/ Language: Русский / Genre:sf_fantasy, / Series: Фантастический боевик

АРКАНМИРР

Петр Верещагин

Четырнадцать рас населяли наш безумный мир. Разными были те народы, но столь схожей оказалась их судьба…Четырнадцать могучих Властителей, изгнанных из Высших Сфер, боролись здесь за право вернуться обратно. Разными были их дороги, однако пришли они все в одно и то же место, в одно и то же время. И не уйдут, покуда в живых не останется только один…Шесть Венцов, символы Домов, охватывали все Силы, какие только существовали в Арканмирре. И Венцы эти не нуждались в Носителях. Их Сила принадлежала только победителю…А за перипетиями битв алчно наблюдали Владыки Преисподней, ожидая малейшего проявления слабости, чтобы пойти в атаку самим…

Петр ВЕРЕЩАГИН

"АРКАНМИРР"

Книг первя.

ОТРЕЧЬСЯ ОТ ВЕНЦА

Пролог

Мне никогд не везло. Еще в детстве я едв не стл жертвой укус бешеной собки, потом чудом выбрлся из колодц глубиной более полусотни шгов… Мне не было еще шестндцти лет, передряг н мою долю уже выпло столько, сколько испытл не кждый солдт, не кждый исктель приключений. Голод, холод, лишения… Они были н кждом дюйме моего тернистого пути.

И вот, кжется, счстье нконец повернулось ко мне другой стороной, любезно подствив свой скользкий зеленый хвост, з который я не змедлил ухвтиться. Для своих лет я был крепок, хотя и невысок; и случилось тк, что сержнт стржи Девентор зметил меня, когд я (кк всегд, совершенно случйно) окзлся в том месте, куд ни одному гржднскому дже близко подходить не положено, - в кзнчействе Гильдии Немников…

Дже не буду пытться вспомнить последоввший дилог. Помню только то, что мне был предложен следующий выбор: либо сержнт Тугг передет меня в руки немников и те прктикуются н мне, изучя достоинств и недосттки пыток и кзней рзличных нродов Аркнмирр, либо я поступю в городскую жндрмерию добровольцем-рекрутом, он, мой непосредственный нствник, будет всячески стрться, чтобы д, куд я, безусловно, попду после смерти, покзлся мне желнной учстью. Я думл долго - нверное, секунд десять. И принял любезное предложение сержнт, рзумеется второе. О чем впоследствии довольно долго сожлел, пок не выяснилось, что стрый сдист окзл мне величйшую услугу…

1. Руины Зл

Армия - это оружие. А оружие не должно мыслить. Оно должно выполнятьприкзы.

приписывется Влстелину Тьмы

Рзведчики уже третий день пробирлись по этой долине, кляня и жру, и сырость, и тупоумного генерл Гунтр. Что ткого стршного, спршивется, может нходиться в середине Готлнд, исследовнного столько лет нзд, где уже кждое дерево и кждя скл ннесены н крту…

- Смотри, Крэг!

Клинок нпрник рссек зросли. Н поляне среди джунглей - кк ни стрнно, никогд до того не змечемой - высилось нечто. У непредвзятого нблюдтеля могло сложиться впечтление, что когд-то тут нходилсь чсовня или древний хрм. Но рзведчики, имея многолетний опыт, прекрсно знли, что внутри зтился врг.

- Чья очередь, Бивер? - спросил Крэг.

Бивер пожл плечми, доствя трдиционную монетку. Жребий пл н него. Рзведчик ухмыльнулся и сбросил рюкзк нземь.

- Удчи! - кивнул Крэг, знимя позицию.

Бивер, двигясь совершенно бесшумно, нырнул внутрь руин. Пробирясь меж осттков стен и колонн, он искл следы Иной Жизни. В тких местх мог обитть кто угодно - от злобных фей до дьяволов. Еще несколько шгов…

Из черного отверстия покзлсь серя голов. Бивер тотчс же нырнул в щель между кмнями. Зомби - это не смый худший вринт, скзл он себе. И точно: вслед з воскресшим мертвецом из пещеры, скрытой з рзвлинми, вынырнуло крсно-бурое существо примерно вдвое выше рзведчик. Рзвернув перепончтые крылья, демон взлетел в воздух, описл пру кругов нд поляной и что-то провизжл.

"Крэг!" - пронеслсь в голове мысль.

Бивер не ошибся. Его нпрнику н сей рз пришел конец - против демон простой клинок не поможет. Отключив все человеческие чувств, рзведчик просидел в укрытии до тех пор, пок не зтихли звуки рзрывемой плоти. Зтем подождл еще и удостоверился, что демон улетел обртно в свою нору.

Выбрвшись из смертельных рзвлин, он со всех ног пустился к Девентору, ближйшему отсюд городу. Тм можно было собрть небольшое войско и очистить это проклятое место…

- Меч в третью позицию, недоносок!

Руки мои уже гудели от тяжести железного прут, который новичкм-рекрутм почему-то предписывлось использовть н тренировкх вместо нстоящего оружия, имевшего вдвое меньший вес. Я видел устремившуюся к моей груди блестящую полосу сбли Родр, но уже не успевл прировть выпд. Спсясь от укол, я упл н спину, одновременно взмхивя этой проклятой железкой. Прут явно попл во что-то. Рздлся короткий вскрик и яростня ругнь.

Могучя лпищ схвтил меня з плечо и рывком поднял н ноги, хорошенько встряхнув при этом.

- Ты шо ж это, сволочь, неуствные приемы применяешь? Я те покжу, кк идти супротив…

- Родр! - послышлся окрик.

Нствник-сержнт Тугг! Еще не уверенный, является ли это спсением от порки, я все-тки с облегчением вздохнул. Нкзние, по крйней мере, отклдывлось. Я быстро сфокусировл слух н происходящей в полусотне шгов от меня "беседе" (полезный др, не рз выручвший меня рнее в многотрудном воровском деле).

- Сколько рз говорить тебе, орчий ублюдок, - шипел Тугг, - у рекрут должно быть нстроение, кк у взбесившегося бык. Ему необязтельно знть, КАК НАДО что-то сделть; он должен просто выполнить здние. Любым способом, хоть рсколотив себе бшку.

- Но, серж… - Поросячьи глз Родр умоляюще рсшири-лись.

- Никких "но, серж"! Получил - поделом! Ты не должен двть новобрнцу дже возможности ннести удр; если ему все-тки удлось сделть это - вин только твоя.

Тут я почувствовл нстоящее облегчение. Тугг был жесток, однко всегд придерживлся своих принципов. И горе тем, кто подвергл сомнению его првоту!

Вернувшись, Родр злобно зыркнул н меня, но этим и огрничился. Я сделл вид, будто не слышл ничего из скзнного, и жлобным тоном спросил:

- Сэр, нельзя ли покзть этот прием чуть помедленней? Боюсь, я не успел зпомнить всех особенностей…

Мне действительно нчли нрвиться тренировки. Я понимл: влдение оружием - это ткя штук, которя пригодится любому в нше смутное время. Д и рмия н поверку окзлсь не тк и плох: я, по крйней мере, был сыт и одет, чего рньше приходилось добивться с большими трудностями.

Услышв вежливое обрщение, Родр несколько успокоился и дже оттял. Бывший немник, он был уже стр для регулярной рмии; будучи же орком, он не мог стть одним из грждн Девентор; вот и приходилось Родру оствться при рмии инструктором-фехтовльщиком, для чего его нвыков более чем хвтло. Хрктер у Родр был, по првде говоря, совершенно несносный; ну д что возьмешь с того, кто пятндцть лет прорботл н Влстителя Р'джк, беспощдного Черного Лорд, и был рзжловн "з излишнее рвение" и "несвоевременное проявление иницитивы" - для зурингрского трибунл (если бы тковой существовл) это звучло серьезнее обвинения в госудрственной измене и почти прирвнивлось кпокушению н особу Влстителя. Вот Родр и доживл свой век среди вргов, окзвшихся добрее (или хотя бы спрведливее) его собственной рсы…

Бивер, дже не отдохнув в городских кзрмх, нпрвился в хрм и предъявил свой личный знк.

- Сообщение для Влдычицы, - скзл он.

- Говори. - Жрец протянул рзведчику полый бычий рог, покрытый искусной резьбой кк снружи, тк и изнутри.

Бивер кртко и четко изложил все. Этим стрнным средством передчи информции он пользовлся не в первый рз и знл, что Влдычицу интересует только одно: местоположение цели и охрн. Погиб ли исследовтель, ее не волновло. Рзведчики служили только одной цели и крйне редко умирли своей смертью.

Исполнив служебный долг, рзведчик позволил себе пойти в кзрму и звлиться н свободный топчн. Если он в ближйшее время пондобится Влдычице, его отыщут везде; если же нет - тем лучше. А выспться было необходимо.

Бивер зкрыл глз и тотчс же увидел во сне свой первый поход, когд его отпрвили н исследовние Двуликой Бшни… До сих пор никто не смог взять эту цитдель, где Крдущиеся-в-Ночи - невидимые существ, пришедшие из Иного Мир, - уничтожли всех исктелей слвы и почестей.

Двуликя Бшня должн был открыть проход н темную сторону Аркнмирр, туд, где обитли стрнные и могущественные нроды. Только тм, соглсно легендм, могл осуществиться мечт любого воин. Только тм простой солдт мог стть Героем - или дже Чемпионом, бессмертным, воскрешемым вновь и вновь…

Кк же это просто, думл я, вновь и вновь полируя свой новенький меч и любуясь собственным отржением в блестящей стли, слов-но в лучшем зеркле из Эксетер. Несколько недель стрний - и я, М-лыш Йохн, смый молодой из рекрутов, превзошел Родр в фехтовльном мстерстве! Пожлуй, вчер я впервые увидел улыбку н его изуродовнной физиономии. Жуткое зрелище, честно говоря…

Нконец я вложил меч в столь же новенькие ножны, взял со стол врученный мне вчер же в кчестве приз меттельный топор и взвесил в руке. Тк не похож н легендрную секиру Бркс… Но кк бы то ни было, он отлично сблнсировн и рскроит любой череп, попвшийся н его пути. Ухмыльнувшись, я одним движением метнул топор в укрепленную н стене кзрмы мишень. Лезвие зстряло точно в середине груди нрисовнной фигуры.

- Бей в голову, млыш, - посоветовл лежвший н топчне в углу хмурый тип в форме рзведчик. - Лучше всего - в лицо. Потому что противник нверняк будет в доспехх.

- Но удр топор пробьет дже пнцирь, не то что кольчугу.

- Конечно, если ты - Ангус Кроввый Щит или Бркс Боевой Топор. Эти ребят рзнесут любые лты удром кулк. Только ты - не они. Ты - простой солдт, вдобвок совсем молодой. Мощи в твоих мышцх еще нет. Тк что опирйся н точность, не н силу.

Я подошел к мишени, вынул топор и снов отошел н прежнее место. Прицелился, змхнулся…

Есть! Топор теперь сидел в "лице", рссекя его нискось.

- Тк, - кивнул рзведчик, - теперь то же смое, но без змх и левой рукой. Броском снизу. Рботет кисть, не локоть и плечо. Ясно?

- Кжется, - неуверенно произнес я, стрясь делть тк, кк он говорил. В "лицо" я попл, но удр пришелся обухом, не лезвием.

- Ничего, повтори несколько рз. Это может окзться полезным.

Я тренировлся в метнии топор еще несколько чсов, пок с вышки не прозвучл сигнл отбоя и кзрм не зполнилсь вернувшимися из увольнения солдтми…

Утро выдлось нпряженным. Поступил зпрос н взвод берсерков, и теперь мы должны были подобрть все снряжение для этих "крутых прней". Между ними и остльными солдтми пролегл необъявленный брьер, тк кк берсерки считли себя элитой и использовли нс в кчестве прислуги. Это было незконно, но нчльство всегд смотрело н это сквозь пльцы: берсерки действительно были незменимы в ближнем бою и их желния всегд стрлись удовлетворять.

Я кк рз пытлся збросить н телегу с муницией огромный двуручный меч, весивший вполовину меньше меня, когд что-то стукнуло меня по голове. Я потерял рвновесие и плшмя рстянулся в грязи; меч, кк следствие, плюхнулся в ту же лужу, рвно кк и кмешек, служивший причиной моего пдения. Кто-то из берсерков решил проявить свою меткость в метнии подручных предметов и не ншел лучшего мнекен, чем я.

- Ах ты, крысиный недоносок! - зорл берсерк. - Д кк ты смеешь, подонок! Ты немедленно вычистишь мой меч своим собственным собчьим языком, или…

- Д пошел ты, ослиня здниц, - скзл я, поднимясь, и добвил еще кое-что н уличном жргоне. Берсерк был нездешним, но, похоже, в тонкостях жргон ориентировлся отлично, тк кк его рож стл походить цветом н перезрелую брюкву.

Крснобородый великн спрыгнул с изгороди, где сидел вместе со своими дружкми, и нпрвился ко мне. Он не торопился, чтобы усилить впечтление, - и это ему прекрсно удвлось. Он превосходил меня в росте по меньшей мере н полторы головы, по весу - примерно вдвое, причем все это были сплошные мускулы. Ясно, что рукопшня свелсь бы к моему безжлостному избиению, и берсерк это прекрсно знл. И знл ткже, что я это зню. Когд он подошел н двдцть шгов, я вытщил из-з спины свой меттельный топорик и взвесил в левой руке.

- Еще шг - и я выпущу тебе мозги, - негромко предупредил я.

Берсерк от удивления действительно зстыл н месте, однко тут же опрвился:

- Тогд мои дружки оствят от тебя только рожки д ножки.

- Тебе этого уже не увидеть, - осклился я, ндеясь, что говорю достточно убедительно. См я подобной убежденности не ощущл.

Берсерк понял это и неуловимым движением извлек собственный топор. Я только зносил руку, он уже был готов - тот смый нижний бросок левой, который описывл рзведчик…

- Стоп!

Рук берсерк действительно зстыл, словно этот окрик прлизовл его. Я посмотрел в ту сторону, откуд донесся голос.

Из-з фургон с провизией кк рз выступил большя лошдь, несущя н спине смую прекрсную женщину, ккую я только видел в своей жизни. Именно он только что спсл меня от гибели.

Тогд я еще не знл, что любой, дже не слишком здрвомыслящий солдт скорее встретится в честном поединке с Рыцрем Смерти, чем нрушит прикзние Рыжей Сони. Те, кто хоть что-то слышл о ней, вообще стрлись не встречться с воительницей…

Через несколько минут я сообрзил, что остлся н плцу один - все берсерки куд-то рзбежлись, д и мои приятели, рботвшие по соседству, поспешно убрлись с глз долой. Стоял только я, все еще с топором в нполовину согнутой руке. Соня с интересом смотрел н меня сверху вниз.

- Спрячь топор, - нконец молвил он.

Я вспыхнул и повиновлся.

- Кто нчл дрку?

- Н-никкой д-дрки н-не б-было… - обычно я не зиклся, однко обычно я и не окзывлся в ткой ситуции, - госпож, - добвил я, спрвившись нконец со своим зплетющимся языком.

Серо-зеленые глз пронзили меня нсквозь. Я стоял кк вкопнный; прояви он в ту минуту недовольство, ей бы не нужно было дже доствть свой меч - я просто перестл бы дышть…

Взгляд Сони смягчился. Он перекинул првую ногу через седло и спрыгнул с лошди. Дже тк он был н полголовы выше меня, поэтому я, не стремясь к этому специльно, тупо уствился прямо перед собой. Зрелище было соответствующим…

- Пострйся-к думть о чем-нибудь нейтрльном, млыш, - посоветовл он. Голос воительницы был чуть нсмешливым, но - хвл небесм! - не рздрженным моими мыслями.

Я тут же поднял виновтый взгляд. Точно, Рыжя Соня чуть зметно улыблсь.

- Где нходится сержнт Тугг? - спросил он.

- Я отведу вс, госпож, - тут же скзл я, рдуясь собственной нходчивости. Соня, вновь отгдв мои мысли, улыбнулсь еще шире. Я не променял бы дже офицерского звния н возможность войти в кбинет Душителя (тк в кзрмх всегд нзывли Тугг) и в ответ н его звериный рык - ккого дьявол, мол, ты тут прохлждешься, сопляк желторотый - с торжественным поклоном объявить о прибытии "госпожи Рыжей Сони" и понблюдть з цветом физиономии сержнт, всегд утверждвшего, что место ббы - н кухне и в постели…

Рзумеется, меня тут же выствили из кбинет, но чувство дикой гордости и еще чего-то непонятного не угсло. Я дже прошел в полушге от шериф Клуз, не отдв ему чести (чего он, к счстью, не зметил, будучи погружен в обычное для себя полусонное состояние после употребления утренней порции бренди). Шериф, вероятно, оствлся к нстоящему моменту единственным человеком в кзрмх, ничего не знвшим о появлении Героини.

Рыжя Соня! Невероятные легенды о ней ходили по всем городм и селениям Готлнд, возможно, и з пределми ншей стрны. Кк и все нормльные люди, я полгл большую чсть этих легенд чистой выдумкой… до сегодняшнего дня. Я собственными глзми видел висевший з спиной воительницы Меч Лунного Сияния, некогд сокрушивший злобного Абдул-Шз, воинствующего фнтик-проповедник истерлингов, пытвшегося рзвязть религиозную войну, - то было почти полстолетия нзд; я стоял в шге от ее лошди, Громовой Птицы: ее копыт, оснщенные подковми из дргоценного мифрил, рздробили кости целому полчищу восствших мертвецов в битве з Ршем, город близзетов…

Серя лошдь, будто уловив мои мысли, вскинул голову и подмигнул. Я (не без опски) подошел ближе и потрепл ее по шее. Громовя Птиц не возрзил, но когд я взял повод, чтобы отвести ее н конюшню, он змотл головой и вырвл узду из моей руки. Кобыл явно подчинялсь только своей хозяйке. Что ж, этого следовло ожидть.

Бивер недоверчиво хмыкнул.

- Бесспорно, госпож, ни один демон вс не одолеет в открытом бою. Однко вшей чудесной лошди нельзя сржться в тех руинх, он просто сломет ногу. Что до берсерков, мое мнение вм известно. Пок ткой медведь повернется, демон успеет откусить ему голову. Конечно, сия чсть тел не является для него необходимой…

- Лдно, - прервл Тугг, - переходи к делу. У тебя имеются конкретные предложения?

- Пожлуй…

Все трое склонились нд листом пергмент, где был нбросн (не слишком точный) плн Руин Крэг, нзвнных тк по имени погибшего рзведчик. Плец Бивер ткнул в рисунок.

- Вот отсюд можно выйти н поляну. Здесь, - укзл он, - я видел пещеру демон. Тм, кстти, вполне мог сидеть еще один.

- Д, к примеру, его подружк, - зметил Тугг.

- А вокруг, по склм, шныряли зомби. В одиночку совться туд - верня смерть. Берсеркм вполне можно поручить уничтожение всех мертвецов, н это у них умения хвтит. А вот с двумя-тремя демонми, госпож, вм придется иметь дело одной.

- Если только не вымнить демонов нружу.

- И кк же, сержнт? - спросил воительниц.

Тугг осклился, почувствовв свое превосходство кк тктик.

- Скжем, вы где-нибудь спрячете меч и притворитесь…

- Вообще-то может срботть, - кивнул Бивер. - Беззщитня женщин спсется от орды врвров-рзбойников… Демоны испытывют неодолимую тягу к тетрльности - боги их знют почему.

- Допустим, я соглсилсь, - зметил Соня, - но что я, по-вшему, должн буду делть, когд демоны зймутся берсеркми, н меня, пешую и безоружную, нбросится толп зомби?

- Хм-м…

- Не нужно этих вших нечленорздельных звуков. С основным плном я соглсн. Предлгю лишь одно дополнение: з некоторое время до моего появления н сцене где-нибудь в этом месте, - укзл он, - прячется один из нших - с моим мечом. А по сигнлу… хотя этого уже пояснять не ндо.

- Неплохо, - неохотно признл Тугг. - Кк, Бивер, возьмешься?

- Быть подсдной уткой в этой щели? Извините, сержнт, в Кодекс рзведчик дже внесен специльня сттья н этот счет.

- "В обязнности рзведчик не входит открытый бой с монстрми, дже если оперция нходится под угрозой срыв. Рзведчик должен лишь нблюдть з схвткой и доложить непосредственному нчльству о результте", - и ты ндеешься, что это тебя спсет?

- Оствьте его, сержнт, - мхнул рукой Соня, - нет нужды. Выделите мне одного-двух из вших бойцов. Глвное, чтобы они сумели продержться несколько минут до того, кк отддут мне оружие.

- Что ж, госпож, кк хотите. Учитывя, что они не обязны принимть учстие в Очищющих Походх, пойдут только добровольцы.

- Прекрсно, - кивнул воительниц. - Мне и не нужны те, кто не может смириться с мыслью о собственной смерти.

Бивер покчл головой. Знменитя Героиня ни в грош не ствил жизнь сортников - о чем легенды не говорили, - но он и не удивился этому фкту. Для профессионл иные мысли недопустимы.

Тк я и окзлся в этом стрнном отряде, соствленном из Рыжей Сони, рзведчик, дюжины берсерков, двух копейщиков и двух меченосцев, считя меня. Моему присутствию в отряде воительниц, похоже, ничуть не удивилсь.

До цели было три дня пути, однко мне это время покзлось одним мгновением. Когд Соня объявил свой плн действий и попросил добровольц выйти н шг вперед - ну, тк уж получилось, - все отступили н шг нзд, оствив меня впереди.

- Уверен, Йохн? - спросил он. - Быть может, нужен кто-нибудь более опытный?

После этого я скорее бы откусил себе язык, чем признлся в собственной неуверенности. Тк что Соня вручил мне свой меч, Бивер смолично проводил к рзвлинм.

- Сиди тут, - прошептл он, - и помни: от этого звисит не только твоя жизнь… Соне нужн тишин.

Конечно же весь отряд отлично видел, ккие взгляды я бросл н прекрсную воительницу, когд он (кк мне кзлось) этого не змечл. Шуточки н эту тему тк и сыплись, когд Рыжей Сони не было поблизости; я же будто не слышл этих язвительных змечний, в другое время нверняк зствивших меня броситься н обидчик с кулкми. И Бивер выбрл тот единственный ргумент, который прошел сквозь сооруженный мною покров грез и мечтний. Рз Соне требуется тишин, я буду тише воды и ниже трвы!

Я слышл шорохи и стрнные, скрипящие шги снружи; пру рз у смой щели проходили серо-бурые фигуры, от которых исходило трупное зловоние. Я не делл ни единого движения, кк и было прикзно. Очень сомневюсь, что кошк, поджидющя в зсде мышь, был бы тише меня.

Хруст веток… Чье-то длекое дыхние… и возглс Рыжей Сони:

- Хей-й-й---!!!

Я рвнулся вперед, словно мною выстрелили из ктпульты. Нтолкнувшись н нечто серое и влжное (кк я узнл потом, то был один из зомби, охрнявших рзвлины), я буквльно втоптл его в землю, прорывясь вперед. Меч Лунного Сияния см собою выскочил из ножен, и его золотя рукоять удобно устроилсь у меня в рукх…

Кровь бешено стучл в вискх. Потом говорили, что я что-то нерзборчиво выкрикивл, рзмхивя мечом. Не помню - для меня существовл только демон в крсно-бурой чешуе, медленно двигющийся к рыжеволосой воительнице. Т подобрл ккую-то дубинку и сейчс колошмтил тврь точно между торчщими острыми ушми, н что демону было глубоко нплевть.

Но вот он услышл мой топот и рзвернулся. Слишком поздно! Охвченный яростью, я одним взмхом рссек тврь чуть ли не пополм, по-звериному осклившись при виде зпылвших остнков.

Тут же Соня выхвтил меч прямо у меня из рук и ннесл удр - окзывется, прямо з мной мчлся другой демон, которого я, рзумеется, не увидел. Обнжив собственное оружие, я присоединился к ней, однко воительнице не требовлсь помощь - порождение дских глубин уже вернулось туд, откуд прибыло, в несколько… рсчлененном виде.

Все еще зхвченный плменем битвы, я искл новую цель. Есть! В тени рзвлин что-то шевелилось. С боевым кличем, достойным берсерк, я рвнул туд. Тщетно серокожя бестия пытлсь полоснуть меня своими ядовитыми когтями - мой меч не подвел, рскроив гнилую плоть кк спелую дыню. Я рубил до тех пор, пок тврь не перестл шевелиться.

- Сзди! - крикнул кто-то.

Я тут же бросился в сторону, одновременно рзворчивясь. Пикироввший н меня демон определенно был нстроен серьезно… Взмх огромной лпы я кое-кк прировл своим мечом, но упустил оружие и см отлетел в сторону. Првя рук дико болел - похоже, связки плеч были рстянуты.

Дже не здумывясь нд тем, что делю, я выхвтил левой рукой свой топор и одним движением - тот смый бросок снизу - пустил в цель. Вероятно, сми боги в тот день нпрвляли мое оружие: лезвие вошло точно в щелевидный рот демон и рзрезло его от ух до ух. Вопль тври прервлся быстро - вывернувшяся откуд-то Рыжя Соня одним удром своего волшебного клинк покончил с нею.

- Отлично проделно! - улыбнулсь воительниц, я почувствовл себя тк, словно меня только что удостоили высшей нгрды Готлнд - орден Имир…

Бой зкончился быстро. Берсерки уже добивли одиночек-зомби по всем зкуткм рзвлин, Рыжя Соня осторожно зглянул в черную пещеру в поискх зтившегося внутри демон. Ткового, к некоторому ее рзочровнию, не обнружилось. Вытерев меч, воительниц зкинул его з спину и подошл ко мне.

- Ты рнен, - тихо скзл он.

- Пустяк, - бодро ответил я, хотя плечо здорово дергло.

Соня провел лдонью по моей руке от локтя вверх, зтем взялсь другой рукой з плечо - ближе к ключице - и сделл резкое движение, от которого я взвыл. Но боль почти срзу же исчезл, рук снов обрел подвижность.

- Ты спс мне жизнь, - почти шепотом произнесл он. - Я не збуду этого.

Прежде чем я успел что-то скзть, он уже отошл прочь и зговорил с берсеркми. Я мшинльно подобрл отлетевший в сторону меч, поднял топор и нчл по примеру остльных протирть и чистить оружие, чтобы ни единого пятнышк, ни единой чстицы мерзости, которую мы уничтожили, не остлось н лестящей стли.

- С боевым крещением, млыш! - Это был рзведчик, неслышно подошедший сзди. - И кк тебе нрвится роль Истребителя Нечисти?

Я отпустил соответствующую моменту ухмылку, одновременно строя в уме кртины н тему того, что же в точности хотел скзть Соня своими словми…

В руинх было нйдено довольно много интересного. Кроме золот, чсть которого по прву приндлежл членм отряд, и горсти кристллов мнны [волшебной силы] - сия доля добычи преднзнчлсь Влдычице Фрейе, - Бивер обнружил среди полуистлевшего хлм ккой-то мнускрипт. Рзведчик долго пытлся рзобрть нполовину стертые линии, потом из его груди вырвлся сдвленный вздох:

- Быть не может!…

- Ты прочел это? - спросил Рыжя Соня.

- Д… Не все, но и этого достточно.

- Ну и?

- Влститель Ло Пн вошел в союз с Черным Лордом Р'джком. Это, похоже, его личное послние…

- Но позволь, кк оно могло попсть к этим тврям? Р'джк подл, жесток и грезит мировым влдычеством - это-то я зню. Однко демонов Черный Лорд себе еще не подчинил. Он никогд не сможет принудить тупоголовых орков углубиться в путину чернокнижия, без этого вся его дскя мощь не зрботет в полную силу.

- Это мне известно не хуже тебя, - кивнул Бивер, - однко припомни ту битву при Ршеме. Тогд тоже считли, что Влдычиц Шри умеет вызывть из Зпредельных Миров только простых существ вроде боевых медведей и хрнящих духов; ты столкнулсь с ордой неуязвимых скелетов и Демоном Тени. А потом выяснилось, что Вызывющя "одолжил" у Черного Лорд несколько зклинний…

- Зчем повторять двно пройденное? Связующий не влдеет черной мгией - пок, во всяком случе. И вряд ли сможет зполучить подобное знние, имея в своем рспоряжении одних только половинчиков [от шотл. halflings].

- Д, но здесь нписно что-то о совместных поискх Алтря Ночи и обмен Дрми…

Соня тихо выруглсь. Кжется, дело принимло серьезный оборот. Нужно немедля поствить Влдычицу в известность.

Он рздвил в лдони кристлл мнны, прошептв просьбу. Небес нд нею просветлели - впрочем, только см воительниц видел это, - и н знкомом фоне покрытых вечными снегми Гор Имир возникл Фрейя Исктельниц.

"Что ты хотел сообщить мне, миля?" - спросил он.

Соня кртко доложил об открытии Бивер и добвил пру подробностей от себя.

"Я не решилсь отклдывть, Влдычиц, - добвил он. - Быть может, уже слишком поздно…"

"Нет. Но ты прв, отклдывть нельзя. Твой отряд способен двигться быстро?"

"Нет. Это взвод берсерков".

"Вы должны быть в Норпорте через дв дня. Тм…"

Рыжя Соня выслушл инструкции и склонил голову. Что ж, нескончемя войн Четырндцти Влстителей вполне способн обойтись без одного из них… в чстности, без вероломного хозяин добродушных половинчиков - Ло Пн Связующего, известного тем, что он нрушл все мыслимые и немыслимые соглшения…

Я не спршивл, куд именно нпрвляется теперь нш отряд; пок рядом шл Рыжя Соня, я готов был взять штурмом дже чертоги д. Не очень беспокоило изменение плн и всех остльных - в кошелькх звенело золото, нстроение после победы нд демонми и зомби было приподнятым, погод милостью Влдычицы не угощл обычными для нчл осени дождями.

Но вот что стрнно: Соня теперь кк бы не змечл меня, уделяя все внимние только скорости ншего продвижения. После сржения я был окрылен мечтми о грядущем; сейчс же мой порыв нчл медленно, но верно угсть.

В конце концов, кто я для Героини? Простой солдт, который присоединился к походу только потому, что ндеялся н добычу.

Но ведь, возрзил я см себе, я не знл, что мы нйдем золото. Дже подозрения об этом не возникло, когд Тугг спросил в кзрмх, кто из нс хочет войти в соств этой сумсшедшей экспедиции.

Добыч, холодно зметил вторя, худшя половин моего рзум, необязтельно зключется в золоте. Действительно, о нем у меня не было дже мыслишки, зто были кое о чем еще.

Дурк. Сопляк. Молокосос. Щенок.

От ругтельств н душе легче не стло. И все же…

Нечто стрнное, похожее н "цель" из стринных сентиментльных скзний, кзлось, поселилось у меня внутри - с того смого момент, кк в Девенторе я встретился глзми с рыжеволосой женщиной. И это чувство не желло покидть меня, хотя я всячески пытлся докзть себе тщетность и неосуществимость этих желний… В конце концов я мхнул рукой н эту знозу, зсевшую где-то в облсти сердц, предоствив событиям идти своим чередом. Это, кк окзлось впоследствии, было смым умным решением, ккое я только мог принять.

Норпорт, город н северо-зпдном берегу Рдужного Моря, выскочил из обрмления горных хребтов совершенно неожиднно. Впрочем, это могл быть причуд зброшенной тропы, по которой куд-то торопящяся Рыжя Соня вел отряд последние сутки.

Этот город был единственным портом Готлнд в этой чсти свет, поэтому его рзмеры - Норпорт превосходил Девентор по меньшей мере рз в три - были вполне опрвднны. Здесь существовло все, н любой, дже смый изыскнный и экзотический вкус. Тут приствли торговые корбли дже из тех держв, с Влстителями которых Фрейя Исктельниц формльно вел войну,- узкие глеры истерлингов, неуклюжие, но прочные лдьи орков и триремы г'нолл мирно соседствовли с готлндскими дрккрми и высокими двухмчтовыми судми вестерлингов. Иногд в Норпорт зходили и изящные прусники сидхе [от ирл. sidhe - светлые эльфы], но сейчс, по-видимому, лесной нрод предпочитл отсиживться в лесх своего длекого Фейр. Сидхе, кк глсили предния, вообще не слишком любят общться с иными рсми… и все же я ндеялся увидеть хотя бы одного из них до того, кк мне придется покинуть этот мир.

Мысленно рссмеявшись ткой постновке вопрос, я отбросил все легенды и обртил внимние н рельность. Ндо скзть, вовремя. Соня ккрз что-то пытлсь втолковть привртникм, которые с явным недоверием поглядывли н ншу компнию. Я бы н их месте ткже приздумлся, увидев взвод изрненных, но жутко довольных собою берсерков и двоих рядовых солдт под предводительством женщи-ны-воин - немыслимое словосочетние для многих стрых служк - н крупной серой кобыле. Подковы лошди слбо светились дже при ярком дневном свете.

- По-моему, госпож, - нрушил переплку рзведчик, - вм следует передть послние Влдычице, дбы он лично убедилсь в полной некомпетентности всех служщих в этом городишке.

- Вероятно, - соглсилсь Соня, - но проблем и состоит…

Бивер сжл ее зпястье.

- Послние дойдет быстрее всего, если я вырежу его н чьей-нибудь спине. - Рзведчик окинул оценивющим взглядом побледневших стржников и нконец ткнул пльцем в толстяк кпрл: - Ты в смый рз подойдешь. Жир, который выступит из рзрезов, отлично зменит чернил, и он не столь быстро рсходуется, кк кровь.

Кпрл совершенно позеленел и едв не хлопнулся в обморок, когд рзведчик нчл доствть из ножен зловещего вид кривой нож - уменьшенную копию теск орков-рейдеров.

- Тк что, - нейтрльным тоном спросил Рыжя Соня, - вы уверены, что нм нельзя пройти под прикрытие городских стен?

Привртники отчянно змотли головой и с лихордочной поспешностью нчли открывть ворот.

- Мне всегд нрвился здрвый смысл в людях, - с улыбкой кивнул он. - Не думю, что это послние Влдычице нстолько уж спешное. Мы вполне сможем подождть до прибытия в хрм. Он, ндеюсь, имеется в этом городишке?

- Од, госпож, - зтрторил стржник тк быстро, что его слов нчли сливться воедино. - ПройдитепоулицеНеб досмогопорт, прямонплощди Рссветбудетжелтоездние…

- Достточно, - холодным тоном оборвл поток слов Соня. - Блгодрю з содействие.

- Интересно, - шепнул я соседу, - неужто ей действительно доствляет удовольствие общться тким обрзом?

- Может быть, и нет, - ответил он, - хотя об зклд не побьюсь. Глвное, что это србтывет. Стл бы ты противоречить дме, говорящей подобным тоном?

- Дме - возможно. Но ей - никогд…

Вскоре мы окзлись в Военном квртле, у кзрм. Соня вызвл "н пру слов" одноглзого сержнт, являвшегося (з вычетом упомянутого увечья) точной копией Тугг из Девентор. После короткой беседы он обртилсь к нм:

- По прикзнию Влдычицы вы переводитесь в это отделение. Было приятно рботть в одной комнде. До встречи, если ей вообще когд-либо суждено произойти!

Сердце мое упло. Но тотчс же в голову пришл одн "особо хитря" идея, и уже через две минуты я был н пожрной вышке, возвышвшейся нд окрестными крошечными домишкми футов н двдцть. Проследить с ткой высоты з продвижением рыжеволосой всдницы не предствляло никкого труд.

Тк и есть. Рыжя Соня нпрвлялсь к мрчному зднию из синего кмня, добывемому лишь в одном месте Аркнмирр, где-то в гномьих крьерх полумифического Хиллсдун. В точности ткое же здние имелось прктически в кждом крупном городе, в любой стрне - то был Гильдия Немников.

Пок меня не успели знести в списки вновь прибывших рекрутов, я покинул кзрмы - попросту говоря, дезертировл - и стл дожидться появления воительницы неподлеку от здния Гильдии. Вышл он лишь с нступлением темноты - и не одн. З ней следовли четыре бойц в серебристых кольчугх и зеленых плщх, ведущие под уздцы высоких тонконогих лошдей. Я потряс головой. Что-то было в них не тк… Ни готлндцы, ни вестерлинги не имели столь светлых волос, д и лошди их кк-то непривычно переступли ногми, словно не тк уж чсто ходили по земле…

О Отец Имир! Быть того не может! Пегсы, летучие лошди! Элитные войск сидхе - лучники верхом н крылтых конях! Не зря говорили: у Гильдии есть связи в смых неожиднных местх.

Я знл, что это безумие. И не собирлся возврщть себе здрвый рссудок, когд последовл з новым отрядом Рыжей Сони. Дже тогд, когд они взошли н борт стоявшего у причл небольшого дрккр, я не колеблся. Когд мтрос уже отвязывл носовой кнт, я скользнул в ночной тени к корме судн и устроился тм, стрясь слиться с шершвым, пропитнным солью деревом…

2. Цитдель Червя

Смое глвное - не терять головы.

Коннор МкЛуд

Дрккр кчлся н волнх в десятке миль от берег. Выйти в море ночью опытный моряк еще мог себе позволить, пристть к берегу - никогд. Особенно к вржескому берегу - и кто бы мог подумть, что Шир стнет для кого-то вржеской территорией! Хрктер половинчиков был столь длек от войны, что Соне дже стло стыдно з предстоящее.

"Прекрти немедленно! - скзл внутренний голос. - Связующий не сржется рмиями своих подднных. Он использует зклинния Вызов и Подчинения, ткже немников всех видов. Шир достточно богт, чтобы ЛоПн мог себе это позволить".

Успокоив тким обрзом свою совесть, воительниц решил немного порзмяться. Сняв со спины меч, он повертел его в рукх, сделл пру тренировочных выпдов, зтем всерьез перешл к "бою с тенью".

Н борту судн нходился лишь ее отряд (четыре сидхе-лучник н пегсх) и весьм млочислення комнд - кпитн, дв мтрос и Говорящий-с-Ветром [ткже Мстер Ветров, морской мг]. Блгодря нличию последнего дрккры Готлнд более не звисели от кпризов погоды - ветер отныне дул туд, куд ндо, и тогд, когд ндо. Моряки знимлись своим делом и не обрщли н Рыжую Соню никкого внимния, д и сидхе со свойственным им высокомерием сводили все конткты с врврскими рсми до минимум. Воительницу тковл смый стршный врг - скук (причем стршен сей ужсный врг был не для нее, для окружющих).

Тут он уловил ккой-то звук, словно кто-то пытлся вскрбкться н корбль. Снчл Соня хотел поднять тревогу, потом передумл и ккуртно знесл меч. Хоть ккое-то рзвлечение…

Рук пришельц - обычня, человеческя - вцепилсь в бортик. З ней вторя, потом нд бортом появилсь голов. Темно-рыжие, жесткие от соли волосы были неровно обрезны - вероятно, ножом…

- Черт побери, Йохн, что ты тут делешь?

Я ответил взглядом. Ей этого вполне хвтило.

- Ну и что мне с тобой делть, млыш?

- Не зови меня тк.

- Лдно, - улыбнулсь Соня, - ты не млыш, уговорил. Но вопрос этим не решишь. Зчем ты вообще пошел з мной?

Я снов пожл плечми. Вырзить словми то смятение чувств, которое скопилось у меня внутри, вероятно, не смог бы дже профессионльный скзитель, тк что я и пытться не стл.

- Я же не твоя мть, чтобы о тебе зботиться…

- Я не ребенок! И мне не нужн мть!

- Тогд я должн предположить… - Воительниц открыто рссмеялсь: - Ну и дел! Я з меньшее вызывл н поединок мужиков побольше тебя; кое-кто из них лишился после этого некоторых весьм интересных чстей тел.

- Зню, - кивнул я. Мне действительно было это известно. Кк я уже говорил, легенды о готлндской Героине ходили те еще…

- И при этом решился? Ну, дружочек, ты либо вовсе рехнулся, либо имеешь чрезвычйно высокое мнение о смом себе, что, в сущности, то же смое.

- Может, ты и прв, - тихо скзл я. - Нзывй меня сумсшедшим, если хочешь; можешь убить меня, но я не уйду.

Я ожидл, что в воздухе просвистит Меч Лунного Сияния и покончит с моими проблемми рз и нвсегд. Однко Соня опустил оружие и стоял, с интересом рзглядывя меня.

- Д, здл же ты мне здчку. Ты вообще знешь, куд я плыву?

- Ккя рзниц?

- Ну тк вот, это - секретня миссия, поручення лично Влдычицей; и тебе в ней мест, пожлуй, не будет.

- Место есть всегд. Я много не зйму.

От ткой фрзы Рыжя Соня чуть не потерял др речи. Я осознл, что ншел нужный рычг: убивть меня ей явно не хотелось, знчит… знчит, ндежд оствлсь!

- Что ж, - нконец проговорил он, - попробуй покзть, н что способен. Если хорошо проявишь себя, мы вернемся к этому рзговору.

Обещю.

- Принято! - воскликнул я. - Сколько гор нужно перевернуть?

Воительниц только рзвел рукми. Я, кзлось, слышл ее мысли - типичный, мол, готлндец: сперв делет, потом говорит и только потом уже думет.

- Горы пок подождут, - скзл Соня. - Но ты прервл мою тренировку, тк что придется тебе сыгрть роль мнекен.

- Ндеюсь, мнекену тоже можно зщищться? - поинтересовлся я.

- Не можно, нужно. - И он принял боевую стойку.

Конечно, сржйся воительниц по-нстоящему, мне бы быстро пришел конец: Соня влдел оружием куд искуснее меня и был, пожлуй, посильнее.

К тому же путешествие в полуподвешенном состоя-нии вовсе не способствовло сохрнению гибкости моих мышц. Но, похоже, дже тк я окзлся способнее, чем он рссчитывл. Это подтвердило ее змечние после звершения поединк:

- Я и не знл, что в Девенторе ткие хорошие инструкторы. Или ты умел фехтовть и до вступления в рмию?

- Нет. До рмии я умел рзве что шрить по крмнм, - объяснил я. - А моим нствником был Родр.

- Родр?! Орк с лиловым шрмом через всю голову и без трех пльцев н левой руке?

- Точно. А вы рзве знкомы? Он, кк мне говорили, совсем недвно обосновлся в Девенторе после уход из Гильдии Немников.

- Мы встречлись, - подтвердил с улыбкой Рыжя Соня. - У Фрейи однжды возник небольшой конфликт с Р'джком, и силы Готлнд едв не взяли погрничный город Зом. До победы не хвтило буквльно чуть-чуть… Родр был кпитном гврдии Зом, и кк рз моему клинку он и обязн своим шрмом.

- Ясно, - скзл я. Интересно было бы взглянуть н физиономию моего нствник в тот момент, когд он узнл о прибытии в Девентор Рыжей Сони: он нверняк тогд зкоплся в ближйшую кротовую нору и не вылезл оттуд еще дня три. Во всяком случе, я н его месте поступил бы именно тк.

- У тебя есть способности, - здумчиво произнесл воительниц.

- К фехтовнию?

- Д. Против меня не кждый может продержться пять минут, ты выстоял почти двдцть.

- Но… - Тут меня посетил стршня мысль: - Ты же не дрлсь в полную силу?

Соня лишь улыбнулсь. Ее улыбк зствил меня покрыться холодным потом. Ничего себе тренировочк!

- Кстти, - зметил я с некоторой долей нхльств, - мои способности ничего не будут стоить без подкрепления.

- Будет тебе и подкрепление, - кивнул он, - кк только зплтишь кпитну з перевозку.

- Но…

- Ты в список Влдычицы пок что не входишь. Тк что изволь оплтить рсходы см: золото у тебя еще должно остться.

Я мрчно кивнул.

Внимние Фрейи привлек серебристый перезвон. Зеркло вспыхнуло синим плменем.

- Приветствую, Ло Пн, - скзл он. - Ккую услугу я могл бы окзть Связующему?

- Сделй одолжение, Исктельниц, - проскрипел Влститель, - не говори в тком тоне. Я хотел бы предложить военный льянс.

- Против кого же?

- Меня беспокоит Стервятник.

- Извини, - покчл головой Фрейя, - я не имею никких контктов с г'нолл. - Сие было ложью, но Ло Пн не мог знть этого.

- Лдно, пусть тк. Тогд предлгю Пкт Влсти - объединим нши силы для совместного рзвития.

И почему он не предложил этого неделю нзд? Потому, вероятно, что не нуждлся в этом до текущего момент.

- В нстоящее время я вынужден отклонить это любезное предложение, - с видимым сожлением произнесл Исктельниц. - Мое Могущество сейчс не потерпит объединения; однко кк только ситуция изменится, я немедля пошлю сообщение…

Ло Пн что-то невнятно пробормотл (не осмеливясь выругться в открытую) и исчез из пределов видимости. Фрейя жестко улыбнулсь.

Связующий, похоже, нчл что-то подозревть. Возможно, он подготовится к сржению.

Что ж, можно принять меры и против этого…

Исктельниц ндел свой волшебный плщ, сшитый из птичьих перьев и нитей Судьбы, и в обрзе сокол взмыл в воздух…

Побережье Шир было рвнинным, и нйти для дрккр уединенную бухту подльше от любопытных взглядов было непросто. Но кпитн знл свое дело и вечером высдил всех шестерых пссжиров в пятндцти милях от Миробн. Мрш-бросок был звершен еще до восход солнц. Столиц половинчиков был окружен бледным голубовтым сиянием, которое мне очень не понрвилось.

- Что это? - спросил я у Рыжей Сони.

- Городские чры, - пожл плечми воительниц, - что в точности они делют - вопрос не ко мне.

- Это может помешть?

- Трудно скзть. Чры преднзнчены не против оружия, против зклинний нпдющих - но кто его знет… Я столкнулсь с ткой штукой при осде Дорт - тм чродеи Джфр нложили н город зклятье, не позволяющее ншим людям видеть противников. Впрочем, дже это не дет обороняющимся полной грнтии.

- Короче говоря, нужно действовть тк, кк предполглось рнее, и не обрщть внимния н все их попытки.

- Именно. Стль одолеет любые чры, если не терять головы.

Ночью нш отряд объединился с другим, которым комндовл немник-истерлинг, рейнджер по имени Борс. В его группу входили шесть жрецов Солнц, мг-вестерлинг и дв шмн, тк что Соня не преминул объявить их "ншей духовной поддержкой".

- Плн без изменений? - уточнил Борс.

- Д. Кк только ворот открывются - вы жмете вперед, прикрывя друг друг. Не отвлекясь н перекрестки, пробивемся к Цитдели, входим и рзносим ее н кусочки. Сидхе обеспечивют прикрытие с воздух.

- Кто нши врги? - спросил один из жрецов. - Половинчики?

- Не думю, что они будут особо сопротивляться. Но у Связующего мсс немников, дже не могу скзть сколько. Это не должно нс тревожить; глвное - пробиться к Цитдели. Потом мы зпрем двери изнутри, и пусть они тм хоть трном лупят.

Рейнджер кивнул и, взяв свой лук, стл проверять, не ослбл ли тетив. Сидхе тихо переговривлись с пегсми н непонятном, пе-ву-чем нречии. Мг и жрецы молчли, сосредоточенно зжмурив глз, - мыслями, похоже, уже в звтршней битве. Шмны бубнили себе под нос ккую-то хинею вроде "ширлы, мырлы, лупупырлы": тким обрзом, вероятно, они концентрировли свою полумгическую-полушрлтнскую "силу".

Ворот Миробн открылись. В проеме покзлсь телег.

- Вперед, - прикзл Соня. Этот тихий шепот прозвучл для нс тк, словно он протрубил в боевой рог.

До ворот было около сотни шгов. Мы преодолели их бегом, привртники-половинчики вряд ли дже успели понять, кто мы ткие. Потом было уже поздно - я и рейнджер одновременно уложили их отдохнуть, удрив по голове. Пущенный из прщи кмень рскололся около моей головы, осыпв крошкми кирпич. Тотчс же сверху прозвенел тетив лук сидхе, и бдительный прщник рухнул со стены - из груди у него торчл стрел.

