/ Language: Русский / Genre:sf_fantasy / Series: Божий промысел по контракту

Освободительная кО/Ампания

Юлия Фирсанова

Жаловались, что темный гнет одолел Алторан? Тогда не жалуйтесь, что посланники Совета Богов пришли к вам на помощь. И ведь спасут, правда способ "освободительная компания" будет выбирать сама!

Фирсанова Юлия

Освободительная кО/Ампания

Глава 1. Несвоевременное предупреждение

Еще не открыв глаз, Элька почувствовала, как губы расплываются в умиротворенной улыбке. Кто бы сказал всего несколько месяцев назад, что именно так она будет реагировать на каждое пробуждение, девушка немедленно обозвала бы предсказателя мошенником, по которому плачет костер инквизиции. Но сейчас Елена Сергеевна Белозерова, в прошлом секретарша в третьеразрядной конторе, ныне наемный работник по контакту Совета Богов, была абсолютно, преступно, просто сверхъестественно счастлива! Каждое новое утро только добавляло радости в палитру жизни.

Даже коллега Эльки, серьезный воитель Эсгал, склонный к критике любого импульсивного поступка девушки, не мог испортить своими нравоучительными замечаниями восхитительного настроения юной хаотической колдуньи. Куда уж маленькому солнечному лучику, прокравшемуся в спальню и неизвестно каким образом преодолевшему заградительную полосу из штор и полога балдахина.

Элька потянулась, распахнула серо-голубые, казавшиеся почти синими от бликов полога, глаза и хихикнула. На балдахине, вцепившись в него острыми коготками лапок на манер декоративной прищепки, висела, свесившись вниз головой, как и подобает летучим мышам, домашняя зверушка девушки. Вот только совершенно не по-летучимышски Мыша, а именно так Белозерова именовала свою питомицу, наслаждалась теплым солнышком и подставляла ему тонкие крылышки, вытягивая их, словно кошка лапы.

Улыбаясь, девушка протянула руку вверх, и Мыша, приветственно попискивая, перепрыгнула на запястье хозяйки.

— Доброе утро! — Элька почесала мышку за ушами и под подбородком.

Мыша довольно заурчала, прищурив золотисто-зеленые глаза, почему-то абсолютно не боящиеся прямых солнечных лучей, и вытянула чуть приплюснутую, но все равно обаятельную мордочку. Элька, между прочим, совсем не рассчитывала, что ее питомица — подарок Господина Темной Крови — Ильдавура Кара — будет обычной летучей мышью. Возможно, и сам вампир, преподнося связную в дар хаотической колдунье, не предполагал, во что очень скоро превратится смышленый зверек. Мыша понимала желания девушки с полуслова, старалась исполнять их изо всех мышиных сил и чутко чувствовала настроение хозяйки. А легкомысленная Элька, не вдаваясь в дебри умозаключений, просто баловала Мышу так же нещадно, как Рэта — голубоглазого крыса своего приятеля Рэнда, и любила ее. Тем же занимались и все прочие члены команды, разумеется, Гал не в счет. Стоик-воитель вообще не баловал никого, даже себя.

Зверушка, перебирая лапками, поудобнее утвердилась на запястье Эльки, издала переливчатую требовательную трель писков и потянула девушку куда-то влево.

— Хочешь прогуляться? — решила Элька, зная, что ее питомица любит утром поразмять крылышки, летая по саду. А то, что Галу, обыкновенно совершавшему в саду пробежки или тренировавшемуся на площадке перед домом, приходилось наблюдать за закладывающей у него над головой мертвые петли летуньей и слушать ее пронзительные, совсем не мелодичные писки, так это было чистым совпадением! Ни Элька, ни Мыша не хотели выводить из себя воителя. Ну, если только подразнить его самую малость…

С мышью на руке девушка выпрыгнула из постели, одернула коротенькую ночную рубашку на двух тонких лямочках и, не обувая тапочек, пошлепала по мягкому ковру к двери из спальни. Окно в своей второй комнате Элька на ночь не закрыла и собиралась сейчас через него выпустить Мышу из дома. Решив, что хозяйка двигается в правильном направлении, зверушка успокоилась.

Но стоило только Эльке коснуться двери, как Мыша взмахнула крылышками и снова пискнула необычайно громко. Как такой сильный звук мог уместиться в маленьком тельце мышки, Елена разгадать не успела, потому что утренний свет сменился непроглядным мраком, который спустя долю секунды стал вечерним сумраком.

— Мама мия! — почему-то по-итальянски темпераментно возмутилась босоногая Элька и, взвизгнув, совершила гигантский прыжок со светло-серых ледяных плит мраморного пола на роскошный винно-красный ковер.

— Ну и холодина, — уже по-русски продолжила девчушка (видимо резкий перепад температуры не пробудил в Елене универсального лингвистического таланта) и огляделась вокруг, чтобы сообразить, где она собственно очутилась по воле своей питомицы.

Высокие забранные ажурным металлическим переплетом окна открывали вид в пламенеющее закатом небо, в помещении стояла массивная, сразу видно очень старинная и очень-очень дорогая мебель из какого-то черного с глубинным проблеском багрянца дерева. Обивка к ней полагалась цвета темной черешни, а у стены высился громадный камин весьма аристократичного вида. Чтобы так сочетать колоссальные объемы и изысканность, требовался тонкий вкус, время и много-много, нет много-много-много денег. Впрочем, у здешнего хозяина всего этого было вдосталь.

— Добро пожаловать в мои владения, леди, — бархатным голосом приветствовал девушку мужчина, поднимаясь из глубин кресла. — Замерзла?

Туфли с серебряными пряжками, черные брюки из какой-то явно дорогой чуть переливчатой материи, обтягивающие мускулистые ноги, и рубашка — настоящая бездна пышных кружев, в которой пряталась массивная серебряная цепь с большими прекрасно ограненными рубинами и сапфирами — таков был наряд господина, сопроводившего свою речь коротким полупоклоном. Этот жест заставил густые черные волосы мужчины живописно рассыпаться по плечам. Губы изогнулись в чуть ироничной, но все-таки благожелательной улыбке с легким проблеском острых клыков. В глубоко-синей таинственной бездне глаз тоже притаилась улыбка. От пряжек в виде монограммы до кончиков острых ногтей вампир был настоящим совершенством. В любой другой момент Элька не упустила бы случая хорошенько разглядеть его. Но сейчас куда больше всяких эстетических и сексуальных желаний, долженствующих пробуждаться при виде столь выдающегося образчика мужского пола, замерзшую девушку волновало желание согреться.

— Угадал, Ильдавур, замерзла, — поежилась Элька, одетая только в легкую ночную рубашку. И без церемоний забралась с ногами в большое кресло. — Ты же вроде вампир, а не Дед Мороз, тебе ледяной дворец не положен! Брр! Говорят, что холод продлевает молодость, но лучше уж я состарюсь в свой срок в тепле!

— Сейчас согреешься, — игнорируя намек гостьи на бесцеремонность перемещения, небрежно пообещал вампир. Сдернул со статуи-вешалки у двери подбитый густым серебристым мехом роскошный плащ и заботливо, как маленькую зверушку, закутал в него Эльку. Потом легко, словно пушинку, поднял кресло вместе со всем его содержимым и переставил к камину. Прищелкнул холеными пальцами с острыми ногтями, и дрова моментально занялись ярким огнем, распространяя живительное тепло.

— Мрр, — блаженно прижмурилась девушка, согреваясь, и украдкой погладила густой мех на плаще.

— Подогретое вино, шоколад, чай, моя дорогая? — предложил Ильдавур, словно действительно получая удовольствие от роли заботливого хозяина.

— Шоколад, — с ходу выбрала Элька самое вкусное и, не удержавшись, зевнула.

— Прошу прощения за неожиданный вызов, милая леди, но возникла необходимость переговорить, — небрежно заметил Господин Темной Крови, самолично доставая прямо из воздуха огромную чашку горячего шоколада и огромное, способное накормить как минимум десяток девушек одновременно, блюдо с разнообразными пирожными. — Я отдал посланнице приказ привести тебя, как только она сможет.

— И едва я вылезла из постели, Мыша сочла, что сей торжественный момент настал, — согласилась Элька, откусывая половинку маленького пирожного, настолько восхитительного, что бисквит, пропитанный сиропом, просто таял во рту. — Впрочем, спасибо и на том, что не из ванной вытянула. Мышка словно и впрямь поняла слова девушки и что-то виновато пискнула.

— Уделишь мне несколько минут? — галантно продолжил Ильдавур, взяв в свои тонкие прохладные, но неимоверно сильные пальцы свободную руку девушки, и коснулся ее запястья легким, как перышко, поцелуем. Соблюдя людские формальности, вампир поздоровался с гостьей на свой лад.

— Конечно, — нисколько не чинясь, весело улыбнулась Элька, простив приятелю его выходку, — ты же знаешь, я люблю с тобой болтать. А уж если меня задабривают такими вкусностями, готова слушать что угодно, даже… — девушка задумалась, подбирая самое страшное сравнение, — даже лекцию по физике.

Бровь Ильдавура выгнулась в веселом недоумении. Опустившись в кресло напротив собеседницы, вампир заметил, качнув головой:

— Боюсь, лекциями по этому чуждому мне предмету я тебя обеспечить не смогу, моя дорогая леди.

— И не надо, — энергично согласилась Элька, вспоминая пронзительный, врезающийся, кажется, в самую сердцевину костей голос учительницы, от которого не спасала даже способность девушки не слышать того, чего слышать совсем не хочется, выработанная годами школьной каторги. Взяв еще одно пирожное, Елена отломила от него кусочек и протянула умостившейся на подлокотнике кресла Мыше с легким упреком в голосе: — На, провокаторша!

Поняв, что прощена, Мыша аккуратно ухватила подношение с ладошки хозяйки и, аппетитно причмокивая, принялась жевать.

Теперь уже обе красивые брови высокородного вампира, наблюдавшего сию жанровую сценку, поползли вверх в немом удивлении:

— Ты кормишь посланника едой?

— Я помню, ты говорил, что Мыша не нуждается в пище, но ведь это не означает, что ее нельзя побаловать каким-нибудь лакомством. Ей очень нравится! — правдиво и чуть- чуть виновато ответила Элька.

— Невозможно, — снова качнул головой изумленный Ильдавур. — Посланники не едят потому, что питаются энергией, эти создания просто не способны воспринимать иную пищу!

