/ / Language: Русский / Genre:sf_fantasy,

Сила разума

Николаичева А

Type annotaion here!

Николаичева Е.А.

Дорогой жизни.

Часть 1.Сила разума.

Пролог.

________________

На землю опускалась ночь. Тишина, не абсолютная, но от того более живая, разбрасывала свои широкие крылья над тонкой ниткой дороги, пресекающей холмы, светлыми просторами уходящие вдаль. Небо, свободное от облаков, равнодушно смотрело вниз многочисленными звёздами. Луна в эту ночь не поднималась. Темнота обрела жизнь, и всё больше наполняющие мир тени скользили над землёй. Дорога была пустынна. Разве что, где-то у самого горизонта, смутно виднелась чья-то фигура. Ветер шевелил ковыль. Воздух пах ночью. Путник замер на месте, прислушиваясь к окружающему миру. Полуобернулся, окинув взглядом простых каре-зелёных глаз необъятный простор окружающих его холмов. Сжал в руках чётки и зашагал дальше. Путь был не близок, вокруг - ни души...

На землю опускалась ночь...

I. Путь.

Люблю ночь. Самое время для меня. Нет никого вокруг, и не нужно. И этот запах... запах ночи. И дорога у ног, мерно скользящая назад. Люблю степь. Всё видно до самого края, до самого горизонта. Меня тоже, но это не суть. Достаточно того, что видно мне. Ни мига сомнений, ни мига тревог. Ты один, всё, что нужно. Не нужны слова, не нужны мысли. Только шаг, мерный и, да, пожалуй, бессмысленный. Всегда мечтал о том, чтобы когда-нибудь наткнуться на дорогу, с которой не нужно сходить. Но невозможное стоить оставить в категории невозможного. Верно говорят, есть такие мечты, которые не должны сбыться.

Крик степной птицы. Пустяк, если её не спугнул кто-нибудь. Тогда начнутся проблемы: "кто такой, куда идёшь... а не пойти бы нам вместе? Так безопасней...". И не понимают, что нарвались на одиночку, глупцы. Потом возмущаются. Я из тех, кому никто не нужен, кому другие только мешают. Ночь. Придётся останавливаться и готовить ночлег. Главное, не разводить костёр. На него очень быстро слетаются те, кому в одиночку дорога ой как в тягость... Но думать можно сколько угодно. Пора за дело.

Я кивнул своим мыслям и свернул с дороги, углубляясь в степь.

___________________

Проснулся я, ощутив настырный свет солнца на лице. Открыл глаза и прищурился. Замечательно. Отрубился вчера, поужинав, да так и проспал до самого рассвета. И как это называется, спрашивается? Шесть часов продрых. Обычно после четырёх вскакиваю, как подстреленный лучником-самоучкой заяц. Я потянулся, скидывая не очень-то греющий плащ. Тут другое нужно. Подскочив на месте, я оглянулся. Великолепно! Дороги не видно, а значит и меня с дороги - тоже. Не будут всякие ранние пташки интересоваться, кто же это решил там почить в чистом поле-то... Ну люблю я ночевать на просторе, что сделать! Всё лучше, чем в клоповнике той деревушки, кою я вчера прошёл, не останавливаясь.

___________________

Так, я, кажется, хотел согреться? Вскидываем сумку на плечо, чётки на шею, и - бегом по холмистой местности с препятствиями! Кто не понял, препятствия - это различные подло вьющиеся растения, на пополам за ними же скрытыми ямками. Но ничего, зато согреюсь... Судя по солнцу, сейчас шесть часов утра, самое время для всяких купчишек, собирающихся либо попасть в близлежащий город, либо, наоборот, выехать. А близлежащий город, как я вчера выяснил в той же деревушке, это у нас Корор. Кстати, один из крупнейших торговых... А близлежащий, это сильно сказано. Пешком мне до него два дня добираться... благодать! На этих мыслях я вывернул на дорогу, оглянулся... и проклял тот день, когда дед толкнул меня на это путешествие...

__________________

...Жил я с дедом, в небольшой избушке на краю леса. Возле этого леса, кстати, небольшого, раскинулась внушительная цепь деревушек, имеющих каждая своё название с определённым смыслом. Но, так или иначе, всю цепь называли Погранкой. Погранка составляла собой одну двадцатую часть одного человеческого королевства средней величины - Эно. Находилась Погранка, что естественно, на границе между так называемым Безлюдьем и Эно. Безлюдье представляло собой простирающиеся до самого горизонта степи, холмы, перелески... и упиралось в море, названное Пустынным. Жили в нём сирены, категорически не терпевшие какие либо расы вместо себя (душили, соблазняли или топили), и потому никто из великих королей и полководцев утвердиться на Безлюдье и Пустынном море не смог. Но это всё общие знания, данные мне дедом, побродившем в своё время по миру. Так или иначе, но, лет эдак тридцать пять назад, дед обосновался в лесу, близ деревеньки Прилесной. Обозначил себя как травника и некого "хранителя" Леса с большой буквы, как говорил дед. По началу жители окрестных деревень Погранки редко наведывались к деду и всё звали того по имени отчеству, но, со временем, народ пообвыкся и потянулся нескончаемым потоком: там сын захворал, муж ногу подвернул, корова не доится, урожай не пошёл, посоветуйте, что делать... Официоз стёрся и деда окрестили "дедом" или "травником", для приезжих.

Над всей Погранкой стоял приграничный (и зачем только, там же Безлюдье?) графский замок, в котором справедливо и мирно жила-судила графская семья Дориев. Графы и графини справно собирали с Погранки налоги, и король, и жители Погранки были ими довольны. На момент обоснования в Погранке деда, главным там был Ашек Дорий, мудрый мужик, сразу поставивший деду условие: если что, то тот, без сомнений, придёт на помощь больным замка. За это граф пообещал избавить деда от налогов вообще. Дед, не будь дурак, ухватился за это предложение.

Вот так и жил в лесу, тихо и мирно. Только вот восемнадцать лет назад посетила деревню Прилесную молодая пара, муж и жена, оба городские. На руках у них находился полугодовалый сын. Муж, обычный кузнец, жена же явно от него отличалась, хотя бы тем, что была художницей. И в Безлюдье её привлекли холмы, уж очень ей захотелось их нарисовать... Ну, городские, это вам не деревенские, им всё подавай острых ощущений! Или же это у них глупость в крови... Я всё к тому, что ни один нормальный деревенский человек не подойдёт к Безлюдью ни за какие коврижки. А эти же потащились, хоть "совсем недалеко". Одно хорошо, сына своего у старосты оставили. И не вернулись, увёл их голос сирен. Ну, староста, недолго думая, отдал младенца деду, тот нарёк меня (а это был я) Миром, да так и оставил себе.

Рос я довольно быстро, в смысле интеллекта. Ростом я до сих пор особым не выдаюсь, так, среднего. Память у меня хорошая, вот и схватывал названия трав на лету. Но всё же, до деда мне никогда не дойти, для того талант особый нужен, а я так... Рос я одиночкой, да и не стремился ни с кем общаться. Главными собеседниками мне стали Лес, ночь, да степь. В них я находил всё, что мне нужно, другие только мешали. Лишь раз, когда мне было лет тринадцать, через нашу деревеньку проходил странствующий монах какого-то бога. Тогда я впервые обратил внимание на кого-то ещё. Меня привлекли бусы, бусины которых тот постоянно перебирал, шепча молитвы. Тогда я буквально ощутил, как и все жители деревни, невероятную силу, исходящую от этих бус. Дед объяснил, что это были чётки, а я загорелся идеей и вырезал из дерева себе такие же, а так же некоторые заказал у кузнеца, что стоило мне аж одну серебряную монету, невероятная цена для деревни. Но дед такие деньги имел. Естественно, никакие молитвы я над ними не шептал, но с тех пор вошло в привычку перебирать гладкие бусины... нервы успокаивает, так это точно.

Вот так и рос я, лесным одиночкой, учился стрелять из лука (жить в лесу и не уметь? позор!), да мотался с различными снадобьями деда из деревни в деревню. Так и полюбил шагать по дорогам, никуда не спеша, полностью отдаваясь пути. Жизнь мерно текла сквозь песчаные часы, и я радовался этому, как мог. Когда неделю назад дед, в очередной раз созерцая моё печальное сошествие с дороги, метнулся в избушку, вручил мне дорожную сумку с едой в руку, чётки, да ещё и увесистый мешочек денег. Я с недоумением всё это созерцал, а дед приступил к пояснениям.

- Вот что, Мир. Тебе восемнадцать лет уже с полгода как стукнуло, верно? Ну и хватит тебе дома штаны протирать. Ступай-ка себе в путь дорогу, а куда я тебе сейчас скажу. Травник из тебя никакой, равнодушен ты к этому, так что, тебе прямая дорога в Школу Магических Искусств, что в столице... - я глянул в мешочек и окосел: все монеты были золотые. - Вот только давай без возражений! Денег тебе хватит. Ближайший набор через месяц, так что вперёд, ещё успеешь. И не смей возвращаться ни с чем! Что ещё?

- Дар. Нужно иметь дар...

- У тебя он есть, хоть и не сильный, а все остальные проблемы решат деньги. Ступай! - дед раздражённо махнул рукой в сторону дороги, в серых глазах мелькнула сталь, а я понял, что всё не шутка.

- Но дед, а как же ты...

- А что я? Мне ещё жить да жить, тут уж старик Лес не подведёт! - и травник дружески похлопал по стволу раскидистой липы.

Что ж, в этом была своя суть. Сколько лет деду не знал никто, но жители Прилесной точно могли сказать, что тридцать пять лет назад он был точно таким же, как и сейчас... Я прощально кивнул деду и пошёл прочь, не оборачиваясь. Лишь у самого поворота остановился, глядя назад и прощаясь с домом, с Лесом, степью... и не спеша зашагал прочь.

________________

Я встряхнул головой, выныривая из воспоминаний. Чуть позади, по дороге, в том же направлении, что и я, медленно катилась крытая повозка с рыжим мальчишкой, ею управляющим. Катилась, может, она и медленно, но всё равно быстрее моего шага. А то, что парень явно не проедет мимо, не сказав хотя бы пары слов, говорил мой пока малый, но проверенный, опыт странника. Я пожал плечами и поправил чётки на шее. Да, согласен, носить их на шее несколько странно, к тому же, не каждый отличит их от простых бус, так что окружающие могут отнестись к этому несколько предвзято, но я вообще-то мало интересуюсь чужим мнением. Лишь бы оно не мешало мне жить.

Так... не сходить же с дороги. Так что, будем надеяться, обойдётся парой слов... Я медленно шёл по дороге, сзади слышалось весёлое "хей-я" подгоняющего лошадей мальчишки... Было прохладно, солнце лениво высвечивало капельки росы в степных травах... Ковыль тихо прогибался под утренним ветерком. Любуясь этой картиной, я пропустил приближение повозки.

- Эй, путник, не устал ещё месить пыль ногами? - раздался насмешливо-звонкий голос прямо над ухом.

Я раздражённо тряхнул головой и медленно скосил взгляд на мальчишку. Хм... не такой уж и мальчишка, с виду лет пятнадцать.

- К чему вопрос? - не стал ходить вокруг да около я.

- Сидай ко мне, вместе оно в пути веселее, да и отдохнёшь малость! Дорога короче покажется!!! Да что покажется, пешком-то поди куда дольше топать, а? - вздёрнув нос, выдал рыжий.

Мне было не до него. Я спешно обдумывал приличный ответ, могущий окончить разговор по-быстрому, но без мордобоя. Повозка замедлила бег, подстраиваясь под мой равномерный, но не слишком быстрый шаг.

- А может, путник предпочитает путь в одиночку? - главное - спокойствие, побольше равнодушия в голос...

- ЧТО? Считаешь ниже своего достоинства поговорить со мной? - он аж задохнулся от злости. - Да ты знаешь, кто я! Я сын старосты деревни, что осталась позади! - и опять гордо вздёрнул нос.

Я молчал, всё что хотел, я уже сказал. Теперь дело за ним, пусть едет дальше... Но тут ткань на самой повозке отодвинулась, и из неё на белый свет выбралась... эльфийка. Мне стало плохо.

- Что случилось, и почему мы замедлились? - пропела зеленоглазая дива нежным голоском, отнюдь не добро уставившись на мальчишку.

Тот сглотнул.

- Да вот, попутчика нашёл, а он отказался, видишь ли, в одиночку ему нравится больше! - и обвиняющее ткнул пальцем в меня.

И опять же, мне было не до него, я думал... Эльфийка, здесь, в нашем захолустье!!! Они же там, на своём острове уже полстолетия как заперлись, и лишь изгнанники да странники удачи всё ещё бродят по людским королевствам... Но и то - в больших городах, да столицах. Нет, до границы уже неделя неспешного пути, но что нужно эльфийке здесь? Не в торговый же город она собралась... Хотя... Корор не зря считают интересным в этом смысле. Ведь в этом городе легче всего найти хорошее оружие... легче и дешевле. Так, как человеку, любящему общаться с природой, эльфы мне были весьма интересны, я давно хотел взглянуть на них. Взглянуть, но не общаться... Так, отступаем, живо!

- Хм. - сказала эльфийка, откинув толстую русую косу за спину и внимательно уставившись на меня, всё больше замедляющего шаг.

- Прошу простить, если оскорбил вас... - наклон головы. - Но мне действительно с вами не по пути... Я иду в другую сторону...

И, развернувшись, пошёл прочь от дороги в Корор. Вытаращенный взгляд мальчишки я чувствовал спиной. Но не он напрягал меня, а чуть насмешливый, полный подозрения взгляд эльфийки... Ну вот! Задуши меня сирена, вот и начались проблемы! Я ведь обычный парень, не желающий общения, к чему все эти взгляды? А ведь я себя предупреждал...

______________

Эльфийка, сузив глаза, смотрела вслед странному парню, так и не взглянувшего ни на рыжего, ни на неё в упор.

- Поторопись, Нэг. Нам нужно успеть в этот город сегодня. Раненый не может ждать. И знаешь что... не нравится мне этот путник. Согласись, удивительно встретить в этих местах того, чьё внимание не привлечёт эльф...

Рыжий недоумённо пожал плечами. Ему как-то не верилось, что эта странная нелюдь может быть кому-то неинтересна... Однако, махнув на всё рукой, он подстегнул лошадей, и повозка резко ускорилась, скрываясь за холмом... Путник, только что развернувшийся в противоположную сторону от пути повозки, резко обернулся и направился в ту же сторону...

______________

Чтоб я женился на сирене! Стопроцентно уверен, в повозке был кто-то ещё. Эльф? Два эльфа зараз? Невероятно! Так, стоп! Отставить ненужное любопытство. Корор город большой, скорей всего я и не встречусь с ними больше... Это к лучшему. К лучшему! Так, но что же делать? Как бы то ни было, встреча с ними может повлечь неприятные вопросы, на которые мне отвечать будет ой как лень! Но, с другой стороны, какое им дело до меня? Может, они даже не запомнили меня... Тю, придурок! Чтобы эльф не запомнил человека, прямо показавшего ему, что у него есть дела поинтереснее, чем он сам?! Ха! Да о гордыне этих остроухих раскосых нелюдях ходят легенды! Ну... анекдотов правда больше... Ладно, даже если при встрече она предпочтёт пройти мимо, не заметив мою скромную персону, подстраховаться не лишне!

Придя к такому выводу, я свернул с дороги в поле и достал из кармана карту. Хотел бы знать, откуда у деда такая вещь? Она же на вес золота! Так... значит, пробыть в этом городе она может очень долго... Уж я знаю, большие города затягивают! На территории Погранки был лишь один городок, Окр, где происходили все главные ярмарки и где всегда можно было найти представителя королевской власти. По идее, там должен быть и городской маг, но он давно сгинул в Безлюдье, а нового ШМИ (Школа Магических Искусств) всё не посылала. Так вот, я говорю это всё к тому, что бывал в Окре, и он смог завлечь даже такого тёмного человека, как я. Правда, ненадолго... Итак, что из этого следует? То, что мне нужно попасть в Корор раньше, чем эльфийка!! Мне всего-то нужно, что купить хороший лук, лошадь (пеший ход это хорошо, но время...) и провизию! Я тут же вновь отправлюсь в путь, не рискуя столкнуться с остроухой...

Что у нас по карте? Значит, срезать путь можно только через холмы. Таким образом, я даже дольше буду идти! Это же вам не ровная, гладкая, накатанная дорога... Хм... сплошные холмы, заросшие ковылём, сорной травой и колючками! В другое время я бы радовался, так приятно пройтись по кажущейся безграничной местности, коснуться рукой ковыля... ПРОЙТИСЬ! А мне придётся бежать.

Я встал, пихнул карту в сумку, перекинул пару бусин на чётках. Вперёд? Вперёд!!!

_____________

- Что значит, сломалось колесо? - яростный голос эльфийки заставил Нэга побледнеть и затрястись мелкой дрожью. - Помнится, твой отец уверял, что это лучшая повозка деревни!!! Я за неё десяток серебряных заплатила!!! Как тогда могло сломаться совершенно целое колесо на ровной дороге?!!

- Ну... - мямлил парень. - Возможно, время...

Договорить он не успел, сильная рука женщины сгребла парня за ворот рубахи и приподняла над землёй, так что взгляд рыжего уравнялся со взглядом эльфийки. Круглые от испуга глаза парня заворожено уставились в полные ярости зелёные глаза.

- Мелкий человечишка...

- Остынь, Нэвэрианэ, он всё равно уже ничего не изменит. - раздался спокойный голос из укрытой повозки. От неожиданности, эльфийка отпустила Нэга. - По дороге кто-то едет. Думаю, стоит одолжить лошадей у них. Их лошади смогут тянуть повозку гораздо быстрее, чем эти клячи...

- Хм. - многословно подтвердила зеленоглазая. - Но тебе всё же не стоит так напрягаться. Рана может открыться...

- Слушай, давай не доводи до абсурда!!! - в повозке раздался шорох. - Как думаешь, нам отдадут лошадей?

- Отдадут! - прищурила глаза эльфийка, застыв в ожидании.

В этот момент из-за поворота вылетела карета, с обозначенным на ней почтовым знаком. Нэвэрианэ уверенно преградила карете дорогу. Та резко затормозила.

- Эгей, возница, не одолжишь каретку-то магам самой Школы Магических Искусств?

___________

И вот триумф захода в город! О, эти чудные мгновенья, столь позитивно омрачённые безудержной судьбой! Ну почему? Ну почему здесь ТАКАЯ ОЧЕРЕДЬ!!! Да пока я в ней стою... Ишь ты, плата за вход! И именно из-за такой мелочи здесь такая толпа? Почему? Впрочем, чего я ожидал, может, так везде в больших городах... Но как бы пробиться ближе к входу?

Я тоскливым взором окинул толпу галдящих купцов, торговцев и их повозок. Словно в ответ на мои моления о спасении, на дороге появилась почтовая карета. Ей всегда был проезд вне очереди... остальные стали поспешно убирать повозки с дороги, давая проход... Хм, а это мысль!

Карета вихрем промчалась мимо, но я не дремал и, как можно незаметнее, проскользнул ко входу... Вот это повезло! Следующий уже я!

- Запрещённые артефакты, травы? - мрачно и агрессивно поинтересовался стражник.

- Откуда? - выдал я.

- "ДА" или "НЕТ"!!! - рявкнул второй, уверенным жестом вскидывая руку с висящим на нём амулетом правды...

Тьфу, а я думал что-то серьёзное. Такие вот безделушки легко обойти, дед учил меня. Но в данном случае это не нужно...

- Нет. - послушно отвечаю.

- Серебряный. - хо, губа не дура! Но сейчас не стоит торговаться, поскорее бы пройти...

Я сунул стражнику монету, в последний миг обернувшись - не едет ли там знакомая повозка? И облегчённо вздохнул - нет.

________________

Нэвэрианэ вежливо кивнула почтовым служащим, бледным, аки мертвецы, и направилась вслед за прихрамывающим и придерживающим рукой перевязанное плечо спутником.

- Слушай, Дион, может, тебе помочь? - ехидно поинтересовалась эльфийка, накидывая капюшон плаща, дабы не привлекать внимание простых прохожих.

- Спасибо, уже помогла! - не менее язвительно ответил коренастый темноволосый мужчина со взглядом тёмно-карих глаз.

- Па-а-адумаешь, как будто бы, не покажи я этим служакам огненный шар, они бы нас подвезли!!!

- Куда теперь? - не стал спорить раненый.

- Теперь? Ты - в постоялый двор, отлёживаться, а я запасусь оружием и прикуплю пару лекарств! И, конечно, самое удобное, какое найду, средство передвижения!

- А денег хватит?

- Не хватит, запишу долг на Школу!

- Архимагистр будет рад!

- Ха! - всё с тем же самоуверенным видом отвечала Нэвэрианэ...

__________

Ну вот и всё. Лошадь куплена и стоит в конюшне постоялого двора, где я остановился. Лук тоже там, провизию возьму у хозяина, а пару кинжалов я только что купил и сейчас несу туда же. Думаю, будет разумным переночевать и отправиться в путь с утра...

Вечерело. Однако вопреки времени суток, город наоборот оживал, начинал бурлить жизнью. Но уже не той, что днём. В углах зашевелились воры и убийцы. Так, надо спешить, пока не нарвался на кого...

С такими оптимистическими мыслями я свернул в неприметный переулок... И тут же насторожился: за следующим поворотом слышались подозрительные голоса и шорох. Я подкрался (надеюсь, это было действительно тихо) и осторожно выглянул из-за угла. Фух! Никакой засады, просто четверо грабителей и один ограбляемый. Пока только на словах, никакой драки. Значит так... медленно проходим мимо, желательно, незаметно, так, будто меня это не касается... Ну же... всё равно другой дороги до постоялого двора я не знаю...

- Эй, парень, разве ты не хочешь помочь бедняге? - догнал меня в спину вопрос одного из грабителей.

Я не ослышался? Тьфу, наверну у них юмор такой... Но на всякий случай я обернулся и смерил всех подозрительным взглядом. Всё как обычно: четыре бугая и один не самый слабый, но и не сильный. Естественно, все на одного... Так, делаю вид, что ничего не слышал, разворачиваюсь и иду дальше...

- Эй, да кем ты себя возомнил, щенок, ты перед кем тут носом воротишь? А ну стой, сопляк! .....!!!

Голос сирен!!! Ну что, что я делаю неправильно? Почему, вместо того, чтобы оставить меня в покое, выходит такое?

_______________

- Скоро вечер. Где эта неугомонная бродит? - возмущённо высказался Дион, выглянув в окно комнаты, где он терпеливо дожидался свою спутницу.

До этого момента.

- Нет, не согласен! Давно хотел побывать в этом городе, так славящимся оружием! Да и трав с веществами прикупить нужно. И что же, просидеть весь день здесь? Нет, ни за что!

Что ж, сказано - сделано. И вот Дион уже спешит обратно на постоялый двор, проклиная и рану на ноге, и ноющее плечо. Вокруг уже сгустились сумерки, однако солнце ещё не полностью село за горизонт. Впрочем, для воров и убийц достаточно и этого. Дион хмуро оглянулся. Он вполне мог постоять за себя, недаром был боевым алхимиком! Но... проклятые раны. Они весьма ощутимо мешают, и для начертания хотя бы одной руны или печати нужно время... Кто же его ему даст?

- Эй, прохожий, гони золото! - ну вот, следовало только зайти за поворот...

- Откуда ж у меня золото, уважаемые? - Дион попятился к стене, незаметно заводя руку за спину.

"Лишь бы успеть... И где это Нэвэрианэ носит, когда она так нужна? Запугать почтовых служащих это она может!" - метались лихорадочные мысли в голове мага-алхимика. Четверо нападавших со злобными ухмылками приблизились. У одного из них обнаружилась весьма внушительная с виду дубинка, второй поигрывал остро зазубренным ножом, остальные предпочитали обходиться пудовыми кулаками. Уголёк легко скользнул в руку.

Вся проблема заключалась в том, что Дион был правшой... и именно правая рука была ранена. Попробуй начерти что-нибудь дрожащей левой рукой на неровной стене, да ещё и не глядя! Хотя Дион и был мастером своего дела, он не успевал...

- Ну всё, паря, те конец, надоел ты уже нам! - не выдержал затянувшегося молчания их главарь и, скривив перекошенную шрамом рожу, шагнул ближе.

"Вот так глупо и погиб Дион Виар, маг..." - но додумать скорбную мысль алхимик не успел. Один из грабителей ткнул главаря в бок, тот было вызверился на преградившего путь, но тут же заметил то, что привлекло внимание остальных... Мимо них, неспешным шагом, абсолютно не обращая внимания на разворачивающееся действие, проходил молодой парень. Молча, даже не повернув головы, он прошёл половину расстояния мимо. Некоторое время грабители недоумённо созерцали надменно выпрямленную спину с мерно покачивающейся пепельной косой волос длиной до лопаток (примеч. автора: в Эно коротко подстриженные волосы имели право носить только рабы, ночные бабочки, маги и воины, от плеч до лопаток - горожане, воины, крестьяне и прочий свободный люд, от лопаток до пояса - высшая знать или отмеченные особым знаком люди, ниже пояса - только члены королевской семьи). Признаться, взглянув только на эту надменную спину и неспешную походку, Дион просто физически ощутил то пренебрежение, что испускал этот парень по отношению ко всем. И это ему оч-чень не понравилось... Но как не понравилось это грабителям!!!

- Эй, парень, разве ты не хочешь помочь бедняге? - намеренно издевнулся грабитель, видимо, желая привлечь внимание...

Лучше бы он этого не делал. Парень остановился и некоторое время просто стоял, не оборачиваясь. Казалось, он был в шоке от подобной наглости. За это время Дион даже сумел поотчётливее разглядеть его наряд в наступающих сумерках и даже что-то накарябать на стене. Одет парень оказался отнюдь не в дорогую одежду: обычная белая, чуть застиранная, рубаха, чёрные брюки. Даже без плаща. За поясом один-единственный кинжал. Роста среднего, обувь стоптанная. И тут парень медленно повернул голову... на всех них уставился глаз, чуть больше обычного и более раскосый, но уступающий эльфийскому и в размерах, и в форме. Но вот выраже-ение... Может в сумерках его бы и не было видно, но тут наконец из-за облака показалась луна и тонкий лучик света скользнул как раз на лицо парня. Прямой нос, обычные губы, смуглая кожа и каре-зелёный взгляд: "Кто-то что-то вякнул?". Грабители застыли, ещё не осознав, что только что их тихо-мирно опустили одним лишь взглядом. Видимо, не дождавшись реакции на свой взгляд, парень пожал плечами и всё тем же неспешным шагом направился дальше...

На этот раз, взглянув на удаляющуюся спину вечернего чуда, даже Дион захотел вмазать наглому мальчишке по роже... Его опередили.

- Эй, да кем ты себя возомнил, щенок, ты перед кем тут носом воротишь? А ну стой, сопляк! .....!!!

На этот раз парень даже оборачиваться не стал, а резко присел, выхватывая кинжал из-за пояса и уходя в сторону разбега главаря, не забыв добродушно подставить подножку. Главарь приветственно повстречался своей головой со стеной. Нож с тихим звоном упал рядом с тушей главаря, тут же подобранный смуглой рукой. Однако и остальные в это время не дремали, тот, что с дубинкой, уверенно замахнулся над так же чуть присевшим парнем. Тот вновь отскочил в сторону, глупо подставив нож под дубинку, но случилось невероятное: вместо того, чтобы выбить нож и сломать руку, его держащую, дубинка благополучно встретилась с ножом, а затем кинжалом... и раскололась. Нож мгновенно сломался, а прохожий отскочил в сторону, продолжая сжимать кинжал.

- Ах ты... урод, да я тебя щас! - взревел бугай и ринулся на парня.

К несчастью того, в этот момент подоспели остальные двое, злорадно усмехаясь и доставая свои кинжалы. А, ну да, в этом городе же легко достать оружие... С минуту Дион увлечённо наблюдал за отплясывающим нервный танец парнем. Тот просто невероятным образом то успевал увернуться в последний момент, то подставить свой кинжал, кстати, уже второй - первый улетел вместе с оружием двоих бугаёв куда-то в темноту.

- Ах ты...

- Да я тя!..

- Получай, гнида!!!

- Ах ты ж сволочь!!! - последнее относилось к тому, что парень сумел выбить последний кинжал из руки грабителя, правда, ценой своего...

И в этот момент поднялся пребывавший до этого в отключке главарь. Противников парня стало больше, и это дало результаты: вот он уже сгибается от удара под дых, а вот падает на колени срубленный ударом по почкам... Скоро его порешат и примутся за самого Диона... Не важно, он всё равно успел.

Уверенным движением руки алхимик завершает руну и поднимает взгляд: сейчас сработает. Время будто замедлилось: вот главарь замахивается ногой на парня, второй скалит зубы и поднимает кулак, один зажимает царапину на плече (и когда парень успел), четвёртый нашёл кинжал и с воплем несётся на стоящего на коленях парня...

А этот полудурок стоит и пялится на руну, начерченную на земле всё-таки правой рукой Диона. Резко вскидывает голову, они встречаются взглядами... "Ого, да он, похоже, в курсе, что сия руна означает..." - только и успел подумать шокированный алхимик, и в этот момент в месте, где столпились грабители, развернулся этакое небольшое облако дыма, захватившего всех в нём находящихся.

- Сработало! - облегчённо вздохнул Дион.

Всё-таки, руна была начерчена чуть неровно, а это ой как влияет на действие! Дым рассеялся, и алхимик невольно залюбовался четырьмя мирно храпящими телами. Э-э-э... четырьмя? Дион резко повернул голову влево: там, у стены, поднимался с колен странный парень и с непонятной Диону грустью смотрел то на грабителей, то на собственную, совершенно испорченную, одежду.

- Т-т-тварь бездны! - алхимик тут же забыл о нём.

Боль в ноге снова дала о себе знать, а рука отнялась от самых пальцев до шеи. Дион рухнул на землю, спешно разорвал одежду на правом плече и стал разматывать перевязь, пропитавшуюся кровью. Может, он и не относился к алхимикам-целителям, но основы знал. Хотя, какие, в бездну, основы, с рабочей левой рукой-то! Всё же маг попытался, но дрожащие пальцы всё никак не желали складываться в нужную комбинацию.

- Я посмотрю.

От неожиданности алхимик замер и поднял голову на голос. Парень уже стоял рядом и внимательно осматривал рану на плече Диона. Вопреки всему произошедшему ранее, голос у этого типа оказался отнюдь не презрительным, а спокойным и тихим, создавалась даже такое ощущение, что ему трудно говорить и он выдавливает слова с силой. Размышления Диона прервали следующие действия парня: он достал откуда-то из тени сумку (бросил её туда перед дракой), вынул чистую ткань и пару каких-то скляночек. Дион с любопытством за всем этим наблюдал. Алхимик-самоучка? Не похоже, скорее травник, притом, довольно плохой. Следующие действия вообще добили алхимика.

- Жуй! - буркнул парень, сунув ему какую-то травку.

Однако Дион послушался. Тем временем парень очистил рану какой-то мазью достал иглу, нить и зашил рану. Вновь наложил другую мазь и по-быстрому перевязал раскрывшуюся было рану. Затем собрал всё в сумку, поднялся и, повернувшись спиной, направился прочь из переулка. Маг почувствовал, что сейчас кому-то вмажет, не смотря на все раны (к слову, жёваная травка начала уже действовать и боли он не чувствовал).

- Эй, а могу я узнать имя своего спасителя?

И опять этот глаз, косящий из-под пепельной чёлки.

- Простите, мне надо спешить...

И скрылся за следующим поворотом. Дион хмыкнул, отметив про себя, что, в общем-то, им по пути... И тут позади раздался подозрительный шорох. Алхимик медленно обернулся...

- За что мне это? - простонал он, наблюдая, как грабители довольно быстро очухиваются.

Похоже, погрешность руны всё-таки отразилась на её действии : сократила время... Грабители зло озирались, ничего не понимая.

- Что? Да ты!!! .....!!! - разобравшись, что кого-то не хватает, возопил главарь. - Но ничего, сейчас мы выпотрошим этого...

ХРЯСЬ!!! ХРУМ! БРЯК!!! КРАХ!!!

- Я, как всегда, вовремя? - жизнерадостно поинтересовалась Нэвэрианэ, потирая кулак и надменно оглядывая кучу малу из бессознательных бугаёв...

Дион закатил глаза.

____________________

Ой-ё!!! Уж лучше б я действительно женился на сирене! Что я всё-таки делаю неправильно? Хорошо у меня есть опыт таких драк: деревенские частенько за каким то лешим подстерегали меня на дороге, желая отметелить. Правда я совершенно не понимал за что, и как-то спросил у деда, после очередного успешного отбивания подобных атак, в чём же дело. К слову, "отбивание" заключалось в том, чтобы увернуться от всех летящих в меня предметах, обозначенных местными как оружие, выбить это "оружие" из рук отнюдь не хиляков, а потом, как можно скорее, скрыться в близлежащем лесу или тупо мчаться прочь, пока преследователи не выдохнутся. Я-то натренированный был, а вот они в беге... Помнится, дед ответил коротко и ясно, но я так и не понял в чём дело. А диалог звучал весело:

- Дед, почему меня все пытаются побить?

- Потому что ты - самовлюблённый дурак!!!

Мило, да? В принципе, если это даже и так, какое дело до этого всем остальным? Не понимаю! Вот, скажите¸ что бы случилось, скажи я этим лихим парням на их вопрос "да, конечно!" или "о нет, я слишком спешу"? Что? Это почему оставили бы в покое? В любом случае, мне просто не хотелось ни с кем вступать в разговор. Вообще, наверно стоило убежать... Однако существует общеизвестный рефлекс: убегает - догоняй, а я совершенно не знаю города. Загонят в угол, да и заблужусь к сиреновой матери...

Но этот алхимик! Бездна, в последнее время этот мир радует меня определённо страннейшими по своей сути встречами: сначала эльфийка, теперь вот он... В чём же его странность? В ране. Во-первых, её вид: такое ощущение, будто это была рука человека, но с невероятно длинными, мощными когтищами, вгрызшимися ему в плечо. И ещё, он алхимик (в своё время дед во многом меня просветил, в том числе и в магических направлениях). Даже если он боевой и правша, ему не составит труда составить зелье из определённых веществ, это базовое умение всех алхимиков. Вещества достать можно даже в этом городе. Но рана не вылечена. И что из этого следует? Одно: подобным простейшим зельем её не вылечить... Что же это за тварь такая, способная нанести такую рану боевому магу-алхимику первого уровня? Стоп! Занесло меня. Похоже, окружающие события начинают затягивать...

Я остановился и посмотрел на луну, полускрытую облаком. Интересно, это плохо? Я встряхнул головой. До постоялого двора ещё два переулка. Любопытство не порок... так говорилось в одной из книг деда. В другой наоборот - что-то про оторванный нос...

Будут проблемы, я это чувствую. А я привык доверять чувствам. Так к чему любопытство, мне не нужны проблемы... а и сирены пусть споют колыбельную, мне никто не нужен! Так, душевное спокойствие восстанавливаем... О-оу... мне бы ещё синяки подлечить... давненько меня так не лупили...

Но решено. Уезжаю сегодня... помнится, дед говорил, что моё упрямство доведёт меня до гроба? Сейчас я с ним согласен! Правда, он говорил совершенно насчёт другого...

Он хотел, чтобы я нашёл себе девушку, хоть на одну ночь! Правда, пришлось согласиться, иначе он грозился выпихнуть меня без ничего прямо на улицу... а стояла зима... Решено, сейчас хватаю вещи, на коня и - вперёд!!!

___________

- Так какого мохнатого лешего ты, придурок, шатался по улицам этого городка?!! - мрачно надвинулась на Диона Нэвэрианэ, как только они оказались в комнате постоялого двора.

- А сама где была? - невозмутимо вопросил Дион, устраиваясь за столом.

- Загрызи тебя химера! Тебя ж только что чуть не убили, как ты можешь быть таким спокойным!! - взорвалась эльфийка.

- А я вообще тебе удивляюсь, и как только ученики с тобой уживаются? - иронично поинтересовался алхимик.

- Ха, да они у меня даже пикнуть не смеют, знают своё место! - гордо вскинула голову русоволосая, сверкнув зелёными глазами.

- Вот именно поэтому, - Дион назидательно поднял палец. - Именно меня архимагистр выбрал командиром группы!

- Хм! - недоверчиво фыркнула Нэвэрианэ. - Ладно, давай свою руку, стоит сменить повязку...

- Не стоит. - качнул отрицательно головой Дион.

- Слушай, я конечно понимаю, из меня целитель, как из тебя - провидец, но повязку действительно... - завелась Нэвэрианэ.

Но Дион поспешил прекратить гневный речитатив движением руки.

- Не стоит. За тебя это сделал один парень, кстати, спасший мне сегодня жизнь. Ты явилась только к развязке.

- К развязке? - эльфийка недоумённо сощурила большие глаза. - А что же ты один был, когда "явилась" я?

- Так он перевязал мне рану на руке и ушёл. - пожал плечами алхимик.

- Всё равно давай посмотрю, мало ли всяких тут ходит. Как он тебя спас-то? Я видела руну, ты уложил их с помощью неё... - говоря, эльфийка принялась за рану.

- Ну, для того, чтобы начертить её понадобилось время, а он как раз проходил мимо... Нет, ты не представляешь, что за невыносимый он тип! Одной походкой вызывает желание догнать и врезать! В общем, пока он уворачивался от этих дубов, я решился и использовал правую руку.

- Ты совсем ума лишился?.. - Нэвэрианэ в упор глянула на Диона. - Тебе же потом...

- А вот потом... - алхимик усмехнулся и рывком освободил плечо. - Гляди.

Эльфийка заворожено уставилась на гладкий розовый шрам на месте страшной раны.

- Не поняла?

- Парень оказался травником, знакомым с основами целительской алхимии. Сам по себе он не больше чем нахватавшийся поверхностных знаний пацан, но зелья у него с собой были отменные... Жаль только, что основной эффект от раны они не убирали, но парень и не мог знать... А потом, потом, представь себе, развернулся и ушёл! Да так, будто одолжение мне сделал...

- Постой, постой! А этот парень случайно не так выглядел: пепельные волосы до лопаток, заплетённые в косу, глаза каре-зелёные, чуть раскосые, сам среднего роста, на шее бусины какие-то...

- Да, но... откуда? Иль ты с ним в городе уже пересеклась? - изумился алхимик.

- Шиш тебе. В двух днях пешего пути от города. С ним Нэг заговорил, когда я в повозке была. А парень видимо состроил из себя высокомерную глыбу, возница и взбеленился. Вышла я глянуть, отчего мы притормозили, а там этот... Стоит, смотрит на меня ошалелыми глазами. Ну, думаю, обычная реакция на появление эльфийки... Ан нет, развернулся, заявил, мол, мне в другую сторону! И, знаешь, я бы догнала его и в рожу дала! Да только... - эльфийка тряхнула чёлкой. - Не знаю. Остановило меня что-то, будто ветром пахнуло, прошептало, не к добру... А ты говоришь, спас он тебя сегодня? Ну-ну! И как же этот высокомерный выскочка пешком добрался до города? И притом, что ему - "в другую сторону"! подозрительно всё это...

- Даже не знаю. А такой разговорчивый! Аж три фразы сказал...

- Это какие? - заинтересовалась эльфийка.

- "Я посмотрю", "жуй", и "простите, мне надо спешить".

- Красота! А мне только одну, но длинную! - хихикнула Нэвэрианэ. - Как думаешь, кто он?

- Слишком много мы о нём говорим. Не нравится мне это...- помолчав, ответил Дион. - Вполне возможно, он неспроста пересёкся с нами... В любом случае, у меня мысль: уходим сейчас. Ты ведь всё купила?

- Обижаешь, командир!

- Жду не дождусь, когда старая Варра избавит меня от сей напасти. - Дион, сморщившись, дотронулся до плеча. - Это ж надо так, разорвать магическую ауру в клочки! Ах да, забыл сказать: ногу-то мне он не залечил... - эльфийка тяжело вздохнула. - Но заклинаниями третьего уровня я уже могу пользоваться! - пальцы правой руки сложились в замысловатую комбинацию, раздался противный хруст.

- Мда, надо побольше было внимания на целительство обращать! - морщась от боли во вправленном суставе, буркнул Дион.

- Вперёд! - подскочила эльфийка. - Ну всё, уж если нам опять попадётся этот тип...

______________

Я, кажется, говорил, что люблю природу? Ночь? Ветер в ковыле? Листву в кронах дерев? Дорогу на земле и тихий свет небес?

Да? Да. Да!

Но я ничего не говорил о лошади, час назад сломавшей ногу, тёмных грозовых тучах, льющих жидкой грязью, колючими кустами с ядовитыми цветами, остро режущей траве, цепляющейся за ноги, отсутствии плаща (да, я забыл!), мокрых прядях волос, которые я ОБЯЗАТЕЛЬНО постригу, став магом, прядях, лезущих в глаза, нос и рот, о клочках давно похороненной рубашки и половине левой штанины, оставшейся в незамеченном моим глазом овраге, о голодном волке, стащившем мой последний пирожок и, в конце концов, о ТОЙ САМОЙ ЭЛЬФИЙКЕ С ДОРОГИ И ЕЁ СПУТНИКЕ МАГЕ-АЛХИМИКЕ!!!

Одно хорошо, эти припадочные затащили меня в какую-то лесную избушку, и здесь было сухо и тепло. И удобно. Но не мне...

- А теперь ты очень-очень подробно расскажешь, как ты нас нашёл и КТО тебя послал. - держа меня за горло и придавив к стене, мило улыбнулась эльфийка.

К слову сказать, о нашей встрече. Я спокойно тикал от разбуженного медведя (что за дикий лес!), то есть рвался напролом сквозь многочисленные кущери, придерживая самое дорогое (сумку!), когда с триумфом снёс чью-то высокую фигуру с грузом хвороста на плече... Эффект от встречи был равен локальному апокалипсису. И вот результат, я - прибитый сильной рукой к стене, какая-то милая старушка в углу (чем-то она мне деда напомнила), а за столом, с исследовательским интересом уставившись на меня, тот самый маг-алхимик, оказавшийся спутником эльфийки.

- Ослабь хватку, Нэвэрианэ. - спокойно заметил он, а по спине у меня пробежали мурашки. Отчего-то в этот момент именно алхимик мне показался опаснее всего... - Слушай сюда, парень. Видишь это? - он поднял лист пергамента с изображённой на ней руной правды. - Знаешь, что это? - я кивнул. - Вот это самое интересное... А откуда знаешь?

Я про себя хмыкнул. Тёмный лес, гроза за окном. Избушка посреди бурелома, четверо в ней: алхимик, эльфийка, бабулька и я. Хорошо... вот только ещё бы глупости всякие не спрашивали и в покое оставили. Устал я. За этот день столько наобщался, что на год вперёд хватит... я устало закрыл глаза.

- Эй, Нэвэрианэ, ты часом не перестаралась? - забеспокоился алхимик.

- Да нормально с ним всё! - оживилась бабулька в углу. - Он ежели через лес мой пролез, то с ним ничего и не будет! Ишь, какой проворный, а я-то его специально отогнать пыталась, так нет! Лезет, и, несмотря на то, что я лешачиха, Лес ему даже немного помогал!

Тьфу, так вот кто ты такая...Я смерил её мрачным взглядом. Да, теперь точно конец, узнай дед, как я глупо попался...

- А ты глазками-то своими не зыркай, милок, ить не испепелюся я! - вскинулась лешачиха.

- Так парень, хорош выделываться. - нахмурился алхимик. - Выкладывай всё, да смотри не лги, а то... - он выразительно скосил глаза на руну.

И я не выдержал! Ну что ж поделать, бывают и у меня заскоки, когда лезут и лезут не в свою тарелку...

- О! На самом деле я прекрасная белокурая девушка, мирно живущая в одном из мелких городишек! Но в семнадцать лет меня изнасиловал мой дядя и пришлось податься в ночные бабочки! Своего первого клиента я от испуга убила, а он оказался слугой могущественного колдуна, в отместку поселившего меня в тело парня... и теперь! - я надрывно взвыл. - Теперь я невыносимо страдаю!

Тишина. Бабуля, эльфийка и алхимик смотрят на руну. Ни шиша. Они переводят потрясённые взгляды на меня...

- Ха... - я тихо всхлипываю от ржача.

- Ах ты мелкий мерзавец! - рычит эльфийка, в глазах у неё зажигается магический огонь.

Рука на горле опасно сжимается, руки рефлекторно вскидываются вверх, но бесполезно: я - человек, она - эльф. Будто откуда-то со стороны слышно моё жуткое хрипенье, перед глазами мутнеет. Сирены, она тоже маг... и, по-видимому, стихийный боевой огневик...

Пожалуй, в этот момент я осознал, насколько слаб перед настоящими магами, да и воинами вообще. Жизнь не промелькнула перед глазами, нет. Я внезапно подумал, что всего лишь хотел остаться один... Мир рухнул в темноту. Где-то там на границе сознания ветер тихо шевелил ковыль...

__________

- Нэвэрианэ! С ума сошла! - возмутился полностью излеченный Варрой Дион, склоняясь над бесчувственным парнем на полу.

- Ха, я всего лишь хотела его придушить, кто знал, что он таким хилым окажется! - попыталась оправдаться магичка, но в голосе послышалось сожаление.

- Эй Варра, может ты...

- Вот ещё! Буду я помогать ученику хранителя Леса! - фыркнула лешачиха, сложив руки перед грудью.

- ???

- Ах да, вы же не знаете ничего! Так вот, у каждого нормального Леса существует Дух. У каждого нормального Духа есть куча лесной нечисти. Ну, а самому Духу следить за ними несподручно, вот Дух и выбирает какого-нибудь типа, назначая Хранителем! Обычно это тот, кто довольно много знает, хотя не обязательно маг... но обязательно великолепный травник! Я этих хранителей на дух не переношу, они нам только жизнь портят! А этот ученичёк, к тому же, явно выставлен за дверь! Да я бы на месте этого хранителя ему никакой тайны не доверила! Так вот, ваш вопрос, откуда он может знать... В общем, любой хранитель, во-первых, получает от Духа Леса знания о всех существующих типах и направлениях магии. И, если хранитель потом заслуживает большего доверия, может открыть ему свою библиотеку знаний и показать некоторые заклинания... Только этот молокосос, может и в курсе назначения той или иной руны да травки, только пользоваться ими не умеет! Однозначно, бездарь! - закончила возмущённую тираду лешачиха.

Алхимик и эльфийка ошарашено на неё смотрели.

- То есть, вполне возможно, он ни в чём не виновен? - нахмурился Дион.

