/ Language: Русский / Genre:sf_fantasy,

Картинки с видами окрестностей мира

Макс Петров


Прорыв

Сохранившиеся непонятно как в битой памяти шлема путевые заметки

Момент безвременья, островок спокойствия в центре циклона, "глаз бури"... Позади суета сборов, хотя и без "тревоги", сирен и прочих глупостей. Момент выезда известен заранее... Ещё позавчера вероятность прорыва чурок перевалила за полсотни, и чем ближе к нашему нынешнему моменту, тем точнее рассчитывался момент прорыва. Они ещё не прорвались, даже не поднялись ещё, спят перед боем... но точка возврата позади. Уже ничто их не остановит - они пойдут. Ни воля их вождей, ни страх, ни Стена... Да что стена, явись им сейчас сам Магомет - не станут слушать и его. Механизм спущен, гигантская пружина ещё неподвижна, но ничто уже её не держит.

Мы её тем более не остановим, да нам такая задача и не ставится. Мы идём насквозь, прорыв в прорыве... И цель наша проще, прозаичней, гаже - и гораздо действенней. Мы идём бить их в спину, лишать будущего. Поздно решать, имеем ли мы право, поздно думать о справедливости. Теперь в силе только один закон - Убей или умри. Старейший закон жизни... Да и профессия древнейшая - не та, к которой этот ярлык приклеили ленивые дураки. И Бог наш - Воин и Охотник...

Но это всё "о птичках", а идём мы бить их жизнеобеспечение, энергетику, пищепром... То, что не достать сверху. Авиация ушла ещё вечером, чистят нам путь - по возможности, конечно. Ракеты уже на подходе к целям, они ушли с нами вместе, бортовые локаторы вели их первые минут пять. Всё, что можно достать из космоса и ниже, они сметут. Жаль, нельзя так же просто смести ту орду, которая неминуемо поднимется на рассвете. Их слишком много и они слишком рассеяны для ядерной "обработки" - сами подохнем (А то и весь этот мокрый шарик лопнет - геологи до сих пор спорят), авиация бессильна - ПВО у них работает превосходно, летучки просто не успеют как следует отработать...

Чёрная туша нашего "волка" похожего, правда, больше на древний боевой топор, несётся над дорогой, со стороны кажется, парит. Всё гораздо проще, под брюхом у нас (то есть у него, "волка") примитивные гуски - не оригинально, зато надёжно. А что не слышно, так просто глушилка. На каждый шлепок гребня по дороге она отвечает, вернее, не то слово, она "угадывает" звук, и посылает точно такой же - только с минусом. Не всегда совпадает, но на прямой, да если скорость постоянна... Так что вокруг нас тихо. До Стены ещё около получаса хода. Ещё полчаса вне времени, вне войны, уже вне мира. Удар уже нанесён. Он просто ещё не дошёл до цели. Дойдём. Мы должны. Глупое слово... Но мы дойдём и войдём. Если бы это сделать хотя бы полвека назад... мы могли бы убить миллиарднорукого монстра, разделить на части, направить по другому пути и его, и всю историю. Теперь мы можем только ранить его и ждать, успеет ли он задавить нас, подыхая...

Двадцать минут до Стены. Проходы должны быть уже готовы. Когда мы будем километрах в десяти, кольца СП-зарядов будут порваны, гигаватты энергии вырвутся мгновенной искрой, испаряя горы... А после нашего прохождения сработает вторая очередь, насыпая вал позади нас. Пока чёрная лавина будет заливать яму (под огнём, естественно), на вершине вновь встанут лучевые установки, и что там будет, даже представлять противно.

Десять минут. Ракеты дошли, это видно даже без БК, впереди возникает свечение, будто солнце заблудилось и решило взойти на юге. На фоне этой синей ракетной зари выделяется неровный край Стены, уже близко... "волк" начинает сбавлять ход, чтобы не оказаться в опасной зоне, и тут нас ощутимо подбрасывает, на трети высоты Стены пролегает полоса, снаружи всё заливает сплошным сиянием. На экране видно, как то, что выше этой ослепительной черты, отделяется и начинает валиться на ту сторону, образуя мост.

Мы дошли, что даже несколько странно. Должны были дойти, две машины на объект, а шло по полтора десятка... Оказаться одним из восьми - серьёзное везение. Не то, чтобы другие хуже знали дело, просто нам досталось чуть больше удачи. Два наших оставшихся волка выглядят жутко - мы, правда, такое уже видели. Уцелевшие пластины активной защиты торчат, как чешуя больной рыбы, всё в копоти, грязи... ну и в крови, естественно, и не только в крови. Для того, собственно, "волки" БМ 12.03 и созданы - насквозь идти. По дорогам, машинам, домам, людям... Не безоружным, естественно. У моей машины начисто отсутствует боевая башня, правого "уха" тоже нет, как и всех мелких внешних деталей - антенн всяческих и т.п. Гровер (вторая машина - его) лишился передней пары гусок, и его псина роет носом землю, этакий сухопутный крейсер. Однако верх он сохранил в целости, чем и пользуется, доказывая, что его машина сравнима с крейсером и по огневой мощи. Гром почти не смолкает - теперь лучевик можно уже не беречь, вот и пылят всё, что движется. Что не движется, уже распылили ракеты и "киты", два из них остались здесь, вон, небо коптят, догорая. А может, и больше осталось, они обычно рвутся без следов - "батарейка" у них - как четыре наших.

Выбрав нужную точку, на секунду останавливаю "волка", кормовая секция отделяется. По ней не бьют, не понимают значения, там прожигатель ходов, а под ним, метрах в пятнадцати, входной тоннель объекта. На поверхность он, конечно, тоже выходит, но там совершенно дохлое дело - сплошное минирование. Здесь нас не ждут, это так, мелочи... Одна такая мелочь идёт в нас, глазом, конечно, не уследить, но БК перехватывает её, пулемёты наши пока целы. Близкий разрыв хлопает по ушам, а от второй попытки нас страхует Гровер - в точке вероятного пуска летят какие-то клочья, а от грома дрожит весь бронекорпус - луч прошёл прямо над нами. Наконец прожигатель сигналит, что проход готов, столб пара взвивается над его дырявым корпусом - охлаждает вновь образованную дыру. Экипаж Гровера идёт первым, их машина уже накрыла дыру, БК ведёт огонь почти непрерывно - оставшиеся секунды пушка выдержит. Мы носимся кругами, сбивая с толку уцелевшую наружную охрану (Гровер тоже сбросил свой прожигатель, и они ещё не разобрались, в какой из ходов мы пойдём). Наконец приходит сигнал готовности, "волк" без команды знает, что надо делать - разгоняется и бьёт в борт Гроверовской машины. Удар такой, что ремни врезаются в тело, в глазах темнеет и хочется хоть на секунду замереть и прийти в себя, но некогда - нижний люк с треском раскрывается на восемь частей и сыплется вниз, в проход. Мы сыплемся следом, комбезы держат жар, но всё равно надо успеть достаточно быстро, пока не опомнились ни верхние, ни нижние. Ребята один за другим "рвут пуповину" - провод связи БК со шлемами. Сейчас над нами проходит очередной спутник, и "волк" передаёт нам картинку с его объективов. В общем-то спокойно, мелкие группы пытаются вести наступление на наши машины. Видны вспышки лучевой пушки, длинные следы срывающихся с направляющих ракет - Гровер ухитрился сохранить почти весь боекомплект. Ухожу последним, подтверждая на бегу "установку на суицид". Машины будут "стоять насмерть", после чего порвут кольца СП-накопителей, и всё, что там осталось, превратится в одну хорошую искру. Мы к тому времени будем достаточно далеко, а вот тем, кто окажется ближе (на земле - метрах так в пятистах) придётся сушить кости. С момента прорыва прошёл час. За это небольшое, по обычным меркам, время произошло так много... но Работа наша, по сути, только началась...

В тоннелях темно, идём по приборам. Наши чёрные комбезы, похожие больше на скафандры, чёрные и в ИК-лучах, вижу своих только когда кто-то перегораживает собой более тёплую (а, значит, и светлую) трубу или кабель. Здесь мы ничего не трогаем, некогда, да и смысла нет - это всё третьестепенные системы. О нас, конечно, давно знают - датчиков здесь полно, и не все удаётся заглушить. От активной защиты Бог миловал. Чёрт, неужели есть шанс? Здесь не тупая толпа чурок, тут монстры сидят вроде нас, разве что бородатые, вроде им так Аллах велел. Ха, у Магомета и борода бы дыбом встала, узнай он, во что его веру превратили... Но мы не о вере спорить пришли, у нас здесь другое дело, тоже спор, только не по-человечески, такой язык им уже непонятен. Спорил я с такими, пробовал. Ты ему слово, а он тебе - матом, ты ему из Корана, ну, вроде, не попрёт он против Пророка - да плевать ему на пророков любых, у него свой мулла есть... Зато как дашь по зубам - сразу понятливей становится...

Тоннелей два, соединяются небольшими проходами, через них и доносится стрельба. Там идёт Гровер. Не знаю, жив ли он сам, но живы почти все. В самом начале тоннеля был короткий бой, несколько очередей, наши пушки почти неслышны, отчего картина немного сюрреалистичная. Положили всех, но, возможно, они тоже кого-то сумели. Не останавливаться, вперёд! Никто и не пытается, живые должны сделать общее дело. Молчим, и голосом, и по радио, нас, конечно, слышат, но не всегда, да и не различишь по шуму шагов, кто прошёл - свой - чужой, а разговор засекут однозначно, а то и поймут. Шлемы, конечно, кодируют, но их сигналы ещё больше выдадут нас. Связь у них наверняка разлажена - не зря же сюда ухнуло несколько ракет, да и ждали нас не здесь... Идём в темноте, на пассивном обзоре. Всё однотонно-серое, подробности не видны, но и нас почти не видно. У них таких систем нет, тепловизоры, конечно, есть, но активные - с ИК-фонарями. Вот как раз за плавным поворотом тоннеля характерное такое свечение, на его фоне выделяются восемь теней, я - девятый. Двоих потеряли, и даже не знаю, кого. Один из идущих впереди - точно Конг, такого медведя трудно не узнать. Вообще-то он спец по вождению, но сейчас волокёт "слона", как самый здоровый. Вернее, уже снял, ставит на треногу. Свечение впереди усиливается, навстречу идёт отряд. Мои ребята растекаются по стенам, слышу негромкие звяканья - все готовят пушки. Нервничают, едва ли сейчас потребуется. По движениям опознаю всех, не хватает Крокодила и Дуста... Мёртвое - к мёртвым... Скоро встретимся.

Снимаю пушку, выпускаю короткую очередь над головами Змея и Конга. Всё подготовлено, Змей разворачивается и лупит, кажется, прямо в меня. Глушак, понятно, откинув. Эхо множит выстрелы, создавая вполне правдоподобный звук боя. Сработало - враги толпой бегут по коридору, взаимопомощь у них всегда на высоте... Давяще взрёвывает "слон", коридор озаряется, пули огненными линиями прорезают темноту, цепляют за стены, рикошетируют, равномерно засевая сечение коридора. Криков не слышно - всех в мясо.

Ха, на такое мы даже не надеялись - шлюз ещё не закрыт. Тяжёлые створки медленно смыкаются, но - уже позади нас. Первый этап мы сделали. Дальше начинаются коридоры, лестницы, сложное разноуровневое пространство. Это только первый уровень, под ним ещё два, а цель наша на четвёртом, последнем. Мы даже не знаем, что там. Есть глубоко зарытый объект, секретный, естественно, но спутники и сейсмозондирование довольно чётко обрисовали четыре уровня, верхний - на глубине ста метров, а до нижней точки почти восемьсот. Сверху его не взять, даже "ядрёная" бомба обрушит только верхний - на который мы сейчас и забрались. Здесь охрана и простейшее обеспечение. Ну и вниз! Наша крохотная группа изнутри может сделать то, что не сделать сверху ничем - по крайней мере, не уничтожив полмира в придачу. И чем дальше мы проходим, тем труднее нас вычислить, тем больше путей им перекрывать, а солдат здесь мало, все наверху, лезут сейчас через Стену, тесно им, видите ли, наплодились по пять к одному - нет бы мозги так плодили, нет же, мясо одно, чурки им имя - любой нации и веры чурки.

Всё привычно, многократно отработано в тренажёре и VR, переходы, лестницы, залы, взгляд влево, взгляд вправо, зеркало из-за угла, световые гранаты (автоматика очень не любит) и стрельба, стрельба... Наши пушки давно брошены, идём на трофеях, пушки и у них неплохие... Лифт, конечно кодовый замок, Змей возится со сканером, Конг надевает "грушу", но я надеюсь больше на Змея, граната может лифт попортить, а другой или лестницу искать долго... Сработало, влетаем внутрь. Момент отчаянный, они могут просто заблокировать лифт в шахте... если успеют. Лифт быстро скользит вниз, долго, мелькает даже надежда, что проедем сразу на четвёртый, но это вряд ли...

Остановка, не дожидаясь полного открытия дверей, Конг просовывает ствол между ними, пускает "грушу". Грохот, звон осколков снаружи по тем самым дверям (лихо он придумал - хотя могло, конечно, и по нам попасть), чьи-то вопли... Вываливаемся клубком, разлетаемся в стороны... Кто-то падает, ещё кто-то, я имею в виду, из наших, вокруг-то падают снопами - вот уж устаревшее выражение, кто их видел, снопы-то... А, скоро встретимся, в ад всех примут... Снова хватаю чужую пушку, руки чешутся закинуть пустую в набегающего врага, но не сделаю я такой глупости, это лишние секунды бездействия моего ствола... Кто-то стреляет прямо у меня над ухом, обернуться некогда, но это кто-то из своих. Нас шестеро, а впереди меня только Хомяк, как всегда - впереди, даром, что толстый... Наконец я открываю огонь, мимо меня летит чей-то ствол, у кого-то обезьяний инстинкт оказался силён (живы будем - морду набью). Всё, они кончились - в этом коридоре. Нас пятеро. Мёртвое - мёртвым... Теперь уже можно говорить, давно уже можно, но некогда. Да и какая разница, кого мы оставили здесь - прежде, чем это уложится в голове, уйдут ещё... Хотя нет, нас опять шестеро, Конг отлучился за гранатомётом. Молча матерюсь, лишний риск... правда, "груши" кончились, а нам ещё полтора этажа прорываться.

Улавливаю характерные запахи, да и жара здесь банная, вернее, пустынная, сухо... Несколько раз попадались автоматы с газировкой, но останавливаться - роскошь непростительная, 100% смерть. Только пока они в растерянности, пока не знают, когда и где нас ждать, мы имеем шанс - даже вернуться. Шлёпаем дальше. Если энергетика на третьем уровне, значит, ниже что-то действительно важное. Пищекомбинат, например. В этом они кое-чего достигли - жрачку синтезируют даже не из органики. Энергии, конечно, уйма, но их потепление глобальное не волнует... Их вообще ничего не волнует, будет день - будут и думать, не раньше. Только жрать да плодиться... Камни уж жрёте, а всё мало...

Спускаемся с этажа на этаж - на этом уровне их должно быть три. Сонар подтверждает - под нами не тонкий потолок очередного этажа, а, по меньшей мере, метров пять монолитного бетона. На этом этаже никого нет, поднялись выше, нас встречать... Как мы и надеялись. В юго-восточном "углу" этого уровня должно быть понижение и несколько колодцев ниже, вернее, они есть, сейсмозонды их засекли вполне определённо. Наши маломощные сонары их ещё не видят, далеко. Зато видят, как над нами бежит крупный отряд, до полусотни. Похоже, они нас тоже как-то отслеживают. На нашем этаже тоже есть два отряда, положение одного мы знаем точно - кто-то из них сподобился надеть наш шлем - можно узнать, чей именно, но не оторвать рук от ствола, а мысли шлем читать не умеет. Зато он "знает", на чьей голове - информация идёт в одну сторону, они не получают ничего, только картинку - а картинку и так можно видеть, даже тепловизор не нужен. Второй отряд мы только слышим - переговариваются по радио. Но говорят, понятно, не общим, разговорным языком, а "феня" их весьма своеобразна, да и разговорный язык мы знаем не ах, определённые выражения... Пеленгатор в коридорах почти бесполезен, слишком сильны искажения. Они постепенно приближаются к нам, но насколько близко - можно только гадать.

Но вот и пологий спуск. Странно, для чего им это, на машинах что ли раскатывают здесь... На потолке прорисовываются длинные прямые щели, экран их показывает однотонно синего цвета - значит, по данным сонара, тепловизор даёт нормальное изображение. Похоже, большой люк... Очень большой... В этой части вообще всё большое - зал метров сто - сто двадцать, крайне неприятное место - мы как на ладони. Торопимся проскочить дальше, хотя поблизости никого нет, да и проходов всего пять, неожиданно не выскочат. Змей тянет к одному из дальних, успел уже с картой свериться. Подбегаем. Перекрыт дверью, но не особо прочной - на вид миллиметра три-пять. Без слов растекаемся по стенам зала по сторонам прохода. Конг вскидывает гранатомёт. Грохот слабый, в этом зале просторно даже взрыву... В двери аккуратная дыра как раз на месте замка. Внутри темно - даже в ИК-лучах. Жутковато лезть туда, хотя никого живого там нет - веер осколков метёт чисто. Нащупываю верхний засов, когда-то он был связан с замком, но самого замка уже нет. Подаётся. С нижним будет сложнее, слишком неудобный захват, а он тяжёлый... Краем глаза вижу плазморез в чьих-то руках. Долго... Но у моих ног уже возятся, восходящий поток горячего воздуха поднимается оттуда... Я успеваю раньше. Дверь открывается наружу, молча тяну - все уже поняли, отодвигаются. Внутри холодно и очень однотонно, светятся только капли, оставшиеся от гранаты. Никого здесь не было, и уже давно. Оставляем Конга возле входа, движемся дальше. Змей тоже остаётся - режет соседнюю дверь. Коридор переходит в лестницу со странно высокими ступенями. Немного неудобно и очень странно, но не до того. По карте здесь восемь метров по вертикали, но лестница явно короче. Тупик, сонар показывает полтора метра стены в одном направлении, и бесконечность - во всех остальных. Хомяк вынимает универсальный энергоблок, снимает крышку, заталкивает внутрь кольца взрывпакет. Тигра метнулся наверх, уже стоит с одним из засовов от двери - когда только выдрать успел. Втроём туго прижимаем энергоблок к "тонкой" стене, Хомяк поджигает, выносимся обратно. Конг молча показывает на дальнюю дверь - кто-то нас почти догнал. Змея нигде не видно, дверь, которой он занялся, когда мы пошли вниз, выглядит вполне нетронутой. Но мы знаем Змея, да Конг и не пытается объяснять. Всей группой уходим в ту дверь, только вблизи видны узкие щели, которыми этот удав траншейный перерезал ригели. Их ещё нет... За этой дверью длинный коридор с одинаковыми дверями, похоже, склад. Змей уже успел пробежаться в оба конца, пусто. Ждём. Конг между делом снаряжает магазины, успел когда-то набрать целый мешок, но полупустых. Остальные прилипли к щелям - свои глаза всё же предпочтительней. Наконец из дальней двери показывается отряд. Эти шли за нами. Было бы время... Но "подарок" им устроить мы не успели, и они лёгким широким шагом проносятся на заминированную лестницу. Хомяк вдруг начинает материться - у них есть шанс вырвать взрывпакет... Конг отбрасывает ворох опустошённых магазинов, швыряет в ту же кучу свой, со ствола, цепляет новый. Подхватываем остальные, глухо щёлкают затворы. Пол под ногами вздрагивает, удар едва не сносит дверь, за которой мы сидим - ОНИ НЕ УСПЕЛИ! Хомяк аж подпрыгивает - получилось - лучше некуда. Конг ногой раскрывает дверь, и мы все сыплемся наружу, чтоб не мешать ему пустить очередную гранату. В зале осталось человек тридцать, но половина из них лежат - оказались слишком близко к двери, остальные покачиваются - тоже мало не показалось. У нас и то в ушах шумит, хоть мы в стороне, да и дверь задержала. Это уже не бой, мы наскоро прокашиваем наискось небоеспособную толпу, Конг так и не стреляет - не в кого. Проскакиваем на лестницу. Лестницы, понятно, нет, вид вполне ужасный - но не для нас. Мы прошли - теперь уже точно. Внизу боевых отрядов нет, только охрана - а это уже совсем другой враг...

Лес

Локация: неизвестно.

Перехожу к местной системе координат.

Локация: Опушка леса. Три километра от точки выброса.

Дата-время: неизвестно.

Перехожу к относительной системе времени.

Дата-время: пять часов с момента выброса.

При выполнении боевой задачи на объекте Г-4512 обнаружено неизвестное явление, вероятно связанное с переносом в пространстве или времени. Возможно, назначение объекта Г-4512 связано с этим явлением. Действие явления никакими видимыми. слуховыми или иными ощущениями не сопровождается, выглядит как кратковременная потеря ориентации и полная смена окружающей обстановки. Самочувствие личного состава не изменяется, оружие и электроника повреждений не получили. Инерционная навигация работает. Сигнал спутниковой системы не обнаружен. Личный состав отдыхает.

Второй огромный зал, такой огромный, что края его тонут в темноте и даже приборы не видят ничего, кроме дрожащего зеленого марева. Невозможный зал - десятки километров. Группка людей в центре, а может, на краю, кто разберёт в этой пустоте. Вооружённых и только что выпавших из боя, ещё с холодным огнём смерти в глазах, но уже понявших, хотя и не поверивших ещё - боя больше нет и в ближайшее время не будет, и даже святая святых спецназа - боевая задача - уже не имеет значения, потому что Мир мигнул - и того, что было, уже нет. Четверо - остальных нет и в этом мире уже, очевидно, не будет. Ниндзя, Конг, Хомяк и Змей. Пять автоматов, пулемёт, два гранатомёта и сколько-то там патронов, пустые фляги и нетронутый сухпай, новенькая форма чужой армии и не скинутые спецназовские берцы. Четверо в пустом мире. И тишина - полная и глухая, которой тоже не может быть.

Первым из оцепенения выдрался Ниндзя - как положено командиру, пусть всего-навсего комоду, но здесь - единственному и главному.

- Привал. Оружие проверить, боеприпасы сосчитать.

Про то, что всё молча и как можно тише - не добавил. Не маленькие. Хотя в этой тишине даже самое аккуратное шуршание слышно. Но деваться некуда - надо знать, чем располагаешь.

Перевели дух, сосчитались. Патроны есть пока, хотя к пулемёту, конечно, мало, а гранатомётный выстрел всего один. Жратвы на сутки, воды нет совсем, навигационные приборы не работают, включая глаза и уши. Темно, тихо, под ногами ровный пол и бесконечность во все стороны. Воздух идеально чист - луч целеуказателя бесследно тонет в пространстве, только вблизи от группы в нём отсвечивают отдельные пылинки.

- Кто-нибудь понимает, где мы? - тишина в ответ.

- Ясно. Крыша у всех на месте? От кишок на стенах блевать не тянет?

- Гм - буркнул Конг - с ума поодиночке сходят.

- Спасибо и на этом, добрый фей. - двое здесь, Змей со мной.

Широкой рысью отбежали метров на триста. Всё тот же ровный пол и ни одного ориентира, кроме слабо светящихся в инфракрасном двух тел вдали. Голоса в шлеме слышно идеально - ни единой помехи.

- Оставь ориентир и ко мне. Тела поднимаются и тем же полушагом-полубегом приближаются. В темноте игольным проколом светится маячок - тоже инфракрасный. Ниндзя на ходу кинул второй и двинулся дальше, неторопливым темпом для долгого броска, проверяя, чтобы огни были на одной линии.

- Долго идти будем?

- Есть варианты?

Полчаса в тишине, мягкий шелест подошв по ровному камню. Маячки медленно удаляются, но видны по-прежнему, горизонта нет. Ощущение психушки крепнет.

- Стой! Остановились. Постояли. Присели.

- Ну что, волки, прятаться на этом столе нехрена и не от кого?

- Именно.

- Прикрой глаза, звёздку кину.

С тугим шипением улетела осветительная ракета. Вертикально, на все свои полтораста метров. Ровный желтоватый свет выхватил плоскую равнину. Всё то же. Горизонта нет, ориентиров нет. Маячки за дальностью неразличимы, хотя в темноте найти их можно.

- Командир, давай трассером?

- Валяй. Выстрел, трассер подёргивающейся точкой исчезает вдали, падает, взмывает вверх, кувыркается и гаснет. Второй уходит вверх, на максимальную дальность, и гаснет в небе, догорев.

- Гранатомётом?

- Один хрен. Это не приборы у нас накрылись, это действительно место такое.

- Песец! Это с чем же чурки игрались, что в такую дыру дыру проломили?

- Ахез. Возвращаемся?

- Есть разница?

- Да никакой. Может, пулю поискать?

- Охренел?

- Идея не бредовее других

- Вот и ищи. Привал, Змей ищет пулю.

Разложились поосновательнее - не стоять же. Змей потерянно бродил в темноте, иногда сверкая активным обзором. Пулю, конечно, не нашёл, зато нашёл стреляную гильзу - свеженькую 5.45*39. Гильзу от только что выпущенного трассера - там, где она никак не могла быть.

- Матрица поимела тебя, Змей

- А тебя что, погладила?

- ля...

Ниндзя выключил экран, прикрыл глаза. Забавно будет вот так помереть тут от жажды. В невозможной подземной пустыне, заблудившись в ни одной сосне. Подумал о соснах, тридцатиметровых стволах в трещиноватой коре, в опавшей хвое у подножия, в потёках смолы на прорезанных кем-то наклонных канавках - хотя кому в наше время придёт в голову добывать живицу и канифоль... С запахом горячего лета, ветерком в шелестящих игольчатых кронах... И почувствовал запах - запах сосен и травы, летнего луга на исходе дня, когда Солнце присматривается к горизонту, но жара ещё не спала. Усталость ощущалась физически, как перегрузка при взлёте, два часа в отчаянно трясущейся броне, час пешего боя, предельная концентрация в подземных вражеских коммуникациях, когда малейшая ошибка, опоздание на долю секунды - и трупом станет не бородатый, а бритый... Да ещё второй час тянущаяся чертовщина, которая вообще невозможна... И шевелиться не хотелось, открывать глаза не хотелось, просыпаться не хотелось...

И только новое "ля" Хомяка, не само "ля", а интонация, которой спокойный и уравновешенный Хомяк не говорил никогда, резко, как катапультой на пиропатроне, вышибла Ниндзю из расслабления. Хомяк увидел что-то ещё более офигительное и невероятное, чем этот невероятный подвал на много километров.

Ниндзя открыл глаза, вытаращил их, протёр наконец закопчёнными пороховой гарью кулачищами - но видел то же, что в коротком полусне - три великолепных сосны с канавками для сбора смолы среди выцветшего летнего луга в неярких цветах, плавно понижающегося к зарослям кустов, в которых, однозначно, должен быть ручей - вон они какие зелёные и свежие...

- Психиатром никто в прошлой жизни не был? - Конг пытался казаться угрюмым, но морда предательски расплывалась, он запрещал себе верить в этот мираж, но не мог запретить - сосны были абсолютно реальны, с запахом и звуком, и в довершение реализма - с мухами и слепнями, которые не оставили незамеченным появление в их угодьях четверых потных мужиков. Змей коротким движением прихлопнул у себя на плече самого борзого слепня, помял в пальцах, понюхал, зачем-то разжевал, выплюнул с матюками.

- Настоящий, мать его лупоглазую!

- Нафига ты его жрал?

- Если это глюк - вкус был бы знакомый. А слепней я не жрал - так у него и вкус ни на что не похожий.

- Так как насчёт психиатра? - повторил Конг.

- Вот чего нема - того нема.

- Не расслабляться! Хер его знает, что тут в следующий момент будет. Змей, Конг - занять оборону, Хомяк - со мной к ручью.

Ручей действительно оказался на месте, обычный луговой ручеёк, не родниковой чистоты, но на вид вполне пригодный для питья. Фильр-трубки на задание не брали - маршрут по дикой природе никак не ожидался, но выбирать было особо не из чего - тем более что пить хотелось уже всерьёз. Потому оглядевшись ещё раз по сторонам и принюхавшись, Ниндзя принял упор лёжа над водой и начал пить. Вода была обычной - мокрой, мягкой, с привкусом земли и чуть-чуть железа. Хомяк дождался, когда командир поднимется и примет контроль над обстановкой и тоже напился, отстегнул флягу, набрал свою и командирскую. Вернулись. Конг и Змей пристроились в ложбинке метрах в пятнадцати от сосен, Конг с ПК на сошках, Змей с автоматом спиной к нему. Вторая смена пошла к ручью, дул ветерок, птички пели, кузнечики орали так, что хоть топор вешай и никакого постороннего присутствия в ближайших километрах десяти.

- Курорт, ммать. Приокский заповедник.

- Кстати, компас ожил. Спутники молчат, в эфире тишина, а стрелка крутится как положено.

- Ну и где тут север?

- Сосны от нас с юга, ты ж в тенёчке залёг.

- Ладно, делать что будем? Тут отдыхаем или по окрестностям полазим?

- Опять в подземелье захотел?

- Сам туда лезь. А вот деревеньку бы найти... - прижмурился Змей, который потому и Змей, что штатный искуситель.

- С бабами?

- А ты что, мужиков предпочитаешь?

- Иди ты нах.

- Нах твоя задница хороша.

- Отставить базар. Не в казарме после отбоя

- Иес, сэр!

- Ты у меня довякаяешься...

Так в обычной болтовне прошло полчаса. Ситуация в головах не укладывалась - или наоборот, прекрасно уложилась - отделение на привале, в ожидании приказа - который не торопится, ну и господь Кришна ему навстречу в белых тапочках и шафрановом халате. Куда идти, что искать и вообще где этот лужок с сосенками - неясно. Дырка ли это в пространстве, тоннель, перекинувший группу из недр Гиндукуша в не то Подмосковье, не то Западную Сибирь, или глюкодром, виртуальная реальность - но реальность высшего качества, неиллюзорная и неигровая... Или кроме пространства дыра ещё и во времени - и вокруг какой-нить кайнозой и того гляди из лесочка на горизонте покажется стадо мамонтов - недаром мультисканер не поймал даже самой завалящей передачи, даже коротковолновика-любителя... Хотя мамонты - не самые неприятные соседи. Турболёт или устаревшая полвека назад, но всё ещё ковыляющая по небу вертушка с зелёным флагом на фюзеляже - гораздо, гораздо хуже...

Ночь они встретили в лесу, километрах в пяти от трёх сосен. Далеко идти не хотелось, но ночевать на открытом месте было совсем уж неправильно. Костра не разводили, сожрали банку консервов на всех, нарезали тесаками лапника и там же под елями залегли. Первую смену Ниндзя взял на себя, после полуночи поднял Хомяка и залез на его пригретое место. Спал без снов, и то ли поэтому, то ли сама по себе, но окружающая реальность не изменилась - тот же захламлённый лес, без привычных ровных рядов когда-то посаженных деревьев, без единой тропки, даже звериной, но лес достаточно редкий - ландшафт всё ж не таёжный. Утро встретило холодным туманом, птичьими воплями и голодом. Сухпай ещё был, но тратить его было нежелательно. Попытка подстрелить чего-нибудь на завтрак не удалась - никакой дичи крупнее воробьиных на глаза не попадалось. Потому продолжили марш натощак по опушке леса, чтобы не путаться в высокой луговой траве, держа направление в сторону понижения ландшафта - если здесь и есть люди, то живут они скорее всего недалеко от реки.

Локация: неизвестно.

Перехожу к местной системе координат.

Локация: Замок Лиды.

Дата-время: Первые сутки выброса. Середина дня.

За истекшие полсуток местного времени (13 часов десять минут стандартных) произошло два боевых столкновения. Потерь в личном составе нет. Уничтожено живой силы - три единицы двухсотых, одна единица трёхсотый. Уничтожено техники - ноль единиц. Примечание: Уничтожен подвижный объект неизвестной природы,

Берк

Однако каким бы мирным ни был пейзаж, спецназ есть спецназ - шли молча, без переклички и лишнего шума, двое впереди, двое в тридцати метрах сзади, каждый контролируя свой сектор и с оружием под рукой. Только Конг повесил неповоротливый ПК за спину и шёл с игрушечным для его фигуры АКСУ. Чужого первым обнаружил Змей, уловил посторонний звук - и через три секунды отделение "растекошася по древам", три ствола в сторону шума, четвёртый назад.

- Эгей, служивые, не пристрелите меня сгоряча - донеслось из-за толстенной липы в полусотне метрах впереди слева. Голосом несколько странным, но вполне по-русски.

- А ты кто есть и какого хрена прячешься?

- Дык не буду прятаться - ты ж со страху весь магазин мне вдуешь.

- И сейчас могу. И точно вдую, если не покажешься.

- Не, нахрена мне такая радость - сидеть тут второй день, гостей ждать, да от них же и получить? Мне-то насрать, в Валхалле заждались, а вы тут и будете бродить пока кони не двинете.

- Кто ж ты есть такой, заботливый?

- Ты ствол-то поверни, да волкам своим скажи чтоб не дёргались - тогда покажусь.

Ниндзя махнул рукой - Хомяк и Змей слегка отвернули стволы, готовые, впрочем, открыть огонь немедленно и в цель. Из-за дерева показалась правая рука в пятнистом камуфе, помахала пустой ладонью, потом того же цвета нога, и только потом, медленно, высунулась рожа. Или морда - физиономия у гостя, или скорее уж хозяина, была выдающаяся. Выпуклый лоб с нависающими бровями и здоровенный расплющенный нос были странными, но вполне человеческими, но выступающая вперёд пасть с роскошными - бультерьер позавидует - клыками человеку принадлежать никак не могла.

- Ни уя себе урод... - протянул Змей

- Это ты урод плоскомордый, калека беззубая - существо явно было иного мнения о своей внещности. - Выходи на кулачки, я те покажу кто урод, я те хер откушу и в уши продену - продолжал разоряться странный тип.

- Ты сюда что, материться пришёл? Так и вали обратно, где все такие красавцы как ты. А то смотри, таких ушей у меня в коллекции нету. Посмотрим, как в твою Валгаллу без ушей пускают.

- Хе, ушей у него таких нету. Зато у меня таких как твои - мешок. Картофельный, ля!

- Ма-алчать! Прервал перебранку Ниндзя. Ты по делу нас тут встречаешь? Так говори дело, а подраться мы и без повода можем.

- Ладно, замяли. Ваши как меня видят - все охуевают. Твои ещё ничего, салага только разбух (Ниндзя на секунду снял руку с цевья и показал кулак Змею, явно собирающемуся оспорить предположение о своей молодости), прошлый раз вообще стрельбу подняли.

- Ну и как?

- А никак, на мне дырка через неделю заросла, а они до сих пор в больничке - во всю пасть улыбнулось существо. Он определённо начинал Ниндзе нравиться - хам, конечно, траншейный, ну так было бы странно встретить тут девушку из высшего общества. А что рожа - так с ним не целоваться, во всяком случае, не им.

- Тебя звать-то как, Сусанин-герой? А то провожать собрался, так хоть представься.

- Берк меня сейчас звать. А как матушка звала, я и сам не в курсах. А ты кто есть, сержант?

- А сержант и есть. Звать меня сейчас Ниндзей, а что в личном деле записано - хрен его знает, сгорело дело-то.

- О, братан, да ты тоже подмоченный!

- Да вроде не брат ты мне.

- Хуйня, побратаемся! Таким как ты у нас и дорога, и почёт, как в песне.

- В задницу песни, ты скажи, где это "у вас"?

- А вот пошли, покажу.

Хм, а и вправду пойти? Напасть на нас он и без базара вполне мог, и двоих бы пристрелил наверняка, после чего мог гранатами - вон на поясе две да на кармане ещё одна - 50 на 50 что в его пользу, а там и в прятки со стрельбой... Если у него есть куда нас привести - там наверняка и ещё такие чудища найдутся, а уж впятером нас из засады брать и вовсе как в тире...

- Ну что, идём?

Отделение переглянулось. Ход мыслей был в общем такой же - терять один хрен нечего, а найти чего-нить можно...

Дорога долгой не оказалась - километров через пять в лесу стали заметны признаки хозяйственной деятельности - кой-где срубленные пни, под ногами появилась тропинка, а вскоре и колея - причём явно оставленная транспортом на конной тяге. Берк топал впереди, роста он оказался обычного, под метр восемьдесят, но ладони и сапоги его были заметно больше человеческих, и руки пожалуй подлиннее, хотя ноги не короче. В общем, на неандертальца или там питекантропа он никак не походил, да и автомат на спине висел (и хорошо висел, плотно так) хоть и незнакомой конструкции, но вполне современного вида, чем-то похожий на АК, только с более высокой ствольной коробкой и уходящей в приклад трубкой - видимо, возвратной пружиной.

Дорога, попетляв по лесу, вышла к небольшой речке, через которую оказался перекинут аккуратный бревенчатый мост с дощатым настилом, причём доски явно с пилорамы, не ручной работы. С нетронутой природой и тележной колеёй это не очень сочеталось, зато с автоматом - вполне. А вот вместо ожидавшейся деревни с фермой, МТС и клубом, за рекой оказался натуральный феодальный замок - небольшой, но сложенный из крупных каменных глыб, со всеми полагающимися бойницами и башенками. Впечатление портило только характерное дуло ДШК, торчащее из-под навеса надвратной башни. Дуло неприятно повернулось в их строну, но после зычных матюков Берка вновь приняло первоначальное положение. Ворота легко и почти беззвучно открылись.

- Оружие разрядить, из рук не выпускать.

- Не детсад, командир.

Знаю, что не детсад. Не для вас, волкИ, говорю, а для этого вот медведЯ, и для тех, кто со стен слушает...

- Ну что, служивые, заходите, гостями будете.

Словно дожидаясь этой команды, а может и действительно дожидаясь, во внутренних воротах открылась калитка, куда и шагнул Берк. Ниндзя прислушался, не готовится ли за ней кто дать по башке "тупым тяжёлым предметом", хотя это и было нелепо - при желании их могли спокойно покрошить на подходе, от ДШК за берёзками не спрячешься, сделал над собой некоторое усилие и шагнул следом.

Хозяйка

Двор замка изнутри смотрелся не так внушительно. Стены пониже, бойницы пустые, многочисленной снаряги - всяких там требушетов, онагров или хотя бы смоляных котлов с заготовленными дровами не было. Только у дальней стены стоял грузовик - длинный армейский трёхосник с непривычно узкой мордой и выцветшим брезентовым тентом, да перед воротами - машина поменьше, этакое корыто на четырёх далеко выступающих колёсиках. В открытом кузове на турели - пулемёт в чехле, судя по форме чехла - знакомый ПК. Ещё обнаружился ветхий барак, явно долго стоявший заброшенным, а потом наскоро подновлённый, но кое-как, и свежий тёмно-серый бетонный бункер. Почему отдельный бункер, а не подвал в основной башне, занимавшей весь правый (юго-восточный) угол крепостного двора - непонятно.

Hа боевом ходе стены стояло трое солдат, не в доспехах, в полевой форме, с такими же, как у Берка, автоматами. Любопытства не проявляли, лениво посматривали, разве что не курили. Морды вполне человеческие, хоть и неприятные на вид - а может, просто бородатые - очень уж привычно стало за последние годы бородатых видеть в основном в прицеле, и без прицела как-то оно неуютно, не так... Hи Берк с ними, ни наоборот здороваться не стали, и это было странно - в таких маленьких гарнизонах в не самом спокойном месте (не для понта же ДШК на башне расчехлён и с расчётом, а большому гарнизону тут и быть просто негде) все друг друга знают очень близко и неприязни стараются не проявлять - мало ли как оно назавтра окажется, кто твою шкуру прикрывать будет.

Hо Берка, похоже, ни на грош это не занимало, он словно не видя этих троих протопал прямо к башне, обогнул её слева и остановился на пятачке несколько более вытоптанном, чем остальной двор крепости. Hа башне на высоте чуть поболее нормального второго этажа, но пониже третьего, находился то ли балкон, то ли небольшая галерейка, совершенно не средневековая, наоборот на вульгарно вмурованных в древнюю стену серо-зелёным цементом двутавровых балках. Очевидно, на этой галерейке должен был кто-то появиться, и по жесту Hиндзи отделение с ленцой, но быстро построилось позади проводника.

- Hу и чего, скоро князь выйдет лицезреть варягов? - Змей явно нарывался, видимо, ему Берк по-прежнему не нравился.

Берк обернулся и выдал фразу в своём духе, с упоминанием настырных салаг, их родителей, которым в своё время недодали ремня, и, кажется, он хотел ещё упомянуть и старших родственников, но заметил, что Змей, до того всецело занятый его речью и кажется готовый таки сойтись в ожидаемом боксе, банально не слушает, а смотрит вверх. Посмотреть действительно было на что, особенно такому ловеласу, как Змей.

Hа галерейке стояла молодая женщина. Разумеется, одетая - в мягкие брючки (не обтягивающие), светло-серую рубашку (не полупрозрачную), короткие сапожки (практически без каблука). В одежде не было совершенно ничего эротического, но почему-то это притягивало. Даже лицо с абсолютно неулыбающимся выражением не портило впечатление - женщина была ну очень притягательна. В довершение картины на поясе шириной чуть ли не в обхват её талии висел в открытой кобуре недетских размеров пистолет, и висел не чужеродно - нет, не для антуража он висел, не как декорация...

Hе светит Змею - отчётливо вдруг понял Hиндзя. Hе то чтобы хозяйка выглядела особенно важной и царственной, или там крутой - она вообще не стремилась как-то выглядеть. Да и не красавица вроде, так, девчонка белобрысая, вроде и не малолетка, но тёткой явно не назвать, лет двадцать или даже меньше, но - Змею не светит. Потому что. Hиндзя таких встречал, и тоже вполне безуспешно - девиц целеустремлённых и уверенных, и, главное, всегда точно знающих, что им надо и как этого достичь. В общем, если она была хозяйкой этого замка (а по поведению Берка, мгновенно захлопнувшего пасть и сделавшего "кру-гом" со скоростью хорошо отмуштрованного салаги - так оно и есть), она была на своём месте, и молодость тут не при делах. Оставалось только скомандовать "смирно" - что он и сделал, наплевав на весьма возможное зубоскальство товарищей. Однако послушались все, даже Змей стоял и "ел глазами начальство" - хотя пёс его знает, ел или раздевал.

Хозяйка смотрела на короткий строй несколько секунд, кивнула и повернулась обратно - тоже совершенно не царственно, но настолько деловито и безразлично, что это впечатляло больше парадного выхода королевы.

- Однако... - протянул Хомяк

- Да, серьёзная барышня... Берк, это она тут в роли графини Монсоро?

- С глузду съехал? Какая к ебеням графиня? Лидия Андреевна, и не дай вам Джа обратиться с выебонами.

- И что будет?

- Обратно в отстойник. Hе забыли ещё? Вас там маловато мариновали, обычно дня три, чтоб прониклись.

- Hу, это ещё поглядеть, кого в отстойник, если так подходить. Те олухи на стене что-то крутыми не показались. А тебя-то мы вчетвером всяко скрутим, ежели чего.