— Все невозможное при определенных условиях становиться вероятным, — воздела пальчик Элька и пояснила: — Это нам Макс сказал, ему, умнику, виднее. А насчет Мыши ты не переживай, от несварения желудка не скончается. Она ведь питомица хаотической колдуньи, вот и поменяла исконные привычки. Может еще и говорить начнет, — девчушка мечтательно улыбнулась.

— Хаотической колдуньи? — слабо переспросил уставший удивляться вампир.

— Ну да, — отпив шоколада, источающего тонкий аромат ванили с коньяком, подтвердила Елена и запоздало уточнила, потеребив маленькую бриллиантовую сережку, которую забыла снять на ночь: — А что, я не говорила тебе об этом?

— Вероятно, нет, я бы запомнил, — с ироничной усмешкой констатировал Ильдавур. — Я пока не страдаю провалами в памяти. Милая леди, ты не устаешь удивлять меня.

— С учетом продолжительности жизни у вампиров это, наверное, не так уж и плохо, — резюмировала Элька. — Удивление обновляет взгляд на мир и повышает интерес к существованию!

— Это тоже сказал Макс? — уточнил Господин Темной Крови, откидываясь в кресле и изучая свою гостью.

— Нет, это я сама только что придумала, — гордо возразила девушка.

— Что ж, мне становится понятна волшебная беспечность твоего образа жизни, — кивнул разобравшийся, как ему казалось, в ситуации, вампир. — Хаотическая магия — могущественное средство защиты.

— Наверное, — не стала спорить Элька, задумчиво подпирая голову кулачком, пока Мыша, перебирая коготками, принялась исследовать глубины плаща. — Только когда я пойму, как она работает, будет проще. А сейчас никогда не могу сказать, что моя магия в следующий момент учудит: то ли летать всех заставит, то ли талант чтения мыслей даст, то ли гробами закидает.

Ильдавур запрокинул голову и от души расхохотался: вся его логично выстроенная система обоснования поведения юной подруги только что с грохотом рухнула. Продолжая смеяться, вампир встал с кресла и быстрым, таким, что Эльке показалось, что изображение элегантного мужчины мигнуло в пространстве, движением переместился к ее креслу. Нарочито медленно, чтобы глаза гостьи успевали следить за ним, Ильдавур опустился на одно колено рядом с девушкой и, взяв ее запястье, снова поцеловал, бархатно шепча:

— Ты удивительное создание! Моя маленькая загадка!

— Это ты меня соблазняешь или восхищаешься моим оригинальным мышлением? — "коварственно" уточнила Элька.

— Для тебя это имеет значение? — шепот вампира окутал и погладил девушку, словно теплый и мягкий мех.

— Не особенно. Мне все интересно. Это Эсгал каждый раз переживает, когда я с тобой встречаюсь, — беспечно пожала плечами Элька. — Не верит, что я уже девочка взрослая и сама могу о себе позаботиться, все шею осмотреть норовит.

Почему-то при упоминании имени воителя игривое настроение покинуло Ильдавура. "Умная девочка!" — усмехнулся Господин Темной Крови про себя, в очередной раз ошибочно приняв откровенный ответ легкомысленной девушки за предупреждение и, вернувшись в свое кресло, сказал:

— Я хотел поделиться с тобой некой информацией, касающейся Рассветного убийцы. И хочу, чтобы ты передала ее ему.

Теперь настал черед удивляться Эльке, отложив четвертое пирожное, она кивнула, показывая, что вся обратилась в слух. Девушка в изумлении уставилась на совершенное в своей холодной красоте лицо собеседника. Настроение свое он показывал только тогда, когда считал нужным, в иных случаях маска бесстрастия опускалась на лик вампира, словно непроницаемое забрало. Поэтому девушка даже не пыталась прочесть его чувств, но могла бы поклясться, что вероятность того, что ее коллега воитель станет темой для разговора с Господином Темной Крови не то что равна нулю, а стремится к минус бесконечности. (Автор знает, что математически это выражение не верно, но уж больно фраза красивая!) Некогда в "Ночной карамели", веселом клубе Фалерно, где состоялось их знакомство, неожиданное появление Гала до полусмерти напугало Ильдавура.

Вампир подтвердил правильность обозначенной темы легким кивком и, небрежно перебирая холеными пальцами звенья нагрудной цепи, пояснил под тихий звон:

— Не только моих ушей достиг слух о том, что Рассветный Убийца жив и благоденствует. "Южная Звезда", один из самых крупных вампирских орденов Южного региона миров, объявил о весьма и весьма крупной награде за его сердце и голову… Я хочу, чтобы ты предупредила своего друга об опасности, — заключил Ильдавур. — Пусть поостережется.

— А я-то думала, мне в долю предложат вступить, — "разочаровалась" Элька и, выпутывая из тенет плаща зарывшуюся в него любопытную Мышу, пресытившуюся крошками от нескольких пирожных, задала прямой вопрос: — Почему?

— Почему я решил сообщить тебе об охоте на Рассветного Убийцу? — задумчиво улыбнулся Ильдавур, уже привыкший к тому, что Елена никогда не ходит вокруг да около, расставляя изысканные словесные ловушки, а сразу в лоб спрашивает то, что ее интересует. Честность на честность, откровенность за откровенность — такой неожиданный подход к диалогу показался старому двуличному вампиру чрезвычайно свежим и весьма забавным.

— Вот именно, — кивнула Элька, — Ты, конечно, мне очень нравишься, но уж точно не за широту души и несказанную доброту.

— Такие качества неуместны для существа моей расы, — подтвердил Господин Темной Крови. — Но я весьма расчетлив. Живым, дорогая леди, в качестве пугала, заставляющего темные народы позабыть о своих распрях, твой коллега будет полезнее, чем мертвым, — рассудительно аргументировал свой "предательский" донос вампир.

— Почти логично. Но как же уязвленное самолюбие и жажда мести? — полюбопытствовала девушка, сосредоточенно обкусывая края воздушного суфле и очень стараясь, чтобы растрепанные со сна и стоящие светлым ореолом вокруг головы волосы в нем не испачкались.

— Жажду мести можно утолять не только кровью, хотя, ты права, этот путь мне без сомнения близок, — хищно прошептал Ильдавур, обнажив клыки. — Твой приятель знает о наших встречах и бессилен им помешать. Его досада, страх за дорогого человека, недоумение и злость — это приятно… И еще, я видел Рассветного Убийцу близко, слышал твои слова и понял то, что не ведомо остальным: он изменился, сильно изменился. Груз прошлого гнетет и мучает его в достаточной мере, чтобы я предпочел эти длительные мучения самой долгой и жестокой из смертей. Убить, к сожалению, можно лишь раз, мучить же можно почти вечно. Кроме того, нам совсем не с руки ссориться с Советом Богов.

— И, наверное, есть еще одно маленькое "но", — догадалась Элька.

Вампир выгнул бровь, поощряя ее продолжать.

— Хотеть убить Эсгала и назначать вознаграждение за его голову отнюдь не то же самое, что его убить. Кто знает, не завязал ли он со своим "крестовым походом" против нечисти только до первого признака агрессии из вашего лагеря. Устройте за ним охоту, и окажется, что вы пытаетесь проглотить кусок больше себя. Что если у Эсгала вновь переклинит мозги, он соберет армию покрупнее и устроит крупномасштабную зачистку. У одного мудрого народа из моего родного измерения есть поговорка: "не стоит дергать за хвост спящего тигра" и, мне думается, сие изречение весьма подходит к сложившейся ситуации, — не без некоторой запальчивости высказала свою точку зрения Елена.

— Возможно, — обтекаемо высказался мужчина, фактически соглашаясь с предположением Эльки.

Хитро ухмыльнувшись, девушка допила остатки вкуснейшего шоколада, сдобренного ванилью с коньяком, и самоуверенно заключила:

— Не волнуйся! Конечно, я передам информацию Эсгалу во имя спасения твоих импульсивных сородичей от геноцида.

— Чего? — переспросил вампир, когда магический браслет-переводчик Эльки, не справившись с загадочным словом из урбанистической политологии, воспроизвел его как есть.

— Э-э, — хаотическая колдунья в бытность свою девочкой из урбо-мира куда больше увлекалась волшебными историями, нежели общественными науками, поэтому не сразу подобрала объяснение. Подергав пушистый мех плаща для лучшего сосредоточения, Элька сформулировала мысль: — В общих чертах это означает истребление какой-либо группы живых существ из-за несогласия с их расой, верой, культурой или цветом домашних тапочек, выбирай то, что больше нравится.

— Понятно, — кивнул Ильдавур, беря на заметку новый термин. — Емкое слово!

— Век живи, век учись, — согласилась Элька и, вспомнив про портсигар поручика Ржевского, рассмеялась, запрокинув голову.

— А вот этого делать не стоит, моя дорогая леди, — предостерег собеседницу вампир, в чьих глазах появился какой-то странный блеск.

— Чего именно? — не поняла девушка, почесав бровь. — Сидеть в ночной рубашке в обществе Господина Темной Крови, смеяться в его присутствии или употреблять больше одной пословицы за разговор?

— Ты много читала об особенностях жестового общения нашей расы, — напомнил Ильдавур, соединив подушечки пальцев и глядя на Эльку из-под полуопущенных ресниц. — Запрокинутая голова — символ подчинения и приглашения к…трапезе. Я в силах управлять своими инстинктами, моя дорогая, но не забывай о приличиях, если хочешь быть правильно понята другими вампирами.

— Ой, извини, — опомнилась девушка, пожав плечами. — Наверное, иногда Гал бывает прав, когда говорит, что если я где-то потеряю свою голову, то не замечу.

— Зато заметят все остальные, ведь ты замолчишь, — усмехнулся Ильдавур, от души рассмеялась и Элька, на сей раз, не запрокидывая головы.

Отсмеявшись, девушка заметила почти серьезно, с большой неохотой выныривая из восхитительного тепла плаща:

— Спасибо за предупреждение, я обязательно поговорю с Эсгалом. Но чтобы он стал меня слушать, я должна вернуться домой как можно скорее. Завтрак я, конечно, уже проворонила, но если еще и на занятия не явлюсь, он оскорбится таким пренебрежением и чего доброго объявит мне молчаливый бойкот. Никто не умеет молчать так выразительно, как Гал.

— Доброго пути, ступай, — разрешил вампир, вставая, чтобы проводить гостью, — надеюсь, мы вскоре встретимся снова и найдем более приятную тему для беседы, нежели объявление охоты на твоего коллегу.

— Чао! Надеюсь, я к тому времени успею одеться! — заявила нахальная маленькая колдунья, усаживая себе на запястье Мышу, и нажала на перстень, с которым не расставалась и ночью.

