyła sobie, że nie potrzebuje żadnych zwierząt. W ogóle nie potrzebuje kochać niczego i nikogo. Przynajmniej tego Sam zdołał ją nauczyć.

To właśnie było najgorsze. Nie słyszała oddechu Sama na sąsiedniej poduszce, nie mogła się do niego przytulić. A przecież Sam jest ostatnią osobą, do której powinna tęsknić. Cztery lata to chyba dostatecznie długo, żeby przeboleć rozpad małżeństwa, któremu zawsze daleko było do doskonałości.

Może przynajmniej kupi sobie papużkę?

Na Boga, Cathy, co też ci chodzi po głowie, skarciła się w duchu. Jeszcze ci mało? Jeszcze nie wierzysz, że wszelkie przywiązanie nieuchronnie sprowadza cierpienie?

Przewracała się z boku na bok, aż w końcu z westchnieniem zapaliła nocną lampkę, wstała z łóżka i podreptała na bosaka do kuchni. I choć filiżanka gorącej herbaty nie rozwiąże jej problemów, skróci długie godziny oczekiwania na nadejście dnia.

Odkąd zachorowała, przynajmniej połowę wszystkich nocy spędzała na piciu herbaty. A może odkąd Sam ją zostawił?

Bzdura, odparł głos rozsądku. Po prostu masz kiepską noc. Dobrze wiesz, że nigdy nie pasowaliście do siebie.

Zapewne teraz by ją zaakceptował. Teraz, kiedy pozbyła się wszelkich zobowiązań. Jakże nienawidził bezpańskich kotów, psów, zabłąkanych wombatów i kogutów z połamanymi skrzydłami, które znosiła do domu! Obecność zwierząt nie pozwalała im na wspólne dalekie podróże, uniemożliwiła wysoko aspirującemu lekarzowi prowadzenie wymarzonego stylu życia pośród puszystych dywanów i kryształowych kieliszków.

Westchnęła i podeszła do dużego lustra w holu, w którym od początku choroby obserwowała zmiany zachodzące w swoim wyglądzie. Mimo że nigdy nie była gruba, jeszcze tak niedawno miała całkiem krągłą sylwetkę. Na początku Sam nawet gustował w jej kobiecych kształtach, choć z czasem uznał, że powinna jednak zrzucić parę kilogramów. Tak żeby, mając metr siedemdziesiąt wzrostu, mogła włożyć małą czarną sukienkę i wyglądać tak, jak – jego zdaniem – żona lekarza wyglądać powinna.

Teraz rzeczywiście bez problemu zmieściłaby się w taką kieckę, a nawet dwukrotnie owinęła ją wokół bioder. Cathy przyjrzała się swemu odbiciu w lustrze. Chociaż czuła się już lepiej, nadal była chuda jak szczapa.

Choroba sprawiła, że pozostał z niej cień dawnej Cathy. Niegdyś pyzata twarz stała się blada i pociągła, piegi zblakły, a długie kasztanowe loki zastąpiła krótko przycięta fryzurka, o którą łatwiej było dbać w szpitalnych warunkach.

Przypominam teraz jedną z tych przeraźliwie chudych modelek, które żywią się zapachem sałaty, pomyślała.

Jak by nie było, na szczęście odzyskiwała zdrowie, o które stoczyła długą, ciężką walkę. Gdyby dwa lata temu lekarze zapowiedzieli Cathy, co ją czeka, pewnie od razu umarłaby ze strachu. Choroba odebrała jej siły, zniszczyła karierę, spowodowała, że wręcz otarła się o śmierć. A może śmierć była już blisko w chwili, gdy Sam ją opuścił?

Co się z nią dzieje? Dlaczego nie przestaje dziś myśleć o Samie? Przecież już dawno wyrzuciła go z pamięci.

Nieprawda! Zdawała sobie sprawę, że sama siebie próbuje oszukać. W każdym razie zdołała pokonać chorobę i może wrócić do pracy. Musiała przyznać, że przynajmniej pod rym względem miała sporo szczęścia. Przychodnia weterynaryjna, którą prowadziła jeszcze cztery lata temu na obrzeżach miasta, nie przynosiła wielkich zysków, a utrzymanie licznych podopiecznych pociągało za sobą poważne koszty. W istocie wydatki zawsze przekraczały dochody i przez te kilka lat, gdy byli małżeństwem, Sam dokładał się znacząco do utrzymania chyba wszelkiego bezdomnego stworzenia w okolicach Coabargo.

W końcu nie wytrzymał. Cathy przyniosła do domu o jednego wombata za dużo i młody pan doktor, o zapewne wygórowanych ambicjach, powiedział: „Dość"! Przez kolejne dwa lata ledwie wiązała koniec z końcem, starając się utrzymać lecznicę, aż wreszcie znalazła się w szpitalu i nieszczęsne zwierzaki musiały zacząć sobie radzić same.

W czasie choroby trafił się jednak moment, kiedy do Cathy uśmiechnęło się szczęście. Miejscowa mleczarnia została wykupiona przez międzynarodowe konsorcjum, co pociągnęło za sobą błyskawiczny rozwój miasteczka. Steve Helmer, którego poznała jeszcze w czasie studiów, zwęszył tu świetny interes i pojawił się w Coabargo z zamiarem otwarcia własnej praktyki weterynaryjnej. Kiedy zobaczył przychodnię Cathy, nie miał wątpliwości, że to żyła złota. Samo jej położenie przy głównej drodze do miasta gwarantowało połowę sukcesu.

Na szczęście Steve nie posiadał dostatecznie dużego kapitału, by z miejsca wykupić przychodnię, więc tylko przystąpił do spółki. Cathy nie wątpiła, że gdyby miał dość pieniędzy, musiałaby teraz żyć z zasiłku dla bezrobotnych. Ale jako wspólnik zobowiązał się wypłacać jej część należności za użytkowanie budynków i przywrócić do pracy, gdy tylko poczuje się lepiej.

Ta chwila właśnie nadeszła. Na razie Cathy pojawiała się w przychodni tylko dwa razy w tygodniu, ale zawsze to lepsze niż nic. Pod rządami Steve'a przychodnia zmieniła się nie do poznania. Zatrudnił dodatkowo dwóch weterynarzy i wszyscy pracowali według precyzyjnie ustalonych reguł, oczywiście z nastawieniem na jak najwyższe zyski. W nowej lecznicy chore, zabłąkane wombaty na próżno mogłyby błagać o ratunek.

I bardzo dobrze, powtarzała sobie w duchu. Sam miał rację. Kto w dzisiejszych czasach przejmowałby się byle kaczką ze złamaną nogą? W końcu zrozumiała, że opieka nad bezdomnymi zwierzętami to nie najlepszy sposób na życie. Pieniądze, niezależność, podróże – to wszystko dopiero ma sens. A skoro udało jej się wyzdrowieć, świat stanął przed nią otworem.

– Ma rozciętą nogę! Stryjku, zobacz, leci mu krew! – wołała Bethany, wychylając się przez okno samochodu.

– Widzę.

– Zaszyjesz to, prawda?

– Nie.

Rana była poszarpana i rzeczywiście mocno krwawiła. Z całą pewnością wymagała założenia szwów, ale Sam był lekarzem medycyny, a nie weterynarii. Przyjrzał się uważnie zwierzęciu. Leciwa kasztanka przedstawiała iście żałosny widok – jakby przytłoczona ciężarem rozlicznych nieszczęść, ledwie trzymała się na nogach. Kiedy Sam pogłaskał ją delikatnie po nozdrzach, przytuliła mu łeb do ramienia, domagając się większej dawki czułości.

Na asfalt kapały krople krwi, jednak poza skaleczeniem na zadzie klacz w zasadzie wyszła z kolizji bez szwanku, co bynajmniej nie oznaczało, że można ją teraz zostawić. Sam próbował zebrać myśli. Czyżby ten koszmar miał się nigdy nie skończyć? Musi jak najszybciej dowieźć dzieci na farmę, poznać gosposię, którą zatrudnił za pośrednictwem agencji i przynajmniej z godzinę się przespać, zanim o ósmej rano stawi się w szpitalu. A do tego wszystkiego musi coś postanowić względem tej nieszczęsnej chabety. Przecież nie zabierze jej do domu. Musi ją odprowadzić do… Oczywiście! Do Cathy. Że też dopiero teraz przyszło mu to do głowy. Jej lecznica znajduje się zaledwie dwie przecznice dalej. Mimo że miasteczko bardzo się zmieniło, Sam nadal nieźle się w tej okolicy orientował.

Kiedy delikatnie pociągnął za uzdę, zwierzę bez oporu uczyniło krok do przodu. Świetnie. To znaczy, że może chodzić. Pamiętał, że obok przychodni znajduje się niewielka zagroda. Weźmie dzieci i wspólnie zaprowadzą tam konia. Sam założy mu prowizoryczny opatrunek, a rano Cathy zaszyje ranę. W ten sposób może jeszcze przed pierwszą uda mu się dotrzeć na farmę. Najchętniej po prostu zadzwoniłby na policję, przekazał informację o rannym zwierzęciu i ruszył w dalszą drogę. I zapewne tak właśnie by postąpił, gdyby nie dwie dziecięce twarze przylepione do szyby.

– Biedny konik – wzdychała Beth. – Stryjku, to chłopiec czy dziewczynka?

– To klacz.

– Super! – Mała odsłoniła w uśmiechu szczerbę po niedawno utraconych jedynkach. – Ja wolę dziewczynki. Myślę, że ona chce z nami zostać. Przecież i tak będziemy mieszkać na farmie, więc możemy ją zabrać, prawda?

– Nie, nie możemy. I tak mam już dość kłopotów.

Była dziewiąta rano i Cathy właśnie wykonywała serię zaleconych przez lekarza ćwiczeń. Leżała na podłodze ze wzrokiem utkwionym w niebie za szybą i lekko uniesionymi stopami. Niestety, zamiast okna był jedynie świetlik w suficie, co sprawiało, że nieraz czuła się tutaj jak w klatce. Nie miała jednak wyboru. I tak z trudem znalazła niedrogie lokum w pobliżu szpitala.

Z zamyślenia wyrwał ją dzwonek telefonu. Aparat stał na niskim stoliku przy łóżku, więc po prostu wyciągnęła rękę.

– Doktor Martin?

– Cześć, Rebeko. Coś się stało?

Rebeka pracowała jako rejestratorka w klinice.

– Wiem, że masz być w pracy dopiero we wtorek, ale ktoś zostawił konia w zagrodzie, a pod drzwi wsunął zaadresowaną do ciebie kopertę.

Cathy zmarszczyła brwi.

– Co to za koń?

– Leciwa kobyła – wyjaśniła Rebeka. – Zadzwoniłam na policję i udało się im ustalić właściciela. To stary pan Bayney. Jego konie musiały rozwalić ogrodzenie, bo wydostały się z pastwiska i przez kilka dni błąkały się luzem po okolicy. Tymczasem Bayneya zabrali do domu opieki i zwierzęta nie miały opieki. Dwa konie zostały wcześniej schwytane i zgodnie z zaleceniem policji, odwiezione do ubojni. Ten jest trzeci.

– Rozumiem – odrzekła Cathy ze ściśniętym sercem.

Jeszcze cztery lata temu natychmiast rzuciłaby się nieszczęsnemu zwierzęciu na ratunek, pojechała do domu opieki, by porozmawiać z właścicielem i gdyby nie znalazła innego wyjścia, pewnie zabrałaby klacz do siebie. Ale nie teraz.

– Tylko co to ma wspólnego ze mną?

– Właściwie nic – zmieszała się Rebeka. – Koń ma ranę na lewym zadzie. Wszystko wskazuje na to, że został uderzony przez samochód. Dzwonię, bo kierowca musi być twoim znajomym. Zostawił w kopercie dwieście dolarów i kartkę do ciebie.

– Niemożliwe – zdziwiła się Cathy.

– Mam przeczytać?

– Tak. – Opuściła stopy na podłogę. Musiała je trzymać w górze dobrze ponad minutę, bo bolały ją teraz, jakby przebiegła co najmniej pięć kilometrów. Mimo to próbowała skoncentrować się na rozmowie.

– „Cathy, zostawiam ci kolejne bezdomne stworzenie do kolekcji razem z pieniędzmi na utrzymanie. Trzymaj się".

– To wszystko? Nie ma podpisu?

– Nie. Więc chciałam cię zapytać, co mam zrobić. Policjanci mówią, że ten koń też powinien zostać odwieziony do ubojni.

– Ach, tak.

– Tylko niech ci się nie wydaje, że próbuję sugerować, żebyś go zatrzymała… – Rebeka pamiętała Cathy sprzed lat i dobrze znała jej słabe punkty.

– Trudno byłoby mi zmieścić konia w mieszkaniu – mruknęła Cathy z goryczą. Cały jej ogród stanowiło teraz dwadzieścia metrów kwadratowych wylanych betonem, które dzieliła z lokatorami pozostałych piętnastu mieszkań.

– Wiem. W takim razie zadzwonię do ubojni. Ale co mam zrobić z pieniędzmi?

– Nie możesz sprawdzić, kto je zostawił?

– Niestety nie.

– W takim razie włóż tę kopertę do sejfu. Kiedy nasz tajemniczy dobroczyńca się pojawi, oddamy mu całą sumę.

– Nie wiem, czy Steve nie będzie chciał odliczyć opłaty za przetrzymanie zwierzęcia.

To całkiem w jego stylu, pomyślała Cathy.

– Nie, Rebeko. Po prostu nic mu nie mów. W końcu koperta adresowana jest do mnie. Włóż ją zaraz do sejfu.

Odłożyła słuchawkę i wróciła do ćwiczeń. Jednak myśl o starej opuszczonej kobyle, czekającej na rychłą śmierć, nie przestała jej prześladować. Ktoś, kto pamiętał Cathy z dawnych czasów, obdarzył ją zaufaniem…

– Witaj z powrotem na pokładzie, Sam. Dobrze cię znowu widzieć, choć gdyby nie ta tragedia, pewnie nigdy byś do nas nie wrócił.

Sam uśmiechnął się. Była piąta po południu i spędził prawie całą niedzielę, zaznajamiając się z organizacją pracy w szpitalu i personelem. Kiedy poprzednio tu pracował, był jedynym chirurgiem w całym miasteczku. Teraz zrobił specjalizację z ortopedii. W międzyczasie Coabargo zmieniło się nie do poznania z zabitej deskami dziury w jedno z najszybciej rozwijających się miast w kraju. Szpital, który poprzednio był w stanie przyjąć najwyżej dwudziestu pacjentów, rozrósł się do rozmiarów dużej kliniki, z łóżkami dla dwustu chorych. Zatrudniał już czterech chirurgów, a następnych należało spodziewać się lada chwila.

Jeszcze kilka lat temu Doug Parker pracował zupełnie gdzie indziej, a szpitalne księgi prowadził w wolnych chwilach, by dorobić do pensji. Teraz pełnił funkcję dyrektora administracyjnego szpitala, a sądząc z jakości garnituru, który miał na sobie, powodziło mu się lepiej niż dobrze.

– Naprawdę cieszymy się z twojego powrotu – ciągnął Doug. – Wszyscy mówią, że jesteś świetny. Już cztery lata temu wiedzieliśmy, że mamy szczęście, kiedy do nas trafiłeś. Szkoda tylko, że na tak krótko, ale rozumiem, że chirurgia ogólna za bardzo cię nie pociągała. W każdym razie nikt tu się nie spodziewał, że rzucisz Nowy Jork i znowu do nas zawitasz. To musiała być trudna decyzja.

– Fakt. – Sam nie chciał wdawać się w szczegóły, zwłaszcza że myśl o tym, co zostawił za sobą, wciąż sprawiała mu przykrość. Ciężko pracował, by zdobyć etat w najlepszej klinice ortopedycznej w całych Stanach, zyskać możliwość pracy naukowej i klinicznej, dostęp do najnowszych osiągnięć techniki i szerokie perspektywy na przyszłość. Gdyby nie…

– Słyszałem, że zabrałeś dzieci do Nowego Jorku. – Doug zdążył poznać go na tyle dobrze, by wiedzieć, że niełatwo mu przyszło podjąć się opieki nad dwójką malców.

– Owszem.

– Ale coś nie wyszło, tak?

– One muszą mieszkać tutaj. – Sam bezradnie rozłożył ręce. Nadal trudno mu było rozmawiać na temat śmierci brata, ale z drugiej strony chciał raz na zawsze wyjaśnić sytuację. – Tęskniły za farmą.

– Przed wypadkiem mieszkali z pięć kilometrów na północ od miasta, prawda?

– Tak. Ale kiedy dwa lata temu brat i bratowa zginęli w wypadku, zabrałem bliźniaki do Nowego Jorku. Zatrudniłem jedną nianię, potem następne, ale dzieci nie były w Stanach szczęśliwe. Dobrze, że nie sprzedałem farmy, bo nie miałyby dokąd wrócić.

– Nie potrafiły się przyzwyczaić?

– Z Bethany jest łatwiej. Chce rozmawiać, umie wyrażać uczucia. Ale Mickey prawie przestał się odzywać, a w nocy męczą go koszmary. W końcu wziąłem oboje do psychologa, a ten stwierdził, że jeśli chcę im pomóc, to muszę przywieźć je tutaj, gdzie mieszkały z rodzicami. Może w ten sposób zdołają się odnaleźć i wreszcie pożegnać z przeszłością.

– Wywiozłeś je zaraz po wypadku?

– Nie miałem wyboru. Nie mogłem rzucić pracy, a tu dzieci pozbawione były opieki. Więc po prostu je spakowałem i wsadziłem do samolotu.

– Szkoda, że byliście już wtedy po rozwodzie – zaryzykował Doug, próbując wybadać uczucia kolegi.

Twarz Sama spochmurniała.

– Może. Ale moje małżeństwo już na długo wcześniej przestało właściwie istnieć, a Cathy w ogóle nie zainteresowała się dziećmi.

Bardzo go to wówczas zabolało. Chociaż uważał, że Cathy zawsze miała więcej serca dla zwierząt niż dla ludzi, wydawało mu się, że jest szczerze przywiązana do dzieci szwagra. W końcu była serdeczną przyjaciółką jego żony. To dzięki niej się kiedyś poznali. Wiedział, że srodze ją zawiódł i że miała prawo być rozżalona, ale kiedy bliźnięta straciły rodziców, przez chwilę myślał, że mogliby je zaadoptować i zacząć życie na nowo. W końcu osierocone dzieci to coś więcej niż porzucone zwierzęta. Jednak Cathy nie pojawiła się nawet na pogrzebie.

– Myślałem, że… – zaczął Doug, ale Sam mu przerwał.

– Przepraszam, ale nie chcę rozmawiać na temat mojej byłej żony. Mam za dużo bieżących problemów, żeby teraz roztrząsać stare sprawy.

– Rozumiem. To jakie masz plany?

– Sprowadziłem dzieci na farmę. Jeszcze w Stanach, za pośrednictwem agencji, przyjąłem gosposię, która ma zająć się gospodarstwem i maluchami. A co z tego wyjdzie, zobaczymy.

– Nam udało się zdobyć świetnego ortopedę, czyli, przynajmniej z punktu widzenia szpitala, nie ma tego złego, co by na dobre nie wyszło. Już na jutro rano masz zapisaną kilometrową kolejkę pacjentów.

– Tak od razu?!

– Sam, jesteś tu naprawdę potrzebny. – Doug serdecznie uścisnął mu dłoń na pożegnanie.

– Dzięki. Skoro na dzisiaj to już wszystko, pojadę zobaczyć, co z dziećmi. Myślałem, że będę mieć kilka wolnych dni, zanim zacznę pracować, ale przed wyjazdem Mickey złapał ospę i musieliśmy przełożyć wylot. A to był dopiero początek nieszczęść. Potem okazało się, że ktoś poinformował lotnisko, że w samolocie podłożona jest bomba, i znowu musieliśmy czekać. Dotarliśmy na miejsce wczoraj w środku nocy, tak że nawet nie miałem czasu niczym się zająć przed wyjściem do pracy. Trochę się niepokoję, bo nie powinienem od razu zostawiać dzieci pod opieką obcej osoby.

– Niewiele mogę ci pomóc. Tutaj też jesteś potrzebny.

– Rozumiem.

– Ale teraz jedź już do domu. – Doug poklepał Sama po ramieniu. – Sądzę, że dzieciom będzie tu dobrze.

– Obyś się nie mylił.

Sam właśnie sięgał po kurtkę, kiedy za oknem rozległ się sygnał nadjeżdżającej karetki pogotowia.

– No to na razie.

– Poczekaj, zobaczmy, kogo nam przywieźli.

– Ale naprawdę muszę już iść.

– Wiem, ale odkąd Mick wyjechał, brakuje nam lekarzy. Tylko zobaczymy…

Zanim Samowi udało się w końcu opuścić szpital, minęły kolejne dwie godziny.

Farma należała do najwspanialszych miejsc w całej okolicy. Pobliskie wzgórza pokrywało ponad dwieście hektarów doskonałych pastwisk, a między nimi leniwie wiła się połyskliwa wstęga rzeki. Od północy posiadłość graniczyła z parkiem narodowym. Było tu tak pięknie, że każdemu przybyszowi zachwyt zapierał dech w piersiach. Jednak dzisiaj Sam nie zwracał najmniejszej uwagi na uroki okolicy. Chciał jak najszybciej zobaczyć się z dziećmi.

Jedno spojrzenie powiedziało mu, że nie jest dobrze. Bliźnięta siedziały za stołem ze smutnymi minami i wzrokiem utkwionym w ziarnkach zielonego groszku, które Abigail Harrod właśnie wyłuskiwała do miski.

– Cześć, dzieciaki.

– Cześć, stryjku. – Bethany przynajmniej podniosła na niego oczy, ale Mickey pozostał nieruchomy.

– Jak wam minął dzień?

Wychodził z domu, kiedy dzieci jeszcze spały. Co prawda, w nocy zdążył im przedstawić gosposię, ale zaraz potem maluchy powędrowały do łóżek.

– Zwiedziliście już okolicę?

– Gdzie jest Blackie? – Beth utkwiła w twarzy stryja oskarżycielskie spojrzenie.

Blackie, młody owczarek collie, który należał do jego brata, zwykł towarzyszyć dzieciom wszędzie i zapewne stanowił dla nich równie ważny fragment wspomnień jak mama i tata.

– Pamiętacie przecież, że Blackie był razem z wami w samochodzie, kiedy wydarzył się wypadek. – Sam mówił najłagodniej, jak potrafił. – Też wtedy zginął.

Razem z jego bratem i bratową. Tylko maluchy, chronione przez dziecięce foteliki przytwierdzone do tylnego siedzenia, wyszły z katastrofy prawie bez szwanku.

– To znaczy, że wszystkie nasze zwierzęta nie żyją? – zapytała Beth przez łzy. – Nie widziałam dziś ani jednego.

– Są krowy. – Sam oddał pastwiska w dzierżawę sąsiadowi, którego bydło wypasało się spokojnie na okolicznych łąkach.

– Ale nie ma naszych kurek ani kaczek. I pamiętam, że miałam małą owieczkę. Na pewno miałam owieczkę!

– Jak chcecie, to kupimy kury, a może nawet jagnię. Zna się pani na hodowaniu owiec? – zwrócił się do Abigail.

– Mama nie pozwalała mi trzymać zwierząt.

Świetnie! Sam był bliski rozpaczy.

– To kiedy jedziemy po kury? – dociekała Beth.

– Niedługo. – Nic nie wskazywało na to, by mógł zlecić podobny zakup Abigail. Sam będzie musiał pojechać na targ, a tymczasem rozkład dnia ma już napięty do granic możliwości. Doug przygotował mu długą listę zabiegów, tak że Sam nie miał pojęcia, jak zdoła się z nimi wszystkimi uporać. Spodziewał się, że czeka go dużo pracy, ale żeby aż tyle?

Nawet dzisiaj, kiedy właściwie miał przyjść jedynie po to, by poznać szpital i współpracowników, wylądował w sali operacyjnej ze skalpelem w ręku. Gdyby nie jego obecność, kobieta przywieziona z wypadku ze skomplikowanym złamaniem nogi musiałaby odbyć długi lot do Sydney. Mimo potwornego zmęczenia wykonał prawie dwugodzinny zabieg. Miał nadzieję, że przynajmniej w domu zdoła odpocząć, a tymczasem bliźnięta zachowują się tak, jakby je oszukał.

– Oboje byli bardzo grzeczni – wtrąciła znienacka gosposia, nie przerywając łuskania.

Nie zważając na późną porę, Sam zdołał jeszcze wczoraj porozmawiać z Abigail i odniósł raczej dobre wrażenie. Teraz jednak zaczęły ogarniać go wątpliwości. Kobieta miała około czterdziestu lat, włosy nosiła upięte w węzeł na karku, a okulary w ciężkich oprawkach zdecydowanie nie pasowały do jej kościstej, wiecznie czymś strapionej twarzy.

– Ma pani jakieś ulubione gry? – zapytał.

Najwyraźniej pomyślała, że jest niespełna rozumu.

– Powiedział pan „gry", doktorze? Gry?!

Może przynajmniej zna się na prowadzeniu gospodarstwa, pocieszył się w duchu. Na razie i tak nie ma czasu na szukanie nowej gospodyni. Tymczasem dzieci nie zwracały najmniejszej uwagi na nową opiekunkę.

– Mówiłam Mickeyowi, że na farmie są zwierzęta. – Głos Beth nadal brzmiał wojowniczo.

Tymczasem brat nie przestawał wpatrywać się w miskę z groszkiem. Na Boga, ile grochu potrzeba na jeden obiad?

– Przecież są.

– Tak, krowy! – westchnęła lekceważąco. – A jak się czuje nasz konik?

– Słucham?

– Obiecałeś się dowiedzieć – rzekła tonem dorosłej kobiety. – Miałeś zadzwonić i zapytać, jak się czuje. I czy mama i tata po niego przyszli.

Musieliby mieć ze sto lat, pomyślał Sam.

– Na pewno nic mu nie jest. Znam tę panią weterynarz i mogę się założyć, że otoczyła go czułą opieką – oznajmił Sam z przekonaniem, tym bardziej że zdawał sobie sprawę, że dwieście dolarów to dla Cathy suma nie do pogardzenia.

Poczuł bolesne ukłucie w sercu. Chyba naprawdę jest zmęczony. Nigdy dotąd nie myślał o Cathy i jej cholernych zwierzakach w ten sposób.

– Obiecałeś, że zadzwonisz – powtórzyła Beth.

– No dobrze. Za chwilę.

– Teraz – rozkazała dziewczynka i zeskoczyła z krzesła. – Masz się dowiedzieć, jak się czuje nasz konik.

– To nie jest żaden nasz konik.

– Więc tylko zapytaj się, czy nic mu nie jest. – Beth pociągnęła go za rękę.

– Klinika weterynaryjna w Coabargo. Czym mogę służyć? – odezwał się głos w słuchawce, kiedy wykręcił numer przychodni.

Sam odetchnął z ulgą. Głos na szczęście nie należał do Cathy. Domyślił się, że ma do czynienia z rejestratorką albo sekretarką. Jak one wszystkie, mówiła z wyuczoną uprzejmością, głośno i wyraźnie. I w tym właśnie był problem, bo Beth stała tuż obok, z twarzą wtuloną w udo Sama, i uważnie przysłuchiwała się rozmowie.

– Dzwonię w sprawie konia. Wczoraj w nocy najechałem na niego na drodze. Zostawiłem go w waszej zagrodzie.

– Ach, to pan zostawił nam te dwieście dolarów. Jeśli poda mi pan swój adres, niezwłocznie odeślemy panu pieniądze. Dziękujemy za dobre chęci, ale skoro to nie pański koń, nie musi pan płacić. Policja już odszukała właściciela.

Bogu dzięki, pomyślał Sam. Właściciel na pewno już zabrał kobyłę do domu. Jego radość okazała się jednak przedwczesna.

– Koń należy do staruszka, który polecił odesłać zwierzę do ubojni. Jest teraz w domu opieki i nie może się nim zająć.

Sam spojrzał na Beth. Wpatrywała się w niego w skupieniu. Może nie słyszała? Może nie wie, co to ubój?

– Myślałem – podjął obojętnym tonem – że doktor Martin się nim zajmie.

– Doktor Martin nie prowadzi przytułku dla niechcianych stworzeń. A już na pewno niepotrzebny jej koń.

Sam nie wierzył własnym uszom. Czyżby Cathy odmówiła schronienia starej kobyle? Na samo wspomnienie smutnego końskiego pyska tulącego się z ufnością do jego ramienia poczuł dławienie w gardle. W dodatku Beth nie przestawała szarpać go niecierpliwie za nogawkę.

– Przecież załączyłem pieniądze.

– Jak już powiedziałam, proszę podać mi adres, to je niezwłocznie odeślę.

– Ale ten koń…

– Przecież zwierzę nie należy do pana. – Kobieta zaczynała się wyraźnie niecierpliwić. – Bardzo pana przepraszam, ale właśnie zamykamy. Jest niedziela i już dawno powinnam być w domu.

– Czy mógłbym porozmawiać z doktor Martin?

– Będzie dopiero we wtorek.

– To co zamierzacie uczynić z koniem?

– Wszystko zostało przygotowane. Ciężarówka z ubojni zabierze go stąd o siódmej rano. Naprawdę nie rozumiem, dlaczego tak to pana interesuje. Pieniądze może pan w każdej chwili odebrać w rejestracji – oznajmiła i z trzaskiem odłożyła słuchawkę.

Sam z lękiem popatrzył na bratanicę. Nie wiedział, ile zdołała zrozumieć z podsłuchanej rozmowy.

– Ona powiedziała, że zabiorą naszego konia do ubojni – odezwała się Beth po namyśle.

Teraz już nie tylko dziewczynka, ale i Mickey, a także Abigail utkwili w nim natarczywe spojrzenia.

– Co to znaczy, stryjku?

Sam odetchnął i popatrzył błagalnie na gosposię. Może w rzeczywistości nie jest aż tak nieczuła, na jaką wygląda.

– Sądzę, że to takie sanatorium dla starych koni.

Właśnie wtedy, po raz pierwszy od dawna, odezwał się Mickey.

– Nie – powiedział głosem pozbawionym wyrazu. – Widziałem „Czarnego Księcia" i dobrze wiem, co to znaczy. To miejsce, gdzie zabija się konie. Nasz konik umrze, tak jak mamusia, tatuś i Blackie.

Zasiedli do kolacji. Trzy pary oczu śledziły każdy ruch Sama, gdy nakładał na talerz kurczaka, ziemniaki, marchewkę i groszek z wypełnionej po brzegi salaterki.

Poza nim nikt nie tknął ani kęsa.

– Miała mi pani pomagać – Sam skarcił Abigail, która przez cały posiłek nie odezwała się słowem. I pomyśleć, że miał ją za nieczułą, zgryźliwą osobę!

– Biedny konik. – Gdy gosposia otarła oczy koronkową chusteczką, Sam poczuł nieprzepartą ochotę, by wysypać cały ten wstrętny groszek na jej durną głowę.

– Niepotrzebna nam tu żadna kobyła – wybuchnął.

– Ale to ona nas potrzebuje – wyjaśniła cierpliwie Beth, jakby miała stryja za idiotę. – Mamy przecież farmę.

– Oczywiście.

– Ona jest stara, stryjku.

– Właśnie.

– Pojedziesz po nią?

Też pytanie! Oczywiście, że nie. Przecież można to załatwić w inny sposób.

– Klinika weterynaryjna w Coabargo?

– Tak, słucham. Uprzedzam, że o tej porze przyjmujemy tylko nagłe zgłoszenia.

– Chciałbym zostawić wiadomość. Jutro rano ma być od was zabrany koń do ubojni. Chciałbym prosić, żebyście to odwołali.

– To pański koń?

– Nie, ale…

– W takim razie bardzo mi przykro…

– Chciałbym go kupić. Zapłacę więcej niż rzeźnia.

– W takim razie musi pan porozmawiać z doktorem Helmerem.

Nie przypominał sobie, by Cathy wymieniała kiedykolwiek to nazwisko. Czyżby ponownie wyszła za mąż?

– Kim jest doktor Helmer?

– To kierownik.

– Czy mogłaby pani podyktować mi numer jego telefonu?

– Obawiam się, że to niemożliwe. Poza naprawdę nagłymi przypadkami nie wolno nam podawać prywatnych numerów lekarzy. A pańska sprawa raczej nie należy do tej kategorii.

– O której doktor Helmer zaczyna pracę?

– O dziewiątej.

– Ale ciężarówka z ubojni ma zabrać konia o siódmej.