Как ни странно, Берк вполне внятную угрозу проигнорировал. Так и трепался как ни в чём ни бывало:

- А, то олухи и есть. Так, на безлюдье прихватили, по стенам топать сойдут. Hо вы тоже не то чтоб круче гор, так что имейте ввиду - Хозяйка выбирать умеет.

- И многих выбрала? Что-то гарнизона не видать.

- Какой из варягов гарнизон? Вы ж тут нах передерётесь. Так что отсыпной, инструктаж - и на задание.

- Какое нах задание? У нас одно есть уже - проникнуть на объект и вынести нах. А что на том объекте ваш отстойник - дык насрать! - спокойно произнёс Змей, однако недвусмысленно держа Берка на стволе. Hиндзя, пожалуй, не стал бы так круто забирать, но уж защищать от своих ребят какого-то непонятного хрена-из-леса с павианьей мордой он явно не собирался. Оценивать обстановку необходимости не было - и так ясно, что Конг держит двор (благо с его габаритами ПК вполне прокатит за ручник), Хомяк нараз сделает дополнительное отверстие в любой башке, которая высунется со стен, а Берку лучше не дёргаться, если, конечно, он не собрался действительно в свою Валгаллу.

Потому Hиндзя имел возможность действовать не оглядываясь лишний раз по сторонам - и он не оглядывался. Стыки крупных глыб вполне позволяли за них ухватиться, и через несколько секунд он был уже на галерейке. Берк стоял спиной и перебрёхивался со Змеем, а так как Змей тоже был изрядный мастер "кизячной словесности", мат не только стоял столбом, но и завивался кольцами. В Змее он был уверен - спуск тот нажмёт не раньше и не позже, чем будет действительно надо, а слова - да что слова, в поле ветер, в попе дым... Вот хозяйка занимала Hиндзю гораздо больше - с такой вполне станется снести полголовы и взволноваться при этом не более, чем прибив тапком таракана. Потому сразу в дверь он не сунулся, а распластался рядом, оглядел двор и стены, одновременно сквозь мат прислушиваясь. И не ошибся - хозяйка выстрелила сквозь дверь, именно в тот момент, когда он приготовился бы её открыть, если бы не предполагал такого исхода. Один-ноль - но игра только началась.

После первого выстрела всё завертелось гораздо быстрее. Берк действительно рванул Змея зубами, но очередь в упор встряхнула его как боксёрскую грушу, а толчок стволом опрокинул назад. Конг упал чуть ли не раньше его и перекатился в сторону, открывая двор для своего огня. Хомяк мягко перетёк в боковую стойку, держа автомат чуть ниже глаз, чтобы не закрывать обзор. Здесь всё было нормально, а вот наверху - гораздо сложнее. Разумнее всего было бы сунуть в дверь гранату, а потом уже входить, благо недетский пистолет вынес в двери недетских размеров дыру, как раз пропихнуть. Hо, во-первых, у Hиндзи не было гранат, а во вторых... впрочем, первой причины было совершенно достаточно.

Гранаты были у Берка, но пока Змей сообразит, что они нужны наверху, пока снимет с тела - хозяйка наверняка исчезнет, благо размеры башни явно говорили о том, что там не одно помещение, и балконная дверь - не главная. То есть опять, как не раз уже бывало, нужно было лезть в пекло, причём лезть бегом и голым задом. Впрочем, от такого пистолета бронежилет не спасёт, а который спасёт - не пролезет в эту дверь. Внизу коротко громыхнул пулемёт - Конг кого-то мочил, и, видимо, замочил сходу - потому что стрельба стихла. Шум послышался сзади-снизу, это наверняка лез на галерею Змей, но дожидаться его было слишком долго - Hиндзя дал короткую очередь в то место, где должен бы быть замок, подпрыгнул, вставая враспор ногами в проёме, перехватился левой рукой за чуть выступающий карниз камня над проёмом и повиснув почти горизонтально ударил в верхнюю часть двери прикладом. Безуспешно - как во всяком уважающем себя замке, дверь открывалась наружу. Пришлось тратить ещё целых пять секунд, чтобы отпустить автомат на ремень, цапнуть нож, воткнуть его в дверь насколько хватило сил и потянуть за него.

Дверь открылась, изнутри оглушительно бахнуло, Hиндзя спрыгнул кувырком влетел внутрь и не осматриваясь кувыркнулся ещё, вперёд и назад. Выстрел хозяйки пробил пол на месте его первого кувырка, следующий - второго, а потом он всё же длинным выпадом достал её прикладом по коленям, буквально снеся с ног. Дальше было делом техники выбить пистолет (несмотря на ничуть не щадящий удар она оставалась в сознании и пыталась выстрелить ещё раз), перевернуть лицом вниз и заломить руки.

- Гоп! Снято! - рявкнул Hиндзя во всю глотку, одновременно озираясь по сторонам. Помещение было небольшим и неуютным - с точки зрения Hиндзи, имевшего основания ждать гостей из внутренних дверей - которых было слишком много, целых две. Ещё было окно, вероятно для освещения лестницы на следующий этаж, и из него тоже можно было выстрелить или скинуть гранату. Hа этом оперативном фоне ворсистый ковёр, отделанные резным дубом и вышитыми картинами стены и вообще в целом весьма продуманный дизайн комнаты уюта не добавлял ни капли. Hаконец ввалился Змей, тоже на всякий случай кувырком, коротко заглянул в двери и встал у входа, поглядывая и наружу, и внутрь, и стало спокойнее. Hо только когда Хомяк тоже влез на галерею и прикрывал тяжело ползущего снизу Конга с пулемётом, Hиндзя позволил себе заняться пленницей.

Договор без протокола

Пленница, поднятая с пола и усаженная в кресло, молчала и делала гордый вид, но сохранять непоколебимое спокойствие ей не удавалось - её явно колотила дрожь, наверняка очень сильно болело колено (странно, похоже, перелома нет, хотя звезданул от души, жалко стало, но уже после удара). Однако удержать себя внешне ей удавалось вполне.

- Не надо так с людьми обращаться, девушка. Люди этого не любят, сильно не любят. Обижаются даже.

И тут к общему удивлению её проняло - прежде всего она удивилась, как ни нелепо это было в такой ситуации.

- Вы кто?

- Мерсские хумансы - хохотнул Змей, выросший на фэнтези и большой любитель ввернуть в речь что-нибудь из толкиновских апокрифов. Но пленница-хозяйка не восприняла это ни как шутку, ни как издёвку - она напряглась ещё больше, забегала глазами с одной небритой рожи на другую, словно ища какой-то тайный знак - и как-то резко снова обмякла. Вообще скорость её эмоций была странной, Ниндзя всяких повидал (а Змей - ещё и перетрахал), попадались и флегматички, и холерички, но такого триггерного механизма эмоций - нет, не попадалось.

- Девушка, вы не находите (блин, ну что за дурацкий тон ко мне прилип? нашёл нах графиню...), что привилегия задавать вопросы на данный момент принадлежит иной стороне?

- Не нахожу. Вы пришли ко мне, вас приняли с миром - и вдруг такой шум и свинство. Действительно если вы и хумансы, то совершенно мерзкие.

Оппа... Ну сильна барышня...Мгновенно ухватила разговор и строит, как сержант-контрабас желторотых. Уже ведь оправдываться хочется...

- То ли ещё будет - мрачно пообещал Змей. Клыки Берка хоть и не порвали ткань, лишь внешне похожую на обычное х/б, но явно оставили и синячищи, и соответствующее настроение.

- А нам не до политесу. Не договоримся - так спалим тут всё и двинемся искать, где люди попроще живут.

- Ну и о чём мы договариваться будем?

- Понятия не имею. Нам вообще-то пофиг, просто не хочется так вот сразу резать девок молодых - присказка есть такая, что солдат ребёнка не обидит - после драки Ниндзю всегда тянуло на хохмы - впрочем, не его одного.

- Хорошо. Мы готовы продолжить всё как планировалось. Вам предоставят отдых, необходимое снаряжение и предложат задание соответственно вашей квалификации.

- Да ну? И не придавят тихонько на отдыхе?

- Это не выгодно. Готовая боевая группа достаточно ценна, чтобы это перевесило неприятности при знакомстве.

- А вот там покойничек внизу валяется, и, наверное, не один - это как, семечки?

- Которые во дворе - неважны. У вас с ними какие-то старые счёты, видимо, вы как раз воевали. А этот (имя Берка она произносить явно не хотела)... Ничего с ним не случится, они живучие.

- Слабо верится. Ввиду явной заинтересованности сторон.

- Я могу доказать. Вам это не понравится, но другого пути нет.

В комнате начало что-то происходить. Как-то потемнело и вроде бы даже похолодало, желание что-то делать и вообще шевелиться плавно истаяло, хотелось тихонько замереть и поразмыслить неторопливо о сложности мироздания и красоте природы... Если бы хоть что-то двигалось, угрожало или хотя бы дёргалось - Ниндзя бы успел. Но вялое спокойствие разливалось густым гелем, тревоги и опасности не было - и он действительно чувствовал, что ничего с ним не случится, просто этой вот милой девушке зачем-то надо их успокоить - и действительно, пришли они сюда взвинченные и нервные... Стоп - вялая мысль не мелькнула, а проползла - девушка! Эта самая девушка несколько минут назад едва не всадила в меня одиннадцатимилиметровую пулю. Как-то оно слабо вяжется с милой девушкой и ещё хуже - со спокойствием. Разве что с вечным покоем...

Руки были ещё медлительнее, чем мысли. И глупее - почему-то обе руки потянулись к ножнам, хотя нож так и торчал в двери, а автомат был прямо под ними, потом долго и неуверенно поднимали эту странно непривычную железку... Но всё-таки Ниндзя смог отщёлкнуть предохранитель и так же заторможено потянул спуск, видя в до того бесстрастно-спокойном лице этой странной девушки огромное скрытое напряжение... Палец почувствовал срыв курка, и Ниндзя расслабился от ощущения выполненного долга - ставшее давно банальным действо потребовало напряжения воли побольше, чем олимпийский рекорд. Но выстрела не последовало, а сил перебороть расслабление уже не оставалось, было просто хорошо и спокойно, и было твёрдое ощущение, что убивать их действительно никто не собирается, и было ощущение, что это ощущение не ложное и не связано с наваждением, которое действительно есть, и которое полезно, потому что позволит им поверить той девушке... Многослойность и запутанность мысли удивляла и почему-то казалась важной. Но долго обдумывать её не пришлось - откуда-то со стороны приползло холодным сквозняком и властно смело всё лишнее чувство опасности, настоящей и большой, и как ни странно, совсем не связанной ни с девушкой, ни с замком этим чёртовым... И наваждение как выключилось, мир обрёл прежнюю ясность, вздрогнул автомат в руках, делая ненужный, да что там ненужный - очень нежелательный выстрел, потому что девушка была нужна, и даже, чёрт побери, не ощущалась уже врагом, несмотря на прошедшее наваждение. Враг был снаружи, враг настоящий и общий. Ниндзя сам не понял, как смог дёрнуть стволом, что от срабатывания механизма до выстрела он переместился, но пуля всё-таки пошла мимо, лишь рванув свободную рубашку возле тела.

Глаза девушки были огромные и круглые, но страх в них совершенно скрывало удивление.

- Как ты смог?!

- Со страху.

- Но ты перестал меня бояться.

- Страх не в тебе.

Она взглянула по сторонам, не двигая головой и даже, кажется, не шевеля глазами - но Ниндзя понял это именно как обзор.

- Да. Не знаю, как ты понял, но сейчас здесь будет... она снова не произнесла слово, как будто это слово было нельзя говорить.

- Что будем делать? Ниндзя воспринимал девушку... как там её, Лидия? Редкое имя, ну и фиг с ним, Лида и Лида, нам не в любви объясняться уже как союзника - временного и не очень надёжного, но необходимого сейчас.

- Бежать будем. Мы его не возьмём, а он нас может.

- Говоришь как будто он один.

- Они стаями не приходят. Но нам и одного хватит.

- Да кто он есть?

- Ты не поверишь, давай скорее, друзей своих буди.

Только тут до Ниндзи дошло, что отделение в полном (теперь уже, здесь - полном, и больше не станет) составе блаженно дрыхнет, рассевшись на полу за спиной. Он вскочил (до сих пор они оставались в креслах), пнул ближе всех подвернувшегося Змея, рыкнул "подъём", хотя смешно было ожидать, что крик окажется действеннее стрельбы над ухом. Но бойцы действительно вздрогнули, зашевелились, повскочили на ноги

- Что это было, командир? - Хомяк таращил совершенно не заспанные глаза.

- Сам не знаю, потом разберёмся. Здесь скоро будет жопа, Лидка советует бежать как лоси, и я думаю что она права.

То, как непринуждённо у него сорвалось "Лидка" удивило его самого, бойцы же и вовсе опешили. Змей, как обычно, понял всё по-своему, и уважительно поглядел на командира, силён, типа, и когда только успел? Лида всё поняла, засмеялась, но тут же веселье с неё как смыло - и Ниндзя тоже почувствовал что снаружи, ещё далеко, но уже скоро, будет нечто.

- Ну так кто это? Плевать что не поверю, мы за сутки невероятного сожрали вагон, нет, два вагона!

- Дракон.

- Чего? Конг не испытал тех странностей, которые успел почувствовать Ниндзя, да и в целом к "бабским бредням" относился крайне недоверчиво, а тут такую лажу ему втюхивает только что бывшая противником малолетка...

- Разбираться будем после - Ниндзя оборвал не начавшийся "совет в Филях" - Куда отходим? - уже к Лиде.

- В лес, пока дороги хватит - на машине, потом как получится.

Хомяк, видя реакцию командира, предпочёл не теоретизировать попусту, а сразу принять, что имеется некий противник с неизвестными ТТХ и уточнить обстановку:

- А с ДШК ему влупить - не поможет?

- Помогло бы, но он не даст. Как я вам сейчас стрелять не давала. Да и не сунется он в сектор обстрела. Это же не ящерица с крыльями...

- Всё, пошли. Показывай. - как знак доверия, уже не нужный им, но понятный для бойцов, Ниндзя поднял пистолет и подал рукояткой девушке, уже потянувшейся к внутренней двери. Ушибленная нога почти не мешала, хотя Ниндзя заметил, как морщится она при ходьбе. Да, ей только по лесу бегать сейчас... Ну да кто же знал... Ниндзя выдернул из балконной двери свой нож, запасливый Хомяк мимоходом подхватил с полки у стены короткий автомат, Змей закинул за спину трофейный, взятый у Берка - и больше их здесь ничего не задерживало.

Лес опять

Во дворе лежали три бородатых трупа, скошенные очередью Конга. Берк, живой или мёртвый - отсутствовал. От ворот им навстречу, к странной бурбухайке с пулемётом, бежали двое - молодой мужик с ружьём в одной руке и канистрой в другой и пожилой мужик, низкорослый и кряжистый, со здоровенным ящиком на плече и объёмистым рюкзаком. Обилие груза делало его и вовсе шарообразным на вид. Выглядели они не агрессивно, и Ниндзя понял, что смываться им предстоит вместе. Погрузка заняла меньше десяти секунд - кряжистый скакнул за руль, мимоходом пхнув ящик в кузов и каким-то немыслимым движением сдёрнув следом и рюкзак, Лида вспрыгнула рядом, Конг пристроился к турельному пулемёту - с рук из машины не постреляешь, а что стрелять придётся, не сомневался, похоже, никто, кроме Лиды - она к оружию даже не прикоснулась. Впрочем, до пистолета дело действительно вряд ли дойдёт. Молодой мужик, уже без канистры, но так и не выпуская ружья, открыл ворота и влез в машину. Места хватило всем, и нашлось бы ещё на троих - но больше, очевидно, в замке просто никого не было.

Покидать укреплённую позицию с тяжёлым пулемётом Ниндзе не хотелось, но приходилось полагаться на Лиду - за полным незнанием, что же она назвала драконом и какие возможности имеет эта тварь. Не умничать там, где он ничего не понимал, жизнь приучила его уже давно. Путь до того места, где всего пару часов назад они вышли на дорогу, занял несколько минут - кряжистый гнал машину быстро и нещадно, хотя в то же время исключительно ловко, словно не по тележному просёлку катил, а по приличной бетонке. Все напряжённо смотрели в небо, только водила держал дорогу и Лида сосредоточенно разглядывала что-то перед собой. Заглянув сбоку, Ниндзя понял, что глаза её закрыты. Попробовал сам поглядеть как бы не глядя - но ничего не углядывалось, не чувствовалось и даже не ощущалось. Трясутся по дороге на здешнем аналоге ТПК, и всё, на войне как на войне - подавляющую часть времени занимает дорога... В небо не смотрел - туда и так пялятся Змей и Хомяк, да и парень с ружьём тоже задрал короткую русую бороду чуть не выше горизонта. Однако врага первым заметил именно он. Позади, очень низко, над самой просекой, мелькнуло что-то серое неясной формы.

- Воздух! - подал он старинную команду, в надежде что поймут все. Стрелять с такого расстояния было бесполезно, тем более из прыгающей машины, да и неизвестно, заметил ли их противник. Кряжистый гнал как гнал, не прибавляя скорость - похоже, он чётко знал предел и давно уже на нём держался. Лида сидела молча, оглянулась несколько раз, но ничего не говорила. Так проехали ещё несколько километров.

- Стой! Голос девушки прозвучал неожиданно. Кряжистый тут же вдавил тормоз, да так, что все едва не вылетели продолжать движение уже без машины. Лида показывала рукой вправо и вверх, немного вперёд по ходу. Ниндзя махнул ладонью, растопыривая пальцы и задирая большой вверх - Змей и Хомяк метнулись в сторону, светлобородый отскочил в другую, Конг хладнокровно снял чехол с пулемёта. Тень выметнуась из-за деревьев, почти цепляя вершины, словно нарисовалась в воздухе, и тут же снова скрылась с другой стороны. Но Ниндзя был уверен, что противник их увидел. Молча взглянул на главнокомандующую - будем биться? Она так же молча, но вполне утвердительно ответила. Ниндзя снова махнул рукой, скручивая пальцы в кулак. Щёлкнули предохранители, лязгнул затвор пулемёта, а тут и дракон нарисовался в воздухе. Был он не такой уж впечатляющий - узкая костлявая грудь, перетянутая сухими мышцами, почти птичьи крылья с закруглёнными кромками, вытянутая шея переходила в непропорционально широкое, пожалуй даже жирное тело. Завершалось всё это безобразие коротким хвостом с топорщащимися вбок гребнями, тоже закруглёнными. Аэродинамика неиллюзорно властвовала над эстетикой - ни рогатой головы, ни кожистых крыльев, гусь-переросток какой-то. Только широкая плоская голова немного нарушала сходство - гусь получался карикатурным, как диснеевские Макдаки. Но летал он вовсе не по-гусиному, без видимого труда завис в воздухе, поводил головой, как будто не смотрел. а прислушивался, очень плавно и неторопливо взмахивая крыльями.

Конг влупил длинную очередь, но не попал. Промахнулся опытный пулемётчик, с турели, по здоровенной и неподвижной мишени. Лиду и кряжистого это явно не удивило. Ниндзя тоже понял, что означало "он не даст". Не дал он в себя попасть, просто вот взял - и не позволил. От правой обочины взвизгнул гранатомёт Змея. Хвост пламени красиво метнулся навстречу цели, но вдруг без видимой причины начал резко забирать вверх, явно намереваясь завершить петлю в точке пуска. Лида провожала гранату глазами - и вдруг явственно повела, вновь искривляя траекторию в нужную строну. Недолго - дракон опять перехватил управление. Как они это делали, Ниндзя не понимал и не пытался. Просто принял как факт. Мысль скакала ужаленным тушканчиком, пытаясь нащупать способ хоть как-то что-то изменить. Конг дал ещё одну прицельную очередь мимо, потом просто начал поливать в сторону цели, пытаясь не попасть, так хоть по площади засеять. Часть трассеров действительно пошли в сторону дракона, хорошо видимые на тёмном фоне, но, похоже, тому хватало сил одновременно и за ракету бороться, и пули обезвреживать - огоньки исчезали, то ли гасли, то ли уносились неведомо куда.

Странная мысль мелькнула у Ниндзи - он представил, как из-за во-о-он той сизой тучи вываливается невидимый отсюда Су-42, и, оставляя инверсионный след, выходит на боевой разворот, ловит дракона прицелом, раз ракеты не видят такую "неправильную" цель - и вдувает весь боекомплект "последнего шанса" - четырёхствольной 27мм пушки. Сушка не появилась, но чудо всё-таки произошло - дракон поверил, дракон отвлёкся. Правое крыло вдруг распахнулось широченным, в два туловища, парусом, резко заворачивая тело вбок, вокруг вытянутого вниз левого, голова, а за ней шея и всё остальное плавно скользнули вниз, с полным переворотом. Мелькнула зелёная, цвета леса, спина, хлопнули исполинские крылья - теперь стали ясны истинные размеры существа, и размеры эти впечатляли - метров десять рост и метров пятнадцать размах крыльев, если он их вот так на всю вытянет.

И тут забытая всеми ракета достигла цели. Полыхнуло, рванул по ушам короткий бабах разрыва, но не слишком убедительно. Граната сработала мимо тела, и не расплескала обрывки мяса, а только слегка посекла крылья осколками.

А вот сейчас он будет нас убивать - понял Ниндзя. Волна оцепенения прокатилась и схлынула - то ли снятая противодействием Лиды, то ли не действует оно вот так. Однако кряжистому хватило - он так и застыл, подняв к небу одноразовую трубу ПЗРК. Бородатый тоже как-то затусовался, ружьё опустил, схватился за голову. Конг лихорадочно перезаряжался - первая лента вышла вся. Змей стрелял с колена, от него веером летели гильзы, но что-то непохоже было, что автоматные пули всерьёз чувствовались драконом. Хомяк поднимал пулемёт Конга, но и он не успевал. Сам Ниндзя мог только прибавить свой бесполезный автомат к автомату Змея, что он и сделал. Не помогало, ящер то ли вообще не чувствовал пуль, то ли они были ему в самом буквальном смысле как слону дробина. Голова удисвительным образом разделилась вдоль, верхняя часть осталась в прежнем положении, а вторая, на вдруг ставшей короткой и толстой полушее, направилась к земле, зашарила прицеливаясь... и тут что-то сделала Лида. Она вытянулась вверх, став чем-то похожей на дракона, свела руки вместе, беззвучно выдохнула какую-то фразу - и упала как стояла во весь рост.

Но дракона проняло всерьёз - он стал терять высоту, замолотил крыльями, шеи и хвост беспорядочно мотались, из исполинской клоаки хлынула ясно видимая струя. Конг наконец перезарядился, Хомяк поднял пулемёт, из двух стволов они ударили по болтающемуся в небе и теряющему высоту врагу. Теперь стало видно, как от него летят кровавые брызги. Конг с турели бил кучно в верх груди, выше сходящихся маховых мышц, Хомяка колбасило вместе с пулемётом, но он тоже держал прицел на туше, и наконец оклемавшийся коренастый выпустил свою ракету. Бахнуло, осколки прошелестели по ветвям, и почти сразу тяжёлая туша со смачным хрустом повалилась на лес, совсем немного не дотянув, чтобы накрыть их всех. Уф. Замочили. Жуткая зверюга, но турболёт покруче будет. Привали сюда "чёрный кит" - мы бы уже догорали на этой просеке... Но кит не парализует... И не обсирается от магического, чёрт побери, удара. Удара? Да, а что с девчонкой?

Ниндзя, на ходу машинально перезаряжая автомат, обошёл машину. Лида лежала лицом вниз, вытянутыми руками вломившись в куст шиповника. Дышит. Ну, слава всем, кому слава. Жалко было бы потерять. Подошёл Хомяк, бывший когда-то парамедиком, вдвоём подняли, перевернули, усадили. Видимых повреждений девушка не получила, не считая исцарапанных рук, но была в глубоком обмороке. Губы синие, дыхание слабое, тонус на нуле. Хомяк полез искать аптечку. Бородатый и коренастый что-то говорили, но ни на один знакомый язык это не было похоже. Аптечка не находилась. Коренастый понял, что-то заорал, показывая руками на машину. Влезли, поехали. Ниндзя сидел впереди, распершись ногами и держа девушку. Не то чтобы ему это было приятно, просто так было лучше. Доехали без приключений. Замок стоял как стоял, ничего не изменилось - да и времени прошло всего минут двадцать. Но трупы со двора куда-то исчезли. Сожрал что ли мимоходом?

Вдвоём с Конгом втащили девушку обратно в комнату, откуда и началось бегство, коренастый притащил аптечку, властно отодвинул всех, как будто собирался делать по меньшей мере искусственное дыхание, и начал совать под нос девушке один пузырёк за другим. Запахи по комнате плыли самые разнообразные, вот только аммиаком не воняло ни разу. Оригинально, и непохоже, что наугад пробует... И действительно, она открыла глаза, обвела всех - и снова провалилась. Однако морщинистая морда коренастого разгладилась, он уже более спокойными жестами стал показывать, что нелишне бы девушку оставить в покое, и вообще куча потных солдафонов в графской спальне как бы не очень уместна. Вышли, спустились вниз. Дверь в башне была со стороны стены, под ней в холодке и разместились.

Совет в Филях

Локация: Замок Лиды.

Дата-время: Вторые сутки выброса. Ночь.

За истекшие полсуток боевых действий не происходило. Личный состав занят обслуживанием оружия и снаряжения, изучением матчасти, установкой контактов с местным населением и руководством,

Проснулась Лида только под вечер. За это время скучающие волки комода Ниндзи успели вычистить всё оружие, включая пулемёт на ТПКшке, Хомяк проверил заодно движок и колёса и ТПК, и стоявшего у стены большого грузовика. Трёхосник, судя по предельно спартанскому устройству кабины, бедности приборов и цельнометаллическим рукояткам, был невероятно древним. Надписи и под приборами, и на чёрной, травленой фотоспособом пластинке, приклёпанной на дверке, были на арабском, на котором спецы могли кой-как объясниться, но о письменности имели представление крайне туманное. Змей и Конг поспорили, являются ли цифры 58, выбитые на той же пластине, годом выпуска или номером модели, но к единому мнению так и не пришли. Конструкция вполне тянула на середину 20 века, но состояние машины никак не говорило о 70-летнем возрасте, даже при самом идеальном обращении.

Из обитателей замка появлялся пару раз только кряжистый, на которого несуетная хозяйственность и забота об оружии произвели, кажется, приятное впечатление. Но в разговор вступать он не стал, молча разведя ладонями на попытки обращения на всех известных хотя бы парой слов языках. Это было достаточно странно, учитывая что и Лида, и Берк говорили по-русски свободно и без акцента, если конечно не считать акцентом особенности дикции клыкастого.

У Ниндзи, конечно, чесалось всё, что только можно, чтобы осмотреть весь замок от подвалов до шатров на башнях, но он решил, что это будет весьма недружелюбным жестом по отношению к хозяевам, а ссориться с ними в этом непонятно-невероятном месте ему хотелось меньше всего. Хотя нет, прилёта ещё одного дракона хотелось всё-таки меньше...

Однако когда Солнце подвинулось ближе к горизонту, дверь башни открылась. Девушка выглядела вполне обычно - ну, устала, поспала, слегка помятое лицо, неровно причёсанные волосы... Однако для такого типа дам подобный вид - верх растрёпанности. И опять она уловила мысль, улыбнулась смущённо, типа, знаю я, но чесслово не до того.

- Странное и скомканное у нас получилось знакомство... она замялась, подбирая слово, и выбрала совсем странное - воины. По уставу так и полагается, но когда это кто так разговаривал?

- Ну и хрен с ним - произнёс, как произносят "аминь" Конг.

- Да, пожалуй. Но надо всё-таки определиться с ситуацией, так ведь?

- Надо - подхватил Ниндзя. И со службой, и с довольствием, и вообще с вечным вопросом - "куды бечь".

- Ну, начнём с простого. Довольствие тут немудрящее, так что пойдём.

Столовка оказалась, конечно, в бараке. Котел с подобием плова, чайник с травяным чаем, сухари из деревенского хлеба, обычные, но очень вкусные яблоки. В общем, дары природы без искусственных подцветителей. Но вдоволь, что, собственно, и требовалось.

- Благодарствуем, хозяйка - антураж настраивал на анахронизмы - а теперь вопрос - для чего ты нас кормишь, как отрабатывать будем?

- Воины нужны во всех мирах... Особенно там, где... ну, скажем, представители некоторых видов появляться не имеют права.

- То есть наёмники, делающие грязную работу за тех, у кого чистые руки и холодная голова?

Лиду заметно передёрнуло. Странно. Фразочка тот ещё боян, ничего как говорится личного...

- Перед заданием вы ознакомитесь с материалами - и сами решите, насколько грязно дело. И насколько чисто остаться в стороне. Но сначала мне нужно принципиальное согласие - вы будете воевать?

- Мы можем воевать. Если договоримся. Пока мы не знаем вообще ничего - ни где мы, ни что у нас дома, ни тем более как туда вернуться. Не то чтобы там хорошо, но там - дом. Это представители "некоторых видов" понимают?

- Более чем. Тем более мой дом там же - я родилась в Подмосковье и почти всю сознательную жизнь провела там. Но это не имеет отношения к данному делу.

- Тогда давайте о деле. Раз мы тут гуси - то гуси за корм не работают. Что мы получим за работу и какие гарантии, что после выполнения не окажемся в таком же гостеприимном месте, которое Берк называл отстойником?

- Гарантия уже в том, что вы из этого "отстойника" самостоятельно вышли. Берк в лесу ждал совсем не вас, но, похоже, что-то пошло иначе. Захват коммуникационного центра например. Вы - группа захвата?

- Возможно. Это имеет значение?

- Уже нет. Коммуникационный центр уничтожен, связи нет и что осталось там - не важно. В ближайшие годы домой мы не попадём. Поэтому я предлагаю социализироваться в другом месте. Собственно, у меня этой проблемы нет - я на работе. Часть моей работы - такой вот кадровый менеджмент. Поиск ценных специалистов любого профиля. А хорошие воины - я уже говорила - востребованы.

Ниндзя начал злиться. Не то чтобы его никогда не пытались вербовать - как раз этого хватало. И до, и уж тем более после. Но так сразу обставлять колышками с цветными лозунгами "всё решили за тебя" - нет, этого не случалось.

- Нет, так не договоримся. Я слышал слово "социализация". Это значит, что мы где-то здесь будем жить, и жить не волками в лесу. А в незнакомом месте очень легко наломать дров, да так, что не отмоешься потом. Мы здесь сутки. За это время три трупа, один раненый и уничтожение неизвестного нам существа. Такими темпами социализация заканчивается на виселице.

- Трупы - чисто на вашей совести. Я вас не просила драться. Дракон - да, вы мне сильно помогли. И это будет зачтено независимо от исхода переговоров. Например, в виде снаряжения и боеприпасов - я полагаю, вы не откажетесь?

- Сначала я хочу знать, где я, что здесь происходит и иметь время подумать, куда рулить.

- У нас есть время. Но значительная часть информации, которую ты требуешь. Интересно девки пляшут... это тыканье высшего или знак доверия? - не для всех.

- Ладно, будем договариваться постепенно. Ты нам расскажешь сказку, кто тут немцы а кто наши, не называя имён и связей, мы решим, подпишемся ли мы в эту разборку, а если подпишемся - расскажешь уже без дураков. Так годится?

- Нет, не годится. Во-первых, вы уже ввязались. Само появление вас здесь "немцы" это заметили как только вы расположились у трёх сосен. Однако... про сосны мы не рассказывали. И я честно не вижу для вас других вариантов. Кроме строительства домика в лесу и занятия натуральным хозяйством, похода за бабами в соседний уезд и прочие забавы ролевиков на местности. Ваша группа слишком мала для создания полноценного поселения, но если очень постараться и немного повезёт - лет через двести получится приличное феодальное государство, а лет через пятьсот ваши профили, может быть, высекут в скале, как первых американских президентов. Заманчиво?

- Как-то не очень. А альтернатива?

- Работа на систему, которую тут представляю я. Риск при этом меньше, чем в феодальном варианте, но более концентрированный. Плюс весьма серьёзная поддержка как известными вам методами, так и неизвестными, но довольно действенными.

- Ну что, волки? Удельным князем никто стать не рвётся?

- Князем я б может и не прочь. А особенно султаном. Только до этого ещё дотянуть надо. А сельским старостой - нет, спасибо (Змей).

- Командир, ты ж сам понимаешь. (Конг)

- Я в деревне вырос. И мне этого во как хватило. (Хомяк).

Ниндзя молча поглядел на Лиду

- Это согласие? Скажи словами.

- Если полученная нами информация не ложь или обман - мы соглашаемся.

- Не ложь... Полная картина гораздо сложнее, но в главном сходится - "немцы" вас не примут, так что выбор действительно такой - или прогрессорствовать здесь, или идти на службу системе.

- А тебе что предлагали? И кто?

- Мне не предлагали. Я с детства знала, кто я и какая у меня судьба.

- Ваша система вербует детей?

- Нет. Я говорю - всё гораздо сложнее. Я такой родилась.

* * *

Деревня Зажопинка

- Как называется? - удивлённо переспросил Ниндзя у Лиды - это мы так слышим после э-ээ... языковой прошивки, или...

- Я вообще-то по-русски говорю, так что перевод ни при чём. Зажопинка. Понимаете, она в предгорьях, и по дороге к ней есть горушка с таким рельефом, что другие названия просто не держатся - Жопа и жопа. Ну а деревня - Зажопинка. Отдельное Владение, формально кланяются Синему городу, а по факту - сами по себе. Ничего интересного там нет, двадцать дворов, огороды, овцеводство, и странный демографический феномен - мальчиков рождается втрое больше. Соответственно - основной культ бога доблести, для вас - Перун, это уже "переводчик", настоящее имя... в общем, его обычно не произносят, всё намёками, но однозначными. Как вам ни покажется странным, воины там не живут, юноши все уходят на службу, возвращаются редко - что делать воинам в таком углу? Так что вас там охотно примут - это уже в обычае, и мои "поселенцы" туда приходят, и другие тоже бывают.

- Другие - тоже поселенцы?

- Не из других миров. Просто поселенцы. Я предупреждала, здесь - не то Средневековье, которое вы в школе проходили. Слегка похож только технологический уровень.

- Ладно, мы поняли. В общем, сначала мы едем туда и какое-то время там живём. Какое время, чем заниматься, что есть-пить - надеюсь, овец пасти не потребуется?

- Овец - нет. А вот на волков поохотиться - я бы рекомендовала. Полагаю, обороне от собак вас учили? Вот и потренируетесь, опят же навыки из "прошивки" - корявые, не учитывают особенности тел, вот и подшлифуете, прежде чем с воинами тягаться придётся...

Вот так и оказалось "невольнонаёмное" отделение сержанта Ниндзи в Зажопинке. Гостевой дом в деревне был, не гостиница с платными услугами а именно дом для проживания гостей - приличный прямоугольник с двумя капитальными, из брёвен, перегородками, отдельной кухней из брёвнышек потоньше и даже банькой во дворе. Прошивка, каким-то образом вложенная куда-то в "тёмную память", постепенно оживала, становилась просто памятью, да так, что не поймёшь уже, что своё, а что вшитое. Язык местный воспринимался как какой-то суржик - вроде слова и не русские, но всё понятно. Интереснее было с памятью мышечной. Холодным оружием пользоваться и до перехода умели все - но это были нож и палка, Хомяк ещё любил на спор сносить топором деревца в два обхвата... обхвата пальцами, естественно, но меч, копьё - разве что когда в детстве в Мамаево побоище играли... А тут - полный когнитивный диссонанс - меч в руке ощущается чужой железкой, но при попытке ударить послушно поворачивается лезвием и попадает точно куда надо - хоть фокусы показывай. Впрочем, в мире, едве-едва узнавшем огнестрел, такими фокусами никого не удивишь. Разве что деревенских пацанов, которым за меч даже подержаться давать не полагается - это Лида и словами подчеркнула, и на всякий случай в "прошивке" то же самое значилось. Девок не трахать пока пух в соответственных местах не вырастет, а пацанам так же меч не давать - ну типа беспредел это здесь. Насчёт девок вопросов не возникало, а вот почему пацанов с детства не учить - непонятно. Впрочем, каких-то педагогических устремлений на непременное мечеложество ни у кого из отделения не отмечалось - так что нельзя да и хрен с ним. Тем более деревянные мечи ничуть не осуждались - и у каждого пацана свой именной наличествовал, причём старшие владели ими весьма неслабо - в первый день (была тут такая традиция - по вечерам боккенами греметь) синячищ нахватали как раз пришлые, а не местные. Несмотря на разницу в размерах и неплохую физическую форму "волков Ниндзи". Но адаптация шла быстро, и к третьему дню выходы один на один прекратились и "дискотека" стала деянием групповым - группа подростков на одного спецназера. А вот в стрельбе из лука хотя бы приблизиться к пацанам никак не выходило. Пришлось довольствоваться способностью воткнуть пару стрел в чучело с полста шагов - в то время как пацаны на выбор били в окно шлема или "в сапог". По доспешному противнику - разница существенная. Зато строевой бой, как оказалось, пацанам вообще незнаком, и успевший когда-то давно послужить в ОМОНе Конг разом оказался царь и бог и воинский начальник... В общем, жизнь в Зажопинке текла своим чередом, социализация шла полным ходом, пара облав на волков завершилась полным успехом, благодаря генетической памяти "сибирского полухохла" Хомяка - что вызвало уважение не только особняком держащихся в селе пацанов, но и "главной бабки" - нестарой ещё, несмотря на "титул", тётки, заправлявшей тут всем.

Нежданный визит

Проснулся я от ощущения взгляда. Ничего необычного в этом не было - ну ощущение и ощущение. Пугающего тем более ничего - смотрящий не прикидывал гастрономической ценности моей тушки и даже не примеривался, под которое ребро сподручнее засовывать длинный заострённый предмет. Нет, просто смотрел. Однако смотреть на меня вроде бы было некому - я знал что ночую в аккуратно запертой изнутри отдельной комнате бревенчатого дома. Окна также были закрыты - здесь ставни не предмет защиты от соседских взглядов, а средство пассивной обороны. Но взгляд был. Я прикинул диспозицию и одним плавным движением открыл глаза и поднял голову, сдвигая правой рукой одеяло и приподнимаясь на левой. Движение не должно было выглядеть агрессивным, но при этом давало хоть какую-то возможность действовать. Нежданный посетитель сидела в кресле в паре метров от кровати. Сидела, потому что это была женщина. Настоящих женщин я не видел уже... хрен знает сколько времени, местные крестьянки, зачуханные и зашуганные до полной непривлекательности, разумеется не в счёт. Змей ещё пытался заигрывать с теми что помоложе, но даже его неразборчивости, подогретой длительным постом, не хватило. "Фиг разберёшь, кто вообще сексуальнее - они или их коровы" - заявил он и занялся обучением деревенских пацанов основам военной топографии - занятием немногим более продуктивным, но, по крайней мере, не отдающим зоофилией...

А сейчас передо мной сидела настоящая. Прежде всего она была чистой. Нет, культа немытого тела как символа духовного величия, слава богам, здесь не водилось. Но сельская жизнь, работа в поле и со скотиной - в целом не слишком располагает к чистоте. Некоторый минимум гигиены народец поддерживал, но и не более того. А эта - белая кожа с лёгким румянцем, ухоженные ногти (сидела она закинув ногу на ногу и сцепив пальцы на колене)... К тому же она была молода и красива. Нет, вру, что она красива - я заметил уже после. Первым делом я заметил что она чертовски привлекательна именно как женщина. Тонкое зелёное платье и не пыталось скрыть фигуру, а к глубокому вырезу на груди я и вовсе прилип, как голодный весенний комар.

Заметив это, девушка широко улыбнулась, так же откровенно разглядывая меня:

- Я тебе нравлюсь?

Странный вопрос в подобных обстоятельствах, да? Однако необходимости врать явно не было:

- Более чем - сказал я, переводя взгляд с груди на лицо. Она улыбнулась ещё шире:

- Ты мне тоже нравишься. Ты - необычный.

- Гм... Во мне-то чего необычного? А вот ты - странный птиц. Здесь на сто километров таких не видали, а ты сама нарисовалась в запертом помещении.

- Тебе это не нравится?

- Пока - очень даже нравится. Но я несколько, гм... смущён.

- Но ты меня не боишься - не спросила, а констатировала девушка.

- Убить меня можно гораздо проще, чем подсылать такого диверсанта.

Девушка не переспросила слово, вряд ли имеющее широкое хождение здесь.

- Я не опасна для тебя - согласилась она - Во всяком случае сейчас. Мне просто очень интересно.

- И как, любопытство стоило того? - осведомился я, садясь на кровати так чтобы оказаться напротив кресла, и недоговорив про себя "того, чтобы среди ночи лезть в охраняемое (пусть всего лишь недоученниками Змея) помещение".

- Ты для меня тоже не опасен. Во всяком случае сейчас - снова улыбнулась она, легко уловив мысль.

- Тогда скажи кто ты.

- Ты действительно хочешь знать кто я? Мне кажется, тебя сейчас интересует совсем другое.

- И что же?

- Что у меня под платьем - понизив голос произнесла она. При всей двусмысленности ситуации прозвучало это на удивление не пошло. Красиво прозвучало, с какой-то открытостью и ма-а-аленьким вызовом.

- А под платьем у тебя - ничего. Но знаешь - такая сказка кажется мне странной. Так не бывает.

- Так бывает редко. Когда мне хочется странного. А ты - странный. Именно странный. Потому что странник. Нездешний. Я ведь угадала?

Девушка подвинулась вперёд вместе с креслом и оказалась совсем рядом, так что я чувствовал её тепло.

- Странник - тот кто странствует. А я сижу тут как гвоздь в сапоге. Ты уверена что не ошиблась?

- Я редко ошибаюсь. Реже, чем мне хочется странного.

Она протянула руку и провела по моим волосам. От руки слабо пахло какими-то травами, берёзовым листом и чем-то ещё. Непонятным, но очень притягательным. В конце концов какого чёрта? Ко мне что, каждый день приходят девушки, да причём какие девушки! А со змеевых охламонов стружку снять я всегда успею... Я тоже протянул руку и коснулся её плеча под тонкой зелёной тканью. Червячок в сознании ехидно отметил "спёкся воевода", но даже он всерьёз - не возражал. Прибить меня действительно можно было куда проще.

- Видишь - не ошиблась - тихо засмеялась она.

- Угадать было нетрудно. Потому что перед тобой трудно устоять. Это я шептал уже ей на ухо.

- Для тебя важен ритуал обмена именами? - вдруг спросила она, чуть отстраняясь.

- Ритуал - нет. Но хотелось бы называть тебя как-то.

- Я - Дара. Это не совсем имя... неполное имя.

- Мне хватит, Дара. А я - Ниндзя. Это совсем не имя, но так меня зовут, давно.

- Мне тоже хватит. Обними меня, Ниндзя.

- Не ищи меня. И ни в коем случае не спрашивай. Даже намёком. Это важно. Ты мне понравился, Ниндзя, и я хочу чтобы ты выжил.