Переместившись в свою комнату, Элька на несколько минут заглянула в ванную, натянула белый с ярко-синими звездами поперек груди топ, короткие темно-синие шортики (о том, что это именно шортики, а не трусики, можно было догадаться только по плетеному кожаному ремешку, которым нижнее белье, как правило, не снабжалось), и выпорхнула в коридор. Мельком глянув на часы, девушка решила, что у нее еще остается маленький шанс застать компанию коллег за завтраком.

Друзья действительно еще не успели покинуть уютной столовой, декорированной в теплых кремовых, бежевых и кофейных тонах. От самобранки, закармливающих своих любимчиков редкостными деликатесами, быстро уйти мог разве что только Эсгал, даже для малоежки Мирей скатерка находила такие яства, что эльфийка не могла удержаться от искушения попробовать хоть кусочек.

— О, мадемуазель Элька! Вы опоздали к завтраку! — ослепительно улыбнулся красавчик маг, сверкнув белоснежными зубами, и помахал девушке рукой. Кружевная рубашка Лукаса произвела бы на Эльку неизгладимое впечатление, если бы она не видела шедевра, надетого сегодня на Ильдавуре.

— Привет! — расплылся в улыбке Макс и, неловко взмахнув рукой, опрокинул свою, к счастью почти пустую, пузатую кружку. Брезгливо передернув кисточками, самобранка мигом удалила коричневое пятно с безупречно чистой поверхности.

— Светлого дня! — доброжелательно кивнула подруге целительница, отставляя блюдечко с какими-то синими и ярко-малиновыми ягодами.

— Где же ты пропадала, красотка? — вопросил любопытный Рэнд, опуская своего наевшегося крыса со стола на колени. Рэт был сыт настолько, что даже не выразил протеста возмущенным писком. — Мири сказала, что не чувствует твоего присутствия в доме. — Решила с утра пораньше прогуляться или сыграть в прятки?

Эсгал, как обычно занимавшийся в саду и не обнаруживший того, чтобы Элька покидала дом поутру, смерил хаотическую колдунью подозрительным взглядом и просто кивнул в знак того, что заметил ее существование.

— Нетактично задавать девушке такие вопросы, сударь, — "засмущалась" Елена и, подойдя поближе, щелкнула Рэнда по носу. Вор издал преувеличенно возмущенное фырканье.

— О, l" amour! Мадемуазель ночевала у amant? — зеленые глаза Лукаса заискрились лукавым интересом, Макс и Мирей прыснули.

— Между прочим, нечего было куда-то ходить, здесь и свои мужчины имеются, — вставил разобиженный, главным образом за себя, неотразимого, вор, и подал знак Рэту, чтобы тот подтвердил речь хозяина писком.

— Ешь, и пойдем на занятия, — велел ученице суровый воин, поднимаясь из-за стола.

— Пойдем хоть сейчас, я сыта любовью! — весело воскликнула Элька, подхватывая из вазы с фруктами сочный персик.

— Это значит, что ты оставляешь нам свой обед и ужин? — невинно уточнил Фин, откинувшись на спинку стула.

— Не настолько сыта! — исправила оплошность девушка, строго погрозив приятелю пальцем, и рассмеялась, глядя на Макса, выбирающегося вслед за Галом из-за стола. С того места, где она стояла, открывался отличный обзор.

— Максик, а ты ничего не забыл? — прозрачно намекнула Элька приятелю.

— Забыл? — нахмурился Макс, взъерошив пятерней густую черную шевелюру, и растерянно заморгал.

— Вот-вот, забыл сегодня утром, — продолжила девушка.

— Ой! Флоппик в дисководе оставил!? — осенило Шпильмана.

— Не-а, — прыснула Елена, и указала пальцем на ноги парня. На них у Макса красовались изумительно фиолетовые с милыми белыми котятами носки, но никакого намека на обувь не было и в помине.

— А-а-а, ботинки! — рассеяно согласился Макс и немного виновато улыбнулся: — То-то я еще подумал, что подошва какая-то тонкая…

Лукас, Мирей и Рэнд, явившиеся сегодня в столовую позже приятеля и потому не успевшие оценить оригинальность его экипировки, только покачали головами, сдерживая смех. Элька подмигнула друзьям и покорно отправилась за Эсгалом вниз.

В тренировочном зале Элька, усадив Мышу на шведскую стенку, тут же взялась за разминку. Только сделав комплекс упражнений для разогрева и растяжки мышц, который воин вбил в голову ученицы крепче, чем "Отче наш", девушка обернулась к коллеге, в свою очередь делавшему что-то головоломно сложное со своим телом. Раньше Елена считала, что в столь умопомрачительные узлы свое тело способны завязывать только профессиональные гимнасты, йоги и акробаты, теперь этот список пополнился Рэндом, влезающим без мыла в любую щель, и Эсгалом. Невероятная скорость реакции, сила, координация и гибкость превращала профессионального воителя и оборотня по совместительству в уникальную машину для убийства. Но поскольку на глазах Эльки воин еще никого не убил, то девушка, не задумываясь над утилитарным назначением его великого дарования, часто любовалась красотой движений коллеги. Подчас они завораживали ее не меньше красивого танца. Высокая худощавая фигура мужчины не казалась нескладной. Именно так, как ей положено, гармонично и согласованно работала каждая мышца его тренированного тела.

— Что? — завершив упражнение, состоявшее из приседания, сгибания тела пружиной и сальто назад, спросил Гал, заметив, что Элька остановилась и смотрит на него.

— Я сегодня была у Ильдавура, — призналась Елена.

— Так! — одним коротким словом воин выразил все свое неодобрение, и чело его омрачилось. — Путаешься с вампиром?

— С чего ты взял? — искренне удивилась девушка, потянувшаяся было за защитной одеждой для фехтования, на которой настаивал Эсгал во избежание травм.

— Ты сама призналась, — напомнил Эльке воин об откровении в столовой, испытующим взглядом скользнув по шее девушки и ее запястьям. Но следов укусов там к его вящему облегчению не было.

— А! — Элька облегченно вздохнула, сообразив, о чем идет речь. — Забей!

— Что и в кого? — не понял воин, но очень понадеялся, что речь идет об осиновом коле в груди Ильдавура.

— То есть не обращай внимания на мою болтовню насчет любовника, это я прикалывалась, — отмахнулась Элька, закрепив кожаный нагрудник.

Что означает слово "прикалывалась", Гал уже знал, поэтому лишь кивнул, показывая, что слушает ученицу но настороженной тревоги в глубине его странных зеленых глаз с вертикальными зрачками поубавилось. Конечно, воин не смирился с тем, что Элька бегает на свиданки с вампиром, но пока довольствовался хотя бы тем, что ничего непоправимого не случилось. Он очень надеялся, что со временем беспечная, но все-таки далеко не глупая девушка внемлет голосу разума, вещающего устами Эсгала, убедится, что вампиры — мерзкие твари, и прекратит опасные отношения. К сожалению, пока до этого светлого мига было далеко.

— Ильдавур просил меня кое-что тебе передать. "Южная Звезда" объявила на тебя охоту, — выпалила Элька. — Это…

— Я знаю, что такое "Южная Звезда", — спокойно прервал Елену воин и, сняв со стойки, протянул девушке ее шпагу, жестом показывая, что настало время тренировочного поединка.

Сообразив, что обсуждать принесенную ею информацию коллега не настроен, Элька приняла клинок и встала в позицию. По крайней мере, обещание, данное Ильдавуру, она выполнила. "А там уж, если что, пусть вампиры только попробуют сунуться, мы не дадим Гала в обиду! — решила девушка. — Любой вознамерившийся обидеть воина столкнется не только с его здоровенным мечом, но и с талантами других членов команды и тысячу раз пожалеет о том, что вообще родился на свет! Один Макс чего стоит. Этого можно забросить в тыл врага и подождать, пока технарь, пытаясь подняться на ноги, уложит половину противников своими уникально-неловкими действиями по абсолютно непредсказуемой траектории движения!"

Словом, Элька выбросила предупреждение Ильдавура из головы и целиком сосредоточилась на поединке, спасаясь от молниеносных хитроумных атак Гала. Воин учил девушку сражаться, используя не физическую силу, а быстроту реакции, развивая умение уходить от удара, а не принимать его клинком, или, тем более, собственным телом. Конечно, Елена даже не мечтала соревноваться с самим Эсгалом в умении владеть оружием, но сознавала, что за довольно короткое время успела достичь многого. Во всяком случае, клинок перестал быть в ее руке бесполезным железным прутом, да и тело слушалось гораздо лучше прежнего. Воин не только умел сражаться сам, Гал оказался внимательным и очень терпеливым учителем, готовым не раз, не два и даже не десять объяснять тот или иной прием. Элька чувствовала, что скоро будет способна постоять за себя. Учил Гал ее и бою без оружия, главным образом уделяя внимание основным болевым точкам, свойственным большинству рас. В такой драке сила тоже была не главным, точность и скорость могла стать куда лучшей защитой, чем гора мускулов.

Отработав основной комплекс из старых приемов, Гал показал Эльке пару новых и не успокоился до тех пор, пока она не воспроизвела их с достаточной, по его придирчивому мнению, точностью и не продемонстрировала в связке с несколькими старыми.

Только после этого воин подал знак рукой, показывая, что ученица может отложить оружие и снять защитную одежду. После давней жалобы Эльки на синяки, Гал внимательно, со свойственной ему временами странной заботой, наблюдал за этой процедурой, следя, не мелькнет ли на лице Елены выражение боли, не расплывется ли на нежной коже цветок синяка.

— Почему Господин Темной Крови сказал тебе о намерениях "Южной Звезды"? — спросил Эсгал, распуская ремешок, поддерживающий светлые волосы, словно разговор и не прерывался на полтора часа.

— Ему это выгодно, — тяжело дыша, пожала плечами Элька и вытерла рукой пот со лба, но обстоятельно о мотивах Ильдавура докладывать не стала. — И я поверила его словам.

— Ясно, — кивнул воин, принимая ответ и чуть помедлив, спросил, глядя куда-то вбок. — Ты так и не рассказала остальным про Рассветного Убийцу?

— Нет, — коротко откликнулась девушка, возвращая одежду на место.

— Почему? — удивился мужчина.

— Это только твоя тайна, Гал, не моя. Ты сам должен распорядиться ею, как считаешь нужным, — серьезно, без своих обычных приколов ответила Елена. — Но, как бы ты не поступил, кем бы ты ни был и уж тем более, кем бы ты себя не считал, не забывай одно!..

