/ Language: Русский / Genre:sf_fantasy,

Искры истинной магии

Владимир Мясоедов

Что же означают странные огни на кладбище? И все ли сектанты шарлатаны и каждый ли шарлатан не умеет колдовать? И что делать, если после получения ответа на этот вопрос вас и ваших друзей угораздило попасть в другой мир.

Пролог

Ночь. Старое кладбище. Компания сатанистов. Пентаграмма. Культисты не обращают внимания на пронизывающий ветер, и странные тени, отбрасываемые лунным светом, все их внимание сосредоточенно на предводителе. Их гуру, даровавший им новый смысл жизни в служении. Служении Тьме. Он один владеет их мыслями, волей и тем, что принято называть душой. Но многие из них уверенны как это ни странно в ее отсутствии. Может быть они и правы, кто знает? Да и если бы была у них душа, надолго ли она бы задержалась? Не один раз уже были явлены им доказательства величайшей силы их предводителя, и не один раз уже очередной неофит подписывал контракт кровью. Да, сам темный священник совершенно не похож на посланника ада - средних лет, с простым лицом, страдающий излишней полнотой и даже немного лысеющий, но горе тому, кто усомнится в его власти, потому что тогда еретику будет явлено истинное лицо. И оно не будет человеческим, но вселит благоговение в сердца верующих. Необычайно холодно для летней ночи и завывает ветер в ветвях подобно неупокоенным душам. Сверхъестественных сил бояться нечего, они не посмеют причинить вред служителям культа, но на кладбище все равно неуютно, обыватели заметили странную активность на погосте. По городу ползут слухи, будто это поднялся из могилы призрак старого колдуна, расстрелянного еще большевиками во время революции. Но как бы на эти сплетни не отреагировали правоохранительные органы и не устроили рейд, в надежде накрыть притон бомжей или наркоманов. От людей в форме можно ожидать больших неприятностей, если конечно не удастся договориться. Тучный жрец в рогатом капюшоне размахивает кривым ножом, обагренным кровью только что убитой кошки и вещает:

- О великий повелитель ночи! О трижды темнейший! О зовущийся ...

Клубок синего огня падает сверху и взрывается с ослепительной вспышкой. Вслед за этим неведомая сила хватает сектантов и расшвыривает их прочь. Пара особо невезучих весьма сильно приложились о чьи-то оградки, слышны стоны боли, проклятья и банальный мат.

-Какого черта?! Нет, ну какого черта я вас спрашиваю?! - появившийся казалось из ниоткуда человек, одетый в черную кожаную куртку с намалеванной на спине мордой какого-то чудовища, пинает ближайшего к нему неудачника. - Три года! Три долбанных года я подстраивал энергетику на себя, и тут пришла толпа дилетантов и все испортила! А ты куда собрался? - обратил внимание новоприбывший на попытку уползти на четвереньках наиболее трусливого сатаниста. - А ну назад!

Взмах руки подбросил дезертира в воздух, задержал его там на несколько секунд, временно отменяя закон всемирного тяготения, и обрушил на землю. В воздухе повис неповторимый аромат общественного туалета. Причем для одного человека он был излишне сильным. Демонстрация мистической силы впечатлила многих.

-Дерзкий! - взвыл вставший, наконец, на ноги жрец, - Ты заплатишь! Взять его, братья! Принесем же великую жертву господину нашему!

-Валяйте, - усмехнулся странный пришелец, - посмотрим, сколько секунд сможет продержаться толпа обгадившегося мяса против настоящего чародея.

Трое сектантов все-таки нашли в себе силы утвердиться на ногах и достать из карманов ножи, но всего одного взмаха пылающим лезвием, сгустившимся, будто из воздуха прямо в ладонях предполагаемого кандидата на заклание, оказалось достаточно, чтобы сатанисты швырнули оружие на землю. Жар и искры, испускаемые клинком, были вполне настоящими, и желающих убедиться в остроте лезвия не нашлось.

В общем, так, подонки, - громким и уверенным голосом заявил пришелец, - вы запороли результат моей работы и за это ответите. Как практикующий черный маг говорю, жизнь ваша после столь опрометчивых действий сократится лет на пять, а кто будет возмущаться - на двадцать пять! Можете не сомневаться никого не пропущу, а теперь брысь с моей территории все кроме рогатого, кто останется - изувечу.

-ААА! - Взвыл сатанист, - Господин! Дай мне силу поразить врага твоего во славу твою! - Тело культиста раздалось в плечах, рога вспыхнули настоящим адским пламенем, а кривой нож засветился багровым светом. Жрец рванул вперед, с невиданной для такой туши скоростью

-Умри, червь! - и жертвенное орудие метит в чародея, и кажется что нет силы, способной его остановить.

Пришелец резко рванул руками, разводя их в стороны, возводя, на пути бегущего стену тьмы, перевитую сияющими молниями. Кинжал сатаниста пропорол её до середины, но пламя преисподней угасло, будучи сжатым схлопнувшимся мраком. Предпринять какие-либо еще действия сектант не успел, его противник просто и без затей провел удар снизу вверх в челюсть. Жрец впал в состояние нокдауна, но ненадолго, так как следующий удар, на этот раз в глаз, отправил его на землю. Один из сектантов попытался подобраться к спине победителя, но нарисованная на куртке зверюга открыла пастьи плюнула небольшой струей пламени. Попасть не попала, но сподвигла храбреца на попытку установления нового мирового рекорда по бегу с препятствиями. Упавшего сатаниста тем временем осыпали яростными пинками, перемежаемыми малопонятной руганью.

Те из зрителей, что еще не сбежали, при виде такого зрелища предпочли убраться подальше. Столь явного проявления высших сил им не случалось видеть еще никогда. Сомневающихся в словах жреца о его мистическом могуществе не осталось, но здравый смысл подсказывал, что тот от кого они бегут еще круче. И лучше бы быть подальше к тому моменту как прибывший вспомнит о своем обещании забрать пять лет жизни. А ведь он, наверное, сможет. Да и жрец наверняка не простит свидетелей поражения. Такие люди ужасны и жестоки, а напавший еще страшнее в своей непонятной силе. Да и люди ли? Несколько убегающих даже пробовали молиться, чтобы уберечься от тех жутких существ, что схватились в поединке на кладбище. И большинство из них надеялось, что это был первый и последний раз столь явного вмешательства неведомых сил в реальную жизнь.

Ночь. Кладбище. Через пять минут. Загадочный пришелец вяжет руки лежащему без сознания сатанисту скотчем.

-Виктор, они ушли? - спросил молодой женский голос из кустов.

-Нет, они улетучились, - ответили ей из-за широкого памятника. - Думаю самые резвые уже на границе города.

-Не, - не согласились, где-то в ветвях росшего поблизости дерева, - самые шустрые уже каются батюшке во всех своих грехах разом и просятся послушниками в ближайший монастырь.

-Таки все заткнуться, а потом помочь мне вылезти - прогундосили с характерным еврейским акцентом из пустующей могилы, - сам не выберусь, тут темно. И, кстати, посмотрите кто-нибудь, как этот жирдяй добился такого эффекта? Даже мне страшно стало, а вдруг настоящий чернокнижник?

-Ну и что бы онам сделал? - обладательница женского голоса вышла из укрытия, оказавшись невысокой русоволосой девушкой лед двадцати. - Мы и сами почти настоящие маги.

-Ага, - весело подтвердил спускающийся с дерева парень, - Иллюзионисты. Причем самоучки. Пугаем до полного уверования в Бога и черта без лицензии.

-А что на этот вид деятельности выдают сертификат? - заинтересовались в импровизированном окопе, - если надо я организую. Дело хорошее, почти святое. И прибыльное, если правильно организовать.

-Если надо ты и суверенное государство в комнате общаги сварганить сумеешь, - сидящий за памятником громко зашуршал непонятным предметом, и из высокой травы, из нагромождения пыли, из плотно притоптанной земли к нему потянулись нити, напоминавшие темную паутину. - Вот гады, всю леску перезапутывали. И блоки еще с веток поснимать надо. Так что там у гуру припрятано, темный маг ты наш, доморощенный?

- В лезвии галогеновая зажигалка, почти как у нас, - отозвался 'чародей', а в рясе телескопические накладные плечи плюс армированный бронеживот. Чем он начинил рога не скажу, но горит медленно, ярко и запах знакомый. Никак китайские фейерверки в дело пошли. А вот бегает толстяк шустро, ничего не скажу, видать форму держит, да еще и за счет кажущегося увеличения объема настоящим паровозом выглядит.

- Ну что позовем кого следует или так до утра оставим? - спросила девушка. - Небось, утром развяжут, а объяснятся с погонами как-то не хочется. Не поверят, что здесь произошла настоящая магическая дуэль, еще хулиганство припишут, атеисты форменные.

-Но-но, они прирожденные друиды, - возразил древолаз, - каждый второй дуб-дубом.

-Полежит, никуда не денется, - решил 'темный маг', - сейчас лето, тепло, не застудится. А с утра мой сменщик обход будет делать, он милицию и позовет. А сейчас дружно убираем территорию, и не шалить мне тут, я как-никак здесь сторожем подрабатываю. Третий год как. Образование у нас в стране конечно условно бесплатное, но и кушать хочется, а до диплома еще год остался.

Группа студентов удалилась в сторону домика сторожа, активно обсуждая, не взяться ли уж заодно и за выведения бомжей с территории кладбища. Они, конечно, относительно безопасные, но были случаи приставания к молодым посетительницам, вечерами, навещающими усопших.

Из темноты бесшумно возникла прозрачная фигура и долго смотрела вслед уходящим.

-Молодцы, - прошептал призрак, - теперь я наконец-то снова смогу спокойно спать. Вот только могилку подновить надобно что ли? А то как-то неряшливо выглядит. Вот только как это сделать, землица то вокруг освященная, жжется, паразитка. Эх, придется из-за ограды насыпать ...

Воздух задрожал, пошел волнами и спустя пару секунд на месте пологого, заросшего травой холмика, появилась пусть и не новая, но вполне добротная насыпь. Фигура начала было блекнуть и развеиваться в ночной темноте, но на полпути вдруг резко передумала и вновь собралась в человеческий силуэт, причем даже более плотный, чем раньше. Призрачная рука вцепилась в едва виднеющуюся под свеженасыпанной землей тряпочку. Самую обычную с виду тряпочку, если бы не то, что светилась она под лучами луны.

- Это ж что же такое? Нет, это что такое я вас спрашиваю?! - замогильным голосом взвыл призрак, окутываясь туманным ореолом и буквально светясь мертвенно-бледным сиянием. Лоскут в его руке рассыпался пылью, мигнув напоследок синим светом.

Вдалеке залаяли собаки, учуяв присутствие чуждой живому силы.

-Это ж индикатор! Нет, ну точно индикатор, что б в город опять татары нагрянули! Это ж под меня копают!!! Но кто? Кто?! Кто узнал, что я пролез в пограничную зону?! Какая сука сдала?!!

Собаки разом умолкли. Животные, под чутким руководством врожденных инстинктов решили, что привлекать внимание к себе будет не самым лучшим способом уйти из жизни.

Призрак же продолжал носиться по кладбищу, периодически хватаясь за голову и пытаясь вырвать полупрозрачную бороду.

-Бросать, все бросать! Если сюда придет хоть один дозор граничный, от меня и души не останется! Дурак, старый дурак! Столько лет коту под хвост потратил. Сколько силы собрал, сколько духов приманил, сколько осколков искр негасимых насобирал и все впустую! Не уйти мне с таким за грань незамеченным, не уйти... Все бросить? Отправиться в навь как простой ведун деревенский? Так едва ж в прошлый раз откупиться от падальшиков хватило, а в этот раз меня же навсегда в пещеры темные сошлют! Ну, лучше уж так, чем гибель безнадежная от сил предвечных.

Наконец определившись с принятием решения призрак вернулся к своей могиле, которая начала светиться темно-зеленым светом. В воздух с нее взвились мертвенно-бледные светящиеся огоньки, которые прямо в воздухе свивались в цепочки, слипались в шарики, объединялись в гроздья.

Призрак зачарованно уставился на свое сокровище. Потом мотнул головой, вынул из воздуха такую же прозрачную как и он сам шашку и замахнулся на танцующих в воздухе светлячков. Поднял было руку до уровня плеч, но потом бессильно опустил ее вместе с оружием.

- Не поможет! - простонал призрак. - Столько всего скопил украдкой за годы прозябания, столько насобирал добра бесхозного, своей душою насквозь каждую оброненную искорку пропитал и все в прах обратить?! Не смогу. Не успею просто, чтобы от себя такой кусок оторвать и отпечаток свой развеять это ж не меньше года надо! Выследят, достанут. Даже из темницы Ящера достанут. Но и передать, же ж некому. Нету ни сыновей, ни внуков, ни учеников! Да вообще ни одного настоящего мага в округе нету, так недоучки какие-то бродят! Эхехехехех, вот же молодежь пошла. Вроде и толковая, а присмотреть за ними то и некому. Чуют в себе силу, таких же одаренных, как и сами держатся. В стаи сбиваются... В стаи. В шайки, в отряды, в группы в ордена! Орден! Точно. Сделаю орден и пусть все эти триждывеликие, что снизу, что сверху, хоть обыщутся меня. Перелью людям силу накопленную, да искорки их раздую поярче, много у меня накопилось бесхозных ошметочков, ох много. Духов малых, подманенных вот только деть куда? Ладно, придумаю. Все почти отдам, а сам в навь уйду с тем, что останется. Луны мне, думаю, хватит. За неделю-месяц мое у них как свое станет, не сумеют ищейки след мой тогда отыскать. Ну-ка, куда там эти отроки ушли?

Призрачная фигура развеялась в воздухе и тут же собралась вновь, но уже в стене чьей-то квартиры. Давешних иллюзионистов, кажется, ощутимо прибавилось, но тем не менее никто из них не ощутил присутствие мертвого волшебника. Вот разве что самый толстенький и низенький обеспокоенно завертел головой и уставился как раз в тот угол, где и находился призрак, но его тут же отвлекла одна из девушек, и он забыл о мимолетном странном ощущении.

- А вот вы где голубчики, примите же часть той силы, которой я обладал при жизни и приумножил после смерти, уж вы-то найдете ей применение. - Тихо прошептал покойник, набрасывая на присутствующих мягкие, но очень сильные сонные чары. В течении минуты все люди в комнате задремали.

-Мда, - пробормотало привидение, - до того как они очнутся времени немного. Но мне хватит.

Глава 1.

В полвосьмого утра меня разбудил телефонный звонок. В воскресенье. В единственный выходной! А ведь лечь получилось каких-то три часа назад. Что за самоубийца с мазохистскими наклонностями озаботился прервать столь желанный и редкий сон? А, ладно, сейчас опять глаза закрою...

Новая порция звонков, обрушившаяся на мои бедные уши, была еще более противна организму. Но на этот раз звонил не сотовый, который можно было бы и отключить, а стационарный аппарат, установленный в соседней комнате. Пришлось вставать. Босиком протопал к телефону, с ясным пониманием простого факта: тот кто звонит совершает, возможно, самую страшную глупость в своей жизни.

-Алло, - буркнул я в трубку.

-Виктор! У меня получилось! Получилось! - вопил радостный и очень знакомый голос, чтобы не оглохнуть пришлось даже отодвинуть ухо от динамика. Его обладатель рисковал бы получить в ответ немаленькую порцию ругани, если бы не одно но. Голос был женским.

-Ленка, - опознал я звонившую, - ты что с ума сошла? Утро же! Поимей совесть, чудище в юбке. Мы же вчера вместе по кладбищу слонялись, культстов распугивая, а потом победу отмечали. Да что ты там такое орешь?

-Получилось! - не желала сбавлять голос моя подруга, - расклад сошелся!

-Чего сошлось? - не понял я.

-Карты! Всё один в один! У меня, наконец, получилось! Спасибо что научил, Вик, я тебя обожаю! Приходи сегодня вечером, я выпечки наготовлю, и остальных обязательно зови, или не зови, как хочешь, праздновать будем! Все, я побежала, меня мать зовет, целую!

И отключилась.

-Я понял, что я ничего не понял, - задумчиво пробормотал я, ошарашено глядя на трубку. Ленка решила послать подальше Артема, моего друга и ее весьма вероятного жениха и призналась мне в любви? Нет, явный бред, эту парочку друг от друга надо растаскивать тракторами. А что тогда она на меня так обрушилась? Прямо таки шторм из восторга, а не девчонка, вот другие бы так... Нетипичная беседа. О чем шла речь? Ага. Ясно. Сошлись карты. Видимо тот комплект Таро, который я подарил ей на день рождения в прошлом году. Хм, и стоило из за этого такой огород городить? Она их раз в неделю обязательно раскладывает, по теории вероятности уже пора бы чему-нибудь и сбыться. Но праздник вечером это очень даже здорово, против домашней выпечки не имею ничего плохого. Так что так и быть, прощу нахалку за столь ранний подъем.

Зевнув, проплелся на кухню, поставил чайник, после чего вернулся в комнату. Включил компьютер и отправился чистить зубы. Просмотрел обновления в парочке бесплатных библиотек, погонял немного виртуальных монстриков в старой но все еще нравящейся стратегии 'Stronghold legends', отправил письмо по аське своей девушке, хотя последняя не встанет раньше полудня. В общем, убил полтора часа на всякую ерунду. В десятом включил плеер, с записью тяжелого рока и начал накачивать мышцы с помощью гантелей. Неплохой метод. Мне его двоюродный брат посоветовал, громкая музыка отвлекает от болевых ощущений в перегруженных мышцах, но недостаточно, чтобы не заметить опасную нагрузку, при которой можно получить травмы. Похожее можно использовать и при ходьбе на большие расстояния, только главное не заслушаться и не попасть под машину. После разминки улегся на пол и стал медитировать.

Я давно увлекаюсь различным оккультизмом, да и друзей своих на то же подбил. Во всех древних техниках есть рациональное зерно, иначе они бы столько не просуществовали. Да и к мистике тоже не следует относиться с пренебрежением, то что еще двести лет назад считалось колдовством теперь наука, а то что умели жрецы древних цивилизаций - сейчас сказки. Хотя гипноз уже никто и не отвергает, бесполезно, а экстрасенсорикой даже у меня получается пользоваться. Пока мои результаты не велики - могу убрать зубную боль или успокоить человека, что может любая деревенская бабка и большинство шарлатанов, дающих объявления в газеты. Но тренировки не прекращаются, и как знать, что выйдет в итоге, сплав современных знаний и старой мудрости может породить очень интересные результаты. Я не слишком, честолюбив, но в нашем мире чтобы быть независимым нужно иметь силу, а она так просто не приходит. Добиться результатов, конечно же, тяжело, но они окупят приложенный труд с лихвой. Так, чего-то я отвлекся. Нужно сосредоточиться, расслабить тело, постепенно сбрасывая напряжение от ступней до кончика макушки. Очищаю сознание от мыслей и чувств, я спокоен, я спокоен, в мою межбровную чакру упирается луч энергии, щедро расточаемой космосом. Он наполняет меня теплотой и спокойствием, заполняя естественные резервуары тела в чакре называемой Мулдахара, правда точка эта вызывает улыбку, так как является копчиком, но чего не сделаешь ради тренировки. Так. А теперь представляем, как энергия переходит в живот и оттуда распределяется теплотой и спокойствием. Тянемся сознанием за новой порцией и стараемся зачерпнуть побольше, преодолевая естественное сопротивление организма, не желающего усваивать излишнюю нагрузку. А как натурально, я почти чувствую .. Мать! Горячо!

В голову будто ткнули раскаленным прутом, я подскочил и рефлекторно схватился за больное место руками. Стало еще хуже. Взвыл, и понесся в ванную, где открыл холодную воду, едва не сорвав кран, и засунул голову под немного ржавую струю. Холод едва не заставил убрать голову обратно, но дискомфорт от непонятного жгучего ощущения оказался все же сильнее. Прождав с полминуты, и решив, что дальнейшее закаливание может закончиться менингитом, я выключил воду и взглянул в зеркало. На лбу чуть выше уровня глаз пролегла ясно видимая красная точка ожога, и сейчас еще ощутимо саднящая. Ну ни чего себе индийское диско! Я что, в индуизм записался случайно? Да вроде бы пока не тянет меня постричься налысо и орать: В харю! Кришне! В харю Раме! Значит, будем думать, чего со мной произошло, а это лучше всего у молодежи получается на сытый желудок.

Приняв такое решение и помазав, на всякий случай, непонятное пятно йодом, пошел на кухню и стал искать, чем бы заморить червячка. После вчерашнего отмечания победы над сатанизмом единственное, что в доме осталось из продуктов: это ломоть хлеба и треть пачки масла. М-да, теперь я понимаю, зачем церковь собирала десятину если каждый раз после борьбы за веру монахи так опустошали кладовые, то деньги у святош не задерживались. Ну, ничего, мы не привыкли отступать, тем более сахар и заварка есть, а кипяток скоро будет. Уплетая, спустя пару минут, найденное под горячий чай я принялся думать о том, что же все-таки со мной случилось.

Итак, я медитировал. Не в первый раз. И, будем надеяться, не в последний. Пытался собрать в пространстве немного силы, накачивая воображаемый свет в 'третий глаз'. Затем мне стало горячо. Вывод: у меня получилось. Но у меня и раньше что-то получалось, но дальше успокоения расшатанных учебой нервов и частичного снятия усталости никогда не шло! Стоп! У меня получилось. У меня получилось! Именно так кричала Лена, когда разбудила меня телефонным звонком. Гм, интересно, очень я бы сказал интересно...

Мысль прервало гудение сотового. Судя по номеру - Ярослав. Несмотря на вполне русское имя и отчество Дмитриевич его еврейские корни видны невооруженным глазом и слышимы даже оттоптанным ухом. Хотя, может ли быть евреем парень, носящий на шее крест, читающий Библию и периодически пугающий всю кампанию адскими котлами, если у него плохое настроение? Вряд ли. В общем всем он хорош, вот только прекратил бы изучать одновременно магию, медицину и хакерство вперемешку, а то еще разбудит какого-нибудь Ктулху запросом из всемирной паутины.

-Алло?- спросил я, уже начиная понимать, что нечто экстраординарное случилось не только со мной. - Чего звонишь, еще же даже полдень не пробил.

-Алхимик, ты как? - спросил взволнованный голос в трубке, - ничего необычного не ощущаешь? Ты, не торопись, подумай.

-Скажи лучше, не тянет еще варить лягушек и прочую гадость? - вмешался другой голос. - А то тут некоторые себя чуть ли не инквизитором возомнили, и теперь этой хитрой морде срочно нужно устроить показательное сожжение, а самого себя обкладывать хворостом неудобно. И вообще мне чуть ли не ад на Земле напророчили, представляешь?

Это Ассаин. Он же Артем. Вообще-то правильно говорить ассасин, но ему нравится именно такая кличка. А настырных грамотеев обычно находят в подворотнях. Целыми и невредимыми. Жуткий тип. Мой заклятый друг, обладатель немалых сил, как физических, так и духовных. Останавливает взглядом девушек и раздевает их без помощи рук. Прозвище получил за то, что в пятом классе сдал при обыске зашедшей к нам в класс директрисе перочинный нож, лезвие которого был обильно испачкан зеленкой, а из рукояти выстреливал маленький шипик смазанный смесью соли и краски. В детскую комнату милиции не попал только чудом, а за лечение нервов педагога родителям пришлось изрядно раскошелиться. Но пыл к оружию у героя не угас! Он развивался и рос вместе с ним. Правда, Российское законодательство внесло свои коррективы, заставляющие придавать носимому вид, позволяющий не загреметь в тюрьму. Теперь коронный трюк Ассаина, позволяющий избавиться от надоевшего собеседника, это вдумчивое осматривание носимого арсенала. Три гарроты вдумчиво проверяются на прочность (все три - лески разного диаметра, в случае чего ты - рыбак), из рукава выпадает острая спица (да, и шитьем увлекаюсь, нитки в комплекте, показать?), в качестве талисмана носит на шее сюрикен, браслет на руке плавно трансформируется в кастет, толстая авторучка 'случайно' теряет футляр для стерженя, снабженный хвостовым оперением (правда стильно? Нет? Ну, дело вкуса).

Тогда же получил свое прозвище и я. За идею с солью. И за оригинальную рукоять. К прозвищу прилагался домашний скандал и мой главный жизненный постулат, который я соблюдаю на протяжении всей жизни - не попадаться! Попутно развивающееся со временем увлечение химией снабжало моих приятелей все новыми и новыми достижениями: самодельным перегонным кубом, с помощью которого мы в тайне от родителей пытались получить самогонку (получили таки, но оценить в силу малолетства не могли), напалмом (спички детям не игрушка, детям нужен огнемет), ожогами языка (хорошо что кислота в тот раз была лимонной), светящимися в темноте масками (испугались сами, поэтому обошлось без жертв), невидимыми чернилами ( подменяли ручки у наших недругов на контрольных, главное чтобы не начало исчезать раньше чем сдадут), самодельными хлопушками (хорошо сообразил, что не стоит взрывать их в людном месте, могли припасть теракт) и другими крайне забавными вещицами.

-Девчонок нет, пива нет, травы нет, в голове системный баг, - не волнуйтесь это ад! - снова подал голос Алколит, а именно такое прозвище получил Ярослав. Именно ему принадлежала идея с самогонным аппаратом, поэтому мой друг едва не стал Алконавтом, с большим трудом и жуткими угрозами ему все-таки удалось выбить себе более пристойное прозвище, основой для которого послужил какой-то нестандартный церковный чин. Аколит, так кажется, он правильно называется. Но Ассаин и я упорно не желали признавать оригинальный вариант произношения. Сначала новопоименованный ругался и пытался нас поправлять, а затем и сам привык. Самый умный из нашего чокнутого трио, пусть и производит впечатление слегка ненормального. Знает футарк, основы хакерства и хирургии; помнит практически наизусть три учебника: по практической магии, информатике и анатомии человека а в меланхолии сей индивидуум начинает призывать на компанию Майкрософт темные силы. Пока безрезультатно, хотя о чем это я? Чем эти два придурка там занимаются?

-Вы чего там делаете, олухи? - грозно вопросил я друзей. - Воскресенье же!

-Мне Ленка звонила, - честно сознался Ассаин, - предсказала крутой поворот в жизни, кучу опасностей в ближнем и дальнем будущем и если выживу, то свадьбу с ней. Я ее послушал, поржал немного, а потом отжался от пола. Тысячу сто шестьдесят девять раз. И не сильно запыхался, если бы этот святоша не начал, глядя на меня, какую-то молитву читать так и еще больше бы сделал.

-Подтверждаю, - отозвался Ярослав, - этому хмурому типу вчера было лень идти домой, и он заночевал у меня. Вик, ты не помнишь, сколько там рекорд книги Гинесса по поднятию собственной тушки от пола? И какая награда полагается?

-Подожди, ты, - перебил я его, - что у вас там происходит?

-Да говорю же, я пытался мировой рекорд поставить, этот святой подвижник, на меня глядя, то ли молитву начал читать, то ли ругаться, на непонятном языке, и тут цветок рухнул на меня, колючий гад, но цвел красиво.

-Какой еще цветок?

-Да тот, который у него в горшке рядом с монитором стоит. Алоэ.

Что стоит у Ярослава в комнате из цветов, да еще на компьютерном столе? Ха, да у него вообще всего одно растения на всю квартиру. Жалкий росточек используемого в народной медицине кактуса, медленно засыхающий в своем горшке.

-Та жалкая мумия? Да в ней же пять сантиметров роста и два листка, как она может цвести?

-С утра так оно и было, - подтвердил Алколит, - но когда я сказал: 'Vis consili expers mole ruit sua', он на моих глазах в одну секунду увеличился едва не втрое, зацвел и почти тут же упал на спину нашему домашнему киллеру. Вегетативная масса сместила центр тяжести, и в соответствии с законами физики, растения кувыркнулось на спину Артема.

-С ума сойти. А что это значит? И к чему ты это сказал?

-Сила, лишенная разума, рушится от своей громадности сама собой. Не знаю, вот вспомнилось почему-то.

-Да, у меня тоже голова кругом идет. Сегодня с утра медитировал и заработал ожог на морде. Ленка звонила, у нее там что-то с картами неожиданно хорошо заладилось, вечером, кстати, в гости всех зовет. В общем, что-то странное со всеми нами творится.

-Сильно тебя? - обеспокоился Ярослав.

-Да не, так, пустяки.

-Это хорошо. А началось все видимо после вчерашнего. Вик, может нас прокляли?

-Кто? Тот жирдяй? Да он такой же колдун как и мы, простой фокусник с пиротехникой в карманах и хорошо подвешенным языком.

-Как раз мы-то в этом деле с тобой кое-что смыслим. Помнишь, как я Ассаину больной зуб заговорил? А ведь научил то меня ты.

-Обычное самовнушение, люди этим приемом с незапамятных времен пользуются - отмел я.

-А какого черта лысого ты тогда каждый день медитируешь? Почему последний раз наша кампания серьезно болела еще в средней школе? И как ты объяснишь кактус?!

-Ярик, я что-то не понял, это ты сейчас меня убеждаешь, что магия есть? Тебе не кажется, что мы слегка поменялись ролями.

-Мне уже ничего не кажется, но с этим надо что-то делать. Ладно, Артем уже успел свалить домой и досыпает, а я сейчас иду в церковь молиться за всех нас, грешных. Если не поможет, посоветуемся вечером у Ленки. Как думаешь, там три В в полном составе будут?

-Как-будто боги хоть раз кому-то когда-то помогали,- хмыкнул я, - девчонки вчера с нами чуть было всем составом не увязались, еле удалось убедить, что укрытия для них не заготовлены, а кто-то должен сидеть на телефоне и ждать контрольного звонка.

-Какого звонка? - не понял Алколит.

-Моего. Что мы живы, а не попались этим придурошным сектантам. Думаешь, мне сильно хотелось лечь на холодный и немытый алтарь? В случае если бы смс от меня не приходили дольше, чем пятнадцать минут на кладбище принеслась бы вся окрестная милиция, поднятая на уши Василисой.

Почти все мои друзья и подруги имели не только имена, но и крепко прилипшие прозвища. Началось все с меня, Ярослава и Артема. Итак, мы трое. Нет, даже не так. Мы Трое. Три друга, три альтернативщика, три студента, три обалдуя и по единодушному мнению наших предков три поросенка, ибо так изгваздать новые вещи, как это сл егкостью удается любому из нас, может лишь истинная свинья. Впервые познакомились в далеком детстве и после трехсторонней дуэли на совочках были вытянуты родителями из песочницы, после чего не сговариваясь издали хоровой рев. Именно этот момент, по уверениям наших семейных хроник, послужил началом столь странного коллектива.

Итак: Артем, он же Ассаин. Раса - русский, несущий на лице явную примесь татаро-монгольского ига. Столь явную, что скинхедов предпочитает бить первым. Исключительно для профилактики. Хотя откуда у нас эта погань? Учитывая, что граница с Казахстаном в двух часах пути, это уж скорее им появляться в нашем городе не рекомендуется. Угоним нафиг в степи. Шутка. Рост сего хомо студентус - высокий. Телосложение - худощавое, но крепкое, любит упражняться со штангой, гантелями и другими опасными для лени вещами. Профессионально получает по морде в секции каратэ. Ест все. Любит противоположенный пол. Причем иногда бывает бит им же. При значительном численном перевесе противника, если попадает на глаза своей постоянной пассии с новой знакомой. Хобби, как уже упоминалось выше - оружие. Стрелковое, пока получить не может, так что обходится тем, что делаю для него я.

Номер два: Алколит, он же Ярослав. Раса - почти та же, с большим уклоном в сторону славян. Сумрачная загадочная натура, чей имидж портит только небольшое пузо, а также чересчур румяные щеки. Ленив, умен, в меру эгоистичен. По убеждениям помесь фентезийного гота, православного монаха и ктулхацкера. Самый низкий, но самый широкий из нашей компании. Увлекается мистикой с моей подачи. Сильно увлекается. Методическую литературу штудирует который год, даже меня по количеству прочитанного обставил, поганец! Ни разу не видел, чтобы он загружал себе компьютерные игры, где персонаж не владеет магией. Верит в приметы и дает предсказания на ближайшее будущее. Иногда они даже сбываются. Особая примета - любит вставлять в речь надерганные и перековерканные фразы различных произведений, и крылатые латинские поговорки.

И наконец я. Виктор. Раса - потомственный интеллигент, и этим все сказано. Зрение минус, мозги плюс. Характер - хаотический. Люблю все что горит, взрывается, стреляет, облучает микроволнами, вызывает быстротечные аллергические реакции... Простите, увлекся. Попутно изучаю основы биоэнергетики и оккультизма, зачем сам объяснить не могу, просто нравится и все тут. Взгляд имею вдумчивый и рассеянный, по утверждению моих друзей близкий к маньяческому. Да, не спорю, если я сильно увлекаюсь, могут быть жертвы среди зашедших ко мне в комнату без костюма химической защиты. Короче мое прозвище - Алхимик, и этим все сказано. Правда, друзья настаивают, что больше подошло бы малефик, но в нашу группу оно вписываться не будет. Особая примета - чуть зеленоватая кожа, в минуты волнения принимающая очень нездоровые окрасы. В военкомате, когда определяли мою годность, чуть неотложку не вызвали. Что странно, это не результат моих опытов, а врожденное качество. Как убеждала родителей наш участковый врач, просто небольшие неполадки в печени повлияли на цвет кожи. А промышленные предприятия нашего города, конечно же, не причем, ну да. И недалекий ядерный могильник тоже. Все экологи области вам в этом поклянутся, и потом онкологам тоже надо работать.

Мы три А. Три молодых человека, ищущих нетрадиционный подход к реальной жизни. Таким коллективом мы пошли в детский сад, оттуда нас быстро перепасовали в школу, затем чтобы откосить от надвигающегося призыва коллективно поступили на высшее образование, ну а дальше наши пути слегка разошлись. Первую часть дня я изучаю бактерий на биофаке института, Ассаин паяет и чертит схемы в соседнем корпусе мехфака, а вот Алколит нас поразил и пошел в мед. Помнится, даже заключил с Ассаином пари: как скоро его выгонят с формулировкой 'за шаманизм'? Ожидания крупно обломались. Новоявленный эскулап получал стипендию не хуже нас, и вылетать не собирался. С тех пор прошла четыре года, заполненных мелкими радостями и печалями жизни.

Главным же поставщиком и тех и других стали, как и положено, прекрасные создания, чью логику мы понять не в силах, но чья интуиция с успехом ее замещает. Естественно мы и здесь не смогли не отличиться и подобрали себе подруг каждый по собственному вкусу.

Я - Анастасию, копию меня за исключением пола. Познакомились в отделе художественной литературы институтской библиотеки. Интернета у нас тогда еще не было, поэтому за халявные книги могли перегрызть глотку кому угодно. Предметом раздора между мной и наглой девчонкой на год меня младше стал сборник известного фантаста Дэвида Вэббера. Пока мы его пытались поделить, чуть не порвали, поэтому пришли к конструктивному решению читать вместе прямо там. Так собственно и познакомились.

Ассаин свою девушку - зеленоглазую красавицу Лену, встретил на соревнованиях по каратэ. Хоть ни он ни она не заняли первое место, но что-то такое они видимо друг в друге нашли. Друг с другом они принципиально не ругаются. Сразу переходят к драке. Впрочем, проигравшего в ней обычно не бывает, так как заканчивается все обязательно поцелуями.

Алколит утверждает что Светлану он нашел после того как испытал озарение свыше. Возможно, учитывая, что все произошло на пляже, когда он увидел, как черноволосая девушка, одетая в символический купальный костюм из двух ниточек, от скуки чертит на песочке пентаграмму. Естественно не познакомить подругу со своими друзьями и соответственно их подругами не решился никто из нас. И тут нам был преподнесен огромный сюрприз. Девушки познакомившись друг с другом и оценив наш коллектив быстро подружились и организовали свою компанию - три В. Света взяла себе псевдоним Ведьма (похожа, кто же спорит), Лена стала Вампиршей (столь же таинственна и опасна), а Настю окрестили Василисой Премудрой. С тех пор они проводили в обществе друг друга едва ли не больше времени, чем в нашем. Между группировками разразилась война с применением всех средств обольщения. Битвы были жестокими, но дезертиров к обоюдному удовольствию не наблюдалось.

-Перестраховщик ты Виктор, я потому и согласился на эту авантюру, что ты обычно все планируешь от и до, но почему мне ничего не сказал? Я вчера так трясся, что казалось, будь сатанисты повнимательнее, услышали бы стук моих зубов друг о друга.

-Забыл.

-О господи! Забыл он, а я полночи чувствовал себя зайцем в вольере у волков! Все, я пошел просить о помощи высшие силы.

-А нельзя им просто позвонить?- спросил я, у гудков в трубке.

Признаться, после разговора с друзьями все стало еще непонятнее. Ладно, пусть меня всего трясет от явственного ощущения тайны, но до вечера поговорить с остальными наверно не удастся. Необычное необычным, но в свой единственный выходной и я и они будут отдыхать. Так, что там у нас новенького выложили в сети?

Часа через два я оторвался от монитора, размялся и подошел к окну. Лето, зелень, знакомая фигура, тискающая в руках картонный пакет, целеустремленно идет к подъезду, оставляя за собой следы на асфальте. Мой двоюрдный брат Михаил, единственный из тех с кем мы вчера пугали сектантов на кладбище, и с кем я сегодня еще не переговорил. Наверняка у него тоже что-то стряслось, сегодня я уже ничему не удивлюсь. На улице сушь, а этот тип умудрился где-то лужу найти, вон какие за ним мокрые следы остаются. Вот всегда с ним так, как чем-то увлечется, так прет напролом, не замечая препятствий и не обращая внимание на такие мелочи как грязь под ногами. В принципе фигура тяжелоатлета единственное, что спасает его от неприятностей, когда путь родственника пролегает по чьей-то обуви.

Подойдя к двери и внимательно прислушавшись, я уловил тот момент, когда Михаил остановился перед дверью и поднял руку чтобы позвонить. Я опередил его на какую-то секунду.

-Входи, - громко сказал я и открыл дверь. - Вот тряпочка, вытри ноги, на остановке ты умудрился вляпался в лужу, поставь коробку в холодильник и рассказывай, что с тобой такое.

За дверью обнаружился мой двоюрдный брат Михаил с поднятой вверх рукой. Позвонить в звонок он не успел и теперь стоял, в полной растерянности, переводя взгляд с заляпанных грязью старых кроссовок на картонный пакет, заполненный яблочным соком. Машинально взял протянутую ветошь, прошелся ей по обуви, разулся и только потом взглянул мне в глаза. Судя по промелькнувшей на лице гримасе, мой родич находился в состоянии близком к шоку.

-Ты тоже? - спросил он.

-Угу, - подтвердил я, моментально все понимая, - да ты проходи, садись, рассказывай, как потихоньку с ума сходишь. Я все свои книги перечитываю, это хоть как-то помогает отвлечься. Ленка в кулинарию ударилась, на пироги приглашает, звонила с утра. Ярик в церковь пошел, Артем то ли спит то ли качается. А вы больной на что жалуетесь? Видения? Голоса? Пророчества? Телекинез?

Михаил скорбно вздохнул и пошел к холодильнику. Еда всегда успокаивает, и поэтому братец надеялся облегчить свои страдания путем принятия дозы белков и углеводов. Наивный. Сейчас уже полвторого, а первый стресс настиг меня часов в десять, в одинадцатом. Ну, вот слышен характерный звук открывшегося хранилища продуктов и сразу за ним тяжелый вздох.

-Как страшно жить! - донесся его скорбный голос. - Вик, у тебя хоть что-то теоретически съедобное есть?

-Хозяйственное мыло, - поломав голову секунд десять, решил я, - будешь?

Брат поколебался, но решил отказаться от предложенного деликатеса. Уселся в кресло и старательно уставился на меня, явно решив провертеть взглядом дыру .

-Ну? - подбодрил я его, - Что случилось? Просто так ты бы в гости без сока заявился.

-В общем я это, - замялся он, - ты книжки всякие разные про мистику и прочее тому подобное почитываешь ведь?

-А то ты не знаешь, я вроде бы и не особо скрываю, не средние века на дворе, чтобы литературу прятать.

-А дом почистить можешь?

-Не, это надо уборщицу нанимать против того бардака что ты у себя в комнате развел любая магия бессильна

-Да знаю, знаю это от волнения. Барабашка у меня в доме поселился. Или водяной.

-Кто?

-Да сам не знаю, просто ночью часа в три трубу в ванной прорвало, мать как-то услышала и давай всех тормошить. Мы все семьей, толком не проснувшись, схватились за тряпки, и давай воду собирать. Полведра набрали и вдруг я смотрю: вода стала утекать обратно в трещину. Ты не поверишь, она просто всасывалась обратно!

-Ну мало ли чего там в трубе было, может перепад давления какой, вот ее назад и потянуло.

-Может быть. А потом, когда мы на кухне хотели чай подогреть вода в холодном чайнике за двадцать секунд вскипела! Я едва не ошпарился!

-Вы электрический купили? А какой марки?

-Нет, в том-то все и дело, все та же старая железяка, которую на газ ставить надо. А еще когда я по улице шел у меня прямо под ногами лужа появилась. Из ничего! Не ровном месте! Просто шел по парку и вляпался в нее. А ведь дождя уже больше недели не было. Так как, поможешь?

-Не вопрос, - отозвался я, лихорадочно припоминая с чем могут быть связаны такие аномалии, - но прямо сейчас ничего такого припомнить я не могу, подожди до завтра, я со своими посоветуюсь. Да и у всех кто вчера психов гонял какие-то проблемы начались. На Артема вон кактус напал, я обжегся непонятно чем.

-Говорил я тебе что стоило просто в 02 позвонить, так нет не послушал.

-Да звонил я уже неделю назад. Пока они бы раскачались, у нас на кладбище уже кого-нибудь точно зарезали бы. Что, прикажешь ждать до первого трупа?

-Нет конечно, бить эту погань надо было - кивнул Михаил, - хотя в общем это мы и сделали. Ладно, тогда я пошел, мне еще надо в универсам за хозтоварами зайти.

Я закрыл за двоюродным братом дверь и задумался. Со всеми, кто был вчера на кладбище, происходило что-то странное. Но с чего? Я там уже три года периодически ночую и ничего сверхъестественного не заметил. Да и друзья ко мне пару раз на огонек забегали. Ничего. Никто не жаловался. Не из них, не из клиентов. Ну раз началось все на кладбище, то и окончиться должно там же. Значит после застолья у Ленки сагитирую своих в новый поход на старые могилки, им всем наверняка тоже жуть как хочется понять что такое происходит. Кто там сегодня дежурит? Пал Палыч? Ну тогда все нормально, этот тип как придет на работу, так и сразу начинает спиртоваться, из будки с топчаном он не вылезет если водка не кончится. Отправлю ка я всем своим смс соответствующего содержания, чтобы подготовились получше, снаряжение подобрали, благо вчерашний инвентарь еще не разобран.

Застолье прошло живо и с огоньком. Перенервничавшие молодые организмы смели все что наготовила хозяйка с помощью своих подруг и предложение повторить поход на кладбище все встретили на ура. Единственный минус заключался в том, что с нами увязались неразлучные 3В. Несмотря на протесты, я заставил кинуть жребий, кому оставаться дома и принимать контрольные звонки. Выпало Михаилу. Жаль, мой братец в случае чего угодно является неоценимым помощником. Точнее оценимым в девяносто семь кило одних мышц. Но ничего не поделаешь, пришлось идти составом три А плюс три В. Хотя чего я так тревожусь? Сегодня уже не полнолуние, а после вчерашнего представления вряд ли кампания перепуганных до мокрых штанов культистов соберется так быстро. Да и жреца, думаюэ, еще не выпустили из кутузки, а без лидера такие люди как правило опасности не представляют. И потом, мы не с пустыми руками идем. Застолье продолжалось где-то часов до одиннадцати, когда было принято решение прогуляться пешком до кладбища, чтобы немного проветриться и подойти на место в начале первого.

По пути наша кампания, ну скажем так, немного развлекалась и дурачилась. Чувствую, будут завтра говорить в городе о ночных хулиганах. Странно, вроде бы не пили, а на сумасбродства пробило почему-то абсолютно всех. Организм переполняло чувство свежести и восторга, казалось можно своротить горы и выкопать новые моря. Открылось второе дыхание, а первое не иначе как перешло на чистый кислород. То одна, то другая пара немного отставала или выбегала вперед, теряясь из виду от минуты до получаса. Ее приходилось ждать, причем, когда потеряшки находились, то исчезали уже другие. Да я и сам пару раз немного запаздывал на поворотах улиц, чтобы побыть наедине с Василисой. В конце концов, когда еще будет такая романтическая обстановка? Ночь, звезды, ощущение азарта, а вон еще и знакомая оградка впереди замаячила.

Пройти на территорию кладбища незамеченными большой проблемы не составляло, перелезть кованую ограду не смог бы разве что семедисятелетний старик. Но такие люди, как правило, отличаются сухощавым телосложением, так что он мог бы просто протиснуться в широкий просвет между прутьями. Подсадив наших спутниц и пересекя символическую преграду наша компания начала продвижение на место вчерашнего конфликта

- Виктор, а может ну его, - заволновался вдруг непонятно с чего Ассаин, - что то не нравится мне здесь. Такое чувство, что будут бить.

-Артем дело говорит, - поддержал его Алхимик, - у меня такое ощущение будто за нами следят. Ты ничего не замечаешь?

Я огляделся вокруг в поисках чего-то подозрительного, но ничего кроме привычного пейзажа не обнаружил. Но своим друзьям я привык доверять, так что на всякий случай прислушался к своей интуиции. Она молчала, что и не удивительно, в конце концов, я всегда больше полагался на логику чем на предчувствия.

-Ребята, кажется у нас проблемы.

-Ой, а кто это там?

Одновременно произнесли Лена и Света.

-Писец котенку, окружили, - зло выругался Аретм.

Мы натолкнулись на группу подозрительных молодых людей на кладбище, числом эдак в десяток рыл разного возраста, возглавляемых очередным деятелем. Но это был не вчерашний толстячок жрец, сегодняшний предводитель сектантов был худощав, но в его одежде без особого труда узнавался тот же инфернальный стиль. Чудила в плаще с намалеванной красной звездой предложил нам поделиться нашими компаньонками. Группа поддержки щелкнула выкидными ножами и начала бормотать что-то вроде: 'авве Сатанос!'. После этого Алколит показал себя достойным продолжателем духовных традиций Шаолиня, пнув оратора в голень. Придурок в отличии от предшественника рукопашным боем владел явно ниже среднего, рухнул и ударился головой о чью-то оградку. Я достал из специального кармашка на рюкзаке оригинальный шокер. (На самом деле чуть чуть проапгрейденный гибрид паяльника с кипятильником работы Ассаина) щелкнул кнопкой отмахнулся от ножа и приложил им по роже самого шустрого из бросившихся на нас. Вонь, крики, это ему еще повезло, что мое оружие не успело как следует нагреться. Артем увернулся от запущенного кем-то ножа и метнул в ответ свой сюрикен. Вампирша приложила набегающего нахала прямым в челюсть. Настя выхватила сотовый и принялась вызвать милицию, а Ведьма просто орала и корчила из себя беспомощную дурочку, на что купилось сразу двое. Один получил в глаза струю из баллончика с газом, но вот второй умудрился завести ей руки за спину и прижать к горлу нож.

-Стоять, б...ть! Если вы еще хоть дернитесь, я эту сучку порешу!

Сражение замерло. Ассаина и Алколита скрутили повалили на землю, но я успел отпрыгнуть от пытавшихся в меня вцепиться рук.

-Насть, ты милицию вызвала? - спросил я.

-У меня батарея села, - призналась подруга.

Я оглядел поле боя. Расклад явно не в мою пользу. Один лежит, двое держатся за головы явно не бойцы, еще один чихает и кашляет без остановки, но еще пятеро взяли моих друзей в заложники.

-Ну что ж, сдаюсь, - и бросил шокер. Заклейменный мной урод тут же сделал два шага вперед и врезал мне по голове подхваченной с земли палкой. Сознание померкло.

Очнулся я на том же кладбище но уже связанный. Сатанисты выстроились вокруг большого надгробия кружком и бормотали что-то по латыни. Рядом были такие же связанные тушки моих друзей со следами побоев. Все были без сознания, но девушкам кажется, повезло, во всяком случае, ни на одной платье порвано не было. Уже хорошо, пусть это зачтется уродам в чистилище. Мерзко воняло. Скосив глаза, я увидел пару кошачьих трупиков. Кажется, эти ненормальные начертили их кровью какой-то рисунок и теперь в его центре были мы.

-Братья мои! - вещал 'благославленный' пинком Алколита тип, стоя на каменюке, также расчерченной непонятной символикой, - сегодня мы возрадуем нашего господина, и кровь этих презренных червей наполнит нас его силой! Так внимайте же мне...

As dues... - отвлек меня непонятный шепоток.

-Ведьма, ты чего это, молишься? - искренне удивился я.

-Цыц, придурок, ты хочешь чтобы нас принесли в жертву? Да ты хоть представляешь, что станет с твоей душой. Ты хочешь стать безымянной тенью, вечно служащей злу?

-Ага, всю жизнь мечтал. Свет, успокойся, в конце концов ты же должна верить что смерть это только начало. И потом, вдруг нам все-таки повезет, и эти добрые дяди нас попугают и отпустят.

Про Михаила, сидящего на телефоне я смолчал. Братец конечно не гений, но милицию он уже вызвал. Остался один вопрос: 'Успеют люди в погонах или нет?'

-Да что б ты понимал в этом, атеист поганый, до чего ж довели людей, что уже ни в бога ни в черта не верят. А теперь не мешай мне, As dues...

-И не собираюсь, - хмыкнул я, отчаянно пытаясь залезть связанными руками в карман лежащего здесь же рюкзака Ассаина. Там у него хранится последний рубеж обороны - склянка с жидкостью 'Пироман' к которой прикреплено несколько маленьких картонных лент, пропитанных особым составом и с прицепленными рыболовными крючками. Короче - аналог коктейля Молотова, с небольшими дополнениями. Моя гордость. Уф, достал, теперь чем бы зажечь, а этим чудикам похоже до меня и дела нет - бормочут свои молитвы, на нас внимания не обращают. Вот только ножи в руках настораживают.

-Свет, дай огнь.

-Что?!

-Огонь. Зажигалка, спички, прикуриватель, хоть что-нибудь.

Авве Сатанос! - провозгласил сатанисит, и тут кошачья кровь внезапно заискрила. Из-под земли донесся утробный стон, а прямо посреди кружка людей возникла жуткая двухметровая фигура. Это была тень, но тень без тела, с ярко горящими глазами. И она явно не принадлежала человеку.

-Я слышу вашу мольбу, дети мои, - пророкотал пришелец, - я возьму дань для Великого, а вы же славьте имя его и будете вознаграждены.

Сатанисты повалились на колени, а тень простерла над головой предводителя руку, сделала движение будто стряхнула что-то и направилась к нам.

- Свет, это демон? - прошептал я и машинально попытался поджечь запальную ленту об искрившиеся лини. Безрезультатно.

-Ииии, не хочу.... - стал мне ответом ее пронзительный полувизг-полуплач.

-Это кто тут опять меня разбудил?!! - пронесся над кладбищем тихий и какой-то сухой старческий голос, вслед за чем из воздуха в нескольких метрах от меня сгустилась прозрачная фигура. Слабосветящаяся. - Ну и ну, я думал, что это патруль по мою душу пожаловал, а это просто браконьер залетный развлекается. Слышишь, ты, отродье преисподней, иди ка отсюда подобру-поздорову! Я тебя еще вчера почуял, так что вон из моего города. Это место занято уже!

-С дороги, кучка сгнившего праха! - повелительно взревел демон. - Не путайся под ногами и сохранишь свое существование.

-Значит, мало твоим слугам эти отроки крови пустили, - ощерился призрак, - надо было и тебя за хвост ухватить и в пентакле замуровать, да лень искать было.

Вместо ответа оскорбленный демон швырнул в старика комком чадящего пламени. Я даже испугаться не успел, что этот снаряд пролетит через призрака и попадет в меня, пламя разбилось о соткавшийся из туманной дымки щит, брызнул искрами на тотчас затлевшую траву.

- Я лишу тебя даже посмертия, - разъярилась тень, и тут же вспышка света резанула по глазам. Проморгавшись я обнаружил премилую картину: пришедшее на зов сектантов существо шипя и истекая мраком отступало, а призрак гонялся за ним, пытаясь ткнуть таким же как и он сам прозрачным копьем.

- Сила есть и в избытке, а ума как обычно у вашей братии не хватает, - прокомментировал старик, не останавливаясь и одновременно стягивая к месту боя невесть откуда взявшийся туман, концентрирующийся прямо на глазах в кирасу и китель на его фигуре. - Я в этом городе почти сто двадцать лет жил, еще столько же мертвым лежал, к моей могиле все любопытствующие оккультисты губернии ходили, а ты меня, как только что почившего деревенского знахаря упокоить пытаешься.