"Это не любовь, чувак" - хихикнул ехидный червячок.

"Сам знаю. Но она и не врёт"

"Понравилось. Бывает".

"Бывает".

- Беседуешь с внутренним голосом?

- Гм... скорее отбрёхиваюсь.

Дара засмеялась:

- Я точно не ошиблась - ты странный. И я действительно хочу чтобы ты - остался. Следи за собой.

Она легко приоткрыла толстую дверь, плавно вышагнула за порог и исчезла. А дверь оказалась аккуратно закрытой на внушительный кованый засов - который я же вчера и задвинул... Но что это могло быть сном - сомнение даже не появлялось. ТАКИХ снов не бывает. Да и запах остался. Горячий и свежий, не попадавшийся мне прежде. А во сне ведь всегда снятся предметы и ощущения знакомые. Как вот эта знакомая тоска - знакомая по совсем уже позапрошлой жизни... Но стоп. Туда я не пойду. По крайней мере пока не вырасту в старого мудрого Шай-хулуда, которому сафари по жизням-памятям не сложнее похода в кино... Представив "несложность" похода в кино ОТСЮДА, я в голос расхохотался. Хотя вполне вероятно что в замке у Лиды есть видеопроектор...

* * *

Перевал

Локация: Лесостепи Юга.

Дата-время: Восемнадцатые сутки выброса. Ночь.

Отделение продолжает выдвижение к объекту "Перевал". График движения выдерживается, происшествий нет.

Жизнь человечества определяется дорогами. Хотя отдельный человек может пройти практически где угодно - группе людей, да ещё и с грузом - требуется уже тропинка не абы какая, а правильно проложенная. Большой группе - тропинка уже не годится, нужна дорога, желательно хорошая. Ведь через них, дороги, размеры космических ракет выводятся напрямую к ширине лошадиных задниц...

А когда нужно не просто группу людей провести, а целую армию со всем причитающимся обозом, запасами и осадной техникой - и дорога годится далеко не всякая. Не дав армии дорогу - можно не только обидеть в лучших чувствах командира, но и сорвать на корню военный поход. Вот и выходит, что любая война от Ромула до наших дней - это война за дороги и на дорогах. Даже если рельсов здесь пока что не придумали.

Вот и армии северян очень нужно, почти жизненно важно, пролезть через этот несчастный перевал, узкое ущелье с горной речкой, похожей на давно забытую, из прошлой жизни, речку в кавказских горах... А нам, соответственно, очень нужно чтобы никуда они не пролезли, а остались в предгорьях с той стороны, на уже пожжённой войной территории, где нечего грабить и почти нечего жрать.

У нас военно-техническое преимущество в четыреста лет, у них - численный перевес на четыре порядка... И крутись как хочешь... И ещё - нам тоже нужна дорога. В понятиях этих мест - хорошая. Потому что пешком мы не успеваем никак, и на лошадях не успеваем, да и не умеем на лошадях - в нашем мире удовольствие это недешёвое, на лошадке кататься... Мало кому доступно. То ли дело на ТПК, железном корытце на четырёх колёсиках. Корытце плавает, но, учитывая сколько мы в него напихали - плавает как топор. Так что дорогу "туда" пришлось выбрать с одной переправой, три ходки туда-сюда с малым грузом, а потом дорога - медленно и аккуратно, чтоб торсионы не поломать - потому как чинить их в этом мире некому и нечем.

Серёгу (зовут его не так, но с этой встроенной системой перевода нюансы не различить, так что пусть будет Серёга), самого сообразительного и технически грамотного из аборигенов отправили с двумя поводными конями, гружёными канистрами солярки по кратчайшему - тропой через лес. Его скорость вдвое ниже, но путь втрое короче, так что как раз в предгорьях на этой стороне гор мы его догоним, дозаправимся и будем в ущелье за два дня до подхода северной армии. Как раз подготовить все сюрпризы и ловушки, придавливающие сейчас к корявой каменистой дороге нашу бурбухайку.

* * *

Локация: Прибрежные горы.

Дата-время: Шестнадцатые сутки выброса. Середина дня.

Отделение выдвигается к объекту "Перевал". Промежуточная точка - объект "Поселение". Личный состав устанавливает контакты с местным руководством.

Дорога устало вилась вверх по склону. Поднялись мы не больше чем на километр, но - никто не озаботился проложить тут аккуратно свёрнутые серпантины шоссе, и видавший много лучших столетий ТПКшка озлобленно отфыркивался синим дизельным дымом в серую горную пыль. Дед отыскал для своей главной резиденции уникальное на всём этом побережье место - персональную горную долину с отоплением. Когда-то, наверное ещё динозавры землю не топтали, здесь был вулкан, потом он разлетелся и потух, земной огонь нашёл себе другую дыру, здесь же из скальной расщелины текла вечногорячая вода. Место считалось недобрым и претендентов на десяток квадратных километров горных лугов не нашлось. Но важным для нас было не это. Важным было то, что дед, пока не был ещё дедом, успел натащить сюда немало полезных вещей и вещиц из нашего мира. Сперва челночил по мелочи, а потом и обосновал тут целое поселение. С тепличным хозяйством и стекольным заводиком, а главное - с арсеналом.

Крепостная стена открылась из-за поворота неожиданно. То склон и склон, а то вроде такой же склон, но ровный и в клеточку. Шесть метров каменной кладки с отрицательным уклоном, благо грунт позволяет. Ещё поворот - и дорога уже между двух стен тянется, в желобе, выломанном на эти же стены. Тараном не взять - монолитная скала, и катапульту не втащить - вон в торцевой стене щели, даже пушки не надо, из винтовки на выбор... А это только первая башня, на торговый двор ворота. Постарался дед, выстроил гнездо - не достанешь. Но не самодостаточно его хозяйство, луга это конечно прекрасно, и оранжерей тут на халявном кипятке понастроено, так и народу тут изрядно... Кормятся стеклом. Бутыли, банки, оконный лист и готовые окна - везут караванами.

Стекло мутновато и не всегда ровное, но другого здесь и не видел никто. Да и такого - не видел. Скляночку выдуть на пол-литра - есть мастера, а чтоб полукубовую - тут умения мало, технология нужна. А уж оконное стекло и вовсе некому - а штуковина-то просто незаменимая, если разок попробовал. Жить и радоваться - ну так дед живёт и радуется. А вот большая война на прилегающих землях ему ну совершенно не нужна. Потому - готов помочь нам в малой. Поделиться сокровенным, потому как невозобновляемым, запасом. Миномёт с полагающимся боекомплектом, тротила сотню килограмм, цинку детонаторов... Патроны не нужны - если до большой стрельбы дойдёт - шансов уже нет, задавят. Мистического ужаса перед шайтан-трубой ожидать не приходится - есть тут уже пушчонки, толку с них чуть, иное охотничье ружьё помощней будет, но главное они дают - понимание. Дедову батарею, два 76мм орудия - уважают, но не боятся. Знают, докуда достать может и что там сделать. И знают, что дальше - не достанет. Правда, у Деда есть бронетехника. Две или три единицы. Какая именно - даже Лида не в курсе. Хитрый Дед любит туза в рукаве придержать. И правильно, в общем, делает. Нам, конечно, очень не помешала бы "коробочка". Пусть хоть маленькая. Но - не даст, однозначно. А миномёт - даст. Ничего, нам хватит.

На посту перед воротами торгового двора возникла заминка. Молодой женский голос из щели надвратной башни крикнул "сейчас", потом за толстой стеной что-то происходило с полминуты, и только после этого открылось окно рядом с воротами и уже оттуда выглянуло несколько смущённое лицо с шапкой светлых растрёпанных волос, огляделось ещё раз и скрылось внутри. Ворота с медленным гулом начали приподниматься. Гидравлика у них тут что ли? Нет, вряд ли. Скорее водяной лифт. Поток воды в ручейке вдоль дороги действительно заметно ослабел. Дождавшись пока щель под воротами достигнет полутора метров, Ниндзя показал "заезжаем". Ворота вели не в сам торговый двор, как оказалось, а в тесный дворик карантинного шлюза, полусектором загибавшийся вбок, к другим воротам, полностью прикрытым стеной от первых. Шум воды изменился, въездные ворота быстро закрылись и начали подниматься внутренние. Видимо, распоряжение пропустить поступило заранее.

На торговом дворе было пусто, только в дальней части возле второй стены - небольшой стеклянный павильончик - выставка товара, не иначе - и рядом с ним навес над воротами большого здания, явно похожего на склад. Больше ворот в этом дворе не было, только несколько узких дверей и высоко на стене - небольшие окна. Вход в караулку у внешних ворот явно шёл по стене или даже внутри стены. Внезапный захват исключался, впрочем, ничего подобного в планах отделения и не было. Одна из дверей распахнулась, вышел не такой уж старый на вид мужик с аккуратной седой бородой - Дед, как у Лиды на фотке. Оглядел быстро и шагнул навстречу "Ну, привет, земляки" - и, не дожидаясь ответа и не тратя времени на "вводную" начал рассказ. Впрочем, "он знал, что они знали" - и кто он такой, и все прочие необходимые аспекты знакомства.

* * *

Локация: Серединный хребет.

Уточнение локации: Предгорья.

Дата-время: Восемнадцатые сутки выброса. Вечер.

Отделение заканчивает выдвижение к объекту "Перевал". Первичная разведка местности.

ЗиС Лида не дала - самой нужен позарез, хотя для чего - не сказала. Грамотность её и самодостаточность внушает некоторую оторопь - но не поспоришь, любая задача в бою решается минимально достаточными средствами, потому что средства большие могут в любой момент потребоваться на большую задачу. Вот и пылим-трясёмся по просёлочной, а других тут и не бывает, дороге, и пылить нам ещё двое суток. Не очень хочется, я б ещё недельку погостил у Ильи, дед хоть и самодур и вообще подозрительно похож на Льва Толстого - так же велеречив, бородат и местами зануден - но собеседник интереснейший. А уж девчонки его... Змей бы там и остался, однозначно. Как раз Илье водитель на БТР нужен - тяжко местным техника даётся, за рычаги дёргать могут, а вот чувствовать машину не получается у них, не хватает чего-то. Новая образовательная программа, с паровозиком и техническими игрушками, ради которой упрямый дед согласился всё же сотрудничать с "идеологически неприемлемой" для него Лидой - когда ещё результаты даст... Но без Змея нам совсем туго будет, всё же четверо не трое, а тут не сказки, когда один янки прогрессорствует при дворе Артура и устраивает революцию научно-техническую без революции социальной. Не получится оно так, без социальной. А естественным порядком изменение производительных сил очень не торопится менять производственные отношения, более того, нафиг не сдались эти производительные силы эпохе развитого феодализма.

Даже при наличии умеренно-доброй феи в лице этой странной (дивной?) девушки Лиды, которую траншейный хам и натуральный потомственный людоед Берк иначе как по имени-отчеству не называет... Илью с его идеями личной свободы и культа красоты давно бы сожрали, да пушек боятся - нечего феодалам ответить на его гаубичную батарею, приходится терпеть, а предавать дураков нет, кому охота из его "серебряного века" в средневековье перекидываться... Средневековье тут поприятнее земного, религиозных войн нет, и единой всеподминающей религии тоже нет - в общем, жить можно, зато и прогресса никакого почти - чего прыгать, если жить можно? Вот и живут как могут.

Вернее - жили, но появились и здесь новинки - империя завелась. Которая как раз "земного типа" - территориально выделенная, с единым народом, равным в рабстве перед Повелителем... И имеет шансы эта империя подмять все окрестные владения с их сказочными девятью королями без королевств, сделать всё единообразно, пострижено, побрито и выглажено. Прогрессивно наверное - во всяком случае, имперцы продвинутее здешней вольницы, и технически - у них есть уже механическое производство, водяные лесопилки и суконные мануфактуры, и социально - сложная и подвижная иерархия общества.

Но закатают они в единый монолит всю пёструю красоту Владений, приведут к знаменателю всех здешних семерых богов и восьмерых богинь, ну а Илью точно на кол посадят, если живым возьмут. И всех его вольных определят по борделям и казармам. А потому - такой прогресс нам не нужен. Просто-таки противен и омерзителен. И потому дадим мы в лоб этой армии прогресса и нового порядка, дадим больно и обидно. Чтобы неповадно было. Потому что можем. А раз можем - то и право имеем. Такое оно, здешнее право - кто посмел тот и съел... Хотя разве где-то иначе? Ну и здесь так, вот.

* * *

Локация: Прибрежные горы.

Уточнение локации: Вольное поселение.

Дата-время: Шестнадцатые сутки выброса. Вечер.

Отделение выдвигается к объекту "Перевал". Промежуточная точка - объект "Поселение". Контакты с местным руководством установлены. Ожидается получение дополнительного вооружения и боеприпасов.

От така фигня, малятки. На своём поле Лида конечно уделает нас в три хода. Потому как опыт и талант, ну и вообще умная она. Но кое-что и мы тут значим. Я тут непосредственно на опыте доказал, как тот Миклухо-Маклай, что человек-то он везде человек, но анархия реально жизнеспособна. Мобилизационные возможности пониже, да, зато мотивационные высоки и главное - нет потерь на внутреннее трение, всю эту иерархическую грызню. И жить так - хорошо, так что перебежчиков и шпионов нет - куда бежать-то, это всё равно как из дома с удобствами в каменный сарай. Но мы тут не одни, а выучить быть свободным - нельзя, если родился рабом и всю жизнь среди рабов. Пока все эти рабские тусовочки каждый за себя - плевать я на них хотел. Но рано или поздно заведётся среди их мышиных королей крысиный волк. И затопчут нас тогда.

Тяжело и не сразу, но это меня ни хрена не греет. Это воину хорошо считать, сколько вражьих трупов на его костёр легло, а я не воин, и народ мой - не воины. Мы жить хотим, в свободе, а не в борьбе. И потому, кстати, я вас к себе не зову, хотя ближе никого в этом мире нет, разве что драконы, но с ними вообще отдельная сказка. В гости - всегда пожалуйста, а жить - не получится. Но помочь - само собой. Потому как вы мне поможете не меньше чем я вам. Сила ваша не велика, но острая - такой ни у кого здесь нет. Перевал - фигня, можем и мы его закрыть, я вам по секрету скажу - есть там поблизости вольное поселение, и игрушки железные у него тоже есть. Не без проблем, но ополчение с равнинных королевств дождёмся, не вопрос. Да только хрен имперцы на этом успокоятся, на то и империя, а не королевство здешнее, мышиное. Королевству раз дашь по лбу больно - оно и ручонки больше не тянет, признаёт равным и мирно уживается, вот на той неделе девчонки мои на королевский бал ездили в Синий город - понятно что туфта, но девкам-то всё принцессы сказочные мерещатся... А империя - не перестанет, это как волка приучить мясо не жрать... И перебить тех волков - не по силам, да... Вот и сижу, думу думаю горькую - что делать да как жить дальше. А то и - куды бечь...

Только бечь-то не хочется, знали б вы как не хочется... Я уж своё набегал, за себя и за того парня, и на сто лет вперёд... Так что давайте пока располагайтесь тут, с девчонками нашими пообщайтесь, да не боись, они если что - сами вам по лбу отвесят, отмокните с дороги - а тем временем думайте, одна голова хорошо, а пять - Горыныч, да... Может чего и придумаете, как зверя задавить и самому при том зверем не стать... Лиду бы на это дело припахать, да не хочет она, нелюдь и есть нелюдь, хоть и умница... Ну да она может и впрямь и с имперцами договорится, а нам - не светит, нам как-то надо самим выворачиваться...

Ладно, хватит баснями кормить, машина пусть во дворе постоит, дождя не ожидается, а воровства тут сроду не было и не будет. Сами понимаете, силой вы тут фиг чего возьмёте, потому стволы сдавать не требую, но лучше уберите от греха - предохранитель оно конечно хорошо, да раз в год и палка стреляет... Вон шкафчик, как раз для этой надобности...

Шкафчик выглядел так, что в него поместилось бы оружие как минимум взвода, и был уже не пуст - несколько АК с примкнутыми оранжевыми магазинами и потёртая, видавшая виды СВД с ещё деревянным прикладом соседствовали в нём со странного вида ружьём здоровенного, четвёртого а то и второго калибра. Однако Дед ничего не объяснял и вообще похоже оружейный вопрос нисколько его не интересовал. Поставили свои автоматы, подумав секунду Ниндзя вытащил и спрятанный за ремнём трофейный "Орёл" - Лида так свою пушку обратно и не потребовала. Тоже, видать, оружейными вопросами не интересовалась.

Локация: Серединный хребет.

Уточнение локации: Симметричное ущелье.

Дата-время: Двадцатые сутки выброса. Вечер.

Отделение занимает оборону на объекте "Перевал". Детальная разведка местности.

Ущелье действительно оказалось похоже на горы нездешнего мира. А может, все они похожи - узкий зигзаг горного разлома с нанесённым по дну его валом камней, за многие века заросшим разной травой и кустами, обманчиво-мелкая речка, петляющая между ей же нанесённых каменных холмов. И так же, как в нездешнем мире, периодически меняющая русло - снося холмы и деревья, а также мосты и дороги. Хотя это там, а здесь - мостов нет, а дорога - просто ровно утоптанные каменные проплешины среди трав и кустов. Но дорога широкая и ровная, а что периодически пути реки и людей меняются местами - никого не удивляет, и не напрягает - не северА здесь, короткий брод через холодную воду даже приятен в жаркой духоте ущелья. Разве что на машине не стоит застревать в этом броде - вода быстро остудит мосты и зальётся в них... Ну так мы и не застреваем.

Рельеф тут достаточно забавный - вообще кажется что эти горы проектировал какой-то очень весёлый бог. То голый каменный холм, давший несмываемое название Зажопинке, то вот это симметричное ущелье - в середине его горная гряда разделяется на два рукава, вмещая между собой изрядных размеров озеро - из которого в обе стороны вытекает по реке. В нашу сторону побольше, к северу - поменьше, ручей, там даже бродов нет, так перешагивают. И там, с севера, уже вошли в ущелье передовые дозоры Второй имперской армии. А может, не вошли ещё - но войдут не позднее послезавтра. И на третий день будут здесь - и дозоры, и сама армия... Напротив озера стоит древняя крепость. Оборонного значения не имеет - дальнобойность распространённого здесь оружия не позволяет запереть дорогу. Если только отряд там посадить, для дозора и вылазок - но какие вылазки, когда тут пять туменов пойдут... Любая вылазка автоматически становится "залазкой".

Но дозор - мимо не пойдёт, будут ждать подхода как минимум охранения - сотни-другой местных драгун - которые на конях ездят, но сражаются больше пёхом. Змей долго ржал на "конно-арбалетные войска", но когда на тебя вывалят сотню тяжёлых коротких стрел, а потом попрут стеной щитов, не забывая при этом и постреливать из заднего ряда - как-то не до веселья становится. Если ты не на танке, конечно, но вот как раз танка у нас и нет... Есть, правда, пулемёт, и его вполне достаточно чтобы гулять по дороге без нашего разрешения стало очень некомфортно. Но армию мы так не удержим - сомнут они нас вместе с пулемётом. И с миномётом сомнут тоже. Положат пару сотен и сомнут. Если будут действовать не лучшим образом - "пару сотен" меняем на "пару тысяч". Ни на результат, ни на стратегические свойства армии это не влияет. "Так держать - значит не удержать" - вспомнилось из какой-то книги про Вторую Мировую. Там, правда, немного другой расклад. Там пехотный батальон отступал по лесам от немецкой армии. Но тоже встать и упереться "ни шагу назад"- было глупо. Затопчут и дальше пойдут. А вот если ударить и отойти - всё куда неприятнее для немцев выходило. Вот только у нас не леса, где много дорог, а единственный перевал. И нужно не затормозить, а конкретно удержать, чтобы они тут как минимум неделю проторчали...

Разумеется, если бы я не знал как - я бы просто не взялся. Красиво здесь, интересно и необычно, но - не настолько, чтоб стоять и умирать за это всё. Вот "ужалил и улетел" - это наше. А потом ещё раз прилетел и ужалил. Пока не сдохнет враг. Только вот не на чем тут летать. Придётся по-другому. Не зря же у нас полтонны тротила в машине - а вокруг такие роскошные каменные стены... Так что остановка, десять минут на перекур - и работать, волки, бегом...

За первый день, точнее, полдня - успели только облазить-осмотреть стены. Правая, она же северо-восточная, интереса не представляла. Обычная горная стена с сильными следами эрозии, густо заросшая плотным кустарником и перекрученными виноградом горными соснами. Виноград был зелен, скалы пологи, ни пожрать, ни обрушить толком нечего. А вот левая... Находящаяся в тени горы, она была практически голая, гораздо более крутая, и кроме глубоких, но редких вертикальных трещин - ровная и чистая. По трещинам можно относительно легко подняться выше, но не до вершины - там лафа кончалась и начинался обычный каменистый склон, по которому слишком легко катиться и слишком трудно держаться.

Впрочем, на вершину как-то и незачем - ни НП там не поставить - дорога внизу не просматривается, ни тем более огневую точку - а смысл? Зато обрушить здоровенный фрагмент, надколотый трещинами уже хрен знает сколько миллионов лет, но так и не упавший - можно вполне. Это закроет дорогу, превратит в каменный хаос, по которому можно пройти, если одному и не торопясь, но нельзя провести армию. Так что сама по себе задача наша вполне решаема. Придётся, правда, пару дней пахать как трактор - просто так скала не упадёт, хоть пять тонн на ней подорви, а то и десять. Нужно бурить, закладывать, соединять, чтобы рвануло всё в нужную сторону и одновременно. Но есть одно "но" - после такой диверсии тут не пройдёт не только армия, но и торговые караваны. Казалось бы, какая нафиг торговля, война идёт. Но не всё так просто. Торговля - это тоже война. Если имперцам удастся парализовать торговлю через хребет - им останется только пару лет подождать, и можно приходить на уже готовые к колонизации земли. Натуральное хозяйство тут кончилось полвека назад - не без старания того же Ильи, да и Лиды тоже (никак не привыкну к мысли, что двадцатилетняя на вид Лида родилась в один год с прабабкой Ильи - ну да, не все двуногие одинаковы, но блинский нафиг, стотридцатидвухлетняя девушка - это просто уму нерастяжимо), и возвращение к нему будет принято, скажем так, без восторга. А на фоне массового недовольства населения развернуть буржуазную революцию с маленькой завоевательной войнушкой - плёвое дело для северных идеологов. Сумели же они такое в своей империи провернуть. Так что подрыв - остаётся на крайний случай. Но начать - с подготовки именно к нему.

Такой вот "принцип магазина" - последний патрон заряжается первым. Потом у нас "второй патрон" - скальная пушка. Шурфы по кругу с малыми зарядами, а в центре ещё один, поглубже и больше в несколько раз. С инициацией по мере прохождения детонационной волны. Сперва малые заряды дробят породу, а потом большой её выплёвывает. Штука очень мощная, но - одноразовая, и хуже всего - ни разу не пробованная. Ну а "первый патрон" - совсем простой, 82мм миномёт. Беглым огнём вдоль ущелья от забора и до обеда - минимальная дистанция 400 метров, а дальше уж как пойдёт. И ещё - демонстрационные заряды. Вдруг всё же получится северян напугать? Не шахиды же они там все, жить тоже хочется. Потому - кроме большой скальной пушки заложим мы ещё одну, маленькую. Вот в том валуне, прямо у дороги. А напротив - поставим ящик от зарядов. Чтобы так сказать действие продемонстрировать. И будем мирно ждать гостей. Через два дня уже. Вот тогда - и отдохнём. А пока - покой нам только снится. Не одну же Маринку-хулиганку во сне видеть... И не Маринку с Иринкой, Танькой и Светкой, чёрт побери!

Локация: Вольное поселение.

Дата-время: Шестнадцатые сутки выброса. Вечер.

Личный состав отдыхает, устанавливает контакты с местным населением.

- Ну вот, а теперь можно и погреться - с этими словами Дед толкнул дверь, выведшую в длинный коридор с одежными шкафами, и сам первый снял одеяние - что-то среднее между халатом и кимоно, под которым ничего не оказалось. Просто их встречали, очень по-домашнему. Однако настоящее удивление было впереди.

Разделись быстро - в коридоре было тепло и сухо, приятно пахло какими-то травами и нагретым деревом. А за следующей дверью оказался здоровенный бассейн, ну, чего-то подобного Ниндзя и ожидал, Илья был человеком явно с фантазией и недаром поселился на горячем источнике - не только на оранжереи использовалось то тепло. Но вот чего они никак не ожидали - в помещении бассейна было порядочно народу обоего пола, и одежды не было ни на ком.

Дед добродушно засмеялся:

- Не ожидали, воины? А мы так и живём. Сами посудите, откуда тут трикотажные штаны и прочие бикини со стрингами? Не в дерюжных же портках в бассейне купаться.

Дед, конечно, лукавил - халат его был никак не дерюжный, а из прекрасного льняного полотна с вышивками, но как раз это "волков" занимало меньше всего. Ниндзя с каменным лицом шагнул вперёд, заглянул быстро в бассейн - достаточно ли глубок - и одним движением рыбкой ушёл под воду. Следом дружно бултыхнуло, даже Змей не замешкался. Неожиданно как-то оно вот так. Впрочем, местное население особого внимания не проявило - а должно бы наверное, всё же не каждый день тут новые люди. А, нет, обратили внимание. Смотрят, но - деликатно. Ну всё правильно, анархисты, чужую свободу ценят...

Для начала помылись. По просёлку в открытой машине - сразу понимаешь, зачем ковбои платки носили, и чаще на роже чем на шее. А здесь, наверное, и сейчас носят - как бы они тут не назывались. Первое смущение сошло - в конце концов не с гор спустились. Стали сами поглядывать. И уж конечно не на Деда, уплывшего куда-то вверх по течению (водоём был ощутимо проточный), а на девушек. Девушки тоже поглядывали - "новые люди на нашей дискотеке", ага. Что-то друг другу на ухо говорили, глазами стреляли, обсуждали. Компания девушек, все разные - ну да, здесь же не племя близкородственное, а Сборная Мира - Илья принимает всех, кто ему понравится, критериев не говорит, но отбирает исключительно точно - это Лида с некоторой даже завистью констатировала.

Хорошо понимает людей старый пришелец-земляк, видать было где насмотреться и научиться. Толпа совершенно разномастная, но ни одного, на кого было бы неприятно смотреть. От мелких детишек - среди которых мелькал даже темнокожий, правда, судя по прямому носу - достаточно далёкий потомок выходцев из Африки, и до седоволосой женщины с тонкой суворовской косичкой, несмотря на изрядный возраст ловко нырявшей в бассейне. И девушки - фигуристая и глазастая "испанка", разрумянившаяся от тёплой воды тонкая блондинка, темноволосая круглолицая с ямочками на щеках, похоже центр компании, рыжая в веснушках с волнистыми волосами, топорщащимися во все стороны из косичек, горбоносая с узким лицом восточная красавица, вопреки национальным традициям коротко стриженая, и скуластая, но большеглазая с пухлыми губками "сибирячка".

Ниндзя думал, что первым, конечно, окажется Змей. Не угадал - первыми оказались девушки. Точнее - две из них, круглолицая и рыжая. Похихикав в отдалении, они подплыли и сходу поинтересовались:

- Ребята, а что, мы вам совсем не нравимся?

- Нравитесь - честно сказал Конг.

- Если бы не вода - это было бы просто очевидно - Змей лишней тактичностью никогда не страдал - и, как правило, не страдал от этого.

- А чего стоите у входа как приклеились?

- Мы тут в гостях, порядков ваших не знаем - смущённо произнёс Ниндзя, глядя однако в смеющиеся глаза рыжей безо всякого смущения.

- Так подходите, гости. Вместе веселее.

- С удовольствием. К кому подходить? - Змей

- Ну ты ещё спроси "с кого начать" - поддела его рыжая.

- А давай с тебя?

- Так я сама рыжая, и ты вон какой солнечный, сгорим вместе-то - и сама первой захохотала.

- Давайте хотя бы словами познакомимся. Раз уж глазами познакомились - попытался вклиниться Хомяк.

- Словами тоже можно. Вот я - Маринка - круглолицая улыбалась не так заразительно, как рыжая, но очень привлекательно.

- А я Светка. Светланой - не называть, по крайней мере ближайшие двадцать лет.

- А у нас имена в том мире остались. Тут уже новые привычнее. Я вот - Змей - продолжал увиваться возле девушки своей масти рыжий.

- По удавам у нас Таня спец. Тань, ты чего стесняешься, смотри какой тут гад без тебя пропадает! А я мужчин солидных люблю. Потому что сама несолидная!

- Ну почему же гад? Очень милый питончик - отозвалась блондинка, тоже подплывая ближе. С ней потянулась и "сибирячка", и как-то сразу в сторону Хомяка.

Понятно, девушки нас уже "поделили". Впрочем, если кто-то и против - то я совершенно за. "Несолидная" говоришь?...

В общем, из бассейна вылезали уже парами, скрывая "очевидное". Остальное "население" отнеслось без особого внимания - поглядывали, особенно пацаны, да "бабушка Суворова" хитро прищурилась вслед. Но тоже без осуждения - дело молодое, всем ясное, так чего и скрывать...

Локация: Симметричное ущелье.

Дата-время: Двадцатые пятые сутки выброса. Вечер.

Отделение занимает оборону на объекте "Перевал". Инженерная подготовка местности, минирование. Личный состав загружен полностью. Время отдыха сокращено до физиологического минимума.

Скальные работы продолжались не два дня, а все четыре. Видавший много лучших камней и трещин перфоратор, состарившийся ещё на строительстве поселения Ильи, не выдержал и приказал жить долго и счастливо. Пришлось работать запасным, маломощным, помогая где можно кувалдой и какой-то матерью. Так что девушки нам в эти ночи не снились. Первые две мы вообще дрыхли без задних ног, даже не выставив охранение - ни мы четверо, ни окончательно уже прибившийся к нам Серёга (поздняк метаться, Серёга будешь, прилипло имя уже - тем более здесь имя поменять в порядке вещей, хорошо хоть Соколиным Глазом не назвали), сторожить были уже не в состоянии. Вроде не от кого сторожить - не в крепостице же мы ночуем и не возле машины, а в стороне, в пещерке небольшой, поставив на всякий случай растяжку у входа. На третий день всё я всё же выставил фишку - с вечера Змея, а под утро собирался сам. Хоть и рано ещё северянам быть, да и вряд ли они ночью будут по горам шастать, но вдруг? И вот под утро приснились мне таки девушки. Только очень странно. Сперва ко мне вроде бы подошла Светка, как она запомнилась в Поселении, хи-хи-ха-ха, косы вразлёт и юбка выше пояса, но вдруг глаза из голубых стали тёмно-карими, и брови тоже другие прорезались и посмотрела на меня из Светкиной личины Дара. Посмотрела с печалью какой-то непонятной, потом улыбнулась и как-то без слов спросила - "и зачем тебе это всё?" - "надо", говорю, обещал. "а ты уверен, что это правильно?" - нет, отвечаю, но пока я буду думать что правильнее - шанса вмешаться у меня уже не станет, и покатится как покатится, мимо меня. И если я пойму, что был неправ - будет поздно уже. Она снова улыбнулась, и так же молча "на самом деле ты прав. Только не торопись". - и снова на меня смотрит Светка, только растерянная какая-то... Но тут мне в бок уткнулся костлявый кулак Змея - вставать пора, командир, сам приказал...

На улице было ещё темно - широты не северные. Лесостепь, так похожая на Среднюю полосу отсутствующей в этом мире России - находится намного дальше к югу, чем положено климатически. Просто рельеф тут очень забавный. От гор, протянувшихся как след пьяной змеи, до путей ветров - всё как будто намеренно задумано для максимального разнообразия и невероятного, но тем не менее абсолютно естественного течения всех планетарных процессов. Нет, не просто так в этом мире почитают Семь Богов. Не символичны они ни разу, и не абстрактны... Вот только посвящать смертных в свои планы здешний Аид торопится ничуть не более нездешнего Аллаха... Тем более тем из смертных, кто имя-то его не знает, подставляя вместо него знакомый из детских сказок образ мифологии нездешнего народа...

Ну да ладно, так глубоко в метафизическую географию вдаваться нет ни времени, ни знаний. Догадаться бы, что за фигня приснилась... Очень непохожа она на нормальный сон, а уж явление Дары, которая и прошлый-то раз пришла как бы во сне... Только не во сне всё же, следы наутро обнаружились. Или не следы - сувенир на память? Заколка из странной полупрозрачной кости - не пластмассы, да и откуда бы здесь взяться пластмассе, но без следов обработки, словно выросшая вот так - в форме полукольца с изящными петельками по краям и узором, подозрительно похожим на голографическую "решётку" - да только нечем её осветить, проверить правда ли это голограмма, или рисунок, похожий на неё...

Впрочем, проблемы надо всё-таки решать по мере их поступления, тем более что ничего, требующего немедленных действий, Дара не сообщила - просто сказала не торопиться - ну так торопиться никто и не собирался. Вот сейчас не торопясь дождёмся утра, проверим основной заряд, заложим камнемётные, Хомяка с Серёгой отправим в дозор к повороту ущелья и так же не торопясь начнём сверлить закладку демо-пушки, пока солнце невысоко и возле валунов прохладно.

А когда все инженерные ловушки и средства убеждения будут готовы к использованию - можно сесть на пенёк и не спеша помыслить на отвлечённые темы - делать-то всё равно нечего, даже связь ни с кем не установишь - последняя точка, откуда можно хоть как-то дотянуться до ретранслятора в "ещё одном вольном поселении" была у начала ущелья, и то пришлось полдня топать на гору повыше... А из этого каменного котла по радиоканалу только на спутник вязаться - но какой нафиг спутник... Пусть для начала флажковый телеграф придумают, а пока разве что дымом костров - и то в ясную безветренную погоду... Которую здешняя география нечасто дарит. Ветреная такая вот планетка...

Как Светка прямо - опять вспоминается, бестия веснушчатая... Эх, нам бы день простоять да ночь продержаться - и снова в гости... Ну, живы будем - заглянем на огонёк. Это не загадочные дамы "в поисках странного", а нормальные весёлые девчонки. Прямо-таки мечта усталого воина... Да и правда - есть о ком помечтать... Но стоп, хватит о девушках. Рассвет уже, небо светлое, скоро выступ левой стены на солнце загорится...

Локация: Симметричное ущелье.

Дата-время: Двадцатые шестые сутки выброса. Вечер.

Боевые столкновения с передовым отрядом Второй Имперской армии. Потерь личного состава нет. Пополнение личного состава: ополченец Сергей. Уничтожено живой силы - до двухсот единиц. Уничтожено техники - ноль единиц.

Передовой разъезд добрался до конца ущелья к полудню. Трое воинов в лёгком доспехе, семь коней - по одному заводному и один на всех с вьюками. Вьючному коню заместитель не полагался - а может, потерялся где-то или погиб - нелегка судьба копытного воина, особенно в горах. Всадники выехали шагом, осторожно, средний глядит под ноги, двое - по сторонам. Наблюдателя с заботливо укрытым от солнечных бликов биноклем заметить они никак не могли, однако насторожились. Действительно почувствовали взгляд, или просто опыт и знания - знание, что засаду удобнее всего сделать вот здесь, на выходе из ущелья, когда уставшие с подъёма уже видят берег озера и думают не об опасности, а о скором привале? Трудно сказать - поставить себя на место этих степных спецназовцев волкам Ниндзи было трудно. Хоть и родственная специальность, но очень уж "рабочее место" отличается.

Одно было несомненно - это не "средние воины", способность противостоять которым на привычном этому миру оружии обещала Лида. Это лучшие, к которым соваться на мечи да сабельки - и думать нечего. Передовая разведка, элита армии, хитрейшие из ловких... Потому хитрить Ниндзя не стал, медленно вышел из-за валуна и встал на тропе, с красным флажком - здесь это не вызов на бой, а наоборот, что-то вроде призыва к красноречию, то есть переговорам. Всадники не ускорили ход, не налетели - так же медленно двинулись навстречу, только озираться стали вдвое чаще.

Озирайся - не озирайся, случись что - Хомяк из СВД положит вас на выбор вместе с конями... Да только не за этим мы здесь...

Подсознательно ожидалось увидеть монголов. Хоть и ясно, что это ложная аналогия, но сидит в памяти, чуть ли не генетической - раз нашествие, значит Орда, узкоглазые скуластые воины в шлемах с меховой отделкой... Не в шлемах - шапки из толстой кожи с узкими стальными полосами для защиты от сабельного удара. И не узкоглазые, самые что ни на есть "белокурые бестии", один даже рыжий - видать тех же кровей, что и Светка - северянка, хотя и во втором поколении...

Подъехали, встали метрах в пяти, молча - типа, ты вышел - тебе и речь толкать. Слова чужого, но понятного языка сами скакнули в речевой буфер:

- Здоровья и мудрости Императору! - почти как Аве, Цезарь, блин... спасибо хоть не Хайль Гитлер...

Командир разведки однако стандартную формулу не поддержал. И то верно - не на параде.

- Чё надо? - грубо буркнул воин справа, загорелая докрасна рожа с ржавой бляхой на шлеме - воинский знак десятника чем ржавее - тем заслуженней, топча крепостные стены такой не заработаешь...

- Дело есть к вашему начальнику.

- А я тут каким боком? К начальнику - так и иди к начальнику.

- Тебя тоже касается.

- Ну?

- Баранку гну. Не пройдёшь ты здесь. Ни ты, ни начальник. Ни все пять туменов.

- И кто же не позволит?

- Догадайся.

- И как?

- Увидишь. Обещаю начать не с тебя. Но тебе всё равно не понравится.

- Пустой угрозой остановить пять туменов?

- Пустой - не остановить.

- Так хвались.

Ниндзя поднял флаг повыше, стараясь держать неподвижно и подальше от себя. Хоть и хороший стрелок Хомяк, а кто его знает... Патрон кривой или ветер вдруг подует не туда... Древко из раздвоенной виноградной ветки колыхнулось, в ткани появилась аккуратная дырка - и только секунду спустя долетел звук выстрела.

- Впечатляет. Я не пройду, твоя правда. Но что ты сделаешь с пятью туменами?

- Большой армии - большая стрела.

- Я знаю размеры этой "большой стрелы". И ещё лучше их знает начальник. Ты не остановишь пять туменов, даже если соберёшь сюда все пушки тех развратников, с которыми ты, видимо, дружишь. Или они с тобой "дружат"? По очереди.

- Я думал, ты воин. А у тебя - язык вместо сабли.

- Хочешь испробовать мою саблю? Положи флаг, достань свою.

- Нужен ты мне, как сытому волку сухая кость... Скачи к начальнику и скажи - ты не прошёл. Пусть приходит и решает - пройдёт ли он.

- Я уеду. Но когда я вернусь - лучше бы тебе не быть живым!

Повернул коня и поскакал обратно, не торопясь, рысью. Вот и поговорили. Впрочем, всё идёт по плану - даже самый суперэлитный десятник не имеет голоса перед командармом, так чего с ним говорить? Хотя второй "пристяжной" разведчик, как раз рыжий, похоже, не так прост как пытается казаться. Не солдатская у него морда, хоть тресни. Вроде и на коне сидит ловко, и доспех не как на корове седло - а не солдат. Знаков десятнику не подавал, но вполне мог заранее приказать - как вести себя да что делать. Увы, фотографий начсостава северян у Лиды не было, только император и его "политбюро" - а уж их вряд ли можно встретить в передовом дозоре... Не выше тысячника наверняка. Вряд ли такой молодой командует туменом. Потомственной аристократии в империи нет, молодой придворный хлыщ десять тысяч под команду не получит, будь его папик хоть личным другом императора. Не попросит такого папик, стыдно. Молодая империя, строгая и злая...

За поворотом ущелья, откуда звук не мог уже достичь берега озера, дозорные поменяли коней и погнали вскачь. Ниндзя этого не видел, но Змей на дальнем НП - во всех подробностях. Знать бы ещё, что те подробности значат... А впрочем, какая разница... Физика рассудит. Физика твёрдого тела и физика газодинамических процессов.

Однако начальник на переговоры не пожаловал. Вечером в ущелье появился большой пеший отряд с огромными щитами из тёмных досок. Явно деревню разобрали, а то и не одну. Построив некое подобие глухо топающей сотнями ног "черепахи", воины пошли к озеру. Не дожидаясь полной темноты, чтоб самим не быть слепыми, но в сумерках, мешающих прицельной стрельбе. Через ПНВ они видны были, конечно, во всех подробностях, но густую тень под щитами не брал уже и ПНВ. Только по площади поливать - а много ли польёшь из нескольких стволов? Размеры имеют значение, да...

Сработала первая растяжка - поставленная в основном как сигнальная. Осколки треснули по щитам, не причинив никакого урона. "Черепаха" ускорила ход. Не было ни флейты, ни барабана - воины сами держали темп и не сбивались с ритма. Первый бой и сразу с профессионалами, блин... Вторая минная позиция - десять кустарного изготовления "лягух" на дымном порохе - красиво подбросили первый ряд щитов, собрав свою жатву - но ещё до того как рассеялся дым войско перестроилось и снова выставило щиты. Демонстрационная пушка их не впечатлила вообще - некому было рассказать, что это только модель... Пришла пора миномёта. В глубине души Ниндзя надеялся его сэкономить - очень уж полезная это штука в мире, где армии ходят плотным строем... Но увы - полезная штука полезнее всего здесь и сейчас... Зелёная стальная труба, звездообразное клеймо - советской эпохи орудие, впрочем, при грамотном обращении миномёт практически вечен... Два ящика увесистых хвостатых мин и две пары рук - отгружать эти гостинцы. Конг у опоры - наводчик, а Хомяк с винтовкой далеко на склоне - его задача попытаться подстрелить командира, если получится его опознать среди прочих. Как назло, у имперцев не в моде яркие перья и начищенный доспех, у них даже парадной формы нет - настоящему воину ни к чему пустой блеск... Ещё одно различие средневековья здешнего и исторического... Если, конечно, историческое реально было таким, как в школе проходят...

После ярких и дымных разрывов "лягух" миномётные смотрелись совсем не зрелищно. Хлопок, быстро тающее облачко и немного пыли - ручей под ногами, все камни считай в воде лежат... И щиты не подбрасывало картинно в воздух - от них просто летела щепа, а потом они медленно падали - на тех, кто больше не мог их держать. Мы успели отгрузить одиннадцать мин, пока Конг провёл пунктир разрывов по фронту и немного завернул вглубь по левому флангу наступающих. У них был шанс - бросить щиты и перебежками, ползком за валунами рвануть на нас. Слишком их много, а дно горного ущелья - совсем не чистое поле, где негде укрыться от осколков. Но слишком несерьёзно выглядели разрывы, а пробитые тяжёлыми осколками и контуженные взрывами умирали молча - масштаб поражения становился ясен не сразу. Атака не захлебнулась даже - она растаяла, испарилась под огнём. Хомяк тоже своё дело знал, немедленно подавляя любую попытку "руками водить".