- Ну, это вряд ли, мало ли чем он занимался, после того, как хранитель выпнул его за дверь.

- Ладно, приведём его в себя и расспросим! - опомнился Дион, обернувшись и наткнувшись взглядом на застывшую спину эльфийки. - Нэвэрианэ, ты чего?

Эльфийка молчала. Алхимик выглянул из-за её плеча. Замер... никакого парня на полу избушки не оказалось... Дверь была чуть прикрыта. Тут за окном раздалось ржание, и все выскочили наружу.

- МОЯ ЛОШАДЬ!!! - яростно возопила эльфийка вслед удаляющемуся парню. - Чего стоишь, Дион, седлай коня, догоняй, а то давай я...

- Оставь. - грустно ответил Дион, глядя на спящую непробудным сном лошадь.

- Сон-трава! - принюхавшись, авторитетно заявила лешачиха...

___________

Люблю ночь. Люблю грозу и грязь, стеной несущуюся в лицо. Лошадь, опять сломавшую ногу и оставленную позади, ветки, ожесточённо хлещущие по лицу во время бега, дорогу, нашедшуюся мной и бурлящую нескончаемым потоком грязи, нещадный ветер, бросающий мокрые волосы в лицо...

Я жив... жив... Я ЖИВ!!! И, танцевать мне с сиренами на дне, ХОЧУ ЖИТЬ ДАЛЬШЕ!!! И потому бегу, бегу изо всех сил, радуясь тому, что скоро буду на месте. Там.

В городе, имеющем прямой телепортационный канал в столицу королевства Эно, где расположена Школа Магических Искусств...

II. Столица.

Дороговато телепортация обошлась. Но ничего, денег ещё полно... и откуда у деда столько? Я остановился, внимательно оглядываясь по сторонам. Вот она, столица королевства Эно, Ванарина. Из здания телепортационных каналов я вышел две улицы назад, и за всю дорогу до трактира понял, чем отличаются провинциальные города от подобных... шумом. Невыносимым шумом кучи людей, давящим со всех сторон. И как угораздило меня переместиться утром, во время разгара городской жизни? Так нет, видите ли в ночное время телепортация дороже! Как же люди зависят от денег...

Я кивнул самому себе и шагнул внутрь здания. Трактир "Пристанище". Надеюсь, здесь народ не любопытный... да о чём это я? Даже я страдаю этим чувством, что уж говорить о других? Я шагнул в зал и осторожно осмотрелся. В том городе, из которого переместился, я купил вполне приличную одежду, даром что сумку в своих гонках по лесу не утерял, так что привлекать внимания не должен... И так... делаем непроницаемый вид... я просто кирпичная стена, ничем не приметная, абсолютно ненужная...

О, сирены Пустынного моря! Быть может, моя ошибка в том, что кирпичные стены не ходят?

- Эй, малец, чего ты здесь забыл? Спиртное мы таким соплякам как ты не продаём! - рыкнул верзила, нарисовавшийся сбоку от меня.

А ведь я ещё даже до столика не дошёл...

- Я хотел бы остановиться здесь на два дня. - мм... не смотреть ему в глаза, вдруг решит, что я ему вызов бросаю... но куда смотреть? Может, в потолок? Идея! - Сколько это будет стоить? - уточнил я, разглядывая толстенную паутину в верхнем углу и засохшую мышь в ней.

- Да ты издеваешься?!! - зарычал вышибала, и его мощный кулак полетел мне в голову.

Пришлось увернуться. По инерции это лысое звероподобное существо улетело мимо меня, сшибив чей-то столик, за которым как раз завтракали какие-то субъекты не особо добропорядочного вида. Раздался звук вынимаемого оружия... Ну что за жизнь? Ведь при перемещении сообщили, что носить оружие в пределах столицы запрещено...

________

- Похоже, придётся искать другое "пристанище". - уныло заметил я, тихо прикрывая за собой дверь трактира, за которой продолжали греметь звуки битвы. - Хорошо никто не заметил моего ухода...

- Шухер, братва, стража!!! - выскочил из-за угла какой-то шустрик и тут же куда-то умчался.

За дверью мгновенно стало тихо... а затем дверь сшибли (еле успел отскочить вбок), и мимо меня протопталась толпа явно разбойного вида. Впрочем, было их немного, скорей всего, остальные ушли через чёрный выход. Я стоял и смотрел толпе вслед. Затем чуть отошёл от здания и уставился на вывеску. "Пристанище". Так и есть, вон, внизу, мелко дописано "тольк для братвы". И в кого я такой дурак?

- Не двигайся с места! Держи руки на виду и не дёргайся, иначе живо схлопочешь болт в спину! - раздалось сзади, и я окрестил себя кое-чем похуже дурака...

Через полчаса я сидел в какой-то камере-клетушке. И угадайте за что? За незаконное ношение оружия! И это я, я, который ничего, кроме столового ножа, при себе не оставил!!! Хорошо хоть, что оставил сумку вместе с метательными ножами у доверенного в здании телепортационных каналов. Правда и это стоило дороговато... но пригодилось же. Пригодилось! Что ж, зато теперь у меня есть, где провести три дня. Вообще-то, хорошо бы только два, но за ношение оружия здесь именно такие сроки... хорошо ещё, никто не решил, что я тем ножом кого-то убил! Кстати, насчёт дней. Всё дело в сроках. Через два дня начинается неделя испытаний по принятию в Школу Магических Искусств, единственную на всей территории королевства. К слову, немного о ней. Дед рассказывал об этом... Когда-то давно, ещё в те времена, когда королевство было островом (Пустынное море было больше и омывало королевство со всех сторон), так вот, тогда школы магии были разбросаны по всему королевству, была только одна самая главная - непосредственно в скалах на самом берегу моря. А потом... что-то случилось и всех этих школ не стало. Вообще. Что случилось, дед не сказал, щёлкнул по носу и удивился, отчего при всей моей нелюдимости во мне столько любопытства. Так вот, много позже, когда море стало отступать, остатки магов сгрудились в кучку (по преданиям, то были самые сильные маги) и организовали Школу Магических Искусств, наложив запрет на обучение магии вне её стен. Вот так... к слову, отступающее море тогда много дел натворило. Вроде бы и эльфы жить стали на острове только тогда, когда затопило их исконные земли (остров находится в другом море, располагающемся рядом с Пустынным и называющемся Закатным), а все остальные человеческие (и не очень) государства, что находятся на основном материке, только тогда поднялись из-под воды... в общем, запутанная история, никогда её не любил.

Но что же случилось тогда, когда были уничтожены все школы?

Ладно, я сбился с мысли. Итак, как можно догадаться, эта школа и есть школа в Ванарине. И существует до сих пор. Говорят, в ней даже остался кто-то из магов-основателей... вполне может быть, ведь маги живут намного дольше обычных людей. Итак, раз в году в начале месяца Заката ШМИ начинает набор новых учеников, длящийся ровно неделю. Опоздал? Извиняй, приходи на следующий год! Далее, для успешного поступления необходимы несколько условий:

1. Магическая сила не меньше среднего уровня.

2. Деньги на оплату всех четырёх лет обучения.

3. Непосредственно уровень темпа обучения не ниже среднего.

Первый пункт вполне обходим, если имеешь МНОГО денег. Вот только из-за третьего условия и это преимущество сходит на нет. Тебе выдают документ с информацией о количестве времени проведённого обучения, уровня полученных знаний, а также причину исключения и машут ручкой вослед. Обычно таких учеников больше всего. До последнего, четвёртого года добирается не более десятка учеников, становящихся магами.

Но и это ещё не всё. Существует три уровня магического мм... уровня знаний? Силы? Что-то вроде того. Закончивший ШМИ маг может подать заявку на получение степени мага третьего уровня. Далее он должен предстать перед своими "экзаменаторами" и продемонстрировать всё то, чего он добился за время специальной подготовки, обучения, проходящего всё в той же ШМИ, но уже на уровне академического преподавания. Маг третьего уровня способен применять особые заклинания, доступные только этому уровню. Также вполне возможно продвижение дальше, до второго и первого уровня. Существуют ещё архимаги, но каков уровень их знаний я уже и представить не могу. Директором ШМИ является Орэн Хеннаврит, архимагистр, последняя, высшая ступень развития мага. Наверняка на свете есть и другие архимагистры, у тех же эльфов, ведь и у них есть учреждения, где обучают магии, но на территории нашего королевства именно этот архимагистр является известнейшим. Поговаривают, что он был среди тех, кто основал ШМИ... Так вот. Приём в Академию начинается через два дня и кончается через неделю. Что ж... остаётся только ждать.

___________

- Архимагистр.

- Полагаю, задание выполнено? - жилистый подтянутый мужчина сорока лет, с открытым лицом и хитро прищуренными синими глазами отвернулся от окна, глянув на посетителей его скромно, но со вкусом, обустроенного кабинета. Седые волосы до пояса забраны в хвост, ветер из открытого окна бросает выпавшие пряди на прямой загорелый нос. - Что-то вы долго, почти впритык...

- Ммм... понимаете... задание выполнено... но...

- О? - бровь стоящего возле окна недоумённо поднимается. - Дион, не узнаю тебя, ты ли это? Что ж ты мямлишь, докладывай!

- Э-э-э... хорошо, архимагистр! Дион Виар, боевой алхимик первого уровня, преподаватель боевой алхимии ШМИ и Нэвэрианэ Лаонэ, боевой огневик первого уровня, преподаватель боевой магии огня, прибыли с выполнения задания! - Дион вытянулся в струнку, прижав руки к бокам и зло покосившись на вальяжно прислонившуюся к косяку Нэвэрианэ.

- Ну и? - ехидно переспросил архимагистр.

- Позвольте напомнить, наше задание заключалось в том, чтобы... - продолжал алхимик. ? - ...добравшись до места происшествия проверить, являются ли слухи о магической аномалии верными и устранить аномалию, если она имеет место быть!

- Ну и? - из всех сил попытался сдержать зевок Орэн Хеннаврит.

- Прибыв на место назначения мы приступили к выполнению задания, результатом наших действий...

ХРЯСЬ!!!

Все находящиеся в комнате (даже кактус на подоконнике) подпрыгнули. Нэвэрианэ пожала плечами, именно она, а точнее свёрток, с силой опущенный на стол, послужил источником столь громкого звука. Дион закатил глаза. С одной стороны, нетерпеливость напарницы его убивала, а с другой... экономила время.

- Короче. Аномалию мы эту нашли. Баньши называется. Сидела в саду местного главного купчихи и выла по ночам, а днём люди дохли. В общем... аномалию мы устранили. Из того городка. На большее нас не хватило, у этой твари оказался хозяин, который выдернул её прямо из-под моего огненного шквала. Жаль сад конечно, но... эта тварь. - эльфийка насупила брови. - Оставила свою поганую культяпку в плече Диона! Хорошо хоть, Варра поблизости была, но пока мы до неё добрались... это же баньши, архимагистр, вы же знаете, чем грозит подобная рана! Чуть ли не полной потерей магических способностей! Потому Дион и не смог построить собственный телепортационный канал. А лапу мы из его плеча выдернули, в мешке она! - и гордо подбоченилась.

Архимагистр, директор ШМИ нехорошо покосился на мешок на столе.

- Вот. А вы хотели выпускников наших на практику туда. - и он подошёл к столу. - Если уж маги первого уровня умудрились провалиться... - алхимик и эльфийка понурили головы. - Лапу вы зря притащили. В принципе, задание выполнено... вот только... интересно, это с каких пор у баньши хозяева появились? Ладно, это всё лирика. Дион! Изложишь все подробности в отчёте. Отдохните денёк и принимайтесь за подготовку к новому учебному году!

- Есть!

Обоих вымело из кабинета в мгновенье.

- Эй-эй! Заберите свою культяпку! - однако тех уже и след простыл. - Дети! - поднял к потолку синие глаза Орэн Хеннаврит. - За сотню перевалило, а всё туда же... не удивлюсь, если в поимке этой баньши они соревновались, вот и проморгали... - он сделал лёгкий взмах рукой, мешок с лапой приподняло и выкинуло в окно.

Внизу раздался вопль.

- КТО??!!! Какой молокосос-ученик посмел!!! - архимагистр поспешно отошёл от окна.

С собственным заместителем даже он шутить опасался...

_______________

Я с гордостью смотрел на собственное произведение искусства. А что? Разве вы не пробовали сидеть три дня в помещении пять шагов на пять, где сыро, сумрачно и дохлые крысы? А ну да, ещё скамейка, долженствующая изображать кровать. Сейчас как раз шёл третий день, кормили хорошо (раз в день, какое чудо!), вот только...

Делать было нечего. Мне дико не хватало простора, леса, воздуха! В этом дурацком застенке я чувствовал себя эльфом и медленно сходил с ума. Наверное, окажись рядом кто-то, даже крыса (живая желательно), я бы и с ней заговорил! Но... ничего не было. И я медленно погружался в состояние ступора, глядя в одну точку на стене... до тех пор, пока не обнаружил на этой самой стене... надпись.

"АААА!!!! Всем, кто здесь сидит! Вы - отстой! Я - уже на свободе!!! А вы - БЫДЛО!!!"

Или, как вам это:

"Пишит добрай паринь из сила Крестово. Гы. Сежу за хуллегансво. Съил усю копусту в забигаловки на Севернай. Гы."

Но больше всего поразило:

"Узри же, всяк сюда входящий,

святую истину мою!

Я - крыс живой и говорящий,

и я гуляю по миру!

Ответь на мой вопрос молящий!

Готов ли ты меня принять?

Ведь я живой и говорящий

и буду тебя развлекать!

Подпись: я - заколдованный в крыса человек, странствую по тюрьмам.

Предлагаю собственную компанию.

Предупреждаю: в обморок не падать".

Я долго осмысливал этот бред, пробежал взглядом по остальным надписям (ничего особенного не представляющим) и принялся за дело!!! Итак, я с гордостью смотрел на собственное произведение искусства. Надпись на стене, чуть ниже крысовой гласила:

"Ну здравствуй, крыс, что говорящий!

Решил ответить я тебе!

Ну, так и быть, ты подходящий,

Чтобы развеять скуку мне!

Вот только, то-то незадача,

Коль крыса ты, то как же мне

С тобой скорее повстречаться?

Сойду с ума в этой норе!

Хотя последний день остался,

Сейчас умру от скуки я!

Скорей бы ты уж возвращался,

И поскорей развлёк меня!

Подпись: Мир. Будущий ученик ШМИ."

Ну, насчёт последнего самонадеянно, но... дед сказал, чтобы ни с чем не возвращался. И не вернусь! Тьфу ты, в смысле, обязательно поступлю... Так, может ещё чего накалякать? О, нарисую ту высокомерную эльфийку-магичку!!! И я с энтузиазмом принялся за дело...

Через полчаса ложка, которой я всё это вырисовывал, сломалась. Дух Леса! О, как нуждаюсь я в твоей тени!!!!

___________

- Всего хорошего! - гоготнул мне вслед стражник.

Я поднялся из пыли и попытался отряхнуть безнадёжно испорченную одежду. Ну и? что мне делать теперь? Идти к доверенному в этом? Сам весь грязный, одежда грязная, всё тело чешется... брр!!! Как же я ненавижу города! Как же хорошо было в лесу, дома...

Я с тоской оглянулся. Смеркалось. Да, к доверенному идти сейчас не стоит, хоть и сохранилась у меня бумага, но... И что делать? Лучше бы меня утром выпустили, честное слово! Один, в незнакомом городе, в котором шастает куча различной шушеры, без оружия, без денег (а может это и к лучшему), без ни-че-го! Что ж, остаётся одно... найти какую-нибудь нору (парк! В нём деревья и нет людей...) и заныкаться в неё.

Городской парк я нашёл через полчаса. Рад был неимоверно... до тех пор, пока не понял, что людей полно и там. Дело в том, что я заприметил весьма уютною скамеечку под раскидистым деревом, где меня никто не заметит. И направился к ней по кратчайшей дороге. Вот и наткнулся на группу людей, состоящую из четверых дюжих парней (знакомая цифра) и одной девушки. Как заметил в сумерках и отдалённых отблесках магических фонарей, одеты все были бедно. И все вооружены. У парней по ножу в одной руке, у самого высокого ещё и плеть, у одного дубинка, а у двоих последних по кастету. Конец... девушке, в смысле. Меня-то никто ещё не заметил!

Ведь не попрусь же я, как дурак, её спасать? Верно? Нет, ну верно?

Мои мучительные измышления прервал возглас девушки.

- Да вы всего лишь слизняки под моими ногами, даже на уродов не тянете, ублюдки косорогие! Да что б вам всем подохнуть в канаве!!! ....!!!! Да мой отец вам за то, что вы хоть пальцем меня тронете бошки размозжит! Вы что, решили пойти против самого главы южного квартала? - от её презрительного шипения по спине у меня пробежали мурашки, и все сомнения разом покинули мой усталый мозг.

А девица профессиональным жестом извлекла из кармана юбки пару ножичков. Атмосфера накалялась.

- Да что мы трёмся, братва? Кто узнает? Оприходуем эту цыпочку и в кусты на вечное погребение! - опомнился один, и все его поддержали.

О-о-о... а дела-то сурьёзные... и чего эта дура не бежит? Никто не станет ей помогать, даже я! Хотя... с одной стороны, пройти мимо - дело аморальное. А с другой...

Ну на кой мне она сдалась? У меня и так проблемы! И недели не прошло, а уже как бомж скитаюсь по Ванарине! Значит так, сейчас берём и обходим это место самой длинной дорогой! И-и-и... медленно разворачиваемся и тихо-тихо... За спиной раздался звон стали, сдавленный вопль одного из нападающих, ещё вопль и звон стали... А в следующий момент мне пришлось резво уклоняться от вылетевшего от удара в мою сторону ножа. Замечательно!

Меня заметили...

- Эй, Гвоздь, что за сопляк? Он же на нас донесёт!!! Глуши его!!! - и вся четвёрка, позабыв о девушке, кинулась на меня...

- Шухер, братва, стража!!! - вылез из кустов какой-то шустрик и тут же куда-то убежал.

Братву смело разом. Я остался один на один со "спасённой".

- За мной должок! - тоном полным превосходства объявила она. - Понадобится помощь, приходи в южный квартал города в таверну "Пьяная ночь", спроси Селирну, скажешь, чё с добром, помогу, чем смогу! - и растаяла в наступившей темноте.

Я перевёл дух. Нет, мои нервы такого не выдерживают! Ничего эта разбойница мне не должна! Скамеечка, ты где? Надо отдохнуть...

- Стой на месте, не двигайся, если не хочешь получить болт в спину!!!

Проклятье! Стража!

- Так-так-так, кто тут у нас? Ба, да это сегодняшний, только что вышедший! Ай-яй-яй! Рецидивом, значит, занимаемся?

- Да что вы? Какой рецидив? - попытался возмутиться я.

- А это что? Хочешь сказать, не ты только что бросил? - ткнув на валяющееся на земле оружие оскалился стражник. - А вот что, за рецидив прибавим ещё денёчек, а за попытку обмана ещё! Посидишь пять дней, начиная с завтрашнего!!!

Что??? Нет, нет!!! Мне же останется всего один день для поступления в ШМИ!!!!!

______________

"Послушай, Мир! Иль как тебя,

Уж извиняй, сейчас увы,

Я не могу встречать тебя

У этой каменной норы!

Но, может быть, настанет день!

Мы пресечёмся вдруг с тобой!

Стряхни с себя скорее тень,

И жди, мы встретимся судьбой!

Подпись: КРЫС!!!!

А эльфиечка-то ничего!!!"

Я посмотрел на недорисованную магичку. Затем на вновь выданную ложку. И приступил к новым художествам...

_____________

- Последний день остался. Наконец-то! - тяжело вздохнул Дион, окинув усталым взглядом пустой приёмный холл.

Сейчас была его очередь дежурить, перед ним же на посту находилась Нэвэрианэ, и именно её огненному нраву стоило выразить благодарность за пустой холл. Испытания принятия в ШМИ были предельно просты. Претендент на ученичество должен был всего лишь пройти через установленную посреди холла арку, определяющую уровень силы. Если средний - то уже можно. Некоторым, у кого побольше денег, даже удавалось и с малым даром пройти. Но не в этом году. Как ни странно, архимагистр на этот раз запретил все возможные обходные пути первого правила принятия в школу. Связывал он это с увеличением активности магических аномалий на территории королевства. Да, в этом году новый набор будет весьма силён...

Алхимик зевнул, вновь оглянулся по сторонам. Было ещё одно, возможный ученик должен был продемонстрировать свою платёжеспособность, показав наличествующие деньги, то есть, благотворительностью ШМИ не занималась. Результат - ученики ШМИ все сплошь богатые да благородные. Так-то... Дион вновь зевнул и достал из кармана мантии (а все маги, по крайней мере в пределах ШМИ, должны были носить мантии) книжицу и углубился в чтение.

- Кх-кхм. - даже тихое покашливание не смогло вывести мага из задумчивости. - Кх-кхм!!! - и всё равно, никакого результата. - КХ-КХМ-КХА-КХЕ-КХО!!!! - похоже кашляющий перестарался и подавился воздухом.

От неожиданности Дион выронил книгу из рук и... наткнулся взглядом на...

- Ой... - тихо сказал тот самый пацан, которого они с Нэвэрианэ поймали неделю назад в лесу. - Ой-ёй... - в его каре-зелёных глазах появился священный ужас.

Это настолько не вязалось с тем образом, что уже выстроил в своём уме насчёт этого парня Дион, что он просто застыл, не зная что сказать... Однако парень явно разрешил ситуацию.

- Я пришёл на испытания по принятию в ШМИ. - во взоре вернулась вся его надменность, он даже подбоченился. - Имеете что-либо против?

От такой наглости Дион ушёл в ступор ещё больше.

- А... - он глянул на арку.

- Пожалуйста! - кивнул парень и прошёл через неё. В воздухе высветилось обозначение среднего дара. - Что-то ещё?

- Ну... первый год обучения - десяток золотых! - нашёл точку опоры в окружающем сумасбродстве Дион. - Затем два десятка, три и четыре!!!

- Так-так... - парень задумался что-то подсчитывая. - Значит, десять десятков, то есть сотня? Сейчас! - и он с энтузиазмом снял с себя сумку.

- Что? Ка...какая сотня? Эй, эй, я имел в виду, за четыре года четыре десятка!!!!! - переполошился Дион, всё меньше и меньше понимая, что происходит.

- А-а-а... - разочарованно протянул этот сумасшедший парень, достал ранее приготовленный свёрток и протянул магу.

Тот проверил монеты и только потом понял, что...

- Эй, а ты, собственно, кто такой?

- Зовут Мир. Как вы знаете, бывший ученик Хранителя Леса. Полагаю, я принят. Где моя комната?

_____________

- АРХИМАГИСТР!!! Вы не должны принимать этого мальчишку!!! - раздался вопль за дверью.

Маги, сирены их утяни. Не могли, что ли, поставить звуковой блок? А что мне теперь, терпеть эти вопли? Но нет, это же надо! Эти двое, эльфийка и алхимик, оказались ПРЕПОДАВАТЕЛЬЯМИ ШМИ!!!! За что мне это? Нет, когда был один алхимик, я ещё справлялся, и даже успел поставить подпись в специальном документе о поступлении... А потом явилась ОНА. Эльфийка. И началось ЭТО,

- Это не-воз-мож-но!!!! Я категорически настаиваю на том, чтобы не пускать его сюда!!!

- Хм. - ответил архимагистр, а я вздрогнул. Вот он, сильный маг. Даже в голосе - сила. - Но почему? Деньги при нём. Дар - есть. Ещё и бывший ученик Хранителя Леса...

- Да? А откуда у него деньги? Он же даже не купец! Не ремесленник! Да он разбойник с большой дороги!!! Что он может натворить в школе?

- Хм. Ну... раз вы так настаиваете... я доверяю вашему мнению. Дион?

- Полностью за.

И тут я понял, что если в этот раз попытаюсь притвориться кирпичной стеной... "И не смей возвращаться ни с чем!!!.." - дед... сирены, он же меня в порошок!!! Дверь распахнулась легко.

- Могу я узнать причины моего отчисления? - да, вот так, руки крест-накрест, глаза в глаза.

Тьфу ты, нашёл с кем соревноваться... ой-ё, сколько же этому магу лет? Не-е-ет, не отводить глаза, не отводить! Смотреть прямо... тяжело-то как... стоп. А почему это мне должно быть тяжело? И с какой это стати не отводить взгляд? Завоевать уважение? Нужно оно мне... восемнадцать лет без этого прожил и дальше проживу! Э? он уже отвёл взгляд? Непонятно...Эй, я хотел первым!!!

- Ты!!! Да как ты смеешь без стука... - зашипела эльфийка.

Я покосился на неё. Вышел. Постучал.

- Можно? - ответа не дождался и вошёл. - Приветствую вас, архимагистр, прошу простить за столь несвоевременное вмешательство, но меня интересует весьма важный вопрос, могу ли я узнать...

- Вы слышали причины. - перебил меня поскорее директор ШМИ, явно испугавшись, что затянется это надолго.

- Да? А позвольте мне узнать, в каком из документов оговорено указание на источник наличия денежных средств? - мой голос звучал ехидно и требовательно, однако взгляд уже улетел в окно, за которым располагался школьный сад.

Удивительное это место, ШМИ. Снаружи - небольшое приземистое здание в три этажа, занимающее небольшую площадь. А изнутри... о небо, да ради того, чтобы оказаться наконец среди деревьев, а не людей, стоит постараться!

- Это неважно! Откуда нам знать, что ты - не шпион?! - продолжала распаляться эльфийка, ткнув в меня пальцем.

Что за манеры? И это - эльф? Я с сомнением уставился на её палец. Она нервно отдёрнула руку, а я перевёл взгляд на Диона, он мне казался самым разумным (архимагистра не считаю, он вообще странный).

- А откуда вам знать, что принятый, к примеру, до моего появления ученик - тоже не шпион?

- Вообще-то, этот ученик был сыном главного придворного мага, Кхарнеола Аналорка. - насмешливо ответил Дион.

Сирены. Как же я устал. Вернуться бы действительно домой, в Лес... да кто ж меня туда пустит? Я снова покосился на сад за окном.

- Я дам тебе шанс. - внезапно проговорил Орэн Хеннаврит. В груди похолодело. Не нравится мне это, ох не нра... - Сможешь выбраться из этой комнаты - и ты принят!

Что? Из этой комнаты? Но... и в этот момент архимагистр и преподаватели растворились в воздухе. Иллюзия! О нет, что же делать? Комната вокруг так же продолжала изменяться, и через некоторое время не осталось ни окна, ни двери...

- Чтоб вам сирены спели колыбельную!!! - взвыл я, опускаясь на пол.

Пожалуй, в теории магии я уже сейчас мог обскакать даже учеников второго класса. Но только в теории... если уж в травах я на практике - полный ноль, то в магии... ей же меня никто не учил!!! Ни руны активировать, ни стихии подчинять, ни даже завалящееся предсказание выдать! Мол, и помру я здесь от голоду и одиночества!!! Эх, а ведь я только из заточения!!! Что делать... что делать?.. ЧТО ДЕЛАТЬ?!!!

___________

- Архимагистр?

- Не беспокойтесь, это даже для сильного ученика сложно, что уж говорить о нём... - успокоил эльфийку Орэн Хеннаврит, с любопытством глядя на опустившегося на пол и уставившегося в никуда паренька. - Он в любом случае не справится, а значит... Хм. Но какой любопытный взгляд.

- Взгляд зарвавшегося мальчишки! - фыркнула Нэвэрианэ.

- Я бы так не сказал. - задумчиво ответил архимагистр, достав трубку.

- Э-э-э... архимагистр... что он делает? - отвлёк от раздумий директора ШМИ недоумённый голос Диона.

Архимагистр перевёл взгляд на парня. Тот медленно поднялся. Повернул голову в одну, сторону, в другую. Наклонил к плечу, прикрыл глаза. Открыл. И усмехнулся.

- Он... нас... слышит? - изумилась Нэвэрианэ.

- Нет. - спокойно ответил архимагистр. - Иллюзия полная, слуховая, зрительная, осязательная...

- Вы - мастер. - уважительно склонила голову эльфийка.

- Но...

- Но? - насторожился алхимик.

- Он понял, что это иллюзия.

_______________

Вот сволочи. И как я раньше не догадался? Четыре стены, потолок и пол. Никого нет, только я... я и моё дыхание... всё есть. Даже звук шагов, даже шелест одежды... только я и комната. Полное одиночество, полный тупик, из которого не выбраться, я и комната, комната и я...

А свет откуда? Ни окон, ни дверей, а не темно! Просто видно. Ничего не светится, нет! Это моё ЗРЕНИЕ, мои ГЛАЗА. Но... раньше я не страдал кошачьим взором! И что из этого следует? Ах, магия на комнате! Нет... нет... нет! Будь она на комнате, видно было бы источник света. Но воздействие идёт на мои глаза... и не только на них. Сиренов архимагистр... и что теперь? Я всё равно ещё в тупике!!! Как выбраться из иллюзии? Закрыть глаза не получается, развеять как - знаю, но не умею. Хм. А почему бы не попробовать? Та-а-ак... чертим руну прояснения... хорошо уголёк с собой. Хоть он - не иллюзия... ну и? что теперь? Вот руна, а дальше? Нужно... наполнить её силой, да? В теории это звучит так:

"...рисунок является только вспомогательным элементом, неким шаблоном, по которому ты направишь силу... Ты должен уметь её сконцентрировать именно в таком положении и потоке, а линии рисунка помогают в этом... но, для начала, нужно научиться выпускать силу наружу. Сосредоточься, представь, что мир вокруг не существует. Что есть только ты и... некая область внутри тебя. В ней - сосредоточие твоей силы. А теперь перенаправь её в руку, а руку вознеси над руной..."

Дальше шли пространные объяснения насчёт количества силы, которая нужна для каждого заклинания, руны. Эти объяснения я зазубрил, не вникая, больно они были заумны даже для меня. Итак... приступим? Представить, что мир - исчез...

Нет. Так нельзя. Мир не должен исчезнуть. Точнее... просто остаться в одиночестве... Ведь так проще, верно? Я так делаю постоянно... итак, представить внутри область... что бы это могло быть? Мозг? Вряд ли. Живот? Тьфу... сердце? Не-а... направить в руку потом... хм... а пусть будет... пусть будет рука! А лучше - обе!!! Так... чувствую... что-то... живо подносим к руне!!!! Ну же, а теперь представить, будто сила принимает форму руны, тонкой струёй вытекая из центра ладони....

Нет, так не пойдёт. Долго что-то. А что если канал мысленно расширить? Главное - не потерять контроль над силой, чтобы она не вышла за пределы руны... Давай!!!

О небо! проклятье! Проклятье... я не могу контролировать! Вырывается! Нет... я... должен... завершить руну!!! Держусь... держусь... есть, всё под контролем! Получилось. Но... что так долго? Сила всё утекает, а руна не действует. Сил... мало? Нет, тогда буду ждать, пока не хватит!

Как... долго... мне... кажется... или... стало... темнее?.. как... хочется... спать... НЕТ! Я должен... завершить... руну... во что бы... то... ни стало...

А зачем? Зачем страдать и напрягаться? Я усну и вернусь домой, к Лесу... вновь вокруг не будет ни души... только ветер шевелит траву на обочине дороги... только я и степь, да Лес, виднеющийся в дали... только... звёзды... над... головой... и избушка с ворчливым дедом внутри...

"И не смей возвращаться ни с чём!!!!"

Проклятье, что происходит? Почему я засыпаю? Руна... сирены, я чуть не упустил контроль над силой! Да что же это, уже прошло наверное не менее часа!!! А ей всё мало! Ну нет, мне терять нечего! У меня всё... уже... отобрали... проклятые людишки... дед... ну чего ты добивался, выставив меня за дверь? Чего?

НЕ СМЕТЬ ДРЫХНУТЬ!!! Упрямство - вещь хорошая. Я должен. Дол-жен. Этот архимагистр, эта эльфийка, алхимик!!! Вы думаете, я не могу справиться САМ? Вы думаете, вы мне нужны? Нисколько.

Так, сейчас всё зависит от меня. Так великолепно! Надеяться только на себя ради себя же. Значит, над силой у меня контроль жёсткий, верно? К тому же, поток её всё ослабляется и ослабляется, хотя вначале был во всю ширину ладони... Значит, нужно скорей закончить с этим. У меня может и не хватить силы, а может и хватить, но я об этом не узнаю, просто засну! А как же остальные маги, что активируют руны мгновенно? Именно! Мгновенно! Значит, я должен выпустить всю силу разом, при этом контролируя её движение...

План предельно прост и ясен. Приступим? ВПЕРЁД!!!

Мир вокруг вспыхнул красными отблесками. Руки обожгло огнём. Я пытался взглянуть на руну, чтобы понять, получилось ли? Но... не успел, глаза закрылись сами.

____________

- О чём он думает? - насмехалась эльфийка. - Это руна первого уровня, ведь так? У него не только силы не хватит её активировать, он даже не сможет приступить!!!

- Постой. - нахмурился алхимик.

Нэвэрианэ захлопнула рот, глядя на невероятное: парень самостоятельно сумел раскрыть свой дар, при этом в самом удобном для активирования месте - в руках!

- Всё равно бред! Ты глянь какой тонкий поток силы, да ещё такой медлен...

- Ого. - сказал архимагистр, глядя на сильный красный поток силы, направленный в руну. - Он его ещё и контролирует...

- Это ненадолго. - уже неуверенно заметила эльфийка.

- Конечно ненадолго. - ожил Дион. - С его уровнем силы такую руну не активировать никогда, тем более на базовом уровне! Даже если он расширит поток поступающей силы, (надо отдать должное его контролю над ней), даже если он его увеличит, со временем его сила просто закончится и он либо уснёт, либо отступится, обессиленный. Да гляньте, он уже засыпает!

И правда, парень начал крениться в бок, а рука опасно дрогнула... Но тут же тот встрепенулся, взяв всё под железный контроль. И всё равно начал засыпать... а потом встрепенулся, а потом...

Так прошли полчаса. Нэвэрианэ нервно кусала губы, сама уже не зная чего ждёт.

- Упрямый парень. - проговорил Орэн Хеннаврит, пыхнув трубкой. - Но руну активировать ему не удастся. Он взял слишком сложный вариант, однако, должен сказать, остальные развеивающие руны против моего заклинания не подействовали бы... Даже для мага третьего уровня эта руна трудна, что говорить об этом мальчишке! Скоро он свалится без си...

В этот момент парень в очередной раз встрепенулся, покосился по сторонам, прикрыл глаза и...

- Итить, тырыдыть, баньши мне в жёны!!! - только и успел взвыть архимагистр, отскакивая назад и прикрывая щитом и алхимика и эльфийку...

Вокруг парня вспыхнул веер силы, сложившийся в руну, а затем произошёл небольшой взрыв... Когда пыль развеялась, обнаружилось, что пострадал только пол, прожжённый всё той же руной глубоко вниз. Парень в бессознательном состоянии валялся рядом.

- Это что было? - выдала Нэвэрианэ.

- Идиотизм! - ответил мрачно Дион.

- Ну, идиотизм не идиотизм, а иллюзию мою он развеял! - вставил непонятно чему улыбающийся Орэн.

- АРХИМАГИСТР!!! Только не говорите мне, что...

- Я принят! - прошептал полуочухавшийся парень, счастливо улыбаясь.

- Так, а ну не разговаривать! - навис над ним алхимик. - Одно лишнее движение - и ты никогда не сможешь применять магию! Ты дурак или как? Одно дело - магическая сила, а другое - сила жизни! Ишь чего, помереть захотел, самоубийца!

- Сила жизни? - вскинулась Нэвэрианэ. - Так этот полудурок продолжал выкачивать из себя силы даже тогда, когда магические закончились? В медпункт его, немедленно!!!

В комнату влетели ответственные за это маги и унесли счастливо лыбящегося парня.

- Но всё равно, он, он... - запыхтела Нэвэрианэ.

- Ах оставь, нужно подумать, куда заселять его будем! - перебил её Дион, уже смирившийся с этим кошмаром.

- Ну это уже вы сами! Устал я от вас. Подумать только, будто у меня нет других дел, кроме как самолично принимать учеников! - наконец напомнил, кто здесь хозяин, архимагистр.

Преподавателей вынесло из его кабинета.

- Я придумала, Дион! Поселим его в одиннадцатую!

- Что? Ты с ума сошла!! Там же...

- Вот-вот! Пусть попортят кровь друг другу!! Уверена, это стоит того!..

_______________

Ветер шевелит ковыль... звёзды поют тишину над дорогой... я иду по ней... один. И от этого в груди щемит так, будто...

Нет, я не один. Со мной ночь, со мной МИР. И больше никто не нужен мне в нём. Ветер... ковыль... тишина...

- Проснись, охламон!!! Завтра уже начало учебного года, а ты? Или хочешь вылететь?

Ненавижу эльфов. А больше всего эту самую эльфийку...

- Твоя комната на тринадцатом этаже, номер - одиннадцатый. Живёшь не один! Приятного общения с твоим новым другом!!! - другом?

Нет, решил, алхимиков тоже ненавижу.

- А НУ ХОРОШ ПРИТВОРЯТЬСЯ ДОХЛЫМ!!!

Вот так. Началась новая жизнь и новые проблемы... Нет, проблемы те же. А вот жизнь... В конце концов, что нужно мне для счастья?

- Э-э-э...

- Да?

- Вы не подскажете как пройти на тринадцатый этаж?

- Зови меня учитель Лаонэ, мелюзга!!!

Ну и ну. Вот и настали тяжёлые ученические будни... и ради этого я так надрывался? Дед, ты садист...

III. Школа Магических Искусств.

____________

Дверь я толкнул одним пальцем. Опасался, отвалится. Дверь, в смысле, а не палец. Дверь ме-е-едленно, со скрипом отворилась наружу. Я задумался. Если я её толкнул, отвориться должна была внутрь. А она - наружу. Отпрыгнуть я еле успел, дабы дверь, внезапно ускорившись, не въехала мне по лбу. Так и есть, открыли изнутри. К слову сказать, почему опасался за сохранность двери - выглядела она... непрезентабельно. Вообще, если коротко объяснять, изнутри ШМИ состояла из трёх главных частей. Центральная часть, наполненная помещениями различного размера и уходящая как высоко вверх, так и глубоко вниз, отводилась под, собственно, обучение. Правое крыло, отчего-то выглядящее наиболее старым, рушащимся, предназначалось для проживания нас, то есть учеников всех классов. Левое, изящное построение башенок и переходов - для учителей и магов, состоящих на службе у ШМИ. Такое распределение мне, естественно, не понравилось, однако давешняя эльфийка, вежливо улыбаясь, просто пояснила, что ученики ШМИ частенько страдают жаждой экспериментализма... а восстанавливать крыло каждый раз - слишком хлопотно. Все вопросы отпали сразу же, и я отправился в свою комнату под номером одиннадцать на тринадцатом этаже основной башни правого крыла, где до меня уже обосновался какой-то тип, явно плохо относящийся к возможному сожителю (об этом мне сообщило злорадное хихиканье эльфийки в спину). Итак, комнаты на два человека, довольно просторные, две кровати, два книжных и два под одежду шкафа, два письменных стола, пара стульев, два окна, один балкон, общая ванная и один коврик. Коврик добил больше всего.

Ну-с, дверь распахнулась, я отскочил, а на пороге явилось ЭТО. ЭТО смерило меня высокомерным презрительным взглядом и пригласительно качнуло головой.

- Не стесняйся, проходи... - пожалуй, такого количества яду в голосе я ещё не встречал ни у кого, этот тип даже деда переплюнул.

Любой нормальный человек тут же бы взбеленился, начал бы возмущаться... А мне чисто было лень. Лень говорить, в смысле. Да и зачем? Привяжется, потом буду мучиться... Именно поэтому я сделал вид, будто это он сказал не мне, поднял брошенную на пол сумку и попытался прошмыгнуть мимо него в проём двери. Не знаю, специально он или нет, но зачем-то выставил ногу в самый последний момент...

- Прошу прощения! - невинно попытался улыбнуться я, наступив на неё.

- Чёрт!!! - только и сказал парень, отпрыгивая в глубину комнаты, сшибая стул и грохнувшись на свою кровать.

Кровать скрипнула, охнула... ножки подломились и парень вместе с кроватью рухнул на пол.

Вот так и началась моя кошмарная ученическая жизнь...

_________

- О! Хэйтэн, это ты! Ну, как устроился?

- Наконец-то ты поступил!

- Да, начнутся просто потрясающие дни!!!

- А с кем ты в комнате?

Хэйтэн, поправил лезущую на глаза чёрную, отливающую синим прядь.

Эноллаира вопросительно подняла бровь. Элиас внимательно проследил за потемневшим от злости взглядом своего друга.

- Хэй, только не говори мне, что ты уже успел нажить себе врага! - воскликнул черноглазый парень, по-хозяйски приобняв Эноллаиру за плечи.

- Это ОН нажил врага. - коротко ответил Хэй, отодвигая не доеденный обед. - Идёмте, расскажете мне, что-нибудь о школе.

- Хм... - протянула Эноллаира. - Ничем не примечательный парень. И чего Хэй на него взъелся? Даже симпатичный...

- Эй, Эно! Ещё чуть-чуть и я тоже на него взъемся! - шутливо возмутился Элиас.

- И всё-таки, Лас, как думаешь?

- Ну ты же знаешь Хэя, он у нас на собственной персоне помешан!!! Наступил случайно на ногу, а извиниться - забыл! И всё, вражда на века...

- При этом, уточнять КТО наступил и КТО забыл извиниться не стоит? - парочка заливисто рассмеялась.

- Эй, чего вы там застряли?

- Уже идём!!!

Троица вышла из столовой, где в этот момент обедало около сотни учеников, и направилась по коридорам, весело переговариваясь.

- Нет, всё-таки жаль, что твой отец решил, что ты должен поступить на год позже, чем мы! И почему только? - рассеянно заметила Эноллаира, остановившись возле широкого распахнутого окна и взглянув вниз с высоты десятого этажа.

Внизу, во внутреннем дворе школы, располагался сад.

- Сказал, рано ещё! - фыркнул Хэйтэн. - Мол, вот исполнится восемнадцать, тогда и пойдёшь!

- Ха! Да я уверен, он просто боялся, что если мы все втроём окажемся на одном курсе, это будет катастрофа! - тоже взглянул вниз Элиас.

- Мда-а-а... а теперь такое фуфло выходит. - уселся на подоконник Хэйтэн. - Вот поступи я на год раньше, смог бы с тобой в комнате быть, Лас! А ко мне подселили какого-то... - от возмущения парень замолчал.

Его друзья настороженно на него уставились.

- Ну... - подстегнула его Эноллаира.

- Ну! - взметнулся тот. - Непонятно кого!!! Одет как простолюдин, а ведёт себя, как благородный! Да ещё при первой встрече наступил мне на ногу и извинился!!!!

Элиас и Эноллаира молча на него смотрели.

- Ну и чего ты взбеленился? - успокаивающе поинтересовался Элиас. - Из-за того, что он - простолюдин? Так тебе чего, наши дворяне не надоели? Меня лично от них уже тошнит... А что на ногу наступил - так извинился же!

- Вот именно, Лас, извинился. Так, как будто одолжение сделал. - мрачно ответил парень и откинулся назад.

Получилась интересная картинка: распластанный поперёк подоконника парень наполовину высовывается из окна и, раскинув руки в стороны, мило улыбается.

- А я! Я тоже так хочу!!! - подпрыгнула на месте девушка, но Лас преградил ей дорогу.

- Вот ещё! Кто тебя потом ловить будет! Это Хэй у нас такой крутой, что даже с десятого этажа левитацию забабахает!

- Скучный ты. - надула губы Эно. - Я между прочем тоже не хухры-мухры!!!

- Да, но у тебя другая специализация. - заметил поднявшийся Хэйтэн, разведя руками.

И тут же стёр улыбку с лица, взглядом убийцы глянув влево по коридору. Его друзья резво обернулись. Неспешно и практически беззвучно шагая, к ним приближался тот самый парень, на которого так взъелся Хэйтэн. Парень совершенно не обращал внимания на подозрительно уставившуюся на него троицу и с каким-то просто невероятным интересом взирал на большую бумагу в своих руках. Так и не подняв головы парень прошёл мимо. Лас и Эно уже было облегчённо вздохнули (состояние Хэя их напугало - казалось, он сейчас вскипит), как, пройдя мимо только семь шагов, парень остановился. Медленно повернул голову... на лице его отобразилась мучительная борьба (а может ну их? но... а всё-таки, может ну их? но мне ведь...), что победило непонятно, ибо в этот момент навстречу, из-за угла вынырнула учитель Лаонэ, как всегда куда-то спешащая и не успевшая затормозить.

Эффект от столкновения был бы впечатляющим, не успей парень в последний момент увернуться. Однако, вместо того, чтобы притвориться тенью (о характере этого учителя Лас и Эно знали не понаслышке...), парень замахал ей вслед и заорал.

- Эй, учитель Лаонэ, постойте!!!! Постойте же, говорю!!!

- ТЫ!!!! - без перехода зашипела эльфийка, однако пепельноволосый парень выкинул руку вперёд и помахал ладонью из стороны в сторону в знак отрицания.

- Излагаю кратко: вы дали мне неправильную карту. - голос у него оказался жутко усталым, однако говорил он это с та-а-аким видом...

*Слушай, слушай, Хэйтэн!!! - внезапно заорал телепатический голос Эно внутри Хэя. - Я тебе счас такую хохму расскажу!!! В общем, у первокурсников есть такой развод, одному, обычно больше всего не понравившемуся преподавателям, ученику даётся карта, на которой "изображена" школа. Но всё это полная мура, из-за чего, тот, кто повёлся, вскоре совершенно теряется здесь... а помогать ему строго запрещено. Ну, врубился?*

Хэй покосился на сияющую, как золотой, Эно, на всё понявшего Ласа... и злорадно усмехнулся. А меж тем, диалог парня и учителя Лаонэ продолжался.

- Это не ко мне, а к библиотекарю! - надменно провозгласила учитель и, махнув косой, умчалась прочь.

- Ненавижу эльфов! - закатив глаза, пробормотал оставленный парень, оглянулся, кивнул самому себе и шагнул к замершей у окна троице.

- Простите, что отвлекаю. - он остановился так же возле окна, тут же скосив взгляд каре-зелёных глаз вниз. - Но не подскажете, где здесь библиотека?

