/ Language: Русский / Genre:sf,

Без Страха И Упрека Вояджер 1

Владимир Васильев


Васильев Владимир

Без страха и упрека (Вояджер - 1)

Владимир ВАСИЛЬЕВ

БЕЗ СТРАХА И УПРЕКА

(Вояджер-раз)

ПРОЛОГ

Тедди понял, что придется прыгать, когда все четыре вражеских корабля-истребителя выстроились для атаки.

Справа от него виднелась туша ближайшей планеты, слева цепочкой растянулись пеломенские истребители. Улизнуть было невозможно. Атаковать самому - ну собьет он один из пеломенских катеров, ну, может, даже два. Но остальные все равно десять раз успеют сжечь его кораблик, как пить дать успеют. Положеньице...

Где-то невдалеке, парсеках в двух-трех, уже вторые локальные сутки шла одна из обычных пограничных стычек - эскадрилья истребителей Пеломена столкнулась с двумя крейсерами Хобарта. Как всегда ни одна из сторон не сумела нанести противнику сколько-нибудь серьезный урон и бой шел на уровне вялого обмена лучевыми залпами. Юркие истребители были дьявольски маневренны, что позволяло им без особого труда уходить от ударов, тяжелые громады крейсеров зато обладали неизмеримо большими энергетическими потенциалами. Крейсеры выставили глухой силовой щит, о который разбивались слабые уколы истребителей.

Тедди и еще трое пилотов на таких же небольших катерах, как и "чебурашки" Пеломена, возвращались на базовые станции крейсеров, тут-то и наскочила на них семерка вражеских истребителей. Бой был скоротечным и Тедди, хоть и успел сжечь одного пеломенца, глазом не успел моргнуть, как остался один против четырех уцелевших "чебурашек". Они отрезали пространство для разгона, прижали его к планете и собрались либо спокойно расстрелять, либо взять в плен. И поди еще разберись, что лучше.

И тогда Тедди решил на все плюнуть, в том числе и на свой катер, и прыгать. Обычный атмосферный парашют у него имелся (хотя все друзья расценивали то, что Тедди всегда возил его под сиденьем, не иначе как чудачество), планета, судя по всему, земного типа... Рискнуть стоило. Осталось одно - как на виду у четверки истребителей покинуть катер и войти в атмосферу. Расстрелять его в таком положении сумел бы и слепой ленивец.

Тедди быстро нацепил аварийный комплект, на всякий случай пристегнул лазерный меч, и плюхнулся в пилотское кресло. Руки забегали по пульту и кораблик живо развернулся новом к "чебурашкам". Первым делом он выставил впереди себя "зеркало" - силовой, практически непробиваемый щит, единственным недостатком которого была жуткая энергоемкость. Минут через десять он сожрет все ресурсы катера, даже свет в кабине потухнет. Но Тедди было плевать на это - за 10 минут он рассчитывал убраться достаточно далеко. Истребители наверняка решат выждать пока у Тедди не останется ни килоэрга и это даст необходимую отсрочку. Переключив управление в дистанционный режим, Тедди вздохнул, обособил аварийный комплект и открыл шлюз. За мерцающим "зеркалом" пеломенцы его все равно не увидят.

Он выбрался наружу, уцепился за станину обтекателя и подобрался к шлюзам. Аварийный комплект - что-то вроде толстого пластмассового жилета создавал вокруг тела тоненькую защитную среду, снабжал Тедди кислородом, поддерживал температурный режим. На первый взгляд ничем не защищенная голова пилота и особенно его голые руки выглядели в околопланетном вакууме дико. Но, если разобраться, - разве старые скафандры лучше? Неуклюжая, громоздкая и жутко стесняющая вещь.

Тедди, сжимая в руке пульт дистанционного управления, изо всех сил оттолкнулся от кормы своего корабля и начал затяжное падение на планету. Удалившись на безопасное расстояние он включил двигатели и его кораблик, чихая планетарным выхлопом, прыгнул навстречу пеломенским катерам. Те, как и ожидал Тедди, не стали тратить заряды попусту и принялись так же медленно отступать, решив подождать пока "зеркало" не высосет всю энергию и не сделает их противника беззащитным. Тедди этого не видел, мешало свое же "зеркало", но догадывался.

Пока все шло неплохо. Он швырнул пульт ДУ куда-то в сторону созвездия Змееносца и сосредоточил все внимание на планете. Она приближалась, но это было совершенно незаметно. Если бы не удаляющийся катер и не индикатор гравитационных полей Тедди решил бы, что просто висит вблизи планеты.

Минут через десять-двенадцать далеко позади сверкнула вспышка - это пеломенцы сожгли его катер. Тедди вздохнул.

Истребители, посчитав свое дело сделанным, поспешно убрались. Тедди они так и не заметили. Теперь впереди у него была только скука, на добрый десяток часов, пока он не опустится на поверхность подвернувшейся планеты.

За это время он несколько раз засыпал и когда просыпался планета оказывалась все ближе и скоро огромный шар уже не удавалось охватить одним взглядом. Пушистые горы белых облаков выглядели приветливо и их очень хотелось потрогать рукой или хотя бы лизнуть. Тедди почему-то представлялось, что они непременно должны быть сладкими.

К исходу четвертого часа он увидел разрыв в облаках. Внизу виднелся океан. Или море. По крайней мере, вода.

Тедди похолодел и выругался. Такой возможности он не учел, когда прыгал. Казалось само собой разумеющимся, что опускаясь на планету он попадет на сушу. Тот факт, что на планетах бывают моря, Тедди совершенно выпустил из виду. Аварийный комплект не даст ему умереть в волнах, но он слишком тяжел и просто опустится на дно. И, кто знает, удастся ли добраться до суши. Его просто не найдут, даже если сигнал передатчика и пробьется из-под воды.

Оставалось одно - надеяться, что океан только слева, а под ним материк. Или хотя бы остров. С этой надеждой и черными мыслями Тедди погрузился в ватную облачность. Теперь до поверхности оставалось километров сорок. Тедди уже начали трепать воздушные потоки; ветры здесь были не сильнее чем на Земле или Хобарте, но и не слабее.

После долгих минут тумана он вывалился из облаков. Под ним плескался все тот же океан. Но совсем рядом начиналась суша, судя по видимым размерам - континент. Ветер, не особенно сильный, дул под небольшим углом с моря на сушу - это было просто здорово. Тедди тут же выпустил парашют, ощутив рывок - теперь ветер станет медленно сносить его к земле.

Теперь осмотреться: суша оставалась все еще далекой, но видно было, что к берегу подступает сплошной лес. Когда его снесло поближе, он увидел город. Во всяком случае Тедди решил, что это город. Но он оставался далеко в стороне и Тедди надеялся, что никогда не увидит его - встревать в дела аборигенов пилот не собирался.

До земли Тедди все же не дотянул. Километра полтора. Он выжал из ветра и парашюта все - ближе приземлиться было просто невозможно. Когда до волн оставалось метра три Тедди отстрелил парашют, сгруппировался и иглой вонзился в воду. Дно обнаружилось в восьми метрах под поверхностью. Аварийный комплект защищал от глубины не хуже, чем от космоса и пока единственным неудобством было сильное сопротивление воды; двигаться приходилось умопомрачительно медленно. Тедди убедился, что парашют благополучно утонул и плавно побрел в направлении берега.

Эти полтора километра оказались сушим кошмаром и измотали его вконец. Тедди надрывался часа три, пока его голова не показалась из воды. Кое-как добрел он и до земли, но теперь единственное, что он еще мог сделать - это свалиться на песок.

Он так и поступил. Слегка отдышавшись, Тедди отключил аварийный комплект - условия здесь были вполне приемлемые, а энергию следовало поберечь. Вдохнув полной грудью - воздух как воздух - Тедди отстегнул передатчик, уселся на песок и стал вызывать базу. И тут его огрели по макушке. Очень сильно.

1. ШПИОН

Сознание возвращалось медленно, затылок сверлила тупая ноющая боль, Тедди застонал и пошевелился. Шумел лес и еще слышались чьи-то голоса. С некоторым усилием Тедди открыл глаза. Над ним склонились две бородатые рожи. Вокруг уже успело стемнеть.

- Ага! Очнулся, голубец. Посади его, Барри.

Одна из рож отвернулась и ее обладатель отошел к пылающему костру. Барри - обладатель второй рожи - здоровенный мужчина, легко подхватил Тедди, перенес его к костру и посадил спиной к чему-то твердому, к чему Тедди не рассмотрел. Руки ему связали за спиной. Ноги - просто связали. Тедди меланхолично вздохнул:

"Спасибо и за то, что хоть ноги не за спиной... Я бы этого не пережил..."

И руки, и ноги затекли и Тедди очень хотелось пошевелиться. Барри гаркнул что-то и вокруг костра собралось семь человек. Первая рожа, по-видимому главарь, звался Герб. Он уселся напротив Тедди, остальные опустились справа от него. Все семеро были вооружены мечами, ножами и еще чем-то подобным, одеты в сшитые из шкур, хорошо, впрочем выделанных, штаны и куртки. На ногах - мягкие сапоги. Некоторые были в шлемах.

"Похоже, времена здесь рыцарские", - вяло заключил Тедди.

- Ты колдун? - спросил Герб. - Ну, отвечай, дьявол тебя разрази!

Тедди отрицательно покачал головой.

- Врешь! Мы видели, как ты колдовал на берегу.

Они наверняка видели, как Тедди возился с передатчиком. Но поймет ли эта банда, что такое передатчик? Последнее вселяло в Тедди серьезные сомнения.

- Вы знаете, что такое радиоволны? - без особой надежды спросил Тедди.

Герб переглянулся с Барри. Тот пожал плечами.

- Ты нас своими колдовскими штучками не путай! - Герб сердито пнул Тедди ногой. В эту же секунду откуда-то сбоку послышался пронзительный разбойничий свист. Все мгновенно вскочили, похватали лежащие у костра котомки и бегом кинулись в противоположную сторону, кто-то невидимый свистнул еще раз и тут же оттуда послышались бессвязные хриплые крики и звон - должно быть там пустили в ход мечи.

Тедди поневоле оставался сидеть у костра, так как был связан, и гадал, что же происходит. Через несколько минут к костру выбежали люди внешне похожие на Барри, Герба и их спутников, только эти носили одинаковую одежду с замысловатым геральдическим знаком на груди. Часть людей направилась вдогонку за людьми Герба, часть окружила Тедди. Важный человек, которого называли "господин офицер", обратился к пилоту.

- Кто ты и кто те люди, что сидели с тобой? Голосом он обладал властным, поневоле хотелось съежиться. Тедди ежиться было уже дальше некуда, поэтому он просто ответил:

- Я мирный путешественник, а кто те люди - знаю не больше вашего.

- Лжешь, собака! Ты дагомейский шпион? Отвечай!

Тедди сник. Этому вряд-ли что-то докажешь.

Офицер подождал немного. Тедди молчал.

- На повозку! Барон им заинтересуется... - скомандовал офицер и несколько сильных рук подхватили Тедди. Те, кто погнался за людьми Герба, возвращались тяжело дыша.

Тедди решил - пора привыкать к мысли, что он - дагомейский шпион. Очень обидно так глупо влипнуть! Весь комплект, лазерный меч, а главное передатчик утащили с собой люди Герба. Тедди остался без малейшей возможности вызвать помощь с базы и вдобавок на положении шпиона.

В город въехали только к полудню. Его окружала высокая, неоднократно латаная стена. Зевающие бородатые охранники, увешанные самым разнообразным оружием, мигом вытянулись и присмирели, завидев предводителя отряда, захватившего Тедди. Обе повозки проехали вслед за всадниками сквозь подъемные ворота, пересекли площадь, заполненную пестрой средневековой толпой, миновали трущобы, состоящие из убогих разваливающихся лачуг и грязных улочек, кварталы небольших домишек, где жили более-менее состоятельные горожане. Центром города, как понял Тедди, являлся замок Барона Роя - достаточно солидное на вид сооружение. Его окружали стены и ров с водой, повозки пересекли его по подъемному мосту, служащему одновременно и воротами. За ними открылся просторный двор. Всадники спешились, коней тут же увели подбежавшие слуги. Тедди тоже стащили с повозки и довольно бесцеремонно поволокли два здоровых вооруженных охранника. Тедди больше всего бесило то обстоятельство, что у него были связаны руки и он не мог из-за этого драться. Если бы не это, он бы ушел от всего комитета по встрече еще в лесу.

Тедди бросили в тесную темную комнатушку, служащую чем-то вроде тюрьмы. Всю обстановку составляла небольшая кучка слежавшейся соломы. Угрюмые шероховатые стены наверняка немало повидали на своем веку. Свет едва пробивался в узкую щель под потолком на высоте добрых четырех метров. Когда массивная дверь закрылась с душераздирающим скрипом и лязгом, Тедди, отплевываясь, выбрался из соломы, куда его сунули физиономией, поднялся на ноги и огляделся. Скоро глаза привыкли к полумраку и кое-какие детали, не замеченные ранее, теперь проступили. В стену были вмурованы металлические кольца с цепями, в продолговатых углублениях в полу, забранных ржавыми решетками, попискивая, шныряли крысы. Для полноты обстановки не хватало только чьих-нибудь побелевших от времени костей, желательно черепа.

Очень скоро, издали донеслись приглушенные голоса, дверь со знакомым леденящим впечатлительную душу звуком отворилась и в камеру ввалились те же двое охранников. Третий с факелом в руке стоял в коридоре у входа. Тедди вывели, провели по коридору с вереницей дверей по обе стороны и дальше пришлось подниматься по лестнице, в которую этот коридор упирался. Попетляв еще пару минут по разным переходам оказались перед чем-то покрытым замысловатой объемной резьбой - Тедди даже не сразу сообразил, что это дверь. Охранник с факелом открыл ее и Тедди ввели в просторный зал. Посреди зала находилось нечто на манер трона, где восседал представительный мужчина в богатой одежде; лицо у него было важное и волевое, хотя одно с другим как-то не очень вязалось. Это и был, судя по всему, барон Рой. Рядом стояли еще несколько вельмож, в том числе и тот самый офицер. Чуть поодаль, в окружении нескольких фрейлин и дам сидела красивая девушка, которую так и хотелось с ходу назвать принцессой. В зале сновали также и слуги, на них все по очереди покрикивали. Перед бароном на коленях стояли трое таких же пленников как и Тедди. Тедди отличался только отсутствием бороды, и некоторой опрятностью прически. Его десантный комбинезон сильно выпачкался и внешне очень походил на те лохмотья, в которые были облачены эти трое. Тедди бросили на колени рядом с ними.

- А это что за фрукт, Остин? - поинтересовался барон Рой, слегка повернув голову.

Офицер, пленивший Тедди, подошел ближе к трону.

- Мы схватили его у побережья, в Черном логу. Там орудовала шайка дагомейцев, кажется опять люди Герба Коллайти. К несчастью, всем, кроме дозорного и вот его, удалось ускользнуть...

- К несчастью! - презрительно фыркнул барон, - никак не научишь свою банду по-человечески воевать.

Остин виновато поклонился.

- Ты дагомеец? - спросил барон у Тедди.

- Нет, - хрипло ответил тот, - я издалека.

- Откуда? Может из Текондероги или Каратинги?

- Нет. Вы не знаете этой земли.

Барон переглянулся с окружающими его вассалами и захохотал.

- Ты, грязный и тупой оборванец, смеешь утверждать, что барон Рой знает меньше тебя?

Тедди не имел понятия как отреагировать. Послышался нежный голос принцессы:

- Барон, а не говорит ли это о том, что он действительно чужеземец и не знает наших обычаев?

- Ерунда, принцесса! У него же на лбу написано, что он дагомейский шпион, а пыль Таулекта или - кто знает? - Авостинга еще не опала с его стоп.

Тедди знал, что ничего особенного у него на лбу не написано, но это знал только он и это было очень прискорбно. Ах, если бы ему развязали руки!

- Сколько вас было? - спросил барон.

Тедди пожал плечами.

- Кто вас послал? Герцог Арней?

Тедди не имел понятия кто такой герцог Арней.

- Послушайте, барон...

- Заткнись!!! - заорал барон. - Мразь! В порошок сотру! - он вскочил и пребывал в крайней ярости. Тедди не понял из-за чего все это и озадаченно заморгал. Охранник сзади съездил его по шее.

- Как ты разговариваешь? - просипел он. - Надо говорить "Ваше Сиятельство".

Тедди от всех этих тонкостей растерялся. Барон гневно дернул рукой:

- Повесить! Всех четверых! Сегодня же! И народа побольше согнать, пусть видят, как мы расправляемся со шпионами!

Тедди и троих его соседей тут же выволокли из зала. Вслед все еще неслись какие-то возмущенные крики.

Тедди поморщился. Путы на ногах мешали идти быстро, а охранники то и дело дергали и пинали его и остальных.

"Идиот!" - подумал Тедди. - Так разъяриться из-за того, что тебя назвали не "Ваше Сиятельство", а просто "барон"... Страна идиотов!