- latet! (лат. исчезни) вдруг проявил себя тип в плаще. С его возгласом налетевший порыв ураганного ветра, явнее не являющегося естественным отбросил от демона призрака, изорвал его одежду, взъерошил всем волосы и швырнул пучок горящей травы практически мне под руки

-Спасибо, - прошептал я, поджигая запал и связанными руками неловко метнул снаряд, целясь в перешедшее в контратаку чудовище. Страх предал мне силы, но лучше бы он этого не делал. Бутылка перелетела через страшное создание и разбилась о голову предводителя сектантов. Он вспыхнул как спичка, тягучая жидкость медленно стекала, цепляясь горящими лентами ткани за все на своем пути. С жутким воем фигура, уже мало похожая на человека, вцепилась в опешивших людей, словно ища спасения у тех кто не смог его уберечь. Пламя радостно шкворча перекинулось и на их одежду. Уже несколько кричащих головешек пытались сорвать с себя горящие тряпки, но помогало это мало. Не зря я растворял в бензине и солярке пластмассу и пенопласт. Таким составом останавливали танки в Великую Отечественную. Что ему современные отморозки?

-Смертный червь! Ты заплатишь за это! - в следующую же секунду я уже обнаружил себя висящим в захвате жуткой тени и судорожно пытавшимся сделать хоть один вздох. Оказывается без кислорода очень сложно продержаться. Прошло несколько секунд и вот я уже извиваюсь как червяк, мечтая только о воздухе.

- Ты будешь умирать долго, но смерть не принесет тебе облегчения - обещала мне эта тварь, и вдруг рухнула вниз, выпустив, наконец, мою многострадальную шею.

Это очнувшийся, Алколит врезался в посланца преисподней всем своим связанным телом с воплем: 'Ом мани падме хум'! В этот миг я отчетливо понял: он - герой. Я бы на такое не решился никогда. Оказавшаяся на земле тень зашипела, распахнула пасть в полголовы и попыталась откусить руку моему другу. Порядком побледневший Денис храбро плюнул внутрь жуткой пасти. И это сработало! Демон взвыл и харкнул на траву комок черноты, в котором что-то блестело. Приглядевшись, я опознал нательный крестик. Блин, ну почему я пошел на биофак, а не в семинарию?!

- Сопротивляетесь?! - взвыла тень, - Я, Асцекртоий, посланник дома Инлозес, еще не один смертный не смог победить меня!

-Хе! - это призрак старика оправился от удара и в свою очередь обвил горло твари удавкой из тумана, выходившей казалось из кончиков его указательных пальцев. Впрочем, темный монстр мгновенно ее разорвал, но только затем, чтобы тут же вцепиться в следующую, посланную взамен предшественницы.

-А нам это не надо. - Раздался на удивление веселый девичий голос. - Мы просто изгоним тебя туда откуда ты пришел.

На голос обернулись все: я, Алкоилт, демон, призрак и даже уцелевшие сатанисты. Это Лена доползла до надгробия, рядом с которым чадило уже затихшее тело. Она победно хмыкнула и всем телом начала кататься по рисункам, стирая и размывая линии.

-Нет! - взвыло существо и рванулось к ней. Но было поздно. Большая часть искрившихся знаков уже была безнадежно испорчена. Тень начала расползаться туманом еще на середине пути, а до Ведьмы долетели лишь жалкие обрывки, все еще пытающиеся сохранить былую форму.

-Может быть, я и не смогу подготовить пришествие господина, - провыла стремительно бледнеющая фигура, - но вас я заберу с собой!

И взорвалась потоком черного густого дыма, окутавшего всех кто был на кладбище. Откуда то налетел сильный ветер, покативший мою не самую легкую тушку по земле. Сделать новый глоток воздуха что-то мешало, удерживаться в сознании становилось все труднее.

И почему этот демон так неравнодушен к удушью? - успел подумать я, прежде чем свет померк.

-Куда? А ну стой! - еще смог услышать я гневный вопль приведения.

Глава 2.

Неясная небритая рожа пинает меня по ребрам и выходит, притворив дверь жутко грязного сарая. В щель между дверью и земляным полом проскакивает необычно крупная мышь. Мышь? Да нет, крыса. Земляным?! Полом?! Не понял это еще что?!

Пытаюсь вскочить, но веревки мешают, и только теперь становится ясно, что лежу вплотную с еще двумя недвижными тушками. Такими очень родными тушками, которым я доверяю едва ли не больше чем себе. Кто посмел с нами так обращаться?! Испарю гада. Сначала растворю, а потом испарю. Вот прямо таки стихи получились. Ладно, надо успокоиться и тщательно проанализировать факты.

Нас здесь трое. Мы связанные трезвые и очень злые. Или нет. Нас здесь трое. Мы пьяны в укурку. Или нет. Нас здесь трое, но мы полностью слетели с катушек. Или... стоп, мне показалось, или они начали шевелиться?

- Эй, Алхимик, кончай медитировать и объясни мне, чего вчера было? Нас что на садо-мазо потянуло? И где тогда девчонки?

Это Ассаин.

-О мои бедные железные нервы! - подал голос Алколит. Кажется это цитата из какой-то старой фантастики, вот только откуда?

-Мы где? - спросил я, не придмав ничего лучше.

-Ответ придумай в рифму, - не замедлил съязвить Ассаин. Ты о вчерашнем дне что помнишь?

И это друг называется, мы по уши в грязи, валяемся где-то связанные, а он тут допросы устраивает. Торквемада блин нашелся, итак:

- Мы после собрания в у Ленки пошли куда-то с тремя В!

- Правильно.

- Они потащили нас в парк за реку, я мост помню.

-Верно, но не совсем, мы на твое кладбище шли.

- Алколит потащил Светку любоваться на какую-то старую ель.

-И не ель, а лиственницу! - встрял последний.

-Да хоть баобаб, мне по барабану, главное чтобы все иголки из штанов вытащил. А Лену наш кровожадный друг пытался соблазнить демонстрируя ей крис. Он еще утверждал, что рукоять один в один сделана с какой-то там гравюры в виде дракона. Ты где откопал эту гнутую железяку, чудо?

-Она не гнутая! Форма специально предназначена для нанесения рваных ран! А сам-то?!

-Мы с Настей просто обменялись парой формул...

-Засос с шеи сотри, зубрила!!! - и как единодушно то, прям близнецы. Однояйцевые. А формулами мы таки правда поменялись, вот только уже после... мда. А вот потом, когда собрали всю нашу компанию психов, поужинали захваченными продуктами и в поисках дальнейшего экстрима пошли гулять на кладбище, благо уже темнело...

-Алколит, а ты фуфло! Третий глаз, седьмое чувство, а вот компанию сатанистов нашел только когда наступил на плащ какому-то чудику. Да ладно бы только наступил, но ведь еще и заорал во весь голос: 'О Элберт Ктулху!'

-Сам мудила! Ты зачем его своим шокером поперек рожи треснул? Бедняга теперь лицом на Фредди Крюгера похож.

- А нечего в Артема ножиком кидаться! От у нас душа ранимая, если бы не отпрыгнул как пить дать поранился бы!

-Молчать, придурки! Если бы вместо того чтобы бездарно затевать драку вы потрудились осторожно отступить то я бы их накрыл одной гранатой!

-А почему одной-то?

-А ты мне больше не дал.

Тут в голове окончательно прояснилось, и значимые события всей жизни предстали как на ладони.

- Народ, это у меня глюки, или мы в самом деле видели живого демона?

-Не уверен что понятие жизнь для него подходит, - буркнул Алколит.

-Ребят вы чего с катушек съехали? - осторожно спросил Ассаин, переводя взгляд с Ярослава на меня. Ну побили нас немного сектанты и куда-то закинули, зачем же умножать сущности. Я атеист и этим горжусь!

Дверь сарая отворилось, внутрь вошло нечто приземистое с морщинистой серой кожей и острыми ушами, цапнуло висящий на стене моток веревки и вышло.

-Это чего было, пацаны? - спросил Артем, нервно сглатывая.

-Ты вчера на каком моменте вырубился? - вежливо уточнил я. Когда Ведьму повязали, да? Алколит, просвети неверующего.

Пока адепт запретных знаний пересказывал последователю дела Хитмана все вчерашние события, я сосредоточенно разглядывал интерьер нашей тюрьмы. Ну что я вам скажу? Либо это край непуганых идиотов, либо последний раз здесь кого то запирали лет эдак двести назад. Строение деревянное, пол земляной, доски рассохшиеся, щелей навалом, на стенах развешан подручный инвентарь типа грабель, мотыг и пучков засушенных растений, а в довершение картины здесь же лежат наши распотрошенные рюкзаки. Большая часть вещей конечно испарилась в неизвестном направлении, но и осталось немало. Причем что странно, исчезло все яркое и блестящее, даже рулон фольги, который завалялся в моем рюкзаке незнамо с каких пор, а вот тусклый серый и невзрачный молоточек из заплечника Ассаина валяется прямо таки на виду. Или провокация? Не рискнешь, не узнаешь.

-Так народ, хорош базарить, сейчас быстренько развязываемся, подхватываем садовый инвентарь и идем оценивать ту задницу в которую влетели.

-Ну почему так пессимистично, - заинтересовался Алкоилт, - может оно и к лучшему?

-Ты сам-то понял что сказал? - участливо отозвался Ассаин. - Мы связанные черт знает где, вокруг непонятные твари шастают и это к лучшему? Оптимист блин! Чем языком молоть лучше сползай до моего рюкзака, там клепки по верхнему ряду острые, я их сам затачивал, хоть веревки перережем.

-А почему сразу я то? - заныл мистик. - У меня ребра болят.

-Ага и хвост отваливается, - хмыкнул я, - а нас можно подумать вчера не били а вежливо постукивали. Ползи, ты ближе всех к нему. И тихо тут, а то мало ли какая крокозябра на шум заявится.

Угроза подействовала, и шустро извивающийся Ярик достиг вожделенного рюкзака за каких-то полминуты. Еще минут пятнадцать ушло у него на то чтобы перетереть веревки о все-таки не такие уж и острые металлические заклепки рюкзака. Ну а затем освободить всех нас было только делом техники. Все это время мы с ужасом ждали что вот вот в сарай ворвутся ... А вот кто ворвется уверенности не было никакой. Сатанисты - далеко не худший из вариантов.

-Так, народ без шума и пыли тихо вооружаемся, - прошептал Ассаин как только веревки упали на землю. Я беру свою кувалду и воон те вилы. Алколит хватай мотыгу, у нее рукоять тяжелая, а ты Алхимик...

-Спокойно, уж я безоружным не останусь, - усмехнулся я роясь в остатках своих вещей. - Вот идиоты,- хмыкнул я, - демонстрируя друзьям три длинных цилиндра фейерверка и зажигалку, оставить такое. Щас я им покажу день независимости. Ну а на случай ближнего боя я возьму вот это! И продемонстрировал друзьям маленький раскладной спиннинг.

-Мы вообще то вроде как не на рыбалку собрались, - ошарашено спросил Алколит, А Ассаин понимающие усмехнулся. Собственно он то и помог мне сделать эту штуку.

С гордой улыбкой я разложил эту с позволения сказать удочку, открепил на фиг катушку, вытащил из подвижных пазов конец удилища и вставил на его место специальную блесну. Одну из трех. В руках у меня оказалось копье, сделанное из углепластика и снабженное стальным навершием.

-Так, инвентарь разобран, теперь разведка местности. Увидите демона не трогайте его. Он не наш!

-Цыц ты балаболка, - обрвал меня Ассаин, - ползите сюда и скажите, это у меня крыша съехала или фундамент погулять вышел. Артем приник к одной из многочисленных щелей и старательно что-то высматривал. Я пристроился к соседней и едва сдержал нецензурный возглас. Мне открылся замечательный вид: хижины из веток, шкур и разного хлама, посреди них пустое пространство, в центре которого большой котел, исходящий паром. Но главное - десятки невысоких существ с кожей серого цвета и большими острыми ушами, те что помльче радостно носились туда сюда, а самые крупный особи стояли вокруг костра с различным копьями, дубинами, вроде бы даже с парой топоров. Не дать не взять племя Мумба-Юмба пригласила на праздничный обед колонизаторов. Но вместо пигмеев - гоблины. Во всяком случае имеено так я себе представлял этих фентезюшных, хотя каких нафиг фентезюшных? Вполне реальных существ.

- Вик, Ярик, это чего такое-то, - раздался жалкий шепот Ассаина. - Мы что, обкурились? Они ж на гоблюков из Обливиона похожи как родные братья.

-Это друг мой, племя, которое что-то празднует, - мрачно изрек Алколит. - И в связи с этим у нас две большие проблемы.

-Какие? - осторожно уточнил я.

-Первая - ты думаешь такой котел будет пустым? И вторая - а где наши дамы?

Не сговариваясь, мы с Ассаином рванули к двери, и если бы Ярослав не цапнул нас за воротники, то мы бы уже начали крушить ближайших тварей.

-Назад, идиоты! Жить надоело?! Они порвут нас на лоскутки, и будут правы, так как таких идиотов учить бесполезно. Если 3В там, мы им уже не поможем, а если нет, то действовать надо иначе

В его словах было рациональное зерно. Переглянувшись мы с Артемом живо отползли к противоположенной стене, не менее дырявой. Вид из щелей открывался вполне ничего себе. Лес как лес. Вон ель, вон береза, вон карагач. Вполне себе нормальная природа. Но главное - всего две ушастые тварюшки сидящие спиной к нам и что-то друг другу чирикающие. Две заостренных палочки в полтора метра валяются рядом. Мы переглянулись и начали максимально тихо раскапывать неплотно утоптанную землю подручными предметами. По ходу дела нам пришлось дважды прерываться потому что часовые настораживались и начинали усиленно зыркать по сторонам в поисках источника непонятного шороха. По счастью они видимо списали все на какое-то лесное животное. И вот спустя каких-то десять минут в получившийся лаз уже можно было пролезть. Мы переглянулись. Я приподнял в руках копье и выразительно взмахнул им. Ассаин покачал головой, вручил мне молоток и вытащил из рукава леску, завязав на ней петли для рук. Посмотрел на меня, резко дернул руками, имитируя накидывание удавки на шею, после чего разулся. Я оставил копье и туфли Ярославу и прополз первым, вслед за мной полез Артем Красться было тяжело, в основном, потому что хвоя, обильно устилающая землю норовила кольнуть побольнее. Кажется, неслышно подкрасться нам все-таки не удалось, ушастые встали и протянули руки к копьям. Ассаин бросился вперед резким рывком и буквально в прыжке накинул леску на шею ближайшему и тут же упал на землю, заставляя тонкую нить буквально разрезать живую плоть. Я же просто метнул молоток в голову гоблину, промахнуться с двух метров не смог бы и слепой. Короткая схватка закончилась, две серые фигуры лежали на траве, одна еще пыталась что-то булькать, тщетно стараясь зажать рассеченное горло, из которого толчками выбивалась красная кровь, вторая же лежала неподвижно. Меня вытошнило. Ассаина впрочем тоже. Алколит, уже выбравшийся из дыры мудро отвернулся. Да уж, В РПГ это выглядит немного иначе. И намного чище. И запаха нет. Воняет дерьмом и ... шашлыком? Быстрый взгляд на гоблинов прояснил источник запаха. У их ног на деревянном подносе лежала полуобглоданная нога. Человеческая. Буэе... Борясь с тошнотой и кое-как вытерев молоток о траву я отворачиваясь от дела рук своих кое-как доплелся до поставленных на землю туфель.

-Ну, что дальше? - спросил Артем, нервно поглядывая на тела. Поздравлять моего друга с боевым крещением было как-то неловко. Хотя в том, что этот жмурик был первой невинно убиенной им тварью я уверен. Ну и фиг с ним, здесь похожих еще с сотню шастает, поздравлю сразу с мастер-классом.

-А дальше мы повторим подобную процедуру со всеми, с кем сможем, - мрачно произнес Алколит, - и лично я выступаю за полный геноцид этих тварей.

И я еще Ассаина кровожадным считал? Да он по сравнению с Ярославом он просто душка - задушит и все.

- Держи петарды, передал я ему свой фейрверк, в случае чего будешь обеспечивать огневую поддержку. Не подпалишь никого, так хоть напугаешь. И, кстати, куда теперь?

Мы переглянулись. Вариантов было немного. Можно было бы сбежать в лес. Но как же девчонки? Можно было бы оббежать сарай и вступить в неравный бой без шансов победить. Можно было вернуться в покинутую тюрьму, и подождать когда туда кто-нибудь зайдет, в конце концов, паршивое укрепление лучше, чем вообще никакого.

И тут из-за наших спин донеслось пронзительное верещание. Мгновенно развернувшись, мы встретились с толпой гоблинов. У них были точно такие же копья как у тех, которых мы убили, вот только теперь их крепко держали в руках недружелюбно настроенные людоеды. Кажется, нам крышка. Толпа, жаждущая крови медленно наступала, и тут в нее врезались три клубка огня, исчезнувших под ногами и взорвавшихся там яркой вспышкой и тучей искр. Твари прыснули в стороны быстрее тараканов. Это был наш шанс! Если они снова соберутся в более-менее организованный строй, то мы украсим собой их стол. Я повторил трюк с молотком, выбив мозги из особо крупного экземпляра, и с размаха воткнул спиннинговое копье в живот другого, провернуть оружие у меня не хватило времени: по ноге вскользь проехалось что-то острое, распоров и джинсы и кожу. Оу, больно-то как! Скосив глаза, я обнаружил некрупного гоблина, повторно замахивающегося острой железякой, которую он сжимал двумя руками. Для него она была явно тяжеловата, поэтому раньше, чем широкий замах окончился, перерубив мне ногу, конечность оказалась перехвачена правой рукой, а левая с растопыренными в вилочку пальцами со всей дури въехала в раскосые глаза щелочки. Липко, скользко, противно, громко и наверное очень больно. В смысле, мне-то противно, да еще и руки хочется обо что-нибудь вытереть, а вот невезучей тварюшке наверняка очень больно, вон как визжит. Даже меч выпустила, держится за глаза и катается по земле. И чего орать? Я же их не вырвал, так что все образуется. А вот железяку надо бы подобрать, вот только сначала увернуться от копий, которыми так некультурно и неумело тычут следующие два гоблина. Прыжок назад, спасаясь от блеснувшего в районе живота острия. Обход справа, держась рукой за древко и не давая замахнуться им еще раз. Дробящий удар ребром ладони в кадык и резкий рывок пока еще живого тела аккурат на вновь ринувшееся ко мне копье второго. Тот замешкался, пытаясь стряхнуть со своего оружия умирающего сородича, за что и поплатился удачным пинком ниже пояса. Вреда от него в ближайшее время теперь не будет, детей думаю тоже. Тем более что уже добиваю лежащее на земле тело, наступив ногой на горло. И тут враги отхлынули, снова сбившись в толпу, ощетинившуюся копьями. Я оглянулся и меня снова замутило. По полю оказалось разбросано не меньше двух десятков серокожих тел. Больше половины лежали рядом с шатающимся Ассаином. У Артема была распахана рука, содрана кожа на лбу и он держался одной рукой за живот, оперевшись на вилы. Очень плохо, если его туда ранили, то Алколит несмотря на какие-то медицинские навыки не откачает. Сам он кстати отделался легко - к нему после запуска фейерверка решилось подойти только двое гоблинов, которым он порядком намял бока своей мотыгой. Вон они, еще шевелятся и стонут. Гуманист, блин. А о том что они вполне могут незаметно встать и пырнуть его в спину он не подумал? Хотя вряд ли встанут, эти серокожие оказались какими-то тщедушными. Удар не держат, реакция медленная. Не опасней десятилетних детей. Вооруженных детей со склонностью к каннибализму.

-Ну как народ, все живы? Ассаин, чего у тебя там с животом? - спросил я подбирая приглянувшийся меч. Ну и грязная же железяка. Ею что, навоз копали?

-Все путем, - пробурчал Артем, разгибаясь. -Только вон та сука меня в живот дубиной стуканула.

-А от меня они вообще почему-то шарахались, - отозвался Алколит. Я этим двоим, настучал и к третьему кинулся, а он от меня! И кричал-то, кричал!

Из толпы гоблинов вышел низенький толстяк и чего-то прощебетал.

-Иди на х..! - дружно послали его мы, готовясь ко второму туру.

Тот непонимающе оглянулся на своих, потом что-то прочирикал; от толпы отделились двое и пулей дунули куда-то к хижинам.

-Это они куда? - заинтересовался Алколит. - За переводчиком?

-Не дай бог, за лучниками, - буркнул Ассаин. - если они у них есть, то наша песенка спета. Расстреляют как куропаток, а строй мы в рукопашную не прорвем.

-Вообще мы как-то легко их раскидали, - поддержал я. - сатанистам давешним они и в подметки не годятся.

- Ну ты сравнил! - восхитился Артем. - Среди этих самые высокие метр сорок, а самые толстые килограмм пятьдесят. Они же мало того что низкие, так еще и худые как скелеты.

Тут двое засланцев вернулись, прихватив еще трех гоблинов в накидках а ля Сергей Зверев и с небольшим подарком для нас. Но не с луками, а с человеком. Ну, это если его можно так назвать. Избитый, с перемотанной грязными тряпками культей вместо правой руки и одетый в лохмотья, которыми бы побрезговало огородное пугало. По лицу был неравномерно размазан такой слой грязи, что она запроста могла заменить ему маску. В общем скорее он походил на зомби из малобюджетного фильма, вот только был живым. Толстяк, которого я про себя обозвал вождем, рявкнул что-то на новоприбывших, и отвесил ближайшему подзатыльник. Те что-то чирикнули и отвесили человеку пинка. Ему командовать было некем, поэтому он заголосил низким надрывным голосом, обращаясь, кажется к нам. Ни дать ни взять испорченный телефон. Вот если бы не одно но. Языка мы как не знали так и не знаем. Ну и где тут первое правило путешествий по мирам?

-Кто чего понял, мужики? - спросил Ассаин, незаметно подталкивая ногой к себе поближе еще одно копьецо.

-Угу, - отозвался Ярослав, - это переводчик. С Инкского.

-Ты что Инкский знаешь?

-Нет, но разницы, на мой взгляд, никакой.

Видя что мы не понимаем, гоблины опять начли совещаться и быстро пищать мало-помалу делая всей толпой крохотный шажки. Атмосфера начала накаляться. Я выдернул свой спиннинг, и приготовился метнуть его в вождя. Тот не будь дурак, явно заметил приготовления и попытался втиснуться в толпу. Толпа его не пустила, так как не кому не хотелось принять копье предназначенное не ему. Ассаин повторил мой маневр с копьем, взяв одно из валявшихся рядом с ним гоблинских. Мы приготовились к последнему бою и отступать не собирались. Алколит не нашел ничего лучше как похлопать себя по карманам, достать сигарету и чиркнуть зажигалкой. Толпа гоблинов остановила наступление. Ярослав сделал выдох, выплевывая клуб сладкого (где коноплю достал, паршивец?!) дыма. Гоблины сделали еще два шага назад и выставили вперед принаряженных особей. Одна из них сделала шаг вперед, и в моей голове зазвучал голос, бывший сухим и старческим. Появилось такое странное чувство. Будто лоб чешется изнутри.

- Я - Вархен, голос духов племени гремящих скал. Я предлагаю вам, люди сдаться, в таком случае обещаю, что вы умрете быстро. Наши воины многочисленны вам не победить их, а ваша плоть в любом случае станет даром покровителю Охоты, так не лучше ли будет уйти без боли?

- Ни фига себе, - огорошил я друзей. - Этот хмырь шаман. И вон те ряженые похоже тоже. Залез мне в голову и предлагает сдаться. Если послушаемся, перед котлом нас милостиво треснут по башке. Арт! Положи копье! Если ты его прям щас прикончишь, хрен мы с кем тут поговорим. По крайней мере, пока мы говорим, хотя бы передохнем немного.

- Ты мудр, - раздался в моей голове тот же голос. - Но тянуть время бессмысленно. У нас его много, у вас же нет и дня.

-Ты в серьез считаешь нас способными просто так сдаться вам и обречь на смерть и себя и наших подруг? Лично я может быть и согласился бы не дрыгать лапками. Может быть. Но ради своих друзей я пасть порву кому угодно. Тебе, себе, всему кагалу духов вместе с демонами всех миров. Или сдохну. Но это я всегда успею.

-Даже будь ты один, не сдался бы, не тот характер,- возразил шаман. Но о каких женщинах ты говоришь? Мы нашли вас в святилище темного Ленваху, причем уже связанными. С вами больше никого не было.

-Пацаны, важная инфа, он говорит что 3В здесь нет.

-Врет! - было единодушным решением.

-Припугни их чем- нибудь, - посоветовал Ярослав, - гнев богов что-ли пообещай. Или там пришествие архангела Михаила с огненным мечом.

-Они тебе не верят и я тоже, так что вместо того чтобы пудрить мне мозги, лучше отдай нам наших спутниц, и дай спокойно уйти. Ваше племя уже лишилось многих, но если ты нападешь, потери возрастут многократно. Скажи, стоим мы того?

-Вы сражались только с воинами, - возразил Вархен, а сейчас я и мои ученики поддержим их силой духов. Вы умрете.

-Послушай сюда, серый, Я Алхимик. Мой друг с копьем - Ассаин. Конопляный сбор сейчас покуривает Алколит. Мы 3А. Мы вместе, сколько себя помним. И если уж погибать, то только в большой кампании. Это наше единодушное решение. Мы погибнем, но вот конкретно тебя, я заберу с собой туда, откуда не возвращаются. А уж если пострадают наши девушки, то тогда шаман, тебе лучше было бы не рождаться на свет. Поверь, наши души будут терзать тебя вечно даже в посмертии. Алколит обеспечит, у него хорошая медитативная практика, он хоть и светлый по натуре но ради такого дела и темными силами не побрезгует.

-Он не некромант, - в мысленном голосе гоблина слышались отголоски неуверенности. Но... на вас чувствуется темная аура, мертвая аура, правда странная какая-то... Отдающая чем-то древним, злым, но слабая и как будто не монолитная...

-Ярослав, срочно черти пентаграмму! - страшным шепотом проорал я, мысленно пытаясь вспомнить во всех чертах облик демона которого призвали сатанисты.

-Какую? - ошарашено переспросил Алколит, - Для вызова Духа? Демона? Ограждающую? Фокусирующую? Я же их никогда не чертил по-настоящему. Только схемы изучал, чтобы пофорсить перед Ленкой. И церковь запрещает. Звезд на небе нет к тому же, да и вообще день на дворе! У меня не получится...

-Какую угодно, но максимально быструю и простую, чернокнижник христианский! От этого наши шкуры зависят! - взвыл я в голос, не мало не заботясь о возможном подслушивании. Шаман и так все понимает, а остальные по барабану.

Ярослав быстро сел на землю, достал из кармана иголку, кольнул себя в палец и резкими штрихами начал набрасывать вокруг себя неровные изломанные линии, капая в узлы кровью. Не знаю впервые ли он начал это делать, но получалось убедительно. Хотя я теперь после того как увидел настоящего демона, наверное от любой геометрической фигуры шарахаться буду.

-Что он делает?! - влез в мои мысли теперь уже панический голос Вархена. Я слышу его мысли и вижу намерения! Он хочет пробудить Челюсти Смерти! Останови его! Вам вернут вещи, я заплачу, я отпущу с вами всех пленников, вот только не надо призывать их! Они же сожрут всех! Останови!

-Стоять! Фу! Хватит, они уже верят! Прекрати пока старичка удар не хватил! Ты кого призываешь мудрила?! Лангольера что ли?!

-А может не стоит останавливаться? У меня такое чувство, что все идет правильно. Осталось только замкнуть контур и активировать узлы. Это простейшая схема из всех что помню, а вот если еще добавить вот сюда символ анк, а в левый верхний угол имя Соломона, то должно стать еще лучше.

-Останови!!! - Взывыл шаман, - мы убьем вас если он не прекратит! Я рискну душой, но племя спасу! - И что-то заверещал своим.

Толпа гобилнов качнулась вперед, но глаза у всех были прикованы к Ярославу. И я готов поставить свой компьютер против деревянных счетов, что в них был страх.

-А ну стой! Некрономиникон будешь по памяти в другом месте чертить. И ни строчки больше, или они на нас сейчас кинуться. И вообще что ты собирался этой штукой сделать, что так их перепугал? Локальный апокалипсис или построение коммунизма в одном отдельно взятом племени? Нашествие крыс-мутантов? Массовую импотенцию?

- Не надо насмешек я работал исключительно по христианским канонам. Пытался натравить на них саранчу. Метод проверенный им Моисей египтян запугивал.

Пока я пытался уловить связь, толпа гоблинов шустренько начала сокращаться в объеме, причем первым исчез вождь. С нами остался лишь почетный караул из десятка морд и шаманов.

-А стоит ли им верить? - спросил Ассаин, аккуратно складывая у своих ног уже седьмое копье. Он их что, коллекционировать начал? Все равно же больше двух зараз не кинуть? И потом, почему он так этих насекомых испугался?

-Хорошо, - с явным сожалением кивнул Алколит, и аккуратно стал затирать носком ботинка свой рисунок. Поредевшая толпа дружно выдохнула. - Да будет тебе известно, друг мой, - продолжал он лекторским тоном, - что саранча не зря стоит в библии в одном ряду с чумою, ибо как писал один из наших великих поэтов: 'В мире есть царь, это царь беспощаден. Голод прозванье ему!' В условиях отсутствия развитой инфраструктуры отсутствие банальной жратвы убивает не хуже пули в затылок. Разве что дольше. А вообще, саранча это не совсем мой профиль, это уж друидизм какой-то получается, я эту схемку ради смеха разработал, когда к одной брюнетке с агрофака клеился. Просто ради шутки.

-А чего же они тогда испугались?

-А ты представь, что перед тобой лежит некая фигня, напоминающая незабвенную 'Кузькину мать' и к тому же фонящая. Из штанов выпрыгнешь, чтобы только смыться побыстрее. Психология, она и у гоблинов психология.

Я решил рискнуть и подойдя к шаману вежливо постучал его по плечу. Он хмуро взглянул на меня, серая кожа на его лице собралась в складки как у алабая. В голове снова появилось ощущение чужого присутствия. Меня слушали.

-Опустить оружие. Отдать нам наши вещи и отпустить всех пленников как ты обещал. И если мы получим наших дам целыми и невредимыми, то я даже подарю тебе один полезный артефакт.

-С вами никого не было. В святилище лежали только вы. Мы уже много столетий пользуемся им, чтобы получать плоть для подарков духам. В этот раз силы вынесли вас. Три связанных и побитых человека, на которых зацепились остатки темной силы. Тогда я не придал этому значения и решил что это отголоски пролитой некогда в том месте крови. Старый дурак. Притащить в деревню проводника Бездны, такого идиота не пустят на совет предков. Поверь, я не обманываю тебя, мне еще дорого мое посмертие. И уйти те женщины, о которых ты говоришь тоже не могли. Если бы кроме вас был кто-то еще, то даже будь он не связан, то не ушел бы от нас. Не веришь, мне спросишь у тех, кого уже ведут сюда.

К нам действительно приближалась небольшая толпа, состоящая из пяти измордованных до безобразия людей и десятка гоблинов. Старик, три мужчины средних лет и один парень, примерно нашего возраста. Все как один радовали глаз лохмотьями и фингалами. Шаман же оглянулся на своих и что-то прочирикал. Гоблины оживились и зашушукались. Не к добру, надо бы занять чем-нибудь этого главнокомандующего.

-Ярослав, коноплю сюда! - прошипел я, с ужасом понимая, что общаться с кем-нибудь без помощи шамана нам придется лишь при помощи жестов.

-Какую коноплю? - Скорчил невинное личико уже успевший спрятать сигарету Алколит.

На выручку мне пришел Ассаин. Он, молча, вынул из кармана начинающего нарка пачку и швырнул мне.

Я коснулся плеча уже собравшегося уходить Вархена и протянул ему трофей.

- Возьми в знак того что мы благодарны тебе, за освобождение наших сородичей, и не держим зла. Дым этих палочек должен облегчить тебе общение с духами. Но в обмен на эту вещь я хочу попросить тебя о маленькой услуге.

-Ты хочешь меня отравить? Глупо. А свои байки оставь детям. Есть много вещей, позволяющих шаманам стать сильнее, но все они известны мне.

- Проверь. К тому же Алколит уже вдыхал этот дым.

-Да, от него пахнет как от этих вещей, только сильнее. И он еще жив. Хорошо. Рискну. Исцелиться я всегда успею.

С этими словами гоблин подвесил прямо в воздухе сигарету, взглянул на нее, и она моментально вспыхнула, будто облитая бензином. Дым, игнорируя всякие законы физики потек к ноздрям шамана и втянулся внутрь. Один косяк в одну секунду! Ой, че щас будет.

-Кха, - закашлялся шаман, - как-то все изменилось, я словно помолодел. Хорошая вещь! Так чего ты хочешь?

И выхватил всю пачку у меня из рук.

-Ты мог бы сделать для нас троих амулеты, позволяющие мысленно говорить с окружающими?

-Камни слов что ли? - спросил щаман и хихикнул. Щас принесут. У меня их, вот столько.

И развел руки в стороны. Но одну вверх, а вторую вправо. Цепляет. Надо отсюда убираться, а то он нам такой шабаш устроит, демона вспомним с ностальгией.

Нам действительно принесли три булыжника, размером с кулак. Хорошо хоть веревки нет в комплекте. Мол сами найдите и топитесь. Свой я сунул в карман, два других протянул друзьям.

-Так, если нам не соврал ушедший в нирвану гоблин, то это переводчики. Хватаем народ, вооружаем его и деру отсюда в темпе танго. Это если они подтвердят что 3В здесь действительно нет.

-Кто такие эти три В? - спросил, старик. Нас здесь было только семеро, я, охотник из местных, барон Кростриб, и его охрана. Но самого барона съели первым, от солдат остались только Калеб, Старусман и сер Катенхейм.

-Наши дамы, - моментально сориентировался Ассаин. Мы.... Ну... в общем долгая история. Их с вами не было? Или может эти шустрики их еще где могли спрятать?

-Племя гремящих скал не так уж и велико. Мы впятером и так занимали всю яму для пленных, вон даже вас свалили в старом сарае, потому как свободного места просто не было. Да и потом, если бы они схватили хоть одну женщину, то на радостях от того какие деньги получат с ее продажи более сильным племенам перепились бы уже все. Такой праздник гоблины откладывать не будут, они верят что если духов не поблагодарить тот час же за оказанную милость, то больше те им такой добычи не пошлют. Дикари, не ведающие благостного света отца времен, что с них взять?

-Вы священник? - уточнил Алколит, и дождавшись утвердительного кивка продолжил, - тогда будем знакомы. Я Ярослав а это Артем и Виктор. Возьмите тут что-нибудь себе по вкусу из того что на земле валяется, затем быстренько прошвырнемся по их хижинам, мало ли, вдруг девчонки все же здесь.

-Как ты, смерд, смеешь командовать благородными людьми?! - вдруг взревел тот из аборигенов, на одежде которого сохранилось какое-то подобие шитья. - Ты безродный пес, посмел взять оружие?! По закону за это полагается виселица, и лишь то что вы сражались с безбожной нечистью облегчает вашу вину! Немедленно отберите у тварей мои вещи! Ну, пшли! И отвесил Алколиту пощечину.

Слов нет одни мысли. Нецензурно-недоумевающие. На нас наезжают? Так нагло? И это вместо спасибо? Ой зря. Такое не прощают. Он что ослеп, трупов гоблинских не видит, мы его за такие слова прямо здесь на месте и закопаем. А этот будущий калека продолжал:

-Я велю выпорохрумп!

Вот что значит работа в команде. Ассаин провел ему маваси-гири в челюсть, Алколит поймал падающее тело, а я исключительно из благих побуждений вмазал ему рукояткой меча по лбу. А то ведь он такого наговорит моим друзьям, что жить будет плохо но недолго.

-Ловко вы благородного уделали, - хмыкнул самый высокий и худощавый из аборигенов. - А не боитесь рыцарского гнева?

-Грех! - вскричал священник, - епитимью, немедля! Сто плетей, каждому! Двое мужиков синхронно шагнули к нам, явно намереваясь выполнить приказание. Рефлекс скорее безусловный, а это предвещает большие проблемы в общении с тутошними людьми.

Так, пора выводить тяжелую артиллерию. У минометной батареи как правило не возникает проблем с тем чтобы доказать что она не верблюд.

-Эй, Вархен, - окликнул я весело хихикающего шамана. Эти люди хотят отдать свою плоть покровителям Охоты.

Шаман от удивления где стоял там и сел. Но сородичей кликнул. Толпа гоблюков недоверчиво высыпала и взяла нас в плотное кольцо. Из нее слышалось недовольное ворчание на разные голоса, мол чего туда сюда гоняют? Все равно на чернокнижника идти дураков нет. Уж если старейший боится то нам то куда. И не пошел бы шаман лесом, там уже праздничный обед сейчас переварится, а мы здесь фигней страдаем. Камень работал безукоризненно, о таком знании языков я не смел и мечтать, но вот местные чего то не обрадовались. Священник икнул и дал газы. Мои друзья ехидно переглянулись, а двое мужиков бухнулись на колени и взвыли, умоляя не губить. Охотник последовал примеру шамана и тоже сел, трясясь от сдерживаемого хохота. Из этой кампании он один кажется более менее нормальным.

-Святой отец, хватит изображать умирающего карпа, гоблины сейчас поверят и стрескают. - Ассаин решил разрядить напряжение.

Гоблины заржали. Громче всех ржал шаман, хватаясь за траву, чтобы не упасть.

- Ты им приказываешь?! Ты ! - ошарашено взвыл святоша. - Чернокнижник!

-Ни фига, - встрял Алколит, - темной магией здесь я балуюсь, когда святое писание не изучаю, а он так, убийца начинающий.

-Еще как балуется, - хихикнул Вархен,- как влупил по нам тремя фаерболами, едва охотников не спалил поганец. А эти двое как начнут драться, чуть не половину деревни насмерть поубивали. И не хмурься, отравитель, ты вообще из них самый жуткий! С виду человек как человек, а духи у тебя на шее видят такие шрамы, будто тебе ее отрезали и обратно пришили.

И погрозил нам пальцем. Пристально посмотрел куда-то ввысь и икнул. 'Великие духи!' - ошалело пробормотал он. - Ученики, смотрите же! Нас благословляют предки!

Не знаю что ему привиделось, но Вархен подвесил в воздухе всю пачку конфискованных у Ярослава сигарет и повторил фокус. Вот только теперь облачко дыма висело над головой шамана плотным коконом, из которого периодически отделялись тонкие струйки, чертившие в воздухе замысловатые узоры и вновь возвращающиеся на место.

Аборигены от таких известий с лица сбледнули, все, даже те которые итак серые, ну создал нам шаман репутацию. Ни дать не взять угловнички с плаката их разыскивает инквизиция. Хотя нашим прозвищам соответствует, да и миру этому в целом, похоже, тоже.

-Нежить! - обличил меня священник, тыкая пальцем. - Мертвяк! Зомби! Умертвие!

-Ни фига, - отмел Алколит, слегка покачиваясь и с завистью глядя на шамана, - в нашей компании из нежити только Вампирша была, но куда ее демон закинул, демон только и знает. И захихикал

Убью гада. И курнул то немного, а такое ляпнуть!

Священник оглядел нашу компанию круглыми глазами и дал деру. Видимо для его неокрепшей психики такая концентрация подрывных элементов была слишком велика. Два мужика, которые пытались на нас наехать явно подумывали о том чтобы последовать за ним, а тот который ржал, перестал хохотать и смотрел на нас как-то странно. Оценивающе. Словно что-то для себя прикидывал.

-Парни, - взял инициативу на себя Ассаин, - берите его мерзость, догоняйте святого отца и валите отсюда пока живые. Не ваш это уровень, свихнетесь еще. Те с такой охотой двинули отсюда, что я заподозрил, что от своего бессознательного груза они избавятся за первым же кустом и дунут отсюда со всех ног.

- А я? - спросил оставшийся абориген.

-Ты я так понимаю охотник? - уточнил Ассаин внимательно изучая последнего информатора об этом мире.

- Алиссандр лучник. Раньше был на службе в вольном городе Марвеле, но вот решил заработать деньжат и поохотиться в здешних лесах.

-Тогда проводи нас туда, где есть люди, пиво и нет наглых типов, которые могли бы задать нам неудобные вопросы. Там мы мило побеседуем, и можешь считать себя в расчете за свое спасение .

-Идет.

-Выпивка кстати за твой счет. И закусь тоже.

Глава 3.

Вы слыхали, как поют козлы? А мне и Алиссандру послушать пришлось. Вот спрашивается зачем удаляясь от гоблинского селения громко распевать 'Нас недогонят!' А эти два идиота, которых я ошибочно считал умными людьми, громко возмущались, когда мы пытались их заткнуть. Даже громче чем пели. Все дело в том, что когда притащили наши рюкзаки, эти умники не нашли ничего лучше как подойти к шаману, чью голову окутывал дым от сожженной пачки. На предмет поторговаться. Узревший что-то в небесах шаман послал их далеко и надолго, а вот его ученики заинтересовались. Итогом стало подаренная Алколитом зажигалка в обмен на побитый жизнью и грызунами посох, по утверждениям гоблинов ранее принадлежавший невероятно вкусному, но глупому магу. А Ассаин как человек хозяйственный запасся парой луков и стрелами для себя и проводника, пожертвовав на благое дело завалявшийся в сумке компакт-диск. Стороны расстались очень довольные друг другом, чему не в малой степени поспособствовал конопляный дым, сваливший наконец шамана с ног и сползший вниз.

Нас не догонят! - пели два счастливых бизнесмена.

-Слушай, как их можно заткнуть?! - не выдержал в очередной раз Аллисандр, - сейчас сюда сбежится вся Империя!

-Если бы мы нашли в поселке своих подруг, проблемы бы не возникло.

-Почему?

-Потому что от их пения вся Империя бы разбежалась.

Охотник обиженно замолк. Интересно, насколько его хватит. Этот парень нет нет да и стрельнет на нас заинтересованным взглядом. Еще бы. Непонятно кто, выглядим странно, уделали кучу гоблинов и спасли его шкурку от котла. А что я сам то кстати об этом думаю? Раньше то времени на отвлеченные мысли не было. Ну, во-первых то что это другой мир сомнений нет .Во-вторых он очень похож на те что описаны в развлекательной литературе и играх. Гоблины, магия, а главное мы чапаем уже два часа и нигде не видно мусора! Хотите, верьте, хотите, нет, но такого места на Земле быть не может. Все леса умеренного климата изгажены вдоль и поперек. Цивилизация, что б ее. В-третьих, раз что-то похожее известно у нас дома значит пути сообщения есть, и мы застряли здесь небезнадежно. Это очень хороший вывод, как только ребята придут в норму, поделюсь, пусть обрадуются. В-четвертых, с нами произошли какие-то изменения, частично еще дома. Лично я например шагаю уже второй час и еще не запыхался. А какие трюки мы откалывали во время драки? Кажется реакция, сила и выносливость увеличились на порядок. А еще Вархен упоминал какие-то невидимые шрамы у меня на шее. Ладно, это непонятно, но местами приятно. А теперь перейдем на злобу дня. Итак, вопрос номер раз, как мы здесь оказались? Ответ один: демон закинул. Или призрак, хотя скорее всего все же не он. Других кандидатур на такое способных я не знаю. Нет, вон третий подозреваемый песенки поет. Но у него двойное алиби, во-первых он вроде не умеет, а во-вторых ну нафига ему это? Если бы Алколит открыл портал в соседнее измерение мы бы подготовились основательно. Продукты, лекарства, оружие, в общем, все что может пригодиться вплоть до бронетехники и самодельных скафандров. Так что виновный установлен - демон вызванный сатанистами. Тем более и мотив у него есть, - мы себя сожрать не дали. Вопрос номер два: А почему сюда - то? Что он говорил во время нашего недолгого знакомства? Болтал с сектантами, угрожал меня убить, шипел, рычал и вот оно! Перед тем как взорваться черным дымом он пообещал забрать нас с собой. А почему он кстати расплылся то? Ах да, Ведьма стерла какие-то там иероглифы, а призрак его душил. Вроде бы с помощью тех каракулей его и призвали. Значит, вызов был отменен и он помчался обратно в родимое пекло. Хм, вроде на преисподнюю обстановочка не похожа. Мы были в пункте А, направлялись в пункт Б, очнулись в пункте С. Вывод - мы где то между. Он нас что, не дотащил и бросил? А почему живыми? Не верю я в демоническое милосердие. По словам Вархена, он нашел нас в святилище какого-то Лаваша. Наверно это местный божок. Может, нас как контрабанду задержали?

Я расхохотался так, что все посмотрели на меня как на полного идиота.

- Не обращайте внимания, так анекдот вспомнил, - поспешил заверить их я. - Кстати, Алиссандр, что ты можешь сказать о капище в котором нас нашли? И где оно вообще? Вроде бы там там заведует какой-то Леваху

-Ленваху, - поправил меня охотник, - вообще-то так называется гоблинский покровитель воровства, грабежа и мародерства. Известен он в первую очередь тем, что племя гремящих скал пользуется его покровительством и, как ни странно, довольно таки часто.

-Они что, подковы на бегу у коней воруют?

-Нет, время от времени их торговцы притаскивают всякую всячину, иногда весьма ценную, которую они неизвестно откуда добыли. Когда их спрашивают откуда вещи, то гоблины утверждают что это Ленваху поделился с ними своей милостью. Само святилище расположено в пяти минутах ходьбы от поселка, я его даже видел, когда меня мимо тащили. Туда пару раз пытались наведаться на предмет ограбления, но вот потом никто вошедших внутрь не видел. А зачем тебе это?

-По словам Вархена, ну шамана, нас они нашли в этом самом святилище, вот только так это было или нет, ни фига не помню.

- А вы то как там оказались, или этот божок начал работорговлю осваивать?

-Гм, вопрос сложный, - ты Алиссандр к магии как относишься?

- Да никак, Дар у меня никто не проверял, никто не учил, как я к ней могу относиться? Вот разве что прабабка ведьмой подрабатывала, так и она слабенькой была, ее даже инквизиция не трогала. А вообще конечно побаиваюсь, так для порядка больше, работать с чародеями мне это никогда не мешало. Вот однажды в наш десяток даже ученика боевого мага направили на практику, и ничего, сработались, его, правда, на вторую неделю стрелой убило, так нечего клювом щелкать, когда по лесу рыщешь.

Хм, он даже не ставит вопрос верит в магию или нет. Значит для него она как для меня теоретическая физика. Непонятная, но очень полезная, если удастся заставить работать. Ладно, учтем.

-Видишь ли, мы втроем слегка не отсюда. И по-моему даже не слегка.

-Это заметно, лица у вас... не такие. Тот высокий хоть на четверть орка похож, но где мы, а где орки? До их степей караваны раз в год если ходят так уже неплохо. Толстенький явно гномские корни имеет, по фигуре видно, так ведь и до гор пол-империи отмахать придется. А ты не в обиду будет сказано, зеленью отливаешь, но на орка непохож, ни капельки, о таких я вообще даже не слышал.

Ярослав споткнулся и рухнул, обретя явно нечеловеческую любовь к земле и камням. Следом, запутавшись в чужих ногах, рухнул Артем, в истинно оркском стремлении отобрать у соседей все, что у них есть и только, потом задуматься, а зачем оно ему надо.

- Ты, евгеник доморошенный, мы люди! Ты где на Урале гномов видел?! Они же только в горах водятся. - возмутился Ассаин, пытаясь подняться.

-Ага, а что у Руслана, глаза косые, так это потому что из степи на Русь и обратно в набеги ходили лет эдак пару тысяч. - поддакнул Алколит.

И оба замолкли, осознавая сказанное.

-Ну я и говорю, чуждая кровь не вооруженным глазом видна - продолжил Аллисандр. - Священнику опять же хамили, а будь вы имперцами или хотя бы из баронств, так поостереглись бы связываться, а уж благородным в рыло вообще только разбойнички решаются заехать. Значит либо с островов, либо вообще с другого континента. Да и одежды такой я не видел.

-В общем, ежу понятно, что мы не местные, - подвел итог я.

-А кто такой еж?

- Ну, животное такое, маленькое и колючее с иглами во все стороны.

-Не видел, и что он такой умный, еж этот?

-Навряд ли, в общем как мы попали к гоблинам, я не знаю, но перед этим мы капитально подрались с сатанистами.

-?

-Это служащие падшему ангелу, люди, культ такой, - пояснил Денис. Он у нас считается самым главным владыкой демонов. Так вот служащие ему пытаются усилить его влияние на души смертных: приносят жертвы, устраивают оргии...

- Вы с демонопоклонниками схлестнулись? - в голосе охотника мешался страх и недоверие.

-Ну, в общем, идем мы по кладбищу ночью, склеп подходящий высматриваем ну или хоть скамеечку какую понадежней, девчонки веселые, перспективы самые радужные, а там...

-Вы шутите? Что можно было ночью делать на кладбище? Да еще с женщинами?!

-Ты что маленький? Ну что мы там могли делать с нашими дамами? Свидание у нас там было, ну и все соответствующее тоже могло бы быть если б не помешали.

-Среди покойников?!

-Да они, вроде не возражали, и потом у меня там какая-то дальняя родня лежит, со стороны отца, так что кладбище можно сказать почти фамильное. И Вик там третий год подрабатывает.

- Вы психи?

-Есть немного, но сам посуди, куда нам еще девчонок тащить было, не в консерваторию же? Да и потом, им самим острых ощущений захотелось.

-Кому?

-Ну вообще то Вампирше, сам посуди, её статус обязывает по могилкам шляться, но Ведьма ее поддержала, а остальные согласились.

Алисандр как-то странно сглотнул.

-Слушай дальше, в общем, натолкнулись мы на сатанистов, они на нас с ножами, мы на них с инвентарем. Их больше, мы наглее. Кто с ожогами ушел, кто с переломами, кто газа нюхнул ядовитого, держались в общем. Но тут они повязали одну из наших девчонок, пришлось нам сдаваться. Ублюдки времени терять не стали: нас скрутили, начертили пентаграмму, вызвали какую-то тварь из преисподней. Жутко было, ты связанный на земле лежишь, а на тебя прет трехметровая тень с огромадной пастью. А за ним откуда-то призрак вылез. Думал, конец нам пришел и тут Алхимик как зажег! Главного сатаниста в пепел, подручных в головешки, жаль демону не досталось. Он на Гена, я его мантрой! Чуть голову не откусил, паразит. Хорошо крестик был серебренный, отбился кое- как. Он бы нас на клочки порвал, но тут Света его якорь разрушила. В общем тянет его обратно, а он зараза решил и нас прихватить, раскрыл воронку, все что рядом было туда и засосало следом. Было круто, межреальность такая красивая, вот только потом мы куда то врезались и я ничего не помню.

-Гм, Алколит, а почему я помню только как демон дымом начал расползаться?

- Так ты же был ближе всех, вот тебя и стало первым засасывать, а потом еще и по голове прилетело.

-Да? А чем?

-Мной.

-Я вас правильно понимаю, - осторожно заговорил охотник, тщательно и с видимым усилием подбирая слова, - вы пошли устраивать оргию на кладбище, одна из женщин, которая шла с вами была вампиром, вторая ведьмой; там вы вступили в бой с демонопоклонниками и призванным ими демоном, почти уничтожили их, но напоследок словили какое-то проклятье и потом очнулись в святилище Леванху? А что было потом?

-Ты не совсем правильно понял, хотя ... объяснять долго. Гоблины притащили нас в сарай, там мы очнулись, вышли через заднюю стену, перерезали охранников, но нашумели, примчалась половина племени и попыталась нас загасить, но мы пришибли штук двадцать и пригрозили активированной пентаграммой, после чего нам отдали все вещи и вас в придачу только чтобы мы ушли.

- Гоблины называли одного из вас убийцей, второго отравителем, третьего чернокнижником. Это правда?

-Гм, несовсем так: Вот эти двое - Алхимик и Ассаин, а я - Алколит. Как уж эта магическая каменюка переводит наши клички не знаю, но по смыслу мое прозвище близко к понятию служитель, Артема - к убийце, а алхимик это профессия такая у магов, слышал наверно они еще одно в другое превращать любят.

- Вы меня убьете?

От такого вопроса я опешил Артем и Ярослав тоже. Кажется, глаза у нас в эту минуты вытаращились, словно у глубоководных рыб. Как-то до сих пор мы не отождествляли себя с маньяками. И таких вопросов нам не задавали.

-За кого ты нас принимаешь? - хрипло выдохнул Алколит, тщетно пытаясь уложить вопрос по отношению к себе родимому.