__________

- Потом направо, потом прямо, прямо, а затем третий поворот налево! Там, если чуть-чуть пройти дальше, выйдешь в небольшой холл, с хищной розой посередине! Её обойдёшь по левой стене холла, затем найдёшь старую дверь, ведущую в коридор! Там пропустишь три поворота налево и один направо, выйдешь к залу, в котором начинается лестница наверх! Поднимайся по ней и увидишь коридор налево! Ступай туда, а там до библиотеки два шага! - счастливо закончила втирать мне явную ложь девушка с густыми каштановыми волосами, достигающими до пояса, и невинными голубыми глазами.

Аристократка, явно. Вон, какие благородные черты лица.

- Ну, мы помогли тебе? - радостно поинтересовался черноволосый черноглазый парень, стоящий рядом с ней и обнимающий её за талию.

Тоже аристократ. Волосы вон, до пояса. Впрочем, чего я ожидал, здесь все такие! Вон, и этот, что на подоконнике, однокомнатник мой. Так и глядит, так и глядит! Дырку продырявит.

- Очень! - иронично заверил всех троих я, отходя от подоконника и направляясь совсем в другую от указанной сторону.

- Эй, эй! - несколько изумилась девушка.

Я обернулся, чтобы взглянуть на эту картину: совсем недавно беспечно болтающая троица, состоящая из невысокой, хрупкой на вид ученицы второго курса с каштановыми до пояса волосами, с аристократическими чертами лица и отпечатком озорничества на лице, из высокого, черноглазого и черноволосого парня, явно знакомого с воинским искусством и тоже второкурсника, и из того мрачного на вид, с сине-чёрными волосами и пронзительным взглядом глубокого фиолетового цвета, типа, что живёт со мной в комнате, так вот эта троица повскакивала со своих мест и возмущённо на меня взирала, явно недоумевая, что всё это значит.

Я пожал плечами, мне было лень отвечать, да и наверняка наживу врагов... а и ладно! Нужны они мне больно...

- Там я уже был. Библиотеки там нет. - пояснил и, развернувшись, побрёл прочь.

А что? Я действительно в последнее время побывал везде, где только мог, а ведь память у меня хорошая. Я давно уже не смотрю на карту и ищу место, где меня не было. А то, что мимо этих, уставившись на бумагу, прошёл... так ведь, чтобы не приставали! Мол, я занят и вас даже не замечаю... это потом передумал и решил, может, спросить?

И в который раз убедился, что ничем мне другие люди помочь не могут. Так... здесь я уже был, в этом коридоре тупик... куда же идти? А с картой это они прогадали! Хотя, даже до меня нескоро дошло... но, думаю, быстрее, чем до остальных, разыгранных. Это ж надо! Да там на другой стороне бумаги, чёрным по белому: "Чертёж северо-западной крепости, разрушенной магами до основания в...". И как это понимать? Развели меня, короче. По крупному. Я в лабиринте, из которого выход - только в окно...

Озарение мелькнуло ослепительным бликом. Окно!!! Я кинулся к ближайшему окну. Так и есть, этаж - десятый, внизу - внутренний двор и сад. Я пришёл сюда... с тринадцатого этажа, то есть, сверху! Так, вспомним, смотрел ли я из нашей комнаты вниз? Смотрел конечно! И сад видел! Так, высунемся из окна и посмотрим вверх! Помнится, на моём окне ещё и трещинка такая, интересная... вот оно!!! Итак, стены башни состоят из каменных блоков, потрескавшихся и обвалившихся, как не знаю что. Гор у нас, конечно, в лесостепи не особо было... но...

Вперёд и с песней!!!

Вот дурак. А окно мне кто откроет?

Ну и, представьте себе ситуацию. Я. Такой весь добрый и пушистый. Вишу на высоте тринадцати этажей, вцепившись уже давно дрожащими, как с перепою, руками в уже давно не такие удобные и большие трещины, под ногами вот-вот могущие обвалиться блоки, в ушах завывает ветер...

И всё, что нужно, это протянуть руку и потянуть на себя, ибо щеколда на окне давно дала отмашку всем своим возможным пользователям. А я определённо сошёл с ума. Я же умный парень (наверно), должен был просчитать все варианты! Какого лешего я сюда полез? Не мог что ли, вспомнить обратную дорогу до столовой, а от столовой до своей комнаты? Ах нет, видите ли, это долго! Ха! Это висеть здесь - долго!!! А вот...

Спокойно, спокойно, Мир! Умирать я сейчас не особо хочу, ведь правда? А значит, нужно что-то делать. Вот странность, высоты я не боюсь, а вот совершить этот трюк с окном - да...

Итак. Отрываем левую руку. Подтягиваемся на правой и хватаемся левой за камень чуть повыше и левее от окна. Ноги... нащупываем подходящие блоки и становимся на ни-и-их... правой хватаемся за раму окна. Передышка. А теперь.... Вцепиться левой рукой попрочнее... о небо! Теперь тянуть... тянуть правую руку на себя вместе с рамой...

Сирены, мне не хватает сил. Левая рука дрожит, ноги, чувствую, ещё чуть-чуть и сведёт судорогой... невольно представилось моё тело, красиво расплющенное на плитах двора перед лесом, у сладкой тени от кроны деревьев...

Рука сама собой сжалась на камне. Нужно больше сил. А ведь их можно увеличить магически... направить силу в руку, так говорилось в том старом учебнике, что нашёлся у деда в шкафу? Но не выпустить, а распределить по мышцам... сосредоточиться... есть!!! А теперь дёргай раму на себя!!!

.....!!!

Я висел над пропастью, вцепившись в створку окна одной рукой, а другой бешено размахивая в воздухе. Наконец, сумел достать и уцепился двумя руками. Фух. Такого резкого поворота я не ожидал... но теперь всё нормально, подберёмся поближе к оконному проёму...

Оконная рама подозрительно хрустнула, а по стеклу пробежала ещё пара трещин. Сердце, как мне показалось, остановилось. Изнутри, пробираясь к горлу ледяными щупальцами, вылез страх. Не-е-ет!!! Не дождётесь! Я... еще... поживу! Но как? Я осторожно передвинул руку ближе к спасительному проёму и замер, прислушиваясь. Нет, не трещит. Придвигаем следующую... и так далее!

В стену я вцепился как в родную. Протянул правую руку, чтоб скорее оказаться в комнате...

Ветер взвыл и захлопнул окно обратно.

Я почувствовал, что зверею. Подтянулся. Пустил силу в руку. Дёрнул за створку, успел отпустить. Рванул внутрь. Одним прыжком оказался в столь желанной комнате. Вздохнул. Выпрямился. Сзади раздался треск. Я резко обернулся: проклятье, створка отламывалась и падала вниз!!!

Последним усилием пустил силу в руки, подскочил и ухватил створку. Втянул. Вставил на место. Протёр стекло. Замечательно...

Дверь комнаты распахнулась и в неё вошёл мой сожитель.

- А? Э? Ты? Раньше меня? Невозможно!!! - выпал он в прострацию.

- Согласен. - ответил я, падая на свою кровать.

Невозможно. Неужели, я всё-таки сделал ЭТО?

- Эй!!! Хорош меня игнорировать!!! Ты, да кто ты такой вообще? - пришёл в себя парень.

- Я? Миром меня зовут. Имя такое. - пояснил, хотя было лень.

- А фамилия?

- Сирота я... - глядя в потолок.

- Ну, а я, к твоему сведению, Хэйтэн Аналорк, сын главного придворного мага, Кхарнеола Аналорка!!!

- Да? - вяло.

Ответом был грохот закрывающейся двери.

- Да... туда тебе и дорога. - пробормотал я.

Комната странно плыла перед глазами, и я решил, что вновь перенапрягся. Ответом на эту мысль пришло странное ощущение в мышцах рук. Я сел, недоумённо уставившись на руки. В чём дело?

Додумать я не успел, приступ судорог в мышцах рук кинул меня обратно на кровать, захотелось взвыть в полный голос. Перед глазами всплыла сноска в том самом учебнике...

"Последствия подобного магического влияния на мышцы могут быть очень болезненными..."

___________

Библиотеку я не нашёл и до ужина. Пока ел, никто до меня подсесть не пытался, да и зачем? Мои однокурсники явно были уже разбиты по группам знакомых, и новые друзья им нужны не были. Я был только рад. Ученики остальных курсов нами явно не интересовались, однако я всё же привлёк всеобщее внимание, когда ко мне подошла учитель Лаонэ и уселась рядом.

- Ну, нашёл библиотеку? - и смотрит нахальным зелёным глазом.

- А зачем она мне? - скосил я под дурачка.

- Как? А ты не знаешь? Ну ладно, я тебе помогу... вот, держи. - я уставился на толстенный том, который бухнула ко мне на столик учитель. - Это - сборник правил ШМИ. Каждый первокурсник обязан носить его с собой и время от времени читать прилагающиеся к той или иной ситуации правила. Ко второму курсу обычно её уже выучивают и не носят. К сожалению, остался лишь один том, вот этот... остальные, которые в уменьшённом виде... разобрали.

- Хм. - сказал я.

Подхватил этот том под мышку и направился прочь.

- Ах да! - остановился полуобернувшись. Ну не мог я не отомстить за кошмар над той высотой! Особенно ей. - держите, решил вам подарить, раз уж у вас нет...

Сделал два шага обратно, положил бумагу на стол. И ушёл, к лешему...

____________

Нэвэрианэ подозрительно, как и все поблизости от неё ученики (в основном первокурсники), смотрела на сложенную вчетверо бумагу. Рядом плюхнулся Дион.

- Эй, это что?

- Не трогай! - алхимик отдёрнул руки.

- Нэвэрианэ, ты чего?

- Это Мир оставил, после того как я вручила ему "последний том правил".

- А-а-а... а он что, понял?

- Конечно понял, умный, зараза!

- И что теперь? - озадачился алхимик. - Открывай, не яд же там!

- Ну хорошо. Только давай ты.

Дион фыркнул, но протянул руку к бумаге. Развернул...

- .......!!!! - выдал.

- Что, что там? - заслоняя от учеников, влезла Нэвэрианэ и замерла, потрясённая.

На бумаге, чётко и понятно, значился план всего правого ученического крыла от первого этажа до последнего пятнадцатого, включая потайные ходы.

- И это - за один день. - значимо выдал Дион. - Что же будет через четыре года?

- Меня больше интересует, зачем он отдал это нам, показав, что он может? - озадачилась эльфийка. - Насколько мне известно, до него ещё никто не смог обозначить ВСЕ помещения и ходы. Ну, разве что основатели, но их планы глубоко засекречены...

- Ну, по крайней мере, теперь точно ясно, что он не шпион. Тот бы так не спалился. - заключил алхимик.

- Рррр... - тихо зарычала эльфийка. - Дион, он же издевался! Надо мной! Ну ничего, посмотрим, как он с правилами выкрутится!!!

- Меня больше интересует, как он отреагировал на то, что в правом крыле библиотеки нет?

____________

Голова болела немилосердно. В ней теснились воспоминания о куче коридоров и помещений, с которыми я весьма близко познакомился за сегодняшний день. А как чертил этот дурацкий план дрожащими от последствий судорог руками! И всё ради мести, которая мне ничего не дала. Очередная общественная глупость эта месть. Решил, не буду заниматься ерундой. Как же я устал... спать, надо спать. Завтра первый учебный день, мантию мне выдали, остальное скажут на первом уроке, что пройдёт в центральной части здания в одном классе (даже дорогу описали на доске объявлений в столовой).

Я заглянул в ванную. Так и есть, всё на магии: горячая вода, холодная, водопровод... Хорошо хоть, из книг деда я об этом знаю, а то был бы... как селянин перед эльфийским дворцом. Вымывшись, я залез под одеяло и уставился в потолок. За ещё больше потрескавшимся окном мерцали звёзды. Этого, который Хэйтэн, ещё не было. Я хлопнул в ладоши, и магический свет, ярким шариком зависнувший под потолком, погас. Пора спасть... я медленно закрыл глаза...

И тут же открыл. Было темно и не видно, хоть глаз выколи! Но заставить себя закрыть глаза я не мог. Перед ними вставала знакомая пропасть, а в ушах раздавался треск от стекла...

____________

Я захлопнул книгу и выглянул в окно. Да, уже близится восемь утра. Покосился на пустующую кровать Хэйтэна. Что ж, хорошо, что он не пришёл вообще, а то мешал бы... Я потянулся, зевнул и потопал в ванную. Вышел оттуда через полчаса, глянул на часы на стене (повешенные всё тем же Хэйтэном) и поперхнулся воздухом.

Первый учебный день, а я уже опаздываю!!!

____________

Загорелая тёмноглазая брюнетка невысокого роста, с тонкой талией и пышными формами, надув пухлые губки, любовалась собой в красивое резное зеркальце, украшенное серебряным узором на ручке.

- Ой, девочки-и-и... говорят, с нами будет учиться сын самого главного придворного мага, Кхарнеола Аналорка!!! - промурлыкала сидящая рядом с ней за столом высокая статная, как памятник самой себе, бледнокожая сероглазая блондинка.

- Видала я его, ничего особенного! - фыркнула сидящая сразу за ними черноволосая. - А вот сам принц, что учится на втором курсе... - и мечтательно закатила синие глаза.

- Вообще-то, я думала, мы сюда учиться пришли... - холодно произнесла в пространство девушка с кудрявыми волосами, сидящая с ней и выглядящая гораздо моложе остальных, не на восемнадцать, а лет эдак на пятнадцать, впрочем, столько ей и было. - Время урока близится, а кроме нас в помещении - никого... - из под густой каштановой чёлки глянули пронзительные золотисто-карие глаза.

- Кэрин, ну что за дела? - возмутилась черноволосая. - Учиться - это не значит угробить личную жизнь! - она резко развернулась к остальным, и стало понятно, что эта девушка обладает действительно врождённой наглостью - волосы её уже были обстрижены чуть повыше плеч, притом не особо ровно, а лишь бы как, хотя магами их никто ещё официально не объявил.

- Мони, Раона, а вы чего молчите?

- Ну, во-первых, я занята! - ответила Моника, продолжая смотреть в зеркало и поправляя прядь в высокой сложной причёске, которую видимо сделала с раннего утра. - А во-вторых, чего ты хочешь от Кэрин, она ещё слишком мала, чтобы понять все превратности судьбы дворянки!

- Да, - вздохнула Раона, встряхивая своими светлыми волосами. - У нас, у дворянок, что главное? Правильно выйти замуж! А всё остальное...

- Вот как? - ироничный возглас Кэрин. - А что же вы здесь делаете?

Всех троих одновременно перекосило.

- Родители постарались! Хотели, чтобы мы получили "достойное образование"! - пожаловалась Раона.

- Нет бы отправить в институт для благородных девиц, так нет! Держите! - возмущённо стукнула кулачком по столу черноволосая.

- Так что же ты не поспорила с отцом, Вира? - вздёрнула бровь Кэрин, глядя на неё.

- Отец сказал, что если я отучусь в ШМИ, то потом могу делать, что захочу! - сверкнула синими глазищами Вириэна.

- Так, девчата! - оторвалась наконец от зеркала Моника. - Нас, как я поняла, на этом курсе - четверо! - она потёрла руки. - Так вот, скучать я здесь не собираюсь... - Моника сверкнула чёрными живыми глазами. - Как насчёт общей девичьей команды?

- А что делать будем? - вскинулась Вириэна.

- А чего хотим! - подхватила Моника.

- Хм... а что если? - засомневалась Раона.

- Посмотрим, что нам скажут на первом уроке. - холодно прервала все сомнения Кэрин. - Всё может быть...

Все остальные трое переглянулись, но покорно согласились. Как бы то ни было, но Кэрин среди них была авторитетом... Внезапно дверь класса распахнулась и в помещение буквально внесло троицу парней, о чём-то оживлённо спорящую между собой.

- А я говорю тебе, не мог! Не мог я придумать повода отказаться от такой перспективы! - оживлённо размахивал руками вихрастый блондинистый тип, с плутоватым выражением на лице и светло-зелёными глазами, блестящими от возмущения.

- Ба! Шатр, хватит ездить мне по ушам! Коли бы ты не продул в карты все наши деньги... - перебил его парень, невысокого, но весьма крепкого телосложения, с бледным косым шрамом на левой щеке и глубокими серо-голубыми глазами.

- Хватит вам уже спорить, надоело до одури! - взвыл худощавый высокий парень, схватившись за голову. - Ну проиграл Шатр и проиграл, ну отправили нас в отместку сюда, и что волноваться? Надо жить дальше! - он с возмущением тряхнул пепельной чёлкой.

- Ба, кого я вижу! - наконец заметил тот, что со шрамом, четырёх девушек, сидящих за столами, подошёл поближе и галантно поклонился. - Баронесса Оннкирэ! - кивок Монике. - Графиня Даолен, графиня Греатро, - уже Раоне и Вириэне. - Герцогиня Креами... - осторожный кивок Кэрин.

- Барон Ренгё. - спокойный взгляд от Кэрин. - Но вам не кажется, что здесь, в этих стенах, нам стоит отбросить подобный пафос... думаю, в дальнейшем нам будет удобнее обращаться по именам и на "ты". Итак, Дэирк, кто это с тобой? - Кэрин заглянула за плечо черноволосого Ренгё.

- А-а-а... это? Мои друзья: сын главы городской стражи Ванарины, Шатр, и его двоюродный брат Норой.

- Дэирк! - подскочила Раона, будто что-то вспомнив. - А ты часом не знаешь, кто ещё на нашем курсе?

- Всё что нам известно, это то, что поступило только одиннадцать человек. - откликнулся Норой, парень высоченного роста.

- Что? - изумились все девушки, за исключением Кэрин.

- Но как это возможно? - выдавила Вириэна. - Ведь обычно...

- Говорят, в этот раз не принимали никого ниже среднего. - значимо заметил Шатр, тряхнув светлыми волосами.

- Ммм... любопытно... любопытно, любопытно! - оживилась Моника. - Это что же получается? Все мы - довольно сильные в магическом плане, да?

- Ну... у меня средний уровень дара. - скромно заметила Раона.

- У меня тоже. - кивнула Моника.

- А я... - начала Вириэна, но тут дверь повторно распахнулась и в неё быстрым шагом вошёл черноволосый парень с фиолетовыми глазами.

- Всем привет! - вяло махнул он рукой и уселся за первый стол.

- Это кто? - зашептала Раона на ухо Вириэне. - Такой симпатяга!

- Это? Хэйтэн Аналорк! Верь мне, жуткий задавака! Он на таких как ты и не смотрит! Ему бы герцогинь да принцесс... - громко прошептала в ответ Вириэна.

Парень подобную провокацию проигнорировал.

И тут двери снова распахнулась и сквозь них одновременно ввалилась парочка парней, запыхавшихся и взлохмоченных.

- Я первый попал в класс!

- Нет я первый!

- Что? Ты? Да ты никогда первым не бываешь!

- Как? Это почему? А кто первым прошёл в арку определения дара?

- Я.

- А вот и нет, я!

- А я тебе говорю - я!

- А мало ли что ты говоришь, ты всегда лжёшь!

- Кто - я? Это ты всегда...

Все остальные молча наблюдали.

- У меня двоится в глазах? - растерянно заметила Раона.

- Тссс! - перебила её Моника. - Ты что не знаешь? Это же братья Инэри, младшие сыновья-близнецы самого военного советника короля, Амит и Ниам! Они вечно соревнуются между собой, что иногда доходит до абсурда, но когда они начинают пакостить вместе... тогда держитесь все! Последний раз, помнится, они залезли в лабораторию королевских алхимиков и такого там натворили!

- А ещё говорят, им помогал принц! - хихикнула Вириэна.

- Хэйтэн! - внезапно хором возопили синеглазые рыжеволосые близнецы и рванули к первому столу.

- Эй, я первым его увидел! - тут же попытался отпихнуть один другого.

- Как же, ты на ту блондиночку уставился, как кот на масло!

- Это ты на неё уставился!

- Кто бы говорил!

- Амит, Ниам! Если хотите, первым себя увидел я! - перебил их спор ироничный голос Хэйтэна.

- А, ну тогда ладно! - успокоились близнецы.

- Ой-ё! время! - спохватился Амит.

- Ну мы, пойдём сядем! - махнул Хэйтэну рукой Ниам.

Мимоходом поздоровавшись с остальными, близнецы проследовали за последний стол. Итак, время было ровно восемь, в классе находилось десять человек. Все начинали нервничать и переглядываться, среди девушек даже возник оживлённый спор на тему действительно ли их одиннадцать или всё-таки десять...

______________

Гул голосов спорящих учеников первого курса становился всё громче и громче, когда дверь со скрипом распахнулась и в ней появилось чудо...

Нет, это чудо вовсе не было последним, одиннадцатым учеником, нет... Это была прекрасная, как тихий закат в весеннюю пору, как ветер в листве зеленеющей утром, эльфийка... русые, отливающие золотом волосы волной ниспадают с плеч, зелёное платье шёлком струится вокруг изящного, совершенного тела, а в ярко-зелёных глазах, огромных и невероятно прекрасных... любовь ко всему миру...

Все так и застыли с открытыми ртами и широко распахнутыми глазами. Все четверо девчонок, включая даже Кэрин, не смогли сдержать завистливого вздоха, так же зачарованно уставившись на явление чуда.

Что случилось с мужской половиной курса говорить не приходится.

Чудо плавным беззвучным шагом продвинулось к первому столу, за которым застыл Хэйтэн. Эльфийка положила свою изящную тонкую ручку на стол, и парень мог увидеть её тонкие пальцы прямо перед собой... Чудо ослепительно улыбнулось...

ХРЯСЬ!!!

Раздался грохот той самой тонкой ручки о стол, сжатой в кулак. Стол преломился напополам и осыпался под ноги Хэйтэну.

- Итак первый урок, други мои!!! - рявкнула эльфа на выпавшую в дикий шок публику. - Вы! - она ткнула во всех пальцем. - Всего лишь мелкие юнцы, порученные мне, должны зарубить себе на носу! Что маг - это вам не игрушки-фентифлюшки, маг - постоянно подвергается опасности, и будь моя воля! Вы бы все сейчас лежали здесь милыми обгорелыми трупиками... Я ЯСНО ВЫРАЖАЮСЬ?

- Д-д... - выдавил Хэйтэн, думая, что останется заикой на всю оставшуюся жизнь.

- Не "д-д", а "так точно, учитель Лаонэ"!!! - рявкнуло невесомое эфемерное чудо голосом видавшего виды генерала.

Курс округлившимися глазами смотрел на своего наставника, мага, который будет направлять и поддерживать их до окончания ШМИ.

- А, а... - попытался что-то спросить Шатр, но быстро увял под "ласковым" взором наставницы.

- Итак, поскольку время на подходе, приступлю к...

И в это время дверь повторно распахнулась, да как! С треском влетев в стену и тут же отскочив, наткнувшись на вовремя выставленную руку последнего ученика, безнадёжно опоздавшего на самое интересное.

Впрочем, как подумалось Хэйтэну, вполне возможно, самое интересное только началось...

Итак, дверь была повторно отброшена в стену, а парень быстрым шагом прошёл чуть вперёд, замерев посреди свободного места, что было перед столами. Рассмотреть это его помогло неимоверно, из широких и светлых окон слева проникало довольно много солнечного света. Парень был среднего роста, не слишком худощав, но и не с особо мощным торсом, обычная серая мантия, как и у всех, пепельные волосы, небрежно схваченные сзади в хвост и достигающие лопаток, загорелая кожа, прямой нос, выдающийся вперёд подбородок и внимательные, довольно большие и чуть раскосые каре-зелёные глаза.

В целом это воспроизводило двоякое впечатление: с одной стороны - волосы до лопаток (не дворянин), а с другой - манера держаться как у благородного... А в совместимости рождало неясное чувство раздражения. Даже Кэрин, дочь герцога Креами, хоть и держалась довольно высокомерно, но такого впечатления не вызывала...

И все (уже со злорадством) ожидали, что будет, когда парень увидит их наставницу. А парень, который первым делом покосился сначала в окно, где пели пташки и шумел магический сад, наконец перевёл взгляд, собственно, на застывшую перед ним наставницу.

И открыл рот.

Курс заухмылялся.

Эльфийка подбоченилась.

Птички за окном примолкли.

Хэйтэн предчувствовал месть.

Кэрин попыталась зажать рот рукой, ей очень-очень хотелось рассмеяться, но было ещё рано...

- Э-э-э... у-учитель Лаонэ? - осторожно и как-то нервно начал парень. - С... с вами всё-всё в-в порядке? - жалобно, с подвыванием и ужасом, закончил.

Эльфийка побагровела. Побледнела. Вернулась в нормальное состояние.

Это почему-то было страшнее всего. Все замерли.

- В каком смысле? - спокойно так, без нервов и рявов выдала учитель Лаонэ.

А парень видимо пришёл в себя и скептически (даже с осуждением!) разглядывал наряд наставницы.

- Ну, насколько мне известно, согласно правило номер сорок семь, все маги, вне зависимости от положения и уровня, на территории ШМИ обязаны носить мантию, которая так же должна указывать на категорию к которой принадлежит маг... - и укоризна, какая укоризна!

- К твоему сведению, там есть приписка...

- Ах да, в ней говорится об исключении, когда это нужно для обучения... ну и?

- Если бы ты соизволил явиться раньше... - эльфийка перешла на рык. - То получил бы урок вместе со всеми!!! А теперь живо садись на место и думай, как пройдёт твоё обучение дальше, если ты опоздал даже на первое занятие!!!

Парень только пожал плечами и сел за первый стол, стоящий рядом с бывшим столом Хэйтэна.

- А ты что стоишь? Садись к нему! - рявкнула учитель Лаонэ на сына главного придворного мага...

_________

Ну и утречко! Хорошо хоть, так слабо отделался! Но что же эта сумасшедшая учудила? Эх, и самому жалко, что опоздал! Видно же, что-то весёлое здесь было! Что? Как? Этого... со мной посадила! Вот стерва, это она специально! Нет, ну что за ерунда?

- Итак, начнём знакомство. Начну с себя! - гордо начала эльфийка. - Во-первых, вот! - она легко щёлкнула пальцами и иллюзия, что лежала на ней рассыпалась прахом, а под ней оказалась обычная серая мантия с огненно-красной рунной вышивкой по всей ткани. - Это была всего лишь иллюзия... Во-вторых, слушайте сюда! Я, Нэвэрианэ Лаонэ, боевой огненный маг первого уровня. И я буду вашей наставницей на протяжении всего вашего обучения в ШМИ. Не надо так пугаться, деточки! Я - это ещё не самое страшное! Скажите спасибо, что зам директора слишком занята для подобных мелочей... - и она мило улыбнулась, отчего передёрнуло всех. - Далее. Со мной разобрались, теперь я должна кое-что рассказать о самой школе и об обучении в ней...

Вы - первый курс, известный как Базовый. Отсюда следует такая классификация, как маг Базового уровня. Таких магов в Эно полно, и всё потому, - она обвела всех тяжёлым ничего хорошего не обещающим взглядом. - Что не слушались своих учителей... или имели слабый дар. Подробнее о Базовом курсе. На нём вы не становитесь ни алхимиками, ни стихийниками, ни провидцами. Это курс, так сказать, Общей магии, здесь обучают рунам и заклинаниям, в общем всему, что должен знать КАЖДЫЙ маг, пусть это алхимик или даже провидец... На этом курсе вы себе окончательно выбираете направление, категорию, по которой будете учиться со второго курса.

Категорий несколько. Для начала, всё делится на Стихийников, Алхимиков и Провидцев. И уже потом они все делятся каждый на два подвида. Стихийники и Алхимики на боевых и бытовых, а Провидцы на вещающих и видящих... Так же стихийники делятся на огня, земли, воды и воздуха, а провидцы на локальных и глобальных. Надеюсь, последнее пояснять не придётся? - все молчали, я отчаянно зевал (всё это мне было известно, да и бессонная ночь сказывалась). - Что ж, объясню. Локальные - те, кто может видеть на день, неделю (не больше, изредка на месяц), час и даже минуту вперёд... Глобальные - на века, годы, месяца, тысячелетия... Как ни странно, первых встречается гораздо меньше, чем вторых.

Далее, поговорим об уровне силы или ещё, как говорят, дара. Дар бывает слабый, средний и сильный. Слабый это совсем никакой - обычно его хватает только на Базовый курс, да и то - не всегда. Средний - уже более-менее, бывали случаи (и довольно часто), когда доходили и до последнего четвёртого курса, но не более. Говорить о степени мага третьего, второго и первого даже не приходится... И, наконец, сильный. Редкость, должна сказать, но если уже встречается - то о-го-го! В общем, и такие с базового улетали, как пташки неоперённые... а всё потому, что спеси много было, да...

Поговорим о магах не просто сильных, а уникальных. Тут, чего уж говорить, они могут быть и не сильными, но дар иметь настолько необычный, что и обучать-то не имеет смысла... Был у нас один ученик, да... он имел просто необыкновенную предрасположенность к Земле... так вот, вместо того, чтобы магичить порядочные заклинания, только и мог, что выращивать сорняки. Зато каких размеров!!! Ладно, это лирика. Продолжим. Итак, сейчас вы все по очереди, назовёте своё имя (фамилии к лешему, теперь вы - ученики, они вам не нужны), назовёте имя, можно и даже лучше, чем увлекались раньше и уклон дара, а так же, каковы планы на второй курс! Итак, приступим? Ты! Да, ты, который самый высокий - вперёд и с песней, будешь первым!!!

__________

Когда Норой выходил к учителю Лаонэ, усевшейся за свой стол и приготовившейся записывать, ноги у него ощутимо дрожали, и винить за это его никто бы не стал.

- Ну, что же ты? Начинай! - попыталась подтолкнуть его эльфийка, но только напугала ещё больше.

"Светлые Леса! Кто мне достался!" - в тоске уставилась Нэвэрианэ в окно, что в общем-то и послужило причиной явления смелости парню.

- Я - Норой. - неловко начал он, передёргивая плечами.

Перо на столе само по себе заскользило над бумагой. Высокий парень, под два метра, мялся с ноги на ногу. Пепельные его волосы были коротко острижены, однако довольно давно и успели отрасти, но совсем немного. Это могло бы заинтересовать, это значило парень был не из благородных...

- Служил на границе с Шикром разведчиком два года. - брови эльфийки поднялись.

Она внимательно оглядела высоченную фигуру парня, взглянула в наивные голубые глаза.

- Да неужто?

- Вот, и вы не поверили! - огорчённо вздохнул парень. - Вот и маг приграничный наш не поверил, что я там самым лучшим был. Проверил на наличие дара, да сюда отправил, а тут как раз брат вляпа... захотел поступить. Вот.

- Хм... И что? Каков уклон дара знаешь? И на кого учиться будешь?

- Уклон явный - стихийник. Земляной видимо. Дар чуть между средним и сильным, но ни тот ни другой. - все притихли.

- Ага, так ты у нас, выходит из уникальных? - развеселилась Нэвэрианэ. - И что можешь?

Парень пожал плечами. Замялся... отступил назад, к стене... тут в глазах у всех будто что-то мелькнуло, и парень пропал. Эльфийка присвистнула.

- Отвод глаз. Да какой! С таким разве что магистр разберётся! Это вообще ни к какой стихии не относится. Скорее уж к иллюзиям, но... в общем, парень, не знаю что у тебя с магией Земли, но с этим тебе отдельного учителя нужно брать. Ладно, у тебя всё?

- Думаю на земляного боевого. И желательно на окончании ШМИ не останавливаться... получу хотя бы третий уровень и вернусь обратно на границу...

- Далеко смотришь. Смотри, не зазнайся. Следующий!

Дэирк вышел сам, спокойно глядя холодными серыми глазами на наставницу.

- Дэирк. Дар - сильный. Уклон неизвестен. Неплохо разбираюсь в артефактах любого вида. Умею... умею противостоять ментальной магии, а так же дышать под водой... без всяких приспособлений и заклинаний. Выбор относительно категории собираюсь сделать в течение этого года, но то, что буду боевым магом - однозначно. Всё.

Эльфийка с интересом глянула на него.

- Ну что ж... Дэирк. Про дышать под водой это ты сказал... К водным магам тебе прямая дорога, а боевым или нет, пока не важно. Артефакты... это говорит лишь о том, что ты неплохо умеешь контактировать с уже сформировавшейся силой... Следующий!

- Шатр. - сверкнул светло-зелёными весёлыми глазами блондин. - Дар сильный. - новая улыбка. - Иллюзионист.

И замолчал.

- И? - не поняла Нэвэрианэ, осторожно глядя на это чудо.

- Что и? больше пока ничего не известно. Планов нет. Никаких. В общем, плевать мне что-то... Ну если вам так на-а-адо... - опять задорный оскал. Учитель Лаонэ поняла, что верно выходит из себя. - Нет-нет, не злитесь! - спохватился парень делая испуганное лицо, однако, явно не испугавшись. - Я поясню. Всё, что я умею - делать иллюзии. И уже довольно сильные... вашу только не распознал, но вы же мастер... - лесть эльфийке не понравилась. - Дар во мне с детства. Вот я и забавлялся понемногу, в карты там начал играть... - тут он поморщился.

- Ага, пока не налетел на мага, который все иллюзий его не нейтрализовал! - хохотнул тихо Дэирк.

- Ну и всё... - тут парень весьма натурально беспомощно пожал плечами.

- Ага, только он и сам теперь - сплошная иллюзия! - недовольно пробурчал Норой.

- Садись, горе. - хмуро ответила Нэвэрианэ, понимая, что большего не добьётся, и мысленно хватаясь за голову, признавая, что со своим ужесточившимся отбором архимагистр подложил ей большую свинью.

Такого уникального состава курса ещё никогда не было... Самый нормальный и обычный здесь, вполне может оказаться, только этот кошмар - Мир...

- Раона. - невинно моргая длиннющими ресницами пропела сероглазая блондинка высокого роста и с бледной, будто бы никогда не видавшей солнца кожей. - Я... дар средний... - опустила глаза вниз, осторожно перебирая складки мантии. - На стихийницу... бытовую...

"Неужто нормальная?" - чуть ли не завопила радостно наставница.

- Стихия - вода и земля...

".....!!! Какого ..... этот курс ...... я с ним ..... пока будут ..... да это же ..... к тому же полный ....!!!!"

- Дар двух стихий? - безжизненным голосом вопросила учитель Лаонэ. - Понятно. Садись, молодец, может, в течение года ещё передумаешь насчёт второго бытового курса.

- Моника. - чёрные глаза брюнетки так и впивались во всех. И, надув губки, продолжила. - Дар средний. Хочу стать алхимиком-целителем. Всё.

- Ну хоть с тобой всё понятно. Садись. - не обращаясь ни к кому, в пространство заметила эльфийка.

- Ну... я ещё лечить могу... когда сильно-сильно напрягусь, так без всяких заклинаний...

- Садись! - перешла на рык Нэвэрианэ.

Всё это сводило её с ума.

- Вириэна! - гордо подскочила черноволосая синеглазая, при этом очень худощавая девушка. - Дар сильный! Будущий боевой маг! Какой - не определилась.

- Садись.

- Это не всё! Я ещё устойчивостью ко всем видам одурманивающей, то есть очаровывающей магией обладаю!

- Вириэна...

- Поняла, сажусь...

- Перерыв. - с десяток минут все молчали. - Дальше.

- Я первый!!!

- Это ещё почему?

- Я старше!

- Да взгляни на себя, ты же мелкий, как не знаю кто!

- Это ты мелкий, а я...

- А НУ МОЛЧАТЬ!!! - рыжие близнецы приумолкли, глядя синими глазами на вновь разъярившуюся наставницу. - Начинай ты! А ты продолжишь!

- Амит. Дар чуть ниже сильного. Буду алхимиком.

- Ниам. Дар чуть ниже сильного. Буду алхимиком.

- Не поняла? - нахмурилась Нэвэрианэ. - Вы вместе... но если так, то каким алхимиком?

- И тем и другим. - Амит.

- А?

- Ну, и целителем, и боевым! - Ниам.

- А если надо, то перемешаем между собой! - хором.

- С... садитесь. - сквозь зубы.

- Кэрин. - золотисто-карие глаза мягко смотрели на весь курс. Невысокая, хрупкая на вид девушка шестнадцати лет спокойно, преисполненная чувства собственного достоинства, стояла возле стола наставницы. - Уровень дара не определён. - извиняющее улыбнулась. - Арку силы заклинило... - большие глаза наполнились раскаянием. Курс с ужасом на неё взирал. - Ну-у-у... я вижу, я одна выбрала этот путь. Провидица я, видящая. Как локально, так и глобально. - и вновь извиняющая улыбка.

А взгляд пронзительно пронёсся по каждому, будто наизнанку выворачивая.

- Но даром управлять не могу. Однако уже сейчас, по прикидкам видящих меня магов, являюсь провидицей третьего уровня... по силе. Но не по знаниям. Я сяду?

Взгляд злых зелёных глаз был ей ответом.

- Хэйтэн. - ровно начал фиолетовоглазый, тряхнув отливающими синим волосами. - Дар сильнейший, как сказала бы Кэрин, "заклинивший" Арку. Дар двух стихий огня и воздуха. Воздух чуть сильнее. Иду в боевые стихийники...

Кивнул высокомерно и сел на место.

- Так, остался последний... - вздохнула Нэвэрианэ и поднялась. - Давай, Мир, выходи. - молчание. - Мир? - вновь молчание. - МИР!!!!

Тихое сопение.

У эльфийки глаза на лоб полезли. Парень сидел за первой партой и... нагло дрых!!! И, видимо, уже давно! И это тогда, когда тут такое творится! Когда её довели почти что до нервного срыва! Её единственное возможное лекарство нагло дрыхнет, как будто, как будто...

- ПРИДУРОК!!! Какого лешего... ты!!! Ночью!!!! Делал!!!

- Правила... хрр... учил... ссс...хрр... - во сне пробормотал парень.

Эльфийка зависла в раздумьях. Мысль в голову ей пришла... надо проверить.

- И как? Выучил?

- Ага... хррр...

Нэвэрианэ уставилась на остальных учеников. Нет, она не ослышалась, все тоже в ступоре.

- Эй, Хэйтэн, дай свой сборник! - обратилась она к синеволосому.

Тот протянул тонюсенький листок, согнутый вчетверо. Эльфийка его разогнула.

- Открой последнее правило. - титульный лист поплыл и явил миру последнее правило. - Ага. Номер тысяча двадцать один... - и, уже Миру. - Что, все тысяча двадцать один?

- Угум...хррр...

Наступила тишина прерываемая сопением спящего. Все молчали.

- За эту ночь?

Ответ повторился.

- А ну-ка, триста двадцать второе!

Последующие десять минут эльфийка то и дело задавала тот или иной номер правила, а спящий исправно возвещал о его содержании. Наконец Нэвэрианэ надоело издеваться над самой собой.

- Ладно, надо закончить! Имя!

- Мир...

- Уровень дара!

- Средний...

- Кем собираешься быть?

- Алхимиком...

- Каким?

- Целителем...

- Ничего особенного за собой не замечал? - в отчаянии - а вдруг и у него найдётся что-нибудь?

Молчание.

- Эй... нет, заснул совсем! - пришла к выводу эльфийка, когда ответ всё-таки пришёл....

- Да вот, с памятью что-то плохо...

Полу-вой полу-рык учителя Лаонэ слился с сигналом обозначающим окончание первого занятия...

IV. Базовый курс.

Я бы сказал, что мир жесток, если бы знал другой, лучший, для сравнения. Да, достоверно известно, что существуют другие миры, ведь приходят к нам откуда-то все эти черти и те же демоны?

Ну, по-учёному их зовут как-то иначе, но я никогда не интересовался именно этой стороной магического мира... Но какие они, эти миры?

Сирены, что это меня на философию пробрало? Видать, долгая разлука с Лесом сказывается....

...я сидел под сенью одного из неопознанных никем деревьев магического сада ШМИ и вдыхал свежий, наполненный дыханием природы ветер. С первого учебного дня прошла уже неделя и, должен сказать, быстро прошла, можно сказать, пролетела. Рассказывать буду вкратце и, по возможности, всё.

Не смотря на то, что позорно заснул на первом занятии, всё, что там говорилось, запомнил досконально... Правда, потом в течение всего дня, после того, как наставница наша меня всё-таки разбудила, в голове совсем худо было... чьи-то имена мешались с номерами и правилами, откуда-то вылезло количество коридоров в нашем крыле школы...

В общем, чувствовал я себя "прекрасно". В первый день нас особо не загружали, провели вводный курс "кто что преподаёт и в каком направлении", да и всё, распустили "ознакомиться с территорией школы".

Кстати, находиться здесь строго запрещено.

Нашему курсу. Эти-то, что постарше, разгуливают, где хотят! Правда, только во внешнем круге. Этакий кружочек-сад, из милых зелёненьких деревьев и цветочков, более походящий на парк... А там, дальше, отделённый высокой каменной стеной без единого намёка на ворота, Лес.

Нет не Зачарованный, не Запретный, не Тёмный...

Дикий.

Вам смешно? Мне - нет! Мне жутко, жутко-жутко! Очень-очень интересно! Хочу узнать, что там! Ой не могу, как хочу...

Простите, увлёкся. Итак, перечень предметов, что мы будем изучать на базовом курсе. Да всё обычно: теория магии, магия стихий (у каждой стихий свой преподаватель), прорицание, магия иллюзий, алхимия, расы, история магии, артефакты, ещё кое-что, ну и, в заключение, владение оружием.

Мол, магия имеет свойство кончаться.

Всё это на базовом, самом простом уровне, что может даже самый слабый провидец...

А теорию магии у нас ведёт ОНА.

Зам директора.

У-у-у...

Меня она выгнала на второй минуте. Когда поняла, что я не слушаю (а чего слушать, я эту муру знаю!!!), спросила у меня, что она сказала (а я ещё от правил не отошёл), ну и выложил ей всё наизусть, даже интонацию повторил.

Решила, что издеваюсь.

ХА! Да нужна она мне, дроу клятая! Ой, только не надо таращить глаза и вопить, что так называемые тёмные эльфы вымерли. Они только вымирают. Вымирающая раса, месторасположение государства которой неизвестно никому, кроме самих дроу...

Но всё это пустяки! Так вот, Элдара А"анми (настоящее имя вряд ли бы выговорил даже я), являлась этой самой дроу, да ещё и была магистром боевой воздушной магии. Преподавала она свою стихию только со второго курса и, говорят, довольно мощно...

Магистр! Если бы это было всё! Не знаю, каким образом она решила удариться в теорию магии, но, подозреваю, лучшего преподавателя не найдёшь. Мне она напоминала учителя Лаонэ - такая же по характеру, только вот воздушница, да к тому же магистр... Выглядела она, кроме всего прочего, эффектно. Серая мантия, вышитая серебристыми рунами, обозначающими все её достижения и заслуги, плотно облегающая высокую гибкую фигуру, тёмно-коричневая, почти чёрная кожа, чуть резковатые черты лица...

Лицо. Огромные миндалевидные глаза, радужка - янтарное золото, чёрный зрачок, пульсирующий и отливающий красным. Страшно представить, что будет, если она задействует способность видеть в темноте... бррр! Губы тонкие, но правильной формы - фиолетовые. Белоснежные волосы, забранные в высокий хвост, из которого спускается тысячи тонюсеньких косичек... до самого пола.

Ей можно, она, как-никак, не человек...

И этот кошмар на голове не волочится за ней по полу, нет! Вьётся в воздухе, словно щупальца белоснежного осьминога... А на конце каждой косички - завязка со стальной висюлькой на конце. Пройдёт мимо, смотрит - ученик за столом дурью мается - ХРЯСЬ!!! По столу. Он в щепки...

Это она Хэйтэну, пока он на неё влюблено таращился, по столу заехала. А когда не куда тому было сесть - посадили КО МНЕ.

Но это первый день и первый шок. Я понемногу пообвыкся, на её уроках пялюсь в окно так, что она не замечает (ой, заработаю косоглазие, как пить дать...), слушаю в пол уха то, что давно известно мне (да и не только мне - вон Хэйтэн бедолага то и дело зевает, а эта стерва замечает...) и раздумываю над тем, что буду делать, когда пойдёт практика.

К слову, о практике. Всю эту первую неделю, буквально на всех занятиях, будь то владение оружием или магия стихий, нам преподавали только теорию, так сказать вводили в курс. И мне уже было страшно. Наш поток собирались вести по ужесточённой программе, видите ли, сильные все (ой, одно исключение, как будто много!), да и в мире оживление всякой нечисти...

Тьфу! И что прикажете делать мне? Уходить после базового? Бред! Деньги есть, мозги есть - должен удержаться! Не возвращаться же к деду с таким позором... Почему я выбрал целителя? Да не гонюсь я за миражами, это да... не силён, способности только к целительству, куда больше? Сила - средняя, таких, средних, магов везде полно... Но кто из нас в тайне (да и не в тайне) не мечтал о большем? О Силе, которая будет бурлить в крови, о Власти, которая даст свободней дышать... Кто не мечтал? Пожалуй, я. До этого момента...

Сирены, как же хочется иногда...

Солнце уже выше - время идти на занятия. Расселся тут! Я вскочил и, стараясь, чтобы спешащие куда-то старшекурсники меня не заметили, поплёлся на алхимию. Где-то в кронах иных исполинских деревьев щебетали такие же странные, как и растительность, пташки. Ну да, на магических деревьях должны обитать обязательно магические птицы...

И всё же, не то это, лес будто мёртв, пуст, бездушен...

Я вошёл через каменную резную арку в здание, поспешил по коридорам, нашёл нужную винтовую лестницу и стал резво подниматься по ней. Спросите, почему зал для занятий по алхимии находится на самом верху, в одной из мощных башен, воинственно пронзающих небо, а не в подвалах? Я догадываюсь, сам спросить не решился... Ну есть же всё-таки разница: подорвать фундамент или башню? То-то...

Итак, я, средней силы маг, отучился всего неделю (одно слово отучился - теорию-то за базовый курс я всю знаю...), собираюсь стать целителем. Сегодня начинается практика по всем предметам (естественно, кроме чисто теоретических), а я даже не знаю, как буду выкручиваться...

____________

На занятия первым явиться не удалось - в просторном зале уже спорили близнецы, Амит и Ниам.

- Говорю тебе, если добавить в этот раствор ту штуковину, что я откопал в том тайнике... - но тут Амит заметил меня и умолк.

Я спокойно прошествовал к своему месту.

- Доброго утречка! - радостно оскалился Ниам.

Я рассеянно кивнул, но близнецы даже не обратили на это внимания, пожалуй, они были единственными из всех моих сокурсников, кто не обращал внимания на мои "причуды", остальные же то и дело норовили оскорбиться в самых лучших чувствах и повозмущаться. Да только мне-то что?

- Эй, Мир! - внезапно окликнул меня Амит. - Раз ты тут пришёл, помоги-ка нам спор разрешить, а? - я настороженно на него покосился, а он принял это за согласие. - Вот глянь, формула раствора, вот - вещества, как думаешь, что будет, если их соединить?