Всех четверых втолкнули в камеру, подобную той, где Тедди сидел перед визитом к барону. Двое - оба высокие, крепкие и мрачные субъекты - сразу же уселись на солому, оставив немного места для Тедди и третьего - тоже высокого, но хрупкого, в отличие от первых двух, юноши. Тедди уселся спиной к одному из здоровяков, юноша пристроился рядом. Он был чумазым; лицо, вопреки всему, сохраняло озорное выражение.

- Меня зовут Харвей. Харвей Меткий Глаз. А тебя?

- Тедди Айрон, пилот первого класса, - буркнул Тедди.

- Пилот? - переспросил Харвей. - Это как?

- Это что-то вроде всадника, - вздохнул Тедди. - Но кому здесь это нужно?

- А-а... - удовлетворился собеседник. - А за что тебя?

Тедди пожал плечами:

- Сам не пойму. Я только-только приземли... гм, причалил к берегу, тут же напали какие-то крепыши...

- Где? На побережье? У Черного Лога?

- Наверное... - Тедди вспомнил, что Остин говорил нечто подобное.

- Я вообще-то издалека, ничего тут толком не знаю. А эти - главарь у них Герб Коллайти, кажется...

Харвей кивнул:

- Знаю! Правая рука герцога Арнея.

Тедди продолжал:

- Вот они-то меня и связали. Не успел я им ничего насчет себя втолковать, налетели молодчики этого барона. - Тедди вздохнул. - И вот я здесь... Вроде как дагомейский шпион.

- Понятно, - кивнул юноша.

Тедди спросил:

- И что теперь будет?

Харвей посмотрел на него слегка удивленно.

- Как что? Повесят сегодня на площади.

Тедди подскочил.

- Как повесят? Это что, серьезно все?

- Ты что, не слышал приказ барона?

- И мы будем сидеть и ждать, как бараны на бойне?

- А что поделаешь? - пожал плечами Харвей. - Охрана у барона неподкупная. Больше него никто не заплатит. Им невыгодно предавать. Вот и вся хитрость.

Тедди уселся на место. Пожалуй, если действительно собираешься что-то сделать для своего освобождения, не стоит заявлять об этом вслух и громогласно. Он обратился к соседу уже более спокойно:

- А тебя за что?

- А-а, мелочь. Кошелек стащил у одного ротозея, а он возьми и окажись посланником короля барону. Ну и... Того...

- А эти двое?

- Эти? Это дагомейцы. Только они все время молчат.

- А Дагомея - это что, страна, да?

Харвей косо посмотрел на Тедди.

- Видать, ты и правда издалека. Дагомея - это королевство на севере, наши соседи.

- Вы с ними воюете?

- Да нет, в общем-то. Так, мелкие стычки и все. Людям что, люди лучше бы торговали, чем дрались. Да вон, барон Рой и герцог Арней никак не поделят несколько деревушек и большую часть леса. Ну и король наш Рик с ихним тоже чего-то недолюбливают друг друга. Вот и вспарывают воины барона брюхо дагомейцам. И наоборот.

- А это королевство как называется?

- Наше что-ли? Данкартен. И король сейчас - Рик Барнегат.

Тедди впитывал информацию с ненасытностью новорожденного компьютера.

- А эта девушка в зале, кто она?

- Принцесса? - улыбнулся Харвей. - Это дочь короля Рика. Ее зовут Хирма. Наверное, единственная чистая душа среди всей этой столичной знати.

- А что она здесь делает?

Харвей пожал плечами:

- Не знаю. Приехала в гости к барону. Она любит путешествовать. Вообще это занятная особа. По-моему, на мечах с ней сравниться могут всего человек десять в королевстве, включая ее отца.

- А ты откуда знаешь?

Харвей скромно потупился:

- Я ее когда-то учил фехтованию...

Тедди прищурился:

- Интересно, себя ты относишь к этой десятке?

Харвей улыбнулся:

- Отношу.

- Можешь отнести и меня.

Тедди понял, почему так спокоен этот парень. У его скорее всего сложился план спасения. И своими словами Тедди предложил себя в напарники. Глаза Харвея выразили согласие.

- Забавно, - ухмыльнулся Тедди, - учитель фехтования самой принцессы приговорен к повешению за кражу кошелька у королевского посла!

Харвей засмеялся весело, от души. Тедди тоже. Они не очень напоминали приговоренных к смерти. Осужденные на смерть не хохочут у себя в камере. А они хохотали.

Тедди давно смекнул, что Харвей не такой простачок, за которого себя выдает. Обширные знания и манера общаться выдавали в нем человека если не из высших кругов, то во всяком случае приближенного к ним. Надо же, учитель фехтования...

Часа через два неизменно молчаливые охранники вытолкали их во двор, провели через ворота, через городские кварталы и доставили на площадь. Здесь уже успели приготовить виселицу, с которой свисали четыре петли. Вокруг собралась внушительная толпа.

Тедди вели рядом с Харвеем, двоих дагомейцев - в нескольких шагах сзади. Харвей еле слышно посоветовал:

- Потребуй чтобы тебе развязали руки. Там, наверху... Путы на ногах (всем четверым) разрезали еще в камере.

Их ввели на помост. Толпа заволновалась и притихла. На помост взобрался плешивый глашатай и развернул лист чего-то желтого, похожего на бумагу:

- Именем короля! Эти негодяи обвиняются в шпионаже в пользу Дагомеи и герцога Арнея. Сейчас их повесят, дабы мирные горожане могли жить спокойно...

Он еще минут пять загибал про мировую скорбь и повышение бдительности и только после этого успокоился. Харвей все это время простоял с закрытыми глазами.

Потом их подтолкнули к петлям. Харвей взглянул на Тедди. Тот обратился к офицеру, который всем командовал.

- Господин офицер, может быть нам хотя бы перед смертью развяжут руки?

По-видимому эта просьба была законной - офицер сделал знак и ближайший охранник перерезал веревки, стягивающие запястья Тедди. Рядом тут же возник Харвей; улыбаясь он протягивал руки охраннику. Офицер что-то попытался сказать, видимо Харвею они не хотели бы освобождать руки, знали с кем дело имеют, но охранник по инерции уже полоснул ножом по веревкам и было поздно. Тедди ждать не стал.

Два охранника полетели с помоста от простых ударов ногой. Офицера он успокоил тычком в дыхательное горло. Стражники лезли на него толпой, но эти физически сильные люди не имели понятия о древних земных приемах рукопашного боя. Тедди в пилотской школе был одним из лучших по части восточных единоборств, он много постиг и много умел, занимаясь этим с детства. Сейчас он просто расшвыривал нападавших резкими ударами рук и ног. Харвей слева от него уже вовсю размахивал мечом, сражаясь с тремя стражниками одновременно. Тедди заметил его краем глаза и услышал его крик:

- Тедди, беги, если можешь!

Харвей прыгнул с помоста в толпу и быстро побежал прочь. Толпа охотно расступалась перед ним. Трое стражников, фехтовавших с Харвеем, теперь валялись на свежеструганных досках, еще один стоял на коленях, держась руками за живот.

Пока Тедди это рассматривал к помосту бегом приблизилась группа воинов с обнаженными мечами, двое еще раньше вскарабкались на него с этой же стороны и собирались напасть на Тедди. Он оглянулся и понял, что давно пора уходить. Выхватив меч из ножен лежащего офицера, Тедди бросился прямо на охранников. Те ничего не успели сообразить - какая-то сила вышибла мечи у них из рук. По правде говоря этой силой было мастерство Тедди ниндзюцу, которому тоже обучали будущих пилотов, предполагало отменное владение мечом, но охранники решили, что это колдовство.

Тедди разогнался и прыгнул прямо через столпившихся у помоста воинов. Двойное сальто вперед заставило людей, теснящихся у внизу, пораженно вздохнуть. Они такого еще не видели. Благополучно приземлившись, Тедди бегом кинулся к ближайшему углу. Перед ним люди расступались так же охотно, а вот охранникам, пустившимся в погоню, судя по брани и угрозам, доносившимся сзади, приходилось буквально продираться сквозь толпу.

Тедди быстро достиг края площади и углубился в лабиринт улиц. Улицы были кривые, часто разветвлялись, то и дело Тедди натыкался на тупики. Погоня топотала сзади, немного поотстав. Тедди с ужасом подумал, что будет если он упрется в тупик и тут же в него уперся.

Погоня приближалась. Тедди сжал меч. Но драться не пришлось. Слабо скрипнув, открылась обшарпанная дверь и Тедди поманили внутрь. Раздумывать он не стал.

Дверь закрылась прежде, чем преследователи увидели куда он делся.

Тедди взяли за руку и в полной темноте провели узкими заставленными коридорами и крохотными комнатушками. Пахло кислой капустой и кошками, где-то рядом плакал младенец.

Потом его вытолкнули на другую улицу и ведшая его женщина со словами "Привет Харвею! Храни вас господь", закрыла такую же обшарпанную дверь. Тедди развернулся и помчался дальше, благодаря судьбу и Харвея. За первым же углом он наткнулся на вооруженных людей, но это были не стражники барона Роя. Этих насчитывалось четверо и вели они кого-то закутанного в длинный плащ с капюшоном. Передний отшатнулся от вылетевшего из-за угла пилота.

- Барри! - ошеломленно пробормотал Тедди.

Это были люди Герба Коллайти. Барри выхватил меч, остальные трое тоже. Тедди принял оборонительную стойку - ноги расставлены и полусогнуты, меч в вертикальном положении справа от корпуса, локти расставлены параллельно земле. Барри презрительно фыркнул:

- Ты и меч-то держать не умеешь..

Эти держали мечи по-европейски, одной рукой перед собой. Тедди владел только самурайским мечом и техника у него была соответствующая. Хорошо, что трофейный офицерский меч имел длинную рукоятку и его можно было держать двумя руками. Будь у него такой клинок как у Барри или охранников, это доставило бы массу неудобств.

Дагомейцы напали все разом. "Идиоты, куда вам с вашей примитивной техникой средневековья против веерной защиты, шаговых блоков и стринговых выпадов..." - подумал Тедди рассеянно. Он легко отражал сыпавшиеся на него удары.

Барри оказался покрепче остальных. Тех Тедди мигом оглушил плоской гранью меча или рукояткой и теперь они валялись под ногами, как фазаны после удачного залпа. У Барри он просто выбил меч. Тот обреченно опустил руки. Тедди не собирался его убивать, он развернулся чтобы бежать дальше. Барри за его спиной выхватил кинжал и замахнулся.

Такой элементарщиной Тедди было трудно взять. Он качнулся в сторону, одновременно уходя от удара и, поворачиваясь, полоснул противника мечом поперек живота. Барри с проклятиями свалился.

Тедди опустил меч.

- Видит бог, я не хотел этого.

Под ноги ему потекла кровь.

Тедди вытер лоб и собрался бежать в прежнем направлении. На плечи ему легли чьи-то руки. Он рывком развернулся.

Рядом, откинув капюшон, стояла принцесса Хирма. Тедди вытаращился на нее самым неприличным образом.

- Ты спас меня... - мягко сказала принцесса.

- Спас? - Тедди недоумевал. Он бежал мимо, стараясь подальше оторваться от погони, и не стал бы ни с кем драться, даже с Барри, несмотря на то, что узнал его, и тем более не собирался кого-то спасать.

- Это дагомейцы. Они хотели меня похитить. Если бы не ты...

Принцесса приникла к Тедди, обнимая его с неприкрытым облегчением, и тот слегка ошалел. Он как-то не привык обниматься с принцессами.

Хирма взглянула ему в глаза.

- Тебя еще не повесили?

Вопрос был удивительно своевременный - невдалеке показались воины барона Роя. Тедди сжал меч, на этот раз одной рукой. Другой он схватил принцессу за шею и прижал к себе. Та еще ничего не поняла. Через каких-то полминуты Тедди был окружен более чем сотней воинов.

- Эй, вы! - заорал Тедди. - Не советую приближаться, а не то от вашей любимой принцессы останутся рожки да ножки. - Он ухмыльнулся. - А может, и того не останется...

Солдаты замерли. Вперед пробрался Остин - Тедди его различил еще издали - хмуро осмотрел следы недавней схватки. Барри он тоже узнал.

- А-а, змея дагомейская, - прошипел он злобно и обратился к Хирме:

- Принцесса, неужели он лучший фехтовальщик, чем вы?

Принцесса отозвалась нетвердым голосом - когда тебя держат за горло и помахивают у носа мечом, не очень-то думаешь о дикции.

- Остин, это не я, это он их убил. Я приказываю вам его не трогать.

Остин скрипнул зубами:

- Как скажете принцесса...

Хирма мягко высвободилась. Тедди больше не держал ее за шею, но руки принцессы все же не отпустил. Она оглянулась на него и Тедди уловил в этом взгляде ужас и восхищение одновременно. Тедди крепче сжал ее ладонь, другой рукой сжимая меч.

- Что-то мне не хочется тебя совсем отпускать, принцесса. Лучше будем рядом, ладно?

- Чего ты хочешь? - перебил его Остин.

- Я хочу чтобы барон Рой меня выслушал. Ведите меня к нему. И учтите, принцесса рядом, а у меня меч...

Они пошли к замку. Остин выполнил свою часть уговора честно - за полчаса пути никто не пытался приблизиться к Тедди, который заботливо вел принцессу за руку.

Барон встретил их уже без того бешенства в глазах, с каким Тедди его покинул. Он сделал властный жест:

- Отпусти принцессу! Тебя никто не тронет. Слово рыцаря и мужчины.

Тедди поверил. Ему просто больше ничего не оставалось. Он повернулся к своей пленнице.

- Простите, принцесса! Поверьте, все это было блефом. Я ни за что не причинил бы такой очаровательной леди вреда. Поймите и простите меня, принцесса.

Девушка слабо улыбнулась.

- Я верю тебе, чужеземец... Ты мне понравился.

Барон угрюмо и вопросительно переводил взгляд с принцессы на Остина, видимо он еще ничего толком не понял. Принцесса в двух словах описала барону как ее захватили люди Барри - Хирма имела обыкновение гулять по городу в одиночку, облачившись в плащ и закрыв лицо низко надвинутым капюшоном. Тут-то и выследили ее дагомейцы.

Рассказала она и то, как Тедди перебил всех четверых. Потом Остин объяснил, как Харвей, Тедди и двое дагомейцев, которые тоже сумели под шумок удрать, избежали казни. Барон нахмурился. Тедди показалось, что для него самым неприятным в этой истории было исчезновение Харвея. Минуту спустя Рой вновь вспомнил о Тедди.

- То, что ты не дагомеец теперь ясно.

"Это и раньше было ясно, дубина!!!"

- Значит вешать тебя вроде бы не за что. Раз.

"Железная логика!" - Тедди смотрел ему прямо в глаза.

- Судя по описаниям, ты великолепно владеешь мечом, а это привилегия знати. Два.

"Давай, давай, теоретик. Где же ты был, когда меня волокли на виселицу?"

Взгляд Тедди ничего не выражал.

- И третье. Ты был учтив с принцессой, когда необходимость прикрываться ею отпала.

"Ничего себе понятия об учтивости и чести!! Когда отпала необходимость!"

Тедди все так же пристально глядел барону в глаза.

- Значит, - подытожил барон, - напрашивается единственное объяснение. Назови себя, свое имя и титул.

Тедди напрягся.

- Пилот... Тед Айрон.

- Пилот? - переспросил барон приподняв брови.

- Это что-то вроде графа, - несколько более поспешно, чем хотелось бы, пояснил Тедди.

Теперь барон пристально смотрел на Тедди - так же как перед этим Тедди на него. Поверил он или нет понять было трудно.

- Я приветствую тебя, пилот Айрон, на своей земле и прошу быть гостем в моем замке! - медленно и торжественно произнес барон и, приложив руку к сердцу, поклонился.

Он говорил с Тедди как с равным и это настораживало.

Тедди напряженно думал, прежде чем отвечать.

- Я благодарю тебя, барон Рой, за оказанную честь и с радостью принимаю приглашение, тем более, что мы можем друг другу помочь.

Очевидно Тедди повел себя именно так как нужно и слова его оказались как раз к месту.

- Пусть пилот Айрон простит за небольшое недоразумение, произошедшее сегодня. Я и мои люди приносим самые глубокие извинения, - барон опять поклонился и вслед за ним, своим господином, склонились все находящиеся в зале - от Остина до стражников. Стоять прямо продолжала только принцесса.

"Черт бы тебя побрал, дылда ряженая. Ничего себе небольшое недоразумение! Человека чуть не повесили, а он называет это небольшим недоразумением."

На лице Тедди выразил как можно больше признательности и вслух сказал:

- Забудем об этом, барон. Все уже в прошлом, - тут Тедди вспомнил, что в руке по-прежнему сжимает меч. - Пусть между нами никогда не встанет это, - Тедди приподнял меч и отшвырнул его в сторону. Тот со звоном упал на каменный пол. Ничего особенно хорошего, кроме рукоятки, в нем не было и Тедди расстался с ним без сожаления, ибо теперь рассчитывал получить меч именно такой, о каком мечтал.