– Naprawdę nie umiem panu pomóc. Proszę spróbować porozmawiać z kimś stamtąd.

– Czy można u was wynająć przyczepę do przewozu koni? Wiem, że jest niedziela, ale to naprawdę pilna sprawa… Dobrze, zapłacę podwójnie. W porządku, nawet potrójnie. Nie, nie zamierzam się targować. To gdzie mam ją odebrać? Rozumiem. Dziękuję.

Koń stał dokładnie w tym samym miejscu, w którym wczoraj go zostawili. Sam zaparkował samochód i podszedł do bramy. Końska sylwetka rysowała się wyraźnie w świetle księżyca. Z nisko opuszczonym łbem i białym opatrunkiem przytwierdzonym niezdarnie do kasztanowego zada, zwierzę wyglądało ze wszech miar żałośnie. Zupełnie jakby wiedziało, że za kilka godzin ma dokonać żywota.

– Nie martw się – mruknął Sam. – Przyjechałem cię uratować i Bóg mi świadkiem, że nie wiem dlaczego. Podziękuj raczej tej dwójce małych dzieci i jednej nierozgarniętej gosposi.

Położył dłoń na zasuwie i zamarł w bezruchu. Tego się nie spodziewał! Brama była zamknięta na klucz. Rozejrzał się wokół. Zagroda przypominała kort tenisowy ogrodzony wysokim płotem, który Cathy kazała wznieść, kiedy do jej przychodni zaczęły trafiać jelenie i kangury. Domyślił się, że poprzedniej nocy brama stała otworem, ponieważ wybieg był pusty.

Całe szczęście, że kiedyś byłem tu stałym gościem, pomyślał, wyciągając z kieszeni pęk prawie czterdziestu kluczy, których przeznaczenia w dużej mierze już nie pamiętał. Tyle razy miał zrobić z nimi porządek, ale zawsze brakowało mu czasu. Gdzieś tu musi być klucz od zagrody, chyba że Cathy pozmieniała zamki.

Dwudziesty dziewiąty klucz był tym, którego szukał. Przekręcił go w zamku i szeroko otworzył bramę.

– W porządku, staruszko. Zabieram cię do domu – oznajmił, gładząc klacz po chrapach.

Niespodziewanie ciszę przeszył ryk syreny umieszczonej na płocie.

– Doktor Martin?

– Tak. – Jak na złość, gdy choć raz udało się jej zasnąć, musiał obudzić ją telefon.

– Tu sierżant Fraser z komisariatu miejskiego.

– Boże, co się stało?

– Nic takiego. Proszę się nie denerwować. Zatrzymaliśmy złodzieja, który usiłował się włamać do waszej kliniki.

Cathy odetchnęła z ulgą. To Steve zajmuje się zabezpieczeniem ośrodka przed kradzieżą. Zawsze myślała, że niepotrzebnie ma fioła na tym punkcie. Nawet założył alarm, który wielokrotnie już uruchomił się bez przyczyny. Widać dzisiaj wreszcie na coś się przydał.

– Proszę zadzwonić do Steve'a Helmera. To on jest odpowiedzialny za bezpieczeństwo. Zaraz podam panu jego numer.

– Przepraszam, pani doktor, ale najpierw musimy porozmawiać z panią. – Policjant chyba szczerze żałował, że musiał ją obudzić. – Bo widzi pani, ten facet twierdzi, że jest pani mężem.

Rozdział 2

Czuł się naprawdę bardzo głupio. Zamiast spokojnie siedzieć w domu, dał się zamknąć w areszcie. Po cholerę Cathy założyła ten przeklęty alarm? Czyżby zamknięcie na klucz nie stanowiło wystarczającego zabezpieczenia? Kto chciałby ukraść jakąś starą chabetę albo przygarniętego z litości kangura?

Co prawda, musiał przyznać, że klinika znacznie się zmieniła. Dopiero teraz, siedząc w areszcie, uprzytomnił sobie, że przybył jej nowy budynek, a do rejestracji prowadzą szerokie, przeszklone drzwi. Pewnie Cathy w końcu skorzystała z rad byłego małżonka i podążyła z duchem czasu. Skoro tak, to co powie, jeśli go teraz zobaczy?

Na samo wspomnienie pobladłej twarzy Cathy podczas ich ostatniego spotkania Sam poczuł się ciężko chory. Wiele by dał, by nie musieć jej teraz oglądać. Nie tu i nie teraz…

Zwierzęta żony zawsze doprowadzały go do szału. Jak mógł pogodzić drogę, którą wybrała, z własną karierą? Od samego początku ich małżeństwo było nieporozumieniem. W końcu doszło do tego, że zdecydował się wyjechać, mimo że świetnie wiedział, jak bolesne będzie dla niej rozstanie. Poza krótką chwilą, kiedy bliźnięta straciły rodziców, po wielekroć powtarzał sobie, że raz na zawsze wykreślił ją z życia. A teraz, po latach, mają spotkać się znowu, i to w dość dziwnych okolicznościach.

Nie miał jednak wyboru. Jedynymi osobami, które mogły mu teraz pomóc, byli właśnie Cathy albo Doug, który zapewne zgodziłby się wpłacić za niego kaucję. Wolałby jednak nie widzieć miny dyrektora w momencie otrzymania wiadomości, że świeżo zatrudniony, rzekomo genialny chirurg ortopeda spędza noc w areszcie, oskarżony o kradzież kobyły.

A może powinien wezwać na pomoc Abby razem z bliźniętami albo tego Steve'a z kliniki, o którym wszyscy tyle tu mówią? Tylko jak ma wyjaśnić obcemu facetowi, dlaczego próbował ukraść mu chabetę? Nie, jeśli ma się stąd wydostać i wrócić do dzieci, musi prosić Cathy o pomoc. Przecież jest jego żoną, no, może byłą żoną, ale to zawsze coś znaczy.

Dlatego właśnie poprosił sierżanta, by się z nią skontaktował, a teraz pozostało mu tylko czekać z drżeniem serca, aż się pojawi.

– Mówi pan, że aresztowaliście Sama Craiga?

– Tak, proszę pani.

Cathy z niedowierzaniem pokręciła głową. Usłuchała policjanta i włożywszy dżinsy i koszulkę, najszybciej jak mogła zjawiła się w komisariacie, mimo że nie miała najmniejszego zamiaru oglądać złodzieja.

– Sam Craig jest, to znaczy był moim mężem, ale z tego, co wiem, przebywa obecnie w Stanach Zjednoczonych.

– Ten człowiek upiera się, że tak właśnie się nazywa. Poza tym, miał przy sobie klucz do zagrody.

– I chciał ukraść konia?

– Tak. Twierdzi, że o siódmej rano mają go zabrać na ubój. Podobno chciał zapłacić, nawet zostawił dwieście dolarów…

– Ktoś rzeczywiście zostawił taką sumę.

– To może naprawdę pani mąż?

– Mój były mąż nigdy w życiu nie zapłaciłby dwustu dolarów, żeby uchronić starą kobyłę od śmierci. To do niego niepodobne. Musieliście przymknąć kogoś innego.

– Cathy! – Odwróciła się i zobaczyła… Sama. – Coś ty do diabła ze sobą zrobiła? – spytał z przerażeniem.

Zaniemówiła Sam wyglądał dokładnie tak samo, jakim go zapamiętała. Wysoki, świetnie zbudowany i opalony. Jak zwykle. Wokół oczu siateczka zmarszczek od częstych uśmiechów, takie same niebieskie dżinsy i odpięta pod szyją koszula. Zawsze tak się ubierał po powrocie z pracy. Kiedy zobaczyła go po raz pierwszy w życiu, nie była w stanie opanować przyspieszonego bicia serce. Teraz czuła się podobnie.

To łajdak, powtarzała sobie w duchu. Zwyczajny łajdak. A jednak chyba, wbrew samej sobie, nadal go kochała.

– Cathy, co ci się stało? – Gdyby nie to, że policjant mocno trzymał go za ramię, nie zawahałby się wziąć jej w ramiona. Tymczasem tylko przyglądał się tej drobnej postaci, jakby właśnie zobaczył ducha. – Co ci jest?

– Nic – odparła tak chłodnym tonem, że poczuł się, jakby ktoś oblał go wiadrem zimnej wody.

Z trudem panowała nad wzruszeniem. Wiedziała, że musi udawać obojętność. W przeciwnym razie ten człowiek po raz wtóry zrujnuje jej życie.

– Cathy…

– Co ty wyprawiasz? Próbowałeś ukraść konia?

Jakby nie zrozumiał pytania. Co tam koń! W tej chwili tylko przemiana, jaką dostrzegł w jej wyglądzie, zaprzątała mu myśli. Widok Cathy kompletnie zwalił go z nóg. Kiedy ostatnio się widzieli, miała pełną, zaokrągloną sylwetkę. Była kobietą z krwi i kości. Teraz z trudem przychodziło mu uwierzyć, że ma przed sobą tę samą osobę. Wyglądała jak zjawa z innego świata.

Tylko ubrana była jak zwykle na sportowo, a wyraz zielonych oczu, w których błyszczały te same, niebezpieczne ogniki, mówił, że spodziewa się po nim wszystkiego, co najgorsze.

– Może wyjaśni pan tej pani, dlaczego próbował pan ukraść jej konia? – polecił policjant. – Czy rozpoznaje pani męża? – dodał, zwracając się tym razem do Cathy.

– Byłego męża.

– Skoro tak, to nie miał prawa wchodzić do zagrody?

– Nie, ale…

– Proszę mi wyjaśnić, czy to rodzinne nieporozumienie, czy też mamy do czynienia z przestępstwem – zażądał znużony sierżant. – Jeśli to nie jest prywatna sprzeczka, musimy przymknąć tego pana, bo koń należy do starego Bayneya. A jeśli pani pozwoliła panu wejść do zagrody, to tylko marnujemy czas.

– Chciałeś przyprowadzić konia do mnie, tak? – zapytała, nie spuszczając wzroku z twarzy Sama. – Wybij to sobie z głowy. Nie mogę się nim zająć.

– Ja wcale…

– W każdym razie to właśnie sugerowałeś w liście zostawionym w klinice. Chciałeś przerzucić na mnie odpowiedzialność?

– Wtedy tak, ale…

– Co zamierzałeś zrobić z koniem, Sam?

Zachowanie Cathy całkowicie zbiło go z tropu. Nie znał jej takiej. Skąd ten dystans, rezerwa? Co się stało z porywczą dziewczyną, która cztery lata temu oblała go wiadrem pomyj, kiedy kazał jej wybrać między życiem wśród zwierząt a wyjazdem u boku męża do Stanów?

– Chciałem go zabrać do domu, dla bliźniąt.

– Bliźniąt?

– Czyżbyś ich nie pamiętała? – Tym razem to Sam przybrał chłodny ton. Kiedyś wyobrażał sobie, że kochała te dzieci. – Na imię im Beth i Mickey.

– Bethany i Mickey? – Tym razem nie zdołała ukryć rozczulenia. – Wrócili tu? Sam, przywiozłeś dzieci do domu?

– Tak.

– I to dla nich chciałeś zabrać konia?

– Owszem, ale…

Cathy nie musiała dłużej słuchać.

– Proszę wypuścić tego pana – zwróciła się do policjanta.

– Sama wyjaśnię tę sprawę. Zapiszcie, że wszedł do zagrody za moim pozwoleniem.

– Możesz mi wyjaśnić, o co w tym wszystkim chodzi?

– poprosiła, kiedy znaleźli się przed budynkiem komisariatu.

Przez te cztery lata Sam prawie się nie zmienił. Cathy chciała go dotknąć, jakby nie mogła uwierzyć, że to nie sen, ale na szczęście zdołała się powstrzymać.

– Najechałem na tę kobyłę wczoraj w nocy. – Sam odgarnął włosy z czoła. – Było już po północy, w samochodzie miałem dzieciaki, a z samego rana musiałem się zgłosić w pracy. Więc zostawiłem ją w twojej zagrodzie i wsunąłem kopertę pod drzwi. Wiedziałem, że nie odmówisz jej pomocy.

– Ach tak. Dziękuję. – Cathy uczyniła krok do tyłu. Bliskość Sama stawała się coraz trudniejsza do zniesienia.

– Co się stało z twoim litościwym sercem?

– Sam powtarzałeś wiele razy, że to głupota – żachnęła się i ruszyła w stronę samochodu.

– Poczekaj. Dokąd idziesz?

– Do domu.

– Cathy! – Sam wyciągnął dłonie w jej kierunku.

Nie, nie może sobie pozwolić na żadną uległość.

– Cathy? – powtórzył błagalnie.

– Słucham? – Nie domyślał się nawet, z jakim trudem udawała obojętność.

– Policja przywiozła mnie tu radiowozem. Mój samochód i przyczepa stoją pod kliniką. I coś trzeba zrobić z tą kobyłą.

– Czego właściwie ode mnie oczekujesz?

– Przypuszczam, że potrafisz wyłączyć alarm. Musisz pomóc mi zabrać ja z zagrody.

– Nie…

– Posłuchaj, niedługo mają przyjechać po nią z ubojni. Jeśli mi nie pomożesz, pójdzie na rzeź.

– Prosisz mnie, żebym pomogła ci uratować zwierzę? – Cathy nie wierzyła własnym uszom.

Sam zagryzł usta. Sytuacja była rzeczywiście dziwna.

– Tak.

– Nie wierzę.

– Nie proszę cię, żebyś mi uwierzyła, tylko żebyś pomogła mi uwolnić konia.

Przez dłuższą chwilę przyglądała się byłemu mężowi w milczeniu. W świetle ulicznej latarni zauważyła pewne, prawie niewidoczne zmiany w jego twarzy. Zmarszczki mimiczne wokół oczu stały się jakby mniej wyraziste, za to na czole pojawiły się bruzdy mogące świadczyć o częstych zmartwieniach.

Słyszała, że po śmierci brata i bratowej Sam zabrał ich dzieci do Stanów. Podejrzewała, że związał się tam z inną kobietą. W końcu niewiele jest chyba dziewczyn na świecie, które potrafiłyby się oprzeć jego czarowi. Choć może życie nie jest aż tak proste? Sam musiał przecież zadbać o dzieci, a jednocześnie na pewno nie zapominał o swojej cennej karierze. Niech będzie, pomoże mu dziś z tym koniem. Ale na tym koniec. Zaraz potem jedzie do domu wyspać się. Za nic nie dopuści, żeby Sam znowu zakłócił jej spokój.

Kobyła nie ruszyła się z miejsca. Najwyraźniej straciła wszelkie zainteresowanie tym, co działo się wokół. Nawet wycie alarmu i policyjnych syren nie zrobiło na niej wrażenia. Nie zareagowała też i teraz, kiedy wyłączywszy system alarmowy, Cathy i Sam zbliżyli się do niej.

– To mój wóz. – Sam wskazał samochód z przyczepą.

– Gdybyś pomogła mi ją załadować…

– Bo nie bardzo umiesz obchodzić się z końmi?

– Właśnie.

– To jak zamierzasz się nią zajmować?

Pogładził włosy w geście zakłopotania. Pomyślała, że kiedy byli małżeństwem, rzadko tracił pewność siebie, tymczasem tej nocy zdarzyło mu się to już dwukrotnie.

– Mam nadzieję, że zdołam się jakoś nauczyć – odrzekł znużonym tonem. – Cały czas muszę się teraz czegoś uczyć. Opieki nad dziećmi, koniem…

– Rozumiem. – Pokiwała głową, choć wciąż nie pojmowała przemiany, jaka w nim zaszła. Intuicja mówiła jej jednak, że nie powinna być zbyt dociekliwa. Przecież nie wolno się jej angażować. Chwyciła klacz za uzdę i zawahała się.

– Czy ktoś ją oglądał po wypadku?

– Nie wiem. Przypuszczam, że ktoś z kliniki się nią zajął. W końcu spędziła tu cały dzień.

Cathy z czułością pogładziła zwierzę po łbie. Kobyła jednak pozostała apatyczna, jakby porzuciła już nadzieję.

– Ten opatrunek nie został założony przez weterynarza – zauważyła Cathy, ostrożnie zachodząc konia od tyłu.

– To moje dzieło. Próbowałem powstrzymać krwawienie.

– A przynajmniej odkaziłeś ranę?

– Posypałem jakimś środkiem antyseptycznym z samochodowej apteczki.

– W ścianie jest kran z zamocowanym wężem. Wystarczyło odkręcić kurek i opłukać skaleczenie wodą.

– Tak? I może miałem jeszcze poprosić dzieciaki, żeby ją przytrzymały? Poza tym było kompletnie ciemno. – O dziwo, znowu zaczynał się tłumaczyć. – Zrozum, Cathy, myślałem, że rano się nią zajmiesz. W końcu właśnie po to ją tu przyprowadziłem.

– Możesz być pewien, że nikt tu nawet na nią nie spojrzał. Nie byłam dziś w pracy, a Ross nie ruszy palcem, jeśli ktoś nie zachęci go zwitkiem banknotów.

– Wydawało mi się, że twój wspólnik ma na imię Steve.

– Tak, ale Ross też tu pracuje. Jeden lepszy od drugiego – zaśmiała się z goryczą.

– Ale dlaczego?

Udała, że nie słyszy, i całą uwagę skupiła na klaczy.

– Nawet nie tknęła jedzenia. – Wskazała na wypełniony po brzegi żłób. – Rebeka podała jej karmę i wodę, ale poza tym nikt się nią nie interesował. Tymczasem…

– Wdała się infekcja?

– Chyba tak…

Powiedziała to tak znużonym głosem, jakby to ona nie usiadła na moment od świtu. Sam znów poczuł ogarniający go niepokój. Mówiła przecież, że ma dziś wolne. Skąd więc to zmęczenie? I dlaczego wygląda, jakby właśnie wyszła z obozu jenieckiego? Czegoś tu nie rozumiał. Jednak przynajmniej na razie nie mógł sobie zaprzątać tym głowy. W domu czekają dzieci i musi jak najszybciej do nich wrócić.

– Pomóż mi załadować ją na przyczepę. Pojedziemy na farmę, a rano wezwę któregoś z twoich kolegów, żeby opatrzył ranę.

– Ona może nie dożyć do rana. Teraz ty musisz mi pomóc.

– Ale naprawdę muszę już wracać do domu.

– Ja też. Ale chyba nie chcesz mieć martwego konia.

– Nie, ale…

– Więc mi pomóż. I to szybko – poleciła tonem nie znoszącym sprzeciwu.

Poczuł się tak, jakby czas nagle się cofnął. Ileż to razy od początku małżeństwa pomagał Cathy opatrywać ranne zwierzęta? Przytrzymaj go, zwykła mówić, zabierając się do kolejnego połamańca. Raz nawet kazała mu trzymać kobrę tygrysią z rozległym skaleczeniem na skórze. Zamiast usiąść po pracy do kolacji, dostawał butelkę ze smoczkiem i kocie niemowlę do nakarmienia, podczas gdy Cathy zajmowała się porażonym prądem koalą.

Na początku nawet mu się to podobało, ale w krótkim czasie ten wieczny bałagan i rozgardiasz zaczął mu przeszkadzać. Bał się zapraszać znajomych do domu, bo nigdy nie miał pewności, czy też nie zostaną zagonieni do pomocy.

A teraz stał tu znowu, przemawiając czule do starej kobyły, podczas gdy jego była żona zajmowała się poranionym zadem. Tyle że teraz stanowiła cień dawnej Cathy. Jedynie dłonie pracowały z tą samą biegłością co zawsze. Jak najdelikatniej, żeby nie przysporzyć zwierzęciu bólu. Gdyby zamiast weterynarii zdecydowała się studiować medycynę, zapewne zostałaby świetnym chirurgiem i zarabiała krocie.

Chociaż, pomyślał, wygląda na to, że obecnie jej klinika prosperuje całkiem nieźle. Może kiedy wyjechał, zabierając ze sobą książeczkę czekową, wreszcie do niej dotarło, że musi zacząć zarabiać na życie?

– W ranie tkwią odpryski lakieru – oświadczyła. – Podaj mi środek znieczulający.

Sięgnął po odpowiednią ampułkę, którą Cathy razem z narzędziami przyniosła do zagrody z budynku kliniki.

Klacz nawet nie drgnęła, gdy Cathy robiła jej zastrzyk. Poddawała się wszelkim zabiegom z pełną rezygnacją, jakby wiedziała, że czeka ją rychła śmierć.

Może tak by było najlepiej, pomyślał. Pojechałby do domu i powiedział dzieciom, że kobyła wyzionęła ducha. Tyle że sam też nie chciał widzieć jej martwej. I to nie tylko ze względu na bliźnięta.

– Powinienem był wczoraj porządnie oczyścić ranę. Przepraszam.

Cathy rzuciła mu zdziwione spojrzenie.

– A umiałbyś znieczulić konia?

– Nie, ale…

– Więc i tak by ci się nie udało. W każdym przyzwoitym szpitalu dla zwierząt zajęliby się nią z samego rana. – Cathy nie kryła oburzenia. – Nawet jeśli zdecydowali się skazać konia na śmierć, powinni od razu go dobić, a nie kazać męczyć się do poniedziałku, bo tak im wygodniej.

– Chcesz powiedzieć, że to nie jest dobry szpital? – zapytał łagodnie, ale w odpowiedzi uzyskał jedynie pełne żalu spojrzenie.

Cathy wygoliła sierść dookoła rany, usunęła szczypcami odpryski farby oraz zainfekowaną tkankę i wreszcie założyła szwy.

– Skaleczenie jest na tyle wysoko, że skóra dała się naciągnąć. Inaczej musielibyśmy robić przeszczep. No dobrze, teraz dam jej antybiotyk i założę opatrunek. – Położyła na ranie tampon ze sterylnej gazy i sięgnęła po bandaż.

– A to po co? – zdziwił się Sam.

– Równy, mocny ucisk powinien zapobiec powstaniu opuchlizny. Poza tym nie zdoła zerwać takiego opatrunku.

– Mojego nie zerwała.

– Była za słaba, żeby zwrócić na niego uwagę. A może wcale nie chcesz, żeby poczuła się lepiej?

– Oczywiście, że chcę.

W końcu rana została opatrzona i mogli zaprowadzić klacz do przyczepy. Nie stawiała oporu. Zamknąwszy drzwi, Sam odwrócił się w stronę Cathy i znowu ogarnął go niepokój.

Stała oparta o ogrodzenie, jakby zaraz miała się przewrócić. Jej twarz była blada jak kreda.

– Jesteś chora…

– Nie, po prostu zmęczona. – Odetchnęła głęboko i wyprostowała plecy. Za nic nie może dopuścić do tego, żeby ją teraz dotknął. – Jadę do domu. Ucałuj ode mnie bliźnięta.

– Cathy, co się dzieje?

– Nic. – Cofnęła się. – Daj mi spokój.

– Ale…

– Masz swoją kobyłę, wiec odwieź ją do domu – rzekła zmęczonym głosem.

– Chciałbym…

– Nic mi nie jest.

– No a jeśli coś z nią będzie nie tak?

Wskazał głową w kierunku zwierzęcia, choć szczerze mówiąc, koń mało go teraz obchodził. Uważnie wpatrywał się w Cathy i coraz mniej podobało mu się to, co widział. Próbował przywołać całą swą medyczną wiedzę, by odkryć, co jej dolega.

– Jeśli nie nastąpi poprawa, zadzwoń do mnie. Mam dyżur we wtorek po południu. A jeśli gotów jesteś zapłacić, postaram się, żeby Steve albo Ross jutro do was podjechali.

– Sama nie możesz przyjechać?

– No, nie wiem…

– Postaraj się, proszę. Oczywiście, jeśli będziesz się czuła na siłach.

– Spróbuję. Bardzo chciałabym spotkać się z dziećmi. Jak rozumiem, mieszkacie na farmie twojego brata.

– Tak. Przecież to ich dom.

– Oczywiście.

Zauważył, że mówiła z coraz większym wysiłkiem.

– Dobranoc, Sam.

– Cathy…

– Nic nie mów. – Powstrzymała go gestem dłoni i zanim zdążył się odezwać, zniknęła w ciemnościach.

– Noga świetnie się goi, naprawdę wręcz zadziwiająco dobrze, biorąc pod uwagę wiek małżonki. Nastawiliśmy kość, rekonstruując brakujący kawałek przy pomocy stalowego pręta. Na pewno nie będzie krótsza. Zona znakomicie zniosła operację. Niedługo będzie chodzić jak za dawnych lat, tylko najpierw wszystko musi się zrosnąć.

Osiemdziesięciopięcioletni Reg Harcourt wsparł się ciężko na lasce i spojrzał na Sama nieufnie. Niby wygląda na uczciwego człowieka, pomyślał, ale czy lekarzom można ufać?

– Jest pan pewien? Poprzedni doktor też zapewniał, że wszystko będzie dobrze, a żona wciąż utyka.

Nie mogło być inaczej, skoro rzeczony medyk uznał, iż w wieku siedemdziesięciu paru lat Margaret Harcourt jest za stara, by poddać się operacji. A może za stara, by się nią przejmować? W wypadku, jakiemu uległa przed sześcioma miesiącami, jej kość piszczelowa została poważnie uszkodzona, a potem, na skutek nieodpowiedniego leczenia, zrosła się tak krzywo, że starsza pani nie mogła chodzić bez utykania. Nierówne obciążenie powodowało bóle kręgosłupa i ogólne osłabienie, przez co pacjentka dziś się przewróciła i znowu złamała nogę, tym razem w kostce.

Kiedy ją przywieziono do szpitala, Sam zdecydował, że nie może poprzestać na nastawieniu samej kostki. Przy okazji zajął się wcześniejszym złamaniem, przywracając kości prawidłowe położenie i uzupełniając brakujący kawałek stalowym prętem. Gdyby tego nie uczynił, pacjentka z pewnością w niedługim czasie znowu straciłaby równowagę i wyrządziła sobie kolejną krzywdę.

Pan Harcourt nie był do końca przekonany, więc Sam zaprosił go do gabinetu, pokazał zdjęcia wykonane przed i po operacji oraz szczegółowo opisał przebieg zabiegu.

– Dziękuję, że poświęcił mi pan tyle czasu – powiedział w końcu starszy pan, podnosząc się z krzesła. – Wiem, że większość ludzi uważa, że kiedy ktoś skończy sześćdziesiątkę, wart jest mniej więcej tyle co zeszłoroczny śnieg, a ja strasznie nie lubię, jak ktoś próbuje robić mnie w konia.

No to koniec na dzisiaj, pomyślał Sam, gdy pokrzepiony na duchu mężczyzna opuścił gabinet. I aż jęknął, kiedy na biurku zadzwonił telefon. Czyżby to kolejne wezwanie?

– Stryjku, wystygła ci herbata – oznajmiła Beth rzeczowo.

– Właśnie wychodzę. Będę w domu za pół godziny. – To znaczy wpół do ósmej, westchnął w duchu. Naprawdę, musi znaleźć sposób, by spędzać więcej czasu z dzieciakami. Przecież poza nim nie mają nikogo.

– Jak się ma nasza klacz? – zapytał.

– Poppy czuje się coraz lepiej.

– Poppy?

– Ciocia Cathy powiedziała, że tak nazywał ją poprzedni właściciel.

– Cathy? – Sam poczuł dławienie w gardle. – Była u was?

– Przyjechała po południu zrobić Poppy zastrzyk. Przywiozła dla niej lekarstwo i jakieś smakołyki. Wiesz, stryjku, że ją pamiętałam? I Mickey też. Nawet ją uścisnął.

Mickey ją uścisnął? Sam nie wierzył własnym uszom. Przecież chłopiec nikomu nie dawał się nawet dotknąć.

– Naprawdę?

– Tak, bo ciocia powiedziała, że jak jej nie uściska, to się rozpłacze, bo tak bardzo się za nami stęskniła. Więc oboje ją wyciskaliśmy, i Abby też.

– Abby?

– Poprosiła, żebyśmy tak się do niej zwracali, bo nie lubi, jak ktoś ją nazywa panną Harrod. Chyba naprawdę tego nie lubi, bo się rozpłakała. Chociaż nie jestem pewna, bo ona i tak ciągle płacze. Zużyła dziś już trzy chusteczki. A jak nie przyjechałeś na podwieczorek, to też się rozbeczała.

– Boże…

– To kiedy przyjedziesz?

– Już stąd wychodzę.

– To powiem Abby, że nie pójdziemy spać, dopóki nie wrócisz. Pewnie się znowu rozpłacze! – oznajmiła Beth i odłożyła słuchawkę.

Rany boskie…

– Wszystko w porządku? – Barbara, główny anestezjolog szpitala, pojawiła się w drzwiach. Podobnie jak Sam, jeszcze nie przebrała się po operacji. Była kobietą w średnim wieku, dobrze zorganizowaną i niezwykle kompetentną. Sam w ogóle był pod wrażeniem doskonałych kwalifikacji członków zespołu chirurgów, z którymi przyszło mu teraz współpracować.

– Jak się czuje Margaret? – zapytał.

– Śpi snem sprawiedliwego. Potrzymam ją na środkach znieczulających do rana. Byłeś dziś świetny, Sam. – Serdecznie uścisnęła mu dłoń. – Nie miałam okazji cię powitać w naszym zespole. Ale teraz, kiedy zobaczyłam cię w akcji, chciałam to zrobić szczególnie gorąco. Jesteś znakomity.

– Dziękuję – rzekł, zdejmując fartuch. – Gdzie mam go zostawić?

– Rzuć w kąt. Charlie przychodzi o ósmej posprzątać.

– Czy nie dorabia sobie przypadkiem sprzątaniem po domach?

– A co, nie dajesz sobie rady z bałaganem?

– A jak mam dać sobie radę, skoro mam pod opieką dwoje małych dzieci, gosposię, która na wszystko reaguje płaczem, i starą, ledwo dychającą kobyłę?

– Przydałaby ci się żona, co? – zauważyła Barbara z rozbrajającym uśmiechem. – Wszyscy lekarze są tak zapracowani, że w pojedynkę nie dają rady. Czasem sama żałuję, że nie jestem facetem i w domu nie czeka na mnie gorąca kolacja. Bo o ile wiem, nie jesteś żonaty, prawda?

– To doświadczenie mam już za sobą.

– Ach tak, oczywiście. Teraz sobie przypominam. Doug wspominał, że byłeś mężem Cathy Martin.

– Owszem.

– Mogłeś wybrać gorzej. – Barbara spojrzała na Sama z ukosa. – Wiem, że to nie moja sprawa, ale twoja była żona to naprawdę niezwykle dzielna osoba. A do tego ma poczucie humoru i serce anioła. Ale i tak pewnie nie zdołałaby ci pomóc. Przynajmniej nie teraz, w jej stanie zdrowia.

Z jakiegoś całkiem niezrozumiałego dla siebie powodu Sam poczuł ściskanie w żołądku.

– A co jej właściwie jest? Mam nadzieję, że to nie rak. O Boże, nie.

– Nie, to nie rak. – Barbara zbyt często widziała przerażenie na twarzach pacjentów, by nie zauważyć, jak bardzo się przejął, więc natychmiast pospieszyła z wyjaśnieniem. – Ale właściwie otarła się o śmierć. Na szczęście najgorsze ma chyba już za sobą.

– Co to za choroba?

– Zespół Guillain-Barrego.

– Niemożliwe.

– To niezwykle rzadka choroba – mówiła Barbara, nie spuszczając wzroku z twarzy kolegi. – Jedyny przypadek, z jakim miałam do czynienia w dwudziestoletniej karierze. Cathy przeszła niezwykle ostre zapalenie wielonerwowe, które zaatakowało wszystkie nerwy i mięśnie. Przez jakiś czas była kompletnie sparaliżowana. Kiedy doszło do niewydolności układu oddechowego i trzeba było podłączyć respirator, musieliśmy odesłać ją do Sydney. Myśleliśmy, że nawet jeśli nie umrze, to do końca życia pozostanie przykuta do łóżka.

Zawiesiła głos w oczekiwaniu na dalsze pytania, lecz* Sam zachował milczenie. Tylko napięcie malujące się na jego twarzy świadczyło o tym, jak bardzo jest przejęty.

– Przez jakiś czas nie mieliśmy o niej żadnych wieści. Myślałam, że nie żyje. Aż pewnego ranka Toby z interny dostał wiadomość, że się z tego wyliże. Po trzech miesiącach choroba powoli zaczęła się cofać. Właściwie tylko dzięki sile woli Cathy znowu samodzielnie oddychała. Ben, to znaczy mój mąż, jest fizjoterapeutą. Opowiadał, że lekarze z Sydney umierali ze strachu, kiedy kazała odłączyć respirator. Ale powoli, krok po kroku, wracała do zdrowia.