- Взрыв будет! - авторитетно заявил Ниам.

- Какой взрыв! Ты глянь, какая слабая концентрация, ничего сильнее ядовитого излучения в радиусе двадцати шагов не будет! - запротестовал Амит.

Я созерцал одну более-менее знакомую формулу и одну совершенно незнакомую. Пошевелил мозгами.

- Будет взрыв с последующим ядовитым излучением.

Ребята выпали в осадок. Переглянулись, открыли рот...

Дверь зала с грохотом распахнулась и в неё внесло неразлучную троицу - Нороя, Дэирка и Шатра.

- Всем большое недоброе утро!!! - радостно оскалился Шатр. - Что замышляем? И почему башня ещё на месте? Ай-яй-яй!!! Нехорошо господа взрыватели, отстаём от графика!

- Перевожу: он опять не выспался, чтоб вам всем не выспаться, почему никто не собирается срывать урок, дабы он пошёл и выспался? - ехидно добавил Дэирк.

- Эй-эй! Попрошу без намёков! - блондин весь аж подпрыгнул, картинно возмущаясь.

- Как-то раз повстречались собака и кошка... - уныло протянул Норой. - Всем привет. - кивнул и поплёлся на своё место.

Похоже, эти двое его основательно достали. Впрочем, я его понимаю, когда над ухом безостановочно вопят и спорят - жить невозможно... Как раз в этот момент дверь повторно распахнулась, и на пороге показался мой теперь извечный "враг". Хэйтэн, леший его задери... Мрачный и не выспавшийся. А что вы хотели? Всю ночь, бедолага, трудился, пакости мне подстраивал. Нет, все эти дни я не скучал и отнюдь не маялся бездельем, было чем заняться! Например, выявлением всевозможных обычных ловушек, да и магических, постоянно возникающих у меня на пути. Между прочим, так не честно - этот хлыщ пользовался помощью и советами своих друзей со второго курса, той девчонки и парня, что стояли с ним в первый день моего пребывания в школе у окна. Они-то уже второй курс! Благо, невидимыми делать предметы они пока ещё не слишком умеют... Но всё равно, от большинства подлых трюков я спасался лишь чудом - Хэйтэн был сыном главного королевского мага, а он вряд ли ограничивался в обучении сына только теорией. Итак, пока Хэйтэн занимался тем, что пытался подстроить мне пакости, я старательно изучал его возможности. Мало ли что... в ответ я, естественно, ничего не творил (вот ещё, буду я на него свои нервы и усилия тратить!), но и без этого жилось весело. Кроме пакостей материальных присутствовали и другие - частенько этот тип пытался задеть меня словами и насмеяться, но я это я, так что всё это мне было глубоко по барабану, более того, частенько и у меня слетало с языка какое-нибудь язвительное замечание...

Хэйтэн, браво меня проигнорировав, протопал (вернее сказать, прошествовал, но мне это представлялось именно так) к братьям Инэри. Те поприветствовали его и тут же втянули в свой спор, говоря уже шёпотом, то и дело тыкая ему под нос листок с формулами. Обо мне они не вспоминали, да это к лучшему - сказать честно, то я не должен был знать и ту, первую формулу... бывают такие знания, которые могут нести ой-ёй-ёй какие опасности...

Девушек принесло в самый последний момент, когда занятия вот-вот должны были начаться - настенные часы показывали ровно восемь. На пару минут в зале стало шумно, но затем всё утихло, и появилась учитель Рэмил. Вариса Рэмил была магом второго уровня, алхимиком-целителем. Представляла собой невысокую, на вид молодую худощавую женщину, с редкими пепельными волосами и серо-голубыми глазами за изящной тонкой оправой очков. Маскарад, конечно, что стоит опытному целителю заделать себе волосы попышнее да зрение подправить? То-то...

- Что сидим? - ледяной голос. - Приветствуем учителя, неучи! - и так каждое занятие... - Молодцы! - тут же растаяла, как только мы исправно повскакивали.

В принципе, злой она не была. Просто любила порядок. В общем, если задуматься, то причуды имелись у каждого учителя... пожалуй, как мне кажется, только Дион не имел своих сумасбродств. Ладно, сейчас надо сосредоточиться на уроке...

- Господа ученики! - поправила очки на носу Рэмил. - С этого дня начнутся практические занятия, смешанные с теоретическими... начнём, естественно, с выявления ваших наклонностей. Должна предупредить, что с этого дня обучение начнётся настолько усложнённое, что даже самые сильные могут не выдержать. Итак, приступим! Вот взгляните. - она махнула рукой на свой стол, на котором уже разместились пять колб различного цвета. - Начнём с ядов... - учитель многозначительно улыбнулась, отчего роль серой мышки здорово потерпела поражение. - Итак, ты! Да, ты! - кивнула она Шатру. - Иди сюда. Теперь определи, какая из колб не содержит яд... и выпей.

Курс притих. Рэмил "ободряюще" улыбалась. Шатр замялся. Протянул дрожащую руку к колбе с отливающей золотистым жидкостью...

- КХА-КХА!!! - поспешно закашлялась Кэрин, а Шатр отдёрнул руку.

Понятно... это она так незатейливо дала понять, что воочию узрела жуткую в судорогах смерть блондина. Итак, Шатр продолжал мяться, уже ни в чём не уверенный, а учитель начала терять терпение.

- Не знаешь? - вкрадчиво.

- Откуда? - развёл руками иллюзионист.

- Садись, горе. - Шатр с преувеличенным вздохом облегчения сел на место. - Кто-нибудь знает?

Курс молчал. Даже Кэрин притихла... Хэйтэн пытался сделать каменное лицо, но правый глаз у него всё равно дёргался. Меж близнецами завязалась молчаливая дискуссия: Амит тыкал пальцем в одно колбу, но Ниам отрицательно мотал головой и тыкал в другую... аристократы... Не выдержав, я хмыкнул.

Тьфу!

- Ага!!.. Мир, не так ли? Над чем смеёшься, не поделишься? - подскочила учитель. - А впрочем, иди сюда, вместе посмеёмся!

Я уныло поднялся и поплёлся к колбам. Философски на них взглянул. Все цвета радуги (знаю, что их семь, просто в одной из колб умещалось сразу три цвета), кроме той жидкости, золотистой. Помнится, стырил я у деда справочник ядовитых трав и веществ... Он, конечно, отобрал его у меня, но главное я успел - прочитать. Мне, вообще-то, чтобы запомнить что-либо, достаточно один раз вдумчиво прочесть... С другой стороны, теория одно, а практика - другое... Но если принюхаться...

- Они все ядовиты. - коротко возвестил я учителю.

- Да ну? - попыталась сбить меня с толку она, но я только кивнул. - Ну хорошо! Но здесь находится яд, который может нейтрализовать другой яд, находящийся здесь. Ну? - я тихо выпал в осадок.

Я что, ещё и яд должен выпить, чтобы выпить другой, который нейтрализует первый? А не сдаться ли мне? Ну если подумать, если я вправду смогу определить... попытка не пытка.

- Здесь нет такого... - ещё больше недоумённо заметил я спустя пару минут.

Весь курс следил за мной, а я пытался выглядеть невозмутимым. Учитель Рэмил нервно поправила очки, сжала губы, прошлась туда-сюда. Остро на меня взглянула.

- А если вот так? - и выставила на стол ещё одну колбу...

От стола я шарахнулся как от проклятого.

- Так-так-так... - с интересом глядя на меня, пробормотала Рэмил. - Я читала, ты хочешь стать алхимиком-целителем? А как насчет уклона на ядодела? - радостно поинтересовалась.

- Нет! - поспешно выдавил я, глядя на совершенно бесцветную жидкость в колбе, закручивающуюся в маленький водоворот. - Нет-нет. Я уже решил, мне пока хватит. Я сяду?

- Садись. - задумчиво глядя в потолок, ответила учитель Рэмил.

Я сел. Попытался унять дрожь в руках. Всё верно, все остальные пять колб в совокупности вполне способны нейтрализовать эту жуть. Вот только, пить ЭТО я всё равно не собираюсь...

Экстракт Силы. Что, привлекает название, не так ли? Мол, выпил - и стал сильнее? Ничего подобного... экстракт лишает магической силы полностью. Даром что только на неделю-месяц, но это потому, что он незаконченный... Его создатель надёжно спрятал полную формулу и состав, так что, когда заказчик убил его после выполнения заказа, то крупно обломался... Впрочем, ему хватило и этого. Страшная штука, ведь маг без силы - не маг, а растение... пусть даже начинающий. К слову сказать, никто из простых обывателей даже представления не имеет, как он выглядит и что собой представляет... Ну уж такой я любознательный... Надо поработать над собой, чтобы в других случаях скорчить непонимающую мину и пожать плечами... Одно уже то, что определил те яды - подозрительно, а уж ЭТО... Дед бы мне голову открутил. Кажется мне, не спроста у него такие книжонки дома валялись...

- Хе-хе... ну, по крайней мере из одного из вас выйдет толк! - констатировала факт Вариса, и все, словно по команде, уставились на меня круглыми глазами.

Хэйтэн что-то досадливо пробурчал. А, это он про ту ерунду, что подсыпал мне в еду в столовой...

- Начнём, как говорится, с простейшего! - продолжала Вариса, я только вздрогнул, ожидая худшего... - Всё, что нам понадобится, это пройти в специальный зал, где мы будем заниматься действительно практическими занятиями - приготовлением различных препаратов, зелий и смесей... Ну же, идёмте за мной! - мы послушно поплелись за ней. - Итак, рассаживайтесь, где вам понравится, можно группами, но только по двое... ах вас одиннадцать, но ничего, можно и по одному. - к счастью, я сел один, Хэйтэн с Нороем, Дэирк с Шатром (ох, натворят они дел), близнецы вместе (....), Кэрин с Вириэной, а Раона с Моникой. - Сегодня варим успокаивающее зелье. Конспект с рецептом у вас есть, мы записали, так... все ингредиенты в этом шкафу, хватит на всех, всё подписано... Приступайте! - и учитель плюхнулась в мягкое кресло в углу, достав какой-то журнал и углубившись в него.

Беспечная...

Огонь в каминах горел, однако в зале совсем не было душно - какая-то магия. Моё зелье уже десять минут вот как уже было готово. Я скучал, отрешённо взирая на медленно перелистывающую свой журнал учителя Рэмил. В углу азартно спорили близнецы, решая, стоит ли добавлять усыпляющий эффект или так оставить... Дэирк с Шатром, как ни странно сидели спокойно, с интересом уставившись на меняющую с грязно-зелёного на чёрно-малиновый цвет субстанцию у себя в котле. Передержали... Кэрин с Вириэной уже справились и увлечённо помогали Роне с Моникой, при этом Моника размахивала руками и уверяла, что если бы Раона не подтолкнула её руку, то всё уже было давным-давно готово, а теперь ломай голову, как нейтрализовать свалившуюся в зельё частичку её маникюра (сломавшегося ногтя, то бишь...)...

- Фух! Готово! - воскликнула наконец Моника, Вириэна кивнула, а Кэрин внезапно подалась вперёд, будто внезапно что-то ей привиделось...

Опоздала. Раона, в радости своей, встряхнула своими светлыми волосами, и от них отделился тонюсенький волосок, плавно опускающийся прямо в зелье...

- Держите! - придушено возопила Кэрин, и все поняли, что скоро случится катастрофа, если не...

Ближе всех были Норой и Хэйтэн. Они-то и кинулись перехватывать злосчастный волосок, но не успели... Вокруг котла вспыхнуло светло-голубое облачко, диаметром с пяток шагов... Все, кто там был (Хэйтэн, Норой и все четыре девушки), рухнули на пол. Облако не спешило испаряться, сквозь само не слишком плотное облачко просвечивали тела, лежащие на полу...

- О-о-о... - сказал Дэирк.

- Ага. - подтвердил Шатр, действительно удивлённый.

- Вытащить их надо, пока учитель не очнулась. - зашептал Амит, кося на действительно увлёкшуюся журналом Варису.

- Я туда не пойду! - запротестовал Шатр.

- Да кто тебя просит! - фыркнул Ниам и осторожно шагнул к облаку...

До облака он не дошёл, свалившись на пол у самой кромки. Ага, значит видимость границы облака - только видимость...

- Так-так-так! это ещё что? - очнулась наконец Вариса. Окинула колючим взором представшую ей картину - спокойно сидящего в стороне меня, нервно мявшегося Амита, беспокоящегося за брата, Шатра, уже обрётшего равновесие духа и Дэирка с холодным блеском в глазах, обозначающим, что он готов ко всему... - Безобразие! Что за ерунда!!! - и, совершенно не обращая внимания на попытавшегося что-либо прояснить Амита, шагнула к облаку...

Через пару мгновений на полу оказалось на одно тело больше. Я возвёл глаза к потолку.

- Что будем делать? - выдал Шатр. - Позвать кого?

- Дурак! - перебил его Амит. - Нам всем же влетит!

- Но это разумно. - заметил Дэирк.

- Да? А если... - и все трое ударились в дискуссию.

Я тяжело вздохнул и, пока на меня не обращают внимание, прошмыгнул к креслу Варисы, на котором лежал беспечно брошенный журнал. Ага, вот это удача! "Малый сборник боевых зелий". Не знаю, откуда он у целителя, но явно познавательное чтиво... интересно-интересно... Ага, это я знаю, это немного знакомо, а это что-то новенькое... Из задумчивости меня вывел стук падающих тел. Я непонимающе уставился на валяющуюся на полу недавно спорящую троицу. И только тут до меня дошло... Облако расширялось! И двигалось, медленно, но двигалось в мою сторону! И...

И? если присмотреться, тут в углу, на полу руны... защитные. И если буду здесь сидеть и не дёргаться, то ничего не случится. Я удовлетворённо хмыкнул и вновь углубился было в чтение, но тут одно из тел зашевелилось...

- Как хорошо... - блаженно улыбаясь, промурлыкала Вариса, а я почувствовал, что помимо воли глаза у меня становятся размером с тарелку.

- И не говорите... - пробормотал Хэйтэн, счастливо обнимая стул, упавший вместе с ним.

- А небо-то какое...звёздное! - поддержала разговор Кэрин, пялясь в сводчатый потолок.

- И рыбки! - подхватил Дэирк, махая в воздухе руками, будто пытаясь поймать этих самых "рыбок"...

Я медленно сполз с кресла на пол, заходясь в беззвучном ржаче. Не представляю, как от одного простого волоска (и ногтя, надо полагать), обычное успокаивающее зелье превратилось в ЭТО, но ситуация аховая. Весь курс, кроме меня, включая уважаемую учителя Рэмил, наглотавшись галюценогенного газа, валяются на полу. А через час любой, кто сюда войдёт, тоже будет валяться... а через два - вся школа...

Но уже через полчаса прозвучит сигнал к окончанию первого занятия, и что тогда?

Но ещё полчаса ждать не пришлось. Дверь распахнулась и на пороге появилась наша наставница. Пожалуй, я ещё никогда не был так рад эльфийке, как сейчас! О, мою душу прямо заполнили радость и облегчение...

- Что? Какого ..... здесь творится!!! Да я вас!!! - и разгорячённая учитель Лаонэ рванула к валяющимся на полу...

Исправно прозвучал грохот падающего тела. Я кивнул самому себе и вернулся к журналу. Надо читать, пока есть возможность...

...прошло десять минут, и в зал ворвалась Элдара собственной персоной, заместитель директора... Обвела зал пронзительным взором, наткнулась им на Нэвэрианэ... Ах да, забыл ещё кое-что уточнить. Элдара и Нэвэрианэ весьма плохо друг к другу относились... и, нет, никакой вражды между светлыми и тёмными эльфами давно уже нет. Тут другое, всё дело в так называемом соперничестве... просто они друг друга терпеть не могли - и всё!

- Та-а-ак... на лицо - чрезвычайная ситуация... Мальчик, - это нормально, как-никак ей наверняка невероятное количество лет... она ж дроу. - Объясни-ка мне, что здесь происходит? - вкрадчиво так.

Я пожал плечами. Она сделал вид, что поверила.

- Та-а-ак... в иное время я быв с удовольствием посмеялась бы над моей юной коллегой... - она выразительно глянула на учителя Лаонэ. - Но сейчас она мне нужна по делу... Ну-ка, посмотрим, что можно сделать! - и попыталась разогнать облако ветром...

Через мгновенье рядом с Нэвэрианэ расположилась и Элдара. Я с тоской на неё глянул. Разогнать-то облако она разогнала, но, как только подошла к эльфийке, котёл испустил новое... Так, где я остановился? Ага, рецепт слабой Туманницы... Но дочитать до конца не успел - звякнул сигнал окончания занятия. Тьфу...

- Нэвэрианэ, тебя Элдара искала! - ворвался в зал Дион.

Я уже ничему не радовался, но Дион это Дион, а потому...

- Ага, говоришь, котёл выпускает новое облако? - вытянув из меня всю информацию, заметил Дион. - Ну и ну... значит вот что: нужно две руны: одна разгоняет облако, а вторая запечатывает котёл... А лучше, если соединить их в одну и наложить друг на друга. - он достал листок и быстро начертал на нём что-то угольком. - Но ещё нудна защитная руна, чтобы успеть...

Я заглянул к нему через плечо. Хм... интересно. Не знал, что объединять руны возможно, да и вообще как-то корректировать их. А что если придумать такую, для которой не понадобится много силы, а эффект будет тот же? Любопытно... понимаю, до меня наверняка об этом думали, но попытка не пытка...

- Учись. - серьёзно кивнул мне Дион, начертал на полу защитную руну и шагнул к облаку, взмахнув листком, на котором засветилась другая руна...

Но всё равно он не успел, уже медленно оседая на пол между Нэвэрианэ и Элдарой и блаженно улыбаясь.

- Девочки... - промурлыкал он.

"Девочки" придвинулись к нему, положив головы на плечи. Смеяться сил уже не было. Я припомнил руну, начертил на другом листке, задумался, хватит ли сил. Пришёл к выводу - хватит. Шагнул к облаку... ухмыльнулся и задержал дыхание. Руна исправно засветилась, облако исчезло, котёл перестал бурлить. Я спокойно, но всё ещё с опаской, вдохнул.

- А ведь разгадка так была проста... - философски заключил я, с гордостью понимая, что с рунами я похоже разобрался. До рун третьего уровня конечно просто недосягаемо далеко, но... дело движется!

И тут остальные начали приходить в себя. Не буду говорить, что произнёс Хэйтэн, обнаружив себя целующим стул, но могу точно сказать, что это не шло ни в какие сравнения с тем, что сказали дроу и светлая, обнаружив... С десяток минут все ругались и орали друг на друга, разбираясь, что случилось (краем глаза заметил, как Амит и Ниам украдкой тырят то зелье из котла)...

Я же пожал плечами и отправился на следующее занятие. Однако, какое зелье! Действует, похоже, на все расы... игнорирует руну защиты... И достаточно безобидно, если не дышать. Сирены всего Пустынного моря! Хотел бы я знать, что будет, если его выпить...

_____________

Следующей была магия огня. И вела её, как не трудно догадаться, учитель Лаонэ...

- Да уж, молодцы! Первое практическое занятие - и уже отличились! - весело возвестила чуть растрёпанная эльфийка.

Ещё бы ей не радоваться, ведь не она одна попала впросак...

- А как всё-таки мы очнулись? - внезапно встрепенулась Вириэна.

- Да руна Диона всё-таки сработала...

Я про себя порадовался, что забрал листок с не подействовавшей руной Диона и оставил свой... вряд ли алхимик помнил, как именно начертил её. Я повернул голову и столкнулся с насмешливым взглядом Кэрин... провидица, леший её...

- Ладно, повеселились - и хватит! - решительно пресекла все разговоры наставница. - Вот ещё что: насчет библиотеки... - я навострил уши. - Находиться там без разрешения учителя запрещено. У каждого учителя есть пропуск-ключ. - она подняла тонкую закорючку на цепочке. - Вот, кому надо что - обращайтесь...

Ага. Мне много что надо, но вряд ли мне разрешат...

- Что ж! в теории мы много рассуждали, пора и приступить к практическим занятиям! - она радостно потёрла руки, практика ей гораздо больше нравилась. - Должна заметить, что совсем не обязательно у вас должно всё получиться сразу: так бывает только у тех, у кого прямая направленность на огонь. А такие у нас - только Хэйтэн и Вириэна... Вириэна не удивляйся, я видела, как ты на прошлом занятии "случайно" занавеску подпалила. Так, пока в тренировочный зал переходить не зачем! На столах у вас по свече - зажгите! В теории мы с этим уже ознакомились... Ну? Что сидим, как первый раз в борделе!!! - рявкнула, что даже стёкла звякнули...

Если все эльфы все такие, то я с ума сойду...

Слева вспыхнул костёр. Слева - это рядом со мной, где сидит Хэйтэн. Хорошо, реакция у меня хорошая, а то был бы лысым...

- Хэйтэн! Я сказала зажечь свечу! Зажечь, а не взорвать!!! Вот уж точно: сила есть - ума не надо!!! - эльфийка подскочила и одним взмахом руки погасила огонь.

Хэйтэн впечатлился.

- Как?

- Обыкновенно. - холодно ответила учитель Лаонэ. - Но тебе не этому сейчас стоит себя посвятить. Вот тебе новая свеча - и смотри у меня! Чтоб больше никаких эксцессов! Столы, конечно, огнеупорные, но не настолько... А ты что сидишь? За работу!!!! - рявкнула она на меня, а я сосредоточился на свече.

- Учитель Лаонэ, дайте мне новую свечу, а то моя оплавилась! - подала голос Вириэна.

- Гляньте, у меня горит!!! - радостно завопил Шатр, и все удивлённо покосились на блондина.

И правда - вон пламя.

- Убери иллюзию, пока по голове не получил. - хладнокровно ответила Нэвэрианэ, а парень скис.

- Я готов.

- Впечатляет. - выдавила эльфийка, глядя на синее пламя свечи Дэирка.

- И я. - добавила Кэрин.

Её пламя было совсем тонкое, не слабое, а именно тонкое, как игла...

- Хорошо. - на автомате ответила учитель Лаонэ, видно было, что она поражена...

- Не моё это! - сдавшись, вздохнули Моника и Раона.

Близнецы азартно спорили, из какого вещества состоит фитиль и что будет, если на него капнуть...

- Я сделал! - возликовал Норой, глядя на зелёное пламя, Шатр уныло на него косился.

- Так, Мир, а что ты? Даже не приступал! - возмутилась наставница.

- Не думаю, что получится. - вздохнул я.

- Сдаёшься. - презрительно бросила она мне.

Я пожал плечами.

- Я готов!!! - прошептал Хэйтэн, напряжённо глядя на пламя свечи, достигавшее двух дюймов.

Свеча быстро плавилась, по лбу фиолетововолосого текли капли пота - было видно, сколько усилий стоит ему сдерживать силу. И тут он расслабился и эффектным жестом погасил огонь... насмешливо глянув на наставницу.

- Молодец. - развела руками та. - Отлично за погашение огня и неуд за само пламя... - Хэйтэн задохнулся от возмущения.

- Ничего, потренируешься... - "утешил" его я.

- А сам-то! - огрызнулся тот.

- А ну, давай!!! - опомнилась учитель.

Я вздохнул и зачем-то поднёс руку к свече.

- Получилось!!! - заорал сзади Шатр, а эльфийка умчалась к нему - видно правда получилось.

Хэйтэн полностью сосредоточился на следующей свече. Позади, перешёптываясь, совместно сооружали пламя Раона и Моника - и у них получалось!!!

По теории, я должен был смотреть на фитиль, представлять, подталкивать его, уговаривать... вспыхни, загорись... представлять, как у самого где-то внутри появляется некий комочек огня и возникает на фитиле...

Я уже пробовал, не получалось, да и не получится. Я украдкой покосился по сторонам. Никто не видит. Итак, подносим руку к фитилю, пусть сила чистым потоком скользнёт из руки, по нему, как по руне...

И пусть уже там сила, именно сила, а не окружающее её пространство, не фитиль...

Вспыхнет.

Огонь слабо, но ровно горел. Я отвёл руку - фитиль уже сам загорелся и можно было не поддерживать поток силы. Интересно, так можно, как я сделал? Я покосился по сторонам. Хэйтэн вызвал наконец нормальное пламя, но тут же его упустил и свеча сплавилась до конца, Нэвэрианэ пялилась на чудо девушек, на меня никто не обращал внимания...

Я вздохнул и погасил свечу. От греха подальше.

- Не получилось! - развёл руками перед наставницей.

- Оно и понятно! - фыркнула та...

_____________

- Хэйтэн, Вириэна, будете заниматься со мной дополнительно. Мир, как единственному, кому не удалось зажечь свечу, тебе тоже придётся заниматься дополнительно. Это должен уметь каждый, а задерживать программу из-за одного тебя я не буду.

Вот такое вот напутствие в спину. Ой-ё! что ж такое, отчего так не везёт? Впрочем, неизвестно бы что было, если бы я всё-таки зажёг эту свечу. Вдруг бы она определила, как я это сделал, а это, допустим, запрещено?.. ладно, надеюсь с воздухом будет проще.

С такими мыслями я распахнул дверь зала и замер на пороге.

- Что застыл? Проходи, проходи. - мягко пропела Элдара.

- А где...

- Учитель Ламарт приболел. - коварно улыбнулась дроу. - А после вашей проделки в башне алхимии ваш курс мне стал весьма интересен...

Хэйтэн сглотнул.

- И я решила, почему бы мне не преподавать и вам магию воздуха? Пока что на базовом, а на втором и на боевую, кому надо...

Здесь первая практика заключалась в другом. Надо было поднять потоком воздуха перо, хотя бы на два локтя в высоту... Хэйтэн залихватски вышел к столу учителя первым. Положил на ладонь перо, прищурился...

По залу пролетел небольшой ураганчик, взметнувший не только перо...

- Неплохо, неплохо. - заметила учитель Аанми, пытаясь привести свою монументальную причёску в порядок. - Силы до лешего, но вот контроль над ней оставляет желать лучшего... - Хэйтэн сделал равнодушное лицо, а я злорадно заухмылялся. - Как насчёт дополнительных занятий? - моя усмешка переросла из злорадной в торжествующую.

- Но я уже пообещал учителю Лаонэ... - утопающий хватается за соломинку...

- С учителем Лаонэ я разберусь. - непререкаемым тоном отрезала Элдара. - Садись. Следующий! - и ткнула в меня.

Ну, тут проще... стоит рискнуть, пожалуй. Я вытянул руку с пером вперёд, сосредоточился. Но как заставить силу стать ветром? Что суть ветер? Что суть воздух? Та же сила, только иные умеют управлять ею... а я могу только преобразовывать свою... скверно, своей у меня и так мало. Хэйтэн тратит силы только на управление, я же...

Что суть ветер? Движение воздуха. Что суть воздух? Частицы... невидимые глазу... а может, ну его?

И я отослал простой мысленный приказ силе, уже не пытаясь особенно контролировать преобразование. Стань ветром, стань воздухом, стань...

Перо медленно колыхнулось... так, берём образованный из моей силы воздух и... Перо торжествующе взвилось в высоту, закружилось и упало на нос Хэйтэну. Сорвалось оттуда и сделало почётный круг над головой Элдары.

- Молодец... - подняла бровь та. - Вот уж не ожидала... и контролируешь силу прекрасно... только долго. Не быть тебе магом воздуха, не быть. Садись.

Я сделал каменное лицо и сел. Либо не заметила, либо так можно...

____________

А вот с землёй вышел полный облом. Я просто не представлял, что делать, пришлось просить разъяснений... Магистр Олл явно был озадачен моими вопросами (а каким образом вы влияете на стихию?), но попытался разъяснить... В общем, дошло до меня только через час, когда учитель, в заключение, добил:

- Достаточно просто приказать своей силе выполнить то или иное действие! Правда, это срабатывает только на вот таких, простейших заданиях...

Не знаю, кто как, а я пришёл в шок. Достал из кармана первую попавшуюся бумажку и приказал силе её зажечь. Она вспыхнула...

Курс смотрел на меня. Я на огонь.

- Но это же ненаучно? - жалобно выдавил я...

- Послушай парень мой совет. - нахмурился высокий мужчина на вид тридцати лет с короткой бородкой клинышком. - Ты слишком много знаешь в теории и это тебя только тормозит... Меньше задумывайся над процессом "как" и "почему", это тебе не поможет в овладении своей силы. - такое заявление надолго меня пришибло, и на занятиях по стихии воды я, даже не задумываясь, покрыл тонкой коркой льда воду в стакане...

А вот у Дэирка заледенела вся вода...

Наконец морока со стихиями закончилась. И я медленно плёлся на очередное занятие - владение оружием. Встретил нас во внутреннем дворе возле магического сада магистр Равэн, моего роста мощный по телосложению человек, со стальными серыми глазами и обветренным суровым лицом.

- Итак, желторотые, готовы к тяжёлому упорному труду? - поинтересовался он, когда все подтянулись. - Ну-с, кто у нас тут в руках меч держал - шаг вперёд!

Я покосился по сторонам. Ага, Хэйтэн шаг вперёд сделал, но морщится, будто в лужу ступил... Ах да, он же потомственный маг, у них всё магией только и делается. Ну, Дэирк - это тоже понятно. Шатр? Удивлён, но... близнецы тоже знакомы с этим, Норой присоединился к Дэирку и Шатру. Хм... все... кроме меня.

- Чего стоишь? Давай, шагай вперёд, я, чай не слепой, вижу что знаешь с какой стороны за меч держаться! - я досадливо поморщился, но вперёд шагнул.

Эх, была у деда идейка сделать из меня бравого мечника... каждый день гонял. До сих пор с содроганием вспоминаю те дни, а потом отчего-то у него эта блажь прошла, он меня и забросил.

Но кое-какие навыки, видно, остались, раз Равэн заметил.

- Ого, первый раз такое встречаю! Барышни, а вам-то к чему это? - развеселился внезапно мастер, а я повернул голову в сторону четырёх девушек.

Все сделали шаг вперёд, Раона, скромненько так, ножкой шаркает, Моника надула губы и встала в изящную позу... Вириэна отважную воительницу изображает, нахально разглядывая всех вокруг, мол, а вот я какая! И только Кэрин равнодушно смотрит на все, с этаким всезнающим прищуром...

- Что ж... неплохой набор в этом году, неплохой! Итак, посмотрим ваши предпочтения! - Равэн отступил назад и указал на лежащее на земле различное оружие. - Выбирайте, я посмотрю.

Все кинулись выбирать кто что, а я с интересом на них глянул. А что? Ведь интересно, что кому... Хэйтэн, не мудрствуя лукаво, подхватил с земли полуторный меч с простой удобной рукоятью и тонким узором по лезвию. Норой похватал два коротких меча, в его руках казавшиеся простыми ножами. Дэирк легко и непринуждённо подхватил двуручник, Шатр почесал в затылке и откопал где-то копьё, близнецы... близнецы!

- Я первый нашёл этот меч!

- Ха! Ты просто проследил за моим взглядом и кинулся к нему первым! А я его увидел первее!!!

- Да что ты мне втираешь, как же! Этот меч нашёл я, я его и беру!

- Ха, да ты...

Я отвёл от них усталый взгляд и наткнулся им на Кэрин. В руках она с некоторым сомнением держала боевую косу (не знаю как это правильно называется...). Задумчиво крутанула вокруг руки, кивнула самой себе.

- Йех-ха! - счастливо возопила сбоку Вириэна, чуть не отрубив мне голову секирой. - Посторонись!

Воистину, девушка с оружием - страшная штука... Так, а Моника что? Ага, два длинных кинжала... Ого, вот уж от кого не ожидал... В центре живописной кучи оружия стояла Раона и победоносно сжимала в своих тоненьких ручках рукоять боевой плети...

- Хо-хо... - сказал стоящий рядом Равэн. - Колоритная дамочка, верно? А ты чего стоишь? Али ничего не нравится? - и остро глянул на меня.

Я поморщился.

- А смысл? Всё равно нас будут учить обращаться со всем, что здесь валяется. Кстати, если вам интересно, я предпочитаю лук.

- Ясно. - протянул мастер, всем видом показывая, что это не объяснение. - Эй, мальцы! А теперь аккуратненько сложили всё обратно! - на лицах моих однокурсников проявилось недоумение. - Что? Как, вы думали, что я вас прям так сразу и сражаться начну обучать? Тьфу! А НУ ЖИВО В СТРОЙ ПО РОСТУ СТАНОВИ-И-ИСЬ! - мы дружно шарахнулись в строй. - СМ-И-ИРНО! Ай, орлы, да орлицы! Напра-а-аво! А теперь вокруг Дикого сада бегом марш!!! - и мы рванули... - Для начала пять кругов, с каждым занятием будем увеличивать количество! Вперёд и с песней!! Эй ты, блондинистый, а ну не халтурить!

_____________

Она бежала. Пустынные улочки захолустного городка слабо освещались луной. Вокруг царила давящая тишина, разрушаемая только надсадным хрипом разрывающихся от недостатка воздуха лёгких. Она бежала уже давно, но не чувствовала усталости - её гнал страх, не позволяющий даже задуматься о чём-нибудь, кроме бега... Ей казалось, что прошли года, а она всё бежит. Она не слышала ни своих шагов, ни своего дыхания... Она всем телом ощущала, как за спиной сгущается тень, как скользит за ней, неустанно и терпеливо ожидая, когда...

Нервы девушки не выдержали, и перед очередным поворотом она резко притормозила, развернулась, выкинув руку вперёд. С ладони сорвался небольшой огненный шар, но тень успела увернуться, и тот бесславно стёк по каменной стене дома. Не в силах оставаться на месте ещё девушка развернулась и вновь побежала. Споткнулась о камень, упала, рассадила коленку, но тут же вскочила и рванула вперёд с удвоенной скоростью... Город словно вымер, ни где не видно ни огонька, никого нет на улицах, никто не придёт на помощь...

Наконец бесчисленное переплетение улочек вывело её на небольшую старую площадь, выложенную каменной плиткой. От времени она давно искрошилась, и то тут, то там тенью высвечивались рытвины и ямы, так что, не смотря на свет луны, бежать через эту площадь было бы самоубийственно. Но она больше не собиралась бежать. Резко развернувшись, девушка застыла посреди площади. Лунный свет высветил каштановые растрёпанные волосы и блестевшие отчаянием глаза, даже в лунном свете казавшиеся чёрными.

- Иди сюда, тварь, сейчас я тебя поджарю... - скорее себе, чем невидимой тени пробормотала девушка, возводя вокруг себя огненный щит.

Но не успела. Позади неё мелькнула смазанная тень, на голову девушке опустился выдранный из той же площади камень... девушка рухнула на землю. Тень придвинулась ближе, тонкая бледная рука с огромными когтями на пальцах сомкнулась на лодыжке девушки. Тень приподнялась, беззвучно взметнулись чёрные крылья. Тело лежащей без сознания магички шевельнулось и приподнялось над землёй...

На мгновенье луну заслонила крылатая тень, отяжелённая своим драгоценным грузом, и скрылась в ночи...

_____________

Неделю спустя. Малый зал для совещаний был заполнен. Архимагистр Орэн Хеннаврит, директор ШМИ, восседал во главе стола, размещённого в центре зала. Однако учителя не все подсаживались за стол, предпочитая с удобством разместиться в мягких креслах у стен.

- Итак, все в сборе... - тихо начал архимагистр, однако все говорившие до этого умолкли. - Начнём животрепещущих вопросов... Дион, как твой курс, справится с выпускными экзаменами?

Дион, пришедший последним, досадливо поморщился.

- Я понимаю, что это не ответ, но я не знаю. Ещё только начало учебного года, и они ещё не прониклись...

- Понятно. Как всегда, валяют дурака?

- Если бы только дурака! - с досадой вскинулся алхимик. - Они недавно знаете что измыслили? Решили организовать какую-то контору, которая будет выполнят магические заказы особой сложности. Дурость ещё та, но им нравится...

- Хм, если бы это был мой курс, я бы там порядок навела! - мечтательно закатила глаза Нэвэрианэ.

- У тебя есть свой курс. - напомнил архимагистр. - Кстати о нём. Итак, дорогие учителя, что скажете?

- Ну, поскольку это мой курс, начну я. В целом, всё неплохо. Несмотря на усложнённую программу обучения, отстаёт только один ученик. Мир.

- Да? - задумался Орэн. - Странно, довольно упрямый парень, не думал что он особенно будет отставать... Ладно, это в целом. Меня интересует вопрос, распределили ли вы, кто кого будет обучать специально?

- Я беру Раону, Нороя и Дэирка. - откликнулся магистр Олл, преподающий сразу два предмета: магию воды и земли.

Директор ШМИ одобрительно кивнул.

- Я беру Шатра... - промурлыкала иллюзия магистра Ониа в кресле, этакая экстравагантная придворная дама.

- Послушай, Ониа, я уже стал забывать, как ты выглядишь! - укоризненно заметил Дион.

- Вот воспитаю преемника, покажусь тебе снова. - ласково ответила иллюзионистка.

- Настолько хорош? - вскинул брови архимагистр.

- Сильнее меня. - как можно равнодушнее ответила Ониа.

Все замолчали, обдумывая ответ. Всё-таки этот Шатр явно был необычным магом... как и многие из первого курса.

- Мне, похоже, достаются близнецы. - уныло заметил Дион.

- Ничего, помни, мы с тобой! - утешающее похлопала его по плечу Нэвэрианэ. - Ну а я беру Вириэну и Хэйтэна.

- Хэйтэна беру я. - холодно перебила её Элдара.

- Это с какой стати? Я раньше предложила ему, и он согласился!

- Это неразумно, ибо воздух в нём сильнее огня.

- Ха! Да если так судить...

- ТИХО!!! - перебил их свару Орэн. И споткнулся об два горящих гневом взора. - Ну-ну, я не собираюсь никому отказывать... просто парень будет заниматься с обоими... - обе эльфийки чуть оттаяли, но тут же скрестили взгляды друг на друге. - Хорна? - окликнул спящую в углу благообразную старушку директор.

Та встрепенулась.

- А что тут думать? Беру этот ужас, что видит и локально и глобально... если уж мне есть чему её учить. - прокряхтела она.

- Научите её контролю. - не обманутый внешним видом провидицы сурово ответил архимагистр.

Хорна только кивнула.

- Мои - Моника и Мир. - вставила своё слово Вариса.

- Ммм? Интересно! Моника - это понятно, а Мир-то тебе зачем? Он же полный бездарь! - заинтересовалась Нэвэрианэ.

- Бездарь? - эффектная черноволосая женщина подняла изящную бровь. - Я бы так не сказала... Во-первых, он великолепно разбирается в ядах, хотя с некоторых пор пытается это скрыть. И знаете, я бы поверила, не проколись он на первом же занятии... - серо-синие глаза чуть прищурились. - В конце концов, для целителя-алхимика не обязательно иметь огромный запас энергии. Ну и, в заключение... должен же его кто-то взять? - пожав плечами, заключила "серая мышка".

- Он тормозит обучение. - холодно заметила эльфийка.

- И что же ты предлагаешь? - заинтересовался архимагистр.

Губы эльфийки изогнулись в злорадной усмешке.

- Увеличить сложность программы ещё больше. В конце концов, он устанет и сдастся...

_____________

Орэн Хеннаврит окинул взглядом преподавательский состав, состоящий из двадцати учителей. Нет, в ШМИ находилось гораздо больше магов на службе школы, но именно преподавателями были только двадцать. И не все - самые сильные. Стоило конечно собрать Большой совет, но... он ещё ни в чём не уверен, как и те, кто доставил ему информацию. Кстати о них.

- Иш, Нано, ваше слово. - уже было расслабившиеся учителя вновь напряглись.

Иш и Нано являлись главами главной информационной магической сети. И на совете они выступали только в чрезвычайных случаях. Из потайной двери выступили маги и магичка, оба голубоглазые и светловолосые, малого роста и неприметной внешности. И довольно сильные маги в своей области.

- Последняя информационная сводка о смертности магов на территории королевства Эно. - заговорила Нано.

- Не тяните. - нахмурился Орэн.

- Если коротко, то за последнее время пропало не менее двадцати трёх слабых магов различных направлений и возраста. - ответил Иш.

В зале повисла тишина.

- Пропало. - многозначительно повторила Нано. - И ни одно поисковое заклинание, даже самое сильное...

- Это может означать, что они мертвы, а может означать, что их прикрывает маг сильнее всех, кто пытался искать. - подхватил Иш.

- И ещё. Совсем недавно, неделю назад, исчез первый маг средней силы. - Нано опустила глаза.

А вот тут встрепенулся и сам архимагистр.

- Первый маг? - напряжённо вскинул он голову.

- Ещё один исчез три часа назад. Мы только что получили информацию...

Орэн Хеннаврит резко встал. Окинул холодным взглядом притихших преподавателей.

- Собираем Большой совет. Иш, ты должен найти остальных архимагистров. Пусть прибудут как можно скорее...

- Думаете, стоит? - напрягся Иш.

Архимагистр призадумался. Вновь собирать всех архимагистров - это серьёзно...

- Стоит, стоит! - подала из угла голос провидица. - Верь мне, архимагистр, чует мое сердце, стоит!

______________

Три недели. Почти месяц, как я учусь в этой сиреновой школе...

Я открыл глаза, уставившись в потолок комнаты над моей головой. Пора вставать...

Привычно взглянул на пол перед кроватью. Нет, сегодня там никаких пакостей. Так, этот придурок дрыхнет... я глянул на другую половину комнаты, очерченную ушлым Хэйтэном с помощью уголька. Нет, когда он прочертил эту линию, я чуть не оборжался! Это же надо... интересно, он специально отмерял, где её чертить или так, от балды? Я хмыкнул, распахнул дверь из комнаты (предварительно отскочив), сверху рухнул разнообразный мусор, я переступил через него, повернул по коридору направо, перепрыгивая через невидимые (по идее) мной нити и уворачиваясь от привешенных на воздушные нити тяжёлых предметов. Один раз даже чуть не попался на новую ловушку: чуть не наступил на камень, который...

А кстати, что он делает? Я присел перед камнем, чуточку темнее, чем остальные. Почесал затылок... протянуть руку? Не, она мне ещё нужна! Я с интересом глянул по сторонам, оторвал волосинку от собственного хвоста (может, постричься?) и осторожно опустил на камень.

Еле успел отдёрнуть руку. Камень вспыхнул и волос вместе с ним. А вот это уже серьёзно... не заметь я эту ерунду...

Остался бы лысым и голым. Наверняка этот огонь сжигает только мёртвую материю. Ну не убийца же этот Хэйтэн, в самом-то деле? Или...

Бррр! Так, отставить мысли о вечном. У меня тут такие проблемы нарисовываются! Темп обучения просто бешеный, я не справляюсь, не высыпаюсь, времени катастрофически не хватает... хоть прямо сейчас иди и отказывайся от обучения...

Я досадливо поморщился. Шиш вам! Большой и добрый. Та-а-ак... что у нас сегодня первым? Теория магии? решено!

Осторожно подойдя к комнате, в которой учитель Аанми готовилась к уроку, я нерешительно замер. Может, обойдусь? Точно! Я развернулся было назад, когда...

- Эй там, за дверью, не мнись, не закусаю...

______________

Элдара с интересом смотрела на высокомерно взирающего на неё Мира. Ну и ну! Что за парень! За душой - ничего, с учёбой проблемы, а умудряется вести себя так, будто он - властитель мира!

- Ну и? с чем пришёл? - лениво поинтересовалась она.

- У меня к вам просьба. - твёрдо ответил парень, смотря на неё своими невыносимо спокойными каре-зелёными глазами.

"У меня к вам требование" - перевела Элдара, развеселившись. И тут же нахмурилась. Щенок, что о себе возомнил? Вон, как смотрит, будто это не ему восемнадцать, а ей! Невольно Элдаре захотелось шваркнуть одной из косичек по стене, да так, чтобы та обвалилась...

Но вместо этого она послала косичку вперёд, остановив лезвие на конце перед самым носом парня. Мир даже не моргнул, спокойно взирая на неё, будто никакой смертельной опасности в дюйме от его носа не существовало.

- Не боишься? - хмыкнула она. - Я ведь тебя и убить могу...

- Можете. - согласился он, кивнув. - Но вам же интересно, чего я хочу?

Дроу нахмурилась. Вновь взглянула на самоуверенное чудо перед ней. "Ничего мне не интересно, просто хочу от тебя скорее избавится!" - и уже с определённой целью перешла на ночное зрение, давая налюбоваться мальчику алым блеском в её зрачках...

- Красиво... - восхищённо протянул Мир.

И вот тут её окончательно переклинило. С рыком отбросив стоящий рядом стул назад, она послала рой смертоносных лезвий вперёд, не ощутила сопротивления и резко развернулась в сторону, куда с невероятной быстротой отскочил парень, оскалилась в злобной усмешке и материализовала в руке воздушный молот...

V. И мир сорвался с места...

И сказал Дух Леса: "Мир тебе прахом...". Я дурак? Возможно. Я - тупой? Ни в коей мере... тогда какого лешего я довёл её до такого состояния?

Именно такие мысли занимали меня, когда я медленно отступал назад, от небрежно покачивающей в руке воздушную мощную конструкцию под названием "молот ветров" Элдары Аанми. Убойное заклинание, особенно если учесть, что молот по размерам составляет половину человеческого роста...

Я тихо сглотнул, уже не глядя в светящиеся алым глаза (но это правда красиво!). Она же не станет меня убивать? Зачем это Элдаре? Её же наверняка выгонят из школы... или нет? Я поднял глаза от молота на лицо эльфийки. Подумал. И понял: убьёт, как пить дать убьёт!!! И успокоился, отключив по возможности все эмоции, рассуждая, прикидывая шансы...

Умирать я пока не собирался.

Итак, что я знаю? Нет, не верно, нужно исходить из того, что я умею, так будет надёжней. На базовом курсе нас обучали... лучше всего, конечно, брать алхимию, руны, мне с ними легче...

Ага, а что мы изучали, что может защитить? Мы даже бытовые и то не учим, так, тренируем заполнение рун энергией... Память моя, память!

Есть! Руна одна защитная... от комаров. Мда... а больше ничего и нетути... зато надёжно и проверенно! Я кисло глянул на приближающуюся дроу, продолжая отступать... И уткнулся спиной в стену... в мозгу переклинило, и если до этого я соображал медленно и чётко всё продумывая, то теперь мысли в голове заметались с устрашающей скоростью, но паникой, как это бывает, вовсе не пахло. Я резко развернул голову вправо: там за распахнутым окном светило солнце, а внизу весело, приветливо шумел сад. Внизу, на семь этажей ниже... я тут же отбросил бредовую идею с лазанием по стене (печальный опыт кое-чему меня научил), повернулся к уже замахивающейся дроу...