В зал вошел офицер и несколько солдат, несущих что-то на куске ткани размером с простынь. Ее положили перед бароном.

- Это все, что нашли у Барри и его людей, ваше сиятельство, - с поклоном доложил офицер. Солдаты построились у него за спиной и выкатили глаза.

- Потом, - отмахнулся барон, беря Тедди за локоть. - Пилот, я думаю тебе стоит переодеться и принять ванну.

Тедди согласился не раздумывая. Только что он внимательно рассмотрел все внесенные вещи. Ни передатчика, ни лазерного меча среди них не было. Ни одной вещи из комплекта.

2. ВОИН

Первое, что сделал Тедди будучи гостем барона - заказал себе меч. Кузнецу пришлось часа два втолковывать, что же действительно от него требуется. Потом Тедди два дня бегал в мастерскую и поправлял некоторые огрехи. В результате то, что вышло после первой попытки Тедди швырнул в рой, окружающий замок. Второй меч постигла та же участь. Третий Тедди осмотрел с изрядной долей скепсиса и забраковал, а когда кузнец попробовал возмутиться - тут же сломал его о ближайшее дерево. Кузнец при виде этого перестал на некоторое время дышать от изумления, но перечить больше не смел. Зато седьмой меч оказался чудом - чуть загнутый, расширяющийся от рукоятки, настоящий самурайский меч. Ножнам Тедди особого значения не придал, а сам клинок удовлетворил его полностью, особенно после того как он заперся в мастерской на сутки и сделал так, что лезвие стало вращаться на рукоятке, а хитро рассчитанный центр тяжести (то, над чем сходил с ума кузнец, не понимавший, зачем это нужно) позволял наносить удары по всем направлениям без перехвата и всегда острой кромкой меча. Очень длинная рукоятка вызвала смех у некоторых офицеров, кто осмелился смеяться, когда же Тедди повесил меч за спину, а не на пояс, окружающие были просто шокированы. Тедди ожидал, что его нетрадиционные приемы вызовут некоторый интерес, но прямого ажиотажа он не предвидел. Второй меч, точную копию первого, появившийся через неделю, он носить с собой не стал, положил просто в комнате, которую выделил ему барон. Приближенные барона продолжали, не особо скрываясь, насмехаться над тренировками Тедди - он часто выходил во двор чтобы размяться; сделал себе шест для занятий нагинатой и соответствующими разделами у-шу и кэндо и каждый день несколько часов проводил интенсивный тренинг. Вокруг всегда собиралось много зрителей, откровенно потешавшихся над странными на их взгляд выходками пилота. Впрочем, потешаться им пришлось недолго: Тедди быстро вспомнил все, чему научился в школе и однажды, рассвирепев, поколотил самым немилосердным образом группу охранников своей палкой. Потом какой-то молодой офицер предложил Тедди пофехтовать и пилот, даже не вынимая меча, избил офицера ногами; несмотря на все усилия и обнаженный меч офицер не сумел нанести Тедди ни одной царапины. После этого Тедди стали побаиваться и уже не осмеливались насмехаться. Тедди реально доказал, что его необычные движения являются непревзойденным боевым искусством. Барон тоже иногда наблюдал за Тедди, но всегда молча.

Свой универсальный комбинезон, похожий на любую одежду всех времен и народов, пилот отмыл и щеголял теперь в нем. Он не особо отличался от людей баронова окружении, особенно когда стал носить еще и плащ, скрывая под ним свою чужеродность и снимая его только на время тренировок. Постепенно он привык к такой жизни, освоился, перенял манеру держаться, мало-помалу узнал, что за мир его окружает. Теперь он уже не выглядел белой вороной, мог поддерживать светскую беседу, мог посплетничать с бароном по поводу последних политических новостей.

Одновременно Тедди чувствовал, что барон все время изучает его, наблюдает за ним. Рой был человеком умным и скорее всего понял, что Тедди никакой не вельможа, но виду не подавал и продолжал держаться с ним на равных. Несколько князьков помельче - приближенные барона - тоже держались с Тедди учтиво, но неясно по указке барона или же по собственной инициативе.

Так прошел месяц. Весна приближалась к финалу, готовая в любой момент перейти в лето, вокруг еще более потеплело и за городом буйно зазеленели поля. Тедди как всегда утром выбрался во двор на разминку. Начал он с дыхательных упражнений, потом перешел к растяжке и в этот момент заметил принцессу Хирму. Он привык видеть ее в замысловатых нарядах, которые назвать одним словом было трудно, а подобрать несколько никак не удавалось. Сейчас она являла собой амазонку, как представлял себе ее Тедди.

Высокие, до колен, мягкие сапоги, некое подобие шорт, сопряженных с поясом для меча и пары кинжалов, легкая кожаная куртка, два широких игольчатых напульсника на руках и темная лента вокруг головы, несколько сдерживающая буйство прически.

Тедди выглядел как обычно - босой, в бесформенном, напоминающем кимоно, только цельное и без пояса, комбинезоне, короткая стрижка, необычная для аборигенов. Меч и плащ лежали у стены.

Принцесса смотрела на Тедди с явным вызовом. Тедди перед этим выполнил несколько имитаций удара ногой и замер в произвольной позиции. Теперь они смотрели друг другу в глаза. Потом принцесса извлекла длинный прямой меч, держала она его тоже двумя руками, но иначе чем Тедди.

- Защищайся!

Тедди не сдвинулся.

Принцесса приподняла меч, ожидая пока он возьмет свой, но Тедди пока этого не хотел. Он вспомнил, что Харвей говорил о Хирме как об искусном фехтовальщике и сконцентрировал все внимание на мече. Видя, что Тедди неподвижен, она стала приближать острие к его груди. Собираясь оттеснить его к лежащему у стены мечу. Тот слегка уклонился и меч принцессы встретил пустоту. Второй взмах был уже не таким осторожным - слева направо, на уровне груди. Тедди присел - клинок с отчетливым воем прошел над головой. Третий выпад и удар ногой в грудь - Тедди опять увернулся от меча, а удар молниеносно сблокировал.

Принцесса и правда была искусным бойцом, используя помимо меча ноги и иногда освобождающуюся руку, но Тедди легко держал ее в своем взвинченном восприятии, уходя от медленных для него атак девушки. Со стороны ее движения казались стремительными и быстрыми, а движения Тедди и вовсе невозможно было рассмотреть, но на самом деле Тедди и принцесса находились в явно неравных условиях: пилот двигался раз в семь-восемь быстрее, реагировал соответственно и выпады принцессы напоминали ему замедленное кино.

Хирма, видя бесплодность своих усилий, отступила назад и быстро завертела мечом, словно веревкой, по трем направлениям - с боков и над головой Тедди знал этот прием как "сферу", начальную основу, из которой за тысячи лет развилась веерная защита. Отступать не хотелось, хотелось наоборот, позлить принцессу. Он стал методично уходить от ударов покачиваясь из стороны в сторону и пригибаясь. Девушка неожиданно даже для Тедди перехватила меч в левую руку и нанесла удар снизу плоской стороной она все еще щадила Тедди. Тот довольно легко уклонился от плавного для него удара и принцессу развернула инерция меча. Секунда, растянувшаяся для Тедди в вереницу долгих ленивых мгновений, и последовал удар в развороте, сначала мечом, потом ногой. Меч Тедди пропустил, а ногу поймал в замок. Девушка взмахнула мечом - Тедди убрал руки, меч просвистел вниз - и вновь поймал не успевшую опуститься ногу. Руку с мечом он мягко завернул ей за спину и рывком потянул принцессу на себя. Та пребывала в замешательстве. Ее до сих пор никто не сумел победить даже при помощи меча, в лучшем случае противники довольствовались изнурительной ничьей. Сейчас ее обезвредили голыми руками.

Видя перед собой ухмыляющуюся физиономию Тедди, Хирма расхохоталась. Тедди отпустил ее.

- Ты искусный боец, Тед Айрон.

Тедди пожал плечами.

- Стараюсь...

Принцесса искоса поглядывала на него.

- Я хочу посмотреть как ты действуешь мечом.

- Только не боевым, - заявил Тедди.

- Хорошо.

Принцесса поманила к себе охранника и тот мигом принес два деревянных меча, по весу приближающихся к настоящим. Тедди выбрал себе тот, у которого была длиннее рукоятка.

Девушка сжала меч, держа его перед собой. Тедди занял исходную стойку - на полусогнутых ногах, меч сбоку вертикально, локти разведены. Принцесса уже видела эту позу - во время поединка с Барри.

Тедди не стал взвинчивать восприятие, хотелось пофехтовать по-настоящему.

Принцесса напала, ее серию ударов Тедди отразил быстрыми резкими взмахами и вновь замер в исходной стойке.

Так повторилось несколько десятков раз. Принцесса выглядела растерянной - древнеяпонский стиль боя на мечах был ей совершенно незнаком и держалась она на пределе. Тедди же было совершенно безразлично как и кто с ним дрался. Он умел в несколько раз больше любого фехтовальщика этого мира, искусство фехтовании просто еще очень молодо на этой планете, а Тедди владел вековыми секретами поединка на мечах.

Он не атаковал принцессу, защищаясь встречными ударами, девушке же казалось, что она сдерживает ураганный натиск, сдерживает с огромным трудом. Потом Тедди надоело, он нырнул под очередной выпад подался вперед и выбил меч у Хирмы ударом себе за спину. Принцесса беспомощно вскинула руки, прикрывая лицо, совершенно инстинктивно, ведь Тедди не стал бы ее бить. Пилот отступил.

- Ты дьявол, пилот Айрон!

- Зови меня "Тедди", принцесса, - попросил тот, и подумал, что бы она сказала, если бы он стал фехтовать всерьез, в полную силу.

Принцесса восхищенно глядела на него.

- Ты дьявол, Тедди!

- Это похвала или упрек? - лениво поинтересовался Тедди.

Принцесса улыбнулась.

- Я не встречала до сих пор воина, равного тебе.

- И не встретишь, - заверил Тедди, решив, что вряд ли кто-то еще из пилотов объявится на этой планетке. Развеивать впечатление о себе он не собирался. Чем меньше ему придется драться, тем лучше для него же.

- Где ты этому научился?

Тедди повел бровями.

- Ну как тебе сказать...

- Я не настаиваю! - поспешно сказала принцесса. - Я понимаю, тебя наверняка связывает какой-нибудь обет. Не отвечай, если не можешь. Я не обижусь.

Тедди нашелся только на корректное "спасибо".

- Ты дерешься совсем иначе, чем мои соотечественники.

- Я дерусь так, как мне нравится, - веско заметил Тедди.

Принцесса продолжала восхищенно покачивать головой. Тедди подал ей меч, настоящий, подобрал свой и, взяв девушку за руку, повел ее к замку.

- Позволь проводить тебя, принцесса...

Хирма машинально пошла за ним. Расстались они на лестнице - принцесса ушла к себе, Тедди наконец решился серьезно поговорить с бароном. Он хотел вернуть себе передатчик, лазерный меч, аварийный комплект, аптечку - весь свой пилотский инвентарь, который унесли дагомейцы. Тедди, чтобы не очень зависеть от Роя, не подавал виду, что в чем-то нуждается. Но рано или поздно все равно пришлось бы ему открыться, потому что без помощи барона Тедди вряд ли мог рассчитывать на успех. Сегодня Тедди решил попросить барона помочь в поисках хотя бы передатчика.

Он вошел в залу, где обычно в это время находился барон, с малого крыла, через боковую неприметную дверцу. Плотные занавеси скрывали все впереди. Тедди аккуратно затворил за собой дверь и собирался выбраться из-за них, когда услышал свое имя. Разговаривали барон, Остин и еще кто-то, кого Тедди не знал; барон велел слуге позвать пилота и тот выбежал. Остин сразу же задал вопрос:

- Ваше сиятельство, мне кажется, что вы знаете, кто на самом деле этот человек.

Тедди готов был поспорить, что барон сейчас насупился.

- А с чего ты решил, будто он не тот, за кого себя выдает?

Остин замялся и за него ответил третий:

- Но ведь видно, что он воспитывался не в благородном семействе.

- А ты можешь назвать его простолюдином?

- Н-нет... - голос был неуверенный.

Барон крякнул.

- Господи, до чего же тупые у меня вассалы! Ну подумайте головой, кто может быть двадцати трех - двадцати пяти лет от роду, не имеющий понятия о светских манерах, но мгновенно их усвоивший, явно высокого происхождения, судя по благородству и умению фехтовать, кто? Со шрамом на левом локте, если вы удосужились его заметить... Кто? А?

- Бог мой! - просипел Остин. - Шрам!

Тедди машинально пощупал длинный рубец на левой руке - печальную память о стычке с годовалым кудренком на Снежане.

- Принц Тауншенд! - догадался и третий собеседник, - исчезнувший спустя месяц после рождения и объявившийся в прошлом году? Но его же, говорят, убили в Авостинге.

- Значит, не убили, - сказал барон.

Остин осторожно отметил:

- Все вроде бы сходится, но... Как-то не могу поверить.

Тедди подумал: "Узнать бы, убили на самом деле этого Тауншенда или нет. Принцем быть проще."

Слуги искали его по замку и пора было им показаться.

- Не подавайте виду, что узнали его, - услышал Тедди голос барона перед тем как выскользнуть назад за дверь. Он хотел обойти вокруг и войти через главный вход. На лестнице ему встретилась успевшая переодеться принцесса.

- Хирма, у меня странный вопрос, - выпалил Тедди, справедливо считая, что чем неожиданнее атака, тем больше шансов на успех. - Кто такой принц Тауншенд?

Принцесса удивленно взглянула на него, даже скорее не удивленно, а словно бы опасаясь подвоха. Но ответила по обыкновению полно:

- Это принц Дагомеи... Его выкрали в возрасте четырех месяцев. А в прошлом году в битве при Каратинге он объявился с небольшим отрядом горцев; его узнали только по медальону отца. Его убили, кажется этой осенью. А что?

Тедди часто за последний месяц обращался к Хирме за объяснениями.

- Говорят он был искусным фехтовальщиком?

- О, да! Одним из лучших по эту сторону океана!

В это время слуга, почтительно приблизившийся к ним, торжественно произнес:

- Пилот Айрон, вас просит к себе его Светлость барон Рой!

Тедди предложил принцессе руку и так вдвоем они и вошли в баронскую залу, на этот раз с главного входа. Барон, увидев их, ухмыльнулся:

- Великие небеса! Какая великолепная пара!

Тут явно скрывался намек - Тедди просто не знал, что принцесса Хирма должна была бы стать женой Дагомейского принца, если бы того не украли. Принцесса намек поняла. Тедди почувствовал, как дрогнула ее рука, но сам он только на всякий случай насупился. В зале людей было уже больше десятка, очевидно намечался военный совет. Тедди отвел принцессу к ее сидячему месту и присоединился к группе, стоящей у баронского трона. Он знал, что утром приехал посланец от короля - важный мужчина слева от барона, вероятно, им и был. На севере пару дней назад состоялась небольшая стычка, Тедди краем уха слышал, что отряд дагомейцев устроил резню в одной из пограничных деревень и теперь, судя по всему, готовилась ответная карательная вылазка.

Посланец картинно вручил барону какую-то грамоту, Тедди поморщился все эти ритуалы средневековья забавляли его лишь в первые дни, а теперь успели наскучить и казались глупыми, напыщенными и никчемными. Тедди ожидал, что опять начнется трепотня насчет коварных дагомейцев, но барон оказался человеком практичным - сразу же начал обсуждение деталей похода.

Тедди напрягся - объектом нападения намечался город Таулект, где располагался замок герцога Арнея. Похоже, это был решительный шаг, даже Тедди понимал, что он означает войну, но ему это сейчас было только на руку, ибо Герб Коллайти находился именно там, а значит возникал немалый шанс добраться до передатчика.

А потом началась такая кутерьма, что Тедди растерялся на целых два дня. Замок ожил, всюду сновали люди, что-то перетаскивали, орали друг на друга, водили по двору лошадей, запрягали и тут же распрягали их, дергали друг друга, спорили; кузница превратилась в бурлящий цех, за стенами замка - в городе - тоже все кипело и перемешивалось, отряды вооруженных людей стекались к замку со всей округи и разбивали лагеря прямо у стен, по обе стороны рва. Потом все вдруг как-то враз улеглось и стало известно, что завтра с утра поход начинается. Тедди еще в первый день пересмотрел свое снаряжение - одежду и оба меча - и все остальное время слонялся и глазел на все, что вокруг творилось.