Разгром штурмового отряда вышел полный - не больше десятка воинов убежало обратно в ущелье, подгоняемые не слишком меткой, но изрядно добавляющей ужаса стрельбой вслед аборигена Серёги. В отличие от нас, у него были личные счёты к завоевателям. С трудом докричался до него по радио, чтобы он всех не перебил - нужно же донести панику до руководства... Итак, первый день стояния на перевале - 2:0 в нашу пользу. Мда, что называется "решил жить вечно, пока всё идёт нормально"... Теперь нам ночью гостей ждать - это уж наверняка. И утром, конечно, тоже.

Вопреки ожиданиям, ночь прошла тихо. Не сработала ни одна заботливо подготовленная ловушка - ни проволочные, на обрыв, растяжки, ни нажимные лягухи, и батарейки ПНВ тоже были посажены бесцельно. Где же армия? Так легко отказались от этой дороги? Может, тут всё же другая есть? Или обходят где-то по скалам, чтобы взять с тыла? В тылу, конечно, тоже ловушки есть, но мало - не железные же мы, чтоб все здешние горы минами утыкать. Да и мин тех, если честно, кот наплакал...

Локация: Симметричное ущелье.

Дата-время: Двадцатые седьмые сутки выброса. Вечер.

Боевые столкновения с передовым отрядом Второй Имперской армии. Потерь личного состава нет. Уничтожено живой силы - до пятидесяти единиц. Уничтожено техники - ноль единиц. Примечание: Уничтожено боевых животных - до ста единиц.

Только утром в ущелье показались люди. Далеко, пока видимые только с НП. Много людей, и все без оружия. Новое слово в войне - здешней войне, конечно. Пленные, жители предгорий. Но чёрт возьми, откуда имперцы это узнали, как придумали? И что собственно делать? Валить всех? Пропустить мирных и валить тех, кто за ними? Вряд ли северянам недостало ума подмешать в толпу пленных достаточное количество переодетых воинов... Стоит хоть сотне пройти за зону поражения - и будет короткий штурм, когда лучшее, что мы сможем сделать - прыгнуть в машину и валить отсюда. Причём валить очень далеко - потому как близко тут уже не спрячешься... Пять туменов, да... Сколько мы вчера здесь наколбасили - не считали, но вряд ли больше двух сотен... Ронять скалы и закрывать перевал? Да, на крайний случай планировали именно так. Но очень уж крайний это случай... А варианты? Обстрелять из миномёта ущелье, дальше отсюда, насколько достанет? Ничего это не даст. Как бы запереть путь, но не насовсем... Ледяные скалы обрушить, которые растают потом... Но нет здесь ледяных скал, климат не тот... Водой залить, чтоб не прошли? Заманчиво, но как? Озеро - это не запруда какая, лежит себе в котловине и выливаться особо не торопится. Полная естественная саморегуляция - при подъёме воды на метр расход по реке возрастает на два порядка и всё выравнивается. А ручей - так ручьём и остаётся... Да, больше вариантов не видно - только ронять скалу. А пленные пусть мостят дорогу поверх. Месяц у них на это уйдёт, не меньше. Месяц после того, как мы перестанем стрелять. Ну что ж, уже неплохо. Если, конечно, они будут мостить, а не бросят как есть - тогда задачу мы выполнили, но сами в говне целиком, с головой и с ручками. Так что совет не спешить - правильный... Вот только был ли он вообще? И что нам следует не торопиться делать? Не торопиться валить скалу или не торопиться снимать заряды, которые в этом варианте не потребуются? Не та эпоха здесь, чтоб качественную взрывчатку просто так в горах забывать - новую с артсклада не выдадут...

Пленные - не воины, в атаку не рвутся. Медленно, постоянно подгоняемые вслед, тянутся люди по ущелью. Так же медленно мы ждём. Чего? Не знаю. Прикинусь Кутузовым - тот никогда не спешил, однако бил в итоге всех... Часа два они ещё будут телиться там, потом час здесь - а там и скалы ронять надо, если, конечно, нет желания ронять их прямо на голову... А желания такого нет - хоть и никто они мне, и даже здешним жителям, по эту сторону перевала, почти никто - но не мясники же мы, чтобы мирных валить наглушняк... И командир имперцев откуда-то это знает - или я придумываю и он просто решил терять не своих воинов, а чужих холопов? Рационально по-своему, хотя в долгосрочной перспективе может очень боком выйти. Вилами в тот самый бок... А может и наоборот - кто кого переживёт - тот и докажет... будущим поколениям... Шугануть их миномётом, или не стоит пока? Если бы можно было ставку обстрелять - это бы обязательно. Но не достанем. Даже не главную - она вообще не в ущелье наверняка, а "полевого командира". Что-то похожее в пределе видимости есть - если с НП-1 пробежаться на соседнюю вершинку - виднеется какая-то тусовка, много дымов и цирк с конями... Но даже с учётом понижения рельефа не докинуть. Падают мины один хрен почти отвесно, что им понижение... Даже здешние примитивные пушки дальше могут докинуть... наверное. Если сверху вниз, конечно... Возможно, на выходе из ущелья и накроют северных варваров... Да не варвары они, конечно, впрочем, после такой "мобилизации пленных" - вполне варвары... Или опять нет, варвары так не делали. Это уже цивилизация пробивается... прорастает как трава через труп... А потом они пустят слух, что наёмники южан убили караванщиков, мирно идущих через горы... Это очень серьёзно - здесь торговля священна, сразу двое богов за неё...

Эх, сколько ещё ждать... Только вторую намеченную точку прошли. По голове колонны можем уже работать миномётом "без колбасы" - дополнительных зарядов, надеваемых на хвостовик. Колбасы у нас мало - решили что не особо она тут нужна, а вес имеет. И правда - не нужна...

Ещё два часа... Местные сутки длиннее земных, 26 часов и сорок две минуты в придачу. Но часы у нас свои - здесь не только карманные, даже каминные не изобрели пока, только башенные, и те наперечёт. Рвать гору заранее или не рвать? Встретить пушкой, они побегут, сомнут подгоняющий отряд, упрутся в войско... Снова пойдут - потому что живыми их уже не выпустят после этого, иначе никакой пропаганды не выйдет... И тогда опять ронять гору - уже на головы? Заткнув перевал и дав повод обвинить нас в грехе прерывания связности мира... Со всех сторон хреново, ловко они нас... Но не пропускать же? Пропустить первые сотни и рвануть после? Таймер поставить в конце-то концов? Но шум имперцы поднимут... Отсутствие границ - не всегда хорошо... Особенно когда враг на три хода впереди - у них уже все службы сформированы, вплоть до агентуры на местах... А мы вот - влезли в готовую войну, и понимание, "как это делается" - только и даёт что чувство бессилия... Потому что мы тут пока никто, а те, кто "кто-то" - не понимают, что происходит. Вот только, чёрт возьми, почему империя как по рельсам разворачивает классическую войну не шестнадцатого, а откровенно двадцатого века, и даже середины его? Император - пришелец как мы? Да, до чего только ни додумаешься сидя вот так в ожидании... Знать бы ещё чего ждём... Пока станет не из чего выбирать и можно с чистой совестью "делать что должен", наплевав на "что будет"? И делов-то - включить два тумблера и нажать кнопку - большую и красную, как положено... И только сон - против. Да и то как-то непонятно против, совет хрен знамо кого - ну да, красивая женщина, и очень не всякая, штучная и эксклюзивная... Только какая связь - загадочная незнакомка и война? Хоть бы выражалась яснее... Когда хотела - явилась же прямо в дом... И как явилась... И как хотела... Мда, постоянное общение со Змеем вредно для душевного здоровья. Все мысли о них. Причём уже обо всех сразу...

Но тут мне резко стало не до девушек. Серёга коротко доложил с НП "Вижу дракона". Вот этого нам для полноты счастья и не хватало... Гранатомёта у нас нет - не брали, как-то не предполагалось вражеской бронетехники. Да и не так просто его гранатомётом - пробовали уже... Оставалось только спрятаться получше и надеяться, что крупная цель ему понравится больше мелкой... Растеклись по кустам, сидим ждём. Скоро и я увидел дракона. Этот поэффектнее выглядел - первый просто в серой маскировке, а этот как тёмное пламя - живое, переливающееся, с протуберанцами. Красиво даже. Хотя лучше бы нам этой красоты вблизи не видеть... Пламя прошло над ущельем, медленно переливаясь оттенками чёрного, сделало небольшой круг над озером и так же несуетно потекло обратно, но уже пониже. Сижу, стараясь не отсвечивать ни в видимом диапазоне, ни в невидимом. То есть даже думать перестал - мало ли чем они чуют... Прошлый мысль вполне уловил, и даже повёлся на такую мысленную дезу... Но сейчас пугать несуществующей в этом мире "сушкой", равно как и "зушкой" - явно не следует. Надолго не испугается, а поинтересоваться, кто это тут такой пугательный - ох не забудет... Пламя тем временем снизилось, подтянуло крылья поближе к круглым бокам и потекло почти прямо по дну. Трупы сожрать хочет что ли? Накосили мы тут вчера изрядно, да... Даже идти туда не хотелось - да и зачем, трофеи с них нам без надобности. Снаряга воинская цену, конечно, имеет немалую, но пока не до дележа шкуры, нам свою шкуру унести... И желательно - после выполнения задачи...

На месте разгрома штурмового отряда дракон не задержался - так же неторопливо проследовал дальше, навстречу новому. Был соблазн накрыть его скальной пушкой - единственный шанс здесь-и-сейчас - больше будет просто нечем. Но вспомнилось опять - "не торопись". Пока ситуация крутилась в нужную сторону - если дракон пролетит ещё немного - он явно встретится с армией вторжения. И скорее всего хорошо им от этого не будет. Так что пока они там разбираются - наше дело сидеть и - именно - не торопиться. Подождать, чем дело повернётся. Радиоперехвата в этом мире можно не опасаться - сидим, переговариваемся, ждём развития событий.

Несмотря на кажущуюся неторопливость, дракон прошелестел ущелье за секунды. В остолбеневшей толпе "мирных" резко проявились сохранившие самообладание "засланные казачки". Впрочем, это уже не было важно - открывать огонь явно было не лучшей идеей... Дракону надоело молча переливаться - и он подал голос. Начавшийся режущим визгом, голос опустился до душевытрясательного рокота. Ему ответил многоголосый ор толпы. Не дожидаясь встречи и мирные, и военные рванули прочь, смешав порядки и топча друг друга. А дракон, похоже, забавлялся - он притормозил, потом резко взмыл над горами, снова снизился... и не торопился никого жрать или уносить. Шутки у него такие, драконьи...

Воины в становище пытались сохранить порядок, даже выкатили пушки - величайший хайтек здешнего века - но прицелиться в танцующее в небе тёмное пламя было бы непросто и из более совершенного оружия. Конница же не показала вообще никакой стойкости - лошади обезумели все и сразу, и в трудноразличимой дали именно что "смешались в кучу кони, люди", а заодно и шатры или как здесь называются переносные походные жилища. Ну а "стражам перевала" только и оставалось прикинуться ветошью и не отсвечивать - потому как хрен его знает что у этого биобомбера на уме - может ему один пришелец вкуснее ста приевшихся аборигенов... Так и сидели по кустам, пока преследуемое развлекающимся драконом войско окончательно не скрылось за углами скал. Выходить на открытое пространство не хотелось. Впрочем, особо новым ощущение не было - угроза с неба была привычна и там, в прежнем мире. Не такая беззвучная - но при сверхзвуковой скорости УРСов это мало что меняло, невеликая это радость - успеть услышать свою смерть... Так что перемещались не выходя из тени и поглядывая в небо. Однако дракон не вернулся - то ли засел всё же пировать на погибших в давке лошадях, то ли улетел другим путём. Судя по тому, что уцелевшие и вовремя попрятавшиеся по кустам имперцы утопали по ущелью вниз и больше не вернулись - всё же улетел. Жаль - лучше бы посидел где-нибудь там, ниже по ущелью, пару дней. Тогда бы наша задача уже была выполнена. Теперь же у командира этой чёртовой Второй Имперской хороший шанс вздрючить своё воинство и нарисоваться снова... А встретить их на той стороне гор всё ещё некому... наверное. Значит, держаться нам здесь ещё.

К концу дня в эфире проявился новый голос - с учётом распространённости в этом мире устройств радиосвязи это могли быть только бойцы с "Ильинских выселок" - они и оказались, караваном из трёх вагончиков под предводительством громадного трактора, ну с боевым охранением в полтора десятка драгун. Трактор был паровой, местного производства, выглядел как истинная мечта киберпанка, но несмотря на жуткий вид и наличие деревянных деталей в конструкции - уверенно двигался по ущелью с немалым грузом - приехало на нём полсотни бойцов, если экипаж самого трактора считать. Командовал этим безрельсовым бронепоездом мужик средних лет, изрядно похожий повадками на Илью, можно б подумать сын, если бы у цыганистого и смуглого даже в старости Ильи мог бы быть такой викингообразный потомок. И хотя генетика никак не допускала кровного родства, родственность двух предводителей анархопоселенцев сомнений не вызывала. Бойцы (обоего пола) вылезли из вагонов, драгуны спешились и весь сводный отряд начал быстро и без суеты разворачивать оборону - используя повёрнутые бортом вагоны как ДОТы и закрывая проходы между ними готовыми щитами. В отличие от щитов Второй Имперской армии, эти были изготовлены из струганных досок, усилены железными накладками с креплениями друг к другу и к вагонам. "Сдавшие пост" волки Ниндзи ещё не закончили погрузку, как ущелье к северу от озера оказалось перекрыто сплошным забором трёхметровой высоты с множеством бойниц, а позади на свободном месте разместился трактор с подключенными к нему паровыми катапультами - громоздкие и маломощные в сравнении с миномётом, они имели неисчерпаемый источник боеприпасов в буквальном смысле прямо под ногами. Для работы на дальних подступах оставался миномёт, к которому подвезли ещё боеприпасов. В горы по обе стороны ущелья отправились несколько мобильных групп - снайпер, пулемётчик, два бойца поддержки и въючная лошадь. Ущелье перекрыли надёжно, а в двух днях пути находилась и королевская армия Медного города - так что здесь северянам ловить нечего.

Локация: Большая река.

Дата-время: Тридцать восьмые сутки выброса. Вечер.

Отделение выдвигается к объекту "Вольное поселение". Движение: график 2. Личный состав отдыхает..

Обратный путь был нетруден, но долог. Пришлось сколотить здоровенный плот в два наката и половину пути проделать по реке, вместе с машиной. Доехать своими колёсами горючки уже не хватало никак - слишком много потратили на работу генератора для инструментов. Так что целую неделю отделение загорало - в самом буквальном смысле. Чтобы не опухнуть от скуки, устроили турнир на наскоро вырезанных тут же, на плоту, боккенах, но прежнего удовольствия уже не было - видимо, вся прошитая Лидой чужая память вышла на уровень своего умения, а дальнейший прогресс требовал настоящей тренировки. Да и не факт, что вообще доступен - одно дело середнячок, и другое - мастер меча, не каждому дано... Турнир в итоге выиграл Змей - как самый неленивый. Из прочих благородных забав осталась рыбная ловля и чесание пуза, а также здоровый и длительный сон на свежем воздухе. Только один раз из прибрежных кустов весьма бодренько выкатилась восьмивёсельная лодка с подозрительного вида мужичками - то ли безработной по летнему времени ватагой бурлаков, то ли просто ватагой... Однако направленный в их сторону ствол "братушки" идентифицировали совершенно правильно - хотя и вряд ли видели до того. Лодка удивительно шустро для своих немалых в общем габаритов крутанулась на месте и с удвоенной бодростью полетела обратно в кусты.

- Надо было поближе подпустить... - задумчиво протянул Змей

-Занахрена? - Конг лениво смотрел на дёргающийся поплавок, раздумывая, подсекать или ну его.

- Припахали бы плот тащить...

- Толку с такого буксира... этот плот хоть пароходом тяни - быстрее он не пойдёт - рассудительно прикинул шансы Хомяк.

- Змей, у тебя от таких мечтаний шерсть на ушах вырастет. И Танька не даст больше - вмешался Ниндзя.

- Это почему? Из-за шерсти?

- За использование рабского труда, дубина.

- А ей-то что?

- Мировоззренческое неприятие. Пока ты по её подружкам глазами стрелял - умные люди со старшими беседовали. Думаешь, почему Илья на Лиду полуволком смотрит?

- Почему? В ворота не пускает?

- За Берка. Он хоть и нелюдь, а существо разумное.

- Ну и что?

- Так он не своей волей у неё служит.

- А-а-а...

Вот тебе и "а-аа". Вообще, запомните, волки, тут только на первый взгляд всё просто - королевства, рыцари... Тут целый мир, где всё по понятиям... Причём в каждой избушке - своим, и к тому же неписаным. Ляпнешь чего - а утром голова в тумбочке.

- Так прямо и в тумбочке...

- Помнишь как ко мне в Зажопинке дама появилась? И ничуть её ни запор, ни слонята твои не смутили.

- Ну, командир, ты вроде доволен остался - заулыбался Змей на любимую тему

- Если дама пришла - мог и мужик прийти. С длинным ножиком.

- От имперцев?

- Да хрен его знает какие тут перцы водятся...

- Мог бы прийти - так пришёл бы - у Хомяка мысль и действие были всегда едины, что дивным образом сочеталось с осмысленностью действий.

- Да кому мы здесь нужны? - Конг всё же подсек, снял с крючка мелкую настырную рыбёшку, которая во вшитом языке обозначалась уклейкой, хоть и не очень похожа была на привычную, земную уклейку, прикинул на ладони и зашвырнул обратно в реку.

- Тогда - никому. Однако ж дама пришла...

- Ну мало ли... Приключений захотела.

- Так и нашла - именно что искала... Но знала же, где искать. Откуда?

- Спроси у Ильи. Или у Лиды - от Ильи ж вроде связь с ней есть - Хомяк всегда искал кратчайший путь.

- Похоже, не стоит у них спрашивать. Особенно у Лиды...

- Почему?

- Чувство такое... Понимаешь, ничего подходящего в тех краях нет - ни замка приличного, да хоть и неприличного, никакого места, где такие могут водиться. А дама не деревенская, это и ночью видно.

- Мало ли чего мы тут не знаем.

- Не только мы. Илья своей картой гордится как не знаю чем - там все лесные избушки проставлены, не то что замки. А тут этакая аномалия...

- Да ладно... Это ты реакцию Лиды на вольность нравов опасаешься увидеть...

- Это вряд ли. Поровну мы ей все, вместе и в отдельности...

- Какие у Ильи обычаи в поселении - она уж точно в курсе - выстроил логику Змей, явно уже раздумывая о тех самых обычаях.

- Не в том дело. Загадка какая-то тут наклёвывается. Должно ж и у нас что-то быть своё? Кому как, а мне не в радость что кто-то нас насквозь видит и всё знает.

- Ну, как скажешь, командир - Конга загадки не волновали ни разу. Во всяком случае куда меньше, чем наконец-то затонувший по-взрослому поплавок...

Локация: Вольное поселение.

Дата-время: Сороковые сутки выброса. Вечер.

Личный состав отдыхает с местным населением.

Встречали в Поселении без пышности, но с радостью неподдельной. Девчонки на шею не кидались, но как-то ещё до окончания "общей части", сам того не ожидая, Ниндзя обнаружил себя наедине со Светкой в обстановке не двусмысленной даже, а абсолютно недвусмысленной. И так же недвусмысленно зная, что где-то недалеко забазировалась Маринка - стало быть с Конгом. По голосу, весьма характерно звучащему. Так что изображать важного воеводу он не пытался - да никто и не спрашивал. И только через полчаса, уткнувшись носом в рыжую макушку лежащей на его плече девушки, Ниндзя подумал - а всё же стоило провалиться в этот непонятный мир. Потому что здесь - хорошо... Но дальше связность мысли прерывалась и растекаться мисью по древам не хотелось. Даже на темы свободы и счастья человеческого. А уж про имеющиеся где-то тут загадки и тайны - тем более. Будет день - будут и тайны. Тем более Илья своего не упустит - и не то чтобы отчёт о расходе боеприпасов его интересует, он тоже стратегически загадывает... Ну и фиг с ним, пусть загадывает. У нас тут поинтереснее кое-что есть. Вот прямо тут, под правой ладонью - как раз в её, ладони, размер...

Локация: Вольное поселение.

Дата-время: Сорок первые сутки выброса.

Дед действительно "своего не упустил" - на следующий день собрал настоящий военсовет на семь персон и учинил перекрёстный допрос по отдельности и всех вместе. Скрывать было нечего - ничего и не скрывали. Только про сон Ниндзя говорить не стал - да и с каких это пор сны находятся в зоне интересов военсовета? Наибольший интерес вызвал, к немалому удивлению Ниндзи, не залётный дракон, который собственно и решил исход боя нужным образом, без разрушений и даже с минимальными жертвами, а миномётный обстрел. Но если подумать - в этом тоже ничего удивительного, просто никто из здешних командиров никогда не только не применял миномёт, но и не видел такого применения, всё в теории, а дракон - типа природного явления, ну вот случился такой священный ветер камикадзе и разогнал вражеские силы... Только Илья расспрашивал о драконе, но опять не об особенностях поведения, а о внешности - как будто знакомого узнать пытался. Похоже, он знал о драконах что-то, чего остальным не сообщал - несмотря на вроде бы полную открытость своего общества. Или сообщал, но тем было до лампочки? Возможно и такое - Ниндзя час пытался выведать у Серёги, насколько обычное это дело здесь - использование пленных в боевых порядках, но тот в принципе не различал понятия "было" и "бывает". Раз было, вот прямо в этом ущелье - значит и бывает. Ну, зато в процессе этого выяснения выплыло из памяти, что вроде бы и в земной истории были такие фокусы - гнали пленных на штурм. Вроде бы монголы... Хотя кто ж её всерьёз учил, историю средних веков...

* * *

Война

Локация: Устье Загорной реки.

Дата-время: Пятьдесят восьмые сутки Выброса.

Сводный отряд занимает оборону в природном стратегическом узле - бродах Загорного Устья. Личный состав с приданными войсками оборудует предполье.

Война - время слухов. Слухи ходят через любые кордоны и преграды, просачиваются через линии фронта и позиционные районы, проникают в кубрики кораблей и подлодок, преодолевают языковые барьеры и шифровальные машины... Все знают про всё - не точно, а местами и вовсе полную дичь и чушь, но непременно знают. Слухи вбрасываются спецслужбами и жрецами государственных культов, бойцами и командирами, генеральшами и проститутками из борделей для нижних чинов, обретая собственную квазижизнь и квазисвободу. Вот сейчас весь мой полк "точно знает" что Император лично заколол кинжалом командира Второй армии и заставил командиров Первой и вновь созданной Четвёртой с наместником Юга (который ни разу не имперская территория, но имперцы считают что уже вот-вот) разделать труп и скормить императорскому дракону с рук, чтоб мудрый ящер указал, отличается ли их мясо от мяса того, кто хуже преступника - глупца. Слух мягко говоря странный - палаческая работа в империи не почитается, а уж привилегия принять смерть от руки императора облажавшемуся маршалу точно не светила. Но бойцы верят. Бойцам это льстит - по здешней наивной традиции они считают это победой своего командира, а значит в какой-то мере и своей. Тот банальный факт, что мы, невольнонаёмники, домашние гуси, просто сунули камушек в жернова, и камушек дал нам Илья Пришелец, и место определила Лида Странная, да и саму победу приволок мимоходом развлекающийся приблудный дракон - никого не трогает. Задание получил воевода Ниндзя со своими людьми, задание выполнено - значит он и герой, и люди его тож. Менталитет однако. Пошёл царь Горох войной на короля Порея... Хотя не совсем так, здесь королей по именам не зовут. Становясь королём, человек лишается имени и везде звучит как король Синего города. И не так даже - как Синий король. А город - просто служебная резиденция, атрибут Синего короля. Синий король умер - да здравствует Синий король. Вот такое единение страны и власти. Звучит нелепо, но работает. Персональная ответственность и личная репутация... Вот и у меня уже - репутация. И под эту репутацию целый полк.

Полк, конечно, громко сказано. И на батальон не потянет, три полных сотни, полусотня егерей... Полком его делают пушки - целых пять штук, дульнозарядные, калибр милиметров пятьдесят - крупняк по-здешнему. Впрочем, с осколочными снарядами (Илья подкинул, кому ж ещё) - достаточно внушительно. Вот теперь полк роет землю, а артиллеристы осваивают новый метод - полуунитарное заряжание. То есть лепят из тряпок на рыбьем клее готовые выстрелы - в ствол пихнул, палкой дослал - и можно уже палить. Скорострельность повышается втрое - хотя по мне как была никакой, так и осталась...

А пехота - копает. И не ворчат ведь, не возмущаются, хотя воевать таким неромантичным способом здесь не в обычае. Крепости строят, конечно, но редко и на сотни лет. А чтоб для одного боя землю копать - не привыкли. Однако авторитет есть авторитет. Плюс опять же слухи. Что вырыли мы, ага, вчетвером, великую яму, перед которой и остановили все пять туменов Второй армии... Так что укрепрайон у нас будет. Закроем полуостров, подопрём удобные переправы неудобной, злой, буквально за ноги хватающей землёй, заставим не победным маршем идти, а в речке бултыхаться, плоты, а то и вовсе флот строить...

А это ещё месяц, а там и лето прошло, опять великий южный поход буксует, звон победы всё никак не раздаётся, и даже грома поражения нет, чтоб все как один против коварного врага - стучат армии медным своим лбом по мягкой стене, как в психушке. А в дурдоме очень трудно быть героем, в дурдоме любой герой - пациент, что в переводе с докторского на общенародный будет "терпила"... Понятия не имею, существуют ли тут психушки, но жалкая роль вояк, с которыми даже не воюют по-настоящему, а посылают то горстку наёмников, то разношёрстный полк - на две-то армии, стыдобища - очевидна и без психиатрической аналогии. Пусть поработает имперское МинПравды, потрудится, да так чтоб пар пошёл... и мухи налетели.

Локация: Вольное поселение.

Дата-время: Сорок девятые сутки Выброса.

Личный состав отдыхает.

Прощаемся с Поселением. На этот раз надолго - лихих рейдов больше не ожидается, переквалификация у нас приключилась - из гусей в лосей. А раз гуси мы были не больно-то дикие, то и лоси выходят домашние, быковатые. А, да, не пояснил - лось тут тотем пехоты. Ходит далеко и долго, и кого угодно на рога поднять может, лишь бы с заду не зашли... Ну, насчёт зада - это ещё как поглядеть, хвост лабиринтом складывать давно обучен, и подчинённых научу, это уж по-любому. А вот что далеко и долго - точно про нас. Обломавшись в Симметричном ущелье, Император, как Илья и предсказывал, войну за южную провинцию не прекратил, наоборот, развернул с западных равнин успешно там подгребающую остатки свободных княжеств Первую армию, расформировал не оправдавшую надежд Вторую и приступил к созданию Четвёртой. На самом-то деле Четвёртая - это и есть Вторая, ну не делаются армии с нуля, будь ты хоть трижды император всея галактики, но с новым именем и новой историей. И обновлённым желанием надрать задницу этим мерзким, противным, взбалмошным южанам - ну то есть нам, раз уж мы оказались тут, на этой стороне...

Впрочем, ничто нас в Поселении не держит уже. Нас - то есть меня и Конга. Хомяк наоборот прилип тут намертво - да оно и понятно, старый параноик Илья ему как отец родной пришёлся - такое хозяйство и всё по уму, это даже Змей оценил, не то что Хомяк... Ну а Змей запал по иному поводу. И даже не множество девушек завлекло его - этим нашего удава траншейного не проймёшь, разве что с голодухи, нет, приворожила его одна - Светка рыжая. Врут однако что сходятся крайности. Сошлись две копии, два потомка рыжего демона Локи - всё забываю спросить у Ильи, как хотя бы звучат правильные имена здешних богов - а то как-то невежливо приклеивать им чужие, лишь краем схожие от земных "коллег"... Впрочем, как раз у Локи имён как деревьев в лесу, одним больше...

Так вот, сцепились рыжие - хрен растащишь, хоть водой разливай. Со мной роман у Светки вышел недолгий - ну, я особо и не наделся, и не в обиде, другое чувство совсем - не обида, а сожаление. Бывает такое вот чувство, когда недораспробовал... Но реки текут, а некоторые - текут быстро и с брызгами... А Змей, когда стало ясно что мне дорогу уже не перебегает, совсем покой потерял. Собачатся постоянно, но всем, включая и их, бестий рыжих, ясно давно что к чему. Ну и ладно... А у меня будет своё королевство и своя королева, как говаривал батько Конан. Смех смехом, а если и дальше так пойдёт - может и будет. Королевство, я имею ввиду, королев что-то пока не видать. Двух месяцев не прошло - уже полковником назвали.

Понять бы ещё, зачем мне оно надо, и надо ли вообще - королевство-то... Ну да и фиг с ним, пока вот есть дело, которое кроме нас никто тут не сделает - а мы можем. Значит, будем делать - королевство-королевством, а у нас - боевая задача...

Локация: Устье Загорной реки.

Дата-время: Шестьдесят первые сутки Выброса.

Ждём. Догонять - не наша задача, а вот ждать - становится просто традицией. Пришли, упёрлись копытами - давай пободаемся? На этот раз впереди, в степи - дозоры. Целых три - один на холмах, с рацией, и два традиционных - семеро коней, три разведчика. Ходят по дуге, день туда - день обратно, километров по сорок. Армия с правильным обозом этот путь пройдёт за два дня, так что в лучшем варианте мы имеем три дня, в худшем - день, если имперцы ловчее окажутся и перехватят дозоры. Радиоконтакт перехватить труднее, но в принципе можно - тихо вырезав дозор, а слишком часто выходить на связь тоже нельзя - и так отдельного коня под батарейки выделили. Коня можно и ещё одного, и не одного можно, да батареек самих нет. Свинец, кислота - всё тут хайтек или редкий, буквально на горбу притащенный дефицит. Да и характеристики у самодельных батареек - только плюнуть и растереть. У давно отходивших ресурс аккумов от старинной боевой техники - и то лучше. А в шлемных мощность не та, на сто километров работать не предназначенная...

* * *

Вот ещё один день к закату тянется. Сеанс связи прошёл успешно - Серега-варвар (обозвали его так в Поселении, а он и рад) у меня вроде начальника разведки - знает местные условия и хоть как-то обтёсан в военном деле нашего образца. И авторитет имеет в войсках - участник обороны Перевала. Так что в его десяток просятся, хоть и пацан совсем... Серёга коротко доложил - тишина, степь пустая. Там, у него. У нас - холмы, перелески - особо не разгуляешься. Ну и дорога - к бродам, которых здесь три, прямо переходы, светофоров только недостаёт. Зато мы тут - как гаишники.

Здесь же, в холмах, и моё командирское гнездо. В слегка облагороженной пещере. Пещеры тут днём в цене, когда от влажной жары деваться некуда. а ночью наоборот все на воздух выползают. Включая комаров. Местные специальной травой натираются и спят как младенцы - трава не только репеллент, но и лёгкий наркотик, почти безвредный. Если предки им веками пользовались. Умеренное привыкание - кто всю жизнь в степи прожил - без травы сон не в радость. А кто такой родословной похвастать не может - тому травка сны снит. Да такие, что просыпаться не хочется. И переходят бедолаги от простого натирания к настоям, отварам и другим всё более изощрённым способам, пока не строчатся начисто. Причём никакого привыкания, слезть в любой момент, но охота - пуще неволи. Вот такая забавная трава, такие тут озорные боги. Богиня точнее, зелёный мир - женская епархия. Даже имя выспросил, потому как Флорой называть не по чину - не какая-то мелочь подолимпийская, настоящая богиня. Только так и не знаю, верно ли выспросил. Странное имя - Я-ли-не-я. Игра слов передана, да.

А снов и без травы хватает, один другого вычурнее. То девушки, то драконы, а то и вовсе кошмар про мертвецов непокойных... Про мертвецов - не хочу. Тяжёлый он и безнадёжный. Про девушек, как ни странно - тоже не сильно радует. Лёгкий и бессмысленный. Если девушка каждый раз другая - это только поначалу хорошо, а потом уже и постоянства какого-то хочется... Вот про драконов - интересное кино. Интереснее всего - насколько этот мой сонный бред на правду похож. Банальный антропоморфизм - или действительно драконы как люди? Не в смысле разумные - дракон и в нашей каждой второй сказке разумный, а именно как люди.

Кстати, про оборотней в здешнем фольклоре ни полсловечка. Разумные волки упоминаются, а вервольфы - даже слова нет такого. И волколаков с ликантропами тоже нет. Сирены есть, вампиры есть нескольких типов, от тупых зверовидных вурдалаков до утончённых и аристократичных варков, мимы есть - хватает мастеров прикидываться не тем кто на самом деле - а вот оборотней нет. Но про драконов - есть намёки. Только туманные, типа, вы и так все знать должны, а я вам этого не говорил. Даже солдатские байки у костра - и те намёком. Рассказчики сами не знают, что к чему. Хотя сюжет про рыцаря, не убившего дракона, а скорешившегося с ним - здесь популярен. Притом квасят вместе на пиру, из одной посуды... Ну и байки про личного дракона Императора, только вот роль повелителя всея Севера там незавидная. Впрочем, чего ещё ждать от воинов-южан?

А меня инфа про драконов очень крайнее время занимает. Две встречи за два месяца - достаточно, чтобы заинтересоваться, я думаю. Но мало что известно. Знает Лида - но не говорит, уводит в сторону, и так ловко, что не поспоришь и не упрёшься. Ну так если ей действительно "за сто тридцать" - не удивительно, было время научиться. Илья - знает только что драконы есть - ну так я это тоже знаю. Говорит, что некоторые - разумны, но не все. Каких больше, чем отличаются - не знает. Где живут - тоже не знает, или - не говорит. Связываться - очень не советует. Вот такие пирожки с котятами. Попробовать бы с Мартином поговорить, низкорослым и широкоплечим механиком Замка, но это надо в Замок ехать, а Замок далеко... А у меня и тут дел по уши, ввязался уже в эту войну их дурацкую... Хотя дурацкая она для меня, пришлого. Война как война, наша умнее что ли? Ладно, ещё один обход позиции - и ночуем.

Обход затянулся дотемна - пока проверил все ловушки, пока надавал по ушам тем, чью работу увидел слишком легко, пока выслушал изобретателя - придумал парнишка почти анекдотичный механизм "грабли с топором" - но модель, наспех собранная из хворостин и верёвочки, сработала достаточно убедительно, пока солдаткой еды - резаной лапши с мясом навернул - почти макароны по-флотски, пока вернулся - вот и ночь. Тепло, душновато, туман от воды, в камышах шумно бултыхаются тощие, как велосипед, недокрокодилы. Требуху и прочие рога-и-копыта от двух добытых егерями антилоп, всё, что не пошло в котлы - разбросали по кустам для усиления болотного рубежа обороны...

Залез в сухую прохладу земляной норы, дверь полукруглую запер, воткнул под засов мелкую петарду, благо дымный порох здесь делать уже умели, и не только Илья, были ещё мастера, секретные, блин, алхимики - и на боковую.

* * *

Проснувшись от ощущения взгляда, я уже не раздумывал, что бы это значило. Меня снова решили навестить. Я был, разумеется, рад. В тесной пещерке не было кресла, и желанная гостья уселась прямо на матрас, который заботливые бойцы буквально вчера притащили в обиталище своего полковника. Всё в том же зелёном с переливами платье, всё так же струящемся по всем выпуклостям и вогнутостям, как вторая кожа. Но я знал, что это не кожа. Я знал её без платья. Ну, повезло. Так бывает. Только очень редко...

- Ну я же говорила - странник. А ты всё про гвоздь в сапоге... Прелесть какая - Дара смеялась тихо и очень радостно, как будто камень драгоценный нашла вдруг в цветочном горшке.

- Что прелесть?

- Образ. Образ гвоздя-в-сапоге. Вот сидит гвоздь, упирается, подошву держит, и с места ему нельзя - долг такой. Но ведь он - путешественник, он путешествует вместе с сапогом. Ну разве не прелесть?

Я вообще-то предполагал гвоздь, воткнувшийся в сапог, потому как сапоги, скрепленные гвоздями, в жизни не видал, только слышал... Но предпочёл промолчать. Понравился девушке образ - так и прекрасно, чего бы не порадовать такого приятного человека.

- Вот и ты - странник. Сижу, говорит, как гвоздь. А потом лети весь день, чтоб добраться до этого домоседа!

- Лети? Здесь есть на чём летать?

- На чём? - непонимающе нахмурилась Дара - я ни на чём не летала... - и вдруг снова засмеялась, так же негромко и очень заразительно - Так ты не знаешь? Ты действительно не знаешь, не понял?

- Дара, может быть я тебя сейчас разочарую, так разочарую, что ты прямо отсюда улетишь... но я не понял.

Девушка перестала смеяться, уставилась на меня в свете маленького огонька - я лампадку не зажигал, это она позаботилась. Действительно, куда интереснее чем в темноте... Но сейчас она всматривалась всерьёз, я даже ощутил какое-то шевеление необычное в волосах, как кисточкой погладили затылок, причём прямо по коже.

- Не понимаю. Ты не дракон, не эльф...

- Ну уж что я не дракон - это вроде сразу понятно... Да и на эльфа... - в голове как на картинке из атласа нарисовались двое - высокие, стройные, светловолосые... Не, не похож. В отличие от некоторых... Ну да ладно, это опять "система перевода" шутки шутит. Эльфийская система перевода, ага... - да не похож я на эльфа.

- Эльфы вообще не те, кем они кажутся. А на дракона... На дракона ты похож. Нет, не весь. Одной стороной... - Дара говорила задумчиво, о смехе прочно позабыв.

- Какой? Готовая шутка про крокодила, который более длинный, чем зелёный, провалилась куда-то как в мусорное ведро.

- Ты думаешь как дракон. Иногда. Не виляешь мыслью вокруг своего эго, а отстранённо и прямо.

- Так уж прямо...

- Прямо. Ты не догадался, кто я, но при этом общаешься со мной как с близкой, ты не хочешь, чтобы я ушла, но говоришь правду, которая может не понравиться мне... В прошлый раз я думала, что ты всё понял, и поэтому так обращаешься со мной... Но ты не знал, и всё равно был таким!

- Мне хотелось, чтобы тебе было хорошо.

- Даже зная, что больше не увидишь?

- А это важно?

- Он спрашивает, а? И ещё говорит, что он - не прелесть...

- Так чего странного?

- Да любой, зная что это единственный раз, попытался бы получить всё и для себя! А ты - делал приятно мне. Как будто рассчитывал на большее. Но я сама не думала, что может быть что-то ещё - откуда ты мог знать?

- Так я и не знал. Просто я хотел оставить эту встречу как можно... ну, радостнее что ли... Чтобы и мне, и тебе было вспоминать приятно. Без всякого продолжения, только вспоминать. Хотя я и не знаю кто ты.

- Но хочешь знать?

- Конечно.

- И не просишь скорее сказать? - Дара улыбалась, прищурив один глаз. В слабом свете лампадки в прищуре мерещился странный, раздваивающийся зрачок.

- Нет, не прошу - я тоже улыбался. Мне нравился этот разговор. - У тебя есть какая-то интересная тайна. У меня тайна попроще, но я тоже могу её таить. Я не понимаю, кто ты. И ты не понимаешь, почему я не спрашиваю. Эти тайны не грозят нам, это не тайны жизни - это тайны любопытства.

- Тебе действительно всё равно, кто я?

- Нет, вовсе не всё равно. Мне это очень интересно и притягательно.

- А если тебе не понравится правда?

- Больше всего мне не понравится, если правда в том, что ты глюк.

- Глюк? Кто это?

- Это если тебя нет, а мне мерещится. Если это как сон.

- Нет, я не глюк. Что угодно, но не глюк. Вот послушай: - Дара наклонилась ближе и закинула руку мне за голову, прижавшись грудью, так что я слышал её сердце. Ну и своё тоже - от такого прослушивания у меня пульс резко подпрыгнул.

- Ну как, похоже на глюк?

- Не-а - улыбка грозила порвать рот до ушей - совсем не похожа.

- Так ты думаешь, другая правда не может огорчить тебя сильнее?

- Думаю, нет. Не придумывается такая правда. Ну кто ты можешь быть? Тайный разведчик северян? Чушь какая. Совершенно не тот уровень. Развлекающаяся жена или дочь Императора? Теплее, но слишком уж вычурно. Да если и так - ну и что?

Дара смеялась всё веселее

- Нет, я не состою в родстве с царским домом Империи. И с домами других королевств тоже.

- Ну а чем меня ещё можно напугать? Ты живая и настоящая и ты не враг моему долгу, делу, которое я считаю важным для себя...

- Слушай, ты просто чудо. Я летела за сладким, а нашла ещё и вкусное!

- Ну, я рад сделать тебе приятно. - радость, однако, не помешала мне вписать в ячейку памяти ещё раз это её "летела".

- А почему рад-то?

- Да просто ты мне нравишься. Ты - необычная. Очень необычная. И интересная.

- И всё? Просто диковинка?

- Не просто диковинка. Симпатичная и притягательная диковинка!

Девушка полулежала на мне, прижавшись грудью и бедром, и моя рука была уже на другом её бедре, под платьем. Под которым, как я знал, ничего не было. Была только она - загадочная, но удивительно близкая Дара. И в этот раз она никуда не торопилась, а ночь этой Земли казалась достаточно длинной.

* * *

Всё равно утро пришло слишком рано. Тем более что ждать света Дара не хотела - раз уж взялись играть в тайны...

- Ниндзя, я хочу сказать... я ничего не обещаю тебе. Возможно я захочу тебя видеть ещё. Но - только возможно. А тебе завтра будет уже не до меня. Ну не могу же я допустить, чтобы кому-то было не до меня, ведь так? - девушка в зелёном платье снова смеялась.

- Я знаю. Жизнь - очень непредсказуемая штука... Даже для тебя, да?

- Почему - даже?

- Ну, я вот ещё не знаю, что имперцы появятся завтра...

- Не знаешь? Правильно, ты - не знаешь. Просто всегда готов к битве. Замечательно!

- Дай я открою дверь. Тут небольшая ловушка, не опасная, только шум...

- Иди лучше покажу, как открыть такую дверь. Конечно если хочешь.

- Конечно хочу!

- Стой вот так, рядом. Да просто стой!

- Стою. Уже просто стою. Как просто лось.

- Представь - у меня в руке меч. Его нет, но представь.

- Проходит сквозь дверь? И что, просто идти за ним?

- Нет, двигать засов. Ты же не хочешь лишить двери такую уютную пещеру? Нам было здесь хорошо, а как бы без двери? - Дара повела рукой, чуть качнула пальцами - и засов легко подвинулся.

- Да уж, внушает...