– Kiedy zaczęła chorować? – zapytał, nie odrywając wzroku od podłogi.

– Dwa lata temu. Nie jest jeszcze całkowicie wyleczona, ale czuje się na tyle dobrze, że wróciła na pół etatu do pracy. Przychodzi do Bena na rehabilitację. Podobno mięśnie ma jeszcze sztywne i bardzo powoli przybiera na wadze, ale na szczęście najgorsze już za nią.

– To znaczy, że zachorowała mniej więcej w tym samym czasie, kiedy zginął mój brat – powiedział Sam po chwili.

Nareszcie zrozumiał, dlaczego nie pojawiła się na pogrzebie. A przez cały czas wyobrażał sobie, że przez zwierzęta nawet los dzieci przestał ją obchodzić.

– Dlaczego nikt mi nic nie powiedział? Przyjechałem tu wtedy na pogrzeb i po bliźnięta?

– Może nie chcieli cię martwić? Miałeś własne problemy, a przecież byliście po rozwodzie. Cathy chyba nie chciała, żeby cię informować. O ile wiem, wasze małżeństwo rozpadło się jakiś rok wcześniej.

– Ale przecież ona nie ma nikogo bliskiego – rzekł Sam w zadumie.

Czy zdecydowałby się przyjść Cathy z pomocą, gdyby dowiedział się, że jest chora? Jej rodzice nie żyją, no i nie pamiętał, by miała przyjaciół. Zawsze twierdziła, że najlepiej czuje się w towarzystwie zwierząt i przywiązywała wielką wagę do swej niezależności. Na początku bardzo tym Samowi imponowała. Tylko bycie niezależnym i zdrowym to całkiem co innego niż samotność, kiedy jest się przykutym do szpitalnego łóżka.

– Nie przypominam sobie, żeby odwiedzało ją tu wiele osób. Ale najdłużej leżała w Sydney. Może ma tam jakichś przyjaciół.

Nie, nie ma, pomyślał Sam.

– Cholera.

– Czy chcesz przez to powiedzieć, że gdybyś wiedział o chorobie Cathy, przyjechałbyś się nią zająć? – Barbara nie kryła zaskoczenia. – Możesz być pewien, że wcale tego nie oczekiwała. Pamiętam, jak pomagałam jej wypełnić jakieś formularze dla towarzystwa ubezpieczeniowego. Chyba chodziło o pokrycie kosztów leczenia. Podkreślała, że nie jest od nikogo zależna. W szpitalu mówiono, że wasze małżeństwo już dawno przestało istnieć.

– Pewnie masz rację. Tylko wiesz, jak to jest. W końcu była kiedyś moją żoną. To okropne, że musiała przez to wszystko przejść.

– Ale teraz czuje się już o niebo lepiej. Znowu może być niezależną kobietą sukcesu, więc tak się nie przejmuj. Masz mnóstwo własnych spraw na głowie. Dzieci, gosposia, koń, to naprawdę dość dużo jak na samotnego faceta.

Rozdział 3

– Ciocia Cathy mówi, że Poppy wyzdrowieje.

– Powiedziała, że będziemy mogli na niej jeździć, tylko jeszcze nie teraz, bo jest za słaba. Obiecała, że przyjedzie w przyszłym tygodniu i pokaże nam, jak się wsiada na konia. Poppy jest podobno bardzo posłuszna.

– Czego nie można powiedzieć o was – zażartował Sam i przygarnął dzieci do siebie.

O dziwo, tym razem Mickey nie wyrwał się, tylko pozwolił się przytulić. Sam spojrzał na Abigail, która wyszła razem z maluchami przed dom, by go powitać. Napotkawszy jego spojrzenie, natychmiast zalała się łzami.

– Coś się stało, Abby?

– Nie, nic. Tylko wzruszyłam się, bo dzieci są dziś takie szczęśliwe.

– Daliście sobie radę beze mnie?

– Dzisiaj znowu masz groszek na kolację – obwieściła Bethany. – Całą górę groszku i kiełbaski. Tego groszku masz tak dużo, bo my już więcej nie mogliśmy zjeść i przesypaliśmy wszystko na twój talerz. A potem wstawiliśmy go do piekarnika, żeby ci nie wystygło, no i kiełbaski trochę sczerniały.

– Super. – Sam puścił Beth, ale nadal tulił Mickeya. To właśnie ze względu na niego zdecydował się wrócić do Coabargo. – Dobrze się dzisiaj bawiłeś?

Mickey z reguły nie odpowiadał na takie pytania, ale teraz, ku zaskoczeniu stryja, z przekonaniem pokiwał głową.

– Ciocia Cathy mówi, że jestem podobny do mamusi – oznajmił.

– Bo to prawda. – Chyba ją ozłoci.

– Przywiozła zdjęcie mamusi, kiedy miała sześć lat. Mamusia wygląda na nim zupełnie jak ja. Ma takie same włosy.

– A ja mam takie same włosy jak tatuś. Tak powiedziała ciocia Cathy.

– I jeszcze mówiła, że mamusia umiała jeździć na koniu – dodał Mickey cichutko. – My też będziemy jeździć, tylko musimy mieć siodło. Kupisz nam siodło, stryjku?

Mickey dotąd nigdy o nic nie prosił. Sam poczuł, że jeszcze chwila, a będzie musiał pożyczyć od Abby chusteczkę.

– Nie ma sprawy – zapewnił małego wzruszonym głosem. – Idziemy teraz do stajni, czy najpierw mogę zjeść?

– Chodźmy do Poppy! – zawołali oboje. – Bo kolacja i tak nie będzie ci smakować – dodała Beth z właściwą sobie logiką.

– No to ja tymczasem nakryję do stołu. – Abby po raz kolejny wytarła nos i ruszyła w kierunku domu.

Coś tu jest nie tak, pomyślał Sam. Przed chwilą ułożył maluchy w łóżkach, a kiedy wrócił do kuchni, okazało się, że Abby też już położyła się spać. Najwyraźniej dziewiąta wieczór stanowiła dla niej zbyt późną porę, by czekać, aż chlebodawca raczy z nią porozmawiać.

I co teraz? Powinien się rozpakować. Co prawda Abby zajęła się bagażami dzieci, ale w holu wciąż stały walizki Sama, a w komórce czekały skrzynie, które wysłał ze Stanów jeszcze przed wyjazdem.

Jednak zamiast wziąć się do roboty, nalał sobie drinka i zaczął chodzić bez celu po całym domu. Zawsze bardzo lubił odwiedzać brata na farmie. Panowała tu cudowna, rodzinna atmosfera, przepełniona śmiechem i miłością. Teraz było inaczej. Jakby dom wciąż na kogoś czekał.

– Przecież przywiozłem ci rodzinę z powrotem. Czego jeszcze chcesz?

Chyba zwariował, zaczyna mówić do ścian. Podszedł do biurka brata. Leżała na nim duża kartka z bloku rysunkowego, na której Bethany nagryzmoliła niezdarnie: „Cathy – w nagłym pszypatku", a niżej numer telefonu. Roześmiał się na widok niezwykłej ortografii bratanicy i podziękował jej w duchu. Co prawda nie ma do Cathy żadnej nie cierpiącej zwłoki sprawy, ale przecież wypada, by zadzwonił i podziękował za pomoc. A tak w ogóle to po prostu chce z nią porozmawiać.

Na dźwięk znajomego głosu znowu poczuł ściskanie w gardle. To dziwne, ale nigdy przedtem nie był skłonny do podobnych wzruszeń. Opanuj się, człowieku, pomyślał. W końcu to tylko była żona.

– Cathy?

– Tak. – Usłyszał, jak głęboko wciągnęła powietrze, kiedy rozpoznała jego głos.

– Tu Sam – przedstawił się całkiem bez potrzeby, ale żadne inne słowa nie przychodziły mu do głowy.

W słuchawce zapadła krępująca cisza.

– Chciałem ci podziękować – wykrztusił wreszcie.

– Za co?

– Za ostatni wieczór. I za dzisiaj. Za to, że chciało ci się przyjechać i porozmawiać z dziećmi.

– Ktoś przecież musiał – odparła obojętnie.

– Co przez to rozumiesz?

– Przylecieliście w sobotę wieczorem. Powiedz mi, ile czasu od tamtej pory spędziłeś z bliźniętami?

– To nie fair. Nie masz prawa tak mówić.

– Nie? – Wyczuł irytację w jej głosie. – Sam, one cię potrzebują.

– Mają przecież Abigail.

– Abby nigdy nie zastąpi im matki. Poza tym sama potrzebuje pomocy.

– Co przez to rozumiesz?

– Jeśli nie wiesz, to może nie powinieneś sprawować opieki nad dziećmi. Proponuję, żebyś raz został w domu, to zrozumiesz, o co mi chodzi.

– Cathy…

– Powtarzam, zostań w domu – powtórzyła i odłożyła słuchawkę.

Uznał, że powinien jej posłuchać. Po wyraźnym ostrzeżeniu, jakim uraczyła go Cathy, nie może spokojnie iść do pracy. Zadzwonił do szpitala i poprosił o przełożenie porannych wizyt na popołudnie, po czym zaczął dociekać prawdy.

O dziewiątej rano nadal niczego nie rozumiał. Rozmowa z Abby przypominała mówienie do ściany. Jeszcze raz dokładnie sprawdził jej referencje i zadzwonił do poprzednich chlebodawców.

– Jest bez zarzutu – zapewniła go nieznajoma rozmówczyni. – Ma pan u siebie prawdziwy skarb.

– To dlaczego od państwa odeszła?

– Ona szczególnie ceni sobie niezależność. Może za bardzo się zżyliśmy.

Mimo to Samem wciąż targały wątpliwości. Wrócił do kuchni i poprosił o kolejną filiżankę herbaty. Jeszcze raz spróbował coś wydusić z samej Abigail. Na próżno. Mimo usilnych starań, nie zdołał nawiązać z nią kontaktu.

Zrezygnowany, poszedł wreszcie do zagrody, gdzie dzieci od samego rana nie odstępowały Poppy. Stara kobyła sprawiała wrażenie, jakby wciąż nie rozumiała, gdzie się znalazła. Jednak już na pierwszy rzut oka zauważył, że miewa się o niebo lepiej.

– Możemy na niej pojeździć? – zapytała Bethany.

– W żadnym wypadku. Przecież Cathy mówiła wam, że jeszcze za wcześnie. Jak byście się czuli, gdyby naprawdę bolała was noga, a do tego ktoś wam się zwalił na grzbiet?

– A kiedy będziemy mogli?

– O ile pamiętam, Cathy powiedziała, że za tydzień.

– Tak, ale… – Na dźwięk warkotu silnika nadjeżdżającego samochodu Bethany odwróciła się na pięcie i jej buzia natychmiast się rozjaśniła. – Ciocia Cathy przyjechała! – wrzasnęła i chwyciwszy brata za rękę, pognała w kierunku bramy.

Sam nie ruszył się z miejsca, tylko z daleka przyglądał się nadjeżdżającej furgonetce. Czymże na Boga ona teraz jeździ? W niedzielną noc był na tyle przejęty swoją sytuacją, że nie zwrócił uwagi na samochód, którym Cathy go podwiozła. Kiedy byli małżeństwem, miała niewielkiego jeepa z napędem na cztery koła. Teraz siedziała za kierownicą furgonetki, która miała chyba z pięćdziesiąt lat i ledwie trzymała się kupy.

Dzieci przylgnęły do niej, gdy tylko wysiadła. Cathy powitała je serdecznie, lecz kiedy podniosła wzrok i zobaczyła Sama, wyraz jej twarzy zdradził ponad wszelką wątpliwość, że najchętniej wskoczyłaby z powrotem do szoferki i odjechała w siną dal. Niestety, bliźnięta już ciągnęły ją w kierunku stryja.

– Cześć – wykrztusiła w końcu. Miała na sobie dżinsy i obszerną męską koszulę, lecz nawet w tym stroju wyglądała wyjątkowo delikatnie. – Myślałam, że jesteś w pracy.

– Ktoś mi powiedział, że powinienem zostać w domu.

Nie mógł nadziwić się jej filigranowej sylwetce. Miał wrażenie, że lada podmuch wiatru przewróci ją na ziemię.

– A któż to zdobył się na tyle odwagi? – Uśmiechnęła się szelmowsko, co dobrze pamiętał z dawnych czasów, po czym skoncentrowała uwagę na Poppy. – Przyjechałam odwiedzić pacjentkę. Widzę, że czuje się coraz lepiej. Podałeś jej lekarstwo, które zostawiłam?

– Jeśli masz na myśli tę cuchnącą miksturę, to wlałem jej ją do pyska wczoraj wieczorem.

Znowu się roześmiała.

– Żałuję, że tego nie widziałam. Wielki doktor Craig mocujący się ze starą kobyłą.

– Daj spokój.

Cathy tylko zaśmiała się w odpowiedzi i z widocznym trudem wspięła się na ogrodzenie. Choroba wciąż wyraźnie dawała znać o sobie. Zeskoczywszy na ziemię, podeszła do klaczy i łagodnie pogłaskała ją po chrapach.

– No i co? Dochodzisz do siebie. Chyba miałam rację, nie zakładając ci sączka.

– Rozważałaś taką możliwość?

Pomyślał, że mimo zdecydowanej niedowagi Cathy jest naprawdę piękna, kiedy zapomniawszy o całym świecie, podchodzi do pacjenta z tą niespotykaną u innych czułością.

– Był co najmniej wskazany. Jednak sączki mają to do siebie, że jeśli się ich na czas nie oczyści, mogą stać się dodatkowym źródłem infekcji.

– Myślisz, że nie umiałbym zadbać o głupi sączek?

– Właśnie – odparła bez wahania.

Gdyby nie obecność dzieci, pewnie zareagowałby gwałtowniej na tak wyraźny brak zaufania. Przecież w końcu jest chirurgiem i oczyszczenie kawałka plastikowej rurki nie sprawiłoby mu szczególnej trudności.

Z drugiej strony, zaczęło mu świtać, że nieufność Cathy nie jest do końca bezpodstawna. Kiedyś musiała wyjechać na konferencję i zostawiła mu listę spraw, którymi obiecał się zająć. Tymczasem, kiedy po ciężkim dniu wrócił ze szpitala, był tak zmęczony, że zapomniał o podaniu antybiotyku jednemu z jej małych kangurów. Pochował go, zanim wróciła do domu, lecz ona nie miała wątpliwości, dlaczego zwierzę padło. Powiedziała zresztą, że od początku powinna była się tego spodziewać, bo jej zwierzęta obchodziły go tyle co nic.

– Zmieniłem się, Cathy – oznajmił. – Przynajmniej jeśli chodzi o dzieci i ich uczucia.

Odpowiedziała mu spojrzeniem, które mówiło, że jej uczucia nigdy nie miały dla niego specjalnego znaczenia, i wróciła do pracy. Odwinęła bandaż, usunęła z rany martwą tkankę, zaaplikowała odpowiednie mazidło i opatrzyła skaleczenie na nowo.

– Świetnie – uznała wreszcie, klepiąc klacz po zdrowym zadzie, i spojrzała na dzieci. – Bardzo ładnie się goi. I mam dla was dobre wieści. Odwiedziłam wczoraj pana Bayneya w domu opieki i kazał wam serdecznie podziękować, że uratowaliście Poppy życie. Powiedział, że jeśli chcecie, możecie ją zatrzymać. Mówiłeś mi, że chcecie. – Spojrzała na Sama niepewnie.

– Oczywiście. Dzięki.

– To znaczy, że Poppy będzie nasza? – upewniła się Bethany.

– Tak. Przynajmniej dopóki nie wrócicie do Nowego Jorku.

– Nigdy tam nie wrócimy – odezwał się Mickey znienacka i wsunął rączkę w dłoń Cathy. – Zostaniemy tu na zawsze. Ja, Beth, stryjek Sam i Poppy.

– No i Abby – przypomniał Sam.

– No dobrze – zgodził się malec bez entuzjazmu. – Tylko powiedz jej, żeby przestała beczeć.

– Nie wiesz przypadkiem, dlaczego Abby jest taka płaczliwa? – zapytał Sam, przerywając ciszę, jaka zapadła, kiedy dzieci pobiegły przydźwigać ze stodoły wiadro owsa dla konia.

– Ma zaburzenia osobowości – odrzekła Cathy po chwili namysłu. – Każdy, kto tu mieszka, może ci to powiedzieć. Myślałam, że próbowałeś się dowiedzieć czegoś na jej temat, zanim ją przyjąłeś.

– Polecili mi ją w agencji zatrudnienia.

– Pewnie w Avon House Aid, tak?

– Właśnie. Znalazłem ich numer w książce telefonicznej. Obawiał się, że po przyjeździe do Coabargo będzie zbyt zajęty, by zająć się poszukiwaniem gosposi, więc jeszcze z Nowego Jorku zadzwonił do pierwszej agencji, na jaką natrafił w książce.

– To by się zgadzało – rzekła Cathy ponuro. – Wydają lipne referencje i płacą poprzednim pracodawcom za pochlebne opinie. To nie znaczy, że każą im kłamać. Wystarczy, żeby nie mówili wszystkiego. Tak samo zależy im na forsie jak naszej klinice.

– Zależy wam na pieniądzach. Od kiedy? – zdziwił się.

– Mieliśmy mówić o Abby.

– Rzeczywiście. – W końcu najważniejsze są dzieci. Nie mogą przecież zostać bez opieki, a tymczasem o jedenastej będzie musiał pojechać do pracy. – Opowiedz mi o niej. Tylko, błagam, nie mów, że to trucicielka w przebraniu starej panny.

Cathy uśmiechnęła się ze smutkiem.

– Aż tak źle nie jest. Ale Abby cierpi na silną depresję. Wychowywała się w domu, w którym panował rygor większy niż w zakonie. Kiedy skończyła osiem lat, ojciec uciekł z jakąś przygodnie poznaną kobietą. Od tamtej pory jej matka popadła w totalną dewocję i w ogóle nie wypuszczała córki z domu. O ile wiem, Abby pozostała w zamknięciu aż do śmierci matki. Miała wtedy dwadzieścia lat.

– Mój Boże! – jęknął Sam. – Jak to możliwe, że wszyscy o tym wiedzieli, tylko nie…

– Tylko nie ty, mimo że spędziłeś tu kilka lat, kiedy jeszcze byliśmy małżeństwem? – Cathy przerwała mu w pół zdania. – Przecież zamieszkałeś w Coabargo tylko dlatego, że nie chciałam się stąd wyprowadzić. Byłeś tak zajęty nauką I swoją pracą, że nic cię nie obchodziło, co się tutaj działo. Nawet gdybym próbowała ci wtedy opowiedzieć o Abby, nie raczyłbyś słuchać.

– Może…

Musiał przyznać ze skruchą, że Cathy nie mijała się z prawdą. Przed laty zaproponowano mu chwilowe zastępstwo na chirurgii w miejscowym szpitalu, a że chciał spędzić trochę czasu w towarzystwie brata i jego rodziny, chętnie przyjął ofertę. To właśnie u nich poznał Cathy. Zafascynowała go od początku. Była tak pochłonięta pracą, że w ogóle nie zwracała na niego uwagi. Nigdy dotąd mu się to nie zdarzyło, gdyż z reguły robił duże wrażenie na kobietach. Musiał się sporo nachodzić, by w końcu wzbudzić jej zainteresowanie. I obiecać, że weźmie z nią ślub i zaakceptuje z całym dobrodziejstwem inwentarza.

Rzeczywiście, za nic miał wtedy sprawy lokalnej społeczności. Nawet w chwili, kiedy prosił Cathy o rękę, miał nadzieję, że zdołają przekonać, by porzuciła własne obowiązki i ruszyła z nim w świat, by zaakceptowała rolę żony znanego chirurga, jakim zamierza! wkrótce zostać.

– Sądzę, że dzieci są z nią bezpieczne – ciągnęła Cathy. – Ale pewności nie mam. Zapytaj doktora Halliberta. Abby znajduje się pod jego opieką. Jeszcze długo po śmierci matki bała się wychodzić z domu. Zważywszy na to, przez co przeszła, jej obecny stan graniczy z cudem. Mówiła mi już wcześniej, że doktor Hallibert zasugerował, żeby poszła do pracy. Ale chyba nie miał na myśli opieki nad dziećmi.

– Na pewno nie! – wybuchnął Sam. – Szlag by to trafił.

– I co teraz zamierzasz?

– Będę musiał ją zwolnić – odparł bez chwili wahania.

– Wyrzucisz ją?

– Oczywiście. Przecież podała fałszywe referencje.

– Jestem więcej niż pewna, że nic o nich nie wie. Mówiłam ci, że to agencja jest mocno podejrzana. Abby na pewno musiała im słono zapłacić, żeby dostać tę pracę.

– Wzięli od niej pieniądze?

– Naturalnie. Nie mają żadnych zahamowań. Sama nie rozumiem, jak udaje się im utrzymać na rynku. Ale, swoją drogą, nie przyszło ci do głowy sprawdzić, z kim masz do czynienia?

– Zamierzałem osobiście wybrać kandydatkę – Sam z trudem utrzymywał nerwy na wodzy – tylko najpierw Mickey zachorował na ospę, potem opóźnili nam wylot, aż w końcu znalazłem się w podbramkowej sytuacji. Nie mam wyjścia. Będę ją musiał odprawić.

– Jesteś lekarzem – rzekła Cathy, ważąc każde słowo. Sprawiała wrażenie szczerze zmartwionej. – Więc dobrze wiesz, że zdrowie psychiczne to rzecz niezwykle delikatna.

Abby przez cały czas żyje na krawędzi. Jeśli ją teraz wyrzucisz, jest więcej niż pewne, że nigdy się nie podźwignie.

– Ale przecież nie mam wyboru.

– Rzeczywiście – westchnęła. – Chyba nie masz.

– Cathy…

– Przecież rozumiem. Nie masz wyboru.

W głębi serca niewiele się zmieniła, pomyślał Sam, patrząc na jej przygarbioną sylwetkę. Znowu próbuje dźwigać nieszczęścia całego świata na drobnych ramionach. Jak gdyby to ona była odpowiedzialna za nieszczęścia Abby i oczekiwała, że były mąż pospieszy jej z pomocą. Już kiedyś prosiła o pomoc. Odmówił. Zapewne jest przekonana, że i tym razem ją zawiedzie.

– Więc co proponujesz? – zapytał, starając się nie okazać irytacji, która ogarniała go, ilekroć znalazł się między młotem a kowadłem. – Mam ją zatrzymać?

– Zapewne byłaby świetną gosposią. Mimo że jej matka coraz głębiej pogrążała się w szaleństwie, Abby przez cały czas utrzymywała dom w nienagannej czystości.

– Chcesz przez to powiedzieć, że ma tu dalej pracować?

– Wydaje mi się, że obecność bliźniąt pomogłaby jej odzyskać równowagę. Ale chyba sama nie jest jeszcze w stanie zapewnić maluchom tego, czego teraz potrzebują. Porozmawiaj z jej psychiatrą.

– A tymczasem? – Zerknął na zegarek. – Za dwadzieścia minut muszę być w szpitalu. Myślisz, że dzieci będą z Abby bezpieczne?

– Wyobraź sobie, że któreś z bliźniąt ma wypadek. Na przykład Mickey rozcina sobie głowę. Jak myślisz, co zrobiłaby Abby?

– Pewnie by zemdlała.

– No to masz odpowiedź na swoje pytanie.

– To co mam robić?

– A to już nie mój problem. – Cathy wysoko podniosła głowę. – Przypomnij sobie, ile razy sam mówiłeś do mnie w ten sposób. Szczerość za szczerość.

– Cathy, miałem na myśli zwierzęta, a to jednak nie to samo co dzieci.

– Tyle że mnie na tych zwierzętach bardzo zależało. Ale zmieniłam się. Przestałam się przejmować. Właśnie tego próbowałeś mnie nauczyć, prawda?

– Cathy, nie mogę… – Bezradnie rozłożył ręce. – Za niecałe dwadzieścia minut muszę być w szpitalu. Już i tak spóźniłem się o dwie godziny. Nie mogę dłużej zostać.

– Bo co? Wyleją cię?

– Posłuchaj, tam na mnie czekają naprawdę chorzy ludzie. Ostatni ortopeda, który tu pracował…

– Mick Bavis. Wiem, to rzeźnik.

– Właśnie. Ci chorzy od tygodni czekają na wizytę. Niektórzy powinni zostać odesłani do Sydney, ale się nie zgodzili, bo mieli nadzieję, że jak przyjadę, to się nimi zajmę.

– Więc jak według ciebie powinnam ci pomóc?

– Nie mam pojęcia. Może gdybyś nie opowiedziała mi o Abby, gdybym o niczym nie wiedział…

– Co?! Wolałbyś nie wiedzieć, że osoba, której powierzasz dzieci, jest niezrównoważona?

– Nie, tylko gdyby ktoś mnie wcześniej ostrzegł…

Cathy ogarnęła prawdziwa wściekłość, zupełnie jak wtedy, kiedy wylała na męża wiadro pomyj, gdy zażądał, by wyjechała z Coabargo, zostawiając miasto i okolice bez jednego, jedynego weterynarza.

– Wydaje ci się, że jestem jasnowidzem?! Miałam się domyślić, że wracasz z dziećmi do Australii i zamierzasz zatrudnić Abby w charakterze niańki?

– Nie, ale…

– Masz swój problem i musisz go rozwiązać – ciągnęła z goryczą. – Ja mam dosyć własnych kłopotów.

– Co masz na myśli?

– To, że codziennie rano z trudem podnoszę się z łóżka, więc nie mogę wziąć na siebie odpowiedzialności ani za konia, ani za dzieci. Nawet gdybym chciała, nie byłabym w stanie. Musisz sam się nimi zająć, doktorze Craig. Żegnam. – Odwróciła się na pięcie i ruszyła w kierunku furgonetki.

Jednak po chwili zatrzymała się i przez kilka sekund trwała w bezruchu. Nie odrywając wzroku od jej pleców, Sam próbował zebrać myśli. Od strony stajni właśnie dobiegły go głosy zbliżających się dzieci.

Cathy odwróciła się i popatrzyła na byłego męża. Wyglądał tak samo jak w dniu, kiedy tak bez sensu się w nim zakochała. Nawet ten niesforny kosmyk jasnych włosów wciąż opada mu na czoło. I brwi ma zmarszczone jak zwykle, kiedy się martwi.

– Zaczynasz pracę o jedenastej?

– Tak.

– A jeśli nie pojedziesz, to…

– Koledzy pewnie mnie jakoś zastąpią, ale nie wiem…

Nie powinna tego robić. W żadnym wypadku. Ale…

– Wszyscy lekarze tutaj byli dla mnie bardzo dobrzy. Gdyby nie oni… Posłuchaj, Sam. Dziś po południu mam dyżur.

– Cathy…

– Nie przerywaj mi – powstrzymała go. – Zaczynam o pierwszej. Mogę tu zostać i nauczyć dzieci, jak obchodzić się z koniem. A potem zabiorę je ze sobą do pracy.

– Ale…

– Tylko dzisiaj – wyjaśniła pospiesznie. – Prowadzę oddział dla małych zwierząt, więc dzieciaki będą mogły popatrzeć. A jeśli trafi mi się jakiś poważniejszy zabieg, poproszę Rebekę, żeby się nimi zajęła. Jedyna korzyść z zachłanności moich wspólników jest taka, że nie lubią wydawać pieniędzy na nianie, więc włączyli sporadyczną opiekę nad dziećmi w zakres jej obowiązków.

– Cathy, nie wiem, jak…

– Nic nie mów, tylko zbieraj się do szpitala, a resztę zostaw mnie. Ale pamiętaj, że taka sytuacja nie może się powtórzyć.

Rozdział 4

Dyżur w przyszpitalnej przychodni ciągnął się w nieskończoność. Przyjmując kolejnych chorych, Sam odniósł wrażenie, że chyba wszyscy mieszkańcy Coabargo z chorobami układu kostnego od lat czekali na jego przybycie. Co gorsza, zdecydowaną większość stanowiły przypadki dosyć skomplikowane.

W połowie dnia na biurku zadzwonił telefon.

– Wzywają pana na blok operacyjny, doktorze. Jakiś gość wjechał cysterną w samochód osobowy – poinformowała Liz z rejestracji. – Troje rannych i jedna ofiara śmiertelna.

Sam wyszedł do poczekalni i spojrzał bezradnie na oczekujących chorych. Już raz przełożył im dzisiaj godziny przyjęć. W Nowym Jorku przynajmniej nie musiał zajmować się uspokajaniem zniecierpliwionych pacjentów, gdyż akurat to niewdzięczne zadanie należało do stażystów.

– Kto jest ranny? – Pani Harris, od dawien dawna uskarżająca się na dyskopatię, nie potrafiła powstrzymać ciekawości. – Mam nadzieję, że to nikt od nas.

– Ted i Lorna Lewis – wyjaśniła rejestratorka, lekceważąc zasady zachowania tajemnicy lekarskiej. – Podobno właśnie odebrali córkę z dziećmi z dworca. Okropna sprawa.

– Proszę się nami nie przejmować, doktorze. – Pani Harris z grymasem bólu podniosła się z miejsca. – Zapiszemy się na inny termin. Najważniejsze, żeby ich uratować.

Ściągając fartuch po operacji, Sam próbował uporządkować własną hierarchię ważności. Niewątpliwie przede wszystkim musi myśleć o bliźniętach, tymczasem nawet nie jest w stanie powiedzieć, co się teraz z nimi dzieje. Minęła ósma wieczorem i dawno powinien być w domu. Cathy zapewne odwiozła już dzieci na farmę.

Jednak jeszcze przed chwilą najważniejszą sprawą było dobro pacjentów. Marg Ellen z dziećmi siedziała na tylnym siedzeniu i na szczęście wszyscy troje odnieśli jedynie drobne obrażenia. Ale jej matka, Lorna Lewis, została poważnie ranna. Sam spędził trzy godziny przy stole operacyjnym, ratując jej życie. Ted Lewis zginął na miejscu.

– Na szczęście rzadko zdarzają się nam tak trudne przypadki – rzekła Barbara, kiedy oboje z Samem doprowadzali się do ładu po operacji.

– To dobrze – mruknął i spojrzał na kartkę, którą Liz przed wyjściem położyła mu na biurku. Jeszcze przed zabiegiem prosił ją, by skontaktowała się z Cathy i przekazała, że nie wróci na czas do domu. Niestety, rejestratorka nie zdołała porozumieć się z nią osobiście, więc tylko zostawiła wiadomość w rejestracji. Cathy zapewne nawet się nie zdziwiła, pomyślał Sam z goryczą. W końcu niejednokrotnie miała okazję się przekonać, że nie może na niego liczyć.

– No to uciekam do domu – powiedział, zbierając się do wyjścia. Był prawie przy drzwiach, kiedy raptem się zatrzymał. Kolejne dwie minuty na pewno go nie zbawią, a może Barbara posiada jakieś informacje na temat Abigail.

– Abby Harrod? – zdziwiła się. – Oczywiście, że ją znam. Całe miasteczko zna Abigail. Dlaczego pytasz?

– Pracuje u mnie jako gosposia., – Nie żartuj. •

– Naprawdę.

– Ja bym jej raczej nie wybrała – oznajmiła Barbara po chwili namysłu.

– Dlaczego? Zawahała się.

– Bo jest kompletnie niezrównoważona. To jeden wielki kłębek nerwów.

– Mówisz serio?

– Jak najbardziej.

– To znaczy, że gdybym zadzwonił do kogokolwiek w tym mieście przed przyjazdem ze Stanów i powiedział, że zamierzam zatrudnić Abby jako opiekunkę do dzieci, to…

– To dowiedziałbyś się, że masz więcej serca niż rozumu.

– Barbara nie miała w zwyczaju owijania w bawełnę.

– Abby ma za sobą ciężkie przeżycia, które pozostawiły skazę na jej psychice. Nie wiedziałeś, że jej matka popełniła samobójstwo? Czasem zastanawiam się, czy Abby nie pójdzie w jej ślady.

– Samobójstwo! – Na samą myśl o tym, że któreś z bliźniąt może pewnego dnia natknąć się na zwłoki, przeszedł go dreszcz przerażenia. – Będę musiał ją zwolnić. – Odgarnął włosy z czoła. – Tylko jak mam, do cholery, to zrobić?

– Porozmawiaj z naszym psychiatrą. Może wymyśli jakiś sposób, żeby ją odprawić, nie wyrządzając jej krzywdy. Mnie nic nie przychodzi do głowy.

– Wielkie dzięki.

– Nie ma sprawy. Jeśli nie będziesz miał wyjścia, poślij dzieciaki do przedszkola. A teraz idź już do domu i trochę się zdrzemnij, bo ledwie się trzymasz na nogach.