Барон и его приближенные выглядели на редкость помпезно - как на непривычный взгляд чужеземца-инопланетянина. Все собранное войско за выдвинулось из замка на городскую площадь, где собрался, наверняка, весь город. Глашатаи выкрикивали имена, титулы и заслуги вельмож, народ встречал их гулом и свистом. Когда горластый, не умолкавший ни на миг глашатай прокричал: "Пилот Тед Айрон!" и Тедди вдруг оказался в центре внимания, он немного стушевался. По сравнению с остальными, разодетыми в немыслимые наряды и доспехи, увешанные всевозможным оружием, от булавы до арбалета включительно, окруженными оруженосцами и свитой, Тедди и впрямь не особо смотрелся в бесформенном балахоне с капюшоном и с парой мечей за спиной. Хорошо еще, что очень занятый все эти дни барон все же не забыл о Тедди и подобрал ему коня.

От всей этой сутолоки голова шла кругом и Тедди уже давно чувствовал себя потерянным. Что делать и как вести себя дальше он не имел ни малейшего понятия. Выручила принцесса. Она опять надела костюм амазонки и судя по непринужденности, с которой управлялась со своим конем, это занятие было ей прекрасно знакомо. Хирма выскользнула откуда-то сбоку:

- Ну что же ты сник, Тедди? Я-то думала, что война и походы - твоя стихия.

- Гм! Это даже несколько больше - это моя профессия, но боюсь вы воюете совершенно иначе. Я слегка теряюсь...

Принцесса понимающе тряхнула головой, хотя что она понимала - понять было трудно.

- Держись рядом, Тедди...

"Он чужой. Совершенно чужой здесь. Как еще можно воевать?" - подумала она.

Войско уже выбралось за город и резво двигалось на север. Тедди отвык от пейзажей кислородных миров, последнее время он безвылазно торчал в космических патрулях, пока судьба не забросила его на эту планетку. Пилот-бродяга, космический волк и потрошитель пеломенских "чебурашек" с детским восторгом глазел на лес, на дикое буйство первозданной природы и впервые ощутил, что жизнь не менее великая штука, чем космос.

Принцесса, а с ней и Тедди, двигались в голове растянутой колонны, барон отстал и находился в центре войска. К вечеру они достигли границы владений барона Роя. Сбоку маячило что-то на редкость черное, как выяснилось - деревня. Именно здесь побывали дагомейцы и, как водилось, в этом мире, оставили после себя только головешки да опаленную землю.

Тедди в пути размышлял, мягко подпрыгивая в седле, и скоро перестал замечать все, кроме едущего впереди всадника. Если барон принимает его за дагомейского принца, значит полной веры ему сейчас нет - вылазка-то против Дагомеи. Скорее всего, принцесса просто приставлена наблюдать за ним - а она стоила нескольких солдат. Ему устроили экзамен и Тедди должен его выдержать. Или не должен? Как повел бы себя на его месте принц Тауншенд? Тедди терялся в догадках. Пока приходилось только ждать.

На следующее утро состоялся очередной совет и была сколочена разведгруппа, куда вошли два десятка воинов барона, Остин, два офицера помельче, принцесса и Тедди. Разведчики выдвинулись вперед и двигались с повышенной осторожностью.

Барон действительно принял Тедди за принца Тауншенда. Принц давно не ладил с правителями Дагомеи - законная власть должна была принадлежать ему, а на деле там правил бывший канцлер Кейт Гро, объявивший себя королем. Все знали, что к королевской фамилии он не имеет никакого отношения - но молчали. Для барона Роя находящийся в изгнании принц являлся потенциальным вожаком возможного переворота в Дагомее, где недовольство правлением Гро уже вылилось в несколько кровопролитных восстаний. Поэтому Рой решил всячески поддерживать Тедди.

Вместе с тем полной уверенности в том, что Тедди действительно дагомейский принц, у него не было. Но в конце концов - так ли уж важна подлинность принца если дело дойдет до переворота? В Дагомее уже существовала по сути дела целая повстанческая армия, состоящая из отдельных разрозненных банд и группировок, которую оставалось только подчинить, организовать и сплотить в одно целое.

Кейт Гро, зная, что принц может вернуться и предъявить законные права на престол, понял, что единственный путь, который не приведет его к краху - это война. По его приказу герцог Арней и устроил провокацию на границе. Шпионы донесли, что Рой, как и ожидалось, затеял ответный поход. Но рой не знал, что встретит его объединенное войско Гро, Арнея, Герцога Инци, барона Карнеги и их многочисленных вассалов, вшестеро превышающее по численности силы Роя. Разбив его, Гро намеревался захватить сначала Алгому - город барона Роя, а затем и весь Данкартен, вполне рассчитывая на успех, потому что без сил Роя Данкартен не в состоянии был серьезно противостоять Дагомее. Король Данкартена Рик Барнегат не подозревал о планах Гро, считая случившуюся заварушку мелким инцидентом-провокацией Арнея. Посылая Роя на Таулект, Барнегат считал, что тому придется иметь дело только с силами Арнея.

Гро и его приближенные следили за продвижением войска Роя из замка Таулект. Когда они посчитали, что Рой зашел достаточно далеко, воины Дагомеи с трех сторон начали атаку.

Разведотряд, с которым двигался и Тедди, опередил основные силы на добрых четыре мили и поэтому сразу же оказался в кольце. Все произошло очень быстро - предупреждающий крик одного из воинов-дозорных и сразу после этого звон мечей. Дагомейцы атаковали пехом и Тедди, не привыкший к лошадям, мгновенно соскочил со своего конька. Больше половины отряда полегло сразу. Уцелевшие образовали три островка: принцесса и трое солдат; Остин, офицер по имени Спик и еще шестеро солдат и, наконец, Тедди, сражающийся в гордом одиночестве. Принцесса яростно крушила нападающих, в то время как все трое солдат прикрывали ей спину, количество убитых дагомейцев здесь быстро росло и Тедди, успевающий наблюдать за всеми, весьма не позавидовал ее противникам. Остин со своими медленно пробивались к опушке леса, организовав грамотную круговую защиту. Тедди пока держался без особых усилий, радуясь, что успел переделать меч и лезвие теперь вращалось. Он экономил массу времени, враги не успевали ничего сообразить - и падали, сраженные. Тедди уже начал вызывать у них суеверный ужас бесформенный серый, как лунная тень, призрак со странной техникой боя и непонятным изогнутым мечом. А Тедди спокойно расправлялся с новыми противниками, чувствуя к ним легкое презрение - все равно как к муравьям, пытающимся помешать бульдозеру разорять их муравейник. Так продолжалось минут двадцать - Остин, Спик и двое уцелевших солдат почти пробились к лесу и тут их обезоружили. Через минуту оступилась и упала принцесса, сражавшаяся к этому времени одна, - ее тоже связали. Оставался лишь Тедди. Он по-прежнему не получил ни одного повреждения, постоянно перемещаясь, чтобы упавшие тела не мешали, но уже начал чисто физически уставать - меч все же был металлическим и весил немало. Из сотни нападавших невредимыми осталось человек двадцать, когда подоспела новая партия дагомейцев. Тедди увидел, как принцессу и остальных увезли в сторону Таулекта. Пора было убираться отсюда.

Текли выбрал направление, взвинтил восприятие, нанес несколько ударов по кругу и стал быстро прокладывать дорогу к лесу. Дагомейцы, и без того напуганные поведением Тедди, увидели, как его силуэт вдруг расползся, потерял четкие очертания и сразу вслед за этим половина из тех, кто стоял ближе к нему вышла из строя от невидимых, но весьма ощутимых ударов. Остальные упали на колени и что-то забормотали. Тедди не возражал: если форсированная динамика вызывает суеверный страх, стоит это запомнить и применять по мере необходимости. Он постарался побыстрее скрыться в лесу.

К вечеру Тедди достиг Таулекта. Город охранялся так же, как и Алгома - стражниками у ворот. Ворота уже закрыли. На стену взобраться особого труда не составляло - для Тедди во всяком случае. Он мог подняться и по голой кирпичной стене, а эта была сложена из бугристого необработанного булыжника. Наверху Тедди сразу же столкнулся со стражником. Тот ничего не успел сообразить - удар ногой в развороте - и полетел со стены, нелепо дернувшись всем телом. Тедди прыгнул вниз прежде, чем на шум кто-то явится.

Улицы Таулекта мало чем отличались от алгомских. Тедди усвоил главное правило - все улицы - или почти все - ведут к замку.

На полпути Тедди окликнули, скорее всего какой-то патруль - трое вооруженных громил. Тедди покорно подошел, швырнул первого протянувшего к нему руку в сторону, двоих других успокоил руками. Первый, пошатываясь, выбрался из грязной канавы, но Тедди, с извинениями, ногой загнал его туда же уже надолго.

Ров перед замком Тедди просто перепрыгнул. В конце концов восемь метров это не так уж много, если знать кое-какие хитрости и вообще технику прыжка. Следующим препятствием встала стена. Снизу было видно, как по ней чинно вышагивают охранники. Тедди минут десять понаблюдал и выбрал место, где удобнее влезть наверх. Он собирался сделать это незаметно - если прорываться силой замок мгновенно превратился бы в гудящий улей, и у местных пчел в активе имелось неоспоримое преимущество - они досконально знали свой улей; Тедди же не знал его вовсе.

Он продолжал выжидать удобный момент. Мимо него по мосту дважды проносились всадники, а из замка вышел вооруженный отряд и неспешно направился в сторону городских ворот. Луна висела над замком словно отполированный полтинник и равнодушно заливала окрестности зыбким приглушенным светом.

Когда стражники на стене стали сменяться Тедди понял, что его время пришло. В три приема он оказался наверху и серой незримой тенью перемахнул на ту сторону. Охрана его не заметила; Тедди с легкой ностальгией вспомнил кошмар всей пилотской школы - старика Блейка, учившего их двигаться быстро и бесшумно. "Блейк знал свое дело", - вздохнул про себя Тедди. Первый раз он применял вколоченные инструктором навыки на деле и до сих пор все шло, как по маслу.

Во двор он проник, теперь предстояло проникнуть в замок. Из двух вариантов - окна и двери - Тедди, секунду поколебавшись, выбрал окна.

Поскольку снаружи было темно, стоило подобраться к освещенному окну, чтобы его не заметили из комнаты, а он мог увидеть что там внутри. Вламываться наугад в темное окно, не зная куда и к кому оно ведет, было бы явной глупостью.

Освещенные окна складывались на фоне стены в бедный узор - темных окон насчитывалось больше.

Выбирать, все же было из чего. Вон те три окна подряд - судя по всему, довольно просторный зал. Нет, туда лезть опасно, там наверняка заседают хозяева - Арней или кто там еще. Два окна посредине, освещенные куда меньшим количеством свечей, чем предыдущие три, располагалось на залитой лунным светом части стены и Тедди их тоже отмел. В пристройке из окон тянуло дымом - Тедди предположил, что там кухня, а значит людей там тоже предостаточно.

Оставалось одно-единственное окно в башне. Добраться к нему было трудно, но можно.

Первую часть подъема он преодолел по соседней стене, цепляясь за сетью вгрызшийся в камни плющ, потом поднялся по узкому желобу между стеной и башней на уровень окна и по еле заметному карнизу-выступу подобрался к мутному стеклу.

В небольшой, но очень высокой комнатушке на некоем подобии ложа спала принцесса Данкартена. Оружия при ней не было и выглядела она уставшей и отчаявшейся.

Тедди ухмыльнулся:

"Наверное, это судьба! Вечно мне приходится ее выручать".

Лучший вариант для проникновения в замок трудно было придумать: уж Хирма-то не станет поднимать шум из-за его вторжения. Тедди закрепился на стене, подковырнул раму и вытащил половинку стекла. Держа его одной рукой - не бросать же вниз, звону будет на всю Дагомею! - переместил ноги внутрь, нашел опору и влез в окно целиком. Оставив стекло на окне Тедди прыгнул вниз на словно приготовленную для него циновку.

Его здесь ждали. А он этого не учел. Пола под циновкой не оказалось и пилот ухнул в четырехметровую узкую яму.

А в это время изрядно поредевшее войско барона Роя откатилось к Алгоме, силы Дагомеи теснили южан и быстро продвигались к городу.

3. БЕГЛЕЦ

Вверху сразу же раздались голоса - мышеловка с урчанием проглотила добычу и ловцы спешили поглядеть на нее.

Тедди мрачно уселся на пол. Черт возьми, да ведь идиоту должно было догадаться, что в Таулекте ему готовили встречу, стоило только пораскинуть мозгами. Тедди этого не сделал, - почему - и сам не понимал.

В светлом круге наверху появилось несколько лиц. Двое лучников взяли Тедди на прицел.

- Оружие! - потребовали сверху.

Тедди коротко поразмыслил. От стрел он, конечно, увернется, но смысл? Все равно он бессилен в этой цилиндрической яме. Пожалуй, лучше сделать вид, что сдался, а там видно будет.

- Поберегись... - угрюмо посоветовал он, выбрасывая из ямы мечи. Фигуры отшатнулись, послышалось отчетливое "Звяк!" и лица склонились вновь.

- Это все?

- Все, - буркнул Тедди.

- Ха! - ухмыльнулись наверху. - Пойдем, обрадуем капитана!

В яму заглянуло еще несколько лиц, потом послышался звук запираемой двери и вскоре над ним склонилась принцесса.

- Тедди!

Тот недовольно молчал.

- Я знала, что ты придешь!

- Они тоже знали! - проворчал Тедди.

Принцесса на секунду исчезла и в яму свесилась веревка со множеством узлов-ступенек.

- Выбирайся!

Тедди поднялся наверх и принцесса сразу же повисла у него на шее.

- Это большая война, Тедди! Здесь все эти вороны - и Гро, и Инци, и даже старая развалина - Карнеги. А отец и весь Данкартен ничего не знают! Если войско Роя разобьют, Данкартену конец!

- Разделяю твое отчаяние, принцесса. Но ничем помочь, увы, не могу. Как это не прискорбно, - в голосе Тедди преобладало уныние.

Он огляделся, ни на что не надеясь, просто так, в порядке знакомства. Кроме двери в коридор, крепко запертой, наблюдалась еще одна дверь, открытая.

- А это куда? - поинтересовался Тедди, - что там, за дверью?

- Коллекция, - фыркнула Хирма. - Арней собирает подсвечники. Пока в специально отведенной комнате ремонт - маги-алхимики разворотили полстены - ее переместили сюда.

- Интересно, - Тедди просунул голову в дверной проем.

Комната напоминала музей. На стенах, на полу, на столах и подставках, висели и крепились сотни всевозможных подсвечников самой разнообразной формы и размеров, и в каждом горела свеча. Подсвечники были разные простые глиняные и роскошные рубиновые, резные деревянные и высеченные из камня.

Тедди вошел. Принцесса осталась в дверях.

- Любопытно! Арней, похоже, большой оригинал. Мало того, что собирает всякую гадость, так еще и хранит ее в тюрьме!

- Я же говорила, его подручные что-то взорвали в смежной комнате.

- А больше мест в замке нет, что-ли?

- Тюрьма вообще-то немного дальше. Здесь комнаты для гостей, - Хирма говорила неохотно, словно ей больше нравилось пребывать именно в тюрьме, а не в комнате для гостей.

Тедди воодушевленно оглядывался.

- Арней мне уже хвастался последним приобретением. Перед самым отъездом к войскам.

- Он уехал?

- Да. Вон, на столе видишь? - Хирма указала на тускло-зеленый подсвечник, вставленный нижней частью в ажурную оправу, искусно украшенную драгоценными камнями.

Тедди покосился в ту сторону и почувствовал, как у него взмокли ладони.

Он, еще не веря себе, повернулся к принцессе.

- Хирма... кажется, я все-таки могу помочь Данкартену.

Пилот протянул руку, взял слабо отблескивающий металлом подсвечник и ребром другой сшиб оправу. Пламя свечи заколебалось и на пол закапали шарики воска. Принцесса вопросительно глядела на него.

- Как ты думаешь, что это?

Девушка пожала плечами:

- А разве не подсвечник?

Тедди ухмыльнулся. У него резко улучшилось настроение.

- Знаешь, не совсем. Это так, самую малость, совсем чуть-чуть, оружие. Меч.

- Меч???

Принцесса не могла понять, то ли Тедди свихнулся от огорчения, то ли это его очередная штучка.

- Представь себе, меч!

Тедди проверил заряд (полный!), перевел накал на четверку и выпустил луч. Воск мгновенно растаявшей свечи дождем упал вниз и, не долетев до пола, испарился. Из рукоятки того, что Арней принял за необычный подсвечник вырвался ярко-зеленый полутораметровый лучевой шнур и в комнате сразу стало светлее. Принцесса испуганно попятилась назад, в первую комнату, глаза ее расширились, лицо сильно побледнело. Тедди счастливо рассмеялся.

- Не бойся! Это обычный лазерный меч.

Принцесса попыталась взять себя в руки, но Тедди заметил, что губы ее продолжали шевелиться, словно девушка твердила заклинания.

- Меч, сделанный не из железа, а из света. Понимаешь? Это локальный лазер, квантовый усилитель ограниченного радиуса действия. Представь что много света спрессовали в узкий пучок. Шнур. Понимаешь?

- Нет... - прошептала принцесса.