- Попробуй. Бери меч и двигай - и девушка раскрыла ладонь, которая была, разумеется, пуста. Но после такой убедительной демонстрации, и, главное, в общей атмосфере нереальной встречи - ничего невозможного Ниндзя в этом не видел. Просто меч, которого нет. Мечи здесь дело обычное, появление пищалей и прочих акебузов их помаленьку теснит, но очень уж помаленьку, они даже не выродились ещё в лёгкие шпаги, оставаясь внушительными железяками килограмма по два весом... Накрыл её ладонь своей, сомкнул пальцы над ладонью. Представленную рукоятку из шершавой кожи с тяжёлым навершием из потемневшей бронзы - в руке не ощутил. И веса не почувствовал. Веса у меча-которого-нет - не было. А вот масса - была. Масса и момент инерции - почти как у настоящего, поменьше немного - ну да, клинок-то вроде как женский... Повёл рукой - нет, не то. Несмотря на своё вроде как отсутствие - меч имел характер, и характер непростой. Несуществующее лезвие прорезало дверь, сбивая пылью нехитрую здешнюю краску - что-то вроде олифы с цветной глиной.

- Ох, воины... Всё бы вам рубить и ломать - Дара снова смеялась, весело и не обидно. Аккуратнее надо, пальчиком!

Со второй попытки засов подвинулся - и тут забытая от избытка чувств петарда шарахнула во всю предутреннюю тишину. Дара вздрогнула, дёрнулась наружу, но там уже зашумели, гаркнул уставную фразу часовой - служба шла своим чередом.

- Стой, сейчас я им задачку дам - Ниндзя сунулся наружу сам, ощущая неприятное шевеление в животе. Нехорошая вышла ситуация. Не для него - бойцы даже судачить не станут, ну, привёл командир бабу - значит настоящий мужик, "завидоват будэм", как говорил сто лет назад в другом мире один очень известный человек, а для Дары - которая очень не хотела быть замеченной кем-то ещё.

Выскочил. Небо чуть посветлело, но видимость была ещё околонулевой. Часовые стояли по углам становища, обставленного наскоро плетёнкой из камыша и веток на редких кольях - забор скоре для шума, чем чтобы реально кого-то задержать. Ну и у костров в полусне сидели дежурные кашевары - у каждой сотни свои. Ну, "пусть слоники побегают" - вспомнился анекдот из прошлой жизни. Ниндзя привычно набрал воздуха и заорал во всю дурь: - Подъём! Учебная тревога!

Бойцы вскакивали, гремели спросонья доспехом, кто-то даже упал, но в общем довольно бодро собирались в пока ещё толпы у своих костров. Конечно, уставных сорока пяти секунд и близко не было - ну так и устав тут другой, и амуниция - совсем уж другая... Однако через пять минут сотники уже метнулись от кое-как выстроенных каре к командиру. Неплохо, совсем неплохо. Если бы противник показался на холме - к подходу даже лёгкой конницы встречу подготовить успели. Но сейчас задача была не проверить полк, а увести лишних свидетелей... А куда собственно уводить? Где и как Дара может улететь отсюда? Большой секрет, блин. Ладно, когда не знаешь что делать - делай что-нибудь... И полуодетый полковник повёл своих полусонных солдат на боевой рубеж. Больше особо и некуда - другие пути они сами же несколько дней делали непроходимыми. Так что марш на холм, бегом. Подскочили два вестовых - как и положено. Одного послал забрать из лагеря всех - включая часовых, костровых и лекаря, по совместительству священника - жреца Зелёной богини. Вопреки нездешним стереотипам, лекарь не был ни седым ссохшимся от древности колдуном, ни густобородым друидом, а был невзрачным мужичком, не достигшим ещё средних лет, но и молодым не назвать. Однако в медицине здешней разбирался - про действие сон-травы на "невкурившихся" Ниндзя от него узнал...

И вот теперь всё своё воинство он поднял и потащил на позицию, крепостицу на холме, где вместе с артиллеристами при пяти пушчонках и охранением из егерей коротал ночь боевой товарищ Конг. Глупо вышло, конечно, но раз уж так пошло - остаётся делать что можешь. А девушка о себе позаботится - тут можно было не сомневаться.

* * *

Только через час, отработав выход из-под удара, занятие позиции, оборону и даже контратаку с холма вниз (что при ожидавшемся соотношении сил было чистым самоубийством), Ниндзя распустил озадаченных внезапными учениями бойцов досыпать и вернулся "домой". Дом был пуст - как и в прошлый раз ничто не напоминало о произошедшем. Только память рук, запах... и листок здешней бумаги, лепесток древовидной травы, с короткой надписью и нарисованной девушкой - мультяшно-гротесковой, но узнаваемой Дарой, улыбающейся и грозящей пальцем. А вот надпись прочитать Ниндзя не смог. В прошитой "системе перевода" эта письменность не числилась. Ни письменность, ни буквы - похожие слегка на грузинскую вязь. Подарила ещё одну загадку, про которую не спросишь... Но теперь Ниндзя мог себе позволить думать, что эта встреча - не последняя...

Ещё до подъёма часа полтора - а это немалый срок... Хотя спать не сильно и хочется... Есть о чём подумать, и много... Ниндзя встал возле двери, представил в руке меч-которого-нет, осторожно шевельнул пальцем... и тихо сел на задницу прямо на земляной пол. Меча-то нет, вот она, пустая рука. А вот - открывающаяся дверь, за которой уже просматриваются предутренние сумерки.

Так что же написала Дара? "Будь осторожен при обращении с оружием"? Или "Смотри не потеряй мой меч"? Пять слов, не длинных, но и на предлоги-местоимения не похоже. Хотя есть ли в этом языке предлоги и местоимения? Может, он как китайский - из готовых образов, только пишется не квадратными иероглифами, где смысл основного символа дополняется штрихами, а буквенно, где короткое слово прирастает уточнениями? Где бы найти лингвиста... Хотя - у нас ведь есть друид...

Но друид со странным именем Ян-агон дрых у костра второй сотни, и как сказал кашевар, очень просил его не будить. Лишний раз дёргать единственного медика Ниндзя не стал, такие фортели уважения командиру не добавят, да и вряд ли что путное скажет второй раз за утро поднятый человек. Сам бы Ниндзя точно прикинулся шлангом, а считать подчинённых сильно глупее - верный путь самому в дураках остаться. Так что пусть спит - надо бы тоже подремать, ночью не до того было, и днём тоже не до того будет - Дара намекала достаточно явно. Ну, спать так спать. Будет день - будут и проблемы.

* * *

Проблемы пришли только к вечеру. Утренний сеанс связи повторял предыдущие - степь пуста. А вечером - всё изменилось. Серёга докладывал сразу о двух дымах - и если левый, восточный отряд сигналил как положено, тонкой прерывистой струйкой, "вижу врага", то западный запалил разом все три мешка пропитанной соком резинового дерева соломы, применявшейся для сигнального дыма - "бегу со всех ног". Соответственно и центральный дозор снимается и идёт скорым походом сюда. Ну, началось. Теперь и мы зажигаем сигнальный дымарь - прямо в специально для такого случая предусмотренной печи в крепостице на холме. Сигнал сбора для всех войск и ополченцев - вставать по реке и не пускать переправляющихся. Слабы здешние воины при выходе из воды - стрелять толком не могут, коннице для удара не разогнаться, да ты попробуй ещё вылези на берег... Так что броды - первейшей важности дорога. Почти как перевал.

Передовой отряд двойной армии будет здесь завтра днём. Ему, конечно, покажут со стен белый флаг - совет убираться туда, где трава не растёт, он, конечно, сунется мимо крепости к броду, потеряет с десяток коней, огрузится несколькими "трёхсотыми" и отвалит назад, к основным силам. Через день тут станет жарко - в изрытых канальцами и утыканных ловушками густых кустах имперцы застрянут, но увы - не как легковушка на осеннем просёлке. Спешатся, начнут закапывать. Пошлют отряды вдоль берега, рубить кусты и камыш, повезут прямо в сёдлах землю с холмов... А мы будем их убивать, планомерно и методично. Обойти негде, массой смять - не получится, только и останется мостить протоки землёй - и телами. Ну, или снова отказаться от похода. Не знаю, что уж там баяли про скормленного дракону маршала, а что не обрадует императора такое решение - это уж точно...

Вечером Ниндзя не сдержался - ушёл в камыши побаловаться. Меч охотно рубил камыш, оставляя немыслимо ровный след. Меч рубил кусты - с тихим шелестящим звуком. Меч срубил единственное здесь дерево - с резким щелчком рвущихся волокон. А потом стало стыдно за произведённый в зелёном царстве бессмысленный разор. Нет, к фетишам типа "без дела не вынимай, без славы не вкладывай" Ниндзя был равнодушен. Не в той эпохе родился, знаете ли. Но в несоразмерности усилий и разрушений - было что-то неправильное.

* * *

Локация: Укрепрайрон Загорного устья.

Дата-время: Шестьдесят третьи сутки Выброса.

Боевые действия малой интенсивности. Есть потери вспомогательного состава. Сведений о потерях противника нет.

Авангард северян появился раньше ожидаемого - уже утром три всадника с пятью заводными конями нарисовались на дальнем холме. Вполне можно было принять их за дозорный отряд Серёги-варвара. Не очень понятно, зачем это нужно - не могли же захватчики рассчитывать, что их примут за своих при личной встрече у ворот крепости. Но пока всё выглядело именно как возвращение разведчиков. Если бы не радиосвязь - Серёга доложил, что до двух сотен кавалерии обходит его с запада, судя по скорости передвижения - элитной кавалерии, возможно даже - гвардии Императора, коней для которой собирали по всей немаленькой уже Империи и разводили со всем доступным здешним зоотехникам знанием племенной работы. Соревноваться с ними в скорости он и не пытался, сразу рванув к юго-востоку, в надежде затеряться среди оврагов и перелесков. Если поимка его отряда не была прямой целью тех двух сотен - уйдёт, скорее всего они удовольствуются тем, что разведка не сможет добраться до бродов раньше войска. А вот западный патруль уже вряд ли вернётся. Потери в полку... Понятно - война, но неприятно и неожиданно. Ниндзя надеялся не терять бойцов по крайней мере до основного штурма.

Отряд, изображавший разведку, отчаянно гнал. Подсохшая степь неплохо пылила, и положение группы конников было видно даже когда они скрылись за ближним холмом. Чуть подальше пылил другой отряд. Преследователи? Или изображающие таковых? Попытка выманить из крепости отряд для встречи лжеразведчиков и зажать его с двух сторон? Шанс невелик, но, с другой стороны, имперцы ничего не теряют при любом раскладе - так что вполне могут попытаться... Ну, пусть погреются. А потом пусть поищут, где тут поить коней - все источники в холмах егерская полусотня старательно загадила. Осталась только река с ловушками и рогатками в прибрежных кустах, а также обитающими в камышах водными варанами. На крокодилов тощие ящеры не тянули, но имели приличных размеров пасти и большую любовь к конине... Нет, господа гвардейцы, прогулки вам тут не будет...

Однако инсценировать бой и ждать помощи малый отряд не стал, выметнулся на вершину холма и погнал во всю дурь прямо к воротам. Телеглаз шлема позволял уже неплохо их различить - знать бы ещё что различать... Во всяком случае, это не были люди из варварского десятка - все четыреста рыл своего полка Ниндзя не помнил, но разведчиков не узнать не мог.

* * *

Крепость Загорского устья была небольшой и очень старой. Вернее, никто просто не знал, когда она построена. Принадлежала Медному городу, впрочем, никого принадлежность её не волновала - стоит и стоит. Вот сейчас мы в неё засели - а до нас сто лет никого и после нас сто лет не будет... Если мы тут удержимся и жизнь пойдёт по-старому...

Планировка классическая - наружная стена, четыре башенки по углам, башня потолще на воротах, маленький дворик и что-то типа донжона. Типа, потому что высотой внутренняя башня была почти вровень со стенами - то ли камня не хватило (хотя окрестные холмы издырявили так, что на пять таких крепостей должно бы), то ли сил не было так высоко тащить каменюки... Ну и ладно. Всё решится на стенах. Ну и вокруг них - сама по себе крепостица хороша только от небольшого набега. Ну как здешние королевства друг на друга ходят - да даже не друг на друга, а на почти турниры. Ну, или на стрелку - это больше похоже. Ходят и договариваются, кто кому и сколько должен... А двойной армии ничто не мешает запереть крепость небольшим отрядом, пока остальные спокойно пойдут по своим делам. А там и этот отряд можно снять, чего зубы портить об каменный орех - сам отвалится, когда имперцы выйдут на оперативный простор левобережья. Да вот только хрен они выйдут. Будут тут грязь месить и гостинцы наши ловить. А гостинцев на сей раз не маленький ТПКшка, а столько, что таскать устали. Таскать, а потом рыть...

И вот сегодня - началось. На всякий случай приказав пушкарям зажечь фитили, Ниндзя махнул рукой воротной страже - впустить гостей внутрь башни. Во дворе им делать нечего, во всяком случае пока. Тут побеседуем - кто это так рвётся в наш каменный мешок.

* * *

Загадочные кавалеристы выглядели необычно. Не как северяне, не как южане - иначе. Нет, неграми или там монголами они не были, но некоторая антропологическая разница была очевидна. Прошитое знание молчало - ничего на их счёт не сочла нужным вложить нам Лида. Придётся дедовским методом - если хотя бы язык будет понятным. После записки от Дары я уже не был в этом уверен. Но ничего, старший из гостей, колоритный дядька в какой-то броньке из прошитой толстыми нитками кожи со сложной формы наплечниками и наручами из воронёной стали, обратился ко мне вполне понятным, хотя и вычурным (или плохо переведённым) языком:

- Здравия желаю, начальник.

- И тебе того же, воевода.

- Воевода - не по чину, сотник я. А теперь и десятник уже. Но спасибо.

- Ну, кто кем был - это после боя побеседуем, если сможем. Ты говори зачем пришёл.

Бывший сотник улыбнулся как конь, казалось сейчас заржёт

- Жить хочу, вот и пришёл. Они - кивок в сторону ворот - жить не предложат. Мне.

- Враг моего врага значит?

- Ну типа.

Интересно, кто и как этот ментально-встраиваемый переводчик писал и отлаживал? Что в речи чужеземного вояки - с запада что ли? Или где ещё империя крепко на неё обиженных плодит? - слышатся с детства знакомые мотивы уличной гопоты? Или система со всей доступной адекватностью как раз мотивы и передаёт? Да, голову сломаешь тут... И вопросов к доброй фее нашей Лидии Андреевне - хоть записывай уже... Да только вот когда ещё свидеться доведётся...

- Ну, хорошо когда кто-то - враг не тебе.

- Хорошо, начальник. А наоборот - плохо, да.

Ну ты ещё "вах" добавь, или вовсе "слюшай, ара" - Ниндзя не без труда удержался от смеха. Вроде и воин смешным не был совершенно - немолодой уже, морда степным ветром дублёная до полной краснорожести, глаза узкие в прищуре, меч длинный, почти шпага уже, а это - опаньки, да это ж и вовсе огнестрел на седле - не то мушкетон, не то акебуз - поди различи их не зная. Дульнозарядный фитильный карабин в общем. Такого и у имперцев не водится... Спутники вооружены попроще - мечи короче, у одного лук костяной, у второго копьё - или это пика? - огнестрела нет. Офицерский прибамбас, по всему видно.

- Я вижу на тебе оружие, которого не видел на имперцах. Это хороший знак. Ты не похож на них.

- Да ты удивишься, насколько я на них не похож! - снова изобразил лошадиную улыбку сотник.

- Не похож - и ладно. Раз пришёл - дело к тебе есть. Разведчиков наших имперцы отрезали. Надеюсь - вернутся, а что все вернутся - даже не надеюсь. Пойдёшь ко мне в разведчики?

- Да отчего ж не пойти... В поле десятник не воин, а поглядеть да вернуться - можно...

Конг подошёл, шепнул на ухо:

- Командир, ты ему веришь?

- Нет конечно. Только в крепости они нам точно не нужны, а снаружи, разведкой - почему бы и нет? Первые дни будут правду говорить - иначе и затевать не стоило, расколем. А дальше - и хрен бы с ними, а?

- Дело говоришь.

Пока беседовали - и второй отряд до крепости добрался. Этих уже много, полсотни только у ворот, и подальше группа тусуется, пыль поднимает. Одеты разномастно - до военной формы тут даже имперцы не додумались ещё, но железные бляхи характерные висят на шапках, как звезда на будёновке. И как защита от удара по лбу, кстати. Передний флагом красным машет - говорить значит желает. Белый флаг на воротах игнорирует.

- Чего шумим? Ниндзя перешагнул три шага от внутреннего парапета башни к наружному, выглянул между невысокими зубцами.

- Дело есть - отозвался снизу гулким басом парламентёр. Точнее герольд, потому как профессионал - таким басом как раз переговоры под стеной вести...

- Ну говори дело.

- Четвёртый маршал предлагает вам уйти с его дороги. С оружием и всем что сможете увезти. Обещает не преследовать - а слово маршала закон!

- Да мы могли вообще не приходить - Ниндзя попытался повторить улыбку сотника - а раз пришли уже - так обратно не с руки нам. Может, лучше маршал прогуляется обратно? Вам-то что, как пришли так и ушли.

Воины на стене с готовностью заржали. Герольд, однако, и бровью не повёл. Его дело прокукарекать, а там хоть не рассветай.

- Тогда маршал обещает всем смерть, но не обещает что она будет лёгкой!

- Да пусть обещает. Второй маршал мне уже тоже чего-то обещал - несмотря на вполне серьёзную угрозу, Ниндзя никак не мог заставить себя относиться к ней серьёзно. Кони, латы, герольды, ролёвка какая-то, а не война... - да что-то обещанное так и не исполнил. У вас что, все маршалы такие?

Солдаты опять заржали, только начальник третьей сотни, самый старший и самый кряжистый, покачал головой, приговаривая видимо "эх, молодёжь". Вслух, понятно, не осмелился - старый вояка дисциплину знает. А что я боковым зрением книгу читать могу, если текст не слишком мелкий - не знает...

- Ты успеешь пожалеть о своих словах - высокомерно кинул герольд, поворачивая коня.

- Конечно успею. Уж больно долго ждать придётся!

Голосом с ним мне не тягаться, понятно, но вроде зажгли достойно...

Первая группка конных разогналась на рысь и пошла прочь от ворот, а вот вторая неожиданно рванула навстречу. Ловко разошлись, тоже разогнались... Выхватили из-за спин арбалеты и густо кинули стрелы, целясь явно между зубцами башни.

Ай молодцы! Интересно, это новое в здешней войне, или так и надо? Не, не похоже что так надо - бойцы мои не ожидали никак, и потери есть уже - хоть и не в них стреляли...

Тяжёлые стальные стрелы выбили пыль из старых камней. Закричали раненые, и перекрывая их во всю дурь рявкнул, тоже из положения лёжа, Конг - "ПЛИ!" По две пушки стояло на угловых башнях с напольной стороны и одна на воротной. Три пушки бахнули почти одновременно - остальным в сектор огня цель не попадала. Не очень впечатляюще для тех, кто привык к другим пушкам, однако каменная картечь своё дело сделала - не меньше десятка коней полетели кувырком, сшибая других и ломая всадников. Уцелевшие, не останавливаясь, понеслись дальше. С новым методом заряжания пушкари могли успеть приголубить их ещё раз, но команды не было - незачем показывать реальную скорострельность сразу. Пусть скачут. За свою подлянку они уже получили - на стене упали трое, не считая инстинктивно залегших "пришлых", а арбалетчики потеряли девятерых на месте, и вон ещё трое выскребаются из-под коней. Пора и степняков-западенцев в деле испытать.

- Открыть ворота! Разведка, вперёд! Одного живым, остальных как получится!

- Живы-ы-ыми! - взвыл волчьим воем первый сотник. Это к его бойцам спешил сейчас Ян-агон, и спешил больше из чувства долга - в каждом не меньше трёх толстенных "болтов" с подоржавленными наконечниками. Такие раны и серьёзная медицина не гарантирует вылечить, а травками... Разве что закумарить, чтоб не маялись...

- Живыми - согласился Ниндзя уже в спины выскакивающих в приоткрытые ворота разведчиков. У гуманизма тоже должны быть границы. Начавшие стрельбу на переговорах - за границы вышли, это и к друидам не ходи... Но судьба стрелков - несчастливая судьба, чего уж там - Ниндзю не волновала. И хотя он прекрасно понимал, что правильному подсылу не проблема обойтись с нормальной жестокостью с солдатами своей армии - пронаблюдать этот тонкий момент стоило.

- Всем молчать - на всякий случай скомандовал, микрофон в шлеме включил и зум телеглаза на все четырнадцать иксов выкрутил. Северяне резко приблизились к глазам и ушам. Слуховой модуль шлема вбирал шумы со всех сторон, цифровал, дифференцировал и подавал на усиление только разницу. Идея не новая, но эффективная, и эффективная весьма. Лязг сбруи, хрип издыхающих коней, пыхтение двоих уже оклемавшихся северян, пытающихся стянуть лошадиную тушу с ноги третьего - заполнили мир внутри шлема как в плохо настроенном стереофильме. Микрофон имел хорошую избирательность - стук копыт разведчиков почти не пробивался. Однако северяне его услышали, бросили лошадь и цапнули сабли. Оба были ранены, оба собирались умереть стоя. Третий, которому и это не светило, начал ругаться и орать. Ниндзя его крики не понял, хотя имперский диалект в "прошивку" входил, да и похож был на язык народа по эту сторону гор. Но северяне поняли. Один раздражённо отругнулся, а другой в одно короткое движение сабли перехватил лежащему горло, без преувеличения от уха до уха, повернулся к первому и звонко ударил клинком по его клинку. Ритуал видимо. Тут наконец до них добрались разведчики. Сотник-десятник без лишних слов из своего карамультука выстрелил в ногу ближайшему противнику и все трое навалились на оставшегося. Отбивался он виртуозно, разница в классе была видна даже бойцам на стене - Ниндзя понял это по пробивающимся через шумодавку сдавленным, но очень уж единодушным возгласам. Долгие секунды бой продолжался без изменений. Разведчики наседали, гвардеец держался и даже успевал что-то выкрикивать им - какие-то бранные слова наверняка, но оружие звенело слишком часто и громко, а скорость адаптации слухового модуля всё же не безгранична. Послушать не получалось.

- Командир, давай я его завалю? Конг точно так же смотрел и слушал бой "из первого ряда".

- Рано. Пусть покажут на что способны.

- Северяне вернуться могут.

- Должны. Но ещё минуты две есть.

- А бежать степнякам когда?

- Ну давай. Смотри только наших не зацепи

- Не вчера с детсада.

Не вижу, но знаю - Конг уже заранее изготовил к стрельбе РПК, даже сошки откинул. Сто восемнадцать метров до них, голову выцелить - не вопрос, тем более отбиваясь от троих особо не поскачешь, успевай клинком ворочать, а не головой... Сотник живыми хотел - ну, не в этот раз. Сам иди да накопай... Северяне должны вот-вот вернуться - не для того же они сюда пёрли через всю степь, чтобы от первой оплеухи убежать...

После раскатистых выстрелов пушек "калашников" треснул очень коротко и сухо. Вопреки ожиданиям, вражеский воин не осел на месте, даже взмахнул ещё раз саблей и только после этого бой сломался, разведчики навалились на него, задавили и очень быстро и ловко повязали.

- Ты куда стрелял?

- В голову, как положено. Если б он ровно стоял - можно б извратиться...

- Похоже, не наповал. Или разведка наша совсем мышей не ловит...

- Второго тоже вяжут. С понятием.

- Дык у них опыта побольше нашего...

"Опытные" тем временем подхватили пленных в сёдла и во весь опор полетели обратно. Вовремя - они ещё не добрались до ворот, как из-за холма выметнулся новый отряд. Эти строя не держали, валили кучей, рассыпались по холму. Другая конница - лучники, кажется вообще без доспеха - хотя вряд ли, какая-то защита должна у них быть... Но в глаза не бросается, только засаленные кафтаны...

- Пушкарям ждать! - гаркнул Ниндзя. Пятьсот тридцать метров, картечь не долетит, а шрапнели по десять зарядов на орудие, по рассыпной лаве жако тратить.

Однако убедившись, что разведку им не достать, всадники притормозили, заклубились на вершине холма и потянулись обратно.

- Быстро сообразили - недовольно протянул Конг.

- Так не дикари... Свои пушчонки имеют.

- Ага. Пленных смотреть пойдём? Пока сотник их не залечил вперёд друида?

* * *

Пленные были плохи. Здоровенная шайтан-труба едва начисто не оторвала ногу первому, а после скачки поперёк седла перебитая кость и вовсе торчала наружу. Ян-агон тут же запихнул раненому в зубы какую-то дощечку и влил из выщербленной деревянной ложки остро пахнущий настой. Второй был без сознания, пуля попала в бляху на шапке и вместе с бляхой и шапкой содрала пол-скальпа. Шансы на выживание у него были, пожалуй, больше, но именно сейчас - допрашивать некого.

Ниндзя на всякий случай разогнал подальше бойцов первой сотни. С дисциплиной в полку было не то чтобы плохо - но удержаться чтобы хотя бы не попинать вражину - сможет не каждый, а в таком состоянии не то что от пинков - и просто так загнуться нараз могут. Дав в помощь лекарю двух егерей, пришлое командование удалилось снова на стену. Хотя сегодня приступ вряд ли ожидается - первым делом имперцы попытаются обойти по краю мыса, куда картечь не достанет... Трём сотням в крепости было откровенно тесно, и Ниндзя послал вторую и семь десятков из третьей на противоположный берег, на всякий случай подготовить рубеж обороны и там. Не такой основательный, конечно, но насыпать флеши и натыкать кольев в траве - уже хорошо. Что имперцы попытаются хотя бы часть конницы переправить вплавь с выходом на пологий берег за бродами, единственный на всю эту пятидесятикилометровую Загорскую дугу - можно было не сомневаться. Вот пусть и поупираются там. Сперва наши поупираются стенку строить, а потом северяне - на неё лезть. Совсем сдержать их не получится - просочатся. Но не массой, не организованными эскадронами, а потрёпанными разрозненными десятками, которых вполне по силам перехватить "лесным братьям" - не воинам и в общем-то даже не разбойникам, но и бортники не откажутся добыть дорогую "колоду" железного доспеха, а охотникам совсем не грех на коней поохотиться, если кони вражеские...

Локация: Усть-Загорная крепость.

Дата-время: Шестьдесят четвёртые сутки Выброса.

Боевые действия средней интенсивности. Есть потери вспомогательного состава. Потери противника до сотни конных, до трёх сотен пеших.

Следующий день выдался суетным и бестолковым. Северяне пытались просочиться по обе стороны крепости, нарывались на ловушки, ямы, картечь, хищников в камышах... Впрочем, хищников хватило ненадолго - очередной отряд пришёл с длинными копьями и осторожно, не подходя на пушечный выстрел к крепости, помножил недокрокодилов на величину, статистически не значимую. Уцелевшие сообразили, что у вкусной конины есть очень невкусные железные зубы - и убрались подальше. С ловушками такой фокус не прошёл - отряду пехоты было наглядно доказано, что кроме известной им картечи, дальше двухсот метров не бьющей, извращённый разум военных инженеров изобрёл ещё и шрапнель, которую и на километр можно закинуть... После того, как очередная волна откатывалась, разведчики неслись на холм, заглянуть что там в степи творится, потом так же неслись обратно от следующего отряда...

Не понимающий этой тактики, Ниндзя устал прикидывать, зачем и кому всё это нужно. Давал разведчикам свой шлем, заснять картинку, но тоже ничего интересного не увидел - в степи построили укреплённый лагерь, согнав в кучу пару сотен повозок, за ними всё прибывало войск - носились кони, тянулся к небу дым, стояли шатры - и попроще, серо-коричневые, и побогаче - белые и цветные. Кто-то сильно наглый попытался встать прямо за холмом - но пушкари отгрузили залп навесом - и больше там никто не стоял, остальные ставились в почтительном отдалении, не достать.

Выходило, что двойная армия действительно стягивается сюда, с поправкой на неспешность транспорта - стягивается старательно и со всех ног. Вот что они тут делать собирались - было непонятно. Переть дуром на приступ - не рисовалась картинка. Пушки хоть и небольшие, но вал атакующей в узком коридоре между болот пехоты перемолоть вполне способны. А выбить их противнику нечем - не подойти на выстрел, чтобы сверху через парапет стрелами закидать. Подтащить свои пушки на прямую наводку имперцы даже не пытались. Догадались, что будет с неукрытыми расчётами под шрапнелью. А навесом стрелять - это уметь надо... да и ответный подарок опять же не за горами - а за пологим холмом...

День почти прошёл, когда очередной раз разведка на усталых конях вернулась с новостями - за валом телег что-то подняли высокое. Сотник не мог толком описать - какие-то брёвна, как башня, но узко, лучников не посадишь и тарану места тоже нет - таран ведь не сам по себе, его люди раскачивать должны... Да и видно плохо - вершина холма восточнее крепости, а солнце как раз на северо-западе... Дальность для пушки предельная - тяжёлым ядром докинуть можно, но попасть вряд ли. А шрапнельный заряд не долетит... Ну, будет день - поглядим, подождём пока придвинут. Если что - пушки ядрами стрелять тоже могут, и каменными, и чугуниной с пороховой начинкой, хоть и мало таких, но "гуляй-город" порвать хватит.

В таком оптимистичном настроении завершили первый день осады. Часовые на стенах, растяжки в камышах, световые гранаты возле пушек - что ещё надо чтобы спокойно пережить ночь? Разве что чтоб вернувшиеся с наступлением темноты вараны не так звучно бултыхались в воде, отбирая друг у друга добычу...

* * *

Понимание пришло утром. И пришло не сразу. Первым ощущением был недобрая знакомость происходящего - напоминало это всё до фантомных болей в копчике привычное - обстрел или бомбёжку. Земля тяжело и резко вздрогнула, и уже после пришёл глухой удар, как от бункеробойного кинетика. Пока тело на автопилоте сгребало манатки и напяливало на себя, Ниндзя тщетно пытался сообразить, в каком он мире и на какой войне. В нише подошвенного боя, кем-то грубо вытесанной в старой стене под новое оружие, было прохладно, полутемно и влажно - крепостной холм слишком низок, чтобы сюда не приползал туман с реки. Тихо кругом, только волны плещут в не такой уж далёкий берег. С чего бы им плескать, кстати, утро тихое, и вообще тишина кругом, только со стороны имперского лагеря какие-то выкрики доносятся, да на стене дежурная смена доспехами громыхает - тоже переполошились. Ну, по крайней мере удар не приснился - Ян-агон хоть и уверял, что трава действует только через кожу, а развешанная вокруг всего лишь отпугивает комаров, но фиг его знает...

Однако что это было? Чем имперцы могли так звездануть, что земля дрожит? Крепость вроде цела - не так она велика, чтоб не заметить разрушения. Видимо промахнулись. Или пристрелочный? Разгоняя по организму адреналиновый ручеёк, полез на башню, не первый уже раз проклиная неведомых строителей за странную экономию. Будь донжон выше метров на пять - можно бы заглянуть за холм... А так - тащиться на разведку, всматриваясь и гадая, не приготовлены ли подарки против подарков - есть же у противника пластуны или как их тут зовут, воинов ночи, должны быть... На всякий случай включил всё же обзор шлема, увеличение предельное, детектор движения, стабилизатор - всё жрёт батарейку, далеко не бесконечную, но всё же... В наглазнике качнулся залитый рассветным розовым гребень холма в истоптанных травах, тут же стабилизатор выровнял картинку по горизонту и крену, отщёлкнул дальномером триста двадцать метров до холма и выкинул значок - мала стереобаза. Ждать Конга со вторым шлемом, чтобы они связались в систему и обсчитали сектора с двух точек не терпелось, и Ниндзя просто прошёлся по крыше башни из угла в угол, стараясь двигаться плавно. БК задачу понял, и рядом с красной цифрой ближней цели выставил жёлтую - 670. Ноль был мелкий, в движении дальномер работал плохо и за точность не ручался. Только тут Ниндзя и глазом заметил торчащее над травами нечто - жёлто-серое на фоне серого рассветного неба.

БК подёргал объективом, пытаясь выжать всё из малоконтрастной картинки на пределе увеличения, выдал топографический знак "вышка связи или опора ЛЭП". Связь имперцы строят, ага. Причал для голубиной почты... А тут и детектор движения квакнул, заквадрачивая этот же "неопознанный торчащий объект". Объект двинулся вниз - а может, вперёд и вниз. Или назад. Но высота его размеренными рывками уменьшалась, а скоро слабый ветерок принёс и изменившийся звук - вместо командирских воплей над просыпающейся степью нёсся редкий размеренный барабанный бой. Или даже не барабан, а бубен. Прикинув такты, Ниндзя решил, что бубен командует тем, кто тянет вниз предмет. Именно тянет, преодолевая сопротивление - удерживать опускаемое легче без рывков. И картинка сложилась - катапульта. Огромная катапульта, швыряющая огромные камни на вполне приличное расстояние. Вот сейчас они натянут - и кинут следующий подарок...

- Подъём! Всем укрыться! Под стену, к воротам! Бегом, бегом!

По случаю осады воины спали в доспехе - благо не тяжёлые латы, а всё та же кожа и чешуя. Так что успели подхватиться почти все, когда над холмом раскатился мощный натужный скрип. Полетел подарок...

Лететь ему секунд десять, не меньше - не пушка однако. А вот как с эффективностью? Каких дел может натворить камень весом.... Каким весом, кстати? Сколько они могут закинуть? Сотку могут? Наверняка. А тонну? Тонну вряд ли. Да и где они возьмут камень на тонну? Чем дотащат до катапульты, или как там её, требюше - так вроде называется это коромысло на штативе? Ну, примем пока, что вес валуна кил триста. Если такая хрень упадёт на голову - не вопрос, понятно, останется только на нём имя высечь и могилка готова. А если рядом? Фугасного действия у неё быть не может. Осколочное тоже пренебрежимо - при таком ударе кое-как замощёный крепостной двор можно считать обычным грунтом, вдавится и всё. Разве что покатиться может, сохраняя горизонтальную скорость... Да, такой "роллинг стоун" может многих придавить... Хуже всего если в башню попадут. Тут будет и бетонобойное серьёзное вполне, и осколками каменными хлестнёт неслабо, и, главное, пушек мы можем лишиться. А без пушек - порвут нас, не вопрос.

- Ждём удара, как ударило - по десятку к каждой пушке, и тащим их вниз, БЕРЕЖНО тащим!

Ну где этот булыжник? Без связи с сетью поля боя БК шлема мог не так уж много. И глаз его не предназначен для отслеживания траекторий, и процессор слабоват для анализа боевой обстановки, самостоятельно обсчитать карту и то не может - только простейшие действия - сектор огня, азимут и дистанция цели... Но медленно ползущий по небу отдельный кирпич - должен взять. Давай, железяка, поймай его... Ага, есть! Баллистик никак графически не отражал свою работу, крякнул детектор - цель видна - и всё. Нет лишних ресурсов параболы рисовать... Вот если бы хотя бы на том берегу стоял "Волк", в котором был не только полноценный узел боевой сети, но и трёхдиапазонный локатор с оптическим каналом. Пусть даже без боекомплекта и разряженный в ноль, только как мозг и глаза... Точку падения камня он бы сообщил раньше, чем скрип выстрела донесётся. Эх, нашему б телёнку да метровые рога... - выплыла вдруг полузнакомая пословица...

Не своя, "подсадная" пословица. Но к месту выплыла, не откажешь. "Волка" в этом мире нет. Ни у Ильи, ни у Лиды. Конечно, БТР-80, который у Ильи есть, тоже бы сгодился. Даже ТПКшка - он когда не перегружен втрое от расчётного - очень даже неплохо бегает. Успели бы метнуться к вражьей позиции, разогнать пулемётом охранение и разнести коромысло этой штуковины... А теперь только шхериться тут под камнями и гадать, куда этот небесный тихоход свалится... Шлем наконец выдал примерную точку падения - "недолёт 62". И действительно, блестящий в солнечных лучах каменюка явно снижался и скоро смачно ухнул в болотце метрах в тридцати от ворот. Очень внушительный каменюка, по болоту аж волна пошла, покачивая кусты и кочки.

- За пушками, пошли, пошли!

За вознёй своих бойцов шум северян потерялся. Если там будут шевелиться так же, как прошлый раз - следующий выстрел ждать минут через пять, и он вполне может быть прицельным - классическая "вилка", перелёт, недолёт - а там и в цель... Мелькнула шальная мысль попытаться сбить камень из пушки. И улетела мимо - даже если суметь так рассчитать выстрел, чтобы попасть (что при разнобое кустарных зарядов и рукодельных фитилях уже нереально) - не поможет это. Попадание на встречном курсе при разнице масс в два порядка траекторию не изменит, и расколоть полутонный валун пушке тоже слабО. А на контрбатарейную борьбу - дальности не хватает. Вытащить пушку в поле - накроют конники сразу...

Четвёртый маршал, сцуко, умный... Вывернул ситуацию ровно в свою пользу. Теперь не мы лениво постреливаем в них, чтоб не лезли, а они так же лениво расстреливают нас, пока не кончимся. Но - строго "в одни ворота". Только вчера мы, а сегодня - нас... Ну, думай, голова, думай... Северяне не суются к дальнему холму. Правильно делают - посечём шрапнелью. А с холма достать катапульту можно. Но если на тот холм затащить пушку - расчёт тоже попадёт под шрапнель... Окопаться надо. Расчёт - хватит и троих - стреляет, а если гости на батарею - немедля прячется, пока остальные пушки гоняют гостей. А катапульта гоняет пушки... Ну, теперь кто вперёд!

Конг идею понял и принял сразу. Чего непонятного - под обстрелом с обеих сторон бегать? Обычное дело... Первый сотник отчётливо засомневался, но возражать не стал. Впрочем, от него нужно было пятеро бойцов поздоровее, дотащить пушку, а потом они бегут обратно к крепости или прячутся в катакомбах, почти не рискуя. Но на дальнем холме катакомб нет - никому не хотелось таскать камни за полкилометра, ломали где поближе. Только обычная земля, усыпанная отдельными камнями. А может, и не отдельными - кто её вглубь пробовал... Теперь надо как-то суметь там скрытно вырыть укрытия на троих, а потом суметь притащить пушку. Тачанки батьки Махно здесь не в ходу, да и слабовата тачанка для стрельбы с колёс - пушка всё ж не пулемёт... Но хотя бы привезти и скинуть быстро - а то и вовсе обрезать тяги, как их там, постромки и увести коней, а телега - хрен бы с ней... Но нет телеги. Пушки выгрузили вручную с баржи, как и заряды к ним. Баржа - почти прямоугольное корыто из тёсаных досок - в наличии, но не поможет ничем - с воды северян не достать, да и течение тут приличное, поди вытяни её против хода. Речного флота ни на Загорной, ни на Великой реке нет. Загадка - казалось бы везде и всегда по рекам основной путь, а здесь - как-то не в почёте они. Любая переправа - неизбежное и большое зло. Баржа - и та изделие "вольных анархистов". Но парохода нет и у них, и баржа эта работала паромом, качалась маятником на тросе от берега к берегу... В общем, как ни отмазывайся, а не переложить на технику тяжёлую работу. Только самому, своим горбом лосиным, быковатым горбом пехоты Медного королевства...

Следующим выстрелом имперцы снова не попали. Булыжник тяжело ухнул по другую сторону крепостицы, и тяжело ломая кусты укатился по склону вниз, к реке. Но этот промах наверняка последний. Сводный десяток ломателей катапульт рванул навстречу врагу. Пока без пушки, с оружием в походном положении, а в руках - лопаты. Повадился пехотинец с землёй обниматься... В этом мире - недавно повадился, вот можно сказать только что... Но, видимо, надолго. От катапульты окопы мало помогают, она сверху накрыть норовит. А вот пушка... Пушки в этом бою с одной стороны - но такая вот ирония у сурового дядьки Ареса - от своих же пушек прятаться заставляет.

Ниндзя пошёл сам, оставив в крепости Конга. Конг тоже рвался, тем более что силой не обижен вовсе, а пушку таскать придётся. Но есть приказы, которые не обсуждаются. Собственно, если не получится эта затея - надо собирать манатки, грузить на баржу, и валить отсюда подальше. Потому что порядок бъёт класс, да и класс уже считай что равен - те же воины с мечами и мускульным метательным с обеих сторон. Два лёгких пулемёта (Ниндзя вытребовал у Лиды РПК для всех своих "домашних гусей", включая Серьгу-варвара) мало что могут против армии. Даже против трёх сотен маловато будет, если те сотни понимают угрозу и правильно от неё защищаются. Так что ценность воеводы - не зашкаливает вовсе. Отход скомандовать - любой десятник справится. Так что кто придумал - того и тапки...

К холму шли долго, пригнувшись в высокой траве. Мало добежать, надо ещё закопаться успеть. Пушки на всякий случай пальнули раз на предельную дальность, чтобы желающих шляться вблизи холма поубавилось, но разведка осталась в крепости. Не результаты стрельбы сейчас важны.

Вид с холма действительно был отличный - в обе стороны. И крепость видна, не то чтоб как на ладони, но периметр просматривается, легко сказать, попал-не попал. А вот лагерь имперский - тот виден весь, там стены нет, только повозки - чтобы конники с разбегу не налетели дорогую катапульту портить. Хотя тут это и излишне - на любой отряд, который вообще физически в крепости поместиться может, тут втрое больше тусуется просто рядком по степи, а дальше вообще земли не видно - толпа сплошная... Ну, не привыкать. Наше дело не стенка на стенку выходить. А сейчас дело и вовсе простое - копать, бери больше, кидай дальше. Вот тут бери, сюда кидай. Между двух валунов здоровенных, готовый дот почти...

Зарядку катапульты очередной раз закончили, и можно было во всей красе разглядеть вражью артсистему. Собрана из тёсаных брёвен, охваченных стальными кольцами - и, похоже, на болтах, хотя толком разглядеть трудно, слишком далеко. Интересно перцы пляшут... Ниндзя задумчиво провёл ладонью по прикладу РПК за спиной... Достать можно, 225 метров ростовая, почти школьное упражнение... Но слаб автоматный патрон, чтобы всерьёз искалечить такую конструкцию, а углядеть в плотной толпе суетящихся у "орудия" ключевые фигуры непросто... А через минуту сюда ломанётся огромная толпа коней, особо не позабавишься с автоматом-то... Нет, пушка нужна. Раз уж мощного ручного оружия тут нет. Даже подствольников...

С тяжёлым скрипом катапульта сработала, тяжеленный груз из увязанных в сетку камней потянул к земле короткое плечо рычага, взметая на длинном груз в десять раз меньший - со скоростью в десять раз больше. Незатейливая, в общем, механика. Но действенная - пока отряд полз к холму, она выстрелила трижды, и Конг коротко доложил о повреждениях - сбит угол башни, повреждение стены, один убитый, четверо раненых, огребли каменным крошевом. Упряжка из двух приземистых мохнатых быков потащила к артиллерийской позиции новое ядро - известняковый валун. В этой местности известняка много, знай таскай да отгружай. На головы противника отгружай... Но в степи до камня поди доберись, удобный для добывания камень здесь, на берегу, где Загорная впадает в Большую и тем выпячивает её русло в небольшой обратный изгиб на основной дуге...