Zdrzemnąć się! Doprawdy świetny żart. Na razie nie ma nawet zielonego pojęcia, gdzie są maluchy. Chyba Cathy nie zostawiła ich pod opieką potencjalnej samobójczyni?

Zadzwonił do domu. Abby poinformowała go, że dzieci jeszcze nie wróciły, a sądząc po jej głosie, daleka była dziś od próby targnięcia się na życie. Może dlatego, że nic jeszcze nie wie o tym, że straci pracę.

– Pani Cathy zadzwoniła i powiedziała, że dzieci będą po kolacji, więc rozpakowałam resztę bagaży i odkurzyłam cały dom. A teraz chyba posprzątam w schowkach pod schodami. Wie pan, doktorze, że tam jest mnóstwo pajęczyn? – paplała z przejęciem.

Uspokojony, że przynajmniej tym razem nie zastanie w domu trupa, Sam zaczął rozmyślać, gdzie też może być Cathy. Nie znał jej nowego adresu. Postanowił, że najpierw zajrzy do kliniki, choć uznał za mało prawdopodobne, żeby jeszcze nie wyszli. Od czegoś jednak musi zacząć.

O dziwo, w oknach paliły się światła. Jednak uspokoił się dopiero wtedy, gdy ujrzał znajomą furgonetkę na podjeździe. Otworzył drzwi i wszedł do środka. W rejestracji nie było już nikogo, ale z gabinetu w końcu korytarza dobiegł go płaczliwy, dziecięcy głosik.

– Bethany!

W mgnieniu oka znalazł się przy małej. Oprzytomniawszy nieco, rozejrzał się po pomieszczeniu i aż przysiadł z wrażenia. Byli tam wszyscy: Cathy, Bethany i Mickey. Ich twarze były zalane łzami, a na błyszczącym stole zabiegowym z nierdzewnej stali leżał chyba największy pies, jakiego Sam w życiu oglądał.

Usiłował zrozumieć, o co chodzi. Pies przypominał lekko skundlonego wilczarza irlandzkiego i sprawiał wrażenie, jakby dopiero co przegrał walkę na śmierć i życie i lada moment miał wyzionąć ducha. Miał rozszarpany bok i zmiażdżoną łapę, i leżał bez ruchu w kałuży krwi, chociaż obecnie krwawienie zdawało się ustawać. Nie trzeba być lekarzem, żeby domyślić się, co to oznacza.

– Ma na imię Jasper i został strasznie pogryziony – wyjaśniła Bethany, zanim Sam zdążył się odezwać. – Ciocia Cathy uważa, że powinniśmy pozwolić mu umrzeć.

Wzrok Cathy wyrażał żal, że naraziła dzieci na tak ciężkie przeżycie. Sam jednak nie miał do niej pretensji. Dobrze wiedział, że powinien był wcześniej zabrać dzieci do domu, zamiast zostawiać je na głowie Cathy.

– Posłuchaj, Beth. Tak naprawdę będzie dla niego lepiej. Nie możemy pozwolić mu cierpieć – tłumaczyła Cathy.

Tymczasem Sam nie spuszczał wzroku z Mickeya. Chłopiec trzymał psa za poszarpaną obrożę i tulił twarz do kudłatego pyska z taką tkliwością, z jaką matka tuli zranione dziecko. Ten malec, który nawet nie zapłakał po śmierci rodziców i przez ostatnie lata skrywał emocje, sprawiał wrażenie, jakby za chwilę miał dać upust wszelkim nie wyrażonym przez lata uczuciom.

– To chyba bezdomny pies – zauważył Sam, przyglądając się uważnie chłopcu.

Nieszczęsny czworonóg z całą pewnością już od dłuższego czasu błąkał się bez właściciela. Był tak wychudzony, że została z niego właściwie tylko pokąsana przez pchły skóra, no i kości. Zbolałe oczy zapadły się gdzieś głęboko, a sierść chyba nigdy nie widziała szczotki i mydła. Na grzbiecie miejscami połyskiwały łysiny. Pewnie ma egzemę, pomyślał Sam i instynktownie spróbował odsunąć chłopca od psa. Ten jednak tylko mocniej przywarł do zwierzęcia.

– To uczulenie wywołane przez pchły. – Cathy jakby czytała w myślach Sama, po czym obejrzała psią łapę.

– To znaczy, że mamy tu zapchlonego, zagłodzonego i zapewne śmiertelnie poranionego psa, tak? – zapytał Sam.

– Właśnie. – Cathy tym razem podzielała jego zdanie.

– Trzeba go uśpić. Im szybciej, tym dla niego lepiej.

– To znaczy zabić go – uściśliła Bethany, a ciałem Mickeya wstrząsnął wyraźny dreszcz.

– Chyba tak. Jest stary i bardzo cierpi.

Pies spojrzał na Sama wzrokiem, który mówił, że całkowicie się z nim zgadza.

– Ale ciocia Cathy potrafi go wyleczyć. Prawda, ciociu? – upierała się Beth. A Mickey spojrzał na lekarkę tak zrozpaczonym wzrokiem, że na moment zabrakło jej powietrza.

– Nie wiem – odparła słabym głosem.

Sam zupełnie nie wiedział, co począć. Bliźnięta, Abby, stara kobyła, a teraz to psisko. Co tu począć?

– Jakie ma szanse? – zapytał, na co Cathy uśmiechnęła się nieznacznie i delikatnie pogłaskała psi łeb.

Kiedy byli małżeństwem, Sam nie miałby wątpliwości, co zrobić. Zapewne sam wykonałby śmiertelny zastrzyk. A teraz ją prosi, żeby ratowała życie bezdomnego kundla?

– To nie jest stary pies – przyznała w końcu, przesuwając dłoń z psiego pyska na jasną główkę Mickeya, jakby próbowała dodać małemu otuchy. – Ma nie więcej niż rok. Ale jeśli mamy mu pomóc, musimy operować natychmiast.

– Jesteś pewna, że nie ma właściciela?

– Przywiozła go tu jakaś baba, kiedy akurat zbieraliśmy się do wyjścia – wyjaśniła Beth. – Podobno ganiał kury i dlatego jej psy go pogryzły. Kazała Cathy go dobić, bo została sama w domu i nie miał kto go zastrzelić. Po prostu zrzuciła psa z ciężarówki na ziemię. Musiało go zaboleć, bo zaczął strasznie wyć i wtedy Mickey pobiegł i zaczął go głaskać.

– Miał szczęście, że go nie ugryzł. Wystraszone zwierzę potrafi być bardzo niebezpieczne. Przepraszam cię, Sam, ale Mickey zareagował tak szybko, że nie zdołałam go powstrzymać. – Cathy pogładziła wielki, kudłaty łeb. – Na szczęście to łagodne psisko. Zanim zdążyłam do nich dojść, Mickey dał mu na imię Jasper i obwieścił, że pies należy do niego.

Sam aż jęknął. Bliźnięta, gosposia, koń, a teraz pies. I co dalej? Zanim podejmie decyzję, odwiezie dzieci do domu i dokładnie wszystko przemyśli.

– Nie mogłabyś go zoperować, a potem poszukać mu właściciela?

– To nie będzie prosty zabieg i ktoś musi mi asystować. Nie jestem w stanie jednocześnie znieczulać i operować. A żaden ze wspólników mi nie pomoże, bo pies jest bezdomny i nikt nie zapłaci za leczenie.

– Stryjku, przecież jesteś lekarzem. Na pewno umiałbyś pomóc. – Bethany jak zwykle wtrąciła swoje trzy grosze.

Też coś! Miałby spędzić dwie godziny przy stole zabiegowym? Nie, przede wszystkim musi odwieźć dzieci do domu, bo jeszcze rzeczywiście uwierzą, że pozwoli im przygarnąć psa.

– Pokryję wszelkie koszty.

– Chcesz płacić za coś, co umiesz sam zrobić? – Cathy nie posiadała się z oburzenia. – Mnie nikt nie zapłaci za operację, Sam.

– Czyżbyś próbowała upchnąć mi psa?

– Nieprawda.

– To mój piesek – upierał się Mickey. – Ciocia Cathy mówiła, że nie będziesz go chciał, ale ja powiedziałem, że na pewno się zgodzisz. Miałem rację, prawda?

W żadnym wypadku, pomyślał, ale słowa zamarły mu na ustach. Poparzył bezradnie na psa, dzieci i Cathy.

– Musicie zjeść kolację.

– Byliśmy na hamburgerach. – Beth nigdy się łatwo nie poddawała. – Nie wyjdziemy stąd, dopóki Jasper nie poczuje się lepiej. Możemy patrzeć, jak będziecie operować?

– To nieprzyjemny widok. Moglibyście się źle poczuć.

– My? – Dziewczynka wzięła brata za rękę. – Na pewno nie będziemy wymiotować, prawda, Mickey?

– Pewnie, że nie.

Wszyscy, nie wyłączając nieszczęsnego psa, skupili całą uwagę na Samie, a wyraz oczu Cathy nie pozostawiał wątpliwości, że spodziewa się odmowy. Była przekonana, że zaraz zabierze dzieci i pojedzie do domu. No, może zostawi parę dolarów na pokrycie kosztów leczenia. Tymczasem Sam zrozumiał, że nie może sprawić bliźniętom zawodu. Poza tym coraz bardziej zależało mu, by Cathy zmieniła o nim zdanie.

Czyżby zaczynał tracić rozum? Zamiast się wyspać przed jutrzejszym dyżurem, ma spędzić nie wiadomo ile godzin, asystując byłej żonie przy bezdomnym kundlu? Gdyby tylko Beth i Mickey oderwali od niego te ufne, dziecięce spojrzenia! I gdyby Cathy była w stanie poradzić sobie w pojedynkę! Patrząc na nią, nie potrafił zapanować nad gwałtownym przypływem opiekuńczych uczuć. To dziwne, ale nigdy wcześniej nie doświadczał podobnych wzruszeń. Cathy zawsze imponowała mu niezależnością, a teraz wiele by dał, by móc ją otoczyć opieką. Ta jej cholerna niezależność zaczynała go już drażnić.

Jedyne, co mógł teraz dla niej zrobić, to pomóc jej uratować psa i przyjąć go pod swój dach.

– Powiedz mi, co mam robić – odezwał się w końcu.

Rzuciła mu zaskoczone spojrzenie, jakby nie spodziewała się, że tak łatwo się podda.

– Procedura przy znieczulaniu zwierząt jest prawie taka sama jak w przypadku ludzi – oznajmiła, sprawdzając krążenie krwi w chorej łapie. Potem dokładnie obejrzała psie dziąsła. – Trzeba będzie go intubować…

Wydała Samowi odpowiednie instrukcje, w duchu dziękując Bogu za to, że ma do czynienia z niewątpliwie inteligentnym asystentem. Stan wygłodzonego, zmaltretowanego psa był na tyle poważny, że jeśli mieli go uratować, trzeba mu było podawać narkozę bardzo ostrożnie. Na szczęście Jasper nie stawiał oporu. Sam przytrzymał go delikatnie, Cathy zaś wstrzyknęła mu ampułkę ketaminy i valium, a następnie podłączyła kroplówkę. Nie musiała nawet prosić, by rozwarł psu szczęki, aby mogła wsunąć do tchawicy rurkę, przez którą po chwili popłynęła mieszanka tlenu i gazu.

– Pięćset miligramów keflinu dożylnie – poleciła, podłączywszy aparaturę.

– Już się robi.

Czekając, aż pies pogrąży się w głębokim śnie, oboje dokładnie wyszorowali ręce i włożyli sterylne fartuchy, rękawiczki chirurgiczne i maski.

– Gdyby któreś z was źle się poczuło, niech wyjdzie na korytarz i napije się wody – zwróciła się Cathy do dzieci, które przez cały czas przyglądały się im jak urzeczone. – Teraz ani ja, ani stryjek nie będziemy mogli wam pomóc, bo musimy skupić całą uwagę na pacjencie. Rozumiecie?

– No pewnie! – Mickey pokiwał głową i chwycił siostrę za rękę. – Nie martwcie się o nas, tylko zajmijcie się moim psem.

Sam asystował Cathy z uwagą, nieoczekiwanie doświadczając przy tym niezwykłych i dość przyjemnych doznań. Nigdy dotąd nie operowali razem. Miał w nosie jej zwierzęta i, mimo że czasem się chwalił żoną weterynarzem, nigdy nie interesował się jej pracą. Teraz niezwykła sprawność, z jaką oczyszczała ranę, łączyła poszarpane naczynia i składała pogruchotane kości, poraziła go zupełnie. Poczuł, że odkrywa Cathy na nowo i tylko żałował, że dzieje się to tak późno.

Na początku małżeństwa uważał jej zajęcie za niegroźne hobby. Cathy miała być przede wszystkim reprezentacyjną żoną, obiektem zazdrości lekarskiego światka. Sam nigdy nie był specjalnie rozmiłowany w zwierzętach i jeszcze cztery lata temu miałby żonie za złe, że poświęca tyle uwagi jakiemuś bezdomnemu psu. Teraz pragnął nade wszystko, by ich pacjent pozostał przy życiu.

Ciekawe, jak długo żyją psy, zastanowił się, podając Cathy kolejny tampon. Dziesięć, piętnaście lat? Gdy wyjeżdżał z Nowego Jorku, miał nadzieję, że dwa lata wystarczą, by Mickey doszedł do siebie. Wtedy weźmie dzieci z powrotem do Stanów i na nowo poświęci się karierze. Jak długo może trwać kwarantanna przy przewożeniu zwierząt? I jakim cudem zmieści irlandzkiego wilczarza i starą kobyłę w nowojorskim mieszkaniu!

– Krążenie w łapie nie ustało. – Cathy odwróciła głowę w kierunku dzieci. – To znaczy, że jeśli w ogóle wyzdrowieje, będzie mógł normalnie chodzić.

– Jeśli w ogóle wyzdrowieje? – zapytała Beth z pobladłą twarzą.

– Nie martw się. Powinno mu się udać. – Cathy znów pochyliła się nad stołem. – Ale wszyscy będziemy musieli mu pomóc. Tego psa od dawna nikt nie kochał. Żeby wrócić do zdrowia, musi poczuć miłość i serdeczną opiekę.

Zanim zdążyła poprosić, Sam podał jej nici. Od początku operacji zdawał się wyprzedzać jej myśli, a jednocześnie, niczym rasowy anestezjolog, nie spuszczał wzroku z aparatury. Cathy wiedziała, że żaden weterynarz nie wywiązałby się lepiej z zadania. No i gdyby nie Sam, nie zdołałaby uratować Jaspera. Nie miała wątpliwości, że obaj wspólnicy odmówiliby jej pomocy. Poza tym nie mogła trzymać psa w mieszkaniu.

To prawda, że mąż poniżał ją niegdyś i lekceważył wszystko, co było jej drogie. Ale teraz jest opiekunem dzieci jej przyjaciółki i wybawcą dwojga niechcianych zwierząt. Cathy poczuła, że otula ją dziwne ciepło. Nareszcie nie czuje się samotna. Po raz pierwszy od bardzo dawna uśmiechnęła się do Sama przyjaźnie i, nie czekając na reakcję z jego strony, odwróciła wzrok.

Tymczasem Sam poczuł, że zalewa go fala upojnego wręcz ciepła.

– Prawie skończyłam – obwieściła Cathy, usuwając rurkę z psiej tchawicy. – Dziękuję ci, Sam. – Jej głos był łagodny jak nigdy dotąd. – No to najgorsze mamy już za sobą. Zabiorę go na noc do domu. – Uśmiechnęła się do ogromnie przejętych maluchów.

– Nie możesz go tutaj zostawić? – zapytał Sam.

– Nie. Trzeba go obserwować, a tutaj przecież nie ma nikogo.

– To co zwykle robicie w podobnych sytuacjach?

– Steve jest bardzo oszczędny, więc jeśli mamy pacjenta wymagającego stałej opieki, wynajmuje na noc pielęgniarza na koszt właściciela. Tyle że ja wolę nie korzystać z jego usług, bo podejrzewam, że facet po prostu przychodzi tu spać. Dlatego zwykle zabieram mniejsze zwierzaki…

– Do siebie? – Przynajmniej tym nie zdołała go zaskoczyć. – Gdzie teraz mieszkasz?

– Wynajmuję mieszkanie w bloku – odrzekła i spojrzała na psa z pewnym zakłopotaniem. – To duże zwierzę. Mogę mieć kłopot z gospodynią. Ale… Nie mam wyboru. Mógłbyś pomóc mi przenieść go do furgonetki?

– Oczywiście. – Poczuł, że kamień spada mu z serca.

Przynajmniej na dzisiaj ma kundla z głowy. Co prawda zaczynał mieć lekkie wyrzuty sumienia, ale wytłumaczył sobie, że nie stać go na kolejną nieprzespaną noc. Nie może przecież narażać na ryzyko własnych pacjentów.

Jasper był wciąż półprzytomny. Kiedy Sam wziął go na ręce, odniósł wrażenie, że mimo niedożywienia pies waży tonę.

– Jak go wniesiesz do domu? Ktoś ci pomoże?

– Poradzę sobie.

Poczucie winy doskwierało mu coraz wyraźniej.

– Pytam, czy ktoś będzie mógł wnieść psa do mieszkania?

– Nie, ale…

– W takim razie pojedziemy za tobą, prawda, dzieciaki? A potem sami zatargamy go na miejsce.

– Nie chcę.

– To jak zamierzasz sobie poradzić?

Cathy spojrzała bezradnie na psa. Rzeczywiście był ogromny, a kroplówka przytwierdzona do łapy czyniła przenoszenie go jeszcze trudniejszym. Jednak nie chciała, żeby Sam jej towarzyszył. W jego obecności zaczynała się czuć tak jak przed czterema laty. Gdyby wtedy jej nie porzucił…

To idiotyczne, skarciła się w duchu. Ich małżeństwo już dawno przestało istnieć i to, że pomoże jej teraz dostarczyć ranne zwierzę do domu, nijak nie może wpłynąć na rozwój wypadków.

– No dobrze – zezwoliła łaskawie. – Możecie za mną pojechać.

– Dzięki. To ci dopiero zaszczyt.

– Oszczędź sobie tych złośliwości albo zabieraj Jaspera na farmę – odparowała. – Musisz tylko co godzinę do niego zaglądać.

– Sama też nie powinnaś wstawać co godzinę – zauważył po namyśle. – Jesteś za słaba.

– Nic mi nie jest.

– Kłamiesz.

– Pilnuj własnego nosa. Możesz mi wierzyć, że naprawdę dobrze się czuję. Proszę cię tylko o to, żebyś pomógł mi przenieść psa. Ale potem masz zabrać dzieci i wrócić na farmę. Już dawno wszyscy powinniście być w domu.

Rozdział 5

Nie miał nic przeciwko temu, żeby nie wtrącać się w prywatne sprawy byłej żony, dopóki nie zobaczył jej domu.

Nie wierzył własnym oczom, kiedy Cathy zaparkowała przed szarym, uderzająco paskudnym blokiem. Pewnie wzniesiono go w momencie, gdy – w związku z gwałtownym rozwojem Coabargo – w mieście zaczęło przybywać mieszkańców. Tandetna, betonowa elewacja nijak nie pasowała do wiejskiego charakteru miasteczka.

Cathy zajmowała malutkie mieszkanie na ostatnim piętrze, na które wjechali brudną windą o ścianach pokrytych wulgarnymi napisami. Z psem na rękach, Sam ledwie się zmieścił do środka.

Samo mieszkanie wyglądało nieco lepiej. Przynajmniej było czyste, choć wyposażone raczej po spartańsku, jedynie w absolutnie niezbędne sprzęty. Zimne linoleum na podłodze i pozbawione okien ściany czyniły to wnętrze ze wszech miar ponurym.

– Połóż go tutaj – poleciła, wskazując na koc, który zdjęła z łóżka i rozpostarła na podłodze w maleńkiej wnęce kuchennej.

– Cathy… – zaczął, jednak bliźnięta go uprzedziły.

– Jak tu okropnie! – Bethany wykrzywiła buzię. – Chyba tu nie mieszkasz, ciociu?

– I nie ma okien – wtrącił Mickey.

– Jest świetlik w dachu. – Cathy wskazała głową na sufit.

– Mogę sobie oglądać gwiazdy.

– Zamieszkałaś tu po wyjściu ze szpitala? – zapytał Sam przez zaciśnięte gardło.

– A kto ci powiedział, że chorowałam?

– Całe miasto o tym mówi.

– Wielkie rzeczy. – Wzruszyła ramionami i poprawiła koc na podłodze. – No, kładź go.

– Nie możesz tu zostać.

– Posłuchaj, Sam. – Cathy zaczynała tracić cierpliwość.

– Ja tu mieszkam. A to, jakie mieszkanie sobie wybrałam, to już moja sprawa.

– Ale…

– Miałeś tylko wnieść Jaspera.

Samowi zabrakło słów. Pomógł Cathy jak najwygodniej ułożyć psa i podwiesić kroplówkę, jednak cały czas myśli zaprzątnięte miał czymś innym. Koniecznie musi ją stąd wyciągnąć!

– Jak zacznie się ruszać, może wyrwać rurkę.

– Nie zacznie. – Cathy delikatnie głaskała psa po pysku.

– Jest zbyt wyczerpany. Gołym okiem widać, że ten pies ma za sobą całe pasmo udręki. Posiedzę z nim chwilę, potem dam mu trochę ciepłego mleka i położę się spać. Mam sypialnię tuż obok, więc usłyszę, jak zacznie się ruszać.

– Rzeczywiście, nie będziesz miała daleko. Całe mieszkanie przypomina pudełko na buty.

– Bardzo śmieszne!

– Sama wiesz, że jest okropne.

– Nie wszyscy zarabiają tyle co wzięci ortopedzi. Jest mi tu dobrze.

– Nie wierzę.

– Odczep się ode mnie! – żachnęła się, po czym z wyrazem wyczerpania przymknęła oczy, bo ktoś właśnie zapukał do drzwi.

Daleko jej jeszcze do dawnej formy, pomyślał Sam. Ta przeklęta choroba kompletnie pozbawia ją sił. Najchętniej zawiózłby ją teraz do domu i posadził za stołem z soczystym befsztykiem na talerzu. A na deser podałby puchar sufletu z bananów. Z trudem oparł się pokusie sprawdzenia, co też Cathy ma do jedzenia. Pewnie parę liści sałaty, i kwita.

– Duszona wieprzowina, pół babki czekoladowej i wielki połeć wołowiny – wyrecytowała, jakby czytała mu w myślach. Pewnie zauważyła, jak z niepokojem spogląda na drzwi lodówki. – Zadowolony? Od kilku miesięcy każdy lekarz w Coabargo każe mi zdawać raport z tego, co jem. Mówiłam ci przecież, że nic mi nie jest, więc daj mi święty spokój. Tylko popilnuj jeszcze chwilę Jaspera, bo muszę otworzyć. – Podniosła się z kolan i wyszła na korytarz, pozostawiając Sama i dzieci przy psie.

Ledwie uchyliła drzwi, ktoś popchnął je mocno i oczom całej czwórki ukazało się istne monstrum. W każdym razie tylko takie porównanie przyszło Samowi do głowy. Babsztyl ważył ponad sto kilo, miał na sobie brudny szlafrok, a w ustach niedopalonego, wymiętego papierosa. Tłuste włosy zwisały z tyłu głowy, ściśnięte brudną frotką.

– Wiedziałam! – zaskrzeczała kobieta triumfująco, pchnęła Cathy na ścianę i wkroczyła do mieszkania. – Pies! Wiedziałam, że to pies! Wyglądam przez okno i co widzę?! Niesiecie psa! Chcieliście go przemycić pod osłoną nocy, co? Pani wie, jakie mam zasady. Żadnych zwierząt w domu. Proszę go natychmiast stąd zabrać.

Dzieci wybałuszyły oczy na wrzeszczącą babę. Nawet Sam zapomniał języka w gębie, kiedy podeszła do psa i wyciągnęła w jego kierunku tłustą, uzbrojoną w kopcący papieros dłoń.

– Przywiozłam go na jedną noc – wyjaśniła Cathy.

– Tak się pani wydaje. Zasady to zasady. Albo natychmiast zabiera pani psa, albo proszę się stąd wynosić.

Po schodach właśnie weszło na piętro małżeństwo zajmujące sąsiednie mieszkanie. Widząc otwarte na oścież drzwi, młodzi ludzie z zaciekawieniem zajrzeli do środka.

– Nie może mnie pani wyrzucić.

– Oczywiście, że mogę.

– Nie…

Sam w końcu odzyskał przytomność umysłu.

– Czy dobrze panią zrozumiałem? – spytał na pozór spokojnie, patrząc to na Cathy, to na parę stojącą w progu. – Eksmituje pani panią Martin? Jeszcze dzisiaj?

– Tak, jeśli nie pozbędzie się psa.

– Nie może się go pozbyć w środku nocy.

– To niech się wynosi. I to zaraz! – wysapała wściekle właścicielka mieszkania.

Sam kiwał głową i myślał. Zauważył, że Cathy próbuje coś powiedzieć, lecz zdołał powstrzymać ją wzrokiem. Następnie czule otoczył ją ramieniem, jakby chciał powiedzieć, żeby przynajmniej w tej sprawie zdała się na niego.

– My się chyba znamy – zwrócił się do stojącej w drzwiach dziewczyny. – Spotkaliśmy się dziś w szpitalu, w czasie popołudniowego obchodu. Odwiedziła pani Margaret Harcourt. – Przez chwilę próbował coś sobie przypomnieć. – Mam przyjemność z Raylene Norris, prawda? – zapytał, posyłając sąsiadce Cathy jeden ze swych najczarowniejszych uśmiechów.

– Oczywiście, doktorze – rozpromieniła się dziewczyna. – Margaret Harcourt to moja mama. Wczoraj ją pan operował. Rodzice uważają, że jest pan cudowny. Naprawdę nie wiemy, jak się panu odwdzięczyć.

– To pani mama jest cudowna. Ma wręcz nieprawdopodobny hart ducha. Rzadko się zdarza, żeby ktoś tak dzielnie zniósł operację. – Sam nie przestawał rozpływać się w uśmiechach.

Cathy przyglądała mu się z pewną obawą. Pamiętała aż nader dobrze, jak potrafił być zniewalający i pełen czaru, gdy tylko chciał osiągnąć upragniony cel.

– Myśli pan, doktorze, że mama będzie mogła chodzić?

– Bez wątpienia – zapewnił, po czym, po krótkiej chwili namysłu, dodał: – Mieszkacie tu państwo?

– Tak – włączył się do rozmowy mąż dziewczyny. – Ale na szczęście nie zostaniemy tu długo, bo wkrótce przenosimy się za granicę. Straszna tu wilgoć – zauważył, patrząc z niechęcią na gospodynię. – Jeśli możemy w czymś pomóc… To znaczy, chciałem powiedzieć, że nam pies nie będzie przeszkadzał.

– Akurat nie o psa mi w tej chwili chodzi. – Sam uśmiechnął się ujmująco. – Ale tak sobie myślę, czy państwo… zgodzilibyście się zaświadczyć, że ta pani – wskazał w kierunku zwalistego babsztyla – właśnie wyeksmitowała doktor Martin? O dziesiątej w nocy, bez ostrzeżenia.

– Och… – Dziewczyna nagle pojęła przyczynę niezwykłej uprzejmości lekarza. – Pete, on próbuje… – Ugryzła się w język, po czym dodała rzeczowym tonem: – Oczywiście, może nas pan powołać na świadka. Wszystko słyszeliśmy. A teraz chodź – zwróciła się do męża. – Gdybyśmy byli potrzebni, żeby podpisać jakieś oświadczenie, to znajdzie nas pan pod jedenastką.

Bystra dziewczyna, pomyślał Sam z aprobatą, patrząc w ślad za odchodzącymi.

– Sam, nie ma problemu. – W głosie Cathy pobrzmiewała rezygnacja. – Gdybyś tylko mógł odwieźć mnie z psem z powrotem do kliniki, to zostanę tam na noc.

– Nie. Jasper pojedzie do nas.

– Ale on wymaga opieki weterynarza.

– Oczywiście. Ty też z nami jedziesz.

– Sam…

– Nie słyszałaś? Właśnie zostałaś eksmitowana. W trybie natychmiastowym. Nie masz wyjścia, musisz zaraz się stąd wynieść.

– Umowa jest podpisana na rok, czyli zostało jeszcze dziesięć miesięcy – odezwała się właścicielka. – Jak się teraz wyprowadzi, będzie musiała słono zapłacić.

Sam roześmiał się.

– Doprawdy? Ciekawe, skąd wiedziałem, że pani to powie. – Nagle spoważniał. – Niestety, właśnie przeprowadziła pani eksmisję. Mam na to świadków. Pani Martin opuści lokal jeszcze dzisiaj, a jutro ciężarówka zabierze jej rzeczy. Jeśli chodzi o czynsz, to nie tylko nie dostanie pani ani grosza, ale jeszcze będzie musiała wypłacić odszkodowanie za niedopełnienie umowy i szkody moralne. Mój prawnik zajmie się tym jutro. – Wskazał kobiecie dłonią drzwi. – Wyrzucanie ludzi z mieszkania bez uprzedzenia jest nielegalne. Będzie to panią sporo kosztowało. A teraz koniec dyskusji. Wynocha.

– Kim pan do diabła jest? – Gospodyni z wrażenia omal nie połknęła niedopalonego peta. – Jakim prawem przychodzi pan tutaj i wtrąca się w nie swoje sprawy?

Sam przytulił Cathy, która była w tej chwili tak oszołomiona, że nawet nie próbowała się wyrwać.

– Jestem mężem pani Martin – wyjaśnił uprzejmie, obejmując żonę z czułością. – Więc jak pani widzi, to, co się tutaj dzieje, jest także moją sprawą. Szkoda tylko, że zająłem się tym tak późno. Ale lepiej późno niż wcale. I dlatego wynocha stąd. – Sam warknął groźnie, niczym rozeźlony brytan. – Natychmiast.

Kiedy zamknął drzwi za gospodynią i odwrócił się w kierunku mieszkania, zobaczył trzy wpatrzone w siebie twarze, na których malował się wyraz kompletnego osłupienia.

– No to zbierajmy się – zakomenderował.

– Kurczę, stryjku. Nie wiedziałam, że potrafisz tak warczeć! – Beth nie posiadała się z podziwu.

– Ona była straszna! – wyszeptał Mickey. – Okropnie się bałem.

– Ja też. – Sam podniósł chłopca do góry i uścisnął go mocno dla dodania otuchy. – Dlatego zabieramy Cathy do domu.

– Ciocia jedzie z nami! – Twarzyczki dzieci natychmiast się rozpromieniły.

– Chyba żartujesz. – Cathy postąpiła krok do tyłu, z trudem łapiąc oddech. – To niemożliwe. Za żadne skarby nie pojadę na farmę. – Była blada jak ściana.

– Nie możesz tu zostać. Zostałaś wyeksmitowana.

– Nieprawda. Tylko muszę zabrać Jaspera do kliniki.

– Przecież nie będziesz spała na podłodze – żachnął się Sam. – Ledwie się trzymasz na nogach.

– Nie mogę…

– Możesz! – Sam uciął dyskusję. – Mickey, musisz zejść na dół o własnych siłach – powiedział, stawiając chłopca na podłodze – bo ja będę musiał znieść Cathy na dół na rękach.

– Stryjku, chcesz porwać ciocię? – Oczy Beth omal nie wyskoczyły z orbit.

– Właśnie – odrzekł, nie spuszczając wzroku z twarzy byłej żony. – To mieszkanie jest nie do przyjęcia. Poza wszystkim, po prostu cuchnie. Jak masz tu wyzdrowieć?

– Jest kanał wentylacyjny.

– Tyle że zapchany. – Sam nie zamierzał się poddać. – Gdyby przynajmniej było tu jakieś okno! To nora. Jak chcesz tu doprowadzić płuca do formy?

– Jakoś mi się udaje.

– Wiem, że minęły dwa lata, od kiedy wykryto u ciebie chorobę. Anestezjolog, z którą widuję się w szpitalu, jest żoną twojego fizjoterapeuty. Jego zdaniem, robisz za wolne postępy. Teraz przynajmniej wiem dlaczego. Do diabła, Cathy, nie rozumiesz, że musisz mieć dużo świeżego powietrza i dobrze się odżywiać?

– Jem bardzo dużo.

– Doprawdy? – Energicznym ruchem otworzył lodówkę. – Tak myślałem! Karton mleka i pół bochenka chleba. A gdzież jest ten połeć wołowiny? Możesz mi go pokazać?