В воротх уже появились мг, жрецы и шмны. В их рукх переливлось волшебное плмя, готовое в любой момент порзить цель. Тковой пок не нблюдлось, но сомневться в ее скором возникновении не приходилось.

Точно. Из-з угл вывернулись несколько близзетов - и в нс полетели дротики. Борс с проклятьем выдернул меттельный снряд из левого бедр и зпустил обртно. Близзет рухнул. Еще четверых уже снял злп сидхе, привших нверху н своих пегсх, последнего испепелил сгусток плмени, выпущенный мгом. Жрецы пок обрбтывли городскую стену, сшибя прщников одного з другим. Шмны рзбирлись с подходящими из переулк подкреплениями.

- К Цитдели! - крикнул Рыжя Соня, въезжя в город.

Мы бросились бегом, но Громовя Птиц, рзумеется, летел впереди нс. Мифриловые подковы вышибли серебристые искры из кмней мостовой. Дв истерлинг-пикинер попытлись прегрдить воительнице дорогу и тут же упли с рзрубленными черепми.

- Я отвлеку их, - скзл он, - вы бегите дльше.

Серя лошдь свернул н боковую улицу, ведущую, похоже, в нпрвлении кзрм. Я колеблся приблизительно мгновение, но все же решил последовть прикзу и пустился к возвышвшейся впереди Цитдели. И когд бегущий первым Борс был лишь в двух шгх от гостеприимно рспхнутых дверей из синего метлл, Цитдель внезпно взлетел! Без млейшего звук бшня плвно поднялсь примерно н сотню футов нд землей и повисл.

- Колдовство! - воскликнул один из жрецов.

Глубокя мысль, иронически подумл я. Что же еще, коль не колдовство? Не см же эт Цитдель летет…

Поднялся холодный ветер. Небес нд нми стли светлыми, словно зимний снег. Появилось лицо Влдычицы - в голубых глзх ее горел зтенный гнев.

- Ты переходишь черту, Ло Пн! - прогремел ее голос.

- Ни в коем рзе, дорогя, - проскрипел из Цитдели Связующий. - Все в рмкх првил. Зклятье "Летющя Цитдель" - весьм полезно, не првд ли?

- Хорошо, ты см избрл свою судьбу, - скзл Исктельниц и с прежним плменем в глзх обртилсь к нм: - Мне нужн четверк, соствлення по првилм Исктелей!

Четверо Исктелей - мг, боец, жрец и лучник. Кто-то должен облдть воровскими нвыкми, кто-то - уметь обрщться с прщей…

- Я готов, - выступил вперед вестерлинг.

- И я, - встл рядом Борс.

Я сглотнул и присоединился к ним, подумв попутно, что это будет тем смым подвигом, ккого ждл от меня Рыжя Соня. Один из жрецов безмолвно присоединился к нм. В рукх Влдычицы блеснуло небольшое зеркло, и яркий белый луч удрил мне, кзлось, прямо в лицо. Н ккое-то мгновение я потерял зрение.

Протерев слезящиеся глз, я обнружил себя стоящим подле зкрытых дверей Цитдели с тремя остльными членми комнды Исктелей. Обязнности лидер взял н себя Борс, против чего никто не возржл. Приготовив оружие, мы пошли вперед по слбо освещенным коридорм летющего змк.

Попутно мы перебрсывлись короткими фрзми - просто для того, чтобы идти было не тк скучно. Не следует думть, будто все Экспедиции Четверки Исктелей, столь чсто описывемые в эпических легендх, предствляют собой нескончемую череду боев и приключе-ний, - знчительную чсть времени эт групп исследовтелей тртит исключительно н преодоление громднейшего лбиринт, после чего их, собственно говоря, и ожидет первое препятствие. Зтем следует новый лбиринт, новые прегрды - и тк длее, пок цель не будет достигнут. Или же все Исктели не погибнут, что случется нмного чще, нежели говорят те же эпические предния…

Мы окзлись обычной группой подобного соств. Рейнджер Борс, влдевший в рвной степени кривой сблей и композитным луком; мг Эрриус, пользоввшийся четырьмя боевыми зклятьями нескольких уровней (что это ознчло, понимл, пожлуй, лишь он см); жриц Финист (внчле я принимл ее з мужчину, пок он не зговорил) с прщей и полным рсенлом лечебных средств, и вш покорный слуг, Йохн Мечник, некогд именоввший себя Йохн Крмнник.

Хотя крмны тут обшривть было совершенно не у кого. Единственный случй, когд пригодилось мое прежнее мстерство, состоял в открывнии потйной двери, з которой мы ншли целую гору золот. В днный момент это было нм ни к чему, поэтому никто не взял оттуд дже звлящей монетки. Но я мысленно пометил это местечко, рссчитывя вернуться туд после окончния поход.

Зто мечом мне пришлось порботть з двоих. Финист с прщой и Борс с луком шли в середине группы, Эрриус прикрывл тыл (его мгический огонь отпрвил н тот свет уже с десяток немников), мне же доверили пост Рсчищющего Дорогу. Я был горд подобной честью, однко вскоре осознл, что получил смую тяжелую чсть дел. Ну д ничего: вскоре у Борс кончились стрелы, тк что он волей-неволей встл рядом со мной, взяв н себя половину рботы.

"Рбот" был довольно прост. Внутри своей Цитдели Связующий поместил, кк и предупреждл Соня, мссу немников - в основном это были орки, вездесущие истерлинги и близзеты. Они, кк и полгется стржникм, пытлись остновить нше продвижение; мы же, кк и подобет Бнде Исктелей, крушили всех и вся н своем пути. Я и Борс - клинкми, Эрриус - нерзборчивыми, но отлично србтывющими зклятиями, Финист - кмнями из прщи. Кроме того, жриц шептл молитвы, исцеляя по ходу дел полученные нми рны…

Зл. В центре - шесть орков-колдунов, уже приготовившихся метнуть в нс ккое-то смертоносное зклинние. Эрриус поднял руку - и короткя серя плочк исторгл из себя огненный шр. Противники дже вздохнуть не успели, миг спустя в том месте оствлось только черное пятно и слдковтый зпх сожженной плоти.

Здняя стен зл згремел, медленно поднимясь. З ней шевелилось Нечто… очень большое! И очень голодное!

- Червь! - прошептл Борс.

Двери з ншими спинми сомкнулись. Тело червя в толщину превышло человеческий рост, о длине одним только богм было известно. Кругля псть чудовищ открылсь, продемонстрировв три ряд блестящих перлмутровых зубов. В глотку червя свободно мог пройти бегемот средних рзмеров…

- Есть предложения? - хмуро спросил Эрриус. - Моя мгия тут не очень-то поможет. Эти гды быстро регенерируют.

- А кк нсчет огненной струи в псть? - спросил я.

- Мло. Но способ хороший. Четыре огненных шр подряд - другой рзговор; только я не смогу вызвть больше одного з чс.

- А твоя плочк?

- Ей тоже нужн… подзрядк. Отвлеките его еще минуты н четыре, тогд посмотрим.

Борс что-то проворчл и мхнул рукой в моем нпрвлении. Я обреченно вздохнул и попытлся приготовиться к схвтке. Ккое тут, к дьяволу, фехтовние, когд имеешь дело с тким монстром?

Червяк двиглся не слишком быстро. Потому мы могли обрбтывть его с рзных сторон, прктически не рискуя при этом: пок он поворчивлся к Борсу, я всживл свой меч в его подтливую плоть; когд кольчтое тело скользило ко мне, сбля рейнджер рссекл его сегменты с другой стороны.

Будь один из нс кем-то вроде Огненного Исполин с его девятифутовым мечом, мы бы покончили с чудовищем и без помощи мг. Но нши клинки не могли дже серьезно рнить эту тушу, не говоря уж о смертельном удре; тк что мы просто привели червя в бешенство, вымнили его в позицию нпротив знятой Эрриусом, и по сигнлу вестерлинг вбили клинки в тело червя по рукоять. Монстр зхрипел и рскрыл псть; мг зпустил внутрь огненный шр, отпрвив следом свою плочку и еще что-то из мгических хреновин. Рздлся оглушительный взрыв.

Когд я очнулся, от червя остлись лишь немногочисленные ошметки, рзброснные по злу. Отбивясь от двух орков с лебрдми, Борс сжимл сблю левой рукой (очевидно, првую сломл). Финисты и Эрриус нигде не было видно. Штясь, я поднялся н ноги и присоединился к схвтке. Вскоре с оркми было покончено. Но шум слышлся где-то впереди, в том нпрвлении, откуд приполз червь.

- Туд, - прохрипел я.

Борс кивнул - говорить он уже не мог.

Эрриус рсходовл свою силу быстрее, чем должно, и знл это. Но выход не было - лишь его плмя сдерживло нтиск змей, обитвших в одном логове с Большим Червем. Мг стрлся не думть, чем они тм знимлись.

Финист дернул з кольцо, открывя дверь. З нею был комнт, укршення золотом и яшмой; н стене прямо нпротив вход висело овльное зеркло в железной рме. А прямо под зерклом стоял трон, и н этом троне сидел хрупкий желтокожий человек в крсно-синей мнтии, уствившийся куд-то вдль своими черными глзми.

Взгляд перешел н вторгнувшихся в его обитель - и Эрриус физически ощутил силу удр. Влститель Ло Пн! Лорд Связующий!

- Нглость до добр не доводит, - отечески произнес Ло Пн, тетрльным жестом воздев левую руку. Синий луч удрил прямо в лицо жрицы. Но сияние только окружило ее, не причинив вред.

- Это не нглость, - попрвил Финист, - нходчивость и неожиднность.

Переплетя пльцы, он вытянул руки лдонями вперед. Беля нкидк жрицы рстял в зеленом плмени, под ней окзлось весьм скудное одеяние из птичьих перьев…

- Фрейя! - восхищенно скзл Связующий. - Ты все-тки решилсь н открытый бой! Но тут ведь моя территория…

- Тк что же мне оствлось делть, если ты не принимл вызов? - пожл плечми Исктельниц. - Решим это здесь, рз и нвсегд.

- Нвсегд? Слишком долгий срок.

- Рзве бывет для нс иное измерение времени?

Ло Пн кивнул, скрестил руки н груди и сложил из пльцев мгическую фигуру. В центре зл появился воин-призрк, с его длинного кривого меч с шипением стекл синий огонь. Фрейя поднял првую руку, и перед ствленником Связующего возник второй воин; его доспехи, щит и секир испускли зеленое сияние.

Под торжественную Музыку Сфер воины-призрки нчли свой смертельный тнец…

Впереди горело плмя. Я, дже ничего не видя в этом дыму, чувствовл его всей кожей. Но дым был стрнный: горело не дерево, не трв, дже не человеческя плоть. Пхло чем-то горьким - я никогд не встречл подобного зпх.

Услышв шипение, я отрегировл рньше, чем сообрзил, что происходит. Мой меч описл полукруг и рссек толстое тело змеи ндвое. Выдернув оружие, я понял, что ткя змея вполне могл бы оттяпть мне руку - псть ее, во всяком случе, был достточного рзмер для этого (вообще-то несвойственного змеям) поступк.

Еще шг - и я нтолкнулся н полусожженный труп следующей змеи, рзмером (при жизни) не уступвшей первой. Зтем встретились еще змеи, состояние которых было еще более жлким. Порой плмя оствило от их тел только пру погремушек с кончик хвост.

У зкрытой метллической двери лежл Эрриус. Кож мг был холоднее, чем у трупов убитых его огнем змей. Печльно. По-видимому, мгия не столь всесильн, кк ее описывют.

Но отчего, собственно, умер вестерлинг? Н его теле не было зметно ни змеиных укусов, ни других рн. У меня возникло нехорошее предчувствие.

Быть может, здесь поблизости скрывется еще кто-то из немников Связующего? Ккой-нибудь мг? Убийц-душитель?

Я стиснул рукоять меч, зтем нмеренно рсслбил пльцы. К демонм все эти стрхи. Если мне попдется этот убийц, он получит пру футов стли в брюхо - это нверняк нучит его првилм хорошего тон!

Звук. Тихий - нстолько тихий, что только мои нпряженные нервы обртили н него внимние. Я скользнул к стене. Кто-то двиглся всего лишь в футе от меня, и вовсе не дым был причиной того, что я не видел его. Я резко выбросил вперед левый кулк. И попл, судя по сдвленному выдоху, под ложечку. Тогд в ход пошел меч. По скрежещущему звуку я понял, что противник ткже носит оружие и сейчс прирует мой выпд.

Бой с вргом-невидимкой, вооруженным незримым же мечом?

Безумие? Нет, точный рсчет.

Сржться н мечх вслепую было, скжем тк, не совсем привычным искусством для готлндской рмии. Однко именно тков был тот пмятный экзмен, когд мне присвоили звние мстер фехтовния. Это было идеей Тугг, поднбрвшегося весьм… стрнных принципов в бытность свою немником. Он говорил, будто именно тк рботют в Гильдии Убийц. Поэтому я не спсовл перед неведомым противником, который, кк я уже догдлся, имел рнг профессионльного убийцы - лишь им был доступн Невидимость. Д еще тем, н кого сподобились нложить подобное зклятье колдуны-иллюзионисты. Но тких нет среди немников, поскольку их Гильдия против использовния чужой мгии н своих членх.

Я прировл и нносил удры, полгясь в основном н интуицию, не н зрение и слух. Пру рз невидимое лезвие здело меня, оствив легкие порезы н ребрх и н лбу; но я ткже однжды добился цели, и н пол нчл кпть кровь. Не моя - я н тот учсток коридор еще не ступл.

Дыхние врг стло хриплым, учщенным; устлость явно одолевл убийцу, не готового к длительному поединку. Собрв воедино все чувств и мысли, я решил поствить н крту все. Пдя н првый бок, я перебросилмеч в левую руку и взмхнул нотмшь, целясь в невидимые ноги противник. Клинок порзил цель и, судя по ощущению удр, дже здел кость.

- Проклятье! - прохрипел невидимк, отступя нзд. Я знл: еще минут, мксимум две - и подрублення ног откжется служить ему. И пошел в нступление.

Выпды мои были отржены, но я нмеренно не усиливл нтиск, не желя больше рисковть. Еще чуть-чуть, и от потери крови врг попросту лишится осттк сил. Тк и произошло. Нконец я ннес последний удр, пригвоздивший невидимку к стене. Сдвленный хрип явно был предсмертным, миг спустя покров Невидимости рссеялся и открыл мне лицо противник. От изумления я чуть не осел нземь.

Убийц явно был человеком, но не приндлежл ни к одной из трех человеческих рс Аркнмирр! Он не был стройным светлокожим вестерлингом, не был и смуглым темноволосым истерлингом; не похож он был и н нс, крепких и коренстых готлндцев. Крупный, но не неуклюжий, черноволосый, с кожей желтовто-медного цвет, облченный в облегющий черный костюм без всяких швов и зстежек… Мне ни рзу не доводилось слышть о тких людях. Воистину, Влстители имели связи в иных, куд более длеких мирх…

Но все думы об иных мирх исчезли, стоило мне взглянуть н меч, который убитый до сих пор сжимл в првой руке. Тонкий и изящный, его клинок ни при кких обстоятельствх, кзлось бы, не мог прировть любой из моих удров. Однко же - смог.

Не без труд рзжв сведенные предсмертной судорогой пльцы, я взял меч убитого и недоуменно повертел в рукх. Легкий, легче дже, чем те стрнные шпги, ккие носили некоторые из знтных вес-терлин-гов. Но зточенное до бритвенной остроты лезвие из незнкомого мне темно-синего, почти черного метлл было прочным и упругим, когд я осторожно ткнул им в стену, оно н полдюйм вошло в серый кмень - безо всякого нжим!

Узкий эфес и кольцеобрзня грд были лишены дргоценных укршений, но покрыты тонкой резьбой. Стрнный клинок, бесспорно, был не игрушкой, нстоящим оружием, кковое должно по прву приндлежть победителю, то есть мне. Сняв ножны с пояс убитого, я вложил в них меч и подвесил себе з спину. После этого я вытщил собственное оружие из его тел и, вытиря, отметил, что н лезвии появилось несколько свежих ззубрин. А вот меч убитого не имел ни единой црпины, хотя нверняк использовлся куд дольше моего.

Пожв плечми, я двинулся дльше. Дым к тому времени уже рссеялся, однко бдительности терять не следовло. Конечно, этот невидимк вполне мог быть последним стржем у покоев Связующего. Но мог и не быть тковым: у Влстителя Ло Пн всегд нходилсь в зпсе прочк особо неприятных сюрпризов для тех, кто осмеливлся его недооценивть…

Синий призрк, ускользя от топор противник, выполнил обртное сльто и приземлился у смого трон Ло Пн.

- По-моему, ты стл слбее с годми, - отметил Фрейя.

- Увертливее, - попрвил Связующий.

Кривой меч описл сверкющую дугу, вонзясь в зеленый щит. Синее плмя сконцентрировлось в месте удр, и щит беззвучно треснул. Зеленый призрк резко вывернул левую руку, вынуждя противник нырнуть вслед з своим ускользющим мечом, и ннес встречный удр. Секир описл петлю, ее обух обрушился н плоскую сторону клинк противник и сломл его. Отбросив прочь обломки щит, зеленый перехвтил секиру обеими рукми и принял боевую стойку.

- Еще? - поинтересовлсь Исктельниц.

Ло Пн сделл рздрженный жест, убиря со сцены обоих призрков. После этого он угрюмо кивнул и скзл:

- Д будет тк.

В его лдонях и глзх вспыхнул ослепляющий синий огонь. Стены зл откликнулись н призыв и ткже згорелись бездымным, немного потрескивющим плменем, не дющим ни кпли тепл.

- Зклиню Духов Бурь принести то, что приндлежит мне!

Фрейя сделл было протестующий жест, но вокруг Связующего уже поднимлсь звес мерцющего голубого свет. Вот Ло Пн вытянул вперед левую руку, небрежно откинул широкий рукв своего одеяния - и серебристый брслет н его тощем зпястье полыхнул колдовским огнем.

- Итк, дорогя, ты только что хотел что-то скзть зслуженному влдельцу Кольц Аркн? - с мерзопкостной ухмылкой спросил Связующий, нслждясь окружющей его Влстью.

- Убирйся в Бездну! - Исктельниц был готов вступить в битву без млейшего шнс н победу.

- Боюсь, сия учсть преднзнчен для тебя, - с нигрнным сожлением произнес Ло Пн.

Он медленно, с преувеличенной вжностью встл с трон и сделл несколько шгов, зтем неожиднно выпустил в противницу энергетический рзряд. Фрейя прировл выпд, но Связующий только усилил нтиск, сокрушя могуществом Кольц Аркн все ее зщитные брьеры. Зеленое сияние меркло, синее - усиливлось.

Тонкие черты желтого лиц Ло Пн искзились в дьявольской усмешке. Он не спешил прикончить Исктельницу, которя и тк почти потерял сознние; Связующий желл в полной мере нслдиться зрелищем поверженной н колени гордой Влдычицы Готлнд…

Сквозь темную пелену предсмертных судорог Фрейя зметил некое движение з спиной противник. Не двя Ло Пну возможности увидеть то же смое, он вложил в зклятье весь остток сил. Зеленя стрел с тихим шипением рссекл воздух и угодил прямо в левый глз Связующего. Тот змер, зтем с рычнием, достойным рзъяренного Демон Мести, воздел руки, концентрируя н кончикх пльцев ужсющую мощь.

- Остться должен только один! - подобно ктеру изрек он, собирясь выпустить свою силу н волю.

- И это - не ты, - скзл кто-то з его спиной.

Что-то холодное коснулось его шеи. Последнее, что увидел Ло Пн - свое обезглвленное туловище и стоящего з ним рыжеволосого воин с окроввленным мечом…

Я отскочил от пдющего тел и только тогд зметил в нескольких шгх впереди светловолосую женщину, единственным облчением которой служил полупрозрчный плщ из птичьих перьев. С потемневшими от устлости глзми он стоял н коленях…

Н ккое-то мгновение я подумл, будто грежу няву. Он в точности походил н Влдычицу - и одновременно н Финисту. Если это не бред, знчит, я убил…

Когд я нконец очухлся, Фрейя уже поднялсь и смотрел н меня весьм стрнным взглядом. Абсолютно ткое же выржение было н лице у Рыжей Сони после той битвы с демонми.

- Невероятно, - нконец скзл он.

Мое мнение было примерно тким же. Впрочем, его никто в тот момент - д и впоследствии - не спршивл.

- Простой смертный не имел никких шнсов. Кк же ты смог снести голову Влстителю?

Я лишь пожл плечми. Ответ лежл з пределми моего рзумения. Однко Исктельниц сообржл куд быстрее меня.

- Дй-к мне свой меч.

Он бросил взгляд н протянутое мною оружие, и ее брови удивленно взметнулись вверх.

- Адмнит? Д н светлой стороне Аркнмирр тких клинков всего три, от силы четыре штуки! Где ты его ншел?

- Поплся тут один, - охотно объяснил я, - который полгл, что невидимость и неуязвимость - это одно и то же. Я докзл ему, что он ошиблся. У него и отобрл этот меч… вернее, снял с труп.

Фрейя поморщилсь, однко не возрзил против ткого "нецивилизовнного" способ добывния оружия. Клинок см собой вернулся в ножны у меня н спине.

- Возможно, это все объясняет… Кстти, ты ничего не видел. - Он посмотрел н меня тк, что я поспешно проговорил:

- Конечно, Влдычиц, меня вообще не было в этом зле.

- Хорошо. Ккой нгрды ты бы пожелл?

Я хотел было скзть, что золото для меня сейчс не глвное, но Влдычиц слегк прищурилсь - и улыбнулсь:

- Тк-тк. Интересные у тебя… желния. А что думл см Соня по этому поводу?

Покрснев, я уствился в пол, не собирясь отвечть: я, возможно, и свихнулся, но не нстолько же. Однко Исктельниц по-прежнему читл мои мысли.

- Понятно. Что ж, он вернется к ТОМУ рзговору.

Не веря своим ушм, я уствился н нее, но Влдычиц уже исчезл в бледно-зеленом свете…

Тк меня тм и зстл Борс - я тупо трщился н большую многоярусную полку, н которой было рсположено много склянок, зловеще склящийся череп, светящиеся кристллы и прочя чродейскя чертовщин; в голове все время крутилсь одн и т же мысль, которую я тщетно стрлся не выпускть н поверхность.

- Это зл Связующего! - Рейнджер крепко схвтил меня з плечи и изо всех сил тряс, пытясь привлечь к себе мое рссеянное по сторонм внимние. Это ему вскоре удлось. - Что тут творилось?

- Поединок, - сообщил я.

Борс свирепо смотрел мне в глз с рсстояния в дв дюйм.

- Кто победил, ты, олух крсноголовый?

- Нш Влдычиц, - отстрненно ответил я. - Лорд Ло Пн мертв.

- Знчит, мы тки сделли это! Пошли нружу, тут больше нечего делть. Ты не видел ншу жрицу?

- Он… - тут я прикусил язык, - Влдычиц збрл ее.

- Лдно. Тогд идем. В том тйничке нйдется достточно золот, чтобы ншей доли хвтило н трехнедельную пьянку!

- Твоей доли. Я нйду ему иное применение.

Рейнджер удивленно зткнулся. Истерлинг при всем желнии не мог понять, ккое же еще применение бывет у золот. Честно говоря, я покуд тоже предствлял себе это более чем смутно, однко в том, что лучшим употреблением для причитющихся мне монет НЕ является ближйший трктир, не сомневлся.

Выбрвшись нружу с четырьмя мешкми золот, мы были встречены остткми отряд Рыжей Сони. Воительниц, кк обычно, осмтривл поле боя в поискх недобитых вргов.

- Результт понятен, - скзл он, - но мне хотелось бы узнть подробности.

- Это можно, - кивнул Борс, - только вот у меня совсем пересохло в глотке. Где тут ближйшя тверн, трктир или еще что-то в тком роде? Пошли, я угощю. Зодно все рсскжу.

От ткого предложения не откзывются, тем более в ткое время. Тверн окзлсь недлеко, хозяин, толстяк Спкум, при виде золот нстолько осмелел, что чуть не зпросил с нс двойную стоимость эля. Но он быстро передумл, стоило Соне слегк нхмуриться.

Кружки с темным элем, который умели по-нстоящему врить только половинчики, пустели тк быстро, что рейнджер вынужден был прерывть свою бйку (не имевшую с действительностью прктически ничего общего) едв ли не через предложение. Вскоре я уже и см нчл верить, что мы пришили в Цитдели десяток червяков, одного из которых Борс Ужсющий зствил съесть его собственный хвост, не говоря уж о ткой мелочи, кк семьдесят шесть дивизий злобных орков, три тысячи близзетов и восемь сотен немников из неведомых миров…

Помню еще те совершенно невообрзимые песни, которые мы горлнили всей компнией, - нвряд ли кто-то из нс мог претендовть н знние музыки, зто кждый стрлся орть тк, чтобы перекричть остльных. Чем все зкончилось, трудно скзть…

Очнулся я утром, з городом. Все учстники вчершнего прзднеств лежли вповлку н трве неподлеку, дружный хрп угрожл рзрушить стены Миробн не хуже нескольких больших ктпульт. Н плече у меня покоилсь чья-то голов; не без труд скосив глз, я узнл Рыжую Соню. При мысли о том, что он со мной сделет, если проснется, я едв не протрезвел. Но эль взял свое, и я хрбро протянул руку…

- Прибью, - прошептл воительниц, не открывя глз.

- Может быть, дело стоит того, - тихо скзл я.

- Может быть, - соглсилсь он, слегк улыбясь. - И ты поствишь н кон свою голову?

- А рзве я уже не сделл этого?

Он открыл глз, перевернулсь н бок и взглянул н меня все тем же совершенно непонятным обрзом. Однко вскоре я понял знчение этого взгляд.

- Идем, - шепнул Соня, вствя н ноги.

Я поднялся, спрвился с головокружением и пошел з ней, в сторону лощины, скрытой густыми кустми орешник…

3. Особняк Смерти

Стреляя нугд, всегд поржешь цель.

(Вильгельм Телль)

Иссим, столиц Турркн, лишь недвно вышл из состояния оцепенения, в которое погружлсь кждое лето. Когд н солнце можно кипятить воду безо всякого костр, трудно знимться ккими-либо делми. Но Гильдия Немников всегд имел смую свежую информцию обо всем происходящем по обе стороны Аркнмирр: никкой холод и никкя жр не могли остновить ее бурной деятельности, конечня цель которой не был известн никому.

В восточном крыле трдиционно рсполглись отделения школ. Тут немников-новобрнцев учили влдеть всеми видми оружия, рукопшному бою, рзным видм мгии и кое-чему еще. Учителями здесь были Стрнники. О происхождении этих избрнных личностей было известно только одно: все они "пришли" из иных, невообрзимо длеких миров с ккой-то скрытой целью. Стрнники не были изгоями; в отличие от Влстителей, они прибыли в Аркнмирр по своей воле и могли покинуть этот мир в любой момент. Изредк Стрнники, подобно простым немникм, шли н службу к Влстителям или менее вжным персонм. Конечно, их цен был много выше, чем у простых солдт, но и умели они нмного больше. Поговривли, что некоторым Стрнникм ничего не стоит остновить целую рмию.

Однко ни один слух не мог дть истинного предствления о них. Стрнники всегд держлись обособленно и соблюдли свой, неглсный Кодекс, првил которого, естественно, ткже оствлись тйной з семью печтями. Для тех, кто не приндлежл к избрнным.

Учитель школы рукопшного боя, известный кк Коготь Тигр, сидел н плетеной циновке, скрестив ноги в немыслимой для нормльного человек позе. Нпротив него рсполглись двое Стрнников, скрючившихся в точно тком же положении. Коготь Тигр зкрыл глз и, упершись сжтыми кулкми в колени, откинулся нзд.

- Вше решение, мстер? - нрушил нконец зтянувшееся молчние один из Стрнников. Выглядел он лет н тридцть, если не зглядывть в глубину узких черных глз. Глдкя кож н его круглом лице имел оттенок строго золот.

- Должны ли мы взыскть долг с убийцы брт? - добвил второй. Он кзлся стрше первого; голов его был обрит нголо, з исключением пучк белых волос н зтылке.

Мстер открыл глз.

- Был ли бой честным? - спросил он.

Двое переглянулись и синхронно пожли плечми.

- Тогд вот мой прикз: выясните все обстоятельств гибели Невидимки. Предствите мне кк см доклд, тк и свидетельств. После этого я вынесу окончтельный вердикт. Ступйте.

Двое удлились. После этого Коготь Тигр поднялся н ноги, бесшумно прошел к двери и ккуртно зкрыл ее. Он мог бы сделть это и не вствя, но сейчс нужно было услышть то, что думют ученики по поводу его решения.

- Это спрведливо, Квй-Чн, - говорил млдший, - если брт пл в честном бою, нм нельзя ничего предпринимть.

- Аг, - буркнул Квй-Чн, - только подумй сперв: кто вообще мог срзить Рэйон в честном бою, не считя нс двоих и учителя? Нет, Дкн, честного поединк не было. А знчит, мы впрве пользовться Кодексом.

Дкн еще что-то скзл, но бртья отошли слишком длеко от двери, чтобы Коготь Тигр мог рзобрть слов. Хотя в этом уже не было нужды.

Мстер печльно вздохнул. Если дже Стрнники больше не подчинялись стрым, никогд рнее не подводившим трдициям…

Потом он прищурился. А кто все-тки смог покончить с Рэйоном? И кким обрзом? Ведь понятие "честный бой" для Невидимки (д и для его бртьев, хотя они и не осознвли этого) было пустым звуком.

Этот боец стл бы великолепным добвлением к мельчющей породе молодого поколения немников…

- Ты точно зпомнил? - переспросил Рыжя Соня. - Высокий, желтолицый, в черном комбинезоне? И невидимый?

- Д. Пок я его не проткнул, он был невидимкой.

- Ну ты и влип, дружок.

Я недоуменно моргнул:

- В чем дело-то?

- Судя по описнию, ты дрлся с Рэйоном Невидимкой. Я когд-то встречл его…

- А кто это?

- Второй из трех бртьев Стрнников. Они немники, бойцы высшего рнг. И когд-то поклялись, что смерть одного из них зствит двух других отплтить убийце. En Vend'ett, кк говорят иногд, по-ншему - кровня месть.

Я вздрогнул. Явня перспектив кровной мести со стороны срзу двух воинов, подобных убитому мной в Цитдели Ло Пн, не кзлсь мне лучшим способом сохрнить здоровье. Мд, события зкручивются все сильнее…

- Но это же был честный поединок: или я его - или он меня…

- Я верю, - кивнул воительниц, - однко убеждть тебе следует не меня. А ту прочку, которя рно или поздно придет з тобой.

Хмм… Весьм рдужное будущее.

- А кковы првил у Гильдии Немников? - вдруг спросил я, подчиняясь первому же побуждению.

Улыбк Рыжей Сони покзл, что ей нрвится ход моих мыслей.

- Никких внутренних рзборок. Это хорошо придумно. Ты собирешься вступить в Гильдию?

- А у меня есть другой выход? Помоги мне, пожлуйст.

- Со вступлением в ряды немников? Лдно. Идем в город, в Миробне нверняк есть их отделение.

Вскоре мы окзлись у порог нвисющего нд зпдными квртлми внушительных рзмеров здния из темно-синего кмня. Воительниц подергл з висевший у двери шнурок. Внутри слбо ззвенел колокольчик.

Мссивня дверь с легким скрипом отворилсь. Мы вошли внутрь, и он срзу зкрылсь. Внутри было темно, но кто-то щелкнул пльцми, и устновленные в многочисленных кнделябрх свечи вспыхнули рзноцветными огонькми. З огромным столом из черного дерев сидел половинчик в желто-зеленом полостом кфтне.

- Крсноголовые? - без особого энтузизм скзл он. - Что ж, я мог это предвидеть. Что привело вс в Гильдию Немников, господ?

- Этот млыш желл бы стть немником, - зявил Соня, опережя мое змечние нсчет "крсноголовых". - Желние зконное?

Половинчик что-то буркнул, но в открытую возржть не решился.

- У него есть рекомендции?

- Есть. Я отвечю з его прежнюю подготовку.

- Вы? Вше имя, госпож?

- Рыжя Соня.

Половинчик вздрогнул и быстро нцепил н нос ккую-то штуку с двумя круглыми стеклми. Кк я узнл потом, это были очки - прибор для усиления зрения; их изготовляли только лучшие мстер вестерлингов, тк что цен этих очков был (по меркм рядовых жителей) неимоверной. Впрочем, служщие Гильдии Немников могли позволить себе прктически все что угодно.

Удостоверившись в истинности зявления, клерк сделл следующий шг - кк предписывлось првилми:

- Истиння причин? Отвечй см!

Я сделл невинное лицо.

- Тк, кое-ккие проблемы с рмией. Они требуют слишком большую долю золот, которое я добыл см. Вот я и дезертировл.

В общем-то это было чистой првдой. По рмейским зконм у солдт действительно отбирли более восьмидесяти процентов зхвченной ими добычи, в Норпорте я и в смом деле дезертировл. Не из-з денег, првд, - однко об этом можно было и умолчть…

Клерк кивнул:

- Что ж, если выдержишь испытние, тебя внесут в списки немников. Это сложня профессия, куд сложнее, чем в простой рмии; но и вознгрждение куд выше.

- Что з испытние?

Соня улыбнулсь и нпрвилсь к двери. Я сообрзил, что улыбк был прощльной.

Половинчик что-то нерзборчиво пробубнил в переговорную трубку. Дверь из внутренних покоев открылсь. Н пороге стоял гигнт-берсерк в нглухо зкрытом шлеме.

- Успокой его, - кивнул половинчик в мою сторону.

Берсерк со скрежетом обнжил огромный меч и нпрвился ко мне. Я, вспомнив о своем топорике, в момент выхвтил его из-з спины и метнул в противник, но гигнт сделл неожиднно быстрое движение мечом, отбивя летящее оружие в сторону.

- Неплохо, но недостточно, - прогудел его ровный голос из-под шлем.

- Слбя рекция.

Меч обрушился н меня, однко я скользнул влево, выхвтывя из ножен свой клинок. Мой выпд был прировн, подсечк без труд пресечен; зто когд я поствил жесткий блок своим мечом, тяжелый двуручный плш берсерк рзлетелся ндвое.

- Ни хрен себе! - ошршенно скзл он.

- Сдешься? - я тут же приствил острие к его горлу.

- Придется. Где ты вообще достл этот вертел?

- Я прошел испытние? - осведомился я.

- Д, пожлуй. Но технику фехтовния тебе придется подрботть. Если бы не твой меч…

- Я вовсе не возржю против дополнительного обучения, - соглсился я, убиря дмнитовый клинок обртно в ножны, - но з счет Гильдии, рзумеется.

- Гильдия предоствляет знчительную скидку своим ученикм, - с легкой усмешкой кивнул берсерк. - Однко ты не ответил н вопрос.

- Ты про меч? Это трофей. Где его достл тот прень, я не зню, теперь уже и узнть-то не у кого.

- Либо тебе жутко повезло, либо ты круче, чем кжешься, - сделл вывод собеседник. - Адмнитовые мечи н дороге не вляются. Я з всю жизнь видел только один ткой - в музее Авлон.

- Авлон? Ты был в столице Фейр? А мне говорили, сидхе никого не допускют в глубь своих лесов.

- У немников свои порядки…

Я охотно поверил этому.

Ученики поклонились мстеру и сели н пол, скрестив ноги в позе лотос. Взгляды их были отрешенными и потухшими, ушедшими глубоко внутрь собственного "я".

- Ну? - спросил нконец Коготь Тигр. - Что вм удлось узнть?

- Ничего, учитель, - произнес Дкн. - Мы ншли лишь тело ншего брт. Никто из победителей в битве з Миробн не мог скзть, н чьей именно совести лежит это убийство; никто ничего не видел, кк мы ни выспршивли.

- Однко известно другое: убийц взял себе меч Рэйон, - добвил Квй-Чн. - Адмнитовых клинков в Аркнмирре совсем немного, тк что мы рно или поздно выйдем н след.

- Хорошо. Продолжйте вш поиск, но не зходите дльше. Н чьей стороне сржлся Невидимк в битве з Миробн?

- Его ннял Связующий.

- Следовтельно, виновник - из числ подчиненных Исктельницы?

- Возможно, это тк, учитель, - кивнул Дкн, - хотя, нсколько нм известно, Исктельниц ввел в игру только Героиню, Рыжую Соню, д нескольких немников - сидхе и истерлингов. Среди выживших немников влдельц дмнитового меч нет.

- Понятно. А вы здвли вопросы Героине?

- Мстер, он ведь нс терпеть не может еще с тех времен, когд см приндлежл к Стрнникм. - Квй-Чн медленно сжл кулки и громко хрустнул суствми. - Дете ли вы позволение…

- Нет, - прервл его вопрос Коготь Тигр. - Ни при кких условиях. Рыжей Соне вы можете только здть вежливый вопрос и проверить првдивость ее ответ. Не более того. У вс нет никких докзтельств, что именно н ней лежит ответственность; впрочем, в противном случе вм обоим пришлось бы нрушить клятву и откзться от мести.

- Но почему?

- Стрнники, ствшие Героями, подчиняются обоим Кодексм. Вы же - лишь одному и не можете судить тех, кто пользуется вторым. Это првило стрше вс обоих.

- Это кжется неспрведливым, - пробормотл Квй-Чн.

Дкн в ужсе воззрился н брт, посмевшего предположить, что учитель в чем-то неспрведлив. Коготь Тигр улыбнулся (обычно при виде этой улыбки тот, кому он был дресовн, стремглв мчлся домой, дбы успеть соствить звещние) и встл.

- Ты хочешь решить инче? - мягко спросил он.

Квй-Чн ткже поднялся н ноги. Противоборство пылющих взглядов длилось ккое-то мгновение, зтем мятежный ученик отвел глз и, низко склонившись, проговорил:

- Пусть будет тк, мстер. Я был непрв.

Коготь Тигр кивнул и коротким жестом дл понять, что рзговор н этом можно считть зконченным.

Через некоторое время я, переняв у местных нствников их умение, прошел новый экзмен. После него мне было присвоено звние Мстер Меч, и я был знесен в официльные списки Гильдии именно под тким кодом.

Теперь Миробн формльно приндлежл Влдычице Готлнд, но Исктельниц предоствил половинчикм прво вести свою жизнь тк, кк им будет удобно, взимя с город лишь ежемесячный нлог. Половинчики быстро воспользовлись обретенной свободой (по срвнению с тем, что от них требовл ныне покойный Связующий, это действительно было рем земным) и нлдили мирную и спокойную жизнь, которую тк любили.

Мир и покой - прекрсня штук. Солдты о тком времени только мечтют: весь день можно бить бклуши, денежки-то все рвно идут! Но в Гильдии в это время совершенно нечего делть, ибо немников берут н службу лишь в крйнем случе - при опсности, нпдении вргов и тому подобных "сюрпризх". Совет Гильдии Немников принял определенное решение, после чего прктически всех нходившихся в Миробне немников (включя меня) перебросили в Турркн - стрну истерлингов.

"Перебросили" - это, пожлуй, смое подходящее слово для описния того, что случилось. Мы поочередно прошли через ккую-то мерцющую штуковину нподобие обычной двери - только с другой стороны этой "двери" окзлсь совсем другя комнт, в другом городе и дже н другом континенте.

Город этот нзывлся Тйр, известен он был тем, что в нем производили смые быстрые глеры в Турркне. Рсполглся Тйр н Берегу Слоновой Кости, и слоновя кость был одним из основных предметов торговли н местном рынке нряду с смими слонми: в свннх Турркн их было более чем достточно, чтобы удовлетворить смых прихотливых торговцев.

Впрочем, немники в Тйре требовлись не для обеспечения порядк в торговле: с этим прекрсно спрвлялсь и городскя стрж. У Влстителя Джфр, Алхимик, возникл ккя-то проблем с ль-Кмром, нместником близлежщего городк - он возомнил себя последним нследником Древних Богов и провозглсил свой Трсус столицей Великой Солнечной Империи…

(Это, првд, я узнл уже потом.)

Когд поутру в Гильдию зявился послнник Алхимик с требовнием н "незметного и сметливого преньк с честной физиономией", эт роль моментльно был отведен мне. Трудно скзть, являлсь ли моя физиономия нстолько уж честной, но в отношении сметливости нрекний в мой дрес никогд не возникло. Дже с моей собственной стороны.

Послнником был один из тех, кого немники почтительно нзывли Стрнникми. Имя его было Алерон Носитель Меч, и, кк мне скзли перед отпрвкой н службу, он был глвным специлистом по проворчивнию "успокивющих" оперций, тихих и неприметных внешне, но очень громко звучщих впоследствии.

- Тк ты и есть Йохн Крсноголовый? - Кк и большинство Стрнников, Алерон говорил н Общем с легким кцентом. - Слишком молод ты для мстер клинк. Сколько тебе лет, млыш?

Имелсь только одн вещь, которую я ненвидел больше, чем относившееся к готлндцм прозвище "крсноголовые", - это было обрщение "млыш". Однко я проявил достойную восхищения выдержку (точнее, сообрзительность) и не дл в челюсть Стрннику, кк он того зслуживл.

- Звние Мстер Меч мне было присвоено после официльного испытния членми вшей же Гильдии, - сухо отрезл я. - Будут еще вопросы?

- Смертные, обрщясь к Стрнникм, обычно употребляют титулы; в крйнем случе говорят "сэр", - нзидтельно зметил Алерон. - Советую это зпомнить.

Я сделл вид, будто не понимю, о чем идет речь. Д кто они ткие, эти Стрнники, чтобы позволять себе подобный тон?

Алерон издл короткий смешок.

- Н твоем месте я бы думл несколько тише, - скзл он, - или хотя бы о более нейтрльных вещх.

Они что, действительно мысли читют?! Ведь и Рыжя Соня кк-то узнвл мой ответ до того, кк я ухитрялся облечь его в слов…

- Это умение весьм рспрострнено среди Стрнников, - соглсно кивнул Носитель Меч. - Об этом знют не все, поэтому можешь гордиться окзнной тебе честью.

- Окзнной честью? Я, кжется, см вычислил это!

- Тебя оствили в живых. Пок.

Я зткнулся и - првильно сделл.

Человек в черном отбросил обмякшее тело гигнт-телохрнителя в сторону и вновь взглянул в лицо половинчику. Дже при своей близорукости тот уловил ледяной взгляд и здрожл еще сильнее (хотя это кзлось невозможным).

- Я повторю свой вопрос, - прошелестел пришелец. - Обрщлся ли в миробнскую Гильдию Немников новичок с дмнитовым клинком?

- Д-д, - зикясь, произнес половинчик. Секреты Гильдии ндлежло беречь пуще собственной шкуры, но в ту минуту клерку (и вовсе не без основний) кзлось, что бывют вещи нмного хуже смерти. Половинчик смело готов был зложить могилу своей ббушки з то, что этот тип знет о подобных вещх много больше, чем см он когд-либо видел или увидит в ночных кошмрх…

Незнкомец в черном сделл пру шгов и оперся рукми н деревянную столешницу. Клерк с содрогнием зметил, что сжвшиеся пльцы сплющили железное дерево, словно влжную глину.

- Опиши его.

Половинчик судорожно кивнул.

- Он из крсноголовых. Молодой, н вид лет шестндцть-семндцть. Короткие темно-рыжие волосы, светлые глз. Невысокий, сложен довольно крепко. Ни доспехов, ни щит не носил. Кроме дмнитового меч имел только меттельный топор. Выдержл экзмен н звние мстер клинк…

- Имя? - прервл незнкомец.

Клерк вытщил из стопки бумг нужную стрницу. Человек в черном вырвл лист из рук половинчик и рзвернул к себе.

- Джо-хн? - в его голосе прозвучло удивление. - Мло похоже н имя крсноголовых. Скорее звучит по-турркнски.

- Йохн, - попрвил половинчик, взглянув н документ. - У крсноголовых бывют имен и позковыристее…

- Йохн, - повторил незнкомец, скрестил руки н груди и кивнул своим мыслям. - Я зпомню это. А вот тебе искренне советую позбыть обо всем, что тут произошло. Инче…

"Инче я см позбочусь о том, чтобы ты все позбыл", - прочел звершение этой вполне очевидной мысли перепугнный клерк и отчянно зкивл, покзывя тем смым, что он вообще ничего и никого сегодня здесь не видел.

Пришелец в черном костюме проследовл в глубь здния Гильдии, к Мерцющим Вртм. Мгновение - и он исчез тк же беззвучно, кк и появился. Только труп берсерк со свернутой шеей нпоминл о том, что половинчик тк стртельно пытлся збыть…

- О Солнце-Отец, Твои дети возносят Тебе хвлу! Ты посылешь н землю животворящий Свет, Ты дешь тепло телу и легкость душе человеческой! Твои золотые лучи…

- Что, солнце и впрямь состоит из золот? - шепотом спросил я у Алерон, взирющего н богослужение с некоторой долей иронии.

- Возможно, - ответил Стрнник. - Никогд не был тм. А ты что, пытешься нйти смысл в этих гимнх?

Я пожл плечми.

- Ну, что-то же должно крыться з всеми этими обрзми…

- Аг. Изрядня доля этого смого солнц.

- То есть?

- По легенде, дервиш Б'Шн обрел свое духовное прозрение в глубине Черных Песков. С тех пор прктически вся т облсть является для истерлингов священной, ибо дже знтоки Солнцеликого Звет зтруднялись точно укзть то "зсохшее древо промеж трех кмней, где в полдень земля встет н дыбы и бьет в глз".

- Ты издевешься? - нхмурился я.

- Порзительня проництельность, - усмехнулся Алерон. - Я ничего не имею против смого Б'Шн; он сумел выбрться из той гиблой пустыни живым, что удвлось длеко не всем. Все, что описно в Звете, действительно произошло… в рссудке свихнувшегося от дьявольской жры путник. Ведь в Черных Пескх дже зимой жрче, чем в Трсусе в рзгр лет.

- И что, Церковь Солнц спокойно мирится с подобным отношением к смим основм их религии? - Я недоверчиво кчнул головой. - Бо-лее того, тебе не зпрещено присутствовть н смых торжественных церемониях в кфедрльном соборе?

Стрнник чуть переменил позу. Под тонким плщом отчетливо обрисовлся эфес меч.

- Йохн, ответь честно: ты бы решился выствить меня отсюд?

- Я ведь не сумсшедший, чего ты никк не можешь скзть о них.

- Логично. Но решиться н что-то и проделть это - кк говорится, две большие рзницы. Сумсшедшим не дно обрщться с оружием н уровне Мстер…

Рзговор этот происходил в Трсусе, куд Алерон провел меня под видом своего слуги-оруженосц. В чем конкретно зключлсь "тйня оперция"? Стрнник не скзл ни слов н эту тему, я никк не мог понять, чего он добивется в кфедрльном соборе, где шл церемония в честь Дня Осени. Поклонение Солнцу было рспрострнено не только среди истерлингов, но в Турркне приверженцев этой древней религии было больше всего. Причин, естественно, зключлсь в том, что истерлингом был основтель Солнечного Культ, святейший дервиш Б'Шн, о котором с тким почтением говорили проповедники и с ткой нсмешкой - Алерон. Религия эт выглядел для меня ничуть не более стрнной, чем вер готлндцев в изнчльное происхождение мир из рстявшей ледяной глыбы, или легенды вестерлингов о том, кк безымянные герои древности вырвли Аркнмирр из жрких объятий Хос…

Мои теологические рзмышления прервло бряцнье метлл. Я скосил глз влево - и мне очень не понрвилось, что человек в белой нкидке с изобржением солнечного диск н спине о чем-то быстро шептлся с хрмовыми стржникми, отчянно стрясь не смотреть н предмет рзговор, коим, несомненно, являлись мы. Толкнув Алерон в бок, я кивнул в нужную сторону.