Щит, защищающий от ветра нам преподавала сама Элдара, слабенький, одним движением пальца сотворённый Хэйтэнам и одним движением бровей Элдары разрушенный. Но у Хэйтэна хотя бы получалось, мне же, со своим слабым и не предрасположенным к стихийной магии резервом даже такая, простейшая конструкция (с моего скептического взгляда совершенно не устойчивая даже против ветра!) не удавалась ни в какую. С какой же стати она сработает сейчас?

Жить захочешь, ещё не так вывернешься...

Но и этого будет недостаточно. Даже если я усовершенствую и добавлю пару переплётов, всё - в пустую, молот размажет по стене и щит, и меня... Если не придумать, если не усилить до предела. Сил мало, значит нужно исходить из оригинальности конструкции... Есть такая милая штука - рычаг. С помощью него можно сдвигать вещи, прилагая гораздо меньше усилий, чем без него... в магии, конечно, подобного аналога нет, но никогда не поздно... почему бы и нет?

Что будет, если объединить знания, превратив два совершенно безобидных (но знакомых) заклинания в одно, нечто непонятное? И я решился, ставя на карту всё - жизнь, в данном случае. Ведь это проще простого...

Резко присел, царапая ногтем каменный пол, вычерчивая ту самую руну, от комаров, тут же заполняя её энергией. Но на достигнутом не останавливаясь, продолжая контролировать поток энергии, не завершая руну, а продолжая выстраивать конструкцию - уже не на полу, а в воздухе - конструкцию воздушного щита от ветра, самовольно мной подправленную...

Вышло. Под угрозой самой что ни на есть смерти - вышло. Но что будет дальше и выдержит ли это жалкое "чудо" удар?

___________

"Вот! Наконец-то он испугался!!!" - возликовало сердце многоопытной и отнюдь не юной дроу. Элдара просто упивалась этим чувством: вот оно, утёрла-таки нос мальчишке! Хотя это тоже ребячество, но должны же быть и у неё милые небольшие развлечения? Хотя, поначалу, когда этот пацан только вякнул про "красиво", она сама за себя не отвечала... Но быстро успокоилась и теперь ме-е-едленно с упоением наступала на ошалевшего от такого напора первокурсника. А нечего было с утра приходить и настроение портить!

Внезапно во взгляде парня засветились икорки надежды, парень перевёл взгляд от молота на лицо Элдары, но та, не желая терять полученного преимущества, изобразила гримасу пострашнее. Взгляд парня заметался по комнате, остановился на молоте. Сам он что-то проговорил одними губами, а дроу только усмехнулась: он что, ещё надеется как-то избежать удара? Нет, удара-то, конечно, не будет, она просто в самый последний момент развеет заклинание и снисходительно ему улыбнётся, но... он-то об этом не знает!

Взгляд парня стал более сосредоточенным, страх уже исчез с лица, вместо него явилось выражение напряжённого раздумья. Элдара поспешила приблизиться, дабы вновь ввергнуть Мира в страх, тот шагнул назад и... упёрся спиной в стену.

И она добилась своего! Черты лица парня исказились, да так, как не было тогда, когда она только создала молот. Парень мотнул головой в сторону окна (дроу даже испугалась, что он счас сдуру выпрыгнет), но тут же прямо взглянул на эльфийку. Лицо у него вмиг сделалось как прежде: каменное и высокомерное; во взгляде, словно молния, мелькнула какая-то мысль (и всё - меньше чем за секунду).

"Задумал нехорошее". - поняла Элдара и для спектакля замахнулась молотом. Парень зло, отчаянно усмехнулся, резко присел...

Элдара как замахнулась молотом, да так и застыла. Минуту стояла молча, глядя на чудо, которое предстало её взгляду: чуть туманящийся поток воздуха перед парнем, принявший форму щита, и горящая энергией руна. Взглянула истинным зрением, заклинанием высшего уровня, позволяющим видеть структуру чужих заклинаний.

Молот выпал из её руки на пол, где, с грохотом и помпой, выбил воронку шириной в полтора шага в ширину (дроу отскочила в сторону) и в три локтя глубину, да так и исчез. Мир недоумённо поднял бровь. Элдара смотрела куда угодно, но не на него. Затем подёргала одну из своих смертоносных косичек, помялась, глядя в окно...

- Чего сидишь, как неродной, вставай... Чай будешь?

____________

Я... сирены, не буду говорить, что я в тот момент подумал. Но, думаю, многие бы подумали на моём месте то же самое, если не что-нибудь помощнее. В слух я мог только кивнуть. Та ещё фразочка, если подумать... итак, я кивнул. Встал...

И хряснулся носом об собственный щит!

Элдара нервно (и, как показалось, истерически) хихикнула. Я нахмурился. Почесал в затылке. Задумался. И пришёл к выводу, что не знаю, что с этим делать. Жалобно поглядел на учителя Аанми, совсем недавно со зверской рожей замахивающейся на меня смертоносным заклинанием.

- А что ты на меня смотришь? Твоё творенье - ты и разбирайся! - фыркнула Элдара.

Я присмотрелся к собственному "творению". Ага, имеет форму обычного деревянного щита. А я, если подумать, - у стены... Хмыкнул, прислонилась к последней... и по стеночке, по стеночке вышел из-под овального щита с мой рост. Щит, соответственно, остался на месте. Я утёр пот со лба.

- Оригинально. - задумчиво заметила дроу.

Я чуть на неё с голыми руками не кинулся - душить. А что? Нервы, знаете ли... так и до сердечного приступа недалеко.

- Так как насчёт чая? - опять поинтересовалась воздушница, миролюбиво глядя на меня своими янтарными огромными глазами.

- Если только с успокоительным настоем. - машинально ответил я, хотя ранее не замечал за собой желания шутить с коварными и смертельно опасными дроу.

Впрочем, раньше я и дроу-то не встречал. Теперь уже учитель Аанми недоумённо вздёргивала бровь.

- Да, конечно, учитель Аанми! - опомнился я.

Эта великовозрастная стерва милостиво кивнула и махнула рукой, мол, иди за мной. И я пошёл. Как оказалось, комната, в которой я застал Элдару, вовсе не была её личным кабинетом, точнее была, но только официально. На деле же, её кабинет не имел ничего общего с полупустой комнатой с одним-единственным окном, столом и стулом. Едва тонкая темнокожая рука коснулась какой-то точки на книжном ветхом шкафу, как тот поспешно сдвинулся с места, открывая деревянную, всю в вырезанных узорах дверь с красивой резной ручкой. Элдара с любопытством на меня оглянулась и махнула рукой: мол, ты первый. Я состроил скептическую гримасу: мол, учитель, я не самоубийца! Дроу нахмурила брови: а если я тебя убью? Я развёл руками: а разница?

Учитель хохотнула и спокойно толкнула дверь, бесшумно и легко отворившуюся. Но краем глаза я успел заметить, как в один миг воздух во всей комнате с дырой в полу подёрнулся кровавой дымкой... Но было это так быстро и столь незаметно, что я даже не был уверен, не почудилось ли...

Первое, что почувствовал, так это мягкий ковёр под ногами.

- Можешь не разуваться, в бытовой магии я также неплоха, и ковру ничего не грозит. - мурлыкнула эта страшная женщина, плюхаясь в кресло и стразу становясь похожей на светскую умудрённую жизненным опытом львицу. Вот только волосы, парящие вокруг головы чуточку портили впечатление...

Ковры так же висели и на стенах, однако уже не однотонные, как на полу (приятного тёмно-зелёного цвета), а изображающие довольно красивые картины: вдалеке горы, покрытые снегом, а вблизи цветочный луг. Так же присутствовали большие резные окна, отчего комната, меньше всего напоминавшая рабочий кабинет, озарялась большим количеством солнечного цвета. Кроме ковров на стенах висело оружие. И названия некоторых не знал даже я, неоднократно вытаскивающий у деда из сундука справочники по различному оружию. Всего справочников на моей памяти, эдаких толстых тяжёлых томов, насчитывалось восемь... Одну стену (а комната была шестиугольной, следовательно, стен было шесть) полностью занимало такое же изящное в деревянном резном обрамлении зеркало.

Но я в нём, как и комната, не отражался. Это было странно, ведь должно что-то отражаться в зеркале, ведь так? но поверхность зеркала была пуста, и как не пытался нащупать изображение мой взгляд - ничего не выходило, казалось, я смотрю в пустоту, притом найти в пустоте пытаюсь именно эту самую пустоту. Заболела голова.

- Ах, постой. - поморщилась дроу и щёлкнула пальцем.

Зеркало тут же исправилось, действуя как все обычные зеркала, то бишь, отражая комнату, дроу и меня, с совершенно обалдевшим выражением лица... Впрочем, тут же быстро исправившимся на обычное, равнодушное. Итак, дальше. В углах стояли книжные шкафы, доверху забитые книгами, один из шкафов был полностью стеклянным, а на его полках выстроенная в ряд коллекция черепов. Внимания моего она не привлекла (каждый развлекается по-своему...), единственно что, позабавило их количество... ровно тринадцать. Число, в магическом плане одно из сильнейших... Кроме того, не смотря на суть коллекции, чёрные подушечки с золотой вышивкой и мягкая магическая подсветка создавали неповторимый уют.

И посреди всего этого великолепия стоял круглый стол, укрытый шикарной скатертью, а вокруг него стояли шесть кресел, на одном из которых и восседала Элдара Аанми.

- Садись. - кивнула она, поняв, что я уже осмотрелся.

И получилось так, что сел я напротив неё. То есть, спиной к загадочному зеркалу, тогда как она сидела к нему лицом. По спине тут же промчалась стая мурашек, но я задавил в себе все неприятные ощущения и попытался расслабиться в мягком и удобном кресле. На столе с самого начала располагался чайный сервиз на шестерых и всё полагающееся к самому чаю.

Наблюдая, как даже не пошевелившись Элдара спокойно разливает чай, я думал.

Зачем? Сомневаюсь, что кто-либо из учеников когда-нибудь за всю историю школы посещал конкретно эту комнату. А если и посещал, то навряд ли выходил.

- Ты пей чаёк-то, пей. - ласково напутствовала меня дроу.

Я схватил чашку, поднёс к лицу и принюхался. Нет, ядом не пахнет. С другой стороны, яды могут быть и без запаха... Элдара, наблюдая за мной, не выдержав, расхохоталась.

- Парень, ты что, Кориате родился? - выговорила она сквозь хохот.

Да, справедливое замечание. Тем более, что Кориата давно нет, один выжженный остров остался. Там, помнится, все друг друга подозревали в попытке убийства, в предательстве, в заговорах. Вот и доподозревались... Я плюнул на все осторожности и глотнул чаю.

Хорошо...

Как бы я не строил из себя молодца, но это утреннее приключеньице здорово меня напрягло. К обычным дракам я привык, притёрся, а вот магическая - это первая была. Не то чтобы я сильно испугался (ой, кому вру-то, кому вру...), но ведь и для того чтобы смастерить этот щит у меня ушло столько сил! Не магических, даже не знаю каких! Силы воли, что ли. Просто, как только я заполнил руну энергией, мне приходилось удерживать силу от активирования руны и в то же время создавать с её помощью дополнительную конструкцию. Если понятней, это был тот же переход энергий, только из руны - к стихиям... и удерживать, и контролировать этот переход ой как тяжело было.

- Ну-с. Поговорим. - выдернул меня из блаженного дрёма голос дроу. - Для начала - сам додумался? - я кивнул. - Ну и ну... Что ж, в таком случае, лучше отложим этот вопрос на потом. У тебя, кажется, ко мне была просьба? - не понял, чего это она усмехается?

- Ну да. - осторожненько так.

- Излагай. - кивнула она мне.

Я встал, нервно сцепив руки, не зная как начать.

- Сядь. - "посоветовала" Элдара.

Я сел.

- Итак? - мягко подталкивает.

Ну и сирены с ней! Что я, что мне...

- Учитель Аанми, я, Мир, ученик базового курса, официально прошу вас разрешить мне не посещать ваши уроки по теории магии по причине совершеннейшего знания предмета за этот курс. - совершенно нейтральным голосом выдал я.

____________

Элдара с интересом следила за оглядывающим помещение парнем. Не сказать, чтобы она особо удивилась подозрительности парня при входе, но всё же чуточку расстроилась из-за того, что он так легко раскусил весь фокус. Да, если бы он пошёл первым, жизнь ему бы не грозила.

Проклятье! Зеркало, она забыла про зеркало... устранив опасно заинтересовавший парня феномен, дроу продолжала наблюдать за Миром. Да уж, держать невозмутимую рожу он умеет. А вот коллекция черепов и вправду на него впечатления не произвела. Элдара даже чуточку обиделась: как-никак там были черепа сильнейших магов... Вот парень наконец осмотрелся, и она пригласила его сесть. Разлила чай. Расхохоталась его подозрительности и поинтересовалась, сам ли он додумался до заклинания.

Не соврал, действительно сам. Однако... оставим пока этот разговор. Ой, а как разнервничался, разнервничался...

ЧТО?????

Эльфийка выпала в прострацию. Парень взирал на неё с видом победителя. Заметив своё не совсем интеллигентное выражение лица в зеркале, Элдара поспешила исправиться.

- А тебе зачем? - вкрадчиво так, осторожненько.

- Я уже объяснил. - чуть раздражаясь, ответил Мир. - По причине полнейшего знания предмета за этот ку...

- Это причина, то есть "почему". А мне надо "для чего". - холодно отмахнулась учитель Аанми.

- Ммм... в общем-то, вы должны были заметить, что с остальными предметами, в отличие от теории магии, у меня проблемы. - внезапно успокоился парень. - Я собираюсь посвятить освободившееся время самостоятельным занятиям.

Дроу фыркнула.

- Понятно! Но как же занятия с уважаемой Варисой? Насколько я знаю, она взяла тебя в группу по дополнительным занятиям?

Парень поморщился. Глотнул чаю, скосил тоскливый взгляд в окно (любимое его занятие, как давно заметила Элдара).

- Это, конечно, неплохо. Но... ситуация с остальными предметами критическая. И если я её не исправлю, лететь мне вольной пташкой от школьного порога. Мне нужно подтянуть именно остальные предметы, а не теорию магии и алхимию. Здесь я пока на уровне, тогда как в остальном...

- Ладно, это я поняла. - перебила его Элдара. - Но как же ты собираешься делать это самостоятельно?

Парень поднял на неё недоумённый взгляд.

- А как ещё?

"........!!! - справедливо подумала дроу. - Всё-таки он непроходимо туп..."

- Почему бы тебе не попросить остальных учителей заниматься с тобой дополнительно?

Парня внезапно перекосило.

- Во-первых, - начал он с какой-то злобой. - Им "некогда...". Во-вторых... "тратить своё время на бесперспективных учеников - бесполезно...", а в-третьих, в-третьих... - тут парень успокоился и закончил равнодушно. - Я справлюсь сам. Мне просто нужно время.

Элдара смотрела на него со смесью недоумения и сочувствия. Она догадывалась, кто ему этого всего наговорил. Нэвэрианэ, естественно! Она же их наставница, и именно к ней обязаны обращаться ученики с такими просьбами. Вот значит в чём дело... а если учесть, что именно она предложила ускорить и усилить программу обучения, стоит предположить, что этот парень у неё не в чести...

- Освободить от занятий? - словно раздумывая, поинтересовалась Элдара. - Это можно... вот только... что ты готов сделать ради этого? - вкрадчиво.

- Всё. - не раздумывая, обрадовался Мир.

- Всё-всё? - не поверила Элдара, совершенно растерявшись.

Однако парень уже пошёл на попятный.

- А что делать-то надо? - опомнился Мир.

- Сдать итоговый экзамен по теории магии за Базовый курс. - торжественно и внутренне злорадствуя просветила наивного юнца дроу.

- Да хоть сейчас!!!! - подскочил "наивный юнец", в ажиотаже.

Элдара поперхнулась чаем.

- Ну-ну. - сказала, откашлявшись. - Прямо сейчас-то не надо. - эх... прогадала. - Обсудим ещё пару вопросов. Это об том чуде, что ты наделал там. - кивок в сторону знаменательной комнаты. - А знаешь ли ты, что создал полноправный боевой воздушный щит? Я имею ввиду стихийную часть. До него тоже сам додумался? Не отвечай, вижу, что сам. Хотя, немного корявый - ты начал с построения того щита, что я вам показывала, и лишь потом начал искажать первоначальную структуру. Получилось то, что получилось. И вот в чём загвоздка-то, если первоначальный щит может устроить каждый маг, пусть он даже провидец...то то, что у тебя получилось, может лишь маг со стихийным направлением воздуха. Вот и думай. - парень моргнул, задумался. - А пока ты раздумываешь, у меня к тебе предложение. - Элдара хитро улыбнулась. - Как насчёт дополнительных занятий с воздухом?

Парень даже не дёрнулся. Устало на неё посмотрел, и Элдара почувствовала, что внутри просыпается совесть, однако она быстро её задавила - ей предстояло ещё много чем шокировать парня.

- Если не шутите, согласен. - уныло ответил Мир.

- Далее. Я о той... конструкции. Думаешь, ты один догадался соединить стихийную магию с алхимией?

И тишина, напополам с равнодушным чуть усталым взглядом. Нет, он так не думал, вполне предполагал... Элдара моргнула и кивнула самой себе. Для неё не составляло труда, пообщавшись с человеком некоторое время, научиться читать его эмоции, кое-где даже мысли по выражению лица, по движениям. Как-никак, не маленькая девочка, опыт никуда не денешь.

- Эта мысль пришла в голову магам давно. - продолжала дроу. - Магия не была бы сильной до сих пор, если бы не развивалась. Но в данном случае учёные маги оказались в тупике. Теория была разработана и доказана, это действительно было возможно... но! При идеальном, практически запредельном контроле над собственной магической силой. Подобного контроля не могли достичь даже архимаги, даже архимагистры... архимагистр. - исправилась дроу, но тут же заметила мелькнувший торжествующий блеск в глазах паренька.

"А он жаден до знаний. Очень жаден. Но каков! Вот это контроль над силой... эх, имел бы он её побольше - золото б был, а не маг!" - мелькнула мысль сожаления в голове Элдары.

- Но был один маг, был. Ему удалось достичь... недостижимого. Идеального, невероятного контроля над собственной силой. Вот только... он поставил первый эксперимент не слишком удачно. Если, конечно, это можно так назвать. Замок, в котором находилась лаборатория разнесло в пыль вместе с самим учёным, а так же дюжиной не самых слабых магов. Кроме того, остатки магического излучения до сих пор не позволяют находиться на месте катастрофы более суток - иначе грозит смерть от неизвестной болезни... Естественно, был собран Большой совет магов. И этот способ магического конструирования... был запрещён. - чашка в руках ученика хрупнула, дроу внимательно на него смотрела. Лицо парня не изменилось ничуть, что мешало прочитать его, однако взгляд Мира очень Элдаре не понравился... - Соответственно, он был отнесён к Запретной магии. Я надеюсь, ты знаешь, что это значит.

- Знаю. - равнодушно ответил парень, прикрыв глаза.

И Элдара многое бы отдала, чтобы увидеть и понять их выражение...

____________

Запретная магия, Запретная магия... та ещё штука. Если о ней говорить, можно загреметь в Лонкор. Тюрьма такая, для магов. Ни один маг ещё оттуда не выбирался. А если об этой магии не говорить, а пользоваться - есть один выход. Смерть. Казнь, то бишь.

Это если узнают. А они всегда узнают. Вестники Трона, маги, занимающиеся именно ей, Запретной магией. Ну и вообще любой магией, вредящей людям. Организация, во главе которой стоит...

А сирены знают, кто в её главе. Или, что скорее всего, даже они не знают. Известно только, что они преданы королю и королевству. Этого достаточно. Как всегда, всех поймать невозможно, как всегда есть какие-то проблемы... Но, пожалуй, такому слабаку, как я, есть чего опасаться, если внезапно раскроется эта вся шелуха. Я даже не смогу сбежать, не то что укрываться или отбиваться. Проклятье! Вот так-так! одна досадная встреча и я уже у неё на крючке. У кого? У дроу, конечно! Она обещала, что сохранит тайну. Но...

Но. Стоит мне сделать что-нибудь ей не в угоду... Стерва! И даже экзамен не захотела принимать. Давай, говорит, так подпишу бумаги, вижу, знаешь всё. И милостиво меня отпустила, назначив время дополнительных занятий... Ой, чую, наплачусь я ещё с ней. Ой наплачусь.

Я уныло смотрел в небо, валяясь на одной из полянок сада. Опять же, находиться мне здесь никто не разрешал, но... Та-а-ак. А-а-атставить валять дурака! Подъём! Я, значит, старался, выбивал время, через такое прошёл... и для чего? Лишние пару часов поваляться?

Ну нет! Итак, что у нас на очереди? Земля. У-у-у... например, в последний раз мы пытались (я, точнее, у остальных всё превосходно получалось) сделать простейшее. Заставить взмыть в воздух несколько камней. Зачем? Так, для тренировки управления стихией земли...

Я уныло пригляделся к ближайшему камню. Он весело подпрыгнул. Раз, другой, третий... Я задумался. Почему? Для поднятия камня вовсе не нужно много силы, а её у меня, хоть и не много, но и не то чтобы мало! В чём дело, да падут мне на голову сирены! В чём загвоздка?

Уж не в том ли самом пресловутом переходе энергий? Или же в чём-то другом? Я смерил камень злобным прищуром. Кто бы мне подсказал, кто бы подсказал? Мои мозги отказываются думать. Совершенно. Уже следует предположить, что мои мозги размером с этот камень...

Размером... с камень... размером...

А что если для начала попробовать что-нибудь поменьше? Я задумчиво прищурился ...

____________

Элдара жалобно смотрела на этот кошмар, желая, чтобы иллюзия (если это она) исчезла. Но ничего не происходило, всё было реальным. Мир стоял посреди поляны и радостно улыбался, а вокруг него с бешеной скоростью, выписывая хаотичные траектории, носились сотни, тысячи небольших камушков, но как бы хаотичным изначально не казалось их движение, в целом всё складывалось в неописуемую картину...

Перед дроу предстала она сама, в несколько раз увеличенная и одноцветная. Та же фигура, развевающийся плащ на ветру, косички со стальными наконечниками...

Элдара Аанми прожила на свете много лет и ещё не утратила жажды жизни, как некоторые её старейшие соплеменники. И она вовсе не была так добра, как могло показаться, когда она предложила этому Миру дополнительные занятия с ней. Дроу просто хотелось утереть нос этой зеленоглазой выскочке - Нэвэрианэ...

Но, похоже, она действительно не прогадала. Этот парень пришёл к неожиданному выводу... Его предрасположенность к Земле настолько мала, что он даже камень не может поднять.

Большой камень. А меленький - так это запросто! Но если можно поднять один маленький камень... почему бы не поднять их много? А с таким контролем над силой это открывает интересные перспективы...

Элдара встряхнула головой. Так, это конечно всё весьма любопытно, но если она продолжит наблюдать за этим парнем, то рискует опоздать на собственный урок. А это, как давно полагают все, кто с ней знаком, - нонсенс...

____________

Один выходной в месяц - это чудо, именно так уверяли его друзья. Но Хэйтэн не хотел верить.

- Послушай, Лас, это издевательство! Один выходной в месяц! Да я загнусь на учёбе!

- Хэй, только не говори мне, что у тебя проблемы с учёбой! - расхохоталась Эно. - Проблемы с учёбой были у меня, когда обнаружилось, что я беззастенчиво вытаскиваю знания во время занятий из головы того или иного ученика! Вот тогда-то они и поставили блок на все учебные помещения... у-у-у... что было, что было!

- Ты не понимаешь! - в отчаянии повесил голову Хэйтэн. - Мне невыносимо скучно! Этот Мир, какой бы он ни был слабак, замечает все мои ловушки! Никаких развлечений. - и уныло глянул в тарелку.

- Вот как? - задумчиво прищурился Лас, глянув в сторону обсуждаемого.

Все они находились в столовой. Впрочем, она была полупуста: в этот день разрешалось выходить в город, но возвращаться обязательно до заката. Хэйтэн, Эно и Лас только туда собирались.

- А может, - черноглазый парень подался вперёд и заговорил тише. - Не так уж он и слаб, как кажется?

- Ммм? - озадачилась Эно, жуя булочку с кремом.

- Ведь заметьте, Хэйтэну помогаем мы, ученики второго курса... а он так и не попался ни в одну ловушку... - продолжил Лас. - А если учесть, что я - маг с сильнейшим даром, да ещё учусь на боевого алхимика... а Эно у нас вообще уникум, маг Разума, чего не было столетия два. А ему всё по барабану!

- Резонно, но сомнительно. - качнул головой Хэйтэн. - Зачем ему рисковать обучением в школе, скрывая свой потенциал?

- В том-то и дело. - многозначительно подняла палец Эно. - Он, если ты заметил, постоянно держится на грани... Ведь ты сам говорил, что у него многое не получается, но когда дело доходит до критической точки... Пусть и не идеально, а даже совсем плохо, но он всё-таки остаётся на плаву. Всё это оч-чень подозрительно...

- Хм. - сказал Хэйтэн. - Хм! А смысл? Зачем ему? Почему?

- Вполне возможно... что он... шпион! - расширив глаза и скосив взгляд на фигуру Мира, торжественно прошептала Эно.

Парни расхохотались. Девушка надулась.

- Эно, ну не обижайся! - тут же обнял её Лас. - Просто если бы он был шпионом, то учителя живо бы его вычислили. Да и что здесь можно разведывать? Хотя... - лицо его вдруг приняло встревоженное выражение. - Я тут подумал. Заметьте, что бы было, не окажись набор в этом году с ожесточением?

- Куча придурков со мной на курсе. - мрачно ответил Хэйтэн.

- Я не о том. - нетерпеливо качнул чёрными волосами Элиас. - Что бы было с ним? - осторожно скосил глаза.

- С ним? - недоумённо вскинула глаза Эно. - Да ни чем он бы не выделялся... - и застыла с раскрытым ртом.

Троица переглянулась, без слов понимая ситуацию.

- Эно. - одними губами проговорил Хэйтэн.

Эно вопросительно глянула на Ласа. Тот утвердительно кивнул.

- Сделаю. - решительно кивнула она и откинулась на спинку стула, расслабившись...

_____________

Ммм... а если подправить руну Освещения, добавив чуточку вот здесь и вот здесь - да замкнуть друг на друге... нет, вряд ли получится. Точнее, скорее всего, получится взрыв, а я как раз буду держать руку над руной, и прощай, милая рука! Но если не замыкать их, то энергия разойдётся веером, не дав результата... Значит, руну надо продолжить, но в каком направлении - ума не приложу! Но я должен получить руну...

Сирены, а какую я руну хотел-то? А! проклятье, Элдара со своими дополнительными заданиями настолько меня загрузила, что даже моя память начала давать сбой! Мне нужен отдых, вот уже полторы недели я, как исступлённый, долблю эту неприступную стену под названием "магия", а результатов пока слишком мало... мне удаётся не отставать от других, но не более. Как говорит Элдара - не всё сразу, но, леший её подери, как же сложно, вот так, без продыха...

Мм??? Я резко вскинул голову, внезапно вспомнив, где нахожусь. В столовой. Так заучился, что даже забыл про еду! Глянул на пустую тарелку. То есть, не забыл, а не заметил, как давно её съел. Но всё же, меня отвлекло что-то. Не пойму... что. Голова, как и всегда, болит. Но нельзя, нельзя отдыхать! Один день промедления и прости-прощай, учёба! Проклятье.

Ага, вот оно. Кто-то не особо умный ломится сквозь защиту. Или наоборот - умный. Точнее сильный, он даже не замечает защиты. Впрочем, вполне справедливо. Как объяснила Элдара, это самый слабый из существующих щит от любых проявлений магии. Когда Элдара так скромненько поинтересовалась, как у меня с другими стихиями, а я объяснил, она крепко призадумалась. Поинтересовалась, как с прорицанием, иллюзиями и прочими дополнительными направлениями. А потом радостно улыбнулась и заявила:

- Будем делать из тебя универсала!

Я испугался. Очень... и не зря. Однако, вот результат: на мне сейчас универсальный щит. Слабый неимоверно, он даже не может определить, какого рода магией меня атакуют и атакуют ли, а то, может быть, кто-то решил использовать заклинание-ароматизатор, вот оно и распространяется по залу...

Но ведь для того мне и нужны мозги. Если прикрыть глаза и попытаться определить, какое из плетений щита подвергается большему давлению...

Магия Разума? Да ещё и такая сильная? Сирены! Нужно уходить, мой щит не справится. К тому же, в моих же интересах, чтобы о щите никто не узнал, а когда он рухнет (а такими темпами он рухнет скоро), то неведомый гость тут же его обнаружит. Как объяснила мне Элдара, магов-универсалов, пусть даже таких слабых, как я, не рождалось около тысячелетия. Впечатляет, мм? И поэтому встаю и ухожу...

Ещё бы знать, КТО. А вдруг - Элдара? Кстати, она просила меня называть её наедине именно так, по имени. Мол, её все эти церемонии убивают... У-у-у! есть ещё проблема! Если я встану и пойду, неизвестному любопытному может прийти в голову то же самое...

Что делать? Что? О!

- Учитель Аанми!!! - встрепенулся я, как утопающий, хватаясь за соломинку.

- Ну что ещё? - возмущённо зашипела оторванная от своих дел дроу. - Мы же договаривались, что особо афишировать ничего не будем...

- Элдара, прикройте меня щитом от Разума. - одними губами сказал я.

Дроу прищурила янтарные глаза, но спрашивать или возражать не стала. Прикрыла. И тут же чуть пошатнулась, ухватившись рукой за край столика. Тут же выпрямилась, схватила меня за руку и потащила прочь.

- Уходим.

Мы выскочили из столовой и промчались по коридорам чуть ли не бегом, в одно мгновенье ворвавшись в кабинет Элдары. Здесь она расслабилась и плюхнулась в кресло.

- Ну? И чем же ты не угодил Эноллаире? - насмешливо но всё ещё напряжённо поинтересовалась она.

- Эноллаире? - не понял я.

- Подружке Хэйтэна.

- А, та голубоглазая девушка с каштановыми волосами?

- Она самая. Только она владеет магией Разума настолько, чтобы заставить меня попотеть. Ну, так как?

- С ней у меня проблем не было. А вот с Хэйтэном...

- Ясно. Они ж закадычные друзья... Однако, заметь, Мир! Как держался твой щит! Даже меня проняло, когда я приняла атаку для себя. А ты сидел, как ни в чём не бывало!

- Э? - озадачился я.

- Ты видно ещё ничего не понимаешь Мир. - прищурилась Элдара. - Универсальная магия тем и интересна, что не требует больших сил, тогда как принимать удары может гораздо большей мощности! Мы с тобой, знаешь ли, будем искать обходные пути. Ты не можешь использовать много магических сил? И не надо! Только... мой совет. Ещё раз повторю, пока лучше держать всё это в тайне. Сейчас даже архимагистр не знает... А уже потом, когда добьёшься больших успехов - пожалуйста! Уж поверь, Большой совет не сможет отказаться от единственного дипломированного универсального мага. - и она гордо улыбнулась. - И уж тогда все... все оценят мой труд.

В частности, Нэвэрианэ, хмыкнул я про себя. Элдара не собиралась скрывать от меня свои цели, более того, я сам поинтересовался, зачем я ей, и она честно ответила. Поначалу я удивился, зачем магистру соревноваться с магом первого уровня. Но мне быстро пояснили, что Нэвэрианэ не пошла в магистры только из упрямства: мол, ей это вовсе не нужно, она не собирается волочиться за Элдарой. А так она вполне подходит для этой ступени. Меня потянуло многозначительно покрутить пальцем у виска. Рисковать карьерой ради какого-то... тогда дроу фыркнула и сказала, что я ещё просто маленький. Я не стал обижаться, хотя долго ещё подмывало назвать её старухой.

- Тебе сегодня лучше отдохнуть. - внезапно оборвала мои размышления Элдара.

- Но...

- Никаких "но"! - поморщилась беловолосая. - Ты итак себя загонял, как не знаю кто! Ступай в город!

В город... какой может быть в городе отдых? Но ладно, раз так говорит Элдара, я пойду... а то ещё обидится и Вестникам Трона настучит...

Я загонял?..

___________

Проводя недоумённым взглядом феноменальную парочку: учителя Аанми и Мира, Хэйтэн глянул на Эно.

- .....! - сказала та, хватаясь за виски. - Кой леший её принёс?

- Ничего не узнала? - нахмурился Лас, чертя на столе руну обезболивания и направляя её на девушку.

Та расслабилась.

- Нет, не успела... постоянно мешало что-то, какие-то помехи. Наверно, сказывается общее количество блоков во всём здании школы.

Хэйтэн и Элиас переглянулись.

- Что ещё придумали? - вскинула брови Эно.

- Хм... он не может сегодня не пойти в город... - сказал в пространство Лас.

- А в столице полно тёмных переулков... - продолжил Хэй.

- Решено. - кивнула Эно, воинственно сверкнув глазами. - Уж под такой угрозой он точно раскроется!

_____________

Я спешил. Время близилось к закату, а до школы ещё целый квартал. И посему приходится срезать по переулкам. Пусть это и не самая бедная часть столицы, но... Тёмных переулков везде хватает. Как бы не напороться на кого. "...и вещал пророк: да пребудет..."

Из темноты шагнули три фигуры.

А я на них беспомощно глазел...

Ну вот такие вышли шуры-муры...

Похоже я в историю влетел...

"Фигуры" зловеще ухмылялись. Что, сирены вас задуши, вам надо?

Передо мной во всей красе выступили они. Хэйтэн и его компания, то есть, сам Хэйтэн, Эноллаира и её парень. И улыбались они действительно зловеще.

- Привет! - "радостно" улыбалась Эноллаира. - Не бойся, мы лишь зададим пару вопросов!

Парни молча на меня взирали. Ага, так я и поверил... вопросительно поднял бровь.

- Кто ты такой? - выдала девчонка.

И тихо сполз по краешку стены...

В боку сурово зажимая рану!

Ах, как мечтал я, чтоб сбылися сны!

Но вот теперь уже мечтать не стану...

- Человек. - невинно моргнул я.

Аристократка сурово засопела.

- Правду сказал. - признала через мгновенье, видимо воспользовавшись каким-то заклинанием Разума.

Она что, в серьёз предполагала, что нет?

Но тут решил: сражаться до конца!

И из последних сил поднял заточку!

Стереть подлую улыбочку с лица

И в жизни их поставить только точку!

- Эно, да плюнь, прочти его так! - окликнул внезапно девушку черноволосый парень, мне не знакомый.

- Не могу! - жалобно откликнулась та. - У него в мозгах какая-то дурацкая песенка постоянно крутится! И за ней ничего разобрать невозможно даже с моими силами!

И это был действительно конец!

Закат вдали печально разливался!

Ну ты, конечно, парень, молодец!

Но жить... да ты чего-то размечтался!

- Что ж, - пожал плечами черноглазый. - Поступим по-другому.

И начертил первую руну на стене. Хэйтэн усмехнулся и выдернул из воздуха копьё...

Прости-прощай, любимая страна!

Любимый дом, любимая дубрава!

И наступила полная хана...

И кончен бой бессмысленный кроваво...

___________

- Ребят! Ребят, мы, часом, не ошиблись? - испуганно восклицала Эно, разглядывая распластанного на земле парня. - Он же ничего даже не успел сделать! Так, увернулся от пары заклятий - и всё!

Элиас и Хэйтэн мрачно переглянулись.

- Прочесть его сейчас можешь? - напрягся Лас.

Девушка наклонилась над лежащим без сознания парнем. Выглядел он, слабо говоря, неважно. Одежда вся порвана, на скуле - синяк, по телу множество царапин, синяков и того больше, рука неестественно вывернута (сломана, скорее всего), с виска стекает кровь.

- Однако уворачивался он со знанием дела... - задумчиво проговорил Лас, не понаслышке знакомый с воинским искусством.

- Эй, эй!! - внезапно подскочил Хэйтэн. - Закат! Мы сейчас опоздаем!

- Проклятье, Эно, задавай запрос, шпион он или нет, и уходим! - поторопил девушку Лас.

Та кивнула и сосредоточилась.

- Ну? - поинтересовался Хэйтэн.

- Не шпион. - растерянно пожала плечами Эно. - Выходит, мы зря его...

- Кроме шпиона ещё много вариантов. - успокоил её Лас. - Но сейчас нам некогда узнавать, поспешим.

И троица скрылась за поворотом. Парень на земле приподнялся, глядя им вслед.

- Ну тупы-ы-ые... не могут определить, в сознании человек или нет! Даже эта, с магией Разума...

____________

Элдара сладко потянулась в кресле. Да, если бы ученики знали, что в этот день отдыхают именно учителя, то так бы не радовались! Иэх, хороша жизнь! Особенно после стольких лет... живи не тужи. По крайней мере, сегодня. Дроу скосила взгляд на ни чем не примечательное зеркало. Вот ещё заварушка какая-то с похищением магов... но пока всё тихо и скромно... можно и не дёргаться. Вот уж когда припечёт...

Элдара поморщилась. Да уж, когда припечёт, может быть и поздно оказаться. И она, сколь бы ни была дроу, сбежать не имеет права...

И тут дверь (перенастроенная ещё и на Мира) распахнулась, и на пороге заявился Мир во всей красе. То есть, избитый и грязный.

- Бандиты напали? - сочувствующе поинтересовалась Элдара, глядя на кое-как залеченную руной низшего полёта руку.

- Ага. В количестве трёх штук и обладающие магическим даром. - вообще, как заметила воздушница, чем больше этот парень общался с ней, тем больше в нём появлялось мрачного, так сказать, фатального юмора. Похоже, общение с дроу сказывается...

- Да ну? - не поверила она.

И наткнулась на серьёзный, даже жалобный взгляд Мира. Впрочем, любой, кто знал бы этого парня меньше, чем Элдара (то есть все без исключения), посчитал бы этот взгляд высокомерным.

- А... - начала подниматься дроу.

- Они думали, что я шпион. - и, хохотнув, опустился в кресло спиной к зеркалу. - Абсурд.

- Ну, вообще-то, ты идеально для этого подходишь... - села на место Элдара. - Ты, надеюсь, ничем себя не выдал? Или эта девчонка таки вытянула из твоей головы всю информацию?

- Как вы догадались, что это были они? - изумился Мир.

- С моим-то опытом и не догадаться! Да это же было очевидно ещё тогда... - взгляд Мира закостенел. Он медленно поднял голову. - Так как с информацией?

- Ничего она не успела. - медленно проговорил парень. - Закат...

- Повезло. - хмыкнула дроу. - Эй, эй! Не делай такое зверское лицо, я просто тебя проверяла! Подумаешь, побили немного, с кем не бывает!!! Вот, выпей чайку, успокойся!

Но парящую чашку перед носом парень оттолкнул, плюхнулся в кресло и нервно расхохотался...

_____________

Спустя две недели я осознал, что значит слово "одиночество". Элдара уехала ещё неделю назад - на какую-то дипломатическую церемонию между магами нашей страны и другой. И я занимался самостоятельно. Но это было ещё полбеды...

Всё дело было в моих однокурсниках. А главное - в Хэйтэне. В первый день он был явно удивлён моим появлением, но потом и удивление прошло. И не осталось ничего. Ни ловушек, ни ядовитых подколок, ни косых яростных взглядов...

Ни-че-го.

Я просто внезапно оказался в пустоте. Остальные, как будто что-то зная, вели себя точно так же, то есть, будто меня нет. Пустое место. Нет, даже не так, - тумбочка...

А ведь когда-то я был бы рад этому. Сирены мне на голову, рад!!! Что же произошло за время моей учёбы? Что случилось? Я... изменился?

Так вот чего ты добивался... дед. Я слишком привык. Слишком размяк и расслабился. Забыл, что мне, в общем-то не нужен никто... раньше не был нужен. Я просто привык. Как привыкают к неудобной одежде.

Жестоко, но верно. Значит, нужно отвыкать и как можно скорее... Элдары не будет ещё целых два месяца. За это время я успею...

А потом... заново? Нет, что за ерунда! Я знаю, как мне удавалось не закиснуть в Погранке. У меня был Лес. И там кроме Леса действительно не нужен был никто. А здесь? Что у меня здесь есть? Ничего...

Хм. Так уж и ничего? Помнится, у меня есть одна оч-чень интересная штука... Я сунул руку в карман мантии. Ага, вот он. библиотечный ключ! взглянул, задумался. Что ж... время пошло.

Время Знания.

_____________

Деревня Заречье на Погранке. Две недели спустя.

Кузнец Далрон с гордостью взглянул на сегодняшний улов. Собрал удочки, учтиво поклонился водам степной реки. Подхватил рыбу и отправился было в деревню, когда позади раздался странный всплеск. Высоченный мужик задумчиво пригладил бороду, замялся, но вернулся.

Санна весело бежала к реке. Только что мама похвалила её за красиво вышитую наволочку и отправила хвастаться к папе. Восьмилетняя девочка, заливисто хохоча и размахивая вышивкой, мчалась по степному пологому холму к реке.

- Папа, пап! Смотри, смотри какая красота!! - разнёсся над рекой звонкий голосок.

Золотые косы девчушки растрепались на ветру и создавали вокруг головы девчушки солнечный ореол. Ветер тихо напевал свою песню, путешествуя среди трав.

- И маме понравилось, и сестричке! А братец сказал, что всё - девчоночье! Пап, скажи, что он не прав... пап?

Перевёрнутое ведро, разбросанные удочки. Пустой берег.

- Папа? - девочка подошла ближе. - Решил поиграть в прятки? Ха! А я знаю, знаю где ты! Ты в воде! Спрятался, а волны-то идут!!! Вот я тебя найду!!!

Счастливое румяное лицо девчушки склонилось над заводью...

...перевёрнутое ведро, разбросанные удочки, вышивка на берегу...

Пустой берег..

_____________

Деревня Осинники готовилась ко сну. Бабы загоняли скот, в домах загорались огни. Дед Бронн тревожно смотрел на небо.

- Быть засухе, говорю тебе я! Дождям не быть ещё до-о-олго. - заметил он старухе-жене.

- Да что, не вижу шо ль? Все приметы на то и указуют. - проскрипела та. - Да что мы-то можем? Только запасаться...

Вечерело. Наступала долгожданная ночная прохлада...

Дождь хлынул ближе к середине ночи. Невероятный, сметающий со своего пути всё и вся дождь. Солёный, с моря... от шума дождя половина деревни повскакивала с постелей. Но это уже было бесполезно.

Прямо из сплошного потока воды возникали непонятные фигуры, возникали и наступали на деревню...

_____________

Две недели спустя.

Я вылез из ванны, вытерся, оделся и глянул в зеркало. Итак, половина библиотеки выучена наизусть. Половина выученных знаний освоена на практике (хоть и пришлось постараться в упрощении и уменьшении применения требуемой силы). Ещё одна руна меня оч-чень интересует... но всё никак не могу расположить вектора в нужном месте и удвоить результат. Я снова взглянул на расстроенную рожу в зеркале...

Зеркало! Ну конечно, если использовать принцип зеркала, припомнив наложение рун в чуть расходящейся траектории...

Я поспешно достал уголёк и принялся чертить прямо так, на полу, азартно разветвляя получившийся результат и уже направляя его в сторону пентаграммы...

____________

Когда дверь наконец-таки открылась, Хэйтэн думал, что задушит наглеца, продержавшего его около ванной два часа. Однако этот...

Этот! Недоумённо и невозмутимо глянул на перекошенную рожу Хэя и высокомерно прошествовал мимо. Хэйтэн, чувствуя, что сейчас кинется душить, запрыгнул в ванную. С любопытством огляделся. Проклятье, что он здесь делал? Ни следа...

Надо поговорить с Ласом. Что-то этот Мир опять стал выпендриваться. Либо здесь что-то скрыто, либо просто решил поиздеваться.

- Выскочка. - бросил куда-то Хэйтэн уныло. - Что возомнил о себе? ишь с какой высокомерной рожей ходит...

Ему было не по себе. Казалось, история идёт по второму кругу...

___________

Это называется: увлёкся. Два часа на пентаграмму! Которую всё равно продержать смогу не более пяти минут - сил не хватит. Интересно, что за выражение лица у Хэйтэна было, когда я выходил?

А впрочем, не интересно.

Я, насвистывая, отправился в библиотеку. К слову, никто по-прежнему не знал, что у меня к ней открытый доступ. Мне это удавалось успешно скрыть: библиотека большая, смотрителя нет, а спрятаться можно в любой момент за какой-нибудь книжной полкой.

Так случилось и в этот раз: едва я добрался до особо изощрённого заклинания огня, ключ в запертой мной изнутри двери библиотеки выпал, вытесненный другим ключом.

И завис в воздухе. Сигнал такой, ведь и замок, и дверь совершенно бесшумно открываются... Ключ рванул ко мне по воздуху, я - за уже надёжно проверенную полку.

О нет! Вот уж кого здесь я вижу впервые, так это архимагистра! И он не один...

- Нэвэрианэ, Дион, вы знаете библиотеку лучше меня. Найдите нужную литературу. - приказал Орэн Хеннаврит.

Нэвэрианэ было сорвалась с места, но Дион махнул рукой, и из глубины библиотеки сама по себе вынырнула нужная книга. Ага, так вот кто на самом деле смотритель библиотеки... только ему подчиняются все книги.

- Вот... но, боюсь, это тоже не поможет. - алхимик нахмурился. - Даже здесь в основном сказки и предания...

- Не мудрено. - архимагистр нервно мерил шагами свободное от книжных полок место. Остановился. - Ведь никто в них и не верил, кто пытался изучить - не возвращались. Мы не ходили к ним, они - к нам.

- Кто знал, что они внезапно повылазят, как из-под куста? - поморщилась светлая эльфийка. - То ни слуху ни духу... а гляди ж, повылазили, твари!

- Будет ли достаточно малого отряда? - задумчиво вопросил словно сам себя Орэн. - Не думаю, но... остальные шестеро архимагистров никак не соберутся, а без их общего решения я не могу рисковать. Проклятье! Им было так хорошо в Пустынном море, что же понадобилось сиренам на суше??!!! - и с этими словами маги удалились, захватив книгу.

Я тихо сполз на пол, ущипнул себя. Не сплю...

Сирены? На суше? Пустынное море... Погранка... Лес... Дед!!!

____________

- Архимагистр, у меня к вам важная просьба, только вы можете мне помочь!!! - жалобно взирал на Орэна Хеннаврита тот самый знаменитый своим отставанием Мир. - Вы понимаете, у меня дед очень страшно заболел, мне нужно домой, срочно! Всего-то на месяц, я обещаю наверстать...