— Что? — обреченно вздохнул воин, запутавшийся в темных сетях прошлого.

— Мы любим тебя таким, какой ты есть! Честное пионерское! — Элька подошла с Галу вплотную, и лицо ее озарилось немного лукавой, но совершенно искренней улыбкой, от света которой в панике разбежались по углам мрачные тени воспоминаний. Подпрыгнув, девушка повисла у воина на шее, звонко расцеловала его в обе щеки и повторила: — Честное-пречестное слово! Не парься!

— Это значит — забей? — краешком рта улыбнулся в ответ воин, на секунду прижав Эльку к груди.

— Вот именно! — подтвердила энергичным кивком Елена и, свистнув Мышу, умчалась из зала.

1сноска — Любовь (франц)

2 сноска Любовник (франц.)

Глава 2. Чудеса, разборки и сборы

В ближайших планах девушки стоял душ и стремительное перемещение в рабочий зал, где очень скоро должны были собраться все члены команды для чтения очередной петиции из груды, возвышающейся в центре большого стола. Связист столь регулярно подтаскивал очередную кипу документов, что команда божественных помощников уже перестала надеяться на естественную убыль петиций. Им даже начало казаться, что документы тайком, по ночам, ведут свою собственную, противоестественную жизнь, плодом которой становится естественная прибыль корреспонденции. Рэнд высказал эту версию вслух и предложил оставить в качестве дежурного неспящий призрак сеора Рогиро, но тот весьма категорично отказался от столь щедрого предложения.

Каким образом Гал, никуда не спеша, везде оказывался вовремя, Элька понятия не имела, но ясно чувствовала, что дело не только в длине ног коллеги. Оставалось только предположить, что Эсгал был существом особой породы — оборотней пунктуальных, но поскольку сама девушка принадлежала к виду "человек легкомысленный", ей приходилось торопиться изо всех сил. Вихрик в ореоле чуть влажных светлых волос мчался по коридору, не замечая ничего на своем пути.

— Сеорита, видимо, очень спешит, — с чувством оскорбленного достоинства, констатировал Рогиро, когда Элька пролетела прямо сквозь призрачное обличье родовитого ильтирийца, ныне штатного библиотекаря команды.

Елена резко притормозила и развернулась. Просчитав траекторию своего движения, девушке не составило труда сообразить, чем уязвлен бесплотный дух. Стараясь немного загладить невольную вину, Элька лучезарно улыбнулась, как улыбалась всегда после очередной шкоды, и бодро поздоровалась:

— Привет, Рогиро, как жизнь?

— Вы хотите сказать, как смерть, сеорита? — съехидничал зловредный дух, не в добрый час для благостного настроения вздумавший покинуть пределы своей вотчины — библиотеки — и посетить нижний этаж.

— Не придирайся к словам, — скорчила уморительную мордашку девушка. — "Я мыслю, значит, существую", а уж каким образом, не так уж и важно. А?

— Нет, — процедил Рогиро и добавил своим изысканно-колким тоном: — Но если сеорите понравилось разрывать мою призрачную оболочку, она может делать это столь часто, сколь ей заблагорассудится. В конце концов, каждый сеор — слуга сеорите, в призрачном он обличье, или во плоти — не так уж и важно! А?

— Вредный ты тип, Рогиро, или, может, встал не с той ноги, — пожаловалась Елена и попыталась извиниться: — Я же не нарочно сквозь тебя пробежала. И вообще, то тебе нравится быть призраком, то не нравится, ты бы уж определился, в конце концов. Хотела бы я, чтобы ты был таким, как тебя это устраивает в любом из миров!

— Я бы тоже хотел. Учту ваши пожелания, сеорита, — буркнул пребывающий не в духе дух сеора и, отвернувшись от языкастой девчонки, углубился в стену…

Вернее лишь попытался в нее углубиться, но вместо этого изо всех сил шарахнулся высоким благородным челом о твердую поверхность стены, обшитой до уровня талии тонкими буковыми досками, и взвыл не столько от боли, сколько от удивления, а потом принялся суматошно хлопать по своей груди, бедрам, ногам и бормотать: "Что это? Что? Что случилось?" Догадливая Элька протянула руку и для проверки ущипнула Рогиро за первую подвернувшуюся ей часть тела. Сеор возмущенно зашипел, потирая зад:

— Право, мы с вами не в столь близких отношениях, сеорита, чтобы вы позволяли себе такие вольности!

— Вот тебе и на, что-то действительно случилось, — протянула Элька, в веселом замешательстве почесав бровь и подергав сама себя за хвостик светлых волос, как правило, это помогало думать.

— Опять доколдовалась? — как всегда вовремя возникая в коридоре, укоризненно уронил Гал, смерив Эльку и Рогиро мрачным взглядом.

— Почему сразу я? — попыталась оправдаться девушка.

— А кто? Не я же? — хмыкнул воитель и, ухватив взъерошенную хаотическую колдунью за руку, поволок ее вверх по лестнице, бросив Рогиро непререкаемым тоном: — Следуй за нами!

На ходу вспоминая, как полагается подниматься по лестнице с помощью ног, пользуясь ступеньками и перилами, а не на бреющем призрачном полете, высокородный сеор без всяких возражений покорно пошел вслед за воителем. Гал умел приказывать так, что желания спорить с ним ни у кого не возникало. Элька не в счет.

— Вот! — объявил воин, возникая на пороге зала совещаний и выталкивая вперед Елену, как сорванца, пойманного за кражей яблок в саду.

— Что именно "вот", мосье Эсгал? — поинтересовался неизменно вежливый Лукас Д" Агар, отрываясь от страниц "Дорожного атласа".

— Если ты хочешь представить нам эту красотку, так мы уже знакомы! — весело подтвердил Рэнд, раскачиваясь на стуле по рискованной амплитуде. — Я даже имя ее знаю. Сейчас вспомню!

— Товарищ начальник мне опять дело шьет, — печально вздохнула Элька, сцепив руки так, как будто на ней были наручники.

Макс и Мирей, только собиравшиеся садиться на свои места за общим столом, не сдержались и прыснули.

— Она заколдовала Рогиро, — не опустившись до пикировки с языкастым вором, буркнул Эсгал, отступая назад, чтобы дать возможность сеору Гарсидо войти в зал и приблизиться к обществу.

— Заколдовала? — недоуменно переспросил Лукас, пытаясь понять, почему тревожится воин, но глазастая целительница Мирей опередила мага, изумленно воскликнув:

— Рогиро, ты опять стал живым?

— Вот тебе раз! Правда, что ли? А ну-ка! — восхищенно выдохнул Рэнд и, оставив в покое многострадальный стул, вскочил, подбежал к пребывающему в неком подобии психологического шока бывшему привидению и ущипнул его как раз в то же самое место, куда несколько минут назад целилась Элька.

Рогиро взвыл вторично и вышел из состояния ступора, в котором подчинялся безапелляционным командам Эсгала.

— Поосторожнее с руками, если не желаете лишиться их, сеор, — отступив на шаг, зловеще предостерег Фина Рогиро и вздохнул, но это был не просто вздох, кажется, оживший дух пробовал на вкус сам воздух, смакуя каждую его молекулу, и потер руки.

Команда окружила бывшее приведение, с любопытством взирая на симпатичного сеора, неизвестно каким образом обретшего плоть. В глазах Макса, сподобившегося надеть кроссовки, явственно читалось фанатичное желание уволочь Рогиро в свою рабочую комнату с кучей техники и подвергнуть самым подробным и зверским исследованиям.

— Сеорита Мирей права, я снова обладаю телом, — изумленно констатировал Рогиро, разглядывая свою теплую, состоящую из мяса и костей, как подсказывали его ощущения, руку. Через длинные пальцы и ладонь больше не просвечивал пол.

— Но каким образом вам удалось добиться столь впечатляющего результата, мадемуазель? — заинтересовался Лукас, прищелкнув пальцами.

— Я лишь сказала, что хочу, чтобы Рогиро был таким, как его это устраивает, — беспечно пожала плечами Элька и, обиженно надув губки, добавила, метнув на Эсгала сердитый взгляд: — А потом Рогиро врезался в стенку, прибежал Гал и поволок меня сюда, чуть руку не оторвал, маньяк несексуальный!

— Типичное проявление хаотической магии, — довольно кивнул расфранченный маг и уточнил: — Значит, сеор предпочел снова стать человеком?

— В тот конкретный момент да, — подтвердил Рогиро, поразмыслив. — Но сейчас даже не знаю, благодарить мне сеориту или проклинать, и в призрачном состоянии есть свои преимущества, простор и скорость перемещения, всеведение…

Сеор махнул рукой в подтверждение своей короткой речи, и наблюдательный Макс выдохнул:

— Ой! Твои пальцы, Рогиро, они прошли через стол!

— Как вы там сказали, мадемуазель Элька, "был таким, как его это устраивает"? Похоже, вы, mon ange, сотворили поистине уникальное заклятье, — Лукас поцокал языком и для проверки провел рукой сквозь снова обретшего воздушность Рогиро, Рэнд тут же успешно повторил маневр друга. Запуская пальцы в призрачного ильтирийца можно было не опасаться получить по шее.

— Н-да? — чуть недоверчиво хмыкнула изруганная в пух и прах воителем Элька.

— Отныне наш дорогой библиотекарь волен сам выбирать, кем ему быть: призраком, как прежде, или человеком, — гордо, словно сам составил заклятье, констатировал маг. — Прежде я не сталкивался с такого рода чарами, все их жалкие аналоги не имели возможности обратной метаморфозы.

Рогиро тут же поспешил проверить гипотезу мосье мага, вновь обретя плоть и постучав кулаком по столу. Раздавшийся звук подтвердил правоту Лукаса на все сто процентов.

— Вот видишь, ничего страшного не произошло, а ты на меня кричал, — укорила Элька воина. — Вот обижусь, разговаривать с тобой перестану… нет, — передумала девушка. — Этим тебя не проймешь, я лучше тебе петь буду, что-нибудь из "Агаты Кристи", например…

И Элька затянула без всякого чувства мелодии, зато вдохновенно и громко:

— Дворник, милый дворник,

Подмети меня с мостовой.

Дворник, милый дворник,

Жопа-а-а с метлой….

— Страшное наказание, — искренне признал Лукас, борясь с желанием зажать уши, как это поспешно сделала тонко чувствующая Мирей, — но мы-то пред вами ни в чем не провинились, мадемуазель. Не подождете ли вы более уместного момента для наказания мосье Эсгала?