- А-а, ладно, - махнул рукой Тедди. - Главное, что он действует.

Принцесса завороженно глядела на луч, потом медленно перевела глаза на Тедди и несмело потянулась рукой к лучу.

- Э-э! Осторожнее! Клинка нельзя касаться. Как огня, понимаешь?

Хирма поспешно отдернула ладонь, пытливо глядя Тедди в лицо.

- А... можно мне?

Тедди улыбнулся и вложил в ее руку рукоятку меча. Хирма осваивала новые ощущения. Рукоятка была очень легкой, а клинок и вовсе ничего не весил и оттого меч казался игрушечным. Ее сомнения так ясно отразились на лице, что их заметил даже Тедди.

- Попробуй перерубить стол, - посоветовал он вкрадчиво.

Хирма с тем же сомнением оглядела меч, потом стол и коротко рубанула сверху вниз по плоскости столешницы.

Луч со слабым усилием прошел сквозь толстенный дуб и стол развалился на две половины. Хирма пораженно опустила меч и тот немедленно пропахал в каменном полу узкую борозду.

Этого принцесса уже не выдержала. Вскрикнув, она собралась бросить меч на пол - Тедди отобрал свое оружие и взяв девушку за руку увлек в первую комнату. Там он, не теряя зря времени, вырубил в двери проход, выскочил в коридор, двум полусонным стражником снес клинки по самые рукоятки и уже без помощи меча разлучил их на некоторое время с сознанием. Потом вернулся в комнату-музей; оставив Хирму у выхода, убедился, что кроме меча здесь нет ни одной вещи хобартского производства и вновь взяв принцессу за руку повел ее прочь от несостоявшейся тюрьмы.

Но уже у ближайшей после поворота двери Хирма потянула его за рукав, требуя остановки. Тедди обернулся.

- Здесь Остин и Спик, а в помещении напротив - двое наших солдат.

Хирма с нажимом глядела на Тедди, хотя тот ничего против не имел разворотить еще две двери было совсем не трудно; об остальных пленниках Тедди просто-напросто забыл, потому что до встречи с принцессой не собирался выступать в роли спасателя. Он пожал плечами и через пару секунд в двери зияла обожженная дыра, оттуда послышалось сдавленное икание. Принцесса заглянула в камеру.

- Остин! Быстрее отсюда!

Тедди уже выпускал из плена двоих дюжих солдат, перерезав им веревки на руках. Принцесса догнала Тедди и сама взялась за его руку, за ней спешили Остин и Спик. Все шестеро кинулись к спуску из башни.

Это напоминало отчаянный рейд истребителей сквозь заградительные поля крейсера. Спустившись по винтовой лестнице и обращая в бегство обезоруженных и сбитых с толку стражников, Тедди с Хирмой и остальным проломились прямо сквозь стену во двор, потом посеяли панику у ворот: стража при виде действия лазера с воплями разбежалась, Тедди перерубил толстенные цепи словно молодые побеги бамбука и тяжелые ворота с глухим стуком упали наружу, вытянувшись мостом от стен на противоположную сторону рва.

По городу они промчались с резвостью скаковых лошадей; при виде людей Тедди пошире размахивал мечом и старался как можно больше всего вокруг обрушить. Это действовало безотказно - люди исчезали, как ошпаренные. Тем же манером они прорвались и через городские ворота - в решетках Тедди мигом проделал проходы - и оставили десяток воинов гадать, что же за сила превратила в обрубки их мечи и отвесила им вдоволь тумаков. Принцесса не отставала ни на шаг от шедшего первым Тедди, задержавшись только у коновязи. Когда Тедди выскочил из дыры в воротах и убедился, что они действительно прорвались и больше воевать не с кем, принцесса вывела вслед двух коней и швырнула ему уздечку:

- Держи и вперед!!! Остальные просачивались в дыру уже верхом.

Тедди убрал луч, пристегнул рукоятку меча к специальным шлевкам на рукаве комбинезона, вскочил на коня и помчался прочь от Таулекта.

Когда он привык к мысли, что они ушли из города и следовательно пленниками быть перестали, Тедди вдруг подумал о том, что раз уж обнаружился меч, то где-то поблизости должны бы находиться и передатчик с аптечкой, и прочие вещи его пилотского комплекта и в данный момент Тедди от них стремительно удаляется. От таких мыслей ему не стало хорошо, он машинально натянул поводья и конь послушно остановился. Спутники, проскочив немного вперед, вернулись и, вопросительно поглядывая, окружили его.

- Что такое? - с неудовольствием подал голос Остин.

Хирма преданно глядела на Тедди.

Пилот медленно оглядел всех. Потом глухо пояснил:

- Я вернул свой меч, но другая вещь, которая мне гораздо нужнее, осталась в Таулекте.

Повисло короткое молчание.

- Тедди! - пылко воскликнула принцесса, - сначала нужно предупредить Данкартен и помочь барону Рою. Все остальное потом. Пожалуйста Тедди?

Тедди начал колебаться. В пылу бегства он совершенно выпустил из внимания тот факт, что передатчик где-то рядом, и сейчас в душе ругал себя последними словами, но трудно было не внять мольбе принцессы. Почему-то хотелось сделать ей что-нибудь приятное.

Остин был более логичен:

- Таулект сейчас гудит, как раздавленное осиное гнездо. Мы навели там такой шум, какого в жизни никто представить не мог. Это же чистое самоубийство, даже для тебя, Тедди. Тебе придется только сражаться беспрерывно, пока какая-нибудь случайность тебя не погубит. Ты не вернешь ничего. А вот если мы войдем в Таулект как хозяева...

- Гм! Пожалуй, ты прав, Остин. А чтобы войти как хозяева, придется постоять за Данкартен. О'кей, я согласен.

Шестерка всадников пришпорила коней и унеслась к Алгоме, прямиком через лес. Несмотря на темноту, относительную, потому что было полнолуние, лошади исправно находили путь между мачтовыми стволами, лишенными внизу веток, а когда они ступили на дорогу, город Роя стал приближаться еще стремительнее.

К Алгоме они успели спустя час после рассвета. Войска южан, вернее их остатки, засели за городской стеной, а тысячи дагомейцев кольцом охватили город, силясь раздавить его. Походная палатка главарей - Гро, Карнеги, Инци и Арнея - располагались прямо напротив главных ворот. Штурм, очевидно, начался с рассветом и сейчас горстка воинов Роя обороняла ворота, держась до сих пор только потому, что достаточно большое количество дагомейцев не могло одновременно насесть на них. Остальные южане занимались тем, что разными способами сбрасывали со стен атакующих.

Шестерых всадников заметили только тогда, когда Тедди обрушил на ближайшее скопище дагомейцев два толстенных дерева, а его спутники с воплями "Данкартен, впереди" и размахивая добытыми еще в ходе бегства из Таулекта мечами врубились в плотный строй неприятеля.

Главным действующим лицом, что и неудивительно, явился лазерный меч в руке Тедди. Пилот нарочно постарался начать драку среди старых деревьев он косил их как траву, не забывая и о врагах; падающие стволы перебили едва ли не больше солдат, чем сам Тедди. Действовал он сознательно стараясь вызвать побольше паники и немало в этом преуспел. Дагомейцы ринулись из леска, как зайцы от пожара, Тедди, крича, завывая и ругаясь на межпланетном, размахивал лучом, довершая начатое. Хирма, Остин и Спик с солдатами тоже дрались, как взбешенные тигры, начав теснить дагомейцев, и это было самое странное, ибо тех скопилось здесь не менее сотни.

К этому времени уже и Алгома заметила неожиданную поддержку и из ворот города быстренько организовали вылазку - сотни три воинов ударили изнутри кольца в том же месте, где атаковал Тедди со спутниками. И кольцо тут же лопнуло. Дагомейцы дрогнули и оттянулись. Тедди нос к носу столкнулся с бароном Роем. Тот видел, как Тедди валил деревья, и поэтому, все сообразив, орал, тыча пальцем в стены Алгомы:

- Орудия! Уничтожь их осадные орудия!

Тедди понял и кивнул. Южане, воодушевленные успехом, расширяли пролом в кольце, Тедди сшиб с коня ближнего дагомейца и поскакал вдоль стены, разрубая лестницы нападавших и метательные орудия наподобие катапульт. По нему начали стрелять из луков и пришлось взвинтить восприятие. Пилот уворачивался от стрел, это не составляло большого труда, но конь на это не был способен и сразу же превратился в подобие подушечки для иголок. Тедди рухнул вместе с ним, но успел все же оттолкнуться от бедного животного еще в падении. Приземлился он чуть в стороне, вскочил и, на бегу уклоняясь от стрел, устремился к очередной катапульте. Все вокруг застыло; люди двигались еле заметно, стрелы лениво скользили к тому месту, где Тедди находился несколько долгих мгновений назад, звуки сместились по тембрам вниз и растянулись в непонятный басовитый гул; так продолжалось очень долго и за это время Тедди успел столько всего перебить и переломать, что уже начал опасаться за естественный ход истории; и только после этого он обратил внимание, что все дагомейцы умопомрачительно медленно двигаются по направлению от Алгомы, стрельба по нему прекратилась, а в ушах звучит ритмичное, уже не первый раз повторяемое слово, но понять его Тедди не мог из-за тягучести звуков.

Он остановился и притормозил реакции, вываливаясь назад, в обычный мир.

- ...я-а-а! Человек-молния-а-а! Человек-молния-а-а! - разносилось вокруг из тысяч глоток и мощь звуков по децибелам вряд-ли уступала взлетающему космолету. Пространство перед городом стремительно пустело, войска Дагомеи беспорядочно отступали на север, и защитники Алгомы почему-то не стали их долго гнать.

Скоротечный бой завершился. Вокруг скопилась пропасть убитых и раненных дагомейцев, а воинов Роя на земле почти не было. Тедди убрал луч, экономя заряд, и устало побрел к барону, который невдалеке разговаривал с Хирмой и Остином.

4. ГОНЕЦ

Рой теперь смотрел на Тедди иначе, чем раньше - сдержанное недоверие исчезло, а вместо него возникло уважение и, насколько на нее был способен барон, благодарность. Хирма еще раньше не только взглядом, но и всем видом своим выразила готовность идти за Тедди хоть куда, хоть к черту в зубы, и только Остин как обычно оставался бесстрастным и излучал лишь легкий скепсис.

Тедди решил раскрыть свои карты - терять ему все равно нечего, а вера теперь ему была.

- Барон, вы будете брать Таулект? Меня интересует только это.

Рой нахмурился.

- Я должен это сделать!!! Но, увы и ах! - пока не могу...

- Знаю! - фыркнул, перебивая, Тедди. - Дагомейцев слишком много, а надо еще предупредить короля Барнегата, чтоб прислал подмогу.

Рой закивал, соглашаясь, и Тедди после секундного колебания подлил масла в огонь:

- Барон видел мой меч?

По тому, как заблестели глаза барона, Тедди понял, что тот заложит душу и все состояние за подобную игрушку.

- В Таулекте остались еще кое-какие мои вещи. Когда я до них доберусь, меч станет твоим. Если, конечно, поможешь мне в этом.

Рой остолбенел. Кажется, это превзошло все его самые смелые ожидания и мечты.

- Но... я никогда не имел дела с колдовскими вещами...

"Неудивительно! - хмыкнул в душе Тедди. - Они ведь существуют разве что в вашем воображении - и только. А законы физики - везде законы физики, даже на феодальных мирках..."

Барон был порядком растерян и от неуверенности здорово злился.

- Ничего, - успокоил его Тедди, - колдовства там всего-то на грош, а о том чтобы меч тебя слушался, я позабочусь.

Тедди ничем не рисковал. Если батарею меча не подзаряжать, энергия иссякнет достаточно быстро, чтобы Рой ничего серьезного натворить не успел. А потом пусть пользуется рукояткой как подсвечником - это лучшее на что она сгодится. Когда люди Барри взяли пилота в первый день, меч стоял на вольной подзарядке и черпал энергию откуда только мог, в основном, наверное, от света тысяч свечей в коллекции герцога Арнея. Спасибо тебе, Арней!

Тедди ухмыльнулся. Только теперь он подумал, что меч мог бы остаться и незаряженным. Впрочем, это задержало бы его в Таулекте всего на три-пять часов.

Барон закивал и в глазах его вновь блеснуло недоверие, но где-то далеко-далеко, за общей доброжелательной маской.

- Советую побыстрее послать гонцов к королю... - зевнув сказал Тедди, одновременно размышляя, не слишком ли он обнаглел.

Барон переглянулся с Хирмой и принцесса заулыбалась:

- Тедди, гонец - это я, и я намереваюсь взять тебя с собой в Райму.

Пилот приподнял брови. Ехать на юг, в столицу Данкартена, в его планы не входило. Но Хирма глядела на него уж чересчур преданно. И Тедди смягчился.

- Гм... Я бы сначала чего-нибудь съел. Да и за поспать пару часов не помешало бы.

- Это само-собой!

"Ну что же, - подумал Тедди, - в Таулект соваться все равно не имеет смысла. А так я хоть буду уверен, что известие дошло до Барнегата и вернусь вместе с его войсками. А заодно и страну увижу - когда еще доведется?"

- Тогда этим и займемся, в смысле - чего-нибудь съедим.

Чувствовать себя отпускником перед вояжем и видеть меч на рукаве было донельзя забавно.

Разбудили его под вечер. Сказать, что Тедди выспался было нельзя, но так катастрофически, как раньше, спать уже не хотелось.

К отъезду все уже подготовили. Хирма, одетая по-походному, поправляла что-то в сбруе своего коня; рядом стояли четверо ратников, держа под уздцы своих скакунов и судя по тому как оттопыривались дорожные сумки, они собирались ехать с ними. Тедди подошел. Рой и Остин стояли здесь же и тихо переговаривались. Спик успокаивал тонконогого коня, поглаживая его; вероятно этот конь предназначался Тедди. Пилот бегло оглядел его, но поскольку ровным счетом ничего не понимал в лошадях, сделал вид, что в общем доволен.

- Тедди, - позвал его Рой. Тедди обернулся. Барон протягивал ему меч, тускло поблескивавший в лучах покрасневшего вечернего светила. Тедди принял его и внимательно оглядел. Это был клинок, изготовленный по его проекту - кузнец неплохо усвоил преподнесенные уроки и этот меч оказался еще лучше, чем пара предыдущих, которых пилот лишился в Таулекте. Даже лезвие легко вращалось - последнее было странным, потому что ранее эту операцию Тедди проделывал сам. Присмотревшись, он обнаружил, что сделано это немного иначе, но в целом не хуже.

Он поднял взгляд на барона.

- Спасибо.

Барон напыжился и благосклонно кивнул. Впрочем, Тедди прекрасно понимал, что благодарить следует не Роя, а кузнеца, который, довольно щурясь, стоял поодаль. Тедди помахал ему рукой и повесил меч за спину. "Пусть будет, - решил он, - и солиднее, и вообще..."

Все вскочили на коней. Спик тоже, именно на того, которого держал. Тедди сказал "Гм!", и ему тут же привели другого коня.

Ехало семеро. Тедди, Хирма, Спик, и четверо воинов Роя.

- С богом, - поднял сжатый кулак Рой, и дворовые открыли ворота. Небольшой отряд выехал из замка, пересек Алгому, с надеждой взиравшую на гонцов, и вырвался на пронзительный летний простор.

Солнце клонилось к горизонту, но до заката оставалось еще больше двух часов. Копыта мягко тюкали по пыльной дороге и похожая на раздавленного краба Алгома медленно уползала назад. Тедди нагнал скачущую второй Хирму.

- Принцесса, вы все так были заняты, что забыли меня посвятить в свои планы.

Хирма улыбнулась.

- План прост - добраться до Раймы. И поскорее.

- И сколько же до нее добираться?

Девушка пожала плечами:

- Два дня, если все пойдет как надо.

Тедди машинально потрогал лучевой меч и убедился, что тот стоит на вольной подзарядке, а значит вовсю поглощает щедрую энергию местного солнышка, потому что более серьезного источника в округе не наблюдалось.

- Ну а сегодня что?

- Я думаю, мы должны успеть до темноты проехать Кер-д'Аллен и, может быть, даже добраться до харчевни Белого Бигга под Руэттой.

- О'кей, значит, сейчас все зависит от ног этих зверюг? - Тедди похлопал по шее своего флегматичного конька. Принцесса засмеялась и пришпорила своего. Семеро всадников приближались к застывшему в вечерней дымке, раскорячившемуся неровной кромкой древнему лесу: до него оставалось всего несколько миль и последние минуты он неясной линией маячил на горизонте.

А несколькими часами раннее к северу от Алгомы в лагере дагомейцев Кейт Гро, посоветовавшись со своими вассалами, пришел ко все тому же, единственно возможному выводу - Рой пошлет гонца в столицу за подкреплением. И у Гро был вполне реальный шанс этому помешать. Отряд Хирмы не подозревал, что уже с первых минут похода их сопровождали воины Дагомеи числом чуть более полусотни. Прячась за холмами, а в лесу держась двумя группами позади и левее гонцов они выжидали удобный момент для нападения. Тедди успел здорово запугать дагомейцев и несмотря на заметное превосходство в количестве они не осмеливались напасть сразу.