-За черных магов!

-Но почему?!

- То что вы мне сказали правда?

-Клянусь!

-Так чего ж тут непонятного? Вы знаетесь с запретными силами, не соблюдаете законы, вас не пугает ни божья кара ни отродья бездны, так кто ж вы еще как не черные маги?!

-Хочешь верь, хочешь не верь, но недавно мы считали себя почти типичными студентами.

- Вот врать не надо, некромант.

- С чего ты взял, что я маг смерти?

- Только их проклятий боятся гоблины, не отступающие ни перед кем и ни перед чем.

Дальше мы шли в молчании. Не знаю, о чем думали остальные, а я решил поразмыслить о судьбе наших подруг.

Итак, если мы очнулись здесь, то где 3В? Есть два варианта: первый - они на Земле; второй - демон дотащил их таки до пункта назначения. В случае с первым, что им может угрожать? Деморализованные сатанисты? Да нет, отобьются, не могут не отбиться. Призрак? Не знаю почему, но но не показался мне страшным, скорее каким-то...родным. Хотя вроде бы свое родовое древо знаю, уж на том-то кладбище ни одного моего предка нет. Значит, наша помощь им пока особо не нужна и можно сосредоточиться на собственных проблемах. Во втором случае хуже, спасать уже некого, но если это так, то месть будет ужасна, не знаю, может ли эта тварь жить вечно, но если, да, то она об этом пожалеет. А что я вообще знаю о демонах? Жуткие, разумные или не очень, по силе варьируются от мелкого пакостника до разрушителя миров. Наш к последней категории явно не относится, уже хорошо. Боятся... ну по уверением церкви слова Божьего. Ладно, разберемся методом научного тыка. Поймаем, в клетку посадим, и будем проводить научные эксперименты на предмет выживаемости в экстремальных условиях. Внешний вид демонов разный, некоторые способны маскироваться под людей или вселяться в них. Обещают власть, богатство, долголетие в обмен на душу. Обычно появляются после проведения каким-нибудь магом ритуала вызова. Часто это является последним действием вышеозначенного придурка. Чтобы вызвать демона нужно совершить жертвоприношение (плавали, знаем!) или знать его имя. Есть!!! Этот ублюдок теневой попался!!! Асцекртоий!!! Я помню его имя, теперь не отвертится, сволочь! Осталось найти квалифицированного демонолога. Или потренировать Алколита.

Мы шли и шли, а треклятый лес все не кончался. Подкрался вечер, и решено было остановиться, так как блуждать в темноте ни у кого желания не было. Спальные мешки в наших рюкзаках искренне потрясли охотника, как он утверждал, ничего подобного ему раньше не попадалось. К сожалению лишнего комплекта, у нас не обнаружилось, так что попутчику пришлось натаскать себе веток на импровизированный лежак, впрочем похоже подобная процедура проделывалась им не в первый раз. Ну еще бы, если уж он действительно охотник, то ночевать в лесу он как-то должен был. Караулили в три смены. Я, Ассаин и Алколит. Налисандру очереди не оставили, заявив что ему еще днем нашу компанию к людям вести. На самом деле мы ему просто не доверяли. То что он счел нас темными магами вряд ли помешает аккуратно перерезать ночью три горла, так что рисковать не стоит. Для обсуждения сложившейся ситуации без пары лишних ушей было предложено устроить внеплановое совещание ровно в полночь. Предложено кстати, начинающим медиком, а мы сдуру согласились. Теперь эта хитрая рожа будет единственным, кто отстоит только свою смену без дополнительной побудки.

Посреди ночи, только что задремавшего меня растолкал Артем. Едва сдержавшись от того чтобы не засветить ему в челюсть, я позевывая и матюгаясь поплелся к костру, рядом с которым сидел жутко довольный Алколит.

-Говорить только по русски и шепотом, - предостерег меня Ассаин. Камни шамана на всякий случай отложим в сторону.

-Развел тут, понимаешь, шпионские страсти, - хмыкнул я откладывая полезный талисман подальше. Ну что, какие будут мысли по сложившейся ситуации?

-Жопа. - коротко и емко высказался Артем.

-Блеск! - столь же лаконично ответил Ярослав.

-Охренеть - резюмировал я, - аргументируйте, пожалуйста, каждый свою точку зрения.

-Хватит корчить из себя независимого наблюдателя, Вик! Мы попали черт знает куда, и если я просто рехнулся, то это не самый худший вариант! Ты видел здешние звезды? Это не Земля! Нет Полярной звезды, нет знакомых мне созвездий! Млечного пути и того нет! Есть гоблины-людоеды и шаманы с их е...ми заклинаниями! Что все это значит, ты можешь мне сказать?!

-Нас просто протащило по древу мультиверсума, успокойся, а то что здесь небо немного другое... ну кого оно волнует по большому счету? Но это дивное зрелище межреальности, что открылось мне во время нашего пути по туннелю! О! Оно было незабываемо! Я благодарен Создателю, за точ то он дал мне увидеть это чудо!

-Чего?!

-Ден хочет сказать что мы в другом мире. - пришлось пояснить мне. Это другая планета. Или измерение. И если я не ошибаюсь, нас притащил сюда демон.

-Стоп! Алхимик, ты человек в высшей степени разумный, скажи мне, та муть что вы с Алколитом несли про зубастую тень, приведение и пентаграммы это правда?

-Правда жизни, друг мой.

-Тогда дело еще хуже чем казалось. Если уж силы зла есть, в чем вы меня на пару убеждаете, то просто так они от нас не отвяжутся, порода не та! Я до недавнего времени серьезно сомневался в существовании души, но уж если она у меня есть, то терять её как-то не хочется!

-В принципе я с тобой согласен, - подтвердил Ярослав. - Мои слабенькие мантры и заговоры против посланца преисподней не помогут. Да и в вере я, увы, не крепок. Это все равно, что с рогаткой на носорога идти! Но подумай о открывшихся нам переспективах! Новый мир, новые знания, новые знакомства, возможность заработать деньги, славу... А если то немногое о чем я успел поболтать с учениками шамана, пока меня не сморило все-таки правда, то мы можем стать в этом мире настоящими магами! Вы слышите, друзья мои? В этом мире владение Силами находится в расцвете! Мы можем добиться могущества и бессмертия!

-Конечно: если нас не сожгут на кострах, как обещал священник, не повесят, как грозился рыцарь, и не стрескают, как мечтали гоблины. И при условии, что сейчас из тени не появится этот ублюдочный демон и не докончит начатое!

- Если мое предположение верно, то нам ничего не угрожает. - поспешил успокоить своих друзей я. - Вы помните что гоблины нашли нас в святилище местного божка?

-Ну вроде говорили вы с шаманом о чем-то таком и чего? - не понял Ассаин.

-Если верить Налисандру, то храм, где обнаружились три бессознательные тушки присутствующих здесь, принадлежит некому Ленваху. Богу воровства. Поздравляю, коллеги, нас самым наглым образом сперли прямо у демона из кармана. Ну или в чем он там пленников таскает.

- А где тогда 3В?

-Или на Земле, или в аду.

Ассаин выматерился, Алколит его поддержал. Минуту мы сидели в тишине, каждый думая о своем. Лично мне вспоминалась семья и родители, которые теперь наверняка с ума сошли от беспокойства.

-Я согласн с твоим планом, Ярослав. - наконец прервал молчание Артем.

-С каким планом, - искренне удивился медик.

-Добиться силы, знаний, могущества. Магий, сталью, хитростью! И призвать к ответу всех. Демона. Призрака. Сатанистов. Живых и мертвых! Тела и души!

-Налисандр назвал нас черными магами, - сказал Алколит. А ведь он, черт побери, прав! Я всегда искал тайных знаний, как и Алхимик впрочем не чурался самых опасных из явных. Да и ты, Рус, рыцарь теней и кинжала не похож на светлого паладина. Ну что, коллеги, встаем на пути тьмы в поисках средства для отмщения и возвращения домой?

-В смысле ищем знаний и силы, запретных для обывателй и потом применяем их по своему усмотрению? - уточнил я, - Да мы уже на нем! С тех самых пор, как в школе я взорвал свою первую бомбу перед столом преподавателя, ты проклял учительницу химии, вызвавшую наших родителей, а Ассаин натянул веревку на входе в директорскую.

Мы дружно рассмеялись. Да, забавный был случай. Ирина Софиевна тогда просто потрясла врачей скорой помощи. Лицо в неотмывающихся пятнах, насморк в три ручья, а диагноз - перелом лодыжки.

-А ведь именно тогда мы поверили в свои силы, - вспомнил Алколит.

-Да, и решили искать новые способы решения наших проблем, - поддакнул Руслан, - неважно насколько грубые, но неизменно действенные.

- И тогда нам первый раз серьезно попало. - подвел вердикт я, - Ну, что, коллеги объявляю наше заседание закрытым. Итог - мы продолжаем прежний путь, свернуть с него нас не заставит какой-то там демон и новый мир впридачу. А теперь быстро спать все кроме часового, а то завтра вместо начинающих некромантов будем смахивать на неновых зомби.

На следующее утро, сожрав неприкосновенный запас, захваченный еще из дома предложили сходить на охоту, но узнав что до жилья осталось идти каких-то пять-шесть часов дружно плюнули на это дело и зашагали в указанном направлении.

Лес был полон зверья, два раза пришлось обходить стада кабанов и один раз волчью стаю. Ни тех ни других мы впрочем, не видели, но по утверждениям нашего попутчика они были рядом. Очень жаль, что не было грибов, видно дождь последний раз был давненько. Впрочем, ягодник дикой ежевики нам по пути попался, но после крупных земных сортов мелкая лесная совсем не смотрелась, да и мыть ее было негде.

-Пришли, - сказал наконец Налисандр, показывая на вынырнувшую из-за деревьев полянку, по центру которой располагался небольшой частокол - деревня 'Лесная', а воон то здание - это постоялый двор 'Старый охотник'. Выпивка, еда и постель за умеренную цену. Да и связи у меня тут есть, может, платить и не придется.

Глава 4.

Деревня оказался вполне приличная, похожая на комплекс новорусских дач в глубинке. Темное, старое и крепкое даже на вид дерево. Резьба по ставням, грубовато ошкуренные вековые стволы являлись, похоже, основным строительным материалом при возведении этой постройки. При входе в поселение, нас внимательно осмотрели два мужичка, видом похожие на братьев Кличко на карнавале. Такие же пудовые кулаки, носы картошкой и добрые взгляды профессиональных боксеров. Довершали картину топоры, заткнутые за пояс. Чем-то родным и исконно-русским веяло от их вида. В общем, пока впечатление складывалось благоприятное. Охотник повел нас к самому большому, двухэтажному, зданию. Внутри обстановочка тоже не разочаровала. Нормальная пивная, вот только почему-то без стойки. Столов всего четыре, плюс лестница на второй этаж и дверь, ведущая, судя по аппетитным запахам на кухню. Один стол был занят парой немолодых мужчин, в одежде которых преобладали различные меха. Видимо охотники. Второй в одиночку оккупировал суховатый мужичок лет эдак сорока пяти, бодро уничтожавший обильно расставленную снедь. Два других были свободны. Мы заняли ближайший и вопросительно уставились на Налисандра.

-Что у вас с деньгами? - мда, с деньгами у нас было неплохо, но не с местными.

Поиски дали нам горстку мелочи и некоторое количество купюр, различного достоинства.

-Это что? - охотник с интересом разглядывал сотку - Неплохая картина, а что значат эти письмена?

Куда более пристального внимания удостоились монеты от одного до десяти рублей. Монеты пробовались на зуб, осматривался рисунок и прикидывался примерный вес.

-Не знаю таких, - был вынесен вердикт, - ладно сейчас я за вас расплачусь, а там снесете их к менялам. Хозяин! Тащи сюда всего да побольше! Я от гоблинов живым ушел, такое отметить надо!

Из-за двери моментально выскочил молодой парнишка, тащивший поднос с деревянными мисками и шашлыком. Что-то молод он больно для такого звания. Вслед за ним вышел мужчина постарше, видимо отец, аккуратно, несший в каждой руке по кувшину.

- Приперся, охотничек. Полмесяца тебя не было, я уж думал не вернешься из леса. Ну рассказывай, где шлялся. Здравствуйте, уважаемые, где вы подцепили этого обормота?

-Позвольте представить, мой дядя Фолидий, - поспешил стереть с наших лиц изумление Налисандр. Он, видимо немного расстроился, что я несколько задержался.

-Это ж надо такое ляпнуть! - возмутился родственничек, - Да я поисковую экспедицию замутил, только чтобы не писать твоему отцу: так и так, твой оболтус потерялся. Последний раз его видели на границе гоблинских лесов. Пусть котел ему будет пухом.

-И как, нашли чего-нибудь? - заинтересовался охотник.

-Много чего нашли. Трех медведей, десяток волков, и даже двух упырей. Я между прочем лично сверял их зубастые морды с своей на предмет похожести. Хорошо хоть у них глаза были не такие хитрые, как у тебя, а то бы удар хватил на месте.

Оказывается, здесь есть упыри. Срочно найти бромид серебра в сумке.

-Прости, дядя, я попался серомордым. Подстерегли меня возле сухого ручья, сеть скинули и утащили в стойбище. Они его теперь у избушки старого Карла разбили, помнишь ты меня туда водил в детстве.

-Ну ну, ври больше.

-Правда, если бы эти чародеи меня не отбили, быть бы мне гоблинским ужином. Слопали бы, да еще и добавки попросили.

Хозяин внимательно нас осмотрел, особое внимание почему-то уделил Денису. Затем медленно и с достоинством поклонился.

- Благослови вас отец времен, почтенные. Спасибо вам за этого обормота. Как мне вас отблагодарить? Нал, ты чего такую рожу скорчил?

Мы переглянулись, и слово взял Ассаин.

-Видите ли, мы нездешние, попали сюда в результате немного непросчитанного магического эксперимента и как попасть обратно представляем смутно. Так что ни кола ни двора у нас нет, из вещей только то что с собой было. Не могли бы вы приютить нас на первое время? Ну если какая несложная работа есть, то мы конечно не против дополнительного заработка.

-Это самое малое что я могу для вас сделать. Нал, ты почему кривляешься?!

-Дядь, они черные. Их епископ искать будет. Они этого старого хрыча на пару с Катенхеймом тоже от серокожих уперли.

-Ну не надо преувеличивать, - вмешался Алколит, - серые еще может быть, но уж никак не черные. Так, говорите, тот священник был местным епископом?

Фолидий схватился за голову. Во взгляде, который он метнул на племянника, желание придушить было доминирующим.

-На два слова, почтенные.

И утащил Налисандра на кухню.

-Ты зачем это ляпнул, придурок?! - насел я на Дениса. Ассаин поддержал меня ненавязчивой демонстрацией кулака.

-А ты что предлагаешь? На дворе средневековье! Маги! Гоблины! Инквизиция! А что ты умеешь? Кроме как своих бактерий скрещивать и порошки из банки в склянку пересыпать? Может хочешь навоз кидать за свиньями, или подаяние клянчить пойдешь? Так боюсь некому будет подавать, в лесу-то. А так, назовемся волшебниками, будем снимать с глаз вешать на уши и все довольны. Курс психологии у нас в институте был, так что мозги местным запудрим без проблем. Надо же с кого-то начинать?

Вместо ответа я попытался врезать ему шокером, Рус достал свой крис, с рукояткой в виде дракона. От расправы медика-недоучку спасло появление хозяина.

-Не надо так волноваться, господа маги! Сейчас сядем и спокойно все обсудим, не держите зла на племяша, у него мозгов и так мало, а те что были в лесу растерял.

-Да это мы так. Внутренние разногласия, - смутился Ассаин и спрятал кинжал.

-Только не в моем доме, пожалейте хотя бы свой ужин, выйдите на улицу. А то знаю я вас как начнете огонь метать да льдом заколачивать, так и пыли от двора не останется.

Разуверять Фолидия в своих разрушительных способностях мы понятное дело не стали. После чего собственно и начался конструктивный диалог с элементами торга.

- Мы здесь все вольные люди и с церковью дел не ведем, нет у нас в лесах ни храмов, ни доносчиков, климат, понимаешь, неподходящий, - начал трактирщик. - Так что если задумается поселиться у меня, или где поблизости то обсчество вам препон чинить не будет. Знамо дело, маг он в любой работе нужен. А уж какого там цвета вы балахоны носите и кому молитвы справляете до того нам делать, ну если конечно люди пропадать не начнут. - и многозначительно уставился.

Все ясно, вербует, поторгуемся. Все равно есть то что-то надо, так что обустроимся на первых парах тут, а там видно будет.

- Ну, в такой глуши, сами понимаете, хороших магов нет, не было и не будет. Хотя если бы вы выделили на проведение опытов некоторую сумму, то я и мои товарищи конечно согласимся задержаться здесь на время, чтобы помочь местным жителям в их делах. А насчет пропаж не беспокойтесь, их не будет, ну по крайней мере по нашей вине.

-Верю, верю, - покивал трактирщик, - тем более здесь лес, всякое бывает, так что это и вам небезопасно. Мало ли, вдруг из каких кустов стрела вылетит.

-Ну как сказать, уважаемый, - улыбнулся Ассаин улыбкой крокодила, - случись чего, от лесного пожара никто не уйдет. Стихия, что с нее возьмешь?

Мы глубокомысленно помолчали. Я спиной чувствовал любопытный взгляд со столика, на котором привали охотники. Видимо им было интересно, о чем это может шушукаться трактирщик с незнакомцами.

-Не хочу, конечно, сказать ничего обидного, но не слишком ли вы юны, чтобы повелевать столь грозными силами? - нашелся наконец Фолидий

-Именно, - подтвердил Денис, - мы молоды, а это значит что сил у нас хватает, умения конечно маловато, но для того чтобы взмахнуть факелом этого ведь и не надо, не так ли?

-Факелом? - перспросил трактирщик с усмешкой, - а не огнивом ли?

-Ну это уж по желанию заказчика, - усмехнулся я, костеря про себя Алколита за самонадеянность, предъявить то аборигенам нам почти нечего, впрочем почему бы не продемонстрировать мое оружие в режиме шокера? - хоть головешкой, а хоть и молнией.

И замкнул контакты так и не убранного прибора. Фолидий полюбовался на маленькую струйку электричества, пляшущую на концах провода и остался видимо доволен.

-Необычный жезл, - заметил он, - я в молодости наемничал, всякое повидать доводилось и чародейские игрушки в том числе, но похожего мне не встречалось.

- Сам сделал, - пояснил я. - из того что под рукой завалялось.

-Артефактор?- заметно оживился трактирщик, - И как, хорошо получается зачаровывать предметы?

-Он не зачаровывает а создает новые, - поправил Ассаин, - как правило, работает один из трех, если не из пяти.

-Пусть так, - согласился Фолидий, - но качество то хорошее?

-Не очень, - сознался я, - бывает, неделю тружусь над какой-нибудь фигней, трачу последние деньги а выходит в результате пшик.

-Вот теперь верю, - неожиданно вынес вердикт хозяин постоялого двора, - шастают ведь тут понимаешь всякие, представляются только что не архимагами, слов много, а результата нет. Ну, у нас с такими разговор короткий, одежду отнять и в лес спровадить. Выживет так нехай с ним, а нет, так плакать не станем. Но если кто честно говорит, что камень он поднять может, а вот гору не осилит, тем наше почет и уважение. А вы ребята неплохие: и гоблинов можете разогнать и амулетик какой смастрячите и целить наверняка умеете?

-Да есть среди нас один умелец, подтвердил Артем, - кивнув на смутившегося Ярослава, - вот только практики у него маловато было, но если себя не жалко, то можете попробовать дать ему вылечить чирей на носу, авось голову отрезать не станет.

Фолидий заржал как мерин, позвал племянника и началась попойка в честь героев дня то есть нас. Да уж, отбиться от гоблинов, алкавших моего мяса, было намного легче, чем от охотников, желающих выпить со мной.

Обустройство на новом месте далось нам с некоторым трудом. Во-первых мешали местные, жаждавшие от нас бесплатных чудес. В первое же утро к нам ввалились толпой остальные жильцы этого постоялого двора (все пятеро) и, держась за головы, попросили превратить воду в вино или хотя бы пиво. Оказывается вчера мы подчистили все(!) алкогольные запасы этого милого заведения. А в деревне между прочем только один поставщик виноводочных - постоялый двор, он же трактир. И свадьба у сына кузнеца с одной из местных красавец на конец осени назначена. То есть уже буквально на носу, и тут такой конфуз. На дворе, по моему пониманию, стояло начало лета, и причем тут осеннее торжество я понимал слабо, но сочувствующую мину на всякий случай скорчил. Кое-как удалось отбрехаться тем, что в таком похмелье мы на это не способны. И тут два урода, которых я ошибочно считал своими друзьями, спихнули бочку на меня, заявив что: 'этот зеленый тип, старательно корчащий из себя несвежий труп - Алхимик. Если кто и сможет чего сварить, так это он'. Охотники вцепились в меня как клещи и не успокоились, пока не дотащили меня до кухни, и не впихнули внутрь .

- Как же я вам тут чего сварю? - вопросил я голые и слегка подкопченные стены. Они сочувственно промолчали. Всю обстановку составлял очаг открытого типа, печь какие и сейчас можно найти в любой деревне, пара деревянных столов, разнокалиберные деревянные же бадьи с чистой и не очень водой, а также маленькая дверь в полу. Опытным путем, едва не стоившим мне сломанной шеи на узких ступеньках, был найден настоящий ледник, экзотика, по городским меркам и суровая правда жизни по здешним. Припасы впрочем, не блистали разнообразием: много мяса, немного рыбы и сыра, штабель огромадных караваев хлеба, горшки с медом и ягодами на полках вдоль стен и пара ящиков непонятного назначения. Поразвишсь такой находке, я запустил в ближайший ко мне ларь руки; нащупал нечто небольшое и круглое в слое песка. Находкой оказалось яблоко, не слишком крупное но тем не менее вполне аппетитное на вид. Выбор продуктов был удручающее мал, поэтому я решил сделать исконно русский напиток - мед. Клюквенный, так как никаких других ягод в подвале не обнаружилось. Благо рецет его был очень прост, и не требовал сахара, который, вроде бы был в средние века дефицитом. Для начала я налили на глазок два с половиной литра чистой воды в ближайший котелок, разжег огонь, хорошо что дрова и лучина уже лежали рядом с очагом и добавил туда примерно с килограмм меда. Оставалось только ждать, помешивать напиток и время от времени снимать пену. Жидкость забурлила, свидельствуя о том что температура воды достигла 100 градусов. Теперь следовало немного охладить полученный продукт. Процесс был небыстрым, поэтому скоро я отлучился в 'главный зал' постоялого двора. Все постояльцы и обслуга включая Ассаина и Алколита сгрудились за одним столом и о чем-то тихо беседовали. Ну ничего, сейчас я этих субчиков загружы работой!

- Фолидий, у тебя дрожжи есть? А то мне не попались. Если нет, пусть за ними кто-нибудь сбегает, в деревне то есть наверняка - и дождавшись кивка продолжал, - тогда тащи их сюда, и для лучшего вкуса захвати щепотку каких-нибудь пряностей. А вы, засони, быстро хватайте в подполе клюквы и мигом нацедили мне с литр сока.

Сам же присел на лавку, и прислушался к беседе. Двое охотников обсуждали перспективы войны империи и эльфов(!) с вчерашним путешественником.

- А я тебе говорю, что война будет! - доказывал он им. В прошлом месяце в Йоле сожгли пятерых эльфов, и знаешь какое им объявление предъявили? Шпионаж! Да я лично знал одного, он в городе еще при моем отце поселился. Нормальный мужик был, луки на заказ делал. А знаешь почему его казнили? Да потому что он одному из тамошних лордов младший братец. У остроухих законы такие: если наследник место отца занял, то братьев его вон из леса! Пусть свои кланы создают. Так вот потому и попал бедолага на эшафот. Ну, понятное дело, ушастики тоже не лыком шиты. На следующую же день палача пчелы до смерти закусали, судья в реке на той же неделе утонул, а инквизиторов что эльфов обвинили до сих пор найти не могут!

-Да не будет войны, - возражал ему тот из охотников что был постарше. - Я, когда как ты молодой был, церковники на гномов нацелились, так не было же тогда ничего. Как щас помню, банки сожгли, лавки ювелирные пограбили, всех коротышек кто под руку попался на голову укоротили во имя Отца Времен. Так ничего, кто-то там в Святом Граде спохватился, вспомнил что лучшее оружие как раз у подземников, а худущее у тех кого они не любят, прикинул что и как, а затем отправил послов с извинениями. Даже зачинщиков вроде бы выдал. Так что не будет войны, оружием побряцают и успокоятся.

Тут дверь в постоялый двор открылась и вошел мальчишка, несущий сверток. Это наконец-то прибыли дрожжи. Получив искомое, я аккуратно перелил полученную смесь в пустой кувшин, добавил туда свежеотжатый клюквенный сок и поставил в уголок. Первая фаза процесса была завершена. Вот только не мало ли получилось? Ничего, если пойдет успешно увеличю оъемы.

-Все! - обрадовал я собравшихся аборигенов. - сварил вам немного на свадебку.

-Отлично, парень, - обрадовался хозяин, - пойду ка я попробую, чего там у тебя получилось!

И с не вяжущейся для его фигуры проворностью прошмыгнул мимо меня на кухню.

-Куда?! - еле успел остановить его я. - Оно ж еще бродить будет только дня два, а потом еще и выдерживаться с месяц!

-Сколько? - поразился Фолидий, - ну ты это чародей, ополоумел что ли?!

-Сколько надо, столько и будет - отрезал я. - Ты что думал: я дуну плюну и тебе кружка пива на блюдечке к носу подлетит? Вино, кстати что б ты знал вообще по нескольку лет принято настаивать, а тут на все про все месяц уйдет. Даже может быть и меньше, цени. К сроку как раз поспеет.

-Ну, это оно так, - не мог не согласится трактирщик. Я в Логде как-то по молодости наемничал, в войсках одного графа, видел бочки в его подвалах. По сотне лет некоторые стояли, говорят. Ох и здоровыеее! Но нам из таких, ни глотка не досталось, только из тех, что поплоше. Годиков так трех, ничего винцо было, недурственное.

- А как так получилось, что у тебя в подвалах пусто? Не могли же мы вчера выпить все? Нет, ну во всяком случае не за один раз.

-Да получилось так, - смутился Фолидий. Последний раз то я в город мотался с пару месяцев назад, только приехал обратно и тут барон приперся с дружиной и епископом, чтоб им пусто было! Мол наша деревня подати задерживает, десятину не платит, в ереси погрязла, с нечистью общается! А с чего мы вообще должны что-то платить? По указу еще от прошлого века освобождены от всех налогов как светских так и духовных, нет им все равно вынь да положь деньгу!

-Ого, - поразился я, - это ж за что вам такие привелегии?

-Да не нам одним, - криво усмехнулся трактирщик, всем деревням, которым до ближайшего коронного гарнизона больше чем неделя хода такое послабление полагается. Этот закон, почему ввели? Потому что уж больно часто приедут мытари в такую деревню, а им вместо денег груду досок предлагают. Или вообще кирпичи. Мол нету ничего больше окромя одних лишь топоров за поясом. И как тут с них чего собрать, если без солдат? А народ то посмеивается да и расползается куда подальше, да где жить по вольней. Кто поумней - тот к гномам жмется, там если не подохнешь, так поднимешься, а кто поглупей - к эльфам. Ушастики даром что спесивы, так выгоду свою быстро смекнули, поселили на границах чащ людские поселки и от опасностей какая-никакая а преграда и год за годом все больше и больше людей в ярмо загоняют. Так о чем это я? Ах да, значит приперлись эти выродки ко мне, все деньги что не по тайникам были запрятанны выгребли, все вино повыжрали, народ в зал нагнали, зачитали нам высочайший указ об обложении нас поборами и дальше пировать пошли. Хорошо бабы наши быстро смекнули в лес спрятаться, а то не дай бог чего мы бы конечно этих нахалов из луков бы постреляли, но вот от визита карателей тогда было б не отвертеться.

- А с чего к тебе-то, пусть бы старосте свои претензии выдвигали. А уж он бы отбрехивался, ему по должности положено.

-Так я ж тут староста! А это вот, между прочем - ратуша!

- Чего?- поразился я.

-Да правда, по документам значится как ратуша. А что я тут трактир открыл так это мое личное дело. Ну так слушай дальше. Нализались тут значит эти свиньи городские...

-Но - но! Я между прочем тоже из таких.

-Ты другое дело. Так вот на следующее утро отправились они в следующую деревню за данью. В Сосновку. Вот только понимаешь какое дело, хутор тот уже лет пять как гоблины заняли. Так что проводили мы рыцаря этого да и помянули тут же, чем осталось. Ну а остатки моих запасов мы вчера всей деревней и добивали, когда выяснилось что епископ все-таки жив. Он же нам припомнит все пожелания доброго пути, вошь церковная! Притащит инквизиторов, поселок сроет, землю перепашет!

Над этим стоило призадуматься. Ждать визита разгневанного священнослужителя с компанией фанатиков мне не улыбалось. Но если мы с проводником выбирались из леса полтора дня, то какова вероятность того, что высокопоставленный клирик все еще блуждает по лесу? Процентов восемьдесят, я бы сказал. Надо бы перехватить, но как? Самому или даже с помощью Ассаина и Алколита? Не смешно. Предложить местным устроить на него облаву? Шила в мешке не утаишь, если заметят путешественники или просто жители других деревень крестьян в лесах в больших количествах, шарящих по кустам, тогда уж точно два и два сложат, всю деревню сожгут с нами за компанию. А вот если...

- Скажи, Фолидий, а кто бы мог заплатить за епископа?

- В смысле? - не понял трактирщик.

- Он глава местной церкви. Ему известно многое: осведомители, ловушки ключи к казне, места содержания особо ценных заключенных. Грязные секреты сильных мира сего. Неужели не найдется никого, готового выручить за все эти знания кругленькую сумму или за то чтобы они не попали к кому не надо? Главное чтобы товар с руками не оторвали. Покупатели то будут серьезные: эльфы, инквизиция, гномы, черные маги наконец!

Лицо трактирщика при моих словах озарилось хищной улыбкой.

-Ох, ё. - восхищенно вымолвил он, - ну ты парень, зверь. Вот только как ж ты епископа поймаешь? Неужто сам по лесу бродить пойдешь? Или зачаруешь его так чтобы сам пришел, и в ларь спрятался? А осилишь ли?

-Зачем же? Гоблинов найму.

В лес к гоблинам я пошел один. Ну точнее с свежепойманным проводником. Сначала меня вызвался проводить было по собственным следам Налисандр, но дядя его не пустил. Фолидий своей властью старосты и трактирщика в одном лице приказал поймать живого и более-менее целого гоблина. За солидное вознаграждение естественно. Жители деревни: все два десятка мужиков разной степени матерости и всего семь женщин; дружно матюгнулись и пошли в лес. Уже через четыре часа в трактир ввалились счастливые аборигены, неся в сети придушенного нелюдя. Судя по морде серокожего, он уже почуял неприятности, но в чем они будут заключаться, еще не понял. Обработку пленника проводил Алколит. Он затащил его в заранее нарисованную пентаграмму, почитал белиберду на латыни, нанес отобранным у Артема крисом какие-то символы на лоб гоблину, после чего бедняга стал стучать зубами громче, чем клиент на очереди к стоматологу. В общем, клиент дозрел до переговоров. Когда отчаянно скулящему гоблину сумели втолковать, что его вовсе не собираются приносить в жертву, а всего лишь наложили заклятье отсроченной смерти, радости серокожего не было предела. А уж когда он узнал, что чтобы избавиться от магической печати надо всего лишь проводить к шаману племени гремящих скал Вархену и заставить его со мной поговорить, то он готов был ползти в своих сетях! Разумеется, Алколит и Ассаин хотели пойти со мной, но гоблин, жмуря глаза от ужаса, пискнул что провести через лесной коридор троих он не сможет. Только одного. Как объяснил Ярослав, этот самый коридор нечто вроде примитивной природной телепортации, которой владеют некоторые фольклорные обитатели лесов. Полезная штука! Идти пришлось не полтора дня, а пятнадцать минут по обычной лесной тропинке. Правда гоблин к концу пути был весь в мыле и хрипел как загнанная лошадь, но это уже его проблемы.

Мое торжественное прибытие вызвало жуткий переполох. Серокожие нелюди носились по всему селению, как скипидаром намазанные, причем бежали почему-то в лес. Особо смешно выглядела толпа кое-как ковыляющих инвалидов, которые падая и теряя повязки начали ковылять первыми. А этот населенный пункт сильно изменился с тех пор как я тут был. С центральной площади исчез котел, стены некоторых хижин повалены, на месте приютившего меня с друзьями сарая пепелище. Наконец гоблины образовали подобие круга вокруг меня, а вперед вышел мой старый знакомый.

-Человек, ты меня волнуешь,- сказал Вархен и на всякий случай сделал рукой какой-то жест, призванный видимо отогнать злых духов. Я не растаял в воздухе, и поэтому шаман продолжил, - я не слишком жалую ваше племя и искренне не понимаю, почему должен говорить с тобой.

- Рецепт того снадобья, которое тебе так понравилось, - ответил я, осторожно кося взглядом в сторону гоблинов, взявших меня в кольцо и держащих копья наготове, - и это даже если ты откажешь. Но ты согласишься, я знаю это.

- Человек, ты меня пугаешь, - вынес вердикт шаман и уселся прямо на землю, - но за тот чудный дым, что позволил мне вымолить у великого Аснаду защиту от мора для всего племени, я пойду на многое.

- Ты помнишь тех людей, что отпустил вместе с нами?

- Войны железа, младший вождь и тот странный шаман? Конечно. Тебе нужны их вещи? Я сделаю это.

-Нет. Нужны они сами, причем не столько мне столько тебе.

- Странные слова ты говоришь.

-Прежде чем я объясню, я хочу получить клятву, что ты заплатишь.

-Чего ты хочешь?

-Треть. Треть того что мы получим.

-Хорошо, клянусь предками. А теперь поясни, что значат твои слова.

-Объясню. Тот священник - один из главных у людей. Он знает много. Но не тайную мудрость заклятий, не рецепты зелий, не места хорошей охоты и не способы изготовления оружия. Он знает секреты. Тайны. Слухи. Работа у него такая. Кто-то убил другого, а ему об этом донесли, вора поймали, а что он украл ему сказали, темного чародея сожгли а его магическую книгу спрятали, ему известно где.

-Тайны людей, - фыркнул Вархен, - мне нет в них прока.

-Верно, - кивнул я, - но их желали бы знать другие.

-Кто? - скептический настрой шамана был виден невооруженным глазом. - Другие люди?

-Нет. - улыбнуся я. - Эльфы. Остроухие вроде бы в неоткрытой войне с имперской церковью. Как ты думаешь, сколько они заплатят за секреты своих врагов?

Глаза гоблина расширились так, что я засомневался, вернуться ли они в нормальное состояние. Может мировоззрение гоблина и отличается от человеческого, но дураки ни у нас ни у них в верхушку не пролезают.

-Быстро! Собрать всех охотников, прочесать лес, но найти странного шамана! И хватит тыкать в спину нашему гостью копьем! Делать нечего? Так я найду вам работу! Все прочь отсюда!

-Но, учитель, что будет, если он на вас нападет? - попытался возражать ему какой-то шаман помоложе.

-Отобьюсь. Ты почему еще не в поисковом отряде?

Гоблинов как ветром сдуло. Вот что значит сила авторитета.

А теперь рецепт, - потребовал шаман.

-Легко, - я достал из кармана сотовый телефон и вывел на экран фотографию конопли. Видишь это растение? Знаешь его?

- Нет, - покачал головой гоблин, - все лесные травы я знаю. Такой среди них нет. Оно из степи?

-Ну, тогда перерисовывай. Потому что сотовый я тебе не отдам. А где растет, я и сам не знаю, на моей родине конопля запрещена. В общем, найдешь это растение, стебли посушишь, и будет тебе счастье и общение с великими духами. Только аккуратнее, к ней во-первых привыкаешь, во-вторых она при частом употреблении забирает жизнь.

-Быстро? - спросил шаман.

-Считанные годы, - немного сгустил я краски.

-Это нормально, все сильные средства не только дают желаемое, но и берут что-то свое. Хорошо, ты честен, я отдам тебе треть того что получу от эльфов.

- Не обязательно от эльфов, - возразил я. Можно и с гномами поторговаться, они долгоживущие и старые обиды вспомнят без проблем. А хочешь побольше заработать так сведи их между собой и скажи что отдашь епископа тому кто даст больше, только смотри что б не передрались и силой не забрали.

-Не маленький, сам знаю, соседние племена позову - хмыкнул Вархен. Как дело справим, я за тобой пошлю, смотри, чтобы люди в моих стрелять не начали. Да и аккуратнее с ними, подлое вы, людишки, племя, сожгут еще кого из вас троих для острастки. Уж больно странен ты с друзьями.

-Не получиться, - пообещал я, - я им теперь выпивку к праздникам готовлю, побоятся отравиться.

-А если тебя спалят?

-И будут праздновать всухую? Ты сам-то в это веришь?

-На такую глупость не способны даже селяне. Особенно селяне.

И мы насмешливо улыбнулись. Одновременно

Глава 5.

Обустройство на новом месте шло полным ходом. С жителями деревни мы перезнакомились в первый же день. Единственное что смущало нашу троицу, это полное отсутствие незамужнего женского населения. Когда Алколит задал этот вопрос Налисандру, то в ответ услышал поразительную вещь. Оказывается, места тут опасные. Нечисть во множестве, а если уж совсем не повезет, то и нежить встречается. И незамужние дочери и сестры селян живут в другом поселке, размером побольше, стенами потолще и самое главное - с собственным магом-самоучкой, коего старательно прячут и от инквизиции и от вербовщиков всяческих иноземных гильдий. Но это большой секрет! Который, впрочем, известен всем и каждому. А расположен этот с позволения сказать "райцентр" где-то в трех днях пути отсюда. По местным меркам - почти под боком.

Под жилье нам определили пустующий домик на окраине села и вплотную к частоколу. Одноэтажный, с покосившимися стенами и до ужаса грязный. Первые два дня наша дружная компания посвятила выносу мусора и наведению капитально-косметического ремонта. В частности мы не только вышвырнули остатки старой мебели, но и под мудрым и матерным руководством аборигенов кое-как наделали новую. Стулья, лавки и столы, изготовленные совместными усилиями больше напоминали плохо ошкуренные пеньки, каковыми собственно и являлись Ну, по крайней мере они были экологически чистыми, ведь не одного очага техногенного загрязнения в этом мире пока нет. Матрасы и кое какую одежду деревенские нам пожертвовали безвозмездно. И вообще в поселке процветал общинный строй: каждый у кого что-то было, делился им с кем мог. Когда наше жилище было более менее приведено в порядок во весь рост встал вопрос: Чем зарабатывать на жизнь? Охотники из нас были никакие, ремесленники еще хуже, а других дел в данном населенном пункте как-то не было. Хотя нет, был старичок, штопавший одежду - одна штука и трактирщик он же староста - одна штука и кузнец - одна штука.

Общим решением было решено попробовать поднять свой магический авторитет, для чего можно было использовать либо сделанные мной взрывчатку, либо сделанные мной же препараты дурманящего действия.

-А вообще, - разглагольствовал Алколит, - в новом мире Вик твоя ценность как алхимика невелика. Ты же к чему привык? К разнообразию металлов и обширному набору химикатов, иногда дополняя их собранными на пустырях сорняками, в случае если понадобится сварить галлюциноген? А что мы имеем тут? Травы, травы, травы и опять таки травы. Ну а если совсем припрет, то тогда травы конечно.

-Грибы еще есть, - буркнул в ответ я, прилично задетый за живое. Ведь в самом деле, работать с большинством природных ингредиентов мне не доводилось, а рецепты с ними я читал максимум один раз. Ну не мое это, да и возможностей не было! - Но ты ведь и сам как врач теперь пустышка. Спирта нет, инструментов нет, наркоза для операций и того нет!

-Ну я и говорю - травы, - кивнул в ответ Ярослав и продолжил разнос. - А как гласит древняя мудрость полевой хирургии: 'Хорошо зафиксированный пациент в анестезии не нуждается'. Так о чем я? Чтобы стать не просто шарлатанами а магами что нам надо? Заклинания. Теорию то мы с тобой худо-бедно но знаем...

Если он знает теорию волшебства также как основы биологии, то нам крышка. Перепутать грибы и травы? Да они же в разных царствах живой природы! Тем временем эскулап продолжал свою импровизированную лекцию.

-А вообще что такое банальный фаербол? Это просто объем заполненный силой, которая не рассеивается из за удерживающей ее оболочки. Я не раз представлял себе как создаю такой шарик наполненный мощью пламени. Иногда, признаюсь, даже пытался сделать его, надеясь на хоть какой-то эффект. Вытягивал вперед руку вот так и представлял в ней комок упругой живой силы, что медленно собирается в шар.

Ярослав действительно вытянул руку, и на ней полыхнул язык бледного пламени. Неплохо так полыхнул, чуть не на метр в высоту и в ширину, хорошо, что направлен огонь был вверх, а потолок в избе высокий.

У меня от удивления чуть глаза из орбит не выскочили. Если это не фокус...

-Это чего было? - хриплым голосом спросил Ассаин

-Сам не понял, - честно признался Алколит и медленно присел прямо на деревянный пол. - Что-то нехорошо мне. Галлюцинации разные, и голова кружится.

-Глюки косяками не летают, особенно без посторонней помощи, - отмел Артем, поднимая Ярослава и усаживая его на табурет. -Ты сам понял что сделал?

-Да как обычно, зачерпнул немного силы из своего внутреннего источника и попробовал выпустить ее через кожу рук.

-Ну могу поздравить в этот раз у тебя получилось. А по какой технике работал? - насел на Алколита я.

-Да какая нафиг техника? Обычное манипулирование внутренней энергией ци! Сейчас отдышусь и повторю, тогда подробнее рассмотришь.

- Я лучше сам попробую. Ты по разработанному каналу пустил или как?

-Конечно по каналу, просто так и пытаться бессмысленно.

-Вы о чем? - заинтересовался Ассаин.

-Да так, немного теории с капелькой практики. Помнишь я тебе зуб заговаривал? Что я делал?

-Сидел с умным видам и водил пальцами у меня рядом с щекой против часовой стрелки.

-Ну где-то так. Просто мы с Ярославом разработали небольшую теорию. Как ты наверное знаешь электрическая и, возможно, жизненная энергия расходится по человеческому телу по нервной системе. Во время тренировок мы пытались пропускать максимально большое количество энергии по как можно меньшему участку тела. Я выбрал маршрут, заканчивающийся двумя пальцами левой руки, а Алколит пытался проводить энергию через центр правой ладони. А если чаще использовать одни и те же каналы, то их сопротивление в теории должно уменьшиться. Ну или хотя бы от наносного мусора очиститься. Проще говоря, мы пытались повысить плотность нашей испускаемой энергии, уменьшая радиус ее потока. Простая физика. А когда я тебя лечил, то я просто попытался поставить на твоем больном нерве заглушку из своей ци. И вроде бы даже получилось, хоть и ненадолго.

-Э...ну будем считать, что я что-то понял. И что теперь?

- А теперь я попробую повторить подвиг Ярика.

Так, нужно сосредоточиться на цели и расслабиться на всем остальном одновременно. Представляю себе комок энергии, что бурлит в моем солнечном сплетении, медленно-медленно тащу маленькую его часть по нервам до сердца, оттуда к плечу, дальше по левой руке, и выплеск энергии через сложенные вместе указательный и средний палец.

Бледное пламя взметнулось сантиметров на пять и рассеялось. В голове зашумело, меня шатнуло, но все было вполне терпимо. Не понимаю, с чего это Ярослав так вымотался, хотя...

-Яр, ты что как всегда зацепил энергии сколько сможешь?

-Ну да, я всегда так делаю.

-Тогда радуйся, то что с тобой случилось это банальный откат, сейчас полегчает.

-А разъяснить для тех, кто в этой вашей чертовщине не бельмеса не смыслит? - Ассаину интересно до жути.

-Надорвался он. Сейчас пройдет.

И действительно спустя пару минуток Алколит сумел встать и даже захотел попробовать выдать новую вспышку.

Стоять! -велел я. - Еще испортишь себе что-нибудь, покури пока. Арт, тащи сюда какую-нибудь деревяшку. Будем нашу новую способность на КПД испытывать.

Откуда Ассаин достал деревянную плашку я не понял, но к испытаниям приступили тут же. В качестве штатива после недолгих пререканий было решено использовать щель в досках, где и установили искомую щепочку. Я присел сосредоточился и язычок бледного пламени кончиком лизнуло дерево. Лизнул и опал. Не горит.

-Может расстояние велико? - с надеждой спросил Артем.

Я приблизил руку к объекту эксперимента и выдал язычок помощнее. Дерево почернело.

-Ну, результат близок к отрицательному, но он есть, - вынес вердикт Ассаин и попытавшись вынуть щепочку с воплем отдернул руку. Деревяшка от легкого прикосновения стекла на пол лужицей.

-Это чего? - заинтересовался Алколит. - Что ты сделал?

-Сам не понял, - отозвался я, - продолжаем эксперименты. Ассистент, замените подопытного.

Проведение ненаучных опытов дало интересный результат. Моя внутренняя энергия, ровно как и энергия Алколита, заставляла гнить все, на что она была направлена. После ее непродолжительного воздействия дерево расползалось слизью, ткань можно было раздуть взмахом руки, а пятидесятикопеечная монета, найденная в кармане явно проржавела, и стала почему-то гибкой как резина.

-Энтропия, - ошарашено пробормотал Ярослав, рассматривая кусок металла, согнутуй его пальцами без усилий, - порча, распад, разрушение, ухудшение. Знаешь, Алхимик, а ведь мы заставили их стремительно постареть, да еще, похоже, и изменить свою атомарную структуру. Что-то здесь не то. Таки совсем не то!

-Вик, - окликнул меня Артем, - если ты меня еще хоть раз лечить попробуешь, лучше сразу прибей. А ведь еще удивлялся, с чего это в вашем обществе я чувствую себя самым старым.

-А ты и есть самый старый, на полтора месяца старше меня и на четыре Яра. Но он прав, что-то здесь определенно не то! Ты моего кота помнишь?

-Угу.

-Сколько ему лет?

-Ну...пятнадцать?

-Вот видишь, а я ведь его пробовал периодически подлечивать. И ничего, бегает, особенно если видит что-нибудь съедобное. А вспомни нашу Людку-кошатницу из параллельного класса. Сколько у нее кошек?

-Дай припомнить, кажется шесть-семь, периодически их количество меняется, кошачий век недолог...Стоп! А ведь твоему пятнадцать лет уже! Ну, пусть четырнадцать! Он же должен быть давно покойником, а сам даже на пенсионера похож не сильно!

-Вообще-то кошки без всякой магии могут жить под двадцать лет, просто часто их губит неправильный уход. Но речь не о том, я ему пробовал свою энергию переливать, причем неоднократно, и ничего с ним не случилось, не растекся и не протух. Так что что-то здесь определенно не то!

-Так может это на живых не действует? - спросил Алколит. - Ну мало ли там как это все работает?

-Проверим. Пошли во двор, будем проверять.

- На ком?!

- На том кто сбежать точно не сможет по малолетству и отсутствию ног. На яйце.

Когда третье подряд яйцо, на которое было направлено белое пламя треснуло и испустило жуткую вонь эксперимент был признан удачным в плане проверки теории и неудачным в плане безопасности окружающих. Проверки на более активных живых объектах показали следующее: любой высокий сорняк сохнет как миленький, жучки-паучки, которым не повезло попасться на глаза естествоиспытателям после попадания в бледное пламя давали дуба и выглядели на все сто. Лет.

-Значит так, коллеги, - обрадовал нас Ассаин, - наблюдая за трагической кончиной очередного муравья. Сейчас мы идем в дом, и вы учите меня этой мистической фигне, заодно проверяя, чего же вы еще умеете. По одиночке с новыми силами не экспериментировать, комплект первой помощи держать под рукой.

Шла вторая неделя нашего пребывания в деревне. Уроки практической магии зашли в тупик. Ассаин, несмотря на умение медитировать так и не смог абсолютно ничего сколдовать. Зато его физические тренировки заставляли жителей деревни, да впрочем, и наше трио, включая и его самого тоже, пораженно открывать рот. Сколько там может нести муравей? Массу, в двадцать раз большую, чем свой вес? Артему до его уровня осталось немного. Однажды очень поздно вечером, или скорее даже ночью, разозлившись после очередной неудачи, он пнул в гневе поднял лежавший в нашем дворе здоровенный камень, весом этак килограмм в триста и видно здорово ушиб ногу. Высказав, в гневе, куску породы все, что он о нем думает, Артем рывком поднял и потащил его в направлении выходи за частокол.

-Этого не может быть, потому что быть не может! - ахнул Ярослав, наблюдая, как наш приятель тащит здоровенный булыжник. - Она же больше него весит, он по всем законам физики опрокинуться должен!

Ассаин пыхтел, лицо его побелело, туловище виляло из стороны в сторону, но он не останавливался. И падать мой чрезвычайно сильный друг вроде бы не собирался.

-Не верю, - ошеломлено шептал Алколит, продолжая идти следом за пыхтящей фигурой, - он же давно должен был себе порвать все мышцы! Да какие нафиг мышцы?! Такую нагрузку и позвоночник не выдержит, сложившись как карточный домик!

-Карточный домик из титановых карт, - вздохнул я, прикидывая возможности сдачи Асаина в аренду местным фермерам как двуногий вариант железного коня. - Остынь, дохтур, бывают же люди, которые могут грузовик зубами тащить? Бывают, сам видел по телевизору. А это даже не грузовик, а так. Окушка. Как ты думаешь, а если дать ему в руки плуг и пнуть в правильном направлении, он с такой силищей за какое время поле вспашет?

-Какое к черту поле! - вспылил Алколит, - Не могут люди на вытянутых руках носить такие тяжести! Нет у нас таких мышц, нет. И накачать их не-воз-мож-но! Тащить такой груз волоком? Да. Можно. Но не как кошку за шкварник!

-Э..Яр..

-Чего?!

-А за что он его держит? Там же ручек нет, да и какая ручка такую массу выдержит?

С одного конца деревни на другой мы дошли, после чего с натяжным хеканьем Артем метнул эту каменюку вперед. Снаряд, впрочем, ушел недалеко, метра на четыре.

-Все! - ухмыльнулся Ассаин оборачиваясь.- Видали как я его? Э...ребята, вы чего?

-В глаза мерцает алый свет, в них злобный разум сотен лет. - Продекламировал Ассаин, на всякий случай отступая назад.

-Чистый воздух, деревенская еда, и все такое, так с чего же ты друг наш, сияешь как гирлянда, забытая в сети на Чернобыльском энергоблоке? -откомментировал внешний вид приятеля я.

Артем сиял. Нет, не так. Он светился. Тоже не так. Короче кожа моего друга стала белой и искрящейся как снег под ясным солнцем. Вот только солнца на небе не было, был месяц. И звезды, причем часа три уже как. Зрелище было впечатляющим. Лицо так вообще напоминало неоновую вывеску с единственным цветным пятном - глазами светло-алого цвета. Темная одежда, бледное лицо и красные глаза. Голливудским артистам, игравшим Дракулу, при одном виде на него стало бы плохо из-за острого приступа зависти и по причине чувства собственной неполноценности.

Артем перевел взгляд на себя, увидел цвет кожи, открыл рот, в котором. как я машинально отметил, клыков все-таки не было и выдал такое...В общем у меня был культурный шок. За время, которое понадобилось Ассаину чтобы выпустит пар, его кожа постепенно тускнела и принимала обычный вид. А огоньки в глазах гасли.

-Это надо повторить, - ошеломлено выдал Ярослав, и, поймав мой изумленный взгляд, пояснил, - да не слова, а вот это вот свечение! Вот только загнать Ассаина в дом, а то местные, пожалуй, перенервничают.

Позднее, спустившись на всякий случай аж в неожиданно просторный подвал, он пытался повторить это свое достижение, с прихваченными из поленницы дровами, но не сумел. Сияние так и не появлялось, а больше примерно двух центнеров Артем осилить так и не смог. Но...два центнера это двести килограмм, а фигурой мой друг как не напоминал штангиста так и не напоминает. Но все равно, на фоне его жуткой силы наше с Алколитом бледное пламя выглядело... бледно.