- Отлично, - довольным тоном зметил Стрнник. - Сейчс нчнется нстоящее дело. Ты готов к дрке?

- Чего? - с "умным" видом спросил я.

Печтя шг, восемь стржников подошли к нм и ккуртно, выкзывя большой опыт в подобных делх, взяли нс в кольцо. Алерон с нпускным безрзличием скрестил руки н груди, и я сообрзил, что его пльцы ксются рукояти меч. Проклятие! Это что, тоже нзывется тихой и незметной рботой?

- Вы пойдете с нми, - скзл стрший из стржников, с ншивкми сержнт н рукве.

- Куд же? - вежливо поинтересовлся Стрнник.

- Это вы узнете потом.

Один из стржников кольнул его острием лебрды. Вернее, попытлся уколоть - то был последняя ошибк в его жизни. Кривой меч Алерон словно см собой выскочил из-под его плщ, рссек древко лебрды и перерезл горло стржник. Я отстл от Стрнник всего н мгновение, но з это мгновение он успел уложить еще двоих.

К тому времени, кк я зколол одного стржник и чуть оттеснил второго, в соборе нчлсь пник. Носитель Меч, судя по всему, этого и добивлся, тк кк всячески стрлся усилить нерзбериху, игря с тремя оствшимися стржникми, словно кот со стйкой мышей. Он згонял их в середину толпы, с дикими крикми бегл вокруг, деля вид, будто ужсно боится; конечня цель этих мневров мне не был ясн, однко зкончилось все тем, что дв стржник столкнулись головми (звук был почти кк от удр обухом топор по стволу дуб) и без сознния рухнули н пол, третий (сержнт) неким тинственным обрзом ухитрился выбрться нружу.

- Он нверняк поднимет тревогу, - скзл я.

- Естественно, - соглсился Стрнник, вытиря меч и пряч его обртно под плщ. - Этого я и ждл.

- Хорошо. А что дльше?

- Дльше - в особняк нместник. Аль-Кмр должен осознть ошибочность своего поведения, и мы ему в этом поможем.

Я покчл головой. Нет, плны этого Стрнник явно были слишком сложны для моего понимния…

- Учитель!

Коготь Тигр открыл глз.

- Дкн, сейчс время отдых.

- Я зслуживю нкзния, - склонился млдший из трех бртьев, - но должен передть вм это. Квй-Чн нрушил Кодекс Гильдии.

Последовл секундня пуз.

- Продолжй, - вздохнул мстер.

- Он явился в миробнское отделение, рзнес тм половину здния и вытряс информцию из клерк. Узнл имя убийцы Невидимки, который вступил в Гильдию простым немником, и пошел по его следу.

- И кто же он ткой?

Дкн нхмурился.

- Но это…

- Отвечй.

- Йохн, - с зпинкой произнес Стрнник готлндское имя. - Юнош-крсноголовый. С недвних пор - Мстер Меч.

- И куд же след привел твоего брт?

- В Тйр. Тм этого крсноголового ннял послнник Джфр для некой секретной миссии; вот тут Квй-Чн и нрушил Кодекс, пробрвшись в рхивы, чтобы выяснить суть укзнной миссии.

- А ты прибыл, чтобы доложить об этом, - зкончил Коготь Тигр. - Тебе нужно прикзние? Или будешь действовть смостоятельно?

- Мне нужен совет, учитель. Должен ли я рсскзть обо всем Совету Гильдии? Или мне вообще ничего не следует предпринимть, оствив все н произвол судьбы? Или же…

Учитель мысленно улыбнулся:

- Совет Гильдии можешь пок в известность не ствить. Проследи з своим бртом. Если ты отыщешь этого Йохн рньше него, притщи его ко мне - живым. Если же Квй-Чн успеет рньше, пострйся предотвртить поединок.

Дкн невесело усмехнулся:

- Боюсь, моих возможностей тут будет недостточно.

- Я рссчитывю н тебя.

Мстер зкрыл глз, тем смым двя понять, что рзговор окончен.

Ночь опустилсь быстро. Только что, кзлось бы, солнце стояло в зените, теперь Трсус окзлся под покровом темноты. Огоньки горели лишь в немногих окнх, тк что н улицх было темнее, чем в преисподней.

Однко для Алерон, похоже, ночь не был помехой. Стрнник словно знл в этом городе кждый кмень и кждый куст. Я стрлся не отствть от него и идти потише, кк в те двние дни, когд я выходил "н дело" по крышм готлндских городов.

- Тм, - шепнул он, укзывя вперед.

Я окинул оценивющим взглядом высокое здние в пять этжей. Окружвшя его стен был всего-то в дв человеческих рост, но з ней нверняк прохживются стржники. После пники, которя поднялсь в городе, они будут нчеку.

- У тебя нет в зпсе потйного ход? - спросил я.

- Увы, - покчл головой Носитель Меч. - Ндо идти нпрямик.

- Д? Вдвоем против нескольких дюжин? А если тм вдобвок сидят ккие-нибудь особо симптичные зверюшки?

- "Нпрямик" - не знчит "нпролом". Умеешь ходить беззвучно?

- Ну, более-менее. Но я же не невидимк, стржники не слепые.

Алерон презрительно скривил губы:

- Стржники и слепы и глухи, ибо не умеют думть. В противном случе они не были бы стржникми, подыскли себе рботенку попроще и поинтереснее.

Я был соглсен с тким утверждением, но лишь чстично. Стржнику не ндо думть; он должен лишь смотреть в об и орть при первом же подозрительном звуке.

- Итк, кждый пробирется смостоятельно, - скзл Стрнник. - Встречемся внутри. Нсколько мне известно, покои нместник нходятся н третьем этже.

Я хотел было здть вопрос, но Алерон уже слился с ночными тенями и проскользнул з стену. Мысленно выругвшись, я обернулся "кошкой, проходящей сквозь стены" (трдиционня техник Гильдии Воров) и через минуту окзлся в сду перед зднием. Конечно же, здесь было полно охрнников, рсхживвших взд-вперед с ослиной тупостью и рзмеренностью мятников. Минуту спустя я убедился, что Алерон совершенно точно охрктеризовл уровень их мышления (точнее, отсутствие ткового), после чего мое внимние оствлось сосредоточенным лишь н том, дбы не сбить с ритм никого из этих ходячих мнекенов, посвященных строевой подготовке.

В зднии было тихо и безлюдно, словно н клдбище в полнолу-ние. И примерно тк же уютно. Я мшинльно достл из-з пояс топор.

- Спрячь, - прошипел выступивший из сумерек Алерон. - Если придется убивть, этим зймусь я - тк будет тише.

- В этом чертовом склепе - безоружным? - проворчл я. - Я чувствую себя тк, будто тут з кждой знвеской сидит демон.

- Зткнись! - Никогд не думл, что кричть можно шепотом, но у Стрнник это отлично получилось. - Будь крйне осторожен с тем, что нзывешь по имени!

Я нервно сглотнул. Тк вот, знчит, что тут з ктвсия!

Носитель Меч мхнул рукой и двинулся к ведущей нверх лестнице, ступя бесшумнее охотящегося кот. Я скрепя сердце последовл з ним. Топор пришлось спрятть, однко моя левя рук сжимл рукоять меч. Испуг схлынул, остлсь лишь холодня готовность к схвтке. Пусть демоны вылезют из углов - я отпрвлю их туд, где они родились, клянусь Древом Жизни!

Шлеп. Шлеп. Хлюп. Хлюп. Шлеп. Шлеп. Шлеп…

Меч Алерон выскочил из ножен. Н блестящей стли клинк четко выделялсь черня грвировк, Знк Цпли. Я ткже обнжил оружие, хотя в пределх видимости ничего не было.

Звуки приближлись, я почувствовл некоторое сомнение: издвл их никк не человек…

Цепляясь з мельчйшие выступы в глдкой н вид стене, Квй-Чн по прозвищу Бич Божий взобрлся н крышу темного особняк. Черный комбинезон сливлся с темнотой ночи, отсутствие свет для него не было помехой - скорее нпротив.

Ноздри Квй-Чн рсширились. Зпхи крови, пыток, смертей… и кое-чего похуже. Ничего себе покои нместник! Дже в зстенкх Дмск ткого не нйдешь. Д что тм Дмск, в смом Голькнре - болотном оплоте Р'джк - пхнет более приятно!

Еще мгновение Квй-Чн пребывл в нерешительности, потом одним движением перемхнул через подоконник, не здевя полуоткрытых знвесок, сжлся в комок, поктился по полу и встл н одно колено. В првой руке Квй-Чн был зжт свернутый кольцом кнут, двший ему прозвище; однко противник видно не было. В зловещей комнте вообще не окзлось никого живого…

Вот именно - никого ЖИВОГО!

Стрнник успел полоснуть своим бичом по поднявшейся из сундук-гроб бледной фигуре, но зтем нечеловечески мощные объятья, в которых сухо хрустнули ребр, зствили его выпустить из легких весь воздух…

Вмпир с обычной для ткого момент ухмылочкой отпустил обмякшее тело, устроился поудобнее и нцелился вспороть клыкми сонную ртерию жертвы. Однко "жертв" внезпно открыл глз и зрычл совершенно по-звериному. Несколько оздченный, вмпир ннес удр, но его отточенные клыки лишь немного поцрпли кожу увернувшегося Квй-Чн. Глз Стрнник из черных стли зелеными, зрчки сузились в вертикльные щели, пльцы рук обртились в сверкющие серебром когти.

Взмх - и тело вмпир, рспоротое от шеи до пх, отлетело к дльней стене. Рык тигр-победителя зглушил жуткий стон, рздвшийся з дверью.

Носитель Меч вытер перемзнный слизью клинок о ближйший гобелен и хмуро посмотрел в мою сторону.

- Я же говорил: убийство - моя здч.

- Ты и убил эту тврь, - соглсно кивнул я, очищя собственный меч. - Я только слегк рнил ее.

- Это он нзывет "слегк рнил"! Д чтоб тебя смого…

Он не договорил - нверху рздлся рык, явно приндлежвший тигру. Зтем послышлись звуки схвтки и еще чей-то рев.

- Ккого дьявол? - выдохнул я.

- И я о том же, - бросил Алерон, устремившись в ту сторону. Взлетев по лестнице н следующий этж, мы тут же нткнулись н ктющийся по коридору клубок. Тел переплелись тк плотно, что я смог рзличить только кожистые крылья, кк у гигнтской летучей мыши. Тигриный рык рспознвлся четко, но что со второй тврью?

- Двй топор! - крикнул Стрнник, бросясь к ближйшей двери.

Тихя и незметня рбот, прх его побери…

Я метнул свой топор тк, что он зстрял в двери совсем рядом с Носителем Меч. Тот вырвл топор из дерев и, рспхнув дверь нстежь, отколол от нее плоскую щепку длиной примерно в фут. Коротким удром зострив ее, он с рзмху всдил получившийся деревянный клин в смый центр клубк.

Рздлся ткой вопль, что я едв не сктился по лестнице вниз, но все же удержлся н ногх, вцепившись в зстонвшие перил. И увидел, кк клубок рсплся н дв тел - исцрпнного тигр и тощего вмпир. Последний не шевелился, пронзенный зточенной деревяшкой почти нсквозь.

Я изумленно выруглся: белое лицо вмпир рсплылось и медленно приобретло черты ль-Кмр, мятежного нместник Трсус. Вот тебе и нследник Древних Богов…

Тигр издл короткое, удовлетворенное рычние, зтем свернулся… и превртился в человек, облченного в черный комбинезон. Узкие глз метнулись к Алерону, зтем обртились н меня - и вспыхнули.

- Йохн Крсноголовый, - прошипел человек.

Я с содрогнием осознл, что его кож имел тот же желтовтый оттенок, что и у убитого мною Невидимки. Один из бртьев-мстителей отыскл меня…

Нщупывя рукоять меч, я двинулся влево, чтобы иметь место для мневр. Сдвться без боя было не в моих првилх.

- Спокойно, Квй-Чн!

Голос доносился из-з угл - тм нходилось другое крыло особняк. Я позволил себе бросить взгляд в том нпрвлении и обнружил возникшего в коридоре еще одного желтолицего в черном костюме. Только этот держл в рукх короткий лук, и стрел был нцелен в грудь моему противнику.

Удч?

Не здвясь вопросом, что же тут происходит, я стремглв ринулся вниз по лестнице. Плевть мне н всех стржников, демонов и вмпиров, но я не собирлся встревть в рзборки Стрнников!

К сожлению, до выход мне добрться тк и не удлось. Что-то свистнуло в воздухе и впилось мне… пониже спины. Не зню, возможно ли вообще ткое - потерять сознние н бегу; однко со мной произошло именно это. В голове вспыхнул яркий свет, потом он померк. Исчезло и все вокруг…

4. Усыпить Тигр

Ты вспомнишь мои слов, когд проснешься… А проснешься ли ты?

Б'лзмон, Великий Повелитель Тьмы

Дв Стрнник опустились н колени. Третий - Алерон - лишь нклонил голову ровно н дюйм, не опускя при этом глз. Мстер ответил тким же кивком.

- Я слушю, - проговорил Коготь Тигр.

Квй-Чн слегк толкнул лежщее перед мстером бессознтельное тело рыжеволосого юноши.

- Вот он, Йохн Крсноголовый, - скзл он. - А вот докзтельство, - укзл он н меч пленник.

- Соглсен, это меч Рэйон, - кивнул мстер, - но не вижу докзтельств того, кк происходил их поединок.

- Свидетелей той схвтки не было, - пожл плечми Дкн. - Если только спросить смого учстник…

- Тк он тебе и рсскзл всю првду! - бросил Квй-Чн.

- Ты, быть может, и не отличишь првду от лжи. Я н это вполне способен. - В голосе мстер не было похвльбы, лишь простя консттция фкт. - Рзбудите его.

Дкн достл из поясного крмн небольшую склянку, откупорил и поднес ее к смому носу пленник. Крсноголовый сделл непроизвольный вдох и оглушительно чихнул. Мгновенно перевернувшись н живот, он попытлся было вскочить и броситься бежть, но срзу же с тихим стоном сжл голову рукми.

- Лежи спокойно, - посоветовл Алерон, - тогд ты избежишь мссы неприятных и никому не нужных ощущений.

Я попытлся хотя бы чстично отключить головную боль и оценить происходящее. То, что я увидел, мне не понрвилось. Дв Стрн-ник в черных комбинезонх стояли н коленях, Алерон с делнной небрежностьюопирлся спиной о дверной косяк. Однко тот, кто нходился прямо передо мной (перед ним-то Стрнники и преклонили колени) - неопределенного возрст смуглый человек, облченный лишь в короткие темные штны, - зствил меня содрогнуться. Мощь его торс и сложенных н коленях рук поржл: дже у молотобойцев, изо дня в день рзмхивющих двдцтифунтовыми кувлдми, не бывет тких мышц. Взгляд его был спокоен - но то было спокойствие зверя, поджидющего в зсде зрнее выслеженную дичь.

- Йохн из Готлнд? - спросил он скорее утвердительно.

Я кивнул - отрицть было бессмысленно.

- Это приндлежит тебе?

В его рукх появился мой меч - тот смый, который нзывли дмнитовым. Я снов нклонил голову.

- Рсскжи, кк он попл к тебе.

- Это трофей, - коротко объяснил я. Видимой рекции не последовло, тк что я решил продолжить: - Он приндлежл одному немнику, с которым мне пришлось срзиться в Цитдели Ло Пн Связующего. Вы, я полгю, уже слышли о взятии Миробн войскми Исктельницы…

- Подробнее о поединке, - прикзл он.

Я пожл плечми:

- Если б я знимлся зпоминнием всех подробностей поединк, не смим поединком, меня бы здесь не было.

- Он ничего не знет, - вдруг скзл Носитель Меч. - Его умение не имеет никкого отношения к…

- Зткнись! - прорычл один из Стрнников, по-прежнему нходившийся в коленопреклоненном положении. Судя по голосу, это был тот смый, кого я видел в облике тигр.

- Помолчи лучше ты, Квй-Чн, - отрезл Алерон, - это вжно. Он не имеет ни млейшего предствления о Пути и Звере.

- Невозможно, - произнес второй Стрнник, однко в его тоне уже слышлись нотки сомнения.

- Это легко проверить. Не тк ли, Коготь Тигр?

Смуглокожий слегк улыбнулся, но улыбк эт ни н йоту не изменил выржения его глз.

- Проверить несложно, - соглсился он, - однко в том нет нужды. Пренек говорит чистую првду, знчит, действительно умеет только рзмхивть мечом. Это, ндо скзть, подрывет репутцию покойного Рэйон Невидимки кк лучшего клинк Гильдии Убийц.

- Учитель, - вкрдчиво нчл Квй-Чн (этот тон очень обеспокоил меня; говоря тк, всегд хотят убедить собеседник, что поступить именно тк, не инче - в его же интересх), - не о Рэйоне речь. Если прень и впрямь ничего не понимет в Истинном Мстерстве, тогд тень брошен не н Невидимку, н его учителя. Инче говоря, н вс и вшу школу.

Я зскрипел зубми. Тк и есть. Он явно бьет в одну точку.

- Ты прв, это меняет дело, - тихо проговорил Коготь Тигр. Меня прошиб холодный пот. - Об этом действительно могут пойти слу-хи, чего никк нельзя допустить. Выход один…

- Убрть свидетеля, - с зтенной рдостью зкончил Квй-Чн.

- Нет. Сделть его Мстером.

Алерон издл неясный звук. Я сообрзил, что он стрется сдержть смех. Физиономия Квй-Чн вытянулсь тк, словно его огрели булвой по зтылку, третий Стрнник рскрыл рот от изумления. Ткого никто из них явно не ожидл.

- Учитель, ведь обучение нчинют с трех-четырехлетнего возрст… - зикнулся было Квй-Чн, но Коготь Тигр оборвл его:

- Тебе прекрсно известно, почему это делется. Физическя подготовк у этого преньк явно н уровне, что до тренировки сознния - тм будет видно. Испытывть его будете вы вдвоем - под моим присмотром, естественно.

Н лицх Стрнников вдруг появились ткие ухмылки, что я зподозрил нелдное. И не очень ошибся, кк покзло будущее…

"Ученик, ты никогд не узнешь всего. Искусство рукопшного боя - это дже не искусство, это - жизнь. Целя жизнь. Чтобы познть его полностью, нужно откзться от собственной жизни и принять ту, другую… Ткое бывло. Но человеческого в этих - бесспорно, великолепных - бойцх оствлось не более, чем в диких тигрх.

И все-тки есть способ обрести нужное умение, не потеряв смого себя. Он требует определенной подготовки, которя должн нчться едв ли не в млденчестве. Сущность же этой подготовки зключется не столько в физических тренировкх - это вжня, но вовсе не смя глвня чсть дел, - сколько в тренировке сознния, в вырботке четко контролируемой "боевой личности". Контроль необходим, инче результт будет тким же, кк и с теми, первыми мстерми…

Когд все звершется, в одном теле кк бы окзывются совмещены дв рзных сознния, одно из которых приндлежит бойцу, регирующему н опсность со скоростью мысли. И в нужный момент именно он обретет контроль нд телом, тогд кк второй - тот, кого окружющие считют истинным (и единственным), - уходит в тень своего двойник, оствясь лишь бесстрстным нблюдтелем.

Мы нзывем это "пробуждением тигр". Кое-кто предпочитет нименовние "рождение демон", другие - "появление дркон" или же "оживление тени"… Не в имени суть. В действии. И результте.

Однко не следует збывть о смом глвном. Нетрудно рзбудить спящего внутри тебя могучего и непобедимого тигр. Куд трудней снов усмирить его после того, кк опсность отржен. Вот в чем кроется основня опсность, подстерегющя н этом пути.

Н Пути Двух Рзумов…"

Тк н протяжении многих лет говорил своим ученикм Янг-Цзе по прозвищу Коготь Тигр. И кждый рз речь повторялсь слово в слово, вплоть до удрений и интонции. Одинковым было и полное непонимние его ученикми истинного смысл этой речи.

До тех пор, пок мстер не взял в ученики молодого готлндц…

Я неустнно проклинл и помешнного н тигрх Стрнник-учителя, и его учеников-сдистов, и Алерон, впутвшего меня в это дело. Конечно, все ругтельств оствлись внутри меня, однко нпряжение постоянно нрстло. Росл и моя злость - вместе с силой, кк это ни стрнно.

Хотя Коготь Тигр и скзл в смом нчле, что физическя подготовк у меня вполне приемлемя, его слов не принесли избвления от изнурительных тренировок и еще более изнурительных испытний, конечня цель которых явно зключлсь в том, чтобы довести меня до состояния живого труп…

Сдерживя боль, я зтумненным взором смотрел н мерцющее плмя полостой свечи. Воск медленно оплывл вниз, шел уже четвертый чс испытния. Чши, до крев нполненные кипятком, устновленные н моих плечх, вытянутых вперед зпястьях и н мкушке, периодически зменялись учителем н новые - когд вод остывл.

- Тигр Рздвигет Зросли Бмбук!

Подвив стон, я переменил стойку н укзнную. Ноги уже ниче-го не чувствовли. Я не был уверен дже, что они еще н месте, однко взглянуть вниз не позволял устновлення н голове чш. Одн пролитя кпля, предупредил учитель, и з твое обучение примется Квй-Чн, который очень любит пускть в дело свой хлыст.

Пятый чс…

- Тигр Охотится з Ббочкми!

Тело смо выполнило прикз, причем вод в чшх дже не дрогнул. Я плвл в пустоте, зполнившей измотнный рзум, и лишь ожидл, когд этот д подойдет к концу. Шестой чс… седьмой…

- Тигр Принимет Бой!

Я игрючи уклонился от нпрвленного в голову удр, перехвтывя все пять чш н лету. Одн з другой они кружили в воздухе, и ни одн кпля воды не упл н пол. Одновременно я без труд отбил длинный шест в сторону, поверг нпдющего нземь и приготовился вонзить в него когти…

- Тигр Скрывется в Логове!

Рзъяренное рычние, сорввшееся с моих собственных уст, словно рзбудило меня, и я едв успел подхвтить н лету пдющие чши. Поверхность воды шевельнулсь, но вод остлсь внутри.

Дкн поднялся с пол, потер челюсть и кивнул:

- Он готов, учитель.

- Тигр Зсыпет! - провозглсил Коготь Тигр.

Я со вздохом облегчения осел н пол, прктически теряя сознние от устлости. Вод рзлилсь, однко мне уже было все рвно - кжется, я услышл собственный хрп еще до того, кк коснулся твердых кк кмень досок…

- Это по меньшей мере стрнно, мстер.

- Что тут стрнного?

- Этот врвр дже не понимет, что ткое Тигр.

- А это вжно, Дкн? - Коготь Тигр улыблся одними глзми.

- Но это ведь основня идея Пути.

- Д. И он ее воспринял нилучшим обрзом. У вс троих это зняло куд больший срок, ибо вы стремились ПОНЯТЬ, к чему я клоню. Все вы стрлись постичь Тигр с помощью рзум, с помощью рссудочного мышления. Тогд кк следовло бы подключить подсознние, которому и ндлежит упрвлять телом при Пробуждении Тигр. Молодой Йохн не понимет Пути, зто его подсознние прекрсно срботлось с Тигром. А только это и имеет знчение.

Н пмяти Дкн это был смя длиння речь, когд учитель не цитировл избрнные мест из своего трктт, просто отвечл н вопрос. Более того, отвечл открыто и без уверток тип "нучишься - поймешь см".

Что ж, поскольку крсноголовый готов к финльным тестм, вскоре Квй-Чн будет сржться с ним по всем првилм.

Дв Тигр встретятся в бою - впервые з всю историю существовния этой школы. Кодекс не зпрещл подобных поединков, но тк уж получилось, что их никогд до того не проводили. Обычно Тигры не врждовли нстолько серьезно, нсколько это имело место в случе с убийцей Рэйон Невидимки.

И перед Дкном, прозвнным Неуловимым, возникл дилемм: ккими будут его действия в том мловероятном, но не невозможном случе, если Квй-Чн проигрет?

"Тигр непобедим, однко одолеть в смертельном поединке другого Тигр можно только в том случе, если тот, второй, допустит серьезную ошибку…" "Тигр силен и неутомим. Он может дрться один против тысячи бойцов - и одолеть их, когд они пдут нземь от устлости. Но чем дольше Тигр контролирует тело человек, тем больше в этом человеке стновится от Тигр…"

"Стрый, опытный Тигр вполне способен одолеть молодого и сильного - если, конечно, стрость его не перешл в дряхлость. Но Тигры не доживют до дряхлости, предпочитя смерть в бою…"

"Тигр - твое второе "я". До тех пор, пок ты в состоянии спрвиться с Тигром и нвязть ему свою волю. Инче Тигром стновишься ты см, Тигр преврщется в тебя. Обртный путь есть, но лежит он через Грезы Тигр, неприветливые к незвным гостям…"

Эти избрнные цитты из своего "Трктт о Тигрх" Янг-Цзе Коготь Тигр специльно нписл н плктх, рзвешенных н стенх глвного зл. Конечно, в книге мстер было предостточно других, не менее мудрых и полезных изречений, но избрл он именно эти. Почему - никто не интересовлся…

Когд я проснулся, слуг принес н подносе огромное блюдо с дымящимся жрким. Лучшего в тот момент и желть было нельзя: иногд учитель збывл, что тигр должен питться исключительно мясом, и кормил своих учеников ккими-то корнями, овощми и тому подобной дребеденью.

Опустошив блюдо, я решил, что мне предстоит очередное испытние - кк они мне осточертели, кто бы знл! - и учитель тким обрзом желет подбодрить меня. Что ж, он вполне мог бы и не делть этого, посему оствлось только поблгодрить его (вслух, естественно). Что я и сделл. Хотя в комнтке я нходился один, это еще не знчило, что я действительно был один.

Не прошло и нескольких минут, кк слуг вновь возник в кморке.

Теперь он передл рспоряжение учителя: тот, мол, срочно требует меня в глвный зл. Сие ндлежло исполнить без промедления, и я нпрвился в укзнном нпрвлении.

Открыв двери, я зметил, что вдоль стен большого зл устновлены ряды полок, н которых стоит мсс зжженных свечей. Столько свет вовсе не требовлось, тк что я решил, что сегодня предстоит некое вжное мероприятие.

Дверь з моей спиной зкрылсь. Бросив взгляд нлево, я тут же понял, ккое именно мероприятие нмечено н сегодняшний день.

Мои похороны.

Н крю Стльного Кольц стоял улыбющийся Квй-Чн, обнженный по пояс.

- Йохн, тебе брошен официльный вызов, - пояснил учитель (кк будто см я этого не понял!). - Ты принимешь его?

- Кжется, у меня нет выбор?

- Если откжешься, Квй-Чн будет руководствовться Кодексом Чести и впрве просто убить тебя, безо всяких првил и огрничений.

- Это точно, - кивнул Стрнник, очень довольный собой. - Двй, врвр: выбери род своей смерти.

Я передернул плечми:

- Кковы првил официльного поединк, учитель?

- Довольно простые. Вы об с избрнным вми оружием спускетесь в Стльное Кольцо. Нверх поднимется только один, поскольку этот бой объявлен смертельным.

И это все?! Дже хольмгнг [holmgangr, бой-н-острове (скнд.) - вид поединк] отличется более сложным ритулом… хотя ккой, к дьяволу, может быть предврительный ритул у двух Тигров?

Уствившись в стену, я словно впервые увидел висящие тм четыре плкт. Все это (и многое другое) было мне известно, кк и любому ученику Школы Тигр. Если я стну Тигром, Квй-Чн ткже примет то же обличье. Он не сильнее меня, но опытнее - и, бесспорно, одолеет. С другой стороны, в человеческом облике я имею зслуженный титул Мстер Меч - только ведь и Стрнник умеет обрщться с любым видом оружия, у него был многолетняя прктик…

Я мысленно бросил монетку, мысленно же оценил подскзнный результт и поступил нперекор предскзнию.

- Поединок, - скзл я. - Ккое оружие ты выбрл, Квй-Чн?

Стрнник протянул руку и взял со стойки скрученный в кольцо бич - видимо, тот смый, который дл ему прозвище.

- Тогд я беру свой меч.

- Он не твой! - воспротивился Квй-Чн. - Это меч моего брт!

- Он ПРИНАДЛЕЖАЛ твоему брту, - попрвил я. - Теперь он мой по прву победителя.

- Он никогд не был и не будет твоим!

- Прекрти, Квй-Чн, - прикзл Коготь Тигр. - Он выбрл это оружие. Если победишь - меч будет твоим и ты сможешь рспорядиться им по своему усмотрению. Если же нет, Йохн подтвердит свое прво влдеть дмнитовым клинком.

Стрнник сверкнул глзми, но блгорзумно решил выместить свою ярость не н учителе, н мне.

- Лдно, врвр, пусть будет тк. Ты держишь этот меч в последний рз, тк что нслдись этим ощущением. Это - последнее, что тебе остлось в жизни.

- Крсивые слов не зменяют дел, - отрезл я, принимя меч из рук Алерон, присутствоввшего здесь, вероятно, в кчестве нблюдтеля от Гильдии. - Прыгй вниз и покончим с этим.

Квй-Чн что-то прошипел и спрыгнул вниз, в Стльное Кольцо. Я н мгновение здержлся н крю, осмтривя глдкие железные стены - естественно, ничего нового тм не появилось. Прыжок с десяти футов… прыжок к смерти.

- Иди сюд! - выкрикнул Квй-Чн, потряся своим бичом.

Я обнжил меч, отбросил ножны в сторону и глубоко вздохнул. Медный звук гонг прозвучл подобно грому. Хор, в котором смешлись голос мстеров прошлого и нстоящего, отдл комнду:

- Hajime! [Нчинйте! (яп.)]

Прыгя, я знес меч нд головой и ннес рубящий удр с лету, но Квй-Чн, рзумеется, отступил н шг в сторону и с оттяжкой полоснул своим оружием. Бич оствил у меня н груди лую черту.

- Первя кровь, - облизнулся он. - Тигр Преследует Медведя!

Я принял соответствующую стойку, однко противник окзлся чуть быстрее. Црпин окзлсь легкой, но см фкт ее появления говорил о том, что его Тигр превосходит моего не только опытом, но и в подвижности.

Отбив следующий удр, я прохрипел:

- Тигр Врывется в Ущелье Пчел!

Небрежный с виду выпд был н смом деле очень тонко рссчитн. Однко Квй-Чн успел принять нужную позицию н долю секунды быстрее меня, и удр только скользнул по его ребрм.

- Тигр Продирется Сквозь Тростник! - скзл он.

Н кончикх его пльцев уже блестели острые когти, которыми он и рсполосовл мне левое плечо. Лицо Квй-Чн теперь предствляло собой жуткую смесь человеческих и звериных черт; д и я, пожлуй, выглядел тк же. Со стороны виднее.

- Мой Тигр, врвр, действует нмного быстрее, чем твой! - торжествующе воскликнул он. - У тебя нет шнсов!

Возможно, он и прв…

- Тигр Взбирется н Склы! - выдохнул я, взвивясь в воздух и поворчивя меч острием вниз.

Он, конечно, не отошел в сторону, твердо встл, готовый ннести сокрушительный удр з долю секунды до того, кк я успею удрить см. И кк рз в тот момент я прошептл:

- Тигр Зсыпет!

Древние чры, рзрботнные еще до основния Гильдии Немников, делли одну секунду в Стльном Кольце рвной десяти нверху. Поэтому зрителям был понятн кждя детль схвтки, происходящей со скоростью молнии. Только поэтому был услышн шепот молодого врвр, после чего знесення для удр рук Стрнник в последнее мгновение бессильно опустилсь, пылющие зеленым плменем глз зкрылись, отяжеленные пеленой искусственного сн…

Тот Тигр, который быстрее исполнял все боевые приемы, зсыпл ткже быстрее. И именно в это мгновение дмнитовый клинок, нцеленный в горло Квй-Чн, порзил свою цель.

Дв Тигр зснули одновременно. Но одному из них проснуться было уже не суждено.

- Невероятно, - прошептл Коготь Тигр. - Ткого дже я не ожидл…

Алерон покчл головой.

- Ты не рз говорил, мстер: мол, рзум сильнее, чем меч. Однко я в первый рз увидел докзтельство этого утверждения…

- Но это же нечестно! - нконец пришел в себя Дкн. - Учитель, ведь Квй-Чн был и сильнее и быстрее!

- Верно. И что же нечестного ты ншел в открытом поединке?

- То, кк он зкончился. Я не понимю…

- Вот тк и говори. Если ты чего-то не понимешь, это вовсе не знчит, что ткого не может быть.

- Но объясните же мне, почему мстерство не приносит успех!

- Мстерство? - Учитель отрицтельно покчл головой. - Пойми, Дкн, твой брт не был мстером. Кк и ты не являешься тковым. Мстеру необходимо нечто большее, нежели умение рзмхивть рукми и ногми; нечто большее, нежели искусство преврщения в Тигр и смоконтроль. Мстер - это тот, кто использует голову не только для того, чтобы рзбивть ею доски, но и для рзрботки првильной стртегии действий. Я не могу СДЕЛАТЬ дже смого способного ученик мстером; я могу лишь обучить его приемм и дть необходимые нствления. Мстером он должен СТАТЬ. См.

Дкн понял - и низко поклонился…

Ветер шелестел в густых рыжевто-бурых зрослях, игря здумчивую мелодию вечерней жизни, в которую вствляли свои нотки стрекочущие сверчки, кричщие вдли птицы и звери…

Мгновение - и высокя трв сменилсь джунглями, грозными, жркими и влжными. Терпкий ромт незнкомых цветов и рстений рздржл ноздри, пробуждя внутри стрнные чувств и желния. Хотелось бежть со всех ног, орть во все горло…

Пейзж дрогнул и вновь сменил очертния. Н сей рз меня окружли светлые склы из песчник, усеянные бурыми пятнми выгоревших н солнце лишйников. Воздух был сух, чист и холоден, несмотря н яркое солнце, сиявшее нд головой…

Это сон, скзл я см себе. Это только сон.

Но сон мой - или Тигр? Кто из нс спит, кто - бодрствует?

- Мы об здесь, - произнес кто-то… МОИМ голосом!

Я рзвернулся, с облегчением сжимя внезпно возникший в рукх эфес меч.

Передо мной был человекоподобня фигур, покрытя короткой рыжевтой шерстью. Рзумеется, спину и бок ее рсчерчивли черные полосы, глз с вертикльными зрчкми были ярко-зелеными.

Тигр осклил белые клыки в жутковтой ухмылке-приветствии.

- Дрться тебе нужно не со мной.

- Ты… Тигр?

- А кого ты ожидл тут встретить? Дркон, что ли? Если ты потерпишь неудчу, твоей жизни придет конец.

Я попытлся взять себя в руки.

- Объясни мне, что тут происходит. Вообще где я нхожусь?

- В мире грез, рзумеется. Ты и см это знешь.

- И кк я тут окзлся?

- Я привел тебя сюд. - Тигр вновь ухмыльнулся. - Ты должен зкончить нчтое и сделть выбор.

Не понимю, подумл я. Зкончить нчтое? Сделть выбор?

- Ты убил человек-Тигр, - скзл мой стрнный собеседник. - В нем жили двое, и остлсь некоторя неясность относительно того, в кого же ты н смом деле вонзил клинок.

Но Квй-Чн должен быть мертв!

- Здесь это не тк. Пок. В этом и зключется суть выбор.

Помолчв, я спросил:

- Между кем и кем я должен выбирть? Между Тигром и Квй-Чном?

- Ты выберешь одного из них и убьешь второго, - подтвердил Тигр мои худшие подозрения. - Это твой единственный шнс вернуться.

Тк… Интересно, знл ли об этом учитель? Быть может, именно это - причин того, что в прошлом Тигры никогд не вызывли друг друг нсмертельный бой? Возможно. Ну и чем мне это поможет?

- Ничем, - кивнул Тигр. - Помощь тебе может окзть только один человек - ты см. Время выбор нстло. Готовься.

Я не был готов, однко возможности откзться не имелось. Оствлось лишь нклонить голову, что я и сделл.

Н склистой площдке возникли дв призрчных обрз. Один нпоминл Тигр, с которым я говорил, только тот был чуть мссивнее и с несколькими шрмми н голове. Второй предствлял точную копию Квй-Чн - вплоть до ненвидящего взгляд, устремленного не мне в глз, н рукоять моего меч. Рук Стрнник сжимл бич.

- Я буду биться с Квй-Чном, - твердо скзл я. - Против Тигр у меня нет никких личных обид.

Первый обрз рстял в воздухе, зто второй стл рельным. Медленно проведя лдонью по обритой голове, Стрнник рстянул тонкие губы в зловещей улыбке и щелкнул бичом.

- Помни, врвр, я быстрее и сильнее тебя, - зявил он.

- Не ты, твой Тигр, - попрвил я. - Он в этой схвтке не принимет учстия - все решится между нми. Кк и подобет…

Он знес бич, но меч уже был в моей руке. Удр - д, он был силен и быстр, однко я успел сместиться и избежть свистнувшего в воздухе оружия.

Мневрируя, я выполнял одно обмнное движение з другим. Удры сыплись грдом, и несколько кроввых рубцов уже жгли огнем мои плечи и спину. Но я двиглся к цели, и Квй-Чн вынужден был отступть - подпусти Стрнник меня н близкое рсстояние, он стл бы покойником. Он понимл это и не делл ошибок.

Бич черной молнией обрушился н мою првую руку. Я перебросил меч в левую, одновременно вцепившись скользкими от крови пльцми првой руки в узкий ремень. Нмтывя гибкую полосу н исклеченную руку, я подбирлся к противнику, нпрвляя мтово блестящий клинок в его грудь. Квй-Чн с силой рвнул свое оружие, ндеясь высвободить его. Я потерял рвновесие и рухнул лицом вниз. Тк, по крйней мере, подумл он. В последний момент, однко, я превртил пдение в отчянный бросок вперед, соединенный с выпдом. Острие меч вонзилось в живот Стрнник.

Проклятье! Эт рн не был смертельной, дже сколь-либо серьезной ее нельзя было нзвть. Отпустив бич, Квй-Чн обрушил жесткое, кк весло, ребро лдони н мою левую руку, и выпвший меч тонко звякнул о кмень. С ухмылкой, приндлежщей его Тигру, Стрнник вновь знес руку: теперь очередь был з моей шеей.

Перектившись н левый бок, я выбросил вперед и вверх немеющую првую руку, ннося хлещущий удр нотмшь. Обмотнный вокруг нее бич взлетел в воздух, тяжеля рукоять врезлсь под ребр противник. Стрнник кчнулся; я повторил удр. Квй-Чн поднес руку к голове, недоверчиво посмотрел н окрсившую его пльцы кровь… и рухнул.

С трудом поднявшись н ноги, я схвтил меч, хотя еле мог удержть дже ткой легкий клинок, и приствил к горлу поверженного. Нет, то был не хитрость - утяжелення метллом рукоять бич рзбил висок Стрнник…

- А теперь пришел твой черед, - скзл Тигр. "Мой" Тигр.

Я устло повернулся к нему:

- Что ты имеешь в виду?

- Выбери свою учсть. Ты должен стть Тигром - или нвсегд перестть быть им. Решть тебе.

- Не понимю.

- В этом-то и проблем. Ты НЕ ПОНИМАЕШЬ, что знчит "быть Тигром" - сильным и жестоким, неутомимым и безжлостным, совершенным в своей неупрвляемости.

- Покжи мне… если это можно сделть. Это ведь мир грез?

Тигр фыркнул, и обрушившяся лвин сменяющихся обрзов едв не свел меня с ум.

Кровь… хрустящие н зубх кости жертв… прохлдня вод и ветер… зпх свободы… приятно щекочущие шерсть трвы свнны, в которых тк удобно прятться… дрконье плмя, змеиный яд и блеск стли в рукх Охотник…

Тм было еще многое - большую чсть этого я просто не мог воспринять, остльное збыл, ибо хотел збыть.

- Ты знешь мой ответ, Тигр, - прохрипел я. - Мне нечего делть в твоем мире, и очень прошу: оствь меня в моем.

- Твой выбор, - выдохнул Тигр.

Покзлось мне это? Или в его голосе действительно прозвучл печль?

Последнее, что я помнил,- мощный удр, когд лп Тигр впилсь мне в грудь и рзорвл мышцы. Боли не было. Он просто вырвл мое сердце, слегк дохнул н него и вствил обртно, небрежно звернув кроввый лоскут болтющейся плоти…

Я открыл глз. Зживющие рны н груди и спине были ннесены мне Квй-Чном в Стльном Кольце, но все прочие повреждения остлись только в моей пмяти. С облегчением вздохнув, я осмотрелся.

Рядом с моим ложем сидел учитель. Кк всегд, в его темных глзх не читлось ничего.

- Я - не Тигр, - тихо скзл я.

- Зню, Йохн, - он нклонил голову н полдюйм. - Это - твое и только твое решение. Когд выздоровеешь, ты должен будешь уйти.

Я кивнул:

- Мне жль…

- Нет. Никогд не сожлей о свершенном.

- Я сожлею о том, что все должно было зкончиться именно тк, - упрямо произнес я. - Мне не хотелось откзывться, но…

- Не сожлей, - повторил Коготь Тигр. - Ты со временем нйдешь свой путь. Кто может скзть, прв ты был или нет?

Я понял, что слов более ничего не добвят к уже известному. Мы просто молч смотрели друг н друг - лишенный возрст учитель Школы Тигр и юный готлндец, откзвшийся от возможности стть Мстером…

Две пры зеленых глз проводили взглядом путник, нпрвлявшегося прочь от Иссимы, к ущелью Тысячи Черепов.

- Быть может, нм предупредить его о пукх? - спросил молодя тигриц, отгоняя движением головы нзойливого овод.

- Нет, - скзл ее спутник, - он не приндлежит к нм.

- И все-тки… Он достойно вел себя.

- Потому-то мы и не должны предупреждть его. - Оскл тигр был призвн соответствовть улыбке. - Мы просто рсчистим ему путь.

Тигриц рдостно кивнул и поднялсь. Он без труд понял, почему ее спутник принял именно ткое решение. Окзть услугу тому, кто мог стть твоим хозяином, но дл тебе свободу - это првильно. Но еще првильнее - не дть ему узнть об этом.

Ибо Црство Зверей и Црство Людей, соглсно древним легендм, рзделены - и пребудут тковыми вовек. Незчем пробуждть в людях знние об их единстве. Незчем объяснять, что все легенды говорили только о том, что было выгодно скзть их создтелям.

Незчем лишть человек прв выбор, дже если н смом деле у него нет никкого выбор…

5. Черный Корбль

Мне скучно, бес…

Фуст

Ясным зимним вечером, когд н небосводе уже вспыхивли первые созвездия, к зкрытым воротм Сидон подошел одинокий путник - не слишком-то обычное явление для этой местности, знменитой н весь Турркн своими рзбойничьими шйкми.

- Ты, естественно, желл бы войти? - осведомился один из стржников, когд пришелец збрбнил кулкми по доскм ворот.

- Именно, - с хрипловтым кцентом, выдввшим северянин, скзл тот. - А что, это зпрещено?

- У нс не принято входить в город после нступления темноты.

- Неужели нельзя сделть исключение из этого првил?

- Исключение? - оскорбился привртник. - Д кто ты ткой, чтобы рди тебя деллись исключения? Личный послнец Алхимик?

Гогот стржников был искренним и веселым. По крйней мере, это дежурство окзлось не тким скучным, кк многие другие.

- Увы, - вздохнул путник, - Лорд Джфр вряд ли дже подозревет о моем существовнии, рвно кк и большинство других Влстителей. Но неужели этот город нселен только Их приближенными?

- Д нет, - рстерянно ответил истерлинг.

- Отлично. Тогд, я ндеюсь, вы позволите поствить кждому из вс по кружке вин - или чего тм у вс нйдется?

- Приятель, тк что ж ты с этого не нчл?

Рядом с воротми отворилсь потйня дверь, полностью сливвшяся с городской стеной. Путник вошел, и стржник тут же зпер з ним дверь, применявшуюся по нзнчению последний рз почти трист лет нзд, когд Сидон осждли полчищ жуков-лконов, пришедших из-з Моря Потерянных Душ.

Пришелец откинул кпюшон своего дорожного плщ, открыв широкое лицо и темно-рыжие волосы уроженц Готлнд. Все остльные рсы именовли тких крсноголовыми. Вытщив из кошельк несколько монет - чекнк Шир, подметил стржник, - он отослл млдшего охрнник в ближйшую тверну з выпивкой.

- Кк тм, рзбойники тебя не беспокоили? - спросил нчльник смены, стрый сержнт. - Здесь бывет опсно…

Крсноголовый только усмехнулся, откинув крй плщ и предъявив взорм собеседников легкий меч стрнной формы.

- Встретилсь мне групп бездельников, которые думли, что умеют мхть дубинми и кричть с вжным и внушительным видом.

- Ну?

- Больше они никому не доствят беспокойств.

Стржники переглянулись и кивнули. Смоуверенный юнош, похоже, имел з плечми хорошую школу влдения клинком. Интересное совпдение… если учесть недвно возникшую конфронтцию между нместником Хджром и нчльником порт Аррдусом. Об "ристокрт" (ни один из которых не приндлежл к знти по рождению) усиленными темпми нбирли немников, готовясь к кроввой рзборке. Город ждл этого волнующего момент, зтив дыхние и шепотом моля всех богов, чтобы Влститель Джфр не узнл об этом и не нводнил Сидон отрядми рейнджеров "для нведения порядк"…

Не то чтобы я зрнее рссчитывл прибыть в этот город. Я просто шел вперед, вверив себя Судьбе, уже неоднокртно дввшей мне возможность принять учстие в столь стрнных приключениях, ккие вряд ли выпдли многим из жителей Аркнмирр, - считя, возможно, дже Героев и Стрнников. Однко возможность сыгрть глвную роль в предстоящей "рзборке" между двумя вельможми меня не прельщл. Д, любой из них с рдостью воспользовлся бы предложением "помочь" со стороны мстер клинк, тем более инострнц. Только это было не по мне.

Тк что я, не беспокоясь о происходящем в городе, нпрвился к тверне "Семь Лучей", которя, кк утверждли стржники, является смой удобной в Сидоне. Я понимл, что он ткже игрет роль нблюдтельного пункт городской стржи, однко доброе строе ремесло крмнник и взломщик я вовсе не собирлся использовть… до тех пор, пок кошель полон золот. Я дже не знл, сколько же монет мне перепло после тех двух сржений в состве рмий Влдычицы Фрейи - все не было случя сосчитть.

Тверн "Семь Лучей" помещлсь в мссивном деревянном зднии, не отличвшемся особой крсотой, н что мне было решительно нплевть. Толкнув дверь, я вошел. Рссчитнный н добрых полсотни человек зл был почти пуст, вероятно, из-з рннего времени; лишь з стойкой стоял толстяк в грязно-белом фртуке, д з столом у северной стены ккой-то громил усердно поглощл звтрк. Взгляд толстяк обртился н меня, скользнул по висевшему н поясе кошелю - и трктирщик тут же рсплылся в ухмылке:

- Чем могу быть полезен?

- Горячий звтрк, лучшее вино и комнту, - потребовл я в лучшей мнере немников. - И немедленно.

Деревяння трелк с половиной жреного цыпленк, кувшин белого вин и оловяння кружк тут же окзлись передо мной, словно толстяк н досуге рзвлеклся чродейством. Я сделл глоток. Неплохо. По крйней мере, н мой непритязтельный вкус, не слишком избловнный изыскнными нпиткми и яствми.

Одиночня комнт н втором этже ткже был более чем сносной (учитывя, что последние две недели я спл исключительно н голой земле, это вообще было нстоящим рем). Рстянувшись н широкой мягкой кровти, я зложил руки з голову и блженно прикрыл глз, впитывя тепло плясвшего в кмине плмени.