Гонцы почуяли неладное миль на пятнадцать углубившись в чащу. Спик то и дело беспокойно озирался; наконец он придержал коня и поравнялся с принцессой.

- Ваше Высочество! Мы не одни. Конь чует своих сородичей.

Принцесса не удивилась - этого и следовало ожидать, удивило ее наоборот то, что преследователи объявились так поздно.

- Где они?

- Позади и слева. По-моему... - Спик настороженно оглянулся. Тедди отстегнул лазерный меч и тоже осмотрелся. Можно, конечно, свалить несколько деревьев поперек дороги, но смысла это не имело, ибо всадники легко объедут завал лесом.

- Может напугать их? - предложил Тедди.

- Как?

Пилот пожал плечами. Спик понял, что Тедди опять готов выкинуть одну из своих непостижимых штучек. Пилот тем временем надвинул капюшон, соскочил с коня и дал знак спутникам, чтобы отъехали за поворот. Когда те скрылись в сотне ярдов впереди, Тедди поплевал на руки и влез на развесистое дерево, похожее на угрюмого великана, склонившегося в любопытстве над дорогой. Через несколько минут послышался приглушенный стук копыт и вскоре на дороге показалась десятка три воинов. Тедди сжал рукоятку меча и взглянул на примеченный еще раньше камень - вековую мшистую булыгу, застрявшую у дороги бог весть с какого ледникового периода. Высота - метров шесть, скорость падении сложится со скоростью взмаха руки, этого, как рассчитывал Тедди, должно хватить для небольшого фейерверка.

Когда всадники приблизились, Тедди заорал пострашнее и сиганул вниз, на камень. Луч он выпустил в полете, и, приземляясь, рубанул по камню. Скорости хватило - булыга не просто развалилась надвое: под действием "ленивых" квантов луча по линии разлома начался активный молекулярный выброс и камень начал сыпать во все стороны разноцветными искрами, словно увешанная бенгальскими огнями рождественская елка.

Единственное, о чем пожалел сейчас Тедди, что еще не успело стемнеть - в сумерках эффект оказался бы еще более разгромным.

Воины дернулись назад, и их можно было понять - на их глазах самый обыкновенный камень вдруг взорвался светом и там, посреди радужного сияния и искр возникла темная фигура в капюшоне и с ослепительным клинком в руке.

Этого оказалось вполне достаточно. Скоро об отряде напоминали только многочисленные следы, а стук копыт быстро затих вдали. Тедди бегом кинулся за поворот.

То, что он увидел радости ему совсем не доставило.

Пока Тедди пугал одну часть преследователей, другая, о которой пилот совершенно забыл, напала на его спутников, не успевших оказать ни малейшего сопротивления. Четверо солдат полегли в первые же секунды, мечи так и остались у них в ножнах. Спик ничком лежал поодаль в большой круглой луже крови, принцессы и коней нигде не было видно.

Тедди выругался на межпланетном и, видимо заслышав его голос, Спик застонал и пошевелился. Тедди бросился к нему. Офицер был плох, но не настолько, чтобы немедленно умереть. Рассечена кожа на голове, но череп целехонек, и еще большая рубленная рана на боку. Спик еще не потерял сознания, но быстро слабел, теряя кровь.

Тедди еще раз выругался, настраивая меч на поляризованный ультрафиолет, дал минимальную мощность и принялся обрабатывать офицеру повреждения. Плоть быстро перестала кровоточить и раны покрылись тонкой розовой корочкой, Спик перестал стонать, потому что луч пережигал нервы поврежденных тканей и сигналы о боли перестали поступать в его мозг.

- Ты и правда колдун, Тедди, - хрипло произнес Спик, когда пилот закончил курс лечения и пристегнул меч к рукаву.

- Где принцесса? - спросил он хмуро вместо ответа.

Спик поморщился.

- Они увели ее с собой.

- В Таулект?

- Ну а куда же еще?

- И что же нам теперь делать?

Спик хотел потрогать рану на голове, но Тедди схватил его за руку:

- Не стоит. Пусть затягивается... Спик вздохнул.

- Тут невдалеке есть деревня... Ну как, деревня, - таверна и вокруг десятка два домишек.

- Значит, - перебил его Тедди, - я отнесу тебя туда, а сам - в Райму?

Спик улыбнулся.

- Не надо в Райму. Настоящие гонцы едут другой дорогой и к утру успеют все сообщить Барнегату.

Тедди скорчил кислую рожу:

- Значит мы только отвлекали на себя эту банду?

Офицер горько усмехнулся. Он тоже считал, что за хитрость заплачено несколько дороговато.

Лес шелестел листвой и звенел птичьими голосами, словно и не было никакой войны.

- Ну что же... Пожелаем им не разделить нашу участь, - Тедди осторожно поднял раненного, усадил его себе на плечи и поинтересовался:

- Где тут ваша деревня?

Спик молча указал направление.

К домам они вышли затемно. Вверху паутинились замысловатой мерцающей сеткой незнакомые созвездия, луна, похожая на меньшую из лун Хобарта, висела среди звезд, словно квочка среди цыплят. В ночной тиши, как заведенные, стрекотали цикады и Тедди с унынием подумал, что отпуска ему не видать в этом году, как собственных ушей. На Хобарте точно так же стрекотали цикады, точно так же висела в темном небе ленивая луна, а вторая - быстрая - носилась по орбите, словно удравший с поводка щенок, успевая шесть раз за ночь взойти сесть. Но от всего этого его отделяло много-много парсеков и ни единая живая душа не знала, что он - Тедди застрял на этой планетке и торчит тут уже почти второй месяц.

Деревня, как и рассказывал Спик, состояла из двух десятков домишек и расположенной в самом центре таверны, весело выставившей напоказ дюжину ярко освещенных окон. Оттуда доносилась музыка и даже издали Тедди нашел ее мелодичной. Получив согласие Спика, он направился туда. Хозяин, дородный краснорожий мужик, при виде золотой монеты излучил такую доброжелательность, что это втрое перекрыло бы взрыв сверхновой. Спика мигом унесли наверх, а Тедди вошел в саму таверну. На стенах просторной, изрядно прокопченной комнаты, горели факелы, а в центре пылал массивный камин, несмотря на летнюю пору. Десяток приземистых столов ловко разместился вдоль стен, оставив довольно свободного места в центре; за столами сидели, пили, ели и громогласно разговаривали около тридцати человек. Тедди опустился за самый дальний угловой стол, проворный малый-слуга мигом принес ему жаркое и вино. Завсегдатаи оценивающе разглядывали новичка, но пилот был слишком голоден, чтобы обращать на это внимание. Обратить пришлось когда за его стол сел здоровенный косматый детина, живо напоминающий старые сказки о снежном человеке. Тедди вопросительно уставился на него, детина сверлил пилота колючим, словно ветвь акации, взглядом.

Потом он заявил завидным рокочущим басом:

- Ты мне не нравишься!

Тедди скорбно пожал плечами и вздохнул:

- Сожалею...

Вокруг заржали. Детина нахмурился и поинтересовался:

- Тебя никогда не выбрасывали из таверны?

Тедди отрицательно покачал головой. Видимо, здесь развлекались тем, что выбрасывали приезжих из таверны.

- А ты не боишься, что барон Рой открутит тебе голову?

Детина осклабился:

- Он об этом не узнает.

Зеваки собрались вокруг них в предвкушении потехи: то что Тедди на две головы ниже оппонента и вдвое уже в плечах все видели. Детина демонстративно барабанил пальцами по столу и созерцал Тедди, который равнодушно ковырял в зубах тонкой косточкой. То, что выглядевший малышом Тедди не испугался его озадачило, но не более. Теперь осталось только придраться.

- А ты что, прихлебатель барона?

Тедди опять покачал головой.

- А чего же ты им пугаешь?

Тедди безмолвствовал.

- Отвечай, когда с тобой разговаривают!

Пилот сонно поглядел на детину и миролюбиво попросил:

- Слушай, приятель, проваливай, а?.. Я устал и не желаю болтать со всякими болванами.

Детина оживился.

- Все слышали? Меня обозвали болваном.

Он с грохотом встал, взял Тедди за шиворот, вывел его в центр комнаты на свободное место, размахнулся своим огромным, похожим на добрую кувалду, кулачищем и полетел под ближайший стол, разметая торчавшие на пути стулья. Тедди остался стоять, как ни в чем не бывало.

Детина вылез из под стола, выразив изумление даже спиной. Вряд ли он что-нибудь понял, потому что вновь попер на Тедди, занося кулак для удара. Пилот спокойно поймал его кисть, слегка вывернул против центра тяжести, одновременно продолжая движение детины и отпустил руку. Детина, взмахнув ногами, приземлился в углу, сломав еще два стула.

Тедди укоризненно чмокнул и покачал головой:

- Ай-яй-яй! Ты хулиган, однако!

Детина вскочил, взревел и кинулся на щуплую фигурку пилота, как бульдозер на стену - видимо он не привык проигрывать. Эффект остался прежним - второй раз пришлось побывать под столом. Встать Тедди ему не дал, два удара ногой отключили здоровяку сознание на некоторое время. Медленно подняв взгляд пилот оглядел остальных.

- У кого еще есть вопросы?

Народ с уважением поедал его глазами и вполне естественно, что вопросов ни у кого не возникло. Тедди вернулся к прерванному ужину с чувством не то исполненного долга, не то самого заурядного злорадства. Минут через десять к нему подсел бородатый крепкий мужичок с внушительным мечом на боку.

- А я тебя знаю, - тихо сказал он, - тебя чуть не казнили в Алгоме месяц назад.

Тедди кивнул.

- Ты здорово дерешься.

- Спасибо.

- Меня зовут Фил. Фил Тензи.

- А меня Тед Айрон. Но я люблю, когда меня называют "Тедди".

- О кей, Тедди, у меня к тебе дело.

- Выкладывай. Хотя, вряд ли и тебе помогу - у самого забот по горло.

Фил осушил объемистую кружку, которую держал в левой руке и в упор поглядел на Тедди.

- Я ищу людей, способных постоять за мое имущество. Нужно доставить кое-что в Дагомею. Доставить, ясное дело, в целости и сохранности. Улавливаешь?

Тедди насторожился:

- И много охотников нарушить целость и сохранность? Фил воздел руки и глаза к потолку.

- Если в Таулект - то я согласен, - не раздумывая, решил пилот.

- Не совсем в Таулект, но зато совсем рядом.

Тедди выжидающе посмотрел на Фила.

- Плачу золотом, - предупредил тот.

- Договорились, - кивнул Тедди. Удивительно но нежданное предложение оказалось весьма кстати.

Он хотел попасть в Дагомею и связаться с бродячими лесными отрядами, которые с криками "Дагомея" и "король Тауншенд" громили и грабили приспешников Кейта Гро. Выдав себя за принца Тауншенда, которого эти люди уже произвели в короли, Тедди рассчитывал помочь силам Данкартена взять Таулект, а следовательно добраться до передатчика. Поэтому он и дал Филу согласие на помощь. Не знал он только одного - что Фил является одним из этих людей, и далеко не последним, а "кое-что" - это четыре повозки с оружием для бунтарей Дагомеи.

Спику Тедди ничего не сказал, и тот думал, что пилот возвращается в Алгому. Ночью люди Фила ушли на север - к Таулекту.

5. ПРИНЦ

Дюжие коренастые лошадки бодро тащили четыре скрипучих, несмотря на обильную смазку, повозки. Отряд Фила Тензи состоял из таких же, как он сам, бородатых крепышей. Их, вместе с Филом, насчитывается одиннадцать, в основном дагомейцев, и к Тедди они отнеслись с величайшим равнодушием. Теперь пилот подумывал даже о подвохе, ибо не понимал, зачем нанял его Фил, людей у него, размышлял он, более чем достаточно. Но Фил почему-то внушал доверие и симпатию и Тедди постепенно успокоился.

Идти в темноте приходилось медленно Тедди то и дело спотыкался. Лес убаюкивал тишиной в этот сонный предрассветный час и казалось, что скрип их повозок слышен даже в Таулекте и немедленно соберет сюда всех воинов Кейта Гро. Тедди от однообразия стал клевать носом и еще больше спотыкаться. Фил, догадавшись об усталости нанятого им человека, нагнал его и предложил поспать на одной из повозок.

Тедди вовсе не возражал - нарубив веток на подстилку он улегся на последнюю телегу и, убаюканный мерным покачиванием и поскрипыванием, скоро задремал. Склонившиеся над дорогой деревья махали ему ветками, но он этого не видел.

Пробуждение было резким и неожиданным - предупреждающий крик и сразу за ним звон мечей - совсем как тогда, в первый же день. Тедди выхватил обыкновенный, металлический меч - чисто автоматически, спросонья, - и кинулся туда, где рубились.

Фил и его люди столкнулись с десятком дружинников Арнея - Тедди узнал герцогский герб у них на груди. Вмешательство пилота быстро склонило чашу весов в пользу филовых бородачей и скоро стычка иссякла, потому что сражаться стало не с кем. Солдат они перебили, оружие собрали и сложили на повозки. Теперь спутники смотрели на Тедди с интересом и уважением. Когда трофейное оружие уложили, вокруг пилота сомкнулось живое кольцо. Люди Фила, окружив его, молча разглядывали худощавую и бесформенную фигуру Тедди.

- Кто ты? - хрипло спросил Фил, не успев еще отдышаться после схватки.

- Я уже говорил, - отозвался Тедди, вгоняя меч в ножны, болтающиеся за спиной.

Воины смотрели на пилота, словно пытались разглядеть нечто, висящее у него на шее. Под этими взглядами Тедди машинально проверил, не висит ли там в самом деле что нибудь; свободные рукава балахона мягко сползли вниз, обнажая руки до локтей. Теперь все уставились на открывшийся шрам у левого локтя, начинающийся от сгиба и тянущийся почти до кисти; о нем Тедди уже успел позабыть.

- Бог мой! - просипел Фил. - Принц! Ваше Высочество - он опустился на одно колено, а за ним и весь отряд.

Тедди понял, что его опять приняли за принца раньше, чем он успел что-либо предпринять для этого. Впрочем, протестовать Тедди не собирался.

- Да, и принц Тауншенд! Я все-таки вернулся, что бы не сочиняли злые языки в Дагомее и за ее пределами! Вы поможете мне сплотить верных людей в одно войско и мы возьмем Таулект!

Это была розовая мечта всех бродяг, ушедших в леса Дагомеи, только брать они собирались столицу - Авостинг, но поскольку Гро и его свита обретались сейчас в Таулекте, это прозвучало как раз к месту.

- Ваше Высочество! Мы направляемся в отряд Энди Махонького, а это самый большой и многочисленный отряд в округе. Как только весть о прибытии Вашего Высочества расползется, все окрестные отряды соберутся в таборе Энди Махонького самое большее через два дня!

"А за это время подоспеет войско Барнегата!" - подумал с удовлетворением Тедди. Все складывалось на редкость удачно, даже дух захватывало - как по нотам.

- Раз так, то поторопимся, - сказал он вслух.

Фил вскочил и обернулся к своим бродягам:

- Дагомея!

- И Тауншенд! - заорали в ответ десять глоток и Тедди с тревогой подумал, что же произойдет, когда они узнают, что он такой же принц, как барон Рой кибернетик.

Отряд снова двинулся вглубь леса и невооруженным глазом виделось, как радовались эти бородачи. Вероятно, долго они ждали возвращения своего принца.

А Тедди размышлял. Если повезет сколотить достаточно большое войско из кишащих бунтарями лесов вокруг Таулекта, то город можно брать и не дожидаясь Барнегата. Тедди не был уверен, что протянет в шкуре принца нужное время.

Обоз упрямо продирался сквозь плотные заросли. Приближался полдень. Фил увел повозки с тракта, пересекающего лес, в сторону Авостинга и направился наперерез, к дороге на Таулект.

Сигнал тревоги, поданный идущим впереди воином, прозвучал неожиданно. Повозки остановили; Тедди с Филом и еще двумя бородачами прокрались вперед, держась сбоку от дороги. Там расположился временным лагерем отряд дагомейцев из числа наемников Кейта Гро, тот самый отряд, что вчера преследовал лже-гонцов барона Роя в столицу - Тедди узнал лежащую на плащах принцессу Хирму.

"Ну, да, как же я забыл! - ухмыльнулся тихонько Тедди, - я же с недавних пор только и делаю, что спасаю ее от дагомейцев!"

Принцесса не шевелилась, словно спала. Фил вопросительно глядел на Тедди. Тот отстегнул лазерный меч, приказал Филу и остальным не вмешиваться и пополз вперед. Приблизившись достаточно для короткого рывка, пилот стал присматриваться и выжидать. Принцесса, похоже, и в самом деле спала. Все дышало спокойствием, но Тедди, подумав, вернулся к Филу.