– Byłam z dziećmi na hamburgerach – broniła się nieporadnie. – Jutro wybieram się po zakupy. Sam, to naprawdę nie jest śmieszne.

– Rzeczywiście! – odparował. – Dlatego jedziesz z nami do domu, nawet jeśli będę musiał cię zabrać stąd siłą.

– Nie!

– Właśnie że tak!

Cathy miała dość wrażeń jak na jeden dzień. Zachwiała się, wyciągnęła dłonie w kierunku krzesła i gdyby Sam nie pochwycił jej w ramiona, zapewne runęłaby na podłogę. Podniósł ją jak szmacianą lalkę i spojrzał na pobladłą twarz ze słabym uśmiechem, jakby chciał powiedzieć: „A nie mówiłem?"

– Puść mnie – jęknęła Cathy.

– W żadnym wypadku. – Odwrócił się do bratanicy. – Bethany?

– Słucham, stryjku? – Mała aż kipiała z przejęcia.

– Możesz zajrzeć do sypialni i przynieść cioci nocną koszulę, szczoteczkę do zębów, kapcie i skarpetki? Znajdź jakąś torbę i włóż to wszystko do środka.

– No pewnie. – Beth była zachwycona obrotem sytuacji.

– A ty, Mickey, zostań z Jasperem. Zniosę Cathy do samochodu i zaraz po was wrócę.

– To naprawdę zabieramy ciocię Cathy do domu?

– Naprawdę. I od tej pory wszyscy mamy jedno bardzo ważne zadanie. Musimy się nią opiekować.

Cathy jeszcze długo nie mogła zasnąć.

Sam pozostał głuchy na wszelkie argumenty i w końcu zmusił ją, by położyła się w gościnnej sypialni, gdzie czekało na nią wielkie łoże z baldachimem wspartym na czterech kolumnach, niezliczona ilość poduszek i puszysta kołdra obciągnięta bladoniebieskim jedwabiem.

Była tak zmęczona, że sen powinien ją zmorzyć w parę sekund. Tymczasem przewracała się z boku na bok, nie mogąc zapanować nad wszechogarniającym uczuciem niepokoju. Kiedy dotarli na miejsce, spędziła jeszcze trochę czasu przy psie. Usiłowała trzymać się dzielnie, a nawet zachować pozory chłodnej uprzejmości w stosunku do byłego męża, ale w istocie dziękowała Bogu za to, że Sam panuje nad sytuacją. Była zbyt słaba, żeby nadal stawiać czoło zmęczeniu. Położyła się w końcu, ale kiedy Sam pochylił się i delikatnie pocałował ją na dobranoc, cała wcześniejsza senność gdzieś się ulotniła.

Dobry Boże, pomyślała, wciąż go kocham!

I nagle znowu zawładnął nią znany ból. Jeszcze wczoraj wierzyła, że zdołała już o nim zapomnieć i że jedyny cel, jaki ma teraz przed sobą, to do końca pokonać chorobę.

Nie zawracaj sobie głowy tym facetem, przekonywała się w duchu. On wcale cię nie chce, a jeśli już, to tylko po to, żeby znowu cię wykorzystać. Z drugiej strony, czyż sama przed laty nie zachowała się podobnie?

Ich małżeństwo zrodziło się z wzajemnego zauroczenia. Młody, świetnie zapowiadający się chirurg i entuzjastyczna absolwentka weterynarii, zafascynowana perspektywą niesienia ulgi zwierzętom w potrzebie. Połączyła ich miłość albo raczej, w co Cathy próbowała teraz święcie wierzyć, pożądanie, i bez głębszego zastanowienia powędrowali do ołtarza. Tymczasem ich światy zawsze różniły się jak ogień i woda.

Oczywiście, dobrze było mieć Sama za męża. Dostarczył jej wielu upojnych doznań, uwielbiała jego ciało i uśmiech. Jednak nie mogła znieść jego niezdrowej wręcz ambicji i traktowała chirurgię z taką samą niechęcią, z jaką Sam odnosił się do jej czworonogów. W tym sensie po części sama była winna jego odejścia. Jednak świadomość, że i ona przyczyniła się do rozpadu małżeństwa, bynajmniej nie łagodziła bólu rozstania.

Cztery lata temu zażądał, by przeniosła się z nim do Nowego Jorku. Miała pozbawić Coabargo jedynego weterynarza, zostawić biedne zwierzęta na łasce losu? Sama myśl o wyjeździe napawała ją trwogą. Co, do diabła, miałaby robić w Nowym Jorku?

– Mogłabyś urodzić dziecko – powiedział. – Poza tym, tam nie można się nudzić. Jeśli mam zrobić karierę…

– Świetnie. A nie pomyślałeś o moich zwierzętach?

– Jeśli będziesz chciała, kupimy sobie kota – odrzekł bez entuzjazmu.

A kiedy rozejrzała się bezradnie po swym małym zwierzyńcu, nie wytrzymał i wyrzucił z siebie to, co od dawna myślał.

– Chcesz być samarytanką do końca życia? Dobrze wiesz, że połowa tych twoich zwierząt już dawno powinna wylądować na tamtym świecie!

I tak oto wiadro świńskich pomyj wylądowało na nienagannie skrojonym garniturze, w którym przed chwilą wrócił z jakiegoś ważnego spotkania. Jednak dopiero gdy wyszedł, zatrzaskując za sobą drzwi, Cathy zrozumiała, że to koniec. Wtedy właśnie poczuła ten ból, który miał jej już nigdy nie opuścić. Nie, nie może mu teraz pozwolić na żadne zbliżenie. Za wiele przeszła w ciągu ostatnich paru lat, zbyt blisko znalazła się śmierci, by znowu pozwolić się zranić.

– Jasper ma się lepiej. Wymieniłem kroplówkę i dałem mu trochę mielonej wołowiny na śniadanie. Chyba dojdzie do siebie – oznajmił Sam, stawiając na stoliku kubek gorącej herbaty.

Cathy otworzyła oczy i spojrzała na zegarek przy łóżku. Ósma rano. Dawno tak długo nie spała. Przeniosła wzrok na eks-męża. Starannie ubrany, z krawatem zawiązanym pod szyją. Najwyraźniej wybiera się do pracy.

– Przepraszam cię, ale muszę lecieć.

– Ile razy już to słyszałam – powiedziała, zanim zdołała ugryźć się w język. Jednak natychmiast uśmiechnęła się pojednawczo. – Niektórych po prostu nie da się zmienić.

– Rzeczywiście – odparł poważnie.

– Porozmawiam dzisiaj z panią Waterhouse.

– Z kim?

– Z właścicielką mieszkania.

– Cathy, nie możesz tam wrócić.

– Nie mam wyboru. Nie stać mnie…

– Zostaniesz tutaj.

– To niemożliwe. – Usiadła wyprostowana na łóżku. – To, że wczoraj byłam zbyt zmęczona, żeby skutecznie ci się przeciwstawić…

– Cały czas jesteś zmęczona. Potrzeba ci dużo snu, zdrowego jedzenia i świeżego powietrza. Daj płucom to, czego potrzebują.

– To znaczy chcesz, żebym tu została i zajęła się dziećmi, tak? – zaryzykowała.

– Chociażby. – Uśmiechnął się pod nosem. – W ten sposób i wilk będzie syty, i owca cała.

Podlec! Znowu to samo. Wykorzystywanie innych to jego specjalność.

– To może jeszcze chcesz, żebyśmy się znowu pobrali? To by rozwiązało twoje problemy, prawda?

– Co innego miałem na myśli – westchnął.

Tymczasem Cathy nie zamierzała go oszczędzać.

– Przyznaj się, że masz kłopoty – mówiła stanowczym tonem, na który jakimś cudem udało się jej teraz zdobyć. – Masz więcej kłopotów niż ja. Bliźnięta, kobyła, pies, a nawet gosposia, wszyscy wymagają opieki. Tyle że ja nie zamierzam się nimi zajmować.

– Nie sądziłem, że…

– Więc pozwól, że podziękuję ci za ostatnią noc. Chociaż właściwie nie wiem, czy mam ci za co dziękować, bo jeżeli nie odzyskam mieszkania…

– Nie odzyskasz. – Uśmiechnął się niepewnie. – Kiedy wstałem, zadzwoniłem do firmy organizującej przeprowadzki. Właśnie pakują twoje rzeczy.

Cathy podskoczyła na łóżku jak oparzona.

– Jak śmiałeś?

– Cathy, nie możesz tam wrócić. – Utkwił w niej wzrok. W delikatnej nocnej koszuli wyglądała tak, jakby zaraz miała się unieść w powietrze. Tylko jej oczy wciąż płonęły tym samym złowieszczym blaskiem. – I jeszcze jedno. – Aż bał się powiedzieć jej prawdę. Jeszcze przed chwilą, gdy karmił Jaspera, wydawało mu się, że postąpił właściwie. Jednak wściekłe spojrzenie Cathy sprawiło, że zaczęły ogarniać go wątpliwości. – Zadzwoniłem do kliniki i zapowiedziałem, że nie przyjdziesz dzisiaj do pracy.

– Co?!

– Zadzwoniłem, żeby sprawdzić, o której zaczynasz. Dowiedziałem się, że o ósmej rano, więc powiedziałem, że nie przyjdziesz. Przecież nie byłabyś w stanie pracować.

– A skąd to przypuszczenie? – Chyba go zaraz zabije!

– Nie zapominaj, że jestem lekarzem. Bądź rozsądna i popatrz na siebie. Masz niedowagę, z trudem oddychasz, nieustannie odczuwasz zmęczenie. Wczoraj o mały włos nie zemdlałaś, przedwczoraj zasłabłaś przy Poppy. Sama wiesz, że jeszcze nie jesteś zdrowa.

– Ale zdecydowanie zdrowsza niż dwa lata temu – odparowała. – Nie jestem już twoją żoną, Sam, więc bądź tak miły i zostaw mnie w spokoju.

– Chyba nie mogę.

– A niby dlaczego nie?

– Bo jestem ci potrzebny.

– Akurat! – syknęła gniewnie i chociaż w oczach poczuła łzy, jakoś zdołała się opanować. – Nie potrzebuję cię! Nikogo nie potrzebuję. Może kiedyś było inaczej, ale to właśnie ty nauczyłeś mnie, że tylko głupcy liczą na innych. Rzeczywiście byłam głupia, i stąd ten cały koszmar. Ale nie zamierzam powtarzać starych błędów.

– To ja ciebie potrzebuję, Cathy – wydusił wreszcie, choć tak naprawdę uświadomił to sobie już w chwili, kiedy po latach zobaczył ją przedwczoraj na posterunku. Zrozumiał, że to Cathy jest tym ogniwem, którego wciąż brakuje mu w życiu.

– Słucham?

– Potrzebuję cię – westchnął. – Cathy, posłuchaj. Muszę iść teraz do pracy. Czeka na mnie długa kolejka pacjentów, ale nie mogę zostawić tu dzieci bez opieki. One też chcą, żebyś została.

– Rozumiem, potrzebujesz mnie, żebym przypilnowała ci dzieci.

– Oboje byśmy na tym skorzystali – mówił niepodobnym do siebie, błagalnym tonem. Wielki Sam Craig w potrzebie! – Abby zajmie się domem. Ona chce u nas pracować, a ja nie mam serca jej zwolnić. Ale nie mogę zostawić dzieci pod jej opieką.

– Mam ją w tym zastąpić, tak?

– Jest jeszcze Poppy i Jasper. Im też jesteś potrzebna.

– A ty będziesz tymczasem mógł poświęcić się własnym sprawom, tak?

– Wiesz przecież, że muszę pracować. – Ujął delikatnie jej dłoń, lecz nie doczekał się żadnej reakcji, bo czuła jedynie strach.

Jak to możliwe? Zaczynał tracić nadzieję i zupełnie nie wiedział, co począć. Przecież kiedyś wystarczyło, żeby ją dotknął, a zrobiłaby dla niego wszystko. Tymczasem teraz patrzyła na niego zimnym, nieobecnym wzrokiem. Nie wiedział, że w ten właśnie sposób stara się ukryć rosnącą panikę.

– Tylko dzisiaj, proszę – dodał. – Sama wiesz, że powinnaś odpocząć. Masz za sobą dwie ciężkie noce. Najpierw ratowałaś mi konia, a wczoraj do późna siedzieliśmy przy psie.

– Jeśli nie pojawię się dzisiaj w pracy, Steve dostanie szału. Niedawno mi groził, że się mnie pozbędzie, bo zarobił już dostatecznie dużo, żeby wykupić moje udziały.

– To może powinnaś się zgodzić? Przecież wolałabyś z nim nie pracować.

– A jeśli nie z nim, to gdzie?

– Nie mam pojęcia. – Nie próbował ukryć zakłopotania. – Posłuchaj, nie bardzo potrafię się w tym wszystkim pozbierać. Proszę cię tylko o jedno: zostań dziś z dziećmi. Tylko dziś. Porozmawiamy wieczorem, bo teraz naprawdę muszę już iść.

– Jak zwykle.

– Cathy…

– Skoro musisz, to idź – parsknęła w końcu. – Zajmę się dziećmi, gosposią, psem i kobyłą. Ale tylko dzisiaj. Pamiętaj. Od jutra każde z nas idzie własną drogą.

Jakimś cudem zdołała się nie rozpłakać, dopóki nie znalazł się za drzwiami.

Przez cały dzień robił, co mógł, by skoncentrować się na pracy, jednak myśl o tym, czy i jak zdoła zatrzymać Cathy na farmie, nie dawała mu spokoju. Gdyby tylko zgodziła się zostać, wszystkie problemy rozwiązałyby się same jak za dotknięciem czarodziejskiej różdżki. Bliźnięta nie posiadałyby się ze szczęścia, Abigail mogłaby dalej pracować, a Jasper i Poppy mieliby opiekę fachowca.

A on zyskałby drugą szansę…

Chyba, stary durniu, nie rozważasz możliwości małżeństwa, skarcił sam siebie, choć w głębi duszy dobrze wiedział, że to właśnie miał na myśli.

Porzucił żonę po to, żeby odzyskać wolność. Wolność tę utracił raz na zawsze w chwili, kiedy podjął się opieki nad dziećmi. Gdyby miał teraz Cathy, gdyby stała na straży domowego ogniska, przynajmniej mógłby poczuć nieco dawnej swobody. Musi ją przekonać, by została.

I wyszła za niego za mąż?

A niby dlaczego nie? W końcu to jedyne logiczne rozwiązanie. Tylko coś w głębi duszy mówiło mu, że logika nie ma z tym wszystkim zbyt wiele wspólnego.

Rozdział 6

– Jasper czuje się coraz lepiej – obwieściła Beth ze swojego stanowiska obserwacyjnego na płocie. W krótkich spodenkach, poplamionej koszulce i z sianem sterczącym z potarganych włosów wyglądała na szczęśliwe dziecko. W Nowym Jorku nigdy nie widział jej w tak świetnym humorze. – Prawda, Mickey? – krzyknęła do brata.

– Tak – odrzekł chłopiec, wdrapując się na płot z charakterystyczną dla siebie ostrożnością. Po wszystkim, co przeszedł w swoim krótkim życiu, starał się unikać zbędnego ryzyka. – Myśleliśmy, że wrócisz później.

– To kogo tak wypatrujecie?

– Ciocia Cathy zamówiła siano dla Poppy – wyjaśniła Beth. – Mówiła, że jak tu zaczekamy, to kierowca pewnie pozwoli nam przejechać się na przyczepie. Ale jak chcesz, możemy pojechać kawałek z tobą, a potem tu wrócić.

– To miłe z waszej strony.

– Prawda? – Mała uśmiechnęła się od ucha do ucha. – Wiesz, że już raz dziś jechaliśmy ciężarówką, jak przywieźli meble cioci? Kierowca był bardzo miły, ale ciocia Cathy chyba nie jest zadowolona. Mruczała coś, że faceci są głupi i że nie ma pojęcia, gdzie teraz znajdzie mieszkanie. Nie pozwoliła wnieść swoich rzeczy do domu, tylko kazała zamknąć je w szopie. Ale my przecież chcemy, żeby u nas została, prawda, stryjku?

– Oczywiście. – Sam otworzył drzwi samochodu i wpuścił dzieci do środka. – Tylko musimy ją do tego przekonać.

– Powinna chcieć tu zostać – oświadczył Mickey powagę. – Przecież jesteście małżeństwem, a mąż i żona powinni mieszkać razem.

– Masz rację.

Całkowicie podzielał opinię bratanka, tylko coś mu mówiło, że Cathy nie zechce się z nią zgodzić.

Zastał ją w komórce, gdzie właśnie zmieniała opatrunek na łapie Jaspera. Pies położył łeb na jej kolanach i wpatrywał się w nią z bezgranicznym wręcz uwielbieniem. Nie musiała zakładać mu kagańca, bo i tak pozwoliłby jej zrobić ze sobą wszystko.

Sam przyglądał się tej scenie ze ściśniętym sercem. Cztery lata temu dostawał szału na widok żony z kolejnym poranionym zwierzakiem na kolanach. Nawet gdy szli do restauracji, Cathy często zabierała z sobą zawieszoną na szyi wełnianą torbę z kangurzym niemowlęciem i nie przywiązywała najmniejszej wagi do tego, że ów dodatek wcale się nie komponował z czarną sukienką, którą zwykle wkładała na bardziej uroczyste okazje. Jakże nienawidził wtedy jej przywiązania do zwierząt.

Nie do końca rozumiał, co sprawiło, że teraz na widok Cathy i psiego pyska wspartego ojej nogi poczuł nagły przypływ pożądania. Chciał podejść, wziąć ją w ramiona i całować do utraty tchu. Tyle że Cathy od razu pomyślałaby, że to kolejny wybieg, by ją zatrzymać, i natychmiast uciekłaby od niego. Pełne lęku i podejrzliwości spojrzenie, jakim go powitała, tylko utwierdziło Sama w przekonaniu, że ma rację.

– Już wróciłeś? Czegoś chcesz?

– Chciałem być dzisiaj wcześniej w domu. – Postawił teczkę na podłodze i podszedł bliżej. – Jak się czuje nasz pacjent?

– Zaczynam wierzyć, że uratujemy tę łapę. Wczoraj rozważałam możliwość amputacji, ale na szczęście krążenie jest całkiem przyzwoite. To silny pies, mimo chwilowo niezbyt korzystnej aparycji. Nie poddaje się – poinformowała rzeczowo, jakby celowo starała się trzymać Sama na dystans.

– Nie bardzo dostrzegam u niego wolę walki – zauważył, gładząc osowiałe zwierzę po zmatowiałej sierści.

– Czasem opór przybiera niespodziewane kształty. Może w jego mniemaniu bierne poddanie się naszej troskliwości jest sposobem walki o życie?

– Nie poszłabyś w jego ślady?

– Ja?

– A dlaczego nie? Dobrze wiesz, że przydałoby ci się nieco opieki.

– Sam…

Nie potrafił dłużej udawać. Delikatnie przyłożył dłoń do jej wychudzonej twarzy. Kiedy próbowała się odsunąć, ujął ją za ramiona i uścisnął z czułością.

– Cathy, nawet nie wiesz, jak mi przykro.

– Słucham?

– Zachowałem się jak łajdak – przyznał cicho. – Kiedyś tak mnie nazwałaś i miałaś rację. Poprowadziłem cię do ołtarza, a potem traktowałem lekceważąco i pogardliwie.

– Sam, mieliśmy nie mówić o naszym małżeństwie.

– Ale musimy. – Patrzył jej prosto w oczy. – Poprosiłem cię o rękę, bo cię kochałem. Ale nie byłem dobrym mężem, bo wciąż potrzebowałem wolności. Żądałem, żebyś zrezygnowała dla mnie z własnego życia. Musiałem być niespełna rozumu.

– Chcesz przez to powiedzieć, że skoro teraz okoliczności kazały ci wyrzec się tak zwanej wolności, to równie dobrze możesz do mnie wrócić? – zapytała.

– Nie to miałem na myśli.

– W każdym razie tak to zabrzmiało. – Wielkie, zielone oczy Cathy nie wyrażały nic prócz bólu.

Boże, że też wcześniej nie zdawał sobie sprawy, jak potwornie ją skrzywdził.

– Cathy, jak mogę ci to wszystko wynagrodzić?

– Zostaw mnie.

– Nie. – Zacisnął dłonie na jej ramionach. – Przecież oboje to nadal czujemy. Łączy nas to samo uczucie, które zrodziło się przy pierwszym spotkaniu. Zaczęło się właśnie tutaj, kiedy mój brat z żoną zaprosili nas na kolację, pamiętasz? Oboje nie mogliśmy się doczekać jej końca, tak bardzo chcieliśmy zostać sami. A przecież nigdy wcześniej nie zamieniliśmy ze sobą nawet słowa.

– Postąpiliśmy bardzo głupio – zauważyła z goryczą.

– Nieprawda, byliśmy zakochani.

– Akurat! Zwykłe pożądanie, nic więcej.

– Nie, to była miłość – rzekł z przekonaniem, starając się ukryć ogarniający go lęk. Delikatność skóry na ramionach Cathy sprawiła, iż nie mógł oprzeć się wrażeniu, że oto ma do czynienia ze zjawiskiem, które lada moment może zamienić się w nicość. Nie potrafił słowami wyrazić swych uczuć. – To była miłość i ona wciąż trwa, i w tobie, i we mnie.

Zanim zdążyła się zorientować, pochylił się i pocałował ją w usta. Tyle że raczej nie trafił na odpowiedni moment. Trudno wspiąć się na wyżyny romantycznego uniesienia na podłodze komórki, zajętej w dużej mierze przez rosłe psisko, którego pysk spoczywa na kolanach wybranki. Kiedy Sam pierwszy raz w życiu pocałował Cathy, siedzieli nad brzegiem rzeki, w blasku księżyca. Wtedy dokładnie zaplanował całą sytuację. Teraz kierowała nim rozpacz.

Co prawda usta Cathy były cudownie miękkie, delikatne i wrażliwe, ale ciało miała jakby zdrętwiałe. Mimo całej żarliwości, z jaką ją pocałował, odpowiedziała mu obojętnością i chłodem.

W końcu wypuścił ją z ramion. W oczach miała tylko ból i przerażenie. Ciężkie psie cielsko wsparte o kolana Cathy uniemożliwiało jej jakikolwiek ruch, więc trwała w niezmienionej pozycji i wpatrywała się w Sama wzrokiem wyrażającym ostrzeżenie. Niech no tylko jeszcze raz spróbuje się zbliżyć, pomyślała z wściekłością. Gniew stanowił teraz ostatnią deskę ratunku, jaka jej została. Musi zakrzyczeć tę miłość.

– Jak śmiałeś! Jakim prawem!

– Nie miałem żadnego prawa – przyznał ze smutkiem. – Tylko miałem nadzieję…

– Na co? Ze rzucę ci się w ramiona? Że uwolnię cię od obowiązków i zostanę dobrą żoną i matką, żebyś znów mógł się cieszyć wolnością?

– To nie tak.

– Nie? Ale przyznaj, że nienawidzisz życia, które wymaga ograniczeń. W ilu sympozjach masz wziąć udział w tym roku?

– W trzech, ale…

– Mogłam się tego spodziewać! – Poczuła bolesny skurcz serca. – I co? Abby zajmie się dziećmi?

– Będę musiał ją zwolnić. Znajdę kogoś na jej miejsce.

– Tylko przypadkiem nie bierz mnie pod uwagę – syknęła. – Kocham Beth i Mickeya i zrobiłabym dla nich wszystko, ale nie wyjdę ponownie za ciebie za mąż. Więc odpuść sobie próby uwiedzenia mnie i pomóż mi znaleźć jakieś lokum. I to szybko, bo chociaż moje mieszkanie rzeczywiście było okropne, tutaj czuje się jeszcze gorzej.

– Cathy…

– Zamknij się, Sam. Wypróbuj swoje wdzięki na kimś innym, obojętnie na kim, tylko nie na mnie.

Gdyby nie dzieci i Abby, pewnie nie zdołaliby wytrwać do końca kolacji. Sam był spięty do granic wytrzymałości, a Cathy nawet nie raczyła na niego spojrzeć. Za to pozostała trójka promieniała szczęściem.

– Jasper będzie zdrowy – oznajmił Mickey. – Już czuje się lepiej. Ciocia mówiła wczoraj, że może umrzeć, ale dzisiaj widać, że wyzdrowieje. Ciocia zawiezie mnie do takiej szkoły dla psów, gdzie go nauczę siadać i przybiegać na zawołanie.

Przemiana, jakiej chłopiec uległ w ciągu ostatnich dwóch dni, była tak nieprawdopodobna, że Sam słuchał go jak oniemiały. Przez dwa lata pobytu w Nowym Jorku Mickey nigdy niczym się nie zainteresował. Tutaj czuł się jak ryba w wodzie.

Abby też była w coraz lepszej formie. Na kolację nie podała dziś, o dziwo, ani jednego ziarenka groszku, tylko kurczaka zapiekanego w cieście, a na deser wyśmienitą tarte z gruszkami.

– Przy pani Cathy nawet gotowanie stało się łatwiejsze – oznajmiła. – Na początku bardzo się denerwowałam. Ale jak tylko przyjechała pani Cathy, od razu zrobiło się tu jak w domu – promieniała.

Na szczęście nie zauważyła wściekłości, z jaką Cathy wbiła widelec w ciasto.

– Przynieśliśmy dziś do kuchni wszystkie książki kucharskie, jakie były w domu. A potem Abby opowiedziała nam, co umie najlepiej gotować, a my powiedzieliśmy, co lubimy jeść. Wtedy ciocia wymyśliła, żebyśmy poszukali czegoś na kolację w ogrodzie, więc weszliśmy na drzewo i nazrywaliśmy gruszek. Ciocia Cathy mówiła, że będziemy mogli hodować kurczaczki, tylko że zanim je upieczemy, ktoś będzie musiał je zabić i żeby na nią nie liczyć. My też tego nie zrobimy i Abby też nie. Więc wypadło na ciebie, stryjku.

– Dziękuję za zaufanie. Jak wiecie, właśnie ukończyłem szkołę hodowli kurczaków – zażartował, a bliźnięta zachichotały w odpowiedzi. Ciekawe, że w Nowym Jorku nie reagowały na jego dowcipy.

A mogłoby być tak wspaniale, myślał, spoglądając na Cathy, która siedziała sztywno, ze wzrokiem utkwionym w talerzu. Mogliby stworzyć prawdziwą rodzinę. Po raz setny postanowił, że musi znaleźć jakiś sposób, by ją tu zatrzymać, przekonać, że mogą zacząć wszystko od nowa.

To niemożliwe, by nie zauważyła, jak bardzo tu do nich pasuje. Sam zaczynał puszczać wodze fantazji. Zobaczył siebie w roli szczęśliwego małżonka siedzącego za stołem w towarzystwie uśmiechniętej żony, udanych dzieciaków i gosposi, których głównym celem jest uprzyjemnianie mu życia.

Musiał zdradzić go wyraz twarzy, bo Cathy nagle zerwała się z miejsca.

– Przepraszam, ale muszę poćwiczyć przed spaniem.

– Poćwiczyć? – Sam uniósł brwi ze zdziwienia.

– Mam zapisaną codzienną porcję ćwiczeń – wyjaśniła, unikając jego wzroku. – Jeśli ich nie wykonam, zesztywnieją mi mięśnie. Jutro – zebrała się na odwagę – jutro idę obejrzeć mieszkanie, a po południu mam dyżur. Dzieci oczywiście mogą ze mną pojechać, ale na przyszłość…

– Oglądasz mieszkanie? Mogę wiedzieć dlaczego?

– Bo nie zamierzam tu zostać – oznajmiła i zwróciła się bezpośrednio do dzieci: – Nie mogę tu mieszkać, ale to nie znaczy, że nie chcę być z wami. Będziecie mieli dwa domy, bo zawsze będziecie mogli do mnie przyjechać. Tyle że te dwa domy muszą być oddzielne.

– Ale dlaczego? – zapytała Beth, kiedy Cathy zniknęła za drzwiami. Zeskoczyła z krzesła, wzięła się pod boki i stanęła przed Samem z wyzywającym wyrazem twarzy. – Dlaczego ciocia Cathy nie może mieszkać z nami? Tu jest pełno miejsca. Nie chcemy, żeby się wyprowadzała. Prawda, Mickey? Abby?

– Byłoby miło, gdyby została – odrzekła gosposia słabym głosem, po czym wstała i drżącymi rękoma zaczęła zbierać naczynia ze stołu. Jej dobry nastrój gdzieś wyparował.

– Nic na to nie poradzę. Przecież nie mogę jej zmusić.

– Powiedz jej, że jest potrzebna Jasperowi i Poppy. Ciocia kocha zwierzęta. Jeśli nas nie kocha, to może zostanie tu dla nich…

Niestety, Sam obawiał się, że tym razem malec się myli. Położył dzieci spać i udał się do gabinetu, by nadgonić zaległości w dokumentach, które przyniósł ze szpitala. To nieprawdopodobne, jaki bałagan jego poprzednik zostawił w papierach. Jednak nie mógł się skupić na pracy. Cóż, najlepiej zrobi, jeśli raz spróbuje się wyspać.

Postanowił, że zanim się położy, zrobi jeszcze obchód gospodarstwa. Przy odrobinie szczęścia może uda mu się natknąć na Cathy. Zaszedł do stajni, gdzie Poppy najspokojniej w świecie skubała siano, i do komórki, w której Jasper zapewne śnił o misce świeżego mięsa, bo nawet przez sen radośnie merdał ogonem. Przynajmniej przed psem przyszłość rysuje się w jasnych barwach.

Jeszcze raz zajrzał do dzieci. Spały jak zwykle w jednym łóżku, ale tym razem Mickey nie tulił się do siostry tak mocno jak zwykle. Za to dłoń zaciśniętą miał kurczowo na poszarpanym skórzanym pasku, w którym Sam rozpoznał zniszczoną obrożę Jaspera. Dzieci zaczynają się odnajdywać w nowej rzeczywistości, pomyślał, gładząc bratanka po głowie. Dla ich dobra jest gotów na wszystko.

Nie wyłączając ponownego małżeństwa?

Też pomysł, skarcił się w duchu. Idź już spać, Craig, bo znowu głupoty zaczynają ci przychodzić do głowy.

Po drodze do sypialni musiał przejść obok pokoju Cathy. Zwolnił kroku, walcząc z pokusą położenia dłoni na klamce. Już miał ruszyć do siebie, kiedy ze środka dobiegł go przeciągły jęk. Bez wahania otworzył drzwi i zapalił światło.

Leżała na łóżku z pobladłą, wykrzywioną bólem twarzą i dłońmi zaciśniętymi na łydce. Na widok nieproszonego gościa usiadła, podkuliła kolana i naciągnęła na nogi koszulę, jakby się bała, że chce ją skrzywdzić.

– Wyjdź stąd.

– Co ci jest?

– Prosiłam, żebyś stąd wyszedł.

Nie zwracając uwagi na jej słowa, zbliżył się do łóżka.

– Cathy, przecież widzę, że coś cię boli. Co się dzieje?

– Złapał mnie skurcz. Ale zaraz przejdzie.

– Pokaż nogi.

– Nie.

– Cathy, zamknij się i pozwól mi zobaczyć, co się dzieje. Zapomniałaś, że jestem lekarzem? Może uda mi się jakoś ci pomóc. – Zanim zdążyła zaprotestować, przysiadł na brzegu materaca. – Która to noga?

Nie musiała odpowiadać. Nienaturalnie wykrzywiony mięsień prawej łydki były twardy jak kamień.

– Ale skurcz! – gwizdnął z podziwem.

– Wiem – syknęła przez zęby. – A teraz idź sobie.

– Zwariowałaś? Masz olejek do masażu?

– A po co?

– Faktycznie, trudno byłoby ci samej to rozmasować. Nie ruszaj się. Zaraz wracam.

Delikatnie pogładził Cathy po twarzy i wyszedł z sypialni. Jeśli po powrocie zastanie drzwi zamknięte na klucz, nie zawaha się ich wyważyć.

Jednak drzwi pozostały otwarte. Co prawda Cathy rozważała możliwość podczołgania się do zamka, ale po pierwsze wiedziała, że Sam i tak nie da za wygraną, a po drugie, nie chciała zostać sama. Już dłużej nie mogła samotnie zwijać się z bólu. Nawet towarzystwo Sama było lepsze niż ciągnąca się godzinami przeraźliwa samotność. A może szczególnie jego towarzystwo?

Minęło dwadzieścia minut, zanim Sam zdołał rozmasować zaciśnięte mięśnie na tyle, że ból stał się mniej dokuczliwy. Przez wiele miesięcy nogi Cathy pozostawały kompletnie bezwładne. Zmuszone na nowo do pracy, teraz protestowały z całą mocą.