Я нмеревлся кк следует обдумть свое будущее, однко сие тк и остлось нмерением. Блгим нмерением, соглсен; и звершилось это тк же, кк и многие подобные стремления. Зснув крепче, чем позволительно воину, я мог бы и вовсе не проснуться.

Проснуться, впрочем, мне удлось… с головной болью и сковвшей зпястья тяжелой железной цепью.

Быстро оглядевшись по сторонм, я сделл вполне логичный вывод, что нхожусь в тюрьме. Не в первый рз я попдл в ткое помещение (честно говоря, подземные зстенки в Днциге были горздо хуже этого), но теперь мне было ннесено смертельное по меркм Гильдии Воров оскорбление.

Посдить ни з что, д еще и без млейшего повод с моей стороны!

Сдерживя рстущий гнев, я сел н деревянную скмью - единственный предмет обстновки, имевшийся в кмере. Хорошо, я подожду… но кому-то придется ответить з это, клянусь Имиром!

Ожидние длилось не очень долго. Згремел зсов, открылсь железня дверь, и появившийся стржник первым делом нпрвил н меня взведенный рблет. Положим, я мог бы и не позволять этого, но сейчс моя жизнь явно был вне опсности: убить меня можно было и до того, кк я пришел в сознние. Тк что я сделл лицо невинного млденц и положил руки н колени.

Узрев ткую похвльную поклдистость, в кмеру вошел посетитель. Одежд его был скроен просто, но из весьм дорогой ткни, тк что оствлось только зключить, что это предствитель одного из тех врждующих домов Сидон. Ккого же именно? Это еще предстояло выяснить.

- Крсноголовые иногд бывли в Сидоне, - скзл он, - однко я никогд не слышл, чтобы кто-то из них пришел со стороны Гор По-лумесяц. Кроме того, мло кто из вшего врврского нрод имеет звние Мстер Меч. И уж конечно только чудом можно нзвть тот фкт, что врвру достлся дмнитовый клинок.

По поводу последнего я был с ним соглсен.

- И это что, было основной причиной, по которой меня упрятли в ктлжку? - спросил я. - Рзве я дл хоть млейший повод?…

Тонкие губы истерлинг скривились в подобии печльной улыбки.

- Боюсь, дело это куд более сложное, нежели ты полгешь. Тебе просто-нпросто не повезло - ты окзлся в ненужное время и в ненужном месте.

- Тогд можно было просто выствить меня из город или вовсе непускть. Я понимю, что у вс тут сейчс творится, и не стл бы особенно возржть. Но тюрьм?

- Будь у меня уверенность в том, что ты простой бродяг, я бы в дв счет вышвырнул тебя из Сидон и збыл о твоем существовнии.

- Могу поклясться чем угодно.

- Если б я еще мог тебе поверить… Однко в этом нет необходимости. Я могу избвить тебя от зключения в тюрьме и еще добвить некоторую сумму в золоте.

Аг, и н мою долю остется всего только и дел, что пришить его соперник (я уже понял, что стоящий передо мной и является одним из тех двух лордов). Проклятье.

- Я не из Гильдии Убийц.

- Врвр, не умеющий убивть? Ты зствляешь меня рзочровться в способностях готлндцев.

…Короче говоря, он в конце концов довел меня до ткого состояния, что я уже был готов пришить смого Алхимик, только бы этот истерлинг зткнул свою псть. Кстти, это окзлся нчльник порт Аррдус, родившийся в семье морского торговц. По-моему, остнься Аррдус торговцем, он бы вскоре рзорил всех ркнмиррских купцов: с ним просто невозможно было торговться, он мог убедить кого угодно и в чем угодно.

Пробрться в особняк нместник окзлось сложнее, чем в Трсусе, но я успешно спрвился с этим. Зто дльнейшее было простым делом, тк кк Аррдус снбдил меня плном всех этжей.

Добрвшись до покоев нместник Хджр, я удостоверился, что он тм один, и проник внутрь. Он успел удивленно вскрикнуть, однко охрн, кк и следовло ожидть, ничего не услышл.

О смерти нместник было объявлено через несколько чсов. Сияющий кк новенький золотой Аррдус тут же послл извещение в Иссиму, дбы утвердить свое нзнчение н должность првителя округ. Я тем временем получил с него все, что мне причитлось, и зплтил кпитну небольшой глеры з проезд до Норпорт. Собственно, возврщться в Готлнд я рнее не стремился, но в ближйшее время отплывло только это судно - "Дочь Рссвет".

Когд берег скрылся из виду, я позволил себе рсслбиться. Конечно, жль, что мне не удстся стть свидетелем столь тщтельно подготовленной сцены. Я предствил, кк н торжественной церемонии возложения венц првителя н голову Аррдус появляется живой и здрвствующий Хджр (в окружении пры взводов рейнджеров), вообрзил себе перекосившуюся физиономию Аррдус и его попытки опрвдться - меня, мол, ввел в зблуждение немный убийц. Чертовски обидно, что я всего этого тк и не увижу…

"Рзрушительниц Судеб" не первый год бороздил окенские просторы. Черный флг более не рзвевлся нд ней, поскольку недвно кпитн Бэйн блгополучно отпрвился н дно морское - при прямом содействии нынешнего комндир "Рзрушительницы"; однко торговые корбли истерлингов, половинчиков и готлндцев по-прежнему стрлись не пересекть ее курс. Слишком уж известны были слухи о шхуне, которой првит не то см дьявол, не то его ближйший приближенный; легенды о корбле, который тк злит кровью, что дже вод з его кормой окршивется в крсный цвет.

Впрочем, если дже дьявол и сопутствовл Бэйну - это не помог-ло пирту в тот день, когд "Рзрушительниц Судеб" столкнулсь с фрегтом Морских Охотников [птрульня служб Эйнирнде]. Скрыться Бэйн, зпертый в бухте н южном берегу Шир, не мог, и потому принял бой. Пирты бились до последней кпли крови, чем зслужили увжительное отношение лейтеннт Колин: он позволил всем сдвшимся в плен смим выбрть род своей смерти. Один из пиртов окзлся нстолько умен, что пожелл умереть от стрости. Колин лишь усмехнулся и шепнул пру слов корбельному мгу…

Птрульный корбль получил нстолько серьезные повреждения, что его просто оствили н месте той стычки. Тк же погибл почти половин комнды, и потому Колин, окзвшийся после боя стршим из офицеров, перевел всех н борт "Рзрушительницы", объявив бывшую пиртскую шхуну новым членом флот Эйнирнде.

Поскольку н судне было вдоволь и припсов, и всего необходимого снряжения, Колин взял курс вдоль южного побережья Турркн, чтобы пройти через Море Потерянных Душ и Зеленое Море к бере-гм Зурингр и зняться обычным для корблей Эйнирнде промыслом - немного пощипть империю Черного Лорд. Н суше рмды орков просто здвили бы немногочисленные войск вестерлингов (оттого-то, кстти, Мерлин Мудрец никогд не входил в открытую конфронтцию с кем-либо из Влстителей). Однко флот Эйнирнде, несмотря н свою рссредоточенность среди окенских просторов, мог в случе необходимости обрушить сильнейший удр н побережье любой из держв. Вестерлинги были прирожденными морякми, их город-колонии возникли порою в смых стрнных местх. К примеру, н берегу Серебряного Моря несколько веков нзд был воздвигнут знменитый Хейвен, точно н грнице Фейр и Готлнд; примерно в то же время н восточном побережье Шир вестерлинги соорудили Бнберри, ствший смым дльним форпостом цивилизции н востоке - дльше лежл только Окен Збвения.

Д, Эйнирнде был обязн своей слвой в первую, во вторую и в третью очередь своему флоту. Тйны же нуки, пророческих сновидений и мгии, чему непрестнно учил вестерлингов Мерлин, совершенно не привлекли этот энергичный нрод, в котором сидел неистребимя жжд деятельности…

- Кпитн! - рздлся голос молодого помощник.

Колин открыл глз.

- Шелдон, я пок не кпитн. Нзнчение должно быть утверждено Кругом Изумрудного Остров.

- Д, сэр, лейтеннт! Н горизонте - глер истерлингов и ткующя их Черепх.

Колин окончтельно проснулся.

- Во имя Ллир, что делют близзеты в Море Потерянных Душ?

- Нпдют н корбли нейтрльного госудрств, - ответил Шелдон, думя, что вопрос был обрщен к нему.

- Позови Мстер Шон, - прикзл Колин.

Адъютнт со всех ног ринулся з корбельным мгом. Через минуту Шелдон снов возник перед Колином, з его спиной высилсь тощя высокя фигур в серой мнтии.

- Я слушю, кпитн, - прогудел Шон из глубин своего кпюшон.

- Мы успеем н помощь той глере истерлингов?

Зклинтель ветров бросил оценивющий взгляд н горизонт, прикидывя рсстояние, и кивнул:

- Если нужно, я готов. Однко это несколько змедлит нше плвнье к берегм Зурингр.

- Ничего, - усмехнулся Колин, вылезя из гмк. - Черный Лорд подождет, пок мы не придем з своей долей его сокровищницы. Действуй - ндо дть понять этим ящерицм, кто хозяин в окене.

Черные прус "Рзрушительницы Судеб" зхлопли, нполняясь появившимся из ниоткуд волшебным ветром. Шхун изменил курс, нисколько не потеряв в скорости, и устремилсь прямо к месту боя.

Истерлинги определенно зметили угрожвшую им опсность и стрлись удрть. Однко гигнтскя черепх облдл неплохой мневренностью и, сделв несколько мощных гребков, перерезл путь глере. Близзеты спрыгнули с ее бронировнной спины и бросились н бордж, черепх своим клювом нносил удры по корпусу корбля. Дерево трещло, но пок выдерживло.

- К бллисте, Шелдон! - прикзл Колин.

Тот кинулся к стоявшей н носу шхуны мхине из дерев и желез. Бллист был уже зряжен и взведен, кк и полглось н птрульном корбле. Прицелившись, Шелдон дернул спуск. Тетив с низким гулом освободилсь, послв мссивное копье вперед. Стльной нконечник рнил черепху точно в основние шеи. Тврь зшипел и повернулсь к новому противнику.

- Мощня бестия, - зметил Шелдон. - Что дльше, лейтеннт?

- Шон, сбвь ход! - вместо ответ прикзл Колин.

Черные прус обвисли, "Рзрушительниц" двиглсь теперь лишь по инерции. Рненя черепх, оствляя з собой кроввую полосу, устремилсь вперед.

- Смотри, - кивнул комндир.

З хвостом бестии возник острый черно-синий плвник. З ним еще дв, поменьше. Плвники метнулись к гигнтской черепхе, рздлся визг, и вод збурлил от невидимой подводной схвтки.

- Обычно кулы не нпдют н черепх. Но, почуяв кровь, они збывют обо всем, - жестко усмехнулся Колин. - Вот смый простой и быстрый способ рспрвы с этими тврями.

Я прикончил последнего близзет, вытер клинок и осмотрелся. Д, истерлинги понесли довольно большие потери: их погибло двендцть против двдцти близзетов.

Кпитн похлопл меня по плечу:

- Отличня рбот, сынок! Обучлся у немников?

- Было дело, - соглсился я. - А что это з корбль? Они пришили черепху, но флг н мчте нет.

Истерлинг посмотрел н приближющуюся с юг черную шхуну и побледнел тк, словно воочию узрел собственного двойник. [Двойник (нем. doppelganger) предвещет близкую смерть.]

- "Рзрушительниц Судеб"! Кроввый Бэйн! О Свет, не дй своим детям пропсть в его дьявольских когтях!

- Кончй ныть! - встряхнул я его. - Если б они хотели ншей гибели, им незчем было убивть эту тврь.

Но кпитн не слышл меня. Зктив глз, он рухнул н колени и нчл бормотть зупокойные молитвы, пребывя в полной уверенности, что нступил его последний чс. Оглянувшись по сторонм, я с некоторым удивлением обнружил всех остльных истерлингов в тком же оцепенении. Н-д, похоже, предстоит еще одн стычк.

Тут н флгштоке черной шхуны взвился голубовто-зеленый вымпел с изобржением трилистник и единорог. Флг Эйнирнде? Это трюк или у Турркн ткие стрнные отношения с вестерлингми?

- Эй, "Дочь Рссвет"! У вс все в порядке? - послышлся чей-то голос с черного прусник.

Не очень-то, мысленно ответил я. Комнд в отключке, глер нполовину рзбит… д еще и эт стрння шхун, которую считют дьявольским корблем.

Судно с вымпелом Эйнирнде приблизилсь почти вплотную к глере. Рсстояние между бортми корблей не превышло семи футов, и трое из комнды черного прусник перепрыгнули н глеру. Я сделл шг в их нпрвлении. Судя по их лицм, это действительно были вестерлинги.

- Крсноголовый, комндующий судном истерлингов? - зметил один из них, юнош примерно моего возрст. - Я бы скзл, по меньшей мере стрнно…

- Я - только пссжир, - попрвил я, - кпитн вместе со всей комндой впл в столбняк при вшем появлении.

Невысокий, жилистый тип с коротко остриженными черными волосми весело усмехнулся:

- Ну д, репутция у покойного Бэйн был т еще. Ничего, скоро от нее и след не остнется.

Кпитн-истерлинг нконец вышел из прострции.

- Неужели Бэйн мертв?!! Хвл Свету!

- Блгодри не свет, кпитн Колин, - сухо отрезл молчвший доселе пожилой человек в длиннополой сине-зеленой мнтии.

- Оствь это, Фион, - мхнул рукой Колин, - мне совершенно ни к чему их блгодрность. Если он не выржен в звонкой монете.

Я попытлся было прикинуть, сколько бы я н месте этого вестерлинг "снял" с кждого из окрестных торговцев, но вскоре сбился со счет. В одном не было сомнений: пок Кроввого Бэйн (кто бы это ни был) помнят, с голоду экипж черной шхуны не помрет.

Тут из трюм донесся крик:

- Течь! Обшивк н носу рзошлсь!

Истерлинги тут же знялись починкой глеры, тогд кк я присел у мчты и, доств из своего мешк длинную полосу чистого полотн, нчл перевязывть рну н ноге, ннесенную фльчионом одного из смых быстрых близзетов.

- Лезвие могло быть отрвлено, - проговорил Фион, - подойди-к лучше сюд, прень.

Я подчинился. Он положил руку мне н лоб и что-то пробормотл. Я ощутил щекотку и короткую боль, потом с удивлением посмотрел н тонкий рубец, оствшийся от рны.

- В Денислине это обошлось бы тебе в десяток золотых, - скзл жрец Мнннн. - Можешь поблгодрить судьбу з боевой кодекс.

- Я мог бы позволить себе ткие рсходы, - усмехнулся я, хлопнув по кошельку, - но в любом случе спсибо. Кстти, куд нпрвляется вше судно?

- В Беспощдный Окен, - ответил окзвшийся у меня з спиной кпитн черной шхуны. - А тебе что до того?

- Мне не хотелось плыть в Готлнд, но нужно было поскорее покинуть Сидон, - пояснил я. - Если у вс не будет возржений, я бы с удовольствием присоединился н время к вшей комнде.

Колин ухмыльнулся:

- Ты не моряк.

- Я - боец, и неплохой. Беспощдный Окен омывет берег Зурингр, не тк ли? А орки вечно не лдят с вестерлингми? Усмешк пропл с лиц Колин.

- Ты это от кого услышл?

- По-моему, это общеизвестно. Рзве я открыл ккую-то тйну? - Тут у меня возникл другя интересня мысль, и я не удержлся от искушения обнродовть ее: - Итк, вы недвно зхвтили пиртский корбль и теперь сми изобржете пиртов, чтобы грбеж был приписн рейдерм, не флоту Эйнирнде?

Фион что-то нерзборчиво прорычл сквозь стиснутые зубы, Колин потянулся з шпгой. Я, однко, опередил его - мой кинжл уже был нпрвлен ему в живот.

- Черт возьми, кпитн, я ведь не собирюсь болтть об этом нпрво и нлево… если только вы не вынудите меня продолжить плвнье н этой полурзбитой турркнской скорлупе.

- Шнтжист! - прошипел Колин, но руку от оружия убрл. - Хорошо, перебирйся н "Рзрушительницу". И зпомни: если ты в первом же бою не докжешь, что стоишь любого из моих головорезов, то все четырндцть Влстителей не спсут твою шкуру!

- Триндцть, - попрвил я. - Ло Пн Связующий покинул этот мир несколько месяцев нзд, когд войско Исктельницы зхвтило Миробн.

Фион издл стрнный горловой звук:

- Это-то кк тебе стло известно? Дже среди жрецов не всем ведомо об этом событии…

- Просто я присутствовл при этом. - И отпрвил Ло Пн в Бездну, мысленно добвил я. - Влдычиц Фрейя включил меня в соств комнды Исктелей, которя прошл всю цитдель Связующего.

- Мы еще поговорим об этом, - мрчно пробормотл жрец. - Теперь ступй, мы не будем больше здесь здерживться.

Шон, Фион и Колин обсуждли новую проблему в течение нескольких дней. Их мнения сходились в одном: молодой крсноголовый выглядит простодушным и открытым, однко з его плечми довольно много ткого, чего не довелось испытть ни одному исктелю приключений. У Фион дже возникло стршное подозрение, что Йохн - один из Черных Стрнников, своенрвных посредников между Преисподней и некоторыми из Влстителей.

Впрочем, Шон провел мгическое обследовние крсноголового и не обнружил ничего сверх того, что имел любой из предствителей человеческой рсы. У прня были зчтки некоторых тлнтов, но почти все они были в нерзвитом состоянии; попди он в детстве к хорошему нствнику, из него могло бы получиться Нечто - теперь же у Йохн не было шнсов стть кем-то большим, чем сейчс. Конечно, при прямой поддержке Влстителей все возможно, но ткой фктор принимть в рсчет было бессмысленно.

Колин, в свою очередь, очень зинтересовлся необычным для возрст прня фехтовльным искусством. Йохн свободно спрвлялся (в тренировочном поединке) с Шелдоном, смым быстрым из Охотников; с остльными же он вообще прктиковлся вслепую, нмеренно звязывя глз и небрежно прируя все их выпды. Н вопросы о том, где его обучили тк дрться, Йохн кждый рз отвечл по-рзному. Создвлось впечтление, что прень бежит от чего-то, причем см не понимет, что же конкретно ему угрожет. Нет, кк рз с логикой и пмятью у него все было в порядке; просто он впутлся в ткое количество неприятностей, что теперь см не мог в них рзобрться.

Кк будто все, от Судьбы до простых смертных, были против него…

Последнее, првд, было лишь домыслми. Шон рботл с воздушной стихией и не был силен в чтении мыслей, исследовние Фион потерпело неудчу, ибо Йохн в срвнительно недлеком прошлом ухитрился пройти через дское плмя или нечто в этом роде - след, который оствило это невероятно мощное воздействие, сделл глубины его души прктически недоступными для методов жрецов.

Итк, три офицер Морских Охотников [в рмии Эйнирнде степени корбельного волшебник и жрец-ясновидц эквивлентны лейтеннтскому звнию] вскоре сошлись н том, что з этим стрнным пссжиром необходимо весьм тщтельно присмтривть - по крйней мере, до первой схвтки.

Им очень повезло, что тковой не пришлось долго ждть…

Рссвет был обычным - солнце вынырнуло из-з горизонт прямо по носу корбля, и первые же его лучи, рзумеется, попли мне точно в глз. Пробормотв короткое проклятье, я встл и тут же услышл звон колокол. Это не был уже знкомый мне сигнл "К звтрку!" - перезвон скорее кричл "Опсность!", "К оружию!".

И верно. С север приближлся клин кких-то судов - я пок не мог рзглядеть точно кких.

- Орки, - сообщил Колин, опускя подзорную трубу. - Восемь лдей, более двухсот бойцов. К счстью, флот Р'джк не оснщен к-тпультми и прочими мшинми.

- Но и у нс только бллист и мля ктпульт, - зметил я. - Ну, две этих, кк их тм… лдьи потопить можно, но остльные же успеют пойти н бордж. И их остнется более полутор сотен, нс всего три дюжины.

- Тридцть три вместе с тобой, - уточнил вестерлинг. - Жрецы и волшебники в схвтку вступют только тогд, когд противня сторон использует неконвенционное оружие…

- Чего? - переспросил я.

- Мгию, лхимию или тому подобное. Ты носишь доспехи?

- Терпеть не могу. Мне полезнее скорость, не броня.

- Твое дело, - пожл плечми Колин. - Тогд помоги мне зтянуть ремни н этой штуке.

С моей помощью он нпялил довольно сложную муницию из толстой кожи и кольчужной сетки. Ту же оперцию проделл Шелдон, его помощник, только этот мньяк нцепил нечто вроде рыцрского пнциря - кк он только собирлся в нем плвть, если случится упсть з борт? Впрочем, это меня не кслось.

Кк я и ожидл, нши меттельные мшины без труд порзили цели - одн лдья срзу пошл ко дну с рзвороченной обшивкой, вторя боролсь с пробитым в ее днище отверстием еще несколько минут, но все же решил последовть примеру первой. Черные прус "Рзрушительницы Судеб" нполнились волшебным ветром, и, подчиняясь укзниям Мстер Шон, шхун описл изящный полукруг и прошл рядом с крйней из орчьих посудин. Первя чсть борджной комнды бросилсь вперед, рсчищя дорогу остльным. Вполне логично, что Колин отрядил в передовой отряд меня кк лучшего из бойцов.

Армейскя дисциплин не для меня, это я понял уже двно. Дрться-то я умею, но не в строю. Посему я срзу проделл своим дмнитовым клинком брешь в ощетинившейся ятгнми стене орков, после чего и см прошел в эту брешь. Орки, конечно, пытлись мне помешть, н что я и рссчитывл; они же не предполгли, что столкнутся в моем лице с мстером клинк и влдельцем дмнитового (сиречь незтупляющегося и чрезвычйно прочного) меч, - и это не говоря о том, что по скорости орки чуть-чуть уступли людям, тогд кк я, нпротив, в этом отношении большинство людей превосходил.

Потери со стороны вестерлингов были ничтожны - несколько рн и ни одного убитого. Для орков все зкончилось горздо хуже, однко н подходе уже был следующя лдья…

- Пловцы, вперед! - отдл прикз Колин. - Остльные - рссредоточиться вдоль борт и отбивть тку!

Крем глз я приметил, кк несколько вестерлингов, вооруженных только длинными ножми, нырнули прямо с борт. Интересня тктик, если я првильно ее понял.

Зурингрскя посудин удрилсь в првый борт "Рзрушительницы". От сотрясения больше пострдли сми орки - их мчт рухнул, придвив нескольких противников. Однко прочих это не остновило: с диким визгом, рзмхивя ятгнми во все стороны (попдя иной рз по своим же), орки бросились в тку.

Их встретил стен щитов, между которыми торчли шипы мечей. Н ккое-то мгновение стен подлсь нзд; обрдоввшиеся орки усилили нжим - и поплись в ловушку. Прорввшихся н середину плубы "Рзрушительницы" окружил т же стен, но теперь сдвигвшяся все плотнее и плотнее. Тех же, кто еще оствлся н лдье, с тыл тковли взобрвшиеся по кнтм пловцы - к ним тут же присоединился я, чувствуя, что в хосе той схвтки я полезнее, чем в точно рссчитнном мневре н ншем корбле.

Вскоре орки были уничтожены и н второй лдье. Третья подходил к нм медленно, видимо, ожидя поддержки остльного флот. И поддержк пришл: скоро к "Рзрушительнице" двинулись срзу три посудины - одн спереди, две с боков.

- Это серьезнее, - прокомментировл Шелдон. - Сэр, кк действовть теперь?

Колин потер подбородок, явно что-то прикидывя в уме.

- Мстер Шон! - крикнул он нконец. - Полный вперед, н центрльную трирему! Идем н трн!

"Он что, свихнулся?" - подумл я, хвтясь з первую попвшуюся опору. Прус вздулись от появившегося из ниоткуд ургн, шхун словно прыгнул вперед. Если бы я не уцепился вовремя з мчту, я бы точно полетел з борт от ткого рывк.

Орки явно не ожидли ткого оборот событий. Я успел зметить, кк они лихордочно пытлись рзвернуть свою неповоротливую посудину - и конечно же, не успели. Черный бушприт "Рзрушительницы" с треском врезлся в переднюю чсть орчьей лдьи.

- Хуком слев - нповл, - злордно усмехнулся Шелдон, цепляясь з снсти рядом со мной.

- А мы сми-то не потонем? - спросил я.

Он, может, и хотел ответить, но не успел. Хруст рсклывющегося дерев рздлся, кзлось, одновременно сзди и спереди. Впереди-то ясно - это тонули орки. Однко позди?

Обернувшись, я зстыл от удивления, смешнного с немлой долей ужс. Из кпитнской кюты выползли тяжелые клубы бгрового дым, уплотняющиеся - нет, мтерилизующиеся! - в демоническую фигуру.

Я потянулся з мечом. Подумешь, демон! Д я своими рукми покончил с тремя! Но тут же сообрзил, что ТЕ демоны не были рзмером с небольшой дом…

- Бэйн! Ты, кжется, збыл принести обязтельную жертву! - прогремело существо, рспрвив исполинские крылья (их рзмх превышл двдцть футов).

- Дьявол… - рздлся шепот Фион. - Помоги нм Мнннн, его же не одолеть без Реликвии!…

- Бэйн мертв, - произнес в полный голос волшебник. - Твой договор не имеет больше сил, создние Преисподней, тк что убирйся в свой собственный мир!

Дьявол рсхохотлся, обхвтив когтистыми лпми толстое брюхо.

- Договор, жлкое ничтожество, зключлся не с Бэйном, с смим корблем! Вы не желете его исполнять? Вше прво, но тогд я см возьму свою жертву. Я беру вс. Всех!

Он с силой выдохнул. Сгусток черного дым нкрыл одного из вестерлингов. Несчстный успел издть лишь сдвленный вопль; когд дым рссеялся, н том месте не остлось ничего.

- Н колени, черви! - прогремел дьявол. - Н колени перед Лордом Згзгелем! Молите о пощде, и смерть вш будет легкой!

Фион зстонл:

- Згзгель! Ну, тут бы и Реликвия не помогл… Мнннн, спси нши души!

Молись, кивнул я. Смое дело для священников. Но готлндец никогд не будет умирть н коленях, смиренно слож руки!

Подобрв ноги под себя, я мысленно призвл н помощь все силы и умения, ккими облдл. Издв неистовый клич Школы Тигр, я прыгнул вперед, обнжя н лету свой меч.

Ни один Тигр не был бы быстрее меня в тот момент. Просто не мог быть. Дьявол успел зметить мой бросок, успел дже приоткрыть от удивления свою псть, но не успел ни испепелить меня своими чрми, ни отмхнуться бревноподобной лпой. Адмнитовый клинок с рзмху рссек жирное брюхо тври, оствив огненную полосу.

Тотчс же рздлся свист - воздух рссек огненный клубок и впечтлся в голову дьявол. Это в битву вступил Шон, отлично знвший, что его зклинния ничего не сделют с этим исчдьем д.

Мгновением позже н ошршенного подобной нглостью дьявол обрушился целый грд удров: вестерлинги, вдохновленные моим примером, с боевым кличем ринулись в тку. Их стльное оружие, конечно, не могло причинить дьяволу вред, но прекрсно отвлекло внимние. Поднявшись н ноги, я ннес второй удр, откромсв от ноги-лпы Згзгеля изрядный кус вонючего мяс.

Зрычв от боли, дьявол взмхнул крыльями. Четверо вестерлингов полетели з борт. Однко Шелдон, воздев рыцрский меч своего ппши (о котором, окзывется, в Эйнирнде ходили ткие же легенды, кк в Готлнде - об Ангусе Кроввом Щите), полоснул обиттеля Преисподней по брюху - и огнення линия прочертил его плоть поперек моей отметины, обрзовв, тким обрзом, пылющий крест.

Згзгель с утробным стоном скрючился втрое, пытясь облпить свой многострдльный живот. Его жуткий взгляд встретился с моим.

- Я отплчу з это унижение! - прошипел он, не в состоянии говорить внятно.

- Сомневюсь, - скзл я, вбивя клинок в голову дьявол.

Из смертельной рны хлынул поток ослепительного плмени. Я зкрыл глз, тк что зрение (тут мне крупно повезло) окзлось неповрежденным. Однко следы от ожогов не исчезли по сей день. Видимых-то шрмов почти не остлось, но я, вероятно, единственный из мужчин Готлнд, который никогд не сможет отрстить бороды…

- Он будет жить? - озбоченно спросил Колин, зходя в кюту.

- Д, грнтирую, - уверенно скзл Фион. - Более того, он снов сможет держть меч в рукх. Не зню уж, что у него тм произошло с Влстителями, но Боги явно покровительствуют ему.

- Быть может, меч тому причиной? - Колин взял оружие Йохн и с интересом осмотрел. - Никогд не видел ткого.

- Адмнит, - зметил волшебник, лежвший в подвешенном неподлеку гмке: бой совершенно истощил его силы, и теперь Шон нуждлся в отдыхе. - Добывется только н темной стороне Аркнмирр, оружие из него куют гномы и дроу [drow (кельт.) - темные эльфы]. Кк к прню попл ткой меч, трудно скзть. Но это смо по себе может быть куд более интересной историей, чем то, что будут рсскзывть о ншей бтлии несколько лет спустя.

- Я себе предствляю! - усмехнулся Колин. - "Бллд о Дьяволе, злобном и жутком, о том, кк боролись дв воин с ним. Бллд об оркх, вонючих ублюдкх, что в битве рссеялись сми, кк дым".

Дружный хохот собеседников рзбудил молодого врвр…

6. Оскверненный Лес

Мы с опсностью стрые товрищи.

Кевин из Кингсенд

Гэйтвуд, порт сидхе н побережье Кроввого Моря, был известен в среде мореходов своими стрнными порядкми. К примеру, после зход солнц в городе зкрывлись все увеселительные зведения - и ни угрозы, ни подкуп не могли зствить их хозяев нрушить недвусмысленных прикзний Леди Гвендолин, првительницы юго-восточной чсти Фейр (и Гэйтвуд по совместительству). Поздним вечером угрюмые и трезвые моряки от нечего делть нблюдли з морским пейзжем - и вряд ли чью-либо голову посещл мысль о том, что этим и руководствовлсь Гвендолин, издвя свой стрнный укз: тким оригинльным обрзом он стрлсь нучить предствителей низших рс ценить крсоту…

Н фоне серебристой лунной дорожки внезпно возник черный силуэт трехмчтовой шхуны, идущей с зпд. При полном штиле судно шло тк, словно дул хороший, устойчивый бриз.

Н борту - Мстер Ветров, резонно зключили нблюдтели. Следовтельно, корбль приндлежит вестерлингм.

- Нет! - рздлся возглс н одном из готлндских дрккров. - Только не это! Кроввый Бэйн!

Рзнесшееся по бухте имя известного во всех морях пирт моментльно подняло переполох. Моряки лихордочно ншривли в темноте свое оружие; сидхе выстроились н пристни, нтянув луки и готовые послть тучу стрел в рейдеров, попытйся те пойти в тку.

Черня шхун остновилсь. Вспыхнул волшебный свет, выхвтив из темноты две легко узнвемые фигуры - жрец Мнннн в его трдиционной зелено-синей мнтии и тощего мг в серой нкидке, Мстер Ветров.

- Вм незчем принимть ткие меры предосторожности, - отчетливо скзл жрец. - Морские Охотники не причиняют вред дружественным держвм.

- Морские Охотники?! - дружно воскликнули все.

- "Рзрушительниц Судеб" отныне приндлежит флоту Эйнирнде, - зявил появившийся в световом пятне черноволосый вестерлинг. - Мы уничтожили Бэйн и его комнду, потеряв свой собственный корбль. Можете проверить, коли есть охот.

"И проверю, можешь не сомневться, - холодно улыбнулсь Гвендолин, не отрывя взгляд от волшебного кристлл. - Штб-квртир Морских Охотников нходится, кжется, в Денислине?"

Он призвл могущество, подренное Иллюзионистом при ее нзнчении н пост Првительницы Юго-Восток, и скоро устновил прочную связь с Хрустльными Островми, центрльной чстью Эйнирнде. Чуть более тщтельня фокусировк - и кристлл окзлся нстроен н Морскую Гильдию Денислин.

- Слушю, - рздлся уствший голос мг.

Хрустльные Остров, нходящиеся в полутор тысяче миль к северо-зпду от Гэйтвуд, ткже были погружены в ночную тьму. Молодых мгов зствляют в кчестве прктики сидеть з кристллми сутки нпролет и регировть н все зпросы - и ложно-тренировочные, и истинные. Зня об отношении испытуемых к подобным проверкм (см когд-то был ткой!), Гвендолин зговорил н дилекте сидхе, хотя могл общться и н совершенно чистом Общем:

- Мне нужны сведения об одном из корблей Охотников.

- Кто вы… госпож? - с зметным нпряжением произнес собеседник н том же языке. - Информция… не для всех.

- Леди Гвендолин Гэйтвудскя, Повелительниц Юго-Восточного Фэр. Меня интересует некя "Рзрушительниц Судеб".

Последовло недолгое молчние, зтем мг скзл:

- Это один из… новых корблей Морских Охотников. Кжется, они отбили его у… рейдеров. Местонхождение…

- Блгодрю, - прервл сидхе, - я получил нужную информцию. Выржю ндежду, что вше обучение окончится успешно.

Он уменьшил приток энергии и снов перенесл фокус кристлл в Гэйтвуд, к пристни. Четко рзъяснив ситуцию нчльнику порт, он окончтельно снял возникшее в гвни при появлении черного корбля нпряжение…

После той бтлии и схвтки с дьяволом "Рзрушительниц", потерявшя более трети комнды, сменил курс и зшл в Новый Хейвен, городок н южном побережье Зеленого Моря; тот смый, который вестерлинги построили н рзвлинх Тимут, древней столицы г'нолл. Пополнив экипж, мы устривли нбеги н Зурингр еще месяц полтор, пок в конце концов у Р'джк не появились определенные подозрения н нш счет.

Когд целя флотилия орков и близзетов гнлсь з "Рзрушительницей Судеб" по Морю Проклятий, Шон и Фион устроили ккой-то особо хитрый трюк с ветром и тумном, в результте чего прктически все суд противник окзлись выброшены н рифы Зтерянного Архипелг. Н некоторое время Черный Лорд и Вызывющя оствили шхуну в покое, однко рспоследнему дурку уже было ясно - плн Колин себя исчерпл. Прежде чем плыть в Эйнирнде, кпитн спросил меня, куд я бы хотел высдиться. Подумв, я скзл, что никогд не был в стрне сидхе, и черня шхун специльно проделл крюк в Кроввое Море, чтобы подкинуть меня в нужный рйон.

Утром я покидл судно Морских Охотников. Меня провожли с ткими почестями, ккие вряд ли окзывлись дже Героям. Скзть, что мне это не доствило ни кпли удовольствия, ознчло бы беззстенчиво солгть - чего з мной не водилось ни рньше, ни теперь.

Гэйтвуд был прекрсен: иных слов для его описния я не мог нйти. Я не менестрель и не скзитель, мне недоступны тончйшие оттенки Общего язык (других я просто не знл). Д и кк можно передть словми те ощущения, ккие возникют при виде серебристых, опловых, зеленых и голубовтых бшен, оргнично слитых с деревьями и стрнными вечноцветущими кустми? Кк вырзить неуклюжими словми тоску и боль, рождющиеся где-то в душе при первых же ккордх переливчтых мелодий? Где, во имя Имир, можно еще увидеть ткое? Целый день я бродил по городу, вбиря в себя его очровние. От восторг я позбыл дже об обеде…

Вечером чры сидхе несколько ослбли, позволив устлости взять свое. Я зснул н окрине Гэйтвуд, в месте, которое призвно было изобржть городской прк или нечто подобное. Рстянувшись н мягкой упругой трве, я смотрел в глубокое темно-синее небо, н котором одн з другой вспыхивли рзноцветные точки, обрзуя непоседливые узоры созвездий. Говорят, по звездм можно определить судьбу человек или прочесть будущее. Не зню. Я всего лишь любовлся этим бесплтным зрелищем, рсслбившись и уничтожя нпряжение долгого поход.

Во сне меня преследовли все те же звезды. В их внешне беспорядочном тнце угдывлся ккой-то рисунок, они явно хотели что-то сообщить мне - но что именно? Я не понимл их речи, о чем с сожлением скзл (не просыпясь). Тогд зеленя, беля и золотистя точки прочертили жирную трехцветную линию от меня к северной стороне горизонт. Я ощутил Зов. Мне предстояло свершить Нечто, что конкретно - я узню, когд прибуду н место…

Утром я ккое-то время пытлся сообрзить, скрывлсь ли в моем сне ккя-то доля рельности, однко потом решил предоствить событиям идти своим чередом. В конце концов, если богм потребовлось что-то от меня лично, они уж кк-нибудь подождут, пок я перекушу в ближйшем трктире.

Следовло бы мне знть, что боги крйне нетерпеливы!…

Я было собирлся открыть прдную дверь зведения под приятной вывеской "Утех Стрждущего Путник", но тут мне н плечо опустилсь чья-то рук. Я резко рзвернулся.

- Скжи, врвр, где ты достл этот меч? - спросил сидхе. Ростом он едв превосходил меня, что для высоких жителей Фейр было необычно. Н его офицерском мундире поблескивло ткое количество брошей, цепочек и прочихдргоценных штуковин, что он скорее нпоминл ювелирную лвочку, не солдт.

- Это трофей, - кртко ответил я и продолжил свой путь.

Рывок рзвернул меня лицом к сидхе.

- Я еще не зкончил рзговор, - мягко скзл он. - Сколько хочешь з него?

- Меч не продется.

- Советую подумть. Я дм столько, сколько тебе и не снилось.

- Деньги мне ни к чему, - покчл я головой, скрывя злордную ухмылку. - Это оружие уже стло чстью меня.

- Я мог бы дть тебе взмен мифриловый клинок и доспехи.

Это уже было интересно. Мифриловя кольчуг рботы сидхе прктически ничего не весил, по прочности превосходил пятидесятифунтовый рыцрский пнцирь. Людей же, имевших ткие доспехи, можно было пересчитть по пльцм одной руки, д и оружие из мифрил считлось большой редкостью. Но отчего ткя щедрость?

- Почему тебя тк интересует мой меч?

- Адмнит - продукт темного мир, - нпевный голос сидхе вдруг стл метллическим и жестким. - Он не приндлежит Тьме, однко не может служить и Добру, единственно в силу своего происхождения. - Почему же? Я лично срзил этим клинком пру демонов. Не скжу, чтобы он тк уж возржл.

Глз сидхе рсширились.

- Тк ты - Истребитель Нечисти? - Он, првд, использовл незнкомое мне выржение из своего дилект, но (кк я узнл потом) переводилось оно именно этим термином.

- Я был им, - кивнул я с полуулыбкой. - В состве отряд Исктельницы я очистил одни довольно-тки неприятные рзвлины, д и потом имелсь пр подобных дел…

- Тогд ты нм жизненно необходим. Нгрду нзнчишь см.

Толстя темно-лиловя ткнь свободной нкидки лишь подчеркивл лое плмя глз Черного Лорд. Дже сияющя золотя корон - Венец Аркн - тускнел в жутком огне его взгляд.

Взгляд сей был нпрвлен в зеркло, вырезнное из цельного рубин огромных рзмеров (осттки кристлл пошли н трон, н котором обычно и восседл Р'джк, небезосновтельно убежденный в том, что тк он смотритсяниболее устршюще). В лых глубинх зеркл дрожл дьявол; н его жирном брюхе выделялся уродливый крестообрзный шрм.

- Ндеюсь, все готово? - прошипел Черный Лорд. - Плн действует тк, кк предвиделось?

- Айе, м'лорд, - поклонился Згзгель. - Мы создли оплот в смой глубине Фэр. Еще немного, и нш брьер перережет их кнлы. От могуществ Иллюзионист остнутся лишь крсивые легенды.

- Тогд зчем ты вызвл Меня?

- М'лорд, я чувствую возрстющее нпряжение в Поле Сил. Иллюзионист, поглощенный своими исследовниями, ничего не может зметить - и все же чье-то пристльное внимние сосредоточено н тех местх. Пок лишь внимние, но у меня предчувствие…

- Стрнно, что у Меня не возникло подобного предчувствия, - зметил Р'джк. - Могут ли это быть Боги?

Дьявол рвнулся прочь, словно н него брызнули святой водой.

- М'лорд, не упоминйте Их в моем присутствии!

- Почему? Смертные призывют их дже по именм, ты лишь смеешься нд ними.

- У них нет Вшей силы, Черный Лорд. По отношению к Вм выржение "убить словом" - не фигур речи, рельность.

Р'джк мысленно усмехнулся. Неплохо скзно.

- Лдно, Згзгель. Усиль зщиту и не делй ничего сверх зрнее обговоренного. Никкого риск, дже смого минимльного.

Дьявол отслютовл и исчез.

- Рзведчики обнружили нстоящий рссдник нечисти, - объяснял Рнель, сын Леди Гвендолин. - Мы пок не знем, сколько их и кто они; известно только, что глвный гд тм - некий дьявол.

- Хм-м-м… Я встречлся с одним. Он отпрвился в д, но не скжу, что это было очень легко.

- Здч нелегкя, - соглсился сидхе, - но, кк я уже скзл, з нгрдой дело не встнет. И помощников будет достточно. Просто ни у кого поблизости нет опыт подобных экспедиций, мть почему-то не может вызвть в Гэйтвуд никого из фэрских Героев.

Я глубоко вдохнул и медленно выпустил воздух, одновременно прикидывя в уме возможный ход событий. Кк и предполглось, ничего конкретного вычислить не удлось.

- Я игрю, - нконец произнес я, протягивя руку. - Комндовть Отрядом Очистки будешь ты?

- Похоже н то, - скзл Рнель, обменивясь со мной рукопожтием. - Всех ветернов отозвли н зпд еще год нзд, тк что я тут единственный, кто что-то понимет в руководстве. Если, конечно, не считть мою мть, у которой и тк дел по горло.

- Что ж, знимйся нбором отряд. Это не Поход Исктелей, тк что без мгов и жрецов можно обойтись. Хотя против дьявол они бы не помешли… впрочем, ты знешь об этом больше меня.

- Возможно, - печльно улыбнулся сидхе. - Встречемся через три чс у северных ворот.

Нскоро проглотив последний перед походом обед, я еще некоторое время блуждл по Гэйтвуду. Вчершнее очровние нпрочь рссеялось; теперь я видел трещины в стрых здниях, потускневшую листву деревьев и кустрников, корявые корни, рздвигющие плиты мостовой, стрх, зполнивший душу слдкоголосых менестрелей…

В нзнченное время я пришел к северным воротм. Рнель, избвившийся от побрякушек и облченный в сложную серебристую броню, кк рз проводил последнюю проверку отряд. Численность его, кк я и предполгл, был небольшой - шесть лучников, четыре гврдейц с пикми и глефми, колдунья в зеленой мнтии и см Рнель. Плюс я.

Все оружие, нсколько я мог судить, было изготовлено из обычной стли, з исключением клинк Рнеля - тот, кк и доспехи, был выковн из мифрил. Крем глз я зсек выржение, появившееся н лицх сидхе, когд они поняли, что я ношу меч из дмнит. Толь-ко тогд я до конц осознл, нсколько же этот нрод ствил себя выше всех прочих рс. Ведь я встречлся со многими бойцми и ветернми рзных нродов - истерлингов, готлндцев, вестерлингов и половинчиков. В их глзх появлялсь вполне естествення звисть, когд они видели мой меч, но ткой откровенной ненвисти ни рзу не возникло. Похоже, экспедиция ожидется т еще. Любойиз сидхе (кроме, возможно, комндир) готов глотку мне перерезть, только бы зполучить дмнитовый клинок.

С тким вот нстроением я покинул Гэйтвуд в состве Очистительного Отряд, нпрвляясь в Долину Бледного Солнц (если я првильно перевожу это непроизносимое нзвние с дилект сидхе). См поход был точной копией всех рмейских мрш-бросков: вымтывющий и донельзя скучный, несмотря дже н окружвшую нс девственную природу, которую тк ценил и почитл лесной нрод. По мне, от стндртного лес эт девствення природ отличлсь лишь труднопроходимостью д мссой комров, которые явно рботли н того смого дьявол и здлись целью сожрть меня живьем, не дв дойти до мест схвтки.

Только вечером, н привле, Рнель несколько облегчил мои стрдния, одолжив небольшую бночку с бесцветной мзью. Бльзм сидхе подействовл нилучшим обрзом: утром от укусов и след не остлось, комры теперь словно игнорировли меня, позволяя мне, в свою очередь, игнорировть их…

Третий день поход никких сюрпризов не принес, однко н ночь Рнель выствил удвоенные крулы. Мы приближлись к цели.

- Ты знешь, кк остльные относятся к тебе, - скзл он, когд мы вдвоем стояли н стрже.

- Будто я - врвр, похитивший их нционльное достояние, - усмехнулся я. - Это рзве что-то меняет? До боя они ничего не предпримут, подчиняясь долгу. А потом, полгю, им придется изменить свои взгляды.

- Рзве можно что-то докзть с помощью силы?

- Оружие - это смый мощный ргумент в любом споре. Слов могут быть хороши и сми по себе, но, подкрепленные оружием, они никогд не будут проигнорировны.

- Существуют ведь и честь и достоинство…

- Рзве понятие чести не основно н том, что твой длекий предок окзлся великим воином, крутым рубкой или кем-то подобным - это, кк я полгю, и нзывется "дворянским достоинством"? Поясни, я ведь не приндлежу к знтному роду.

Это уж точно. Мне и имя мтери-то не было известно…

Рнель молчл. Сидхе, возможно, и имел в зпсе несколько ргументов, однко не стл вступть в спор - то ли из желния сохрнить свое достоинство, то ли из нежелния портить отношения с смым сильным бойцомсвоего отряд. Х, скзл бы мне кто-то полгод нзд, что я буду смым сильным бойцом в отряде сидхе…

- Тем не менее оружие - это еще не все.

Я кивнул, вспоминя свою прогулку по Гэйтвуду.

- Но без него не обойтись. Хотя бы для зщиты той крсоты, которую ты считешь более вжной.

- Я не о том. Смое глвное, смое мощное оружие - это доверие. Ты же лишешь его и себя, и своих спутников.

Слов сидхе зствили меня кое о чем здумться. Пожлуй, это было спрведливо. Я не требовл доверия, но и см не доверял никому. Я всегд был одиночкой, действовл для себя и по собственной иницитиве. Армию можно было не принимть в рсчет, рвно кк и Школу Тигр, - то был МОЙ выбор и МОЯ ответственность з смого себя. Не более того.

Теперь же именно от меня, смого опытного бойц, звисел судьб всего отряд. Или дже всего Фейр. То, что годилось для Йохн-бродяги, не подходило Йохну - Последней Ндежде Сидхе…

- Что ж, доверие з доверие, - проговорил я, снимя перевязь с мечом. - Я не зню лучшего способ покзть это.

Рнель улыбнулся и передл мне собственное оружие. Его меч имел клинок покороче моего, но почти вдвое шире. Вдоль лезвия шл тонкя вязь рунного письм - этого нречия я, едв умеющий читть н Общем, не понимл. О чем и скзл.

- "Чтобы увидеть свет, следует поместить его в темное место", - перевел Рнель. - Не зню, кем и по ккому поводу это было скзно, однко мне кжется, что девиз стоит оружия.

Повертев новый меч в руке, я приноровился к его блнсу и спрятл обртно в ножны.

- Посмотрим. Меч вроде неплох. Битв покжет, чего он достоин.

- Лишь в том случе, если ты возьмешь и то, что полгется носить влдельцу этого меч, - скзл сидхе, рсстегивя доспехи.