- Мы можем обойти их так, чтобы они нас не заметили?

Фил поразмыслил.

- С телегами? Вряд ли...

- Тогда нужно их как-то отвлечь.

И в этот момент из лагеря послышался шум и крики, словно в шалаш с беарнцами ночью вползла кобра. Тедди кинулся к своему наблюдательному пункту. С противоположной от дороги стороны к лагерю выскочили несколько похожих на кабанов зверей и воины мгновенно устроили на них охоту. Поднялся невообразимый гвалт и визг, звери и впрямь оказались родными братьями хобартских и земных хавроний, и Фил, моментально сориентировавшись, хлестнул своих запряженных в телеги лошадей. Скрип от их движения в лагере услышать не могли, там хватало своего шума, а прямой видимости между дорогой и лагерем не было. Охота закончилась минут через пять, солдаты волочили к разожженным кострам туши убитых животных, а отряд Тензи успел убраться на безопасное расстояние к северу. Тедди обогнул лагерь лесом и нашел Фила.

- Мне нужно напугать лошадей, - властно сказал он предводителю. Тедди, по правде говоря, здорово опасался, что его расколют, ибо принц явно должен знать, как это делается, Тедди же не имел на этот счет не больше понятия, чем начальник продовольственной службы флота. Но все обошлось - Фил понимающе кивнул и стащил с передней телеги дурно пахнущую шкуру; на Хобарте водились похожие хищники, их называли медведями.

- Его убили только позавчера.

По идее медведя должны были бояться и филовы кони, но они на шкуру никак не реагировали.

Тедди хмыкнул, намотал шкуру на пояс и приказал Филу удаляться от этого места, сказав, что догонит его через десять минут. Обоз тронулся, а Тедди вернулся к лагерю. Осторожно раздвинув ветки он обозрел уже знакомую картину. Солдаты возились у костров, собираясь жарить свою добычу. Спящую до сих пор Хирму и привязанных невдалеке лошадей охраняли двое воинов. Тедди подождал еще пару минут, пока трое солдат не отошли к кострам, и начал действовать.

До предела взвинтив восприятие он кинулся в лагерь. Заметить его обычные люди не могли чисто физически. Треснув стражников, никак на его приближение не отреагировавших, рукояткой меча по макушкам, Тедди взвалил принцессу на плечо и бегом двинулся к лошадям. Те, чуя запах медведя и смутно ощущая чье-то присутствие, стали биться и ржать. Тедди перерубил все поводья и перепуганные кони рванулись от него прямо через лагерь, сметая и топча все на своем пути, кроме разве что, деревьев. Почти все солдаты были сбиты с ног, а кое-кто и основательно потоптан.

Тедди не стал дожидаться финала - придерживая тело принцессы он помчался в противоположную сторону. Выбежав на дорогу, он увеличил скорость и когда заметил впереди повозки стал возвращаться к обычному восприятию. Тело принцессы сразу потяжелело и Тедди опустил ее на траву. Она по-прежнему безмятежно спала, и это было очень странно - еще в лагере Тедди удивился, почему она не проснулась от шума, поднятого во время охоты на кабанов. А теперь пришлось убедиться, что и последующие события, могущие разбудить даже впадшего в летаргию, на нее не повлияли. Текли склонился над девушкой. Она, несомненно, была жива - Тедди чувствовал ее дыхание и ровное биение сердца. Он потряс принцессу, пытаясь разбудить.

- Эй, принцесса! Просыпайся! Мне вовсе не улыбается тебя тащить.

Но девушка продолжала спать.

Тедди похлопал ее по щекам.

"Усыпили ее что-ли?"

Пилот вздохнул, взял расслабленное тело на руки и пошел вслед обозу. Слегка ускорившись, он нагнал повозки в две минуты.

Обоз останавливать не стали. Тедди уложил принцессу на место, где утром спал сам, и поискал глазами Фила. Тот шел рядом. Тедди стянул шкуру медведя с пояса и вернул предводителю. Фил усмехнулся и швырнул ее на переднюю телегу, движение его напомнило пилоту нападающего из школьной команды по баскетболу, которого дразнили "гиббоном".

- Это кто? - подозрительно спросил Фил, - не принцесса ли Данкартена?

- Она, - кивнул Тедди согласно.

Фил помолчал и Тедди понял, что он недоволен, хотя не осмеливается перечить.

- Нас из-за нее будут искать. И люди Гро, и весь Данкартен.

- Ничего, - успокоил его Тедди. - Данкартен я беру на себя, а с дагомейцами разберемся все вместе.

Фил наклонил голову. Может он и не был согласен, но возражать более не стал.

- Почему она спит? Ее, наверное, усыпили? - осторожно поинтересовался Тедди.

Фил кивнул:

- Гро иногда так делает, чтобы пленники не сбежали в дороге, когда некогда ими особо заниматься.

Теперь кивнул Тедди.

- А скоро ли прибудем в лагерь Энди... как его там?

- Энди Махонького? Ночью, я думаю.

Тедди вздохнул и поинтересовался, принято ли у бродяг обедать, потому что последний раз он ел вчера вечером в таверне.

Они шли весь день до заката и почти всю ночь и все это время принцесса не просыпалась. Тедди успел вздремнуть, но когда впереди замаячили костры, он уже шел рядом с Филом во главе отряда.

- Все. Дошли, Ваше Высочество. Это и есть табор Энди, - Фил остановился и хлопнул в ладоши.

Табор и вправду оказался большим и состоял в основном из землянок и шалашей. Везде горели костры и вокруг них спали или сидели, бодрствуя, люди - такие же бородачи, как в отряде Фила. Многие просыпались, вылезали из шалашей. По табору мгновенно расползлась весть: "Фил приехал! Фил Тензи! С оружием!" Фил улыбался в бороду и здоровался со всеми; его люди тоже. В центре лагеря стояла большая хижина, построенная более основательно, чем остальные. Из нее вышел здоровенный мужчина, еще больше того, который приставал к Тедди вчера а таверне, и радостно зарычал, увидев Фила.

- Фил! Стар-рина!

- Энди!

Тедди понял, почему Энди прозвали Махоньким.

- А кого я привез, Энди, а! - Они перестали обниматься.

Фил обернулся и нашел глазами Тедди.

- С нами приехал принц Тауншенд!

У Энди вытянулось лицо. Он внимательно посмотрел на Тедди и что-то в этом взгляде пилоту не понравилось.

- Это принц Тауншенд? - недоверчиво спросил он.

Тедди постарался кивнуть как можно более высокомерно.

- Ты уверен, Фил? - щелкнув пальцами спросил здоровяк и это сбило Тедди с толку. Именно в этот момент его схватили сзади за руки и мгновенно скрутили, а затем еще и связали.

Фил недоуменно поглядел на Энди.

- Фил, тебя обманули, - хрипло сказал Энди, - принц уже неделю живет в лагере. Вон он идет.

- Что тут творится? Тедди не видел говорящего, потому что лежал носом в опавшую прошлогоднюю хвою, но голос показался знакомым.

- Фил Тензи оружие привез, ваше высочество. И с ним кто-то, кто назвался принцем Тауншендом.

- Ого! Ну-ка, покажите мне его.

Тедди подняли на ноги. Прямо перед ним стоял Харвей Меткий Глаз.

- Тедди? - изумился он.

- Харвей? - изумился Тедди не менее.

Харвей выхватил кинжал и перерезал веревки, связывающие Тедди.

- Тедди, - повторил он, засмеялся и раскинул руки, - привет, Тедди!

- Привет, Харвей! - радостно ответил Тедди и они обнялись.

"Черт возьми! Хоть с одним человеком в этом мире я могу искренне и от души обняться!"

- Мне очень жаль, Тедди! Ты, конечно, славный парень, но принц Тауншенд - это я.

- Ну и прекрасно! Честно говоря, я уже намаялся изображать из себя принца.

- Кто это, ваше высочество? - спросил Энди. Настороженность исчезла из его голоса, как туман после восхода солнца, зато появилась доброжелательность, которая гораздо более шла здоровяку.

Харвей, вернее Тауншенд, обернулся и весело ответил:

- Не знаю! Это Тедди и все. Но если бы не он, я мог бы и не избежать виселицы барона Роя.

Тедди практически не знал Харвея, но несмотря на это чувствовал, что этому человеку довериться можно. Тем более, что оба сейчас хотели одного и того же - войти в Таулект и взять то, что им принадлежит, Тедди передатчик, принц - власть.

- Принц, с нами принцесса Хирма, она спит на...

- Хирма здесь? - вскинулся Тауншенд. - Как, откуда?

Тедди пояснил:

- Ее везли в Таулект люди Гро. А мы ее... того, украли.

Принц увидел Хирму, которую нес на руках Фил Тензи, и сам догадался, что ее неплохо бы устроить в какой-нибудь шалаш. О Тедди принц на секунду забыл. Девушку внесли в хижину Энди и уложили на охапку сена, покрытого пушистой шкурой незнакомого крупного зверя.

- Принцесса, - прошептал Тауншенд, проводя ладонью по ее лицу. Но девушка спала так же крепко и безмятежно.

Тауншенд оглянулся. Позади стояли на манер почетного караула Тедди, Фил, Энди и еще трое, тоже, видимо, из главарей.

- Что с ней? - спросил принц.

- Я думаю, ее усыпили, - осторожно проговорил Фил.

Энди с сомнением покачал головой:

- Не-ет... Сколько она спит?

Фил пожал плечами:

- Может, с утра, а может и со вчерашнего дня... Но с утра - точно.

Энди более убежденно, чем перед этим, повторил:

- Нет, Фил. Это колдовство. Ни одно сонное зелье не действует дольше шести часов.

Тедди еще при слове "колдовство" скептически хмыкнул, мол, знаем мы ваше колдовство! Все покосились на него с заметным неудовольствием. Тедди это не особенно смутило.

Тауншенд бросил внимательный взгляд на Тедди, потом на принцессу.

- Позовите-ка Дика Бестию...

Один из трех незнакомцев тотчас вышел. Тауншенд опять взглянул на Тедди.

- Ты знаешь Дика Бестию?

Тедди его, естественно, не знал и поэтому отрицательно покачал головой.

- Это самый великий колдун, которого и когда-либо видел, - с уважением произнес принц и даже для Тедди похвала в его устах прозвучала убедительно.

Но, как человек могучей науки, пилот снова скептически хмыкнул и в этот момент в хижину стремительно вошел невысокий лысый человечек с пронзительным многослойным взглядом и повадками врожденного экстрасенса. Тедди понял, что это один из тех пройдох, для кого надувательство давно стало точной наукой, кто дурачит доверчивых и по-детски простодушных людей, объявляя себя великими чародеями. Подумаешь, научился манипулировать биополями! Раз так, то Тедди того и гляди объявят мессией, ниспосланным самим Всевышним!

Дик тем временем приоткрыл глаза принцессы и поводил руками перед ее лицом. Он не пытался изображать некие магические пассы, просто проверял, реагирует ли Хирма на движения. Тедди с интересом воззрился на работу Дика. У того взгляд вдруг сделался стеклянным и на гладко выбритой голове проступили радостно поблескивающие в отсветах огня бисеринки пота. Он что-то пробормотал и тут Тедди прошибло.

"Ну конечно! Обычный гипносон. Принудительный, второго, если не ошибаюсь, порядка. Можно было разбудить ее еще днем."

Как всегда уже известное решение казалось на удивление простым.

Впрочем у Дика дела не очень-то ладились, скорее всего усыпивший принцессу поставил какой-нибудь скрытый заслон, что только подтверждало догадку пилота насчет второго порядка. Тедди неслышно подошел поближе, шепнул Дику "продолжай!" и взял девушку за руку, так, чтобы нервные окончания на кончиках ее пальцев коснулись его рецепторов.

Через минуту Тедди понял в чем дело: Дик сумел запустить программу пробуждения, но ее заранее замкнули в кольцо и теперь она вертелась на одном промежутке, как испорченная грампластинка. Ее нужно было разорвать точно в начале. Рассчитав все до мизера, Тедди сосредоточился, взял Дика свободной рукой за ладонь и в нужную терцию хлестнул принцессу Диковым биополем.

Мир взорвался и поглотил Тедди, не ожидавшего такого мощного психорезонанса. Пилот временно перестал соображать и тихо сел позади всех прямо на пол.

Хирма вздрогнула и вскоре открыла глаза. Тауншенд все это время придерживал ее за плечи.

- Принц! - обрадовалась девушка и потянулась к нему.

Первым делом они поцеловались. Потом принцесса огляделась.

- Где это мы?

- В Дагомее, в таборе Энди Махонького.

Теперь Хирма обратила внимание и на присутствующих.

- О, Энди! Ты все такой же, - повеселела она еще больше. - Привет, Фил!

Бородач ответил улыбкой.

- Как ты себя чувствуешь? - перебил поток приветствий Тауншенд.

- Нормально, - ответила Хирма. - Кажется, дней десять можно не спать, - она опять повернулась к остальным.

- А, и Дик Бестия здесь... Это ты меня разбудил?

Дик оказался вполне честным.

- Вместе с ним, - он обернулся, выискивая глазами Тедди, но тот сидел на полу, еще не придя в себя после неосторожного контакта с психикой бестии. Фил, стоявший ближе всех к пилоту, поднял его на ноги и Тедди, получив некоторое облегчение, мало-помалу пришел в себя.

- Ага, это Тедди, конечно. Никогда без тебя не обойдется!

Текли заулыбался.

- Кстати, - вмешался Тауншенд, - именно Тедди ухитрился украсть тебя у людей Гро. Учти.

- Ну, последнее время это вошло у него в привычку, - развела руками принцесса. - Я основательно в долгу перед тобой, Тедди.

Тедди неопределенно махнул рукой.

- Энди, - обратилась Хирма к гиганту, - твой карлик-повар еще жив?

- А что, принцесса проголодалась? - пробасил Махонький.

Тедди немного удивился - уж слишком на короткой ноге были эти люди с особами королевской крови. Но это, в конце концов, его просто не касалось.

Они оставили принцессу в хижине и вышли под мерцающий полог звездного неба. Тедди нашел Хобарт - крохотный колючий светлячок на северо-западе и тихо вздохнул. Из-за света костра, вокруг которого они расселись, звезды потускнели и сияли не так ярко, как должно. Текли подумал, что никто из этих людей ни разу не видел звезд по-настоящему, из космоса...

- Принц... - начал было Тедди, но Тауншенд остановил его энергичным движением руки.

- Можешь звать меня по старому - Харвеем. Это раз. А второе - я хочу знать, чего ты добиваешься и как сюда попал.

Требование было законное и Тедди собрался с мыслями.

- Мне нужно в Таулект. Помнишь, я рассказывал как люди Герба Коллайти схватили меня на побережье?

Харвей кивнул.

- Они отобрали у меня вещи, без которых я не могу вернуться домой. Я знаю, что они в Таулекте, знаю наверняка. И полагаю, что принц Тауншенд намеревается взять Таулект. Если это так, то я могу здорово помочь вам в этом деле.

Харвей немного помолчал.

- Да, я собираюсь брать Таулект. Но то же самое собирается сделать и барон Рой, с которым отношения у меня далеко не дружеские.

- Так возьми его первым, - пожал плечами Тедди.

Харвей нахмурился.

- У меня слишком мало сил для этого.

- Тогда договорись с Роем.

Теперь принц усмехнулся.

- Рою сожгли несколько деревень и он желает отплатить тем же. А я свою землю жечь не собираюсь. Я хочу только по душам потолковать с Гро, Арнеем, Инци и Карнеги.

Теперь задумался Тедди.

- Хорошо, - кивнул он, - а как насчет короля Барнегата? Хирма, я думаю, замолвит батюшке словечко и за тебя.

- Гм! Пожалуй, это мысль.

- А Барнегат будет здесь дня через два-три...

- Он будет здесь уже утром, если еще не явился, - перебил Харвей.

Тедди уставился на него.

- Гонец ведь доедет к нему только к вечеру.

Харвей нетерпеливо отмахнулся:

- Ты что, думаешь Барнегат слепец? Не зря он правит Данкартеном уже семнадцать лет. Он давно понял, что готовится крупная заваруха со стороны Дагомеи, скорее всего в окрестностях Алгомы. Когда шпионы донесли, что Гро стягивает войска к Таулекту и из Авостинга, и отовсюду, Барнегат поспешил сюда же.

Тедди кивал, размышляя. Его давно грызла смутная неясная мысль, ускользая угрем, казалось - вот-вот он схватит ее за хвост, но она оставалась неуловимой. Чувство внутреннего дискомфорта усугубляло верное ощущение, что мысль важная. Последние полчаса он сидел как на иглах. И когда у костра мелькнул Дик Бестия, его прошибло.

- Стоп! - он вскочил, схватившись за голову. - Стоп!!

Все с удивлением уставились на него.

- Ну конечно! - начал Тедди вслух, а потом решил, что объявить это во всеуслышание совершенно не обязательно и даже как-то излишне.