– Za wcześnie wypuścili cię ze szpitala. Powinnaś być pod stałą opieką rehabilitanta.

– Co tydzień chodzę na fizjoterapię.

– To za rzadko. Masz podkurczone ścięgna i chodzisz na podwiniętych stopach – powiedział, zastanawiając się, jakim cudem zdołała wrócić do pracy. To niebywałe, że wytrzymywała pełne sześć godzin za stołem zabiegowym. – Nie możesz iść jutro do kliniki.

Ukryła twarz w poduszce, żeby nie zauważył, jak chętnie by na to przystała. Dawno nie czuła się tak cudownie jak teraz. Kiedy silne dłonie Sama przesuwały się z dużą wprawą po jej łydkach, ból ustępował jakby w efekcie czarów. Najchętniej zaplotłaby mu ramiona wokół szyi i pozwoliła tym dłoniom masować się jak przed laty, od czubka głowy do stóp.

Idiotka, przywołała się do porządku.

– Nie mogę porzucić pracy. Przecież muszę z czegoś żyć.

– Mogę dać ci pieniądze. Zresztą, proponowałem ci to jeszcze przy rozwodzie, ale odmówiłaś.

– Nie potrzebuję twojej pomocy. – Podniosła się na łokciach. – Już mnie nie boli, Sam. Dziękuję. Chyba zaraz zasnę.

– Ale mięśnie masz nadal napięte.

– Nigdy nie są całkiem rozluźnione. Ale i tak jest coraz lepiej.

– Nie powinnaś wracać do pracy przed upływem pół roku.

– Przestań krakać i zostaw mnie samą.

Spojrzał z zatroskaniem na drobną, bladą twarz okoloną wianuszkiem wijących się włosów, rozrzuconych bezładnie na poduszce. Wyglądała tak pięknie, że nie zdołał oprzeć się pokusie pogładzenia jej po policzku.

A potem pochylił się, ujął tę twarz w dłonie i pocałował najdelikatniej jak umiał. Cathy leżała nieruchomo, jak motyl przyszpilony do poduszki. Wiedział, że powinien się cofnąć, ale… Niegdyś była jego żoną i przynajmniej jego uczucia nigdy nie wygasły. Przecież to Cathy. Ta sama Cathy, której obiecywał, że nie opuści jej w zdrowiu i w chorobie. Dopóki śmierć ich nie rozłączy.

– Powinieneś już iść – odezwała się niepewnie.

– Nie potrafię.

– Sam…

Nie pozwolił jej skończyć. Przez następne dwadzieścia minut tak jak niegdyś pieścił jej ciało, rozkoszował się zapachem skóry, napawał ciepłem.

– Powiedz, jeśli chcesz, żebym wyszedł – wyszeptał. – Cathy, moja jedyna…

Uniosła dłoń i być może zamierzała go odepchnąć, ale palce miała tak ciepłe, że nie mógł się oprzeć i zaczął je całować. Potem ukląkł na łóżku i wziął w ramiona całą jej drobną postać. I wtedy właśnie wydarzył się cud. Nie protestowała. A po chwili nieśmiało odwzajemniła uścisk.

Czyli nie wszystko stracone, pomyślał. A już prawie zapomniał, jak cudownie potrafili się kochać.

– Cathy, moja droga…

Myślała, że śni. I wcale nie chciała się zbudzić. Przecież nigdy nie przestała go kochać. Miała wrażenie, że płonie. Wsunęła mu dłonie pod koszulę i pieściła gładką skórę, kryjącą silne mięśnie. Kiedy ich usta złączyły się w namiętnym pocałunku, była bliska szaleństwa. Aż nagle czar prysł.

– Cathy, zaczekaj – wyszeptał.

– Na co? – zapytała zmienionym głosem.

– Nie zabezpieczyłem się. Kochanie, poczekaj.

Jego słowa podziałały na nią jak lodowaty prysznic. No pewnie, po co mu teraz dziecko, pomyślała i nagle wróciła jej cała trzeźwość umysłu, a bolesne wspomnienia dały znać o sobie z całą mocą.

– Niepotrzebne nam żadne zabezpieczenia – zapewniał jeszcze kilka dni przedtem, zanim ją porzucił.

Tyle że wtedy zależało mu na dziecku. Gdyby zaszła w ciążę, nie miałaby wyboru – musiałaby porzucić Coabargo i wyjechać u boku męża do Nowego Jorku. Ale teraz? Ma już dzieci. Co prawda nie własne, bo dostał je w spadku, ale po co mu większa rodzina? Żeby spędzać więcej czasu w domu, opuszczać kolejne, jakże cenne sympozja, wysłuchiwać pretensji?

Ból był tak silny, że Cathy nie zdołała go ukryć.

– Kochanie, co się stało? Kolejny skurcz? – Sam przyglądał się jej z przerażeniem.

– Nie! – Odepchnęła go i zerwała się z łóżka. – Nie waż się do mnie więcej zbliżyć!

– Nie bój się. Nie chcę cię skrzywdzić.

– Już raz mnie skrzywdziłeś i dobrze o tym wiesz. Ale drugi raz ci nie pozwolę. Wynoś się stąd! Natychmiast!

Nie zdołał jej przekonać, by zmieniła zdanie, więc odszedł do własnego pokoju i położył się do łóżka, ale długo jeszcze nie mógł zasnąć. Rozważał najróżniejsze sposoby, by odzyskać Cathy, lecz nic rozsądnego nie przychodziło mu do głowy. Przed kilkoma laty wbrew rozsądkowi zgodziła się zostać jego żoną. Jakże srodze ją potem zawiódł. Zupełnie jakby nie zależało mu na jej miłości.

Co gorsza, mimo że pokochał ją taką, jaka była naprawdę, ledwie zamieszkali razem, zaczął dokładać wszelkich starań, żeby ją zmienić, dopasować do własnych potrzeb. Marzył o uległej, pięknej żonie, która dodawałaby mu splendoru. Zapewne niejedna kobieta chętnie dostosowałby się do tych wymagań.

A jednak wybrał Cathy, dziewczynę o złotym sercu, służącą pomocą każdemu stworzeniu w potrzebie.

Zaufała mu, a on ją zdradził. Więc któż inny, jak nie on, nauczył ją przezorności? Kogo, jeśli nie siebie samego, ma obwiniać za to, że teraz odrzuca jego miłość?

Rozdział 7

Co prawda Cathy i Sam nie spali dobrze tej nocy, ale za to Jasper obudził się w zdecydowanie lepszej formie. Od wczoraj nie dostawał już środków uspokajających i teraz rozglądał się wokół ciekawie, niczym szczenię. Kiedy Sam wreszcie zwlókł się z łóżka i poszedł zajrzeć do komórki, powitało go spojrzenie pięciu par oczu.

Bliźnięta, Cathy oraz Abby klęczeli wokół psa, który, nie przestając merdać ogonem, z zainteresowaniem przyglądał się otoczeniu.

– On nie wie, gdzie jest. Przyszedłem tu, zanim jeszcze zrobiło się widno, i przez cały czas przy nim siedzę – wyjaśnił Mickey z zatroskaną twarzą. – Możemy go już zabrać do sypialni?

– Posłuchaj, po tym, co przeszedł, na pewno czuje się tutaj jak w raju. Popatrz na jego ogon. Takie machanie znaczy, że jest szczęśliwy – tłumaczyła Cathy. Powitała Sama niechętnym spojrzeniem, ale zaraz skupiła uwagę na psie. – Dziś zdejmiemy mu sączki, ale na razie nie powinien wchodzić do wody. Nie możesz go zabrać do siebie, zanim go porządnie nie wykąpiemy.

Pogładziła psa po grzbiecie, a ten spojrzał na nią z tak bezgranicznym uwielbieniem, że Sam poczuł coś w rodzaju zazdrości. Najchętniej znalazłby się teraz na miejscu tego zapchlonego kundla.

– On na razie wcale nie chce stąd wychodzić – tłumaczyła Cathy chłopcu.

– To zupełnie jak wy – zauważył Sam z przekąsem. – Schodzę na śniadanie, a tu wszyscy myślą tylko o psie.

– Och, mój Boże! Przepraszam. – Abby zerwała się na równe nogi. – Całkiem zapomniałam.

– Uspokój się, Abby – wtrąciła Cathy. – Pan Craig potrafi sam sobie zrobić grzankę. Prawda, doktorze?

– No, niezupełnie. Powinnaś pamiętać, że przygotowywanie posiłków nie jest moją najmocniejszą stroną. – Sam roześmiał się z nadzieją, że zdoła nieco rozładować napiętą atmosferę.

Jednak Cathy pozostała niewzruszona. A przecież niegdyś nie potrafiła się oprzeć jego dowcipom.

– On tylko udaje niezgułę, Abby, więc nie daj sobie wejść na głowę, jak się stąd wyprowadzę.

Twarzyczki dzieci natychmiast posmutniały.

– Ciociu, zostań! – Oboje zarzucili jej ręce na szyję.

– Przecież nie wyjeżdżam daleko. – Serdecznie przytuliła maluchy. – I będę was odwiedzać.

– Założę się, że tylko wtedy, kiedy będę w pracy – wtrącił Sam z goryczą, a Cathy poważnie skinęła głową.

– To chyba jasne. Po tym wszystkim, co mamy za sobą, nie widzę powodu, żeby składać ci wizyty.

Nawet nie pozwoliła mu pomóc przy usuwaniu sączków z psiej łapy.

Sam jechał do pracy z ciężkim sercem. Co dalej? – zastanawiał się, lecz nic rozsądnego nie przychodziło mu do głowy. Nigdy dotąd nie znalazł się w podobnej sytuacji. Z żalem wspomniał powodzenie, jakim się cieszył u kobiet. Pochodził z dobrze sytuowanej farmerskiej rodziny. Nigdy nie narzekał na brak pieniędzy, a do tego od najmłodszych lat był ładnym i inteligentnym chłopcem. Zawsze podobał się dziewczynom, wystarczyło więc, że kiwnął palcem, a jego wybranka przybiegała w podskokach. Mimo że jedynie Cathy zafascynowała go na tyle, by ją pojąć za żonę, zarówno przed ślubem, jak i potem, miał liczne doświadczenia z kobietami.

Zresztą z Cathy też poszło mu dość łatwo. No, może musiał się trochę więcej starać, ale i jej opór nie był szczególnie stanowczy. Tym trudniej teraz przychodziło mu się odnaleźć. Zagryzł wargi i wlepił wzrok w horyzont. W głowie miał kompletną pustkę.

Doskonale zdawał sobie sprawę, że będąc jego żoną, Cathy miała aż nadto okazji, by go przejrzeć na wylot. Wiedziała o nim wszystko. Dlatego właśnie nie działał już na nią ani zniewalający uśmiech byłego małżonka, ani jego nieodparty czar, ani miłosne zabiegi. Wniosek z tego, że musi ją czymś zaskoczyć. Tylko czym?

Przyjmował kolejnych pacjentów i nic nie przychodziło mu do głowy. Około południa zadzwonił do miejscowego przedszkola. Co prawda dzieci wolałyby zostać z Cathy, ale przecież nie może jej zmusić do pozostania na farmie. Od następnego semestru będzie mógł posłać maluchy do szkoły, ale na razie musi zapewnić im opiekę. Nie miał serca odprawić Abby, lecz pozostawienie dzieci pod jej kuratelą wiązało się ze zbyt dużym ryzykiem. Tymczasem Cathy zapowiedziała, że od jutra nie może liczyć na pomoc z jej strony.

Ciekawe, czy wieczorem zastanie ją jeszcze w domu. Zapewne poczucie odpowiedzialności każe jej zaczekać. Może uda mu się wyrwać dziś wcześniej i podjąć kolejną próbę przekonania jej, by została? Niestety, około czwartej po południu, kiedy miał nadzieję wkrótce wyjść do domu, sanitariusz z pogotowia powiadomił szpital, że wiozą im ofiarę wypadku.

– Nazywa się Peg Lessing. Została uderzona przez samochód na przejściu dla pieszych. Stan ciężki.

Sam akurat kończył zakładać gips czteroletniemu chłopcu ze złamanym nadgarstkiem. Kiedy wyjrzał zza parawanu, Eileen Hammersmith, pielęgniarka z izby przyjęć, właśnie biegła w stronę wejścia, pchając wózek do transportu rannej. Na widok podjeżdżającej karetki Sam też pospieszył do drzwi.

– Peg to miejscowa śmieciara – wyjaśniła pielęgniarka, z niesmakiem marszcząc nienawykły do przykrych zapachów nos. – Chodzi ze starym wózkiem po całym mieście, wygrzebując butelki i puszki ze śmietników. Potem sprzedaje, co uzbiera, żeby mieć na wino. Żyje na ulicy i chyba nigdy się nie myje. Kwaterunek już kilka razy przydzielał jej mieszkanie, ale ona woli mieszkać pod mostem. Pewnie przechodziła po pijanemu przez ulicę.

Szklane drzwi otworzyły się z trzaskiem i Eileen odruchowo zatkała nos.

– Panu radzę zrobić to samo, doktorze. Mam nadzieję, że szybko się jej pozbędziemy.

Oby tak było, pomyślał. Bardzo chciał jeszcze dzisiaj porozmawiać z Cathy.

Tym razem Peg nie było pisane szybko opuścić szpital. Sam natychmiast zorientował się, że jej stan jest krytyczny. Wymagała natychmiastowej operacji, a tymczasem Sam pełnił dzisiejszy dyżur praktycznie w pojedynkę, gdyż stażysta przydzielony mu do pomocy umierał ze strachu na samą myśl o tym, że dostanie skalpel do ręki.

Sam zaordynował podanie rannej płynów fizjologicznych oraz morfiny i przystąpił do badania, podczas gdy Eileen z pomocą praktykantki rozcinała cuchnące ubrania.

Niestety, stan Peg Lessing był jeszcze groźniejszy, niż przypuszczał: strzaskana miednica i ciężkie obrażenia wewnętrzne. Nie wykluczał pęknięcia wątroby i uszkodzenia śledziony.

Pielęgniarki ostrożnie usuwały kolejne partie ubrania. Kiedy usiłowały zdjąć rannej lepki od brudu sweter, coś na jej piersi poruszyło się gwałtownie. Odskoczyły jak oparzone.

Kobieta podniosła rękę i próbowała sięgnąć pod sweter. W jej wzroku malowała się rozpacz. Sam pomyślał, że byłoby dla niej lepiej, gdyby od razu straciła przytomność. Przynajmniej nie czułaby bólu.

– Nie bój się, Peg. – Otarł łzę spływającą rannej po policzku. – Wszystkim się zajmiemy. Będzie dobrze. Dostałaś środki przeciwbólowe, więc zaraz poczujesz się lepiej.

Wokół kobiety unosił się wyraźny zapach alkoholu. Nie powinni jej operować w tym stanie, ale przecież nie mogą czekać, aż wytrzeźwieje. Ciśnienie i tak spadało w zastraszającym tempie. Nie ma chwili do stracenia. Kiedy rozpiął przesiąknięty krwią sweter, spod warstwy brudnej dzianiny wyjrzał spiczasty, wystraszony pyszczek.

– Teraz rozumiem – rzekł z uśmiechem. – Mamy więcej niż jedną pacjentkę. W porządku, Peg, zajmiemy się nim.

– Nią – wyszeptała ranna. – To samiczka. Nazywa się Sheila.

– Aha. – Sam sięgnął po nożyczki, odciął kawałek swetra i, owinąwszy nim dłoń, chwycił zamarłe z przerażenia zwierzątko.

– Jaka ładna! – zwrócił się do pacjentki. – To chyba fretka, prawda? Musisz o nią bardzo dbać.

Rzeczywiście, nic w wyglądzie stworzonka nie wskazywało, że jego właścicielka pędzi żebraczy żywot. Peg musiała spędzać codziennie sporo czasu, pielęgnując lśniącą, popielatą sierść.

– To szczur! – zaprotestowała Eileen. – Trzeba go natychmiast stąd zabrać.

– Nie szczur, tylko fretka, i to w dodatku prześliczna. Proszę podać chorej dożylnie jeszcze dwa i pół miligrama morfiny – Sam przywołał pielęgniarkę do porządku. – I bierzcie się do roboty. Krew na krzyżówkę, rentgen miednicy, klatki piersiowej, czaszki i lewego podudzia. Nie ma na co czekać.

– Nie ruszę się, dopóki nie zabierze pan tego paskudztwa.

– Zostawcie mi ją – błagała Peg.

– Sheila chyba też trochę ucierpiała. – Sam podsunął jej zwierzątko pod oczy, żeby mogła nacieszyć nim wzrok. Jednocześnie dał znak Eileen, że ma natychmiast wziąć się do pracy. – Jedną łapkę trzyma pod trochę dziwnym kątem. Musiała ją złamać, kiedy się przewróciłaś.

– Tylko nie to…

– Nie martw się. Chyba nie odniosła żadnych innych obrażeń. Poproszę, żeby ktoś zawiózł ją do weterynarza, a my tymczasem zajmiemy się tobą.

– Nie przyjmą jej – obwieściła Eileen nie bez satysfakcji. – Trzeba zapłacić za leczenie, a Peg nie ma ani grosza. Co zarobi, to przepije. Całe szczęście, że pomoc społeczna pokryje koszty jej pobytu w szpitalu.

– Ona ma rację. – Peg wyciągnęła dłoń i zacisnęła ją wokół zwierzątka, jakby bała się utracić jedyną cenną rzecz, jaka została jej w życiu. – Na pewno ją uśpią. Wypuśćcie mnie stąd. Muszę się nią zająć. Dam radę.

Twarz Sama spoważniała. Nie może dłużej zajmować się fretką, bo to przede wszystkim Peg wymaga pomocy. Muszą ją zaraz przewieźć na blok operacyjny i ściągnąć z domu chirurga. Wszystko wskazuje na to, że obrażenia pacjentki są zbyt poważne, by w pojedynkę podołał operacji.

– Proszę zadzwonić do Cathy Martin z kliniki weterynaryjnej i powiedzieć jej, że ma do nas przyjechać, i że to sprawa życia i śmierci.

Eileen oniemiała z wrażenia.

– Co mam jej powiedzieć? Jestem pewna, że się nie zgodzi. Za nic w świecie.

– A ja sądzę, że przyjedzie. Jestem jest mężem i Cathy właśnie jest mi potrzebna, więc proszę się pospieszyć.

– Ale…

– Zabierzemy ją teraz na rentgen. – Dał znak salowemu, by zawiózł chorą do pracowni radiologicznej. – A jeśli chodzi o siostrę – zwrócił się do pielęgniarki – to proszę przekazać wiadomość doktor Martin, a potem szybko wysłać krew na krzyżówkę. – Wsunął zwierzątko pod prześcieradło, którym okryta była pacjentka. – Na razie Sheila może ci towarzyszyć, a jak pojedziesz na zabieg, osobiście dopilnuję, żeby nie przytrafiło się jej nic złego. Obiecuję.

Odetchnął z ulgą, kiedy zarówno chirurg ogólny, jak i Barbara, wezwana, by znieczulić pacjentkę, potwierdzili swoje rychłe przybycie. Jednak pierwsza w klinice pojawiła się Cathy. Wpadła na izbę przyjęć z twarzą bladą jak ściana.

– Powiedzieli, że mnie potrzebujesz. Ze to sprawa życia śmierci. Myślałam…

Uśmiechnął się w duchu. Skoro aż tak bardzo się przestraszyła, może nie do końca jest jej obojętny. Na razie musiał jednak zapomnieć o własnych problemach, bo stan pacjentki pogarszał się z minuty na minutę. Zaczynała już tracić przytomność. Będzie musiała mieć dużo szczęścia, żeby przetrzymać zabieg, pomyślał. Wyniki, które właśnie nadeszły z radiologii, potwierdziły jego najgorsze przypuszczenia: wątroba, i śledziona zostały poważnie uszkodzone.

Zarówno on, jak i Barbara oraz chirurg, Charles Haygart, zdążyli już przygotować się do operacji. Czekali tylko, aż Peg pozwoli odebrać sobie ukochaną fretkę.

– Cathy, musisz pomóc rannemu zwierzęciu. – Sam posłał jej znaczące spojrzenie. – Peg, jest tutaj doktor Martin. Na pewno troskliwie zaopiekuje się twoją Sheilą. – Odchylił prześcieradło.

Cathy chyba jeszcze nigdy nie widziała tak pokiereszowanego ludzkiego ciała. Mimo to zdołała zachować zimną krew.

– Witaj, Peg. – Nieszczęsna kobieta nie była jej obca. – Ale się urządziłaś! – Delikatnie wyjęła maleńką fretkę z rąk rannej. – Widzę, że i Sheila trochę przy tym ucierpiała. Ale na szczęście nie za bardzo. Ma złamaną łapkę, ale jest młodziutka i na pewno wyzdrowieje. Mam się nią zająć?

Pacjentka, która resztkami sił starała się zachować świadomość, pokręciła głową.

– Nie pozwolą ci. Jak ostatnim razem do ciebie zaszłam, to mnie wyrzucili.

– Wiesz przecież, że byłam chora. W ogóle nie przyjmowałam pacjentów i dlatego nie mogłam ci pomóc. Ale teraz jest inaczej.

– Nie mam czym zapłacić.

– Pokryję koszty leczenia – wtrącił Sam, nie zwracając uwagi na wzgardliwy wyraz twarzy Eileen. – Mam szczególny powód, żeby to zrobić.

– Jaki?

– Widzisz, Cathy jest moją żoną i to ona nauczyła mnie miłości do zwierząt. Jest wyjątkową osobą, o bardzo wielkim sercu. Kiedyś byłem dla niej niedobry i teraz chciałbym to jakoś nadrobić. Więc jeśli tylko zechce leczyć jakieś bezdomne zwierze, zrobię wszystko, żeby jej to umożliwić. Nie martw się, Sheila będzie pod dobrą opieką, bo Cathy to właśnie sama dobroć – oznajmił i, lekceważąc niedowierzanie malujące się na twarzach zebranych, podwinął rękawy. – A teraz zajmiemy się tobą. Dasz sobie radę, Cathy?

Minęło kilka sekund, zanim Cathy zdołała otrząsnąć się z wrażenia, jakie wywarła na niej przemowa Sama. W końcu podeszła do Peg i ucałowała jej poorany zmarszczkami policzek.

– Oczywiście – odrzekła cicho. – Zaopiekuję się Sheilą, a Sam tymczasem zajmie się tobą. Stanowimy przecież zespół.

Sam, Barbara i Charles przez następne trzy godziny z największym poświęceniem próbowali ratować ranną. Niestety, tym razem śmierć okazała się silniejsza.

– Peg nie miała siły walczyć – powiedział Charles, ocierając pot z czoła. – Zycie, jakie od lat prowadziła, nie mogło nie odbić się na jej zdrowiu.

– Przynajmniej problem tej cholernej fretki mamy z głowy. Można ją teraz spokojnie uśpić. – Eileen sprawiała takie wrażenie, jakby śmierć pacjentki bynajmniej jej nie zmartwiła.

– Siostro! – Sam nie zamierzał dłużej tolerować podobnego zachowania. – Wiem, że jest pani sprawną pielęgniarką, ale to jeszcze nie wszystko. Proszę nie zapominać, że jesteśmy tu po to, żeby pomagać ludziom. Gdybym postąpił zgodnie z pani życzeniem, Peg wjechałaby na blok operacyjny z przekonaniem, że jej ukochane zwierzątko zostanie uśpione, a wtedy mielibyśmy jeszcze mniejszą szansę.

Barbara i Charles pokiwali głowami z aprobatą.

– Tak więc albo zachowa pani swoje cenne uwagi dla siebie, albo proszę sobie znaleźć inną pracę, na przykład w kostnicy. Tam nikt nie będzie wymagał od pani taktu i zrozumienia dla pacjentów.

Eileen o mało nie zachłysnęła się z wrażenia.

– Tyle że ja przynajmniej nie kłamię – odparowała. – Nie przyszłoby mi do głowy opowiadać jej bajek, że zaopiekuję się jej fretką.

– Właśnie zamierzam to uczynić.

Wszyscy troje spojrzeli na niego ze zdumieniem.

– Nie przesadzasz trochę, przyjacielu?

– Bynajmniej – odrzekł. – I powiem więcej. Nie myślę na tym poprzestać.

Zaczynało już zmierzchać, gdy Cathy, zamknąwszy drzwi na klucz, opuściła klinikę. W dłoniach trzymała pudełko po butach, które przykuwało uwagę towarzyszących jej bliźniąt.

Sam zaparkował przed kliniką i ruszył na spotkanie całej trójki. Był w kiepskim nastroju. Ileż to razy powtarzał sobie, że medycyna jest walką, z której lekarz nie zawsze wychodzi z tarczą. Mimo to głęboko przeżywał każdą porażkę.

Nieświadome jego podłego samopoczucia, dzieciaki radośnie rzuciły się mu na powitanie.

– Stryjku, wiesz, że mamy ranną fretkę? Nazywa się Sheila i ciocia Cathy mówi, że możemy ją zatrzymać, przynajmniej dopóki nie wyzdrowieje – trajkotała Beth.

Mickey, jak zwykle, zachowywał się spokojniej, ale i na jego twarzy malowało się zadowolenie.

Sam zdobył się na uśmiech.

– To świetnie.

Cathy spojrzała na niego pytająco, na co tylko nieznacznie pokręcił głową.

– Niestety. No ale jak tam Sheila?

– Dobrze – odparła Cathy z westchnieniem. – Nastawiłam kość. – Popatrzyła na niego jakoś inaczej niż zwykle, jakby z trudem powstrzymywała się, żeby go nie objąć.

– Zamierzałaś jechać na farmę?

– Tak. – Wskazała na pudełko. – Mamy tu Sheilę.

– Mogę ją zatrzymać? Jak Mickey dostał psa, to ja chcę mieć fretkę – ciągnęła Beth.

– Porozmawiamy o tym jutro – obiecał, chociaż w duchu wiedział, że się zgodzi. W końcu co za różnica? Jeden zwierzak więcej czy mniej? – Zostaniesz dziś na noc? – Sam miał nadzieję, że Cathy od rana zdążyła zmienić zdanie.

– Nie – odparła spokojnie, choć najchętniej przystałaby na propozycję wspólnego mieszkania i otoczyła Sama i dzieci najczulszą opieką. Jednak strach przed kolejnym rozczarowaniem okazał się silniejszy. – Wynajęłam pokój w hotelu. Miałam tylko odwieźć dzieci i zaczekać, aż wrócisz. Rozumiem, że załatwiłeś im na jutro jakąś opiekę.

– Zapisałem je do przedszkola.

Twarzyczki maluchów nagle posmutniały.

– Nasze przedszkole jest super, naprawdę – rzekła Cathy z największym przekonaniem, na jakie mogła się w tej chwili zdobyć. – Poznacie nowych przyjaciół. W przedszkolu jest mnóstwo wspaniałych zabawek i nawet dwie prawdziwe świnki morskie. Nazywają się Herbert i Dora i należą do grona moich pacjentów.

– Ale ja chcę zostać z tobą. Proszę cię, ciociu… – Mickey z całej siły chwycił Cathy za rękę.

– Obawiam się, że to niemożliwe – odrzekła wbrew samej sobie. – Weźmiecie teraz Sheilę do domu, a pojutrze zajrzę na farmę. – Drżącymi dłońmi podała Samowi pudełko. – Jest wasza.

– Przerzucasz na mnie odpowiedzialność, tak? – Sam powoli zaczynał tracić cierpliwość. Cathy zawsze dotąd trzymała się reguł fair play.

– Ależ skąd. Sam się podjąłeś…

– Moglibyśmy podzielić obowiązki.

– Nie wiem, czy sobie przypominasz, ale kiedyś proponowałam ci podobne rozwiązanie i nic z tego nie wyszło. Dlaczego tym razem miałoby się udać?

Nie wiedział, co odpowiedzieć, lecz na szczęście nie musiał, bo pod klinikę właśnie podjechał nowiusieńki, lśniący rover, a ze środka wysiadła elegancka dama w letnim, lnianym kostiumie, z czarnym pudelkiem w ramionach. Na widok Cathy odetchnęła z wyraźną ulgą.

– Jak dobrze, że jeszcze panią zastałam. Popatrz, Chloe, to twoja ulubiona pani doktor. – Podeszła bliżej. – Doktor Martin – zwróciła się do Cathy – mamy takie zmartwienie! Moja Chloe połknęła agrafkę.

Słuchając jej, ktoś mógłby odnieść wrażenie, że oto właśnie obwieściła koniec świata i nagle Sam poczuł się tak, jakby od pewnego czasu uczestniczył w jakiejś bezsensownej farsie. Najpierw fretka, teraz pudel z ewidentnie zwariowaną właścicielką. Nawet nie zauważył, kiedy pod budynek podjechał kolejny samochód, tym razem czarny mercedes.

– Steve właśnie zaczął dyżur – oznajmiła Cathy nieswoim głosem. Chyba pierwszy raz odmawiała udzielenia zwierzęciu pomocy. – Bardzo panią przepraszam, pani Smythe, ale dziś już nikogo nie przyjmę. I tak zostałam dłużej niż zwykle.

– Ale doktor Helmer w ogóle nie ma podejścia do zwierząt – nalegała kobieta. – Proszę sobie wyobrazić, że w czasie ostatniej wizyty nawet nie ogrzał termometru, tylko od razu włożył go Chloe w pupę. Przez kilka dni nie mogła otrząsnąć się z szoku.

– A ta agrafka… – Cathy zrozumiała, że właścicielka pudla i tak nie pozwoli jej odejść – była zapięta czy nie?

– Nie wiem. – Pani Smythe zaniosła się płaczem. – Przyniosłam z pralni mój kaszmirowy sweterek i zanim zdążyłam się zorientować, Chloe chwyciła go w zęby. Czasami jest psotna jak szczenię. Naprawdę nie pamiętam, czy odpięłam agrafkę, żeby zdjąć metkę z pralni, czy nie. Odwróciłam się tylko na chwilę, a potem patrzę, a Chloe właśnie gryzie tę metkę. Połknęła ją, zanim zdążyłam się nachylić.

– I jest pani pewna, że razem z metką połknęła agrafkę?

– Niestety, tak. – Otarła dłonią łzy. – A teraz pewnie umrze, prawda?

– Proszę się uspokoić. – Głos Cathy brzmiał już rzeczowo. – Nie widzę, żeby coś ją teraz bolało, więc przewód pokarmowy chyba nie został uszkodzony. Zrobimy prześwietlenie i spróbujemy zlokalizować tę nieszczęsną agrafkę. Proszę za mną, pani Smythe.

– Bogu dzięki. Słyszysz, pani doktor zajmie się tobą, głuptasku.

Sam wiedział, że nic tu po nim. Powinien teraz zapakować dzieciaki do samochodu i pojechać do domu. Jednak, nie wiedzieć czemu, wcale nie palił się do odjazdu.

– Nie trzeba ci pomóc, Cathy? – zapytał.

– Nie.

– Co za pytanie, oczywiście, że trzeba – odezwał się znajomy głos. – Barbara zatrzasnęła za sobą drzwiczki mercedesa. – Cześć, Cathy. Pamiętasz mnie? Opiekowałam się tobą w czasie pobytu w szpitalu. Chodzisz do mojego męża na fizjoterapię.

– Mam nadzieję, że nie przywiozłaś żadnego chorego zwierzaka – odezwał się Sam słabym głosem. – Na przykład kulawego wielbłąda albo nosorożca z odciskiem na pięcie.

– Ależ skąd. Macie wybitną zdolność wynajdywania chorych zwierząt bez mojej pomocy – roześmiała się. – Cieszę się, że udało mi się was złapać. Rano miałam wolne, więc upiekłam całą furę czekoladowych ciasteczek. A jak wychodziłam ze szpitala, zadzwoniła Abby, żeby powiedzieć ci, że czeka z kolacją, ale nie zdążyła przygotować deseru. No to pomyślałam, że chętnie podzielę się z wami ciastkami.

– Chcesz przez to powiedzieć – Sam popatrzył na Barbarę z niedowierzaniem – że przejechałaś taki kawał drogi, żebyśmy nie zostali bez deseru?

– No, niezupełnie. Uznałam, że należy ci się trochę wolnego. Od samego przyjazdu nie miałeś chwili czasu dla siebie. Dlatego wpadłam na pomysł, że to ja pojadę z dzieciakami na farmę, zjemy razem, a potem położę je spać, a ty tymczasem zaprosisz gdzieś Cathy na kolację. Mogę zaczekać do waszego powrotu.