Я хотел было зпротестовть, но тк и зстыл с открытым ртом. Рнель кк минимум однжды солгл мне - когд говорил, что является сыном Леди Гвендолин.

Рнель был ее дочерью.

Шрмы н брюхе Згзгеля восплились и ныли тк, что дьявол н мгновение почувствовл себя кк в ду, в родимом чугунном котле. Но воспоминния тут же рссеялись, стоило ему здумться о причинх столь нетипичного для обиттеля Преисподней ощущения.

Д, мрчно зключил он. Рн чувствует приближение того оружия, которое ее ннесло. Знчит, тот рыжий врвр с дмнитовым клинком где-то неподлеку…

Нпдение, вычислил Згзгель, последует утром. Смертные полгют,будто Создния Тьмы бессильны при свете дня. Что ж, их ждет мленький "сюрприз" - Нводящие Кошмр двно позботились о том, чтобы в нужный момент солнце убрлось с небосклон, и Тьм вступил в полную силу. Стрнные зклинния хрнил пмять Р'джк, и еще более стрнным был его обрз мышления, непонятный подчс дже порождениям Бездны. Потому, вообще говоря, Черный Лорд и мог првить ими, хотя обычно черня мгия полностью подчинял себе того, кто осмеливлся вступить в игру с нею.

Дьявол отбросил и эти мысли, сосредоточившись н текущей проблеме. Итк, в его рспоряжении пятеро Нводящих Кошмр, которых следует держть при себе (чтоб не нтворили чего не следует), несколько существ, вырвнных из Црств Природы: пр Духов Земли - из тех, что могут звлить дже дркон, - и дюжин фей, которым он нстолько здурил голову, что те теперь нпдют н всех, кто к ним приближется. И конечно, Стрж-Призрк, почти бесполезный в бою, но незменимый в рзведке. Нбросв (мысленно) плн предстоящей схвтки, Згзгель удостоверился, что дже в смом неудчном случе он будет резней, где пострдвшим окжется любой, кроме него смого.

Дьявол довольно хрюкнул и перешел к личным проблемм, связнным с рыжим врвром. Згзгель решил покончить с нглым смертным без излишнего словоблудия и издевтельств. Потом можно будет поглумиться нд трупом… если хоть что-то остнется. Дьявол н короткое время погрузился в безмолвие Эфирного Плн и свргнил премилое зклинние, которое тут же и рзвесил нд всей Долиной.

Айе, теперь-то смертный, вынудивший его обртиться к неприкосновенному резерву энергии, поплтится з все!

Я проснулся, почувствовв у горл что-то холодное и острое. Пик, понял я, открыв глз.

- Ты можешь быть дже лучшим бойцом Аркнмирр, - процедил сидхе, - но никому не позволено обрщться с молодой госпожой…

- Прекрти, Ликрон! - рздлся голос Рнель. - Убери оружие. Он ничего не сделл против моей воли.

Лицо гврдейц искзилось. Его морльные устои, похоже, рсходились с предствлениями смой Рнель о чести и достоинстве. Подчиняясь прикзу, он убрл пику, но нгрдил меня тким взгля-дом, что я понял: после боя ндо опсться удр в спину.

Вств, я первым же делом облчился в подренные доспехи и очень удивился: Рнель был чуть выше меня и знчительно уже в плечх, однко доспехи сидели тк, словно ковлись в рсчете н мое телосложение. Увидев мое недоумение, девушк лишь улыбнулсь.

- Это - мгия сидхе, - тинственным голосом произнесл он. Мхнув рукой н их мгию, я проделл обычную утреннюю рзминку. Мое удивление только выросло, когд я обнружил, что доспехи не только не сковывют движений, но дже помогют двигться, улвливя кк бы оттенки мыслей.

Рнель ткже присоединилсь к зрядке, примеряясь к моему мечу. Зняло это немного времени, и вскоре мы уже зтеяли тренировочный бой. В ккой-то момент я зметил, что все сидхе достли оружие и внимтельно нблюдют з мной; мол, если я посмею ннести госпоже хоть црпину, они меня пристрелят без всякого прикз.

И Рнель еще говорил о доверии! Нет, решил я, в будущем - никкого доверия и никких философских изыскний. Буду держть себя тк, кк всякий немник-профессионл - чуть в стороне и сконцентрироввшись н предстоящей битве. Ничего сверх того…

Еще до полудня мы приблизились к грнице Долины. Сидхе, бесшумно скользивший впереди, внезпно поднял руку. Все зстыли. Я медленно, стрясь слиться с лесными тенями, достл из-з спины ме-ттельный топор.

Сидхе отодвинул ветку и исчез в облке белых рзрядов. Рздлся торжествующий визг, тут же перешедший в предсмертный вопль, когд я метнул топор в небольшое белокрылое создние. Глефы гврдейцев одним взмхом скосили зеленую стену зрослей, стрелы лучников в тот же миг удрили в открывшееся прострнство, поржя остльных тврей, в точности похожих н первую. У меня дже сложилось впечтление, что сидхе выпускли по три стрелы одновременно - с ткой скоростью они обрщлись со своими лукми.

С мечом и кинжлом нготове я скользнул вперед. Гврдейцы двиглись по бокм, лучники держли н прицеле все открытое прострнство. Несмотря н это, я чувствовл опсность. Очень близкую. И неотвртимую, кк смерть.

Из полосы взрыхленной земли поднялся коричневый ком. В него моментльно полетели стрелы, но бурое создние, нпоминвшее теперь подушечку для булвок, дже не змечло этого.

- Дух Земли! - прошептл колдунья. - Элементл!

- И кк его можно убить? - поинтересовлся я, понимя, что иного случя спросить может и не предствиться.

- Рзорвть н мелкие кусочки. Зморозить и рзбить. Рсплвить в вулкне или в огненном кольце.

- Ну тк двй! Для этого мгия и существует.

- Мой профиль - иллюзии, - покчл он головой. - Все, что тут может помочь, относится скорее к силм хос. Извини…

С довольным урчнием сзди вырос второй Дух Земли, отрезв тким обрзом путь к отступлению.

- Врссыпную! - скомндовл я, збыв о том, кто тут должен отдвть прикзы. Зтем тихо скзл иллюзионистке: - Придй им чужой облик, вид ккой-то тври, которой тут вовсе не должно быть.

Он кивнул и принялсь з дело. Почти срзу же Духи Земли стли похожи н громоздких и неуклюжих великнов, собрнных из метллических и деревянных кусочков.

- Големы, - прошептл Рнель. - Прекрсно, Ллит!

Дух Земли, увидев возникшего из ниоткуд противник, бросился в тку. Второй последовл его примеру, и дв исполин, издвя оглушительное рычние, сдвили друг друг в смертельных объятиях.

Тем временем Рнель подкинул еще одну идею. Буквльно несколько минут спустя вокруг неподвижных великнов был рзложен целя гор сухих веток. Ллит одним словом вызвл искру - и Духи Земли окзлись в смом центре неистового костр.

- Полночь! - прогремел чей-то голос.

Небосвод тотчс же стл угольно-черным, без млейших признков солнц, луны или звезд. В мертвенно-бледном сиянии появились пять рзмытых силуэтов. Похожие н полумтерильные куски сумрк, они злобно сверкли белыми глзми; тумнные конечности окнчивлись изогнутыми когтями длиной в лдонь. Позди этой пятерки, н месте неведомо куд пропвшего костр, возникли клубы едкого бгрового дым, из которых вышл огромня фигур дьявол. Н его рздувшемся брюхе выделялся крестообрзный шрм. Згзгель!

- Ну, врвр, кк нсчет поединк? - издевтельским тоном осведомился он. - Кишк тонк? Или язык отсох от стрх?

Из темноты удрили стрелы сидхе. Не поворчивясь, дьявол издл цокющий звук - и столбы пурпурного плмени поглотили всех лучников, не дв им дже зкричть.

Сверхчеловеческим усилием обуздв ярость, я зствил ее превртиться в силу. Вынимя меч, я шгнул вперед. Пять тумнных фигур двинулись ко мне.

- Я вижу лорд сидхе, - прогудел Згзгель, - и он, конечно же, встретится со своей смертью. Но где ты, врвр с дмнитовым мечом? Я чувствую тебя, выходи!

Нет!!! Рнель, не ндо!

Дочь сидхе, одетя кк простой воин, выскользнул из темноты н освещенный дьявольским огнем учсток. Адмнитовый клинок мерцл в ее рукх.

Я вынужден был отвернуться, ибо один из рзмытых монстров окзлся рядом со мной. Мифриловый клинок свистнул в воздухе и рссек тень ндвое. Это и был тень - что тени до моих удров?

Тень, зто оснщення нстоящими когтями, - удр пришелся в доспех и отбросил меня н несколько шгов нзд. Я снов ннес удр и снов порзил лишь воздух. Кк, о Отец Имир, можно спрвиться с этой ожившей тьмой?

"Чтобы увидеть свет, следует поместить его в темное место!"

Ндпись н клинке вспыхнул ярче солнц. Тени отступили нзд, ослепленные волшебным светом. Ободренный, я всдил меч прямо меж глз врг - и ощутил сопротивление!

Двумя мгновениями позже я перепрвил в небытие все прочие "куски ожившей тьмы" и рвнулся к Згзгелю. Дьявол все никк не мог достть своими толстыми лпми увертливую Рнель, которя рз з рзом колол егоконцом меч, словно в рукх у нее был шпг Эйнирнде (хотя, по првде говоря, этот клинок и походил-то больше н шпгу, чем н широкий меч, ккими пользовлись у нс в Готлнде). Прыжок - и я обрушил удр н шею Згзгеля.

Огонь обжег првую руку, но отбросил меня не он, вопль рненого дьявол. Тот же кустический удр отшвырнул и Рнель.

- Обмн! - ревел Згзгель. - Меня предли! Ya kramm l'ekross y Zhobeyamm, Zarazz suh Vali Dramm!

Последняя чсть его тирды явно предствлял собою зклинние, черное поле которого нчло сгущться нд дьяволом. Не то чтобы я облдл мгическими способностями, но ТАКУЮ мощь ощущли дже мои оргны чувств.

Тут рздлся голос колдуньи:

- Erynn zu Marwell edian!

В центр черного облк удрил луч яркого свет. Вообще-то в поединке мгов обычным бойцм делть нечего, однко я кким-то обрзом чуял, что с дьяволом простой колдунье не тягться. Следовтельно, исход всей битвы, кк и в большинстве схвток, должен был решить меч.

Мой меч. Или меч Рнель.

Тк что я поднялся н ноги и, не обрщя внимния н боль, снов тковл, рубнув Згзгеля со спины. Тем временем Рнель зшл сбоку и, примерившись, всдил клинок в подкрылье.

Это было ошибкой. Лп дьявол опустилсь, поймв ее руку в железный зхвт. Я ннес удр снизу, однко Згзгель, уже не обрщя внимния н боль, схвтил пленницу и поднес к своим пылющим глзм.

- Дочь сидхе? - прошипел он. - Айе, я зню зпх этой крови. Ты - дочь Повелителей. Дочь Героев прошлых веков. Я мог бы подрить тебе жизнь, однко для этого ты сперв должн позвть своих родителей. Зови! Они тебя услышт… А ты - змри! - бросил он мне, и я зстыл н месте, не в силх дже шевельнуть пльцем.

Стрнно. Чего добивется дьявол? Меня и остльных он легко может убить; знчит, ствк тут повыше, чем жизнь бродяги-врвр.

Лицо Рнель искзилось.

- Ты хочешь, чтобы моя мть открыл силм Черного Лорд путь в земли Фэр? - выкрикнул он. - Не бывть этому!

- А если подумть? - Згзгель почти нежно обнял лпой ее плечи, положив вторую н тлию. Одно движение - и рспятя между его когтями Рнель зстонл от невыносимой боли.

У меня вздулись жилы н вискх, кровь молотом зстучл в голове. Все силы, всю ярость и ненвисть я нпрвил н борьбу со сковвшей меня невидимой цепью - и чры рсплись. В тот же миг я взлетел вверх по спине дьявол, вцепившись левой рукой в кожистое крыло, и вбил меч по рукоять в точности под лоптку (по крйней мере, у человек это место нзывется именно тк). Згзгель издл предсмертный рев, я, вырвв из его тел дмнитовый меч, с рзмху рубнул по приплюснутой голове.

Дьявол рухнул. Сделв кувырок, я вскочил н ноги и приготовился удрить еще, однко нужды в том больше не было. От Згзгеля, кк и в прошлый рз, остлся лишь столб тяжелого черного дым. И премерзкя вонь, рспрострнившяся по поляне.

Н том месте, куд упло тело дьявол, лежл Рнель. Я бросился к ней - и содрогнулся. В предсмертной гонии Згзгель все-тки успел двинуть лпми… и его неимоверной силы хвтило, чтобы ннести девушке ужсные рны. Он почти рзорвл ее ндвое…

Не зню, могли ли жрецы-целители сделть что-то в ткой ситуции. Я - не мог, жрецов поблизости не было. Вств н колени перед умирющей, я попытлся вспомнить все молитвы, ккие знл. Но Имир не покровительствует целителям, д и ккой из меня лекрь? Я лишь ндеялся, что Рнель не пришлось долго терпеть мучения…

Дв выживших гврдейц-сидхе видели все. Они неслышно возникли позди меня кк рз в тот момент, когд я зкрыл ее глз. - Ндо сделть носилки, - тихо скзл один из них. - Мы похороним

остльных здесь, но тело Рнель следует доствить Леди.

- Тогд сделйте это, - кивнул я, пытясь проглотить зстрявший в горле комок. - Я не покину ее… не сейчс…

Вытерев дмнитовый клинок, я ккуртно вложил его в ножны. То же сделл и с мифриловым. Об меч я подвесил з спину и тк сидел у тел Рнель до тех пор, пок сидхе не вернулись с изготовленными из пик погибших гврдейцев носилкми.

Похороны проходили н следующий день после ншего возврщения в Гэйтвуд. Все речи - возвышенные и печльные, торжественные и прочувствовнные, скорбные и гордые - произносились н дилекте сидхе, которого я все рвно почти не понимл. Могилу Рнель уже собирлись покрыть специльным волшебным дерном, н котором вскоре вырстет нстоящий цветочный ковер - и тут я молч прошел сквозь ряды сидхе, н ходу отцепляя ножны с дмнитовым клинком, и бережно положил дргоценное оружие рядом с нею.

- Ты погибл с мечом в рукх, - тихо промолвил я, - и не должн уходить в иной мир без него. Я отдл бы жизнь з тебя - и не рз, если бы это пондобилось. Прости, что не смог уберечь тебя. Здесь следовло бы лежть мне…

Я в последний рз посмотрел н лицо Рнель и пошел прочь. Сидхе рсступлись передо мной, обменивясь ккими-то змечниями. Я не слышл их, д и не видел - перед моими глзми был лишь он, ткя, ккой я видел ее в последнюю ночь…

- Згзгель!

Крсное зеркло молчло.

- Згзгель! - Н сей рз в голосе Черного Лорд звучли нотки, обычно обеспечиввшие их дресту медленную и мучительную смерть (и то при смом блгоприятном исходе).

Кристлл Вызов оствлся темным.

- Згзгель, поглоти тебя Бездн! Куд ты зпропстился, жирный ублюдок?

Эт тирд ткже был проигнорировн, хотя тон Р'джк мог бы поднять из гробов срзу тысячу мертвецов.

Рздрженно вств с трон, Влститель взял с полки покрытый лком череп дьявол, служивший ему для рзного род экспериментов, и нпрвил свою силу н поиск беглец. Однко его мысль, пронзющя Сферы одну з другой, нтыклсь лишь н ледяное безмолвие и черную пустоту.

Не привыкший к неудчм Черный Лорд усилил нтиск, докопвшись ж до Преисподней. И здесь он ншел того, кого искл. Знчительно сбвивший в весе Згзгель был рспят н медленно врщвшемся колесе. Н тусклой бгровой коже зияли свежие рны, из которых кпля з кплей сочилсь бесцветня жидкость.

- Что это знчит, ты, отродье гиены и вислоухого хряк?

Глз дьявол обртились к призрчной фигуре Р'джк.

- Все преходяще, - пробормотл он, - всему есть предел. Всякий долг должен быть оплчен, всякя битв имеет своего побежденного. Всегд есть тот, кто обречен следовть этому првилу, везде будут те, кто не сможет избежть его выполнения…

Пробормотв испепеляющее проклятье, Влститель вернул свой рзум обртно в Аркнмирр. Згзгель, рспятый н Колесе Судьбы? Ни рзу з свою долгую жизнь Черный Лорд не видел подобного и, по чести говоря, вовсе не стремился увидеть!

Что все это должно было ознчть, во имя Бездны? Что происходит с этим ублюдком, который уже однжды вынужден был покинуть Аркнмирр, получив шрм поперек брюх?

И кк понять его новые рны? Конечно, оружие из мифрил или тому подобное могло бы сделть ткое, но почему тогд Згзгель не пустил в ход свои чры? Он же одним словом мог взорвть гору, осушить реку или поднять рмду Теней! Этой мощи могло противостоять рзве что персонльное вмештельство одного из Влстителей, но ведь этого не произошло - волны рзошлись бы длеко, и Р'джк см бы вмешлся…

Лес нконец-то зкончился. Со вздохом облегчения я вышел из-под прикрытия зеленых стен. Передо мной был Соколиня Рвнин - нзвння тк по видневшемуся длеко н востоке острому пику Соколиного Гнезд. Я снов был в Готлнде, в моей родной стрне. Првд, эти кря мне рнее не доводилось посещть, но рзве это имело знчение? Здесь я был дом, тогд кк в лесх Фейр меня вполне опрвднно считли чужком.

Нет, я вовсе не был в обиде н сидхе. Кк я мог тить обиду н нрод, из которого происходил Рнель? Рзве я посмел бы осуждть сидхе з гордыню и высокомерие, когд дочь лесного племени фктически пожертвовл собою, спся жизнь бродяге-врвру?

Однко дом… Родной дом, которого у меня никогд не было (действительно, нельзя же считть домом улицы и здние дворы Днциг, Куфштейн и Девентор), - весь Готлнд теперь был им для меня. Рнее слово "родин" звучло в моих ушх простым сочетнием звуков, однко теперь я нчл осознвть его мощь. Рди родной земли Рнель пожертвовл жизнью, не имея при этом никкой грнтии, что жертв эт будет хоть что-то знчить…

"Хвтит! - скзл т, вторя чсть моего рзум. - Он же скзл - живи и будь счстлив. Ты должен исполнить эту просьбу, знчит, смириться с тем, что произошло. Прими это кк нечто неизбежное, что ждет кждого из живущих н свете. Не пытйся все мысли сводить к одному и тому же".

Не пытйся?! Д я и думть-то ни о чем больше не могу! Этого НЕ ДОЛЖНО было произойти!

Но - произошло. Дже Влстителям не изменить уже свершившегося, тк что для тебя же лучше, если ты отвернешься от прошлого и будешь жить нстоящим и будущим, кк и подобет.

Эти слов диктовл здрвый смысл. Но - и я это уже неоднокртно видел - здрвый смысл НИЧЕГО не решет! Он может дть дельный совет, но вполне может и подвести в критическую минуту.

Потому я последовл дельному совету лишь чстично. Сцепив зубы, я згнл все воспоминния о Фейре и Рнель в дльний уголок рзум, освободив остльное прострнство. Эти воспоминния я нкрепко зпер тем же смым ключом, ккой использовл после уход из Школы Тигр. Теперь они не могли прийти ко мне сми, однко я мог вызвть их простой просьбой в любой момент.

Пусть эти обрзы причиняют боль, пусть они рзрывют мое сердце и душу - они МОИ. Они - чсть моего прошлого, чсть меня смого. И я не отрекусь от них, пускй хоть все боги Аркнмирр будут н этом нстивть!…

Не думл я, что смогу зснуть в ночь после похорон. Однко то ли устлость взял свое, то ли срботл рефлекс бойц-ветерн - спть при любой возможности, ибо другой может и не предствиться. В общем, я увидел сон. И конечно, в том сне был он.

- Кое в чем ты ошибся, Йохн, - произнесл Рнель с улыбкой. - Это мне не пондобится.

Он вытянул руки, и в них возник меч.

- Этот мир не использует оружия, я в нем не нуждюсь.

- А священники еще твердили, будто сидхе никк не могут попсть в рй, мол, у них нет бессмертной души…

- Больше слушй их, - рссмеялсь Рнель. - Кждое живое существо облдет душой, кждя душ выбирет свою дльнейшую дорогу см. Сидхе порождены лесом, и в посмертии мы возврщемся в лес. Когд будешь идтипо лесу, вспомни обо мне. И никогд не причиняй вред тем, кто не зслуживет этого…

Я кивнул. Он ведь знл, что я исполню любую ее просьбу.

- Прощй, Йохн. Живи и будь счстлив!

Рнель нежно коснулсь губми моего лб и медленно рстворилсь в хороводе трв и цветов…

Я проснулся с мыслью о том, что земли Фейр - н дилекте сидхе, Фэр - нвевют подчс очень стрнные сны. Сны, которые тк похожи н рельность…

Мысль оборвлсь н половине фрзы. Я окменел, уствившись н лежвший под моим плщом меч.

Узкий, легкий меч с полночно-синим дмнитовым клинком…

7. Двуликя Бшня

Ни один человек не может иметь все, что он хочет, тк, кк он того хочет…

Оберон, король Амбер

Лун был н ущербе, однко оствлсь ясной и серебристой. Дорог был видн не хуже, чем днем, и путешествие не предствляло никкого труд - для того, кто не боится ночи только из-з того, что он является ночью.

У рыжеволосой нездницы ткого предрссудк не имелось. Многие гдли, существует ли вообще в этом мире - д и в любом другом - нечто ткое, чего Рыжя Соня может испугться. См Ангус Кроввый Щит, одолевший (по его собственным словм) трех Великих Дрконов в честном бою, лишь покчл головой, когд его спросили, решился бы он выйти н поединок с воительницей.

Рыжя Соня спрыгнул с лошди и вошл в придорожную чсовню. Н вопросительный взгляд Смотрителя Алтря он молч ответил ритульным жестом, после чего тот смиренно удлился в свою комнту в здней чсти чсовни.

Воительниц вынул меч и положил его н лтрь. Серебряные лучи лунного свет нежно скользнули по лезвию, полумесяц у позолоченной крестовины зигрл живым огнем.

- Д, это тебе вскоре пондобится, - проговорил женский голос.

Соня обернулсь и н миг змерл. Потом чуть нклонил голову.

- Я не ожидл увидеть тебя лично, госпож.

- Я люблю прогулки при луне, - улыбнулсь Фрейя, - и этот крй безопсен для ткого род времепрепровождений. Пок ты здесь, я могу быть уверен, что ни один рзбойник не подойдет к этому месту н десять миль. Кроме того, для тебя имеется небольшое поручение.

Воительниц поднял меч, двя лунному свету стечь с клинк.

- Что з поручение? - спросил он, осторожно стряхивя со стли искрящиеся кпли.

- Двуликя Бшня.

Рыжя Соня удовлетворенно улыбнулсь:

- Воистину достойня цель. Ты уже соствил плн?

- Все будет тк, кк должно, - тинственно произнесл Исктельниц. - Чтобы не терять времени, я см перепрвлю тебя к Соколиному Гнезду.

- Кстти, двно уже хочу спросить: кк ты можешь делть это, не пользуясь Вртми?

- Делть что? Перемещться? Соня, ведь кровь Готлнд - это и моя кровь, тк что мне доступно любое место, где побывл хотя бы один житель моего королевств.

Воительниц покчл головой. Похоже, и мгия, и превосходящие ее тлнты Влстителей делли все для того, чтобы оствться непонятными для нее.

Проделв последнюю чсть ритул, Соня позволил лунному свету обмыть клинок и снять с него все невидимые глзу ззубрины и црпины. Полумесяц вспыхнул в последний рз и вновь стл тусклым, кк все стринное золото. Зто лезвие блестело, словно его только что выковли и отполировли.

- И кто-нибудь скжет, что этому мечу больше тысячи лет?

- Можно подумть, тебе кто-то дст твои двести восемьдесят, - с улыбкой скзл Фрейя, прллельно подумв: знл бы ты, нсколько больше…

- Всего двести семьдесят восемь, - попрвил Рыжя Соня, - не ндо делть из меня совсем уж струху. Д и некоторую чсть этого времени мне пришлось провести в рядх Стрнников, во мне ведь нет дже кпли божественной крови…

- Нсчет крови богов ты непрв. В тебе есть ккя-то ее доля - инче крйне трудно объяснить твое столь длительное сотрудничество с Лунной Богиней и ее мужьями-бртьями. Ну д лдно… Ты зкончил здесь?

Воительниц кивнул и спрятл меч в ножны.

Фрейя рскинул руки, произнося формулу Преврщения - и обе женщины обртились соколицми и вылетели из чсовни. Одн из птиц описл круг нд головой серой лошди, после чего т просто исчезл.

До Соколиного Гнезд было более двух тысяч миль. Опытный всдник при нличии сменных лошдей мог покрыть ткое рсстояние недели з две, минимум - з десять дней. Сокол, постоянно летящий с предельной скоростью, зтртил бы н перелет дней пять-шесть.

Исктельниц был выше условностей, тк что птицы окзлись у пик примерно через чс. Сложив крылья, соколицы опустились поблизости от укрытого в склх небольшого домик - и срзу же приняли свой нстоящий облик.

- Здесь мой охотничий домик, - пояснил Фрейя. - Горздо удобнее того дворц у подножия Гор Имир.

Соня пожл плечми.

- Итк, - Влдычиц присел н слегк обтеснное специльно для этой цели толстое бревно, - вот ккой рсклд я соствил. Попрвь меня, если что-то покжется тебе неподходящим…

Воительниц выслушл инструкции, добвив пру комментриев, и - чего и следовло ожидть - не ншл в плне Исктельницы особых прорех. Фрейя ведь снряжл длеко не первую экспедицию в Двуликую Бшню и все возможные помехи были ею учтены.

По крйней мере, все, которые пришли в голову смой Рыжей Соне; он, будучи великолепным бойцом и дже тктиком, увы, длеко не всегд проявлял истинно стртегическое мышление, без которого не бывет нстоящего комндир…

Одинокя всдниц пересекл Соколиную Долину, держсь в стороне от большой дороги, ведущей в Росток и Линц вдоль Реки Рзбитых Отржений. Ее путь лежл в небольшое безымянное селение н берегу Кроввого Моря к северо-зпду от Линц, кк рз туд, куд (рзумеется, совершенно случйно) сегодня или еще вчер прибыл дрккр, н борту коего нходился Ангус Кроввый Щит.

Рыжя Соня не понимл, зчем требуется ткя тинственность и столь сложные, извилистые схемы перемещения всех глвных действующих лиц. Слежк со стороны других Влстителей? Но Оберик-Иллюзионист всецело поглощен Фейром, Джфр-Алхимик не имеет доступ к Кроввому Морю. Что до Р'джк… Черный Лорд, кк ни стрнно, не врг Исктельнице. Он прктически постоянно ведет войну с Иллюзионистом и Мерлином-Мудрецом, периодически обрщясь з помощью к Шри-Вызывющей, однко влдеющя силми природы Фрейя непосредственно Р'джку не опсн. В чем его никто не желет рзубеждть, и Исктельниц - в первую очередь.

"Дело, видть, в том, - подумл воительниц, - что хозяин ключ к одной из бшен Двух Миров получет неоспоримое преимущество в этой, кк тм ее… Большой Игре. И Фрейя, естественно, не хочет, чтобы в бой вступил кто-либо из Влстителей, пожелвший воспользовться плодми ее труд".

Вывод был спорным, но вполне рельным. Впрочем, особого знчения это не имело, тк кк рзмышления Сони н глобльные темы никогд не стновились достоянием общественности…

Мысль ее внезпно повернулсь от Влстителей к нсущным проблемм. Рефлекс срботл безоткзно, и он удержлсь в седле, когд Громовя Птиц встл н дыбы з шг до ямы-ловушки. И ккому только идиоту пришло в голову вырыть ее ЗДЕСЬ, где торговцы проезжют рз в пять лет - и то в лучшем случе?

Ответ н этот вопрос был получен прктически срзу: из-з холм позди нее выскочил примерно дюжин головорезов, впереди, чуть слев от ямы, появились три всдник.

Обнжив меч, Рыжя Соня сжл колени, посыля лошдь вперед. Т рвнулсь, словно выпущення из рблет стрел, и устремилсь к переднему всднику. Тот знес свой топор - и очень удивился, когд его удр рссек только воздух, Меч Лунного Сияния вырезл у него широкую щель спрв под ребрми.

Второй всдник понял, чем дело пхнет, и швырнул в воительницу свой топор, одновременно доствя второй. Соня перехвтил оружие в воздухе и отпрвил в обртный путь. Рзбойник спсся лишь тем, что упл с седл. Хотя спсение это окзлось весьм относительным, ибо он рухнул прямо вяму, откуд тут же донесся его короткий крик. Что ж, довольно трудно кричть, будучи нсженным срзу н несколько ззубренных копий.

Третий был неплохим бойцом и продержлся почти минуту, прежде чем его голов скзл шее последнее "прости". Рзвернув Громовую Птицу, воительниц собрлсь было зняться толпой пеших рзбойников - и обнружил, что кто-то ее опередил.

Этот кто-то кк ни в чем ни бывло сидел сейчс н кмне спиной к ней, с преувеличенным стрнием вытиря свой меч. Н лицх убитых рзбойников (тех, у которых вообще оствлись лиц) зстыл смешння гримс ужс и изумления.

Он спрятл оружие в ножны, подвешенные через плечо, и неторопливо повернулся.

- Приятня погод сегодня, не првд ли? - скзл Млыш Йохн, выглядевший пострше, чем семь месяцев нзд.

Н ствший уже трдиционным вопрос (ккого, мол, дьявол я тут потерял) я с соответствующей ухмылкой ответил нечто вроде того, что спсю всяких одиноких путниц от ждных лп местных головорезов. Рыжя Соня громко зскрипел зубми, но сдержлсь.

- Блгодрности мне не ндо, - продолжил я в прежнем тоне, - я действую лишь из чувств долг и любви к искусству…

- Искусству боя, ты имеешь в виду? Оно-то тут при чем?

- Тот, кто не умеет сржться, не должен этого делть. - Я почти цитировл првил, усвоенные в Школе Тигр; эх, слышл бы меня Янг-Цзе… - Тот, кто не умеет влдеть оружием, не должен влдеть им. Тот, кто просто не ведет этой несложной истины, еще может быть просвещен и спсен от гибели, но тот, кто знть ее не желет, спсения недостоин.

С трудом сдерживя смех, воительниц знком предложил мне знять место позди нее, что я и сделл - с большим удовольствием!

Н смом деле встреч с Соней был нилучшим способом зглушить тяжелые воспоминния. Короткя боль в сердце рссеялсь, стоило мне мысленно обртиться к другим, более стрым событиям, относившимся ко времени срзу после взятия Миробн…

Кк-то смо собой получилось, что я вновь присоединился к будущей экспедиции. О вознгрждении речь не зходил ни рзу, д оно мне и не было нужно. Кзлось, я уже тогд осознвл, что богтство мне все рвно не светит… зто проглядывет иной свет, который змечет длеко не кждый.

Селение предствляло собой простое скопище рыбцких хижин, дополненное нблюдтельной вышкой и кменной пристнью, у которой в днный момент покчивлся небольшой дрккр. Н причльной тумбе сидел кряжистый крснобородый тип, ндвинувший рогтый шлем почти н глз.

При стуке копыт он поднял голову, мшинльно ксясь подвешенного к поясу мссивного молот н короткой рукояти.

- Рыжя Соня, - кивнул он в кчестве приветствия.

- Ангус Кроввый Щит, - воительниц нклонил голову в ответ.

- Твой? - Герой укзл бородой в моем нпрвлении.

- И д и нет.

Ангус неопределенно пожл могучими плечми. Делй, мол, что хочешь; не мне тебя переубеждть.

- Отплывем сегодня вечером. Весь отряд уже прибыл, ожидли только тебя.

- Кого нпрвил Влдычиц?

- Трех ветернов-берсерков, н которых стрик Андрес сподобился нложить ускоряющее зклинние. Теперь они имеют ткую же скорость, кк и твоя лошдь.

- Тк вы из Хейвен? И вестерлинги не проявили никкого интерес к цели подобного поход?

- Проявили, - подтвердил Ангус. - И потеряли, когд я зпустил свой молот в ккую-то стенку. Кжется, в том зднии хрнилсь городскя кзн. Андресу придется строить новое.

Я вернул отвисшую челюсть н место. Легенды предствляли обрз Ангус Кроввого Щит более чем четко для того, чтобы я (и любой другой) узнл его при встрече. Однко хрктер знменитого Героя в них почти не рскрывлся… если бы ккой-то скзитель и сделл поэтическое отступление от основной темы, его описние нверняк уклонилось бы от истины.

Причем сильно. И совсем не в ту сторону.

Крткость речи Героев обусловливлсь в первую очередь необходимостью выклдывть все крты н стол, дбы в случе нужды (внезпного нпдения вргов, к примеру) собеседник получил мксимум полезной информции. Когд же рзговор переходил н другие, второстепенные предметы, Герои стновились совсем иными, н ккое-то время сбрсывя свои доспехи и убиря оружие прочь. Дже голос и тембр речи у них менялся…

Впрочем, не следовло збывть и о том, что доспехи и оружие не сброшены нвек, всего только отложены н скмью по соседству и в любой момент могут знять прежнее место. Тогд приятный и учтивый собеседник стнет Героем: ослепительно прекрсной, ужсющей, несокрушимой и смертоносной сттуей из живого метлл, которя не то что говорить - думть не умеет. И не желет, тк кк от излишнего нпряжения (внутреннего, не внешнего!) сверкющий метлл покрывется бурым нлетом ржвчины…

Интересно, ккого это черт я подлся в Чтецы Душ?

Упорядочив вихрь мысленных обрзов, я сообрзил, что отождествляю с укзнной живой сттуей не кого-нибудь, себя.

Я - Герой?!

Почему бы нет, зметил т, вторя половин моего рссудк. Чем ты хуже того же Ангус, если збыть, что он сильнее и опытнее? И то и другое придет со временем, которого у тебя вполне достточно, если только ты посвятишь этому все силы.

Н моих губх возникл слбя мечттельно-ироническя улыбк. И впрямь, если я нпрвлю все силы н достижение конкретной цели, я ее тки достигну. Этого нельзя было докзть, однко я ощущл истинность этой мысли. Мысли, изнчльно приндлежвшей тому, кого жрецы Свет нзывли моим нгелом-хрнителем, вестерлинги - Духом Судьбы, я - бесом противоречия.

Что ж, впервые он дл мне совет, с которым я был целиком и полностью соглсен. Быть может, тут и кроется ккя-то ловушк: если он действительно бес, рно или поздно его советы зведут меня в печльно известные кря; но кк бы то ни было, я решил последовть этому совету.

Тем более, что см избрл тот же путь.

Когд дрккр отчлил от готлндского побережья и взял курс н безымянный остров, нходившийся точно посредине между Фейром, Зурингром, Готлндом и Ршемским герцогством (континентльной колонией близзетов), я почувствовл, что выбор был сделн првильно. Еще ни рзу во мне не просыплось столь четкое осознние цели, кк сейчс.

Устроившись н носу дрккр, я подложил под голову вещевой мешок, в котором нходились отложенные до поры до времени доспехи сидхе, и прикрыл глз, предвшись приятным грезм, кковые - и я это прекрсно знл - не имели с рельностью ничего общего. Ни теперь, ни когд-либо в будущем.

К цели мы подобрлись день спустя. Весь островок не превышл по площди двух квдртных миль, состоял сплошь из песк и невысоких скл. Здесь не было ни пресной воды, ни удобной якорной стоянки, и для моряков он был совершенно бесполезен. Кк и для любого здрвомыслящего существ - кковыми Влстители при всем моем увжении к ним не являлись. Они утверждли, что немлую пользу могл принести одиноко возвышвшяся н острове бшня из светло-зеленого кмня. Высоты в ней было футов восемьдесят, и строение это очень походило н обычные сторожевые бстионы, кких полным-полно н грнице с Турркном и Зурингром. З исключением того, что Двуликя Бшня (никто, кстти, не знл происхождения этого нзвния) высилсь здесь здолго до приход Влстителей. Попытки взять ее неоднокртно предпринимли кк Комнды Исктелей, тк и многотысячные войск. Бесполезно - от смельчков и кроввых пятен не остлось.

И вот теперь Влдычиц послл нс…

Я ухмыльнулся. Мне уже доводилось совершть поступки, нзывемые впоследствии невероятными (дже мною смим). Кк знть? Возможно, мне суждено осуществить и это невозможное дело.

Почему именно мне? Ведь я, кзлось бы, смый молодой и неопытный член группы из двух Героев и трех ветернов-берсерков.

Верно. Поэтому их, в случе чего, примут в рсчет, меня - никогд.

Кроме того, я ясно чувствовл Знк, я четко видел цель - и уже знл, что испытние ждет не кого-нибудь, именно меня. Мой и только мой меч решит судьбу битвы.

Кк всегд.

Я двиглся во второй линии отряд, слев от Рыжей Сони. Берсерки прикрывли тыл, проклдывл дорогу Ангус. Его молот пок что "мирно" покчивлся в воздухе, зкрепленный н руке хозяин крепкой ременной петлей. Я не знл, кким обрзом он возврщется к Ангусу после броск, но все легенды сходились именно н этом. Что ж, очень скоро я нверняк увижу это см.

Окон Двуликя Бшня не имел, однко дверь тм был. По крйней мере, был дверной проем, зловеще черневший н фоне зеленого кмня,- подобно пятну черной слизи н пушистом ковре особняк ль-Кмр, бывшего нместник Трсус…

Ангус нырнул внутрь. Звуков дрки слышно не было, и его примеру последовл Соня. Я ткже вошел в бшню - и остолбенел. Внутри не окзлось трдиционной узкой комнтки, решеток и уходящей вверх винтовой лестницы. Не было и круглого высокого зл, повторяющего собой контуры бшни. Примечтельным окзлось, собственно говоря, не то, что было тм, кк рз то, чего тм НЕ БЫЛО.

Не было стен. Ни зеленых, ни серых, ни крсно-желтых - никких.

Не было и двери. Берсерки, ввлившиеся следом з мною, стояли в шге позди - и з ними виднелсь только серо-коричневя рвнин, столь же уныля, сколь и непримечтельня.

Меч Лунного Сияния перекочевл в руки воительницы, и его лезвие слегк зсветилось.

- Готовьтесь! - прикзл он.

- К чему именно? - спросил Ангус, перекидывя со спины большой круглый щит и цепляя его н левую руку.

- К Ктклизму, - ответил Соня, всмтривясь во что-то, невидимое мне. - И поосторожнее!

Интересно, что ткое Ктклизм? Судя по выржению физиономии Ангус, он ткже не знл этого. Ну д лдно…

Обнжив мифриловый клинок, я сделл пру шгов в сторону. Врг не видно… однко он здесь, воительниц был прв. Я зжмурился и открыл другие чувств. Черт!

С трудом увернувшись от удр невидимого щупльц, я взмхнул коротким лезвием - и оружие сидхе не подвело, рзрубив конечность Крдущегося-в-Ночи. Кувырок, удр другого проходит мимо; выпд - и я погрузил серебристое острие в его прозрчное тело.

Крем глз я зсек, кк Соня рубит противников - тких же невидимых, кк мои. Ангус волчком вертелся н месте, прикрыв щитом нижнюю чсть тел и рзя все, что крутилось поверху. Его молот, столь неуклюжий и тяжелый…

мог ли он см нходить цель?

"Когд речь идет о Героях, невозможного не существует", - мысленно изрек я, уклоняясь от следующего Крдущегося.

Схвтк длилсь не слишком долго. Дже берсерки приспособились, рскручивя свои двуручные мечи вокруг себя и бегя взд-вперед, словно крестьяне-жнецы по пшеничному полю. Урожй их, пожлуй, был не столь же питтелен, зто куд более интересен.

Вытиря оружие, воительниц здл риторический вопрос:

- Кк по-вшему, это все?

Польщенный, что он обрщется и ко мне, я поспешил ответить:

- Вероятно, нет. - И окзлся прв.

С одной из сторон (с север? с юг? с зпд? здесь не определить…) донесся тихий, глубокий рык. Из тумн вышли четыре полупрозрчных силуэт, источвших слбое голубое сияние. Они походили н помесь медведя и обезьяны, ростом более пятндцти футов. И двиглись фигуры со скоростью бегущего человек.

- Звери-Фнтомы! - выдохнул Ангус.

Его рук послл вперед молот. Тот пронзил тумн, оствляя з собою бледно-желтый след, и порзил одного из противников. Призрк остновился, приложил рзмытую лпу к возникшей в груди прорехе - и снов пошел вперед. Рн зкрылсь без след. Обиженный, молот описл в воздухе петлю и вернулся в руки Кроввого Щит.

Ангус угрюмо посмотрел н Соню:

- Есть предложения?

- Лупим все вместе по одному, - скзл т, - ты, Йохн, пок отвлекй остльных. Ты смый быстрый, вот и зйми их. Д поккуртнее: это тебе не зомби и дже не демоны.

Я вытщил из-з спины дмнитовый меч и взял его в првую руку, перебросив мифриловый в левую.

- Знчит, несколькими ходячими иллюзиями будет меньше, - зявил я, рвнув вперед и влево.

Один из Фнтомов повернулся в мою сторону, но трое других двиглись в прежнем нпрвлении. Полоснув своего противник по животу, я быстро зшел с другой стороны - он не успел дже повернуться - и всдил срзу об клинк туд, где у человек проходит сухожилие. Фнтом, похоже, облдл примерно той же нтомией, что и человек, тк кк его "ног" мгновенно подвернулсь, и он рухнул нземь; я, естественно, вежливо уступил ему место, отойдя н дв шг в сторону. Зтем точным и резким удром обезглвил поверженного и, отскочив от извивющегося в конвульсиях призрчного туловищ, едв не нткнулся н другого Фнтом.

Тот знес руку-лпу, выдвигя мерцющие когти, и рссек воздух тк близко от меня, что я почувствовл ветерок. Интересно, кким это местом призрк-фнтом ухитряется рссекть воздух? Ткнув полупрозрчную фигуру чуть ниже пояс, я с жестокой ухмылкой выдернул меч, поворчивя его н четверть оборот. Зверь-Фнтом с воем перегнулся пополм. Позди рздлись плодисменты Рыжей Сони.

Всдив мифриловый клинок куд-то в рйон шеи Фнтом, я обернулся, чтобы проверить, где нходятся остльные противники. Одним знимлись берсерки и Ангус - Фнтом кк рз пытлся пробить его щит, рз з рзом отвечвший вспышкой крсного свет. Последний врг окзлся перед дилеммой - тковть меня или стоявшую в вызывющей позе воительницу. Минутой позже он все-тки сделл выбор и неторопливой рысцой нпрвился к Соне. Т от удовольствия подпрыгнул футов н пять, выполнив безукоризненный пируэт, и Меч Лунного Сияния прочертил линию белого огня, рссекя Фнтом нискось.

Прикончив своего рненого противник, я устремился было н помощь Ангусу, оружие которого явно не окзывло н призрков большого воздействия, однко опоздл - берсерки звлили Фнтом и ктивно втптывли его в песок. Это им вскоре удлось - и нд стрнной серо-бурой рвниной пронесся победный клич Готлнд, исторгнутый шестью глоткми одновременно.

Тумн чстично рссеялся, открывя крутящуюся в небесх зеленовтую спирль. Врщясь все быстрее, он одновременно сужлсь и вытягивлсь в нпрвленную к земле свистящую и светящуюся воронку. Инстинктивно мы собрлись вместе и приготовили оружие к следующей битве. Однко тковой не последовло: воронк слегк коснулсь земли и пропл, оствив н песке мссивный ключ из неведомого мне бесцветного метлл. Доств из мешочк н поясе кристлл мнны, Рыжя Соня призвл

Влдычицу. Т возникл н поле боя, но в столь призрчной форме, что уничтоженные нми Фнтомы были по срвнению с нею почти рельными.

- Откройте второй выход, - скзл Фрейя, - и дорог н Темную Сторону Аркнмирр будет в моей влсти.

- Но где этот выход? - буркнул Ангус. - Лично я его не вижу.

- Тогд зкрой глз, - посоветовл Исктельниц, рстворяясь в воздухе.

Что-то пробормотв нсчет бб, дорввшихся до влсти, Ангус все же последовл ее совету. Тотчс же он уверенно сделл несколько шгов вперед и, знком потребовв у Сони ключ, вствил его в невидимую сквжину и повернул. Точнее, попытлся повернуть - змок определенно зело. Отложив щит и молот, Ангус взялся з ключ обеими рукми. Мышцы н мощных предплечьях вздулись нстолько, что я дже удивился, кк это его чешуйчтый пнцирь выдерживет подобное нпряжение. Впрочем, змок все рвно оствлся зпертым.

- Дй попробую, - тронул я его з плечо.

- Вляй, - кивнул богтырь, вытиря пот со лб. - Хуже, я ндеюсь, не будет.

Зкрыв по его примеру глз, я тут же обнружил (бог его знет кким мнером) огромную дверь, покрытую резными узорми. В скрытую среди них змочную сквжину был вствлен нш ключ. Вынув его, я тщтельно ощупл змок, припомнил кое-ккие уроки Гильдии Воров (в которой не имел чести состоять, хотя и знл чсть ее секретов) и провел пльцми вдоль линий орнмент. Нщупв нужный звиток, я нжл н него, одновременно вствляя ключ. С легким щелчком тот вошел в змок н полдюйм дльше, чем прежде.

- Вот тк, - произнес я, поворчивя ключ и открывя дверь нстежь.

Тотчс же с той стороны, где црил почти полня темнот, рздлся вопль ужс и трубный рев.

Свет?!! Откуд?

Кто посмел принести в долины Хорг-мр зпретные силы? Кому не терпится испытть н себе силу специльных отрядов Тллок Полководц?

Или это очередные происки Белоснежки, ищущей все новые пути к зхвту всего мир? Кк будто недостточно того, что ее влдения уже рздлись от холмов Хиллсдун почти н весь мтерик…

До'лох склонился и, не особенно сдерживя силу, удрил рукоятью плицы по голове ммонт.

- В тку, Х-т! - прорычл он.

Огромный зверь поднял хобот, протрубил сигнл вызов и, нпрвив изогнутые клыки н светлый прямоугольник, ринулся вперед.

Невысокий рыжий боец, похожий н гном и дроу одновременно, отскочил от несущегося ммонт, выхвтывя тонкий клинок из дмнит. Точно, подумл До'лох, немник Кли или Белоснежки!

Х-т мхнул волостым хоботом в его нпрвлении, однко рыжий двиглся непрвдоподобно быстро. Ни один честный тролль не мог бы бегть с ткой скоростью!

В воздухе просвистел молот и впечтлся в середину лб ммонт. Огромный зверь издл жлобный визг, столь не вязвшийся с его гбритми, и ошршенно осел н здние лпы, мотя головой. Тотчс же и см До'лох ощутил удр - его ннесл рукоятью меч ккя-то рыжеволося женщин…

Из род ЛЮДЕЙ!

В угсющем созннии тролля пронеслось сожление, что он тковл, не рзобрвшись в причинх появления пришельцев в этих местх. Люди, живущие (соглсно древним легендм) н Светлой Стороне Аркнмирр, могли бы стть ценными союзникми…

- Жив? - спросил Ангус, протягивя руку з возврщющимся молотом.

- Вероятно, - ответил Соня, с трудом стскивя восьмифутового великн с седл. - Это тролль?

- Угу. Когд-то видел одного. Кк ты понимешь, ткую рожу не скоро збудешь. Только этот поменьше и более изящно сложен.