"А что... идея! Отправится домой, отдохнёт... глядишь - и не вернётся" - пришла в голову архимагистра дельная мысль.

- Хорошо, я даже тебе помогу. - живо кивнул он, а парень явственно удивился. - Могу отправить телепортационным каналом бесплатно в любое нужное место. Вот карта, показывай.

Парень уверенно ткнул пальцем. Архимагистр кивнул, поинтересовался, всё ли парень собрал, и создал канал тут же, с лёгкостью бывалого мастера.

Мир счастливо улыбнулся и шагнул в него.

- Избавился. - успокоено пробормотал архимагистр.

И совсем не обратил внимания на то, что указанный город подозрительно близко находится к...

VI. Голос сирен.

Хэйтэн зевнул, окинул курс ленивым взглядом. Чего-то не хватало. Но он, хоть убей, не помнил, чего.

- Здорово, Хэйтэн! - радостно замахали ему с последнего стола близнецы. - Айда сюда, поможешь нам со спором разобраться!

Парень закатил глаза, недоумевая, и как это им ещё не надоело спорить? Но подошёл. Любопытно же, что именно на этот раз.

- Па-да-да-дам!!! Па-да-дадам, па-да-да-дам!!! - выскочила сбоку Вириэна, помахивая в воздухе каким-то листком. - А у меня новость! Эй все, у нас теперь на ближайшие две недели отменены владение оружием, сотворение иллюзий, магия воды и земли!!!

- Это ещё с какой стати? - напрягся Шатр, просто обожавший занятия с иллюзиями.

- Так а я почём знаю? - пожала плечами Вира, невинно состроив синие глаза.

- Но говорят! - Моника высунула своё красивое личико из-за плеча подруги и таинственно вытянула губы. - Говорят, преподаватели этих предметов умчались по чрезвычайно важному поводу в... - но тут она снова пожала плечами, давая знать, что ничего больше не знает.

- В место, где внезапно явилась одна из мощнейших магических аномалий!!! - подхватила Раона, высунувшись из-за другого плеча Вирионы.

- Но больше ничего не известно. - хладнокровно завершила подборку информации Кэрин. Обвела всех своим пронзительным взглядом. Помолчала и вдруг спросила. - А где Мир?

Так вот чего не хватает, осенило Хэйтэна. Вернее, кого. Все запереглядывались. Насколько они помнили, со времён первого учебного дня Мир никогда больше не опаздывал...

- У него появились кое-какие семейные проблемы, и он отправился их улаживать. - раздался от двери до дрожи знакомый голос учителя Лаонэ. - А вы - кончайте сплетничать, я пришла заявить, что у вас сегодня вместо магии огня разумные расы. Живо все собрались и отправились на занятия!!! - выглядела учитель Лаонэ как обычно, вот только волосы, обычно заплетённые в косу, забраны в высокое нечто на голове, а сама эльфийка одета не в серую мантию, а в самую что ни на есть обычную дорожную одежду. - Меня некоторое время не будет. И чтобы без происшествий.

Спокойный голос, равнодушный зелёный взгляд, коим она смотрит только поверх голов, - всё это подтверждало опасения базового курса, в том, что Нэвэрианэ не в духе. И это слабо сказано...

Курс гуськом просочился за дверь мимо застывшей, как статуя, эльфийки. Как только дверь захлопнулась за последним учеником, эльфийка злобно стукнула по стене. Пошли оплавленные трещины.

- Архимагистр, ну вы и сглупили... Отправить Диона без меня!!!! - и в данный момент русоволосой нелюди было абсолютно плевать на то, что с Дионом отправились магистр иллюзий Ониа, боевой магистр земли и воды Олл и магистр Равэн. - И вообще, с какой стати было отправлять преподавательский состав, когда Вестники Трона у себя там уже пылятся! Ах, ах, ах! Как мы можем разворачивать столь мощные предприятия без совета семи архимагистров! Тьфу...

Нэвэрианэ, спустив пар, тяжело вздохнула. Кивнула самой себе и отправилась в комнату телепортационных каналов...

_____________

- Итак, сегодня мы поговорим об одной из вымирающих разумных рас. О русалках. - кашлянул, привлекая к себе внимание, невысокий плотный человек с внушительной бородой и молодыми весёлыми глазами.

Ходили подозрения, что он гном, однако доказательств тому не существовало. Да и вообще, гномы из своих подземелий в последнее тысячелетие и носа не кажут, а это что-то да значит...

- Выглянув из окна, каждый из вас может узреть озеро среди деревьев нашего сада. В его глубинах, между прочим внушительных, не смотря на малую протяжённость озера, скорее сравнимого с прудом, обитают последние представители этой расы. Их осталось около десятка, где-то пять русалов и чуть больше русалок. Итак, во-первых, их внешность...

- Послушайте, а разве русалки и сирены - не одно и то же? - внезапно поднял руку Хэйтэн.

Ему внезапно вспомнился постоянно употребляющий в своих ругательствах сирен Мир.

- Хм... какое невежество. Не ожидал от сына главного придворного мага... Объясню по порядку. Во-первых, сирены живут в море, а русалки - в реках, озёрах и прудах. Во-вторых, сирены владеют своей, особой магией... И в-третьих. Сирен НЕ СУЩЕСВУЕТ.

Тишина.

- Постойте, а как же Пустынное море? - вскинулась Моника. - Ведь там...

- Ни один человек не вернулся, отправившись туда, верно? Это ничего не доказывает. Никто же не задавал себе вопрос, как же о сиренах узнали остальные, если оттуда никто никогда не возвращался? Всё просто: люди придумали единственно кажущееся им верным. При-ду-ма-ли. А впрочем, если бы сирены и существовали, так, как их описывают всевозможные сказки, почему-то именующиеся энциклопедиями, то они... Если делать простой и разумный вывод, то сирены - есть существа неразумные...

____________

От города до Погранки я шёл полтора суток. Встретил странную заставу, которая без всяких препятствия меня пропустила, даже не глянув, и направился к ближайшей деревне, располагавшейся в небольшом редколесье. Реки поблизости не было, лишь пруд в глубине зарослей. Название деревни я с трудом, но вспомнил - Вечерниево. Вычурно, но красиво. Ни частокола, ни каких-либо наблюдательных пунктов - мирная деревенька, вольготно раскинувшаяся среди зелени редколесья. И кругом - степь, степь...куда ни кинь взгляд.

Я понял, что вот уже полчаса тупо смотрю на горизонт, где ковыль сливается с небом, встряхнул головой и направился к вальяжно развалившемуся на завалинке мужичку лет эдак сорока, покуривающего самосад и лениво глядящего на солнце. Ни паники, ни оров "сирены!", ни сплетничающих на эту тему баб...

Значит, сюда ещё не добрались.

- Здравствуйте. - вежливо выдал я. - Это Вечерниево? - для уточнения.

- А чё ж ещё. Оно самое, родимое. - выпустил кольцо дыма мужик. - А ты кто ж такой будешь, а?

- Путник я, мирный. - попытался как можно невиннее улыбнуться. - Не подскажете, где у вас тут переночевать можно?

Мужик окинул меня уже совсем другим взглядом, настороженным.

- А ты чай не из этих будешь?

- Из кого? - насторожился в свою очередь я.

- А из этих, спасателей. - мужик хохотнул. - От сирен.

Я непонимающе на него смотрел.

- Да из магов! - снизошёл до пояснений мужик, оскаливаясь в добродушной усмешке. - Не, ты не из них, те-то в курсе, а ты, видать, даже и о сиренах не знаешь... Ладненько, ступай... во-о-он там, видишь дом? Там Арфа с дочуркой обретается, у неё комната свободная есть, коли понравишься ты ей - пустит, а коли нет... тут уж извиняй. Я не причём. - и, бормоча что-то уже больше для себя, мужик скрылся за домом.

Я пожал плечами и направился к окружённому уютным садом домишке, так и утопавшем в зелени. Невольно я испытал уважение к хозяйке - всё-таки растить такой сад в степи (пусть и вблизи от редколесья) трудно. И только подойдя поближе, заприметил склонившуюся в три погибели над цветочной грядкой женщину.

- Э-э-э... здрастье. - отчего-то засмущался я. Быть может, от того, что она работала, а я праздно шатался рядом? - Это вы - Арфа?

Женщина выпрямилась, поднимая на меня свои серо-стальные большие глаза, а я почувствовал, как сердце ухнуло в пятки под этим пристальным подозрительным взглядом.

- Арфой меня только друзья зовут. - холодно ответила селянка, по красоте и стати своей могущая поспорить с любой придворной дамой. - А для всяких там юнцов я - госпожа Эларфа.

Точно из королевского дворца бежала!

- Прошу прощения, госпожа Эларфа. - тут же поспешил исправиться я. - Просто мне вот там - я махнул рукой в сторону крайнего дома. - Сказали, что вы вполне могли бы сдать мне комнату на проживание. И назвали вас именно так.

Взгляд Эларфы чуть потеплел.

- Асмид, разгильдяй, точно решил посмеяться над тобой! Да и надо мной, как я погляжу... А ты кто таков вообще будешь? Маг?

Ой-ё, да что же здесь их так не любят. Но скрывать что-либо от этой женщины мне почему-то не хотелось.

- Маг. - тяжёлый вздох. И, последняя попытка спастись. - Учусь только.

Не помогло. Вон какой грозный взгляд.

- Выметайся. - что? - Я сказала, выметайся из деревни, колдун. - о-о-о... а вот это уже оскорбление.

Обычно я равнодушен ко всяким оскорблениям, высказанным в мою сторону, но почему-то стерпеть это от конкретно этой русоволосой сероглазой крестьянки, с невероятно красивым и выразительным лицом и статью благородной не мог. Но и сказать в ответ...

Знакомый ветер рванул так и не подстриженные волосы, между прочим, по длине своей опасно приблизившиеся к обозначению дворянства. Пахло степью и морем, хотя до него ещё было шагать и шагать... ковыль мерно колыхался под крыльями ветра. Зелень вокруг меня будто бы смазалась и обняла мою уставшую от людского общения душу. Как давно... я не был Дома. Не в Лесу у деда, не в нашей деревеньке, не в избушке травника... а ЗДЕСЬ. Дома...

И потерять это всё, только из-за того, что я стал... магом?

- Я что-то вас не понимаю, госпожа Эларфа.

- Да что ту непонятного, я же сказала...

- Мне не ясны причины.

- Причины? А не ваше ли отродье понаставляло вокруг застав, дабы никто из Погранки не мог покинуть здешние места? А разве не вы, маги, явились сюда, заявляя кругом и всюду, что сирен не существует, а это неведомый враг прикрывается их именем? Не вы ли обещали защитить деревни, тогда как внезапно до нас доносится слух о полном исчезновении ещё одной и опустении двух других? Не вы ли...

- Проблемка... большая проблемка... - сказал я, глядя куда-то поверх головы разъярённой женщины. - И как я буду отсюда выбираться?

Эларфа заткнулась, смотря на меня со страшным недоумением.

- Ты же маг, так что...

- Какой я маг, сирены мне на голову, я же только на первом курсе учусь!!! - сорвался я. - Проклятье, да никто в ШМИ не знает, куда я отправился!!! Сам дурак! - тут же внезапно успокоился. - И что я собирался противопоставить сиренам?..

- Ты местный? - нахмурилась Эларфа.

- Что, так заметно? - я резко вскинул голову.

- Только местные ругаются сиренами столь самозабвенно. - хмыкнула она. - Признаться, поначалу было не похоже - так вокруг пялился, будто всё первый раз видишь.

Я молчал, предоставляя говорить ей. Она всё смотрела на меня.

- Ладно, чего уж там, проходи. - и качнула головой в сторону крыльца.

- А сколько... - зашевелился я.

- Эх ты, магик! Да зачем мне деньги, право слово! - я недоумённо вскинул брови. - Это в деревне-то! Будешь по хозяйству помогать. - и, глядя, как вытянулось моё лицо, Эларфа злорадно расхохоталась.

Сирены, кого-то она мне этим здорово напомнила. Ну нет, Элдара и Эларфа - сравнивать их невозможно. Хотя имена похожи... тьфу, паранойя развелась.

____________

Я валялся в ковыле, самозабвенно пялясь в небо. Устал, бедолага... ну и что? Я просто давно не занимался подобными делами - прополкой грядок. Это, знаете ли, владение оружием и тяпкой - немного разные вещи. Хотя похожие. Как Эларфа с Элдарой. Нет, они вовсе небыли идентичны - просто обе были безжалостны по отношению ко мне. Уй-уй... как спина-то болит, как болит! Вот что делает с человеком учёба. Но ничего...

Я перевернулся на живот, расчистил от травы небольшой клочок земли. Достал прочный деревянный прутик. Так... вот тут... и вот тут.

Готово! Руна по выдёргиванию сорняков с оптимальными затратами силы и времени готова к применению. А теперь пора наконец заняться делом. Что значит делом? А вот что значит:

Я всё-таки разобрался, зачем сюда примчался. К деду идти не стоит, он будет недоволен. К посланным архимагистром магам - тем более... А вот в чём суть, так это в этих самых магах. Насчёт застав понятно - то-то в городе, куда я телепортировался, ничего не знали о сиренах. С их не существованием сложнее. Как это, целая раса - и не существует? Бред, хотя и... допустим, некоторые уверены, что не существует дроу, тогда как я сам, своими собственными глазами видел одну из них. Похоже, в головах магов, живущих вдали от Пустынного моря действительно никаких сирен не существовало, но вот когда они сюда прибыли... начались проблемы, притом нехилые. И маги, полагавшие, что сирен не существуют, не смогли им противостоять. Ещё не известно, живы ли они вообще. На заставе, я так понимаю, стража из ближайших городов. Проклятье, ведь в Погранке столько деревень! А замок графа? А город Окр? Он стоит на реке... а я уверен, все передвижения сирен по суше связаны именно с реками.

Я прикрыл глаза и стал вспоминать, какие слухи носились по Погранке о сиренах. Первая и главная опасность: голос. Им они могут как убивать, так и зачаровывать...

Неприятность. Скорее всего, простой антизвуковой щит не срабатывает, как и антимагический. Точнее, у меня на него и сил-то не хватит, а если и хватит, то он сверзнется после второй голосовой атаки. Кроме того, антизвуковой щит убирает ВСЕ звуки, а это чревато последствиями. Просто заткнуть уши - тоже не надолго и не надёжно. Значит, нужно строить новое заклинание на основе старых.

Я ухмыльнулся сам себе и принялся за дело.

____________

А хорошо-то как!

Я брёл по улице деревушки, жевал соломинку и мечтательно смотрел в голубое, без единого облачка, небо. Тепло, светло... свободно!.. так бы и остался здесь. Навсегда.

- Господин маг! Господин маг!!! - от неожиданности я даже споткнулся.

Мда. Быстро по деревне слухи разносятся, вроде бы и Эларфа обещала не рассказывать никому, а вышло вон оно как...

- Господин маг! - ко мне подбежала девушка моих лет, голубоглазая, светловолосая и вся запыхавшаяся. - Господин маг. - промурлыкала она наконец. - Я вот знаете... не могли бы вы мне помочь? Я слышала, вы госпоже Эларфе огород от сорняков очистили вот так! - и она щёлкнула пальцами. - А не могли бы вы и мне... а то знаете, я всё работаю, работаю... и никак не справляюсь! - она смущённо потеребила кончик золотистой косы, глянув на меня исподлобья и чуть улыбнувшись.

Я помолчал. Тратить силы на сорняки? Но, с другой стороны, меня так просят...

- Я заплачу, честное слово, заплачу! - не поняла мой взгляд селянка.

Морковкой, что ли?

- Так, вы согласны? Идёмте, здесь совсем рядом...

Я закатил глаза, но послушно отправился за ней.

- Вот. - скромно опустив глазки, девица указала пальцем на заросшие непроходимым лесом сорняков грядки.

У меня появились сомнения насчёт того, есть ли там вообще что-либо кроме сорняков, но я кивнул, присел и начертал нужную руну...

- Ухты... - сказала селянка, гладя, как сорняки послушно втягиваются в землю. - Спа... спасибо, я сейчас... идите за мной! - она схватила меня за руку и потащила в сторону каких-то хозяйственных построек.

- Послушайте, мне пора, не надо вашей морковки или чего вы там собирались мне... - я отвоевал свою руку как раз, когда мы оказались около построек, развернулся...

- Куда же ты так спешишь? - раздался сзади требовательный низкий голос, меня безоговорочно схватили за руку и втащили в сарай.

"Опаньки..." - только и успел подумать я, падая в сено рядом с селянкой...

____________

Поправляя рубашку и приглаживая вставший дыбом волосы я продолжал путь по улице деревни. Мда, кто же знал, что среди... народа маги так популярны? Но девушки девушками, а отцы отцами, мне вовсе ни к чему лишние проблемы, так что...

- Господин маг!! Господин маг, у меня тоже огород весь зарос!!! - завопили от другого двора.

- Нет, зайдите сначала ко мне, я вас чайком угощу!!! - от другого.

Я тихо сбледнул с лица, сделал вид, что спешу, и срочно сменил курс в сторону дома Эларфы.

- Хороши наши девки, а? - весело подмигнула та, когда калитка за моей спиной захлопнулась. Я попытался кисло улыбнуться. - Только смотри, мужикам нашим-то не попадайся, а то...

Бом-бом-бомм!!! - раздался стук в калитку.

- Госпожа Эларфа, позовите пожалуйста господина мага, он мне очень нужен!! У меня дома случилось несчастье, муж в поле, и помочь некому...

- Скажите, что меня нет. - страдальчески заломил брови я.

Вот только ещё замужних мне не хватало...

- Его нет! - стараясь не расхохотаться, завопила Эларфа.

- Как же нет, коли он сюда только что зашёл? - искренне удивились за калиткой. - А коли и нет, так пусти меня, чайком что ли напои...

- Там есть выход через огород. - шёпотом выдала мне Эларфа. И уже громче. - Хорошо, только подожди, я чайник на огонь-то поставлю...

А я тем временем рванул к огороду. Но и там меня поджидала засада, правда, из другого контингента деревни...

- А куда это господин маг намылился? - хмуро вопросил давешний мужик, указавший на дом Эларфы. - Девок портить?

Толпа парней и мужиков постарше за его спиной придавала ему необычайно внушительный вид. Я закатил глаза. Досчитал до десяти.

Не помогло.

- Так, господа. - я посмотрел куда-то повыше их голов. - Или вы сейчас отходите в сторону... или - я выразительно хрустнул пальцами. - Или... вы сами всё прекрасно понимаете...

Мужики даже не дёрнулись. Я тихо вздохнул. Сзади раздались торопливые шаги, и из-за угла дома выскочила Эларфа.

- Что стоишь, дурак, тикай! Мирта, сирены её утащи, огород мой глянуть хочет, на сорняки твои, выдернутые! Ох, лучше бы ты их руками, честное слово... - и тут она заметила толпу мужиков. - Та-а-ак... что-то я не поняла... это что, значит? Огород мой топтать пришли? - мужики (вот чудо-то!) засмущались, запереглядывались. - И не стыдно вам?

- Так ведь это... - Асмид, как назвала его Эларфа, замялся. - Мага ловим.

- Зачем это? - состроила непонимающее выражение на лице Эларфа.

И тут прибыла её гостья.

- А, так вот вы где, господин маг! А Эларфа всё "нет его да нет"... - прощебетала Мирта, но тут же в растерянности застыла с раскрытым ртом, так как меня уже не было.

Простой отвод глаз, в общем-то... а в данный момент распределять на одного человека некогда, так что придётся потратить силы на всех.

- А где же... - она непонимающе заморгала. - Померещился. - развела руками, глянув на ничего не понимающую Эларфу...

И тут увидела мужиков. Малость сбледнула с лица...

- А зачем тебе господин маг? - вкрадчиво поинтересовался высокий мускулистый мужик, поправляя усы.

- А... а я... а мне надо было огород прополоть! Ты-то всё время то в поле, то с мужиками квасишь! А я всё одна, да одна... - тут она помялась. - А господин маг щёлкнет пальцами, и за пять минут сорняки все... фьють! Любо-дорого смотреть! Гляньте, как у Эларфы!

Все глянули и глубокомысленно покивали.

- Ну, я пойду... - улыбнулась Мирта и заспешила прочь.

- А как же чаёк? - чуть ли не хохоча окликнула её Эларфа.

- В другой раз!

Я с облегчением снял отвод глаз. Мужики на меня вытаращились (видать, решили, что и им померещилось).

- Ты глянь, живо смекнул, что к чему! - внезапно развеселился Асмид.

Я непонимающе глянул на него.

- Тут до тебя другие приезжие были, так ведь и их наши девки захомутать-то хотели, да все скопом... они только после недели очухались, да поздно было, а ты вишь, как... скольких попортить успел?!!! - внезапно рявкнул.

- Ни одной. - не моргнул я.

- Врёшь. - не поверил староста (а я уже понял, что это он).

- Вру. - честно сознался я. - Есть такая, знаете ли, пословица: "Не спрашивай и мне не придётся лгать...". Как-то так.

- Умный значит, да? - злобно прищурился Асмид. - А знаешь ли ты...

- Перестаньте. - резко оборвала подобравшихся мужиков Эларфа. - Что вы на него накинулись? Он же ещё только на первом курсе, а вы всей толпой! И не стыдно вам? - и опять все смутились. - Да и что вы от него хотите-то? Девки девками, а коли ещё ни одна не прибежала жаловаться, то и сыр бор разводить ни к чему...

Асмид хмыкнул, но решил-таки выложить свои претензии.

- Ты зачем, маг, сюда явился?

Я молчал.

- Да ещё ежели с первого курса? Те-то магистры были, а и до се ни слуху, ни духу...

Я по-прежнему молчал.

- Нечистое замышляешь, думается мне. Вот что...

- А с какой это стати я должен перед вами отчитываться? - холодно оборвал его я, выпрямляясь.

- Эй, парень, не горячись. - возмутилась Эларфа. - Вопрос-то справедливый.

Я зло скосил взгляд на неё. За-дол-ба-ло. Честное слово, лучше бы сразу к морю напрямик! Чего им всем надо? Вот пристали!.. Под моим взглядом Эларфа замолчала. В глаза её вернулся тот холод, коим она окатила меня при встрече, но мне уже было всё равно.

- Сирен прогонять я пришёл. - холодно бросил. - И не ваше дело - как.

- Сирен? - оживился Асмид. - А как же, их же не существует?

Я взглянул на него как на умалишённого.

- Я прожил в этих местах восемнадцать лет. Мне ли в них не верить? А эти, что магистры, действительно не верили - и напоролись. Я-то подготовлюсь... - уже устало.

Мужики запереглядывались.

- А ежели их и действительно не существует? - прищурился Асмид. -

- Так я ж не сломя голову на них кинусь, разбрасываясь заклинаниями. - фыркнул я. - Проверю для начала, присмотрюсь... Иэх, но кабы мне кого-нибудь, кто выжил после встречи с ними! Жаль, таких нет...

- Отчего ж нет. - внезапно перебил меня Асмид. - Есть. Один есть...

Я почувствовал, что невольно смотрю на него, как оголодавший на шмат мяса.

- Где?

- А ты нас не кинешь?

Тьфу, что за воровской жаргон?

- Да утащат меня сирены! - с чувством ответил.

- Тогда топай за нами. - и вся толпа повалила к дому старосты. - Его Микола подобрал, когда из Окра возвращался, продав товар. - рассказывал по дороге Асмид. - К морю шагал, будто тянет его оттуда что-то, да нехило тянет. Ну и связал бедолагу, в телегу кинул и сюда приволок. А как разобрались, что к чему... - тут он вздохнул тяжело. - С ума он сходит, прямо не знаем, что делать. Может, ты чего смогёшь, хошь и первокурсник.

Я неопределённо пожал плечами.

- Вот. - завели в какой-то сарай, где прикрученный верёвками к столбу обретался тот, кто повстречался с сиренами и смог уйти.

Молодой парень моих лет, чёрные волосы растрёпаны, зелёные глаза горят безумием. Губы что-то беспрестанно шепчут... я прислушался.

- Море... нуж... мо... пус... ...ите... уйти...

- Голос сорвал. Орал беспрестанно. - пояснил Асмид.

Мужики уныло глядели на эту картину. Я пожал плечами и решил потратиться на истинное зрение. Всё-таки дело важное... я моргнул и перешёл на это так и не упрощённое мной заклинание.

И отшатнулся, сжав губы и поспешно возвращаясь в нормальный режим зрения.

- Что там? А то чой-то ты малость с лица сбледнул... - напрягся Асмид. - Помочь можешь?

- В магии я здесь бессилен. Снять эту гадость можно только путём изымания мозга из черепной коробки. Вся дрянь туда всосалась. - глухо ответил я, ещё не придя в себя от того не то чтобы страшного, что предстало передо мной, а скорее нечеловеческого....

- А попроще нельзя? - насупил брови староста.

- Убить.

Староста вытер пот со лба.

- Ах вон оно что... ну тогда это... слушай, что ж ему так это мучиться? Ведь с ума сходит человек... а мы ребята мирные, крестьяне обычные. - я нахмурился. К чему он ведёт? - Так ты это... может ты его и того... а?

Огромная каменная плита отвалилась от неба и рухнула на сарай, раздавив меня вместе с ним. Именно так я себя почувствовал, когда понял смысл сказанного.

- Вы... да что вы... с чего вы взяли, что я на это способен? - глухо выдавил.

- Так ведь... говорят, магов прямо таки с первого курса учат... убивать.

Я помолчал, снова глянув на сумасшедшего.

- Глупости. Никого такому не учат. Я... я постараюсь придумать, чем ему помочь... - и развернулся, чтобы уйти.

- Ты сам сказал, что твоя магия бессильна. - остановил меня жёсткий голос старосты. - Зачем врать и откладывать?

Я почувствовал, что закипаю.

- Магия - это не единственное, чем я владею. - огрызнулся и быстрым шагом вышел из замкнутого пространства, в котором отчётливо разливалась аура безумия.

___________

Помнится, Элдара давала мне эту травку и рецепт, на случай, если понадобится стереть кому-то память...

Полностью. Но тогда какой смысл стирать ему память? Всё равно же, как сумасшедший будет: ни говорить не будет уметь, ни чего-либо другого... Но это если только травами. А если в зелье добавить магии? невозможно.

Но я попробую. Для начала следует приготовить зелье, и лишь потом... Дверь комнаты распахнулась и туда просунулась жизнерадостная мордочка Нимы, дочки Эларфы. Совсем недавно ей исполнилось десять, чем она очень гордилась.

- Мир, там мама ужинать зовёт! - протянула она. - Ты идёшь?

- Нет, спасибо, но я очень занят. - улыбнулся и вернулся к работе.

Девчонка фыркнула, но ушла. Время летело незаметно, глаза слипались, но я наконец-таки ухватил нужную нить и шёл правильным путём. Стоило только отвлечься, так наверняка всё бы сбилось...

И всё же я закончил. Трав хватило на две порции, ровно столько, сколько надо. Магия была использована на вычленение определённого отрезка времени, который надо стереть из памяти. Как его определить? Достаточно, чтобы тот, кто выпил это зелье в этот момент вспоминал именно то, что нужно стереть. А тот бедолага верно только об одном и мыслит...

Я поднялся и вышел из дома, во дворе столкнувшись с отчаянно зевающей Эларфой, несущей корм скоту.

- Опа, Мир, ты часом не заболел, так рано вставать? - вытаращилась она на меня. - И вправду, что-то бледен ты, аки облака на небе...

Рано?

- А что, уже утро? - тупо переспросил я.

- Так ты ещё и не ложи-и-ился? - дошло до неё. - Это где ж ты был, неужто по девкам?

Но я её не слушал, направляясь к дому старосты. Асмид так же уже поднялся, а завидев меня, весь подобрался, насупился...

- Ведите меня к этому. - кивок в сторону сарая. - Сейчас я его вылечу.

Асмид только кивнул и повёл. Невесть откуда набежали другие мужики, даже Эларфа примчалась.

- Держите его, чтобы не мотал головой. И ещё, после он не будет кое-чего помнить, например, как он здесь оказался... объясните ему. - Асмид согласно кивнул, а я поднёс зелье ко рту подопытного... ээээ... больного.

Минута, другая... парень замотал головой, окинул недоумённым (и вполне разумным) взглядом окружающую толпу.

- А где это я? - жалобно выдал.

- ГУЛЯ-А-АЕ-ЭМ!!!! - в припадке радости заорал Асмид.

___________

Вечер. Звёзды, пахнет степью и свободой. Я бреду из дома старосты, наевшийся, напившийся (но не сильно), но не выспавшийся. Эх, сейчас приду, лягу...

Мечтания мои были прерваны чьей-то бесцеремонно схватившей меня за рубашку рукой и втянувшей в кусты.

- А куда это господин маг намылился? А как же я? - промурлыкала мне на ухо давешняя златовласка.

____________

- А ты знаешь, какой ты высокомерный со стороны кажешься? Так и хочется тебя скалкой огреть! - выдала мне Яна (так звали эту девушку) пару часов спустя.

- Мда? - нахмурился я. - Я просто не хочу, чтобы ко мне всякие разные лезли.

- А получается наоборот. - расхохоталось голубоглазое чудо. - Да и зачем отгораживаться от всех? Послушай, Мир! Взгляни, видишь звёзды? - она провела рукой в воздухе, указывая на небо. - Одна светит тускло, а сколько их! и оттого они все ярче кажутся. Ярче и веселей... к чему прятаться в тени, отгораживаться и огрызаться? Знаешь, есть такое слово - друзья. И вот тебе слово, Мир, лучшего на свете не сыщешь! - она прижалась ко мне. - А знаешь, почему наши к тебе все так хорошо относятся и морду не бьют? Просто ты, когда колдовать принимаешься или за дело берёшься, сразу весь такой... надёжный становишься. Прямо скала. Только, это если, как я заметила, ты сам не замечаешь. А как заметишь, что сбился, так давай обратно рожу невозмутимую натягивать...

Я слушал и тихо косел.

- Расслабься, улыбнись, потянись к людям! И знаешь, как здорово будет... - она мечтательно вздохнула. - Мир... а, Мир?.. А женись на мне, а?

От неба оторвалась вторая плита и рухнула на меня. Я переваривал.

- А какая тебе от меня польза? - осторожненько так.

- Ну как же! - она округлила глаза. - Да ты представь только себе, щёлк - и нетути сорняков! Да за одно только это...

Меня разобрал беззвучный хохот. Яна захохотала вслед.

- Понятно всё с тобой. А мне от тебя какая польза? - уже с любопытством.

- Так, а я тебе штаны заштопаю!

- А я сам могу.

- А я носки постираю!

- Сам постираю.

- А я сапоги тебе почищу!

- Да сам я почищу!

- А я детей тебе рожу!!!

Я закашлялся.

- В конце концов, надо же тебе куда-то из твоей школы магии возвращаться? Или - она прищурилась. - Тебе есть куда?

А я задумался. Выходит, что и не куда... дед-то навряд ли пустит - мол, взрослый уже...

И странной мыслью внезапно кольнуло - а почему бы и нет?

- А давай. - согласился.

Она непонимающе на меня смотрела.

- Поженимся, говорю, давай. - подтолкнул её я.

Она распахнула рот. Закрыла. Раскрыла...

- Так, а я ж пошутила... - изумлённый шёпот.

- А, ну тогда...

- Я СОГЛАСНА!!!!!! - и, похватав одежду, облачаясь в неё по пути, помчалась к своему дому.

- Ты куда?

- Отца обрадую-у-у!!!!

И вот тут до меня дошло: Яна бежала прямиком к дому старосты...

______________

Проклятье! Не жизнь, а сказка, не степь, а...

Не знаю что. Ладно, я заснул в поле, наконец-таки добив нужное для боя с сиренами заклинание, но дождь! Эларфа же говорила, все примета, что засуха будет! Откуда ливень, сирены меня утащи!!! Даже определить невозможно, день ещё или уже вечер!!! Так и заплутать недолго, до деревни не дойдя.

Но дошёл, доплёлся до дома Эларфы, продирая глаза от бесконечно хлещущей с неба воды. Вломился во двор, подгоняемый раскатами грома...

Они стояли на пороге, равнодушно глядя сквозь меня своими сплошь синими глазами.

Сирен и сирена.

Сирен схлопотал невидимые метательные ножи стихии воздуха (невидимость добавил я, а Элдара была просто в восторге) в горло, переносицу и в сердце (по идее оно там должно быть). Из ран хлынула вода, после чего всё тело сирена (не одетое ни во что) лужей шмякнулось на порог, стекая на землю.

Сирена открыла рот и завопила...

Но её вопль споткнулся о щит, долетев до меня безобидным визгом. Но он сделал другую работу - из других домов повыскакивали ещё одни твари. Всего я насчитал двадцать одну синеглазую сволочь. Трое ещё схлопотали веер ножей, лужами расплескавшись на земле. Я тонко усмехнулся и материализовал молот ветров, гораздо меньший по размерам, чем Элдаровский, но и энергии жрущий гораздо меньше. Увернулся от кинувшейся на меня синеволосой синеглазой сирены, развернулся, уходя от чьих-то ледяных игл (магия воды, похоже сирены ею владеют), нанёс удар молотом, который снёс двоих. Но на этом молот не остановился, разлетевшись на десяток ножей и угробивших ещё пятерых.

Универсальный щит (опять же мною усовершенствованный) ощутимо прогнулся под ледяной глыбой. Начинаются проблемы, надо спешить. Пара мгновений - и маг воды вычислен и застигнут врасплох атакой огненной стрелы. Такой силы маг, а так глупо попался... Ну и что, что внутри огненной стрелы, кою он легко отбил, пряталось воздушное копьё? Такой сильный маг...

И не один, недаром меня всё ещё атакуют: умные гады, всю воду на земле заморозили, а вместо дождя уже снег наяривает... Х-х-холодно...

Но и мы в магии воды лыком не шиты. К тому же, что так не эффективно против холода, как не огонь?

Десять минут спустя всё было кончено. С неба по-прежнему хлестал дождь. Я стоял посреди улицы один. Ближайший забор был покорёжен моим телом (когда меня сшибли водоворотом), земля вся в выбоинах и рытвинах. Ощутил лёгкий толчок - десять минут действительно прошло, именно такое время я мог удерживать тот невероятный щит, который вывел. Не больше и не меньше - десять минут на всё про всё... уложился.

Я медленно переступил порог дома Эларфы.

Пусто. Ни тел, ни следов драки. Огонь в камине залит водой. Я облизал губы. Солёные... дождь из морской воды... тихий шорох снаружи.

Я выскочил во двор и замер.

Прямо из дождя возникали новые фигуры. Новые, но до боли знакомые. Вот одна из фигур шагнула вперёд... Яна?

А вместо глаз два синих озера морской воды...

Миг спустя щит вновь на месте, а я - в действии. Невидимый нож вошёл Яне в глаз, после чего на землю хлынуло новое количество воды...

И снова десять минут спустя. Уложился.

Я рухнул на колени, тяжело дыша. Мне крупно свезло: мой минимум времени между использованием щита, как я его назвал "занавеса", пять минут. Столько именно и прошло... но всё равно, столько противников подряд, да ещё за десять минут...

Я закашлялся, утёр воду со лба, глянул на руку. Кровь. Поднялся... среди этих магов не было, и то хорошо.

Зашёл в дом Эларфы, высушил остатками резерва камин, дрова. Зажёг огонь... и всю ночь, до утра просидел напротив. На заре дождь закончился.

Ещё только светало, собрал вещи. Вышел из деревни, притормозил за околицей, глянув на чистейшее небо. Вдали робко ползли по небосклону лучи восходящего солнца. На небе гасли последние огоньки...

"...взгляни, видишь звёзды?.."

Пахло утром и морем.

"...зачем?.. лучшего на свете не сыщешь!!!"

Я зашагал прочь, не оглядываясь, наращивая темп.

"...есть такое слово..."

- Друзья. - искривились губы в усмешке. - Очередная людская глу...

____________

Месть, как я давно отметил, глупость. Поэтому я не буду мстить, это ни к чему. Я пришёл сюда именно за этим - прогонять сирен, и именно прогонять. И сейчас самое то, чтобы начать это делать. Я всё продумал. Я всё решил.

К реке я вышел спустя два дня, к реке, впадающей в Пустынное море. Но не смотря на то, что она туда впадала, а не вытекала оттуда, я уверен: вода в ней солёная. Я смотрел на неширокую извилистую ленту реки с невысокого холма. В руке у меня небрежно покачивалось копьецо, только в страшном сне могущее представиться стрелой. Я усмехнулся, прищурившись: в воде явственно просматривались мелькающие тени, плывущие против течения. Одна, две, три...

Сойдёт. Я взмахнул рукой, уплотняя воздух в нужной конструкции, являя миру невидимый лук. Наложил на него "стрелу". Можно было, конечно, и его сделать воздушной, но ни к чему пока сиренам знать, что они имеют дело с магом...

Я тщательно выждал момент, вздёрнув левую бровь. Усмехнулся краешком губ и спустил тетиву...

VII. Запретная магия.

И, конечно, попал. Небо, что тут началось!!!

Первым из реки выпрыгнул какой-то сирен и заорал уже в воздухе. Вопль его послушно был отражён занавесом, а сам сирен схлопотал невидимые ножи в глаз, горло и сердце, после чего водой брызнул на землю. А вот те, кто вылез потом, рисковать так уже не стали... Я насчитал всего десяток. Пойдёт: пять минут на всё про всё...

- Шальной стрелой закончен бой,

А на рассвете снова пляшет

Луч солнца в небе золотой,

И жизнью он твоей украшен.

И улыбается закат

В воде, в неровном отреженьи,

Не повернуть судьбу назад,

Переиграв это сраженье... - напевал я себе под нос вычитанную где-то песенку.

А что вы хотите? Тут кругом все орут, визжат, мечутся, вопят заклинания, один я, как дурак, со спокойной равнодушной миной раскладываю ситуацию по полочкам, выдаю в ответ мелкие, но злобные заклинания, да уворачиваюсь от чужих. Надо же как-то вливаться в окружающую обстановку? Вот я и вливался...

- И дохлый номер умолять

Богов о срочном воскрешеньи,

Те завопят тебе: "Опять!

Вот шиш тебе, а не спасенье!". - кстати, на ножи уже никто не вёлся, да и вообще эти оказались гораздо более сильными и... умными что ли? Уже сейчас они меня окружили, а я ничем не могу ответить... - Но ты не падай духом, нет!

И нет, не смей теперь сдаваться!

Оставь последний в мире след

И умирай, чего бояться!

_____________

Нэвэрианэ удовлетворённо оглядела пустой берег реки. Оглянулась на остальных.

- Все целы? - это была их первая стычка с сиренами, однако тварей этих набежало не меньше сотни. И хотя маги они были не слабые...

- Я цела. - коротко ответила Ониа, точнее, её иллюзия.

- А чего тебе сделается? - фыркнул Дион, держась за виски. - Это же надо дойти до такого: иллюзия, творящая иллюзии... Лучше гляньте на магистра Олла.

- Твор!!! Твор, поклятье, как тебе удалось-таки попасть под их голосовую атаку? - взвыла эльфийка.

Магистр Олл, не смотря на явную усталость после битвы с сиренами, полз в сторону моря.

- А ведь я говорил, что лучше сразу заткнуть уши. - хладнокровно заметил Равэн, протирая клинок.

- Но тогда можно не услышать, что происходит сзади. - возразил Дион.

- А? - не расслышал мастер.

В ушах у него торчали затычки.

- Нет, с этими сиренами воевать невозможно! - продолжал говорить Равэн. - Вместо крови - сплошная вода. А с виду - люди, как люди... только голые.

Дион кивнул и поспешил к Твору, накладывая на него руну сна.

- Похоже наши ряды существенно поредели. - заметила Ониа. - Их голос всё-таки пробил его защиту, а ведь Твор единственный из нас, кто владеет магией воды в совершенстве.

- Уходим. - приказал Дион, как командир группы. - Нам необходимо многое обдумать, и прежде всего то, что сирены всё-таки существуют, и не посоветуй я вам на всякий случай приготовиться - не выжил бы никто...

Когда они отошли от реки на достаточное расстояние, Дион приказал остановиться.

- Ну что, будем подводить итоги? - серые глаза алхимика потемнели. - Нэвэрианэ, твоя очередь высказываться.

- .......................................................................................................!!!!! - ответила та.

- Это было по эльфийски? - заинтересовалась Ониа.

- Отставить! - резко перебил её Дион. - Нэвэрианэ, по существу.

- Конец нам полный, дорогие мои. - и эльфийка достала из-за пазухи цепочку со сплавившимся в чёрный ком камнем. - Мощнейший артефакт, защищающий от магии Разума. - она прищурила зелёные глаза, помолчала. - Был.

- Что ещё? - глухо поинтересовался Дион.

- Ну, стоит предположить, что магия Разума заключена в голосе. Но и это ещё не всё: многие из сирен и сиренов владеют, и неплохо, магией воды. Но, что ещё более интересно, сирены существуют... От меня всё. Иной защиты от Разума я не имею.

- Плохо. - нахмурился алхимик. - Ониа?

- А что я? Мне ничего не сделается, пока я посылаю вместо себя иллюзии и навожу иллюзии на сирен. - пожала плечами невысокая, хрупкая женщина с серебристыми волосами, завивающимися в локоны вокруг её головы шапочкой, и с большими серыми глазами. - Но, если кто не заметил, их голос имеет свойство развеивать иллюзии... магия Разума, бездна её задери. И я тоже согласна, что это именно сирены: притом почти идентичные слухам...

- Равэн? - повернулся к воину Дион.

- Что я могу сказать? Поддаются стали, как и все живые существа. Единственно что, гляньте-ка. - и он протянул руку вперёд, в которой держал свои затычки. Чуть сжал пальцами... дерево тихо хрупнуло и осыпалось трухой. - Результат сегодняшнего боя. Ещё бы пара минут - и всё... - он достал трубку и закурил. - Ну ты, как ты-то избежал атаки?

Дион задумчиво посмотрел в сторону реки. Перевёл взгляд на товарищей и закатал рукав рубашки на левой руке.

- Ххх... - перешёл на хриплый кашель Равэн, Нэвэрианэ побледнела, а Ониа подалась вперёд. Магистр Олл безучастно дрых в сторонке.

- Дион, можно вопрос? - хрипло подала голос эльфийка. - Почему ты ещё не магистр?

По руке алхимика красной змейкой вились мельчайшие руны, сотни, одна друг на друге, навыворот, то же самое зеркально повторялось на правой руке.

- Рунная броня. - восторжённо прошептала Ониа. - Но разве её не запретили?

- Нет. - буркнул Дион. - Её утеряли. Я всего лишь создал аналог, гораздо более слабый, но тоже весьма эффективный. К тому же, она только на руках.

- Понятно. - пробормотал Равэн. - Но всё равно, получается, что из нас только ты можешь сражаться с... сиренами? - он кивнул в сторону реки. - Но что ты можешь, один?

- Ну, во-первых, меня и вас прикроет пока Ониа. А потом... ну, потом будет потом. - алхимик поднялся с земли. - сейчас нужно дать понять, что мы не отступаем. - он подхватил с земли сумку. Засунул руку и вытащил пару закупоренных стеклянных ёмкостей. - Повеселимся? - подмигнул Ониа и отправился к реке.

- Эй,эй! - приподнялась Нэвэринэ.

- Ты ему сейчас только помешаешь. - осадил её Равэн. - Видишь ли, Нэвэрианэ, никто из нас не владеет магией Разума настолько, чтобы противостоять этом голосу. Уж больно сильны они в этом. Против них, разве что, Эноллаира бы справилась, да и то... если её научить. Так что, сидим и таимся, наблюдая за Дионом. Уверен, на рожон он не полезет...

Со стороны реки раздался мощный взрыв, в воздух взвился столб земли, перемешанный с водой, а до сидящих на земле магов дошла слабая рябь магии Разума...

- Ну нет, это я не могу противостоять магии Разума? Да у меня тут амулетов!!! - Нэвэрианэ подорвалась с места и рванула к реке.

- В общем-то и у меня пара затычек ещё найдётся. - буркнул Равэн и подхватил клинок.

- А Твор? У, неблагодарные, что бы вы без меня делали! - пробурчала Ониа, скрывая мага иллюзией и отправляясь к реке (тоже иллюзией).

Полчаса спустя.

- Слушай, Дион, я то-то не понимаю, мы что, на войну пришли? - задумчиво вопросила Ониа, глядя на поле боя.

Река изменила своё русло. Всюду, куда ни глянь, простиралось выжженное поле (за исключением пятачка травы со спящим на ней магистром Оллом). Ониа (настоящая) стояла рядом с магистром, вокруг серебрился слабый воздушный щит, благодаря которому иллюзионистка так и не поджарилась.

- Хорошо хоть, я не только иллюзии делать умею. - укоризненно заметила парящая рядом с Дионом иллюзия. - А то...

- Это не ко мне, а к Нэвэрианэ. - отмазался алхимик. - У меня после пятнадцатого взрыва зелья закончились.

- А кто чертил подозрительно мерцающие руны и выстраивал из них не менее подозрительные пентаграммы? - фыркнул Равэн, подходя.

- Равэн! А ты где был? - изумилась эльфийка, до этого что-то его не примечающая.

- Да вот, искупался малость. - воин встряхнул мокрыми волосами. - Знали бы вы, сколько их под водой...

- И всё-таки. - нахмурился Дион. - Что-то не похоже, что мы их остановили...

- А нам и не удастся. - спокойно выдала Ониа. - Я тут поразмышляла и прикинула... вон видите? - она указала в сторону, противоположную от моря. - Дождь. - и многозначительно помолчала.

Глаза Диона расширились.

- Возвращаемся.

Но тут со стороны реки раздался новый вопль...

_____________

"Игра оказалась не такой уж и интересной" - мелькнула мысль в голове Ронкорры.

Маг, который напал на них, оказался не так уж и силён и сейчас только и делал, что уворачивался от заклинаний да атак остальных ей подчинённых сирен. Притом, если сначала он сумел убить четверых (включая Одара, по глупости выскочившего из реки прямо на ножи), то теперь сумел только легко ранить двоих из оставшейся пятёрки. Сама Ронкорра предпочитала наблюдать в стороне, как маг из последних сил изворачивается, уходя от несильных, в общем-то, атак её стражи.

*Надо заканчивать* - протранслировала она по мыслесвязи Риготу.

*Как? - раздался раздражённый ответ Ригота. - Этот человек не даётся, постоянно уходя от наших атак.*

*Так примените более эффективные способы!!!* - пришла в раздражение Ронкорра.