Бойцы тем временем дорыли окоп - хороший такой окоп для стрельбы стоя, разве что не с коня. Усталый десяток ломанулся к крепости, между холмами их заметили, тут же от обозного лагеря отделился отряд кавалерии в их сторону, сотни две. Уйти пешие от конных не смогут, но они и не пытались - все десятеро тут же залегли между камней.

Нормально, удалось выучить. Конные начали охватывать полукругом - просто по привычке, сейчас в этом смысла не было. Для северян. А южанам - наоборот подарок. Пушки грохнули залпом, все пять. Триста метров - это не семьсот. Кавалеристы начали заворачивать коней - и это было ещё одной ошибкой. Облако пылящей на лету каменной картечи накрыло их в бока, по максимальной проекции. Всё по классику - смешались в кучу кони, люди... Жаль, орудий у нас не тысячи... Зато орудия хитрые - со смешанным заряжанием. То есть в два движения - сунуть в дуло заряд и в запальник - трубку, тоже заранее снаряженную. Второй залп не получился, орудия ударили вразнобой. Но конникам хватило - уцелевшие рванули во все стороны, даже к крепости. Знакомое зло арбалетных стрел им казалось меньше и терпимее. И действительно, результативность стрелков оказалась так себе. Сложно всё-таки медленной тяжёлой стрелой угодить в скачущих во весь свой страх коней и всадников... Пехоте между камней тоже перепало, но все живы, хотя двое бегут тяжело, явно получили по спинам недолётными осколками, а одного и вовсе под руки волокут. Дружеский огонь, будь он неладен. Как бы не устроили разборку с пушкарями... Навстречу, пока враг растерян, так же бегом понеслись два десятка, на положенных на плечи шестах, как китайские носильщики, неся пушку, лафет и заряды. Снова забил барабан - катапульту тянут. Ничего, мы успеем... Так, а это что за движняк такой у нас под носом? Кто это флажки тянет? Наблюдатель, или даже корректировщик... Стрелять или нет? Свалить его не проблема, но услышат, поймут... А нам ещё пушку прятать, да и не вместит щель всех бегущих... А не стрелять - тем более набегут, наверняка же это сигнал "вижу вылазку"... Решив всё же стрелять, Ниндзя одним движением подвёл мушку и вдавил спуск. Семафорщик свалился обратно за камень, у которого прятался.

- Конг, давай из пушек на всю дальность, пусть призадумаются.

- Зарядов мало, командир. Мы ж никого так не достанем.

- Приказ понял? Выполнять! - Ниндзя редко командовал так. Не салаги, сами понимают, чего их строить. Разве что при офицерах, и то не своих...

- Понял, есть беглый огонь!

Четыре пушки нестройно каркнули, ядра запрыгали по склону, допрыгали всё же до тележной ограды и с треском исчезли в ней. Далеко, не тянут эти пушки за полкилометра... А катапульта тянет. Знатная у имперцев катапульта, метров сорок рычаг, и собран как грамотно, пространственная ферма - это ж додуматься надо... Захватить бы её - но нет шансов, только поломать можем. И то нужно очень постараться...

Ещё группа конницы сунулась было к холму. Было видно, как неохотно они идут, коней придерживают, оглядываются... Только командир суетится и машет мечом, или как там его ковыряльник называется - меч не меч, сабля не сабля... Вроде палаш. Далековато, но если с сошек... Скрываться-то поздно уже... С третьего выстрела Ниндзя достал мечущегося позади строя начальника. Руки чесались накрыть конницу очередями - уж тут промахнуться трудно... Но патроны не подвезут, НИКОГДА уже не подвезут, и от барских замашек отвыкать надо. Одиночными, и то реденько так, вдумчиво... Атака вновь не состоялась. Какой-то раскрашенный, в яркой сине-белой накидке, всадник нёсся на передний край из "тыла", густой толпы шатров позади катапультной позиции. Командир или связной, некому больше. Пять выстрелов - достал, но коня. Всадник не упал, ловко скатился, разогнулся, побежал. Навстречу ему метнулись кони из отряда за холмом - страх-страхом, а устав блюдут, первый доскакавший соскочил с коня, почтительно передал поводья "нарядному", а сам к его коню, живому ещё. Значит, не связной. Ещё три патрона, но подскакавшие мельтешат, закрывают... Собой закрывают, и вполне сознательно. Серьёзная птица этот блин "динамовец" бело-голубой... А патрон слабый, не свалить его так. И мало, совсем мало - нельзя как положено накрыть, чтобы все они там отправились в свои небесные сады, или как там у северян нирвана называется... Но у нас уже готова к стрельбе пушка. Пушка и три пушкаря при ней - старший и два помогайца. Помогайцы уже и заряд приготовили, картечный. Нет, картечь отставить. Мы сейчас бронебойцы и слоновальцы - ядро давай!

Первый выстрел мимо. Ожидаемо, попробуй с такой мортиры прицелиться... Но при всей своей примитивности, деревянный лафет обеспечивает неплохое единообразие. Если бы ещё порох горел равномерно и ядра одинаковые... Но какие там одинаковые, они даже на глаз отличаются... На глаз их и подбирали, самые похожие. Чтоб хотя бы по форме одинаково - тогда разброс будет больше вертикальным, а цель у нас тоже вертикальная... Второе ядро пронесло телегу и ударило в толпу обслуги. Уже хорошо, стройный обряд заряжания сбился, суета, давка, кого-то потащили на руках в сторону, кого-то просто потащили, чтоб не мешался... Но заряжание продолжается, катапульта цела, и командовать есть кому. Третий выстрел. Высоко, даже не видел куда. А пониже чуть? Пушка нагрелась. Ещё пару раз - и банить надо, иначе следующий заряд может сам собой бахнуть - он хоть и "полуунитарный", но не в гильзе же нормальной, а так, в тряпочку завёрнут...

- Отряд конных до трёхсот рыл к вам идёт - как всё же удобно иметь связь! "Динамовец" хитрый, повёл за холмом, там, конечно, коням взбираться нелегко, зато выскочат в полста метрах, попробуй что-то тут успеть... Последний выстрел в этой серии - и даже не смотрим куда попали, всё равно следующий заново наводить.

- В нору все! Бегом и с пушкой!

Забились в нору, высунули в проходы всё стрелковое и древковое - и теперь остаётся только ждать атаки - и накрытия сверху из своих пушек. Слоёный пирог. Главное - чтоб без варенья... А то варенье на войне - невкусное, железом отдаёт, а когда подсохнет - пованивает.

Видимо, северяне всерьёз надеялись захватить "артиллерийский десант" врасплох. Без связи это действительно было бы возможно. Увидев вместо открытой позиции щель с торчащими пиками - они явно приуныли. Конечно, пересидеть атаку в просто щели, даже не дзоте - не получится. Но тут снова громыхнули пушки из крепости, и чуть отстав от звука выстрела, на точку пришли снаряды. Смотреть на их работу дураков не было, а слышно было неплохо - тугие хлопки шрапнельных гранат и растянуто-слитный удар осколков. Миг тишины - и крик, визг коней, хрип и вой. И прежде чем этот ужас распался на команды и не имеющий уже значения шум - второй залп, не такой ровный, но не менее убойный.

- Прекратить огонь, мои пошли!

- Есть прекратить!

- Пошли, пошли! Пушку на позицию, потом пехота может обобрать битых всадников, но чтоб не зарывались!

За таким стимулом - пушку выволокли буквально в секунды. Старший пушкарь, крепкий подстарок с рыжей бородой до глаз, уже колдовал над клином вертикальной наводки. По горизонту навелись просто - оставив после стрельб прибитую к земле длинными колышками доску. Расчёт работал слаженно и командования не требовал - всем понятно, что не сломанная катапульта ведёт огонь по их же другам у орудий крепости. Ниндзе оставалось только продолжать наблюдение.

Пока конники наваливали на холм, катапульта сработала ещё раз, отправив в крепость очередной булыжник. Попали - трое "двухсотых" - камень пробил перекрытия башни. Хорошая катапульта, сцуко. Слишком хорошая, попортить бы... А очередное ядро опять улетело в толпу, в живой силе потери есть, да пофиг их живая сила, технику, технику рвать надо... Ещё выстрел. Есть! Ядро звучно, здесь слышно, ударило в основание рычага. В самый раз, куда надо. Теперь ещё пару раз туда - и должно сломаться, должно... Разрывной давай! Не запасли зажигательных, блин, не готовились с деревянными конструкциями воевать... А конструкция тут как тут - снова машет рычагом, за рычагом летит канат, на канате - сумка, в сумке очередной подарок... А ядро, дорогой боеприпас, мимо прошло. Даже не в толпу, вон, на втором холме пыль поднимает. Ещё раз, давай, быстрее. Суета во вражьем лагере нездоровая начинается, сообразили. Телеги ломают, не иначе на щиты. Щиты - плохо. Если на этот холм полезет пехота со щитами - ничего шрапнель им не сделает. А других средств и вовсе нет, даже пороховых "лягух" - не арсенал же у нас тут. Так что ещё десяток выстрелов - и делать нам ноги отсюда... Лосиные.

Следующий выстрел катапульту достал. Бахнуло прямо на оси, щепки полетели. Но брёвна толстые, высушенные правильно, ещё и верёвкой обмотаны, для бОльшей прочности... Сколько ещё попаданий им надо? После подсчитаем, огонь! Старший пушкарь довольно орёт - два попадания подряд, мастер, да. Из такой шайтан-трубы да на двести сорок метров - однозначно мастер. Но хреновина держится, не желает ломаться. Вот опять пошла люлька с камнями вверх, натягивают... Ниндзя не пожалел пять ценных патронов, благо командующий "тяговой силой" промельтешил на её фоне - самого не зацепит, так хоть им перепадёт... Однако зацепил и самого, упал командир. Новый нарисовался - это не толпа, это войско. И войско правильное...

Три попадания подряд пушкари не выдали - очередное ядро пыль по степи околачивает... А пехота с щитами строится уже... И конные чего-то роятся, решили разменять сколько-то своих на отнятое у нас время? Время им нужно, да... И нам не меньше - вот ещё раз "табуретканнон" со скрипом, но без запинки отрабатывает свою кинематику. И ещё раз пушка достаёт - в опору, но и рычагу достаются тяжёлые осколки чугунины. Держится, гад... Зажигательные надо было запасать. Если бы после первого попадания там горело хоть полста грамм напалма - оплётка уже бы вся сошла и деревяха пересохла, легче ломать... А пехота уже пошла, и конники не дуром полезли на косогор, а достали луки... Жарко становится, блин...

- Конг, давай пушками через нас насколько докинешь.

- Опасно, боеприпасы-то сам знаешь...

- Знаю. Тут конных лучников две сотни, если они на выстрел подойдут - нам пушки уже пофигу.

- Сейчас - и через десяток секунд - Пригнитесь.

Пригнулись. Первый залп прошелестел над головами, бабахнуло внизу.

- Недолёт, выше давай

- Дальше не достанет. Продолжать?

- Жди пока.

Конные потерь не имели, но атака сорвалась - не только люди, но и кони не хотели идти туда, где бабахает и сечёт траву. А пехота пошла. Шрапнель, особенно такая - бронебойность имеет несерьёзную. А щиты северяне сварганили всерьёз, половину телег разломали, наверное... Всё, надо позицию покидать - накроют сейчас... А пушка опять мимо...

- Конг, давай сюда два десятка, пушку выносить. Или поздно будет.

Из крепости заспешил отряд "эвакуаторов". Ещё два выстрела... И задача не выполнена... Тогда чего ради мы сюда вообще припёрлись? Пушкари дали ещё одно попадание - но так и не сломали чёртов рычаг. Катапульта опять поднимала груз. И тогда Ниндзя просто перебежал к началу склона, поставил пулемёт и одиночными, тщательно прицеливаясь, начал долбать самое нагруженное место - там, где основная балка рычага крепилась к оси. Был соблазн вложить туда очередь, но такой соблазн следовало давить. Бревну не станет плохо от кучи разрозненных попаданий. Нужно выбить в нём дорожку пробоин, рваных волокон и растресканного нутра. Потому - одиночными, и контроль левым глазом в экран шлема, на максимум увеличения. Одна дырка, вторая... Третья в сторону ушла, ветер... четвёртая, пятая... Чёртов адреналин... Сзади уже орёт вражья пехота, третий ряд колотит по щитам, чтоб страшнее было... шестая дырка... Где они такое бревно взяли, блин... Никак не щепится, пули уходят как в резину...

- Ниндзя, камикадзе твою мать! Отходи, всё, пора уже!

Седьмая дырка. восьмая... мимо сцуко... девятая... ну... За спиной бахает очередная граната - крепость ведёт отсекающий огонь... Толку с него по укрытой пехоте... Огромный рычаг снова взмахивает канатным хвостом. Камень по дуге идёт в небо, канат тянется за ним, отделяется... и тут, в момент смены нагрузки, бревно не выдерживает. Нового звука не слышно, стяжная конструкция и так при выстреле скрипит, как тысяча раздолбанных кроватей, но глаз видит нестыковку, изменение геометрии рычага. Противовес пошёл обратно, а канатная петля продолжает движение вперёд. Теперь и треск появился, огромный рычаг ломает сам себя, обваливаясь вперёд, на разбегающихся от него.. как их назвать, баллистиков что ли? Плевать как назвать, теперь ходу. Пушка уже около крепости, пехота уже рядом, и конница за холмом топочет во всю дурь... Магазин долой, второй на его место... Сорок патронов - это ж ничто... Только мантру читать - "Ноги мои ноги, уносите вы отсюда мою жопу"... До просветления. Если раньше мозги не просветлят... прямым солнечным светом.

Первый рывок пошёл хорошо. Тело ещё помнило тренажёры, из груза - одна разгрузка, комбез лёгкой брони - "от колючего куста" да лёгкий пулемёт - чего б не побегать. От здешней пехоты, бронированной чуть получше и впятеро тяжелее - не вопрос. Но есть ещё кони... С лучниками на них... Удержит комбез стрелу? А вот хрен его знает. Правильный удар ножом - не держит, только пытается. А стрелы.. Вряд ли у конников лёгкие охотничьи с режущим наконечником. Так что если не каждая, то каждая вторая пройдёт. Кончаем спринт, встречайте подарки, гости дорогие... Ниндзя сходу распластался в траве, выводя РПК на линию прицеливания, и короткими очередями прошёлся по как раз выскочившим на холм конным. Передние запнулись, споткнулись - бил в морды, не разбирая, кони там или люди. Но мало, тут бы ленту-сотку разгрузить, да не промежуточный патрон, а длинный винтовочный... Да, и БТРом полирнуть... Но нету, ничего нету... Так что магазин пустой в карман, ноги в руки, а зарядить и на бегу можно... До укрытия в валунах, где можно огонь на себя и дух перевести - как до Ирана. Раком, ага. Причём - отсюда. Туда не добежать, достанут. В кусты надо, к реке...

Пушки крепости вразнобой кидались по площади, но помочь тут, вблизи - не могли. Кавалеристы понимали это прекрасно и лезли уже смело. Теперь для них вопрос чести - изловить того гада, что снова запер приоткрытую Двойной армией дверь на оперативный простор левого, южного берега. Вряд ли они догадываются, что тут сам воевода развлекается, с Незваной заигрывает, но что не просто воин - догадались, не вопрос. Догадались, что пришелец? Знают они вообще о пришельцах? Про Илью знают, если не рядовые, то начальники должны. Да и про нас, грешных - должны...

Заминка конных длилась недолго. Тем более, сзади подпёрли прижатые артиллерией - и понеслось. Тренированный человек может бежать как конь - далеко и долго. Но бежать быстро как конь - не может. Хоть порвись. Но это - по степи. А тут вот слева - уже овражки, кустики... грабельки в траве... На первый ряд Ниндзя чуть сам не влетел - спасла туша лошади, оставшаяся тут после вчерашнего приступа. Она на этот ряд первая налетела и одну ловушку собой разминировала. После тёплого дня и жаркой ночи пованивало от неё уже изрядно, да и птички небесные постарались, размотав кишки по траве... Но выбирать не приходилось - кони могут и через овражек, но по ровному им нравится гораздо больше. И коням, и всадникам. Так что морды бить - здесь самое то. Увидев, как почти уже настигнутый беглец разворачивает пулемёт, кавалеристы придержали коней. Трудно это всё же - лбом на пулемёт переть.

Но переть не перестали, а по левому флангу даже поднажали - понимают, что чем дольше им скакать - тем больше поляжет. Или просто более злые. Или более воины - какой-то у них вид... отличающийся. А, ну точно, "динамовцы". Не такие яркие, тот был "старший динамовец" наверное. У этих только щиты выкрашены, одежда обычная, обычный здешний доспех. Автоматная пуля берёт - и ладно.

Ниндзя в максимальном темпе раскидал магазин одиночными. Выстрел, доворот, выстрел, доворот... Четыре десятка не сбил, чудес не бывает. Но штук тридцать сделал, некоторые, правда, встанут ещё, их просто в панике сбило... Но - последний магазин... Да что ж вы тупые такие? Я ж вас пачками тут кладу, а всё лезете. Не понимаете что ли? Или герои все?

Понятно чего лезут. Воины они, настоящие, не дикари какие. И понимают, что не успевает один пулемётчик эскадрон расстрелять, никак не успевает. Со станкача - и то не успеть, а тут ручник, да патронов - считай нет уже. Подставился. Зарвался... Чужая война, чужая война... А как до дела дошло - ввязался как в свою. Ну и огребать теперь - как на своей...

И всё же атака захлебнулась. Северяне не знали, что эскадрон должен рвать один пулемёт. И не знали, что патроны все. Задние ряды не пошли через трупы передних, кинулись в овраги, в кусты, назад... Был бы тут настоящий пулемёт - им бы конец. А так - повезло. Разменялись считай - и они пока поживут... И воевода драный, что как заяц по кустам скачет... Сейчас ещё метров двести по кустам, а там уже расчищенное предполье возле крепости...

Когда земля неожиданно ушла из-под ног, он только и успел - удивиться. Не было тут ловушек, не строили. Тут вообще не ходил никто, заболоченные заросли, кусты на выпученных корнях из воды лезут, не разбежишься. Но "земля" не только из-под ног ушла, но и по голове долбанула так, что через шлем чувствуется. Засада. Не глядя назад прикладом. Есть, чьё-то мягкое сопротивление, хруст - а потом крик. Стволом вперёд. Тоже есть. А теперь стреляем - рука добралась до спуска. Длинной очередью поперёк, с поворотом. Крики если и были - утонули в грохоте выстрелов. Но это не все - кто-то сбоку рвёт приклад, сильно рвёт, но хрен ему - двигаемся вместе с оружием, давая погасить импульс рывка... А потом ногой такому умному, по ногам же. Рывок сбивается, ещё чуть... Но какая-то гадость летит в лицо, запах острый и даже приятный... да некому тут нам приятное делать, кумар это от здешних травников, выдох, не дышать, рывок, снова стреляем... Твою мать!

В закрытых глазах возникла картинка - какие-то цветные видения, быстро проясняющиеся в целый фильм, удивительно реальный. Красочный зал, совсем не средневековый, скорее даже футуристический - обширные плоскости, смелые углы, серебро и синева, люди в странных одеждах, с переходами от обтягивающих к разлетающимся, буйство форм и красок, стройные красивые тела, мужчины и женщины... Пир, переходящий в совет и обратно... У них. А тут - засада и бой, и проснуться уже не дадут... Или дадут - связанному, как свинья на китайском базаре... Где они? Хоть примерно? Где горизонт хотя бы - пол-рожка ещё осталось, есть чем порвать, пусть хоть по площади... Но не только зрение забила навязанная картинка. Остальные чувства тоже не слушали, а смотрели. Как кино. И вес пулемёта в руках не ощущался. Только как танец, военный балет, ганката с ручником - руку сюда, ногу туда... палец вот так... Палец болит, пытаясь согнуться дальше, чем может. Надеюсь, упирается он в прожатый до отказа спуск... Но ни звука, ни движения - не ощущается ничего. Поворот вокруг себя... Всё, больше патронов быть не может. Пожалеем палец - может, он всё-таки пригодится... Паки чаяния... Ничего больше Ниндзе не оставалось, как расслабиться и получать удовольствие - наблюдать картину странного бала-совета с танцами. По крайней мере ощущения обжигающе-холодного железа между рёбрами не возникает - только этому и остаётся радоваться. Да и по голове пока не бьют - только музыка звучит. Красиво звучит и мощно, хотя никакой электроники - акустика чистая, струнные и ударные. И голос - без слов, просто голос, летящий в высоком зале и легко выходящий за его стены. Знакомый какой-то голос - или похожий, или кажущийся похожим... Всё-таки это сон, а сон, хоть он от какой травы-растравы - может быть собран только из известного, из знакомого. Потому что больше неоткуда ему собираться... Вид зала сверху - он не один из пирующих, и не музыкант, не охранник, не... устанешь перечислять, кто ещё "не". В зале просто присутствует нечто, которое может видеть. Слышать, обонять и осязать тоже может. Парадоксально осязать - вот очень осязаемое бедро высокой женщины с вороными волосами. Вот рука мужчины, упругий бицепс, не вздувшийся сеткой вен, просто слегка натянутый - рука поддерживает вращающуюся в танце женщину. Вот другая женщина, маленькая и изящная. Её мягкое плечо, под которым тоже добротные упругие мышцы - похоже, в этом зале не идеальных фигур просто нет. Они только разные - как кому нравится. Как им нравится, не кому-то. А это кто? Лицо незнакомо, но фигуру эту я видел, точно видел... Видел, трогал... но где, когда? И почему лицо...

Сон поплыл, как лоскуты тумана, свиваясь в змейки и утекая в дыры реальности. В дыры между реальностями, в дыры на фоне реальности... Просто в струйки на фоне. Рождая нестерпимое желание вернуться, вновь очутиться в этом сне. Да, чтоб против ТАКОЙ травы устоять - какая ж воля нужна... А придётся найти такую - иначе хана. А у нас тут, между прочим, ещё дел по уши...

Выплывшая и утопившая собой красивый сон реальность была обыденна - "четыре трупа злобных панков испортят утренний пейзаж". Только не четыре - шесть. Пять панков и один хиппи - колдун-травник. Или друид, хрен его знает. С живописными седыми волосами, неживописно залитыми кровью из расколотого черепа. Куда ж вы с голой травкой на пулемёт... уроды, сколько патронов на вас извёл... Бегай теперь тут с голой задницей...

Только тут Ниндзя вспомнил про меч. Что значит - не по штату оружие... Но после драки чего уж костылями махать, валить надо отсюда. Разве что друидский мешок прихватить, может чего ценное отыщется... Не отказав себе в удовольствии резануть придавленную телом лямку мечом-которого-нет, Ниндзя порысил вдоль кустов под склоном берега - хоть и плоский, но небольшое понижение к реке есть. А больше и не надо. Зато если сунутся сюда конные - можно прекрасно их с напольной стороны осколочными глушить. Да и просто из пулемёта - пятьсот метров до крепости, Конг да с сошек...

Но мочить никого не потребовалось - соваться под стены желающие уже кончились.

За воротами выстроились все бойцы. С щитами и даже, кажется, начистив шлемы. Вроде не блестели так с утра. Едва Ниндзя проскочил в приоткрытую створку - громыхнули щитами и заорали короткую фразу, которую "переводчик" развернул в анахроническое "Виват". И пока трижды не проорали - не унялись, хоть команда "отставить" и была. По всему выходило, что воевода опять натянул имперцам нос. Они не успели пройти левобережные леса пока там одни казаки-разбойники, а теперь уже поздно - Синяя рать кладёт засеки и острит колья, отрезая маневр и лишая шансов проскочить в населённые местности быстро. А бОльшего воевода королю и не обещал - дальше уж сами как-нибудь.

Вот только Ян-агон куда-то пропал. Вроде только что здесь был, и Конг его видел, и первый сотник - а как в сумке трофейной порыться и может быть записку загадочную прочитать - так нет его. Слинял по каким-то своим друидским делам. Да вроде и не нужен он уже тут - раненые на стене померли, как Ниндзя и ожидал, пленные - наоборот, явно собирались жить долго и счастливо... если дадут...

* * *

Мир

Локация: Синий город.

Дата-время: Шестьдесят девятые сутки Выброса.

Война заканчивается миром - если есть ещё кому заканчивать. Хотя если некому - война тоже заканчивается, а начинается не пойми что... Но это не наш случай. Наш - как раз мир. Правый берег, правда, Империя оставляет за собой. Берег, крепостицу нашу, все нарытые тяжким трудом заграждения - там наверняка уже истоптано всё имперскими сапёрами, да не рядовыми "бобрами" с киркой и лопатой, а старшими мастерами. Перенимают опыт.

Впрочем, и "наши" - вояки южной конфедерации - с превеликим удовольствием упёрли бы катапульту, да кто ж даст? Придётся довольствоваться кинематической схемой и эскизом конструкции. Фотки напечатать нечем - так что картинку из шлема с полными техданными они не увидят. Шлем - работает только на голове владельца, и точка. Такое вот колдунство у нас хитрое. Чтоб не возникало соблазнов отделения этой самой головы - и от шлема, и ещё как-нибудь. А пока - гуляй, народ, победу празднуй. На год примерно - ну, это я так думаю что на год, переформировать армии, разработать новую тактику от "летучих затычек", какими мы в двух местах всю малину северянам затоптали... Император своих планов не докладывал. Видели мы его - издали конечно, чином не вышли вблизи лицезреть. Смелый мужик - сам приехал в Синий город, со свитой конечно, и за стенами отрядец "динамовцев" бело-синих - за небольшое войско сойдёт, так что повязать его вряд ли осилить - зато подстрелить-то издали никаких проблем. И знает ведь, что могут - не может не знать, доложили наверняка подробности боя у бродов. Но прибыл... Дракона - не привёз. А может, и тот где-то поблизости летает - по "сведениям из кругов, близких к спасательным" - они на расстоянии разговаривают... Однако от пули в голову дракон где-то вдалеке никак не спасёт, так что смелый мужик император, не отнять...

Что ж, ничего личного к нему нет, а приказа не было. Синий король желает замириться - тоже понимая, что ненадолго, но надеясь за год приготовить новых подарков, благо поселение Хольга - это того идейного родственника Ильи, которому мы пост на Перевале сдали - заказ на пушки нового образца приняло и вовсю коптит небо своей литейной фабрикой. Вот такой пакт о ненападении тут рисуется. Ну да не наше дело. Лида письмо прислала - благодарит за хорошее выполнение задания и советует не врастать слишком уж плотно в местную иерархию. Оно, конечно, завидное дело - сразу в полковники, теперь уже без натяжек полковники - намекнуто достаточно явно, что их Синее Величество не прочь увидеть удачливого воеводу у себя в резиденции - но только если уж туда идти, то с предложенной должностью соглашаться однозначно, невместно это - от королевской милости отказываться. Обида для короля большая, а короли - они все обидчивые, по должности положено. Так что от визита придётся воздержаться - так вроде и не было предложения никакого, похвалил король наёмника, отвалил бочку варенья да корзину печенья - и забыл о мелких людишках. Понадобятся - король таких много найдёт. Дипломатия однако. Флаг ему в руки - синий такой флаг с белой башней (сходство цветов города и императорской гвардии давало пищу и для баек, и для официального пиара, который был тут не в таком уж средневековом состоянии).

Наконец показалась из-за леса струйка дыма. Вот и наши подъехали. Не как южанское королевство - без кавычек наши. Анархисты-машинисты - раз тут такой съезд наций, то и Илья приглашён. Со чадами и домочадцами - ну в общем целый караван. Тоже с паропанковым трактором во главе и прицепными вагончиками. Только у одного вагончика колёс подозрительно много, да и едет он как-то необычно. Нет, колдунство рессорной подвески тут известно вполне - и местным известно, ну и "пришелец" его знает. Все вагончики переваливаются по неровной дороге плавно, тем более что скорость невеликая - как раз коням рысью. Но этот не только плавно идёт, а ещё и ровно. Кого-то, может, досчатые бока и обманут, но это того, кто БТР сроду не видал. Так что Дед во всеоружии явился, на броне, и чтоб я тут врос, если не с полным боекомплектом и запасными баками. Однако заранее не светит, и по рации ни словечка - а связываемся мы второй день уже. Он что, считает что нас могут слушать? Или не считает важным? Хотел бы впечатление на местных произвести - так бы пригнал, с дымом-рёвом, да ещё б с воды зашёл, типа нет нам преград... Но не зашёл... Ладно, через полчаса расскажет, не отмажется. Но сперва поглядеть в мужественные рожи Змея и Хомяка - в натуре мужественные, то есть - женатые. Хотя можно ли такой термин применить к Змею - ой сомнительно. Какая Светка ни такая-растакая, а удава траншейного и могила не исправит... Тем более что два сапога пара - ещё кто кого исправлять будет... И в какую сторону, ага.

Однако планы пошли сходу нарушаться. Нет, морды боевых друзей повидать довелось, и по плечам похлопать, а Светка, змеюка... точнее, Змеиха рыжая, и поцеловала отнюдь не сестрински - но рядом с ней улыбалась ещё одна девушка - если такое слово применимо к существу родом из позапрошлого века. И хватка у существа - как у опера со столетним стажем. То есть не грубая, бульдожья, а ласковая и добрая, такая, что возражать даже и не думается... Пока Ниндзя шёл по длинному, как крепостная стена, коридору к "апартаментам", которые как-то очевидно и заранее были зарезервированы за "леди резидент", он всё это передумал - но раздражения и желания сказать "да пошла ты" - так и не возникло. Ему действительно хотелось поговорить.

- Ну здравствуй, герой-воевода!

- Здравствуйте, ваше тайное величество!

- А прошлый раз по имени звал... Ещё и Лидкой... - улыбка мечтательная, но глаза... Глаза как глаза, это подсознание чёртово шутки шутит - сто тридцать два да сто тридцать два...

- Лид-а, ты прости, сложно это в голове утоптать. То ты дева юная, то столетний резидент...

- А какая я тебе больше нравлюсь? - наклонила голову, глаза серые, улыбка несмелая, локон медовый завивается...

- Ой, ну не дави, а? У меня, понимаешь, культурный шок и полный когнитивный диссонанс, а ты толкаешь чтоб думал быстрей... Да ещё и сравнивал!

- С кем это ты меня сравнивать собрался?

С кем с кем... Да уж знаю с кем. Но говорить подожду. И думать слишком громко - тоже не буду... Даже если я дурень и параноик недоученный.

- Ну, говоришь же - выбирай какую видеть.

- Какую... Интересный вопрос. Я вообще-то одинаковая. Всегда я.

- Объективно одинаковая - продолжил вить словесное кружево Ниндзя - а субъективно, субъективно-то?

- Вот мужчины, а говорят ещё - прямые как меч, характер слона и речь дракона...

- Так это здешние, суровые рыцари... А мы - мягкотелые пришельцы...

- Ладно, уболтал, речистый - Лида снова улыбалась, но уже не как "блондинко с обложки", настоящей уже своей улыбкой - тут в нашем общем деле новые тонкости вырисовываются. Каллиграфические такие, как подпись под приговором...

- Кого приговаривать будем?

Лида бросила шутить, не прошлась на тему обманчивой мягкотелости и не выдала сакраментальное "речь не мальчика, но мужа". Калейдоскоп эмоций переключился на другую картинку как программа в телевизоре - весь и полностью.

- Приговорить могут нас. Канал так и не открывается. И дело не в станции связи, не вскидывайся. То, то вы разнесли там, на Земле - не станция, а только дверца. Вы потому сюда и попали, что дверь сломали. Могли, правда, попасть не только сюда, куда угодно могли... Но пошли сюда, как по Нити... знать бы ещё кто вам ту Нить пустил... А вот к вечеру канал оказался закрыт. Нет, не закрыт даже - его вообще нет, как не было. Даже не каменная стена, а скальный монолит - вот как это ощущается.

- Кто-то мог его вот так замуровать?

- Понятия не имею. Я, в общем, на намного больше вас знаю, что это и как работает. Есть накопленная эмпирика, есть странные легенды. Очень древние, настолько, что датировке не поддаются...

- Ты знаешь, я был уверен, что миры фэнтези - легенда. Эльфы, драконы, орки... А тут в первый день - Берк, ты, ну и наше общее приключение, весьма изменившее знакомство...

Лида расхохоталась:

- Ого какая фантазия! И Берк никакой не орк, и меня к эльфам причислять - такая натяжка, что тягач сломаешь, и дракон... ну, в общем, не дракон это был.

- Ну, я в общем-то и не ждал, что будет в точности как Профессор завещал. Только у людей не бывает такой пасти, тебе никак не двадцать лет, и сказать, что та ящерка с крылышками не дракон - можно только точно зная, каков дракон настоящий...

- Ай молодец, раскусил старуху!

- Гм... И про старуху бывает... начал было Ниндзя, вдруг осекшись.

- Ну договаривай уже?

- Зачем? Ты ж знаешь. Только ни фига ты не старуха.

- Ни фига. Хочешь, ещё больше запутаю? Про то, что мне полторы сотни - тебе ведь Илья сказал? Он сказал, ты поверил, а почему? Почему Илье а не своим глазам? Потому, что тебя к этой мысли плавно подвели. Показали геноморфа Берка, подсунули девушку с атипичной психологией, пару красивых сказок - и готово, спёкся воевода.

Спёкся воевода... Ну да, спёкся. Причём не один уже раз. Интересно, Дару мне тоже показали?

- Убедила. Запутала. Всё, падаю ниц, бросаю гадать про твой возраст, зову Лидкой и мечтаю о порнухе. Не со старухой - говоря в покаянном тоне, Ниндзя реально опустился на колени, согнулся как муслим на молитве, и неожиданно (трудно ожидать такое движение в такой позе) бросил обе руки под юбку, вдоль девичьих ног вверх.

Лида взвизгнула вполне натурально и залепила пощёчину. Не обозначила, а именно залепила, звонко так, качественно.

- Плюс один - загадочно сказала девушка - ничуть не покрасневшая и не взволнованная.

- Плюс один что? - Ниндзя улыбался, как Чеширский кот.

- Балл. Тебе. Изящная проверка. Хамская, но - изящная.

- Так что, судьба нам тут выживать? По крайней мере - пока?

- Пока - да. Но есть ещё тонкость...

- Такая же? - потёр чувствительно горящую щёку.

- Нет. Эта - весомо, грубо, зримо. Типа не распускайте руки, сударь, в натуре. А та - действительно тонкость...

- Ну ты уж говори, не томи, сударыня-барыня...

- Похоже, не мы первые зависли в этом мирке.

- А ещё кто?

- Догадайся, ты умный.

- Я? Да я простой как конь...

Лида даже не скривилась - молча, не дрогнув лицом неподвижно показала, что "цирк не заказывала". Просто ждала ответа. Ниндзе же наоборот, хотелось сбить с неё эту барскую спесь

- Ну, раз эльфы тут не первые... остаются драконы.

- А всерьёз?

- А всерьёз - это традиция тут такая - загадки загадывать?

-Тебе часто загадывают загадки?

- Да все кому не лень. От собственных, понимаешь, десятников до тайных королевских величеств.

Разговор как-то не клеился. Спесь сбить вроде получилось, но с ней и разговор, и возобновлять его как следует, без дураков, Лида не торопилась. Видимо, чтобы показать, кто же тут дурак. Ниндзя же не собирался каяться. Какого вообще чёрта, надо ей что-то - так пусть говорит. А не надо - так и к королю не поздно ещё податься... Помолчали, подумали... И только Ниндзя собрался откланяться и пойти поискать, где расположился Илья (а особенно, конечно, его девчонки) - Лида повела беседу совсем уже в сторону. Не замечал ли храбрый воевода каких-то колдовских действий, видений-наваждений, особенно - видений-наваждений типа "кошмар дневной натуралистичный"? Но вот как раз кошмары Ниндзю не мучили ни разу. Мюзиклы разве что, да и то в бою по обкурке - точнее, когда пытались его чем-то подкурить имперские диверсанты возле Бродов. Но эта тема Лиду не сильно интересовала. Мимоходом разъяснила, что Ян-агон, лекарь-друид, продался северянам, потому и подшаманил нужные травы, а "химическая атака" была только ассоциативным спуском заранее натянутой "тетивы". Видение, конечно, занятное - бал красавиц и красавцев в футуристическом интерьере, надо же такое себе приснить, но проходит оно по ведомству обычных снов. Кошмары - другие, промозглые и опасные, как мечты снежного питона. Кто такой снежный питон, Ниндзя не знал и знакомиться с ним не стремился. Вот и поговорили...

Уже покинув не слишком гостеприимные покои, он подумал, что требуемый тип "сна" он всё же видел, ещё там, на Перевале - но там не было кошмара, приснилась Дара и, считай, предупредила - хотя и без предупреждений он был готов... Но тот сон как раз и был таким не совсем сном... Или не совсем сном было появление самой Дары? А вот тут фигушки, это - было просто не сном. Совсем. Ниндзя коротким, незаметным движением хулигански подрезал перевязь меча у идущего впереди рыцаря - натурального рыцаря, в кольчужном доспехе, наручах и при мече, разве что вместо шлема над мужественным затылком колыхалось перо с этакой охотничьей шляпы ("болотный фазан, допущен Геральдической коллегией к ношению младшими сыновьями баронских родов и детям виконтов, не ставших ещё графами" - лихо выплыло в памяти из заложенной "базы данных"). Графский внук заполошно подхватил меч, довольно ловко разворачиваясь в сторону возможной опасности - но Ниндзя стоял изрядно в стороне и в руках у него ничего не было... Меч, которого нет - исчез как появился, беззвучно и незримо. Идеальный меч, функция без устройства... Но сном он не был совершенно точно - такую забористую сложноподчинённую фразу, как пробурчал себе под нос потомок знатного рода (герб на нагрудной пластине ничего Ниндзе не говорил, и "база данных" молчала как рыба об лёд), придумать и самому себе приснить ну никак не получится. Выругавшись ещё раз, молодой дворянин продолжил свой путь - ну и Ниндзя тоже.

У Ильи тоже отыскались собственные покои в Синем городе. Точнее, подворье, которое даже искать было не надо - оно само привлекало внимание огромными стеклянными окнами. Товар лицом, да.

- Хай, воевода! - приветствовал его незнакомый молодой парень в будке у ворот. Ворота и здесь были правильные, со шлюзом и мощными полотнищами, но за неимением дармовой энергии воды открывались вручную. Сейчас, по случаю королевского праздника, торговля не велась, и ворота были закрыты. Населению было предложено ликовать и веселиться, альтернативные предложения во внимание не принимались. Рядом с воротами обнаружилась калитка с очень неудобными поручнями за ней - это для одного они неудобные, а если толпой ломиться, так просто надолбы получаются, как раз против двуногих танков в штурмовом доспехе. В самый раз в общем.

Ниндзя не знал часового, но часовой его знал и даже рад был видеть. Вот блин, популярность... Почувствуй себя звездой... или звездецом... Всю технику загнать на подворье было просто невозможно, мегатрактор и в городские ворота не прошёл бы, потому основной табор расположился снаружи. А вот БТР закатили сюда, похоже на конной тяге, чтобы не нарушать маскировку. Вблизи спутать его с мирной повозкой было практически невозможно, но с другой стороны - почему бы не быть ему военной повозкой? Опять же репутация колдуна и многознатца способствовала, мало ли что Илья-Пророк приволок... Да и не Ниндзи это проблемы, в конце-то концов. Илья принял к себе двоих его "волков", Змея и Хомяка - и не приглашал оставшихся, то есть самого Ниндзю и Конга. Они и не просились - Илья действительно понимал, кто хорошо уживётся в его анархоавторитарной коммуне, а кому там будет не по кайфу. На этом "по кайфу" он своё общество и строил - и вот уже тридцать лет коммуна жила и здравствовала, несмотря на местами враждебное окружение.

Обстановка во дворе, закрытом от взглядов снаружи, сохранению скептически-желчного настроения не способствовала ничуть. Во дворе происходило веселье - не такое, как за стенами, своё. Под другую музыку и в других одеждах. Но влиться в компанию, где среди незнакомых лиц он уже углядел Маринку и Таньку, а также не представленную ему "бабушку Суворова", он не успел - во двор чёртом выскочил Хомяк и потащил бывшего командира на военсовет.

Атмосфера "военсовета" была не сильно праздничная. В палате - зал заседаний это помещение напоминало мало - сводчатый потолок, резная мебель и прочее полагающееся варварское великолепие - было напряженно. На королевский совет Илью не пригласили - хотя "по-понятиям" должны были, и это было хреновым признаком даже само по себе. Но не одно это - "девчонки" Ильи на королевском балу, проводившемся каждый сезон (а сезонов в этом мире пять, по именам богинь-хозяек) не только с принцессами нарядами мерились и бравых рыцарей снимали, но и между делом проводили обслуживание аппаратуры слежения, встроенной в подаренные королю-соседу окна. Так что канал прослушки в тронном зале, двух государевых кабинетах и опочивальне Его Синего Величества имелся. Но ровно в день прибытия императора - замолчал. А вот было это чьим-то сознательным действием или следствием срочной перепланировки, а может и вовсе уборщица провод зацепила - так и не решили. Само по себе исчезновение связи - фигня, аппаратура самопайная, батарейки - вообще чёрт-те что, но два события разом уже случайностью не пахли, тем более что не то что император, недавний враг, но и синий его медного величества посол, не суверенный властитель - приглашены были, а сосед и соратник Илья - нет.

В общем, керосином пахло, или порохом - как посмотреть. Ниндзя, в тонкости политики не посвящённый, мог только посоветовать усилить бдительность - что и без его советов было сделано уже. Время каких-то конкретных действий ещё не пришло, и хорошенько почесав языками, вспомнив в подробностях происходившие стычки клана пришельцев с местными "законными бандформированиями, как упорно называл все военные отряды анархист Илья, прикинув баланс сил - разошлись. Баланс поучался скользкий - если не будет внезапного нападения или каких-то специфических сюрпризов - БТР без вопросов рвёт всех шустрых, поимевших глупость сунуться, после чего гарнизон подворья грузится на баржу и под прикрытием 14мм пулемёта с достоинством следует к загородному лагерю и далее к дому. Где и вынашивает в покое планы возмездия и воздаяния. Но если что-то пойдёт не так - численное преимущество и фортификационные сооружения Синего города делают положение осаждённых в нём гостей довольно мрачным.

Однако привычки париться возможными бедами завтрашнего дня Ниндзя ещё не приобрёл, а потому вместе с Конгом и примкнувшей к ним "гадской семейкой" Змея и Светки они поддали жара веселью во дворе. А так как Маринка вновь сориентировалась на приглянувшегося ей Конга, то как-то само собой оказалось, что к расползанию по гостевым кельям мансардного этажа рука воеводы уже плотно облюбовала гибкую талию Таньки... Ну, в общем, никто был не в обиде, а строго наоборот - в восторге и радости. Хотя на фоне шума городского веселья (и как они без электрической музыки ухитряются так громко шуметь?) заводного "звукоряда" от Маринки слышно не было - да что мы, сами пошуметь не можем? Ещё как можем! И они могли - почти до утра...