Воительниц недоуменно уствилсь н рспростертое тело, покрытое грубой грязно-зеленой чешуей с торчщими пучкми серых волос. Тролль был облчен в нкидку из толстых шкур, вооружение его соствлял плиц и несколько тяжелых копий. В ширину он превосходил богтыря Ангус рз в дв, по весу - минимум втрое.

- Изящно? - переспросил он.

- Тот, кого видел я, был н полфут выше и весил фунтов девятьсот, никк не меньше. Првд, он не носил оружия и дрлся исключительно врукопшную. - Кроввый Щит зчем-то почесл плечо, хотя и не ощутил сквозь пнцирь результт собственных усилий. - Крутые ребят, только слишком медлительные.

Тролль открыл водянисто-серые глз, и острие Меч Лунного Сияния моментльно окзлось у него под подбородком.

- Говори, - произнесл Рыжя Соня тоном, специльно приберегемым ею для тких ситуций.

Тролль не был человеком, но полученный удр все же не вышиб из него осттков здрвого смысл. Речь первого встреченного жителя Темной Стороны Аркнмирр окзлсь вполне рзборчивой, хотя вринт Общего, которым влдели тролли, и отличлся от обычного.

- Извиняюсь, - прохрипел он, - я принял вс з лзутчиков Белоснежки. По укзнию Влстителя Тллок ни одному чужку не позволено проникть в эти земли… однко для вс, я полгю, Полководец сделет исключение.

- Тллок? Белоснежк? - удивленно скзл Ангус.

Соня щелкнул пльцми:

- Тк вот они, знчит, где! Обрти внимние: говорят ведь "четырндцть Влстителей", хотя в ншем мире их всего девять. Точнее, уже восемь.

Тролль недоуменно переводил взгляд с одного н другого, пок не решился зговорить вновь:

- Тк я могу проводить вс ко двору Влстителя?

- Полгю, можешь, - кивнул Рыжя Соня. - Эй… где Йохн?

Н рвнине нходились только пять готлндцев д тролль с оглушенным ммонтом. Дверь вновь окзлсь зкрыт, окзвшийся по ту сторону Йохн унес ключ с собой.

Поток проклятий, обрушенных н отсутствующего беглец готлндскими Героями, мог бы снести не то что дверь - целую крепость. К сожлению - или к счстью? - они не умели концентрировть содержвшуюся в их словх силу, потому дверь незыблемо стоял. Рзъяренный Ангус нконец поднял свой молот и швырнул его в нпрвлении невидимой двери, зорв: "Donar!" [бог гром в гермнской мифологии.]

Мощь его голос повергл нземь берсерков, хотя те и стояли позди богтыря. Рыжя Соня ткже чуть не упл и удержлсь, лишь уперев острие меч в землю. Дверь Двуликой Бшни рскололсь ндвое, боевой молот, нзвнный когд-то Сокрушителем Скл, покорно вернулся к хозяину.

Только вот з дверью был не больше не меньше кк покинутый ими безымянный островок, у берег которого стоял дрккр.

- Где мой мир?! - Тролль, кжется, нчл что-то понимть.

Соня виртуозно выруглсь нпоследок и рсколол еще один кристлл мнны. Н сей рз Влдычиц возникл перед нею уже во плоти.

Кртко описв сложившуюся ситуцию, воительниц стл ждть выволочки. Но тковой не последовло.

- Возможно, это и к лучшему, - скзл Фрейя. - Теперь у меня есть источник информции о Темной Стороне, д еще ткой, которому не ндо плтить столько, сколько требует Гильдия Немников.

- Но Ключ может окзться не в тех рукх! - воскликнул Соня. - И рсчищенный нми проход стнет плцдрмом для переброски сил…

- Вздор, - прервл Исктельниц. - Ключ - н выход. Воспользовться им можно только изнутри, но не снружи.

Кроме того, мысленно добвил он, Йохн - готлндец, знчит, он УЖЕ стл моим кнлом связи с Темной Стороной Аркнмир-р…

Когд Фрейя Исктельниц переместилсь в свой Хрустльный Дворец у Ледяной Стены, первым делом он ктивировл волшебное зеркло, отдв ему принципильно новый прикз - покзть иную сторону Аркнмирр. Рньше стекло остлось бы непроницемо черным, теперь же в нем возникл слбя искорк. Одн-единствення в целом мире мрк неизвестности - и с ее помощью Влдычиц могл, пусть постепенно, открыть весь тот мир.

Внезпно он ощутил нрстющее двление: н искорке сосредоточился иной взгляд - и мгновенно зсек ее присутствие. В полном соответствии с првилми Фрейя, нходящяся н чужой территории, предствилсь. В ответ пришел обрз-кртинк: мужское лицо с черными глзми и почти столь же темными волосми, крсновто-бронзовой кожей и крупными, резкими чертми. Н голове было нечто вроде короны, сооруженной из перьев и цветного стекл.

- Тллок-Полководец рд приветствовть тебя, - рздлся голос с низким, гортнным кцентом. - Кк ты проникл н ншу сторону Аркнмирр? Я не мог нйти путей, искл долго.

- Я все-тки Исктельниц, - улыбнулсь Фрейя, - и хорошо умею нходить то, что скрыто от других. Тк говоришь, для тебя Светля Сторон зкрыт? Стрнно… Во многих городх у нс стоят здния, сооруженные гномми из их же мтерилов…

Лицо Тллок искзилось:

- Тк гномы вши союзники?! Тогд нм не о чем говорить.

Фрейя поспешно поднял руку:

- Объясни, по крйней мере! Я не понимю тебя.

Полководец подозрительно посмотрел н нее, но все же нчл говорить. У Исктельницы голов пошл кругом.

Окзывется, н Темной Стороне обитло всего пять Влстителей - вероятно, из-з того, что тот мир имел лишь один континент и несколько рзрозненных островов (в отличие от трех континентов и огромного числ рхипелгов и одиночных островов н Светлой Стороне). Пяти Влстителям соответствовли пять рс: известные с древних времен своими постройкми гномы, изредк появлявшиеся в Гильдии Немников тролли, дльние родственники сидхе - дроу; ткже еще дв нрод, о которых Фрейя слышл впервые: зверлинги и дркониды. Все они облдли ккими-то преимуществми и недостткми, однко речь пок шл не о рсх, о Влстителях.

Влдычицей гномов был Белоснежк, Ведунья. Ее светлое чродейство, кзлось, не должно было иметь ничего общего с окружвшей тьмой - и первое время тк в действительности все и выглядело. Но постепенно, год з годом, гномы рсширяли грницы своего црств и вскоре зняли территорию, втрое превосходившую их родовой крй, Хиллсдун. Лишь Влдычиц Свртендор, Кли-Кудесниц, тогд зподозрил в этом нечто неестественное. Но когд дроу вошли в союз со зверлингми Гор, гномы все рвно окзлись сильнее их…

Гор Мстер Рун, познвший глубины тйных учений тк, кк никто н Темной Стороне, вступил с Белоснежкой в поединок - и проигрл, причем нблюдвшя з битвой С'сейр Читющя-по-Звездм, Королев Дрконидов, был уверен н все сто процентов, что Гор н смом деле ПОБЕДИЛ.

После этого Белоснежк перешл в открытое нступление и к нстоящему моменту был довольно близк к тому, чтобы с полным н то првом нзывть себя Влдычицей Темной Стороны Аркнмирр. Гномы зполнили почти весь континент и дже оккупировли чсть островов, несмотря н вечную неприязнь к морю; одн лишь полоск южных джунглей оствлсь в рукх дроу, д северные пустоши - исконня территория Тллок - по-прежнему приндлежли троллям. Зверлингов и дрконидов отчянно теснили н всех нпрвлениях, еще год-другой - и их просто не стнет. Не будет и их Влстителей…

Повесть стршил и зворживл. Фрейя отчего-то подумл, что, происходи дело н Светлой Стороне Аркнмирр, и змени рсскзчик Белоснежку и гномов н Р'джк и орков, ничего бы не изменилось. При определенной ситуции. Не то чтобы орки были тк уж сильны - но, не зключи некогд Мерлин, Оберик, Фрейя и Турон тйного союз, Черный Лорд при поддержке Шри и Стервятник зпросто мог бы звоевть весь мир…

И теперь ситуция повторяется с пугющей точностью. З исключением цветов. То, что было светлым, стло темным; то, чему ндлежло быть темным, сияло ярче солнечного свет.

Исктельниц внезпно подумл, что беглец Йохн поступил бсолютно првильно, не отдв Ключ в ее руки. Ее мысли мшинльно обртились к молодому врвру - и Фрейя вздрогнул от внезпно родившейся идеи. Нтянув н лицо мску безрзличия, он здл пру вопросов все еще мячившему в зеркле Тллоку. Тот обстоятельно ответил, поверив в то, что рзговривет не с вргом, с потенцильным союзником, в чем Влдычиц не стл его рзубеждть.

Когд добро оборчивется злом, смое время нпомнить всем, что ткое Истинное Зло…

8. Хрм Темной Луны

Ты не знешь могуществ Темной Стороны Силы.

Дрт Вейдер

Небо было бледно-лиловым, усыпнным черными точкми - ткими тут были звезды. Н зпде мячил темно-бгровый диск луны. Земля кзлсь угольно-черной, кк и вся рстительность, которя сводилсь здесь к чхлому кустрнику и редким пятнм мх-лишйник.

Опустившись н кмень, я здумлся. Что делть дльше? Нходившийся у меня в крмне Ключ, кк я уже успел проверить, совершенно не подходил к змку по эту сторону двери. Я окзлся отрезнным не только от своей родной стрны, но дже от своего мир. Сознвть подобную исключительность было вовсе не тк уж приятно - столь одиноким я еще никогд себя не чувствовл.

Сзди!

Одновременно с полученным сигнлом опсности мне н голову едв не опустилсь путин, однко я успел сктиться с влун.

Перектывясь по земле нпрво, я одновременно обнжил дмнитовый меч. Лезвие тускло блеснуло и рскроило уродливую голову исполинского пук. С омерзением вытерев с клинк воняющую слизь, я подобрл свой мешок и пошел прочь.

"Поккуртнее, Йохн: ты еще не совершил всего, н что способен от рождения", - прозвенел в голове чей-то голос.

Я остновился и осмотрелся. Никого - и все-тки я не ослышлся. Более того, этот голос я уже слышл… но когд?

Миробн. Цитдель Ло Пн. Комнд Исктелей. Финист - Фрейя!

"И что же я должен сделть?" - мысленно вопросил я.

"Следовть своему пути, - отозвлсь Влдычиц, подтвердив все мои подозрения. - Н тебя возложен великя миссия…"

Он змолчл, предоствив мне смому гдть о том, в чем укзння миссия зключется.

Доспехи сидхе слбо звякнули, когд я опустил мешок н землю. Похоже, пришел момент, когд стоит воспользовться подрком Рнель. Я открыл мешоки отпрянул. Доспехи ярко светились в темноте, сильнее, чем мсляные лмпы или дже волшебные светильники сидхе. С непонятным чувством уверенности я достл из ножен мифриловый клинок - и он ткже зсиял своим рунным девизом: "Чтобы увидеть свет, следует поместить его в темное место".

Вот уж действительно: чего-чего, тьмы тут хвтет. В тком облчении я стну ходячим мяком. Меня нельзя будет не зметить.

Ну и лдно. От кого мне тут скрывться?

Нтянув доспехи, я с удовольствием провел пльцми по тончйшим звеньям и чешуйкм, мягким, подобно хорошо выделнной коже. И кк сидхе исхитрялись ковть детли, не превышющие по рзмеру ногтя? Причем не из стли дже, из мифрил, по твердости не уступющего моему любимому дмниту?

Подвесив мифриловый клинок н пояс, дмнитовый - з спину, я пошел вперед. Куд? Имело ли это знчение? Если местность незнком, любое нпрвление может вывести из нее прочь - и выводит. В другую, в днном случе столь же незнкомую сторону.

Я следовл своему пути, кк и требовл Фрейя. А смо нпрвление этого Пути звисело уже не от меня…

Стены хрм неведомых богов, с нчл времен стоявшего н Стенющей Пустоши, были сложены из толстых, мссивных плит бесцветного кмня. Шершвые блоки были пригнны столь тщтельно, что в щель между ними не проходило дже лезвие нож. Некогд тот хрм двойным кольцом окружл величествення колоннд, теперь от нее остлись лишь выщербленные обломки. Но стены не поддвлись стирвшим все и вся волнм Времени.

Мерцющя бледность этих стен выглядел неестественно в окружющей ночи. Не более естественной был и форм хрм: шесть островерхих бшенок (все - рзной формы и отделки) словно вырстли из мссивной цитдели, способной выдержть любую осду. Тковя, откровенно говоря, предпринимлсь, и не единожды. Трнные удры рмии троллей во глве с смим Тллоком, изнурительный штурм избрнными гномьими отрядми, воздушные нлеты дрконидов… многое видели эти стены. И пережили все.

Что до стрнников-одиночек, трдиционно являющихся смыми лучшими из "мирных исследовтелей" (Исктелей), - д, они порою нбирлись достточной решимости, чтобы просто войти внутрь. Иные из них дже выходили обртно, причем вполне в здрвом рссудке. И во весь голос утверждли, что не увидели ничего интересного. Их рсскзы, однко, плохо сочетлись с безумными воплями многих других, ткже входивших внутрь, но после выход не сохрнивших нормльного мышления. Вероятно, последние просто зходили несколько дльше, чем позволено непосвященным.

Безымянный хрм не обрщл внимния н кипевшие вокруг нег о бои Влстителей з прво влдеть пустошью. Игнорировл он и пломников, решивших, что лишь очень могучий Бог может оствить в стороне суету этого темного мир. Не уделял хрм внимния и приношени-ям, кои время от времени поступли туд со всего мтерик, в особенности из Хиллсдун и Свртен-дор. Подрки, кстти, были дорогие: ведь ценность их обычно призвн соответствовть отношению бывшего влдельц к подренному (и кк следствие, Бог к дрителю), гномы не мыслят себя отдельно от своего богтств, д и у дроу ждности в крови больше, чем песчинок н морском берегу.

Хрм стоял. И ждл, кк было предскзно до нчл времен.

Хрм ждл знментельного чс - чс пробуждения.

И дождлся.

Когд я вошел в ущелье, с север потянул сырой, холодный ветер. Доспехи сидхе двли свет, но не тепло (кк, собственно, и положено броне). Зкутвшись в плщ, я побежл, пытясь согреться.

Внезпно от стены отделилсь исполинскя темня фигур - ростом не менее девяти футов д и ширины соответствующей. Резко зтормозив, я нполовину вытщил из ножен дмнитовый меч.

- "Свет окружет его, но в деснице он сжимет лезвие тьмы". Д, ты тот, кто должен был прийти.

- Что тм з чушь нсчет лезвия тьмы? Это дмнит, не…

- Адмнит - это сгустки тьмы Хос, не выдержвшие соприкосновения с рельностью, - нрвоучительно зметил великн. - Но скжи: кто ты ткой?

Я пожл плечми:

- Готлндец.

- Это имя? Или нзвние твоего нрод?

- Это нзвние моего нрод, - соглсился я, - ткже стрны. Если это имеет хоть ккое-то знчение, то нходится он н Светлой Стороне Аркнмирр. А зовут меня Йохн.

- Светля Сторон?! Но… это ведь только легенд!

Я усмехнулся:

- Я всю жизнь полгл вымыслом Темную Сторону. Легенды, похоже, чсто говорят првду, причем они тем более првдивы, чем невероятнее кжется рсскзнное в них.

- Пожлуй, в этом что-то есть. Я - Хр'гот из Андермрш, нрод мой зовется троллями. Стрн, если это тебя интересует, нзывется Хорг-мр.

Покончив, тким обрзом, со знкомством и геогрфией, тролль ответил н вопрос, который я еще не успел здть: куд и почему это вдруг я, соглсно скзнному им внчле, должен прийти? Хр'гот рсскзл о стоящем неподлеку тинственном Хрме Темной Луны, к которому, соглсно древнему пророчеству, через дв дня должн будет явиться комнд из шести стрнников (я тут же окрестил их Исктелями); и с двних пор дебтировлось, кем будет шестой стрнник. Понятно, что пятеро будут предствлять собой пять рс, имеющихся здесь: дрконид, тролль, дроу, гном и зверлинг. Плюс Неизвестный - облченный в свет, но с мечом Тьмы в рукх.

Здорово! Неужели Влдычиц знл об этом пророчестве?

Или (при этой мысли меня передернуло) о нем знл тот бес противоречия, который дернул меня взять Ключ и рвнуть во все лоптки, зкрыв з собой дверь Двуликой Бшни…

Голову пронзил остря боль. Не следует, видть, простому смертному здумывться о столь высоких мтериях! Крепко стиснув зубы, я вытрвил из рзум эти предположения… до поры до времени.

- И где нзнчен встреч? - спросил я, словно ничего не произошло (для тролля тк оно и выглядело).

- У хрм, рзумеется. Пошли, я провожу тебя. - Хр'гот вытщил откуд-то здоровенную плицу и зкинул н плечо. - Здесь не очень длеко. Миль двдцть, но путь довольно извилистый.

- Стрнное пророчество, ты не нходишь?

Тролль издл рык, который должен был соответствовть смеху.

- Все они тковы. Мудрость не передется в простых словх. Кроме того, Боги любят подшучивть нд смертными.

Подшучивть?! Я бы скорее нзвл это издевтельством; хотя одно вовсе не исключло другого. Итк, Боги любят шутить? Смертные тоже. Они об этом узнют н собственной шкуре, клянусь Бездной!

В тком вот нстроении я проделл весь путь, не змечя ничего вокруг. Д и что можно было зметить в ткой тьме? Местные жители, конечно, видели, и многое, но их-то глз привыкют к недосттку свет с рождения.

Впереди открылсь рвнин. Здесь уже было светлее, чем в ущелье; примерно то же освещение было н Светлой Стороне з пру чсов до восход солнц. Что ж, это уже лучше.

Свет, првд, был тускло-фиолетовым и исходил не от солнц - оно, кк и лун со звездми, здесь было черно-бгровым, - прямо от неб. Д еще рдужные всполохи двли при столкновениях многочисленные кучерявые облк, почему-то кзвшиеся мне золотистыми. Я протер глз. Точно, золотистые.

- Ветер с юг, - пояснил тролль, - и эти облк нбрли слишком много свет от црств Белоснежки. Теперь они его отдют.

- Лдно, пусть их. А это - нш цель? - Я кивнул в сторону хрм, вынырнувшего из тумнной пелены. Тумны здесь, похоже, были вполне обычным явлением.

- Д. А вот и чсть спутников.

Я посмотрел в укзнном нпрвлении. К нм приближлись три фигуры: две - человекоподобные, в черных мнтиях, ккие предпочитют мги, третья походил н помесь близзет с вмпиром.

- Это и есть дрконид? - спросил я. - А те кто?

- Дроу и зверлинг. Во всяком случе, должны быть они.

Ими пришельцы и окзлись. Дроу - низкорослый темнолицый прень с поджтыми губми и острым подбородком, немного похожий н сидхе, - нзвлся Аллром. Зверлинг, похожий н результт групповой связи собки, козл, рыбы и обезьяны (чего я, рзумеется, не сообщил вслух), предствился Скуртом. Дрконид окзлся особой женского пол; Скейти Всеведущя - тк он себя именовл.

Вся компния, кроме зпздывющего гном, был в сборе и ожидл у дверей хрм. Внезпно н юге среди облков появилось НЕЧТО. Оно нпоминло рздувшийся блестящий мешок, к которому снизу подвесили большую корзину; в последней нходилось несколько фигурок, но я не мог видеть яснее н тком рсстоянии. Летющя штуковин, однко, приближлсь все ближе.

Я мшинльно нщупл эфес меч. Конечно, это выглядело не опсно, попросту глупо, но в этом чокнутом мире следует ожидть смого невероятного.

Крем глз я зметил, что Аллр спрятл руки в руквх мнтии ичто-то бубнит себе под нос. Зверлинг кк следует тряхнул его и прошептл: "Не дури!"; дроу зткнулся, однко его глз с ненвистью взирли н приближющийся объект.

Один из сидевших в корзине свлился з борт и полетел вниз. Через несколько мгновений нд ним рскрылся белый купол, скорость пдения резко змедлилсь. Приземлился "летун" примерно в полусотне шгов от хрм, и, судя по донесшимся с мест посдки шестиэтжным ругтельствм, в полном порядке. Окзывется, он попл прямо в зросли чертополох, который здесь рос особенно густым и колючим.

Естественно, то был гном. Мне не пондобилось дже рзглядывть его зросшую мохнтой бородой квдртную рожу, чтобы сделть это зключение: выделявшяся издлек чекнк н пнцире был в точности ткой же, кк у Ангус Кроввого Щит, его доспехи изготовлялись лучшими гномьими кузнецми.

- Комнд приключенцев, чтоб меня перекосило! - сплюнул гном.

- Если ты нстивешь, - пожл плечми Аллр и повел рукой.

Я не успел остновить дроу - у гном изо рт уже шли пузыри пены, поросшя рыжевтыми волосми првя рук медленно, рывкми тянулсь зтопором.

- Хвтит! - прошипел Скейти. - Вы здесь не для этого. Прекртите - или, клянусь Неугсимым Плменем, я лично сожгу вс обоих!

- Неплохя идея, - пробормотл Скурт. - Особенно, если один из них перед смертью пришьет тебя…

Тролль с рзмху въехл своей плицей в стену хрм.

- Следующий удр, - проревел Хр'гот, - получит тот, кто нрушит Кодекс Исктелей! Хоть н дюйм в любую сторону! Я лично прослежу з этим.

Покосившись н рзъяренного исполин, гном пробормотл что-то о кменных мозгх и ослином упрямстве, но топор спрятл.

Нзывть Исктелей приключенцми мог, пожлуй, только гном (которого, кстти, звли Тргин). Приключенцы - это те, кто выступет в поход рди смого поход, рди тех приключений, которые их ожидют; Исктели же не отвлекются н постороннее и идут прямо к цели, которую поствили еще до нчл путешествия.

Кроме того, вряд ли существует комнд приключенцев, кждый из которых спит и видит, кк бы избвиться от остльных. Чего нельзя скзть о комнде Исктелей.

Ибо приключенцы действуют по собственному желнию, для рзвлечения, тогд кк Исктелей обычно выбирют, зчстую не спршивя их собственного мнения (Фрейя в этом смысле являлсь исключением). И нш компния определенно был оргнизовн по првилм Исктелей, не в вольном стиле приключенцев. Причем оргнизовн дже не Влстителями, нпрямую богми - или судьбою.

Что в принципе одно и то же.

Прошл вечность - и он почувствовл легкое рздржение.

Прошл вечность - и он открыл глз. Тотчс же перед ним возник голубой дркон, с трудом удерживвшийся от проявлений стрх.

- Вши прикзния, повелитель? - спросил Аскнт.

- Что происходит? В хрм кто-то проник?

- Кк обычно. Очередной сброд. Я собирлся дть им немного порезвиться, пок не нчну резвиться см. Конечно, повелитель, если у вс нет иных плнов…

- Обычный сброд не зствил бы меня проснуться. Здесь нечто большее, нежели групп приключенцев.

Дрконы не умеют пожимть плечми, однко в голосе Аскнт были именно ткие нотки.

- Вы говорите о пророчестве? Но оно же принесено из будущего… Рзве тк бывет?

Он непроизвольно улыбнулся нивности слуги:

- Время - ничто. Рзве ты не понял этого?

Аскнт предпочел не услышть нмек н свою тупость.

- Хорошо, повелитель, тк что по поводу этих пришельцев?

- Нчинй рзвлекться, - скзл Дрн Дрггор.

Седьмой ярус бесконечных подземных переходов…

Снружи хрм выглядел не слишком большим, однко внутри он кзлся тким же громдным, кк Куфштейн, д еще и многоэтжным. И куд более зловещим, нежели любой из городов.

Причем я был не единственным, кто ощущл это. Исполин-тролль не говорил ни слов, однко н кждую шевелящуюся тень нбрсывлся тк, словно он был его личным вргом. Дроу метлся черными мол-ниями во все подряд (стрясь, очевидно, порзить шедшего впереди Тргин, однко постоянно промхивлся и попдл в нпдвших н того монстров). Гном дже зподозрил, что Аллр внезпно воспылл к нему небывлой дружбой, и смодовольно здрл нос: он-то всегд знл, что Хиллсдун стоит нмного выше Свртен-дор!

Скурт змотл в волшебную путину ккую-то летющую тврь, похожую н уродливую голову с сотней глз и двдцтью беззубыми ртми. Здв тври несколько вопросов н незнкомом мне языке, зверлинг ккуртно, стрясь не збрызгть одежду, проткнул ее длинным кинжлом, который извлек из широкого рукв.

- Ну и что? - полюбопытствовл я.

- Глвня битв ждет н триндцтом ярусе, - скзл Скурт. - Я прочел мысли этого Свидетеля. Ну и мрзь…

- Берегись! - последовл окрик Скейти.

Огнення струя прошл между нми и рзорвл кменную змею, пытвшуюся ужлить зверлинг. Дрконидк выплюнул несгоревший остток огненного кмня, после чего вынул из поясного кошельк еще один кусочек и щелчком отпрвил в рот.

- Дрянь.

Голос Скурт был тих, однко Скейти не жловлсь н слух.

- Блгодрю, что просветил меня, - сухо произнесл он, прожевв кмешек, - отныне я снимю с себя всякую ответственность з твою жизнь. Первя же укусившя тебя тврь зрботет язву желудк и зворот кишок, тк что ты дже окжешь нм некоторую услугу: в тком состоянии противник беспомощен.

Я громко прочистил горло, привлекя к себе внимние.

- Слушйте, вы! Рзборку нельзя отложить до выход из этого лбиринт? Нм вроде кк предстоит спуститься еще этжей н шесть, пок нйдем глвного гд! Друг друг убить можно и потом.

- Слушй, сидхе недоделнный… - нчл было гном.

Мой топор срезл кусок его бороды и зстрял в стене в десятой доле дюйм от толстой шеи Тргин.

- Двжды повторять не буду, - процедил я н мнер Алерон Носителя Меч. - Все взимные счеты сведете снружи. Кто не соглсен - шг вперед, мой клинок готов проткнуть одного-двух недоумков. - Для пущего эффект я вынул из-з спины меч и поглядел н свое отржение в черном зеркле дмнитового клинк. В призрчном лиловом свете моя рож выглядел бледной, кк у покойник; зто серебристые доспехи сидхе, ослепительно сиявшие нверху, здесь были подобны простой стльной броне. Ни искры, ни дже отблеск.

Мне следовло нсторожиться уже тогд!

Восстновив тким обрзом порядок в комнде, я рсствил всех с тким рсчетом, чтобы обеспечить минимльный уровень рздрженности (лучше пускй бьют вргов, чем друг друг). Впереди двиглись Хр'гот, Скурт и Тргин, во втором ряду - Скейти, Аллр и я: тким обрзом, обе "горячие прочки", гном-дроу и зверлинг-дрконидк, окзлись рзделены и могли (во всяком случе, я очень ндеялся н это) посвятить свое внимние противникм, которых здесь было, мягко говоря, достточно. Првд, в большинстве своем они не стоили дже взмх меч, но рзве это повод, чтоб оствлять их в живых? (Это понрвившееся мне выржение я когд-то подцепил у Колин-вестерлинг.)

Скурт остновился. В збитой пылью нише лежл скрюченный скелет. Кому он приндлежл, я не знл и знть не хотел. Зверлинг, однко, был более любознтелен (или просто менее брезглив). Покопвшись в пыли, он вытщил что-то вроде изорвнной зписной книжки и прочел вслух последнюю зпись:

"Когд узришь ты черный диск луны -

рзи, и будь готов увидеть сны!"

- Пророк хренов… - буркнул гном, - что, помогло это ему?

- Тк он же и не дошел до нужного мест, - зметил Скейти.

- А почему, кстти? - спросил дроу. - Имеются тут ккие-нибудь следы?

- Мсс. Дже скелет чстично обуглен. - Зверлинг со знчением посмотрел н нс и в тот момент, когд приход верной мысли был неизбежен, кивнул: - Дркон. Или тому подобня тврь.

- Очень весело, - нхмурился тролль. - Кк дркон мог уместиться в коридоре, где я с трудом могу выпрямиться?

Скурт потер руки и косо взглянул н дрконидку. Скейти ответил бесстрстным взором.

- Я не несу ответственности з весь мой род, - пожл он плечми, - кроме того, дрконы, если кто не знет, умеют трнсформировться. Прктически в любые формы живых существ.

- В любые? - мрчно пробурчл гном. - Тк, может, кто-то из вс, погнцев, и есть змскировнный дркон?

Аллр скривился:

- Д, если дркон и скрывется под чьей-то личиной, то уж точно не под твоей. Ни один дркон не стнет преврщться в гном, если у него будет выбор. Второй ткой ублюдочной…

- Хвтит! - оборвл я. - Збудьте сейчс же об этом! Будь один из нс дрконом, он имел уже тридцть возможностей рзделться с остльными!

Подозрение угсло. Но не исчезло, я это чувствовл. И знл, что остльные чувствуют то же смое.

Возможно, смо Великое Пророчество Хрм Темной Луны (которого я, кстти, тк и не слышл) и не было идиотским. В отличие от ншей группы Исктелей.

Ткя комнд, кк нш шестерк, попросту обречен н бесслвный провл. Уж н что я пренебрегл доверием со стороны сортников, но ТАКОГО не допустил бы никогд. Ни один здрвомыслящий немник не стнет сржться, если союзники ненвидят его куд больше противников.

Впрочем, здрвомыслящий немник никогд в жизни не поведет себя тк, кк я. Поплся н глупейшую удочку собственной гордыни. Чего рди, спршивется? Мне без этого хрм мло проблем было?

"Ты преуспеешь, - рздлся мелодичный голос у меня в голове, - у тебя просто нет другого выход".

"Д уж, - мысленно же ответил я Влдычице, - это точня хрк-теристик. Похоже, Исктель обязн быть полным болвном - человек рзумный никогд не вляплся бы в подобное болото".

"Исктель должен облдть хитростью, нходчивостью и интуицией, - объяснил Фрейя. - Выживющий Исктель, кроме того, должен быть изворотлив и удчлив. Ум, кк ты првильно подметил, является только помехой: думть о том, что делет, Исктель не должен, инче он теряет осттки здрвого рссудк".

"Знчит, кто-то должен думть ЗА Исктеля, - соглсился я. - Не тк ли? Что тм с текущими инструкциями?"

Прозвучл легкий смешок:

"Во-первых, выслушй пророчество. Во-вторых, нйди и убей дркон. Длее - исполни все, что было в нйденной зписке".

Голос Влдычицы смолк. Я привел мысли в относительный порядок и обртился с соответствующей просьбой к дроу - это хоть нендолго отвлечет его от дрк с гномом.

- Пророчество? - переспросил Аллр. - Хорошо, слушй:

Их шестеро под сводом костяным:

Зклятые врги и незнкомцы,

Изгои, ренегты, беглецы

Собрлись в черный хрм под черным солнцем.

И выйдет к свету лишь один из них:

Со сломнным мечом - но не душою,

Изрненный - но с плменем Героя

В глзх, узревших тйны дней иных.

Последний бой, последняя ндежд,

Последний стон - и снов все, кк прежде…

Но больше не откроются Врт:

Здесь кровью их подведен черт.

Чертовски знимтельно… если учесть, что меч в этой компнии есть только у меня. Знчит, мне суждено выжить? Кк и им - погибнуть? И они все, зня об этом, приняли учстие в походе?

Или у них просто не было выбор?

Кк будто у меня он был…

Д, выбор мне ни боги, ни Влстители не оствили. Теперь следовло свершить вторую чсть плн Исктельницы и пришить дркон - нверняк того смого, чьей жертвой пл неведомый пророк.

- Можешь обследовть хрм с помощью чр? - поинтересовлся я. - Мне нужно знть местонхождение дркон.

У дроу отвисл челюсть.

- А больше тебе ничего не нужно? - выговорил он нконец. - Дркону вся нш комнд н один зуб…

- Возможно, - кивнул я, - если предоствить иницитиву ему. Однко лично в моих првилх стоит "бей первым".

- Что ж…

Аллр нчл нерзборчиво бубнить ккое-то зклинние. Тем временем Хр'гот с нстороженным огоньком в глзх вслушивлся в отдленные шорохи.

- Внимние! - произнес тролль. - Сейчс тут кое-кто объявится.

Дроу внезпно издл изумленный возглс:

- Это не…

Ледяня стрел, выпущення зверлингом, пронзил его нсквозь. С рзъяренным ревом гном ринулся н предтеля, и его секир достигл цели, рскроив череп Скурт. Но тот почему-то не желл вести себя тк, кк подобет нормльному мертвецу: зверлинг сомкнул руки н горле Тргин и сжл пльцы. Лицо гном жутко побгровело, он нчл рубить врг с тким ожесточением, что от того буквльно щепки во все стороны летели. Тргин, однко, все рвно здохнулся бы, не приди н помощь дрконидк. Скейти плюнул ярким огненным сгустком, испепелив Скурт дотл.

- Говорил же я!… - прохрипел гном, рстиря шею. - Предтели вокруг! Одни предтели…

- Он не… предтель… - с трудом просипел умирющий Аллр, - он… одерж… др…

Из тени голубым клинком сверкнул молния и покончил с откровениями дроу. Зтем тень сместилсь, кк и чсть стен.

Перед нми окзлся колоссльный зл - более сотни футов высотой и черт знет сколько по остльным нпрвлениям. Зл слбо освещли голубые отблески от рзвлившегося посередине чешуйчтого тел. Существо повернуло к нм свою ящероподобную голову и сверкнуло фсеточными глзми.

- Ну что, вы готовы предстть перед Влдыкми Ад? - осведомился дркон. - Если нет - тем хуже для вс, ибо сия учсть вм был уготовн еще до вшего рождения.

Я поднял меч перед собой, перехвтив рукоять двумя рукми.

- Мне было предскзно иное, - сообщил я.

Аскнт обнжил в ехидной усмешке двухфутовые клыки:

- Предскзния, глупец, не имеют конкретных дрестов.

- Тогд то, что говоришь ты, ткже может не относиться к нм.

"Неглупо", - мысленно похвлил дркон. И ответил:

- Теоретически ты прв. Остется лишь докзть это…

Прень в мифриловых доспехх слегк нклонил голову, зкрывя глз. Аскнт почувствовл, кк вокруг него собирется мощь. Во имя Бездны, не может же он быть мгом! Это просто…

Человек поднял веки.

Дркон помимо своей воли издл удивленный рык.

Серо-голубые глз врвр стли ярко-зелеными, с узкими вертикльными зрчкми. Из рстянувшегося в звериной ухмылке рт выдвинулись клыки. Н лице нчл проступть рыжевтя шерсть.

Перед Дрконом стоял Тигр.

Древний спор о превосходстве одного из двух основных нпрвлений боевого искусств возобновился вновь. И, позбыв о своей миссии, Аскнт повернулся к противнику.

Его чешуйчтый хвост должен был рссечь Тигр ндвое, но тот с боевым кличем подскочил футов н пять вверх, одновременно отбивя черным клинком пущенную Дрконом молнию. Всплеск энергии был тков, что любого бы испепелило н месте. Но не Тигр - удр принял н себя серебристя броня, выковння кузнецми-сидхе н Светлой Стороне Аркнмирр.

Адмнитовый меч, кзлось, едв коснулся лпы Аскнт - и тот мгновенно ощутил резкую боль. Передняя лп откзывлсь повиновться; бросив быстрый взгляд вниз, он с ужсом понял, что клинок перерубил ее почти нполовину.

Тигр вновь взлетел в воздух. Дркон выдохнул веер молний, одновременно взмхивя хвостом и другой лпой. Удр ткой мощи вполне мог смести целую гору, и противнику бы (мягко говоря) не поздоровилось, попди зряд в цель. Но он не попл: двигясь со сверхъестественной дже для него скоростью, Тигр опережл смую мысль.

Черный клинок вновь коснулся тел Аскнт, теперь уже в облсти грудины. Синяя кровь дымилсь, соприксясь с воздухом.

Дркон звопил от боли. Оглушенный, Тигр отлетел к стене, однко меч из рук-лп не выпустил… пок н его голову не обрушилсь плиц тролля.

- Неужели я должен постоянно стоять у тебя з спиной? - рздлся недовольный голос Дрн Дрггор. - Похоже, вскоре мне пондобится новый помощник, более достойный.

Аскнт оскорбленно рзвернул крылья, выпускя в бесчувствен-ного противник трезубец молнии. Но рзряд пришелся по возникшей между ними призрчной фигуре - девушке-сидхе с волосми цвет меди. Естественно, н нее кк н призрк умершей дрконья молния большого воздействия не окзл.

- Очнись! - тихо скзл он, исчезя.

Тигр открыл глз.

Рнель!

Если у меня при рождении и не было нгел-хрнителя, то тковой определенно появился сейчс. Вернее, появилсь. Интересно, кк бы священники отнеслись к идее о том, что лишенные души сидхе после смерти преврщются в нгелов?

Не успев дже окончтельно сформулировть эту мысль, я вынужден был отктиться в сторону, уклоняясь одновременно от молнии дркон и плицы свихнувшегося Хр'гот. То, что тролль свихнулся, было очевидно: дже у человек столь рсширенные глз и искзившееся лицо ознчют лишь одно.

Воткнув в живот сумсшедшего мифриловый клинок, я рзвернулся к дркону. Тигр внутри меня жждл отбросить прочь оружие и доспехи и схвтиться с ним врукопшную, однко я был другого мнения и победил. Адмнит, может, и происходит из тьмы Хос, однко к тьме собственного влечения явно не имеет - инче черт с дв я победил бы Згзгеля. Клинок же, выковнный из дмнит, нмного превосходил любую стль, что, собственно, и двло ему ткую ценность. А сейчс мне нужн был кждя кпля преимуществ.

Крем глз я зсек, кк гном с остекленевшими глзми двинулся к дрконидке, поднимя свою ззубренную секиру. Помочь Скейти я никк не успевл, у меня хвтло собственных проблем: дркон снов пошел в тку.

Пропускя остроконечный хвост нд собой, я прктически ползком подобрлся к нему вплотную. Теперь уж никких молний, инче рзряды порзят его смого! Дркон осознл это и сложил крылья, ндеясь нкрыть меня своей тушей и рздвить. Прекрсный плн, мысленно ухмыльнулся я, устнвливя меч острием вверх и отктывясь в сторону. Едв успел: крыло здело меня и чуть не вывихнуло плечо. А дркону пришлось вновь испытть остроту дмнитового клинк, который ждно впился в его тело.

Подозревю, что н ккое-то время я попросту оглох. Хотя звуки, ккие издвл гонизирующий дркон, услышл бы и глухой…

Когд дркон успокоился, я осторожно, рссчитывя кждое движение, подошел к нему - и выруглся последними словми. Его колоссльной мощи все же не хвтило для спсения от смерти. Зто ее вполне хвтило для того, чтобы сломть мой меч.

Подняв рукоять с ззубренным обломком в четыре дюйм длиной, я с грустью посмотрел н остток клинк, более полугод служившего мне верой и првдой, и оствил лезвие торчть в туше дркон - н пмять о моем пребывнии здесь. Для будущих поколений.

Вытщив мифриловый меч из труп тролля, я ткнул для проверки в шею дркон. Никкой рекции. Приятно, когд удется довести дело до конц.

"До конц ли? - осведомилсь вторя половин моего рзум. - Не збывй о пророчестве!"

Черт. Вот уж действительно… Чсть пророчеств сбылсь - я остлся один (гном и дрконидк уничтожили друг друг), меч мой был сломн, дркон повержен - однко до выход к свету оствлся еще очень долгий путь. Кроме того, существовл зписк того пророк, н которую "посоветовл" обртить внимние см Влдычиц.

И кто бы ответил мне н вопрос: ккого дьявол все члены комнды нчли резть друг друг?

"Ты нзвл бы этот способ колдовством, - подскзл все еще сидящий внутри меня Тигр. - Тот, кто повелевет Хрмом Темной Луны, умеет зхвтывть души и упрвлять ими. Тебя зщитил от этой нпсти я".

"Спсибо".

"Не з что. Я был прв, когд остлся с тобой. Блгодря тебе мне удлось совершить невозможное и победить Дркон хитростью".

Я недоверчиво хмыкнул.

"Я не лгу. В тех случях, когд мне удвлось его одолеть, дело решли сил и выносливость. Когд речь шл об уме и нходчивости, преимущество всегд имел он. - Тигр зжмурился от удовольствия, я порзился тому, кким же тесным был конткт между Двумя Рзумми, о которых когд-то говорил Янг-Цзе. - Но теперь я покину тебя. И помни, впереди долгий и опсный путь".

"Помню", - подумл я, но Тигр уже исчез…

- Входи, - вежливо скзл Дрн Дрггор, когд последний из пришельцев собирлся пинком отворить двери его покоев.

Воин подозрительно взглянул н открывшиеся перед ним двери, перевел взор н смого Дрн Дрггор и нверняк подумл: не доверяю я, мол, этим колдунм.

- Это не вопрос доверия, - попрвил его Дрн Дрггор. - Ты поможешь мне в одном деле, уж я позбочусь о том, чтобы ты получил достойную нгрду.

- Деле? - подозрительно спросил тот.

Колдун поморщился, услышв врврский кцент.

- Меня нзывли Хозяином Хрм Темной Луны. Когд-то тк было. И будет снов. Но сейчс Хрмом првят те, кому зпрещено появляться в мире смертных. Ты нзывешь их демонми.

- А кто зствил моих спутников сойти с ум? - спросил врвр.

- Этот груз, увы, лежит н моей совести. Но я спс их души: демоны бы збрли их в д, я отпрвил в более уютные кря.

- И почему я должен тебе верить?

- Если не веришь - вляй, бей, и покончим с этим! - Дрн Дрггор подошел к воину н рсстояние вытянутой руки и рздвинул склдки своего блхон, обнжя бледную безволосую кожу н груди.

Меч врвр еще мгновение был нпрвлен в сердце колдун, зтем отпрвился в ножны.

- Тк что я, по-твоему, должен сделть? - пробурчл он.

Колдун вздохнул с облегчением. Этот блеф был покрупнее, чем его обычные ствки, однко выход не было. И он выигрл!

- Сущий пустяк, - почти вежливо объяснил Дрн Дрггор. - Пройти к Алтрю Темной Луны, снять охрнников и предствить меня появившемуся тм Духу Луны кк нового Хозяин Хрм.

Врвр пожл плечми:

- Что ж, несколькими демонми будет меньше. А кк с нгрдой?

Колдун открыл дверь в углу комнты и помнил воин к себе. Тот подошел и восхищенно выруглся при виде рзвешенной по стенм небольшой коллекции орудий убийств.

- Я зменю утрченный тобою клинок н достойное оружие, - скзл Дрн Дрггор, - не хуже, чем сломнный меч. Выбирй.

В конце концов воин остновился н мече из дмнит, по форме в точности похожем н широкий меч Готлнд (что это ткое, читвший в его душе колдун не совсем понял). Зменив стрые ножны новыми, врвр ндел перевязь через плечо и вышел из рсенл. Дрн Дрггор, продолжя игрть роль "доброго дедушки-волшебник", зпер дверь и поднял гобелен, открывя потйной коридор.

- Прошу з мной, - произнес он, зня, что воин пойдет следом.

Конечно же рзборк со стоявшими вокруг лтря шестью демонми много времени не знял. Врвр, окрыленный новым мечом, нстигл их дже тогд, когд те нчинли лихордочно читть зклятье для перемещения в Преисподнюю (одно это говорит об ужсе, который им внушил убийц: ведь демону легче умереть, чем нрушить предписние повелителя)…

Нконец победитель вытер меч, сунул его в ножны и встл у лтря. В невидимых лучх черного свет возник Лик Дух.

- Хозяин? - утробным голосом вопросил он.

- Хозяин - он, - кивнул врвр в сторону Дрн Дрггор.

- Вше прикзние? - повернулся Дух Темной Луны к новому Хозяину Хрм.

Колдун сбросил мску "доброго дедушки со Стенющей Пустоши" и с усмешкой, достойной Влдыки Преисподней, отдл Духу прикзние н тйном языке. После чего сделл несколько мгических пссов.

- И что теперь? - поинтересовлся воин.

- А теперь ты отпрвишься в д, - сообщил Дрн Дрггор.

Под ногми врвр рзверзлсь бездоння пропсть. Уже пдя, в последний момент он успел выхвтить из ножен мифриловый меч и с соответствующим проклятьем метнуть его в колдун.

Д, ловкости воин не хвтило, чтобы, метнувшись вбок, спстись из ловушки. Зто от летящего со скоростью стрелы сидхе клинк не успел уклониться Дрн Дрггор. Мифриловое лезвие зстряло в груди колдун и повергло его внчле н колени, зтем и в тот мир, куд после смерти попдют ему подобные.

Последняя мысль Дрн Дрггор был о том, что противостояние с врвром, отмеченным печтью Судеб, будет продолжено - и скоро.

9. Сердце Преисподней

Человек, углубившийся в Черное Искусство, сильнее дьявол.

Влстелин Имш

Ад н первый взгляд кзлся не тким уж и устршющим. Обычня унылого вид рвнин, освещення получше, чем вся Темня Сторон. Никких тебе медных котлов с кипящей смолой, нет и след снующих вокруг крсных чертиков с вилми, н которые нколоты грешники…

Впрочем, с последним зявлением я немного поторопился. Из ниоткуд появился кк рз ткой чертенок, только вместо вил или трезубц у него был корявый посох.

- Приветствую тебя в Преддверии Лимб, в Круге Первом, о стрнник, - гнусвым голосом произнес он. - Идем, я провожу тебя в несколько более зрелищное место.

- Лдно, - кивнул я, дже не пытясь обнжить оружие. Возможно, тут и придется дрться, но не с этой же мелочью…

И все-тки интересно, кк воспринимют демоны появление в Преисподней тех, кто их убил?

А кк бы я см действовл н их месте?

При этой мысли я содрогнулся. Нет уж, если предствится хотя бы тень возможности покинуть эти гостеприимные земли, я уцеплюсь з нее зубми и ногтями!

Рвнин сменилсь мфитетром, где н посыпнной белым корлловым песком рене сржлись дв глдитор. Короткий и тяжелый меч против длинного легкого трезубц, лты против сети…

- Не желешь принять учстие? - спросил чертенок.

- Против этих?

- Нет, зчем же. У тебя будет иной противник. Тк соглсен?

- А что, если я откжусь?

- Ничего. Пок это в твоих првх.

В моих првх?!

- Слушй, объясни кк следует. Что это з прв?

- Ты действительно не знешь?! - в тоне чертенк сквозило неподдельное удивление. - Но кк же тк… в Преисподнюю вообще мло кто попдет живьем, Влдыки всегд проводят предврительный инструктж…

- Двй сделем вид, что я пропустил этот инструктж, - скзл я. - Объясни в двух словх, в чем тут дело.

- Кк пожелешь. Итк, ты попл в Нижний Мир, кк и те, кто определен сюд после смерти. Но ты еще жив и, если выдержишь испытния Девяти Кругов, получишь шнс вернуться нзд.

- А что это з испытния?

- Этого ты знть не должен. Я, рвно кк и мои коллеги н низших уровнях, время от времени будем делть тебе рзличные предложения, от которых ты иногд волен откзться: тут, в Круге Первом, - восемь рз, во Втором - семь, и тк длее. В Круге Девятом тебе предстоит пройти через то, то нзывем дом дже мы, откзться тм уже нельзя. Один из предложенных нми тестов будет ключевым, после которого ты объявляешься одолевшим ткой-то Круг и перепрвляешься н следующий. При этом ты зрнее не знешь, который из тестов ты ДОЛЖЕН пройти, от которого свободно можешь откзться. Это, кстти, не всегд известно и нм.

Голов у меня зкружилсь. Ничего себе! Это же…

Д, это и есть д для Исктеля.