*Приказ понят* - пришёл ответ.

Ронкорра попыталась успокоиться. Действительно, она сама приказала, ради развлечения, не использовать атаки более высокого уровня. За что и поплатилась четырьмя неплохими стражами - но это было действительно забавно, смотреть, как обманывается этот человеческий маг...

От первого удара маг увернулся - из реки поднялась устрашающая волна, обрушившаяся на то место, где мгновенье назад стоял маг. Теперь же он находился гораздо ближе к Ронкорре и та могла рассмотреть его сосредоточенное спокойное лицо. Губы сирены разомкнулись в презрительной усмешке: ничего, сейчас с тобой поиграют!

И тут спокойные каре-зелёные глаза наткнулись на неё. Ронкорра не знала. Что он углядел в её взгляде, но могла поклясться, что маг всё понял! И к чему-то нехорошему пришёл. К какому-то решению... резко присел и начертал на земле руну.

Но этим не ограничился, резко, пока пятёрка сирен, нападающих на него, не опомнилась, проворачиваясь вокруг своей оси, с невероятной скоростью вычерчивая точно такие же руны обручем вокруг себя, соединяя между собой... А затем, так же продолжая движение поворот, быстро поднялся, раскинув руки в стороны, отчего воздух вокруг него подёрнулся рябью и затуманился...

"Алхимия? - презрительно выгнула бровь Ронкорра. - Но что тогда с воздухом?"

А маг резко выпрямился, насмешливо, высокомерно глянул на окруживших его сирен и... сложил руки на груди крест- накрест, показывая этим, что больше он с места не сдвинется.

А в следующий миг на него обрушился дождь ледяных клинков, размером с половину человеческого роста. За этим градом ледяных стрел фигура человека исчезла.

*Наконец-то! - возликовала Ронкорра. - Уходим, мы не можем долго без воды.*

*Постойте.* - прилетела встревоженная мысль от Ригота.

Вонзившиеся на половину в землю клинки таяли. И из-за них открывалось дивное зрелище - целый и невредимый человеческий маг, стоящий всё так же, со сложенными на груди руками, с чуть взъерошенными волосами и всё с той же надменной улыбкой.

Вот разве что, был несколько бледнее, если столь мёртвенно белая кожа может быть выражена подобными простыми словами. Воздух вокруг мага уже не шёл рябью - мерцал, наливаясь алым.

*Пять минут уже с этим слабаком возимся, а вы не можете его просто убить? Не говоря уже о том, чтобы обратить?!!!* - взвыла разъярённая сирена.

*Он отражает наш голос.* - попытался оправдать себя Ригота.

*Он - ВСЕГО ЛИШЬ ЧЕЛОВЕК!!! *

*Понял.*

Ронкорра кивнула самой себе. похоже, всё уже не так скучно...

И тут со стороны моря раздался глухой рокот. Затем ещё, ещё... сверкнули какие-то еле различимые взгляду вспышки. Из реки вынырнула ещё одна подчиняющаяся Ронкорре сирена.

*Госпожа, вниз по течению кто-то перегородил проход через реку. Предположительно сильные маги. Убито уже более сотни обращённых и подавляющее количество истинных: около двадцати... из чуть меньше магически одарённых. Это сулит большие проблемы, если не устранить немедленно. Остальные Высшие слишком далеко, они не успевают, некоторые из них вообще в соседних реках, что означает, нужно либо вернуться в море, либо поднимать воду вверх, а это займёт много времени...*

Сирена перевела взгляд на оставшуюся пятёрку магов. Остальные её стражи тоже были весьма сильны, но маги из них были гораздо слабее... И этот маг...

Она взглянула на продолжавшего как ни в чём не бывало стоять человека. В его странный щит летели мощнейшие заклинания, однако всё было бесполезно. Разве что маг уже не бледнел - рубеж последней бледности, по-видимому, уже прошёл.

Взгляд его спокойных глаз изменился на какой-то отчаянно весёлый, вместо усмешки остался один оскал, да и вообще, казалось, все его силы уходят только на то, чтобы не упасть.

И тут парень встретился с ней взглядом и... пошатнулся.

"Вот оно!!! - вспыхнула радость в сирене. - Его щит от нашего голоса... ослабел!!!"

И вправду, лицо парня приобретало именно такое выражение, какое бывало у людей, попавших под атаку голоса, не имевшую цель убить, а наоборот, обратить...

*Ригота, бери свой отряд и мотай вниз по течению. Здесь - сирена сладко улыбнулась. - Я справлюсь сама...*

Ригота с сомнением глянул на рухнувшего на колени мага.

*Но есть опасность...*

*Это ПРИКАЗ!!! - разъярилась Ронкорра. - И бери остальных, там действительно какая-то опасная заварушка. А этот... уже спалился.*

И верно: руны, как и воздух, вокруг мага медленно, но верно гасли...

______________

Ну да, что и следовало ожидать. Напоролся. Счастливо и бесспорно. Но кто же знал, проклятье, кто знал, что те, что встретились мне в деревне, - не показатель? Их было так много... простой народ, впрочем, если задуматься.

А мне свезло напороться на элиту... так и забрасывают, гады, заклятиями, так и забрасывают! И все пятеро, сволочи - маги!!!! А я, такой добрый и пушистый, маг базового уровня, тут значит, должен бегать от них (буквально) по всему берегу.

Ой-ё. ой-ё-ёй. Ай-яй-яй. Эй,эй!!! Эт-то... это что было?

Если сравнивать, то до этой, так сказать, ВОЛНЫ, меня "щекотали". А теперь... теперь...

Я нервно скользнул взглядом по мгновенно подобравшимся сиренам. И наткнулся взглядом на стоящую в стороне и наблюдающую за мной сиреной...

"Игры кончились, мальчик" - сказал мне её насмешливый взгляд и улыбка.

Сволочи, да ведь они развлекались!!! И сейчас мне, похоже, придёт полный и безоговорочный конец. Не дож-дё-тесь. И плевать на всех, сейчас мне главное одно - выжить!!! Пусть хоть тысячу раз запрещено, пусть хоть миллиарды раз мне потом раскаиваться...

А вообще, запретная магия всегда меня привлекала. И, сколько бы не сверкала на меня своими прекрасными глазами Элдара, в библиотеке в первую очередь я искал именно её. Запретную магию... да, я злостный нарушитель, да, меня давно пора повесить...

Но я не собираюсь до конца своих дней много знать и ничего не уметь!!! шиш вам! К тому же, конец моих дней явно приближается, а потому...

В тайне от Элдары я усовершенствовал его. Щит, созданный из воздушной магии и алхимии. Нате-ка, любуйтесь, дорогие мои сирены!!!!

Вовремя успел. В следующее мгновение на меня обрушилось такое, что захотелось невольно зажмуриться, заткнуть уши и заорать "спасите!!!". Но я заставил себя стоять прямо и смотреть, как об мою защиту обламываются огромные ледяные клинки. Смотреть и ощущать, как силы потихоньку, но неумолимо, меня покидают...

Полюбоваться ошарашенными рожами сирен достаточно долго не удалось - меня буквально завалили атаками, и спустя ещё минуту я должен был признать, что это действительно конец...

Признать - не значит сдаться. Силы предательски утекали, сознание норовило поблекнуть и рухнуть в темноту, вдобавок, десятиминутный рубеж неумолимо приближался. Безвыходная ситуация, из которой невозможно выйти или убежать. Проклятье! Что за жизнь? Уж Хэйтэн бы им тут показал ураган на пару с огненным дождём! А, чего жалеть, чего сейчас-то мечтать?

Опаньки, так это оно и есть, значит? Мысль поразила меня настолько, что разум внезапно прояснился. Страх. Страх перед смертью. Действительный страх - не тот, что я испытал случайно наткнувшись в лесу на Нэвэрианэ, даже не тот, что явился мне при той памятной стычке с Элдарой.

Сильнее. Потому что сейчас, именно сейчас я не могу ничего придумать. Даже не помышляю об этом, даже не анализирую ситуацию...

Ну, это ещё можно изменить. Итак, ситуация?

Полная задница.

Как-то изменить?

Совершить самоубийство, разве что.

И что делать?

Ждать момента.

Мир повторно помутнел после подобного анализа обстановки. Но я, по крайней мере теперь знал, что делать... И тут сирены вокруг меня встрепенулись, глянув в сторону моря... В этот момент даже я понял, что там что-то происходит, хотя до этого явно не обращал внимание на грохот, доносившийся оттуда. Ба! Я не я, если это не наши маги там развлекаются! Уж они-то зададут этим сволочам жару... надеюсь.

Ага, а этих видно что-то встревожило. И нехило... в воде показалась ещё одна сирена: она обратила лицо к главной (я так думаю), стоявшей в стороне сирене.

И тут меня словно бы током ударило озарение: да вот же оно! Вот оно! Как я не обратил внимание на это раньше?

И, боясь опоздать, шевельнул губами, произнося довольно сложное заклятие... получилось.

*Госпожа, вниз по течению кто-то перегородил проход через реку. Предположительно сильные маги. Убито уже более сотни обращённых и подавляющее количество истинных: около двадцати... из чуть меньше магически одарённых. Это сулит большие проблемы, если не устранить немедленно. Остальные Высшие слишком далеко, они не успевают, некоторые из них вообще в соседних реках, что означает, нужно либо вернуться в море, либо поднимать воду вверх, а это займёт много времени...*

Опаньки. Шанс... Сирена глянула на меня, и план, что в мгновение сформировался в моей (видимо больной) голове начал претворяться в жизнь. Хорошо я встречался с этими самыми "обращёнными", как я понял, так что, сымитировать их рожу смогу. Мол, щит дал сбой и я немного того...

Ага, ага, зацепило! А теперь, спаси меня небо, изобразим полную потерю контроля над собой и щитом... картинно падаем на колени и гасим приток силы к щиту...

Я сказал гасим, а не отключаем защиту! Тьфу, до того ослабел, что уже теряю контроль над силой.

ЕСТЬ!!!! Получилось!!! Урррааааааа!!!!!

Все пять сирен (кроме главной), чуть ли не помахав мне на прощанье ручками, нырнули в реку. Я, немного в шоке, пронаблюдал, как вместе с ними в воде тронулось ещё не менее десятка теней. О как. Развлеклись, называется...

Так, изображаем блаженного, изображаем блаженного...

_______________

Еле слышные шаги сирены приближались. Ишь как вышагивает, точно - дворянка. Сиреновская, естественно. Но ничего, знавали мы дворян... знавали. А пока она вышагивает, стоит кое-что пояснить. Мой щит от их голоса.

Это не был антизвуковой щит, нет. И антимагический щит это не был... точнее был, но это был универсальный щит. Тот самый, только более усовершенствованный. Я размышлял так, создавая его: если голос убивает или вообще как-то влияет на человека, притом, он должен быть не обязательно громким, значит, в его состав входит какая-то магия. Но в том-то и дело, что я не знаю - какая. Универсальный щит тем и хорош, что отражает любую. Но... как ни крути, он будет послабее того щита, который будет рассчитан именно на эту магию. Точнее не слабее, а долговечнее. И поэтому... я подкорректировал плетения щита так, что при атаке голосом (а как я надеялся, первая атака будет именно голосом) щит отражает эту магию, самостоятельно определяет, что это за магия...

И трансформируется в щит, отражающий только от этой магии. преимущества? А вот скажите, какой щит проживёт дольше - тот, который встречает только голос или тот, который при этом ещё и магию воды отражает? Вот-вот. В этом-то всё и дело.

Но за все эти два сражения я так и не сподобился взглянуть, КАКАЯ магия заключается в голосе и что за щит на мне стоит (кстати, пришлось разрабатывать несколько щитов, в которые трансформируется любая из частей универсального щита, на которую была произведена атака).

Магия Разума. И тут же сориентировался. Магия разума не могла проникнуть в мой мозг, но это не значило, что я, прошептав простенькое заклятие не могу подслушать мысленный разговор двух сирен. А те даже не поставили защиту, уверенные, что я не владею подобной магией!!! Всё-таки они тупые - это после того, что я им продемонстрировал (все четыре стихии и алхимия и подлечить себя успел), не понять, что я могу и магией разума владеть? А может, они у себя там даже не знают, что владение (пусть и слабое) сразу несколькими стихиями, алхимией, как боевой так и целительской, "невозможно"?

Может быть. А пока...

- Признаться, я никогда не беру в свою свиту обращённых, низших. - раздался мягкий голос прямо над головой.

Интересно, она заметила, что...

- Но в этот раз я сделаю исключение. - продолжала разливаться соловьём сирена, а я невольно отметил, что говорить ей довольно трудно (вероятно, сирены общаются только мысленно). - Ты неплохо меня позабавил, да ещё и симпатичный...

А здесь мне надо покраснеть. Угу, разбежалась...

- И поэтому...

Время. Эта мысль кольнула меня изнутри и заставила действовать так быстро, как я ранее даже и не смог бы...

Прыжок назад, но не далеко, и, уже во время прыжка, полностью возобновить поток силы, наполняющий мой щит...

И вокруг сирены сомкнулась та самая воздушная преграда, коя совсем недавно служила мне надёжной защитой... А вы не забыли, что мой щит двухсторонний? Вот и я не забыл. И не только, ведь не зря же я начертил круг из соединённых рун а не одну руну, а?

Кроме того, мой щит невероятно гибок - если разобраться в его строении, то хозяин заклинания может как расширять его после активации, так и сужать. Последнее. Что понятно, гораздо легче...

И щит сузился настолько, чтобы взметнувшаяся было сирена поняла, в какую ловушку попала... Но это её не утихомирило. Зашипев, эта тварь (сейчас различие между человеком и сиреной наиболее было ясно) начала сползать по воздушным стенкам щита... водой. Глаза, руки, тело - всё превращалось в воду, стекая вниз, к земле...

Но, я напомню, щит был усовершенствован, а это значит... что он полностью защищает со всех сторон, сверху, снизу, с боков. В чём самоуверенная сирена и убедилась, а я, для надёжности, сжал щит ещё, из-за чего сирена оказалась зажата в тесном, не дающем нормально пошевелиться пространстве.

Тут впору истерически и злорадно расхохотаться, потрясая руками и издевательски вопя "попалась". Но у меня был один важнейший неоспоримый фактор... время.

- Сейчас ты ответишь на все мои вопросы. - хладнокровно заявил я шипящей сирене. Не знаю, что именно почудилось ей в моём голосе, но она внезапно успокоилась, глядя на меня своими кошмарными синими глазищами. - На кой вы сюда явились?

- Жить. Мы собираемся здесь жить. - ответила сирена спокойно.

- Зачем? Что вам в море не сиделось? И зачем вы... обращаете людей?

Она изумлённо вскинула брови.

- Затем, что нам нужны слуги. И не нужны люди. Они мешают.

- Чем отличаются обращённые от... вас?

- Они слабее. И не могут быть магами.

- А вы, значит, воевать пришли.

- Нет. - тут сирена возмутилась. - Нет. Мы пришли жить.

- Какого... как жить, если вы тут всех убиваете!!! Я так понимаю, обращённого уже не вернуть в человека?

- Не вернуть. И убиваем, потому что необходимо.

- Необходимо? Вы...

- Мы не можем больше оставаться в море. - перебила меня сирена.

- Почему?

- Потому, что в последнее время в одном месте... появился камень. Он влияет на нас.

- Как?

- Как наш голос на вас. Но, эти излучения, что он издаёт, только убивают либо причиняют сильную боль. Чем ближе к камню, тем больше боль и так до самой смерти от боли, если сирен или сирена не покончат с жизнью... Кстати, все низшие, то есть обращённые, находившиеся вообще в радиусе действия камня, умерли сразу, как только камень появился. К счастью, он оказался довольно далеко от столицы и правящая семья, то есть моя семья, выжила. А потом мы стали уходить сюда. Я так понимаю, тебя интересует всё это? Я расскажу. У побережья ещё можно существовать - но дальше... мы перетащили манящие артефакты (это те, которые зовут тех, кого краем задел наш голос) туда, но река пока слишком узка, чтобы пропустить их через себя и все подверженные голосу идут туда. Все обращённые работают либо над расширением реки, либо в сопровождение пары магов отправляются обращать деревни. Мы обустраиваем реки и создаём водоёмы, по размеру представляющие озёра. Но со временем мы их расширим...

- Ничего у вас не выйдет! - огрызнулся я. - Будет война. Она уже началась. - я кивнул в сторону моря, откуда, уже не смолкая, доносился грохот взрывов.

Сирена внезапно вся как-то поникла.

- Ну и что? А что нам ещё остаётся, человек, а? подыхать в море? Никогда!!!! - тут же взорвалась она.

- Но... можно же было договориться. - я наклонил голову.

Мой план, если честно, состоял в том, чтобы действительно договориться. Но...

- Сейчас уже поздно. - холодно усмехнулась сирена. - К тому же, вряд ли бы люди согласились добровольно превратить эти места в наши владения, а быть просто речными русалочками мы не согласны...

- Вы не пытались бороться с этим камнем? - перебил её я, лихорадочно размышляя.

- Сильнейшие маги погибли. - устало, как маленькому, ответила она мне. - Мы не знаем, что это за магия и не можем определить.

Не могут определить?

Не могут... определить?

- А если вы сможете определить? - я наклонился вперёд, лихорадочно вглядываясь в лицо сирены.

Она пристально на меня посмотрела.

- Мы владеем только магией воды и разума, но если у нас будет готова форма для отражения другого вида магии дело будет сделано, у нас тут есть один умелец, он доберётся до камня и разрушит...

Я почувствовал, как лицо раздирает торжествующая, ни с чем не сравнимая усмешка торжества.

- Тогда смотри внимательно, сирена. И не говори мне потом, что это не значит, что вы уйдёте и никогда, слышишь - никогда! никогда не появитесь здесь!

И я чертил на всё ещё мокрой земле руны, размахивал руками, объяснял, доказывал, привёл в пример их голос, против которого я и поставил их защиту, вопил, как умалишённый "а я говорю - сработает!", грозил убить её, если она не поверит...

Но она поверила. И пообещала, дала слово... в общем, звучало это так:

- Мы уйдём, но только после того, как проверим твоё заклинание. И если оно сработает, мы никогда здесь не появимся. Но если... - она злобно прищурилась. - Будет не просто война. Будет бойня. Ты меня понял?

- А то! - счастливо улыбнулся я. - О, мне, кстати, пора. Вот, ты свободна, а я пошёл. Прощай!!!

И я, чувствуя, как внутренние часы отмеряют последние мгновенье поспешил прочь, желая оказаться вне влияния её голоса раньше, чем закончатся эти злосчастные десять минут...

И когда я уже облегчённо вздохнул, а занавес махнул ручкой на прощанье позади раздался мягкий голос сирены, догадавшейся шагнуть чуточку вперёд...

- И помни: море ждёт тебя...

__________________

"Но каков! Каков! Даже не споткнулся, хотя я уверена, что голос дошёл до него! Так и есть, защита спала. А он всё так же идёт прочь... но ничего. Теперь, стоит только ему расслабиться - и всё, конец. А если учесть, что мой голос действует как яд... - Ронкорра злорадно улыбнулась. - Будет моим. Рано или поздно..."

Со стороны моря вновь раздался грохот.

"Но война нам действительно не нужна. И менять море на какую-то испещрённую реками сушу я не собираюсь... Отец будет только за. - сирена вновь прокрутила в голове схему заклинания. - Сможет. Наш Арш всё сможет... а как обрадовался этот маг, когда узнал, что у нас тоже есть "универсал", да ещё сильнейший. Интересно, что значит "универсал"? то, что может использовать любой вид магии, видимо. Но, не смотря на это, знания мы имеем только по магии разума и воде... Этот маг дал нам сокровище. Против земных магов это было бы неоспоримое оружие... Но я обещала. А Слово Дочери Властителя что-то да значит!"

И сирена, нырнув в реку, мысленно отозвала всех от сражения с теми магами...

_________________

.....!!!! .................................................................................!!!!!

Когда река скрылась из виду, я дал волю эмоциям. Вокруг простирался небольшой перелесок. Я прислонился к дереву, тяжело дыша. Руки дрожали и я, как можно осторожнее, стал доставать из отброшенной во время сражения сумки зелье, которое приготовил для того бедолаги.

.......

Не может быть. В сосуде пусто. Трещина....

Проклятье, да что же это такое!!!! И нет больше нужных трав, которые имеет только Элдара, а Элдары не будет в той же ШМИ ещё много времени...

Нервы дали сбой. Всё накопившееся за этот день, за последний месяц, да что там, за всю жизнь! Всё накопившееся рухнуло на мою бедную голову, выкручивая на изнанку душу. Как мне всё это надоело. Люди, маги, эльфы.... Все эти события, никакого спокойствия!!! Постоянно сражаться, постоянно что-то делать - ни минуты отдыха!!! Бесконечная, безнадёжная битва за то, чего не существует, по-видимому, в этом мире!!! Спокойствие. Чтобы никто не мешал, не дёргал, не требовал, не обращал на себя внимания, не трогал меня, чтобы никого... никого рядом не было!!! Но где мне найти такое место?

Я выпрямился, в отчаянии тряхнув головой и... замер.

Вот оно. Буквально в десятке шагов от меня, под безоблачным незыблемым небом невероятной массой спокойствия колыхалось море... волны накатывали на песчаный берег, в небе парили чайки, а в шуме прибоя еле-еле, но различался призывный шёпот, зовущий, манящий...

И я сделал первый шаг на пути к нему........

_______________

- .....!!!! - закончил длинную фразу я, ощупывая мощную ссадину поперёк лба, похрустывая рисковавшей мгновенье назад быть свёрнутой шеей и проклиная злосчастный корень, подвернувшийся мне под ноги.

Напротив моего многострадального лба возвышалось дерево, с которым только что я счастливо повстречался.

Стоп. Повстречался?

Голос. Сирена. Море. Море!!!

И в тот же миг передо мной вновь предстала мощная громада воды...

Отставить! Я помотал головой, отгоняя наваждение. Так вот оно что... И что же мне делать? Проклятье, что делать? Зелья нет и не будет. Разве что...

Взгляд мой невольно обратился в сторону моря, но вовсе не для того, чтобы вновь затуманиться от действия проклятого голоса. Там были ОНИ. Маги. И мне уже лично плевать, что будет, если они поймут что я здесь делал и зачем. Главное - они помогут. Удержат от этого проклятого моря...

_______________

Нэвэрианэ держалась за виски, оглядывая зло прищуренными глазами поле боя.

- Что-то я не поняла. - задумчиво заявила Ониа. - А куда сирены делись?

- Если я правильно понял, то смотались. - коротко возвестил Равэн, придерживая за шкирку рвущегося к морю очнувшегося Олла.

- Дион? - тревожно скосила глаза на алхимика Нэвэрианэ.

Выглядел тот в целом не важно, а у ног его простиралась цепочка рун, неровно мерцавших.

- До самого моря уже никого нет. Вообще. - и Дион поднялся с колен. - Думаю, здесь нам делать нечего.

- Что? - встрепенулась иллюзионистка. - Но не будет ли разумным подождать немного?

- Конечно будет. - кивнул алхимик. - Во-первых, мне нужно отдохнуть, чтобы построить телепортационный канал. А во-вторых, за время отдыха мы и проверим, ушли сирены или нет...

- Но здесь, пожалуй, будет неуютно, а? - усмехнулся Равэн.

- Истинно так. - улыбнулся краешком губ Дион.

________________

Я не помню, сколько прошагал вниз по течению реки. Сирен в ней не виднелось, что не могло не радовать, однако пару раз на меня уже накатывало, что отнюдь не прибавляло оптимизма. И я держался на последних усилиях воли, пока добирался до своей цели.

Но в том-то и дело, что когда я пришёл... Проклятье!!! Где эти сволочи бродят?

Магов на месте (то есть на поле битвы) не оказалось. Придурок. Идиот... следовало сообразить, что тупо здесь сидеть и ждать меня они не будут. Что делать теперь? Попытаться отыскать их следы??? Я окинул усталым взором выжженную равнину. Ага... так я их и нашёл. А если они ещё и мастера своего дела, то обнаружить их магией даже пытаться не стоит... выходит... только один путь. И я, прикинув, где нахожусь, отправился снова в путь. Не расслабляясь и не позволяя заснуть себе, я прошагал около двух суток, пока не дошёл до места. За это время постоянно маячившее за спиной море довело меня до состояния озлобленного на весь свет закоренелого неврастеника...

Такие знакомые холмы. Такой знакомый лес. Такая знакомая избушка... дошёл.

..........................

Радость моя счастливо махнула мне ручкой, когда я открыл дверь (запирающуюся хитрым способом, известным только мне и деду) и обнаружил по определённым признакам, что дед вот уже день как находится где-то далеко от дома и вернётся не меньше чем через неделю...

Что... неужто конец? Всё? Сковырнулся я со всеми своими стремлениями? Ложись в гроб и помирай (если сирены не утащат)? И словно бы в ответ в мозгу возникло изображение... нет, не моря. А облегчённой рожи Орэна Хеннаврита, словно говорящей "отделался", злорадно-торжествующе вопящей Нэвэрианэ, высокомерно косящейся на проигравшую в этом раунде Элдару, высокомерная рожа Хэйтэна...

А вот шиш вам!!!

Та-а-ак.... Что-то я раскис.

Я попытался взять себя в руки. Получилось не ахти, но хоть что-то. Итак. Нет никакой надежды, что Элдара будет в ШМИ. Дожидаться деда здесь - немыслимо. Слишком близко от моря. Слишком сильна тяга. Тогда... будет проще дожидаться там. Не представляю, как это будет, но оставаться на месте нельзя - утянет... следовательно, я должен удаляться от моря, чем дальше - тем лучше. А там посмотрим, будь что будет.

Но есть ещё одна проблема, не менее большая. Время. За время, которое я буду добираться до столицы я не должен спать... вообще. Иначе рискую очутиться непонятно где и непонятно почему после того¸ как проснусь... дела-а-а... Но я всё-таки не зря жил столько времени у травника? Тем более в его доме, когда вокруг никого нет...

Я хитро прищурился. Что там у нас в памяти? Ага, есть подходящие... этакий энергетический стимулятор (позволяет не спать долгое время и прибавляет физических сил). Правда действует слишком мало, но.. что мне мешает чуточку его подправить, используя уже знакомый способ добавления магии? а если учесть, что тут у деда редчайшие травы (кроме нужной для зелья стирания памяти)...

По губам пробежала торжествующая улыбка. Ну сирены... погодите. Ещё посмотрим, кто кого! К тому же, время можно сократить до минимума. Помнится, в своём прошлом путешествии в столицу я, как мог, растягивал путь и обходил города, в некоторых из них находились телепортационные каналы...

___________________

Пять дней спустя.

Элдара спокойным шагом вошла в кабинет Орэна Хеннаврита.

- Ммм? Уже вернулась? - изумлённо поднял брови архимагистр.

- Вы же меня знаете. - поморщилась дроу. - Не люблю затягивать...

Орэн только хмыкнул. Да уж, а убыстряла дроу их весьма кардинальными способами... но ей позволялось. Уж такая она была.

- Доклад?

- Вот. - кивнула Элдара, подавая бумаги и уже собиралась было уходить, но остановилась. - Послушайте, а вы часом не знаете, где Мира носит?

- Мира? - нахмурился Орэн.

- Того первокурсника. - напомнила эльфийка.

- А! а позволь-ка узнать, зачем тебе? Он же с Варисой занимался?

Дроу замялась.

- Дело в том... что я решила заниматься и с ним. - выдала она наконец.

Брови архимагистра поползли вверх, но тут же ошарашенное выражение сменилось озарением.

- Нет, ну что это такое? Опять ваши склоки с Нэвэрианэ! Опять!

Элдара поморщилась.

- Просто я не терплю, когда она пытается решать за других. - резко ответила она, разумеется, имея ввиду не Мира, а себя.

- Ладно... - махнул рукой директор. - Вот смотри. - и он указал в место на карте, куда отправил ученика. - Туда его телепортировал...

- Да?.. - протянула дроу. - А что это у вас красным рядышком заштриховано?

- А, это? Нападение сирен...

Элдара равнодушно глянула на карту вновь.

- И что же? Кого вы туда послали?

- Пришлось брать из преподавательского состава, чтобы не разводить шумиху. Там Дион, Нэвэрианэ, Олл, Ониа и Равэн.

- Вы им хоть сказали, что сирены существуют?

- Ха, да какие сирены? Прости, конечно, Элдара, но как бы то ни было, там наверняка находится какая-то другая раса, прикрывающаяся их именем...

- ДА ВЫ ПРОСТО ДУРАК!!! - подскочила внезапно дроу, выпрыгнула из кабинета и помчалась прочь.

- А ну стой!!! Ты куда? - возмутился Орэн, выскакивая за ней.

- Спасать ваших "спасателей"!!!!

__________________

Элдара, не замедляя темпа, ворвалась в свой кабинет. Она вовсе не была столь взволнована, как показалось бы со стороны.

Группа, посланная в Безлюдье к Пустынному морю, вовсе её не интересовала. В голове её, обрывками, беспрестанно вертелись фразы... "сирены меня задуши", "чтоб мне жениться на сирене", "да споют тебе сирены", "да бултыхаться мне с сиренами в Пустынном море"...

А? что скажете? Проклятье, как раньше она не догадалась... как не догадалась? Пацан прямиком оттуда, из Погранки, и, как-то узнав, что там происходит, обведя всех вокруг пальца, смылся в самое пекло!!!...

И, скорее всего, его давно нет в живых. Точнее, он уже не человек. Она-то с парочкой сирен (правда ну оч-чень давно) встречалась! И эта встреча отнюдь не была мирной. Значит, рваться куда-то и бежать, как она было решила в первое время (ор про группу был отвлекающим маневром), бесполезно. Нехорошо...

Она устало опустилась в кресло. Покосилась в окно...

И тут до неё дошло. С кресла её сорвало в миг. Кружа по шестиугольной комнате, она применила истинное зрение. Да. Так и есть... этот "пацан" за время её отсутствия перевёл всю защитную конструкцию заклинаний на себя!!! То есть, он так же теперь способен активировать ту или иную часть конструкции... и при этом он задействовал минимум своей силы!!! ну золото, золото!!!! Какое золото пропадает...

Решено. Она всё-таки отправится и найдёт, найдёт этого парня, хоть тысячу раз будь он сиреной... уж она как-нибудь придумает, как вытащить его из этого состояния. Она придумает!!!

И Элдара начала собирать необходимые вещи.

__________________

Она уже была у ворот, на которых каждый день дежурило по одному старшекурснику, когда заслышала чьи-то голоса. Ничего удивительного, впрочем, но ей внезапно почудился чей-то невероятно знакомый голос, отчего дроу резко остановилась на месте.

- Ничего не знаю. - говорил бесстрастный голос дежурного. - Нужны документы, о том, что ты учишься в ШМИ для пропуска.

- Какие документы? - Элдара невольно вздрогнула. Да, несомненно, это был голос Мира, но та-акой раздражённый... - Мне нужно немедленно пройти. - голос Мира заледенел. - И ни о каких документах архимагистр мне не сообщил, отпуская домой!!!

- Не мои проблемы...

ХРЯСЬ!!!

Дроу с любопытством глянула, что творится у ворот. Да-а-а... пожалуй, старшекурсник ожидал чего угодно - от боевой руны, до огненного шара (так как знал, что парень учится в ШМИ и просто развлекался), но чего-чего, так это удара кулаком под дых он не ожидал...

А потому, судорожно пытаясь вдохнуть сползал по воротам на землю. Мир же, абсолютно равнодушно переступив через него, уверенно пересекал школьный двор, не глядя ни на кого, и так бы и прошёл мимо Элдары, не загороди та ему дорогу...

- Та-а-ак... кого я вижу! А что это ты так рано, Мир? - ехидно вопросила она.

Выглядел парень неважно. Одежда не то что изорвана - превратилась в ленточки, сам весь в пыли, под глазами глубокие тени, взгляд лихорадочный, движения слишком резкие, нервные. Сам худой просто невероятно, кожа да кости! Лицо обтянуто кожей, руки дрожат... На лице такое мрачное, сосредоточенное выражение, будто бы Мир решает наиважнейшую задачу - как спасти мир. Но при виде Элдары выражение его преобразилась, и такая счастливая, яркая улыбка заиграла на его лице!!!

Дроу даже про себя подумала, что улыбайся так парень чаще - и от девушек отбоя бы не было...

- Элдара!!! Вы вернулись!!! - и голос какой радостный...

- Вообще-то это я тебе должна говорить. - ядовито отвечала та, но парень будто бы её не слышал, продолжая улыбаться.

- Мне надо с вами поговорить.

- Идём. - закатила глаза дроу, потащив его за собой. - Итак. - она выжидательно уставилась на Мира, когда они оказались в её кабинете. - Навоевался с сиренами?

На лице парня не отразилось ни капли удивления, более того, он явно не слушал её, что неприятно поразило магистра.

- Послушайте, мне не до того. - отрывисто бросил парень, не садясь в кресло и шагая туда-сюда. - Мне нужна одна вещь... помните? - и он рассказал о нужной травке.

- Зачем? - насторожилась тут же Элдара.

Тут парень издал полу-вой полу-стон и, размахивая руками, мотаясь из угла в угол, начал рассказывать. Рассказывал он, как мог, коротко и ясно, но было видно, что всё его самообладание давно на пределе. В речи то и дело проскальзывали крепкие словечки, а объективные суждения перемежались с фразами "нет, ну какая же тварь!". Чем больше распалялся ученик, тем более успокаивалась (внешне) Элдара. На лице её как обычно находилось выражение высокомерного спокойствия, и она только поудобнее устроилась в кресле.

- Какое интересное зелье. - отметила дроу только про то, что он наворотил в Вечерниево с травами. - Так значит, ты хочешь стереть себе воспоминания о той фразе, сказанной тебе в спину? - она внезапно встала и подошла к окну. - Ты сядь-то, сядь. - Мир замялся, но сел. - Дело в том... что для того, чтобы добраться до этой травы... нужно три дня.

Она ожидала криков, возмущения, нервного срыва, всего, что угодно, но отнюдь не нервного смешка и вполне разумного аргумента.

- Но вы же умеете строить каналы.

Она остро глянула на него.

- Там, где эта трава растёт, стоит блок на пространственные перемещения.

- Да где же это? - с досадой на лице вскочил ученик.

- Ты ожидаешь, что я тебе отвечу? - вздёрнула брови дроу. - Так как, подождёшь?

Пожалуй, для неё это было неожиданно. Нет, не то, что парень внезапно оказался рядом (она все-таки не была человеком и взгляд её уловил всё это), а то, что человек может двигаться так быстро. Эльф - да, но не человек. Более того, парень имел наглость схватить её за руку... но больше всего Элдару поразили странного выражения (такого она ещё у Мира не встречала) глаза, лихорадочно на неё смотрящие.

- Ещё чуть-чуть. И я. Сойду. С ума. Вы меня понимаете?

Он говорил шёпотом, но получилось очень внушительно.

- Ты как вообще сюда дошёл? - изумилась наконец Элдара.

- Да так, одно зельице приготовил. Не важно... скажите, проклятье, скажите, что вы можете сделать?

- Ну, во-первых, отпусти. - как можно холоднее ответила магистр. - Теперь сядь. Я сказала, СЯДЬ. Дай подумать.

Мир опять рухнул в кресло. Теперь уже Элдара ходила туда-сюда по мягкому ковру, но не суётно, как Мир, а спокойно, о чём-то размышляя. Вся эта история (имелось ввиду всё, что касалась Мира вообще) представилась ей совершенно в ином свете.

Парень был умён, это было неоспоримо. И вместе с тем, Элдара не могла не понимать, что окажись в его руках совершенно внезапно Сила...

Тогда бы выход был один, самый беспоследственный, - убить. Подобная мысль была настолько ясна и четка, что дроу поразилась самой себе... но это было ещё не всё.

Парень прекрасно справлялся без большого количества силы, и это не нравилось ей ещё больше. Он уже научился использовать чужую силу в своих целях и силу немалую. Он уже много чего измыслил словно бы из ничего, он слишком свободно мыслил, слишком чувствовал себя легко в обращении с конструкциями заклинаний, слишком считал себя вправе изменять... и вряд ли собирался на этом останавливаться. И эти все слишком ей очень не нравились.

Так стоит ли ему помогать? Дроу резко замерла, разглядывая стоящие на книжной полке фолианты. Не будут ли последствия иметь неприятный оттенок для неё? Не будет ли это слишком опасно?..

Элдара оглянулась на парня. Взгляд отсутствующий, руки сцеплены в замок, губы шевелятся. Потрясающая сила воли. Нет, он точно не остановится на достигнутом. Он точно шагнёт за...

Но ту её губ коснулась довольная улыбка.

- Замечательно! А то этот мир становится слишком скучным. - прошептала она себе и протянула руку к нужной книге.

_________________

Когда Элдара наконец обратилась снова ко мне, я почувствовал, что сейчас начну грызть скатерть. Просто начну грызть скатерть. Просто так. Хочется просто. Пришлось в очередной раз брать себя в руки. Воображение тут же нарисовало кучу дурацких картинок перед глазами.

Пришлось действительно брать себя в руки.

- Вот. - дроу протягивала мне тяжеленную книгу, распахнутую на нужной странице. - Здесь заклинание Разума, стирающее отмеченный отрезок времени. Сил у тебя хватит. Применяй.

Когда я принимал книгу, то почувствовал, как сильно дрожат руки. Но тут же насторожился.

- А почему не вы? - и глянул исподлобья.

Она холодно улыбнулась.

- Потому что мне нельзя.

- Нельзя? - насторожился я ещё больше.

Она уже открыто скалилась.

- Вообще-то и тебе нельзя... но выбора нет.

Я медленно перевёл взгляд на пожелтевшую от времени (не смотря на сохраняющее заклинание) страницу.

- Запретная магия? - выдал одними губами.

И море с его колыхающимися волнами, и сладкий голос сирены, и тот кошмар, в который слился весь мой путь сюда, совершенно внезапно отдалилось от меня так далеко... в сердце сладко заныло, как если бы я внезапно влюбился, а руки с жадностью вцепились в обложку.

Она самая. Тайна, которой так хочется обладать...

- В первый и последний раз.

Но нельзя.

Дроу смотрела на меня своими спокойными янтарными глазами. И от этого становилось действительно страшно.

- Ты меня понял?

Я только кивнул. Присмотрелся к заклинанию (запоминая)...

________________

Это было действительно счастье. Невольно подумалось, что таким счастливым я больше никогда и не буду... но тут же вспомнилась степь, лес... деревня и я упрекнул себя. Но вместе с этими воспоминаниями тенью на их фоне высветился образ сирен. Меня передёрнуло.

- Давай сюда книгу. - протянула руку Элдара.

Я было протянул ей фолиант, но по дороге, будто бы закрывая, неловко пролистнул половину... и тут же отдёрнул книгу назад.

- Мир!!! - резко вскочила Элдара, но я её не слушал, листнув ещё страницы, глянув на название...

Так-так-так... "Магия Разума". Да что же это, что?

Я ещё раз глянул на те заклинания, что были в книге, на их функции. Магистр в этот момент как раз приготовилась порезать меня на ленточки, чтобы я выглядел, как и моя одежда, но я её перебил.

- Не понимаю!!! - видимо сказалось невероятное напряжение последних дней, так как смелость моя была воистину опасна (для меня, конечно). - Если это... ЭТО запрещено, то чему, ЧЕМУ ВЫ УЧИТЕ ЭННОЛАИРУ???

Видимо Элдару это более чем успокоило, поскольку она, вместо моего немедленного убиения, выдрала книгу у меня из рук фолиант и таки ответила.

- Не я выбираю программу. НЕ Я. Ещё вопросы? - но я уже осознал, как далеко зашёл и лишь замотал головой, отрицая. - Ну вот и молодец. И ЗАПОМНИ: не смей трогать мои книги. - она наконец успокоилась. Отправила по воздуху книгу на своё место и уселась в кресло. - Ты пей чаёк-то, пей. Небось давно не ел. Да, кстати, и как тебе сирены в целом?

Меня малость переклинило.

- Послушайте, Элдара. Пожалуйста, не упоминайте в моём присутствии о них. НЕ НАДО.

- Ох-хо-хо, какие мы грозные! Но хоть одна польза от твоих похождений была! - я с недоумением на неё уставился. - Ты получил неоценимую практику и не был ни кем замечен!!! - радостно заулыбалась она, а я почувствовал непреодолимое желание задушить эту великовозрастную стерву. Но тут она нахмурилась. - Ведь не был?

- Вы о той группе магов, что были там же? - хмыкнул я. - О да, им явно было не до меня. Они там развлекались по-крупному... за лиги видно и слышно было...

Тут на лице учителя Аанми выразилась досада.

- А, проклятье! Ведь я для отвлечения от тебя наговорила Орэну, что отправлюсь вытаскивать этих спасателей...

- Не думаю, что это уже нужно. - заметил я, налегая на булочки и запивая чаем. - Сирены-то ушли.

Тут дроу подалась вперёд.

- А ну-ка, давай мне сюда свои разработки!

Я подавился булочкой.

- Зачем?

- Ну, твой щит от голоса сирен мне не понадобится, да и использовать его не смогу, но... твоё зелье. За травами, я так и быть, смотаюсь.

- Зачем вам зелье? - не понял я.

- Ну как же!!! Если ты говоришь, что сирены ушли, то и магам там делать нечего. Они скоро вернутся... но что-то подсказывает мне, что без жертв не обошлось...

Я вздохнул и по-быстрому начеркал ей на бумаге рецепт и нужные действия. И только потом опомнился.

- Послушайте... а разве это тоже не запрещено?

Дроу довольно улыбнулась.

- Ну, знаешь ли, сдаётся мне, что соединять магию Разума и травы ещё никто не додумался... а поскольку раньше такого не было - то и запретить это никто не успел!

- А как вы объясните архимагистру...

- Да это не проблема! Присвою открытие себе. - небрежено отмахнулась магистр, но я только согласился. - А ты... слушай, иди, что ли, вымойся, поешь и отдохни... смотреть на тебя жалко, до чего опустился!

Я аж задохнулся от возмущения. Попробовала бы она сама!!!

- И никаких завтра и в последующую неделю занятий! Так недолго и надорваться. - добавила она в мою возмущённо выпрямившуюся спину.

- Некогда отдыхать. - огрызнулся я. - Дело надо делать. - и осторожно прикрыл дверь, хотя очень, очень-очень хотелось её хлопнуть.

Но печальный опыт у меня уже имелся - у Элдары на этот случай там тако-о-ое каверзное заклятие стояло...

______________

Элдаре от всей души захотелось бросить в спину пацана тапочком. Но она подавила детское желание и вновь глянула на запись, вышедшую из-под руки Мира.

- Воистину настали дивные времена... - протянула она со вздохом.

На её памяти "дивные времена" наставали уж три раза, и каждый раз это сулило большие проблемы. Но именно эти проблемы помогали избавиться от злобной скуки, вполне понятной для уже столь долго прожившего существа, как она. И за всю свою жизнь Элдара не переставала удивляться тому, с какой лёгкостью всё это переносят человеческие маги... люди действительно представлялись ей то самыми что ни на есть простейшими существами, то самыми невероятно сложными...

К тому же, ей явилась интересная мысль, что после всей этой истории кое-что в этом неприступном парне преломилось. И это-то в первую очередь его однокурсники и заприметят...

Будет весьма интересно... и дроу расплылась в истинно злорадной улыбке.

______________

Я осторожно вошёл в комнату. Было, в общем-то, учебное время и Хэйтэна здесь и не могло оказаться. Но я всё равно опасался - встреча в таком виде могла навести того на неприятные мысли... стоп! Стоп!! Это что же, меня опять интересует чужое мнение?

Тьфу! Но видно, это уже неизбежно...

Я сходил в душ, смотался в столовую. Вернулся в комнату. Рухнул на кровать...

_____________

Где-то в глубинах Безлюдного моря...

- Нет это хорошо, что мы смогли уничтожить этот камень. - мягко заметил Властитель своей дочери.

Но Ронкорра его не слушала.

- ГДЕ МОЙ СЛУГА?!!!! - взвыла она со злобой.

- Послушай, он и так слишком много для нас сделал. - заметила её мать. - Хотя он и человек.

- Да она просто влюбилась!!! - внезапно расхохотался старший брат сирены.

Но она и их не слушала. Ронкорра повернулась всем телом в сторону побережья.

- И всё равно, он будет мой!!!!

Где-то там, слишком далеко от неё, чтобы слышать, спокойно и мирно спал человек, сумевший так легко обвести вокруг пальца знаменитую Ронкорру.

_____________

- АААААА!!!! Опять ты!!!! Ты что здесь делаешь? - именно такой вопль и разбудил меня с утра.

Видимо ранее он моего присутствия не замечал...

- Сплю. То есть спал. - вполне спокойно ответил я...

И пошло поехало в своей обычной, такое привычной колее немного сумасбродной атмосферы магической школы...

VIII. Чужая сила.

Как оказалось на следующее утро - всё не так здорово, как хотелось бы. Следующее утро, это как раз тогда, когда Хэйтэн меня обнаружил.

Начать с того, что Хэйтэн не стал задерживаться в комнате и усвистал куда подальше. И то хорошо, он не видел, как я вставал... помните тот день, когда я использовал магическую силу для усиления мышц? А последствия? А теперь представьте, что со мной было после стимулирующего зелья...

Вообще непонятно, как я проснулся. А впрочем, от такого вопля пойди не проснись... что за дурак этот Хэйтэн, и чего вопить? Будто бы он - блондинистая дама, а я - ящерица в её корсаже... Тьфу! Не маг будущий, а незнамо кто! А впрочем, это он, может, от моего внешнего вида? Я устало глянул в зеркало, где отражался труп средней свежести. Не-е-ет, факт моего появления явно затмил мой внешний вид...

Я, пошатываясь, вернулся к кровати. Действительно, идти на занятия самоубийственно... к тому же...

Так хочется спать...

________________

Проснулся я через неделю. Не хило, да?

Я сам, когда узнал, в ступор впал. Но Элдара (которая, кстати, меня и просветила в этом) растолковала мне, что это был побочный эффект от того зелья, которое я выпил, чтобы скорее добраться до столицы. В принципе, это было понятно. Было непонятно, почему к этому отнеслись так прозаически... моё непросыпание заметила только Элдара, отправила в медпункт и наказала там за мной ухаживать, объявив всем, что я мол, заболел...

Но даже когда я проснулся, она не дала мне вставать.

- Куда вскочил? Дурак, обратно скоро сляжешь!!! - рявкнула она на меня, и я вынужден был подчиниться.