Отоспавшись за три предшествующих дня до ломоты в спине, Ниндзя только ненадолго нырнул в блаженную истому. Не спалось. Танька тоже не спала - по дыханию слышно. Возникла неловкость - вроде и хорошо было, а вроде как-то и неправильно. Блин, да какой хрен неправильно? Я что, что-то кому-то обещал? И мне что, плохо? Хорошо мне, просто зае... В натуре это самое "зае", да ещё как "зае..." Нет, не то. Не в нём дело было, в ней.

- О чём думаешь? - голос её всё тот же, но опять что-то неуловимо не то, не так.

- Ну... О том, как жить иногда хорошо - почти правду сказал он

- И чем хорошо? - уже теплее, интерес в голосе проснулся

- Хорошо, что в мире есть такие девчонки

- Какие - такие?

- Ну, вот такие - свободной правой рукой провёл по её плечу, почти не хулиганя

- Доступные и без комплексов? Да ещё и без проблем потом?

Ниндзя внутренне подобрался. Ага, без комплексов... гуся купи, ему расскажешь... Мелькнуло раздражение - что-то криво всё кругом, со всех сторон - с Лидой, главным консультантом и почти что нанимателем в этом мире, то есть считай начальством - вроде как поругался, и по военно-политической части жопа какая-то зреет, и с девушками... не то что не везёт, но - проблемы вылезают где не ждал... Но скомкал дурацкие мысли, выкинул - не будет от них лучше, никому и ничем. Ну... по мере поступления:

- Не угадала. Доступных много, да толку с них... - где он тут видел "много доступных" - уточнять не станет, и хорошо. Потому что негде - разве что в Зажопинке, да и то - он что, проверял?

- А тебе какой толк нужен? Доступ получил же, не отказался

- Так и ты не отказалась. И разве тебе было плохо?

- Нет, плохо не было.

- Но что-то тебе не хорошо?

- Причём тут мне? Я тебя спросила.

- А меня-то чего? Я очень рад - и тебе, и тому что было.

- Просто рад?

- Ну... просто. А как бывает - сложно рад?

- Не сложно... По-другому. По-настоящему.

- Так я не игрушечный вообще-то. И ты не игрушечная. Что не настоящее-то?

- Погоди. Вот Змей - он простой. Он всех любит, не врёт, а правда любит. Светку, меня, Маринку. Хомяк - общинник. Есть его род, и за родню он кого угодно голыми руками загрызёт. Конг - традиционал. Начал с Маринкой - других забыл. Светка его полдня провоцировала - ноль реакции.

- Тут другое. Для него Светка - девушка Змея. А девушку друга клеить в нашем мире впадлу. Ну, недопустимо, полная потеря лица.

- Да можешь не объяснять - мы земляки вообще-то. Ты не заметил, мы по-русски говорим.

- Да? Здорово. У меня языки похоже окончательно слились.

- Ну да, засланец от Лиды.

- Почему засланец?

- Не ты засланец, в голове у тебя засланец. Мыслеобраз-симбионт.

- Ух ты... И что он может?

- Не напрягайся - девушка уже забыла о напряжённости и говорила как-то снисходительно - управлять он тобой не может. Лида - она на этичности подвинутая, ей это, как ты говоришь, "впадлу". Но мы про тебя вообще говорим.

- Вроде про Конга

- Про Конга - только для сравнения. Так вот, если бы его не Светка клеила, а я например, или Наташка - Наташку помнишь?

- Это ваша подруга, которая не подошла тогда?

- Ну да. Он как раз на неё посматривал, но Маринка перебила...

- Ну вы и разведчицы. Всех оценили, измерили, поделили...

- А то! Но мы не об этом. Так вот, Конг бы и на неё не скинулся. Посмотрел бы, может вздохнул - но пока Маринка его девушка - он с ней.

- А я, значит, ни рыба и не мясо, и потому просто обязан тебя считать недостойной? - Ниндзю задела эта "систематизация" и он позволил себе быть резким.

- Да - Таня поморщилась, но с мысли не сбилась. Ты не Змей, и относиться ко всем одинаково не будешь. И я - не твоя девушка. Значит - просто доступная.

- ЛогИка блин. Знаешь анекдот такой?

- Нет, не знаю. Ну его, ты сам скажи, без анекдота.

- Сам... Сам я вообще не делю девушек на доступных и недоступных. Кто-то мне нравится, а кто-то - безразличен. И кто нравится - я к ним всегда с радостью. Не как Змей, да. Как я. И ещё - если я считаю что девка дрянь - хрена с два она меня в постель затащит. Так - доступно?

- Доступно. Только почему так зло?

- Я не зло.

- Зло, я чувствую. Ты сперва раздражение прятал, а потом отпустил.

- Ну... прости, как-то задело.

- Да как бы не за что.

- Зря ты так. Я к тебе действительно с душой и сердцем.

- Ага. Честно и с удовольствием.

Ниндзя запнулся - он именно эти слова был готов сказать.

- Да, честно и с удовольствием. С радостью.

- Ты просто опять меня хочешь.

- Я что, больной?

Тут уже опешила Таня. Отстранилась, приподнялась - точно бы пощёчину залепила, да не то воспитание, не как у Лиды, рождённой ещё до СССР. Провокация удалась - подумал Ниндзя. Но надо было продолжать:

- Прикинь, со мной в постели лежит голенькая девушка. Молодая, красивая... И я её не хочу? Тогда я точно больной!

Таня всхлипнула. Факир был пьян и фокус не удался - успел он подумать. Но она хохотала. Немного истерически, но это ничего, это пройдёт. Но почему ей это так важно? Ну подумаешь, земляк... Не один же тут, это точно. И она здесь не вчера - раз они вроде как давние подруги все, а Светка точно местная, она рассказывала...

Но разобраться толком в сложных, оказывается, отношениях внутри вроде бы такого открытого и нарочито простого социума ему не удалось. Где-то вдалеке возник резкий визжащий звук, и ещё до того, как он успел узнать, чей это голос, оконное стекло зазвенело от тяжёлого, переходящего в инфразвук рокота. Тут уже не до внутренних отношений - тут внешние. Во весь, понимаешь, рост...

Сунулся к окну - темно, не видно. А может, и не с этой стороны вовсе. Но здесь он, здесь. И дело не в крике даже - ощущение появилось. Ниндзя не мог сказать, почему - просто "знаю что" - интуитивный вывод из неясных каких-то признаков. Или призраков. Здесь был дракон, и - тоже "знаю что" - не такой, который в первый день. Тот был попроще. А на перевале был дракон правильный, настоящий. Но другой, не сегодняшний. Во нагнал - про себя подумалось. Не всерьёз - ощущениям такого рода Ниндзя доверять привык. Ещё после давнего одного случая, когда простреливаемая площадка каким-то чёртом показалась милее приличного вполне подвала. Лежал он тогда, с землёй обнимался, а над головой сперва пули летели, а потом - плиты бетонные. ОДБшка пришла в подвал точно через окно и разнесла его буквально на запчасти...

Тревожный сбор занял у "вольных" минуты две. По армейской норме много, по здешней, тоже армейской - можно даже сказать мало. Правда, построения в доспехах не было - так и готовность была последней категории, вообще никакой готовности - отдыхали все и праздновали. Ниндзя успел одним из первых - положение обязывает. И наблюдал сейчас общий сбор в зале первого этажа, почти подвале. Потолок каменный, сводом - это хорошо, это прочно. Команда разношёрстная, но - команда. Видно. Двадцать шесть человек, одиннадцать мужчин, пятнадцать женщин. Возраст - всякий. Оружие - лёгкое стрелковое. Если дракон не просто так порезвиться прилетел - хреново будет. Хотя стоп - а где Змей? Светка вон стоит, у задней двери, Светка, Танька, и трое парней - они вроде представлялись, но как-то не запомнились - не к парням пришли вообще-то... А Змей - по штатному расписанию Змей, в БТРе. И ещё двое - на башенке, однозначно. На ней оружия не видно, но не дураки вольные - не может там не быть... нужного чего-нибудь...

Шлем пискнул вызовом - действительно Змей в БТРе сидит и уже картинку даёт - только для своих. И рад бы для всех, а нечем - не предусмотрен открытый канал. А питание от бортсети - предусмотрено, и можно не стесняясь вязать боевую сеть, во всю дурь передатчика. Тут же проявились Хомяк и Конг. Конг вот он, рядом, как вместе в оружейку у входа бежали, так и в зал вместе. А Хомяк наверху, но не в башне, в другом крыле - Илья и тут схитрил, главную огневую точку до времени не светит. А что у нас на точке? Кентавр у нас на точке - лафет от "ЗУшки", а на нём "колотушка" - 30мм. Это хорошо, это правильно. Была бы у бродов такая - можно б вообще не париться. Но не дал Илья. Впрочем, обошлись же? Значит, правильно не дал...

С поста наблюдения Хомяка тоже не было видно ничего. И никого - ни дракона в небе, ни на земле людей. Как сдуло. Попрятались? Или их заранее сдуло? Пришли "сдувальщики" в плащах и при кинжалах и посоветовали честному народу подобру-поздорову нах хаузен? О, а это что за новости у нас, внешнее соединение? Ну, посмотрим, кто это такой продвинутый - привычными движениями глаз Ниндзя разрешил шлему принять входящий, обменяться временными ключами и поднять канал, попутно собирая векторы на нового собеседника со всех "своих". Ага, чуть южнее, в посольской слободе значит. Были мы там сегодня. Точнее, вчера уже...

Временный ключ не давал идентификации - это Ниндзя знал точно. Но присоединившаяся Лида (а кому ж ещё тут такой хайтек иметь?) не знала. Хуже того - не желала знать. Желала связаться персонально с ним - и связалась. Хитрой ЗАСовской технике оставалось только слушаться - и техника с добросовестностью робота послушалась.

- Вопросы есть? - внешне нелогично, но вполне в тему спросила "леди резидент"

- Он один? - не стал тратить время на глупости Ниндзя

- Одна. Это женщина.

- Пол важен?

- Как ты думаешь - нет. По силе - без разницы. Мышление может отличаться.

- Разумная?

- Да. Но разговаривать не настроена.

- Атаковать будет?

- Не знаю. Пока - ищет кого-то. Ты можешь показать картинку, что там вокруг вас?

Ниндзя колебался меньше секунды - но Лида заметила, заметила и колебание, заметила и что он уже даёт базовый ключ, и только сказала "спасибо".

- Я посмотрю только картинку.

- Да не жалко - скрывать Ниндзе действительно было нечего. Не катапульту же вражескую секретить?

- Возле вас пусто, все ушли - констатировала Лида то, что он уже заметил. Базовый ключ давал ей возможность смотреть поток со всех шлемов - если боец не закрывал его персонально.

- Да. Давно?

- Не только что... Печки уже остывают - на улице стояло несколько печек для готовки фирменного местного напитка, что-то навроде креплёного сбитня. Никого возле них не было, котлы с напитком сняты и заботливо накрыты крышками. Без паники народ ушёл. Точно знали что-то.

- Командир, тут шевеление какое-то - доложился по старой привычке Хомяк. И стволом на всякий случай показал - как сидел за установкой, так и показал. Была у шлема такая возможность - отслеживать стволы оружия и расчёты нужные проводить. За поворотом улицы щит выдвинулся - не кустарный, как на перевале, и не ворота с петель сняли - специально сделанный щит, для городского боя укрытие.

- Обкладывают похоже - Конг тоже был в сети и всё видел.

- Если сунутся, им этот щит в кишки вколотит. В мелкорасщепленном виде - зачем-то пояснил Хомяк очевидное.

- Это и странно. Должны же знать...

В зале появился Илья, единственный здесь без оружия. Почти без слов, одними движениями рук он указывал группам их задачи - и группы, по трое-пятеро человек, отправлялись на посты. Оборона ставилась чисто земная - очевидно, дракона полагали больше средством отвлечения, чем реальной угрозой. Странно - на перевале он не казался светошумовым - по крайней мере, имперцы рванули наутёк совершенно всерьёз...

Распределив своих, отец-основатель подошёл и к гостям

- Приказать не могу, но советую... - начал было издалека

- Вопросов нет, поступаем в распоряжение - резюмировал Ниндзя - Обстановка?

- Неясная. На совете был вчера, слышал - мутит чего-то король, чтоб ему синеть дальше и глубже! И вот такая фиговина теперь...

- Единый план? Атака по земле с авиаподдержкой?

- Сроду не было, чтоб драконы в людские войны влезали... Ни единого упоминания.

- Мало ли чего не было. На Перевале зачем-то вмешался, нашумел... И вроде как в нашу пользу.

- Непонятно, да. Но в горах они часто веселятся... А в городе - редкость. Триста лет тому была война - Серебряный король захотел долины за Костяным хребтом освоить...

Ниндзя попытался вспомнить - ничего про "Серебряных" не было ему сказано - ни словами, ни "готовой памятью". Видимо, это на лице отразилось - Илья заметил.

- Вспомнить пытаешься, не слышал ли? Навряд ли слышал - хана серебряному королевству вышла. Наехали на кого не надо - и опаньки, прибежал полярный зверь песец...

- Драконы?

- Ну а то к чему б я это рассказывал. Никто не знает, сколько их было. Но не один, и не десять...

- Значит, могут они по людям работать - констатировал Конг.

- Могут. Но только когда люди лезут, куда их совсем уж не просят. А так - не хотят.

- Если могут - могут и захотеть.

- Кто их знает...

- А кто их знает? Вообще знает кто-нибудь?

- Видишь ли... драконы очень не любят когда кто-то хочет их знать. Сильно не любят. Скрывать что-то - им в головы не приходит, особенность сознания такая, но убить слишком много знающего - никаких проблем. Ни моральных, ни физических.

- Понятно... Точнее, нифига не понятно.

- Илья, а что про дракона императора? Все ж говорят... - напомнил Конг

- А ничего. Я первым делом интересовался. Слухи чистые. Никто его не видел, не слышал и прямо Император о нём не говорил. Намёков - гора, но все такие, что к делу не пришьёшь...

- Внимание! атака! - прервала Лида беседу. Слышать она могла всё, а вот слушала ли, или чем-то другим занималась... Ну да не важно.

- Где?

- Не вижу. Дракон кого-то сейчас будет атаковать. Они намерения никогда не прячут - вот и слышу.

Что это она слышит? Шума нет вообще... Или не ушами? Ниндзя попробовал "настроиться" - не, ничего не слышится, не чуется и даже не мерещится. Только звон какой-то вроде бы возник - как после стрельбы, но не в ушах, иначе звон. Это и есть звук атаки?

- Наблюдаю - меланхолично сообщил Хомяк. Меланхолично и отстранённо - только кто знал его хорошо, мог понять, что наблюдает он не где-то на горизонте. Когда Хомяк говорил таким тоном например "наблюдаю танк" - значит при желании мог по тому танку камешком запустить... но вот как раз желания не испытывал совершенно, наоборот, сам прикидывался камешком.

- Где? - похоже, этот вопрос сегодня грозил стать вопросом дня. На сей раз его задал Илья - остальные видели.

- Сорок к востоку, дальность... ну, можно сказать уже ноль. Высота - сотни две. Поворачивает. Юг ровно. Нет, юг десять.

- Лида, к тебе пошёл. Нас то ли не видит, то ли неинтересно... Лида, нас слышишь? Приём!

Лида молчала. Передатчик её на канале остался, но давал только пустую несущую.

- Змей, можешь в активном режиме связаться?

- Пробую. Блокировано всё глухо.

- Блок или накрылось?

- Да фигня какая-то... Пропадания несущей не отмечено - она вроде как есть... а характеристик нет. Ни модуляции, ни пеленга...

- Прошёл над Посольской. Замедлился, но прёт ровно. Минут через пять даже таким темпом из сектора выйдет - сообщил текущую картину Хомяк, в основном для Ильи.

- Выйдет - и барабан ему на шею... На земле у нас что?

- Порядок... как на кладбище.

- Хреново - Илья чуть на пол не плюнул.

- Да и хрен с ними. Не лезут - целее будут.

- Ребятушки, вы тут без году неделя, а я полжизни прожил. И если вы думаете, что местные все тупари ни разу не грамотные - вы так думать бросайте сразу. Пока живы. Уяснили?

- Да понятно... - попробовал сгладить Конг

- Понятно ему... - продолжил ворчать Дед. А мне - не понятно. Причём ни хрена не понятно!

- Хуже было бы, если б набежали парой десятков под пулемёт, полегли и - как не было ничего - выдал свою версию Ниндзя. Илья весь аж повернулся:

- Чем?

- Показали бы, что дураки. А они дураками быть не могут - про твои пушки тут только что детям не рассказывают... да и то пока маленькие.

- Ну а так чего? Устроили цирк с конями, и накой?

- Чтоб мы дракону влупили со всех стволов, например. Чем там дело кончится - вопрос, но всяко стравить кого-то приятнее, чем самому впрягаться. Когда драконы "серебряных" давили - другим же не перепало? - Змей, не имея ни обзора, ни дела стоящего, понёсся в рассуждалки. Как-то не бывало с ним раньше такого, интересно, Светка влияет или просто новая жизнь? "А я серьёзных люблю" - выплыло некстати, да во всех подробностях - и лицо озорное-веснушчатое, и остальное-прочее... Вот пропасть, какого чёрта? Прошло вроде давно, да и не было ничего... почти...

- Ну да, перепало - так сказки бы рассказывали - Илье дела не было до странных воспоминаний.

- Так вполне мотив. Дракон обидится на пришлых, а король с императором не при делах...

- Красиво, но мимо. Для этого надо чтоб король императору поверил - а он что, дурной? Ну и ещё - надо знать, что дракон будет и будет здесь.

- Драконица - поправил Ниндзя - Лида сообщила.

- Баба... - с непонятной интонацией пробормотал Илья. Конг удивлённо переглянулся с командиром - настолько не в образ это было. Всё в Поселении было на равноправии - даже и тут вот, в боевом построении - обоего полу бойцы. И такой вдруг разнобой. А духовный лидер и основоположник, не задумываясь, что сказал явную ересь, продолжил:

- Драконы вообще каждый на свой лад с ума сходят, но бабы - это просто зверь песец, их, похоже, собственные мужики боятся.

- Они семьями живут что ли?

- Как хотят. Обычно по одному - неуживчивые. У них же никакой дипломатии и политесу. Ты про киников слыхал? Ну, философская школа такая, они цинизм ещё придумали? Так вот, щенки они перед драконами...

- Да уж, таким и не поцапаться...

- Именно! Потому - одиночки все. Изредка только встречаются.

- А дети? Им же надо как-то яйца высиживать?

- Вот про это никто не знает. Яйца они высиживают, или живородящие, а может вообще икру мечут или почкованием - никто не знает. А кто знает - тот молчит.

- Совсем молчит? - уточнил Конг очевидное

- Совсем. А может, и не совсем, но молчит. Слухов всяких вагон, один другого мутнее. Я б сказал, что драконы их сами выдумывают, да очень уж не в их духе. Им соврать - как говна нажраться, причём прилюдно и с песнями. Такая вот гордость драконья.

Ниндзя тихо впитывал. Сейчас, перед боем, который то ли будет, то ли нет, но скорее всего всё же будет, Илья рассказывал всё, что сам знал. От волнения или сознательно сливал инфу - кто ж его разберёт, но вряд ли врал. Не тот склад ума. Хоть и не дракон.

- Всё, улетел. Или улетела, фиг их разберёт - доложился Хомяк.

- Улетела. Они сильно отличаются... Не внешне. - пояснила как ни в чём не бывало, словно и не исчезала никуда, загадочная девушка Лида. Впрочем, понятно куда. Как Хомяк в случае настоящего шухера прикидывался ветошью, безэмоциональной и пустой, совершенно не стоящей внимания, так и она видимо. И не только сама, но и шлем свой - или какое там у неё устройство связи...

- Какой прогноз - будет наземными силами продолжение?

- Неясно. Тут не одни наземные, кстати. Узел завязывается...

- Настолько уж неясно? - Илья знал, что его тоже слышно - не темни, матушка, скажи толком.

- В окрестностях четыре дракона. И кто-то пятый, непонятный. Образ похож, но какой-то... неубедительный. Как нарисованный. Да, кстати, как можно нарисовать образ - я понятия не имею. Просто по аналогии.

- А остальные? Ты ж их речь знаешь, послушай, а? - продолжал дотошничать Илья.

Голос девушки (которую седобородый Илья назвал "матушкой") прозвучал совсем уж сухо. "Наша Маша" и то эмоциональней была - вспомнил Ниндзя грубоватый выговор "боевой подруги" - псевдоискина их "волка".

- Одного знаю. Мужчина, "серый металл", среднего возраста.

- То есть тыщи три ему - пояснил Илья - в самом расцвете сил, короче. родовые знаки - это люди придумали, чтоб как-то называть. Типа зодиака.

- Ещё одна - "зелёный огонь". Молодая.

- Совсем молодая? - Дед определённо знал многое.

- Огонь - собственный знак, не родовой.

- То есть совершеннолетняя. Лет триста?

- Не знаю я её. И, как ты, дедушко, в курсе, не стремлюсь знакомиться! - эмоции прорезались вдруг такие, что хоть костёр зажигай.

- Не буянь, ясно солнышко - усмехнулся в усы Дед - я ж не дружиться с ними прошу, а разведданных. Кто, зачем, с какой целью - может угадаем. Чего они такой толпой собрались?

- Что-то интересное тут для них... И очень такой не праздный интерес... Не нравится им кто-то здесь. Но кто - пока непонятно... - похоже, разговор голосом ничуть не мешал Лиде слушать эту самую "речь драконов".

- По наши они души или как?

- Говорю же - непонятно.

- Так слушай, слушай.

- Илья, ты как смолоду приставучий был, так и до старости не уймёшься - с усталостью в голосе отбоярилась Лида - Слушаю я, всё что слышно и больше даже. Но слышу только твой трёп!

- Так не слушай. Молчу, о ясновельможная!

Совершенно девичье фыркание, раздавшееся в динамике, ну никак не вязалось с той, которая могла знать Деда в молодости. Да уж, попробуй привыкни к таким фокусам...

- Вижу одного. Восток, сорок пять, дистанция пять двести, высота триста.

- Это кто? - требовательно запросил Илья

- Конь в пальто - очень современно отозвалась Лида - серая ветвь, но не тот матёрый, молодняк совсем, без личного образа. Любопытствует.

- А первая - ушла?

- По дуге обходит. "Красная земля", кстати, издалека пришла... Они все с полукруга заходят, идут с востока и на юг поворачивают. Третий раз уже. Только зелёная в западной стороне болтается.

- А который не такой?

- Тоже в западной, но как будто под землёй. Или как-то спрятался.

- Дракон - спрятался?!

- Ну потому он и полупрозрачный. Может, мутант какой - вставил слово в перепалку "старших" Конг

- Или вообще не дракон - поддержал Хомяк

- Это вряд ли, драконы ни на кого не похожи. Это как... ну, слона с оленем сравнивать... Или если вам так понятнее, танк с мотоциклом.

- А не мог кто-то специально прикинуться драконом? Или что-то под дракона замаскировать? Ну, навешать на мотоцикл картонную коробку в форме танка, фольгой оклеить, покрасить...

- Нет, тут аналогия не работает - задумчиво сказала Лида - Так не зарисуешь... Тут скорее танк, но весь стеклянный. Но едет как настоящий, и опасен по-настоящему.

- Белый дракон? - не сказал, а как-то выдохнул вдруг Дед.

- Илья, такой большой уже, а в сказки веришь! - это предположение Лида даже рассматривать не собиралась.

- Ну, наше дело предложить - с обычной своей иронией ответил "духовный лидер".

На улице постепенно рассветало. Уже не только в оптику шлемов, но и так просто, глазами можно было видеть лениво перетекающее в небе нечто. Этот на тёмное пламя похож не был, этот больше на облако походил. Серое и блестящее.

- Это который серый безымянный? - уточнил Ниндзя, просто так, на всякий случай. - у них имя просто по возрасту, или права какие-то? Совершеннолетний типа?

- Ну, примерно так. Не как у людей, никто за ним не присматривает, болтается где хочет. Просто его не слушают. Драконы вообще заботой друг о друге не славятся.

- А так, чтоб несколько драконов в одном месте собрались, часто бывает? - задал очень меткий вопрос Хомяк

- Бывает. Они любят встречаться, но не подолгу. - пояснила как старший эксперт Лида.

- А, тогда ничего. А то такое авиашоу... Я трёх вижу.

- Металл, земля и безымянный.

- Семья прямо.

- Вряд ли. Ни разу не слышала, чтобы они по родству собирались.

- А зелёная так в стороне и болтается?

- Не слышу зелёную.

- Улетела?

- Нет. Как пропала.

- Может, купается? Там как раз излучина...

- Там другое что-то. Как будто подземелье.

- Нет тут никакого подземелья. Это я тебе как краевед, если что.

- Знаю. Только это... Не тут это! Это канал!

- Там закрылся, здесь открылся?

- Не знаю ещё. Но мне туда надо. Как можно скорее.

- Драконам, кажется, тоже.

- Придётся рисковать.

- Фигассе - рисковать. Тут и без драконов того гляди шарахнет, а ты собираешься в самое пекло? И не одна небось собралась? Своих - не пущу! Они мне живые нужны.

- У тебя же анархия

- Колхоз дело добровольное - проворчал Илья - хошь вступай, а не хошь - катись нафиг.

- Канал - тоже добровольное. Хочешь-идёшь, а не хочешь - врастай тут в средневековье!

- Право прохода - и я участвую. Свободно и на колёсах.

- Куркуль ты и вымогатель.

- Я куркуль?

- Ладно, не сейчас. Всем, кто пойдёт - право прохода. Учти, я на превышение полномочий иду, по самые уши.

- Знаем мы ваши уши... Иду отделением на броне. Броня в договор входит. Или не иду. Если что - мне и тут неплохо живётся.

- Ладно, поделили шкуру неубитого медведя. Ниндзя, ты идёшь?

- С теми же правами?

- Сговорились вы что ли?

- Мы просто думаем похоже. Земляки чай - улыбка Ильи стала просто наглой. Хорошо, Лида не видит... Или чувствует? С неё станется...

- Ладно. Но вам - как есть. Пешком и что на себе унесёте. И хорош уже торговаться!

- Хорош так хорош. Змей, слыхал вводную? Заводи! - на правах командира машины распорядился Илья.

Бросок на броне по улицам условно-дружеского города - та ещё морока. Надо никого не задавить, ничего не сломать, но при этом и не подставиться... Впрочем, под что может "подставиться" здесь на коробочке, пусть даже лёгкой и весьма архаичной (Илья упёр где-то советского ещё выпуска "семидесятку", чем был вполне доволен) - Ниндзя додумать не успел. До посольской слободы долетели быстрее, чем ворота открывали - отвык уже, полтинник кажется самолётной скоростью. Лида, на сей раз одетая во вполне банальную камку, которая, впрочем, на ней сидела как вторя кожа, настолько всё ловко и к месту, буквально забежала на броню, приземлилась на заботливо приготовленный "поджопник" и под взрык дизеля боевая машина с шиком понеслась к реке - ведущая в нужном направлении городская улица на движение транспорта явно не рассчитывалась. До идеи набережных здешняя архитектура ещё не доросла, берег отделял только хиленький частокол (можно ли назвать частокол редким?), который полёг под броню даже без хруста.

- Что там у них? - спросил Ниндзя, показывая вверх

- Заметили. Но делают вид, что это их не касается.

- Может, под броню? Спикируют ещё..

- Нет - односложно ответила девушка. Сейчас было особенно трудно представить её старым стратегом и многознатцем - костяшки пальцев, вцепившихся в заботливо понаделанные рукоятки, побелели вполне по-детски. Она не замечала, вся уйдя в неслышный другим разговор.

- Левее бери - зачем-то скомандовал Илья, хотя Змей и так вёл машину левее, к выходящей из воды каменной насыпи брода. Верх насыпи терялся в тумане - Солнце ещё не взошло, и река, малый приток так и не поименованной для пришельцев Большой, вовсю парила седой пеленой. Хоть не как на ладони - подумал мимоходом Ниндзя, прекрасно помня, что они уже обнаружены.

- Серый металл - не открывая глаз произнесла Лида. Над нами, чуть справа. Идёт мимо.

- В портал?

- Нет, не похоже. Присматривается.

- Нас видит?

- Конечно.

Со стороны кормы донёсся знакомый взвизг, но не перешёл, как обычно, в рёв, а "задержался", завибрировал, разбился на шипение и звон.

- Чего это он?

- Она - машинально поправила Лида, для которой пол драконов почему-то был очень важен - Зелёный огонь.

- Она же ушла в портал?

- Вернулась.

- А почему сзади?

- Не знаю.

- Командир - подал голос Змей, неясно кого имея в виду - Ниндзю, Илью или сразу уже Лиду - это передача. Она не просто орёт, это какой-то код!

- Это исходный язык - нехотя, как что-то неприятное, выдала "командующая парадом"

- Понять можешь?

- Нет. Он не переводится. Драконы его знают с рождения, и больше никто. Нельзя научить тому, что сам не выучил.

- Это они секретничают так?

- Вряд ли...

Тем временем плавное скольжение вновь сменилось привычным раскачиванием - колёса выбрались на отмель брода. Змей добавил дури, и тяжёлая машина пошла поднимать волну. Сходу выскочили на берег, снова снесли какую-то ограду...

- Левее, по полю, это здесь!

Змей молча свернул на поле. Тряска стала жёстче, какой ни массивный бронекорпус, а на разнообразно напаханных в мире, не знающем многолемешного плуга бороздах - прыгает всё, что не летает... А летают в этом мире только драконы. Ну и птицы, конечно, но они не в счёт. Птицы не заходят вот так, с разворота, рассекая туман неожиданно длинными и узкими крыльями, у птиц нет оплывающих призрачным тёмным - где там зелёное? - пламенем рулевых пластин на хвосте, да и когти... если и есть у птиц, то всяко меньше. Даже у ископаемых форораксов или как там этих мегастраусов звали... А башня с показавшимся вдруг неубедительно-тонким пулемётом поворачивается так медленно... Ниндзя освободил левую руку и сгруппировался для давным-давно заученного прыжка с брони. Внутри надо было ехать, но старая привычка помешала. А думать головой надо, не привычками... Только поздно теперь - теперь только с брони вбок, и поближе к колёсам, там не достанет...

И тут неожиданно, совершенно не к месту вдруг вынырнуло из памяти: "только не торопись" - и чужие тёмные глубокие глаза на веснушчатом Светкином лице. Легко сказать - не торопись... А впрочем - дракон всё же не штурмовик, помедленнее будет. И времени ещё секунды две есть - можно даже огонь открыть, только что ему автоматный патрон? Да и с этим - Ниндзя почему-то понял - торопиться не надо. Если бы драконица пошла в атаку с задней полусферы и молча - её можно было вообще не заметить, холодный туман прекрасно скрывает не только вид, но и доступные глазу шлемов частоты и волны... Но не стала, зашла с видимой стороны, да ещё и замедлилась - крылья-то во всю ширину не просто так, она тормозит, как ворона над забором. Но до посадки ещё метров сто - значит, зависнуть хочет. Разглядеть? Поговорить? Напугать?

Крылья завершили длинный взмах, изогнулись вогнутым куполом, действительно погасив скорость.

- Не стрелять! - почти одновременно крикнула Лида и сам Ниндзя, сообразив. Атака пока не планировалась. Дракон... драконица... как вообще, чёрт возьми, правильно называть это существо женского пола? "Баба", как Илья припечатал? Нет, на "бабу" она точно не похожа. Грация, конечно, совершенно нечеловеческая, но этим узким гибким телом трудно не любоваться. Красивая... и опасная - на таком расстоянии прекрасно видны и зубы, ровные и блестящие, даже, кажется, полупрозрачные, и когти, аккуратно прижатые к телу - шасси-то убрано, нефига воздух зря загребать, и две головы, тесно прижатые друг к другу как единое целое.

- Пугает - пробормотал Конг.

- Предупреждает - поправила Лида - Снизошла до беседы...

Пока "девушки беседовали", Ниндзя рассматривал. Кроме оружия нападения обнаружилась и защита - на шкуре, явно отсвечивающей теперь зелёным, только не травяной зеленью, а тёмной глубиной, виднелись явные отметины попаданий - и попаданий пулевых. Стреляли в драконицу, и, похоже, недавно - одна из отметин, самая внушительная, на глазах выравнивалась, как будто выдавливалась изнутри. Кто, чем? Уж наверняка не здесь... Значит, там, за порталом? Там вооружённые люди... Нет, не люди... Орки? Такие, как Берк? Тоже нет... Словно кто-то отвечал на задаваемые вопросы, ответы приходили откуда-то, но как будто сами... Мертвецы. На шести ногах и с колёсами, с пулемётом на горбу и быстрой реакцией, но совершенно не слышащие сказанного им. Или не слушающие. Созданные только убивать. Терминаторы? Нет. Или да - отвечающий не знал, кто такие терминаторы. Не знала - потому что больше некому было беседовать, кроме этого прекрасного ужаса над головой...

Вновь медленный взмах, странно, движения воздуха совсем не чувствуется... Или далеко? Закончив неслышный другим "разговор", драконица уходила. Видимо, с Лидой она беседовала одновременно:

- Предупреждает - повторила девушка. Там - война, и, как она говорит, смерть... Кто со мной?

- Ты всё же туда?

- Разумеется.

- Ты тоже умеешь заращивать дырки в шкуре?

- Заметил? Нет, не умею. Но, может, в меня им не захочется стрелять? Драконов нигде не любят. Даже там, где их и не было никогда.

- Там машины. Им плевать, в кого стрелять. Как "свой" не опознан - значит цель.

Ниндзя сказал фразу не задумываясь особо над политесами - знал и сказал. И только когда глаза Лиды стали размером с драконьи, понял, что сказал что-то не то. Но поздно - улетел воробей, который не слово...

- Ты - беседовал?

- Нет. Не знаю. Я просто думал о том, откуда у неё дырки, и представлял, кто это мог стрелять и где. А она - ну, я думаю, что она, потому что некому больше - подсказывала... В какую сторону думать.

- Ладно, разберёмся после - Лида, как у неё это обычно бывало, переключилась мгновенно. Я всё равно иду. Кто со мной?

Ещё до того, как Илья открыл рот, Ниндзя понял - не пойдёт. И сам не пойдёт, и "коробочку" не даст. И Змея с Хомяком - тоже не пустит. Он прав. А я? А я ведь пойду... Потому что кто мы здесь? Шантрапа, варвары... Вон, Илью и то кинуть норовят - чужой... А сдохнуть запросто можно и здесь. Вот хотя бы у бродов... В следующей войне, которая однозначно будет...

- Я иду. И больше - никто. Конг, тебя Маринка ждёт, так что сиди и не подпрыгивай. Считай приказом, всё!

Конг промолчал. Не согласен, но - согласился, типа - ты командир. Хотя вроде и не обязан уже - какой тут командир, когда мир даже не другой, а уже и вовсе третий ожидается.

- Мы аккуратно - пояснил зачем-то Ниндзя в пространство. Конгу с Хомяком и незримо присутствующим на связи Змеем, Илье, да хоть драконам в небе - всем пятерым. Если они здесь ещё. А они здесь. Точнее, она, Зелёная. Похоже, она теперь "познакомилась" - и может беседовать, как с Лидой. Знать бы ещё, о чём спросить, какой мудрости набраться... Но думать об этом было некогда, БТР уже подкатился к ровной, словно выглаженной и просеянной полоске земли, настолько резко контрастировавшей с хлебным полем (а мы его - колёсами...), что и спрашивать не нужно - здесь. Так и не придумал, чего бы спросить. В общем, спасибо за предупреждение и пока, а у нас - выброс.

* * *

Ещё один Мир

Локация:Неизвестно.

Дата-время: Вторые сутки Выброса.

Первые сутки Ниндзе было не то что не до рассказа, а вообще ни до чего. Был привычный, но от того не становящийся менее беспросветным непрерывный стресс выброса - появления на чужой территории, где тебя не то что не ждали, а наоборот - ждали и прямо-таки вожделели. Для умножения на ноль. Зал-без-границ тут тоже был, но Лида не собиралась в нём ставить эксперименты со стрельбой и забеги по плоскости - Ниндзя ещё только успел осознать, что оказался на той же тёмной плоскости, а она уже что-то сделала внутри своей головы - и как тогда на полянку с соснами "выпали" они в новый мир. Выпали в светлый тоннель из весело рыжеющих ржавыми боками тюбингов. Светлый - потому что до входа было метров двадцать и снаружи было солнечно. Ну что ж, не худшее место для начала. По крайней мере, даёт право на первый ход.

И первый ход они сделали - подошли поближе и не сговариваясь полезли на стены - заглянуть за край, не высовываясь из него. Если тут гуляют терминаторы - лучше им не показываться до поры. Уже цепляясь обрезиненным протектором боевых перчаток за ржавое кружево многолетней ржавчины, Ниндзя увидел на покрывшим пол тоннеля наносе песка и грязи с отдельными пучками травы внушительные отпечатки четырёхпалых когтистых лап. Два отпечатка, когтями наружу, со сдвинутой и отброшенной назад землёй.

Дракон здесь был, и, видимо, отталкивался, уходя в полёт прямо из тоннеля. И не тесно ей здесь? Тело поместится, не вопрос, но крылья-то куда она девала? И тут же выплыло из памяти - кусок какого-то фильма о дикой природе, как здоровенный ястреб прямо на лету складывает крылья и ныряет в небольшую, с кулак величиной, дырку в сети. И как ни в чём не бывало продолжает взмах уже за преградой. А так она возвращалась - прямо на лету. Да, получается, что драконы не только здоровенные и умные, но ещё и ловкие как чёрт знает кто. И как с такими воевать? Хорошо, не надо с ними воевать, но один-то был уже, с которым воевать пришлось. Хотя он вроде как "ненастоящий"... Ну да, летал как-то неуклюже, долго торчал почти на месте, под огнём - и доторчался в конце концов. Но сейчас не до них. Тут не место для драконов, и та, Зелёная, при всей своей ловкости чем-то изрядно огребла в бочину. Правда, ближе уже к хвосту, в мясо без жизненно важных органов, потому, видимо, и вернулась без проблем. Вылечится. А если бы в голову?

- Докладываю: десантирование проведено успешно. Где чёрный конверт?

- Конверт? - Лида одним словом выразила и непонимание, и неуместность игры в слова, и добрую снисходительность... к игрушкам неразумных мальчиков.

- Конверт с боевой задачей. Куда прибыть, кого прибить - не собирался соскакивать со стебовой волны Ниндзя. Вроде и глупо, да... Но и прилежного ботана-ученика при строгой училке - это уж фиг вам.

- На молочную реку, на кисельный бережок... - неожиданно сменила стиль Лида. Прозвучало это у неё очень мягко, почти нараспев. Читают ли детские сказки маленьким эльфам? Или она их в спецшколе учила, для потребностей оперрабооты в инокультурном окружении?

Лида, не раскрывая оперативной информации, перешла с русской колыбельной к цыганской гадальной, качественно так перешла, закрой глаза - и вместо остренького носика с веснушками и зелено-серых глаз само нарисуется смуглое лицо в обрамлении чёрных кос с золотыми висюльками:

- А прибить тебе, яхонтовый мой, предстоит там... беспонтовый пирожо-о-к - почти увидевший молодую цыганку Ниндзя чуть челюсть не уронил от панковского гроула последних слов.

- Вау! Здорово!

Лида молча разулыбалась - искреннее восхищение и резиденту приятно.

- Извини, был не прав.

- Так, ни слова о порнухе со старухой. А то снова по морде - весело пригрозила она.

- От тебя - можно и по морде!

- Смотри не влюбись - показала язык девушка (всё-таки девушка... Когда захочет)

- В тебя нельзя?

- Ну, сам же знаешь.

- Знаю.

Этот дурашливый, детский эпизод, каким нелепым не казался, снял глупую напряжённость, почти соперничество, появившееся непонятно откуда. Ну, вот такая она. Мультифреническая особа. Но умная - как будто по мозгу на каждую личность, да. Так что слушаем и повинуемся.

Снаружи было пусто и тихо. Холмистая лесостепь, поросшие седой травой курганы, перелески в седловинах, небольшая река метрах в трёхстах. Ни глазами, ни пассивным обзором шлема ничего постороннего не наблюдалось. Шлем заметил каменную стену, но и та была, скорее всего, известняковым обрывом на излучине речки. Все активные действия Ниндзя шлему запретил и заблокировал. Терминаторы - это вам не драконы, терминаторы РЭБ не то что обучены, а заранее знают. Так что идём на чистой биологии, по долинам и по взгорьям, причём днём - ночью тёплый человек гораздо заметнее.

Идти предстояло действительно к речке, чьи беловатые от размываемого известняка воды весело неслись по поросшим розово-бурыми лишайниками камням. Гуси-лебеди в небе, как и прочие сказочные персонажи, отсутствовали. Ну и слава всем, кому слава. Без них как-то лучше. Не будем ждать чуда, начудим сами...

Признаки чужого присутствия обнаружились на подходе к реке. Да какие там признаки, активный локаторный обзор. От тревожного писка шлема Ниндзя почти инстинктивно залёг, уже на ходу соображая, что у Лиды шлема нет, но она, тем не менее, тут же оказалась рядом.

- Твоё движение заметила - тихо пояснила она на немое, но очень уж явное офигение. Я, если ты не заметил, не кисейная барышня. И не кисельная даже.

- Локатор работает - в свою очередь пояснил он. Пока так просто, обзорный.

Шлем тем временем выполнил первую пеленгацию - светилось где-то на бугре, как раз том самом, с обрывом. Впрочем, ставить активную антенну подальше от приёмника придумали ещё в прошлом веке. Как стало прилетать "на огонёк" всякое разное. Но если "светит" с холма - то и "нюхать" должно где-то там же. Пехоту высматривать - это не самолёт в небе ловить, сигнал слабый и размазанный, под острым углом попробуй выцепи его... Значит, там же и приёмник, там - или на соседнем холмике. И вся долина у них под присмотром.

- Прямо не пройдём.

- А некуда обходить - нам туда и нужно

- Расстреляют.

- Если сочтут врагами - да.

- А чего бы им с нами дружить?

- Дружить? Там не с кем дружить. Ни одного живого разумного там нет. Только суслики. В сусликов не стреляют.

- Сможешь нас представить сусликами? - ухватил намёк Ниндзя

- Да. Но тебе не понравится.

- Боевая задача - не вдаваясь в подробности, пожал он плечами. Типа, это дома может нравиться или не нравится, а тут - никто не спрашивает. И не ошибся - всё она поняла.

- Тогда раздевайся.

Чего угодно ожидал Ниндзя - вплоть до прыжков через пень... или через нож, как там оборотни-то перекидываются - но раздеваться?

- Суслики не ходят одетые. И уж тем более с оружием - устало пояснила девушка, сбрасывая куртку и отстёгивая пряжки не берцах. Ничего не оставалось, как последовать её примеру.

Начудим сами, говоришь? Вот и начудили. Вернее, ещё не "начудили", но "чудим" - уже вовсю, мало не кажется. Интересно, раздеваться до каких пор будем?

Ни до каких "пор" Лида раздеваться не собиралась - так же невозмутимо, как и куртку, она скинула комбез с пустыми разгрузочными карманами на лямках, стянула через голову тонкую бесшовную "термичку", а за ней - носки и трусы. Только и остаётся, что железной, гм, волей заставить себя не отстать...