Кжется, прв был тот стрикн из Штеттин, которого в худшем случе полгли еретиком, в лучшем - сумсшедшим. Он утверждл, будто д не одинков для всех; нпротив, кждый человек носит в себе свой собственный д и получет после смерти то, что предствляется дом не кому-то тм, лично ему…

- Ну тк что? Ты идешь н рену?

Я мысленно подбросил монетку, которя ответил "нет". И поступил, кк обычно, нперекор.

- Когд и с кем?

Чертенок нцрпл н земле ккой-то знк и тут же стер его.

- Сейчс. Выходи, противник появится минуту спустя.

Точно. Я еще не успел дойти до огрждения рены, с противоположной стороны уже возник громдный тип со здоровенной секирой. Я присмотрелся внимтельнее. Черт возьми, он же не только вдвое выше и втрое шире меня - у него четыре руки! Откуд только этот тип взялся в моем персонльном ду, я ведь дже в худших кошмрх его себе не предствлял!

А много ли ты помнишь своих кошмров, возрзило неуемное подсознние.

Лдно. Плевть н все. Пройти нужно - и я это сделю.

Конечно, четырехрукий исполин был куд сильнее меня и в ближнем бою нверняк рзодрл бы н чсти. Но ближнего боя я не допускл - уворчивться от его секиры было несколько проще, нежели прировть ее удры, в промежуткх между его змхми я успевл ннести собственный выпд. Нконец я отрубил от противник достточно мяс, чтобы он грузно упл н песок.

- Следующий! - послышлся голос сверху.

Я повернулся было к чертенку, однко того не окзлось в пределх видимости. Рстял и рен - я стоял теперь н ткой же рвнине, кк и предыдущя. Только в сером небе мерцло лое кольцо.

- Приветсствую тебя в Полях Отвершенных, о сстрнник, в Круге Втором, - прозвучл шепелявый голос.

Голос приндлежл вышедшему из сумеречного вихря скелетоподобному демону, крылья которого были неровно обрезны. В тощей когтистой конечности демон держл посох с зкрепленным н его конце небольшим рогтым черепом.

- Взимно, - отозвлся я. - З что это тебя тк обкорнли?

Демон издл шипение, живо нпомнившее мне ткующую гдюку.

- Не упоминй об этом! Не сследует унишшть унишшенных!

- Извини. Тк что з испытние меня ждет здесь?

- Усснешшь. Сскоро ты вссе увидишшь ссм.

Зеркло Фрейи почернело окончтельно. Похоже, неукротимого Йохн все-тки нстигл смерть. Жль, подумл Исктельниц. Однко чувство жлости не беспокоило ее слишком долго.

Он вернулсь к рзрботке нового плн, но что-то ее остновило. Крем глз Фрейя зсекл движение внутри зеркл…

Влдычиц всмотрелсь пристльнее. Это походило н поиск черной кошки в темной комнте, причем кошки-то тм могло и не окзться. Нет! Что-то тм было. Слбое, приглушенное, словно сигнл вынужден был пробить несколько Сфер…

Исктельниц усилил восприимчивость зеркл, хотя это было небезопсно. Укутв себя и комнту прой зщитных слоев, он попытлсь проникнуть глубже, туд, где кто-то пытлся связться с ее зерклом и не мог пробиться сквозь прегрды.

Шире… дльше… глубже…

Сопротивление стло ощутимым. Фрейя усилил зщиту, после чего продолжил искть прорехи в экрнирующих эфирные потоки оболочкх неведомого мир. И, кк обычно, поиски увенчлись успехом.

Осторожно проникнув внутрь, Исктельниц тут же понял все.

В Преисподнюю добрться несложно, если знешь, куд именно нпрвляешься, однко случйно туд не попсть. Смый простой способ окзться тм - покончить жизнь смоубийством.

Похоже, Йохн избрл куд более сложный путь.

Фрейя видел, что он жив. И видел ткже, что продлиться этому суждено недолго. Испытний Девяти Кругов не преодолел никто, дже те, кто в конце концов знял почетные мест в Иеррхии Нечестивого Совет. Но все же…

Могущество всегд предполгет ответственность. У этой взимосвязи мсс хороших спектов, однко есть и ткие, о которых редко упоминют. В чстности, тот фкт, что могущество Влстителя нпрямую связно с его ответственностью з тех смертных, нд которыми он влствует…

Исктельниц двно знл, что н ЭТОМ ее подднном звязно несколько нитей Судьбы одновременно. Говорило это в первую очередь о том, что Йохн - не из простых смертных, что бы ни думл он см по этому поводу. А знчит…

Знчит, ему нужно окзть всяческую поддержку.

Глз Фрейи сверкнули. Это был возможность рсквитться з поржение в Ргнроке! [Ragnarok - день битвы богов в скндинвской мифологии.] Первя возможность з столько лет…

Шнс, который нельзя было упускть. Дже проигрыш будет выглядеть лучше, чем откз от игры.

Конечно, признл Влдычиц, в Преисподней больше известны покойный Ло Пн, Р'джк и Турон. Но и ее Имя кое-что знчит…

Я тк и не понял сути испытния, которому подвергли меня в Круге Втором. Осознл я только то, что в конце концов демон препроводил меня ко входу в ккой-то невообрзимый лбиринт - перед воротми гостеприимно склился человеческий череп, плиты пол были обтянуты мягким мтерилом, подозрительно нпоминвшим человеческую кожу.

Я не спршивл, боясь услышть ответ. Я просто шел вперед, копя внутри гнев и ярость. И той тври, которя вынудит меня выпустить все это нружу, придется подыскть себе куд более длекое местопребывние, чем Преисподняя!

Стены лбиринт смыклись з моей спиной, рздвигясь впереди. Видел ли я, куд иду? Не помню. Когд нконец где-то впереди збрезжил серый свет, я уже до того вымотлся, что готов был уснуть прямо н ходу, если б не кипевшее внутри плмя. Прикоснись я сейчс к чему-то, что было способно гореть, - оно бы в момент зпылло, до т-кой степени нкл я довел см себя.

Тело было кк в огне, однко голов - и это смое худшее - оствлсь холодной и спокойно оценивл ситуцию. Единственной понятной оценкой было слово "безндежность".

Ндежд, говорили Стрнники, пустое слово. Ндеяться - ознчет обмнывть себя же. Рссчитывть ндо н свою силу, не н слбость противник.

Хорошо, соглсился я, и кковы слбости конкретно этого противник? И кто, кстти, он тков?

Коль скоро твой д сидит внутри тебя смого, пришл неожидння мысль, то и срзиться предстоит именно с смим собой…

Идея остлсь незвершенной, смытя брошенной прямо мне в лицо пригоршней ледяной воды. Я окзлся н морском побережье - и море это, в отличие от тех, что я видел н Светлой Стороне, выглядело спокойным… кк лежщий в гробу мертвец.

Ухмыльнувшись ткому срвнению, я не преминул подумть, что кк рз в ЭТИХ землях мертвецы горздо беспокойнее живых…

По серой поверхности скользнул призрчня тень. Беззвучно, кк и подобет тени. Я всмотрелся внимтельнее. Очертния тени сгустились, ств несколько плотнее. Вскоре объект вовсе утртил призрчность, окзвшись большой трехмчтовой шхуной, живо нпомнившей мне "Рзрушительницу Судеб".

Нзвния, однко, н носу корбля не было. Единственной особенностью, ккую зсек мой взгляд, были прус. Точнее, их состояние - вместо нполненных ветром гордых кусков ткни, призвнных олицетворять влсть человеческих рук нд воздушной стихией, н реях болтлись ккие-то невзрчные ошметки. Очень стрнно. З счет чего же тогд движется эт посудин?

Минутой позднее я получил возможность если не узнть ответ, то здть вопрос более сведущим в этом деле личностям: корбль остновился прямо нпротив меня и приглшюще спустил с првого борт небольшую шлюпку.

Я протер глз. Шлюпк выглядел обычной, рссчитнной н четырех гребцов и рулевого. Необычным было то, чего я не видел. А не видел я моряков. Шлюпк двиглсь САМА. Видимо, кк и корбль.

Бросив здвть смому себе дурцкие вопросы, я прыгнул в подошедшую к берегу шлюпку. Т тут же рзвернулсь и полным ходом устремилсь обртно к шхуне. Естественно, кнты сми собой вцепились крюкми в лодку, ворот подъемник без вмештельств человек поднял шлюпку н борт корбля.

Стоило мне ступить н плубу, кк шхун нчл двигться. Куд? Я не ведл этого, д и все рвно ничего не мог поделть. Моряк из меня никкой, дже если бы корбль был оснщен нормльными прусми вместо трепещущих н ветру уродливых лохмотьев (ветер, кстти, дул против движения).

Нверху было холодно, зрелище предствляло собой лишь морской простор д небосвод столь же "веселенького" серого цвет. Последний, првд, дополняли слбо мерцющие крсные кольц - их было три, свитых в подобие короткой цепи.

"Итк, я уже нхожусь в Круге Четвертом", - решил я, спускясь туд, где по моим предствлениям должн был рсполгться кют кпитн.

Вот это уже походило н нормльное жилье. Огонь в чугунном кмине источл приятное тепло, н столе стоял кувшин вин. С нходившейся рядом трелки соблзнительно пхло жреным мясом.

Рй, д и только… Рй, в Преисподней?!

Подозрения проснулись с новой силой. Однко тут произошло нечто, зствившее збыть обо всем. Этим "нечто" был хорошо знкомый мне голос Влдычицы:

"Повесь обнженный меч н стену против себя. По окончнии ужин нчнется испытние. Будь стойким".

Лдно, пусть тк. Я исполнил укзние и воздл должное еде. Что бы тм меня ни ждло, это лучше встретить н сытый желудок.

Кк только я удовлетворенно откинулся н спинку стул, отодвинув трелку и пустой кувшин, н стуле нпротив меня беззвучно мтерилизовлсь человекоподобня фигур в богтых одеяниях из синего брхт с золотом. Лицо у пришельц было узким и вытянутым, с плутовскими, чуть косившими глзми.

- Л'тучий Г'лндец? - невнятно осведомился он.

- Чего? - переспросил я. - Летучий готлндец?

Пришелец поперхнулся и н мгновение стл похож н дьявол млдшего уровня, кковым я его, впрочем, и считл.

- Неплохо скзно, - признл он, - очко в твою пользу. Что, однко, не дет тебе прв уклоняться от игры.

В его рукх возникл колод крт. Неуловимое движение длинных пльцев - и крты, кк будто живые, зкружились в воздухе, сплетя нд столом причудливые узоры.

- И кковы првил игры? - поинтересовлся я.

Усмешк у него был премерзкой.

- Очень простые, - промурлыкл он, зствив меня вздрогнуть. - Кто нбирет больше очков, тот и выигрл.

- Не пойдет, - твердо зявил я, не очень-то понимя см, против чего протестую. - Только покер.

Внезпно я почувствовл, кк во мне просыпется т чсть, которя всегд огрничивлсь простыми ироническими змечниями. Сейчс он решительно вступил в дело, оттеснив меня от упрвления моим собственным телом.

- Причем покер зеркльный, - скзл моими устми Тот, другой. - Моя ствк - стндртня, ты ствишь проход н следующий Круг. Один кон. Победитель получет все, включя золото.

У дьявол отвисл челюсть, и он с явным недоумением посмотрел н меня. Крты тк и зстыли в воздухе.

- Ты плохо слышишь? - добвил Тот. - Тогд я сейчс устновлю и лимит времени.

Крты собрлись в одну плотную стопку, которя очутилсь н лдони у дьявол. Мгновение, и семь крт легли передо мной. Вернее, перед Ним - ибо игрл по-прежнему Он, оствив мне роль стороннего нблюдтеля.

- Десять монет, - скзл дьявол, выклдывя н стол столбик золот. - Для почину.

- Отвечю, и пятндцть сверху. - Он открыл мой кошелек и достл оттуд нужную сумму.

Крты по-прежнему лежли рубшкой вверх.

- Добвил десять, - кивнул дьявол, высыпя кучку золотых.

- Шестьдесят.

Дьявол впился в мои глз своими черными зенкми, но не увидел ничего. Естественно - меня ведь тм не было. А был - Он.

Дьявол рзвернул веер своих крт рубшкой к себе, открывя мне весь свой нбор. Три Бшни, дв Короля, Весы Мечей, Колесо Звезд. Неплохо, но бывет лучше… и, ндеюсь, это "лучше" кк рз лежит в той пчке, которую Он кк рз открывл дьяволу.

Внезпно я понял, что в зеркльно-черном лезвии висящего нпротив меч смутно просмтривется все помещение. Рзумеется, я сфокусировл взгляд н собственных кртх - в обычных условиях я мог видеть только рубшку.

Огонь, Вихрь и Лед Жезлов - Стихия, средняя Трид; Рун, Влстелин и Влдычиц Колец - Влсть, стршя Трид; и Весы Черепов, не подходящие ни к одной из комбинций. Пок что мой рсклд лучше, чем у него,- но все может измениться. Причем быстро.

Дьявол искл в моих глзх отржение своих крт - и не нходил ни его, ни моего к ним отношения. Зто я - или Он? - ухитрился уловить искру ярости в смой глубине его черных глз. Поскольку рсклд я и тк знл, большего мне не было нужно.

Противник снес две крты (ими окзлись один из Королей и Весы Мечей) и взмен вытщил из колоды две новые. Контролируй я собственное тело, непременно бы выруглся последними словми: этот шулер сдл себе две Рдужные Крты - те, которые могут получить любое достоинство и мсть по желнию игрок.

Я - вернее, Он - глубоко вздохнул и в свою очередь протянул руку к колоде. Отложив Весы Черепов и Стихию Жезлов (?!), Он тщтельно и ккуртно, словно отмерял последние мгновения своей жизни (в определенном смысле оно тк и было, только жизнь был не Его, моей), сдл четыре крты и открыл их противнику. В мтово-черном зеркле лезвия отрзились…

Рдужня Крт и Стихия Колец: Огонь, Вихрь и Лед. Семь Колец последовтельно - Црский Поток!

Клянусь, дьявол позеленел! Он дже не пытлся рсшифровть собственный рсклд, смирившись с поржением…

Ссыпв выигрыш в кошелек, Он удлился, предоствив мне полную свободу действий. Первым делом я прикзл дьяволу вести корбль к кртчйшему переходу н Круг Девятый (рз я срзу попл со Второго н Четвертый, знчит, должен существовть подобный проход и н более высокие - или низкие - уровни).

- Извини, - скзл он, - с Круг Четвертого можно перейти лишь н Пятый. Зто тм есть одно местечко, из которого можно попсть срзу в Круг Восьмой.

- Двй туд, - кивнул я. - Кк оно нзывется?

- Ведьмин Гвнь.

Оркулс - Герцог Нюкемский, Хозяин Рокового Змк, господин Волчьего Кмня и Лорд-Сопрвитель Ведьминой Гвни - был не в духе, звидев приближвшийся с зпд корбль-призрк. Собственно, не в духе он был уже двно, с тех пор, кк четверо его лучших слуг дезертировли в Дрожщие Подземелья Плутонии, прельщенные рдужными обещниями тмошнего хозяин - Хексенского Еретик, Квтис. Его непутевого бртц и злейшего врг.

Н носу шхуны вспыхнуло нзвние н Общем Языке - "Летучий Готлндец". Герцог подумл было, что кпитн ошибся, но тут же вспомнил, что кпитн у ЭТОГО корбля просто нет. Кк и комнды.

Пссжир, однко, тм окзлся. Шлюпк высдил его н пристнь и тут же рстял в утреннем тумне вместе с корблем. Рыжеволосый воин в светлой кольчуге - мифрил?! - и с мечом з спиной.

Путешественник огляделся, зсек ведущую к Роковому Змку тропу и спокойно, едв ли не прогулочным шгом нпрвился туд.

Кк положено, перед ним вырос охрнник - зковнный в стльные лты здоровенный детин, помхиввший "утренней звездой" и длинным мечом. Охрнник не мог говорить, д и не нуждлся в подобном умении. Одного его вид обычно хвтло, чтобы остновить непрошеного гостя; те же, кто нерзумно пытлся пройти дльше, сбрсывлись со склы прямо в псти вечно голодных пирний.

Рыжий воин без труд уклонился от меч охрнник, одновременно обнжя собственное оружие. Оркулс удивленно присвистнул. Адмнит? Однко… ну и смертные в последнее время пошли! Учсть охрнник был решен: когд его грузное тело полетело вниз, в нсыщенную пирньями воду, герцог ничуть не удивился.

- Он ищет проход, Оркулс, - скзл возникшя рядом с ним полуобнження женщин. - Открой его.

- Это прикз Влдычицы? - поинтересовлся герцог.

Тон его был внешне нейтрлен, однко женщин нпряглсь.

- Это совет, - медленно произнесл он. - Просьб, если хочешь.

- О, твою просьбу я всегд готов исполнить. Только…

- Д?

- Кк нсчет ответной любезности?

Женщин стиснул зубы, не двя откзу прорвться нружу. Однко тут ей пришл в голову отличня мысль:

- А кк нсчет мленького при?

- Хм-м-м… Что ж, можно. Ствки и условия?

- Моя ствк - двойня… любезность. Твоя - чистый путь этому стрннику до Круг Восьмого, при условии, что он победит ствленник Квтис; ты, Оркулс, окжешься в выигрыше в любом случе.

Герцог улыбнулся.

- Проход все рвно лежит н территории Еретик, тк что я охотно помогу ему туд проникнуть. Соглсен, Исктельниц.

После того кк передо мною появилсь Влдычиц Фрейя собственной персоной и изложил условия проход н Круг Восьмой, я вроде бы уже ничему не мог удивиться.

Однко, когд н импровизировнной рене возник мой противник, мне оствлось лишь изумленно вытрщить глз. Поскольку к Еретику Квтису в подручные кким-то обрзом попл Дрн Дрггор.

Мертвенно-бледня физиономия колдун не сменил оттенк, рзве что в глзх стло меньше интерес к происходящему вокруг (откуд же тковой возьмется у мертвого?); в груди у неудвшегося Хозяин Хрм Темной Луны по-прежнему торчл мой короткий меч.

- Нчинйте! - нестройным хором выкрикнули Оркулс и Квтис, похожие друг н друг кк две кпли воды.

Дрн Дрггор взялся з эфес мифрилового меч, выдернул его из своего тел - кк вытскивют зстрявшую в кольчуге ветку - и пошел н меня, изобржя что-то вроде боевой стойки. Я вытщил свой меч и знял зщитную позицию, предлгя ему тковть.

Ошибк! Этот гд просто встл с умным видом в пяти шгх от меня и нчл что-то бубнить. Он поднял руку - и в меня полетел огнення стрел. С трудом прировв ее мечом, я двинулся вперед, но Дрн Дрггор пустил в ход следующее зклятье, и его окружил стен синего плмени.

Рубнул. Меч прошел сквозь плмя, не причинив ему никкого вред. А колдун уже читл очередное зклинние. Времени н рздумье не оствлось: вдохнув поглубже, я поднял меч и с боевым кличем Готлнд ринулся сквозь огонь. Есть! Я ничего не видел, однко дмнитовый клинок (др Дрн Дрггор, со злордной ухмылкой подумл я) порзил цель!

Плмя угсло. Обезглвленное тело колдун по-прежнему стояло н рене и не собирлось пдть. Нпротив, он поднял короткий меч и ннес удр - неловко, без воодушевления, но с четкой уверенностью в своей цели. Адмнит столкнулся с мифрилом и высек целый сноп искр. Одн из них коснулсь бледной кожи Дрн Дрггор - и лежвшя н песке голов звопил. Д тк, что я чуть не оглох.

Аг! Отрубив у мертвого колдун сжимющую меч кисть, я перехвтил мифриловый клинок в левую руку и чиркнул им по дмнитовому лезвию, нпрвляя сноп искр в противник. Тот подлся нзд, но я только усилил нтиск. Н мертвенно-бледной коже ( ккой, собственно, он должн быть у мертвец?) рсцвели зеленые язвы, рстущие прямо н глзх…

- Побед моя! - воскликнул Оркулс, торжествующе взглянув н соперник.

- Уговор есть уговор, - вздохнул Квтис, - хотя мне бы и хотелось выторговть у тебя твою… подружку.

Я осознл, что речь шл об Исктельнице, и недоверчиво посмотрел н нее. Фрейя явно пропустил эти слов мимо ушей, знятя своим соколиным плщом.

Вот, нконец, он вствил н место все перья и взлетел в птичьем облике.

"З мной!" - прозвучл ее мысленный голос.

Я кивнул и, спрятв в ножны об меч, пошел следом.

Влдычиц описл пру кругов нд подобием колодц, обнесенного ккуртной кменной огрдой.

- Что, прыгть? - спросил я, ндеясь н отрицтельный ответ.

Ндежды не опрвдлись.

Я вздохнул и шгнул в пустоту.

В темноте мелькли рзноцветные всполохи и искры, взд и вперед носились шипящие огненные ленты; где-то вдли гремел гром, пдл н нковльню молот, звенели отточенные клинки… Весьм нсыщення жизнь у тех, кто тут обитет, подумлось мне.

Мерцющие белые клинья очертили впереди зубстую псть ккой-то колоссльной тври, способной з один рз зглотнуть целую роту. Я выхвтил меч, хотя и не очень-то предствлял себе, чем он может тут помочь.

Ан нет, помог. Когд зубы сомкнулись з моей спиной, я ощутил впереди нечто вещественное, об меч звертелись в моих рукх подобно крыльям мельницы в ургн. И клинки врубились в это нечто, исторгнув из него вопль боли и дурно пхнущую жидкость. Прорубясь сквозь нечисть, я продолжл думть о том, что впереди ожидет что-то куд худшее…

Свет и чистый воздух! Ккое нслждение!

Свет, првд, исходил от чдящего фкел, "чистый воздух" походил скорее н тот, что выходит из дымовой трубы, но я был доволен и этим.

Фкел был воткнут в стену, стен поддерживл хлипкую лестницу… н которой я кким-то обрзом очутился. Снизу исходил свет, окршенный в кроввые тон, оттуд же доносился зпх серы. Похоже, спускться не стоило, тк что я полез нверх.

Подъем длился почти чс, и я уже нчл уствть, но тут лестниц зкончилсь. Н площдке перед железной дверью нходились дв зверообрзных стрж, которые мирно дремли, опершись н зловещего вид лебрды.

Прекрсно, пусть спят. Я тихо скользнул к двери. Незперто. Осторожно толкнул одну створку, открыл лишь нстолько, чтобы просочиться внутрь, и тк же бесшумно зкрыл. Вот обрзцовые стржники - делют свое дело и не мешют другим делть свое.

З дверью был широкя кмення лестниц, н которой лежл толстый мягкий ковер. Идельно. Ни одного стржник вокруг и открытя дорог для продвижения… куд-то. Я почти рсслбился, однко не нстолько, чтобы снять левую руку с эфес мифрилового меч.

Лестниц привел меня к следующей двери. Стржников по-прежнему не было, но дверь - ккя нглость! - окзлсь зперт и лишен змков. С этой стороны, по крйней мере. Я зкрыл глз, пытясь мысленно нщупть зпор, и вскоре преуспел. Однко по-прежнему не понимл, кк же он должен отпирться.

Пришлось применить столь нелюбимый мною метод, именуемый в Гильдии Воров "кувлдой в дверь". Кувлды у меня, конечно, не было, зто имелся дмнитовый меч, который сломть прктически невозможно. Я и рубнул со всей силы. Дверь-то он рссек и дже рзрубил зпор. Пинком я рспхнул двери - и тут же окзлся лицом к лицу с ордой врждебно нстроенных демонических существ, облченных в плстинчтые лты и рзмхивющих изогнутыми клинкми.

Отскочив нзд, я выхвтил второй меч и принял боевую стойку. С жуткими воплями стржники бросились н меня, и бой превртился в мешнину стли, криков и крови…

- "Тигр в Огненном Кольце" хорош, если есть время и прострнство для мневр, - говорил Янг-Цзе.

По его слову восемь млдших учеников тковли, мстер мгновенно возник в восьми местх срзу и, уложив их н пол, продолжил свою лекцию:

- Когд бой идет в глерее или коридоре, лучше пользовться серией "Тигр в Ущелье".

И Янг-Цзе, не меняя темп речи, поверг н пол еще пятерых учеников, изобржвших теснящихся между стенкми стржников. Учитель прошел обртно в центр зл и объяснил кждое движение.

- Если отсутствует свобод движений - низкий потолок или что-то в том же духе, - стоит опробовть стиль "Тигр в Клетке".

Он покзл: ни одно движение не выходило з крй незримой сферы шестифутового рдиус, и ни один из шестов, которыми усердно орудовли ученики, не здел мстер.

- Однко в том случе, когд противники просто стрются здвить тебя мссой, не утруждя себя понятиями боевого искусств, с ними может бороться лишь "Тигр в Логове".

Янг-Цзе сделл одно неуловимое движение - и шесть учеников полетели во все стороны, отброшенные могучей лпой Тигр.

Уроки вспомнились вовремя. Рзметв первые ряды вргов, я нчл плномерно теснить их нзд, не обрщя внимния н ту интересную детль, что их было много, я - один. Они, похоже, ткже не оценили эту стрнность, будучи всецело поглощенными спсением собственных шкур.

Я прошел в рспхнутые двери - и передо мной открылся Город.

Обрывки древних легенд и невнятных пророчеств, которые я никогд не воспринимл всерьез, сошлись воедино. И моя своенрвня пмять подбросил нзвние - Город Зверя. Город, нд которым зловеще мерцли семь крсных колец, превышл по рзмерм десяток, если не сотню обычных. Сколько тысяч- миллионов? - обиттелей было у него; сколько поникших душ переврили з век - тысячелетия? эпохи? - его железные печи; сколько героев приходили сюд с жждой мести в сердце и гибли в нервной схвтке с кошмрми Город…

Приди и узнй, скзл Зверь. И пойми.

И я пошел.

Улицы убегли у меня из-под ног, стремясь отбросить, рсплющить о стену ближйшего здния; переулки рскрывли свои черные псти, стремясь поглотить дерзкого смертного; воздух пытлся обртиться внутри моих легких в рсплвленный свинец, лишь бы остновить…

Я стиснул зубы и крепче сжл рукоять меч. Если меня хотят остновить - знчит, боятся! Рз боятся - знчит, есть отчего! И не будь я Йохн Неукротимый, если уступлю сейчс, пройдя столько испытний до того!

Скрутив одного из встречных бесов, я выяснил у него, где обретется Зверь. Он был жутко нпугн - нет, не мною, перспективой встречи с глвой Круг Восьмого - и дл нстолько подробные укзния, что я оствил его в живых. Мне быстро удлось добрться до нужного мест, которое я искл бы черт знет сколько. Это был… зверинец. Д уж, сюд бы я зшел в последнюю очередь. Вот и пойми логику этих Влдык Ад.

В смой дльней клетке сидел Зверь.

- Ты быстро спрвился, - зметил он. - Что ж, открывй дверь и приступим.

- Где проход н Девятый? - здл я вопрос.

- Позди меня, рзумеется. - Зверь кивнул н крошечную дверцу в здней стене клетки. - Я в нее не пройду, но ты сможешь.

- А что тм, тебе известно?

- Конечно. Я одолел того Зверя, который был здесь до меня, однко проигрл в последней дуэли и вынужден был знять его место. Ничего, это еще не худший вринт. Вндердекен, нпример, нкзн куд более серьезно.

- Вндердекен? [Вндердекен - кпитн "Летучего голлндц"]

- Невжно. Вперед, врвр!

- Говорят, - доверительно шепнул я, отпиря клетку, - мифриловым клинком можно снять некоторые зклятья.

Глз Зверя хитро блеснули.

- Попробуй, - проревел он, опустившись н все четыре лпы и ринувшись вперед.

Я перемхнул через него - кк и подобет Тигру - и скользнул к укзнной двери. Здержвшись ровно нстолько, чтобы мхнуть рукой н прощние.

- Поздрвляю, - скзл кто-то, когд я переступил порог.

Передо мной окзлсь черня корон, лежвшя н покрытой изящной вышивкой брхтной подушке. В нескольких шгх стоял огромный трон, н котором восседл… Згзгель. Вряд ли нйдется другой дьявол с крестообрзным шрмом в известном месте…

- Я мог бы убить тебя здолго до этого, - проговорил дьявол, - но тк дже интереснее. Ты помог мне покорить большую чсть собственного мир.

- ?…

- Я зню, что ты этого не понимешь. Что ж, смотри.

Передо мною возникло черное зеркло. И я увидел…

…кк легионы орков и близзетов, объединенные с хлынувшими через Врт ордми демонов, ткуют Турркн, сминют Фейр и плномерно, по одному уничтожют суд Эйнирнде. Зтем сти Стервятник, кким-то чудом преодолев море, обрушились н Турркн с юг, прошли сквозь него и серой, зубстой волной хлынули в Готлнд…

- Ложь. - Мой голос был ровным и спокойным, будто речь шл вовсе не о событиях подобного род. - Покзть можно все что угодно - особенно в Твоем зеркле. Если бы д мог покорить Аркнмирр тким обрзом, вы бы двно это сделли.

- Тк ведь именно ТЫ был ключом, - осклился Згзгель. - Кроме того, тебе все время помогл см Фрейя - ее з ткое похвльное рвение удостоили мест близ Черного Трон. Ведь Исктельниц никогд не обрщлсь к Свету, и дже ее кртковременное пребывние в Нижнем Мире тк легко было использовть…

- Зто к Свету обрщлся я. - С этими словми я потянул из ножен мифриловый клинок. - Узнешь?

Ндпись н лезвии вспыхнул, и дьявол вынужден был зжмуриться. Не теряя времени, я всдил меч в черную поверхность зеркл. Оно с жутким треском нчло рспдться н куски.

- Ты же рзрушешь собственный мир, болвн!

- Это - ткже ложь, - холодно проговорил я, отчянно ндеясь, что тк оно и есть. - А теперь - что по поводу этой короны?

- Он твоя по прву, - ответил Згзгель.

- Чудесно. Никогд не был Носителем Венц.

Я протянул руки к короне и возложил ее себе н голову.

И понял все.

Покзнное черным зерклом было првдой. Однко не той првдой, которую нельзя изменить. При желнии я мог бы сейчс отпрвиться в недлекое прошлое и отдть демонм совершенно иные прикзы…

Но зчем? К чему предотврщть неизбежное?…

Мысли путлись. Устлость обрушилсь н меня подобно долго копившейся лвине - я ведь не спл уже более трех суток. Ноги подгиблись сми, дже без вмештельств Згзгеля, который медленно нчл поднимться с трон.

- Знешь, - доверительным тоном сообщил он, - Черный Венец мог получить только смертный, кто-то вроде тебя. Но зто снять его с твоегохлдного труп дозволено любому - и лучше это буду я!

И тут бок о бок со мною окзлся Он. У меня остлсь корон, Он же получил доспехи и оружие. В Его рукх тускло блеснул дмнитовый клинок.

- Ты хотел зствить нс сржться? - осведомился Он. - Извини, но этого не будет. А сейчс изволь прекртить вторжение.

- Это почему? - Згзгель простер руку для вызов чр.

- Alyewn er sa'vee IEN!!! Потому что тк скзл Я!!!

Исходивший из Его уст голос говорил не н Общем, однко я понял кждое слово. Понял и дьявол, отброшенный н несколько шгов нзд, словно в него метнули рзряд гром.

- Это покроет нклдные рсходы, - н том же языке произнес Он, отцепляя свой (мой!) кошелек и брося его Згзгелю тем же движением, кким подют милостыню нищему. - Еще услышу слово поперек - и н тебе поствят крест в прямом смысле этого слов. Уловил?

О, он уловил! Дьявол побелел от ужс и опустился н колени.

- Айе, повелитель, - скзл Згзгель и удлился. Кошелек, рзумеется, дьявол прихвтил с собой.

Он поднял меч передо мною, перевернув его эфесом вверх.

- Amen. [Аминь, конец (лт.)]

Венец Ад взорвлся тысячью осколков.

От боли я потерял сознние.

Эпилог

Он поднял н руки обмякшее тело и, тихо произнеся нужную формулу, перенесся к Вртм Хрм Темной Луны. Зпечтв их и всдив в то место дмнитовый меч по смую рукоять, Он предотвртил дльнейшее использовние этой двери.

Он вызвл Дух Темной Луны и передл ему несколько прикзов. Те были мгновенно исполнены, но Он не торопился с дльнейшими.

Некоторое время Он смотрел н Ключ, извлеченный из-з пояс молодого врвр, с которым Его долго связывл нить Судьбы. Зтем осторожно спрятл Ключ н место, вынул мифриловый клинок - и, зня о нкзнии з свой поступок, перерезл эту нить.

Он был готов к жуткой боли - и только поэтому пробыл в созннии достточно долго, чтобы произнести последнее зклинние, отпрвив новоявленного готлндского Героя, Йохн Неукротимого, н Светлую Сторону Аркнмирр, к подножию Соколиного Гнезд. Зтем Он мешком осел нземь - и блгословенное Збвение, которого Он столь долго ждл, сомкнулось нд Ним. Имя Его было смыто, кк и вся предыдущя жизнь. Чего Он и добивлся.

Теперь Он мог нслдиться покоем - бремя судеб и могущество перешло к Его созднию, считвшему себя человеком…

КОНЕЦ ПЕРВОЙ КНИГИ

Д слышт меня все, кто должен слышть!

Высохнут реки слез и смолкнут стенния плчущих, войдут в берег реки крови и угснет плмя ненвисти!

Ибо пришел новый Герой! Ибо уничтожен влсть Преисподней, потерял Влдык Ад свой Черный Венец! Ибо Тьм отступил к Истоку, Свет получил урок смирения и не превозносит свои победы!

Ибо осознли Влстители, что дже Судьбу делют руки смертных!

И нстл черед смим смертным понять это!

Dixi. [Я скзл (лт.)]

Книг вторя.

ПОДВЕСТИ ИТОГИ

Ни одн легенд не может срвниться с действительностью. Ни по крсоте, ни по тргичности… ни по првдоподобию.

Порою происходит то, что ни один скзитель не решется описть в легенде, боясь осмеяния. И брдм, и менестрелям, и скзочникм дозволено уклоняться от Истины в пользу художественной формы своего творения, но уклонение сие не должно выглядеть совсем уж невероятным. Это и является основной причиной того, что большинство древних предний о многом умлчивют.

Ведь Невероятное происходит - и куд чще, чем кжется.

И многие отрицют это, ибо боятся поверить собственным глзм. В том нет их вины. Но нет и зслуги.

Многие отрицют Невозможное. Многие, однко не все. В противном случе Невозможное действительно стло бы Нерельным, окончтельно отойдя в облсть вымысл и фнтзии…

Пролог

Мир приходил в себя.

Тяжелы были цепи Преисподней, крепки стрые связи с Бездной. Но они были рзорвны - и теперь, впервые з многие тысячелетия, Аркнмирр получил ндежду н освобождение.

Игр Четырндцти Влстителей вышл из-под контроля.

Нрушены были ткже првил иной Игры, Фигурми в которой являлись сми Влстители, Доской - две стороны Аркнмирр.

Игроки, не веря собственным ощущениям и рсчетм, смотрели н ожившую Игру, в которой Пешки презирли устновленные рмки и обретли смостоятельность.

И только некоторые из Четырндцти Влстителей нчли понимть, что ход Игры звисит теперь не от них и не от вышестоящих Мстеров, Лордов Высших Сфер. Но и они не понимли всего. Потому что дже слбейшие из них не были рождены простыми смертными.

Мир приходил в себя. Рзрушенный в битвх Влстителей, выжженный дским плменем, проклятый богми, збытый Лордми Сфер - он медленно восстнвливлся, открывя все новые грни своей непредскзуемой судьбы…

1. Источник Предвидения

То, что я сообщил тебе рнее, было првдой - с определенной точки зрения.

Оби-Вн Кеноби

Я открыл глз.

Небо ндо мною было бледно-голубым, с тонкими прожилкми облков. Воздух был чист и свеж, но почему-то очень холоден.

Я пошевелился - и был приятно удивлен тем фктом, что мои движения ничего не сковывло. Исчезл и боль, мучившя меня в долгих кошмрх, которые уже почти рссеялись.

Я встл н ноги. И тут же понял, почему тут было тк холодно.

Просто я нходился н вершине столь высокой горы, что покрыввший ее снег не тял дже жрким летом. Нсколько мне помнилось, в Готлнде тких пиков было всего дв - Небесня Нковльня и Соколиное Гнездо, д еще тинственные Горы Имир где-то н безлюдной грнице Ледяной Стены…

Конечно, я вовсе не был уверен, что нхожусь именно в Готлнде.

И, коль уж н то пошло, это вообще мог быть не Аркнмирр. После пережитого в Преисподней я бы этому не удивился.

Оглядев себя, я с удовлетворением обнружил, что подрення мне в Фейре мифриловя броня все еще н месте, н поясе висят ножны с коротким мечом из того же метлл. Превосходно. Это оружие остнется смым действенным средством в любом мире, если оно срботло дже в ду.

Однко, решил я, доспехи - длеко не смя лучшя зщит от холод. Следовло бы нйти укрытие потеплее. Или убрться отсюд - но опять-тки туд, где можно согреться…

Только не в Преисподнюю! Тм я уже побывл.

Осторожно пробирясь меж зледеневших скл, я нчл спускться вниз. Альпинист из меня, конечно, лучший, чем моряк, но до совершенств в этой профессии мне было длеко, это я сознвл. Точно - через несколько шгов я оступился, потерял рвновесие и по-летел вниз.

Удч все-тки не совсем оствил меня. Пролетев футов сорок, я совершил мягкую посдку в огромный сугроб. Выкрбквшись, я обнружил, что невдлеке нходится ккя-то тропинк. Неужели здесь кто-то живет? Впрочем, тем лучше для меня.

Тропинк зкончилсь у мленького деревянного домик. Не желя проявлять неучтивость, я постучл. Ответ не последовло, тк что я счел возможным проследовть внутрь, что и сделл.

Стоило мне зкрыть дверь, кк в кмине вспыхнуло плмя - словно смо собой, без чьего-либо вмештельств! Быстрый осмотр помещения покзл, что в домике никого нет. Ничего ценного в обеих комнтх ткже не обнружилось - единственным предметом роскоши было большое овльное зеркло, нмертво врезнное в стену.

"Где-то я уже видел ткое, - подумл я, подходя к зерклу. - В точности… дже чекнк н опрве был той же смой".

В пмяти всплыл Цитдель, прящя нд Миробном, столицей половинчиков… и покойный Ло Пн, который сидел кк рз под тким зерклом.

Сообрзив, ЧТО нходится передо мною, я бросился было прочь. Но не успел. В глубинх метллического стекл возникло зеленое сияние, которое мгновенно окружило меня, связв крепкими путми. Д, в ткой переплет я не попдл с тех пор, кк збрлся в секретные коридоры Гильдии Алхимиков в Утике…

Дверь рспхнулсь. Н пороге стоял Фрейя.

Не то чтобы я был очень уж удивлен. Зто в отношении Влдычицы это окзлось кк нельзя более спрведливым. В первый и последний рз я видел Исктельницу в столь ошеломленном состоянии.

- Ну что ж, Йохн, - нконец скзл он, небрежным жестом освобождя меня от прлизующих чр, - рсскзывй.

С недвних пор Влстители нчли змечть, что их силы встречют стрнное сопротивление. Формулы, рнее србтыввшие безоткзно, теперь приходилось буквльно протлкивть сквозь покров мельчйших, но действенных ввиду своей вездесущности помех.

Первой это обнружил Шри, всегд нчинвшя день с вызов Млого Дух для получения отчет о дне минувшем. Придти-то Дух пришел - однко не совсем тот, кого он вызывл… Влдычиц Близзрд был вынужден зтопить целый остров, только чтобы Дух не вырвлся н волю и не покончил с нею.

Конечно, Вызывющя оствил это сомнительного достоинств знние при себе, и следующим в своеобрзную ловушку угодил Стервятник. Преобрзившись, по своему обыкновению, в волк, он нпрочь збыл зклинние обртного преврщения, и только совместные усилия полунтскнных учеников-Трнсформторов вернули Влстителю Квейст человеческое тело.

Узнв о несчстье сосед, Огнетворец смеялся до упду. З что вскоре и поплтился: когд он подымл очередной вулкн в Море Потерянных Душ, этот смый вулкн чуть не поглотил его собственную душу. Турон спсся по чистой случйности, однко в бурлящем котле погибли дв его любимц-Огнекрылых…

В общем, достлось кждому. И это был только первый удр.

В дльнейшем, прежде чем нчть действовть, Влстители всегд принимли особые меры предосторожности. И не нпрсно; некоторые из мгических формул словно нрочно конфликтовли с их мыслями и языком, стремясь сбить произносящего их, - что случется в подобных ситуциях, известно любому нчинющему колдуну. Причем не было обнружено дже след того, кто это делл.

Возникли предположения, что это - следствие изменений в природной среде Аркнмирр после знменитой битвы с силми Преисподней. Однко исследовния не выявили никких отличий, которые могли бы повлечь з собой подобные эффекты.

Теперь Игр превртилсь в подлинную борьбу з выживние. Кковой, возможно, ее изнчльно и здумли Лорды Высших Сфер, вынося один общий приговор Четырндцти Мятежникм…

- Двдцть семь лет?!!

- Дже немного больше, Йохн, - скзл Фрейя. - Тебя зствили покинуть Хрм Темной Луны в… - Тут Исктельниц прищурилсь: - А, вот оно в чем дело! Ровно десять тысяч дней нзд.

А хоть сто тысяч - с мтемтикой у меня всегд были нелды.

- И мир з это время изменился, - продолжил Влдычиц. - Соколиня Рвнин, нпример, до сих пор покрыт коркой спекшейся крови, и эту корку не могут пробить смые острые плуги… Следы битв с демонми остнутся еще очень и очень ндолго.

Я молч кивнул, не зня, кких слов ожидет от меня Исктельниц. Мир изменился? По моему глубокому убеждению, он никогд и не стоял н месте…

- Для тебя у меня есть небольшое дело, - произнесл Фрейя, когд понял, что я не собирюсь отвечть.

При словх "небольшое дело" мне тут же вспомнился ухмыляющийся Дрн Дрггор. Мысленно передернув плечми, я проворчл:

- И что же это з дело?

- Оно связно с твоим посвящением в Герои.

Проклятье! Он знл, что тут откз не может быть. Мне оствлось лишь состроить донельзя довольную и слегк удивленную физиономию, что я и проделл, стрясь не переигрть.

- Есть несколько мест, в которых можно произвести ритул Посвящения, - объяснил Влдычиц. - Однко для кждого смертного существует только одно из них, остльных он просто не зметит. Тебе придется посетить кждое, чтобы сделть единственно возможный выбор. Эти мест рзбросны по всему миру, некоторые рсположены н Темной Стороне. Поход может знять не один год…

- Минуточку, - поржясь собственной нглости, я жестом прервл ее. - Есть ведь горздо более простой метод выбор.

Фрейя удивленно посмотрел н меня, я пояснил:

- Можно выбрть одно из имен. Оно нверняк окжется нзвнием искомого мест, коль скоро мой выбор - единственно возможный.

Исктельниц покчл головой:

- Стрнные идеи. Впрочем, если хочешь, можно устроить и тк.

- Здесь есть колод крт?

Влдычиц улыбнулсь:

- Это уже ближе. Возможно, ты и прв.

Н ее лдони мтерилизовлсь колод. Повинуясь легчйшим ксниям пльцев Фрейи, крты змелькли в воздухе. Я восхитился не ее волшебному искусству (в конце концов, он же Влдычиц!); ткя скорость рботы говорил о мстерстве другого плн, ткого, кким облдет профессионльный игрок. Или шулер, но сию мысль я опять-тки оствил при себе.

- Выбирй, - нконец произнесл он.

Я сдвинул колоду и открыл верхнюю крту. Рисунок изобржл чшу червонного золот, в которой лежл ледяня пирмидк.

- Хм-м-м… Интересно, - прищурилсь Исктельниц. - Лед Чш. Это в точности соответствует Источнику Предвидения, что лежит з Ледяной Стеной. Этот Источник охрняет Ледяной Гигнт весьм мрчного и крутого нрв; последний, кто пользовлся этим Источником, зплтил собственным глзом [нмек н Один]. Кк, не передумл?

- А кк туд добрться? Ледяня Стен слишком велик…

- Нчло тропы я тебе покжу. Но в те кря пойдешь см.

- Я и не ндеялся, что ты соствишь мне компнию.

Фрейя восхищенно покчл головой:

- Твоя нглость зслуживет особого… поощрения. После Источник - если выживешь, конечно, - свяжись со мной.

Я кивнул. Тм посмотрим…

Влдычиц сплел пльцы, окружя меня спирлью лзурного свет. Когд сияние померкло, я обнружил себя стоящим н крю пропсти неимоверной глубины.

Вернее, не пропсти, стены. И не глубины, высоты. Впрочем, ккя рзниц, пдешь ли со стены или в пропсть - лететь столько же, д и результт не менее плчевный.

Я посмотрел н север, в тот угрюмый крй, который, соглсно некоторым из древних сг, породил нших предков. Именно оттуд многие век нзд пришли племен рыжеволосых врвров, облченных в медвежьи шкуры…

"И Ад следовл з ними".

Полузбытые слов обрели здесь иное звучние. Возврщясь к истокм своего нрод, я ткже изменялся. Не внешне - внутренне.

Нс, готлндцев, многие нзывли врврми. Видели бы они меня теперь! Оствив н гребне Ледяной Стены меч и доспехи, я зкутлся в приготовленную неподлеку шкуру белого медведя, подобрл лежвшие под ней копье и нож (выковнные, кк и положено стринному оружию, из бронзы) - и пошел туд, куд вел зов крови.

Снег и лед, озренные рдужными вспышкми полярного сияния, игрли невообрзимыми крскми. Солнц в этом крю, похоже, не знли вовсе, но особой нужды в нем не было. Вечня ночь Север был достточно светлой, чтобы видеть путь, вргов и нгрду для победителя - рзве может солнечный луч открыть глзм больше?

Две черные птицы, похожие н воронов, описли у меня нд головой три круг. Я поднял копье и, клянусь, увидел, что обе птицы ехидно улыбются, сверкя бусинкми глз! Слев и спрв бледными тенями к моим ногм скользнули дв огромных волк. Оружие снов взлетело и едв не выпло из моих рук, когд волк слев состроил ту же смую мину, волк спрв осклился и нклонил голову.

Вот тк, сопровождемый воронми и волкми, я шел к Источнику. [У Один, по легендм, были постоянные спутники: вороны Хугин-Рзум и Мунин-Пмять, и волки Фрекки-Алчный и Гери-Ждный.]

Великн погрузил в ручей мозолистые лдони, нбрл в горсть воды и плеснул себе в лицо. Последствия вчершней пирушки исчезли, не оствив и воспоминний.

Тихий звук нрушил вечно црившую в долине тишину. Великн поднял глз и отступил нзд, протянув руку з железной плицей.

Одн из черных птиц громко кркнул.

- А кк же, Мунин, помню, - прогрохотл Мимир. - Однко он не твой хозяин.

Тут коротко рявкнул волк.

- Фрекки, это излишне, - скзл великн. - Пускй говорит см.

Человек в медвежьей шкуре, столь не похожий н того, кто приходил сюд последним, приветственно нклонил голову:

- Здрв будь, хозяин. Не дозволишь ли испить воды? Притомился я в пути, в твоей долине тк притягтельно журчит ручей.

Мимир усмехнулся и ответил н том же рхичном дилекте:

- Здрв и ты будь, путник. Отдохни с дороги, коль желешь; что до глотк воды, то знй: имеет он свою цену, и не всякий зхочет плтить ее.

- Действительно ли Один-Скитлец, испив из Источник сего, лишился првого глз?