— Когда он останется один и решит опрокинуть чашку-другую горячего ташита, — находчиво подсказал ехидный Рэнд.

— Ну ладно, уговорили, — сжалилась Элька и замолчала, главным образом потому, что Гал даже не поморщился при ее великолепном пении. Компания, самоотверженно выдержавшая ужасное испытание, облегченно перевела дух.

— Пожалуй, сеорита, я должен высказать вам мою глубочайшую благодарность, — проверив еще раз свои новообретенные возможности, путем повторного обретения плоти, призрак отвесил Елене элегантный поклон и галантно поцеловал ручку девушки.

Польщенная Элька расплылась в довольной улыбке, присела в неком причудливом подобии реверанса, подхватив краешек шортиков вместо юбки, и от всей души ответила:

— Всегда, пожалуйста!

— Маг, ты уверен, что Рогиро единственный, с кем Элька выкинула очередной фокус? — нахмурившись, допытывался у Лукаса воин.

Лукас на секунду прикрыл глаза, открывая дом и его окрестности магическому зрению, и уверенно подтвердил:

— Именно, мосье Эсгал, никаких возмущений, вызванных действием стихийной магии мадемуазель Эльки, в ауре дома я не отмечаю. Единственным результатом проявления таланта нашей коллеги можно считать заколдованность сеора Рогиро. Но он, как я понимаю, к мадемуазель никаких претензий не имеет.

— Совершенно верно, — самодовольно улыбнулся Рогиро, подкрутил ус и погладил свою элегантную эспаньолку, от которой сходили с ума красавицы сеориты и завидовали достойные сеоры. Похоже, значительной части женской половины населения миров еще мог выпасть счастливый шанс узнать знаменитую Тень Короля поближе.

— Еще бы, я и сам не отказался бы так заколдоваться! — завистливо воскликнул Рэнд, темпераментно жестикулируя. — Это ж даже с замками возиться не нужно, заходи в бесплотном обличье и бери, что хочешь… Нет, даже как-то скучно получается, — немного поразмыслив, заключил вор, закусив губу. — Но все равно здорово!

— Извини, — после тяжелой паузы — таймаута на раздумье, заполненной ворохом научных вопросов Макса к Рогиро (что удивительно, сеор даже честно пытался на них отвечать), обратился Эсгал к обиженно сопящей девушке. — Я не знал масштабов учиненных тобой безобразий и встревожился, но я не хотел быть грубым или причинить тебе боль. Хорошо, что на этот раз ничего серьезного не произошло.

— Я что-то не понимаю, это он прощения просит или по новой меня оскорбляет? — во всеуслышание огласила Элька назревший вопрос, уперев руки в бока и тряхнув хорошенькой головкой, как непокорная кобылка.

— Наверное, того и другого понемногу, — насмешливо фыркнул Фин, дернув уголком рта. — Как всегда. Он ведь по-другому не может!

— Гал есть Гал! — примирительно улыбнулась Мирей, чутьем эмпатки ощущая искренность извинения воителя, поданного в диковатой, но весьма характерной для него форме.

— Это точно, — не стала спорить девушка. — Что с него взять?! Давайте что ли петицию какую-нибудь почитаем, разнообразия ради? Не водить же весь день хороводы вокруг Рогиро? Он не новогодняя елочка, чай! А-то обступили библиотекаря, ему, небось, дышать темно и воздуха невидно! Ну как сейчас переволнуется, удар хватит, и снова помрет! Кто с книгами возиться будет? Я ведь, как бомба, два раза в одну воронку не попадаю, то есть, — исправилась Элька, поскольку ее шутка оказалась понятна только Максу, — снова его так же заколдовать вряд ли смогу!

— Мы ни в коей мере не желаем сеору Рогиро столь печальной участи, — велеречиво согласился маг, но ситуацию испортил Рэнд, услужливо продолжив:

— Быть заколдованным тобой дважды!

Элька прыснула, но шуточный подзатыльник Фину все равно отвесила, пока Лукас завершал речь:

— Поэтому охотно отпускаем его и желаем скорейшего освоения в новом, поистине редкостном состоянии!

— Займусь этим незамедлительно, сеоры и сеориты. Но если вам понадобится моя помощь, зовите, — великодушно предложил Рогиро и испарился из зала совещаний, пока команда занимала свои, успевшие стать традиционными, места за столом. Понявшая, что гроза прошла стороной, исчезнувшая было осторожная Мыша снова возникла на запястье Эльки.

Традиционность и чинность мероприятия портили лишь довольные улыбки "божьих работников" и пестрый волчок, установленный практически в середине стола, рядом с кипой документов. Этот аксессуар притащил с одной из своих выходных прогулок Рэнд и предложил определять с его помощью "везунчика", которому выпал шанс прочитать очередное обращение. Все согласились, маг подтвердил, что использование предмета, подразумевающего случайный выбор, а значит, выражающего высшую волю Сил Случая, лишь приветствуется. Гал хмыкнул, но с возражениями не полез. В конце концов, эта игрушка не покидала пределов дома и не могла отрицательно сказаться на мнении о команде потенциальных клиентов, Совет же Богов, как полагал воин, и так прекрасно знал, кого он нанимает себе на службу, так что пусть пеняет на себя.

Протянув руку к волчку, Рэнд лихо крутанул его, и радужная игрушка закрутилась на столе, когда она замерла, стрелка указывала точно на Мирей. Тонкие пальцы целительницы взяли с кипы документов, уже давно не вмещавшихся в традиционную папку с эмблемой Совета Богов и потому накладывавшихся поверх нее, твердую тонкую табличку, похожую на пластинку камня. Едва только глянув на нее, эльфийка сказала, посерьезнев лицом:

— В Фьеоване багровая жара, я должна отправляться немедленно.

— Эй, подружка, а объяснить? — моментально взвился Фин. — Куда и зачем тебе нужно? Неужто у нас тут не слишком тепло? А если в этом самом Фьеоване так здорово, то, может, кто из нас тебе компанию составить пожелает?

— Багровая жара, красная смерть, джанрага… Это болезнь. Эльфы единственная из рас невосприимчивых к ней, — не поддержав шутку, ответила Мирей, в ее желтых глазах плескалось сострадание и упрямая жажда немедленного действия. — Мне доводилось бывать в этом мире, я знаю лекарство, которое легко приготовить: следок, звездчатка и кора вальсинора — только их отвар спасает от неизбежной мучительной смерти. Значит, я должна спасти тех, кого еще можно спасти!

— Попридержи ключи, жрица, я иду с тобой, — бодро заявил Рэнд.

— Поболеть захотелось? Чтобы мы хлопотали вокруг тебя, поправляли подушки и совали в рот что-нибудь вкусненькое? — скептически уточнила Элька.

— Я бы не отказался, — честно признался Рэнд, мечтательно прижмурившись. Никогда в жизни за ним так не ухаживали, если хвори случалось свалить прыткого и очень живучего вора, — но вообще-то дело в том, что я уже болел джанрагой, очень давно. В детстве. Не знаю уж, как выжил, видно, такого тощего да жалкого даже смерть брать побрезговала. Но зато точно знаю, что дважды этой дрянью не болеют. Поэтому могу пойти с Мирей спасать этот самый Фьеован.

Гал одобрительно кивнул, поощряя столь редкое для Рэнда проявление чувства ответственности.

— Не думайте, что я не ценю вашей самоотверженной готовности шагнуть навстречу опасностям, — вежливо вставил Лукас. — Но не сможем ли мы подыскать более приемлемое решение проблемы?

— Например, распылять отвар с вертолета? Или заклясть Мири и Рэнда, чтобы они распались на тысячи двойников, для убыстрения процесса распространения лекарства? — моментально предположила находчивая Элька.

— Состав лекарства можно напечатать и размножить на ксероксе, — заметил Макс.

— Ваши предложения не лишены определенного смысла, но вообще-то я не имел в виду ничего столь фантастического, мадемуазель, мосье, — заскромничал маг. — Я лишь хотел предложить позвать Связиста и поручить ему вмешательство в дела Фьеована. Кому как не Силам доступно пребывание одновременно во множестве мест? Мадемуазель Мири обеспечит его рецептом лекарства, а уж как нам позаботиться о его распространении с помощью Силы, мы сейчас подумаем.

— Дело говоришь, — коротко согласился Эсгал.

Даже Мири кивнула, признавая справедливость слов Лукаса, и подхватившись с места попросила:

— Вы пока Связиста вызовите, а я лекарство принесу.

— Помочь? — как всегда спросил добряк Макс.

— Нет-нет, спасибо, я сама, — быть может, с излишней для вежливости поспешностью возразила целительница и умчалась из зала, а компания принялась громко звать вразнобой и хором:

— Связист! Связист! Связист! Где тебя носит! Мосье Связист, есть дело! Блин, когда нужно, его сроду не дозовешься!

— Привет! Соскучились? — радостно поприветствовало компанию пространство примерно минут через пять, когда уже и Мирей вернулась в зал, прижимая к груди громадную бутыль (литров на семь, не меньше) с лекарством от багровой жары.

— Нам нужна ваша помощь, мосье Связист! — признал Лукас. — Вам знаком мир Фьеован?

— Хорошее местечко, но мокровато, — бодро ответила Вольная Сила. — Если дождь не моросит, значит, хлынет ливень. Да и скучновато в нем для меня.

— Скажите, боги и Силы обладают влиянием на этот мир? — мягко уточнил маг, прощупывая почву.

— Им покровительствует богиня воды — Аквиана, но у нее дел по другим мирам хватает, поэтому заглядывает редко, так, пара-тройка чудес в год, а Силы на то и Силы, чтоб почти везде быть вхожими.

— Отлично! — обрадовался Лукас. — в таком случае, мосье Связист, вы прекрасно справитесь с этим делом! Суть проблемы изложена в табличке, что лежит перед мадемуазель Мирей.

Табличка поднялась со стола, долю секунды покрутилась в воздухе и опустилась обратно, а Сила заинтригованно спросила, сочувствуя фьеованцам:

— Да, бедолаги! Что вы собираетесь делать?

— Мы хотим, чтобы вы донесли до народа Фьеована целительный отвар и рецепт его приготовления, известный мадемуазель Мирей, — констатировал Лукас, просияв улыбкой коммивояжера, уже сбывшего товар и подсчитывающего барыш.

— И как я вам в этом помогу? — задал резонный вопрос слегка растерявшийся Связист. — Я Вольная Сила, а не бог исцелений, ребята. Что, бегать за каждым человечком прикажите?