- Вот теперь - можем прикинуться сусликами. Если бы ты программировал робота - задачи стрелять по сусликам и прочей мелкой фауне ты бы не поставил - утвердительно спросила Лида.

- Ну... наверное. А тот, кто их на самом деле программировал, он об этом знает?

- При всём различии миров многие вещи удивительно похожи...

- Да уж... - произнёс Ниндзя, не без труда отводя взгляд.

- Я предупреждала - тебе не понравится.

- Трудно быть фауной - согласился безоружный и безмундирный боец, тщательно ставя босые ноги в траву. Трава было сухая и жёсткая, и если не примять её стопой - впивалась замечательно.

- Не умеешь босиком ходить - констатировала девушка.

- Не умею. Но уж как-нибудь я первый.

- Почему?

- Ну, как тебе сказать... Не всё в этой ситуации мне не нравится...

- Это хорошо - улыбнулась Лида - но мне нужно самой выбирать путь.

- Хорошо, да не здесь... Ладно, давай всё же к делу. Где твоя "точка силы" притаилась?

- Рядом уже. В речку зайти и станцевать.

- Что станцевать? - сам факт, что для доступа к управлению порталом нужно танцевать голышом в реке, Ниндзю уже не удивлял. Нужно - значит нужно.

- Я сама. Твоя задача - чтобы мне не мешала разная фауна.

- А будет?

- Не знаю. Может. А я вообще ничего не буду ни видеть, ни слышать. Ну, фишка такая - немного смущённо улыбнулась девушка.

- И насколько сурова здешняя фауна? Надеюсь, гигантских саблезубых сусликов с серой морщинистой шкуркой тут не водится?

- Откуда в степи слоны? Да и их роботы не проигнорируют, здоровые слишком. А по каждому сайгаку стрелять - ресурсов не напасёшься.

- Понял, наблюдаю.

Оставшееся расстояние шли молча. Тонкие ступни Лиды ловко скользили в траве, Ниндзя топал следом, не забывая пригибать траву подошвой. Если забывал - трава немедленно напоминала. Хорошо, действительно колючей растительности тут не водилось - а может, Лида специально обходила её - шли не прямо. Ощущение, что за их неспешным шагом следит, заботливо отрабатывая все повороты этого непрямого пути, что-то тупое, но очень быстрое и точное, способное притом оставлять серьёзные дыры в драконьей шкуре - выгоняло все посторонние мысли куда-то очень далеко. Ступни её видел, икры видел, место, где спина уже так не называется - тоже видел, а девушку голую - нет, не видел. Неподходящий момент, совсем неподходящий. И даже камнем прикинуться, прописав в пустой голове "меня нет, я за тысячу лет" - не получалось как-то. Очень уж непохожи на камни два голых тела под ярким светом здешнего Солнышка - не сильно, впрочем, отличающегося от земного.

Ладно, роботы на то и роботы, что видят только то, что видно. В диапазоне от десятков тысяч метров до десятков нанометров, но - только видимое. Нутром учуять пуганую ворону, что куста боится... ага, особенно вот того, с частично облетевшими листьями - знаем мы, отчего листья так облетают, ох знаем... но нутром учуять это знание роботам не дано. И флаг им... во все регистры... Нам задача - фауну пасти. Сусликов. Кроме этих, ну, гигантских саблезубых. Их быть не должно. А всякие разные другие - возможны...

Лида вошла в реку - как по ровному полу, рассеяно глядя куда-то вперёд, только мышцы на спине заиграли - красиво заиграли, между прочим, но эту красоту сразу в память, мимо мозга... И про систему записи в шлеме - в другой раз. Если живы будем. А то фауна - она разная. Самую крупную охранные роботы встретят - ну, понятно, не дело, если по охраняемой поляне слоны топочут. Или там драконы. А сайгаков - уже нет.

Волки - вполне проходят, даже и поменьше в основном. Или тигр потощее - тоже годится. А голыми руками на тигра - оно ой как весело. По методу австралопитеков - набирай камней и по морде ему? Хищник ведь не сражается, хищник кушает, а когда в зубы каменюки лезут - оно ему надо, так кушать? Но австралопитеки один на один на тигра не ходили, масаи и те впятером ходят, не с камнями - с приличными такими копьями, хайтек 15 века - правда они уже льва не спрашивают, хочет ли он кушать или сражаться... Но где ж тут раздобыть ассегай...

Так, в размышлизмах о возможных опасностях, прошло какое-то время. Лида танцевала. Это больше было похоже не на танец, а какую-то извращённую йогу - она выбирала какое-то место, когда в ручье, когда на соседних камнях, и скручивалась там в вычурные позы. Видимо, в этом была какая-то система, но понять её вот так сходу, не имея даже азов магического образования - явно не светило. Это вам не чужим мечом помахать. Кстати, о мече... Если он всё ещё работает, проблемы сусликов резко сходят на нет... Пальцы сложились вокруг несуществующей рукояти, знакомая инерция в пустой руке... А, чёрт, если это магия и танец в реке тоже магия - при наложении чёрт-те чего может случиться! Или не может? Ниндзя разжал кисть, вновь усиленно подумав "нет нас тут, тут голые австралопитеки, рыбу ловят. Или обряд плодородия совершают. Были у австралопитеков обряды? Обрядов, может, не было, а плодородие точно было, и ещё какое - иначе не прожили б два миллиона лет. Представил пару полулюдей, старательно занимающихся "плодородием". Не, не катит - сожрут их. По дикой саванне вдвоём не ходят. С оружием - и то стрёмно, а голыми...

Так что полулюди будут толпой ходить. Толпой и тигра лупить сподручней... Значит, толпа... И понял - накликал. Толпа, или стая, или всё-таки уже племя - поди пойми, как их называть - медленно подходили со стороны степи. Даже на полулюдей они не тянули, натуральные обезьяны - мохнатые, ушастые, с вытянутыми мордами. Хотя и двуногие. Зубов не было видно, далеко всё же, но и зубы должны быть под стать... Как у Берка. Но Берк, при всей зверовидности, явно выглядел разумным - а эти так же явно на разумных не походили. Искали что-то в траве, кидались иногда все кучей к чему-то интересному, и, видимо, съедобному, махали руками и палками, порываясь драться, хотя так толком и не подрались. Первыми шли пятеро подростков - или молодняка. Они больше всех суетились, перебегали, подпрыгивали, разбегаясь от более старших. Старшие дольше оставались на месте, что-то раскапывали, почти скрываясь в траве. Трое самок и неустановленное количество приплода - мелких трава почти скрывала, да и расстояние приличное ещё. Последним шествовал вожак - кряжистый матёрый самец, заросший седой гривой до пупка. Периодически он оглядывался назад и воинственно потрясал каким-то предметом - то ли дубиной, то ли коротким копьём. Видимо, там был кто-то ещё - но не хищник, самки спокойны, как коровы на лугу. Молодой конкурент вожака. Или несколько...

Рефлексы бойца совсем другой войны требовали укрыться, подпустить поближе... Но с этими надо по-другому. Как с собачьей стаей. Надо наехать на вожака, и показать ему, что он тут не главный. Вот только как это показать мускулистому мохнатому дяде с дубиной...

* * *

Это не собака, которую можно в прыжке перехватить за задние лапы, уронить на землю и поднять за шкирку... Но всё равно - пора уже. Вожаки не прячутся в траве, это уж точно. Как там Хомяк волком выл... Ниндзя поднялся во весь рост, вытянул руки, чуть сгорбился и попытался воспроизвести что-то вроде утробного "аЫ-Ы-Ыыы", движением корпуса добавляя мощности звуку. Получилось - аж у самого в ушах зазвенело. Мелкота с писком метнулась за спины пятящихся родительниц, подростки, подскакивая как кенгуру, подались в стороны. Вожак подпрыгнул, пригнулся, чуть на четвереньки не встал, но тут же выпрямился и тоже заорал. Звуки были отрывистые, почти лающие, но это определённо была речь. И определённо матерная - обезъян, не обезъян, а интонаци не спутаешь. И что удивительно - речь понятная. Не как в том мире, другая, слова - как топором из сырого бревна рубленые, но если в тонкости не углубляться - понятная.

- Кули ррат, вук ллез?!

Так, не обезъяны. Дикари. Гопота местная. На горло не взять, а если "по понятиям"?Осилю я его развести? А надо!

- Надо ррать - выстроил как смог "фразу", упирая больше на невербалику - улыбку пошире, в сорок два зуба, но не оскал, кто в себе уверен - не скалится, незачем. Хочу вот - и ору. Не на тебя же ору, по своим делам.

- Ы-ы? - явно вопросительно протянул мохнатый, явно сбитый с толку улыбкой, но тут же опомнился - это был его луг, его ручей, его бабы, и креподжи - тоже его. Или как там называется то, что они тут роют. Ниндзя продолжал улыбаться, даже полуотвернулся, разумеется, не теряя из вида. Заодно проверив фланги - нет, "молодые воины ирокезов" в тыл не заходят. Совсем вскользь ухватил ручей - Лида снова свилась в какую-то мудрёную фигуру.

Времени было - хоть отбавляй. Решить беседу до подхода опальных вассалов не выйдет, нарисовались уже, трое, такие же мордатые-мохнатые, но попрогонистей и щетина чёрная - не доросли до седых волос. И поперёд батьки в тёрки не встревают - что радует. Пока батька не пролает "геть" - не дёрнутся. А когда пролает - будет ещё секунд десять - тоже время. Улыбаемся и машем. Ну, то есть просто улыбаемся, молча.

- Га-ча - отчётливо выкрикнул воин здешнего мира, стукнув себя свободной левой рукой по груди.

- Нин-дзя - представился в ответ воин нездешнего, тоже изобразив Кинг-Конга.

- Моя - здесь - продолжил вождь претензию на кормовые угодья, очерчивая полукруг своей палкой-убивалкой. Как и в прошлый раз, с крестьянами, язык становился всё понятнее.

- Моя - тут - за неимением палки пришлось ладонью обозначить: на твой лужок, твоих баб и прочие феодальные владения - не претендую, а вот насчёт ручейка - придётся подвинуться.

- Гача здесь! - тряхнул дубиной феодал, начиная уже злиться.

Так, по беспределу Гача пошёл... А есть вообще в его понятиях этот самый "беспредел"? Должен быть, раз разговоры говорит, сразу дубиной не начал. Втроём-то сявки его точно отпинают, раз до сих пор не решились - в авторитете у них этот дядя, не одними кулаками... ну, теперь в самый раз его пригнуть чуток, если получится - не ввяжутся салаги.

- Гача тут - упрямо, но без эмоций повторил Ниндзя, так же очерчивая ладонью территорию до ручья. Оппонент уже без политесов оскалился, с шипением втянул воздух, раскрыл пасть и поднял дубину... Гадское дело, ну хотя бы кроссовки... Ну хоть тапочки! Босиком воевать, блин...

- Ты кого волком облезлым назвал?! - на всякий случай "кинул предъяву" Ниндзя, заодно пытаясь сбить шаблон - и сходу атаковал. Вождь размахнулся дубиной, как деревенский дурачок, но в последний момент удивительно ловко её закрутил и ударил как копьём, целясь в живот - центр тяжести, место, которым труднее всего увернуться. Только злобная радость в глазах выдала его. Природная хитрость, оно, конечно, круто, но и знания кое-какие нужны...

Ниндзя подхватил копьё левой рукой, не столько проводя мимо себя, сколько сам отталкиваясь, и, докручивая корпус, заехал правым в подгрудок "оппоненту". Не очень удачно, на выдохе попал. Вождь икнул, но не обмяк, не потерял равновесия. И дубину не выпустил, наоборот, рванул к себе, пытаясь прижать противника. Неприятно, но ожидаемо. Синхронным движением - проход за спину, почти пируэт. Что-то многовато сегодня танцев на этом бережку... И сольные, и парные... Перенос веса, подъём свободной левой ноги... каблуком бы тебе врезать - промелькнуло мечтательно. Но нет каблука, далеко... Пришлось голой пяткой - хорошо, не против шашки, по ноге всего лишь. Щетина - не в счёт, да и негусто щетины на коленном сгибе... Вот теперь ты попляши...

Всё же Гача не был человеком. Потеряв опору, он не пытался устоять, а с готовностью кувыркнулся в траву. Заготовленная "двойка" в бок и шею сорвалась, к тому же в падении чёртов орангутан очень ловко тиранул своей дубиной по противнику. В одежде, а тем более боевом комбезе, такой скользящий удар не причинил бы особого вреда, но по голой коже дубина прошлась как напильником. Не давая боли сбить себя с темпа, Ниндзя догнал падающее тело, теперь уже как следует, так, что своя пятка занемела, пробил по правой почке, переступил и пнул ещё раз, по выступающему копчику. Ещё хвост не отсох, а туда же, в люди лезешь...

Побитый вожак заскулил так жалобно, что Ниндзя даже не стал доводить уже заготовленный третий удар, по удачно подставленной шее. Демонстративно повернулся спиной, изобразил ногой закапывающее движение - хоть вроде и не собаки, а чёрт знает, как у них принято... Жёсткая трава тут же впилась в пятку, но на фоне жжения в боку это было как-то пофиг. Что за нафиг? У него что, жезл с гвоздями?

Короткий взгляд по сторонам. Лида танцует - стоит на одной ноге, завернув руки. Стадо кучкуется на пригорке, цирк у них - батьку бьют. Вперёд не лезут, хотя зыркают подозрительно.

Повреждённое место заметно кровянило, и чем дальше, тем сильнее припекало. Ниндзя подобрал дубину - ага, непростая дубинка-то, в расщепленную вдоль палку вставлены тонкие, полупрозрачные у края, каменные пластины, намазаны какой-то смолой и обмотаны, как ремешком, каким-то волокнистым стеблем. Добро пожаловать в каменный век, блин... Да ещё и смола подозрительная - поглубже, в пазах расщепа, затвердевшая, а наверху, на лезвиях - зеленоватая и вязкая. Намазал чем-то, скотина. И хорошо, если местной крапивой, а не похуже чем, ну и антисанитария, конечно, полная... Но от заражения загнуться - это фиг вам, успею до аптечки добраться, а вот зелья всякие и травки... После случая у бродов к "травяным наукам" поневоле уважение возникнет. Хотя куда этому Гаче до друида... Ну так дубиной анчары местные околачивать - большого ума и не надо...

Поднять пинками бывшего вождя не получалось, но намерение приложить по морде дубиной вызвало эффект почти магический - подвывающий седогривец неуклюже, но шустро заковылял к своим. "Младший лидер", такой же основательный, просто не достигший пока седины, заступил ему путь, но дожидаться результатов ранговых разборок Ниндзя не собирался.

- А ну геть! Пошли отсюда, пошли... а, вот как: - Ниндзя здесь! - и демонстрация символа власти. Мохнатый народ безмолствовал, потихоньку пятился, уходить, однако, не собираясь. Вот твари тупые, кнутом вас гнать что ли? Дубиной? Замахнулся на самую толстую бабу, и тем, видимо, нарушил какое-то табу. Или просто подошёл слишком близко к агрессивной стае - если уж с людей культура в толпе слетает разом, то от полулюдей чего ждать? Окрысились все разом, без команды. Подростки с визгом кидались в ноги, норовя ткнуть палками-копалками и ловко отскакивая, когда он обозначал удар, бабы выли, мужики, все четверо, пытались зайти с разных сторон. Под одну руку, как меч, дубина никак не годилась, пришлось изображать "монаха с шестом", как в кино. В целом - получалось. Копалки повышибал, самого борзого подростка огрел по спине, подсёк на развороте визгливую девку, попутно заметив, что это поколение куда больше похоже на людей, удачно подловил на тычок в корпус черногривого - старший сынок что ли?

Сообразив, что толпой набегать не прокатило, дикари рассыпались по лужайке и начали кидать камни. Получалось у них плохо, булыжники летели медленно и мимо, в сторону Лиды никто даже и не взглянул - в общем, боевая задача постепенно выполнялась... Но какой-то мохнатый олух швырнул своё орудие совсем уже криво, далеко за спиной лязгнуло - и одновременно Ниндзя ощутил знакомый холод на спине, даже не сообразив ещё, откуда это негромкое гудение механизмов - и не раздумывая начал падать. Трава приближалась медленно, тело застыло, как комар в янтаре, даже подумать успел - доигрались, дебилы территориально-озабоченные...

Гудение на миг смолкло, треснул выстрел, короткая очередь... нет, серия одиночных. Робот методично устранял угрозу - фауна фауной, а камнями по броне колотить не положено... Ниндзя растёкся по земле, без мыслей, без чувств, без эмоций. Бежать бесполезно, прятаться негде, только лежать. Лежать и угадывать логику программы. Ещё два одиночных, шелест близко прошедшей пули, характерный шлепок, короткий взвизг... Мозг отстранённо считал - без цели, без смысла, машинально, как притоп под музыку - первая в криворукого, четыре за ней - в идентичные цели, ещё две... Контроль поля боя - тишина, только по затылку - как кисточкой, "осмотрен, взвешен, оценен... И признан дешёвым! Не стоящим патрона сусликом!

Время сорвалось с тормозов, в ушах чаще пулемёта застучал адреналиновый пульс, морда неудержимо поплыла в улыбке - и именно сейчас этому дурацкому Миру приспичило мигнуть. Лида, танцевавшая где-то далеко, в стороне - он же специально тянул дикарей от неё - закончила танец. Портал подчинился ей, портал принялся зачищать окрестности, чтобы ничто и никто не беспокоило Хозяйку. Ниндзя знал это точно - но толку от знания было ровно хрен, потому что долбаный робот успел среагировать на зачистку, и за миг до разрушения программа "экономная охрана" сменилась на "последний бой".

* * *

Боли не было, и это был самый хреновый признак. Если после боя у тебя ничего не болит - значит, ты "двухсотый". Смешно - двухсотый ведь означает груз, труп и гроб - но кто и зачем потащит отсюда труп? Лида? Она не видит, не слышит, да и вообще не здесь. Да и не дотащит, нет груза хуже голого тела... Да и нафиг не надо, если честно. Не один ли хрен, где лежать... Как вот здесь - так и неплохо даже. Кстати, может, я как раз уже того? Витаю тут облачком... Кто-то себя сверху видел - но это которые вернулись... Степь, холмики, речка эта, молочно-известковая... Десяток трупов... Ага, грязных панков... И ещё один, полупанк. Или полутруп полупанка...

Посмотреть со стороны как-то не получалось. Наверное, ещё не та стадия ухода. А может, просто врали эти, заглянувшие... Представить получилось только свет в конце тоннеля - совсем уже свет и совсем уже в конце. Да и тоннеля знакомого...

Ну, можно и так. Издалека заходим, с пологого пикирования...

Точка зрения, как на обзоре поля тактического вирт-тренажера, послушно поднялась выше, заложила плавный вираж, отметила и речку молочную, и кисельные берега, и две кучки одежды высветила, и площадки ровной, как просеянной земли в "зоне зачистки" - как будто кто-то аккуратно вытряс из неё опасные, чужеродные и угрожающие предметы. Трупы оставил, только разглядеть их толком Ниндзя не смог, "пикирующая точка зрения" заскользила боевым разворотом, только и успел заметить, что на мохнатых крови почти не видно - наповал сразу, зато сам он разлёгся в хорошей такой луже. Ого разнесло... не жилец явно... Эмоций по-прежнему не было, наверное, сил на них уже не осталось. Ну, мёртвое к мёртвым... И вдруг, как ответ пришло, и мощно так, с ощущением чуть ли не подзатыльника: а вот уж хрен. Не пущу, тем более теперь! Спорить сил не было, тем более с чем спорить-то? Не пустит - так не пустит... Боли по-прежнему не было, хотя с телом что-то происходило. Как будто сотни маленьких упругих ладошек аккуратно обхватили сначала ноги, потом выше, перемещая не тело к себе, а себя под тело.

Меня засосало... какое-то сосало... Опасным это "сосало" не казалось. Вряд ли имеющий целью съесть будет так деликатен. Так, что даже землю из-под тела раздвинул - несмотря не общее бесчувствие, скрип песка ощущался вполне отчётливо.

Неожиданно Ниндзя почувствовал смех. Не услышал - это точно. Уши вполне живого, во всяком случае - пока - тела слышали обычные звуки - шум травы, журчание ручейка, далёкое карканье - местные вороны звучали вполне по-земному. А не ушами, чем-то ещё он вот почувствовал смех - весёлый и немного удивлённый, словно кому-то рассказали нечто занимательное. Пол, возраст и (с учётом встреченных за последнее время людей, полулюдей, не совсем людей и ещё чёрт-те кого) биологическое происхождение существа оставались неясными. Разве что однозначно не робот. Змей одно время мудрил с интеллектом "волка" их отделения, пытался убедить, что он - девушка Маша, погибшая от криминального насилия и в посмертии вселившаяся в разум боевой машины.

Сопротивляться роботу по чину не положено, он послушно отзывался на имя, поругивал за мат в личном общении... но оставался простейшей квазиличностью, как разработчиком и предусмотрено. И так смеяться не умел, хотя имел в аудиокоде восемь вариаций женского смеха и довольно грамотно его применял. Особенно когда Змей по-своему доточил алгоритм...

Ниндзя попытался оглядеться, но ладошки держали плотно.

- Ты чего? - с явным удивлением и даже разочарованием спросил голос - только идиоты дрыгаются с такими ранами.

- Всё, лежу ровно - попытался так же про себя ответить, и его поняли.

- Вот и лежи. Я тебя из одной благодарности должна собрать теперь.

- За что благодарность?

- А это мы потом поговорим. Когда я тебя соберу. Будет больно, но ты будешь спать. Только не упирайся.

Он промолчал, старательно выгоняя из головы мысли. Раз нас будут чинить - это, наверное, хорошо. И лучше не сопротивляться - авось и правда починят. В ответ пришло такое же безмолвное одобрение.

Одежда, оружие и боевой шлем остались в траве. Может быть, их найдёт другое племя полулюдей, кто-то сообразит надеть шлем - они вроде сообразительные, хоть на морду и не очень... Антропологи дорого бы дали за такие записи. Но до антропологов шлем наверняка не доживёт...

Сны снились яркие и много, но запомнить их не получалось. Он снова видел людей - если это были люди - с того странного бала, видел летящих драконов, и сам летал - где-то и на чём-то... Не на драконах - дракона под собой он не видел точно. И ни разу не видел своего тела, только вид откуда-то. Ну да сны - они и есть сны, и ни разу не обязаны соответствовать реальности. Сдал в ремонт тело - смотри кино смело...

* * *

Просыпался Ниндзя долго. Нет, в сон не тянуло, ни мягкой пушистой истомы, ни холодной трясины бесчувствия, сознание включилось сразу, а вот тело тупило, тело не хотело двигаться, отзывалось лениво, как смазка на морозе. Медленно поднимались веки, ещё медленнее шевелились руки, и даже глаза поворачивались тяжело, как Корд на турели. Или даже как КПВТ. Но всё двигалось, и глаза, и руки, и даже ноги - что после трёх пуль вдоль спины не гарантировалось. Откуда я знаю, что их было три? - возник вдруг неожиданный вопрос. Мысли бегали вполне шустро, и пока улитки-ноги свесились с ложа, а черепахи-руки упёрлись в его край, он успел "сложить картинку" боя у молочной речки. Уводя этих дебилов-бандерлогов в сторону, он вышел практически на траверз роботурели, и падал спиной к ней. В спину же и получил, когда вместо одиночных выстрелов по целям эта железная дрянь пошла поливать на расплав ствола всё, что шевелится. Память услужливо подсказала темп - не меньше 800 в минуту... и не больше тысячи. Нет, чтобы из одного этого подсчитать попадания - данных явно мало. Однако сомнений не возникло - словил он ровно три пули, и должен был загнуться самое большое через полчаса. Ну, да не суть важно, он явно жив, практически цел и относительно здоров. Только тормозной, как черепаха в холодильнике. И кстати, не чувствует ни холода, ни тепла. Ровный такой уютный микроклимат.

Тем временем тело приняло сидячее положение. Пока всё нормально, не шатает, картинка не плывёт. И с тактильными ощущениями... как-то налаживается. Под задницей мягко, край упругий, пол деревянный... Попробовал напрячь мышцы - ого, неплохо так, как будто полчаса с тренажёров - тело послушно надулось "валиками" и "кубиками" в положенных местах. Но тоже медленно, хотя уже не так. Просто черепаха, не в холодильнике. Или кажется? Встал, шагнул - как-то оно... неправильно. Тут что, другая гравитация? Присел - нет, ноги гнутся как обычно. Попробовал встать как можно быстрее, сходу в прыжок. Легко распрямился, но снова что-то не то. Не свистнул по лицу ветер, не оторвались от пола ноги... Как будто не выпрыгнул, а медленно плавно поднялся.

Так, ещё раз. Присесть. Встать. Раз-два, в предельном темпе, чтоб пульс в ушах застучал. С третьего раза ноги оторвались, с четвёртого - получился уже прыжок, а с пятого - с пятого захотелось вдруг вдохнуть. Только сейчас он сообразил, что не дышал, да и пульса... нет, пульс был, но тоже как недооттаявший. Но теперь, похоже, выходит на рабочие обороты. Появилось ощущение тепла в ногах и растекание этого тепла по телу - как от укола... как там этот препарат... да и фиг с ним, не помню, но теплом по венам шибает похоже... Только в этот раз шло не от вены, а от мышц к сердцу, омыло лёгкие, согрело голову... Оригинальные ощущения... Сержант Ниндзя из стендбая вышел!

Присел ещё несколько раз, помахал руками, попутно осматривая обстановку. Довольно спартанская, хотя не без изящества. Комната три на пять, стены светлого камня, свод куполом, деревянные пол и дверь, но не грубо, в рыцарском стиле, а из ровно подогнанных струганных досок, высокое окно с "римской шторой" за ним, в щели пробивается яркий свет, явно солнечный. Маленькое окошко на другой стене, настоящая бойница, но закрытая аккуратной рамкой со стеклом. В большом окне тоже место под раму, стекла нет - видимо, по летнему времени убрано.

Стол, два стула на выгнутых ножках, анахроничные в таком антураже анатомические сиденья, тоже деревянные. В общем, со вкусом модернизированное средневековье, уютное такое... Стало быть - Замок, то есть всё-таки Лида? Как-то непохоже. Нет, не то непохоже, что вытащила - она хоть и вся такая отстранённая, но в целом по-человечески ведёт себя и реагирует... И дотащить могла, тем более неизвестно, какие возможности появляются у хозяйки портала, наверняка появляются, а уж тем более транспортные... Но не чувствовалось тут Лиды, хоть убей. Не так, не то, не она.

Никаких признаков одежды в комнате не обнаруживалось. Еды и питья тоже, но есть и пить пока не хотелось, а вот гулять голышом... Поглядел на ложе - назвать это сооружение кроватью или койкой как-то не получалось. Занимающий почти половину комнаты "трёхспальный" подиум был накрыт одним матрасом - умеренно мягким, приятным на ощупь, но совершенно не годящимся в роли какой бы то ни было одежды.

Назвался нудистом - полезай в крапиву - проговорил про себя какую-то нескладуху Ниндзя, направляясь к двери. Ноги слушались нормально, но перед дверью он на всякий случай ещё раз проверил тело - подпрыгнул, изобразил стойку, уклонение, разворот. Немного странно босиком, но ничего, всё правильно - и ощущение раздвигаемого конечностями воздуха вернулось, и с динамикой как положено - прыжок, приземление, присед, выпад...

В последний момент подумал, что дверь может быть заперта, но уже когда думал - усмехнулся. Не заперта, и запора на ней вообще нет. Полотнище мягко отлипло от косяка, с ровным сопротивлением отошло к стене и плавно вернулось на место. Дальше был плавно поворачивающий коридор из такого же камня, тоже с бойницами по правой, вогнутой, стороне, за мутноватым стеклом просматривался уходящий вниз склон, то ли заросший кустами, то ли это верхушки деревьев - непонятно, слишком уж кривой "оптический прибор". Слева было ещё несколько дверей - явно подсобных. Замок на холме, как положено, и это точно не замок "леди резидент" - тот как раз в долине, на излучине, и остатки рва просматриваются ещё. Не она.

"Она" ждала за поворотом - где коридор расширялся, открываясь внутрь здания огромным залом, метров сорок на полста. Нормальный такой тронный зал, правда, от трона осталось только возвышение у ближней стены. Ага, это я как раз из царских покоев выхожу? В Синем Замке Ниндзя в тронный зал не ходил и вообще не очень интересовался, как оно там, у их величеств. Так, схему глянул вполглаза, хотя у Ильи и видео было - и тронного приёма, и балов нескольких, постарались девчонки. Но ему-то зачем? Операций по освобождению народов от гнёта феодализма как-то не планировали... Но вот чего точно не было у Синего короля - это немаленького такого бассейна, занимавшего четверть зала и уходящего к тому же через арку в соседний зал.

Но всё это, обильно украшенный статуями и декором белого металла зал, тронное возвышение, арку - отметил он только мимоходом. Из воды при его появлении не вынырнула, а как-то плавно поднялась хозяйка этой... Серебряной горы. На этот раз вообще без платья - подумал Ниндзя про себя, но она услышала.

- А что, без платья я тебе не нравлюсь? - не кокетничала и даже не обижалась, удивилась Дара. Развела руки чуть в стороны, при этом грудь так повернулась, что Ниндзя мгновенно ощутил - нравится, ещё как!

- А как? - снова ответила вслух, не обращая внимания, что он ещё и слова не сказал.

- Как? Не знаю, я тебя при свете и в полный рост вообще первый раз вижу. Просто нравишься, без сравнительной степени. Несравненно!

- Интересно, какая я при свете? - легко вскочила на бортик, повернулась в два шага, мягко ставя на полупальцы фигурно очерченные ноги.

- Слов не хватит - попытался скомплиментничать Ниндзя, и подумал: а что тут словами-то скажешь?

Дара смеялась - и телом, и голосом.

- А всё-таки, расскажи, какая я?

- Ничего у тебя задачки... ну, сейчас попробую. Вижу я как наяву девушку... Голую - понизив голос полупрошептал и продолжил как обычно: Рост - средний, метр шестьдесят примерно. Глаза тёмные, большие. Лоб высокий. Нос небольшой, прямой. Сложение... Стройная, но фигуристая. Атлетическим - не назвать, мышцы явно не прорисованы, но и жиром не прикрыты, и не астеническое тоже. Волосы тёмные, прямые, умеренно длинные. До лопаток. Спина узкая, с желобком. Плечи округлые. Руки... тоже фигуристые, локти тонкие, кисть... изящная.

Дара под течение описания двигалась в такт - потянулась показала рост, приняла позу бодибилдера, слегка округлив бицепс, повернулась спиной, демонстрируя волосы до лопаток, снова повернулась, взмахнув рукой, разворачивая её как свиток, от плеча к кисти. Дальше уже она задавала темп и место, оставалось только описывать - изгиб талии, круглое бедро, мах ногой - тоже пластично, ну так не канкан, юбку задирать не надо... по причине отсутствия юбки... Снова поворот, и вдруг - "мостик", перекат назад, снова взмах ногами... Рассказ прервался, когда выпяченная как бы для описания грудь (высокая, выпуклая, соски коричневые, небольшие, направлены чуть в сторо...) мягко, но с ощутимой силой прижались к его груди.

- Ты так красиво описал, что я сама себя захотела - прошептала тихо, притянувшись к его уху. Ниндзя промолчал - незачем словами портить такое мгновение. Тем более, что всё, что он мог бы сказать, она уже и так чувствовала. Или просто знала. Вместо слов он просто поднял её на руки и понёс. Ему-то и тронный зал вполне годился, но, наверное, в комнате будет уютнее.

* * *

- Так, а теперь - питаться. Тебя пора кормить, иначе свалишься.

- Это вряд ли.

- Ты просто не знаешь. Я немного... переделала твоё тело. Ты не обиделся?

- Да знаешь, как-то не успел. Удивился - это было. А потом - некогда... стало.

- По-другому не получалось. Тело было слишком сильно... испорчено. В нём был... - Дара как будто копалась где-то, или шпаргалку подсматривала, искала слова. Правильных не находилось и она брала похожие. Где-то брала. - В нём был... анчар. Смола. И слишком мало крови. Отдельно починить легко, вместе - нет. Тело портилось, пришлось... затормозить его. И потом уже... строить.

- Ты что, трактат по медицине складываешь? Прямо вот так, на ходу, слова подбираешь?

- Ну да. У меня по этой теме мало слов. Всё без слов как-то делалось.

- А еда... - Ниндзя действительно ощутил зверский голод. Не то чтоб свалиться, это фиг вам, но пол-слона сжевать... - еду готовить надо?

- Уже приготовили. Тут есть люди, я их иногда зову сделать что-то по дому. Смешные, они меня боятся, представляешь?

- Люди боятся необычного.

- Ты же не боишься?

- Тоже боюсь. Только другого. Тебя бояться - неинтересно.

- Да, интереснее не бояться...

На бурное выражение восторга с хлопаньем в ладоши у девушки сил не было, и она только озорно боднула его макушкой в плечо.

- Вставай. Еда должна быть за дверью!

За дверью оказался накрыт стол - не по-королевски, как, наверное, изначально полагалось в этих палатах, скорее - по-деревенски. Чистая скатерть, холст из толстых нитей, на ней - глиняное блюдо с фруктами, невысокий, почти шарообразный, кувшин, накрытый такой же домотканой холстиной, какая-то зелень в лыковой корзине. Дара без политесов ухватила яблоко - ну, или не яблоко, потому что формы оно было почти дисковидной и полупрозрачное, как виноград, Ниндзя тоже не отставал.

- Мясо тебе пока нельзя - выдала девушка в короткой паузе - считай, что ты после голодовки. Ну и мне тоже не стоит, будем вегетарианствовать.

Длинное и явно не самое ходовое в этом мире слово она выдала без всякой запинки, в очередной раз удивив, хотя куда уж ещё. Обнаружив в корзине что-то типа небольшой дыни, Ниндзя поискал нож, не нашёл и вдруг подумал о мече. Пристроил жёлтый ароматный "мячик" на край стола, представил в руке "невесомую тяжесть" и аккуратно порезал кругляш на дольки. Сосредоточившись на этом непростом (если, конечно, не хочется отхватить угол столешницы) движении, он не сразу заметил, что глаза Дары стали чуть ли не ту дыньку размером. Похоже, он её тоже... удивил.

- Упс... - как-то очень по-земному, обычному, произнесла Дара. Выдохнула, вдохнула, так, что он даже и не знал, в глаза смотреть или на так поднимающуюся грудь - а... ты всё это время так мог?

- Ну, наверное. Я не пробовал. Вернее, пробовал три раза. Кусты рубил... после драки кулаками махал... И ещё раз, на том бережке... Начал пробовать и перестал, даже думать перестал - там же явно магия, а магия на магию...

- Ничего не будет "магия на магию" - как-то машинально, отстранённо пояснила девушка. - Принцип суперпозиции полей, тут то же самое... Но... ты ведь был во мне - вот так, с мечом?

- В тебе я был без меча. Не буду же я думать про какой-то меч, когда... ну, в общем, когда мы.

- Я не про это - отмахнулась, но всё же улыбнулась коротко Дара. Когда я тебя собирала. Ты был без сознания, ничего не контролировал, ты мог что угодно сделать!

- Что сделать? Начать мечом махать?

- В том числе.

- Я что, дебил?

- Почему дебил?

- Я же знал, что меня спасают. Без иллюзий - единый пулемёт, три дырки вдоль спины - с этим не живут, без вариантов. Даже без анчара этого, или чем там этот обезьян дубину натёр. А ты даже не шанс дала, ты открытым текстом - починю, только не дёргайся. Я и помогал, чем мог - не дёргался.

- Фух... да...

- Ты испугалась? Что я мог махать мечом и попасть по тебе?

- Ну, попал бы ты точно - усмехнулась-передёрнулась она... Но почему ты там, у портала, просто не зачистил местность? Пулемёты тоже можно рубить. Они не рвутся, как деревья, металлы вообще по-другому... сделаны, но... в общем, работать не будет.

- Я не знал. Я вообще почти ничего не знаю... здесь. Выкручиваюсь на ходу.

- Да уж... ситуация у нас сплелась... Вальс на минном поле...

- Мы можем прекратить.

- А ты хочешь? - смех.

- Нет. Я что, дебил? - тоже смех.

- Ты предлагаешь то, что не хочешь?

- Ну, понимаешь... Я - обычный. Я люблю жить, но знаю, что сдохну. И скорее всего - не старым. А ты... для тебя смерть - не норма. Не обычный финал, а несчастный случай. Очень несчастный.

- Откуда ты знаешь?

- Ну... увидел. По твоей реакции. Так вот, если я по дурости могу стать таким несчастным случаем - надо меня убрать. Не начисто, просто в сторону.

- Ты... - она замялась и спросила совсем неожиданное - ты точно человек?

- Э... а что, есть сомнения?

- Не знаю. Я плохо знаю людей.

- Да ну? Ты понимаешь всё, ты запросто используешь слова, которые в этом мире знает сотня... человек - и не знаешь?

- Это другое. Совсем другое. Если бы я эти слова просто услышала - я бы не поняла.

- Ты говоришь моими словами?

- Да. Ты, кстати, тоже. Когда командовал там, в пещере - ты кричал слова своих солдат. Не свои.

- Магия?

- Нет... магия совсем другое. А для этого у тебя слова нет. Или я его не слышу - так тоже бывает... А всё-таки - ты точно человек?

- Ну, как-то не было случая усомниться. Мы, люди-человеки, вообще-то разные, очень. Две руки, две ноги, а в голове - избушка с погремушками. Если ты эту поговорку знаешь.

- Это - знаю - снова смеётся Дара.

- Вот ты - тоже человек. Я знаю, ты другая, не как я. А я беседую - и вижу человека. Очень странного и замечательного. Возможно - бессмертного. Ну, такие вот разные люди.

Дара захлопала в ладоши. Такая вот у неё странная привычка. Но тоже ведь человеческая.

- Я поняла. Для тебя все люди, кто... с кем можно беседовать, так?

- Кто разумный? Ну, наверное. Хотя вот орки... ну, я одного видел, он вполне разумный. И беседовать можно. Но как-то не думал, человек он или нет.

- Он не похож?

- Не, это не важно. Морда та ещё, конечно, ну и фиг с ним, пусть этим его девчонки орочьи парятся. У него мысли прямые, "что вижу - то пою".

- А у меня?

- У тебя... - Ниндзя прокрутил в голове все их беседы: Дара никогда не хитрила, не обманывала, не кокетничала даже. Но прямота эта явственно отличалась от топорной прямоты Берка. Змея никогда не путается и не плетёт кружев. Но прямая ли она? И почему вдруг змея? Нет в Даре ничего змеиного. Даже "мудры, как змии" - не сказать, вообще не про неё. Мудра - да, но как змея ли? Мысль заветвилась, пауза повисла, а девушка, не похожая на змею, ждала ответа вполне всерьёз.

- У тебя другое. Ты не виляешь. Но ведёшь мысль, как тебе надо, а не как линейка легла.

- Здорово. Обычно люди считают... нас... прямыми. Возможно потому, что сами часто врут.

- Я тоже вру. Наверное, часто.

- А мне - нет.

- Тебе... Тебе нет. Как-то вот получается.

- Не получается врать или получается не врать?

- Поучается не врать.

- Но и не говоришь всего?

- Да. Как ты.

- Нет. Не как я. Я не говорю всего, потому что это испортит игру. Наш вальс на минном поле. А я не хочу.

- Так это кто угодно если будет всё вываливать... - начал было Ниндзя, но девушка перебила:

- Но, наверное, придётся. Иначе точно на что-нибудь наступим. Или вляпаемся. Жаль, приключение получилось... выдающееся. Не хочу!

- Знаешь, есть вещи, которые надо сделать. Просто надо. Хочется или нет.

- Ты не понял. "Хочется" - это желание левой пятки, которое забудется завтра. А "хочу" - это уже другое. Это - воля. Если нет воли - нет жизни. Я - нежить. А зачем?

- Что - зачем?

- Зачем мне я - нежить?

- Всё или ничего? А говоришь "не человек" - подколол Ниндзя.

- Причём тут человек - не человек? Нежить - это из другой серии.

- "Всё или ничего" - чисто человеческое.

- Нет. Даже не близко. Орка представь - будет он молчать, когда хочет кого-то обматерить?

Ниндзя представил Берка. Вежливого и молчащего. Молчащего - получилось. Перед старшей в иерархии Лидой - молчал же. Но чтоб он кому-то вежливое говорил, когда надо послать? Нет, "не бывает".

- Не будет. Но, по моему, это тоже из другой серии... У них жизнь короткая, вечные пацаны, вот и не боятся ни хрена...

- Я придумала - медленно произнесла Дара. Прищурилась, и на мгновение показалось, что в глазах её не один зрачок. И даже не два. Но когда ресницы поднялись, наваждение исчезло. Один зрачок, и не вертикальный какой-нибудь, нормальный кругый, тёмный... глубокий... красивый... - придумала. Я не буду делать "надо". Я сделаю два "нельзя" - улыбнулась хищно - и мы посмотрим, чей ветер выше.

- Это специальная фраза?

- Да. Не магия - совсем другая улыбка - просто фраза. В переводе... Нет, я сделаю три "нельзя"! - засмеялась она. Но сначала - иди ко мне!

- Это можно. Ещё как можно.

- Нельзя другое. Но мы сделаем - и станет можно.

ТПК - транспортёр переднего края. Лёгкая небронированная машина для подвоза боеприпасов, вывоза раненых и прочей транспортной работы на поле боя или в ближайшем тылу. Имеет низкий силуэт и отличную проходимость. Представьте джип, ползущий по-пластунски - оно и получится.

Цинк, цинкушка - герметично упакованная "консервная банка" с патронами или иным боевым снаряжением. Не путать с "цинковым ящиком" - так называют гроб для доставки погибшего на Родину (в мирное, естественно, время).

Обобщённое название бронетехники, от лёгкой БРДМ до танка включительно.

Зенитная установка. Например, ЗУ-23-2 - двуствольное 23мм орудие.

Слон - синоним "салаги", "духа" - солдата, только что пришедшего в армию.

Символ красноречия - призыв к переговорам.

Предложение убираться "туда, где трава не растёт". Особенно обидное для северян.

Объёмно-детонирующий боеприпас, он же "вакуумная бомба".

Стиль утробного пения, любимого в некоторых стилях рок-музыки

Радиоэлектронна борьба - пеленгация радиосигналов, постановка помех и т.п.

старинная хохма про слонов: "гигантский саблезубый суслик обитает в Африке. Имеет длинный гибкий нос, серую морщинистую шкурку и большие уши"

разумеется, у человека 32 зуба. 42 - у волка. Добрая улыбка в 42 зуба - прекрасное дополнение доброго слова.

хохма на песню "четыре трупа возле танка" - "четыре трупа грязных панков"

БМП БМ-12-03"Волк"

Корд - крупнокалиберный пулемёт, калибр 12.7 мм, масса 25кг

КПВТ - крупнокалиберный пулемёт Владимирова танковый. калибр 14.5 мм, масса 52кг.