А еще совершенно случайно выяснилась безвредность этой странной способности для нашей дружной кампании. Первоначально мы просто проверяли разные материалы на устойчивость к нему, пытаясь заставить исчезнуть разный хлам. В ходе эксперимента из кучки расползающегося мусора внимательным Ярославом был извлечен абсолютно целый волос, который был идентичен тем, что росли на голове у Артема. Проверка с использованием свежевыдернутого волоса подтвердила гипотезу. Мои волосы и волосы самого Ярослава также не желали исчезать или гнить в бледном пламени. Но почему тогда в нем таяла дымом шерсть? Обрезки ногтя тоже не рассыпались пылью как куриная косточка извлеченная из остатков обеда. Понявший, наконец, в чем тут дело Алколит отважно подставил свой мизинец под бледную струйку пламени из собственной правой ладони. Эффекта не было. Потом под такую же, но только моего производства. Тоже по нулям. Дольше всего уговаривали рискнуть Ассаина, но он напрасно волновался, ему тоже не повредил бледный огонь. В общем-то это не фундаментальное открытие и было нашим последним достижением. Ну, разве что я еще опознал некоторые из виденных на картинках растений вроде дурмана или паслена и заготовил немного полезных ингридиентов.

Единственный кто сумел сосвоить что-то новое, это Ярослав. Хотя как сказать новое? Просто когда он начинал произносить свои любимые латинские цитаты случалось...что-то. Каждый раз что-то свое и абсолютно неуправляемое. Самым ярким примером было то утро, когда он процитировав на латыни известную поговорку: завтрак съешь сам, обед раздел с другом ужин отдай врагу. Крынка с молоком треснула, хлеб зачерствел, а копченое сало само собой нарезалось на три части. После этого случилось истинное чудо: Ярослав прекратил сыпать древней мудростью направо и налево. Возможно, помогло то, что ни позавтракать, ни пообедать мы в тот день ему так и не дали, потому как больше продуктов в доме не было, а деньги надо беречь.

Пока весь наш вклад в дела деревни ограничился тем что я заготовил Фолидию впечатляющий запас клюквенного меда и помог Алколиту вывести мышей из здешнего амбара. Ярослав попел грызунам заклинания, а я разбросал немного приманки, отравленной соком собранных бледных поганок. Что из этого помогло сказать трудно, но селяне утверждали, что мышей действительно стало почти не видно. К счастью проблему трудоустройства разрешили сами аборигены. Вечером к нам в трактире подсела делегация местных охотников с Налисандром во главе.

- С чем пожаловали? - спросил их Ассаин, пододвигаясь поближе к Ярославу.

- Ну... мы это, - замялся Налисандр и смущено посмотрел на одного из охотников.

-Нежить у нас завелась, - помог ему один из охотников, по-моему, его звали Перусом. - Семейство. Бруколаки. Не могли бы подсобить чарами там какими их извести, или амулетики дали бы от лиха.

- Давно? - спросил Алколит, с непроницаемым лицом кардиохирурга, которому предложили прооперировать мозоль на пятке.

-Давно, - смутился, Налисандр, - года два уже как.

-И чего ж вы только сейчас озаботились? - продолжал допрос медик.

-Так они ж жили черте где, зверье в лесах драли, а с месяц назад переселились поближе к поселку. Пока людей не трогали, но вчера рядом с частоколом следы появились, помогли бы вы, а?

-Это опасно, - вставил Ассаин.

-Ну так и мы не с пустыми руками пришли. Если изведете пакость эту, так пятьдесят серебряных заплатим.

-Три золотых, - не меняя бесстрастной маски на лице выдал Алколит, - За каждого.

-За такие деньги мы их дубьем забьем!

-Так чего ж они еще рядом с частоколом шляются?

-Золотой и десять серебряных!

-И с туш половина выручки!

-Идет.

Охотники попрощались и пошли по домам.

-Ты зачем нас на эту охоту подписал, жить надоело? - спросил я едва они отошли от нас.

-Расслабься, я знаю что делаю, ты же вот к гоблинам ходил подряжать их на ловлю епископа - и теперь с тобой каждая собака в деревне здоровается. А мы с Ассаином так, непонятно кто при тебе.

- И потом, Алхимик, тебе вроде положено интересоваться вытяжками разных там тварей, - добавил Артем, - Алколит тебе рецептики подскажет, правда? Ну а не получится ничего, так хоть новое блюдо приготовишь.

-Вот завалим это чудо-юдо неизвестное, я вас его по кусочкам сожрать заставлю, - пригрозил я довольно лыбящимся друзьям. - Ну что, чернокнижник ты наш, освященный церковной благодатью, рассказывай все что знаешь. Как их бить, в чем варить, в какую сторону драпать если что.

-Ну бруколаки это самые обычные вурдалаки, европейская транскрипция, так что ничего страшного нет. Люди после смерти, ставшие низшей нежитью. Вот только я не думал, что они и зверье могут жрать. Хотя... Если в здешних лесах оленей больше чем людей, то почему бы и нет? Убивать их следует отсечением головы и сжиганием ее в костре. И тело на всякий случай тоже. Должны бояться серебра и молитв.

-То есть трупный яд на них не подействует? - уточнил я, - Жаль. С его приготовлением у меня бы проблем не возникло. А то бы потравили их и все дела. А может Амантотоксином взять удастся? У меня уже есть небольшой пузыречек, как раз в настоящее дело пустим.

-Что это за фигня и где ты ее достал, - требовательно спросил Ассаин, явно вспоминая, не пил ли он чего из моих припасов.

-Всего лишь токсины бледной поганки. Но яд сильный, вот только медленный.

- На нежить яды действовать не должны. - отмел все мои надежды Ярослав. - Только сталь по шее, серебро в кровь и огонь на всю тушу.

-Влад, а у тебя есть жидкое серебро? - как-то тихо спросил Артем, Вырезку я сейчас у Фолидия спрошу, вот только бы не срыгнули.

Понимание гениальной идеи Ассаина забрезжило в моей голове. Действительно, если уж этим тварям нужно ввести серебро, то почему бы не сделать этого внутрижелудочно?

Приготовления к охоте на нежить заняли весь вечер. Руслан притащил примерно пять кило мяса, в основном конечно обрезков, но нам то какое дело? Сожрут. Занял в долг у Налисандра десять серебряных и старательно точил их на стружку. Десятки заноз из желудка никакая тварь не отрыгнет. Ассаин заталкивал "отраву" в слои жира, стараясь делать это более-менее равномерно. Алколит же раздобыл стрелы из осины и пел над ними молитвы. Хотя мы просили его заткнуться. Лучше бы уж бруколак выл, у него и то мелодичнее бы получалось. Ну и ладно, пусть его, лишним не будет. А вкачестве дополнительного оружия я заточил края оставшихся монеток как можно острее. А что? Карманники, говорят, такими кожаное пальто прорезают.

После полудня в наш домик зашли охотники. Кроме нас на нечисть шли пятеро плюс Фолидий и Налисандр. Руслан заставил каждого взять по запасу еды на три дня, нож, моток веревки, лук и рогатину, абсолютно не обращая внимания на то, что пользоваться всем этим средневековым добром из нас троих умеет только он один, да и то больше теоретически. В свою сумку я на всякий случай положил также остатки серебра и набор свежесобрнных природных ядов. Вдруг да пригодится? А Алколит взял посох съеденного гоблинами колдуна. По-моему просто для понту. Три часа пути по лесу, и следы нежити были обнаружены.

-Вот, бруколак, точно он, видишь от когтей отметины? - наставлял племянника староста, - Смотри, на медвежий след хоть и похоже, но все-таки не лесной хозяин тут проходил.

Я в зверье не разбирался, но найденная ямка, размера пятидесятого, внушала невольное почтение к тому кто ее оставил.

Недолгое препирание насчет найденных следов завершилось, и вскоре деревенские останавились.

-Вот, значит, - сказал староста, беспокойно оглядываясь, - где то тут они и живут.

-Ну и хорошо, - отозвался Ассаин, - идите в деревню, а завтра приходите сюда же за тушками.

-А вы логово искать не будете? - удивился Налисандр.

-Зачем? Они нас ночью сами найдут.

Деревенские ушли, на каждом шаге оглядываясь. Видимо, по их мнению, мы были самоубийцами. Я, кстати, был с ними согласен.

-Ну что народ, - нервно сказал Ассаин, кажется, он тоже уже жалел что полез в эту авантюру, - лезем на дерево и приманку пока не разбрасывать, а то все окрестное зверье потравим.

Предложение встретило наше горячее одобрение, и спустя пару минут наша дружная компания заняла ветки рядом стоящего дуба.

-А теперь ждать, да смотрите не забудьте привязаться, а то начнете дремать и навернетесь вниз, никакого вурдалака не понадобится,- приказал он и почти тут же захрапел.

Да, не так я себе представлял охоту на монстров. Первые два часа мы настороженно высматривали в кустах каждую тень и вздрагивали от малейшего шороха. Потом три часа лениво наблюдали окрестности. Дальнейшее время можно описать только одним словом - скука! Сидишь себе и сидишь, гадаешь, что отвалится первым: задница или жесткий сук под тобой. Вечер кончился и наступила ночь.

-Народ, а к нам кто-то лезет, - вдруг сказал Алколит и посмотрел вниз.

ААА! ВУРДАЛАК! - Взвыл он и попытался удрать на верхушку дерева, забыв даже отвязаться.

Ассаин моментально швырнул куда-то вниз свою рогатину, и оттуда донеслось злобное рычание. Мать! Вверх лезла темная фигура, цепляясь за кору громадными когтями. И до нас ей оставалось совсем чуть-чуть! Оружие Артема валялось под деревом у ног еще четырех фигур! Еп! Между тем разум работал четко, и я выхватил из сумки заточенную по краям серебреную монету тут же метнув её на манер сюрикена в голову твари. Попал, но тварь только головой мотнула и полезла дальше, большого внимания неожиданное украшение не заслужило.

-Мясо! - взвыл Алколит, пытаясь посохом отгородиться от приближающейся угрозы. Причем деревяшка в его руках начала потихоньку светиться!

-Ассиан опрокинул сумку и куски мяса попадали вниз, где за них моментально развернулась нешуточная борьба, но того кто карабкался к нам это не остановило. Он долез до Ярослава и с рычанием протянул к нему лапу.

Стрела, пущенная Артемом, вонзилась ему под лопатку, монстр развернулся и получил по морде моей рогатиной. Взревел, явив немаленькую пасть, и полетел вниз, распространяя вокруг запах паленой шерсти. За его спиной обнаружился Алколит, как никогда соответствующий своему прозвищу. Посох в руке, на конце деревяшки пляшет пламя, иногда вырывающееся вперед маленькими язычками. В глазах моего приятеля застыл ужас и ...Восторг? Блин! А я думал, что дальше пугаться уже некуда.

-Еще ползут! - закричал Ассаин, пуская вниз стрелу.

Товарищи навернувшегося уже действительно примерялись повторить его путь. Стрела в боку, казалось, совершенно не мешает одному из них.

-Ё...! - высказался я, и сам схватился за лук. Тетива больно хлестнула по пальцам, а стрела кувыркаясь пролетела мимо цели, будто простая палка. Поняв, что так от меня толку на будет, я швырнул оставшиеся сюрикены, выхватил нож и достал из сумки пузырек с ядом. Вот и узнаем, боится ли их нежить. Мелькнувшую было мысль о бледном огне я отбросил. Пока буду концентрироваться, меня точно стрескать успеют.

- Faiar! - провыл Алколит , пуская из посоха струю пламени, зажегшую шерсть одного из чудовищ. Последнее обиженно рыкнуло, плюхнулось на земою и принялось кататься по земле, сбивая пламя.

Наступление монстров приостановилось, они явно задумались, стоят ли три куска чересчур сопротивляющегося мяса подпаленной шерсти. Правильное решение им помогла принять стрела, вонзившаяся одной из тварюг в голову. Проглотив остатки мяса и, кажется, даже часть грунта, на котором оно лежало, темные силуэты рванули к кустам и растворились в них.

-О..ть! Ребята, если я еще когда на охоту соберусь, дайте мне по шее. - попросил Ярослав.

-Обязательно, - пообещал я, - а ну колись, как такую иллюминацию устроил? Я тоже хочу!

-Да это не я, это он, - сказал Алколит и выразительно потряс посохом, - Сам не знаю как так получилось, просто я подумал: все трындец мне, а он как глянет!

-Что он сделает? - переспросил Ассаин.

-Глянет. Ну не знаю, как объяснить! Он очнулся и спросил: "Этого?". Ну я и ляпнул: "Да".

-А ну дай сюда, - потребовал я, Денис кинул мне деревяшку. Я внимательно осмотрел её со всех сторон. Вроде обычная палка, ничего особенного. Направил на подозрительно шевеление в кустах и мысленно скомандовал: "Этого!". В голове мгновенное появилось знакомое щекотание, точно такое же как во время разговора с шаманом. Конец посоха засветился, свет в течении пары секунд набирал яркость и рванул вперед, все больше и больше становясь похожим на струю напалма. Некачественную струю. Даже до цели не долетела.

- Забавная игрушка, - вынес вердикт я, - но нам сейчас жизнь спасла. А ты не лыбься, мистик хренов, вот дождемся своей доли от продажи епископа, попрошу вместо денег Вархена тебя шаманить нормально научить. В этой местности помесь христиантсва с дзен буддизмом и толкиенизмом до кучи не катит.

- И нас заодно, - добавил Ассаин, - мне этот посох тоже понравился. А вот местные зверушки свосем наоборот.

-Ты думаешь он согласится? - заинтересовался Ярослав.

-Ну попробовать-то можно, - а теперь смотрим в оба, а то один раз уже чуть не проморгали нападение этих чучундр!

Но до утра нападений больше не было. По утру, дождавшись рассвета солнца мы посовещавшись все же решили слезть с дерева, чтобы не портить свой имидж перед деревенскими. Но каких нервов нам это стоило! Первым спускался я, как самый безоружный, меня прикрывали одновременно луком и посохом. Пока лез по стволу вниз, все ждал, когда же в спину вонзятся когти вурдалака, чуть не поседел! А спустившись первым делом схватил рогатину и хрен бы у меня её кто отнял!

О! Монетки! - сказал спустившийся следом Ассаин, - Вик, а ты ведь попал, вон на них какая-то гадость налипла.

-Счисти травой, вдруг ядовитая, пока я костер разведу - посоветовал я, подгребая к себе сухие сучья не выпуская оружия из рук.

Пришедших через час охотников с подводами ждала мирная картина привала.

- Так бруколаков не было? - несколько разочарованно спросил Фолидий.

-Почему не было? - ответил Ассаин и поднялся, - Вон в тех кустах следы ищите, куда они там побежали.

-А ведь и правда кровь! - восхитился кто-то из деревенских. Осматривая улики, а следов-то! Следов! Словно они тут хоровод водили!

-Ну отбились и ладно, в другой раз добьете, а сейчас айда в деревню мы там баню натопили, - Налисандр уже успел развернуться по направлению к поселку, поэтому мой вопрос : "А туши?" Заставил его сделать полный оборот вокруг своей оси и чуть не упасть.

-Какие? Где?

-Бруколачьи. Убежали куда-то перед смертью.

- И с чего четверо тварей должны подохнуть? Вы их, конечно, побили неплохо, раз здесь живыми стоите, но раз они убрались, то со временем все раны у них зарастут. - Фолидий тоже был растерян.

-Пятеро, - поправил его я, - Я их отравил.

-На нежить яды не действуют, - несколько неуверенно возразил кто-то из охотников.

-Смотря кто травит, - не остался в долгу я, - вам, что по следу пройти трудно? Мы с вами. Если что не дадим сожрать.

Закамуфлированного объявления в трусости аборигены не перенесли и рванули за бруколаками не хуже гончих. Им еще нас поджидать пришлось. Где - то через три километра мы наткнулись на первую тушу. Это оказался наш старый знакомец - верхолаз; судя по всему от него так несло кровью, что беднягу растерзала собственная стая. Туловище гориллы, когти ленивца и пасть акулы! На свету он впечатлял куда сильнее чем в темноте. Если бы эта тварь попыталась напасть днем не уверен, смог бы я хоть руку поднять от страха.

-Матерый!- оценил его староста,- Наверняка вожак. А чего это у него в башке торчит? Опа! Никак серебряный! Как ж вы его туда забили? И стрела в сердце! Ну вы звери, господа маги! Неужто нельзя было просто спалить беднягу, сколько ж вы ждали, пока он кровью истечет?

- Те, которых мы подпалили дальше будут, уж больно резво драпали - пообещал Ассаин с таким видом, словно не сидел всю ночь на дереве, трясясь от страха.

И верно, следующим трупом на нашем пути стал один из тех кого Алколит приласкал пламенем. Живот бруколака был разорван, а пасть окровавлена. Видимо серебро вышло из мяса и стало колоть стенки его желудка. Наверное, смерть была мучительной, потому что всю поляну как мотоблоком перепахало.

Охотники смотрели на наше трио с все большем уважением, которое возрастало по мере нахождения следующих трупов. Победное шествие было прервано воплем одного из охотников.

-Нежить! - орал селянин и натягивал лук.

У меня сердце чуть из груди не выскочило. Я сжал руками рогатину и закрутил головой, отчаянно пытаясь высмотреть атакующую тварь.

-Вон он, вон он, стреляй! - орали деревенские.

Просмотрев за полетом их стрел я увидел какого-то бомжа, ковыляющего к нам. Среди его обносков торчало две или три стрелы. Остальные щедро украшали собой окрестные деревья и подлесок. Блин, да это же не шустрые бруколаки, это обычный зомби!

Тем временем фигура приближалась, не обращая внимания на застревающие в ней стрелы.

-Знакомая рожа, - обрадовался вдруг Ассаин, - это ж тот рыцарь которому мы зубы выбили! Вот только что-то он мне не нравится в новом амплуа покойника.

И с этими словами Артем метнул в подошедшего почти вплотную мертвеца топор. Тот попал в голову, но отскочил, хотя и сбил наконец-то зомби с шага. Казалось, мертвец раздумывает, что ему дальше делать: падать или продолжать идти. Свистнули вонзившись в тело еще две стрелы, но реакции на них по прежнему не последовало. Долго думать ему не дали. Алколит подошел к покачивающейся фигруе и окатил ее пламенем из своего посоха. Рыцарь взмахнул руками последний раз в своей второй жизни и упал.

-А почему он не пах?- спросил я. - Вроде ветерок то в нашу сторону.

-Природный консервант, думаю, - откликнулся Ярослав, -иначе при такой погоде да при активном движении любой зомби сгнивал бы недели таки за две. Ну что, пойдем дальше?

И мы пошли по следу.

Все! - обрадовал я их, когда последний след завершился недвижимой тушой, - Они кончились!

-Неслабо! -прокомментировал Фолидий, - А от чего же они все-таки сдохли?

-Ну ты же сам видел, четыре из пяти совершили самоубийство.

-Но почему?

-То чем я отравил их вызывает боль. Сильную боль. Настолько что разорвать себе пузо им показалось меньшим злом.

-Знаешь, чародей, а я тебя пожалуй боюсь, - произнес после молчания староста.

-Он не чародей, он - Алхимик! - поправил его Алколит.

По возвращению в деревню мы застали странную картину. На частоколе с луками стояли люди. Вне досягаемости стрел с копьями стояли гоблины. Предводительствовал среди них тот пузатый, кторого я в свое время окрестил "Вождем". Обе стороны смотрели друг на друга и ничего не предпринимали.

-О! - изрек Фолидий, и многозначительно поднял вверх палец, - это к вам!

Угу, - мрачно подтвердил я, - вот как чувствовали, паразиты, что мы усталые и злые! Ну что, народ, пошли к ним. Нам кажись долю за епископа принесли.

-Мы с вами, - решил староста, - и телеги тоже возьмем, пригодятся.

-А трофеи?

-Не стухнут.

Завидев наш отряд гоблины обрадовались, вождь шустро выкатился вперед и протараторил: "Какя радчтовы пришли,скореебыстрее шаманзовет"

-Чего? - не понял Ассаин

-Шаман зовет , - уже медленнее повторил серокожий, - там эльфы и гномы пришли с платой за того человека.

-Ну и к чему такая спешка?

-Так Вархен же не знает сколько с них взять!!! Мы с ними по крупному едва ли не первый раз торгуем!

Теперь уже мне захотелось подгонять гоблинов. А тут еще и деревенские с нами увязались. Но ребята и так свое дело знали туго: построили лесной коридор, по которому без малейших проблем даже подвода проехала и вскоре мы прибыли в уже хорошо знакомое поселение. Местность преобразилась кардинально: повсюду сновали толпы серокожих, громко галдящих и таскающих туда сюда кулечки и мешки; были разбиты импровизированные навесы, в которых те же гоблины продавали сородичам различный хлам: корешки, ветошь, обрывки кольчуг, оружие, мясо, запечатанные кувшинчики. Похоже мы угодили прямо на ярмарку. Или народное гуляние. По самым скромным подсчетам здесь было никак не меньше десятка тысяч гоблинов. Наверняка пришлось вырубить часть леса, а то бы все не поместились. Островком среди серой толпы возвышались крытый тент, и покрытый травой пригорок по соседству. Первый охранялся крепкими бородачами таких габаритов, что сразу было понятно: танки не пройдут, их распилят и в металлолом сдадут. Гномы, без сомнения, причем на каждом столько амуниции, что хватило бы на броню для маленькой самоходки! А вот второй был занят десятком истинных арийцев: высоких, красивых, с лицами над которыми трудилась и мать-природа и отец-гример. Причем девять стояло с натянутыми луками, а один сидел за легким походным столиком и попивал вино. Даже отсюда мне был виден рубиновый блеск в хрустальном фужере.

-Слава Ленваху , наконец-то вы пришли! - как Вархен умудрился найти меня в такой толчее оставалось непонятным. - Эти карлики уже чуть не подрались с древолюбами, требуют чтобы я отдал им того церковника!

-А что дают взамен, - деловито уточнил Ассаин, - и вообще откуда здесь столько народа?

-Да это я захотел возвыситься над остальными племенами, - признался шаман, - вот и кликнул большой сход. Пообещал что здесь и эльфы и гномы торговать будут! Кто ж знал, что почти все окрестные племена припрутся? Подгорные, те хоть какую мелочевку с собой притащили, но вот ушастые... И скривился.

-Кому бруколаков?! Бруколаков кому?! - внезапно заорал Фолидий, заставив лошадь испуганно шарахнуться. - Свежепойманные, кровь не остыла! Шкура целая! Клыки на месте!

Рядом с ним мгновенно образовался десяток "покупателей" и начался ожесточенный торг. Причем трактирщик чирикал на гоблинском едва ли не быстрее чем на своем родном.

-Ну так что дают за епископа? - продолжал наседать Ассаин, - ну скажи, интересно ведь.

- Эльфы обещают благосклонность Великого Леса, а гномы, соответственно милость Каменного Трона и полторы сотни золотых в довесок. Всегда знал, что подгорные честнее ушастых, но все же поторговаться бы не мешало.

-Ну а нас, зачем позвал? - спросил я.

-Чтобы еще немного накинули. Если со мной целых три чернокнижника будут, то авось до двухсот цену набью.

-Стоп! - скомандовал Ярослав и в самом деле остановился. - Так дела не делаются! Посмотри на нас, похожи мы на темных магов? Ни капельки: грязные, уставшие, в одежде с чужого плеча. У тебя есть какая-нибудь кладовая с человеческими вещами?

-Конечно, - даже удивился гоблин, - но их стоимость я из вашей доли вычту.

-Веди нас туда, - посоветовал ему Алколит, - и, кстати, как выглядят темные маги?

Вопрос поставил гоблина в тупик. Он развел руками и попытался буквально на пальцах показать что мол это... того... страшные.

-Не, это не про нас, - решил я, - тогда лучше найди нам одежду монахов. Рясы там какие-нибудь, пусть думают что епископа свои же сдали.

Одежда из закромов гоблинов новизной прямо скажем, не блистала. Да и чистотой тоже. Зато в наличии были многочисленные дыры, причем большая их часть была сделана не копьями, а мышами.

-Мда, это вам не пиджаки от кутюр, - хмыкнул Ассаин, но тем не менее бодро зарылся в тряпье. В итоге на встречу к покупателям вышли три чудика в балахонах и шаман. Ну это если забыть о десятитысячной группе поддержки. Для придания внушительности наша команда решила слегка приукраситься. Алколит держал в руках свой огнеметный посох, кося под могущественного колдуна. Ассаин же позапихивал себе под одежду столько ножей, что пожалуй они могли заменить кольчугу. Не заметить их контуры под плотно облегающей тканью мог бы только слепой. Вот только доставать найденный металлолом не рекомендовалось, более ржавого железа лично мне не попадалось. Наверное гоблины просто сложили сюда то, что больше не получалось использовать. Я же решил внешне ничем не выделяться, пусть нелюди сами придумывают, чем же я могу быть опасен. Вот разве что чуть погнутую кирасу нацепил. Но самопальную дымовую шашку все же переложил в так кстати нашедшийся на рясе внутренний карман.

Когда мы подошли к торговым делегациям, их лидеры - эльф-дегустатор и парочка гномов, пыхтящих красивыми резными трубками, не хуже локомотива, вышли вперед.

-Приветсвую, откликнувшихся на мой зов, - поприветствовал всех Вархен. - Я пригласил с собой своих друзей, чтобы они могли засвидетельствовать нашу сделку.

- Какого оборотня лысого вы заставили нас столько ждать?! - сходу атаковал нас один из гномов, отличающийся наиболее вычурными доспехами, - Мы в этом лесу уже целый день торчим, дожидаясь пока вы почешитесь! Короче так, вот вам деньги и давайте сюда этого святошу, пока мы тут вконец мхом не обросли!

-Позвольте не согласиться, почтенный Налин, - возразил подошедший эльф, а его свита согласно качнула луками, - епископ церкви Отца Времен очень редкая и ценная добыча. Зачем же менять его на презренный металл? Но если уважаемый Вархен отдаст его нам, я гарантирую что рейнджеры дома Рассветного луча забудут дорогу в эту часть Холевильского леса надолго.

- Последний раз твои сородичи здесь были лет десять назад, и был это клан Летнего листа,- возразил ему шаман. - К нам в лес ваш дом же вообще не наведывался. Вы южнее живете, ближе к морю, так чего же приперлись?

- У нас вышли некоторые недоразумения с храмовниками, - пожал плечами эльф, - брат главы нашего дома был убит, клан жаждет мести.

-Да какого ...вы вообще влезли в это дело? Послание то было направлено нам!

- Ну не стоило тогда вслух читать его посреди таверны, громко спрашивая у всех богов и демонов чего вдруг понадобилось лесным дикарям, я еще удивляюсь, как карательный отряд инквизиции сюда не пожаловал.

-А они как раз таки были, - обрадовал спорщиков Вархен, - покрутились около селения да и ушли. Кто успел.

-Еще бы, - довольно заржал гном, - вы такой ордой последний раз собирались, небось, во время Древних войн, теперь эти людишки снова раздуют свой провал до прихода всего Темного пантеона. Тараканы двуногие.

-Попросил бы воздержаться от оскорблений моей расы, - тихим свистящим шепотом произнес Алколит и пламя, танцующее на вершине его посоха согласно качнулось в сторону гнома.

-Чего?! - взъярился бородач. - Мне еще всякие доходяги в женских платьях тут приказывать будут?! Да таких как вы любой гном голыми руками прихлопнет! - и резким скачком выдвинувшись вперед с размаху, хлопнул своими ручищами друг об друга прямо перед моим носом. Волна воздуха, порожденная его движением и искры, вылетевшие при резком движении из трубки, обдали мое лицо и скинули капюшон с головы. Но это было не самое страшное, с ужасом я услышал еле слышное шипение - это зажегся детонатор дымовой шашки.

-Чего, такую рожу скорчил человечек? В штаны напустил? - еще успел спросить гном, - и тут из всех щелей в моей одежде ударили потоки черного дыма.

Хорошо, что динамита в карманах не было! И ура мне, что шашка не особо горючая!- подумал я, тщетно пытаясь содрать с себя балахон, и хоть немного вдохнуть, но тут меня повалили, и стали старательно втаптывать в землю. Еле сумел вытащить боеприпас из кармана, тщетно уворачиваясь от чьих-то ударов По моему пиротехническое изделие так и не догорел до конца, а расплющился под чьей-то ногой в тонкий блин. Так мало того, меня еще и сверху землей забросали, не хуже чем покойника. Пока не успел капюшон снова на уши натянуть, в прическу пол-лопаты чернозема засандалили, не меньше. Вставать не хотелось, но отомстить коротышке жаждал буквально весь мой организм каждой ушибленной мышцей.

Картина за время моего отсутствия изменилась радикально. Мои друзья и Вархен оказались под прицелом десятка луков, гномы, отступив к своим быстро влился в строй латников, ощетинившийся топорами, а их всех в кольце держала плотная серая масса гоблинов. Прямо у моих ног валялось лезвие секиры с отгнившим обломком рукояти. Да, кажется я прилично задолжал Алколиту, если бы меня этой железякой ударили хотя бы плашмя, то это уже множественные переломы, а уж если лезвием...

-Кхе, - выплюнул я задержавшийся в легких клуб дыма, - может, опустим оружие и вернемся к мирным переговорам.

-Вампир! - донеся до меня шепоток кого-то из гоблинов, - Высший! Нет, Древний! Гляди, стоит под солнцем и даже не чихает!

Где? Я огляделся по сторонам, но взгляды всех собравшихся собрались исключительно на мне. Они что, ополоумели? Хотя... черный дым, глухая одежда, надо воспользоваться.

-Гляди как зыркает, небось припекло его основательно, кровь нужна- донеслось от лучников, - если прыгнет, то не стреляй, все равно не поможет, сразу активируй телепорт.

-Как скажешь, нежить, - решил, наконец, предводитель эльфов, пряча оружие. - Но я на тебя, в общем, то и не нападал, все претензии к гномам.

-Претензий нет, есть счет, - буркнул я. - И они мне его заплатят!

- Кровью? - заинтересовался шаман.

-Золотом! - отрезал я. - И в особо крупном размере!

По рядам бородачей прошелся вздох. Впрочем, возражающих не нашлось.

-Слушайте сюда, гор гордые, блин, жители: за епископа - тысячу, тех, кто попробует торговаться покусаю! А за попытку моего испепеления - вы открываете в этой деревне свою факторию по скупке рогов, копыт, лекарственных трав и прочей ерунды. Треть прибыли - Вархену, он знает куда передать мою долю. Эльфы будут присутствовать на допросе и могут забрать то что останется от церковника, за это жду от них равноценной услуги. Условия понятны?

Одновременно со словами я поднял оставшийся от гномов кусок топора и пытался незаметно для окружающих размягчить его своим непонятным пламенем, одновременно вертя в руках. Со стороны это должно было выглядело так, словно я верчу в руках мягкий комочек пластилина, килограмм на пять-шесть весом.

-Вполне,- кивнул ушастый, зачарованно смотря на лезвие, которое я пытался смять в шарик, и почти преуспел в этом,- мой дом такое устраивает.

Среди гномов возникла небольшая дискуссия. Искали подвох. Но в конце концов им пришлось согласиться, спорить с нашей кампанией бородачи не решились.

Глава 6.

- Странный цвет и странный запах, странный вкус остается на губах, - бормотал Алколит ходя кругами вокруг кучки добычи. - Нет, народ, вы как хотите, но мне это совсем не нравиться!

-Мое чувство самосохранения тоже вопит о опасности, - признал Ассаин, нервно поглядывая в сторону входной двери. - Кто знает, какой тут курс по золоту?

-Охренительный, - уверил его я, - учитывай, что золото как минерал и так то редко, а уж если его нужно потреблять едва ли не в промышленных масштабах возникает острый дефицит. На всю эту деревню, например, едва десять монет наберется. И жители себя считают зажиточными.

-Куда же оно уходит? - заинтересовался Артем.

-Снашивается. Золото металл очень мягкий, хотя и довольно тяжелый, это известно всем. А здесь из него чеканят монеты, пусть и крупные, но все же хождение имеет место, следовательно естественная убыль велика. Плюс оно отличный проводник для энергии, из него даже контакты в электротехнике делают. Наверняка в здешних артефактах и амулетах золото присутствует в немалом количестве. А учитывая тот факт, что метод его напыления весьма сложен, то наверняка маги используют литые вставки.

-Интересно, - задумался Алколит, и взял в руку кусок монеты, - золото это благородный металл, оно не окисляется. Эй, Алхимик, а наши фокусы его возьмут?

-Ты что делаешь, гад?! Это ж почти за год зарплата среднего работяги! - вскричал я, наблюдая за тем как комочек металла окунается в зажженный Ярославом бледный огонь.

-Да ничего ему не сделалось, видишь? Интересно кстати, почему. Это же явно не самородный элемент, эй, Вик,не надо на меня так зыркать. Ну хочешь я тебе со своей доли целый золотой отдам?

-Это все конечно интересно, - вновь обратил внимание на себя Алколит, - но что нам с этим-то делать?!

Предметом нашего спора являлась небольшая кучка, лежащая на столе. Двести тридцать три монеты и одна треть золотого. Вархен не зажал нашу долю. Ни на монетку. Ни на грамм. А если бы он попробовал зажать деньги, его бы не поняли соплеменники. Теперь все окрестные племена гоблинов, эльфы и гномы знают, что у племени Гремящих скал есть могущественные союзники-вампиры. Обманывать которых можно. Но только толпой, во избежание попадания вероломного партнера в меню. Правда само племя точно знает, что это обман. На самом деле у них в союзниках великие чернокнижники. Которых тоже обманывать не стоит, потому как если не успеть их заколоть, то от племени нечего не останется. А если успеть, кто-нибудь возможно и выживет. И жители деревни теперь нам как бы это сказать помягче, не доверяют. В том смысле, что мы почти ничего не умеем. Только-только учащиеся колдовать самоучки такие деньги не зашибают. И не могут перебить стаю не самой мелкой нежити без единой царапины. А потому они тоже не мешали шаману отдать нам нашу долю.

Сотню монет мы, правда, сразу обменяли у счастливого до ушей Вархена на все вещи людей, что он найдет в своих закромах и обещание поделиться с нами тонкостями ремесла говорящего с духами. Гоблин, разглядывал груду золота и, судя по раздававшимся в толпе репликам, уже почти являлся верховным шаманом всего своего народа. Ну, или по крайней мере той его части, что живет в этих лесах. Естественно он согласился. А потом стал вызывать к себе наиболее влиятельных вождей и колдунов и одаривать их деньгами. Нелюдь, видя такое дело, возликовала и устроила настоящее народное гуляние. К нашему трио приближаться опасались, но подарков натащили много. Причем серокожие были явно искренни в своем желании задобрить опасных чужаков. Ту груду барахла, что притащили ученики Вархена даже пришлось загрузить на подводу селян, а затем долго перегружать внутрь нашего дома. Возможно, там и попались бы ценные вещи вроде посоха Алколита, но разбираться с ними было абсолютно некогда.

Две шкатулки с золотом по сто монет и мешочек с остатком. Даже по земным меркам состояние, за которое можно убить. А по здешним - этого хватит на небольшую локальную войну. Взять какой-нибудь некрупный замок. Или купить его. Купить...

-Есть идея, - обрадовал я своих друзей.

-Излагай,- ответили мне на два голоса.

-А зачем нам ждать пока одержимые жаждой злата сельчане подопрут нам дверь поленом и подожгут, чтобы потом достать расплавленный металл из угольков? Может самим отдать им его. Вот только не даром.

-Объясни.

-Мы купим эти земли.

-То есть? - уточнил Ассаин, а у Алколита на лице забегала довольная улыбка. Православный потомок евреев почуял выгоду и безопасность, и теперь сбить его с намеченного пути можно было исключительно танком.

-Але гараж, здесь феодальный строй это вам почти как наша родная дерьмократия, - сказал я, видя что Артем никак не может уловить мысль. - Здесь все товар, и все принадлежит кому-то. Если поселение носит статус вольного, то это просто означает, что оно платит налоги исключительно местному самоуправлению плюс королю. А может не платить ни тому, ни другому если хорошей армии нет поблизости. Но земля априори принадлежит кому-то. А следовательно и все, что на ней находится. Другое дело, что этот собственник может не иметь возможности как-то управлять своей собственностью как в нашем случае. Но юридически это не закреплено. Если мы договоримся с Фолидием, как местным старостой, то мы можем выкупить всю эту деревушку в частное так сказать владение. И распоряжаться им на законных основаниях.

-А нас на вилы не поднимут? - спросил Алколит, явно что-то прикидывая. - Помнишь, как предыдущего сеньора народ к гоблинам проводил? Им для нас стрел не жалко будет.

-Не должны, во всяком случае, если мы подпишем документ о полной отмене налогов с нашей собственности и невмешательстве в дела местного самоуправления лет на двести.

-И какой тогда смысл? - по-прежнему не понимал Артем

-Статус. А в средневековом обществе социальная роль - это все. Во всяком случае, на Земле было именно так. Ты простолюдин или того хуже крестьянин? Тебя никто не будет слушать. Ты мелкий купец или искусный ремесленник? Ну, существовать право имеешь, до тех пор, пока твое имущество не понравится вышестоящим. Ты дворянин? Радуйся, на тебя уже какие-то законы распространятся и в случае чего тебя не будут казнить долго и мучительно, а милосердно отрубят голову. Ты церковник? Ты вне вертикали светской власти. Ты чернокнижник? Ты - труп, который пока еще дышит. А мы именно последняя категория.

-Ну, здесь к магам так жестоко может и не относятся, - вздохнул Алколит, - но в целом ты прав. Тем более инквизиция существует, это мы уже знаем. И что-то я сомневаюсь, что она используется лишь для внутренних чисток. В общем, я с твоей идеей согласен, вот разве что не все золото трать. Оно нам еще пригодится. И насчет налогов надо таки подумать.

-Тогда решено, - вынес вердикт Артем, - собираем амуницию и вперед на врага.... В смысле на потенциальную собственность. И, Вик, надень свой панцирь, а то мало ли что. И ты Ярослав тоже, в той груде хлама, что нам гоблины всучили было штук пять.

-Подожди уж тогда пару минуток, - пробормотал я одевая кирасу и ковыляя к своим припасам. Возьму вот только одну штучку.

-Какую? - заинтересовался Алколит и восхищенно ахнул, увидев извлеченную мной из дна сундука большую кость, испещренную рунами.

-Что это за прикладная некромантия? - не удержался от вопроса Ассаин.

-Последний привет из дома. Я ведь собрал световую гранату, чтобы устроить небольшой фейерверк для тех кто на кладбище буянит, но со всей этой подготовкой к распугиванию сатанистов замотался и забыл про детали в рюкзаке. Вспомнил буквально вчера, когда в поисках бромида серебра чтобы бруколавков травить перерыл всю сумку. Один магниевый заряд забыл в боковом кармашке. Ну а там уж дело техники. Найти мозговую кость для рукоятки не проблема, обклеить ими навершие-боеголовку с помощью скотча тоже. А поскольку мозговая кость полая я туда кое-каких минералов засыпал. Эффекта черемухи, конечно, не добьюсь, но пахнуть будет достаточно непривычно и резко. В случае чего время выиграть поможет.

-А запал, какой? Огненный?

-Нет, в чем вся прелесть и заключается! Я его из ракеты-парашютика еще под новый год выкрутил. Дергаешь вот за это колечко в рукояти, начинается химическая реакция и у тебя есть три секнуды чтобы зашвырнуть гостинец подальше.

В трактир шли как во вражескую цитадель. По пути нам не встретилось не одной живой души, если не считать брехливой собаки, которая с радостью облаяла процессию магов-недоучек.

В самой ратуше было тоже пустовато. Только мальчишка, сын Фолидия мел полы.

-Отца позови, - попросил его Ярослав. - Дело есть, и пусть вина принесет. И пива.

Тот неопределенно хмыкнул, но в заднюю комнату не пошел, а просто проорал послание.

-Ну кто это там еще шутит? - послышался зычный голос хозяина трактира. - Вот я сейчас выдам кому-то вместо пива подзатыльников! А это, вы, а то я уж хотел этому неслуху мозги вправить. Откуда мен выпивку то взять.

-Нет ты не понял, - вздохнул Алколит и поставил на стол две шкатулки, звякнув содержимым, - пива нам принеси. И вина. Разговор будет.

-Фолидий глубоко вздохнул и утопал обратно вглубь трактира.

-Откуда ты знаешь что у него есть вино - спросил Ассаин, - он же говорил что выпил все.

-Ну должны же у него быть тайники, - возразил я, - где ты видел дельца без заначек?

-В тайниках хранят деньги. Оружие. Ценности.

-В тайниках, как ты правильно заметил, хранят ценности, и что-то мне подсказывает, что вот эти две пузатые бутыли темного стекла, что он тащит к нашему столу из их числа.

Фолидий придвинул к столу табурет и сел. После чего молча открыл первую бутыль и поровну набулькал содержимого прямо в деревянные кружки.

-Ну, за здоровье, - хмыкнул Алколит и пригубил напиток. -О чем говорить будем догадываешься?

-Откуда уж мне, недалекому понять господ магов? -хмыкнул староста.

-Вот только не надо строить из себя мирного глупого толстячка, - вернул ему ухмылку Ассаин. - У тебя до сих пор ухватки рукопашника виднеются и нож за поясом явно не для нарезки мяса предназначенный. Да и в деревне почему-то вдруг пустовато стало.

Трактирщик не нашел что на это сказать и вместо ответа глотнул вина.

-Ты в законах хорошо разбираешься, - спросил его я.

-Ну более или менее, - протянул Фолидий. -А в чем дело.

-Сможешь составить такую купчую чтобы жителям деревни предоставлялась наибольшая независимость? Кому кстати сейчас земля принадлежит то?

-Короне, как впрочем, и весь фронтир. А вы я так понимаю село хотите наше под себя загрести?

- Было бы недурственно, но только если с жителями удастся договориться. Если не согласны - настаивать не будем. Земли много, а магам с деньгами будут всегда рады. Можем и куда-нибудь в город переселиться, на башню нам хватит, да пожалуй что и не на одну.

-Но с такими деньгами ездить опасно.

-Еще бы! - Подтвердил Алколит, и взяв вторую бутылку провел ей по горлышку струей бледного пламени, после чего отломил ее и добавил в каждую кружку вина. - Поэтому и хотим нанять ваших охотников, чтобы сопроводили нас, куда-нибудь поближе к цивилизации. В общем, хватит разговоров, народ нас поддержит если мы захотим эти земли своими сделать? Если до вас стали добираться рыцари и церковники, то независимость свою вы недолго сможете отстаивать, ты сам это между прочим говорил.

-Так-то оно так, - вздохнул Фолидий, - но своими руками хомут на шею одевать очень не хочется.

-Какой еще хомут? - сыграл удивление Ярослав. - Если придем к согласию, то законы ты сам и составишь, какие захочешь. Хоть беспошлинную торговлю, хоть многоженство туда включай. И пунктик добавь, что пересмотри возможен не раньше, чем лет через сто.

-А если я туда право на мятеж включу, - улыбнулся староста.

-А пофиг, некрополис нас тоже устроит, далеко за слугами ходить не придется. А народец новый набежит быстро.

-А сумеете осуществить задумку? - теперь улыбку трактирщика назвать доброй было бы сложно.А сам он как-то незаменто вытек из-за стола и отскочил к дверям кухни.

-Из задних комнат выходило население деревни. С оружием и даже в доспехах. На первом ряду жителей были какие-никакие, но кольчуги, остальные тоже вырядились в выделанные из шкур плащи что могли смягчить несильные удары. Что-то мне подсказывает, что мы вовремя пришли, еще чуть-чуть и обложили бы нас в нашей хате как лисиц в норе.

-Вы хорошо подумали? - спросил я вытаскивая свой импровизированный костяной жезл. Алколит и Аасаин как по команде прищурились и развернулись в сторону друг от друга. Не в первый раз при них к ярким, нет очень ярким, вспышкам готовлюсь. Знают уже, что если я что-нибудь бросаю, то от него лучше бы глаза отвести.

Толпа молчаливо, по полшага приближалась. Кажется, бросаться на магов, пусть и таких несерьезных как мы, эти люди все же не хотели. Но жажда золота перевешивала осторожность.

Не дожидаясь пока ко мне подберутся на дистанцию удара топором, дернул за кольцо в торце кости, произнес про себя: тысяча один, тысяча два и метнул самодельную гранату, прикрыв глаза. Яркий белый свет резанул сквозь веки, а нос уловил знакомый запах, вызывающий тошноту и першение в горле. Кажется, мой сбор сработал, а ведь такой простой состав: семьдесят грамм нитрата калия (какой вони мне стоила его добыча в местных условиях это отдельная песня!) плюс тридцать грамм серы плюс двадцать грамм воска. И все это дает удушливый белый дым с устойчивым запахом сероводорода.

Слышны крики ругань и богохульства. Многие трут глаза. Некоторых тошнит, но тем не менее толпа не бежит. Может просто потому, что от потрясения забыла где выход?

-Всем бросить дреколье! - орет Ассаин. -Если не услышу падающего оружия бью по вам файерболом! Вы, бараны, так столпились, что одного на всех хватит!

В нашу сторону летят два топора, какой-то дротик и нож. Наименее пострадавший или наиболее толстокожий Фолидий лишь немного отстает от них с мечом в руках. Не поверили! Понимаю, что нам каюк, но тут Ассаин хватает стол(!) и закрывается нас крепкой мебелью как щитом. Не обращая внимания на несколько легких и один тяжелый стук в импровизированную преграду, он бросается вперед и живым тараном сносит попытавшихся повторить подвиг трактирщика мужиков. Сбитому на пол, но все еще опасному старосте я аккуратно делаю массаж головного мозга бутылкой. Ты смотри, сосуд остался целым, а вот объект воздействия перешел в статичное состояние, растянувшись на не слишком чистом полу.

-Infernum!, - орет Алколит, - выпуская волну пламени из посоха под ноги все еще кашляющим людям. Это последнее предупреждение!

Кому он орет спрашивается? Артем уже секунд тридцать как аккуратно, ну или не очень аккуратно глушит замешкавшихся селян. Учитывая что с его силищей ему нужно максимум один удар на человека чтобы сбить его с ног и еще пара чтобы сразу не встал, сражение продлится еще минуту или две. А нет, я ошибся. На пол летят топоры, мечи и ножи. Луков для боя в таверне население, кажется, не взяло. Надеюсь, что и на выходе засады с дальнобойным оружием не будет.

Некоторые все еще пытаются вслепую отмахиваться так и не выпущенным из рук оружием, но они представляют угрозу скорее для своих коллег, чем для моих друзей. А Ярослав сноровисто вяжет упавших. Интересные он узлы делает, где-то я их уже видел, но где? По-моему Фолидия не только связали, но еще и попинали мимоходом. Ладно, у него бока крепкие, переживет.

Дышать в помещении по-прежнему тяжело, но все боеспособное население деревушки 'Лесная' уже было связано.

-Алколит, они твои, - сказал я. Готовь их к зомбированию, сбор я сейчас из хижины притащу.

-Э...а ты уверен, что это действительно необходимо? - замялся Ярослав, - У меня все-таки практики по этой части немного, напутаю вдруг чего. И потом, как ты хочешь их зомбировать?

-Как на Гаити, балда. Мы разве как-нибудь по-другому умеем?

-Но у нас нет ядовитых рыб.

-Я тебе ядовитых растений подкину, сработать должны не хуже.

-Но ты уверен?

-А ты хочешь их просто перебить? Оставлять эту банду без присмотра мы не можем, а три человека два десятка караулить не могут. Запевай мантры, я сейчас семян дурмана в кипятке заварю, чтобы пока за остальным бегаю, наши разбойнички уже до кондиции дошли. Травы ладно уж, просто как благовоние пережжем попозже. Ассаин, завязывай им пока глаза, рот после заткнем.

По таверне прошли вопли ругани в наш адрес. Я тем временем уже сбегал на кухню и поставил котелок с водой на огонь. Так, вытаскиваем из пояса семена. Не тот кармашек, вот блин опять не тот... Не успел еще привыкнуть к такой обновке, дома то не мог в чем-нибдь подобном ходить иначе первый обыск в милиции и все отравления за последние десять лет на меня спишут. А когда в другой мир попал, где нет родной милиции, то почему бы старую мечту не исполнить? А, вот они. Какой тут объем? Литра два с половиной? Так, сыпем на глазок, хватаем ручкой тряпку и тащим обратно в зал. Только бы с концентрацией не переборщил, а то ведь перемрут.

-Арт, разжимай первому зубы, заливаем...

-Стой, да стой ты! А где мы их зарывать-то будем?

-Пофиг эти ритуалы, в подвал сложим, пусть там дозревают дня три. Вот только чем их обвязать, чтобы веревки не порвали, когда сознание трансформироваться начнет? А то ведь разбредутся, или повязки сдерут, черта лысого им тогда приказывать удастся.

Стойте!- вопль Фолидия был слышен наверное на другом конце леса. - Не надо! Мы согласны, мы пойдем под вашу руку! Не надо здесь некрополь устраивать!

-А где гарантии? Нет уж, ты мне конечно как личность в чем-то даже симпатичен, но знаешь, своя шкура дороже. Скажи лучше своим остолопам, чтобы не упрямились и глотали, а то зубы попортить придется. И где Аллисандр? Снаружи с луком караулит?

-В комнате я его запер, чтобы вас не предупредил, все таки он вам жизнью обязан, мало ли. Не надо нас в зомби, мы поклянемся на алтаре Отца Времен!

-Его нет в деревне. Арт, готово, разжал, заливай. Придержи ему голову, чтобы не выплюнул.

Первая порция настоя, булькая, устремилась по пищеводу селянина. Все звуки в трактире стихли. Люди слушали захлебывающееся кашлянье.

-Проглотил? Вот и лапочка, а теперь кляп ему чтобы не вытошнило. Эй, возьмите его кто-нибудь за ноги, надорвусь же, пока в одиночку дотащу.

-Стойте, да стойте же вы! Вам что, покойники еды подстрелят или шкурок принесут?! Вы же маги, вы, что не одной магической клятвы не знаете?!

Вопль души трактирщика разносился по таверне вместе с противным запахом. Но источником последнего был уже не мой боеприпас а большинство из лежащих на полу мужиков. Кажется, перспектива попасть к кому-то под контроль напугала их до мокрых штанов. Ничего, ломка сознания это не так фатально как ломка черепа... Тем более мы с ними имеем в виду совсем разных зомби. Они - живых покойников, мы - живых людей с промытыми мозгами. Интересно, а все эти словесные конструкции, построенные в русском на правильном чередовании шипящих звуков и интонации пополам с ассоциативными цепочками при переводе на местный язык работать будут? А если нет, то что тогда? Бритвой по горлу и в колодец?

-Алколит?

-Могу подсказать парочку, которые разорвать будет затруднительно, магия крови все-таки. Вот только они должны быть добровольными.

-А кто их неволит? Или добровольно клянутся или становятся зомби.

-Согласны! На все согласны! - по трактиру разносятся вопли и облегченные вздохи.

Как мало нужно дать людям для счастья. Сначала пообещать смерть и заменить ее потом на вечное рабство. И все довольны, а кто недоволен тот молчит. Но из деревни мы после ее покупки и оформления всех документов все же уедем. Магия магией, а они при нашем отсутствии сами такого напридумывают, что никаких заклятий и не понадобится. Сами налоги присылать, как миленькие будут и от каждой тени по ночам шарахаться.

Поначалу Фолидий пытался хитрить, заявляя, что у него нет бумаги, да и чернил, впрочем, тоже, но подловив момент, когда он особенно широко открыл рот, клянясь в своей преданности, я плеснул туда немного остывшего отвара.

-Кха, тьфу, что за гадость?! - отплевался он.

-Да так, вода плюс чудок растительной магии.

-Что? Что ты со мной сделал?!

-Абсолютно ничего. Ну...пару дней будут видения. И в землю тебя теперь лучше не закапывать какое-то время. А то встанешь и пойдешь народ пугать. Да, кстати, к тому бугаю, которого я уже напоил, это тоже относится, вы уж его предупредите.

-О чем? - спросил Налисандр, спускающийся вместе с Артемом со второго этажа. - И почему меня заперли? И что тут вообще такое происходит?!

Как же ему объяснить? Твой дядя и его друзья хотели нас немножечко прирезать за жалкие две сотни золотых? Так он по стопам родственничка захочет пойти. А парень мне нужен. Житель глубинки и горожанин, перебравшийся поближе к природе это две большие разницы. Ему наверняка известна более-менее точная расстановка сил и средств не только в лесу, но и в цивилизованных землях. Плюс функции проводника и гида. Связи опять же. Значит надо принудить его к сотрудничеству. Какие у меня есть пути решения данной проблемы? Только один. Подкуп. Где там мешочек с тридцатью тремя золотыми. Так, взять в руку, держу, а теперь главное не заржать.

-Чего ты хочешь? - спросил я его с тяжким вздохом, встряхивая монеты так. чтобы их звон был хорошо слышен.

Охотник уставился на меня как баран на новые ворота. Хорошо. Он в стрессе. Он растерян, значит если сейчас ему сделать внушение, то перебить психологическую установку уже вероятнее всего не сможет.