— А в храмах, церквях или как их там называют, этой самой Аквианы есть вода? — задала неожиданный вопрос Элька.

— Священная вода для пития и очистительного омовения, благословленная жрицами богини в прозрачной купели — неотъемлемый атрибут каждого святилища, — ответила Мирей, знакомая с культом в некоторых подробностях.

— Вы думаете, мадемуазель? — проследив за ходом мыслей коллеги, догадался сообразительный маг.

— Ага, давайте добавим лекарство туда! — озвучил мысль подруги Рэнд.

— А чтобы народ не рыпался, пусть Связист перемолвится словечком с этой занятой богиней-мокрицей и получит разрешение вещать ее голосом о необходимости испить исцеляющей влаги и огласить рецепт лекарства! — продолжила довольная Элька.

— Откуда ты знаешь, что любимое обличье Аквианы для медитаций — мокрица? — опешил Связист, считавший эти сведения одним из личных забавных секретов.

— Женская интуиция, — подавив хулиганское желание объявить во всеуслышанье, что она вновь научилась читать мысли, сделала чистосердечное признание девушка.

— Сделать из приема лекарства ритуал — замечательная идея! Будет достаточно всего пяти капель на купель, чтобы приготовить целительный раствор! — обрадовалась было Мирей, но тут же огорченно прибавила, смерив строгим взглядом бутылку, — но все равно лекарства не хватит на всех. Хотя я могу приготовить еще! Звездчатка, следок и кора вальсинора у меня в запасе имеется.

— Не надо, малышка. Что ж я, по подобию еще отвара не состряпаю? — успокаивающе хмыкнул гордый порученным делом Связист, обдумывая предстоящий разговор с Аквианой и план оздоровительной компании.

— Магический синтез на службе исцеления, — захихикала Элька.

— В таком случае мы целиком и полностью полагаемся на вас, мосье Связист! — признал Лукас.

— Полагайтесь, — успокоил массы Сила-Посланник, и бутылка исчезла со стола, а помощник довольно пропыхтел, уже удаляясь. — Надо же, первый раз сам дело веду!

— Надо же, — сочтя, что Связист его уже не слышит, рассмеялся Фин, — первый раз у меня Сила на посылках!

— Надо же, — мстительно удивился Связист, все-таки услышавший хулигана, — совсем забыл вам передать! Держите! — и на стол хлопнулась целая груда новых прошений, подняв ветер, разметавший обе груды по всей столешнице.

— Больше ничего не хочешь сказать? — мрачно уточнил Гал у вора, помогая девушкам собирать бумажки со стола, пока Макс громыхал под столом.

Фин скроил печальную мину и помотал головой, изобразив пантомиму с закрыванием рта на несколько сложных замков. А Элька, водрузив последнюю бумагу сверху на выросшую вдвое стопу, задумчиво констатировала:

— Вы знаете, мне кажется, наша работа имеет удивительный обратный эффект: чем больше мы решаем проблем, тем быстрее увеличивается количество жалоб. Это какая-то неправильная математика!

— С математикой все в порядке, мадемуазель, — усмехнулся Лукас. — Весть о том, что Совет Богов откликается на жалобы, распространяется по мирам, как круги по воде.

— Значит, наша слава растет, — со смесью гордости за компанию и печали по возросшему объему работы, констатировал Рэнд, позабыв о закрытом на замки рте. — Вот только не знаю, радоваться этому или огорчаться?

— Пока нам за это платят, будем радоваться, — решила Элька и бодро спросила:

— Почитаем еще одну?

Поскольку возражений не последовало, Рэнд задорно ухмыльнулся и крутанул волчок.

Глава 3. Заклятое письмо

Участь читательницы снова выпала даме, или уж, будем предельно честными и скажем просто, лицу женского пола. Светло-коричневый, довольно большой, с три ладони в длину и полторы в ширину, конверт из плотной вощеной бумаги, доставшийся Эльке, был запечатан всего одной, зато очень большой печатью едко-синего цвета. Оттиск на ней, как мельком убедилась девушка, больше всего напоминал схематичное изображение трехногого стула с исходящими от него лучами и многозначительной надписью "Твердыня З".

"Петиция от мебельщиков или пожарных?" — мелькнула у Эльки насмешливая мысль, а в продолжение ее следующая, по ассоциации с незабвенной комедией: "А почему "З", а чтоб никто не догадался!"

Под бдительным оком Гала, чтоб больше ничего не натворила, девушка занялась соскребанием печати. Радовало, по крайней мере, то, что воитель доверил коллеге осуществить эту ответственную процедуру самостоятельно. Максу-то, как оружию массового, а самое главное само- поражения, он этого никогда бы не позволил!

Поборовшись с оттиском не более пары минут, тут пригодился старый опыт конторской работы и привычка вскрывать самые причудливые послания больных на всю голову рекламщиков, Элька открыла конверт. Под заинтересованными взглядами собравшихся назначенная чтица извлекла всего один листок. Компания, уже знакомая с обыкновением отдельных ходатаев растекаться мыслью по древу, вернее по нескольким десяткам, а в особо ужасных случаях даже сотням страниц, испустила дружный вздох сдержанного облегчения. Промолчал только воин, но промолчал одобрительно.

Листочек был исписан весьма симпатичным женским почерком с завитушками. Но поскольку Элька не обладала склонностью к изучению графологии, то предпочла не любоваться величиной букв, декоративными элементами, наклоном да силой нажима, и сразу приступила к чтению:

— О Лучезарный Свет!…

— Жаль, Связист ушел, — ради замечания Элька подняла голову от бумаги. — Интересно было бы спросить, кто у них там, в Совете Богов, с такой фамилией мается, бедолага. Знавала я в своем мире ненормальные имена и фамилии, но не думала, что эта зараза и к богам липнет!

— Я полагаю, это лишь метафора, мадемуазель, — наставительно заметил Лукас и повел бровью, предлагая девушке вернуться к чтению.

Торжественно откашлявшись, проказница продолжила:

— "О Лучезарный Свет! Яви нам силу свою, ибо Тень, казалось сгинувшая навечно, восходит над нашим прекрасным миром Алтораном и с каждым днем все более набирает силу! Тревогой полнятся наши сердца и тяжелой печалью!"…та-та-та…там дальше все тот же бред, насчет восхваления света и глубинных подсознательных страхов, — прокомментировала Элька, пропуская несколько абзацев, — Ага, вот тут пошло по существу. "Молим об избавлении от Темного Гнета, осквернившего саму суть Алторана и истоки великой чистейшей силы зловонной печатью мрака, извращающей самые мужественные сердца, вливающейся ядом в самые благородные души! Мы страшимся, что всех сил наших недостанет для сражения с Врагом, оттого и взыскуем высшей помощи!…"

— Н-да, — хмыкнул Рэнд, когда Элька дочитала последнее предложение, и принялась за детальное разглядывание печати — точной копии той, что закрывала конверт, — все как всегда. Отделались общими фразами, а нам разгребать какое-то г…, не зная толком, чье оно.

— Не знал, что мосье такой гурман, для которого имеет значение происхождение столь неаппетитного продукта, — пошутил маг, невинно опустив глаза к манжетам кружевной рубашки и занявшись их детальным осмотром.

— Происхождение очень важно! — подхватил остроту Фин с важным видом. — От этого зависят объемы продукта, а значит время, которое нам придется затратить на его уборку.

— Что это за мир — Алторан? — прервала обмен мужскими шутками Мирей.

Макс нахмурил лоб, копаясь в запасниках своей почти безграничной памяти мнемоба, а Гал вместо ответа передвинул целительнице "Дорожный атлас" — любимую и очень нужную книжку команды, тут же услужливо раскрывшуюся на введении. Нежный голос эльфийки озвучил текст:

— Алторан — государство в северном регионе миров. На юге граничит с Сайдонией, Шартом и Амрикой, на севере — Лиданом и Эвером, на востоке — Фьеованом, Алтисом и Кеном, на западе с Оомшем. Все границы в настоящее время заблокированы в результате "Заклятья Печатей", произнесенного четыреста пятьдесят лет назад по стилю Алторана.

Значительную площадь мира занимают озера и реки, в Алторане, особенно его северо-восточной части, больше озер, чем во всех иных граничащих с ним мирах, кроме Фьеована. Самые известные: Иннипаль, Атобиара, Иппогон, Мистаран и озеро Аверуса, ныне носящее имя Последний Страж. Самые крупные реки Юна, Зерон и Кензор. В западной части мира находятся горы Эт-Элас.

Население страны в основном люди и трогги (малочисленны), новообразовавшиеся темные расы учету не подлежат. Алторан разделен на провинции, официальной столицей — резиденцией правящей монархии считается — Авиотта. Центром государственной и магической жизни мира является Ильмокар, где находится Твердыня Зад.

— Ну и название, — не удержавшись, фыркнула Элька. — У алторанцев противоестественное понятие о благозвучии.

Мирей тем временем мужественно продолжала, стараясь, чтобы компания получила максимум информации о месте, где им предстоит работать:

— Климат в Алторане различается в зависимости от региона. Основная часть страны лежит в умеренной зоне…

Но Элька, всерьез увлекшаяся печатью на листке прошения, слушала подругу вполуха. Медведи, лоси, волки, обилие птиц, лососи, водопады, сосновые, тисовые, кедровые леса и можжевельник ее не слишком интересовали, а на козлов и баранов девушка вдоволь насмотрелась и в своем родном мире. Зато печать на письмеце из Алторана, была какой-то необычной, ее синева словно притягивала взгляд.

— Религия: вера в Лучезарный Свет и Колесо Перерождений. Негативный ее аспект, противостоящий Свету Всего Сущего, — Темный Недруг, так же именуемый Властелин Беспорядка, Владыка Ночи и Повелитель Теней. Считается, что в результате "Заклятья Печатей", сотворенного Зад Си Дан…

— Чей зад? — отстранено заинтересовалась Элька содержанием "Дорожного атласа", постукивая пальчиком по печати.

— Сидан, — с готовностью повторил для подружки Рэнд.

— Темный Недруг навеки заперт в глубинах Горы Арродрим, — не обращая внимания на постороннюю болтовню, читала ответственная Мирей, — возвышающейся посреди озера Последний Страж. Подробнее об аспектах веры, ее течениях и проявлении в материальном мире смотрите в специальном разделе…

— Лукас, — с решительным видом маньячки резко крест-накрест чиркнув перочинным ножом по печати на письме и расхватив ее на четыре части, обратилась Элька к магу. — Ты не мог бы подойти, просветить магическим зрением эту штуковину. Ничего эдакого в ней нет?