Barbara chyba czytała w jego myślach. Nie mogła sprawić Samowi większej przyjemności.

– Wspaniale. Co ty na to, Cathy?

Jak zwykle ogarnęły ją wątpliwości i gdyby tylko Sam zechciał dopuścić ją do głosu, zapewne spotkałby się z kolejną odmową.

– Zatrzymałaś się w hotelu – powiedział stanowczo – więc musisz przecież wstąpić gdzieś na kolację. Barbara świetnie to wymyśliła. Zapraszam Cathy do restauracji. Co wy na to, dzieciaki?

– Tylko co z naszą fretką?

– Jestem lekarzem – wyjaśniła Barbara. – Jak doktor Martin powie mi, co mam zrobić, z pewnością dam sobie radę. Wiecie, że kiedyś miałam całe stado fretek?

– Naprawdę? – Mickey zerknął na nią z podziwem. – Ile?

– Mniej więcej dwadzieścia. Tylko ciągle mi właziły w królicze norki, wiec bez przerwy musiałam za nimi ganiać z łopatą. Jeśli chcecie, opowiem wam, jak opiekować się Sheilą.

– Och, tak!

– No to załatwione. – Barbara wyjęła z rąk Sama pudełko po butach. – Zgadzasz się, Cathy? – zapytała wesoło.

– Muszę przecież zająć się pudlem.

– Oboje możecie się nim zająć. Co dwie głowy, to nie jedna.

Myśl o kolacji w towarzystwie byłego męża przeraziła Cathy nie na żarty, lecz nie chciała robić sceny przy dzieciach. Postanowiła więc na razie nie protestować. Dopiero gdy zostaną sami, wyjaśni mu po prostu, że zmieniła zdanie i chce pojechać do siebie.

Rozdział 8

– Chloe nie znosi weterynarzy – tłumaczyła pani Smythe, kiedy Cathy, pochylona nad stołem zabiegowym, z właściwą sobie dokładnością badała psa. – Z wyjątkiem doktor Martin. Jej pozwoli na wszystko, absolutnie. Nie posiadałyśmy się z radości, kiedy wreszcie wróciła pani do pracy. Bo naprawdę aż szkoda mówić, jak ci pani, pożal się Boże, wspólnicy traktują zwierzęta. Im chodzi tylko o to, żeby obedrzeć człowieka z pieniędzy.

– Niemożliwe – zaoponowała Cathy.

– Nie jestem biedna, to prawda – ciągnęła właścicielka pudla – ale dobrze wiem, kiedy się mnie okrada. Co najmniej połowa tych badań, przez które musiała przejść biedna Chloe, była zupełnie zbędna. I wie pan co? Nikt tu nawet nie pomyślał, że pies nie lubi, jak się go dotyka zimnymi rękami.

Sam robił, co mógł, by nie okazać rozbawienia, zwłaszcza że twarz pani Smythe wyrażała pełną powagę.

– Chyba nie zamierza pani trzymać ich tu na stałe, moja droga, skoro wróciła już pani do pracy.

– Cathy jeszcze nie jest całkiem zdrowa – wyjaśnił Sam. – Pracuje tylko dwa razy w tygodniu.

– No to muszę dokładnie zapisać godziny. Im prędzej się ich pani pozbędzie, tym lepiej. Albo niech ich pani zostawi i założy własną przychodnię. Nie pasuje pani do tej kliniki, moja droga, ale nam jest pani potrzebna.

Zdjęcie rentgenowskie wykazało, że pudliczka rzeczywiście połknęła agrafkę.

– Na szczęście jest zapięta. – Cathy pokazała pani Smythe nieszczęsny przedmiot na zdjęciu. – Jak pani widzi, w tej chwili umiejscowiła się w żołądku, ale ponieważ jest niewielka, powinna w ciągu najbliższych dni zostać wydalona, nie wyrządzając Chloe żadnej krzywdy. Proszę ją obserwować i dać mi znać, jeśli coś panią zaniepokoi. A jeśli będzie pani uważnie oglądać jej kupki, może nawet uda się odzyskać agrafkę.

– Mniejsza o to! – roześmiała się kobieta. – Tylko tak się boję, żeby…

– Zawsze może pani wezwać weterynarza do domu.

– Tyle że nie panią.

– Niestety, przynajmniej na razie.

– To niech pani się szybko kuruje, moja droga. I jak najszybciej wyrzuci tych groszorobów. Proszę jej w tym pomóc – zwróciła się do Sama. – Wszyscy chcemy, żeby tu było tak jak przedtem.

– O niczym innym nie marzę – westchnął Sam, patrząc w ślad za odchodzącą damą z pudelkiem.

– O czym rozmawialiście? – zawołała Cathy zza parawanu odgradzającego umywalnię od reszty gabinetu.

– O tym, że wolałem cię, jak byłaś grubsza.

– Co ty powiesz? To kto kupował mi sukienki o dwa rozmiary za małe i kazał ograniczać słodycze?

– Musiałem być niespełna rozumu – rzekł poważnie.

– To tak jak ja. Inaczej nigdy bym za ciebie nie wyszła.

Zamknęła szafkę z narzędziami.

– To już chyba wszystko. Dzięki za pomoc. Pozwolisz, że pojadę teraz do domu?

– Przecież nie masz domu.

– Chciałam powiedzieć, do hotelu.

– Mieliśmy iść na kolację.

– To ty tak mówiłeś. Nie przypominam sobie, żebym się zgodziła.

– Barbara zabrała dzieci, żebyśmy mogli zostać sami. Nie protestowałaś.

– A co? Miałam protestować z pudlem na rękach?

– Naprawdę chciałbym, żebyśmy razem gdzieś wpadli. – Położył dłonie na jej ramionach. – Wiem, że nie powinienem nalegać, ale nigdy nie czułem się tak zagubiony jak teraz. Muszę z kimś porozmawiać.

– To porozmawiaj z Barbarą – parsknęła.

Chciała, żeby jak najszybciej zabrał te przeklęte dłonie. Ich dotyk przywoływał cudowne wspomnienia, których Cathy coraz bardziej się obawiała. Czyżby znów miała się dać wykorzystać?

– Znam ją zaledwie od czterech dni. Jest bardzo miła, ale przecież nie łączy mnie z nią nawet przyjaźń.

– Nas też nic już nie łączy.

– Mylisz się. Przecież byliśmy małżeństwem i znamy się na wylot. Cathy, dla mnie wciąż jesteś moją żoną.

– I wszystkim o tym opowiadasz, prawda? Bądź tak miły i nie rób tego więcej.

– Chodźmy gdzieś na kolację i porozmawiajmy.

– A niby dokąd? Do Perniniego, gdzie przesiadują wszystkie zakochane pary w mieście? Ja w roboczym ubraniu, a ty z podkrążonymi z niewyspania oczami? Jak stare, dobre małżeństwo? Rano całe Coabargo plotkowałoby, że znowu jesteśmy razem.

– No to kupmy parę hamburgerów i butelkę wina i pojedźmy nad rzekę. Proszę.

– Nie.

– Tylko ten jeden raz. Obiecuję, że potem zostawię cię w spokoju.

– Dlaczego miałabym ci uwierzyć?

– Bo jestem bliski obłędu – przyznał. – Muszę z kimś porozmawiać o dzieciach, a ty jesteś jedyną osobą, która kocha je tak samo jak ja.

– Więc będziemy rozmawiać na ich temat? Nie o nas?

– Właśnie. – Akurat tej obietnicy nie miał zamiaru dotrzymać, choć z drugiej strony, czy przyszłość bliźniąt nie jest nierozerwalnie związana z ich własną?

Wyczuł, że opór Cathy zaczyna słabnąć.

– Pojedziemy dwoma samochodami – powiedziała wreszcie. Musiała mieć pewność, że będzie mogła wrócić do miasta, kiedy sama uzna to za stosowne.

– Jak chcesz. '

– Najwyżej na godzinę – zastrzegła. – I wiedz, że zgodziłam się tylko dlatego, że jest piękny wieczór i że trochę mi ciebie żal, chociaż zupełnie nie rozumiem dlaczego.

– To dobrze, bo naprawdę potrzeba mi trochę zrozumienia – rzekł z uśmiechem. – I miłości – dodał po chwili tak cicho, żeby Cathy nie mogła usłyszeć.

Podjechali pod sklep. Czekając w samochodzie, aż Sam zrobi zakupy, Cathy nie przestawała się dziwić własnej lekkomyślności. Że też zgodziła się z nim jechać nad rzekę! Zupełnie jak wtedy, kiedy się poznali. Gdyby nie była zbyt zmęczona, by się kłócić, nigdy nie uległaby jego namowom.

Od dzisiaj, myślała, postaram się go unikać. Oczywiście nie mogę zerwać wszelkich kontaktów ze względu na dzieci, ale postaram się widzieć w nim jedynie ich stryja i opiekuna.

Jechała pierwsza, spoglądając co chwila w lusterko, by nie stracić z oczu samochodu Sama. Droga była kompletnie pusta. Aż nagle, tuż przed maską jej furgonetki, wyrosło całe stado kangurów. Zderzenie było tak gwałtowne, że Cathy walnęła głową o przednią szybę i straciła przytomność.

Rozdział 9

– Cathy?

Dobrze znała ten głos. To Sam.

Otworzyła oczy. Powieki miała lepkie od krwi.

– Cathy, kochanie…

Musiałam mieć wypadek, pomyślała. To dlatego Sam jest taki przestraszony.

– W porządku. Nic mi nie jest.

Gdzieś na zewnątrz rozległ się hurgot spadającego na ziemię metalu i oto twarz Sama znalazła się tuż przy jej własnej.

– Nie ruszaj się.

Poczuła duże, silne dłonie, które z lekarską precyzją przesuwały się teraz po jej ciele w poszukiwaniu urazu.

– Wszystko będzie dobrze. Tylko siedź spokojnie. – Wreszcie dotknął jej głowy. Pod palcami poczuł ciepłą, lepką krew. – Masz rozcięte czoło, ale nie wygląda to najgorzej. Coś cię boli?

Cathy była odrętwiała z przerażenia.

– Nie – powiedziała po chwili.

– To dobrze. A teraz weź głęboki oddech. Czujesz jakieś kłucie?

– Nie, Sam. Naprawdę nic mi nie jest. – Powoli zaczynała dochodzić do siebie.

– Nie ruszaj się, dopóki ci nie pozwolę – zaprotestował, widząc, że próbuje wysiąść. – Najpierw musimy mieć pewność, że nic ci się nie stało. – Przycisnął złożoną we czworo chustkę do rozcięcia na czole. – Poczekaj, aż przestanie krwawić.

– Muszę coś sprawdzić. Uderzyłam…

– Tak, uderzyłaś w kangura. Wyskoczył prosto pod koła. Widziałem go, ale nic nie mogłem zrobić. Niestety, nie żyje.

– Muszę go zobaczyć.

– Ale po co? Nie ruszaj się, a ja wezwę karetkę.

– Za nic w świecie. – Odepchnęła go ze złością i wyskoczyła na drogę. – Nie życzę sobie żadnej karetki. Mam dosyć szpitali na całe życie. Chyba za szybko jechałam. Zapomniałam, że na tym odcinku drogi aż roi się od kangurów.

– Cathy, wyskoczył ci prosto pod koła.

– To ich teren, nie nasz. I to ja go zabiłam. Puść mnie. Muszę go zobaczyć.

Kangury zamieszkujące te okolice należały do najpiękniejszych w Australii. Potężne, o rudawej sierści, trzymały się dumnie i zawsze napawały Cathy zachwytem. A teraz jednego zabiła. Bo zamiast patrzeć na drogę, zajmowała się obserwowaniem samochodu Sama. Idiotka!

– Cathy, chodź ze mną do mojego wozu. Muszę się upewnić, czy naprawdę nic ci się nie stało.

– Już ci mówiłam, że nie. Tylko skaleczyłam się w czoło. Gdy odsunęła chusteczkę, krew znowu zalała jej powieki.

Może to i coś więcej niż drobne skaleczenie, ale na razie ma ważniejsze sprawy.

– Gdzie ten kangur?

– Nie masz go po co oglądać.

– Nie zapominaj, że jestem weterynarzem.

– A ja lekarzem. Muszę opatrzyć ci głowę.

– Dopiero jak zobaczę kangura. – Ruszyła przed siebie chwiejnym krokiem, więc nie miał wyjścia – musiał podprowadzić ją do martwego zwierzęcia.

Pochyliła się i dokładnie przyjrzała zwłokom.

– Przecież mówiłem ci, że nie można mu pomóc… – Urwał w pół zdania. Dłoń Cathy właśnie sięgała do torby na brzuchu kangura.

– Przytrzymaj mi chustkę – poprosiła. Po chwili miała już w dłoniach oszołomione kangurze niemowlę.

– Muszę założyć ci szwy.

Wyciągnięta wygodnie na miękkim siedzeniu samochodu Sama, Cathy pozwoliła sobie wreszcie na chwilę relaksu. Jeszcze w szpitalu nauczyła się nie walczyć ze zmęczeniem. Wystarczy się na moment rozluźnić, by zaraz poczuć się lepiej.

– Cathy, pozwól mi się zawieść do szpitala…

– Jeszcze nie teraz. Przede wszystkim musimy zepchnąć furgonetkę na pobocze, bo jeszcze ktoś się o nią rozbije.

– Sami nie damy rady. Zaraz zadzwonię na policję i po pomoc drogową. – Wyjął z kieszeni telefon komórkowy.

Przez chwilę rozważał możliwość wezwania pogotowia, jednak bał się nawet pomyśleć, jak by Cathy zareagowała, gdyby sprowadził karetkę bez jej zgody. Zapewne potraktowałaby to jako kolejny zamach na jej niezależność.

Tymczasem Sam za nic nie chciał jej smucić. Dopiero w momencie wypadku, gdy przestraszył się, że może ją stracić, zdał sobie sprawę z siły własnego uczucia. Praca, bliźnięta, konferencje naukowe; do tej pory myślał, że to podstawowe przyczyny, dla których chce odbudować małżeństwo. Jakże się mylił. Nagle zrozumiał, że chodzi mu o nią samą. Ze bez Cathy całe jego życie wydaje się bez znaczenia.

– Ze szwami można zaczekać – oznajmiła niespodziewanie. – Czy mógłbyś zawieźć mnie do Brimbi?

– Brimbi? – Osada leżała z piętnaście kilometrów na północ od Coabargo. – Ale po co?

– Ten maluch potrzebuje specjalistycznej opieki – wyjaśniła, wkładając kangurzątko pod bluzkę. – Ono nie przeżyje bez podgrzewanej, sztucznej torby, specjalnej mieszanki i kwasochłonnych preparatów.

– Sama nie dasz rady mu pomóc?

– W hotelowym pokoju? Chyba żartujesz.

– Zawsze możesz wrócić na farmę.

– Nie mam odpowiedniego sprzętu.

– A czego byś potrzebowała?

– Nie pamiętasz? Przez cały okres naszego małżeństwa narzekałeś na to, że w lodówce nie ma nic tylko butelki z mieszanką, a po pokoju walają się elektryczne poduszki. Niestety, nawet w klinice nie znajdę odpowiednich preparatów, bo nie zajmujemy się już dzikimi zwierzętami. Nie mają czym płacić.

– To może należałoby go jednak uśpić? – zapytał.

– Sam, przecież nie proszę cię o to, żebyś go przygarnął. Tylko zawieźmy go do Brimbi. Mam tam przyjaciół, którzy prowadzą schronisko dla dzikich zwierząt. Kiedy zachorowałam, przejęli moich wszystkich podopiecznych. Rhonda ma wszystko, co potrzeba, i na pewno zajmie się tym maluchem.

To jakiś absurd, myślał, kiedy w milczeniu kierowali się na północ. Zamiast zająć się obrażeniami ukochanej kobiety, wiezie ją do jakiejś zapadłej dziury, żeby ratować kangurka.

Rhonda czekała na nich na werandzie w różowym szlafroku, lokówkach na włosach i w gumowych kaloszach na nogach. Dzięki komórce Sama, zdążyli uprzedzić ją zawczasu o przyjeździe.

– Cathy, co ci jest? Wyglądasz jak śmierć na chorągwi.

– To tylko drobne skaleczenie. – Cathy wzruszyła ramionami. – Potrzebna mi podgrzewana torba – oznajmiła, wyciągając kangurzątko zza bluzki.

– Już ją przygotowałam. – Rhonda odebrała z rąk Cathy zwierzątko i obejrzała je dokładnie w świetle zwisającej z zadaszenia lampy. – Nie odniósł żadnych obrażeń?

– Na pierwszy rzut oka raczej nie. Ale trudno powiedzieć, czy nie ma uszkodzonych organów wewnętrznych.

– Matka nie żyje?

– Niestety.

– A kto cię tu przywiózł? – zapytała, jakby dopiero teraz zdała sobie sprawę z obecności Sama.

– To mój były mąż.

– Ach, tak. – Rhonda wsunęła kangurzątko pod szlafrok. – Posiedź tu sobie i się ogrzej, a my tymczasem przygotujemy ci mleczko – powiedziała, po czym rzuciła Samowi niechętne spojrzenie. – O ile pamiętam, jest pan lekarzem.

– Owszem.

– To może mi pan powie, dlaczego pozwala pan Cathy jeździć z raną na głowie, która ewidentnie wymaga zaszycia?

– To nie był mój pomysł, żeby tu przyjechać. – Sam poczuł się co najmniej niezręcznie. – Według mnie, powinna być teraz w szpitalu.

– Rozumiem, że sam by się pan do nas nie pofatygował.

– Rhonda, daj temu spokój – poprosiła Cathy słabnącym głosem.

– Nad czym się pan zastanawia? Proszę wprowadzić ją do środka – warknęła gospodyni, wskazując mu drogę.

W kuchni panował trudny do opisania bałagan. Elektryczne koce i torby zwisały ze wszystkich sprzętów, cały stół zastawiony był naczyniami służącymi do przygotowywania posiłków dla zwierząt, a ściany pokrywała niezliczona ilość plakatów, map i kartek. Zza sterty liści eukaliptusa wyjrzał łysiejący mężczyzna w samych spodniach od piżamy i uśmiechnął się do Cathy serdecznie.

– Witaj, moja droga. Ale cóż to? Jesteś ranna? •

– Skoro widzisz, że tak, to po co pytasz – zauważyła szorstko Rhonda i troskliwie pomogła Cathy usiąść na krześle. – Henry, zrób jej filiżankę herbaty. Aha, to jest Henry, mój mąż. A to – wskazała na Sama – były małżonek Cathy.

Mężczyzna przyjrzał się mu bez uśmiechu.

– Nie traktował pan żony najlepiej.

– Henry, to wyłącznie nasza sprawa. Sam po prostu nie jest entuzjastą przyrody. – Chyba po raz pierwszy w życiu Cathy wzięła męża w obronę.

– Jak chcesz – odrzekł mężczyzna ze spokojem i spojrzał na Sama pojednawczo. – O tu, przy kuchence, stoi podgrzana mieszanka. Może pan nakarmić tego małego mrówkojada, a ja tymczasem przygotuję herbatę. Musi pan jednak pamiętać, że ten gatunek zwierząt nie ssie mleka, tylko wyciska je łapkami z gruczołów mlecznych i zlizuje z podbrzusza matki.

– Wiem, Cathy mi mówiła.

– To niech go pan położy na dłoni, a jak zacznie przebierać przednimi łapkami, proszę wylać kilka kropli mieszanki na rękę. Niech pan siada.

Sam nie protestował. Krwawienie z rany na czole Cathy nareszcie ustało, uznał więc, że filiżanka gorącej, słodkiej herbaty bardziej niż cokolwiek innego pomoże jej stanąć na nogi. Patrząc na byłą żonę, nie mógł oprzeć się wrażeniu, że dopiero w takim miejscu jak Brimbi odzyskałaby szczęście i spokój.

Henry jakby czytał mu w myślach.

– To wielka szkoda, że Cathy zmuszona jest teraz przekazywać nam zwierzęta. Wie pan, że prowadzimy już ostatnie takie schronisko w całej okolicy. Ciągle przybywa nam pacjentów.

– Tym bardziej że nikt równie dobrze jak Cathy nie rozumie zwierząt. Płakaliśmy razem z nią, kiedy musiała sprzedać dom i pozbyć się podopiecznych – dodała Rhonda, nie pozostawiając najmniejszych wątpliwości, kogo wini za taki właśnie obrót wydarzeń.

– Rhonda, to był mój własny wybór i Sam nie miał z tym nic wspólnego. – Cathy znów próbowała mu pomóc. – Przecież to nie jego wina, że zachorowałam i zabrakło mi pieniędzy.

– O ile wiem, jeśli ludzie się pobierają, to biorą na siebie pewne obowiązki. Na dobre i na złe – zauważył Henry, podciągając spodnie od piżamy.

Chyba jego własna żona zapomniała o obowiązku wymienienia gumki, pomyślał Sam z przekąsem, próbując zlekceważyć uwagę dopiero co poznanego mężczyzny.

– Nasze małżeństwo rozpadło się, zanim znalazłam się w tarapatach – upierała się Cathy.

– Z opowieści mojej żony wynika, że twój mąż miał ci za złe właśnie to, co tutaj robimy, prawda? – Henry rozejrzał się po kuchni. – Nie potrafił zrozumieć, że możliwość ratowania przyrody to zaszczyt, którego nie każdemu dane jest dostąpić.

– Dajmy temu spokój, proszę – westchnęła Cathy. – Sam, możemy już jechać?

– Oczywiście – odrzekł, podnosząc się z krzesła.

Jakże prawdziwe były słowa starego przyrodnika! Sam gorzko westchnął w duchu. Mógł kiedyś dostąpić owego zaszczytu i tylko siebie może winić za to, że nie skorzystał z tej okazji.

Czy życie ofiaruje mu jeszcze jedną szansę?

Rozdział 10

W drodze powrotnej do Coabargo prawie się do siebie nie odzywali. Pogrążeni we własnych myślach, jechali przez busz, próbując uporać się z echami przeszłości. Cathy otrząsnęła się dopiero wtedy, kiedy Sam zaparkował samochód na przyszpitalnym parkingu i pomógł jej wysiąść.

– Zostaw mnie tutaj. Poszukam kogoś, żeby opatrzył mi głowę, a potem zawołam taksówkę.

– Chyba żartujesz? – Miałby zostawić ją w rękach jakiegoś nieopierzonego stażysty?

– Przecież jesteś ortopedą. W izbie przyjęć znajdę chirurga.

– Nic z tego. Sam założę ci szwy – powiedział tonem zazdrosnego kochanka.

– Ale dlaczego?

– Bo tak mi się podoba.

– To rzeczywiście argument nie do odparcia. – Cathy wzruszyła ramionami i pozwoliła wprowadzić się do szpitala.

W izbie przyjęć powitał ich Charles Haygart, który właśnie rozmawiał z oficerem policji.

– Dobrze, że jesteś, Sam. Próbowaliśmy się z tobą skontaktować. Sierżant Holland chciał porozmawiać na temat obrażeń Peg Lessing. Wiesz, że sprawca uciekł z miejsca wypadku?

– Przepraszam, ale będziecie musieli zaczekać. Najpierw muszę zająć się głową Cathy.

– Może ktoś inny mógłby pana zastąpić, doktorze? – zasugerował policjant. – Pacjentka…

– To nie jest zwykła pacjentka. To moja żona.

– Żona? – Charles przyjrzał się Cathy uważniej. – Myślałem, że jesteście rozwiedzeni.

– Była żona – wyjaśniła ze złością.

– A co? Daje pani popalić? – zapytał policjant, zerkając podejrzliwie na Sama.

– To był wypadek.

– Wszyscy faceci tak mówią.

Cathy omal nie zakrztusiła się ze śmiechu. Jeszcze tego brakuje, by Sam po raz wtóry wylądował za kratkami.

– Wjechałam na kangura. Sam nie ma z tym nic wspólnego – wyjaśniła, wskazując ranę na czole. – Czy kierowca, który zabił Peg, rzeczywiście uciekł z miejsca wypadku?

– Niestety. – Policjant wyciągnął notatnik. – Jak wynika z relacji świadka, prowadził duży wóz, chyba z napędem na cztery koła. Ale kobieta widziała go tylko z daleka i niewiele pamięta.

– To musiał być wysoki samochód, bo Peg doznała najpoważniejszych obrażeń na wysokości miednicy. Poza tym pewnie was zainteresuje, że na ubraniu miała odpryski czerwonego lakieru.

– Doskonale.

– Poza tym nie mogę wam pomóc. Musicie poczekać na wynik sekcji. Przepraszam, ale teraz już naprawdę muszę zająć się żoną.

– Byłą żoną – syknęła Cathy. – Jeśli nie przestaniesz nazywać mnie żoną, opowiem wszystkim, że pobiłeś mnie kijem baseballowym.

– Niech ci będzie. Możesz dzisiaj mówić, co chcesz, pod warunkiem, że pozwolisz mi sobie pomóc – rzekł Sam, prowadząc Cathy na prześwietlenie.

Zdjęcie na szczęście nie wykazało żadnych zmian.

– Od początku mówiłam, że nic mi nie jest. A teraz daj mi już spokój, bo zaczynam być śpiąca.

– Byłoby najlepiej, gdybyś została na noc w szpitalu. W ten sposób od razu mogłabyś się położyć.

– Za nic. Załóż mi wreszcie te cholerne szwy i daj stąd wyjść.

Zabieg zajął Samowi więcej czasu niż zwykle, ale też efekt był wręcz znakomity. Żaden chirurg plastyczny nie powstydziłby się takiego szycia. Zawiązując ostatni kawałek nici, miał pewność, że po skaleczeniu pozostanie niedługo jedynie cieniutka jak włos, prawie niewidoczna blizna.

– Dzięki – mruknęła Cathy, podnosząc się z kozetki.

Stanęła niezbyt pewnie na nogach, ale nawet nie pozwoliła mu się podtrzymać.

– Czy mogłaby pani zamówić mi taksówkę? – zwróciła się do pielęgniarki, która asystowała Samowi przy zabiegu.

– Odwiozę cię do domu.

– Nie chcę.

– Nie możesz mi przecież zabronić.

– Oczywiście, że mogę.

– Ale zostawiłaś swoje rzeczy na farmie.

– W drodze do pracy podrzuciłam do hotelu wszystko, co może mi być potrzebne. Resztę zabiorę, kiedy już znajdę mieszkanie.

– Ale…

– Dobranoc, Sam. Poczekam na taksówkę przy wyjściu. A ty jedź na farmę, bo Barbara na pewno też chciałaby wreszcie wrócić do domu.

Cóż miał robić? Wsiadł do samochodu i posłusznie ruszył na farmę.

– A gdzież to zgubiłeś Cathy? – Barbara podniosła głowę znad jednego z kobiecych pisemek, które Abby studiowała namiętnie w wolnym czasie.

– Pojechała do hotelu.

– Bliźnięta, gosposia, fretka, koń i pies już śpią – oznajmiła z uśmiechem. – Nie musiałeś się spieszyć. Mogłam jeszcze trochę posiedzieć.

– Nie było takiej potrzeby.

– Ach, tak. – Barbara przyjrzała mu się spod przymrużonych powiek. – Czyli Cathy dała ci kosza?

– Właśnie. – Nawet nie próbował jej okłamywać.

– I co ty na to?

– A jak ci się wydaje?! – Ten wybuch był tak niespodziewany, że Barbara uniosła brwi ze zdziwienia.

– Czyżbyś ją wciąż kochał?

– Oczywiście, że tak. – Sam nalał sobie kieliszek porto i wychylił go jednym haustem. Butelka musiała stać otwarta przez ostatnie dwa lata i wino dawno straciło już smak, ale potraktował je jak lekarstwo. – To chyba jasne.

– Myślisz, że dla Cathy też? – zapytała łagodnie. – Pojawiłeś się nagle po czterech latach nieobecności, obarczony…

– Wiem, obowiązkami – wtrącił. – Nie musisz mi tego tłumaczyć. Cathy też jest przekonana, że potrzebuję jej teraz, żeby zajęła się dziećmi.

– A jest inaczej?

Zaczął przechadzać się nerwowo po kuchni.

– Tak – odezwał się po dłuższej chwili. – Naprawdę. Na początku sam myślałem, że pragnę jej ze względu na dzieci, żeby ułatwić sobie życie. Ale w końcu zrozumiałem, że to nie tak. Że kocham ją taką, jaka jest. Tyle że kto mi teraz uwierzy.

– To dlaczego wziąłeś z nią rozwód? – Wiedziała, że nie powinna się wtrącać, lecz aż płonęła z ciekawości.

– Bo wtedy uważałem małżeństwo za krępujący gorset – westchnął. – Wiem, że to okropne. Zachowałem się jak łajdak. Sześć lat temu, kiedy braliśmy ślub, wydawało mi się, że cały świat należy tylko do mnie. Byłem rozpieszczonym dzieckiem bogatych rodziców. Do tego byłem niegłupi, miałem szmal, robiłem karierę i nic mnie nie obchodziło, że mogę kogoś zranić. Myślałem, że mogę mieć wszystko, co zechcę, a ponieważ właśnie zapragnąłem Cathy, to ją sobie wziąłem, a potem rozczarowałem się i potraktowałem jak przedmiot. Później zająłem się innymi sprawami…

– I innymi kobietami?

– Też. Co prawda dopiero po rozwodzie, ale… W każdym razie nie traktowałem wtedy niczego poważnie, nawet własnych uczuć. Byłem taki głupi! Wciąż myślałem, że wystarczy, żebym kiwnął palcem, a dostanę, co zechcę. Aż w końcu zrozumiałem, że straciłem coś niepowtarzalnego.

– Nie obawiasz się, że nawet gdyby udało ci się to „coś" odzyskać, wkrótce znów poczułbyś rozczarowanie?

– Nigdy!

– Na pewno?

– Wreszcie dorosłem, możesz mi wierzyć. – Sam przymknął powieki. – Zraniłem Cathy cztery lata temu i teraz znów ciągle ją ranie. Parę dni temu doprowadziłem do tego, że wyrzucono ją z mieszkania, bo chciałem, żeby zamieszkała ze mną na farmie. Dzisiaj tak ją rozdrażniłem, że przez nieuwagę najechała na kangura. Mogła się zabić. Nie daje mi się nawet do siebie zbliżyć! – jęknął.

– Bo chcesz wymusić na niej małżeństwo.

– Nieprawda.

– Przecież widziałam cię dzisiaj w szpitalu. Obwieściłeś całemu światu, że Cathy jest twoją żoną. Czy to właśnie nie nazywa się wymuszaniem małżeństwa?

– Nie chciałem…

– Posłuchaj, chłopcze. Jeśli naprawdę chcesz ją odzyskać, musisz zacząć działać mniej konwencjonalnie. Bo próby narzucenia miłości komuś, kogo raz się zdradziło, są z góry skazane na niepowodzenie. Musisz jej pokazać, że rzeczywiście ci na niej zależy.

– Tylko jak?

– Nie wiem. Musisz się dobrze zastanowić. Ale skoro potrafisz prawdziwie kochać, powinno ci się udać.

– Stryjku?

Do rana pozostało jeszcze chyba parę godzin. Sam otworzył oczy. Co się dzieje? Przy jego łóżku stał Mickey z palcem w buzi. Domyślił się, że chłopca znów zaczęły męczyć koszmary.

Mickey dotąd nie rozmawiał ze stryjem na ten temat. Tylko raz Sam wszedł do sypialni akurat w chwili, kiedy mały zbudził się z okropnego snu i próbował zapanować nad przerażeniem. Wtedy też, tak jak teraz, ssał palec.

– Chodź.

Chłopczyk bezszelestnie wsunął się pod kołdrę.

– Smutno ci? – zapytał, otulając malucha ramieniem.

Cisza.

– Wiesz, wcale się nie zdziwię, jeśli Jasper wybierze sobie twoje łóżko do spania, kiedy wyzdrowieje.

– Może.

– Coś cię martwi? – zapytał Sam po chwili.

– Przypomniałem sobie mamusię – wydusił malec.

– To dobrze. Twoja mama była cudowną osobą. Tutaj na farmie wydaje się, że ona i tatuś są bliżej, prawda?

– Cathy jest taka jak mamusia.

– Była jej przyjaciółką.

– Stryjku, musimy iść dziś do przedszkola?

– Tak.

– Dlaczego Cathy nie chce tu mieszkać?

– Bo nie jest już moją żoną.

– Ale Abby też nie jest twoją żoną. I Jasper, i Sheila też nie, a jednak z nami mieszkają.

– To co innego.

– Więc przynajmniej powinna zamieszkać gdzieś blisko. Tak jak nasza niania w Nowym Jorku.

Sam poczuł się, jakby nagle doznał olśnienia!