-Злата? Любовь красавиц? Вина? Я дам тебе все это. А ты взамен бессметную свою оставишь душу.

Одновременно со словами я зажег в своих руках пламя, заставляя расползаться ткань и держа в руках горстку золотых.

Глаза Налиссандра не взяли бы ни в один анатомический музей. Просто не поверили бы что это не муляж, настолько они были большие и круглые.

-Пива! - ошеломленно выдохнул Ассаин. Ну да, я передрал реплику с рекламы Хольстрема. Зато как действует! Охотник сглотнул, осмотрелся, покрутил головой, задержав взгляд на Ярославе, чертящем какой-то подозрительный рисунок. Подумал и на всякий случай присел на ближайший табурет.

- Ты это серьезно насчет души? - спросил он охрипшим голосом.

Я взял так и не пригубленное вино и глотнул. Кислятина.

-Скорее нет, чем да. Просто мне нужна твоя помощь, а ты вряд ли возгоришь желанием добровольно быть нянькой для трех колдунов-недоучек.

-Хорошие недоучки пошли, - вздохнул Фолидий, который уже отошел от шока - эй, чернокнижник, говори скорее чего в грамоте писать пока я еще соображаю, а то глаза, кажется, уже чудить начинают. Я с твоего зелья точно упырем не стану?

-С него одного? Нет. А вообще если не хочешь буйствовать, то быстренько сбегай на задний двор и очисти желудок.

-Так что ж ты молчал! Я уж извелся весь, боюсь что вот вот на людей бросаться начну или от света рассыплюсь! Племяш, не верь им! Никакие это не ученики, а самые натуральные магики, они если не сумеют наш хутор закабалить на его месте кладбище беспокойное устроят!

Трактирщик бодрым козликом ускакал из ратуши.

-Так что тут произошло? - напомнил о себе охотник. - С чего вы с дядей так друг взъелись, неужели с нежитью на охоте договориться сумели и они вам больше за предложили? Или гоблины вас через святилище Ленваху обратно домой пообещали вернуть, если им границы от людей подчистите?

-Да если бы! Просто гоблины за священника дали нам немного золота, на которое мы решили купить эту деревню. А твой дядя сотоварищи хотел его забрать бесплатно, но мы оказались сильней. Сейчас Алколит дочертит свой узорчик, и мы начнем принимать магические клятвы верности от жителей.

-Не мог дядя так поступить! Он бы и за сотню золотых на мирных людей бы не накинулся!

-Не хочешь, не верь мне, - проигнорировал я его крик души, оглядывая разгромленную ратушу, - а ты как, домой в свой город скоро собираешься?

-Да не могло этого быть...

Блажен кто верует. Кто верует в людей, блажен, наверное, вдвойне. Как говорится в одном известном тезисе, триста процентов прибыли оправдают любое преступление. Или там было четыреста?

-Тебя дядя потом все объяснит, - уверил его я, - а ты как, домой в свой город скоро собираешься?

-Ну, дней через десять думал выехать.

-Мы тут решили резко поменять обстановку и перебраться поближе к людям. Не проводишь? Платим золотой.

-Идет!

По местным ценам - громадные деньги. А у нас таких...Всегда ж хотел стать олигархом, так что ж не прыгаю от радости?

-Тогда пошли, поможешь с подводой вещи грузить, пока ребята тут формальности утрясут.

- А где вы телегу возьмете? Вряд ли ее кто вам продаст.

-Вряд ли кто ее у нас отберет, та что у входа стоит вроде как раз твоему дяде и принадлежит? Потом ему ее вернешь. Когда-нибудь. Пошли.

Оставив Алколита и Ассаина готовиться к ритуалу я ломанулся к нашей избушке. Что же брать из вещей? Так, что тут самое дорогое? Доспехи. Металлолом, называемый оружием. Украшения...Украшений нет. Чтобы гоблины без применения силы отдали что-то блестящее, история прецедентов не знает. Ха! Я понял, почему черные маги всегда в простых тряпках ходят, а не рядятся в золото и камни. Чтобы слуги не ограбили. Что же еще ценится в этот исторический период? Книги. Пока не было изобретено книгопечатание - ценность великая. После его изобретения, но до научно-технической революции, просто ценность. А может ли магия помочь в деле книгопечатания? Хотя все равно это вопрос чисто теоретический, в той куче, что натащили гоблины ни одного корешка или даже странички я не увидел. Разные сушеные корешки, шкурки и прочая муть пусть пока полежит. Ах да! Еще не забыть взять еды. И не забыть поместить ее подальше от собранных мной ядов.

Так, начинаем инвентаризацию! Доспехи поломанные разной степени потрепанности: шесть нагрудных панцирей, три шлема, железные перчатки и штаны в большом количестве. Две кольчужные юбки с очень неприличными разрезами. Это еще откуда, разве накаченные девахи с мечами и бронелевчиками не выдумка?

-Хорошая вещь, хоть и старая, - подал голос Налиссандр, видя мое замешательство, - думаю от кого-то из рыцарей барона осталась, а то и от него самого. Бери, даже не сомневайся, для всадника лучшей защиты для ног и не придумаешь. Кстати, если вздумаешь продать что-то из добычи, я хорошо заплачу.

Неужели в этом на лошади сидеть удобно? Странная тут мода. Ладно соберу три самых симпатичных комплекта лат для нашей компании, еще один охотнику. Остальное пусть селянам остается. Идем дальше.

Хлам типа тряпье разное, местами продырявленное. Беру все. Потом рассортируем, почистим, залатаем. Если что совсем фиговое попадется - прокипячу и пущу на бинты. В том, что они при жизни такой непростой понадобятся, сомнений нет. Теперь оружие. А его очень много, вот только почти все оно не под человеческую руку. Собственно большая часть даров, что всучили нам гоблины это и есть оружие. В основном их любимые копья, с каменными, костяными и даже металлическими наконечниками. Хотя вот несколько мечей, булава, топоры. Это явно от людей осталось. Или от эльфов. Или еще от кого. Все не возьму, много. Да и как отличить лучшие? А зачем мне это делать самому? Абориген же есть.

-Налиссандр, ты в оружие разбираешься хорошо?

-Спрашиваешь.

-Погрузи тогда из этого добра самое лучшее в телегу, но так чтобы не перегружать, а остальное оставь местным. С доспехами аналогично.

-Как?

-Точно так же. Ну и припасов там каких в дорогу собери, чтобы подольше не портились.

-А ты что будешь делать?

Наглым образом отлынивать от работы. Но тебе это знать не обязательно.

-Колдовать, кстати забери вот этот бочонок, только, крышку для него возьми, она где-то тут была.

Такой вариант ответа заставил охотника почтительно замолчать, а я уселся перед оставшимся хламом в позу лотоса и прикрыл глаза. Надо было сделать две вещи: попробовать ощутить в этих вещах магию, это раз, хорошенько подумать о уроках волшебства у Вархена, это два.

- А почему он разделен на несколько отделений? - спросил охотник.

-Да это я хотел сделать для грязных химикатов хранилище. Пока у меня правда из них только уголь и немного сена ядовито-лекарственного в них лежит, да ты и сам видишь.

-Понятно. Я оделяла возьму?

-Конечно, все что надо бери, а если чего нет, так возьми у деревенских, мы доплатим.

Сено вообще-то было исключительно ядовитое, лекарственными травами я, к сожалению, никогда не интересовался. Опа, а зачем это Налиссандр наконечники копий обматывает одеялом? А. понял, чтобы не порезаться при их переноске. Ну, правильно, а то вдруг их гоблины в яде вымачивали. Да даже и нет, большие лезвия без внимания в одной трясущейся телеге с собой не оставишь, опасно это. Помню, видел я в музее копию картину перехода то ли Суворова, то ли Кутузова через Альпы, так там пехота с примкнутыми штыками по склонам карабкалась. Чуть не заорал фотомонтаж, потому как стоило хоть одному из них навернуться, и пара-тройка раненных была бы обеспеченно. Ни дать ни взять клуб самоубийц на прогулке. Ладно, пора все-таки поразмыслить о Вархене и его умениях.

Шаман знает магию, собственно в этом сомнений нет. По должности ему положено. Но гоблины как чародеи котируются весьма низко. Что в легендах компьютерных игр Земли, которые, как я убедился на практике, имеют под собой какое-то реальное обоснование, что в местных охотничьих байках. За то время, что мы провели в деревне, я потихоньку расспрашивал жителей о гоблинах. И кое-что выяснил. Нелюди действительно обладали кое-какими умениями, помогающими им прочно держать свои леса, а шаманы неплохо могли помогать в быту племени. Любой серокожий умел бегать лесной тропой. Вообще любой. И препятствий с пропускной способностью у них никогда не возникало. Кроме них так не умел никто, даже эльфы, которые вообще-то считались истинными детьми природы. Видно, цивилизация их все-таки не минула своим тлетворным влиянием. Та толпа, что приперлась на импровизированную ярмарку вполне могла жить отсюда в месяце пути обычным ходом. Или в двух. Собственно именно эта их особенность и спасала дикарей от завоевания. Мелкое войско вторженцев банально затаптывалось гоблинами, собирающимися для такого дела едва ли не со всего континента. Потери восполнялись быстро, два десятка детей для женщин этого народа были вполне обычным явлением. От тотального засилья серокожих остальные расы этого мира спасало только то, что осваивать земледелие эта раса не желала категорически, а охотой и собирательством большую орду не прокормишь. Крупные же войска, появлявшиеся время от времени на территории, которую гоблины считали своей, очень быстро разворачивались назад. Ведь в случае серьезной угрозы шаманы и вожди гоблинов пускали в дело тактику выжженной земли. Но не своей, а чужой. На границы и договоры внимания нелюди не обращали ну никакого, справедливо полагая, что дух важнее буквы и если уж по земле прошло войско, то те кто на ней живут, являются союзниками напавших.

Диверсанты гоблинов россыпью живых торпед неслись по лесным массивам, находящимся в той стороне, откуда пришли враги и травили на своем пути реки и колодцы. Их перехватывали караулящие в засадах рейнджеры, брошенные на поимку маги, ошалевшая от такого обилия добычи нежить, да все кто только мог, перехватывали. Но остановить благодаря закону больших чисел могли не всех. Серокожие камикадзе забегали в деревни и города, где бесславно погибали поднятые на вилы и забитые стражей. Но и убийц после этого редко кто долго видел живыми. Страшнейшим оружием каждого старого шамана были болезни, которые он мог пустить в ход в случае действительно серьезной угрозы. Ассортимент их был впечатляющ. По некоторым описываемым симптомам я узнал в местных названиях оспу (сыпь смерти), чуму (ветер бездны) и проказу (гниющие города). Уже достаточно, чтобы не пытаться захватить леса, принадлежащие гоблинам. С помощью целительной магии от мора можно было спастись...Но магов хватало только на верхушку общества. Ни один толковый король, император, князь, бургомистр и так далее не пойдет на это. Мелкие стычки? Сколько угодно. Большая война? Нафиг надо, свои же подданные на месте прибьют. Еще штук десять громких названий, выданных Налиссандром, убедили меня в том, что тотальная война против гоблинов обречена на неудачу.

Эпидемии с равным успехом косили всех, включая применивших это вундерваффе гоблинов, и потому пользовались они ими очень и очень редко. В основном в легендах. В страшненьких таких легендах.

Но вот вне родной территории опытного шамана гоблинов мог бы при некотором везении пришибить обычный ополченец. Почему и ходили шаманы всегда со свитой, состоящей из молодых и умеющих крепко держать копья учеников. На такую группу мог позариться уже разве что рыцарь. Ну, то есть накаченный культурист обвешанный железом и обученный убивать с пеленок. Если он был один, то шансы распределялись примерно поровну. Не умели гоблины пускать огненные шары, или ледяные стрелы, да и вообще боевой магией не владели. Все их колдовство требовало времени. И чем больше, тем лучше. Максимум, что мог выдать среднестатистический шаман при угрозе удара мечом - проклятие, которое хоть и доставляло некоторые неудобства, но не убивало на месте. Но вот если дать гоблину время...За минуту он мог привлечь к делу убиения недруга своего всю окрестную живность. Волков, медведей, птиц, да хоть мышей. За полчаса - притащить эту живность лесной тропой со всех окрестных земель. Где-то час нужен был для того чтобы пустить в дело тяжелую артиллерию - младших духов, которые по своим тактико-техническим характеристикам приближались, кажется, к танку. Но в оценке я мог и ошибаться, хотя как еще назвать неуязвимое для обычного оружия существо, остановить которое способен только маг или воин с зачарованным оружием? Остальные умения шаманов требовали времени намного больше.

Серокожие нелюди были ритуалистами, управляющими силами природы и всевозможными живыми существами. За неделю камланий они вполне могли вывести из-под земли реку или превратить гектаров сто чернозема в маленькую пустыню. И, к слову, лучшими артефакторами этого мира в ряде отраслей тоже считались они. Камни слов, с помощью которых мы и общались с окружающими, ценились весьма дорого, но были известны повсеместно. Зачем мучиться и изучать чужие языки, если есть такая миленькая штучка? Плохо, конечно, что она не учит писать и читать, но и возможность просто поболтать на неизвестном языке уже немалого стоит. Охотничьи, рыболовные и погодные амулеты производства гоблинов тоже были хороши. С их помощью всегда можно было найти добычу или вызвать небольшой дождик. Поделки остальных рас в этих сферах нервно курили в сторонке, а потому торговля с гоблинами в большинстве стран была запрещена по целой куче разных причин. Разнообразные монополии в этом мире правили бал, но, тем не менее, уникальными наши переводчики не являлись, потому как черный рынок вообще и контрабандисты в частности в столь благоприятных условиях процветали, снабжая запрещенным товаром всех желающих и обильно наполняя карманы чиновников, призванных недопущать подобного. Естественно, открыто владеть артефактами гоблинов, было почти везде моветоном, а не владеть глупостью.

Но, несмотря на все свои плюсы возможного обогащения, магия гоблинов как основа для дальнейшего пути нашего трио мне не кажется надежным базисом. Не спорю, уметь управлять силами природы весьма привлекательно. Да даже банальное управление погодой может сделать мага весьма обеспеченным человеком. А уж умение управлять живыми существами...Люди ведь тоже живые? Какой простор для противоправных махинаций открывается...Вот только учиться этой магии надо будет долго. Два-три десятилетия. Молодых шаманов не бывает, ученик шамана - это теоретик, который не может сделать своими руками ни-че-го. Хотя...с Вархеном все же надо будет поговорить, благо сделать это просто. Дал он мне сигнальную веточку. Сломаешь ее - и шаман придет, как только сможет. То есть в этот же день, для него непреодолимых расстояний в этом мире вообще, кажется, нет. Был бы рядом лес, и не было бы опасности.

Но это потом...когда-нибудь...когда будет место, где можно будет потренироваться и время, чтобы это сделать. А не сейчас, в спешке отступления на неподготовленные позиции в неведомую сторону света. Значит, отложим обучение и попробуем найти среди этой кучи тряпок, перед которой я сижу столько, что ноги уже затекли, что-нибудь магическое. Да и Налисандр, кажется, уже начал бросать в мою сторону подозрительные взгляды. А то, как же, он работает, а я сижу. И как, интересно, опознавать магический предмет? Так. А куда все железо делось? Охотник все утащил? Ну...его дело. Телега у нас все равно одна, как и лошадиная сила. Вернемся к вопросу как опознать вещь, обладающую волшебными свойствами. Ну, так знал бы, не спрашивал! Для начала поводим с умным видом над одеждой руками. Пусто, ничего не чувствую. Уменьшим расстояние до объекта. А...а кажется что и есть. В левой нижней части вороха тряпья моей ладони стало как будто бы теплее. Заинтересовавший меня предмет был немедленно извлечении и пристально рассмотрен. Рубашка. Серая. А, нет, просто грязная. Рваная. Первоначально была вроде бы даже белой. Ткань - шелк. Шелк?! Е-мое, тут шелк есть! А я за все то время, что был здесь, ничего кроме льняных рубашек со штанами и не видел. А откуда идет то тепло, что я почувствовал? Воротник. Вышит какими-то маленькими геометрическими фигурами, которые напоминают своими очертаниями национальную индейскую избу вигвам. Треугольники, а из острого угла две палочки торчат. Они не то чтобы горячие, но ощутимо теплые. Если надеть эту рубашку, то будут согревать верхнюю часть груди с расположенными там дыхательными путями. Может, они вместо шарфа нужны? А почему тогда на рубашке, а не на свитере каком-нибудь?

-Налиссандр, не знаешь что это за символы? - кликнул я охотника, уже почти закончившего таскать наружу металлолом. - Очень уж от них магией тянет.

-Это? Не знаю. На орочьи знаки похоже. Может их бросить от греха подальше, орки, они, знаешь ли, народ недобрый.

-Ну, у всех свои недостатки, но вещицу лучше бы сохранить, вроде бы от мороза она должна защищать.

-От мороза? Это чтобы того кто эту одежду оденет заморозить нельзя было? Полезная вещица.

-Скорее чтобы ее владелец простужался реже.

-Тоже неплохо. Я, кстати, закончил уже со сборами.

-Да я вроде тоже. Ну что, заезжаем за моими коллегами в ратушу и вперед в путь?

Запрыгнув в телегу, я оказался поражен. Ее заполняло сено, и когда Наллисандр его только успел раздобыть! Никаких пожитков видно не было! Осторожно запустив руку в глубину сушеных растений, я наткнулся на широкий полог. Кажется, это второе одеяло. Под ним прощупывалось что-то округлое и с шипами. Поворошив, как следует, содержимое телеги я извлек на свет божий запримеченную ранее булаву. А тяжелая, килограмм девять-десять, думаю. Ручка деревянная, а сам шарик из железа с прилепленными небольшими железными же призмами. А она мне глянулась, да и мечом фехтовать я не умею, так что пусть это теперь будет мое оружие ближнего боя. С булавой все вроде бы должно быть легче. Махнул. Попал. Размозжил. Главное чтобы в это время кишки не выпустили. За то время, что я вооружался, телега уже подъехала к трактиру. Булава была спешно спрятана обратно в сено.

Рядом с трактиром нас с доброй мечтательной улыбкой встретил Алколит, бережно прижимавший к груди бутыль из под вина.

-Ты что это, местные напитки распробовал? - поразился я.

-Этот напиток придется по вкусу разве что вампиру, здесь кровь жителей деревни, - не меняя радостного выражения лица, обрадовал меня Ярослав. - Теперь нам бояться нечего, пара ритуалов и здесь будет село-призрак!

Налиссандр передернулся. Я тоже. У нашего толкиенутого медика вообще крышу снесло что ли? Какие нафиг села-призраки, какие нафиг ритуалы. Мы вообще-то в этом мире жить собираемся, а не играть в новую вариацию на бессмертную тему Оверлорда. Придется провести с ним воспитательную работу, кажется, ему сила магии слишком сильно ударила в голову.

-А Ассаин где?

-Пожар тушит.

-Какой еще пожар?!

-Да ты понимаешь, когда я текст клятвы верности закончил произносить окружающий контур, что я нанес на доски пола, почему-то загорелся. Вот он и кинулся его затаптывать. Ну, естественно остальные ему помогать не смогли потому, как от отката отрубились. А я взял гарант их верности и вышел, а то ведь расплескают еще в суматохе.

Дверь ратуши открылась, и из нее вылетел клуб дыма, вслед за ним Аретм. Дым полетел куда-то вверх, Ассаин, тоже было потянулся за ним, но ограничился тем, что встал на цыпочки и глубоко вдохнул.

-Мудила!!!- рев, выданный им на выдохе, был вполне способен послужить основой для создания прототипа звукового оружия. Не поручусь за телегу, но я точно подпрыгнул.

-Дегенарт! Лепила! Ламер! Чайник ты недомагический!

-Somnus.

Артем, набирая в грудь воздуха для новой порции ругани поперхнулся и захрапел. Кажется, пора Ярославу уровень поднимать, вон, как лихо наловчился паразит магией пользоваться.

-Ты чего с ним сделал, - обеспокоился я.

-Усыпил. А то, что он орет как ненормальный? А я уже волне себе магический чайник.

Тем временем Артем покачнулся и рухнул. Храп тут же стих. В воздух взметнулось нечто большое и сдернуло начинающего колдуна с повозки. Кажется, подмять под себя Алколита и начать его мутузить Ассаин успел еще до того как приземлился.

Я подумал, прислушался к звукам борьбы внизу и решил внести свою скромную лепту. Для начала порылся в соломе, которую Налиссандр набросал поверх сложенного на самое дно железа. Нашел булаву, взвесил и решил, что подойдет. Затем взял флягу с водой и опрокинул ее горлышком вниз над головами катающихся в пыли друзей. Эти два овоща не сразу сообразили, что их начали поливать. А когда сообразили, то мигом прекратили выяснять отношения и попытались влезть на телегу, чтобы привлечь к национальной русской забаве - междоусобице, еще и меня. Разбежались.

-В транспорт такими грязными не пущу. Колодец там. Заодно и флягу наполните. Кто будет вякать - исцелю от приступов дибелизма волшебной палочкой.

Они злобно зыркнули и пошли. Палочка то у меня шипованная.

-Не обращай внимания, - посоветовал я изумленному зрелищем вульгарной драки двух волшебников Налиссандру, это только в сказках волшебники мудрые и воюют друг с другом при помощи Армий Тьмы и Посланцев Света. А в жизни куда чаще в дело пускается посох, являющийся вульгарной дубиной, ну или как в нашем случае кулаки.

Кое-как отмывшиеся и, накрепко позабывшие о недавних разногласиях, злобно бурчащие на меня Артем и Ярослав влезли наконец в телегу и мы поехали.

-Что-то сено какое-то чересчур жесткое, - недовольно проворчал Алколит, - под ним что, камни?

-Не, копья.

Такой ответ заставил его начать внимательно прощупывать трясущуюся поверхность телеги. Наверное, как врач, он понимал опасность усесться своей широкой..гм...грудью на один из их наконечников. Правильно, в общем-то, боится. Не говорить же, что Налиссандр их старательно замотал?

-А подо мной тогда что? - заинтересовался Ассаин. - Теплое что-то. Ты термос соорудил?

-Да не, что ты, там какой-то артефакт, которые гоблины с кого-то сняли. Что он делает точно не скажу, но побочный эффект по ночам явно полезен не меньше чем спальный мешок. Арт, да не лезь ты туда, все сено раскидаешь, потом будет привал покажу.

-Ладно, ладно, а что в том бочоночке рядом с тем местом, которое пригревает?

-Да так, мелочи, ингредиенты для пороха.

Волосы у Ассаина встали дыбом, а сам он рефлекторно едва не выпрыгнул из нашего средства передвижения. И чего он испугался?

-Спокойно, уголь сам по себе не взрывается.

-Так там уголь?

-Он. Самый лучший, березовый.

-Ты же говорил что там порох!

-Ингредиенты для пороха и другие химикаты, разбитые по отделениям, не бойся все совершенно безопасно. В частности в бочоночке сейчас всего-навсего уголь и пара грамм селитры, больше я добывать не стал, очень уж это дело грязное, вонючее и антисанитарийное. Ярослав, лучше скажи-ка ты мне, как тебя сподобило на левел ап?

-Чего?

-Почему заклятьями выучился бросаться так, словно ты в виртуальной игрушке сейчас и вовсю балуешься читтерством.

-Про переход количества в качество ты не поверишь?

-Неа. Колись, а то Артему дам топор и заставлю приступить к допросу тридцать третьей степени, которая исключительно для своих. Только амулетик-то сними, без обид Наллиссандр.

-Да я и не обижаюсь, секретничайте, я в ваших чародейских делах и захочу, так ничего понять не сумею.

-Поймешь, больно уж ты смышленый, - возразил Артем, но уже со снятым переводчиком, так что для охотника его слова остались полной тайной, - а ты рассказывай, ктулцхакер проспиртованный.

-Не надо так злобствовать, ребята. Просто я, наконец, сообразил, как работают мои изречения на великом мертвом языке. Все очень просто, их надо произносить в состоянии сатори.

-В чем?! Тебе с твоим самоконтролем до сатори как Люксембургу территорией до Китая!

-Так было, не спорю, но сейчас не так. Вы же и сами поняли, что мы все изменились.

-Это так.

-Ну вот видите, правда в состоянии сатори я входил несколько нестандартно.

-А как?

-Я мысленно пытался решать задачи по высшей математике вроде исчисления определенного интеграла без каких-либо заметок и записей. И неожиданно понял, что мое восприятие мира изменилось.

-А зачем тебе это было надо, все эти заумные вычисления?

- Все точные науки основаны на математике, вот и пытался припомнить, что из нее знаю и где это можно применить.

-Метод ты использовал странный, но раз он дал результаты попробовать стоит. Как считаешь, Арт?

-Точно так же, что ж, придется вспомнить, что такое предел и к чему он стремится. Кстати, этот мир имеет огромный недостаток по сравнению с виртуальными.

-Только один? Я поражен тобой, друг мой, по-моему, их тысячи. И какой же он, тот дефект, что так тебя тревожит?

-Ни в одном РПГ с героя не списывают здоровье, уменьшившееся в результате длительного путешествия на качающейся телеге, не оборудованной амортизаторами.

Глава 7.

Остаток дня мы пытались освоить метод Ярослава, даже не слезая с телеги. Сколько мата на русском языке услышал этот мир в этот день исчислить невозможно даже с помощью всей высшей математики. Ничего у нас не вышло. Под вечер, то есть где-то часов в шесть-семь я вместо формул и расчетов пытался вспоминать теории коллоидной химии и генетику. Так увлекся, что почти не заметил остановку и сполз с телеги только после тормошения за плечо. Сполз я удачно, стоило мне это сделать, как колесо у нашего транспорта отвалилось. Наллисссандр расширил наши познания в местном мате, после чего занялся ужином. Гадость у него получилась страшная, но горячая, так что кончилась быстро. От умственных усилий страшно разболелась голова, мнут пять поразмыслив, чем таким можно ее унять, я решил что здоровье дороже и от снадобий собственного приготовления отказался. Починку телегу отложили наутро. Караулить сегодня я должен был лишь под утро, так что спать я лег с больной головой и чистой совестью.

Гоблин, объясняющий мне теорию образования каллусных тканей, укоризненно покачал пальцем и вышел в окно. Заметил гаденыш, что я подгоняю результаты опыта под вычисленное среднеарифметическое. Все, писец, теперь придется чинить у телеги колесо, а может даже и тащить ее на руках, если конечно раньше я его не заколдую...Наверняка на вкус мерзость, да еще и не мытая, но хоть в магии потренируюсь.

С этой далекой от оптимизма мыслью я и проснулся. Ну и приснится же...Гоблины магия, телега. Бред. Как хорошо лежать в тепле под одеялом на мягком сене, жмурясь от яркого солнечного света...А почему это меня покачивает?

-Нас спящий красавец очнулся.

-Слава Спящему!

-Кому?

-Да был такой персонаж когда-то.

Голоса спорщиков раздавались слева и справа от меня, но открывать глаза было все еще лень.

-Народ, а в чем дело, почему меня не разбудили на вахту и завтрак? - спросил я у своих друзей. - И как вы, черт побери, умудрились затащить меня в телегу, и почему я не проснулся?

-Ну если честно на спор. Мы с Алколитом, увидев, как ты ворочаешься ночью решили продлить твой сон заклинанием, а утром силой мысли Ярослава перетащить тебя вместе с одеялом в повозку.

Я и не подумал обижаться. Тепло, светло, лениво. Так зачем же портить такое прекрасно настроение?

-И в чем же был спор?

-Если бы ты все же проснулся, то он бы следующую неделю мыл посуду вместо меня, а так этот паразит теперь будет отлынивать, сволив сей тяжелый труд на мои хрупкие плечи.

-Так, народ, глядите, что у нас прямо по курсу? - раздался голос означенного паразита справа. - О! Вижу остров!

-Остров в чистом поле. Круто. Алхимик, что пил наш алкона...

-Levitate!

Не любит Ярослав если его зовут алконавтом, сильно не любит. До драки. До серьезной.

Звук удара, шмяк от падения чего-то тяжелого из телеги, и продолжительные медленно удаляющиеся матюги в исполнении Ассаина.Изза горизонта прилетате что-то холодное и мокрое и падает прямо мне на лцицо. Грязь. Ненавижу дорогу. Ненавижу гоблинов. Ненавижу телеги. Ненавижу демонов. Да все я ненавижу, а особенно ненавижу этих долбанных мудаков, что зовутся моими друзьями!

Сажусь, отчищаю лицо и наконец открываю глаза. Мрачно смотрю на лежащего рядом с небольшой лужой, примостившийся у обочины дороги, Артема. Судя по всему, ждут Ярослава физические тренировки. На выживание. А мне показалось или он произнес слово левитация по латински с целой кучей ошибок? Хотя какая разница, чего говорить когда колдуешь, все равно фонетика тут роли видимо не играет. Где бы взять полотенце?

Мазнув по своему лицу скошенной травой и хорошенько прочихавшись и проплевавшись, я наконец обратил внимание на ту аномалию, которую Ассаин назвал островом. А что, похоже. Посреди чистого луга стоит себе этакое образование метров дцать в поперечнике, возвышаясь над окружающей местностью поросшим травой постаментом.

-Наллисандр, притормози, надо подождать нашего восставшего из лужи, да и на эту необычную горочку взглянуть поближе хочется. Откуда она, кстати, взялась, образование же явно не природное?

-Всегда тут была, нехорошее место, страшное, - завел абориген шарманку, призванную попугать суеверных туристов. - Мне дядя про нее рассказывал, будто по ночам там ведьмы собираются, и хороводы водят, не ходили бы вы туда, а?

-Угу. Какие ведьмы, ну ты подумай головой, здесь народа на весь лес одна ваша деревенька. Откуда они сюда лететь будут? Что им, поближе места не нашлось? Алколит, хватит изобретать заклинание невидимости, Артем тебя и на ощупь отыщет. Поднимай свою волшебную пятую точку и айда со мной. Поищем ка в этой локации приключений на упомянутую часть тела, нюхом чую, не с проста тут этот объект.

Увы, но упомянутое чувство меня подвело. Ни монстров, ни сундуков с сокровищами, ни даже каких-нибудь способных пригодиться в хозяйстве трав мы, вместе с присоединившимся Ассаином не нашли. Правда, Ярослав нашел себе на голову большую шишку. Он споткнулся. Случайно. Два раза. В третий смог увернуться от подножки.

Следующие дни пути были спокойны. Нам не встретились ни бандиты, ни волки, ни какая-либо другая живность или представители альтернативных форм существования. Один раз даже переночевали на хуторе у одного старичка, жившего бобылем вдали от людей. Дедуля оказался единственным выжившем в роду после эпидемии какой-то болячки десять лет назад, но после того как похоронил всех своих домочадцев, перебираться поближе к людям не захотел. В силу очень преклонного по местным меркам возраста в шестьдесят лет он решил, что бегая от смерти, много не выгадает и остался вродных стенах. Однако не то на небесах, не то где-то поближе, за стариканом не торопились, и потому он продолжал коптить небо, искренне радуясь редким в этих краях путешественникам, скрашивающим его досуг.

За время вынужденного безделья мы старались совершенствоваться в разговорном языке людей данной местности, сняв свои амулеты-переводчики, а также расспрашивали охотника о том, что, в общем-то, вокруг твориться.

А вокруг творилось средневековье. Магическое. Причем скорее раннее, чем позднее и фраза на карте: 'Здесь водятся драконы' была не редкостью. Как в связи с плохой информированностью о землях, расположенных более чем в месяце пути от места, где делалась карта, так и в связи с тем, что драконы здесь действительно водились. А кроме них много всяких разных тварей калибром поменьше, но число побольше. Одним словом весело тут было. Весело. Аж хоть ложись и помирай от хохота.

Местность, куда нас угороаздило попасть была, что называется последним фортпостом цивилизации. Людской, во всяком случае. Была это окраина здоровенного леса, размерами явно сравнимого с амазонской сельвой и упирающегося другим своим концом в океан. В непролазных пущах жили гоблины и иные твари, о которых только слухи и ходили да и то не о всех. А вот люди как-то не приживались. Жители деревни Лесной и остальных расположенных поблизости населенных пунктов были, в общем-то, обосновавшимся на новом месте беженцами, которые рванули подальше от защиты окрестных дворянчиков, которые задирали налоги до просто неприличных размеров. Формально эти представители аристократии входили в состав независимого княжества Бейхсе, но по сути дела были скорее вожаками крупных банд, державших глухие углы и выжимающих все соки из проживающего по этим самым углам народа. Во всяком случае Наллисандр в их адрес предпочитал выражться исключительно нецензурно и ему легко верилось. Не очень далеко отсюда было еще одно геополитическое образование, которое тоже не заметить не получилось бы. Баронства. Было это сборище, а по-иному и не скажешь, конгломератом ну очень благородных родов, которые лет эдак триста назад вырвали независимость из дряхлеющих лап Империи. Именно так называлось самое крупное человеческое государство на континенте. Основали ее какие-то очень отчаянные сорвиголовы, которые в глубокой древности приплыли из-за океана, спасаясь от неведомой напасти, утопив по пути попавшийся флот какой-то из существовавших тогда мелких человеческих стран и распугав немногочисленных в те времена степных орков. Сметая все на своем пути их бронированная рать драпала до того места, где теперь располагается центральная провинция, после чего остановилась, решив что забралась достаточно далеко, чтобы не опасатсья преследования. После чего в рекордно короткие сроки все прилегающие земли оказались захвачены, а их обитатели порабощ...цивилизованы насильственным методом. Расизмом что в те времена, что теперь не страдали, вырезая всех, кто не соглашался тдти под ярмо, не обращая внимания на такие мелчои как разрез глаз цвет кожи и наличие хвоста. Человеподобные ящеры, которые облаченных в доспехи людей первоначально приняли за каких-то дальних родичей и потому покорившиеся при виде их армии перед стенами своих поселков, исправно поставляли продукцию со своих болот на стол к столичным гурманам до сих пор, а вот роды снежных эльфов, которые ожесточенно сопротивлялись захвачтикам, остался только в легендах. Так вот, это геополетическое образование быстро подмяло под себя почти весь континет, вошло в эру расцвета, пробыло в нем почти тысячелетие, а теперь медленно клонилось к упадку. Клонилось оно тоже небыстро, лет пятьсот как, но до сих пор оставалось хоть и подрастерявшим свои позиции, но гегемоном. Геогграфически империя находилась в центре исследованных земель, да впрчоем, в местной системе координат начальная точка отсчета и находилась в ее столице. Кроме княжества и баронств с ней граничила стпеь орков, два государства гномов, прибрежные и островные Дома эльфов и горный хребет, сравнимый по площади и высоте с земными Гималаями. Достоверно было известно, что за хребтом находится царство Кин, по площади не уступающее империи, но естественная преграда между этими странами надежно сдерживала завоевательные порывы и сухопутную торговлю. За царством тоже что-то располагалось, но Наллисандр о тех краях не знал даже сплетен.

Дорога и людские поселения остались в этих краях со времен расцвета империи, тогда всерьез рассматривался план расширения державы за счет леса гоблинов и даже были сделаны приготволения, но тут началась борьба за власть, и всем резко стало не до новых территорий, свои бы удержать.

Княжество Бейхсе, приведенное к вассальной присяге еще в первую волну экспансии, мало-помалу рвало один союзный договор за другим и вот уже несколько поколений как считалось независимым и даже пыталось слегка покусывать соседей. Ему регулярно давали по зубам, но не больше. Бароны не могли договориться между собой о совместном походе отмщения, а империя опасалась отправлять крупные войсковые соединения так далеко от столицы.

Городок, в который мы направлялись, формально принадлежал древнему роду Тендел. Правда представители этого рода оказались настолько плодовиты, что по праву владеть местными землями мог едва ли не каждый десятый абориген, а потому все более-менее значимые решения принимались советом старейшин и город де факто стал демократической общиной по типу древних Афин.

Наконец-то показались первые признаки цивилизации в виде обработанных полей и небольших ферм. Вовремя они. Я и Артем, озверевшие от всевозможных головоломок, уже всерьез стали подумывать, чем бы себя развлечь. Тренировки приелись. Тем более, что в спарринге против Ассаина отработать что-либо кроме умения падать было затруднительно. Ярослав честно старался помочь нам разобраться с магическими способностями, но эффекта это не дало. Ассаин так ничего и не смог намагичить, а у меня кроме бледных огоньков, разъедающих все и вся, ничего не получалось. Зато сам Алколит навострился пользоваться телекинезом и теперь без особенных проблем мог держать в воздухе силой читаемых про себя или вслух скороговорк несколько млеких объектов или один крупный. Размером с меня или Артема. После того, как этот перечитавший оккультных пособий святоша поднял меня в воздух первый раз, я понял, что птицей мне не быть никогда. Парить в воздухе, пусть и всего в метре над землей, оказалось очень страшно. А уж когда Алколит, несмотря на мои протестующие вопли, попробовал поднять повыше...В общем, я брякнулся на землю, а Ярослав ревя белугой носился в поисках воды. Самодельная бомбочка, которую я сделал из гриба-трутовика, была оружием не летальным, но растертое в пыль плодовое тело дальнего родственника обычных дрожжей надежно выводило из строя любую цель, обладающую зрением в зоне своего поражения.

К обеду следующего дня мы достигли стен города. Массивно. Готично. Практично. Сколько там ломали фашисты Брестскую крепость? Эта если и уступает ей, то не сильно, штурмовать более чем десятиметровые каменные стены то еще развлечение. А уж делать это с помощью тарана...и тут мы проехали в распахнутые настежь ворота. Кхм...тараном тут не обойтись, толщина кладки не меньше двух метров! Кажется, начинаю понимать, для прорыва каких именно укреплений было дешевле построить специальную осадную башню. Кое-где, правда, стена слегка обветшала...но все равно производила должное почтение.

-Куда теперь, - спросил Наллисандр, после того как мы миновали арку ворот.

-Хороший вопрос, - признал Ассаин, - и мне бы очень хотелось узнать на него ответ.

-Не будем ломать сложившиеся стереотипы и традиции, - пожал плечами Алколоит, - заселяемся в кабак, проводим там несколько дней, выполняя побочные квесты и собирая информацию, а затем двигаем дальше.

-Вся жизнь игра и люди в ней актеры, - театрально продекламировал я, - у них свои есть выходы, уходы и каждый не одну играет роль! Слушай, Яр, это что получается, компьютерные игры не столь уж и вредны для развития человека?

-В умеренных дозах любой яд лекарство, а игры, что ни говори, это симулятор жизни.

-Кстати, о симуляторах, как уровни нарабатывать будем? - заинтересовался Артем. - То, что мы представляем из себя сейчас, мне откровенно не нравится.

-Предлагаю использовать на начальном этапе обучение у тренеров, - пожал плечами Алколит. - Свободные денежные средства у нас есть, осталось только найти тех, кто может нам помочь повысить свои умения за плату. Эй, Наллисандр, ты говорил у вас тут где-то свой маг живет, как бы с ним поболтать о том, о сем?

-Никак. Вы его здесь не найдете.

-Это почему?

-А он без патента практикует, а потому прячется, чтобы в какую-нибудь гильдию вербовщики не замели. Точно известно, что это кто-то из младших представителей рода Тендел, но кто именно остается только гадать.

-А они что, эти вербовщики, насильно могут туда затащить?

-Официально нет. Реально...если найдут человека с сильным даром, то пойдут на многое, чтобы заполучить его себе. А там уж он никуда не денется от магической присяги. А у здешнего самородка дар очень сильный, в прошлом году он вовремя засухи вызвал дождь точно на поля, а на лес ни пролил не капли.

-То есть он на погоде специализируется?

-Чего?

-В смысле с погодой работает?

-Еще с целительством немного. Но всем, кого он лечит, главы рода завязывают глаза и заматывают уши.

-Дело ясное, что дело темное, - подытожил я. - А лавки с каким-нибудь товаром здесь имеются?

-А что ты понимаешь под интересным?

-Оружие. Одежду. Доспехи. Магию. Книги. Алхимические ингредиенты и прочие аксессуары для колдовства...

-Яр, чего это с Виком случилось, что он свои любимые прибамбасы поставил после грубого железа?

-Не знаю, может, заболел?

-Да тихо вы! - шикнул я на них. - Просто рецепты чего-то стоящего и составляющие для их приготовления вряд ли будут продаваться просто так. А ширпотребом вроде обезболивающей настойки из ивовой коры я вас и так обеспечу...наверное.

-Есть, все есть. В городе целых четыре лавки. Правда товары в них вперемешку идут, но что-нибудь для себя точно подберете.

-Ага, - дошло до Алколита. - Система сельский магазин. Каждой твари по паре от таблеток до конфеток.

-Это где ты видел такие сельские магазины? - заинтересовался Ассаин. - Ты же из города не выезжаешь, ибо для этого придется от компьютера оторваться!

-Выезжаю....иногда. Под давлением родственников и взяв с собой ноутбук.

Заселение в трактир прошло успешно, а цены нас приятно поразили. Ну Фолидий, ну стервец! Ободрал нас как липку! Сильно надеюсь, что в тех глюках, которые неминуемо должны были ему являться после моего настоя, присутствовала месть обманутых клиентов. А вот с городком нам не очень повезло. От запрятанной в лесах деревеньки мы, конечно, многого не ожидали, но этот, с позволения сказать, центр цивилизации от нее отличался больше количественно, нежели качественно. А уж если учитывать, что свою принадлежность, скажем так, к не слишком обычным обывателем мы не афишировали...Короче, нам не понравилось.

-Это чего ты нам подсовываешь? - ругался Алколит, тряся в вытянутой руке подбитым мехом плащом, который ему едва не продали. - Да он же весь потертый, в двух местах дырявый, да к тому же еще и не слишком-то хорошо выстиранный, а ты пытаешься уверить меня, что это новая вещь?

-Не нравится, найди лучше - хмыкнул продавец.

И он, как, оказалось, имел все основания для скепсиса. Выбор в лавках хоть и был, но был он удручающе однообразен. То ли местные купчишки объединились в торговый союз с лозунгом: 'Ничего кроме барахла!', то ли местная мода считала стильным одеваться в антиквариат. С оружием ситуация была схожая. Железный топор, отдаленно напомнивший мне индейский томагавк, рекомендовали как лучше средство против одетых в броню врагов. И он действительно был лучшим! Остальное было еще хуже. Ножи, сравнимые по степени остроты с садовыми лопатами, копья, напоминавшие тяпки со слегка повернутым навершием, вот луков было много всяких и разных, ничего не скажу, но с луком, то надо уметь обращаться!

-Жуть, - высказал свое авторитетное мнение Ассаин, когда мы шли из очередного супермаркета, ассортимента которого постеснялся бы иной бомж. - Большинство здешних изделий выкованы из плохонького железа, добываемого местным кузнецом на ближайшем болоте. На их фоне даже тот хлам, что приперли нам гоблины, выглядит очень даже прилично. Даже более того, замечательно.

-А ты ждал сияющих доспехов с подсветкой встроенными заклинаниями? - хмыкнул Ярослав. - Это жизнь, и магические предметы себе здесь может позволить только тот воин, которому по карману таскать везде с собой собственного заклинателя, который будет ему их заряжать.

-Ну или сам маг, - поразмыслив, признал правоту друга Артем. - Вы над нашими дальнейшими планами думали?

-Что тут думать, драпать надо, - высказался разом помрачневший Алколит. - На нас уже подозрительно косится местный священник.

-Это почему? - удивился я. - Мы же вроде бы старательно избегаем этого господина, да и не натворили ничего такого, чтобы привлечь его внимание.

-Судя по всему, здешний маг учуял нас по запаху той силы, что наполняет нас и настучал священнослужителю о наличии потенциальной угрозы.

-А с чего это мы потенциальная угроза? - заинтересовался Ассаин.

-Потому что мы действительно темные маги, не только по названию а и по сущности.

-Ну, а он то это откуда узнает? - не отставал Артем.

-Сегодня у местной знахарки скончался долго болевший дровосек, на которого упало дерево, - начал объяснять Ярослав. - И я почувствовал его смерть как вспышку силы родственной нам.

-Гм...- я с профессиональным интересом алхимика, которому представился шанс на ком-то испытать сделанные зелья осмотрел своего упитанного друга, - ты не перегрелся?

-Нет, - уверил меня Алколит. - Более того, вливание нашей внутренней силы, как выяснилось, негативно действует только на живых, а вот на мертвых совсем даже наоборот.

-Ты что, над трупом поэкспериментировал? - ужаснулся Артем. - Да нас же местные на вилы сейчас поднимут!

-Успокойся, я действительно поднял труп, - зачастил Ярослав. - Но труп мыши.

-И что? - не смог сдержать улыбки я. - Как впечатления отпервой марионетки, покорной твоей воле?

-Странные, - на полном серьезе ответил Алколит. - Такое чувство, что у меня выросла лишняя конечность, вот только самостоятельности у нее больше.

-Ну и что ты...

-Мрурууу! -вопль чудовищной силы, раздавшийся где-то подозрительно близко заглушил вопрос Артема. Сразу вслед за ним забор впереди нас разлетелся щепочками, а на улицу вылетело что-то большое и страшное, оказавшееся при ближайшем рассмотрении всего навсего быком. Вот только этот конкретный парнокопытный отличался от остальных представителей своего племени воистину богатырскими размерами и явно нечеловеческой злобой. Взревев еще раз и окончательно распугав прохожих эта скотина со скоростью и мощью скоростного поезда рванулась прямо на нас.

Алколит ушел вертикально вверх, будто был рыбой, которую подсек невидимый рыбак, расположившийся на ближайшем облаке. Ассаин не только сам успел выбраться из-за стола, но и убрал с пути озверевшей скотины застывших в ступоре девчонок, как рпаз пошедших на обгон нашей кампании и тоже попадавших в зону поражения. А вот мне, как идущему в центре, не повезло. От удара рогатой мордой, я воспарил куда-то вверх, к небесам, успел полюбоваться на ошарашенное лицо Ярослава где-то под собой и камнем рухнул вниз, прямо под копыта беснующегося скота. Первые несколько ударов копытами я ощутил, но не прочувствовал. А вот потом меня согнула боль, а вместе с болью пришла и ненависть к этой пока еще живой груде вырезки. На одних инстинктах я создал бледное пламя и метнул его в ставшее на дыбы животное. Бык рухнул прямо на меня и сознание куда-то улетучилось.

Сначала пришла жгучая боль, тело горело, каждая его жилочка вопила так, будто меня целиком засунули в гигантскую микроволновку. Потом жар ушел, но в груди и еще паре мест появилось тупое, но достаточно ощутимое нытье. Затем пришел свет, неприятно полоснувший по мозгу. И только потом появились голоса.

-Смотрите, он очнулся! - обрадовался Ярослав.

-Руками не трогать, - сипло попросил я, отчаянно стараясь проморгаться. - Что-то я себя плохо чувствую, и дышать тяжело.

-Возблагодарим же... - тягучий густой баритон вновь наполнил все тело жаром, источником которого служила раскаленная, святящаяся пронзительным желто-оранжевым светом рука, опустившаяся на мой лоб.

-Не надо! - прохрипел я, отчаянно извиваясь и пытаясь сбросить с себя эту, карающую неведомо за какие грехи длань.

-О! Прости. Переусердствовал, - волна магии, а ничем иным это быть не могло, спала, позволив увидеть виновника моих неприятных ощущений. Им оказался высокий и плечистый старик неопределенного возраста с роскошной гривой седых волос, облаченный в белый балахон. Для завершения образа светлого волшебника ему не хватало только бороды и посоха, первую, видно не отпустил, а второй мог найтись где-нибудь поблизости, например вот под кроватью, на которой я лежу...Кроватью?

-Где мы? - спросил я своих друзей, видневшихся на заднем плане.

-Фронтир. Окраина людских поселений и гоблиснких лесов, - охотно подсказал Ярослав.

-Да он не про то, - поморщился Артем. - Ты лежишь в доме у преподобного Тонахью, он местный священник. Четвертый день, кстати, лежишь, но первый раз в себя пришел только сегодня.

-Ничего, - уверил Ассаина церковник, его дух оправился, теперь пойдет быстрее, вот увидишь. Да славен будет...

-Шшш! - непроизвольно вырвалось из моей глотки, когда от высокой фигуры заструились волны с трудом переносимого жара. Мои друзья, кстати, отреагировали еще активней, отшатнувшись.

-Простите, - смутился Тонахью. - Все время забываю о ваших ммм...особенностях.

-Он, - начал было я, но был оборван на полуслове Ярославом.

-Знает, - кивнул Алколит. - Пришлось все рассказать, у нас не было другого выбора, иначе наше трио стало бы дуэтом. Ты молчи, сил набирайся, сейчас все тебе расскажу. Та скотина, что виновна во всем произошедшем, принадлежала местному кузнецу. Этот маэстро кувалды может и неплох в своем деле, но за воротник заложить любит, даже слишком. В тот день он с самого утра залил зенки и аккурат за пять минут до того как мы прошли мимо его забора пришла ему в голову гениальная идея. Бычка своего кастрировать. Не знаю уж, как он с пьяных глаз попытался провернуть эту операцию, но в результате животное озверело. Когда бык сдох, убитый внутренним пламенем, мы с Ассаином вытащили тебя из под еще дергающейся туши и пришли в тихий ужас.

-Я бы сказал, что ваш ужас был довольно таки громким, - хмыкнул Тонахью.

-У нас были на то основания, - пожал плечами Артем. - Если бы такие травмы получил кто-нибудь другой, а не Виктор, посоветовал бы его добить просто из сострадания.

-Соглашусь, - серьезно кивнул священник. - И если бы вы не спасли мою внучку, то я бы отправил душу сего отрока на новый круг жизни, даже не делая попытки задержать его в этой бренной и очень сильно поврежденной оболочке.

-Так, - мозг работал медленно, но на редкость качественно, позволяя оценить всю тяжесть сложившегося положения. - Что эта скотина мне поломала?

-В основном ребра, ну и внутренности под ними отбила, - откликнулся священник. - Остальное уже так, мелочи. От переломов рук или содранной кожи не умирают даже обычные люди, не то что темные маги.

-А мы разве темные? - по инерции, забыв про слова Алколита о информированности Тонахью, попытался опротестовать этот сомнительный в глазах окружающих статус я.

-Темнее бывает, но редко, - на полном серьезе ответил мне Ярослав. - Мы тут со святым отцом пообщались за те дни, что ты без памяти лежал...и складывается очень, я бы сказал, любопытная картина, которая частично проливает свет на наши внезапно возросшие на порядок способности к магии.

-Рассказывай, - попросил я, ерзая на туго набитых подушках и пытаясь принять положение, в котором было бы легче дышать.

Речь Алколита, сопровождаемая комментариями священника, почти целиком была посвящена душе. И магии. А точнее тому, как они взаимосвязаны между собой. По мнению этих двух спевшихся знатоков чар любой предмет имел свою собственную энергетическую оболочку, ауру, и чем сложнее он был, тем большей сложностью она отличалась. Живые или не очень существа исключениями из этого правила не были, вот только процессы, происходящие внутри них, были самыми сложными. Что первично, аура или материальное тело вопрос спорный, но то что они взаимосвязаны, несомненно. Те, чья аура была более плотной, оказывались сильнее, ловчее, быстрее, чем их собратья и, самое главное, обладали способностью творить волшебство. Чем плотнее энергетическая оболочка, тем большим запасом магических сил обладает ее владелец. Конечно, сила отнюдь не означает умения, но довольно часто с успехом может его заменить.

Для того чтобы усилить свою ауру и, соответственно, получить или улучшить способность колдовать существовало несколько путей. Общепринятый - длительные тренировки. Потихонечку, полегонечку, по капельке, с помощью медитаций можно было нарастить себе магические мускулы...если бы не пара проблем. Во-первых, надо было быть очень упертым, чтобы отдать десятилетия своей жизни на тренировки, а во-вторых, в это время требовался хоть кто-то, кто будет содержать будущего волшебника, так как одновременно духовно развиваться и добывать средства для существования не получалось. Альтернативный путь - подвергнуться изменению ауры. Эту операцию со своими служителями изредка производил какой-либо бог или демон, фактически он отделял от себя частичку собственной энергетической оболочки и прицеплял ее к донору, подгоняя по фигуре. Чтобы проделать подобное, нужно было обладать неслабой мощью, ведь отданное не возвращалось. Фактически сущность выдавала своему служителю длительный кредит, который тот отдавал годами и, если не попадал в форс-мажорные обстоятельства, прекращающие его карьеру, возвращал с немаленькой переплатой.