А что бы сделали вы? Однако скучать мне не пришлось. Хихикая, Элдара рассказывала, как в тот же день, как заявился я, принесло остальных магов. Рассказала, что выглядели они, слабо говоря, не важно, но "попался" только магистр Олл. И что моё зелье очень помогло... Но развлекала она меня не только рассказами. Приволокла кучу книг и заявила, что прохлаждаться я не буду, ибо отстал от общей учебной программы настолько, что хоть сейчас отчисляй! Я вздохнул и принялся за книги, тайком от Элдары отрабатывая заодно и практическую часть.

_________________

Первое занятие, на которое явился Мир, была стихия земли. Магистр Олл, ни чем не выдающий своего недавнего положения с непонятной радостью оглядывал весь курс. Хэйтэн злобно косился на Мира, тот равнодушно взирал на магистра Олла. Девчонки о чём-то шептались. Близнецы скучали, а неразлучная троица (Дэирк, Норой и Шатр) рубанились в карты на последнем столе, прикрывая всё это дело не слишком качественной иллюзией.

- Итак, тема сегодняшнего урока - растения, созданные магией. - приступил магистр Олл. Амит зевнул, а Ниам потянулся. - Если быть окончательно и бесповоротно честным, то создать растение полностью невозможно. Маги земли всего лишь берут готовое семя - магистр показал семечко от яблока. - И уже из него выращивают то растение, какое им нужно, придавая нужные свойства... это невероятно сложный процесс. - он обвёл торжествующим взором курс. Поправил очки на носу. - И мастеров, выдающих именно то, что нужно - единицы... Вот, взгляните! - магистр метнулся за дверь и выкатил большую кадку на колёсах. - Вот один из редчайших экспонатов магического сада! Это...

- Подсолнух! - хохотнул радостно Ниам.

- Это - Реаланоис Торономикус Шармус!!!! - рявкнул внезапно разъярившийся магистр. - Единственный удавшийся экземпляр! Одно из самых важнейших его свойств - он долголетний, всегда приносит огромные семечки, из которых получается великолепнейшее масло, имеющее поразительно лечебные свойства!!! Создание более совершенного, как и подобного экземпляра, ещё никому не удалось! Даже его создатель - знаменитый Реалан Тор не сумел повторить!!!

- Постойте! - вскинулся Мир. - Но этот маг умер три столетия назад! Не хотите ли вы сказать...

Все с уважением посмотрели на цветущий подсолнух.

- Именно! И потому...

- Ха! Да кому он нужен, ваш подсолнух, любой алхимик принесёт гораздо больше пользы, если... - перебил магистра Олла Амит.

Магистр побагровел.

- Да знаешь ли ты...

Меж близнецами и магистром Оллом завязался ожесточённый спор. Девушки вернулись к обсуждению вчерашнего дня. Хэйтэн продолжал злобно коситься на Мира. Мир скучал. Шатр выбыл из игры первым, так что между Дэирком и Нороем завязалась ожесточённая битва.

- Маг!

- Магистр!

- Маг!

- Магистр!

- Магистр!

- Тяну... - на лице Нороя появилось показное выражение отчаяния.

- Ага!.. - деланно обрадовался Дэирк, прекрасно знающий что ему с теми картами, что сейчас у него на руках, полный...

- Семечки будете? - подлез Шатр.

- Ага. - напряжённо ответил Дэирк, следя за противником.

- Давай... - протянул руку Норой.

В следующий миг карты выпали у него из рук (вверх рубашкой), и он потрясённо уставился на Шатра.

- Откуда... откуда, о, бездна, у тебя семечки?!!! - шёпотом завопил он.

- Ну так. - пожал плечами Шатр, скосив взгляд на сиротливо оставленный разгорячившимся магистром подсолнух.

- Придурок!!! Ты что натворил!!!! - уже чуть ли не в голос выдал Норой.

- Да остынь ты, я иллюзией всё прикрыл, так и не заметят! - оправдывался Шатр.

- Причём здесь это! Ты хоть понимаешь, что это единственный! Единственный экземпляр!!! А ты его хаваешь! Да никто не в силах восстановить утраченное, а ты!!! - Норой приподнялся.

Шатр в возмущении распахнул рот, тоже приподнимаясь...

- Так, а ну сели обратно. - холодно перебил их Дэирк, успевший глянуть в карты Нороя и просчитать варианты. Шатр и его двоюродный брат плюхнулись на стулья. - Так, Норой, я конечно понимаю, но пару семечек ты уже сожрал и к сему преступлению тоже причастен. - парень сбледнул с лица. - Ты Шатр тоже понимаешь, что с тобой будет, когда всё раскроется... - тот поспешно закивал. - Так что - сидим и тихо продолжаем начатое... ничего не было, мы - не причём... Рожи поестественнее, берём карты в руки...

Норой поспешно подхватил карты и продолжил партию...

- А всё-таки, принц симпатичнее, чем этот Хэйтэн! - возмущённо прошептала Вириэна Раоне. - та, не отрываясь, смотрела на фиолетовоглазого. - И приятнее в общении!

- Но у него есть девушка. - хладнокровно оборвала её Моника. - А насчёт Хэйтэна я согласна... слишком уж он самоуверен! - она фыркнула, достала зеркальце и поправила причёску. - Вчера ко мне подходил, спрашивал, что я делаю в выходной...

- А ты? - широко распахнула глаза Раона.

- Сказала, что иду на свидание...

- Что? С ума сошла, это же такая партия!!! - возмутилась блондинка.

- Какая партия? - хохотнула та. - Ну ты наи-и-ивная. Он просто развлечься хотел.

- Ну так развлеклась бы!!!! - немного удивлённо заметила Вириэна. - По полной. - и она злорадно хихикнула, видимо припомнив какое-то особо удавшееся развлечение.

- Вообще-то я иду на свидание. - напомнила Моника.

- С кем? - подала изумлённый возглас Кэрин, до этого прилежно конспектировавшая "Реаланоис...".

- С Шатром. - пожала плечами Моника.

- Мони... - покачала головой Вириэна. - Он же...

- Так! хватит об этом, на меня все ваши побегушки наводят скуку. - перебила её Кэрин. - Лучше давайте посмотрим, что делают наши парни!

- А что? - фыркнула Вириэна. - Вон глянь, эти в карты рубанятся, близнецы успешно срывают урок, Хэйтэн сверлит своим злобным взглядом Мира, а Мир...

- А Миру всё по барабану!!! - хохотнула Кэрин.

- Да уж. - подхватила Моника. - Поразительный парень, как его не дёргай, всё как стена ходячая! На всех плевать и всех видал в гробу...

- А мне кажется, настоящий мужчина должен прямо идти на противника. - гордо заявила Раона. - А то, что это - друг на друга косятся, а толку никакого!

- Ага, надо устроить мордобой! - закатила глаза Кэрин. - Вот уж от кого не ожидала Раона, так это от тебя.

- Нет но правда! - внезапно подхватила Моника. - И ладно бы девушку делили, так нет! Хэйтэн вон, уже половине школы сердце разбил, а Мир тот только по борделям шляется!!!

- Ты что - следила? - подняла брови Кэрин.

- Симпатичный же парень, а серьёзных отношений заводить не хочет. - раздражённо буркнула Моника. - И вообще, не люблю, когда на меня как на тумбочку смотрят! Ни происхождения, ни силы магической, а всё туда же!

Кэрин бросила взгляд на Мира, хотела было что-то сказать, но тут же закашлялась, бросила взгляд на подсолнух и сползла под стол, хихикая и изо всех сил пытаясь приглушить смех. Получалось плохо. Девушки переглянулись и склонились над Кэрин.

- Что такое? - прошептала Раона.

- Ничего... - пробулькала сквозь хохот провидица. - Продолжайте разговор без меня...

И её вновь перегнуло пополам от хохота.

- Так что там у тебя с Шатром? - вернулась к разговору Вириэна. - А знаешь ли ты, что у него невеста есть...

- Ну и что? Поменять - раз плюнуть!..

_________________

Вот так и живём...

Я покосился в сторону Хэйтэна. Он злобно буравил меня взглядом. Я посмотрел на магистра Олла. Тот пытался переспорить близнецов, а те и рады стараться... Девушки у себя там уже всех переобсуждали, а эти вообще в карты играют! И что, спрашивается, делать мне?

Я уныло вперил взгляд в потолок. Небо, какая скукота... и чего я так сюда рвался? Тьфу!

- Ну нет, вы не правы и точка!!!! - рявкнул в конец обозленный магистр и повернулся наконец-то к нам.

И замер, вытаращившись на подсолнух... Я, не понимая, что его так поразило, тоже уставился на сие растение. Пожал плечами - подсолнух как подсолнух...

- Какая сволочь посмела тронуть сей великий труд?!!!! - заорал взбеленившийся магистр так, что окна в классе зазвенели, и щёлкнул пальцами.

Так вот оно что... иллюзия быстро сползла с подсолнуха, после чего обнаружилось, что от соцветия отломан небольшой кусок. Несколько мгновений мы все тупо пялились на это чудо. А потом я, не выдержав, хохоча, сполз под стол. В тишине мой смех прозвучал громогласно, но сдержаться я не мог. Ну только представьте, сижу, скучаю, всё задолбало, сам тут чуть ли не только что с войны, делать нечего, идиот какой-то привязался, так и буравит своими зыркалами, а тут тако-о-ое...

- Так-так-так... смешно значит? - внезапно оборвал моё веселье вкрадчивый голос магистра. - Думаю, при разговоре с директором у тебя найдётся не менее весёлый повод для смеха! Как насчёт исключения?

Весь смех как рукой сняло.

- Это вы к чему? - резко перебил пытающегося ещё что-то заявить магистра я, поднимаясь.

- А к тому, что это действительно не шутки и данный экспонат, дорогой мой, стоит бешеных денег...

- А с чего вы взяли, учитель, что это я его так... - я неопределённо махнул рукой.

Внутри разгоралась злоба. Это столько я сделал, чтобы здесь остаться, и из-за какого-то подсолнуха...

- А с того, что никто, кроме тебя, не смеялся. - и магистр значительно глянул на меня своими холодными серыми глазами. То, что он был зол, чувствовалось весьма легко - от него разило такой мощной аурой силы... - Решил, значит, подшутить?

- Весьма неопределённое доказательство. - не менее зло ответил я, поднимаясь. - Но я пожалуй поговорю с директором. - я кивнул и было направился прочь из класса, как передо мной совершенно мгновенно и беззвучно образовалась каменная стена.

По спине пробежали мурашки.

- Ты мне здесь не рисуйся. - раздался обманчиво спокойный голос сзади. - Это весьма наказуемое дело...

- Рисование? - насмешливо ответил я и тут же мысленно обругал себя самыми нехорошими словами. Ишь какую привычку в Безлюдье приобрёл - играть с огнём! А вдруг меня сейчас этот магистр и прихлопнет тута, а? вон, Элдара же чуть не того...

- Порча школьного имущества, тем более, такого ценного. - уже еле сдерживая гнев, ответил учитель.

Я спокойно (внешне) повернулся и глянул на притихший курс. Хэйтэн смотрит злорадно, девушки сочувствующе, близнецы с любопытством, неразлучная троица...

Виновато?

Оп-па. Я бросил быстрый взгляд на подсолнух. На виноватую рожу Нороя (Шатр и Дэирк были невозмутимы). Иллюзия... нет, Норой бы на такое не пошёл. А вот Ша-а-атр... я прямо взглянул на него. И тот видимо быстро смекнул, отчего это я на него так подозрительно пялюсь, ибо тут же сложил руки в молитвенной позе. Никто больше сего действия не заметил. Я мысленно возмутился. Это что же, мне за него отдуваться? А впрочем... я скосил взгляд на Хэйтэна, затем на ободрённого моим молчанием магистра.

- Я что-то вас не пойму, учитель. - как можно вежливее начал я. - Чего вы от меня хотите?

Магистр Олл поморщился, но ответил.

- Какой мне толк от тех денег, что с тебя сдерут или от того, что тебя исключат? - раздражённо ответил он. - У меня через два дня международная выставка достижений в Магии Земли за последнее тысячелетие! - он схватился за голову. - Он, конечно, восстановится, но не так быстро!

- Так помогите магией. - пришёл в недоумение я.

- Болван, чем ты слушал! Для этого нужно знать, как! Даже его создатель не мог, а уж я!!!!

- А я причём! - в конец обозлился я. - Я его не трогал и, в конце концов, могу это доказать!!! И вообще, си... - тут я споткнулся, но снова продолжил. - Сирены меня подери, не хотите же вы, чтобы я... Я его восстановил?!!!

- Иди отсюда! - рявкнул, видимо, признавший мою правоту учитель и убрал стену.

Я пожал плечами и вышел. Ну что такое, все какие-то сумасшедшие! Элдара - дроу, Нэвэрианэ - светлая эльфийка (это у них такой диагноз), магистр Олл на растениях помешан, Вариса - на ядах, и так далее, тому подобное!..

Я завернул за угол и натолкнулся на Элдару.

- Та-а-ак... а почему ты ещё не на занятиях? - ласково поинтересовалась она у меня.

И тут у меня мелькнула мысль.

- Элдара. - я понизил голос. - Можете достать мне все записи знаменитого мага земли Реалана Тора?

- Та-а-ак... - нахмурилась дроу, приготавливаясь всыпать мне по первое число. - И зачем? Ты хоть понимаешь, чего просишь?

- Да вот, тут такое дело...

___________________

Два дня спустя.

Магистр Олл мрачный, как тысяча тварей из бездны, собирался на магическую конференцию. Он как раз направлялся в кабинет Орэна Хеннаврита, чтобы сообщить о потере ценного экспоната (ранее сообщить он побоялся), как из-за угла внезапно вынырнула заместитель директора.

- О, я как раз тебя искала. - обрадовалась она, а маг насторожился: насколько он знал, Элдара никогда ничего просто так не делала... - Вот, держи. - и она сунула ему в руку листок бумаги.

Магистр недоумённо глянул сначала на лист, а затем на дроу. Та ободряюще улыбнулась. Олл вновь глянул на лист...

- Откуда... - глаза у него полезли на лоб.

- Не важно! - оскалилась Элдара. - Сможешь?

- Да тут бы и дурак... - изумлённо пробормотал магистр.

- Ну-у-у... только дурак с огромным запасом силы, не так ли? - подхватила Элдара. - Вот что, послушай, ты никому не говоришь об этом, - она кивнула на лист. - А я не говорю Орэну о том, как неосторожно ты обращаешься с ценнейшими экспонатами...

____________________

Я потянулся и выглянул в окно. Верно, солнце ещё не поднялось, но бледная полоса на горизонте имеется. Эх! Красота... весь город открыт взору! Вот куда я хочу отправиться на практику: куда-нибудь в горы! Где высоко... только холода не люблю.

Эх. Вот так помучиться пришлось с этими бумагами, отыскивая решение... и до сих пор не уверен, что сработает. Вроде бы всё рассчитал, а проверить не могу! Сил мало... ну и ладно, прорвёмся. Я потянулся, сделал пару разминочных движений, чтобы окончательно проснуться, развернулся...

- Ранняя пташка? - о небо, да чтобы Хэйтэн ТАК рано проснулся надо, чтобы он... не ложился. - И куда это ты с утра пораньше?

Сие чудо, взлохмоченное и не выспавшееся, привычно буравило меня взглядом.

- Заниматься. - как само собой разумеющееся ответил я. - А ты? - с ехидцей.

Тьфу, нашёл с кем ехидничать! И вообще, чего это меня на общение потянуло?

- Заниматься! - не менее ехидно ответил Хэйтэн, сверкнув фиолетовыми глазами.

Бррр! Ну что за типы меня окружают? Одна красными гляделками сверкает, второй - фиолетовыми... интересно, а чем сверкает его отец? И вообще, какая у него стихия...

- А-а-а... - на конец решил я ответить на реплику Хэйтэна, сочувствующе (не заболел ли?) глядя на него.

- Угу. - столь же многозначительно вставил он.

Итак, господа, представьте себе картину: посреди комнаты стоят два придурка и тупо смотрят друг на друга. За окном занимается рассвет, в школе тишина - все дрыхнут, а эти стоят угукают да мычат.

- А чем? - поинтересовался наконец я.

По-моему, он растерялся.

- Да ладно, всё понимаю. - закивал я и попытался просочиться мимо (дверь была прямо за воздушником).

- А ты? - не дал пройти мне этот козёл.

- А что я? - возмутился я, пытаясь его вежливо отпихнуть.

- Чем заниматься идёшь? - так же вежливо не давая мне пройти пропыхтел Хэйтэн.

- Шпионажем!!!! - не выдержав, рявкнул я, с запредельной ловкостью наконец-таки добираясь до двери.

Выскочил в коридор, на пути одёргивая мантию и пытаясь успокоиться.

- Подожди, я с тобой!!! - заорали мне вслед...

Всё. Убью...

_______________

Полчаса спустя.

- Та-а-ак... и кто из вас начал драку ПЕРВЫМ? - злобно поинтересовался Орэн Хеннаврит, поднятый ни свет ни заря. Парни (все в синяках и кровоподтёках) дружно тыкнули друг в друга пальцами. - А если по правде? - ещё злобнее выдал директор.

Ни Хэйтэн, ни тем более Мир пальцы не опустил.

- Архимагистр, это же не так делается. - ласково перебила директора Элдара, проснувшаяся от грохота ещё раньше. - А НУ КОЛИТЕСЬ, ПРИДУРКИ МАЛОЛЕТНИЕ, КТО ИЗ ВАС СВАРУ НАЧАЛ, Я СПРАШИВАЮ!!!!!!!!!

Стёкла в кабинете звякнули.

- Ну я. - мрачно ответил Мир, глянув на содранные костяшки кулаков, а затем (со злорадством) на синяк под глазом Хэйтэна.

- Я. - одновременно с ним признался Хэйтэн, с не меньшим злорадством глядя на разбитую губу Мира.

- Да что ты говоришь! - съехидничал тут же Мир. - Первым начал Я!

- Ты? Скажи ещё, это ты начал выпихивать меня из окна, а не я тебя!

- Помнится, окно перед этим я разбил тобой!

- А кто тебя к этому окну подтаскивал, а?

- Кто ещё кого тащил, ты вспомни!

- Да ты...

- ТИ-ИХ-ХА-А!!!! - рявкнул вконец обозлённый директор, да так, что все притихли, а Элдара в изумлении на него глянула. - Наказаны будете ОБА. Ясно? Когда у вас следующий выходной? Завтра? Вот и прекрасно, вы - никуда не идёте!!!! - парни в возмущении открыли рот, но архимагистр их оборвал. - Свободны!!!!

Парней вынесло из кабинета.

- Я тоже пойду, гляну, чтобы они опять не передрались. - поспешно заметила дроу и тоже выскочила из кабинета.

- Ишь, моду взяли, среди ночи будить. - пробурчал Орэн Хеннаврит, понимая, что заснуть снова не удастся...

__________________

- Слышите, а я что-то не поняла, а что же вы магией-то не пользовались? - с неприкрытым любопытством внезапно поинтересовалась у нас с Хэйтэном Элдара.

Она вызвалась сопровождать нас до тренировочного зала, в котором в любое время было разрешено тренироваться. Впрочем "вызвалась" - не то слово, скорее поставила перед фактом, что вся наша тренировка пройдёт под её неусыпным контролем.

- Ну-у-у... - мы задумались.

Первым ответил Хэйтэн, чем меня очень удивил, особенно смыслом ответа.

- Не, магией - это не то! - он сжал кулак. - Да вы бы видели его рожу, так и хотелось по ней заехать! А магия что? Тьфу, ерунда, игрушки.

И гордо прошествовал вперёд. Элдара перевела на меня взгляд.

- Ну, с тобой всё понятно... - протянула она, но я её перебил.

- Поверьте, со мной - то же самое...

____________________

- Итак, какие мысли будут на этот счёт? - хмуро поинтересовался Хэйтэн у друзей.

Эно в задумчивости смотрела на позеленевший синяк под глазом Хэя.

- Не дело это. - уплетая завтрак, ответил Элиас. - Что за ерунда, один выходной в месяц - и то, не пускают.

- Слушай, а может Лас тебе залечит всё? - внезапно вставила слово Эно.

- Да, кстати. - кивнул черноглазый.

- Сирены с ним. - отмахнулся Хэй.

Внезапно девушка покатилась со меху, подавилась булочкой и закашлялась.

- Ты чего? - озадачился Элиас.

- Да вон, Хэй уже как он ругается... - откашлялась та и вновь закатилась смехом.

- Не смешно. - раздражённо буркнул мрачный Хэйтэн. - Если так дальше пойдёт, я его магией прямо тут заглушу.

- Но-но. - осадил его Лас. - Ты это дело бросай. Видал я в правилах, что за такое бывает. Да и вообще, парень ничего тебе не сделал, чего ты на него взъелся так?

- Да он же издевается! - взвыл Хэй. - А я...

- Сам предпочитаешь так делать. - закончила за него Эно. - Остынь, дружище, просто признай, что вы - одинаковые...

- Что? Какие одинаковые? - побагровел Хэй, вскочив. - Да я... да я - дворянин! Да ещё сильнейший маг!!! А он... он...

- Доброе утро. - внезапно вынырнул откуда-то Мир. - Сегодня, значит, остаёмся в школе? - доброжелательно улыбнулся Хэю парень. - А вам - счастливо отдохнуть. - вежливый кивок Эно и Ласу. - Да, приятного аппетита... - и он пошёл дальше по своим делам.

Хэйтэн плюхнулся на стул, глянул на друзей.

- Во - видали? - и замолчал, уныло глядя в тарелку.

- Слушай, куда, ты говоришь, он уезжал? - задумчиво вопросила Эно.

- А, по каким-то там семейным делам... - буркнул Хэй.

- В таком случае, эти дела неплохо повлияли на его характер. - пробормотала девушка.

- Это неважно. - отмахнулся Лас. - Слушай Хэй, я тут подумал... а чего тут тебе, собственно сидеть? Пойдём с нами.

- Так ведь, у ворот не пустят.

- Да на кой нам ворота?..

_________________

Я неспешным шагом спешил прочь от школы по одному из тысячи переулков столицы. Пожалуй, это было даже смешно - мне даже не понадобилось скрываться! Но ведь правда, что стоит сварганить простенький отвод глаз и прошмыгнуть в ворота среди толпы остальных учеников? Ну да, ворота обладают защитой, и в момент, собственно, прохождения вся магия слетает, да только, поди, угляди меня среди этой толпы дорвавшихся до свободы энтузиастов! А если что - Элдара отмажет. Надеюсь... Кстати, насчёт сцены в столовой при встрече с Хэйтэном и его друзьями. Не думайте, что я издевался, вовсе нет! Я просто вспомнил слова Яны, что чем больше я пытаюсь отдалиться, тем больше привлекаю внимание...

В следующий момент, голоса, донёсшиеся из-за угла, заставили меня резко затормозить и отступить назад, в тень, обращаясь опять же к отводу глаз.

- Вот это да, Лас, что это было? - Хэйтэн собственной персоной в компании своих неизменных друзей вывернул из-за поворота. - Согласен, ощущения неприятные, но всё равно, это было невероятно! - сын главного придворного мага оживлённо жестикулировал, рядом с ним, чуть приобняв Эноллаиру, спокойно шёл Элиас. - Пройти сквозь стену!

Элиас хотел было что-то ответить, но внезапно Эноллаира резко остановилась.

- Здесь кто-то есть, совсем рядом. - нахмурившись, заметила она, кивнув в мою сторону.

..............!!!!! как я про неё забыл? Придурок, надо было ставить щит против Разума! Пришлось выйти на белый свет.

- Мир? Ты что здесь делаешь? - поразился Хэйтэн.

- И как прошёл мимо ворот. - добавил холодно Элиас.

- Ну уж точно не применив высокоуровневую сборку рун Талхеа! - огрызнулся я.

- Ну это понятно, на неё у тебя бы сил не хватило. - спокойно ответил Лас.

А я невольно напрягся.

Этот парень... опасен, провалиться мне в бездну. Для этой сборки не только сила нужна, но и изрядный ум, да контроль над силой...

Внутри как-то нехорошо натянулась некая тонкая струна. Опасен... из этой троицы он наиболее опасен. К тому же, имеет доступ к таким заклинаниям... и выглядит более разумным, чем Хэйтэн или Эноллаира. Первый - маг до кончиков ногтей, но совершенно неопытный, вторую ничему не учат... Элиас. Ничего не знаю о нём. Дворянин. И заключает в себе всё, о чём я мог бы мечтать - сила, разум, воля. Напомните, чего не достаёт мне?

Проклятье. Зависть - нехорошее чувство.

- А не боишься, что мы тебя сдадим? - влез Хэйтэн.

- В таком случае я сдам тебя.

- А кто кроме тебя может засвидетельствовать моё нахождение вне стен школы? - не сдался воздушник.

Я почувствовал раздражение.

- Проверить мои слова на правдивость ничего не стоит. - и развернулся, чтобы уйти.

- А не много ли ты на себя берёшь? - догнал меня через два шага спокойный голос Ласа. - Не слишком ли много из себя строишь?

У-у-у... что, опять? Бить будут? Да ну вас на! Так я вам и дался, надоели!

- Проклятье, да что вы ко мне лезете, достали уже! - относительно спокойно ответил я, развернувшись.

- Ещё кто к кому лезет... - начал было возмущаться Хэйтэн, но черноглазый его перебил.

- Да ладно, мне просто интересно, как ты прошёл. - явно попытался наладить мирный контакт парень.

- Да среди толпы пронырнул, никто и не следил! - фыркнул я. - Халтура... а вы тут высокоуровневыми заклинаниями разбрасываетесь. - не удержался от ядовитой шпильки я.

- Но-но! - возмутилась Эноллаира, до этого остававшаяся в стороне. - А ты не завидуй!

Я хотел было оскорбиться, но передумал, и вновь было решил покинуть сию уютную компанию, когда меня вновь настиг голос Хэйтэна.

- А как же то, что ты отказываешься выселиться из моей комнаты?

Сказать, что я впал в ступор - не сказать ничего.

- Я ОТКАЗЫВАЮСЬ? - меня развернуло на сто восемьдесят градусов. - Но Нэвэрианэ сказала... - фразу я не договорил, внезапно озарённый идеей. Эльфийка сказала, что это Хэйтэн не хочет выселяться... - Вот сволочь. - с чувством заключил я.

- Вот только не надо ругаться! - встрепенулась девушка, которой, видимо, очень хотелось поскандалить. Женщины, они такие. - И вообще, ты бы глянул на себя со стороны - сноб снобом, а всё оттуда же, из глубинки!

- Сноб я или нет - это только меня касается. - начал я уже психовать. - И из глубинки я или нет тоже!

- Гордый, значит? - не отставала Эноллаира. - Самым умным себя считаешь?

- Ага. - честно ответил я.

В конце концов, должен же я чем-то гордиться? Девушка запыхтела.

- Эно. - попытался успокоить её Элиас, но был перебит Хэйтэном.

- Нет, Лас, ты слышишь, как он с ней разговаривает! - возмутился он, а воздух вокруг него подозрительно колыхнулся.

Ну уж нет. Не дождётесь, мне надоело и я буду сопротивляться!

- Оставь Хэй. - поморщился внезапно черноволосый. - Идём, у нас мало времени.

Поскольку их путь оказался мимо меня, то им пришлось подойти ближе. Вся троица вновь вернулась к своему разговору, не обращая больше на меня внимания, а я вроде как облегчённо вздохнул... они как раз проходили мимо меня в двух шагах, когда Эноллаира, резко остановившись и остановив остальных, внезапно лихорадочно взмахнула руками и взволнованно заговорила, озираясь.

- Ребят, а ребят, я чувствую опасность. Давайте скорее уйдём, а? - она беспомощно покосилась на друзей. - Обратно, в школу...

- Да брось, Эно! Что может нам грозить? - легкомысленно махнул рукой Хэйтэн, но не договорил.

Соображал я быстро. Чувствам этой девушки я доверял - магия Разума, как никак, а это чего-то да стоит. За мгновение я успел перейти на истинное зрение, ещё за более короткое время - раскидать всех троих небольшим порывом ветра, да отскочить самому.

Так что невидимая сеть, обнаруженная истинным зрением, пролетела мимо. Великолепно. Сеть класса "А". Довольно простая, легко обнаружимая и легко избегаемая. Рассчитана на вот таких дурачков, замерших на месте и ничего не предпринявших. Зато последствия... маг, попавший в неё, не может применять магию. И всё, птичка в клетке, вернее, в сети.

- Смотри-ка, а среди вас действительно оказался кто-то умный. - раздался насмешливый голос со спины, я резко развернулся (так же как и поднявшаяся с земли троица), и перед нами предстал маг, напавший на учеников ШМИ среди бела дня, в столице, в двух шагах от самой ШМИ... то, что он никак к школе не относился, я понял как-то сразу, по взгляду, по манере держаться...

Невысокий крепко сбитый мужчина тридцати лет. Взгляд водянистых серо-голубых глаз холоден, как остриё клинка. Одежда простого горожанина, но за ней не скрыть сущностьубийцы. Тем более ОН и не скрывал. Я незаметно шевельнул пальцами и попытался прощупать его уровень силы.

- Слишком умный. - значительно добавил маг, взмахнув в мою сторону рукой.

Даже если бы я успел среагировать, даже если бы попытался, даже если бы знал заранее... всё бы было БЕСПОЛЕЗНО. Маг ударил чистой силой, чистой энергией.

И меня подбросило в воздух и впечатало в стену ближайшего дома (на высоте двух локтей)...

________________

- Что-то я не понимаю. - в полном обалдении заметил Хэйтэн, гладя на рухнувшего без сознания на землю Мира.

Вокруг его головы растекалась небольшая лужица крови. Наступила тишина.

- Хэй, в сторону! - внезапно вскинулся Элиас, но Хэйтэн даже не дёрнулся, и очередная энергетическая волна безвольно расплескалась о воздушный щит.

- Интересно. - заметил маг на это. - Три сильнейших мага за раз... вот это улов. Признаться, я хотел закончить с вами по-быстрому, но... - он с досадой глянул на Мира. - Похоже, придётся повозиться.

- Что-то я не понял. - повторился Хэйтэн. - Тебе чего от нас надо?

Маг тонко улыбнулся, не отвечая. Шевельнул пальцами, и вместо чистой силы на всех троих сорвалось вполне сформированное заклинание, хотя никто даже не понял какое - слишком быстро всё происходило. Миг - и, казалось такой крепкий и несокрушимый, воздушный щит сломлен, а сам Хэйтэн бьётся в тисках невидимой сети уже совершенно другого уровня.

Лас успел оттолкнуть в сторону Эно и уйти сам. Теперь они вдвоём встревожено косились то на мага, то на висящего в локте от земли Хэйтэна, не могущего ни применять магию, ни что либо другое... ну... почти.

- Ах ты..... ..... ...... в ...... и на ..... !!!! - не стал сдерживать себя сын главного придворного мага.

И в этот момент, посчитав его наилучшим, атаковала Эно. Как может атаковать мощнейший маг Разума, хоть и необученный? Правильно. И девушка, совершенно не считаясь с последствиями, попыталась сжечь нападающему мозг... не вышло.

- Ой-ой... - хватаясь за виски, сползла она на землю. - Ну ни чего себе щит...

С такой защитой она встречалась впервые, чтобы она не только не позволяла проникнуть в мозг, но ещё и отражала атаку на хозяина...

- Ну вот, двое уже выбыли. - хладнокровно заметил маг, насмешливо глядя на настороженно замершего Элиаса.

А тот уже смекнул, что стоящий перед ним маг не только силён, но и опытен, к тому же, у него явное преимущество - знания. Однако и сам Лас считал себя не последним магом, пусть и обучающимся только на втором курсе. Было у него в запасе кое-что интересное... только надо как-нибудь отвлечь этого мага, ибо для этого "кое-чего" время нужно.

Маг атаковал первым, не мудрствуя лукаво, повторился, наслав на Ласа сеть. Однако тот был начеку, и сеть ушла было в пустоту...

Но хитрый маг не утратил управления над заклинанием, и в полёте коварная сеть развернулась, чтобы захватить ученика ШМИ со спины...

Быстрое движение рук, вспыхнувшие руны на земле - и сеть ошмётками осыпалась под ноги черноглазому парню. Но на этом маг не остановился, выкинул обе руки вперёд и что-то протяжно закричал. Навстречу Ласу рвануло серое облако. Однако тот не растерялся, пара движений, выставленная вперёд рука с начертанной на ладони руной - и облачко растворилось в воздухе.

- Похоже, мягко не получится. - задумчиво отметил маг. - Значит, будем действовать жёстче. - и злобно ухмыльнулся, взлетая над землёй на пару локтей.

Лас напрягся. Было два варианта его действий. Первый - он справляется сам, урабатывая этого напичканного силой незнакомца, а второй... у него ничего не выходит, и он тянет время до прибытия помощи из ШМИ, ведь не могут же они не заметить возмущения магического поля!

Маг будто прочёл его мысли.

- Не надейся на помощь, парень, поверь... я умело прикрываю происходящее здесь...

Но... что же это за маг? Непонятно. Руны не использует - не алхимик, летать умеет, но явно не воздушник, к тому же, плетение магических сетей - межраздел навроде магии иллюзий... И что-то Лас не представляет, что за заклинание было то облако и как оно на него подействовало...

Ещё он владеет магией разума, ведь отразил как-то нападение Эно! Или это амулет? Да ещё прикрытие магического поля? Похоже, всё серьёзно... двойная руна защиты, уход от какого-то непонятного заклинания, разворот, парализующая руна, удар силы, как отвлекающий маневр, зеркальный щит, чтобы отразить его же атаку на себя! А-а-а... зашевелился... ну же, ещё! Выбить из под его ног какое-то заклинание - ага, так вот как ты летаешь! Ну ничего, и на земле побегаешь... а земля-то уже не земля, а кислота! А вот ещё держи, как тебе это? Ага, опять взлетел, не по нраву тебе вздыбившаяся и пытающаяся засосать земля!

Недолго думая, пока маг снова не напал, Элиас достал из кармана случайно завалявшийся там флакончик с одним интересным составчиком и, без замаха, бросил в сторону парящего в воздухе мага. Раздался взрыв, но Лас на месте не стоял, сейчас маг был занят защитой, а значит, время есть...

Быстро, как можно быстрее, начертать на земле основную руну, затем дополнительные, рассчитать вектор и направление, а так же привязку, да активировать, чтобы...

И в этот миг сверху его атаковал маг. Что это было, Лас так и не понял, плечо пронзила страшная боль, в глазах потемнело, и всё рухнуло в пустоту...

_______________

Маг спустился на землю, задумчиво глянул на изуродованную улочку. Затем на зажимающую виски ещё не пришедшую в себя девушку, на изрыгающего проклятия парня в сети, на валяющегося без сознания над какой-то очередной сборкой рун алхимика, доставившего ему немало проблем, пусть и атаковавшего не самыми высокоуровневыми заклинаниями.

- Да, здорово я тебя приложил. - нахмурился он, разглядывая вошедший со спины в плечо парня меч, состоящий исключительно из одной чистой энергии. - Ничего, выживешь. - усмехнулся, тут же шевельнул пальцами и меч растворился в воздухе, но кровь, благодаря всё тем же действиям мага, не хлынула. - Пока хватит.

И тут руна, которую всё же успел наполнить силой алхимик, активировалась...

До этого чистое небо издало рокочущий тревожный грохот, всё пространство над местом сражения заволокло тучами. Маг, поражённый, поднял голову.

И сверху на него, из этой мощной невероятной клубящейся массы, рванули десятки... нет, сотни цепных молний!

- Мальчишшка! - зашипел в ярости маг, активируя стационарный телепортационный канал...

________________

Открываем глаза. Замечательно. Не встаём, не дёргаемся. Голова и так зверски болит... так, что я вижу? Потолок. Что я чувствую? Пол. Холодный жёсткий пол под моей многострадальной спиной. Ещё кто-то особо умный перевязал мою бедную разбитую голову... интересно, это поможет, если у меня сотрясение мозга? Та-а-ак... а что я слышу? Вот это уже гораздо интересней.

- Лас, миленький, не умирай!!! Элиас! Не смей умирать! Ну очнись же ты, очнись! Ну Ла-а-ас... - жалобные просьбы, почти рыдания.

- Да успокойся, Эно, мы всё перевязали, как могли, ты сама скала, что так будет лучше, ты на это всю кофту свою извела, кровь почти остановилась, к тому же, этот маг его подлечил... - чуть раздражённый голос.

- Но он же бледный, как не знаю кто, и в себя не прихо-о-одит!

- Прошло всего около полутора суток!

- Слабое утешение! Он даже не очнулся от боли, когда мы его перевязывали! - огрызнулась Эно.

Вот теперь её голос можно узнать. А второй кто?

- Ну, этого вообще головой об стену шмякнуло, так что раньше Мира Лас не помрёт... - успокаивающе.

Хэйтэн, бездна его дери! Та-а-ак. Значит, головой о стену, и помру я раньше, чем Лас, которому, видимо, тоже досталось. Не удивительно, ведь я таки успел прощупать силу этого мага...

Такое количество и концентрация! Да с ним бы разве что Элдара справилась! Что интересно, мы ещё живы, а значит, мы нужны ему живыми... это ещё хуже, чем мёртвыми. Непонятно, непонятно и страшно...

Может, подать признаки жизни? Не... голова болит.

- Гляди-ка, вот, даже Мир очнулся, а значит и с Ласом будет всё отлично! - заметил моё шевеление Хэйтэн.

- Что? - встрепенулась Эно. - Эй, ты как себя чувствуешь? - обратилась она ко мне.

- Чувствую? Да, вроде чувствую. - согласился я и обратился к Хэю. - Ну а про то, что всё будет отлично, это ты зря-а-а... - я попытался подняться, а Эно мне помогла. - Если, правда, наше положение - я окинул мутным взором небольшую камеру пять на семь шагов. - характеризуется у тебя, как отличное... - и пожал плечами, тут же взвыв и вздёрнув руки к голове. - А с ним что? - скосил в сторону Ласа я взгляд.

Парень без сознания лежал в стороне, плечо его было туго перевязано.

- Да уж. - Хэйтэн досадливо поморщился. - Когда ты отрубился... - тут поморщился я. - Этот... маг опять на нас напал. Первую атаку я отразил, на вторую - попался в сеть. Потом он вырубил Эно. - тут поморщилась Эно. - Ну и остался только Лас...

- И Лас показал класс! - весело хмыкнул я.

- Именно! - кивнул Хэйтэн. - Что там было! А потом, когда его всё-таки вырубили, такое началось! Ну, Лас сумел успеть призвать грозу, и тут же в мага этого столько молний ударили! Ну... только этот гад что-то сделал, и мы все оказались здесь. - тут фиолетовоглазый нахмурился. - И магия здесь почему-то не действует...

Я вздрогнул.

- Тебя он, кстати, тоже полечил! - заметила внезапно Эно. - Когда углядел, что и тебя прихватил, заметил, мол, его любимая зверушка дохлятинку не любит... так что, не беспокойся, ни сотрясение мозга, ни смерть тебе не грозит...

- Ага, особенно, если не учитывать эту "зверушку" - ядовито ответил я, но тут же схватился за голову. - И что ему мешало вылечить меня совсем? У-у-у... гад. А насчёт магии... пентаграмма силы. Алхимик, всё-таки он, алхимик! Эх, а по ауре и не определишь... - я в досаде окинул взором нашу темницу.

- Что значит "пентаграмма силы"? - резко переспросил Хэйтэн.

- О-о-о... любопытная штука. - и прислонился спиной к стене. - Блокирует магическую силу любого существа, находящегося в радиусе действия. Притом, заметьте, заклинание, выпущенное магом, находящимся вне этого радиуса, не исчезнет при попадании в эту зону... не доходит? Он с нами здесь может сделать всё, что захочет. - меня перекривило.

- Слушай, - внезапно вскинулась Эно, подозрительно прищурившись. - А откуда тебе это известно?

- Теория магии, подраздел блокираторов магии. - хладнокровно отразил я выпад.

- Но ты же на неё не ходишь? - Хэйтэн.

- Не хожу - не значит, что не знаю!

- Ой-ё-ёй, какие мы у-у-умные! Прямо не могу как!

- Всё умнее тебя!

- Что? Да ты...

- ТИХО!!! - рявкнула Эно раздражённо. - Тоже мне, два собачатника.

А мне оставалось только поражаться её, несомненно, дворянскому воспитанию. Но тут мне пришла весьма интересная мысль в голову...

- Эноллаира, только не говори мне, что ты не догадалась по мыслесвязи дотянуться до Элдары. - стараясь выглядеть спокойно, проговорил я.

- Ну-у-у... этот блок я только-только прохожу... - протянула та.

Даже голова перестала болеть. В ней вдруг стало пусто-пусто... и даже не хотелось анализировать ситуацию - страшно было представить, что выйдет!

И в этот момент дверь, находящаяся в дальней от нас стене, распахнулась. На ней не было ни скважины для ключа, лишь ровный гладкий каменный прямоугольник, легко отошёдший в сторону. Явился не запылился...

Маг холодным взором окинул нас всех. Тонко усмехнулся, заметив, что я очнулся, а Элиас - нет, и заговорил.

- Решил, что оставлять вас в неведении и дальше будет жестоко, дорогие мои. - вкрадчивый мягкий голос, от которого мурашки по коже. Где-то глубоко внутри, до сей поры запрятавшаяся шевельнулась паника. - Видите ли... мне нужна ваша сила. - и он по-доброму улыбнулся. - Сила троих сильнейших магов... я заберу её у вас с корнем. Насовсем. - о нет, только не это, только не это... - Ах да, тут у нас затесался кое-кто. - и он перевёл взгляд, уже явственно сумасшедший, на меня. - О-о-о... моя детка просто обожает закусывать магами...

Анализируем ситуацию. Смертельная опасность быть съеденным неизвестным зверем - раз. Исправить ситуацию невозможно - два. На помощь никто не придёт - три...

АААААААААААААААААААААААААА!!!!! ПОМОГИТЕ-Э-Э-Э-Э!!!!

IX. Лабиринт.

- Но сейчас она сыта. - закончил с некоторым сожалением этот садист. - Да и силу прямо сейчас я забрать не смогу... нужны некоторые приготовления. Ждите. Я ещё приду. - и собрался было уходить, развернулся...

Я незаметно облегчённо вздохнул. Ну-у-у... не сейчас, так не сейчас... Опа. На знаю, на что надеялся Хэйтэн, бросаясь на стоящего к нам спиной мага, но ничего у него не вышло. Эта сволочь, не разворачиваясь, дёрнула плечом, и Хэя тупо снесло голой энергией, притом гораздо более слабой волной, чем той, которая досталась мне... Затем дверь закрылась.

- Лас! Лас, очнись, у нас большие проблемы!!! - взвыла опять Эно.

Хэйтэн поднялся и подошёл к двери. Постучал по ней. Попытался выбить ногой... которую тут же отбил. Я усмехнулся.

- А ты чего лыбишься! - вызверился воздушник на меня. - Будто бы тебе ничего не угрожает!!!

- Верно! - подхватила Эно. - Хэй хоть что-то пытается сделать, а ты...! мы же в одной лодке!

- Э нет, дорогая, не совсем. - я прищурился. А вы не заметили, что когда я в тупике, меня несёт? Во-во... - У вас заберут силу. А потом, может, и убьют, поскольку маг без силы - жалкое зрелище... А меня же. - я задумчиво глянул в потолок. - Тупо съедят. Хрум-хрум... - и я рассеянно улыбнулся.

Эти двое в ужасе на меня глянули.

- Эно, мне кажется, или он сошёл с ума? - жалобно выдавил Хэйтэн, а я его понимал - сам себе удивляюсь.

Наверное, у меня так паника выражается...

- Эх, скучновато здесь что-то. - снова проговорил я. - Чем бы заняться? О! - я с интересом уставился на груду костей (подозрительно походящих на человеческие), находящуюся в углу. - То, что нужно! - выбрал косточку поострее и принялся за знакомое дело - малевание на стенах.

А что? Времени полно (вроде бы), а отвлечься от приближающейся концовки всего надо же как-то? Так недолго и с ума сойти, как заметил только что Хэйтэн. А тот вместе со своей подружкой всё более и более расширяющимися глазами наблюдали, как я набитой рукой вывожу на стене: "Здесь был Мир"...

________________

Не знаю, сколько времени прошло, но вскоре место на стенах закончилось. Но я не унывал и принялся за пол. Но что бы я не рисовал, сколько бы времени не прошло, я думал, как выбраться из этой дерьмовой, прошу прощения, ситуации. Сколько вариантов я перебрал - не счесть! Одно скажу - голова от этого болела не меньше...

Любопытно, очень любопытно. Значит, сразу же за порогом двери магия становится доступна... не ближе. Но что-то подсказывает мне, что воспользоваться мы этим не сможем. Ритуал по изъятию силы будет происходить не здесь, но этот маг не рискнёт выводить нас отсюда в сознании... скорее всего, надаёт всем по шеям и вытащит наши безвольные тушки. Мою - к зверушке, их - к пентаграмме или чему там. Готов поклясться, этот маг использует запрещённые заклинания. Но... почему он не использует руны, а бьёт голой силой? Уж не потому ли, что... нет, не знаю. Не могу придумать. Или запретная магия в алхимии без рун? Раве может быть алхимия без рун (исключая всякие зелья)? Насколько я знаю, а, бездна! Да ничего я не знаю, ничего! Не хватает мне знаний, вот что! Если б я знал... знал точно, что здесь именно пентаграмма силы, а не какое-нибудь запрещённое заклинание разума... А может, это вообще иллюзия? Нет... нет! Думай, Мир, думай! Неужто придётся так рисковать? Поставить всё на карту, так необдуманно, так глупо...

Надеяться на удачу. Не на здравый смысл, не на тонкий расчёт, а на удачу!.. выбор... смерть или... смерть. Если не сработает, то снова будет то же самое... он даже не заметит и всё пойдёт тем же путём...

Но это всё же зацепка. А если обратный расчёт? Нет, бесполезно... что мы можем? Что я могу? У-у-у... один вариант... почему один? Почему не два, на худой конец!? Слишком опасно...

Но другого пути нет.

__________________

Два дня назад...

- Что? - архимагистр медленно поднимался из-за стола, за которым он только что разбирал бумаги по экзаменам для выпускного курса. - Что-о-о?

- Вы прекрасно всё расслышали и поняли, архимагистр. - стараясь говорить как можно безразличнее, ответила Элдара.

- Четверо, значит, не вернулись. - Орэн опустился обратно в кресло. - Бывали случаи. Но... двое из них вообще не должны были выходить за стены школы... - он остро глянул на Элдару. - Хэйтэн - понятно, но как это удалось Миру?

Та поморщилась.

- Для острого ума придумать выход не сложно.