- Првд твоя. Помню, молвил он тогд: мудрый одним глзом увидит больше, чем глупец двумя.

- И обретет мудрость всяк, кто выпьет этой воды?

- Ищущий обретет то, что ищет, - вжно изрек Мимир, нслждясь беседой. Интересно, подумл он, кк воспринимют подобные игры в словес простые смертные? Помнится, все Асы [Aesir (скнд.) - боги] просто выходили из себя…

Человек, однко, лишь ухмыльнулся и сменил тон:

- Цен, кк известно, звисит не от продвц, от товр и покуптеля.

- Цену нзнчет торговец, - возрзил великн.

- А плтит покуптель. И всякий товр имеет свою цену.

- Иной рз глоток воды не имеет цены.

- Нпример, в пустыне, - соглсился человек. - Но то - не свойство товр, лишь сочетние обстоятельств. Иной рз простой кмень может стоить дороже золотой горы.

- Тк бывет. Не чсто, но бывет. Кк знть, не нходишься ли и ты см в том же положении… Впрочем, сие несложно определить. Итк, что же ищет в Источнике потомок Аск и Эмблы? [Аск-Ясень и Эмбл-Ольх - первые люди, сотворенные Асми]

Когд рсклд неизвестен - блефуй. Тк говорил стрый шулер из Днциг, когд учил меня игрть в покер.

Эй, минутку! Ведь любую вещь можно достть рзличными путями! А смый легкий из этих путей изучют в Гильдии Воров…

Ккое-то мгновение я обдумывл возможности кржи мудрости, потом понял, что тут нужен тлнт немного выше моего. Лдно, тогд придется опирться н удчу.

- Ищу товр достойной цены, - скзл я.

- Ты его ншел, - сообщил великн. - Готов плтить?

- Я предлгю иное решение. Кк нсчет при?

У великн отвисл челюсть.

- И… что ты нмерен поствить?

- Ты знешь обе ствки. Выигрывю я - ты дешь мне пройти к Источнику; выигрывешь ты - получешь плту и не пропускешь меня.

- Плту требую не я! См Источник взимет ее. Я - Стрж Источник, не его Влдык.

- Не Источник потребовл у Один глз, ты. Ну что, игрешь?

Великн что-то проворчл:

- Что еще з игры? Ккие-нибудь новомодные штуковины… И куд только ктится этот мир?

- В Бездну, - ответил я.

Исполин с рычнием поднял железную плицу.

- Еще рз произнесешь это слово - и твою голову придется отдирть от твоих спог!

Я нпрвил острие копья в живот великн.

- Еще один ткой жест - и я посмотрю, ккого цвет у тебя потрох!

Мимир с ревом обрушил плицу мне н голову. Точнее, в то место, где я только что нходился; мне вовсе не улыблось проверять, что прочнее - моя голов или его плиц.

Бронзовый нконечник копья пронзил ногу великн, попв точно в сухожилие. Пдя н колено, Мимир снов взмхнул плицей. Результт был уже лучшим: ему удлось сорвть с моих плеч медвежью шкуру. Зто я, вырвв копье из рны, ннес выпд под ребр великн. Острие с трудом пронзило слой мышц и зстряло.

Исполин мхнул кулком, и мне пришлось выполнить обртное сльто, уклоняясь одновременно и от просвистевшей рядом плицы. Нщупв нож, я перехвтил его острием вверх и метнулся к противнику, переходя в ближний бой.

Удр - и тяжелый клинок вошел в пх. Мимир взвыл, перегнувшись пополм; поскольку он и тк стоял н колене, его голов нклонилсь к земле слишком близко. Я не мог не воспользовться удобной ситуцией и вбил нож по смую рукоять в горло исполин, рзорвв сонную ртерию. Кровь злил мне глз, однко я успел отскочить подльше, чтобы умирющий великн не придвил меня своей тушей.

Отсккивть вслепую, признться, крйне неудобно. Я оступился и упл в ручей. Могло произойти и худшее, скжете вы, и будете првы. Д только немного нйдется ощущений, срвнимых с теми, что я пережил внутри Источник…

Вод этого ручья исцелял - и приносил смерть, подобня сильнейшему яду. Одн ее кпля могл поднять н ноги мертвец, могл и рстворить рыцрский пнцирь. Все звисело от прихоти смого Источник - тк, по крйней мере, понял я.

Мягкие, успокивющие волны Источник пробуждли пмять о прошлом, прочищли мысли о нстоящем и двли возможность зглянуть в будущее. Иногд. Но они же погружли рзум в черный омут збвения и безумия, зствляя позбыть смого себя.

Соединяя несоединимое, Источник окружил меня - снружи и изнутри - и проник во все уголки души и тел. А в моей голове ззвучли стрнные слов:

Пусть музык збытых рун позволит вм пройти

По ншим стершимся следм н Ледяном Пути!

Знк подн. Хеймдлль в руки взял свой вещий Гьяллрхорн,

И прозвучл его призыв, вещя волю Норн:

"Н Ргнрок! Пришел нш чс, Асгрд сыновья!

Из Бездны вытщим мы Хель н острие копья!"

Н поле ртном поднялись шесть вржеских знмен:

Н них зловещий символ - Рок - угрюмо отржен,

Ведут орду гигнтов Сурт, Хель и ее Пес Грм;

Изменник Локи, бывший Ас, удерживет флнг;

Змея Мидгрд, своим хвостом весь окен подняв,

Из Бездны черной дский шторм нслл н Асгрд;

А Фенрис-Волк пошел в обход, чтоб с тыл подойти

К богм - и в нужный чс удр смертельный ннести…

Они идут. З их спиной мир погружлся в мрк.

Когд злтой Асгрд пдет, мир будет в их рукх!

Врт Вльхллы отворив, с дружиною своей

Н битву Один вышел. Все - герои прежних дней,

И кждый стоил в битве ст иль тысячи бойцов,

Теперь их долгий путь к концу зветному пришел.

Н првом флнге свой штндрт поднял могучий Тор,

И Мьолльнир молнии бросл во вржеский штер.

С отцом шел рядом стройный Улль, который мог стрелой

З сотню миль отрезть чсть крыл пчелы лесной…

Был левый флнг у Асов мл, но только лишь числом,

Н вид тм был всего один влькирий эскдрон

Под флгом Фрейи; служит ей Любовь, не Войн -

Но в Ргнроке силм всем одн судьб дн…

Ломя пнцирь льдов, идет корбль Скидблндир,

И вымпел Фрейр н ветру полощется. З ним

Плывут дрккры, чтоб н бой ко времени поспеть

И с моря высдиться в тыл к гигнтм. "Но, отец, -

Фрейр Ньорду тихо говорит, - кк мы сквозь шторм пройдем?

Его исток - см д…" Но Ньорд взмхнул своим мечом -

И ветер проложил тропу сквозь стену из воды…

Флот в Мусспельхейм пришел. Костры сложились в знк беды.

Влдык Сурт воздел клинок, пылющий в ночи,

И вызов Фрейру прокричл. Скрестились их мечи…

Н Асов воинство взирл Волк Фенрис. В этот миг

Он знл, что - хоть он и силен - ему всех не убить,

Д только глвный врг - он здесь, нкрыть одним прыжком

Его мог Фенрис. Только путь зкроет легион.

Вльхллы слвные сыны… Когд-то их поход

Мог в прх повергнуть город, сместить кря миров -

Однко многие год в пирх проведены,

И сил их теперь не т. Герои - не вжны

Для битвы. Только Гунгнир! Без копья и Один слб,

Подобно смертному… И смерть его сведет во мрк!

Волк прыгнул. Будучи пронзен десяткми клинков,

Он дотянулся и - сомкнул ряды своих клыков

Н шее строго врг… Мучителя копье

Сломлось, вбив в его живот злтое острие…

Обрушился н левый флнг Грм с воинством своим,

Тесня влькирий, чтоб открыть Бифрост - и путь из Тьмы:

Тогд помогут те, кого в ду укрыл Хель,

Те, кто хотят остновить святую крусель.

Однко был отброшен Пес - со множеством потерь,

И зкричл ндсдно он, кк рзъяренный зверь.

Пожрв остнки пвших, Грм свой нрв восстновил,

Но не решлся нпдть. Вот тут-то бог войны,

Тир-Однорукий, углядел возможность ннести

Удр по построеньям Хель и в прх ее смести.

Узрев опсность, Грм презрел первончльный плн

И мть спсть помчлся. Тир, однко, не зевл

И половину войск Хель успел рзбить, пок

Не ощутил боль его отнятя рук.

Он обернулся. Это Грм, роняя сгустки мглы,

К нему летел. Секиры свист - и об смерть ншли…

Под рев срженья вышел Тор н битву со Змеей,

Швыряя молнии и гром в глубокий зев ее.

Сплелись метлл и чешуя, кольчуг и клыки,

Но смертоносный яд решил исход немой борьбы.

И молот огорченно пл н землю. Умер Тор,

Змея, торжественно шипя, свой ядовитый взор

К отцу перевел. Слют ей Локи подрил -

Не всякий влстен изменить вердиктм Высших Сил…

Струх Хель свою орду восствших мертвецов

Приберегл, коль еще неясен битвы ход.

Д, Асов вожки мертвы; и Фенрис пл, и Грм,

Но где же Сурт? Или ему и Фрейр не по зубм?…

Собрв осттки рмий, Улль пробился н восток,

И Хеймдллю тм одолеть гигнтов он помог,

Зтем к Бифросту повели они свои войск

Вдвоем. Тм Фрейя поднял влькирий в небес

И обеспечил отход. Но не Асгрд их ждл,

Ведь Ргнрок не звершен, Иггдрсиль не пл…

Я не успел еще сообрзить, что знчит вся эт поэтическя глимтья, кк перед моим внутренним взором предстл новя кртин - и тут уже открылись не только непосредственные действия, но и все мысли учстников вселенской пьесы, которых я мгновенно узнл, хотя воочию впервые видел многих из них…

- Мы проигрли, - хмуро скзл Фрейр. - Мы сделли все возможное - и потерпели поржение. Я видел, кк Хель порзил Видр, Змея рспрвилсь с сыновьями Тор.

- А я видел, кк Локи убил Фригг, кк пли Скди и Идун, - добвил Хеймдлль. - Дже если нм удстся выжить…

- Я не желю жизни ткой ценой! - взорвлся Улль. - Они нрушили слово Норн [Норны-пророчицы во всеуслышнье провозглшли волю Судьбы-Вирд], рзве не тк? Если и это сойдет им с рук…

Невыскзнное окончние фрзы повисло в воздухе.

- Асгрд пл, - нконец произнесл Фрейя, - и остлись лишь мы. Мы и нши отряды. Остльные либо погибли, либо перешли н ту сторону. Все - Асы, Вны [Vanir (скнд.) - боги природы; Ньорд, Фрейр и Фрейя - урожденные Вны, хотя и зовутся Асми], смертные, цверги, львы [zverg (скнд.) - гном, alv (скнд.) - эльф]… Мы не смогли спсти мир и должны дть ему хотя бы ндежду н выживние.

- Объясни. - В желтых глзх Хеймдлля вспыхнули искорки интерес. - Что ты имеешь в виду?

- Нши отряды - единственное, что остлось от тех, кто нселял Девять Миров. Мы не в счет. - (Улль явно хотел что-то скзть, но Фрейр положил ему руку н плечо, сдерживя вспыльчивого Ас.) - Единственное, что мы пок можем (и должны!) осуществить - спсти их, уведя в иной мир. А сми остнемся. Покончив с нми, врги не будут преследовть осттки побежденных рмий.

Улль покчл головой:

- Великое смопожертвовние, но стоит ли это того? Не лучше ли поствить н кон все и пойти в последнюю тку?

- Тогд нм конец. И конец всем ндеждм.

Псынок Тор не хотел признвть првоту Фрейи, но что еще ему оствлось? Фрейр был н стороне сестры, д и Хеймдлль, похоже, соглсился с предствленными доводми.

- Сдвться я не нмерен!

- Это и не входит в основной плн, - соглсился Фрейр. - Мы остемся у смого кря Бифрост [Bivrost (Бифрост, он же Биврест) - рдужный мост между мирми] с небольшой дружиной и сржемся до конц. Ндеюсь, мне удстся послть Хель в ее собственное црство мертвых перед тем, кк отпрвиться туд смому.

- Я брошу вызов Локи, - кивнул Хеймдлль, обнжя свой меч.

- А я должен убить Змею! - воскликнул Улль, подсчитывя, сколько же стрел у него остлось. - Громовержец не отойдет в иной мир неотмщенным, клянусь Имиром!

- Если уж речь зшл о Громовержце, - прищурилсь Фрейя, - где Мьолльнир? Что бы с нми ни случилось - молот Тор не должен попсть в руки йотунов! [Iotnir (скнд.) - ледяные гигнты]

Улль вынул оружие своего нзвного отц, подобрнное им н поле Вигрид, и вручил его стршине своей дружины.

- Доверяю это тебе, друг мой Фрит, - молвил Ас. - Ты должен исполнить вжную здчу, и он будет тяжелее, нежели смерть. Ты поведешь в другой мир тех, кого мы выберем основтелями новой рсы. Вшими рукми свершится будущее, которого нм уже не увидеть.

Седой воин с поклоном принял дргоценную реликвию.

Рспхнув врт н Рдужный Мост, Фрейя отдл влькириям последние рспоряжения. Те спешились и, в последний рз взглянув н своих крылтых коней, взошли н Бифрост. З влькириями последовл большя чсть отрядов Фрейр, Улля и Хеймдлля.

Отдв слют ушедшим, Фрейя зкрыл врт.

- Врги уже близко. - В голосе Хеймдлля не было стрх.

- Тк сделем то, что остлось сделть! - зявил Фрейр, обнжя свой неодолимый меч, носящий имя Хундингсбн.

Н широком клинке еще оствлись следы крови Сурт. Ас нмеренно не вытирл ее, ведь зпекшяся кровь Огненного Исполин обртилсь в сильнейший яд…

Ожившя кртин вновь слилсь с окружвшим меня тумном. Прежде чем сознние окончтельно покинуло меня, я все же услышл последние строки этой истории:

Пусть лучше руны говорят, чем погребльный хор.

Легенды лгут, но эт ложь не зтемняет взор.

Вы првду знть хотите? Что ж, ее откроет Путь -

Д только с ЭТОГО Пути вм больше не свернуть…

"Рзрушительниц Судеб" возврщлсь в Эйнирнде из рейд к островм Змеиного Архипелг. Тмошняя колония близзетов, пытвшихся зкрепиться в Море Проклятий, был сожжен, что прервло продвижение Шри н зпд.

От эскдры вестерлингов остлось только три корбля, но дв из них не получили повреждений и вполне могли продолжть плвнье. Черня же шхун нуждлсь в ремонте, тк что Колин нпрвил судно к берегм родины. Конечно, подумл он, стрнно нзывть родиной место, которое видишь влучшем случе рз в три год. Однко тков судьб всех жителей Эйнирнде. У нс много преимуществ перед остльными нродми, но есть и проклятье, которого не в силх избежть дже нши величйшие мги…

- Кпитн, йсберг!

- Вижу, - отозвлся Колин. - Шон, кк с ветром?

- Ветер-то в порядке, - скзл пожилой Мстер Ветров, - вот с йсбергом что-то не то. Где Фион?

- Тут я. - Из кюты вышел слепой стрик, держсь з руку ученик. - Что случилось?

- Пок ничего. - Колин усдил жрец Мнннн н специльно устновленное кресло в тени. - Но может случиться. Здесь неподлеку плвет йсберг, который чем-то не нрвится Шону.

- Укжи нпрвление.

Колин осторожно повернул голову стрик в нужную сторону. Ледяня глыб, н его взгляд, выглядел смым обычным йсбергом, кких полным-полно в более высоких широтх. Ну д лдно, этим пророкм-ясновидцм лучше знть. Для того их и держт н корблях.

- Полмили, - добвил ученик.

- См вижу, - скзл слепой жрец. - Приготовьте бркс. Я лично должен высдиться туд.

Мг посмотрел н кпитн, тот пожл плечми.

- Тебе решть, Фион. Бренн, бркс н воду! Шон, остнови шхуну - я не хочу идти дльше, пок с этим делом не будет покончено.

С кпитнского мостик был виден см бркс, однко более мелких детлей н тком рсстоянии нельзя было рзличить - глз пожилого вестерлинг после рны в одной из борджных стычек видели невжно. Семь лет, кк шестидесятидвухлетний Колин грозился уйти н покой, и всегд нходилсь ккя-то причин продолжть плвнья. Это для мгов и жрецов стрость нступет в сто сорок, обычному человеку нечсто удется прожить и половину этого срок… но он держлся, ндеясь выжть из своей судьбы все до кпли.

Бркс подошел к ледяной глыбе. Кпитн знл, что все рвно ничего не увидит, однко взгляд не отводил. Когд йсберг исчез, у него мелькнул мысль: я уже слишком стр для этого корбля, который совершенно зслуженно именовли дьявольским…

Лодк вернулсь через пять минут. "Рзрушительницу Судеб" покинуло семь человек, вернулось же восемь. Крепкий юнош, похожий н крсноголового, лежл н дне бркс с зкрытыми глзми.

- Д, - ответил Фион н невыскзнный вопрос, - он был вморожен в этот йсберг. А вместе с ним - это, - он укзл н кучку серебристого метлл.

Колин нхмурился. Что-то в этом прне было знкомое…

- Это же тот врвр с дмнитовым клинком! - воскликнул Шон, и в голосе мг были нотки, кких Колин еще не слышл. - Аркн Всемогущий, он ткой же, кк четверть век нзд!

- А это что? - Фион коснулся метлл. - Я чувствую тут силу, но не могу рспознть.

Колин вытщил из груды метлл перевязь с коротким мечом, зтем рзгреб остльное - и хнул:

- Доспехи сидхе! Чистейший мифрил!

- Кк и клинок. - Шон убрл меч в ножны. - С волшебным девизом.

- С кким же? - спросил Фион.

- "Чтобы увидеть свет, следует поместить его в темное место". В моей Гильдии, кстти, это одно из основных првил.

- В моей тоже, - соглсился слепой жрец. - Но что мы с ним будем делть?

- Прежде всего приведи его в сознние. А тм посмотрим.

- Ты - кпитн.

Три лиц, склонившиеся ндо мной, я сперв не узнл. Зто потолок этот был мне знком: эти тонкие узоры, покрытые черным лком, не могли приндлежть никкому другому месту, кроме кубрик "Рзрушительницы Судеб". Но тогд это…

Фрейя ведь говорил, что прошло двдцть семь лет.

- Йохн, - скзл один из них, похожий н строго волк.

- Кпитн Колин, - кивнул я.

- Ты определенно должен кое-что объяснить, - прогудел Шон.

- Если смогу. Произошло многое, что я см не до конц понимю. Рзве что вы поможете.

- Рсскзывй, - скзл слепой стрик, который не мог быть никем иным, кроме кк Фионом, жрецом Мнннн.

Я вкртце описл все, что произошло с тех пор, кк они высдили меня в Гэйтвуде. Когд рзговор зшел о Преисподней, у Фион вырвлось словцо, которое я немедленно добвил в свой словрь крепких выржений.

- Вот н этом и окончился поход, - зкончил я. - Потом, когд я проснулся н вершине горы - если, конечно, это не окзлось продолжением сн, - мне явилсь Влдычиц. Он сообщил, что пережитое позволяет мне претендовть н звние Героя. После этого я окзлся у ккого-то Источник, срзился с чокнутым ледяным великном, упл в озеро - и очнулся уже здесь.

- Описывй уже все, - зметил Шон.

- Если б я мог! У меня просто нет тких слов…

Фион что-то проговорил н незнкомом нречии. Мстер Ветров ответил прой фрз н том же языке, и они с головой погрузились в очередную высокоинтеллектульную беседу. Когд-то я уже был свидетелем тких рзговоров - и, нсколько мне помнилось, они могли продолжться не один чс…

Все же я не скзл им всего - кк всегд. Доверення мне тйн Ргнрок - это прошлое готлндцев, вестерлингов сии сведения никким боком не ксются. Ведь ясно же, что осттки дружин Асгрд - это и есть нши длекие предки, пришедшие из-з Ледяной Стены.

Одно пок непонятно. Действительно, в нших сгх упоминлся Ргнрок - мифическя битв богов и гигнтов; но описния его совершенно отличлись от стрнного стихотворения, продеклмировнного Духми Источник. До ткой степени, что я дже подумл было, будто это - попросту дв рзных события с одним и тем же нзвнием. Првд, сия мысль продержлсь лишь до тех пор, пок я не вспомнил о действующих лицх. Вряд ли во Вселенной могут существовть дв комплект богов с одними и теми же именми…

Когд-нибудь, твердо решил я, нберусь достточно нглости - и здм Исктельнице пру вопросов…

2. Долг плтежом крсен

Ндежный кинжл - вот смое лучшее зклятье!

Конн Киммериец

Н горизонте, вынырнув из белой пелены тумн, покзлись Изумрудные Остров. Подчиняясь влстным, но осторожным жестм Мстер Ветров, "Рзрушительниц Судеб" змедлил ход и нчл пробирться сквозь лбиринт невидимых рифов, окружвших остров Эйнирнде со всех сторон. Поговривли дже, что всякое место, где вестерлинги основывют свою колонию, через месяц окзывется зключенным в кольцо непроходимых рифов, которые эти морские дьяволы преодолевют своим колдовством.

Возможно, в детстве я и см верил в подобную чушь. Сейчс ткой рсскз зствил бы меня презрительно скривиться, но не более того. Колдовство? Вздор. Этк и меня можно нзвть колдуном.

Кое-кто из вестерлингов, кстти, тк и зявлял, увидев мою утреннюю тренировку. Что ж… если никто из них не в состоянии поймть восемь подброшенных в воздух монеток н острие меч, стоя н одной ноге с звязнными глзми и схвтившись првой рукой з зтылок, - это еще не делет меня чродеем. Между прочим, я был уверен, что ткого род фокус не проделет ни один мг, не пройдя предврительно Школы Тигр или тому подобного зведения.

Брйтон мтерилизовлся из утреннего тумн совершенно неожиднно, полностью подтвердив свое прозвище "Незвный город". Кк и почти все город Эйнирнде, Брйтон был морским портом. Сотни корблей рзличных рзмеров и конструкций стояли н рейде или были пришвртовны к многочисленным причлм. Моряки сновли по плубм, мчтм и кнтм в рзные стороны, исполняя обычные обязнности - починку снстей и прусов, уборку, чистку и прочие дел. Некоторые суд у причлов згружлись товрми, обещвшими принести немлую прибыль в городх Турркн, Готлнд, Шир или Цериконуш: морскя торговля у вестерлингов был рзвит едв ли не лучше, чем пиртство, гордо именуемое ими "рейдерством".

- Изумрудные Остров, - здумчиво, с зтенной печлью произнес Колин. - Исток Эйнирнде.

- Исток? - переспросил я.

- Смя древняя нш земля. Зтем мы высдились н Хрустльные Остров, потом - в Высокие Земли и лишь впоследствии стли плвть по всем морям… Но это было двно, пожлуй, веков шесть нзд. Кроме Влстителя, никто уже тех времен не помнит.

Шестьсот лет нзд, подумлось мне, готлндцы едв нчли освивть восточное побережье Джнгр, покинув рйон Лунных Озер…

Эй, минутку! Откуд это у меня ткие основтельные знния по истории? Я же никогд ни в одну школу не ходил, не говоря уже о прочем, - и все-тки…

Погрузившись внутрь смого себя, я попытлся отыскть источник этой информции. Он упорно ускользл, предствляя все исторические днные кк общеизвестные - но я нстойчиво шел вперед, пользуясь усвоенными в Школе Тигр приемми концентрции сознния.

Вот оно. Источник Предвидения, в котором я недвно блгополучно искуплся. Источник действительно открыл мне прошлое Готлнд и готлндцев - от Ргнрок до нших дней.

Я живо предствил себе колоссльный зл библиотеки со стеллжми, до потолк збитыми историческими трудми. И что же, это действительно хрнится в моей многострдльной голове? При том, что я едв умею читть?

Мне стло стршно.

"Опсен не см стрх, его последствия. Тк что глвное - это не бояться своего стрх", - возникл мысль.

Верно. Кк говорится, стрх убивет рзум.

- Что это ты бормочешь? - переспросил Колин.

Тон вестерлинг был нпряженным…

- Думешь, я не узню звучние этого проклятого язык? - возмущенно зявил Колин.

- Ты влдеешь несколькими нречиями, - соглсился Шон, - однко мгм известно немного больше. Лучше я поговорю с ним.

- Пожлуйст, - Колин толкнул меня вперед, - рзбирйся см.

Мстер Ветров откинул кпюшон н спину, открывя морскому воздуху свое не имеющее возрст лицо.

- Ling whorn Thy 'faran? - спросил он, я со все возрстющим ужсом осознл, что прекрсно понимю эту трбрщину.

- Nower-tem de'wysse, не совсем чтобы зню, - искренне ответил я н том же языке. - Мне кжется, это нречие просто сидит внутри меня…

- Лучше бы тебе знть поточнее, - зметил волшебник.

Между строк читлось: "Или я см выберу ответ".

- Возможно, - рсстлся я с чстью тйны, - тот сон все-тки не был сном. Знчит, это Источник Предвидения.

- В Гильдии Мгов не знют этого нзвния.

- А я не зню его местонхождения. Обртитесь по этому вопросу к Исктельнице: я ведь в мгии понимю столько же, сколько тигр в ктнии н конькх.

Шон позволил улыбке коснуться его губ.

- Это МОЖЕТ БЫТЬ првдой, - кивнул он. - Лишь возможность этого дет тебе прво остться в живых.

Я удивленно посмотрел н вестерлинг.

- Tres Linge Cythraulian 'otim Drug-hanrigan, - изрек он.

"Язык Бездны несет Зло Рзрушения!"

"Верно, - соглсился внутренний голос, - и рзрушет он в первую очередь собственного хозяин. Пок тот не придет в Бездну смолично и не выяснит, что же от него требуется".

Выскзв этому внутреннему голосу все, что я о нем думю, - мысленно, рзумеется, чтобы не двть Шону лишних поводов для подозрений, - я спросил у волшебник:

- Но кк мне докзть, что я говорю првду?

- Это выяснится в Брйтоне. Я уже послл сообщение, тебя встретят. Предупреждю зрнее: не сопротивляйся. От некоторых зклинний тебя дже доспехи сидхе не спсут.

Здорово, кисло подумл я. Этого мне только и не хвтло для полного счстья…

Дв зклинтеля Четвертого Рнг ввели пленник. Рядом с их лиловыми мнтиями мифриловя броня врвр сверкл подобно яркому солнцу.

- Оружие.

Шедший позди Рыцрь Хрм положил н стол поодль широкий пояс с зкрепленными н нем коротким мечом и легким топором. Рядом лег меттельный нож.

- Свободны.

Поклонившись, все три стрж поспешно покинули комнту.

Стрик в выцветшей голубой хлмиде откинулся н спинку плетеного кресл и вперил в стоящего перед ним врвр свой взор, перед которым содроглись величйшие воители. Рыжий воин ответил хмурым взглядом, явно покзывя, что ему это уже осточертело.

- Gwynfid-eran, - скзл стрик.

Веревки упли к ногм пленник. Тот рзмял кисти рук, одновременно смотря по сторонм, но с мест не двинулся, ожидя дльнейшего. С его стороны это было умным поступком.

- Язык Бездны в Эйнирнде не звучл уже очень двно, - проговорил стрик, прикрыв глз. - То, что он - и ты - появился здесь в это смутное время, может говорить о многом.

- Но я…

- Ты можешь и не знть этого. Не имеет знчения. Для дел вжны только две вещи: знние и возможность претворить его в дело. Знние есть у меня, ты же стнешь возможностью.

- Мне не нрвится, кк это звучит, - зявил врвр.

- Рзве я скзл, что тебе должно это понрвиться?

Тот сверкнул глзми, но сумел смолчть. Стрик, поглдив длинную седую бороду, вновь порзился его рссудительности.

- Не в моих првилх оствлять помощников без нгрды, - с ноткми примирения в голосе произнес он. - Вернешься с победой - моя блгодрность будет больше, чем ты можешь себе вообрзить.

Или не вернешься вовсе, попутно подумл он, что избвит меня от другой проблемы, которя, если подумть, обязн своим возникновением лишь тебе смому…

- Хм-м-м… Ну, я могу вообрзить довольно много.

- Столько и получишь, - усмехнулся стрик, зня, что вообрзить больше, чем он может зплтить, врвр просто не в состоянии. - Я никогд не обмнывю.

- Тк говорят все колдуны, - хмыкнул готлндец.

- Не зови меня колдуном. Не люблю.

- Договорились, Лорд Мерлин.

- Неплохо, - зметил стрик. - Что же подскзло тебе мое нстоящее имя?

- Тк это же очевидно, - удивился я. - Что рыцри, что волшебники ходят перед тобой н цыпочкх и исполняют прикзния с ткой поспешностью, что дже збывют здться вопросом, зчем это тебе пондобился бродяг-готлндец. Д, ты мог бы быть просто одним из Героев Эйнирнде, если бы не обстновочк. - Я скользнул глзми по периметру зполненной книгми комнты, больше похожей н холл библиотеки. - Герои, нсколько мне известно, предпочитют действие сидению з мнускриптми.

- А ты был знком с Героями-чродеями? Или… мм… с духовными лицми?

- Вряд ли у кого-либо из них будет ткое собрние книг н зпретном Языке Бездны, - усмехнулся я. - Оствлсь лишь одн возможность. Не првд ли?

- Стрнно, - скзл Мерлин, меняя тему. - Я почти четырест лет не встречл человек, который мог бы читть н этом нречии. Я-то думл, ты умеешь лишь говорить н нем.

- Вообще-то я едв могу читть н Общем, других языков до недвнего времени не знл. Однко тк уж получилось… и не спршивй, кк именно, - быстро добвил я, - все рвно не зню, кк ответить. В общем, теперь я могу кк говорить, тк и писть н этом нречии. Но только н нем - н Общем я по-прежнему могу прочесть лишь смые простые слов.

Мудрец внимтельно выслушл меня и кивнул, явно отметив что-то у себя в пмяти.

- Что ж, принято. Тк ты соглсен выполнить одно здние?

Я пожл плечми.

- У меня что, есть прво выбор?

Мерлин весело хихикнул.

- Тк я и думл, - вздохнул я. - Что я должен сделть?

Влститель Эйнирнде описл зтруднение, возникшее у него с неким зносчивым типом, который провозглсил себя Повелителем Дргоценностей и н основнии сего потребовл, дбы выскочк и смозвнец Мерлин немедленно убрл свою костлявую здницу с Изумрудных Островов, потому кк они (в смысле остров) являются средоточием смых дорогих кмней Зпд - изумрудов.

С трудом сдерживя ухмылку, я спросил:

- Почему со столь зурядным делом нужно было обрщться ко мне? Неужто в Эйнирнде нет собственных…

- Не тк все просто. Понимешь ли, его дурцкий ультимтум был вызовом. Точного смысл не понял бы никто в этом мире… Непереводимя игр слов н Языке Бездны - попробуй произнести см.

Я осознл, что он имел в виду.

- Сей ритульный вызов предполгет ответ, - продолжил Мерлин, - и ответ может быть дн в рзличной форме. В чстности, одним из зконных выходов является дуэль. Првил поединк… в общем, довольно рзнообрзны. Ты мне необходим в кчестве зместителя, для того, чтобы сржться с ним вместо меня, если дело дойдет до рукопшной. Чего нельзя исключть.

- Стоп, при чем тут мое знние Язык Бездны?

- Кк, по-твоему, нужно знть нречие, н котором общются в тех местх, где будет проведен поединок?

- Понятно… - процедил я. Бой в Бездне?!

Мне, рзумеется, доводилось сржться в смых рзличных местх. Во тьме Преисподней, в мире грез Тигр (при воспоминнии об этом меня передернуло). Но Бездн Хос!

"…осознет кждую комнту, коридоры и злы в этом всегд мертвом, никогд не бывшем живым мире, который никогд и не был миром, сотворенным звездными взрывми и животворящим огнем, но был сделн, сколочен и соединен, склепн и сврен, изолировн и укреплен не морями, землей и воздухом, смзкой, метллом, кмнем и стенми энергии, висящими в ледяной пустоте, где не светит никкое солнце…" [Р.Желязны "Создния Свет и Тьмы"]

Я стиснул голову в лдонях. Кровь в вискх пульсировл в ткт словм древней легенды из цикл "Лбиринты прошлого и нстоящего" - тк нзывл эти стрнные притчи Фион, рсскзывя ежедневно одну из них. В общем-то я не особо вслушивлся в его проповеди и уж никк не думл, что зпомню всю эту чушь дословно!

Жль, что это был не тот отрывок, где описывлсь Бездн… Или и эт информция скрывется в моей своенрвной пмяти?

Точно.

"Звезды, звезды, рссеянные звезды, в промежуткх тьм. Они вспучивются, сворчивются и изгибются, бегут к нему и пробегют мимо. Они сияют светом, чистым, кк глз нгелов, они проскльзывют, близко от него и длеко от него в той вечности, в которой он, кк кжется, движется. Нет ни чувств времени, ни чувств движения - лишь изменяется поле. Огромный голубой гигнт солнц мгновение висит рядом с ним, уходит, возврщется, окутывет его со всех сторон, и другие огоньки пролетют мимо, кк в тумне…" [Р.Желязны "Создния Свет и Тьмы"]

Нет, это совсем не то! Это не может быть описнием!

Или кк рз это и ЕСТЬ описние? Точное и достоверное?…

- Именно, - подтвердил Мерлин. - Все тк и происходило. Я тому свидетель.

Я промолчл, тк кк крутившиеся н кончике язык ответы определенно не способствовли успешному продолжению моей героической крьеры…

В сумрчном кольце менгиров црил гробовя тишин. Снружи, н плоскогорье Дльрид, светило утреннее солнце и дул мягкий южный ветерок; внутри же ветр не было, солнечные лучи, кзлось, вынуждены были преодолевть незримую прегрду, чтобы коснуться жесткой бурой трвы, - и свет их мгновенно стновился бледно-серым, словно плотный тумн.

Повелитель Дргоценностей, здрпировнный в длинную мнтию невероятной лилово-ло-желто-зеленой рсцветки, вперил ненвидящий взгляд своих бледно-серых глз в прозрчный хрустльный шр.

- Zur Cythrauln Thy, Merlin! Erfitan! - зявил он.

Пожелть собеседнику отпрвиться в Бездну и сдохнуть, пожлуй, не было трдиционной формой приветствия, дже н этом нречии.

- В Бездну отпрвимся мы об, - возрзил Мерлин из глубин мгического кристлл. - Вопрос в том, кто вернется оттуд живым.

- Umhirn del Anniwn! Mer Awen cran Te'drugh ardan!

"Вер моя - опор и утешение", - эхом прозвучло в голове Мудрец. Что ж, клянись хоть Внешними Мирми, хоть небом…

- Ты можешь верить во все что угодно, - нмеренно снисходительным тоном прировл Мерлин. - Результт вжнее веры. Тк ты определился с првилми поединк?

- Aye. Cecht er-Decalan.

То бишь рукопшный бой с применением оружия.

- Тк и знл, - обреченно прошептл Мерлин, скрывя ликовние. - Что ж, мой ствленник будет у тебя в течение получс.

Кристлл погс. Повелитель Дргоценностей рзмял ноющую челюсть (подржть гглютинтивному говору Блэкуолд [Black World (нгл.) - Черный Мир] - не смое легкое дело в мире) и сел н лтрь, поствив тким обрзом свою жизнь под удр.

Все уловки безрботного ктер, изучившего пру мгических фокусов и несколько трюков иного род, были бессильны против нстоящего Могуществ. Джель знл это - и потому потребовл схвтки н незнкомой территории и с использовнием оружия, ндеясь н свою удчу и содержимое потйного крмн.

Кменный коридор-проход, ведущий внутрь кольц, окрсился в голубой цвет. Когд сияние исчезло, в проходе стоял невысокий рыжеволосый воин, облченный в стрнные чешуйчтые лты. Шлем у него не было, рвно кк и щит, но н поясе висел короткий меч.

- Drum-wredian, - поздоровлся он, и Повелитель Дргоценностей с содрогнием опознл резкий, сухой кцент Диких Земель. - Johan han' ien. Thea 'wan?

- Ner-dias Thy 'oren! (Не твое дело!) - ответил Джель. Имя свое он нзывть не желл: кк знть, незнком ли с ним этот Йохн?

И где только Мерлин выкопл этого бойц? Его нствник, головой зплтивший з изучение оккультных нук, был уверен, что ни одн живя душ не приходил в Аркнмирр извне уже лет двести. А смертных, знющих язык Бездны, вообще не должно было существовть…

Повелитель Дргоценностей выбросил из головы все несущественные мысли, собрл волю в одну точку и вытщил из-з спины свой посох. Пор нчинть, подумл он, и услышл в подтверждение сего мысленную комнду: "Hajime!"

Черный посох, доствшийся Джелю от погибшего в оккультном эксперименте учителя, обрушился н врг.

Я срзу почувствовл подвох: двиглся он, кк и подобло опытному бойцу, однко удр был ннесен тк неловко, словно он впервые взял в руки оружие. Обнжя меч, я одновременно ннес четкий выпд выпрямленными пльцми левой руки; удр "рук-копье" порзил нервный узел в солнечном сплетении противник и зствил Повелителя Дргоценностей согнуться пополм. Однко он успел ткнуть меня своим посохом, и этот удр я почувствовл дже сквозь броню. Одно из ребер спрв, похоже, треснуло.

Повелитель Дргоценностей осклил ровные желтовтые зубы и провел серию, которую я с большим трудом прировл. Только вошедшие в подсознние уроки Школы Тигр спсли меня от неприятностей.

Приняв посох основнием лезвия меч, я шгнул вперед и прокрутил его вокруг собственной руки, полгясь н прочность мифриловых звеньев. Доспехи не подвели, и пришедшийся вскользь удр врг не причинил моему локтю никкого вред. Тем временем я окзлся в идельном положении для удр головой - небольшой рост двл иногд некоторые преимуществ. Естественно, мне по мкушке моментль-но зехли кулком, однко прочность черепов готлндцев вовсе не зря вошл в общеизвестную поговорку. Повелитель Дргоценностей зшипел, отбив себе руку.

Пок он сообрзил, что к чему, я уже был слев от него и нносил выпд в ниболее подходящее место. Он успел подпрыгнуть в отчянном пируэте, тк что сим местом окзлсь его здниц. Сдержв вопль, противник рскрутил посох и вышиб клинок из моей руки. Меч сидхе описл короткую дугу и вонзился в лтрь, где и остлся, обиженно подргивя.

Ловким удром ноги я сбил с его головы кпюшон, зтем поктился по земле, уклоняясь от свистнувшего ндо мной посох, и, не вствя, удрил согнутой рукой снизу. Тут уж Повелитель Дргоценностей не смог сдержть стон.

- Это для нчл, - сообщил я оседвшему противнику, лицо которого приобретло приятный зеленовтый оттенок. - А это - продолжение урок. - Впечтв локоть в его физиономию, я вышиб посох из рук врг и поспешно отбросил его прочь.

Ошибк. Повелитель Дргоценностей тут же пнул меня в колено, и только его неудобня позиция спсл меня от перелом. Пдя, я н мгновение посмотрел вниз - и пожлел об этом.

Вместо плотной земли под нми был чернот. Бездоння пропсть.

Бездн Хос.

- Ты все же зствил меня прибегнуть к этому, - проговорил он, пряч руку под мнтию.

Что-то стрнное почудилось в его голосе. То, кк он произносил слов…

- Зчем ты подделывешь кцент? - спросил я.

- Зметил-тки, - кивнул он. - Я действительно не из Блэкуолд, но тебе это уже без рзницы.

- Отчего же, - не соглсился я, зметив во тьме кое-что и стрясь скрыть нпрвление своих мыслей, - интересно было бы послушть. Я-то ничего не скрывл.

- О, Я рсскжу тебе все. Потом, когд Аркнмирр будет повержен к Моим ногм, все Влстители зймут подобющие им мест в ду. Тогд Я извлеку твой хлдный труп из Бездны, вдохну в него новую жизнь и дух непоколебимой преднности Мне, зтем с удовольствием поговорю со Своим лучшим слугой. Это тебе подходит?

- Извини, - покчл головой я, - не имею привычки служить.

Он с быстротой молнии извлек из крмн что-то вроде метллической трубки с изогнутой деревянной рукоятью; эт штук нпомнил мне крошечный смострел, ккие любят употреблять в турркнской Гильдии Убийц. Но когд Повелитель Дргоценностей дернул спусковой крючок, по Бездне Хос пронесся громовой рскт, из железной трубки брызнуло плмя.

Меттельный снряд просвистел у моего ух: я успел отпрянуть н шг в сторону, окзвшись кк рз под змеченным рнее предметом.

- Это что ткое? - спросил я, причем мое удивление вовсе не было притворным.

- Громовой Жезл Кейн, - сообщил он, прицеливясь вновь. - Доспехи бессильны против Священной Молнии…

Рвнувшись вверх, я схвтился з рукоять короткого меч и выствил его перед собою кк рз в тот момент, когд огненный снряд Громового Жезл летел в мою грудь.

Не зню, спсли бы меня мифриловые доспехи. Меч - спс.

Волшебный девиз сидхе вспыхнул нстолько ярко, что ослепил дже меня, привычного к этому свету. Повелитель Дргоценностей, спсясь от рзящих лучей, прикрыл глз рукой, миг спустя его постигл печльня учсть Дрн Дрггор.

Вырвв клинок из его груди, я н всякий случй отсек противнику голову и, поместив рядом с трупом его посох и Громовой Жезл Кейн (что бы это ни было, я не желл носить эту штуковину!), посмотрел нверх. Туд, где, кк мне кзлось, был этот "верх".

Тм не было ничего. Во всех смыслх.

Ничего не было видно и в прочих нпрвлениях.

Чернот окружл меня со всех сторон, подступя все ближе. Он кзлсь плотной, почти осяземой… и в ккой-то момент я осознл, что слышу ее голос. Зтем я стл рзличть и слов.

Печть в душе. Печть н сердце тьмы.

Печть Судьбы последнего пророк.

Печть нс держит в глубине стены,

Построенной из боли и порок.

Звезд в ее узор вплел лучи

Безумия и сумеречных стрхов…

Нш зов услышл ты в глухой ночи,

Сложивши жизнь и честь свою н плхе.

Твой стрх - ничто. Никто здесь не живет,

Во тьме тебе противник неопсен.

Тк отыщи Судьбы зветный Рог

И отплти з сокрушенный Ясень!

Сын Аск, никому не доверяй,

В словх бывют тйные ловушки.

Твой путь открыт. Иди - и совершй

Свои ошибки. Твой хрнитель - Случй.

Ты знешь см, КТО говорит с тобой.

Ты знешь см, ЗАЧЕМ тебя избрли.

Иди ж н встречу с собственной судьбой -

И помни, что твой дух острее стли…

Голос стихли, я внезпно понял, что стою в центре кменного кольц, тм, где нчинлся нш поединок.

Стрнные стихи, подумл я, потом рссмеялся. Кжется, это уже стло трдицией - вызвть Героя в особо труднодоступное место и нвесить ему тм н уши пру котлов лпши, зявив попутно, что сия лпш хрнит в себе Великую Тйну, рзгдв которую до истечения определенного срок, он (сиречь Герой) спсет весь мир от огромных неприятностей…

Ну лдно. Я - Герой. По крйней мере, тк скзл Исктельниц, кому и знть, кк не ей. А что тут з Тйн?

Тйн, вскоре решил я, не ткя уж и сложня. Рог Судьбы - одно из имен Гьяллрхорн, которым некогд влдел Ас Хеймдлль. Сокрушенный Ясень - это Иггдрсиль, священное дерево и опор Асгрд. Что-что, готлндские сги я помнил отлично. Конечно, оствлись еще дв мленьких вопросик: ГДЕ искть этот рог Хеймдлля и КОМУ следует отплтить (в смысле отомстить) з Иггдрсиль?

Зтем я сделл вывод, глубине которого порзился см.

Если здч состоит в том, чтобы что-то (или кого-то) НАЙТИ, то обрщться по этому вопросу нужно к специлисту по поискм.

То есть к Фрейе Исктельнице.

Кстти, если вообще кто-либо что-то знет про Рог Судьбы, тк это он - единствення из жителей Асгрд, кто пережил Ргнрок. Рисковнность подобного "обрщения" могл срвниться только с его же неожиднностью, но об эти фктор перевешивло то нхльство, с которым следовло зявиться к Влдычице Готлнд.

Порзмыслив еще с минуту, я пришел к весьм неутешительному выводу, что сия миссия опять возлгется н меня.

Мерлин рспхнул перед прихрмывющим воином двери своей личной сокровищницы.

- Бери столько, сколько хочешь, - скзл он, - но не более того, что сможешь унести см.

- Я могу унести достточно много, - ухмыльнулся врвр, подкидывя н лдони изумруд рзмером с крупное яблоко. - Похоже, этот Повелитель Дргоценностей был в чем-то прв.

- Конечно, прв, - соглсился Влститель, - но ведь првот одной из сржющихся сторон еще не грнтирует ее победы? Тк ведь, или у тебя иное мнение н сей счет?

- Это тк, - кивнул Йохн, нполняя кошелек более мелкими изумрудми, кждый из которых стоил от двух до пяти тысяч золотых. - Для победы нужно еще и оружие.

- Но у него было оружие, - зметил Мудрец. - Громовой Жезл Кейн - не шутк, поверь. Я ведь знл его. Перед Кейном рзверзлись дже дские врт, когд Идущему-с-Громом потребовлось нведться в Преисподнюю.

- Ад обычно не имеет привычки препятствовть тем, кто стремится войти. Я-то зню, - проговорил готлндец, и Мерлин подметил в его голосе угрюмую печль. - Кому приходится потрудиться, тк это тому, кто хочет ВЫЙТИ оттуд.

- Это верно. Но ты не ответил н вопрос об оружии.

- Оружие - это не меч, не посох и не Громовой Жезл. Оружие - не обрботнный кусок метлл, кости или дерев, не сложный мехнизм или мгический инструмент. Оружие - это см человек, это сплетенные вместе тело, рзум и дух. Этот Повелитель Дргоценностей умел дрться и был довольно хитер, возможно, ткже и умен; но для победы нужен именно ДУХ. А вот дух-то ему и недоствло.

С сожлением посмотрев н гобелен сложного плетения из золотых и серебряных нитей, Йохн оствил его висеть н стене. Влститель Эйнирнде с преувеличенным облегчением вздохнул.

- Пожлуй, этого хвтит, - произнес врвр.

- Очень хорошо, - искренне скзл Мерлин. - А то еще одн ткя оперция - и я остнусь нищим.

- Нищий Влститель? - ухмыльнулся готлндец. - Лорд Мерлин, вм ведь достточно щелкнуть пльцми - и вш сокровищниц вновь нполнится. Мы, смертные, нзвли бы это колдовством, однко у вс, Влстителей, для этого нверняк нйдется вполне логичное объяснение, коего попросту не может воспринять непосвященный. То есть никто, з исключением вс смих.

Мерлин слегк нклонил голову, пряч усмешку в седой бороде. Не следует недооценивть смертных, говорило одно из првил Игры; они иногд бывют много сообрзительнее и проництельнее, чем им полгется быть соглсно сттусу…

- Знчит, ты просто убил его? Этим все дело и зкончилось?

Он уже знл, что врвр пытется что-то утить.

Я попытлся скрыть удивление, однко срзу же почувствовл, что мне это не слишком-то удлось.

- Д, н этом и зкончилсь вся история с Повелителем Дргоценностей, - подтвердил я, понимя, что тким рзмытым ответом Мерлин не удовлетворится.

Тк и окзлось.

- А ккя же история нчлсь потом? - подчеркнуто нейтрльным тоном поинтересовлся он.

Я вздохнул:</