Но люди не были бы людьми, если бы не извернулись так, как не всякая змея сумеет, и не придумали способ получить все и сразу. Хотя маги других рас не отставали от них в поисках и, вполне возможно, именно они стали обладателями пальмы первенства в этой научно-магической гонке. Но это сомнительно. Область волшебства, с помощью которой можно было стать сильным чародеем в рекордно короткие сроки, использовалась в основном только нами, да еще орками. Некромантия. Те, кто выбрал своей стезей смерть на высших ступенях своего развития, получали возможность работать не только с телами, но и с душами, не на уровне богов или демонов, конечно же, но все же. И, что более важно для усиления способностей, с их остатками. Когда разумный умирал, то в покинутой оболочке оставались...не кусочки, нет, если провести аналогию, то это было нечто похожее по своему назначению на периферические устройства компьютера.

-Энергетическая оболочка, судя по всему, тесно связана с нервной системой, пронизывающей все тело человека, - горячился Алколит, размахивая от волнения руками. - Пищеварение, сердцебиение, да вообще все происходящие в теле процессы имеют свое отражение в ауре, точнее не отражение, а контролирующие их структуры, между ними плотная взаимосвязь. Уверен, увеличь кто-то разрешающую способность заклинаний магического зрения, он бы и деление клеток заметил.

-Каких клеток? - спросил Тонахью.

-Потом объясню, - махнул рукой Ярослав. - На словах это трудно передать, видеть надо. Но, так или иначе, какой-то головастый некромант однажды сообразил вытащить из не слишком старого трупа эти энергетические узлы, которые медленно разрушались после потери их главной составляющей, души. Ну а потом он или же кто-то другой, что совершенно неважно, додумался приживить эти кусочки к энергетической оболочке еще живого тела.

-Ну и? - по-прежнему не понимал я. - Ближе к сути, пожалуйста.

-Ну и обнаружил, что они не отторгаются, - негромко вздохнув, ответил вместо Алколита Артем. - А остаются на новом месте, соединяясь с теми структурами, что выполняют аналогичную функцию, конечно, если совпадает ряд условий. Частички энергетической оболочки животного нельзя использовать для усиления человека, а то, что было извлечено из женщины не подходит мужчине. Но зато если уж дело пошло, то тогда можно во все горло орать: 'Я крут! Я безмерно крут!', потому что ты таким и будешь. Рывок из грязи в князи. Левел ап. Апгрейд всей ауры сразу с частичной или полной прокачкой чакр по желанию заказчика. Короче реципиент сразу же становится офигительно сильным колдуном и в состоянии двигать горы и кипятить моря.

-Не сразу, - возразил ему Ярослав. - Ты плохо слушал Тонахью, некроманта, который пройдет подобную процедуру от безграничного могущества отделяет довольно таки большая пропасть. Во-первых, человеческая душа, так сказать центральный модуль энергетической оболочки, имеет ограниченную пропускную способность, увеличить которую очень и очень непросто. Во-вторых, у первого попавшегося трупа энергетические узлы не возьмешь, чтобы они помогли, а не навредили, плотность ауры их первоначального владельца должна превышать таковую у того, кому их будут пересаживать. В противном случае, вместо всплеска магических способностей будет упадок.

-Истинно, - согласился с моим другом священник. - Правда, существуют ритуалы, при помощи которых даже из душ обычных людей опытный некромант может создать новый материал для укрепления своей силы, но тогда великое множество погибших должен он обработать, чтобы стать хоть чуть более могущественным.

-Подождите, - наконец дошло, наконец, до меня. - Вы хотите сказать, что с нашими душами кто-то провернул похожую операцию? Что мы теперь как чудовище Франкенштейна, только из кусочков собраны не тела, а ауры?

-Ну...в общем да, - подтвердил мои предположения Алколит. - Причем весьма качественные, материала не жалели, наши собственные души и родные энергетические структуры погребены глубоко под слоями инородных добавок, которые, впрочем, уже успели срастись с нашей аурой.

-Но я же ничего такого с собой не творил! - признаться честно, в тот момент меня охватила паника. Узнать о том, что в твоем нутре, пусть и нематериальном, преобладают куски мертвецов...Я не гот, чтобы спокойно относиться к таким вещам!

-Сам с собой и не смог бы, - хмыкнул Ассаин. - Где ты видел хирурга, которой без посторонней помощи заменит свою почку? Тут задача того же уровня, если не сложнее. Да ладно, не парься, мы как были живыми, так ими и останемся, правда, будем сильно отличаться от простых людей, но это не плохо. Плюсов в таком состоянии гораздо больше, чем минусов.

-И какие же они? - скепсис из моего голоса можно было вычерчивать ведрами.

-Ну, с плюсами и так все ясно, - пожал плечами Ярослав. - В общем-то, их все мы уже обнаружили. Возросшие способности к волшебству, особенно в области магии смерти, повышение физических кондиций, чрезвычайная живучесть и, что немаловажно, регенерация. Хотя, судя по твоей разбитой тушке, конкретного этого бонуса у нас может и не быть...

-Духовое тело поможет физическому зарастить свои раны, - возразил ему Тонахью. - Известны случаи, когда чернокнижники, попавшие в руки инквизиции и подвергнутые отрубанию рук, дабы исключить им возможность творить чары, за несколько лет снова отращивали себе потерянные конечности.

-А минусы? - уточнил я.

-Их ты тоже ощутил на своей шкуре, - продолжил свою лекцию Алколит. - Приживленные куски энергетических оболочек все-таки взяты от мертвых тел и потому очень негативно относятся к светлой энергетике, что-то там в них меняется такое мелкое и незаметное, но важное. Заклятья против нежити будут вредить, предупреждающие амулеты засигналят в нашем присутствии и теперь никто из триа не сможет стать слугой светлых богов, энергетика организма этому направлению магии противопоказана. За примером далеко ходить не надо, целительные молитвы Тонахью латают твое тело, но жгут душу. Даже мне и Ассаину, просто находящимся в одной комнате с творимым заклинанием становится неуютно.

-Охренительно, - пробормотал я, чувствуя, как голова снова начинает кружиться, и потихоньку сползая в беспамятство. - Судя по твоим словам, мы теперь почти идеальные заготовки для темных магов...Тонахью, почему вы нам помогаете? Спасенная внучка, это конечно, хорошо, но маловато.

-Очень просто, - улыбнулся священник. - Вариант ритуала некромантов для обретения силы можно провести и так, что никаких побочных эффектов не возникнет, именно так увеличивают свое могущество почти все темные маги нашего мира, включая и тех, что находятся на государственной службе...Но для этого энергетические узлы нужно будет вытаскивать из еще живых людей...

Он продолжал еще что-то говорить и, вероятно, это было очень важно и интересно, но я уже терял связь с окружающим миром и снова проваливался в темноту.

Выздоравливание заняло еще неделю, тот бык, чтобы ему пусто было, практически убил меня. Все это время я, а также Ассаин, Алколит и Наллисандр гостили в доме священника, пользуясь его гостеприимством и обширными знаниями. Лечение молитвами Тонахью прекратил, пришедший в сознание пациент оказался слишком восприимчив для настолько болезненного способа поправить здоровье, абориген серьезно опасался проклятий, которые потенциально сильный, пусть и необученный темный маг мог рефлекторно наложить, корчась от боли под воздействием его силы. Теперь все медикаментозные процедуры сводились к накладыванию донельзя противных компрессов, которые ставила внучка священника, миловидная шатенка лет шестнадцати. Из бесед, которые по мере улучшения моего состояния происходили все чаще и чаще выяснился источник столь либерального отношения Тонахью к темным магам и его достаточно высокие познания в далекой от служения Отцу Времен отрасли.

Священник оказался еретиком. Официальным. То течение веры, к которому он принадлежал, лет тридцать назад было подвергнуто анафеме, притворяемой в жизнь инквизиция. Тогда, во времена его молодости, среди церкви стремительно набирала силу партия реформаторов, которую образовывали те, кого в земных компьютерных играх назвали бы мультиклассами. Времена были смутными, очередная борьба за власть с применяем армий в империи, вечный хаос в баронствах, набег орков, самый массовый за последние лет сто, холодная война с гномами...Тут уж хочешь, не хочешь, а крутиться начнешь, чтобы уцелеть. Появились служители церкви, которые помимо молитв, пусть даже и вызывающих ответную реакцию адресата, стали исследовать новые направления деятельности. Священники-воины. Священники-маги. Может быть и священники-воры были, но, понятное дело, они старались не афишировать свое ремесло. В общем, среди служителей Отца Времен образовалась прослойка тех, кто на бога надеялся, а сам не плошал, помимо помощи свыше претворяющая в жизнь свои идеи словом, делом и чародейством. И требующие подобного же от паствы. Это были активные ребята. Ключевое слово 'были'.

По мнению святого престола, расположенного в столице империи, такое новообразование в религии было опасней, чем раковая опухоль в теле человека. А то как же. Прихожан же, страшное дело, думать и делать заставляют. Самих! Без помощи церкви, а значит и отчисления в ее пользу не так уж и нужны. Этого патриархи допустить не могли. Выпустили энциклики, провели заседания высших чинов, то ли раскопали, то ли сфабриковали улики против самых одиозных деятелей из реформаторов, ну а потом, в качестве логического завершения, объявили всю их философию ересью. До вооруженного противостояния дело не дошло, жаждущие перемен так и не объединились между собой или, может быть, поняли свое бессилие перед лицом породившей их организации и смиренно приняли свою судьбу.

Монастыри святых волшебников и мастеров меча с священным кругом на шее передали в ведение других орденов, настоятелей, разогнали по уединенным скитам, где они в большинстве своем скоропостижно скончались, рядовых монахов и послушников растолкали по разным глухим углам и дырам. Тонахью направили на границу гоблинских лесов. Встречались места и хуже, но значительно реже. Сам он магом не был, не хватало природного дара, а развить его в родном монастыре не успел. Но учился то он по соседству с чародеями в рясах, ходил в одну с ними библиотеку и даже лелеял мысль самому лет через дцать научиться составлять заклинания, а не вымаливать по малейшему поводу помощь у высших сил. К официальной церкви он испытывал презрение, она за власть и золото с легкостью закрывала глаза на то, что шло вразрез в проповедуемыми догматами, к инквизиции неприязнь, личную, его в молодости кто-то из слишком рьяных искоренителей ереси неслабо обидел и в отличии от большинства своих коллег по вере Тонахью знал теорию магии если и не на отлично, так на удовлетворительно точно. Поэтому то он и захотел, а главное смог помочь трем молодым и ничего не соображающим темным магам из другого мира, попавшим в город, который он уже давно считал своим.

-Вообще религия, почитающая Отца Времен, как-то на удивление толерантна и не воинственна для монотеистической, - сказал мне как-то Алколит, когда поблизости не было ни священника, ни его внучки. - Этакая смесь буддизма с индуизмом. Ведешь себя плохо, творишь зло, в следующей жизни родишься низшей тварью. Творишь добро и быть тебе, если и не ангелом, так богачом и дворянином точно. Держишься посередине - значит ни хуже, ни лучше тебе не станет. Так что, теоретически, любой ее представитель имеет возможность стать злее местного хозяина ада, Властелина Черного Льда Сараэла и занять его место или же добродетельнее Отца Времен и подвинуть его на небесном троне. Ну...последнее, конечно же, только логический вывод из их доктрины, но он настолько напрашивается, что я просто не могу быть первым, кто его озвучит.

-В таком случае надеюсь, что ты будешь первым, кто его озвучит и уцелеет после этого. Кстати, раз уж здесь признается равноценность добра и зла, как же тогда работает инквизиция и священники? - спросил я.- Разве они не должны...ну...наставлять на путь истинный.

-Добро есть добро, зло есть зло и уравнивать их никто не собирается, при чужих такое не ляпни, - фыркнул Ярослав. - Тонахью верен в том, что Отец Времен способен порвать Сараэла как Тузик грелку и до сих пор не сделал этого только потому что есть какие-то причины, понять которые способны только высшие существа, но никак не простые смертные. Впрочем, уверен, местные демонопоклонники тоже будут ставить на победу своего божества при встрече с тутошним Всевышним. А инквизиция и церковь, в принципе, занимается здесь тем же самым, чем и земные ее аналоги. Наставлением на путь истинный и забоем на мясо всех с него свернувших. Про мясо я, конечно, фигурально, хотя...знаешь, а здесь темных магов и злостных еретиков не жгут. Их колесуют. А после проведения этой процедуры единственное, что остается от казнимого - это куча мяса.

-Поменьше подробностей, - попросил его я. - Все-таки с разговариваешь с больным, у которого хорошее воображение, не стоит меня нервировать, поправляться дольше буду. Но все-таки Тонахью мне подозрителен. Да, он имеет почти железные доказательства того, что ради силы мы не убивали людей, но...все-таки мы темные маги, то есть идеологические противники.

-Расслабься, - махнул рукой Алколит. - Священник нас не сдаст. Во-первых некому, местные большой набожностью не отличаются, а до соседней церкви неделя пути в одну сторону, ну а во-вторых у самого рыльце в пушку.

-Поясни, - попросил я.

-Ты ничего странного в его внучке не замечал? - спросил Алколит.

-А что я могу заметить из положения лежа? - удивился я. - Разве что грудь у нее второго размера.

-Ах да, - хлопнул себя по лбу Ярослав. - Совсем забыл, ты же с кровати до туалета пока не доберешься. Даже с посторонней помощью.

-Мог бы не напоминать, - зло буркнул я. Не то чтобы утка под кроватью была нужна часто, ничего кроме питательных бульонов я давно уже не ел но...время от времени случалось ей воспользоваться. И испытываемое унижение меня бесило!

-Извини, - попросил прощения Алколит и продолжил рассказывать. - Так вот, Тонахью читает в местной церквушке проповеди. Регулярно. Утром и вечером. С небольшим воздействием силы от своих покровителей на слушателей, естественно. Мизерным. Так, общее благословление накладывает. Мигрень унять, вот потолок его силы, используемой при этом. Даже мне с Ассаином она проблем доставляет не больше, чем, к примеру, зудящий над ухом комар. Ходят на эти мессы не все, но многие. А его родная внучка не ходит.

-Ну и что? - пожал плечами я. - Может ей дома уже эти мотивы осточертели, священник же через слово Отца Времен поминает, а через предложение какой-нибудь цитатой из многочисленных святых источников припечатывает.

-Но делает это без применения божественной силы, - хмыкнул Ярослав. - Вчера был здесь большой церковный праздник, избавление одного особо почитаемого подвижника от бесов, одолевавших его на протяжении всей жизни после встречи с основателем учения Отца Времен, первым патриархом только формировавшей тогда церкви. Рядом с храмом даже столы накрыли по такому поводу. Так вот, Тонахью читал там особо душещипательную проповедь. Ассаина, который с дуру в погоне за халявным пивом уселся недалеко от священника порядочно плющило. Но девчонку, которая как ближайшая родственница обязана была сидеть рядом со своим дедушкой, ломало еще круче.

-То есть она... - начал было я, сраженный внезапной догадкой.

-Ведьма, - кивнул Алколит. - Обладающая сильной темной энергетикой, а следовательно подобно нам имеющая в своей ауре кусочки душ мертвых людей. Тонахью, когда объяснял особенности ритуала, приводящего к усилению магической силы подобным образом, проговорился, что он не требует личной силы, главное хорошо разбираться в ритуалистике. Только знание, как именно его проводить, шиш найдешь. А священник явно разбирается в тонкостях, хоть мне и не рассказывает, ссылаясь на плохую информированность. Наивный. Его потуги напустить туману для того, кто в земных СМИ пытался до правдивых событий дорыться, выглядят просто смешно. Но все-таки как хорошо он устроился, а? Возможностей, чтобы забрать энергетические узлы у того, кого специально зовут, чтобы провести соответствующие обряды над свежим покойником хоть отбавляй.

-Не суди его строго, - посоветовал ему я. - Места здесь дикие, люди и нелюди умирают часто, а если бы не наличии ведьмы, которая силой восполняет недостаток умения, трупов было бы еще больше. Думаю, Тонахью спасает паству всеми способами, которые считает уместными. Что ж, если принять во внимание таинственность вокруг здешнего обладающего силой, напрашивается вывод, девочка и есть тот неуловимый местный маг. Теперь понятно, от чего ее так яростно прячут. Если в вышестоящих инстанциях узнают, что священник, на котором до сих пор лежит клеймо еретика, усиливал свою внучку по методике некромантов, его колесуют. Скорее всего, вместе с ней. Ты хочешь припереть хозяина дома к стенке фактами и узнать подробности по ритуалу наращивания силы и его внучке?

-Не в ближайшем будущем, - покачал головой Алколит. - Конечно, сила священника не подходит для, к примеру, вызова дождя или заговариванию амулетов, но испепелить нас, имеющих в своей ауре структуры доставшиеся по наследству от покойников, он сможет буквально щелчком пальцев. Да и потом, раз уж информацию по проведенному ритуалу знает живущий у черта на куличиках старик, то ее скорее всего можно найти поближе к центрам цивилизации. Хм...хотя, вполне вероятно, та версия обряда, которую провел над нами призрак с кладбища, отличается от канонической, уж слишком мы резво сделали скачок вперед. Тонахью даже предположил бы, что через подобную процедуру мы проходили раз пять-семь, но аура еще не окончательно срослась и видно, что наши новые магические мускулы были прилеплены одним куском.

-Ты думаешь, это он виноват? - уточнил я, вспоминая полупрозрачного полтергейста, который на редкость умело гонял тень пришельца из Бездны столь же иллюзорным как и он сам копьем.

-А кто еще? - фыркнул Ярослав. - Добрая фея, сменившая волшебную палочку на костяной посох, сделанный из чьего-то позвоночника? Над нашей компанией поработал маг смерти. Сильный и опытный. Раз тот колдун без подготовки вломил демону по первое число, то слабым его назвать язык не поворачивается. А то, что он уже давно мертв, лишь доказывает его мастерство на ниве изучения таинств небытия. А что тебе приходит в голову при словосочетании: 'могущественный мертвый некромант'?

-Лич.

-В точку, - кивнул Ярослав. - Мы, судя по всему, столкнулись с каким-то призрачным вариантом подобного существа. И, судя по тому, как он действовал, проблем с сохранением разума после смерти у него не возникло.

-Откуда ты знаешь? - возразил я Алколиту. - Мы же видели его всего лишь один раз и на протяжении несколько минут.

-Мы - да, - согласился мой друг. - А вот насчет него подобное утверждать не берусь, волшебник такого уровня, если захочет, не даст себя заметить простым, ну или почти простым смертным. Да и то, мне кажется, что в ночь после разгона сатанистов, к нам в гости заходило что-то...вероятнее всего, он, я в этом практически уверен. Помнится, в тот момент, когда ощутил нечто чужеродное, что-то на секунду отвлекло, а потом вдруг веки сами собой закрылись и пришел сон.

-И именно на утро после той памятной ночи мы обнаружили у себя всплеск магических способностей, - кивнул я. - В принципе сходится. Хм...Но зачем призрак это сделал?

-Кто знает? - развел руками Ярослав. - Может, хотел поблагодарить за разгон сектантов?

-Да он их и сам лично за Можай загнать смог бы, - покачал головой я. - Да и потом...на нас наросло столько энергетической оболочки, что ради такого улучшения ему бы пришлось выпотрошить архимага, да и, пожалуй, не одного. Все-таки сколько нас народу то было...Расточительно, не находишь?

-Более вероятно, что он просто использовал концентрат, полученный из останков обычных людей, - не согласился Ярослав. - Ты хоть представляешь, сколько людей похоронено на том кладбище? Тысячи! И почти все - позже мертвого колдуна. Да он бы мог магическую академию имени себя открыть и принимать туда всех желающих стать темными магами, проблемы с инициацией появились бы только через несколько лет!

-Ну...может быть, - пришлось согласится мне. - Что ж...темная сила смерти не совсем то, о чем мне мечталось, но дареному коню, как известно в зубы не смотрят. Или есть шанс от него избавиться?

-Оторвать от ауры чужую энергетику? - скептически поднял бровь Ярослав. - Поздно. Знал бы я сразу, чего делать, очистились бы соответствующими молитвами. А сейчас это все равно что руку себе отрубить.

-Хреново, - вздохнул я. - А насчет нашего родного мира священник что-нибудь знает?

-А вот на этот вопрос, как это ни странно, ответ будет положительным, - улыбнулся Алколит. - Слава Богу, у нашей родины есть одна очень характерная опознавательная черта.

-Технический путь развития?

-Нет. Отсутствие магии, точнее, магов.

-Это любопытно, - подумав, решил я. - И что за легенды ходят здесь о нашей родной планетке?

-Какие еще нафиг легенды? - хмыкнул Алколит. - Официальный факт из разряда, 'Не влезай - убьет'. Про множественность миров тут знают, сильные маги умеют открывать порталы между ними. В эпоху своего расцвета империя даже устроила пару миссионерско-исследовательских походов в соседнее измерение, с небольшим правда успехом. Но речь не об этом. Существуют разные миры и практически в каждом есть своя жизнь, частенько не самая мирная. Те, где живут люди эльфы и прочие подобные существа, это можно сказать, нейтральные места. Там проходящего мимо путника могут убить и ограбить, но не специально, просто потому что он под руку подвернулся. Но есть и те реальности, где власть захватили разные Темные Властелины и Светлые Повелители, упорядочив и собрав под свои знамена все и вся. Контролировать целый мир задача архисложная, с ней справиться без опоры на одну из вечных сил. И вот туда так просто не сунешься. В первых - сожрут, вторые - требуют документы и кого попало к себе не пускают. Естественно, что владыки и представители антагонистичных сил друг друга терпеть не могут и уничтожают идеологического противника при каждом удобном случае.

Так вот, шныряющие по изнанке мироздания чародеи довольно быстро выяснили область поблизости, куда соваться совсем не стоит. Это три мира. Темный. Светлый. И обычный, расположенный между ними. Желания захватить его ни у той, ни у другой стороны нет, существуют документальные записи о том, что если в соседних мирах образуются магические полюса одной направленности, то они могут как бы соединиться друг с другом.....порушив нафиг в результате неизбежных катаклизмов, по сравнению с которыми гибель Атлантиды просто весенний паводок, уместившиеся в них цивилизации, какими бы могущественными те не были. Нет, если бы агрессивных соседей рядом не было, то может и рискнули бы темные или светлые таким образом увеличить площадь своей державы, но стоит одному из соперников ослабнуть, что неизбежно после повсеместных тринадцатибальных землетрясений, огненных дождей, а также прочих радостей свихнувшейся матушки природы и его тут же добьют

. -Кхе... аж закашлялся я от такой новости. - Ад, Рай и Земля? Это они?

-Угу, - кивнул Алколит. - Тонахью об этом знает совсем немного, но этого, да еще знания земных легенд хватает, чтобы сделать выводы. Не так уж давно, примерно в самом начале второго тысячелетия нашей эры между двумя враждующими полюсами силы стали воздвигать буферную зону. Нашу реальность. Количество магов, волшебных зверей, артефактов и прочего подобного добра в ней стремительно уменьшалось, поток эмигрантов хлынул оттуда по всем близлежащим мирам, некоторые и в этот добрались. Странников, которые туда наведывались, отлавливали патрули ангелов и вежливо, но твердо объясняли, что тут ходить больше нельзя. Закрытая зона. Непонятливым отвешивали пинка для скорости, иногда очень чувствительного. Некоторые из отправившихся туда чародеев были вынуждены отбиваться от напавших демонов, которые подтягивались к месту открытия портала в течении нескольких минут. Часть вообще не вернулась, видимо не справились с выходцами из преисподней. Судя по всему, на Земле старательно изживали волшебство, чтобы сделать невозможным незаметный проход через нее более-менее сильных магических существ. Не знаю уж, какие чары используются для обнаружения нарушителей, но видимо это нечто вроде радара, делающего засветку на сильные сверхъестественные объекты.

-Вот оно значит как, - пробормотал я. - Значит наш мир одна большая граница...Понятно, почему у нас забыли волшебство. Интересно, что бывает с магами, которые все-таки умудряются развить свои способности до заметной величины? Рекрутируют?

-Очень может быть, - печально подтвердил Алколит. - Горячая война между Адом и Раем сменилась холодной, а нашему дому выпало стать берлинской стеной. И вернуться домой на более-менее продолжительный срок нам, судя по всему, не светит.

-Это еще почему? - удивился я. - Раз мы знаем в каком направлении стоит двигаться...

-Ну, допустим, от адской таможни мы откупимся, - поморщился Ярослав. - Все-таки теперь триа находится на темной стороне силы и является потенциально союзной для демонов компанией. Или просто тихой сапой мимо них на Землю проберемся. Вариант, где силы ада отбрасывают три колдуна-самоучки, отметается как невозможный. Но! Что мы будем делать с силами Света? Если задержимся дома на долгий промежуток времени, то это обязательно случиться. Что тогда? Нас, скорее всего, просто уничтожат при обнаружении!

-А договориться? - со слабой надеждой спросил я. - Не по своей же воле мы прошли через тот ритуал... Да к тому же ты вроде бы искренне верующий...

-В войсках третьего рейха тоже были сочувствующие коммунистам, набранные мобилизацией, - отмел предположение Алколит. - Но они в Красную Армию стреляли, а наши деды стреляли им в ответ. Не прокатит. В лучшем случае, если сдадимся на месте преступления, нам сделают чуть более мягкий режим в камере. Но могут и прибить, не разбираясь и не вникая в суть.

-Хреново...- тяжко вздохнул я. Не до конца зажившие внутренности из-за печальных известий снова начали напоминать о себе. - Что ж, примем к сведению и будем искать пути решения данной проблемы...куда направимся после того как я выздоровею? Помнится, мы так и не определились с этим вопросом, за то время, которое я провел валяясь на койке ты и Ассаин уже должны были со всех сторон обмусолить этот вопрос.

-Выбор небольшой, - развел руками Алколит. - Баронства и только баронства. У гномов мы ничего не забыли, да и не рада нелюдь представителям иных рас на своей земле. Гнать не будут, но хорошо устроиться у них чужеземцу лучше и не мечтать. Империя - вотчина церкви, не с нашей магической специализацией там шастать. Во всяком случае, без подлинных документов на имена и ауры, которые должны быть заверены печатью инквизиторов. Официально, конечно, препятствий нет, но играть с огнем не хочется. В княжестве Бейхсе, где мы сейчас и находимся, задерживаться тоже не стоит. Законы тут очень уж жесткие. Магов, не имеющих титула или, по крайней мере, влиятельных покровителей из числа знати, местные дворянчики приравнивают к мещанам со всеми вытекающими последствиями вроде протягивания кнутом по спине за недостаточно низкий поклон.

-Они тут что, огнеустойчивые? - поразился я. - Их же первый же чего-то стоящий чародей превратит в шашлык!

-И превращают, - кивнул Ярослав. - Но только помогает плохо, потому как бывает это редко. Видишь ли, волшебники тоже не бессмертны и в большинстве своем предпочитают стерпеть обиду, подстраиваясь под существующие условия. На удар аристократ ответит ударом, а за его убийство - смертная казнь, причем, как правило, весьма мучительная. У эльфов устроиться еще сложнее, чем у гномов. Орки хоть и примут в свой род темного мага с распростертыми объятиями, невзирая на расу, но они ведут кочевую жизнь. И если у лежащего передо мной больного после встречи с быком не произошла смена приоритетов, то походная юрта, регулярная тряска в седле и отсутствие водных процедур не являются идеалом его жизни. До забугорного царства Кин еще черта лысого добраться получиться, да и вряд ли там лучше, чем здесь. Так что вывод очевиден. Баронства. В мутной воде хорошо не только рыбку ловить, но и прятаться, а тамошние феодалы хоть и воинственны безмерно, но редко располагают силами, большими, чем несколько десятков человек и пара тройка слабеньких из-за отсутствия систематического образования магов. А против таких сил, если что, играть уже можно будет.

Я подумал и согласился с ним. Конечно, наша компания собиралась быть тише воды, ниже травы, но, понимая нашу отличность от аборигенов, вряд ли у триа получится не выделяться и, соответственно, не вляпываться в неприятности.

Дни сменялись ночами, а я выздоравливал, хоть и медленно, но верно. Единственное что меня мучило - скука. Друзья, конечно, старались находиться со мной как можно больше, но если просыпаешься в два часа ночи потому что весь день уже провалялся в постели, то звать их поболтать становилось как-то неловко. Свободное время я решил посвятить тому, чем уже давно стоило заняться. Магии. Если честно, меня грызла зависть. Ярослав уже давно освоился с новыми способностями, пусть и на уровне примитивных манипуляций. Впасть в состояние, при котором мысль управляет не телом, а душой, было сложно...Не могу даже сказать сколько раз я просто засыпал, выбившись из сил, прежде чем добивался успеха, но провалы не могли остановить того, кто уже успел вкусить плод волшебства. И, наконец, одна из попыток увенчалась успехом. Была она не десятой и даже не сотой, но в одиночку искупила бы и тысячу неудач. Я видел успевшую надоесть до чертиков бревенчатую стену, на которую смотрели глаза и в то же время ощущал себя и окружающий мир единым целым. Да...Тонахью и Ярослав не лгали о том, что каждый предмет обладает энергетической оболочкой, теперь она является для восприятия такой же неотъемлемой характеристикой, как, скажем, форма, объем или цвет и сочетающей в себе признаки всех трех упомянутых параметров.

Деревянные стены и потолок почти не изменились, вот только теперь их вид навевал мысли о медленном разрушении, распаде, гнили. И я знал, что могу значительно ускорить этот процесс, как любой человек знает, глядя на висящее на ветке яблоко, что может его сорвать. Впрочем, почти тоже самое ощущение шло почти ото всех предметов, включая одежду, одеяло и даже еще земной ножик, который накануне достал из кармана Ассаин, чтобы нарезать хлеб на ужин, да и позабыл в моей комнате. Вот только его разрушение предоставлялось мне делом очень трудоемким.

Инородными пятнами в изменившемся мировосприятии было несколько ало-зеленых хрупких точек, замерших в неподвижности или перемещающихся по своим делам. Вот одна из них пролетела перед самым лицом и глаза поймали порхающую крыльями моль.

-Жизнь! - понял я. - Я так ощущаю жизнь!

Чтобы удостоверится, перевел взгляд на самого себя и замер, завороженной открывшейся картиной.

Само тело выглядел все также как и раньше, вот только плоть теперь состояла из множества слоев разных цветов, которые, однако, непостижимым образом просматривались друг через друга. Верхняя часть энергетической оболочки была контрастной смесью темных и бледных цветов. Не белых. А именно бледных. Как жемчуг или, скорее, свежая кость, то тут то там выглядывающая на поверхность из под кожи. Вокруг тех мест, где были эти светлые слои, чернота была куда более насыщенной и, если можно так сказать, яркой. Внутри же, почти в центре ауры, примерно там где расположены кости скелета, пульсировало алое сияние, странным образом укрытое в самой глубине, но пронизывающее своим светом всю энергетическую оболочку.

-Кажется, мне не стоит особо опасаться нежити, - подумав, решил я. - Если то, что я вижу снаружи, те самые энергетические узлы, скрученные с покойников, то для нее я буду похож на...м...на конфетку, вымазанную в пыли. Есть можно. но только с очень большой голодухи....при условии, конечно, что твари себе подобных не едят. Ладно, теоретические рассуждения в сторону, попробуем ка лучше поэкспериментировать.

Медленно и осторожно, чтобы не сбить нахлынувшее состояние, поднимаю руку и выпускаю из солнечного сплетения ввысь к плечам и дальше по конечности поток силы. Что-то подсказывает мне, что теперь стремительные светящиеся сразу бледным и алым ручейки, повторяющие маршрут кровеносной системы, видны не только воображению, но и зрительным органам чувств...Гм...Или, вернее, концентрация энергии такова, что ее можно уловить и без напряжения экстрасенсорных способностей, в штатном, так сказать, режиме работы организма. Вот волна магии доходит до кисти и устремляется дальше... сейчас возникнет язычок бледного пламени...вместо робкого лоскутка мертвенно-бледного огня в моих руках начинает полыхать целый факел. Отлично, прогресс на лицо. А теперь попробуем ну, скажем, телекинез, тем более, что на тумбочке рядом с кроватью большой набор нетяжелых предметов вполне пригодных для тренировки: деревянная ложка, деревянная же кружка, грубо раскрашенный аляповатой росписью глиняный кувшин и маленький медный колокольчик. Как там это делает Алколит?

Сдвинуть предмет с места в ту ночь у меня так и не получилось. Более того, после нескольких неудачных попыток нужное для творения волшебства остояние развеялось как дым, смытое потоками злобы. Я бесился и только что не ругался в голос, пытаясь вернуть утерянную концентрацию, но ничего не получалось. Священник, встающий очень рано, даже заглянул ко мне на шум, чтобы узнать, не случилось ли обострения и пришлось его успокаивать.

Поднять силой воли предмет удалось лишь на третий день после первого успеха. Для изменившегося восприятия это выглядело так, как будто после моего отчаянного шипения: 'Да лети ж ты сволочь!' от моей ауры к энергетической оболочке деревянной ложки протянулась тонкая нить, которая при соприкосновении немедленно растаяла, но оказало какое-то воздействие на ее структуру. В результате столовый прибор подпрыгнул и завис в воздухе на вышине примерно полуметра от поверхности тумбочки, но затем его характеристики вновь пришли в норму и он с негромким стуком упал вниз.

Странно, но мой сдержанный крик радости собрал в комнату больного обитателей дома. Или, может, он был е таким тихим как казался? В любом случае, моему успеху все дружно порадовались, особенно Алколит, не без оснований считавший, что работа в команде позволит нам обоим достаточно быстро увеличить своем мастерство. Но Тонахью, выслушав о моих успехах, дополняемых репликами Ярослава и сравнив их с собственными воспоминаняими нас жестко обломал.

Алколит и я не творили заклинания, использующие внешние силы, а решали проблемы при помощи собственной ауры, буквально корежа собственной энергетикой реальность, вызывая необходимые ему изменения. Это путь, если судить по прочитанным на Земле источникам, которые пусть с некоторым трудом, но вспомнили я Ярослав, а также словам священника прост, но затратен и примитивен. Маг, оперирующей своей силой подобным образом, получает выигрыш в скорости творимых заклинаний, но проигрывает в сложности, да к тому же перед ним в полный рост встает проблема быстрого истощения резерва или, если говорить проще, усталости магических мышц. Хотя триа благодаря своим особенностям может успешно ее игнорировать, перегрузить наши ауры задачка та еще. Но ни я, ни мой друг, если не научимся новым приемам, никогда не сумеем сделать что-то большее, то, что не предусмотрено природой. Недоучка вроде нас может усыпить человека или запустить механизм регенерации его тканей, но не сумеет наделить его ночным зрением или сменить цвет кожи. Ему под силу раскалить воздух или даже поджечь его, но вот завернуть пламя внутрь ударной волны, чтобы получить полноценный файербол, он на текущем увроне развития не в состоянии. Можно ослабить действие гравитации на какой-либо предмет и запулить его усилием воли куда подальше, но нельзя сделать сумку, в которой бы поклажа ничего не весила. Короче, если сравнивать магию с математикой, мы освоили счет, может быть сложение и вычитание, но к более сложным функциям еще не перешли. Но в бочке дегтя, вылитой Тонахью была и ложка меда. Постижение начальной ступени заняло у нас не годы, а недели. Апгрейд от призрака работал и давал надежду на то, что и на освоение следующих горизонтов волшебства времени будет потрачено хоть и больше, чем на основы, но все равно гораздо меньше, чем если бы мы были обычными людьми.

-Остается лишь понять, причем тут слова, - задумчиво пробормотал Алколит после речи священника. - Ведь если что-то шептать или, еще лучше, говорить, чары накладываются куда как легче.

-Факт, - подтвердил я. - Пока не научился одновременно концентрироваться и ругаться, ничего у меня не получалось.

-При должном умении волшебник способен взывать к силе своей без того чтобы звуки произносить, - уверил нас Тонахью. - Как гласят труды Сиона Норийского, посвятившего немалую часть своей жизни исследованию этой загадки, если маг произносит слово, то в его энергетической оболочке возникает определенный образ, соответствующий ему и который в свою очередь при внедрении в инородный предмет передает последнему свое значение.

-Э....- после секундной паузы на обдумывание взял слово Ассаин. - Не то чтобы я хорошо разбирался во всей этой ерунде, но вроде бы подобное, пусть даже и другими словами, слышать уже приходилось.

-Согласен, - кивнул я. - Есть такие теории, которые утверждают, что заклинания есть не что иное, как попытки при помощи символов вызвать в сознании нужные ассоциации, а уж именно они и меняют реальность....

-Не надо мне этой лабуды...- замахал руками Ассаин. - Лучше посмотрите, чему я научился недавно.

И с этими словами Артем одним гибким движением извлек из под одежды неширокую деревянную доску, после чего взял ее поудобнее и...начал рубить деревяшку на кусочки пальцами, которые как-то странно поменяли форму.

-Ты это как? - пораженно пробормотал Алколит и сделал рефлекторную для каждого настоящего естествоиспытателя попытку познакомиться с объектом своего интереса, невзирая на опасность. Впрочем в этот раз Ярославу ничего не грозило, Ассаин мгновенно прекратил снимать стружку с ни в чем не повинного стройматериала и протянул свою руку вперед, прямо под изучающий взор своих друзей. Сначала мне показалось, что Артем надел на руку какую-то перчатку, стибренную не иначе как из комплекта начинающего повелителя зла, такой она была ребристой и шипастой, но приглядевшись, я понял, то, что было похоже на часть доспеха есть ничто иное, как тьма, сгустившаяся вокруг плоти моего друга в нечто плотное и осязаемое. Сконцентрировавшись и взглянув на происходящее уже не как человек, а как маг, я лишь убедился в своей правоте. Аура моего друга в районе ладони стала очень упорядоченной, приняв форму той же перчатки, вдруг она пошла волнами и вернулась к своему естественному состоянию. Моргнув, чтобы вернуться к нормальному восприятию мира, мои глаза увидели абсолютно обыкновенную ладонь.

-Ну и как ты это сделал? - спросил Алколит.

-Настоящий воин часто отождествляет себя с оружием, - ответил Ассаин. - Ну вот и я тоже....тренируюсь я прошлым утречком, с использованием техники железной ладони дрова пытаюсь рукой колоть, а она вдруг возьми и стань на самом деле такой, какой ее представлял, только темной. Впрочем, ненадолго, стоило отвлечься, снова к нормальному виду вернулась. Но, естественно, захотелось повторить достигнутый результат. Получилось. Потом с формой немного поэкспериментировал, что-то слишком уж отличное от фигуры, в которую пальцы могут складываться, не получается, а так все просто отлично, даже разные декоративные финтифлюшки вроде узоров могу создать, если поднатужусь.

-И ты что, все это за одно утро освоил? - скептически осведомился Алколит.

-Угу, - радостно кивнул Артем. - Весело, правда? Я еще хочу алмазную рубашку попробовать...интересно, что из нее получится?

-Чтобы жать на кнопки пульта управления совсем не обязательно знать, как он работает, - поделился я своей мыслью С Ярославом. - Так что утешься друг мой, то, что мы будем постигать в тяжких муках и непрестанном поиске истины, докапываясь до самой сути, у Ассаина произойдет само собой. Ему никакие ассоциации не нужны, в его сознании все просто и надежно, сложнее только техническое устройство лома и инструкция по его же применению.

-Воистину, - согласился он, своими глазами взирая на подтверждение той информации, которую пытался донести до нас Тонахью.

Глава 8.

Дом гостеприимного священника мы, спустя еще парочку дней? покидали с самыми теплыми чувствами. Они были бы еще теплее, если бы Тонахью машинально не благословил нас на дорогу. Больно было, словно начался внезапный приступ кариеса на нижней и верхней челюсти сразу. А его внучка, опытная в избегании воздействия светлой энергетики, долго махала вслед нашей телеге, которая присоединилась к небольшому каравану из трех повозок, направляющемуся в нужную нам сторону по каким-то хозяйственным надобностям местных. И ей отвечали.

-Ярослав! - страшным шепотом заорали мы с Ассасином на русском языке сразу же, как оказались вне, пусть даже теоретической, зоны слышимости официального еретика.

-Что? - сделал невинные глаза наш великий и, как оказалось, темный маг, махавший девушке с на редкость мечтательным выражением морды. Был бы он, котом и обувь, скорее всего, пришлось бы отправить на помойку.

-Через девять месяцев мы сюда вернемся, - зловеще предостерег его я. - И если кто-то станет папой, то мы обеспечим его ребенку полноценную семью, даже если ради этого придется приковать одного юного медика-программиста к молодой супруге цепью.

-И вообще! - возмутился Артем. - Я ее от того быка спасал а не ты!

-Злые вы, - обиделся Алколит. - И ушами такую девочку прохлопали...она меня кстати многому научила. Да не лыбьтесь! Магии, а не тому о чем вы подумали! Как раз в той сфере она узнала много нового. И вообще, будете так себя вести, выдам все ваши любовные похождения в иных мирах Василисе и Вампирше.

-У нас их не было, - возмутился я.

-Будут, - уверенно сказал Ярослав. - А если нет, то значит за то время, что я осваивал местный сеновал, моих друзей подменили. Давайте лучше обсудим кое-что более серьезное. Что мы будем делать с нашей темной аурой, которая на близком расстоянии будет выдавать нас как волочащийся за шпионом парашют.

-Ну, ты преувеличиваешь, - пожал плечами я.

-Скорее преуменьшаю, - не согласился Алколит. -Ты забыл, о чем говорил Тонахью? Нас в упор не то что маги или священники, амулеты распознают. Последние, правда, могут сработать на триа как на компанию нежити. И доказывай потом толпе с вилами и топорами, что не упырь.

-А варианты? - задумавшись на секунду, уточнил Артем.

-Я вижу только один, - развел руками Алколит. - Зарегистрироваться как официальные черные маги, подобрать соответствующий реквизит и работать по специальности. Вот, правда для этого нам надо бы повысить свое мастерство в умении манипулировать силами, темные чародеи в своей среде неумех не терпят. Да и работа у них такая, что недоучки быстро исчезают.

-И кто же выдает лицензию на такой вид деятельности? - удивился я.

-А сам не догадаешься? - скептически поднял одну бровь Яролсав. - Инквизиция, конечно же. Но есть и хорошая новость. Она в этом мире индульгенции раздает очень щедро. За деньги. Тонахью это кстати бесит, а потому он и находится до сих пор в такой дыре, хотя уже просвятился до степени, когда свой монастырь иметь пора. Имейте в виду, кстати, что божественной силой может пользоваться тут далеко не каждый слуга Отца Времен а только наиболее праведные.

-А как же у него в таком случае появилось потомство, в том числе и внучка? - удивился Ассаин. - Не очень это вяжется с образом почти святого.

- Ну, так местные священники не имеют необходимости жестко соблюдать целибат, им, как и нашим попам, вполне можно искать себе супругу.

-Значит, в ближайшем крупном городе ищем представительство инквизиции и регистрируемся, - подытожил я. - Попадать под каток местных правоохранительных органов, зная их суровость во времена средневековья, абсолютно не хочется. Тем более и денег у нас хватает. Так что готовься, сенсей, будешь нам на ближайшем привале показывать, каким чародейским фокусам научила тебя эта сельская ведьмочка.

-Что, проклятье на свою...хм...голову, делающее у мужчины невозможным появление детей в течении недели после своего применения узнать захотелось? - попытался пошутить Ярослав.

-Этому будешь учить в первую очередь, - кивнул Ассаин. - В кои то веки я нахожусь вне зоны досягаемости Вампирши и могу не таскать на спине парашют после того как повстречаю красивую девушку.

-А зачем он тебе? - удивился Ярослав.

-Она как-то пообещала, что если еще раз застукает его с другой, то вышвырнет в окно, - просветил друга я, бывший в курсе этого события. Расстроенная любительница силовых приемов после таскания за волосы соперницы и мордобития неверного парня побежала жаловаться лучшей подруге. А у Василисы в тот момент оказался я. - Правда, прыжками с высоты Артем так заниматься и не начал. Зато переехал в квартиру на первом этаже.

И потянулась дорога, делать в которой было абсолютно нечего. На трясущейся телеге ни спать ни медитировать не получалось, а темы для разговора даже у такой дружной компании как наша кончились на второй день пути. Некоторое оживление вносили, правда, привалы, где помимо возможности разнять ноги я и Ярослав занимались тренировками магическими, а Аccаин жутко нам завидовал, ходя вокруг нас кругами с каким-нибудь бревном на шее. Это он разминался так, за неимением штанги. Артем своим успехам вроде возможности взбежать вертикально вверх по стволу дерева радовался как ребенок и обещал, если вернемся домой, заняться большим спортом. Наивный. В то, что такие фокусы можно проворачивать, не залившись допингами по самые брови, никто не поверит.

Алколита же, как выяснилось, его мимолетная пассия просветила отнюдь не только в сфере предохранения от нежелательной беременности. Колдовская книга медика-программиста пополнилась парочкой любопытных трюков, вроде телекинеза нетяжелых вещей, излечения от ран, ядов и болезней и начал управления погодой.

Любопытнее всего в магическом зрении выглядело перемещение предметов. Невнятная скороговорка на местном языке, которую пришлось заучивать не только в смысловом, но еще и в фонетическом звучании, явно несущая в себе нечто вроде хитрого алгоритма самовнушения, основанного на правильном звучании, формировала в определенном месте ауры этакий трехпальцевый манипулятор. Который мог захватывать предметы и двигать их. Или швырять. К сожалению, дальность воздействия этого приема ограничивалась расстоянием, на которое растягивалось энергетическое тело колдующего в месте присоединения этой странной новообразованной конструкции. У Ярослава дальность воздействия составляла где-то два метра, у меня же была почти в два раза меньше. Увеличить эффективность сего оккультного приема было можно, но было это больно. Энергетика являлась частью организма, и насилие над ней вызывало примерно те же ощущения, что испытывает человек, ни разу в жизни не занимавшийся гимнастикой при попытке резко сесть в шпагат. Как быстро выяснилось, трехпалый манипулятор усилием воли можно было изменять в конфигурации до сферы, вот только с уменьшением 'плотности' пальцев падала их удерживающая способность. Зато можно было набирать в невидимую пригоршню, к примеру, воду. Или, если применять это умение в боевых целях, к примеру, кислоту. Которой, правда, пока не было среди моих запасов.

На втором месте оказалось умение вызывать ветер и дождь. Для них заклинания были куда сложнее, чем для телекинеза. Уже не стихи. Песенки. Не самые короткие. Что и как они делали, понять нам с Алколитом было сложно, магическое зрение показывало формирование из ауры накаченного энергией снаряда и его неконтролируемый запуск куда-то в высоту, за пределы дальности колдовского взгляда. Прием, чтобы сработало, нужно было стоять под тучей, на которую и нужно было воздействовать. Однако сам механим оккультных манипуляций оставался тайной. Может быть, потому и действовали эти чары в наших руках через два раза на третий. В лучшем случае. В худшем только с десятой попытки удавалось повернуть облачко в нужную сторону. Если раньше ветер его не уносил черти куда.

Манипуляции же со здоровьем были намного проще, по сути дела они представляли из себя голую энергетику, ими даже Ассаин ничего не понимавший в том, что делает как-то пользоваться смог. Причем как - сам не понял. Ну и мы естественно тоже. Ярослав предположил, основываясь на результатах наблюдений, что заклинание избавления от яда активизирует работу почек, расположенных примерно в той области, куда надо было накладывать чары, а исцеление представляет собой банальное усиление регенерации. Вот только эти процессы подпитывались не столько за счет организма пациэнта, сколько за счет сил мага, проводящего врачебные процедуры.

-Очень может быть, - задумался я над его рассуждениями, - наблюдая как у одного из попутчиков, умудрившегося во время купания пропороть себе ногу острым притопленным сучком, стремтиельно останавливается кровь, засыхает ранка и отваливается болячка. - Но какой стресс должен испытывать организм во время такой совсем ему несвойственной, по крайней мере, в таком тысячекратном темпе, работы?

-Об этом стоит все узнать поподробнее, но нужных приборов нет, и вряд ли они когда-нибудь появятся в этом мире, - согласился со мной Алколит. - Конечно, может быть и так, что все оптимизирвоанно поколениями колуднов-эксперементаторов и негативных последствий нет...Но я в это не верю. Слишком простая схема у заклинания, чтобы предусмотреть минимализацию нанесенного вреда. Не удивлюсь, если жизнь моего пациента теперь, после лечения, стала на месяц-другой короче из-за стремительно ускорившегося, пусть и локально, обмена веществ.

Говорили мы на русском, потому мужик на не понял и искренне стал благодарить. А потом пошел к костру и стрескал полкотелка ухи.

-Напомни мне лечащими чарами не злоупотреблять, во всяком случае, пока с кем-нибудь более грамотным не проконсультируюсь, - попросил Артем, и я вынужден был с ним согласиться.

Крестьяне с самого начал путешествия нас слегка побаивались, Тонахью о особенностях своего пациента и его друзьях язык за зубами не держал, да и не было в том особой необходимости. Злополучный бык, убитый моим внутренним пламенем, протух в считанные минуты. Яснее о своей принадлежности к когорте темных магов можно было только если нацепить на тело черный балахон с намалеванным на нем черепом или использовать иную столь же понятную даже на интуитивном уровне символику. Впрочем, это не мешало труженикам полей гонять нас за хворостом для общего костра или ставить в часовые. Дикая местность все-таки, тут все равны перед опасными людьми или хищниками. А они по пути попадались.

Первый раз дорогу процессии из четырех повозок преградило десятка три гоблинов, среди которых было два шамана. Серокожие нелюди, впрочем, несмотря на сжатые в руках копья особо воинственными не выглядели. Да и крестьяне свое нехитрое оружие доставать не спешили.

-Чего это они? - окрикнул соседнюю телегу Ярослав, между руками которого поднявшаяся с земли пыль начала формировать искусственное облачко, удерживаемое в определенных границах его телекинезом. Тому, кто получит на свою голову эту магическую удавку, придется научиться обходиться без воздуха. Или умудриться прикончить чародея раньше, чем в легких кончится кислород.

-Дык ясно чего, подорожный сбор требуют, - откликнулся возница, доставая какой-то небольшой мешочек. - Вы того, это, не спешите магичить то. Они немного берут совсем, так, соли пару щепоток, шкурку какую или там ткани отрез махонький. Селенье у них тут неподалеку, начнешь противиться, мигом такая толпа набежит...

О боевом мастерстве гоблинов мнения мы были невысокого, однако серокожему сборщику дани медную монетку кинули. Он, на человеческом между прочим, прочирикал что мало, но Ярослав показал ему заклятие и мелкий представитель самозваной налоговой службы понятливо отвалил.

Во второй раз пришлось столкнуться с оголодавшей волчьей стаей. И, как назло, ночью. Хищники, сверкая плошками глаз, кружили вокруг составленных кругом телег. Крестьяне время от времени кидались в них камнями из самодельных пращ, экономя дефицитные и дорогие стрелы к своим слабеньким лукам, а я и Ярослав телекинезом запускали в недовольно скулящих животных пылающие головни. В результате к утру наш караван отделался одной лошадью, к счастью не нашей, которую загрыз какой-то волк-диверсант незнамо как пробравшийся внутрь охраняемого периметра и бывший после своего кровавого дела таков. Подстрелить улепетывающую бестию не смогли. Пришлось оставить животину на поле брани, забрав взамен пяток серых тушек, хоть и истерзанных собратьями, но еще вполне пригодных в хозяйстве. Мех, оплаченный жизнью несчастной коняги, хозяин погибшей скотины был намерен использовать в качестве своеобразной компенсации. Правда, обмен был далеко неравноценным, но какой у враз резко обедневшего крестьянина был выбор?

Третья и самая серьезная стычка произошла уже на подходе к торговому и культурному центру близлежащих земель, городу Тоск. Именно там планировали распродать свои товары крестьяне, а наша дружная компания из трех темных недомагов хотела получить лицензию в местном представительстве инквизиции. Оно, правда, судя по имеющейся информации должно было быть небольшим, но так, по единодушному мнению триа даже лучше. Если что, удрать можно будет. Или хотя бы имеет отличные от нуля шансы на бегство. Я, лежащий в телеге и бездумно смотрящий в небеса, если честно, даже не сразу понял что случилось. Просто где-то недалеко впереди раздался громкий треск и сразу след за этим Ассаин схватился за древко стрелы, вибрирующее у него в груди.

Секунды три мы сидели и удивленно смотрели друг на друга, но тут громко закричало сразу несколько голосов, причем большая их часть была нам незнакома и быстро приближалась.

-Не шевелись! - скомандовал раненному Ярослав и потянулся рукой, на коже которой стало собираться алое сияние лечащего заклинания, но не успел. Глаза Ассаина сузились до практически отсутствующих щелочек, кожа, стремительно сереющая, вдруг натянулась как барабан на внезапно выступивших вперед скулах а его пальцы схватили за древко и дернули. Обломанная деревяшка осталась в ладони моего друга. Артем зашипел как стая гадюк, лицо окончательно стало подобием какой-то жуткой маски, и он одним прыжком перемахнул через сидящего на месте кучера Наллисандра и опешившую от такого фортеля конягу.