Tylko czy Cathy się zgodzi? Z początku na pewno nie. Ale jeśli wszystko wcześniej zorganizują i postawią ją przed faktem dokonanym? Może wtedy?

Mimo że dopiero wybiła szósta, Sam zerwał się z łóżka jak oparzony. Ma tyle rzeczy do zrobienia.

– Mickey! – Pochylił się nad bratankiem. – Masz świetny pomysł, tylko błagam cię, na razie nikomu o nim nie mów. Ale to nikomu, pamiętaj.

– Dobrze, stryjku. Myślisz, że to jest naprawdę dobry pomysł?

– Absolutnie rewelacyjny! – Sam uścisnął chłopca serdecznie. – Tylko pamiętaj, ani mru-mru.

Rozdział 11

Przez sześć tygodni Sam pracował jak oszalały. Mickey, a także Bethany i Abby, które w końcu zostały dopuszczone do tajemnicy, sekundowali mu z przejęciem.

Bliźnięta nawet przestały narzekać na przedszkole. Perspektywa wydarzeń, które miały niebawem nastąpić, pomagała im znieść długie godziny spędzone z dala od domu.

– Pamiętajcie tylko, że to nic pewnego – ostrzega! Sam, ale nikt, nawet on sam, nie brał na serio możliwości porażki.

Tymczasem na farmie buzowało jak w ulu.

– Co się tutaj dzieje? – zapytała Cathy, kiedy w czasie jednej z wizyt dostrzegła uwijających się jak w ukropie fachowców.

Ostatnio nie bywała tu zbyt często, bo wszyscy jej pacjenci czuli się już znakomicie. Poppy odzyskała siły i chętnie nadstawiała grzbiet pod dziecięce siodło, a Jasper nabrał ciała i jego jeszcze niedawno wynędzniały, smutny pysk zdawał rozpływać się w uśmiechu. Poza tym dzieci spędzały prawie cały dzień w przedszkolu. Oczywiście mogła odwiedzać je po południu, ale to pociągało ryzyko spotkania z Samem.

W końcu, stęskniona za maluchami, zaproponowała, że dwa razy w tygodniu będzie odbierać je wcześniej z przedszkola. W ten sposób mogła spędzić z nimi kilka godzin i opuścić farmę w chwili, gdy znajoma sylwetka jaguara pojawi się na podjeździe.

Sam spoglądał na znikającą na horyzoncie furgonetkę ze ściśniętym sercem, lecz rozumiał, że jeśli kiedykolwiek ma odzyskać Cathy, nie może jej się teraz narzucać. Szczególnie że prace na farmie miały się już ku końcowi.

Nieopodal głównego budynku przed laty wybudowano niewielki domek, przeznaczony dla zarządcy majątku. Od lat stał nie używany, a teraz zmienił się nie do poznania. Odnowione ściany błyszczały z daleka świeżą farbą, dach zyskał nowe pokrycie, a w oknach zawisły firanki.

W końcu ciekawość Cathy wzięła górę, a bliźnięta bez wahania pospieszyły z zawczasu przygotowaną, stosowną odpowiedzią.

– Stryjek szykuje sobie miejsce do pracy – wyjaśniła Beth. – Mówi, że w domu robimy taki hałas, że w ogóle nie może się skupić.

To całkiem w jego stylu, pomyślała Cathy z goryczą. Zrobi wszystko, żeby się znaleźć jak najdalej od dzieci.

– Podoba ci się? – nie wytrzymał Mickey, ale siostra natychmiast dała mu kuksańca w bok.

– A co cię to obchodzi? I tak tylko stryjek będzie tam chodził.

– Domek jest naprawdę prześliczny. Myślicie, że stryj pozwoli wam się w nim bawić?

– Powiedział, że jest zamknięty na klucz i nie wolno nam wchodzić do środka bez wyraźnego zaproszenia.

– Charles, mógłbyś zastąpić mnie dziś po południu? – Sam właśnie zakończył skomplikowaną operację wszczepienia pacjentce endoprotezy. Bardzo obawiał się tego zabiegu, bo kobieta cierpiała na zaawansowaną wieńcówkę, ale na szczęście obyło się bez komplikacji.

– Oczywiście. Tylko bądź pod telefonem na wypadek, gdyby trafiło się nam coś trudnego.

– W porządku. Ale błagam, nie dzwoń bez naprawdę ważnej potrzeby.

– Sam dziś wykłada karty na stół – wyjaśniła Barbara, szczerząc zęby w uśmiechu.

– Ach, to dziś jest ten wielki dzień. – Już wcześniej Sam musiał kilkakrotnie skorzystać z pomocy przyjaciół i, siłą rzeczy, zmuszony był wtajemniczyć ich w swoje plany. – Ale zdajesz sobie sprawę, że to szantaż?

– Bardzo miła forma szantażu – wtrąciła Barbara. – Nikt nie traci, wszyscy korzystają.

– Pod warunkiem, że Sam teraz wszystkiego nie schrzani. Wcale nie jestem pewien, czy zdoła nadal trzymać się od Cathy z daleka.

– Ręczę ci, że potrafi się opanować.

– Gdyby moja dziewczyna miała zamieszkać pięćdziesiąt metrów od mojego domu, musiałbym chyba ze sto razy dziennie brać zimny prysznic, żeby się do niej nie zbliżyć. Myślisz, że wytrzymasz?

– A mam wyjście? To moja ostatnia szansa – odparł Sam.

Minęła druga po południu.

– Zawsze przyjeżdżają o tej porze? – Sam niecierpliwie przestępował z nogi na nogę.

– Powinni być najdalej za pół godziny. – Abby nie spuszczała wzroku z drogi. Podobnie jak jej chlebodawca, wręcz drżała z przejęcia.

– Dzieci na pewno wiedzą, że mają ją tu przywieźć?

– Przecież sam im pan o tym przypominał, doktorze. O proszę, jadą! – zawołała i podskoczyła jak oparzona.

– Wszyscy na miejsca!

– Ciociu, musimy ci coś pokazać – oznajmiła Beth, kiedy zajechali na farmę.

Od chwili, gdy odebrała Beth i Mickeya z przedszkola, oboje zachowywali się tak, jakby ich coś goniło. O dziwo, nie chcieli nawet iść dzisiaj na lody.

– A co to za niespodzianka?

– Nie wolno nam mówić, ale znajduje się tam… – Mickey wskazał dłonią świeżo odnowiony domek.

Podejrzliwość Cathy rosła z minuty na minutę. Rozejrzała się wokół, lecz nikogo nie zauważyła. Podjazd przed domem był pusty, więc domyśliła się, że Sam nie wrócił jeszcze ze szpitala. W ogóle naokoło panowała dziwna cisza. Nawet Jasper nie wybiegł im dziś na spotkanie.

– Jak to, nie wolno wam mówić?

– No, najpierw musimy ci to pokazać. – Beth pociągnęła Cathy za rękę.

– Mówiliście, że stryjek nie pozwala wam tu wchodzić – zaprotestowała, gdy Mickey położył dłoń na mosiężnej klamce.

– Tak, ale dzisiaj jest inaczej – powiedział, otwierając szeroko drzwi.

To, co zobaczyła, przeszło jej najśmielsze oczekiwania.

Niewielka poczekalnie lśniła czystością. Pod ścianami stały kolorowe, plastikowe krzesła, na niewielkim stoliku piętrzył się stos kolorowych pism, a ściany zdobiła niezliczona ilość plakatów przedstawiających najróżniejsze rasy psów i kotów. W kącie stała olbrzymia waga, dostosowana do rozmiarów najpotężniejszego nawet bernardyna.

Cathy zrozumiała, że oto ma przed sobą nowiusieńką lecznicę dla zwierząt.

– Jakim cudem…

Zanim zdążyła skończyć zdanie, otworzyły się drzwi prowadzące z poczekalni do pozostałych pomieszczeń i nagle wokół zaroiło się od ludzi i zwierząt. Cathy nie wierzyła własnym oczom. Rhonda, Henry trzymający w dłoniach fretkę, Barbara, pani Smythe ze swoją Chloe i inni właściciele zwierząt, które leczyła od lat, wszyscy zebrali się tutaj, żeby ją powitać.

A z tyłu, wsparty o ścianę, stał Sam.

– I co, czyż to nie świetny pomysł? – Rhonda zarzuciła Cathy ręce na szyję. – Jak Sam powiedział…

– Sam? – Cathy odszukała wzrokiem byłego małżonka i przyjrzała się mu podejrzliwie. – Czy ktoś może mi wytłumaczyć, co to wszystko ma znaczyć?

– To twoja nowa lecznica – odezwał się ktoś.

Zebrani wybuchnęli radosnym śmiechem, tylko Cathy zachowała powagę.

– Nie rozumiem.

– To proste – pani Smythe pospieszyła z wyjaśnieniem. – Wszyscy nie lubimy starej kliniki, więc kiedy doktor Craig zaproponował, żeby zorganizować tutaj nową przychodnię, uznaliśmy to za genialny pomysł i założyliśmy coś w rodzaju spółdzielni. Doktor Craig przekazał na jej rzecz ten budynek, ale każdy z nas ma tu swój udział. Żadna klinika nie ma teraz takiego wyposażenia jak ta. A z tyłu urządziliśmy małe, przytulne mieszkanko…

– Ale przecież ja mam gdzie pracować…

– Tak, ale wszyscy wiemy, że nie lubi pani tamtej lecznicy tak samo jak my.

– No i mamy nadzieję, że teraz tu zamieszkasz – nie wytrzymała Beth. – Będziemy ci pomagać, obiecuję.

Nagle wszyscy wstrzymali oddech i wokół zapanowała pełna wyczekiwania cisza.

Wzrok Cathy napotkał niespokojne spojrzenie Sama.

– Zaplanowałeś to, żeby mnie zmusić… – syknęła.

– Nieprawda. Proponujemy ci podjęcie tu pracy, ale jak się nie zgodzisz, spółdzielnia poszuka innego weterynarza.

– Innego?

– Wiemy, że mało kto jest w stanie ci dorównać i bardzo byśmy chcieli, żebyś wyraziła zgodę. Ale decyzja należy do ciebie.

– Pomyśl – wtrąciła Rhonda. – Farma graniczy z parkiem narodowym. Będziesz mogła założyć tu własne schronisko. Steve myśli, że jest cwany, bo prowadzi klinikę przy samym wjeździe do miasta, tyle że dla niego zwierzęta to maszynki do robienia pieniędzy. Ludzie wybiorą ciebie. I w dodatku możesz tu mieszkać. A Abby mówi, że jeden posiłek więcej nie sprawi jej żadnej różnicy.

– Nie…

– Ale nie musisz z nami jadać, jeśli nie chcesz – wtrącił szybko Sam. – Będziesz tu całkiem niezależna.

– Ach, tak. Sam, czy moglibyśmy porozmawiać na osobności?

Wiedziała, że musi odmówić, mimo że ta nowa przychodnia była spełnieniem jej marzeń. Mogłaby wreszcie leczyć tu wszystkie wymagające pomocy zwierzęta i nikt by jej nie przeszkadzał. Miałaby ukochane dzieciaki pod nosem. Nie musiałaby szukać mieszkania. Jednak…

– Nie uda ci się, Sam – powiedziała po cichu. – Nie kupisz mnie z powrotem.

– Bynajmniej nie mam takiego zamiaru.

– Nie uwolnię cię od obowiązków.

– Nikt cię o to nie prosi.

– Ale…

– Cathy, posłuchaj. – Z trudem opanował się, by nie wziąć jej teraz w ramiona. – Kocham cię. Zawsze cię kochałem, a mimo to traktowałem cię okropnie. Wiem, że cię zawiodłem i nie mam nadziei, że mi kiedykolwiek wybaczysz. Ale nadal cię kocham. Dzieciaki też cię kochają i chcą, żebyś była blisko. Uważają cię za członka rodziny. A ci wszyscy ludzie, którzy tu dzisiaj przyszli, oni też ciebie potrzebują.

– Nie zamieszkam z tobą, Sam.

– Przecież mówię, że nie o to mi chodzi. Ale ludzie po rozwodach często decydują się mieszkać blisko siebie ze względu na dzieci. Obiecuję, że nawet się do ciebie nie zbliżę, jeśli sama mnie o to nie poprosisz. Tylko przyjmij tę posadę. Kiedyś byłem dla ciebie okropny, ale teraz chcę ci pomóc, żebyś ty mogła zacząć pomagać innym.

– A jeśli się nie zgodzę?

– Nie będę miał żalu. Wiem, że nie zasługuję na nic lepszego. Tylko że inni też chcą, żebyś tu pracowała.

Popatrzył na nią smutnym wzrokiem.

– Skoro wspomniałeś o miłości…

– Nic nie mów, wiem, że sam ją zniszczyłem.

– Na twoim miejscu nie brałabym sobie tego tak do serca. Jest tyle innych kobiet na świecie.

– Nie dla mnie.

Gdyby tylko mogła, zarzuciłaby mu teraz ręce na szyję i ukoiła ból malujący się na zmartwionej pooranej zmarszczkami twarzy. Ale głos rozsądku podpowiadał Cathy, że nie może mu ufać. Przecież już raz zrujnował jej życie.

Tylko czy wolno jej zawieść tych wszystkich kochających ją ludzi, czekających teraz za drzwiami? Dzieci, Abby, pacjentów?

Coś miękkiego otarło się o jej nogi. Cathy popatrzyła na dół i zobaczyła wpatrzone w siebie, pełne bezgranicznego oddania oczy Jaspera. Przykucnęła i wtuliła twarz w miękkie futro. Przynajmniej jemu może zaufać. I przynajmniej jego nie może zawieść.

– No dobrze – rzekła w końcu, prostując plecy. – Jestem wam bardzo wdzięczna i możesz powiedzieć wszystkim, że z przyjemnością przyjmuję waszą propozycję.

– W takim razie musimy przedyskutować kwestię twojego wynagrodzenia.

– No wiesz…

– Nie przejmuj się. Myślę, że jakoś się dogadamy.

Rozdział 12

Nowa przychodnia pracowała pełną parą.

Co prawda na początku Steve Helmer zagroził, że pozwie Cathy do sądu, ale gdy całe miasteczko opowiedziało się po jej stronie, szybko porzucił ten niecny zamiar.

Tak więc głównym problemem, z jakim przyszło się Cathy zmierzyć, była niewiarygodna wręcz liczba pacjentów. Lecz i w tym Sam, choć nigdy by się do tego nie przyznał, próbował jej pomoc. Kiedy naprawdę padała już z nóg, wcześniej zapisani właściciele zwierząt dzwonili, przepraszając, że niestety nie mogą się pojawić, albo Rhonda wpadała z nie zapowiedzianą wizytą i przejmowała od Cathy część obowiązków.

Zgodnie ze swą obietnicą, Sam trzymał się z daleka. Właściwie prawie go nie widywała. Czasem tylko mignął jej, gdy bawił się z dziećmi na podwórzu albo wysiadał z samochodu.

I bardzo dobrze, powtarzała sobie bez końca. Powinna czuć się szczęśliwa. Zdążyła już nawet przygarnąć osieroconego oposa. Bliźnięta, Jasper i Sheila traktowali jej domek jak własny, napełniając radością jego jasne wnętrze.

Tylko, mimo że minęły kolejne dwa miesiące, Cathy nie potrafiła przestać myśleć o Samie.

– No i jak? – Charles właśnie wszedł do gabinetu, gdzie Sam i Barbara doprowadzali się do ładu po skończonej operacji. – Już dwa miesiące mieszkacie z żoną na tej samej farmie, więc chyba najwyższy czas, żebyście…

– Cathy nie jest moją żoną.

– Tym gorzej dla ciebie. Spotkałem ją wczoraj w aptece i muszę przyznać, że ledwie ją poznałem. Nieco się zaokrągliła i teraz wygląda wręcz rewelacyjnie. Nie wiem, czy zauważyłeś, że jest grzechu wartą kobietą.

– Owszem, zauważyłem – odparł Sam cierpko.

– To znaczy, że nadal się nią interesujesz? Bo jeśli nie, to nie będziesz miał mi za złe, jeśli spróbuję się z nią umówić?

Barbara omal nie zakrztusiła się ze śmiechu.

– Nic mnie nie obchodzi, z kim chodzisz na randki – wycedził Sam przez zęby.

– W takim razie, kiedy wyjedziesz, zaproszę ją na kolację.

– Nigdzie nie wyjeżdżam.

– Jak to? Doug mówił, że zostałeś zaproszony do udziału w tym wielkim sympozjum w Stanach. Podobno masz być głównym mówcą. Gratuluję.

– Owszem, ale nie pojadę.

– Niemożliwe! – Charles nie wierzył własnym uszom. – Dlaczego?

– Bo mam pod opieką Mickeya, Bethany, Abby, Jaspera, Sheilę i Poppy – wyrecytował Sam jednym tchem.

– Zapomniałeś o Cathy – zauważyła Barbara.

– Nie, nie zapomniałem. Cathy nie potrzebuje opieki.

– Szkoda, że nie jesteście małżeństwem. Mógłbyś pojechać i zostawić jej całe to towarzystwo.

– Wtedy tym bardziej bym nie wyjechał. Tylko że Cathy myśli dokładnie tak samo jak wy: że chciałbym się z nią znów ożenić, żeby ułatwić sobie życie. I właśnie dlatego mnie nie chce.

– Sam, musisz tam jechać – rzekła Barbara, kiedy w czasie wieczornego obchodu spotkali się ponownie. – Rozmawiałam o tym z Dougiem. On też uważa, że to wieki zaszczyt. Przecież zwariujesz, jeśli poświęcisz resztę życia składaniu połamanych kości.

– Tak? To może powiesz mi, z kim zostawię dzieci.

– Zrób to, co robią w takich sytuacjach inni mężczyźni obarczeni rodziną.

– Chyba żartujesz.

– Nie. Rozmawiałam wczoraj z psychiatrą opiekującym się Abby. Uważa, że zrobiła wręcz nieprawdopodobny postęp, więc zastanawiam się…

– Czy nie mógłbym zostawić dzieci na tydzień pod jej opieką? To niemożliwe.

– Wiem, ale Abby z pewnością mogłaby już zostać z dziećmi w hotelu. Zabierz całą trójkę ze sobą do Stanów. Cathy na pewno chętnie przypilnuje ci zwierząt.

– Zwariowałaś?

– Nie. Radzę ci, poważnie się nad tym zastanów.

Może rzeczywiście pomysł Barbary nie jest tak absurdalny, jak mi się z początku wydawało, zastanawiał się Sam. Zapragnął przedyskutować go z dziećmi w czasie kolacji.

– Ale potem tu wrócimy? – zaniepokoił się Mickey.

– Oczywiście. Przecież tu jest nasz dom.

– A będziemy mogli wziąć Jaspera i Sheilę?

– Nie. Zaczekają na nas na farmie. Ale myślę, że moglibyśmy zabrać Abby.

– Mnie? – Oczy gosposi zrobiły się okrągłe.

– Właśnie. Oczywiście, jeśli masz ochotę.

– Chce mnie pan wziąć do Ameryki? Ale dlaczego?

– Przecież należysz do rodziny, prawda? – odrzekł spokojnie Sam.

Abby rozpromieniła się, jakby właśnie zdobyła olimpijski medal.

– Naprawdę nie wiem, jak panu dziękować.

– A ciocia Cathy? Przecież też jest naszą rodziną. – Beth utkwiła w Samie pytające spojrzenie.

– Nie, Beth. Rodziny zwykle mieszkają pod wspólnym dachem. Cathy jest wspaniałą przyjaciółką, ale to wszystko.

Sam poczekał, aż bliźnięta i Abby położą się spać, po czym zaryzykował wizytę u byłej małżonki. Jeśli rzeczywiście mają wszyscy pojechać do Stanów, musi przynajmniej uprzedzić Cathy o swoich zamiarach.

Kiedy zastukał do drzwi, leżała na łóżku i wpatrywała się w sufit. Aż bała się myśleć o nadchodzących bezsennych godzinach, wypełnionych bolesnymi wspomnieniami przeszłości.

Sam długo się wahał, zanim zdecydował się zapukać.

– Przepraszam cię, że przychodzę tak późno – powiedział pospiesznie, gdy otworzyła drzwi – ale muszę cię prosić o przysługę.

– Słucham?

Czyżby naprawdę usłyszał nutkę trwogi w jej głosie?

– No więc… – Niespokojnie przestępował z nogi na nogę, niczym mały chłopiec wezwany przed tablicę do odpowiedzi. – Dostałem zaproszenie na międzynarodowe sympozjum. Mam wygłosić referat…

– Gratuluję. Pewnie czujesz się zaszczycony.

– Owszem, tyle że to sympozjum odbywa się w Nowym Jorku.

– Ach, tak. – Cathy zacisnęła dłonie. Mogła się tego spodziewać. – Tylko nie mów, że chcesz, żebym zaopiekowała się dziećmi, Abby i farmą.

– Tylko farmą. – Sam przełknął ślinę. – To znaczy, niezupełnie, bo zatrudnię kogoś, żeby się wszystkim zajął. Chciałem tylko prosić, żebyś została z Jasperem, Poppy i Sheilą.

– Rozumiem – skłamała. – A kto zostanie z dziećmi? Chyba nie zamierzasz zostawić ich pod opieką Abby?

– Oczywiście, że nie – odparł z lekką irytacją. – Pojadą ze mną.

– Oboje?

– Pojedziemy we czworo. Abby zgodziła się nam towarzyszyć.

Cathy myślała, że się przesłyszała.

– Zabierasz całą trójkę? Skąd ten pomysł?

– Bo są całą moją rodziną. – Żadna inna odpowiedź nie przyszła mu do głowy.

Zauważył, że Cathy drgnęła.

– To… wspaniale. Nie mogę uwierzyć, że jedziecie z Abby.

– Powinno się jej spodobać. Z tego, co wiem, przez całe życie nie wytknęła nosa poza Coabargo. Nawet nigdy nie jechała windą, więc czeka ją nie lada przygoda.

– Sam, naprawdę… – pokręciła z uznaniem głową.

– I właśnie dlatego do ciebie przyszedłem, bo może zgodziłabyś się zająć Jasperem, Poppy i Sheilą w czasie naszej nieobecności.

– Ależ oczywiście, Sam. Z przyjemnością.

– No to dziękuję.

Właściwie nie miał już nic do dodania. Miał wielką ochotę zaproponować Cathy wspólną podróż, lecz dobrze wiedział, że spotka się z kategoryczną odmową.

– Dobranoc – powiedział i już miał odejść, kiedy Cathy nagłe wspięła się na palce i pocałowała go delikatnie w usta.

– To, co robisz, jest naprawdę wspaniałe. – Jej twarz jaśniała w blasku księżyca. – Bawcie się dobrze – dodała i cofnęła się za próg.

Sam zrozumiał, że nie ma wyboru. Teraz albo nigdy.

– Kocham cię, Cathy – powiedział nieswoim głosem. – Zostań moją żoną.

Tak jak się obawiał, natychmiast spochmurniała.

– Już mi to kiedyś mówiłeś, że mnie kochasz i chcesz się ze mną ożenić. Wtedy byłam na tyle głupia, żeby ci zaufać. Czy możesz mi powiedzieć, dlaczego miałabym teraz uwierzyć w twoją szczerość?

– A gdybym nie miał żadnych obowiązków? Gdybyś wiedziała, że chcę mieć cię dokładnie taką, jaka jesteś? Czy wtedy odpowiedziałabyś inaczej? Gdybym ci wyznał, jak bardzo mi cię brakowało przez te cztery lata?

– Chyba nie aż tak bardzo, bo nawet nie raczyłeś zadzwonić – zauważyła nie bez ironii.

– Bo zdałem sobie z tego sprawę dopiero, kiedy cię znowu zobaczyłem.

– Sam, proszę… Przecież wiem, że potrzebujesz mnie jedynie ze względu na dzieci. Mógłbyś przynajmniej nie udawać.

– Nieprawda. – Co ma zrobić, żeby mu w końcu uwierzyła? – Dzięki pomocy Abby jakoś dajemy sobie radę. Ale wszyscy cię kochamy. Dlatego jesteś nam potrzebna.

Słowa Sama podziałały na Cathy jak balsam. Jakże długo czekała na podobne wyznanie! Jednak nie potrafiła rzucić się mu w ramiona. Wbrew sobie wciąż się bała, że to kolejny perfidny wybieg, którym próbuje ją zdobyć.

– Przestań bredzić, Sam. Jeśli chcesz, żebym coś dla was zrobiła, to po prostu mnie poproś i nie mieszaj do tego miłości. Bo ja nie potrafię już kochać. Ani ciebie, ani nikogo innego.

– To straszne…

– Trzeba było o tym pomyśleć, zanim złamałeś mi serce.

– Nie ma potrzeby ich jeszcze obcinać. – Cathy uważnie obejrzała pazurki papużki falistej, z którą Barbara właśnie zgłosiła się do przychodni.

– Może rzeczywiście nie są aż tak długie. Tylko że kiedy puszczam ją luzem po pokoju, strasznie mi zaciąga pazurami zasłony.

– Jak sobie życzysz. – Cathy sięgnęła po cążki. – Wiesz, że mogłabyś robić to sama. To całkiem proste.

– Chyba żartujesz. Za bardzo drżą mi ręce.

– Akurat. Nie zapominaj, że byłam twoją pacjentką. Dobrze pamiętam wprawne dłonie, którymi podłączałaś mi kroplówki – zaśmiała się Cathy, przystępując do roboty.

– Sam i bliźnięta wyjechali już chyba tydzień temu – odezwała się Barbara znienacka. – Dzisiaj pewnie wybrali się do Disneylandu.

– Przypuszczam, że tak.

– Cathy, mnie nie oszukasz. Znasz ich rozkład dnia co do minuty, prawda?

– Rzeczywiście, dzieciaki nie oszczędziły mi żadnego szczegółu przed wyjazdem.

– Cały czas o nich myślisz?

– Bardzo je kocham.

– Wiem, kochasz ich wszystkich – rzekła Barbara, nie spuszczając oczu z jej twarzy. – Bliźnięta, Abby, Jaspera, Poppy, Sheilę i… Sama.

– Więc po to tu przyszłaś? Mogłam się domyślić.

– Kochasz go, prawda?

– Tak, ale… – zaczęła Cathy łamiącym się głosem.

– Nie ma żadnych „ale". Dlaczego z nimi nie poleciałaś?

– Ja…

– Sam nie opowiadał ci o tym sympozjum?

– Nie, ale…

– To spotkanie największych autorytetów w dziedzinie zapaleń stawów na świecie. A Sam został zaproszony jako główny mówca. Wszyscy tam będą. No i oczywiście tłum dziennikarzy z całego świata.

– Nie wiedziałam.

– Gdyby chodziło o mojego męża, stanęłabym na głowie, żeby mu towarzyszyć.

– Sam nie jest moim mężem.

– Ale chce nim być. I dobrze o tym wiesz.

– Już raz był.

– Nie sądzisz, że się zmienił?

Cathy nie odpowiedziała, tylko utkwiła w ścianie nieruchome spojrzenie.

– Powiedz mi, czego tak bardzo się boisz?

Minęła długa chwila, zanim Cathy zdobyła się na odpowiedź.

– A jeśli mnie znowu zostawi? Zrozum, ja go tak bardzo kocham, że chyba bym umarła, gdyby znowu mnie rzucił.

– Sam odszedł od ciebie cztery lata temu – przyznała Barbara spokojnie. – Potem zachorowałaś i rzeczywiście byłaś bliska śmierci. Powiedz mi, Cathy, gdyby ktoś ci powiedział, kiedy leżałaś sparaliżowana w szpitalu, że za ileś tam lat umrzesz, nie chciałabyś w ogóle zdrowieć?

– Głupie porównanie.

– Nieprawda. Miłość jest tylko szansą. Trzeba się jej czepiać jak życia. Tu nie ma żadnych gwarancji. Miałaś dość odwagi, żeby stawić czoło strasznej chorobie, a teraz boisz się szansy, jaką ofiarowuje ci życie. To wielki błąd, możesz mi wierzyć. Posłuchaj mojej rady, Cathy. Leć za nimi do Stanów. Sympozjum zaczyna się dopiero w środę. I nie martw się o farmę. Zajmę się wszystkim, kiedy was nie będzie.

Rozdział 13

Sala konferencyjna wypełniona była po brzegi. Dwa tysiące delegatów podniosło się z miejsc, kiedy Sam zakończył wygłaszanie referatu, i zgotowało mu owację.

Na taką chwilę czekał przez całe życie. Właśnie przedstawił całemu światu wyniki wieloletnich badań, podzielił się swoją wiedzą, być może uratował kilka tysięcy ludzkich istnień.

Poza tym znalazł się w centrum zainteresowania medycznego świata. Kiedy delegaci jednej z australijskich akademii medycznych dowiedzieli się, że Sam pracuje w Coabargo i nie zamierza stamtąd wyjeżdżać, zaproponowali stworzenie mu warunków do dalszych badań na miejscu. Podobno już rozmawiali z dyrektorem szpitala, który wręcz entuzjastycznie odniósł się do ich pomysłu. Świat się zmienia, pomyślał Sam. Dzięki Internetowi i telekonferencjom nie musi mieszkać w Nowym Jorku, by poświęcić się nauce.

Jednak, mimo podniosłej atmosfery, Samowi trudno było zdobyć się na odświętny nastrój, a w sercu miał dziwną pustkę. Jakże inaczej czułby się dzisiaj, gdyby w jednym z pierwszych rzędów siedziała najbliższa mu osoba. Zaczynał żałować, że nie przyprowadził tu dzieci. Zostały w hotelowym pokoju trzy piętra wyżej i czekały na jego powrót. Abby wciąż nie miała odwagi, żeby wyjść z bliźniętami na miasto.

Co prawda maluchy nie zrozumiałyby ani słowa z jego wywodów, ale przynajmniej miałby świadomość, że sekundują mu dwie życzliwe dusze.

Ktoś podszedł i uścisnął mu rękę. Ktoś zawołał go z przeciwnego krańca sali. Sam odwrócił głowę i nagle kątem oka spostrzegł znajomą sylwetkę.

Cathy?

Stała w pierwszym rzędzie. Owacje właściwie już umilkły, a ona wciąż wytrwale klaskała w dłonie.

Niemożliwe, musiało mu się przywidzieć.

Mężczyzna, który podszedł do niego na podium, wciąż ściskał mu dłoń. Jednak Sam nie był w stanie poświęcić mu teraz uwagi.

Miała na sobie krótką, czarną sukienkę, czarne rajstopy i buty na wysokim obcasie. Włosy ściągnęła do tyłu dwoma złotymi grzebieniami i wyglądała tak elegancko, że Sam musiał uszczypnąć się, by uwierzyć, że to nie sen. Ale Cathy rzeczywiście tam była i patrzyła na niego z rozpromienioną twarzą.

– Cathy! – zawołał.

– To pana żona, doktorze? – zapytał mężczyzna na podium. – Gratuluję, jest niezwykle piękna.

Sam zeskoczył na dół i ruszył pędem w jej kierunku.

– Cathy! Co ty tu robisz?

– Przyjechałam, żeby ci się oświadczyć – odparła ze zniewalającym uśmiechem. – Tu i teraz. Tyle razy prosiłeś mnie o rękę, ale byłam głupia i bałam się zgodzić. Więc teraz moja kolej. Sam, czy zechcesz zostać moim mężem?

Chyba śni. Nie wierzył własnemu szczęściu. Jego Cathy, jego jedyna, cudowna, najpiękniejsza na świecie Cathy proponuje mu małżeństwo?

Nie mógł oderwać wzroku od jej roześmianej twarzy. Aż nagle, nie zwracając uwagi na zdziwione twarze profesorskiej elity i jasne światła jupiterów, wydał z siebie głośny okrzyk radości.

W hotelowym pokoju panował zgiełk nie do opisania. Zachwycone widokiem cioci bliźnięta zapewne nie dałyby Samowi i Cathy chwili wytchnienia, gdyby Abby niespodziewanie nie wkroczyła do akcji.

– Dajmy im teraz odpocząć – rozkazała stanowczym tonem, biorąc dzieci za ręce. – Skoro pani Cathy odważyła się przemierzyć pół świata, żeby tu przyjechać, to ja też zdobędę się na odwagę i zabiorę was na spacer. Słyszałam, że w tym parku można spotkać wiewiórki.

– Nie wierzę własnym oczom ani uszom – rzekł Sam, gdy Abby wyszła z bliźniakami. – Ostatnio dzieją się same cuda. A największym z nich jest to, że odzyskałem ciebie – dodał, patrząc w promieniejące szczęściem oczy żony.

Marion Lennox

***