"Мы же впали в резонанс с Бестией. Его мозг согласуется с моим по биочастотам! Значит..."

Совпадение или хотя бы приближение друг к другу биочастот разных людей оставалось делом редкостным. Не использовать его было бы величайшей глупостью.

- Что - стоп? - осторожно спросил Тауншенд, видя, что Тедди вскочил и вдруг стал о чем-то размышлять, сопя от напряжения.

Тедди словно прорвало:

- Харвей, а как тебе такой вариант? Я притащу сюда и Гро, и Арнея, и Инци с Карнеги, и еще кого ты скажешь, а потом бери Таулект голыми руками. Неужели дагомейцы после этого пойдут против своего же принцах.

Харвей рассмеялся:

- Тедди, ты отличный парень, но, видать, ты уж очень издалека. Как их сюда притащишь?

- А если притащу?

Харвей внимательно на него посмотрел.

- Что ты задумал?

Тедди уже успокоился и присел.

- Вот это другой разговор, - кивнул он с удовольствием, - мне нужны человек двадцать. И чтобы кто-нибудь знал замок Арнея и подходы к нему, как собственный карман. И еще знал всех этих баронов-герцогов в лицо.

Харвей обернулся.

- Энди... Подбери двадцать человек, - и опять обратился к пилоту. Тебе нужно готовиться?

- Я готов выступить хоть сейчас.

- Отлично. Это чистейшей воды авантюризм, нутром чую, но мне он почему-то по душе!

Харвей преобразился. Это был человек действия и вынужденное ожидание повергло его в уныние. Теперь же глаза его блестели и он сразу стал напоминать вышедшего на ночную охоту хищника.

Через двадцать минут два десятка воинов готовы были выступить. Харвей, Фил, Энди и принцесса тоже шли. Тедди всех коротко осмотрел и сказал:

- Мы забыли самую малость - Дика Бестию.

Харвей искоса взглянул на пилота.

- Он же не воин. Он колдун.

- Увы, принц. У нас он будет главным воином. Без него ничего не выйдет.

За Бестией тут же убежали.

- Слушайте меня, - сказал тем временем Тедди своему отряду. - Как хотите, а слушаться меня все это время вы должны безоговорочно, не задумываясь. Забудьте, кто вы - принц или простой солдат. На это время вы продолжение моих рук, ног, глаз и всего остального. И не пугайтесь, что бы со мной или с вами не произошло.

Тедди начал психологическую обработку. В принципе его задумка должна была успешно осуществиться, провалиться она могла только в результате активного аналитического барьера или блока. Вряд-ли кто-то из стоящих перед ним людей на это был способен. Но лучше, когда они добровольно подчинятся ему.

- Принц, - шепнула Хирма на ухо Харвею, - это дьявол, сущий дьявол, а не человек. Он сделает все именно так, как говорит. Не первый раз. Ты видел его меч?

- Нет...

- Увидишь.

Пришел Дик Бестия и они отправились в путь. После короткой получасовой скачки впереди замаячил Таулект. Дальше идти пришлось пешком. Маленький отряд бесшумно приближался к городу. Когда до него осталось всего полмили, Тедди остановил всех.

"Пора", - решил он.

Двоих Тедди отослал караулить лошадей, а остальных построил в шеренгу. Девятнадцать разных людей, девятнадцать разных судеб и вселенных замерли по его команде.

- Возьмите друг друга за руки, - приказал пилот.

Все переглянулись с удивлением, но повиновались сразу же и без лишних разговоров.

- Закройте глаза! Тедди взял Дика за обе руки, зажмурился и сконцентрировался. Дик поддался легко, Тедди ощутил, что он старается помочь, и они слились легко и быстро. Теперь, когда Тедди приготовился к резонансу, все обошлось без боли и оглушения. Просто он почувствовал себя в тысячу раз сильнее. Можно было браться и за остальных.

Сначала он представил себя всех как единое целое и ощутил, как руки ему покалывает, там где они касались ладоней стоящих рядом с ним Хирмы и Фила. Неважно, что левая рука принадлежала, собственно, Дику Бестии. Тедди чувствовал ее как свою.

А потом мир взорвался и границы его, и до этого неблизкие, умчались куда-то неимоверно далеко. Тедди открыл все двадцать пар глаз и увидел мир с двадцати точек одновременно. Двадцатью руками - восемнадцатью правыми и двумя левыми - он сжал рукоятки мечей. Он уже знал, что совсем рядом начинается подземный ход, ведущий прямо в замок Арнея и это здорово, потому что не нужно теперь тащиться через весь город и штурмовать две стены. Он знал каждый закоулок этого самого замка и был уверен, что Арней, Гро и Карнеги сейчас находятся в трех дальних комнатах правого крыла, а герцог Инци скорее всего дует пиво в знаменитом погребке под не менее знаменитым обеденным залом вместе с Гербом Коллайти, который приходился ему троюродным братом, хотя вся Дагомея твердила, что это сказки. Он знал, что той его части, которую составлял Энди Махонький придется идти подземным ходом чуть ли не на четырех, потому как высота его всего пять с половиной футов. Он знал, видел помнил и чувствовал все, что знали, помнили, видели и чувствовали все девятнадцать новых его частей будучи индивидуальностями.

Он вдохнул воздух в двадцать легких и решительно пошел к подземному ходу.

Скоротечная операция "Таулект" началась.

6. ДИВЕРСАНТ

Вход Тедди нашел в той же пещере, где замаскировал его семь лет назад. Разбросав нагроможденные глыб, по очереди просочился в узкий, низкий и сырой коридорчик, зажег приготовленные еще полвека назад спрятанные тут же факелы и двинулся сквозь плотный, как кисель, и влажный сумрак. Через полчаса тишины, нарушаемой лишь звуком шагов, дыханием и бульканьем падающих капель, Тедди понял, что тоннель уже идет параллельно с подвалами замка. Он отстегнул лазерный меч и отошел шагов на десять направо и налево. Сверкающий бело-зеленый луч с шипением вгрызся в древнюю кладку и скоро в стене зиял пролом во всю высоту тоннеля, выжженный верным лазером. Он ступил в темноту; бледный, заросший человек, сидевший внутри, шарахнулся в сторону. Тедди с мечом принялся выжигать дверь, одновременно ударив узника, чтобы тот не шумел. Узник упал на пол - жалости Тедди не почувствовал: когда Тедди сделает свое дело и покинет замок, узник очнется и уйдет через пролом. А Тедди спешил по коридору. Первый держал в руке лазерный меч, уже не убирая луча, остальные девятнадцать обычных металлических мечей он держал наготове. У лестницы он столкнулся с двумя охранниками, окружил их, и, решив не убивать, просто связал и бросил в открытой камере. Путь наверх занял минуту. Вот дверь в погребок - удар ногой! Большая комната, в дальнем углу фигуры Инци, Коллайти, Арнея и еще двух помельче. Значит и Арней возжелал пива! Короткая схватка и все пятеро связаны. Тедди потащил их вниз и одновременно двинулся дальше наверх.

Первый этаж. Отряд из пяти гвардейцев Гро - этих пришлось зарубить на месте, уж слишком воинственно были настроены. Скорее в правое крыло! Лестница наверх; черт, кто это там на верху?

Двое насмерть перепуганных поварят. Пара ударов - и они без сознания. Ничего, отойдут к утру, некогда ими заниматься!

Так. Первая комната. Удар в дверь и она распахивается настежь. Кто-то подскочил на постели. Карнеги! Удар; вязать его быстрее!

А внизу Тедди сложил бесчувственных Арнея, Инци и Коллайти в камере с проломом, двух офицеров - в другой, и, оставшись двумя частицами с пленниками, поспешил наверх, на помощь самому себе. По дороге он увидел себя тащившего Карнеги. Забавная штука множественное восприятие! Голова, кажется, больше астероида, как с похмелья.

Он потащил барона к первым трем узникам, продолжая путь наверх.

Следующая, после комнаты Карнеги, дверь. Удар! Напрасно, пустая комната. Тедди поспешил к третьей двери, оставшись и проверив на всякий случай пустую комнату. Действительно пустая, наверное это Инци здесь обретался перед тем, как пить пиво.

Удар! - третья дверь вылетела, несмотря на запор.

Внизу он положил Карнеги в общий штабель у стены и остался.

В этой комнате находилось трое. Гро, его слуга-горбун и офицер Род Саура, тоже подлежащий похищению. Скоротечная драка - Гро с Саурой Тедди понес к лестнице, бросив горбуна на просторную кровать, чтобы не валялся на холодном полу.

А снизу поднимался отряд патруля - человек десять. Тедди, держа Гро и Сауру сзади, ринулся навстречу. Лучевой меч с шипением кромсал мечи соперников, а руки и ноги расшвыривали их, стараясь отключить сознание. Через полминуты путь освободился. Гро и Сауру он понес вниз к выходу и пошел искать последних двух офицеров - Клифа Китти и Мера Суррока. Как раз когда Гро и Саура присоединились к Арнею и остальным, Мер Суррок был схвачен на втором этаже в библиотеке. Он совсем не изменился, хотя год назад клялся, что нашел знахарку, которая умеет заговаривать и сводить бородавки на лице.

От него Тедди узнал, что Клиф Китти дежурит на улице, руководя охраной стен. Сегодня Тедди чувствовал себя могучим, как никогда - он взял Мера за руку, напрягся, а потом мир еще чуть-чуть увеличился, Мера не стало, а он сам, непроизвольно потрогав бородавки на лице, пошел звать Клифа в замок.

Клиф сидел в карауле и играл с лейтенантом Бэем в кости. Тедди позвал его запинающимся голосом и скорее побежал к замку. Клиф, что от него и требовалось бросился следом и налетел в дверях на хлесткий удар между глаз. Тедди подобрал его и понес вниз, двинувшись еще и в левое крыло, где в кабинете Арнея в массивном шкафу на средней полке слева хранились передатчик, аптечка, аварийный комплект и пакет с пищевыми таблетками. Все это Тедди видел буквально позавчера, когда спрашивал Арнея, нельзя ли с помощью этих бесовских вещей свести бородавки хотя бы на лице.

Внизу Тедди добавил Клифа к остальным пленникам.

Четверых солдат, охранявших коридор левого крыла, Тедди связал и бросил в кабинете, который за время схватки с ними успел открыть. Прижимая к груди передатчик и остальные вещи, еще не придя в себя от счастья, Тедди ринулся вниз. Время истекало, сознание начинало мутиться, да и шум в замке уже стал привлекать внимание.

Обезвредив по дороге еще семерых. Тедди подхватил пленников и скрылся в темноте подземного хода. Через полчаса сумерек, разгоняемых колеблющимися и неверными языками пламени на факелах, и торопливой ходьбы в тоннеле он вырвался на свободу в полумиле от Таулекта, опустил пленников на землю и взялся за руки, потому что больше выдерживать давление двадцати интеллектов уже не мог.

Мир, брызнув огнями, развалился на части и они умчались куда-то далеко-далеко, цепочка людей, держащихся за руки, пошатнулась и распалась.

Тедди, держась за гудящую голову, прохрипел:

- Свяжите Мера!

Мера связал Энди.

Ошарашенные и совершенно опустошенные воины подняли пленников и зашагали к месту, где их ждали лошади и охрана из табора Энди.

Харвей, сжимая в одной руке до сих пор обнаженный меч, а другой придерживая принцессу, слегка пошатываясь, смотрел на усталого Тедди с благоговением и не без страха. Энди и Фил, тяжело дыша, стояли рядом. Принцесса держала аптечку. Энди - жилет аварийного комплекта, Фил пакет с таблетками. Передатчик Тедди не выпускал из левой руки с тех пор как впервые его коснулся в кабинете Арнея; в правой обнаружилась рукоятка лазерного меча, хотя он считал что давно пристегнул ее к комбинезону.

- Что это было, Тедди? - глухо спросил принц.

Тедди чувствовал себя основательно выпотрошенным, но полагал, что до лагеря все же дойдет без посторонней помощи. Он усмехнулся:

- Так один старый трюк. United Minds называется. А вообще Дика Бестию благодарите, без него ничего бы я не смог.

Пилот взял у Энди жилет, сбросил балахон и облачился в привычную оболочку из пластмассы, аптечку сунул в специальный карман, меч пристегнул на рукав комбеза, таблетки опустил в крохотный отсек пищехранилища на груди. Передатчик зафиксировал на комплекте и уже собирался щелкнуть сенсором включения.

Остальные наблюдали за его манипуляциями с потрясающим уважением.

- Тедди... - принцесса с чем-то непонятным во взгляде обратилась к нему, - я давно хотела спросить... Откуда ты? Где твоя родина? За океаном?

Тедди чуть заметно улыбнулся.

- Принцесса... если я скажу правду, вы либо не поймете, либо не поверите.

Воины ушли вперед; их осталось у пещеры пятеро - Фил Тензи, Энди Махонький, Харвей-Тауншенд, принцесса Хирма и Тедди.

- Мы постараемся, - подал голос Харвей.

Тедди еще раз усмехнулся, нашел в светлеющем предрассветном небе слабую искорку Хобарта и указал на нее.

- Вон мой дом!

Операция "Таулект" завершилась, если не считать дорогу в тоннеле, за двадцать шесть минут. А у входа в известный лишь единицам подземный ход стояли пять человек и, задрав головы, смотрели на распахнувшийся над ними во всю свою вселенскую ширь мерцающий купол звездного неба.

ЭПИЛОГ

"Чебурашка" обреченно метался в перекрестии прицела, пытаясь вырваться из зоны залпа, но зря - компьютер-наводчик вцепился в него мертвой хваткой. Тедди мрачно сжег вражеский истребитель, седьмой за сегодня, и огляделся. Справа выходил из виража катер Элтона, чуть дальше к полюсу - Гарри. Шел четвертый час боя.

- Восьмой, десятый, пятнадцатый, семнадцатый, запрос на обстановку.

- Вспомнили, наконец-то, - пробурчал Элтон.

Тедди покосился на его катер - дуга маршевого испарителя заметно искрила и Элтон, наверняка, ведь день ругал механиков.

Голос дежурного по сектору звучал озабоченно и раздраженно:

- Поживее, пилоты!

- Я восьмой, кажется, отбились, - нехотя доложил Тедди и замолчал пусть о самом тяжелом скажет кто-то другой.

Гарри тоже увильнул:

- Пятнадцатый - норма.

Оставался Элтон.

- Я семнадцатый, цел, противник подавлен, боезапас звена истощен, прошу возврат.

Дежурный устало возмутился:

- Какого черта? Почему докладывает не ведущий? И вообще, что за болтовня вместо доклада?

Дежурил лейтенант Слоуни - краснощекий, кровь с молоком, болван и служака, всего полгода, как из офицерского корпуса.

Тедди вскипел, но его опередили.

- Ну, ты крыса тыловая! Запиши себе, что десятку сбили!

Катер Гарри нырнул - видно он пнул в сердцах штурвал.

Слоуни осекся и, виновато пробормотав: "Посадка в шестой зоне, расчетный-девять ноль две", отключился.

Легкое потрескивание чистого эфира прервал злой голос Элтона:

- Сволочь... Сидит там за броней... Мартин - неунывающая и непобедимая "десятка", гордость пилотов и проклятие пеломенских асов, развеялся облачком плазмы после залпа четырех "чебурашек". Слоуни не стоил и ногтя Мартина, но офицеришка дышал, смотрел и разглагольствовал в рубке крейсера, а Мартина больше не было, и это навсегда.

Три истребителя развернулись, перестроились "уточкой" и помчались на базу.

Громада крейсера слабо светилась на фоне абсолютной черноты космоса. Мягких вспышек экрана почти не было, значит бой прекратился и здесь. Обычно "зеркало" крейсера мигало и искрилось, как праздничный фейерверк, пожирая выстрелы пеломенцев.

Элтон вяло запросил посадку, "зеркало", слабо качнув стрелки индикаторов в пилотских кабинах, пропустило катера в шестую финишную зону. Шлюз уже открывался и истребители привычно юркнули в недра исполинского боевого корабля. Сдав катера механикам и доложившись начальству, пилоты разбрелись по каютам.

Тедди, чертыхаясь сквозь зубы, стащил с себя комплект и шлем и побрел в душ. Как пискнула капсула почты он не слышал, и поэтому наткнулся на телеграмму не сразу, а только спустя полчаса. Пластиковая карточка с текстом, выпав из щели доставки, шлепнулась прямо на идентификатор и стала почти незаметной издали.

Тедди задумчиво поднес ее к экрану визора и там мигом возникло короткое, в три строчки, сообщение:

"Данкартен, Райма; Тауншенд Х, Барнегат Х. - пилоту 2-го истребительного потока, Флот "С", Теодору Айрону.

Тедди, срочно нужна помощь. Харвей, Хирма."

Тед Айрон, пилот 1 класса, стоял в собственной каюте на борту хобартского крейсера, тупо уставившись на экран визора, и пытался сообразить, откуда в Райме взялся передатчик и как выхлопотать себе отпуск - ненадолго, дней на тридцать.