-Да стой ты! - проорал ему вслед Алколит и тут же пригнулся. В борт повозки что-то глухо стукнуло. А не меня упал сиганувший под сомнительную защиту невысоких бортов Наллисандр, уже сжимающий в руке свой лук.

Только теперь я понял, что нас атакуют, и выдернул из прислоненного к стенке повозки мешочка полюбившуюся шипованную 'волшебную палчоку'. И лишь затем встал.

Диспозиция была такова, поперек дороги лежало рухнувшее почти на морду лошади в первой повозке дерево. В самой телеге никого живого уже не было. А вот во второй кипела драка, шестеро пугал самого разнообразного вида с различным режуще-дробящим интрументом, плохое состояние которого было видно даже отсюда, пытались добить крестьянина, отмахивающихся от них длинной оглоблей. Седьмой тип в костюмчике - грозе ворон лежал под ногами у своих соучастников и попыток встать не делал. В третьей телеге один наш спутник раскручивал над головой пращу, второй же, как и Наллисандр вооружился луком и пускал в заросли рядом с упавшей лесиной стрелу за стрелой. Вряд ли точно зато быстро. Вылетевшая оттуда оперенная палчока со стальным наконечником на моих глазах пронзила ему руку. И тут Ассасин добрался до нападающих.

Первого он ударом в челюсть подкинул в воздух, оторвав от земли его ноги облаченные в настоящие сапоги, почему-то с высоким каблуком, на высоту не меньше метра, а второго полоснул видоизменившейся рукой, распоров человеку живот. И тут третий огрел его по спине не то чересчур прямым серпом не то слишком гнутой саблей. Только теперь тело брякнулось на землю, и голова его вывернулась под невозможным для живого углом. Оружие застряло в спине моего друга, а сам он, развернувшись опешившему и выпустившему рукоять разбойнику, вцепился тому в горло как дикий зверь. И, кажется, начал пить кровь умирающего.

-Навались, братья! - отчаянно заорал неведомо кому владелец огребли и тюкнул своим оружием по темечку еще одного бандита, замершего в растерянности при виде кончины своих подельников. Только после его вопля я обмер и, понимая, что не успею добежать до разбойников, уже замахивающихся на замершего со своей жервтой Ассаина, метнул булаву. Импровизированный метательный снаряд до цели не долетел, вместо неприятеля он едва не пришиб пращника из телеги впереди. А вот у Алколита получилось лучше. Кинутое им гоблинское копьецо, извлеченное не иначе как со дна повозки, преодоело немаленькое расстояние и ткнулось в ногу звероватого вида мужику уже замахивающемуся дубиной на Артема. Раненный заорал, и тут же в горло ему вонзилась стрела, пущенная Наллисандром. Последний разбойник развернулся и сиганул в кусты, откуда почему-то прекратили лететь стрелы. Среди веток метнулась удаляющаяся спина. Не одна. Нападающие отступили.

Я, выскочив наконец из повозки, помчался вперед лишь на мгновение задержавшись, чтобы подхватить свою булаву. Мне казалось, что еще чуть-чуть и залитый кровью Ассаин рухнет, чтобы никогда больше не подняться, но я еще могу успеть....

-Ничего себе ириска, - обрадовал он подбежавшего меня и, выпусти из рук труп, уселся прямо на дорогу. Его лицо медленно проходило обратную метаморфозу, вновь начиная походить на человеческое.

-Ты живой? Ты в порядке? А ну не шевелись, дай я тебе излечу, - только что не плясал вокруг него, я создавая целительное заклинание.

-Отвянь, Айболит самозваный, - послал меня Артем. - Посмотри лучше людей, им помощь нужна, а я в порядке, синяками отделаюсь.

-Какой в порядке? - возмутился также добравшийся до 'больного' Алколит. - Боли не чувствуешь, это бывает, это аффект, но кровью он тебе истечь не помешает, а ну кА дай я рубаху разрежу...

- Отвянь, эскулап! Иди других препарируй, а я в порядке. Кольчуга на мне.

На Ассаине действительно оказалась кольчуга, которую он, оказывается, старался как можно больше таскать на себе по совету Наллисандра, привыкая к весу железного обмундирования. Она то и спасла его от того страшного удара поперек спины, сделав так, что мой друг вместо перерубленного позвоночника отделался шикарным синяком. А вот от стрелы она его не защитила. Острый наконечник раздвинул металлические кольца и вошел в плоть. Правда, не глубоко. А потом началось самое страшное. Лечение раненных. Пострадавшие в битве крестьяне прижигали свои раны, нанесенные оружием бандитов, чтобы не допустить заражения крови. Свои клинки те явно никогда не чистили, а парочка, кажется, даже специально измазала их в какой-то грязи. Люди корчились, вопили, но все равно подставляли кровоточащие места под нагретое в спешно разведенном косторе железо. И тут Артем испугался, завидев направляющегося к нему Ярослава с раскаленным ножиком наперевес.

-Я не дамся, - сказал он, принюхиваясь к запаху паленой плоти, и его кожа вновь натянулась на вытянувшихся вперед скулах.

-Хочешь гангрену заполучить? - зло спросил у него Алколит. - Неизвестно, в какой заднице тот лучник держал свое оружие. Учти, в условиях средневековья это не лечится.

-А магия? - заикнулся Ассаин ,отступая.

-Я не знаю заклинания, сравнимого по действию с антибиотиками, - настаивал на своем недоучившийся медик, догоняя нашего общего друга. - Да стой ты! Остынет ведь!

-Я не дамся! - Артем отпрыгнул от острия метра на три. Спиной вперед.

-Успокойтесь оба! - прикрикнул на них я. - Нет нужды в таких экстраординарных мерах. У меня в рюкзаке еще йод сохранился.

-Хм...- Ярослав задумался и нож слегка опустил. - Много?

-Почти полный пузырек.

-Тогда хватит.

Город, которого мы достигли к вечеру того же дня нас не впечатлил. Вонюче, отходы и продукты жизнедеятельности лежали тут и там, мрачно, над узкими улочками нависали сильно выдвинутые вторые этажи домов, да и народ там был очень негостеприимный. Крестьян на их телегах, да и нас заодно, прохожие угостили таким потоком ругани, что у меня чуть уши в трубочку не свенулись. Один из мальчишек даже попытался кинуть в повозку комок какой-то грязи, надеюсь, что грязи, но Артем перехватил ее телекинезом и вернул обратно. Сорванец, обтекая, раззявил от удивления рот.

-Не выделывайтесь, - сквозь зубы попросил нас Наллисандр. - Еще чуть-чуть и будем на месте. Вот купите патенты, тогда колдуйте себе в черте города на здоровье. А сейчас лучше воздержитесь, мелкая пакость не стоит того чтобы сводить из за нее принудительное знакомство с инквизиций.

Мы были вынуждены согласиться. Тем более, что в конце улиц забрезжила какая-то площадь, на которой был даже тротуар. Каменный.

-Не похоже это здание на храм, - авторитетно высказался Ярослав, оглядывая местный собор. Во всяком случае, именно так назвал необычное здание лучник.

-Почему? - удивился я.

-Оно выглядит как помесь бублика с кораблем! У него же даже окна круглые!

В его словах был резон. Дизайнер сего шедевра явно нашел бы понимание в среде импрессионистов. Хотя...

-Ну а чего ты хочешь, - пожал плечами я, - у местных круг исполняет те же функции, что у нас крест. Вот их и понатыкали везде, где только можно. Зайдешь внутрь, так, наверное, еще и не то увидишь.

-А так ли нам нужен этот церковной патент? -спросил Ассаин. - Без него же тоже вроде бы можно прожить. Та парочка ведунов в отряде наемников тому живой пример.

-Инквизиция, Арт, инквизиция. Ей, может быть и далеко до той, что жгла людей тысячами, но, тем не менее, это контора, специализирующаяся на уничтожении таких как мы. Темных магов самоучек. А патент - это удостоверение, что местному рэкету мы уже отстегнули и теперь нас трогать нежелательно. Ну что, заходим?

Приемная здания походила не на церковь, а скорее на лаболаторию в моем родном институте. Белые высокие стены, большие, пусть и круглые окна, стулья с круглым сиденьем...Не знаю уж, почему их так любят в хим кабинетах? Сидеть же неудобно! Ах да, еще в помещении был круглый стол, вокруг которого и стояли эти самые стулья. А за столом сидел человек. Вопреки моим подсознательным ожиданиям это оказался не заплывающий жиром колобок, а напротив, худой как палка мужчина, лет эдак под тридцать. По местным меркам это уже возраст, в котором челвоек считается весьма и весьма зрелым.

-Приветствую вас дети мои, - улыбнулся нам пожилой мужчина с добрыми глазами, стоящий у большого круглого(кто бы сомневался!) каменного алтаря. -Что привело вас в скромную обитель? Не стесняйтесь, моя служба Отцу Времен заклчюается в том, чтобы выслушивать печальные повести о самых тяжких грехах и сочувствовать тем, кто их совершает.

-Вряд ли вам будут интересны наши маленькие секреты, - уверил священника в том, что мы ему не очередной донос принесли, Алколит. - А вот нам помощь церкви была бы ну очень кстати. Я слышал, в вашей власти выдать нам патент на те ветви магических практик, что, как бы это помягче выразиться, не одобряются.

-Я действительно могу это сделать, - кивнул инквизитор, - но все же моя обязанность предостеречь вас и направить на путь истинный...

Никогда не любил демагогию. К тому моменту, когда эти двое наконец-то дошли до самого главного вопроса: 'Сколько?', я уже всерьез рассматривал возможность заплатить индульгенцию за награждение дежурного священника оплеухой. Или переломом.

-Вижу я, что не хотите вы свернуть с пути, в тьму безжизненную вас уводящего, - сдался наконец священник. - Но знайте же, что отныне за вами будут внимательно следить наши братья и если они заметят применение вами греховных сил, то...

-Так мы же вроде бы разрешение на них и покупаем, - возмутился Ассаин, которого видимо тоже уже достало долгое ожидание.

-Вряд ли вы сможете себе это позволить, - гадко ухмыльнулся инквизитор, - пожизненная индульгенция на темные чары не нарушающие законов власти местной стоит двадцать золотых!

-Сколько?!

Кажется вопль принадлежал мне. Двадцать золотых! Да за эти деньги...за эти деньги...Деревенька на десяток дворов. Дом в столице. Отряд неплохих наемников на полгода службы!

-Не смею задерживать, - хмыкнул священник, - можете идти. Но помните, отныне за вами будут присматривать, и как только вы примените темные чары, тот час же накажут. Вы все еще не хотите пойти на службу в орден Хранящих?

Так вот где мышеловка в этом сыре! Ну конечно! Темные маги, которые хотят официально работать, либо платят бешеные деньги, либо попадают под колпак соответствующей службы. А из-под него есть только две дороги. Или в ряды инквизиции или в тюрьму. Блин, кажется, мы сейчас сильно обеднеем.

-Можете не утруждать себя слежкой, - вздохнул Алколит и полез за пазуху. - Дайте три.

-Что? - сбился инквиизтор.

-Ну, нас здесь трое, так ведь? Так вот, на каждого по лицензии.

Шесть мешочков, в каждом из которых было по десять золотых, глухо звякая опускались на круглый стол.

-Ну что ж, коллеги, что у нас дальше? - спросил Алколит, после того как двери воровского притона...то есть, пардон, собора захлопнули за нами свои круглые створки, отсекая трех новолицензированных чернокнижников от святости сего места. Но эти инквизиторы те еще жучары. Интересно, как часто молодое дарование с даром темного мага идет от них в ряды Хранящих, устрашенное суммой налога и припугнутое обещанием устроить за ним неусыпный надзор? И еще один вопрос, зачем им столько малефиков на службе? Я не я буду, если отцы церкви не планируют использовать эту силу на какое-нибудь, несомненно, благое, другими они по определению не занимаются, деяние. К примеру, попытку построения царства божия в какой-нибудь отдельно взятой стране. В рекордно короткие сроки. Или, может, планируют миссионерскую деятельность в царстве Кин. А что? С такими тарифами они в ближайшем будущем наберут столько неофитов, что те им горный хребет насквозь продолбят.

-Ну, раз уж мы в центре цивилизации, - Ассаин подозрительно покосился на выдолбленную в крае площади канавку для стока нечистот, забитую отвратно пахнущим содержимым, - предлагаю заняться наконец дропом. Наллисандр мне столько рассказал про оружие гномьей ковки...

-Не уверен, что на него хватит оставшихся сорока монет, - покачал головой я. - Во всяком случае, на хорошее и для всех.

-Ну, тогда хоть ассортимент посмотрим, - пожал плечами Артем. - Заодно попробуем добычу с гоблинов и тех бандитов сплавить. Хлам, конечно, но чего-то же он стоит? Или вы хотите финансы на какие-нибудь магические трактаты грохнуть?

-Вряд ли в продаже есть что-то действительно пригодное для самостоятельного изучения, - покачал головой Ярослав. - Иначе бы в этом мире волшебник сидел на колдуне и погонял чародея волхвом. Нет, какие-то пособия, конечно, мы найдем...но толку с них будет в лучшем случае как с атласа по каратэ ботанику, решившему стать мастером боевых искусств. А в худшем не разбирающихся в товаре лохов нагреют на все имеющиеся деньги.

-Да и монеты до баронств приберечь стоит, - согласился с ним я. - Нам на новом месте еще жилище покупать и обустраивать. Куда именно мы, кстати, путь держим, а то Наллсинадр уже задолбал просьбами уточнить маршрут.

Беседа ничуть не мешала нам двигаться к родной телеге, на которой бдительным стражем соломы, скрывающей ценную поклажу, восседал лучник, которого этот вопрос уже очень волновал. Парню хотелось как можно скорее получить обещанное вознаграждение.

- Да, - поддержал он меня. - Баронства, они большие. Даже больше княжества, если сложить все их земли вместе.

-А с оружием там как? - уточнил у него Артем.

-Как везде, - подумав, решил лучник. - Поделок криворуких подмастерий хватает, если поискать, найдешь клинок выполненный опытном кузнецом, иногда везет наткнуться на творение мастера, но оно стоит столько, что дух захватывает не хуже чем от кружки гномьего самогона.

-Значит, везти наши трофеи черти-куда смысла нет, - подытожил вышесказанное Ассаин, просто жаждущий добраться до лавки с колюще-режущими предметами.

-Ну, если мы собираемся вооружить небольшую толпу, - задумался Ярослав.

-Крестьян что ли? - не понял я.

-Ну, можно и крестьян. Но я вообще-то говорил о зомби.

-Потише говори, ты, небритый завоеватель мира! - шикнул на него Артем. - Конечно, документы у нас теперь есть, но мало ли что...

-Кстати, по-моему этот отряд стражи идет к нам, - вдруг перебил его лучник и показал рукой на группку облаченных в железо людей, целеустремленно шагающую в нашем направлении. Состояла она из двух десятков воинов в видавших виды, но, несомненно, неплохих вороненых кольчугах. По центру каждой был нашит блестящий щиток круглой формы. Предводитель отряда оказался облачен в самые настоящие латы, толстое железо не прикрывало только его лицо. Это был человек невероятно высокого роста, наверное, не меньше двух метров, а уж в сочетании с массивными доспехами он вообще казался исполином. В качестве оружия воин таскал на плече громадную двуручную секиру. Ее лезвие образовало собой почти правильный круг, прерываясь только на то чтобы дать дорогу рукояти цилиндрической формы.

-По-моему это паладин, - задумчиво пробормотал Алколит, всматриваясь в него. - Не делайте, резких движений и слов. Левел у юнита высокий и функция первого удара, похоже, присутствует.

Я активировал магическое зрение и мысленно согласился. Аура предводителя целеустремленно шагающего к нам существа, человеком его назвать язык не поворачивался, внушала. Если у нас сквозь инородные добавки еще просвечивал кое-где природный красный цвет, то у хозяина секира духовное тело казалось отлитым из потока расплавленного до белизны металла. Причем оно явно не было таким хаотическим как у членов тира, в нем присутствовали ясно видимые уплотнения, закрывающее должно быть особо уязвимые места, и имелись даже какие-то цепочки рун, отчетливо выделяющихся на общем фоне слегка иным оттенком. Причем символы их составляющие вовсе не выглядели обычной, пусть и магической письменностью, скорее уж они напоминали живых существ. Во всяком случае, я был готов поклясться, что они время от времени подрагивают. На фоне предводителя марширующие следом солдаты совсем не смотрелись. Подумаешь, какая-то белая повязка на лбу, а тело укрыто едва видимым фосфоресцирующим контуром. Их защита отличалась от таковой у паладина как бронежилет от листа танковой брони. Неожиданно к воину света подскочила фигура откровенно темного вида, весьма похожая аурой на меня самого или, к примеру, Артема с Ярославом. Вот только в ее ауре, имелись не то что цепочки неведомых символов, казалось, вся ее поверхность служит холстом для непонятных знаков. Неожиданно стража дружно сделала поворот и потопала в противоположенном направлении.

Я сморгнул, чтобы переключиться на обычное зрение и удивленно присвистнул. От паладина, недобро глядящего на нас, удалялся обычный нищий, который уселся на какой-то приступочке у самой стены собора. Рыцарь демонстративно сплюнул в нашу сторону и развернувшись устремился за своей группой поддержки.

-Кажись, пронесло, - глубокомысленно изрек Артем.

-Запасное белье в сумке возьми, - мрачно ответил Ярослав, машинально уворачиваясь от дружеской оплеухи. - Кажется, не купи мы у инквизитора ту писульку, и этот отряд взял бы нас за жабры. За незаконное владение темными силами. А так им придется подождать, пока мы чего-нибудь нарушим. Если, конечно, церковь будет играть по правилам. Знаешь что Наллисандр, а гони как ты отсюда. Пофиг оружейные лавки, целыми бы уйти, а то вдруг еще какую-нибудь провокацию организуют.

-Не накаркай, - предостерег я его, запрыгивая на телегу.

Глава 9.

Из города мы, слава богу, не будем уточнять какому, выбрались без приключений. А вот дальше начались проблемы. Лучник в упор отказывался ехать по дороге, ведущей в Баронства в диночестве. В смысле, без попутчиков. Он был уверен, что нас могут не понять не только разбойники, но и местное население. И в результате будут проблемы не с первыми, так со вторыми.

-Ну мало ли какой народ попадется, - втолковывал он нам. - В голодный год крестьянин вилы использует отнюдь не для ворошения соломы. А как узнать наперед, какой в том году был урожай в землях, по которым проедем?

-Да вопросов нет, мне после знакомства с этими лесными братьями излишняя вера в доброту человеческую не грозит, - соглашался с ним Ассаин. - Но делать то нам что? возвращаться в город, снова платить придорожный сбор и ждать, что случиться раньше, обоз в ту сторону пойдет или инквизиция таки найдет повод нас допросить?

И все начиналось по новой.

А ты чего сидишь? - обратился ко мне Алколит.

-Думаю, - задумчиво пробормотал я, уставившись взглядом в небосвод, по которому ползла одинокая тучка. Именно она и подала мне идею. - Слушай, а ты с помощью этого климатического заклинания вон-то облачко снизить и в одном месте удерживать сможешь долго?

-Ну, песенка в принципе универсальная, переделке легко поддается, куплеты-команды типа 'влево ветры дуйте' 'тучка стой надо мной' и 'гром ударь' могут компоноваться в произвольном порядке... А время в принципе, не ограничено, пока не усну, наверное. Нам такие бензобаки для магической энергии присобачили, что их в качестве цистерны с манной для взвода слабеньких колдунов хватит.

-Врешь, - не поверил я.

-Ни капельки, - возмутился Ярослав. - Просто взвод, в зависимости от рода войск, это от десяти человек и выше. Так что максимум слегка преувеличиваю. А зачем тебе тучка?

-Туман. Мы опустим ее на нашу повозку и по возможности сгустим. Маскировка, конечно, так себе, но за неимением лучшего...

-Странная будет картина, - почесал голову недоучившийся медик-программист. - В общем-то, погода сухая, а по дороге клуб тумана плетется, через который телега виднеется. Если сделать его чересчур густым, мы же сами ни зги не увидим. Да и не уверен я, что получится уплотнить до такой степени.

-Да ну и что? - пожал плечами я. - Главное, что нас за обычных ротозеев не примут. Мало ли чего там в этом сумасшедшем облаке прячется, а ну как что-нибудь страшное вылезет и за задницу цапнет? Нежить-то тут водится вполне реальная, и именно она яркого света не любит. Среди грабителей клинические идиоты тоже не живут. Или живут не долго, так что вероятность нарваться на них мала.

-А если какой-нибудь маг нас остановит?

-И чего он нам предъявит? Расхищение атмосферных осадков? Скажем, что просто тренируемся.

Так и поступили. Я и Алколит на пару заставили снизиться приглянувшееся нам облако и стали пытаться его уплотнять вокруг повозки. Получалось плохо. Ветер, будто нарочно подувший именно в этот момент, сводил наши потуги к нулю, разбрасывая концентрирующиеся в одном месте клочья тумана в стороны.

-Что-то мы не так делаем, - пожаловался я, утирая градом текущий со лба пот. Напряжение магических сил вызвало помимо всего прочего и физическую усталость.

-Может, попробовать управлять не всем облаком, а только маленькой его частью, - предложил Ярослав. - А потом последовательно сконцентрировать оторванные кусчоки в одном месте.

-Давай попробуем - согласился я.

Наконец то дело пошло. Телегу вместе с сидящими на ней и оживленно спорящими Ассаином и Наллисандром укутал рукотворный туман. Мы с гордостью переглянулись и, вымотанные донельзя, уселись прямо на дорону. Но холодный утоптанный грнут не остудил нашего энтузиазма, чары , удерживающее кусочки облака вокруг транспортного средства держались прочно, а потому настроение у нас было на редкость приподнятым. Наши магические способности развивались. Пусть медленно, но верно.

-Ну вот, сейчас дождь, наверное, хлынет, - раздался из-за пелены тумана раздраженный голос Артема. - Эй, вы, ханурики, чего вы там делаете?

И наш друг, сделав пару шагов, оказался под ярким солнцем.

-Не понял, - подозрительно прищурился он. - Это что еще такое, а?

Путешествовать под покровом тумана оказалось, может и безопасно, но несколько не комфортно. Вещи отсыревали и их долго приходилось сушить на привалах у огня, а кашель и чихание, подхваченные всеми без исключения, даже лошадью, свидетельствовали о нашем появлении, похоже, задолго до того как транспортное средство укрытое магической маскировкой появлялось в поле зрения потенциальных налетчиков. Впрочем, как мрачно шутил Ассаин, подобное звуковое сопровождение могло отпугнуть не то что каких-то там разбойников, но и нежить. Может он был и прав. Во всяком случае, никто на нас до самой границы баронств и княжества так и не напал. И даже два из пяти пунктов по сбору придорожного налога, официально выполняющих роль защиты тракта от преступников, мы проехали, не заплатив ни копейки. Тамошнее отделение ДПС оказалось то ли плоховидящим, не разглядевшим в искусственном тумане повозку, то ли излишне трусливым и не решившим окликнуть ее пассажиров. А вот государственная граница меня впечатлила. Массивный форт, явно рассчитанный на хорошую осаду, вздымался вверх своими стенами и бастионами на добрый десяток метров. И над ними острыми иглами в небо уходила высокая башня-донжон, не менее чем пятидесятиметровой высоты.

-Дом вспоминается, - задумчиво пробормотал на русском Ярослав, разглядывая ее. - Никогда не думал, что буду скучать по высоткам а вот поди ж ты. Интересно, кто в ней живет?

-Ну, если верить фентезийным канонам то могущественный маг, - пожал плечами Артем. - А если здравому смыслу, то смена наблюдателей. Крепость то на холме стоит, а это еще к высоте немалая прибавка, обзор с нее наверно открывается неплохой, нарушителей далеко видать. Интересно, есть ли здесь контрабандисты? И если да, то, как они прячутся? По ночам через границу бегают?

А в форте начались проблемы, стоило телеге проехать через ворота и дорогу преградило несколько солдат с одним подозрительного вида мужиком в балахоне. Самым подозрительным в его облике, правда, было не одеяние, а посох, буквально один в один похожий на тот что таскал с собой Алколит. И можно было сомневаться, огонь он метает так же хорошо, если не лучше.

-Кто такие? - не слишком то вежливо осведомился у нас весьма упитанных пропорций ветеран, стоящий за спинами солдат.

-Маги, - не стал запираться я, припомнив слова священника о том, что нас легко могут опознать характерной ауре. Странно, кстати, что в городе этого не сделали. - Лицензия от церкви Отца Времен имеется.

-Предъявите.

Пришлось доставать медальоны, выданные нам в обмен на двадцать монет каждый. Именные, к слову, тот инквизитор как-то хитро настроил их на нашу ауру, активировав упрятанные в круглые кусочки железа магические плетения. В чужих руках это свидетельство было бы бесполезно. И в случае утери его, кстати, не возвращали. Новое пришлось бы покупать.

-Подлинные, - кивнул маг, осмотрев их в наших руках. - Замечаний или иных отметок ни на одном не имеется.

Хм? Получается, это не только квитанция уплачено, но еще и что-то вроде личной карточки? Толково придумали, святоши! Интересно, а они туда могут дистанционно поместить надпись 'разыскиваемый преступник'? А как 'жучок' его использовать? Последнее почти наверняка да.

-Ну, тогда обычный обыск и пропускайте, - потерял интерес к нам ветеран.

-Запрещенные к вывозу за пределы королевства предметы есть? - придвинулся к нам какой-то таможенник.

Оных не нашлось. А вот за вывоз гоблинской дани с нас слупили целый золотой. Обидно, блин. Она целиком стоит лишь раз в пять дороже! В лучшем случае.

-Так куда едем-то, спросил Наллисандр, когда мы въехали на территорию баронств.

-Да нам как-то все равно, - пожал плечами Ассаин. - Какой-нибудь небольшой город, где могли бы осесть три чародея самоучки с тем, чтобы составить конкуренцию местным кудесникам.

-Желательно рядом с морем, - уточнил вдруг Алколит. - Есть тут что-то такое поблизости?

-Ну...-почесал голову лучник. - Вообще в моем родном баронстве выход к побережью есть, но это далековато. Куда легче вам было бы наняться на службу к какому-нибудь ближайшему владетелю, у них всегда дефицит солдат и колдунов из-за почти непрекращающихся междоусобных войн.

-Как раз по этой причине мы к ним в здравом уме и твердой памяти и не сунемся, - уверил его я. - Сложить голову за чужую славу и, в лучшем случае, пригоршню монет, это совсем не по нам. Лучше уж действительно где-нибудь у океана осесть, на песочке загорать да в прибой поплевывать.

-Ну...а поселение на реке или большом озере вас не устроит? - вздохнул предчувствовавший дальнюю дорогу лучник, которому судя по всему очень не хотелось в родные края.

-Нет, - покачал головой Артем. - В морг, значит в морг. В смысле, к морю.

-Ну что ж, - устало вздохнул наш безжалостно эксплуатируемый вместе с принадлежащей его дядюшке телегой проводник. - Тогда, тронулись. Нно! И вы это, туман то свой снова начаруйте. Места тут опасные.

-А раньше какие были? -удивился Ярослав.

-Ну, дык...обычные.

-Не понял! - опешил я. - А что еще здесь может попасться нам на пути, за исключением грабителей, хищных монстров и нежити?

-Бароны, естественно. А среди них иногда такие твари попадаются, куда до них всем чудовищам окрестных лесов! Могут сразу со своим войском на прохожих напасть и все отобрать, а могут и в замок на пир пригласить и уже там перерезать.

-И что, часто такие ублюдки встречаются? - опешил Ярослав.

-К счастью нет. Примерно один из пяти. Да и те далеко не каждого трогают, а иначе кто по их землям ездить то будет? Все в обход потянутся. Так что нам бы до какого-нибудь города добраться и там к обозу прибиться надо бы. А то пропадем. Итак Отцу Времен свечку поставить надобно за то что до границы нормально добрались.

Накаркал, паразит. Той же ночью на нас напали. Точнее, напала. Тварь. И, что особенно обидно, в мою смену. И как раз на единственного часового.

Сначала я услышал негромкий треск из кустов, а потом их проломила туша, которую мое сознание, каюсь, полусонное, сначала приняло за злополучного быка, вернувшегося с того света чтобы добить своего убийцу. Ну и встретил ее тем, что и в первый раз подействовало. Факел бледного пламени добавил света, которого почти угасший костре излучал явно недостаточно и фигура, оказавшаяся почти человекообразной, с негромким взвизгом отшатнулась, блеснув клыками. А потом махнула когтистой лапой и, зацепив меня за плечо, попыталась подтащить к своим распахнувшимся челюстям. На магию времени не оставалось я двинул тварь тем, что было в руке. Булавой. К рукоятки 'волшебной палочки' мной уже давно был приделан удобный ремешок, накручиваемый на запястье, а потому оружие всегда было под пальцами. Удар отбросил пасть, уже склонившуюся ко мне в сторону, но существенного вреда существу не нанес. Впрочем, от боли тварь несколько растерялась и я смог вырваться из ее хватки.

-Вставайте! - заорал я, поднимая лагерь ( всех трех челвоек!) по тревоге. Хотя может, орал и не очень громко, даже от схватки занявшей всего несколько секунд горло пересохло. Да и кричал, честно говоря, совсем не этот глагол, а скажем, так, его не совсем приличный аналог. Но мне на выручку, врочем и так уже бросился Ассаин, видимо наша с тварью возня его разбудила. Он приблизился к монстру и секунд пять они махали друг на друга когтистыми лапами, рыча что-то ну совсем нечленораздельное. А потом я, приблизившись к неосмотрительно оставленной без присмотра спине твари, ударил ее по основанию шеи булавой. Что-то хрустнуло и монстр, уже разворачивающийся ко мне, упал на землю. Впрочем, он не умер. Тогда. А вот когда проснувшиеся Наллисандр и Алколит пришли на помощь Артему, записывающему тварь прорвавшей ботинок когтистой ступней, то жизнь существа оборвалась.

-Ну и чего это за образина? - кое-как отдышавшись и опустошив фляжку спросил я, - Я было сначала подумал, бруколак, в целом они похожи, но это явно не он.

Про конфуз, когда чудовище с полусна (будем честны с собой, раз уж остальных обманываем) едва не было назначено дохлым быком, мой разум решил умолчать.

-Оборотень, похоже, - вынес вердикт Наллисандр, - рассматривающий пригвожденное к земле копьем тело.

-Вервольф? - удивился я и принялся рассматривать труп в поисках сходства с представителями семейства псовых. Нет, не похож, да и напал он на меня стоя на двух ногах. Вот если бы на четырех, еще можно было бы спутать.

-А он тебя не покусал?- тихим шепотом спросил Алколит.

-Да нет, поцарапал только, - ответил я и только тут до меня дошло. - Вот ...! Мою сумку, живо, там у меня бромид серебра оставался! Артем, да не пялься ты на меня, а ну живо к телеге, а то покусаю!

Угроза видимо возымела действие, потому что мой друг рванулся к вещам.

-А зачем тебе серебро? - спрсоил охотник.

-Как зачем? - удивился я, лихорадочно прислушиваясь к организму и, кажется начиная ощущать происходящие в нем изменения. - Рану им посыпать. Может еще удасться не заразиться...

-А чего ради такие сложности? - удивился охотник. - Уж за десяток дней то по любому доедем до какой-нибудь церквушки, там тебя священник какой-никакой благословит, молитвы об изгнании зверя почитает. Да вот хоть в форт вернемся, там точно есть тот, кто может такое проделать и денег за то не возьмут, не нужна им новая тварь кровожадная под боком.

-А не врешь? - подозрительно осведомился и я убеждая собственное дрожащее как осиновый лист тело, что изменение прикуса стучащих зубов ему только кажется.

-Да чтоб меня в лед вморозило, - осенил себя кругом Наллисандр. - В крепостице то хоть один инквизитор должен быть, а он проклятие такое снимет одним чихом, иначе б чего б его на такой должности держали? Да и тушу сдать надо, в княжестве то за нее маги денег дадут, а в баронствах первый же аристократ отнимет, чучело набьет и будет хвастаться, что лично тварь затравил.

Дорога обратно к форту тянулась не просто долго, а практически вечно. Я, честно говоря, слабо представляю себе теорию относительности, но то что время субстанция абсолютно неоднородная прочувствовал тогда на своей шкуре. Нет, оно и раньше, бывало, замедлялось. Во время нудной работы, вынужденного безделья, очереди в поликлинике на сдачу анализа крови...но все это меркнет по сравнению с испытываемыми после драки с оборотнем впечатлениями. Секунды текли так медленно, что казалось, я физически слышу редкий, но тяжкий грохот песчинок, падающих в воображаемых песчаных часах, которые сжимает в руке само Время. Мои друзья и Наллисандр двигались в темпе вареных в мух, а телега явно обзавелась непонятно где тормозами, которые заставляли ее колеса крутиться едва ли не с отрицательной скоростью. Хотелось выскочить из повозки и бежать по дороге, чтобы успеть добраться до форта, за стенами которого таилось желанное избавление от резкого приступа повышенной волосатости вкупе с обострением зубов и улетом крыши в края вечной охоты.

-Да не трясись ты так! - хлопнул меня по плечу Ассаин. - Телегу раскачиваешь!

Настроение любителя помахать кулаками и штангой явно колебалось где-то в области отметки 'Великолепно'. Он умудрился подраться на кулачках с вервольфом и понял, что благодаря новоприобретенным способностям не слишком уступает твари. А то и превосходит. И больше от мира ему было ничего не надо. Ну, разве что набить морду кому-нибудь еще более большому и страшному. Или познакомиться с маленькой и симпатичной особой противоположенного пола без лишних комлпексов. В общем, интересную физическую нагрузку хотелось бы Артему. И побольше, побольше...

-Тебе легко говорить, - огрызнулся я. - А у меня уже по всему телу мурашки, к тому же в ушах какой-то шум. И зубы ноют.

-Держи, - протянул мне кругляшок какой-то таблетки Алколит, пошуровав в недрах нашей поклажи и, видимо, найдя аптечку. - Поможет, как почти дипломированный медик говорю. Запивать не надо.

Я благодарно кивнул, заглатывая лекарство, и лишь потом до меня дошло.

-Ты чего мне дал?!

-Валерьянки. От нервов самое то, - с важной миной патологоанатома, выносящего неоспоримый диагноз, провозгласил Ярослав. Для полного соответствия ему не хватало лишь белого халата и маски. Ну и еще лесную дорогу неплохо было бы заменить на что-нибудь имеющее хотя бы крышу.

-Да причем тут нервы?! Меня вервольф измочалил! И вряд ли в походной аптечке, моей прошу заметить, найдется средство от ликантропии!

-Зато валерьянки у тебя там еще половина пластинки осталась. От невроза хорошо помогает. Еще лучше подошло бы что-нибудь с эффектом плацебо, чтобы кажущиеся симптомы убрать иллюзорным воздействием, но средства, способного помочь в такой ситуации у меня действительно нет, и ты это прекрасно знаешь. Давай, успокаивайся, мы даже в самом неблагоприятном случае до крепости добреемся намного раньше, чем пройдут дни, которые нужны словившему проклятье оборотничества для смены обличья.

-Ты так уверен, что это именно магическое воздействие, а не болезнь? - уточнил Артем.

-Процентов на девяносто. Вирус, способный настолько поменять фенотип человека в природе возникнуть просто не мог. Его создали, вопрос лишь в том кто и как. Простой логический анализ убеждает меня, что, скорее всего при этом использовалась магия, а не технология.

-Это еще почему? - подозрительно осведомился я.

-Очень просто, - пожал плечами Алколит. - Волшебство, во всяком случе, на том уровне, который был известен Тонахью, это набор приемов работы с энергетической составляющей вещей при помощи силы воли. Им можно сотворить что-то не понимая как и именно так и работает большинство магов. А с научным подходом так не получиться.

-Ну почему же? - удивился Ассаин. - С помощью тех же самых нанороботов, про которых последнее время в прессе было много шумихи, теоретически можно заставить человека стать звероподобным хищником, легко заражающим окружающих и проводящим их в такое же состояние.

-В принципе да, - согласился Ярослав. - Но ты мою мысль не понял. Похожие идеи, скорее всего, будут время от времени возникать у особо беспринципных военных ученых. Но делать именно оборотня никто и никогда из тех, кто хорошо знаком с аналитическим мышлением не будет, уж поверь мне. Нефункционально. Имея даже половину от возможностей, необходимых для создания чего-то подобного можно натворить таких дел, что самый злобный вервольф покажется ласковым и беззаботным щенком, время от времени грызущим тапки хозяина. От полного контроля над сознанием масс и до перевода носителя разума в виртуальную среду обитания. Так что оборотней, не знаю уж, сознательно или нет, создали маги.

Наллисандр раздраженно засопел. Тот факт, что мы говорили на русском, потому что отложили свои камни-переводчики в сторону, исключал его возможность присоединиться к беседе. Может оно и к лучшему.

Нельзя сказать, чтобы в форте нам обрадовались, но определенное оживление туша оборотня вызвала. Уже знакомый нам маг при поддержке все того же десятка солдат оглядел ее изобразил на своем лице явную заинтересованность.

-Милая девочка, - огласил он вердикт, рассматривая труп, который, кстати, медленно терял черты 'оборотня'. Во всяком случае, теперь в очертаниях этого тела действительно просматривалась четкая принадлежность к женскому полу, а страшная морда несколько изменила очертания и могла с натяжкой сойти за лицо. Но волосатости все еще было достаточно, чтобы заменить покойной одежду. - А главное, почти свежая. Из нее получаться хорошие эликсиры. Так! Ты, ты и ты, хватайте труп и несите в холодную. Да! И сбегайте кто-нибудь за моим учеником, пусть почистит ножи и подготовит растворитель.

Меня замутило. Эх, все-таки зря я выбрал своим прозвищем слово 'Алхимик'. Грязная эта работа. Во всяком случае, некоторые ее аспекты.

-Ну-с, - маг перевел взгляд на нашу компанию, - теперь обсудим ваш гонорар...Пять золотых, не больше, сами видите, тварь маленькая, видно раньше была девушкой лет пятнадцати, так что масса тела тут небольшая, соответственно и ингредиентов я из нее получу не так много как хотелось бы.

-Устраивает, - моментально согласился Алколит, чем вызвал у оппонента некоторое замешательство. - Только есть пара дополнительных условий. Во-первых, покажете всем нам и этому бледно-зеленому типу, тоже время от времени балующемуся алхимией, в особенности, что и как можно из оборотня приготовить, а во-вторых, исцелите его от последствий близкого знакомства с когтями этой, хм...милой девочки..

-Э....согласен, - чересчур поспешно согласился маг. - Но пригласить к себе могу только его одного, у меня не такое уж большое помещение в этой крепости и все желающие туда просто не поместятся.

-Я одну пробирку от другой не отличу, - подумав, решил Ассаин. - А Наллисандр так вообще ни разу не маг, так что мы лучше тут во дворе подождем. А вот этих двоих вам лучше все же с собой пригласить иначе еще золотой добавьте.

Устрашенный угрозой дополнительных трат маг согласился. Причем на удивление поспешно. Кажется, он все-таки надул нас на деньги. Вопрос лишь в том, на какие.

-А как вы с этой тварью встретились? - спросил он, ведя нас по узкому коридору, судя по ощущениям опоясывающему по спирали замок. - Мне это нужно для отчета, поэтому прошу вспомнить самые мелкие подробности.

-Да просто, - пожал плечами Ярослав. - На ночлег встали, спать легли и тут она из кустов и выскочила. Прямо на Виктора. Как раз он на часах стоял. Ну, в общем-то на этом и весь сказ. Когда я толком проснулся, оборотня уже добивали. А часто они в этих краях встречаются?

-Да как везде, - пожал плечами маг и свернул в боковую нишу, оказавшуюся проходом на ведущую куда-то в подвал лестницу. - Прошу за мной.

Помещение, куда мы попали в конечном итоге, лабораторию мага напоминало мало. Скорее уж палату в каком-нибудь заштатном морге в канун нового года. Кроме стола, на котором уже лежало убитое нами существо, там находилась пара шкафчиков с распахнутыми створками, внутри громоздились батареи разнообразных пузырьков, флаконов, горшков и банок. А больше там не было ничего. И никого. Только изморозь по стенам. Непонятно почему, но в этом помещении поддерживалась температура на добрых полтора десятка градусов ниже, чем снаружи. Магия, наверное.

-Куда демоны унесли этого мелкого паразита? - зло пробурчал сквозь зубы маг и громко заорал. - Тонк! Мелкий крысеныш! Где ты шляешься?!

По-моему его можно было услышать даже из-за стен крепости. В ответ на эту акустическую атаку дверь за нашими спинами распахнулась, и в нее почти влетел пацан лет двенадцати, судорожно пытающийся удержать в руках тяжеленный деревянный поднос, заполненный самого зловещего вида содержимым. Ножи, пилы, щипцы, еще что-то острое, чему я и названия то не знаю, соседствовали там с несколькими ограненными до правильного октаэдра кусками темного камня. От последних так заметно тянуло темной энергией, что я из перехода на магическое зрение понял, что они нужны явно не для создания антуража.

-Ага, видно какие-то мозги я в тебя все-таки вбил! - обрадовался маг. - Докумекал таки притащить проявители, засранец. А ну давай их сюда, а сам за водой дуй, смекалка не избавляет тебя от необходимости делать уборку!

И, выхватив из рук парня инструментарий, прицепил поднос к креплению, пропущенному мной при осмотре комнаты.

-Так-с, приступим, - с явным предвкушением в голосе провозгласил, именно провозгласил, а не сказал, маг, раскладывая обработанные камни вокруг стола. - Кхм...что из великой науки алхимии вам уже известно? А то что-то видок у тебя парень, да ты, ты, которого оборотень поцарапал, бледный.

-Да я больше по растениям и минералам, - развел руками я, косясь глазом на хирургические инструменты. - А так чтобы с чем-то большим работать...ни разу не было. Это вы с Ярославом лучше поработайте, у него вроде бы был....опыт.

-Ну, при вскрытиях вместе с учителем присутствовал, правда, в качестве зрителя, так что что-нибудь принципиально новое вряд ли увижу, - подтвердил Алколит. - Хотя, конечно, тогда работали не с вервольфами, а с обычными людьми.

-А, травник, - сразу поскучнел маг. - Значит, отойди и не мешайся под ногами. И не нагадь мне тут! Хотя...все равно потом мыть, так что ладо.

Разложив камни в произвольном, как сначала показалось, порядке, он громко произнес какую-то абракадабру, одновременно посылая в ближайший артефакт тонкий лучик энергии. Тот немедленно отреагировал, засветившись темно-синим цветом, направленным почти вертикально вверх. Конус луча своеобразного осветительного прибора прошел как раз по голове оборотня, и та мгновенно заиграла разными красками. Зубы в приоткрытой пасти светились жемчугом, обычные человеческие слабее, заострившие и выросшие сильнее. Шерсть искрилась серебром. Кожа, видневшаяся под ней, неожиданно потускнела и стала почти черной.

-Отлично, - обрадовался маг и взял в руку щипцы. - На пяток порций зелья укрепления костей, ее клыков хватит. Еще можно из них внутрижелудочную отраву приготовить, но это долго сложно и есть множество более дешевых и в то же время более эффектинвых средств. Эй ты, травник, а ну ка подставляй зеленую чашку! Да зеленую, а не коричневую, ты что, цветов не видишь?!

К счастью мои худшие ожидания не оправдались. Маг не стал потрошить труп, вырывая сердце, печень и прочий ливер. После зубов и когтей, которые он удалил в первую очередь для консервирования в предотвращающем их возвращение в назначенную природой форму составе, волшебник активировал остальные артефакты, которые подсветили остальное тело. Тем, кто бывал в зубной поликлинике при виде подобного могло, конечно, стать противно, но не более того. Необычную реакцию на свет испускаемый камнями выказала только изрядно поредевшая, но все еще довольно густая шерсть, которую тот с помощью Алколита немедленно принялся срезать и складывать уже совсем в другой состав. Из его пояснений выяснилось, что это прекрасное сырье для изготовления некоторых элементарных артефактов, отпугивающих хищников и нечисть. И при чем тут магия? Скорее всего, обычный запах сбивает живых и не очень охотников с толку и заставляет игнорировать добычу, вполне способную укусить в ответ. Поскольку тут моя помощь, даже чисто символическая, не требовалась, да и ученик мага вернулся с парой ведер воды, я перешел на магическое зрение и изрядно удивился. Никаких особых изменений не было. Судя по всему, те октаэдры позволяли пользоваться эффектом колдовского взора без глубокого сосредоточения или даже простым людям (хотя как бы они в таком случае запускали процесс подсветки?).

После этой процедуры, принесшей достаточно сырья, чтобы, к примеру, связать носки из шерсти оборотня, маг попробовал было спустить кровь, но тут его ждала неудача. Во-первых, ее было мало, все-таки до вскрытия издырявленный в порыве смертоубийственного энтузиазма труп транспортировался по довольно ухабистой дороге, а во-вторых, она, судя по всему, уже успела испортиться.

-Жалко, - вздохнул он, разглядывая практически выжатый анализ. - Молодая была, слабая, из такой ничего путного не приготовить, очистка выйдет дороже, чем совокупная стоимость заживляющих раны эликсиров. Ну, значит и с остальным смысла нет возиться, да и потом, будь это матерый оборотень а не недавно укушенная дуреха, и вряд ли бы вы с ним справились. Радуйся, Тонк, тебе сегодня только подмести.

На мой взгляд, комната после всех манипуляций нуждалась как минимум в трехкратной дезинфекции. Впрочем, хозяину виднее.

-А лекарство? - напомнил ему я.

-Какое? - недоуменно уставился на меня он.

-От оборотничества. Меня, если помните, успели поцарапать.

-Сейчас передохну чуток и проведу ритуал. Кстати, а почему вы не знаете, за что алхимики ценят перевертышей?

-В наших краях вервольфы как-то не водятся, - развел руками Алколит. - Последнего лет сто назад видели.

-Это где ж такие места? - озадачился маг, но развивать тему не стал, а полез в шкафчик за ингредиентами, с помощью которых собирался предотвратить возможность моего превращения в клыкастую и мохнатую образину.

Магическое действие, как оказалось, заключалось в простом выпивании микстуры, которую волшебник навел, бросив в простую воду какой-то крайне подозрительного вида порошок. Последний в лучших традициях земных лекарств зашипел с образованием прозрачной пены и растаял без следа. Но стоило мне вглядеться в нее очень то чистую глиняную кружку магическим зрением, как картина радикально изменилась. В общем слое воды плавало нечто светлое активное хаотически движущееся, создавалось впечатление, что посудину наполнили концентратом прозрачных червячков, иногда появляющихся перед глазами при физических нагрузках. А вот испарения, которые я раньше принимал за обычный воздух, явно имели не столь простую природу, как казалось, они, несмотря на то, что стремительно рассеивались в воздухе, имели явно светло-зеленую окраску. Неужели какой-то газ?

-Что это? - спросил я, разглядывая предложенную жидкость и осторожно касаясь пальцем щепотки просыпанного мимо сосуда порошка.

-Настой пыльцы фей, - пожал плечами маг. - Вообще-то и любой другой реагент, имеющий в своем составе нужную стихию подошел бы, но у меня именно его много, вот и разложил на элементальные эссенции, свет слил тебе, чтобы выжег темную заразу, конечно пить темным будет достаточно неприятно, но темную заразу ничем не выжечь кроме как воздействием извечного антагониста, концентрат природы же развеял в аэре, у тебя вроде нет стихии земли...или новую порцию заварить, неочищенную?

-Ладно, давай сюда эту дрянь, - я выхватил у него долгожданное лекарство и залпом выпил. А потом упал на пол и совершенно неприлично принялся скулить. Было больно. Нет, не так. БЫЛО БОЛЬНО!!! Начиная с горла, и дальше вниз по пищеварительному тракту катилась раскаленная лава. Отрава, попавшая в организм, растекалась по каждой клеточке, тела как расплавленный свинец. Правда, эту метафору я придумал несколькими минутами позже. Когда смог прийти в себя. И заодно уговорил ставшего вдруг почему-то очень нервным Алколита убрать весьма зловещего вида нож от горла мага. Тот закономерно решил, что меня отравили, и требовал у виновного антидот, не веря в вопли испуганного чародея о том, что это так у темных и должно быть и сейчас оно само пройдет. В процессе переговров чародей вполне возможно заработал несколько седых волос, так как медик-недоучка на полном серьезе прощупывал острой кромкой лезвия его шею с явным намерением погрузить острие в плоть, если его друг все-таки загнется.

-Припадочные! - сплюнул он, ощупывая пострадавшее место, едва не украсившееся шикарным разрезом и попытался вдоль стеночки выйти из помещения.

-Стоять! - скомандовал я ему и, поднапрягшись, поднял стоящую рядом тумбочку, после чего вышел в коридор прихватив ее с собой. - Яр, чего застыл? За мной!

-Эээ...грабим? - осторожно уточнил Алколит, с вожделением косясь на имеющиеся в помещении оккультные принадлежности. Оружие....или орудие, раз предполагалось применять в хозяйственных целях? В общем, ножик, будто сам собой втянулся в рукав Ярослава, рукояткой вверх.

-Нет, - пояснил я свои действия.- Блокируем отход из данной локации. Дверь клиним короче. А теперь за мной и ходу отсюда. Не хочу извиняться перед комендантом гарнизона за то, что ты запачкал рубашку уважаемого метра кровью из его шеи, нанеся ему незначительные ранения, то бишь порезы.

Вышеупомянутая персона моментально поспешила к зеркалу искать озвученные травмы. Интересно, в чем таком бывал этот ножик, что он так забеспокоился? И еще очень хотелось бы узнать, как скоро этот тип вспомнит, что он вообще-то настоящий маг, умеющий метать громы и молнии (ну или что там еще) а мы двое так, погулять вышли.

В общем пограничную крепость мы покинули быстро. На взгляд нашего возницы и Ассаина даже слишком быстро. Они даже пиво не допили в местной столовой.

-Ну, вы блин даете, - только и смог сказать Артем, выслушав рассказ о моем чудесном исцелении. - Взяли мага в заложники, заперли в родной лаборатории и смылись, ножик прихватив?

-Ну, вообще-то не только его, - Алколит смущенно потупился и начал выкладывать из своих карманов прихватизированные вещи, объясняя, что есть что. - Шерсть оборотня, два клока...блин, три же было, наверно выпал один. Склянка пустая, одна штука, а то надоело уже из деревянных кружек пить, пусть хоть эта мензурка вместо стакана побудет и какие-то стрекозиные крылышки, из которых и был заварен тот чай, что заставил Виктора убедительно притворяться умирающим лебедем.

Артем восхищенно присвистнул.

-Ты где этому научился? - спросил я Алколита. - С каких пор в наших медицинских ВУЗах стали преподавать умение лазить по карманам?

-У врача должны быть ловкие руки, - пожал плечами Ярослав. - А уж у врача, который на экзамены со шпорами ходит, тем более. Эй, Вик, ты чего делаешь?

Я не ответил. Был занят. Экспериментировал с пыльцой фей. Вернее, с их крыльями, очень похожими на аналогичные органы бабочек. Магическое зрение показало уже знакомую картину переплетения света и зеленых оттенков. И теперь я занимался работой настоящего алхимика. Выделял эссенцию, то есть саму сущность вещества. Ведь чем, если не ей, мог быть тот раствор, судя по всему оказавшийся простой водой, которую маг насытил энергиями света, добытыми из лежащего на моих ладонях реагента. А раз так, то и я ее получить должен. Просто обязан! Свет в отрезанном чем-то бритвенно остром крыле повинуясь моим усилиям, собирался в его центре. Насыщенную темной энергией ауру, манипулирующую чуждой ей энергией, жгло, но как это ни странно неприятные ощущения даже помогали острее чувствовать процесс. Да и дискомфорт был вполне терпим. Наконец, собрав почти все больно жалящие крошки и капельки в одном месте, я поднапрягся и вырвал их из крыла, оставив там одну только зелень. А потом перешел с магического зрения на обычное.

В воздухе над моей рукой трепетал маленький язычок пламе...Нет. Света. Чистого незамутненного света, смотреть на который был очень больно глазам. На сварку и то легче любоваться. И вырост ауры, которым он держался в воздухе, кстати, тоже меньше болеть не стал.

-Красиво, - выдохнул Наллисандр, с любопытством пялясь на это образование, а Алколит и Артем, для которых происходящее, впрочем, было не менее интересным, старательно отворачивались и косились на мое творение.

Но постепенно свет тускнел, причем довольно быстро. Я снова перешел на магическое зрение и с удивлением обнаружил, что искорки света расплываются в окружающей среде, оставляя за собой в воздухе вполне заметный, пусть и быстро рассасывающийся след, по которому было легко проследить маршрут на шей телеги, которую все так же индифферентно тянула вперед по дороге меланхоличная коняга, чью кличку я так и не сподобился узнать.