— Разумеется, мадемуазель, — самодовольно согласился мосье и приблизился к хаотической колдунье.

Маг склонился к посланию из Алторана, простирая над ним свои длани элегантным жестом власти. Девушка с удовольствием потянула носом воздух. У Лукаса опять были новые духи — нотка цитруса и хвоя, едва уловимый запах которых чувствовался лишь при близком контакте. Пока Элька наслаждалась ароматом, синяя печать, распаханная ножом, пошла мелкой рябью. Кажется, будь она живым организмом, вроде амебы, непременно попыталась бы отрастить ножки и уползти. Бровь мага изогнулась, как-то не по-доброму блеснули зеленые глаза:

— Однако! Печать из синей глины. Скажите, мадемуазель, вы не испытывали сейчас каких-нибудь необычных желаний?

— Прежде ответь, Лукас, какие из моих желаний ты считал нормальными? — спросила Элька, подмигнув мужчине. — Между прочим, духи — супер!

— Благодарю. Вопрос снимается, мадемуазель, — признал мосье Д" Агар, примирительно поднимая верх ладони, и едва заметная лукавая улыбка скользнула по губам польщенного комплиментом мосье.

— Что такое синяя глина? — спросил заинтригованный Макс, инстинктивно почуяв новую информацию.

— Довольно редкая магическая субстанция, обладающая комплексом некоторых весьма своеобразных свойств, — подбирая слова, начал объяснение маг.

— Короче, — попросил Эсгал, не давая мосье завести коллег в дебри рассуждений.

— Если текст скреплен печатью синей глины, любой, кто прочтет его, исполнит все просьбы или приказы, изложенные в документе. Причем так, что будет искренне считать, действия собственной волей и побуждением. Сейчас печать взломана силой хаотической магии и более опасности не представляет. Хорошо, что мадемуазель Эльке, нашей хаотической колдунье, выпал черед читать сие послание, и ее магия разбила чары глины, — по возможности коротко, наступив на горло собственной песне, пояснил Лукас.

Элька гордо вздернула носик и показала Галу кончик языка. Вот видишь, и от хаотической магии польза бывает, а ты все ворчишь и за руки хватаешь!

— Значит, господа из Твердыни "З", наверное, это и есть тот самый Зад, решили перестраховаться, не надеясь на добровольную помощь Совета Богов, — "поощрительно" хмыкнул Рэнд, одобряющий такую манипуляцию в принципе, но не склонный прощать применение такого рода чар к себе любимому и друзьям. — Шустры! Шустры!

— Следовательно, надо решить, будем ли мы оказывать помощь Алторану или отправим в Совет Богов отчет об отказе, мотивируя его попыткой наложения чар принуждения, — поставил проблему выбора Лукас, усаживаясь на свой стул. Письмо с обезвреженной печатью пошло по кругу, чтобы каждый смог поглядеть на загадочную синюю глину.

— Но весь Алторан не должен страдать за то, что сделал один или несколько человек, — страстно воскликнула Мирей.

— Вы слишком добрый, примите озверин, — тихо прокомментировала слова сердобольной эльфийки Елена, вспомнив бедного кота Леопольда и садистов-мышей. Мирей, и правда, временами проявляла чрезмерную мягкость и милосердие, но от жрицы Ирилии сложно было бы ожидать другого. Оставалось смириться и по-возможности ограждать девушку от неприятностей.

— А если они настолько отчаянно нуждаются в помощи, — горячо продолжила эльфийка, на смуглые щечки лег румянец, отважно засияли глаза, — что готовы заполучить ее любым путем? Мы не можем отвернуться от бедствующего мира только потому, что действия нескольких просителей оскорбили нас!

— Или они настолько привыкли манипулировать людьми и получать все, что нужно, что решили принудить и богов? — задал встречный трезвый вопрос Эсгал, сложив на груди руки, он, как и Элька, отнюдь не склонен был разделять все жалостливые порывы Мирей. — Не будь так доверчива, Мири, люди злы и жестоки!

— Ты пессимист и всегда видишь в людях худшее! — скорбно возразила эльфийка, переживая за мировоззрение воителя.

— Нет, реалист, — коротко отрезал воин.

— И видит поезд, идущий на встречу, — с готовностью подтвердила Элька.

— Чего-чего он видит? — переспросил любопытный Рэнд, успевший привыкнуть к тому, что подружка часто рассказывает всякие любопытные и смешные вещи из своей прошлой жизни в урбанизированном мире.

— Поезд — самодвижущаяся повозка, передвигающаяся по металлическим рельсам, аналогу колеи, — постарался перевести максимально доступно Макс и перевел вопросительный взгляд на Елену, ожидая продолжения рассказа.

— Это есть такой старый анекдот, — охотно объяснила девушка. — Оптимист видит свет в конце тоннеля, пессимист видит лишь тьму впереди, а реалист видит поезд, идущий на встречу. Поезд, конечно, не может изменить своего курса, а посему почти наверняка давит тех, кто стоит на пути. Именно поэтому мне нравится концовка этого анекдота. Машинист — возница поезда, идущего по тоннелю — видит трех идиотов, сидящих на рельсах.

Компания, в том числе и Шпильман, никогда не слышавший такого анекдота, от души рассмеялась, а Лукас, тонко улыбаясь, заметил:

— Очень мудрая шутка, мадемуазель. В этой жизни лучше не выбирать точку зрения, а быть возницей своей повозки.

— Клянусь пальчиками Джея, Д" Агар ты первый, кто из анекдотов мораль выводить вздумал, — цокнул языком Фин и, вернувшись к теме обсуждения, заявил, заработав благодарную улыбку Мирей:

— Но мы все равно не узнаем, что же приключилось на Алторане, если не посмотрим своими глазами. Давайте-ка, разберемся на месте!

Макс и Элька, одинаково любопытные, согласно кивнули, Гал, поддетый Еленой за косность мышления, промолчал, а Лукас резюмировал:

— Хорошо, но предлагаю изменить нашему обыкновению являться к отправителям прошения и, перенесясь на Алторан, изучить обстановку самостоятельно. Возможно, следует начать с какой-нибудь из дальних провинций, если Тьма действительно затронула мир, мы увидим ее следы повсюду…

— Я иду, — провел самоназначение Гал, спорить с ним никто не решился. — И маг.

— А я? — разочарованно потребовала ответа Элька.

— А вы свое сегодня уже отколдовали, мадемуазель, — тонко улыбнулся Лукас.

— Это опасно, — спокойно пояснил воин.

— Я опасностей не боюсь! Хаотическая магия защитит! — гордо воскликнула Елена, выпячивая грудь.

— Для мира, — обронил Гал с самым серьезным, как он обычно и шутил, видом, отыгрываясь за анекдот.

— Во-во, им и без тебя несладко, мадемуазель, — подхватил Рэнд, широко ухмыляясь, — Какой-то Темный Гнет давит! Беспорядок, Недруг и Ночь!

Элька обиженно фыркнула и демонстративно, слишком, чтоб оно было следствием настоящей обиды, заявила, надув губы:

— Ну и не надо! Сами еще просить будете, чтобы я с вами пошла, а я сразу не пойду, поломаюсь и повредничаю!

— Страшно. Дрожу, — хмыкнул Гал.

— Уверяю вас, мадемуазель, когда мы будем уверены, что никакой опасности нет, мы с радостью пригласим всех желающих присоединиться к нашему обществу. В конце концов, чем больше компания, тем полнее составленное о мире представление, — умиротворяюще промолвил маг.

— Знаешь, Рэнд, обычно тех, кто идет впереди, выбирают по двум причинам. Первыми идут самые крутые члены команды, способные справиться с любой проблемой, либо пушечное мясо, те, кем не жалко и пожертвовать, — постаралась утешиться Елена. — Так что пусть отправляются! Но когда произведете зачистку территории, только попробуйте нас не позвать! — пригрозила Элька, которой как всегда очень хотелось увидеть очередной новый мир и испытать занимательные приключения, которыми она и считала решение всех проблем, подкидываемых из Совета Богов.

— Ваши желания мы непременно примем к сведению, ma cherie, — с небрежной доброжелательностью порадовал раскапризничавшуюся девушку Лукас, вместе с Галом изучая карту Алторана в поисках подходящего пункта для десантирования.

— Вот тут, — длинный палец воина, решительно указал на выбранное место, отвечающее всем заданным требованиям.

— Луговина Эда, — покатал на языке название маг и не без вздоха сожаления признал: — Одинокое селение близ гор Эт-Элас. Неплохой выбор, мосье. Кстати, какое на Алторане время года?

— Середина осени, — перевернув нужную страницу, просветил напарника Гал и велел ему: — Наденем эльфийские плащи и в путь.

— Как скажите, мосье, — не стал спорить Лукас.

Эльфийские плащи в подарок для всей компании привезла несколько недель назад Мирей. Удивительно тонкая, приятная на ощупь и почти невесомая ткань вещей не только превосходно хранила тепло и не пропускала влагу, но обладала и еще одним удивительным свойством: она могла по желанию владельца менять исконно-серебристый цвет и сливаться с местностью. Так что для походов и разведки лучшего наряда было не найти. Гал тут же предложил хранить плащи в зале совещаний и использовать их по мере необходимости для работы в мирах. Компания согласилась со стратегом, только Рэнд, рассчитывавший всегда держать под рукой драгоценный подарочек, скроил печальную гримасу, но спорить не стал. В конце концов, отправляясь на прогулку, он всегда мог забежать в комнату и забрать свою одежонку.

Накинув плащи, мужчины подошли к зеркалу. Остающаяся часть команды собралась вокруг них полукольцом.

— Давайте там пошустрее, — весело напутствовала коллег Элька, ей жутко не терпелось к ним присоединиться.

— Да хранит вас Ирилия! — благословила друзей Мирей, делая рукой знак богини.

— Удачи! — выдал свое коронное пожелание Рэнд, Макс просто тряхнул головой.

Мужчины синхронно кивнули в ответ и нажали на перстни, мысленно отдав приказ перенестись на окраину леса, чуть западнее селения, чтобы, не пугая аборигенов телепортацией, совершенно естественно выйти к населенному пункту под видом невинных странников. Настолько невинных, насколько можно, учитывая яркую внешность мосье и мрачноватую эффектность Гала. Одновременно с этим Шпильман деловито скомандовал:

— Связь!