-Что это? - спросил Артем.

-Магия, - несмотря на то, что мои успехи в прямом смысле слова пошли на ветер, впервые за последние несколько дней, отравленных ожиданием трансформации в оборотня, впервые на душе было хорошо. Счастье...Как мало для тебя надо....И как много.

Погони за нами не было. То ли маг самостоятельно открыть заклиненную дверь не смог, а помогать ему никто не спешил, а то ли просто решил не связываться с тремя темными магами, да еще и психами вдобавок.

Глава 10

Дальше мы катились более менее нормально. По ночам прилежно караулили, но никто так и не напал. То ли шерсть оборотня, которую разделили на несколько частей и выставляли на специальных шесточках вокруг лагеря, отпугивала хищников, то ли просто везло. Ехали не то чтобы по глухим местам, но в города и крупные поселения не заезжали. На всякий случай. Все равно провизию дешевле было самим добыть в лесу, не доведенном еще цивилизацией до состояния, когда есть в нем можно только то, что принес с собой в вакуумной упаковке. Ну, в крайнем случае, покупали еду у местных крестьян, хутора и деревеньки которых попадались все чаще и чаще. Один раз заплатили подорожный налог, когда банда в десяток конных, представившихся патрулем какого-то там герцога, повстречались с нами на дороге и потребовали денег. Так как просили относительно немного, и было их больше, то пришлось раскошеливаться. После чего нам пожелали счастливого пути и обдали грязью из-под копыт.

-А всадничики то увешаны какими-то амулетами, - поделился со мной наблюдениями Алколит.

-Угу,- согласился с ним я, успевший рассмотреть патруль не только обычным, но и магическим зрением. - У каждого есть как минимум одна вещь, обволакивающая его энергетическое тело какой-то пленкой то ли защитного, то ли маскировочного характера.

-Нет, - не согласился со мной медик. - Не камуфляж это. У большинства стихия огня использована была. А она светит как...в общем заметна очень.

-Заканчивайте демагогию, - хмыкнул Артем. - Лучше подумайте, что делать будем, как до цели нашего путешествия доберемся. Наллисандр узнает эти места, идти до места его постоянного проживания осталось дня два, не больше.

Дошагали за полтора. Охотник, которому порядком надоели дороги, выжимал из единственной имеющейся в наличии лошадиной силы все что можно, мотивируя это тем, что в населенном пункте коняга в любом случае будет долго отдыхать. Три А соглашалось, а животное даже если и хотело возразить, то делать этого явно не умело.

-Море, - зачарованно выдохнул Ассаин, когда мы наконец-то выбрались из лесов на обжитую, а значит и расчищенную от слишком мешающей обзору растительности, территорию. - Ты не говорил, что рядом с твоим родным городом есть такие красивые места.

Действительно, в паре десятков километров расстилалась водная гладь, конца которой с той небольшой возвышенности, по которой передвигалась телега, видно не было. С такого расстояния разглядеть волны, неумолимо набегающие на берег и тут же откатывающиеся обратно, даже не стоило пытаться, но я уверен, они были.

-Разве? - удивился охотник. - А мне кажется, говорил. Да если и нет, какая, в общем-то, разница?

-Не скажи, - глубокомысленно протянул Алколит. - Море, это без преувеличения пунктик стратегического значения в выборе места для жилья. Во-первых, рядом с ним никогда не будет голода, так как рыба в океане считай, что бесконечна. Во-вторых, с него может прийти разная пакость вроде эпидемий, привезенных с того края света торговцами или набега морских разбойников. Ну и в-третьих, по нему от крупных проблем, вроде чересчур активизировавшейся инквизиции или подступившей к городу сухопутной армии можно удрать.

-А еще в нем можно просто поплавать и поплескаться, - хмыкнул Артем. - И это мне очень нравится, так как на Земле я ни разу на курорт так и не съездил. Наллисандр, а оно теплое? Зимой замерзает?

-Весной и осенью купаться не советую, а вот летом можно, - пожал плечами охотник. - А льда в заливе не бывает. Баронства все-таки расположены южнее империи и княжества.

-А это уже они начались? - уточнил я. - Тогда я так понимаю, те всадники, что собрали с нас подорожный налог парой дней ранее были слугами местного феодала?

- Соседского, - вздохнул лучник. - Здешнему нам еще предстоит заплатить за проход в город. Вы кстати уже решили, чего там будете делать? Условия нашей сделки я, можно сказать уже выполнил и рассчитываю на обещанную плату. Конечно, в доме моего отца вы можете ненадолго остановиться, но...он у нас маленький.

-Держи монеты, - передал ему Ярослав золото, извлеченное из кошеля. - А можно приобрести здесь недвижимость? И еще, что у вас с законами насчет частного предпринимательства?

-Чего? - не понял охотник.

-Он спрашивает, можно ли купить какое-нибудь жилье и чем могут заняться три мага недоучки в этом чудном месте. Как оно, кстати, называется то?

-Колон. Лачугу какую-нибудь рядом с портом без проблем можно занять, договорившись с ее владельцем или просто выкинув его вон. Бедняки вряд ли смогут пожаловаться кому-то достаточно влиятельному, чтобы связываться с вашей компанией. Что поприличнее, ну, тут смотреть надо. А насчет работы для вас...не знаю. Я с колдунами, да еще темными, никогда до этого тесно не общался. Вот разве что в стражу виконта Солези, владельца всех окружающих земель, если хотите, могу помочь устроиться. Я пять лет на него работал. Платят немного, но еда, одежда, место в казарме и стрелы идут за счет нанимателя.

-Скромное какое-то имечко для города, - решил Ассаин. - А что это слово значит?

На это Наллисандр только развел руками.

При въезде в город произошло то, о чем нас давно предупреждал Тонахью. Сигнальный амулеты сработали. На нежить. Вернее, на нас. Стоило только нашей телеге приблизиться к арке небольших ворот, метра эдак два в высоту, как вроде бы каменная птица, выбитая над ними, шевельнулась, развернула громадный хвост, превышающий по объему туловище раз в пять, раззявила почему-то зубастую пасть и дико заорала. Звук был похож на скрежет напильника о радиатор батареи, только громче во много раз. Все замерли. И тут из глаз каменного павлина удалил луч белого света. Прямо в нас. Все три А, не исключая меня, дружно выругались, и стали прятать глаза, которые жгло как при прямом взгляде на солнце. Со стуком упала решетка, перегораживающая вход в город.

Окружающий народ, которого оказалось к счастью не так уж много, ломанулся кто куда. Впереди нас на козлах своего транспортного средства расположился древний старичок, так он при раздавшихся звуках бросив полную повозку сена, совершил акробатический прыжок не меньше чем на два метра в высоту и, вцепившись в злополучную каменную птицу, весьма заметно выступавшую из стены, повис на ней как обезьяна на пальме. Компания женщин, вышедших буквально несколько секунд назад из ворот и тащивших корзины с бельем не иначе как до ближайшей речки, вытряхнули свои тряпки прямо на землю, сколотили подобие строя, ощетинившегося во все стороны тазиками и какими-то подозрительного вида палками, после чего организованно стали пятиться прочь от места происшествия. Десяток стражников синхронно очертил в воздухе руками священный круг и, взяв оружие на изготовку, пошел в атаку. В ввосьмером. Двое спешно взводили арбалеты. Ассаин встретил их предупреждающим гневным рыком, ощерившейся частоколом наколдованных клыков пастью и шипами, мгновенно выросшими прямо сквозь одежду на руках и предплечьях. Да и лицо у него преобразилось в нечто на редкость страхолюдное. Алколит встал во весь рост с метающим огонь посохом наперевес, уже начавшим заметно дымиться. Он как будто вытянулся вверх и раздался в плечах одновременно, от фигуры моего друга прямо таки повеяло сухим жаром испепеляющего пламени. Ну а я....я, загораживаясь локтем от бьющего из каменного прожектора света, показал исполняющим свой профессиональный долг людям церковную лицензию. Сработало. Они остановились и принялись разбираться, что к чему.

-Вы....- их командира явно обуревали эмоции, выход которым бравому вояке очень хотелось бы дать. Но делать это он по причине сильно дезориентирующего вида моих друзей опасался, а потому каждое слово сопровождалось длительной, можно сказать оперной паузой. Хотя вполне возможно, стражник просто выигрывал время для наверняка спешащей к месту происшествия подмоги и арбалетчиков, которые громко кряхтя и тихо матюкаясь все еще тщились взвести свои стреляющие механизмы. - Кто....такие?!

-Путешественники, - громко и четко сказал я, после чего спрыгнул с телеги и с вытянутым вперед медальоном официального черного мага приблизился к крепко сжимающему оружие вояке. - Много знающие и очень опытные в определенных областях магического искусства. Прибыли в ваш чудный город, чтобы здесь осесть и поселиться. Вы бы пригасили свой прожектор, а? А то я и мои друзья от него сильно нервничаем.

-Да люди это, сер Кронвель, - подал голос с телеги Наллисандр, которому свет видимо, не мешал нисколько. - Не нежить и даже не нечисть. Просто сильные колдуны.

-Цыц, солдат, - прикрикнул на него стражник. - Мы еще разберемся, кто это и почему некоторые постоянно оказываются не в той кампании...

Но сказано это было уже на несколько более нормальным тоном и сопровождалось знаком, заставившим людей немного опустить оружие и перестать пытаться окружить телегу.

-Я давно уволился со службы, - обиделся охотник, раньше видимо не понаслышке знакомый с этим типом. - И могу делать что захочу. Если это не нарушает законов.

-Пригасите свет, - второй раз попросил я командира. - Глазам больно, да и лицензия у меня настоящая.

Старичок сорвался с павлина и рухнул на землю, но там не замер в соответствии с почтенным возрастом, а совершил перекат и скрылся в растущих у самой стены зарослях роскошных лопухов, больше похожих размахом своих листьев на кого-нибудь эндемика тропических джунглей, чем на заурядный сорняк.

-Проверим, - качнул головой десятник и коснулся моего медальона перстнем, одетым на один из пальцев его правой руки. Камень на украшении немедленно засветился неярким белым светом, впрочем также неприятным для глаз. Светлая магия, чтоб ее. Темным личностям из нашего трио она теперь очень не по вкусу.

-Не врешь, - констатировал вояка. - Ты можешь пройти в город. Как решетку подымут. А эти двое....что такое? Особенно зубастый. Тварей за стены не пущу, хочешь, жалуйся в магистратуру.

-Сам ты что, - обиделся Артем и предъявил свой амулет. За ним ту же операцию проделал и Ярослав. -Вот видишь, все чин чинарем, документы в порядке. А теперь вырубай этого цыпленка, пока я ему хвост не обломал.

Группа солдат дождалась конца проверки и облегченно, практически хором, выдохнула. Да уж, бдительность против разнообразных порождений тьмы в этом городе явно на уровне. И опасаются их не на шутку. Значит, есть с чего. Хм...а так ли мудро мы поступили, выбрав Колон местом своего проживания. Может сменить, пока не поздно? И фиг с ним с морем, хотя, наверняка, на побережье далеко не единственный крупный населенный пункт.

-Но-но! - прикрикнул стражник. - Петух...в смысле амулет - собственность города.

И уже тише добавил.

-А управлять им я все равно не умею. Тут мага ждать надо.

Пришлось ждать мага. Тем более, что решетку все равно не подняли. Местный чародей, тянущий лямку на охране городских стен и ворот прибыл почти через полчаса и все это время трио провело, прячась от изливающегося на них сета за широким боком повозки. Вниманием Наллисандра пару раз пытался завладеть десятник стражи, но тот видно обиделся на начальственный окрик и хранил гордое молчание, изображая из себя глухого прислужника злых черных магов. Этому немало помогало наше гневное бурчание, временами становившееся весьма громким. Доски телеги от магического воздействия зазщищали не очень хорошо и лично у меня было полное ощущение, что рядом с каждым открытым участком кожи, на расстоянии примерно сантиметров пяти, находится весьма нагретая лампочка накаливания. Артем уже полушутя предлагал взять город штурмом, когда высокое колдующее начальство, наконец-то соизволило заявиться.

Со стены напрочь игнорируя гравитацию, медленно и величественно слетел хмурый старец в белых одеждах и с посохом, перед которым оружие Алколита выглядело жалкой палочкой, отломанной у придорожного куста. Я осторожно взглянул на него магическим зрением, внутренне ожидая увидеть нечто вроде давешнего паладина, но был приятно поражен. Аура мага переливалась оттенками четырех цветов, алого, изумрдно-зеленого, темно-коричневого и синего. Ни что из этой цветовой гаммы не обжигало глаза, ставшие очень чувствительными к проявлению светлых сил, и не вызывало в душе тревожных откликов. Вот только размеры энергетического тела этого старца, именно страца, никак не старика наводили на мысль, что трио еще может достаточно сильно подрасти в силе, благо есть куда.

-Давно я не видел адептов тьмы подобных вам, - задумчиво пробормотал он после проверки амулетов. - Лет сорок точно. Сейчас колдуны, решившие увеличить свою силу подобным образом, брезгуют в трупах копаться...

-Им просто побочные эффекты не нравятся, - Артем был зол и настроен на конфликт. И наличие у противоположенной стороны поддержки его после почти мучительного ожидания видно волновало слабо. - И я их в чем-то даже понимаю. Эту лампочку выключат, наконец, или как?!

Последние слова он практически прорычал, а лицо его снова начало напоминать гипсовую маску, снятую с какого-то чудовища.

-Ох, - тяжко вздохнул волшебник, видимо намекая, что он уже старый и бить его некультурно. - Шли бы вы к другим воротам, а?

-Это еще почему? - взъярился Ассаин.

- Обереги в стенах надежные....если решетка опущена, работать не перестанут, пока не сломаются.

-Так поднимайте, в чем же дело? - ситуация начала сильно раздражать и меня. - Документы у нас имеются, вы их уже два раза проверили. Или, может, темным магам у вас категорически не рады? Так если да, то скажите сразу, мы уедем.

-Климат у нас влажный, - развел, как бы извиняясь, руками маг. - А механизмы старые. Заклинило их. Нет, если твердо хотите войти в город именно здесь, я не настаиваю, но придется либо ждать до завтра, либо через стену лезть.

Пришлось сниматься с места и в сопровождении волшебника, который снизу вверх на стену лететь не захотел, тащиться к другим воротам. Звали его мэтр Карин. И оказался он весьма бодрым типом, во всяком случае, я почти поверил в то, что его внешность - это просто грим, призванный добавить образу чародея солидности. Хотя, может, так оно и было, кто его знает?

-А как у вас вообще магам и, в частности, таким как мы, живется? - расспрашивал его Артем в то время как телега, неспешно влекомая вперед вконец вымотавшейся лошадью катилась вдоль городской стены. - Не притесняют? А то слышали мы о царящих в городах с сильной позиции церкови всякое...

-Дураков нет, без повода на неприятности напрашиваться, - пожал плечами волшебник и вдруг оживился. - Город большой, портовый и без чар в его жизни никуда, а значит и маги нужны. В страже тоже, между прочим, и платят, скажу вам, немало. Не хотите к нам? А то на всю округу один единственный толковый некромант имеется и загружен он так, что скоро станет либо архимагом, потому что магии использует в день больше, чем средних размеров школа волшебства, либо личем, потому как сдохнет от таких нагрузок скоро.

-Никакого постоянного сотрудничества с фиксированной тарифной ставкой, - встрепенулся при упоминании денег Ярослав. - Только индивидуальные заказы от города, плату за выполнение которых каждый раз будем обговаривать отдельно.

Волшебник заметно посмурнел и буркнул себе что-то под нос о 'жадных подгорных карликах-переростках'. Алколит, которому за время нашего нахождения в ином мире уже пару раз высказывали предположение, о наличии в его жилах гномьей крови, услышал и обиделся. Скидки в ближайшем будущем, то есть как минимум до здешнего конца света, местной страже не видать. Хотя, думаю, стоит попридержать нашего недоученного гибрида медика с хакером. Опыт работы с оживленными им самим трупами у моего друга пока огранивается одной единственной мышиной тушкой, которая умудрилась потеряться во время инцидента с быком. Надеюсь, она не пошла пожирать ни в чем ни повинных грызунов и создавать среди амбарных вредителей обстановку зомби-хоррора.

Из дальнейших расспросов метра Карина выяснилось, что магам, во всяком случае, обычным, в городе Колон жилось в общем то недурно. В гетто их, не загоняли, да и, кого поставить для такого поселения в охрану? Дракона? Так они не идут на службу к людям без ОЧЕНЬ серьезного повода. К остальным народам, впрочем тоже. Да и толпа разозленных притеснениями чародеев разберет ящерицу-переростка на ингредиенты. Несколько десятков кудесников пусть с большими потерями, но способны заломать даже этого почти неуязвимого монстра. Или, что более вероятно, тряхнув мошной, наймут пару-тройку команд, специализирующихся на усекновении голов летающим огнедышащим гадам. И хоть одной да повезет. Темным же...ну тут было сложнее. Их, практикующих открыто, во всяком случае, было мало. И среди них наше трио по силам, пусть пока по большей части потенциальным, выделялось как паровой броненосец среди парусных яхт. Та мощь, которой некто неведомый, предположительно призрак, изволил поделиться с одной дружной компанией, автоматически переводила своих обладателей в разряд если и не асов, то элиты. Работающий на стражу волшебник был, безусловно, не только опытнее, но и сильнее. Но Карин оказался лучшим из чародеев города. И тех, кто мог приблизиться к его уровню, можно было пересчитать по пальцам.

Церковь Отца Времен посматривала на темных чародеев неодобрительно и предпочитала, как это ни парадоксально, ставить потенциально опасный контингент к себе на службу, борясь с врагом его же методами. Впрочем, официальная лицензия, как нас уверил Карин, устраняла большинство возможных проблем в зародыше. Во всяком случае, пока ее владельца не застанут над бездыханным телом какой-нибудь жертвы. Мы бы еще с ним побеседовали, но тут наконец-то лошадь дотащилась до других ворот, также немедленно выдавших сигнал тревоги. Впрочем, стоило оказаться в черте стен, как амулет немедленно заткнулся.

-Надо бы вам, что ли какой-нибудь пропуск сделать, - задумчиво пробормотал волшебник. - А то годы мои не те, из дома каждый раз на стену бежать.

-Лучше научите нас, как проходжить мимо этой защиты, не потревожив ее, - попросил Ассаин.

-Ага, щас! - не согласился с идеей маг. - Чтобы вы потом в город нечисть за плату водили? Не дождетесь! Вы где остановитесь, у тебя, юноша, что в страже лучником служил? Угу. К вечеру пришлю амулеты.

И, слетев с телеги, в прямом смысле этого слова, упорхнул на второй этаж стоящего рядом с воротами здания, украшенного большим гербом в виде переломленного пополам корабля и полного вооруженного народа в примерно одинаковых кожаных куртках и кольчугах поверх них. Видно, это и была местная цитадель закона, где наш новый знакомый занимал один из самых высоких постов.

Отец Аллсинадра, живший в небольшом трехкомнатном домике, ютившемся не так далеко от воды постояльцам, да еще таким, был не рад, но одна единственная золотая монета моментально исправила положение и нам разрешили оставаться тут хоть доследующей зимы. При условии, конечно, что питаться будем за свой счет. Выделенная на троих темных магов комнатушка могла бы вызвать у людей, периодически застревающих в лифтах на несколько часов, приступ клаустрофобии. К тому же колония местных клопов, обосновавшаяся в вековой давности матрасе, была настолько агрессивной, что граф Дракула, загляни он в это убогое жилище, рисковал бы быть выпитым досуха. Стоило лишь мне зажечь пучок особых трав, прикупленных у какой-то травницы в одном из встретившихся на пути хуторков, чей дым являлся хоть каким-то средством от насекомых, как их неисчислимые полчища поперли из всех щелей, приведя в ужас Алколита, как личность наиболее близкого знакомую с переносимыми ими болячками. Пришлось, несмотря на вялое сопротивление отца лучника провести дезинсекцию всего жилища. Воняло в нем после этого - жуть, но, по крайней мере, теперь можно было не опасаться принудительного донорства.

-Халупа! - бурчал Артем, давя замешкавшегося кровопийцу и косясь на мешочек с оставшимися у нас деньгами. - Надо как можно скорее добывать себе нормальный дом!

-Ну, дай завтра в газету объявление, - буркнул я, - три лицензированных черных мага снимут просторное жилье в хорошем районе. Порядок и спокойствие в зоне слышимости гарантируем. А пока можешь переночевать где-нибудь на улице, раз не нравится

-Это, конечно, не отель пять звездочек, но все же, по крайней мере, крыша и при том не протекающая в наличии имеется, - поддержал меня Алколит. - Как и стены, защищающие от ветра. Да и на земле или, как вариант, досках повозки спать же давно надоело. А золото еще может ой как пригодиться. Ты не забыл нашу основную цель?

-Забудешь ее, как же... - тяжко вздохнул я. - У меня этот мир меча и магии, который вернее было бы назвать обителью грязи и нищеты в печенках сидит. Но, раз уж пошла такая пьянка, что домой лучше не возвращаться, надо бы устраиваться хотя бы в этом.

-Оно так, - согласился Ярослав. - Но лучше бы, чтобы благоустройством нашей жизни занимались давно проверенные кадры. Три В.

-Ты хочешь притащить их сюда? - не поверил Артем. - В эту...да у нас в канализации места поуютнее найдутся! По крайней мере, там нечисти и нежити не водится! И инквизиция лет двести как упразднена! Они ведь, не забывай этого, тоже кое-чего после той памятной ночки получили!

-Я хочу хотя бы увидеть их и узнать, что все в порядке, - вздохнул Ярослав. - И у меня есть идея, как это сделать? Помните палочку, что дал нам Вархен? Ломаем ее, ждем шамана и начинаем расспрашивать его об этом их....Лаваше.

-Ленхваху, - поравил его я.

-Да хоть кренделе с маком! - что-то моего друга сегодня переклинило на выпечке. - Если он сумел стибрить нас у демона, он должен знать, были ли поблизости Василиса, Ведьма и Вампирша.

-Ты предлагаешь прессануть гоблинского божка? - ахнул Ассаин. - Уж на что я отморозок, но такой безумной идеи даже в многократно сотрясенной черепушке рукопашника не зародилось. Да нас размажут тонким слоем и скажут, что так и было.

-Ну, тут ты, конечно, прав, - задумчиво согласился с ним я. - Но вот Вархен....против шамана шансы есть. Помнишь, он же нас боялся. И, думаю этот их небесный покровитель с труднопроизносимым именем и воровскими наклонностями не должен отказать своему слуге в маленькой просьбе, для выполнения которой стоит лишь напрячь память. Да и попытаться договориться стоит, вдруг да сойдемся в цене.

Так и поступили. На следующую же ночь, отоспавшись и собравшись с силами после путешествия мы, на всякий случай вооружились, взяли свои рюкзаки, где после посещения лавок снова было все необходимое на разные случаи жизни, после чего отправились в ближайший лесок. Стража на воротах, тех же самых через которые мы въезжали, правда, долго не хотела нас выпускать, но после предложения Алколита провести темный обряд с принесением в жертву мелкой живности прямо под окнами их начальства быстро передумала. Под лунным светом, пусть и по дороге, идти было как-то...страшновато. Вспоминался встреченный оборотень и различные другие чудовища, которыми изобиловали рассказанные оставшимся дома охотником байки. Но, к счастью, не знаю правда чьему, нас или монстров, никто компании начинающих черных магов не встретился.

-Ну что, ломаем? - спросил Ярослав, едва мы достигли превых деревьев.

-Давай! - согласился Артем и, достав из внутреннего кармана одежды ту самую зачарованную палочку переломил ее без малейших усилий. А затем, для надежности видно, еще и остатки сложил вместе и снова порвал как бумагу. Да уж...вот странно, почему мне и Алколиту достались магические силы, но больше, а Ассаин получил вперемешку увеличение КПД мускулов и какие-то особые, не похожие на классическое чародейство, способности? Интересный вопрос. Но ответ на него до возвращения на Землю вряд ли отыщется.

Ждать пришлось долго, почти до утра. Шаман, несмотря на все свое могущество, мгновенно перемещаться видимо все же не умел. Или просто снова уснул после того как магический зов его разбудил в районе полночи. Но, так или иначе, Вархен пришел. Выглядел он, надо сказать.....с намеком на импозантность. Примерно как бомж, закутавшийся в выброшенный на свалку театральный реквизит. Серая морщинистая кожа на теле оказалась прикрыта до колен кое-где дырявым алым дублетом с неровно откромсанными рукавами, на шее болталось ожерелье, в котором на обычную нитку были нанизаны продырявленные монеты, кольца и даже несколько сморщенных и потемневших ушей, которые вполне вероятно могли раньше принадлежать людям. Впрочем, не все. Часть этих украшений отличалась явно нечеловеческим строением, что было заметно даже такому профану в анатомии как я.

-Как жизнь? - поприветствовал его Алколит.

-Хорошо, - широко оскалившись и выставив напоказ желтые, но явно острые зубы, оповестил нас гоблин. - Племя теперь совсем сильным стало, гномы нам свои ножи стальные продают. И наконечники даже. Да и другие шаманы теперь мне в рот смотрят и родных детей в ученики подсунуть норовят. Хорошо с вами работать. Если еще когда кого такого, как тот священник поймать надо будет, только свистните, сотню копий мигом приведу. Так чего звали? Хотите мудрость предков постичь, как договаривались?

-В том числе, - согласился я. - вот только сначала надо бы кое-что обсудить. Вы о своем боге, покровителе Гремящих скал что знаете?

-Ленваху зовут, - не колеблясь ни секунды ответил шаман. - Хороший бог. Щедрый. Дает иногда...разное. Вас вот, например, отдал.

-А вот с этого момента поподробнее, - попросил его Ярослав. - Это нам очень интересно.

-А я не знаю, - не переставая скалиться, что, вероятно, должно было показывать его хорошее настроение, ответил Вархен. - Вы в святилище были. Связанные. Все.

-Понятно, - вздохнул я осторожно зашел за спину Артему, доставая из под одежды свою булаву, которую прятал там все это время. Кажется, придется по-плохому. Песенка 'ничего не знаю, ничего не вижу, ничего никому не скажу' нас не устроит. - А поговорить с этим твоим Ленваху можно?

-Отчего нельзя?- кивнул согласно шаман. - Можно. Обряд нужен. Провести?

Опа! Мда....может и не придется совать ему иголки под ногти, чтобы рассказал все что знает.

-А что для него нужно? - заинтересованно подался вперед Алколит.

-Ммм....- задумался гоблин. - Кровь эльфа....нету у вас? Ладно, кабанью возьму....Прах вампира...ну этого точно нету, да и костяная мука не хуже срабатывает....хлеб есть?

Ярослав мгновенно скинул с плеча рюкзак с самым необходимым и, порывшись в нем, протянул Вархену ржаную краюху. Пшеничный хлеб в Колоне был куда дороже, да и, признаться честно, далеко не так вкусно. Шаман булку принял. И тут же в один присест сжевал, посыпав ее перед этим какой-то дрянью из мешочка на поясе и полив чем-то темным из бутылочки, обнаружившейся там же.

-Ну что ж, - почавкал он, - можно начинать!

И, воздев костлявые руки к небесам, затянул что-то заунывное и, видимо, непереводимое принципиально. Камень-переводчик, во всяком случае, с задачей по расшифровке издаваемых звуков не справился.

-В транс входит, - шепотом поведал нам Алколит.

-А, по-моему, трансформируется, - не согласился с ним Артем. - Гляди, он же в высоту вытянулся не меньше чем на десяток сантиметров!

С Вархеном и вправду происходили какие-то метаморфозы. Его фигура очень быстро становилась ощутимо крупнее, и от нее понемногу начинало веять...мощью? Похожие ощущения, возникают, если стоять, к примеру, рядышком с остановившимся поездом. Вроде и не едет пока, но чувствуется, что если не свернуть с его пути размажет и не заметит. Одежда на теле темнела, очищалась и сама собой затягивала дыры. Откуда-то появились темные кожаные штаны. В ушах закачались серьги с крупными камнями, кожа светлела, а лицо...

-Как на эльфа похож! - пораженно ахнул Артем.

-Это они похожи на меня, - иронично хмыкнул...да уж не Вархен точно. Блин, кажется у Ассаина пропадает нехилый талант прорицателя. Ведь боялся же столкнуться с богом. И нате вам. Вот он. Собственной персоной.

-Знаю, - перебил он меня, только-только открывшего рот для приветствия. - Да, я Ленваху и да, я бог. Божок, точнее, как правильно думает этот типчик, непочтительно прикидывающий, можно ли вырвать у меня сердце. Нельзя. Во всяком случае, не вам.

Артем сильно смутился и спрятал руки, стремительно теряющие человеческие очертания и становящиеся какими-то жутко сложными клешнями, за спину. Странно, но небожитель или кто-то им прикидывающийся на этот акт потенциальной агрессии нисколько не обиделся.

-Ответить на ваш вопрос и даже отправить домой, прикрыв от тамошних сил Света и Тьмы, я способен, - продолжал он. - Вы помогли тем, кто чтит меня...Хм...признаться честно, первоначально я рассчитывал, что ваша плоть сможет усилить племя, передав ему часть своих способностей...Но и так получилось неплохо, да и смелых и решительных я люблю. Что ж, окажу ответную услугу. Но не даром.

-Чего ты хочешь? - спросил Алколит. - Души?

-Можно и их, - согласился Ленваху, переставший почему-то отвечать на вопросы раньше, чем их зададут. - Вот только смертным, даже темным магам, завладеть столь тонкой материей очень непросто. Но есть и вполне материальные вещи, оплату которыми я приму. К примеру, эльфы. Вернее, эльфийки. Две остроухих девы, и вы узнаете что захотите. Пять и путь домой будет открыт. Десять - всегда сможете отступить оттуда к моему святилищу. Если, конечно же, за вас не возьмется кто-то рангом повыше рядового ангела или демона. Да, людей не приводите. Их и так хватает.

-Что ты с ними будешь делать? - непроизвольно вырвался вопрос у меня.

-Съем, - оскалился тот, кем стал Вархен, явив нашим взором частокол из одних клыков! Такая улыбка не могла принадлежать никому, кроме хищника, предназначенного природой вырывать из жертвы куски плоти. - Позабавлюсь немного, а потом съем. Жертв приводите внутрь известного вам капища. Или другое найдите, если сумеете, у меня их не так уж и мало, большая часть, правда, заброшенная. Но если не хотите ловить мне эльфиек, то можете принести какой-нибудь артефакт, для создания которого использовалась сила могущественного бога или демона. Один. Этого хватит. Но мой вам совет, все же попробуйте поохотиться на остроухих. Это легче, да и если девы будут не совсем непорочными, не обижусь. И последнее, чтобы вы не свернули шею впопыхах. Можете особо не торопиться. Те, кто пережил первую встречу с тем демоном, не смогут больше его увидеть, так как он мертв. Но живы или нет ваши подружки и где они, скажу только когда сможете рассчитаться.

И силуэт необычного собеседника рывком ужался до очертаний Вархена, который зашатался и сел на траву.

-Протухла кровь кабанья, - во всеуслышание заявил он, после чего вообще лег прямо на землю. - Была бы свежей, я бы так плохо себя не чувствовал.

Мне очень захотелось составить ему кампанию. В смысле лечь на травку и послать остальной мир или даже всю их необъятную совокупность куда подальше. За время этой короткой беседы, односторонней по большей части, я перенервничал едва ли не больше чем за время всей схватки с бруколаками. Рубашку, судя по ощущениям, можно было после выжимания из нее пары ведер пота использовать для мытья полов. Да уж. Хуже бывает, но значительно реже. Только сейчас, после недолгого и в целом мирного и доброжелательного диалога с Ленваху, я осознал, что действительно являюсь темным магом. А как еще назвать того, кому на полном серьезе дают задание отловить в кулинарно-хозяйственных целях десяток представительниц прекрасного пола, пусть и нелюдской расы?! И...и, следует признаться, это предложение очень хотелось принять. Билет обратно на Землю...что по сравнению с эти несколько чужих жизней? И лишь осознание того, что связываться с тем, кто предлагает подобное не стоит, чтобы самому однажды не стать жертвой, останавливает меня. Ну и может еще остатки привитого в детстве воспитания.

-А он...это...насчет эльфьиек шутил? - слабым голосом спросил Артем, видно полностью разделявший мои непередаваемые ощущения.

-Вряд ли, - мрачно пробормотал Ярослав, доставая из под своей одежды фляжку. - Если ты не забыл, гоблины являются знатными каннибалами. Мы сами едва не угодили к ним в котел. Не вижу причин, по которым их божество должно сильно отличаться от своих верующих. Наоборот, все вполне логично, каков поп, таков и приход. Вот только самый главный, естественно, нацеливается на самое вкусное.

После произнесения этой тирады Алколит наконец-то приложился к сжимаемому в руке сосуду и наполнил, казалось, весь лес булькающими звуками. Интересно, что там у него? Чай? Вино? Спирт? Пьет, во всяком случае, как воду, но это не показатель. Сейчас лично я бы и кислоты мог выпить, не обратив внимания.

-А что такого? - не очень громко возмутился лежащий на земле шаман. - Если съесть своего врага, ну или просто добычу, попавшуюся в лапы, с соблюдением правильных ритуалов, то часть его силы перейдет к тебе. Не понимаю, почему другие народы так почти никогда не делают, хотя военной добычей даже короли светлых эльфов не гнушаются.

-Но есть, же еще и мораль... - попытался воззвать к душе каннибала Алколит.

-Много я кого сжевал, а ее так и не видел, - отпарировал Вархен. - Вас еще чего-то кроме болтовни с Ленваху интересует или я зря пришел?

-Еще как, - уверил его Ярослав, мгновенно оторвавшись от фляжки, практически незаметно исчезнувшей в его рукаве и заменившейся на небольшой листочек бумаги. - Вот я тут списочек амулетов составил, за которые тут могут хорошо заплатить...

Контрабандист, блин! Знает же, что торговля поделками серокожих запрещена почти везде. Хотя...не самый плохой бизнес, учитывая особенности триА. Могло быть хуже. К примеру, работорговля или попытки завоевания мира. Хотя, очень может быть, нам это только предстоит.

-Давай!- цапнул шаман бумажку и мгновенно уткнулся в нее носом. Ночная темнота гоблину, видимо, не мешала нисколько. - Угу...так...мало!

-И что же тебя не устраивает? - спросил Ярослав.

-Я хочу больше за 'Глаз умного охотника'! - напыжился Вархен. - И ножи, которыми ты тут предлагаешь расплачиваться, не нужны, спасибо гномам. Арбалеты давай. По одному за десяток.

-Насколько? - уточил Алколит. - И, кстати, почему вы их не возьмете там же где и ножи?

-Бородатые не идиоты, продавать оружие, для которого они сами удобная цель, - оскалился шаман.

Мы промолчали. Спорить с серокожим дикарем было глупо. А портить с ним отношения и лишаться единственного союзника, не испытывающего проблем с перемещением на большие расстояния, тем более. Пришлось соглашаться на арбалеты. Как только раздобудем требуемое количество, сломаем новую веточку, выданную взамен уничтоженной и Вархен принесет целую сумку....хотя, судя по хитрым глазам Ярослава, который на невыгодную сделку не пошел бы без ножа у горла, мешок амулетов. Обратно в город мы шли в молчании.

-Я этим заниматься не буду, - сказал Ассаин, когда до ворот оставалась примерно половина пути.

-Я тоже, - поддержал его Алколит, без труда угадавший, о чем идет речь. - Жертвоприношения, да еще такие, это не та вещь, от которой можно отмыться или после которой можно сделать вид, что ничего не было. А ты чего молчишь Алхимик.

-Думаю, - ответил я друзьям. - И считаю, что загадывать наперед не стоит. Ленваху не уточнял, кого хочет видеть своими жертвами. Мы вполне можем найти каких-нибудь преступниц, маньячек...

Самому себе противен. Но на Землю очень уж хочется. И по Василисе соскучился. Сильно.

-Молчи! - потребовал Ярослав. - Если ты это сделаешь, ты....ты...ты мне больше не друг! Запомни, есть правила, которые нельзя нарушать!

И это мне говорит христианин, из всех постов соблюдающий только Масляницу? - хмыкнул я.

-Да, я грешник, - согласился Алколит. - Не сказать, чтобы великий, но в своих поступках не раскаиюващийся. Слабый духом и телом жадный до удовольствий. Но есть пределы, за которые я никогда не вступлю. И другим не дам. Если могу. А если нет - сдохну.

Я заткнулся. Такими словами члены нашего три А не разбрасывались.

-Но есть же еще и артефакты, - прервал установившуюся неловкую паузу Артем. - Ленваху согласен взять плату всего одним из них по высшему разряду. Уж против кражи какой-нибудь цацки, думаю, никто из нас возражать не будет.

-Да ты представляешь, о чем идет речь? - тяжко вздохнул Ярослав, которому, уверен, несмотря на громкие слова, тоже хотелось домой до поросячьего визга. - Вещи, содержащие магию какого-нибудь могущественного бога или демона это, по сути, части его энергетического тела. Их связь с источником силы почти такая же что у жрецов, но артефакты не способны к самостоятельным действиям. И, если по-простому, забрать их у хозяина не легче, чем вырвать прядь волос из его макушки.

-Скорее уж отрезать палец на руке, - хмыкнул я. - А зная особенности характера всех обладающих властью существ, рискну предположить, что они будут возмущаться и карать за его утерю так, будто он у них двадцать первым служил. Нам ни в жизнь не достать подобные артефакты.

Мы понуро прошагали еще несколько метров.

-А может попробовать обратиться к другим богам? - предположил Артем. - В конце-то концов, не сошелся же свет клином на этом Ленваху.

-Идея интересная, - признал я. - Вот только будет ли нас слушать кто-то покрупнее, чем гоблинский божок? Но попытаться стоит. Кто тут, кстати, играет роль ангелов у Отца Времен? Нам бы пригодилось дружеское напутствие в сторону Земли от какого-нибудь их чина покрупнее. Да и жертвоприношений или, как альтернативный вариант, светлых подвигов в виде вырезания племени лесных людоедов, они, будем надеяться, не потребуют.

-Вестники, - откликнулся Ярослав. - В принципе, судя по описаниям, ангелы и есть, вот только число крыльев, почему-то на шести обрывается. Но они нам добровольно помогать не будут. Мы темные. А они светлые. Антагонизм этих извечных сил просто не даст им совершить подобный поступок. Он немыслим для подобных созданий. Единственный способ получить что-то кроме испепеляющей молитвы от вестников Отца Времен для Триа, это взять выкуп. Но, будем честны сами с собой, шансы стибрить могущественный артефакт выше. А подходить к жрецам других темных богов...Не факт, что уйдем. А если даже они согласятся помочь, то вряд ли потребуют чего-то принципиально отличного от требований Ленваху.

Минут пять мы шагали в тишине, как вдруг громкий свист, раздавшийся из-за спины, заставил рефлекторно обернуться.

-Привет! Я Кгхаша. И все ваша вещи теперь станут наша! - обрадовал нас непонятный тип, лица которого не разглядеть было из-за ночной темноты и капюшона на его голове. Основания для подобного заявления у грабителя, а никем иным этот изъясняющийся стихами хмырь быть не мог, имелись. Компанию ночному барду составляла пятерка личностей, очень напоминающих уже виденных как-то разбойников, аккуратно выбирающихся из небольшого овражка, расположенного на обочине дороги, ведущей к лесу. Во всяком случае, различные железяки и дубье в руках сжимали точно так же. Хорошо хоть лучников здесь нет, прямо по курсу идет ровная как стол поверхность, и спрятаться там негде. - А если кто заартачиться, то вжик, и голова с плеч упала.

-Сама судьба тебя нам послала, - в рифму ответил Ассаин и прыгнул, на лету превращаясь в жуткую тварь, лишь отдаленно напоминающую человека количеством рук, ног и единственной головой. И, стоит признать, он был прав. Сбросить накопившее напряжение хотелось. И горе тем, кто не успеет удрать!

Я и Ярослав с булавой и посохом наперевес рванулись вперед. Эмоции били через край фонтаном, причем у Алколита огненным. По-моему, от избытка чувств он даже взлетел невысоко над землей. Трое подозрительных личностей во главе со стихоплетом попробовали удрать. Остальных уже то ли душил, а то ли кромсал Артем. Но далеко не ушли. Темные маги, как выяснилось сразу после попадания в леса гоблинов, обладают повышенными физическими кондициями. Обычным людям от них не смыться. Две вспышки пламени и парочка бандитов начинает кататься по земле, срывая горящую одежду, а в спину их то ли предводителя, а то ли просто заводилы, умеющего убедительно говорить с 'клиентами' летит булава. Невероятно, но он успел увернуться, будто спиной почувствовав летевшую к его телу смерть! Поняв, что бежать бесполезно, тип в капюшоне остановился и метнул кинжал. Второй. Третий. И все в одну и ту же цель!

-Да чтоб вас! - взвыл я не столько от боли, отправляясь на опасное дело забыть натянуть кольчугу стало бы просто сумасшествием, сколько от обиды. Вражеское оружие не достигло тела, защищенного металлическими кольцами, а одно так и вообще врезалось в него рукояткой, а не лезвием, но шикарные синяки теперь точно обеспечены. - Почему все шишки этого мира летят исключительно в меня?!

Гнев придал сил, но не физических, а душевных. Рефлекторно перейдя на магическое зрение, я увидел, как моя аура набухла и стала какой-то более плотной. Почти осязаемой. Особенно в районе той руки, которую я еще на Земле старался максимально разработать для протекания по ней токов мистических энергий. Не совсем осознавая, что делаю, вытянул руку в направлении разбойника, уже заносящего очередное оружие для броска и послала ее вперед. Часть той тьмы, что пропитывала тело, послушно отделилась от своего источника и ринулась вперед к беззащитной жертве лентой бледного пламени. Тип в капюшоне успел коротко вскрикнуть, когда его настигла эта необычная атака, а потом как-то сложился в собственный плащ и рухнул на землю. Ночной ветерок донес до моего носа аромат тухлятины.

-Что это было? - спросил Алколит.

-Не знаю точно, - пробормотал я, - но, кажется, для того чтобы испортить и состарить что-нибудь нам вовсе не обязательно приближаться к объекту на несколько сантиметров.

Обыск нападающих дал помимо нескольких медных и одной серебряной монеток аж целых два пленника с ранами разной степени тяжести. Один с ожогами, которые нанесло эффектное но не слишком-то эффективное пламя из посоха Алколита, а второй почти невредимый, парень успел крикнуть Ассаину 'Сдаюсь!' и в результате отделался потерей нескольких зубов и легким нокаутом.

-Мда, - задумчиво произнес я. - И что теперь будем делать с этим отребьем?

-Сдадим Карину, - предложил Ярослав, рассматривающий то, что осталось от ночного рифмоплета. - Надо же налаживать контакты с местными структурами....Хм....или я ничего не понимаю в френологии или...

И с этими словами он наклонился над трупом, морщась от аромата тухлятины так, что это было видно даже ночью и, преодолевая себя,сорвал с лица убитого кожу. Впрочем, нет. Маску. Изделие из неизвестного материала представляло собой искусственную физиономию нездорового сине-зеленого цвета с такими чертами, что встреть я ее обладателя днем, прибил бы на месте как давно и основательно протухшую нежить. Лоскуты свисающей как бы плоти, небольшая светящаяся алым татуировка на левой щеке в виде странного знака или руны, а на лбу даже пара маленьких рожек.

-Ну и рожа, - задумчиво пробормотал он, осматривая свою добычу, под которой кстати оказалось вполне человеческое лицо. - Но идея замаскироваться при выходе на не совсем совместимое с законом дело хорошая, надо бы взять на вооружение. Эй вы, ханурики, где этот тип достал такое чудо? Ну чего молчите, отвечайте! В мухомор превращу!

-У комедиантов спер, - ответил один из пленных весь сжимаясь, то ли рефлекторно в ожидании побоев, то ли для того чтобы облегчить трансформацию в гриб. - Они в этой маске демона играли. Вы это, отпустили б нас, а? У меня мама...

-Вот только не надо тут заливать, - поморщился Артем, вернувшийся к человеческому облику, но перемазанный с ног до головы темной жидкостью, как ворвавшийся в банк крови упырь. - Тяжелое детство, деревянные игрушки, пятеро по лавкам скачут...Попались, так попались. Может как из тюряги выйдете людьми станете.

-Повесят нас, - надрывно заголосил второй пленник, тоже видимо решивший давить на жалость. - Как есть повесят! Отпустите! Мы заплатим! У нас и деньги спрятанные есть. Ну не у нас, у атамана, который мертвый, но я примерно знаю, где он их зарыл...

Словоизлияния прервал Алколит, повелительно выкрикнувший какую-то тарабарщину.

-Audi, vide, sile.

-И что это значит? - спросил его Ассаин.

-Слушай, смотри, молчи, - пожал плечами Ярослав. - Вполне понятная и простая команда. Можно было бы их и ослепить попробовать или, к примеру, заставить застыть столбом, у меня давно на такие случаи латынские фразы заготовлены, да и известная вам ведьмочка насоветовала пару боевых стишков-проклятий... вот только как тогда этих недобитых гопников до города переть? На руках, что ли?

Ворота нам не открыли, пообещав, если не прекратим шуметь стрельнуть на звук, пришлось ждать утра, впрочем, благодаря задержке Вархена это было не слишком утомительно. Зато как только краешек солнца показался над горизонтом и оббитые железными полосами створки распахнулись, нас уже встречала целая делегация. Десяток стражников, уже традиционно с оружием наголо, с ними метр Карин, начальство и тяжелая артиллерия в одном лице, а также какой-то подозрительный пухленький и розовощекий тип с посохом, увенчанным священным кругом, который в магическом зрении весьма ощутимо флюоресцировал. Церковник. Кажется, ночное общение с гоблинским божком не прошло бесследно. Засекли, не знаю правда как. Интересно, не пора ли нам развернуться и драпать со всех ног?

-Привет, - поздоровался с встречающим комитетом Алколит. - А чего это вы тут все?

У Ассаина на лицо как будто наползла чешуя, и ноги ощутимо напружинились. Надеюсь, прыгать на стражников как на бандитов он не будет. Поднимут же идиота на копья в один миг, вон они у них какие толстые, на удар рыцаря вместе с броней и боевым конем рассчитанные, моего тощего хоть и жилистого друга такие выдержат стопроцентно.

-Ответствуй! - взвопил священник, потрясая своим посохом, который, думаю, мог с успехом проламывать тяжеленным навершием не только ничем не покрытые головы, но и отсутствующие в настоящий момент у триА шлемы. - Кто эти несчастные жертвы?! Какими нечестивыми чарами вы их поразили?!

-Разбойники,- пожал плечами я и выступил вперед, загораживая Артему, временами чересчур импульсивному, прямой путь к агрессивно настроенному церковнику. - Напали во время нашей небольшой ночной прогулки, сначала обложили стихами, плохонькими надо сказать, а потом драться полезли. Вот, все кто выжил. Хотели сдать страже. Главарь у них был еще в маске такой противненькой...Яр, покажи трофей! А что, не надо было этого делать?

Вообще-то первыми бой начали как раз мы. Но уточнять этот момент не стоит. Главное, это втянуть аборигенов в диалог. Общеизвестен тот факт, что тот кто заговорит со своим противником уже испытывает некоторое сопротивление идее о том, чтобы его атаковать.

Алколит с готовностью достал жуткую маску и продемонстрировал ее встречающему комитету.

-Описывали мне что-то похожее, - задумчиво пробормотал Карин, рассматривая трофей. - Говоришь, грабители-поэты...мда...значит, попались голубчики. Кто хоть под ней прятался?

-Не представлялся, - сказал Алколит. - Но, судя по тому, что от него осталось, покойный был чистокровным человеком. Ножи, правда, метал метко, паршивец. Можешь, в принципе, сходить посмотреть, он не так уж далеко лежит.

-Дела мирские обсуждать будете позже, - оборвал беседу священник, поморщившись. Видно инкриминировать кому-либо истребление разбойников местная инквизиция, или откуда он там вылез, не могла либо же не хотела. - Мои братья почувствовали, что в окрестностях города, примерно в том направлении, куда вы ушли, состоялся призыв могущественного демона, покровительствующего гоблинам. С какой целью он был произведен?

-Это допрос? - проскрежетал Артем.

-Нет,- не менее 'дружелюбным' тоном ответил ему священник. - Пока еще беседа. И, если вы правдиво и честно ответите на мои вопросы, претензий к вам я иметь не буду. Разумеется, если действия стоящих передо мной темных магов не нарушили законы божеские и человеческие.

И так гадко улыбнулся, что все присутствующие поняли, выполнить эти условия невозможно. И тут за спиной что-то затрещало. Оборачиваясь, я уже знал, что увижу. Воины церкви, которые видимо выйдя из других ворот пораньше, тихонечко зашли нам в тыл и перерезали пути к отступлению. Блин! Это ж надо так попасться!

-Так кого смогли почувствовать мои братья по вере? - спросил у нас священник.

-Ленваху, - не стал отпираться я. Хм, а зачем он это спросил? Сам же только что говорил, что мы призвали кого-то из гоблинских...ну по его терминологии демонов. Впрочем, может так оно и есть. Не похож был тот острозубый и остроухий на ангела. И все же, зачем задавать вопрос, ответ на который известен? Хотя....насколько я помню что-то подобное используется при настройке полиграфа, может и тут тот же принцип? Кажется, придется говорить правду только правду и ничего кроме правды. С другой стороны, ее можно подать по-разному.

Свои соображения я, перейдя на русский, тихонько шепнул Артему и Ярославу.

-Так что, - продолжал свой допрос, то есть, пардон, беседу, церковник, - говорите. И знайте, что Отцом Времен мне дан дар отличать правду от лжи. Кого вы призывали?

Ага, а так же особая способность снимать лапшу с ушей и вешать ее обратно. Верю-верю. И проверять желанием не горю.

-Мы? Никого! - ответил Ярослав быстрее, чем я успел открыть рот.

Священник ненадолго задумался, а потом еще раз внимательно осмотрел всю нашу троицу.

-Но при призыве вы были? - в голосе его были скорее утверждающие, чем вопросительные интонации.

-Да, - не стал отпираться я. След от контакта с богом...ну пусть божком наверняка остался. Надо бы на будущее научиться его стирать.

-Ага, - снова оживился он. - И кто его проводил?

-Гоблин, - буркнул Артем, понемногу смещаясь так, чтобы держать одновременно в поле зрения и воинов, загородивших путь назад и встречающую группу. - К чему тебе это знать, святоша? Раз призыв проводили не мы, свали туда, откуда пришел.

-Присутствие при богомерзком ритуале и пособничество его проведению то же есть преступление для верного сына церкви Отца Времен, правда не такое тяжкое...- задумчиво протянул обладатель посоха со священным кругом.

-А мы к ним ни каким боком не относимся, - ехидно уверил его Ассаин.

-Да?- не растерялся священник. - Тогда говори, проводили ли над тобой в детстве церковь Отца Времен ритуал имянаречения и другие церемонии....

-Нет, - обрезал Артем.

-А как тогда смеешь ты ...оп! - поперхнулся священник уже начатой гневной фразой. - То есть как это, 'нет'?!

-Нет и все, - фыркнул Ассаин. - Там, где мы трое росли, про эту религию в жизни не слышали. Храм, где мы купили лицензии черных магов, был первым и, надеюсь, последним местом вашего культа, который мы посетили.

Перед воротами города установилась тишина. Интересно, Артем своими словами сделал лучше или хуже?

-Значит, обвинение в ереси вам предъявить, раз неверующие вы, - как-то даже задумчиво пробормотал священник и вдруг резко упер палец в Ярослава. Я чисто рефлекторно едва в него часть мгновенно сконцентрировавшейся в руке энергии не метнул. Едва удержался, можно сказать просто чудом. Да и Артем как-то странно дернулся, явно подавляя желание броситься вперед.

-Почему не встали на учет, как инаковерующие, если задумали здесь поселиться?! - грозно спросил священник.

-А надо? - уточнил Ярослав.

-Надо!!!

-В какой срок? - переплюнуть православного потомка евреев в умении придраться к пунктам и подпунктам в жизни не виденных им документов может далеко не каждый бюрократ со стажем. - А то в город мы только-только приехали.

Священник сплюнул, развернулся и скрылся за воротами, махнув воинам церкви рукой. Те, прожигая нас подозрительными взглядами профессиональных борцов с нечистью и ересью, потянулись за своим предводителем. Да уж, что называется, врастаем в местную жизнь. Вот уже и первые недоброжелатели появились. Хотя, учитывая окрас нашей силы, вряд ли можно было рассчитывать на полное взаимопонимание с церковью.

-А в следующий раз надо будет звать Вархена с безопасной от городских стен дистанции, - по-русски тихим шепотом предложил Ассаин.