Пока в проявившемся сквозь светлые обои зеркале в тяжелой бронзовой оправе с причудливым абстрактным узором появлялось изображение, компания рассаживалась на свои коронные места. Справа от зеркала в глубоком кресле устроилась Элька, на спинке кресла примостилась Мыша, Рэнд и Рэт сели слева, Макс и Мири посередине. Напитки и закуски — все самое вкусное и, наверное, поэтому вредное для желудка — Шпильман притащил заблаговременно, умудрившись каким-то чудом не растерять половину по дороге. Во всяком случае, когда Гал волок Эльку к залу совещаний, она ни обо что не споткнулась и ни на чем не поскользнулась. Хотя, дело могло быть и в магии дома, моментально наводящей порядок за своими не всегда аккуратными обитателями.

Глава 4. Первый контакт: репьи, меч и магия

Зеркало на несколько мгновений потемнело, проводя подготовку к процессу магической трансляции, и благосклонно явило зрителям сначала изображение блекло-голубого неба с разорванными кусками серых дождевых облаков, а потом сместилось на изображение смешанного леса с весьма густым подлеском, еще мокрым от недавнего ливня.

Гал и Лукас возникли на экране среди лесного великолепия в самом центре прогалины в зарослях репьев, здоровенных, словно вознамерившихся потягаться с дубами и соснами. Чертыхаясь или скрежеща зубами, мужчины, вдосталь орошенные каплями воды, скопившейся на темной зелени разлапистых листьев, выбрались на едва заметную тропинку. К эльфийским плащам ни вода, ни репьи не пристали, зато штанины приняли значительный удар природы на себя. Сгорбившись, воин и маг принялись вручную наскоро избавлять одежду от дополнительных элементов.

— Надо же, на какие жертвы во имя маскировки идут наш коллеги, — расчувствовался Рэнд, отправив в рот целую горсть орехов и аппетитно захрустев.

— Уверяю вас, мосье, наша тяга к маскировке не простиралась столь широко, чтобы затронуть эти колючие кусты, — процедил Лукас, выдирая один из самых инициативных репьев, добравшийся до правой манжеты и беспощадно испоганивший тонкое кружево. — Это не более чем "счастливая" случайность!

— Везунчик, — похвалила мага Элька, запуская руку в пакетик с кедровыми орешками.

Приведя себя в порядок, Гал повел носом по ветру, улавливая среди тысяч лесных ароматов запах человеческого жилья, и махнул рукой в западном направлении по ходу тропинки:

— Луговина Эда там.

Доверяя чутью оборотня, Лукас последовал за воином, предоставив тому и право на разведку и первенство в пути. Гал не подвел. Не прошло и нескольких минут, как призрачная стежка влилась в более широкую и утоптанную тропу. Та в свою очередь вывела мужчин на пригорок — опушку леса, с которого открывался замечательный вид на умостившееся между двух речушек селение: добротные бревенчатые домики на каменных фундаментах, крытые красной черепицей, садики, ухоженные улочки и даже центральная площадь с домами покрупнее и пестрым, словно палитра импрессиониста, цветником в центре.

Вот только картина, представшая перед очами компании, никак не вписывалась в мирные пейзажные рамки. С некоторой натяжкой ее можно было бы отнести лишь к батальному жанру. Обнесенное низким частоколом, через который перелетела бы и трудолюбивая курица, селение было атаковано отрядом в пару десятков здоровенных тварей с весьма мерзкими рожами, более всего напоминающими плод греха между кабаном и лысым шарпеем, покрашенным в кирпичный с проблеском синевы цвет. Кабаны-переростки, обряженные в дубленые кожаные доспехи с круглыми металлическими бляхами, сжимали в лапах огромные топоры и пики, на поясах у них висели кривые тесаки. Командовал сворой какой-то тип в длинном, до пят, черном плаще. Ничего, кроме длиннопалой, мертвенно-бледной, как опарыш, руки с длиннющими, словно у муравьеда, когтями, выпроставшейся из-под плаща в повелительном жесте, разглядеть не удалось. Только там где стояла эта тварь зеленая трава быстро сохла, приобретая ржаво-рыжий цвет, а потом и вовсе осыпалась пылью.

Ни животных, ни ребятишек на улочках не было, только довольно рослые и кряжистые сельчане, явно не собиравшиеся сдаваться врагу без сопротивления. Местные жители, мужики и бабы отнюдь не из робкого десятка, видать, загодя упрежденные о явлении нападавших, спешили встать на защиту Луговины Эда. Они похватали все, что под руку подвернулось: ухваты, топоры лесорубов, луки охотников, ножи для разделки мяса, большие колья и факелы. Группа сопротивления разбилась на отряды по пять-семь человек и рассредоточилась по периметру деревни со стороны предполагаемой атаки. Но экипировка людей сильно уступала вооружению и доспехам свинтусов.

Повинуясь взмаху руки "черного плаща", твари радостно оскалились, а потом рыча и хрюкая устремились вперед. Топоры и пики нацелились на людей. Кое-кто из сельчан изменился в лице, но не сделал ни шагу назад, лишь поудобнее перехватил свое оружие.

— Почти опоздали, могут быть жертвы, — ухнул Гал, извлекая из ножен свой знаменитый в широких кругах меч. Лезвие полыхало серебром с примесью зелени. Воин приготовился нажать на перстень.

— Если используем магию и вашу силу, мосье, то нет, — коротко улыбнулся маг и проворно зашевелил пальцами, сплетая паутину заклятья. — Придержите их бег лишь на пару мгновений!

— Давайте, Лукас, Гал, сделайте этих свиней!!! — возбужденно воскликнула болельщица Элька, подпрыгнув в кресле.

— Ваша мысль принята к сведению, мадемуазель, — бросил Д" Агар, а Гал тем временем перенесся с помощью перстня в деревню и встал перед селянами прямо на пути орды нападавших.

— От этих тварей разит тьмой и бессмысленным безумием, они почти животные, которым не дарована душа, — брезгливо поморщилась Мирей, потеряв всякий аппетит. — Меня даже через зеркало мутит от их эманаций, но та мерзость в плаще — она еще хуже!

Доказательство того, что твари не обладают не только душой, но даже примитивным разумом животных, команда получила почти мгновенно. При виде Гала с длинным сияющим мечом, чья грозная спина (Галова, конечно, а не меча) возникла перед ними, сельчане невольно попятились, но все-таки нашли в себе силы сообразить, что новоприбывший на их стороне, раз его меч, рассыпающий серебряные и зеленые блики, направлен в сторону атакующих. Тем более, что высокий воин сурово велел:

— Держитесь сзади, не лезьте под руку.

А вот свинтусы, словно и не впечатленные явлением воителя, лишь на долю секунды замедлили свой бег и чуть-чуть изменили траекторию, чтобы их первый удар пришелся по нахальному созданию с самой длинной железкой, вставшему на пути.

"Мирей права, — решила Элька. — Чтобы бежать навстречу Галу, стоящему со все ярче полыхающим мечом на изготовку, действительно нужно было быть чем-то уникально бестолковым, храбрость тут ни при чем".

Впрочем, нескольких долей мгновения, выигранных воином, хватило Лукасу для того, чтобы составить заклятье и метнуть его в нападающую нечисть. Маг бормотал что-то очень быстро, и Элька успела уловить лишь оригинальную концовку заклятья, навеянного собственным сердечным пожеланием:

— Пусть обличьем станет суть,

Коль свинья ты — хряком будь!..

Неуловимо быстрый, как в обличье оборотня, так и в человеческом виде, Гал успел взмахнуть мечом лишь один раз, аккуратно располовинив самую быструю тварь и отпихнул ногой половинку под ноги нападающим, когда все прочие свинтусы, вооруженные до клыков, утратив грозное обличье, начали стремительно съеживаться. Они быстро теряли привычные очертания. Словно какой-то скульптор-великан одновременно коснулся их отвратительных тел. И вот уже на месте мерзких отродий оказались самые обычные, пусть и не совсем чистые, свиньи. Негодующе повизгивая, животинки выбирались из груды оружия и грубой одежды и затолклись по лужайке, выискивая в траве что-нибудь вкусненькое. Только убитый Галом "хряк" так и остался в прежнем обличье, но он уже никому не мог причинить вреда. Однако "черный плащ" все еще был жив и не подвергся трансформации. Из-под капюшона раздалось зловещее шипение. Оставляя после себя пятна опавшей рыжим пеплом травы, "мерзость в плаще", как ее поименовала Мирей, с упорством лунатика двинулась с Галу, выставив вперед обе когтистые руки.

— Вот это я понимаю тактика выжженной земли! — покачала головой Элька.

— Лукас, а нельзя ли это потрясающее создание сюда переправить? — попросил Макс. — Интересно было бы произвести кое-какие замеры его ментальных параметров и физического состава!

— Макс! — передернуло от отвращения эльфийку.

Компания удивленно воззрилась на технаря, а Элька покрутила пальцем у виска, наглядно показывая, что думает о его желаниях. Но маг, сочтя заказ более чем разумным, лишь кивнул:

— Постараюсь, мосье, мне и самому любопытно! Могу ли я только попросить у вас пустую бутылку с крышкой?

— На! Пожалуйста! — Макс вылил в рот последние капли и переправил Лукасу бутылку из-под любимой газировки.

Мосье маг поблагодарил Шпильмана легким кивком. Делая правой рукой пассы, Лукас решительно выставил бутылку горлышком по направлению к черному плащу и промолвил шепотом что-то, что своеобразная Элькина магия перевела как:

— Суть свою ты сохранишь,

Поменяешь лишь размер,

В заточенье угодишь,

Встанет накрепко барьер.

Тварь в плаще дернулась, словно сопротивляясь чему-то невидимому, и исчезла. Через сотую долю секунды мерзкое создание появилось в бутылке Лукаса. Маг торжествующе усмехнулся и крепко-накрепко завинтил крышку, затем перенесся к воину. Тот уже успел очистить меч от крови свинтуса и вложить в ножны. Лучезарно улыбаясь во все тридцать два зуба, Элька тут же задалась вопросом, а не больше ли их у Лукаса, по крайней мере, втрое, маг обернулся к толпе вооруженных сельчан, ошарашенных чередой стремительно развивавшихся событий, и с полупоклоном объявил:

— Прекрасный день, судари и сударыни! Смею вас заверить, что с нашей скромной помощью опасность, грозившая Луговине Эда, благополучно миновала!

Сельчане немного расслабились и даже заулыбались, с благосклонным любопытством разглядывая своих внезапных спасителей.

— Э-э-д, дык, наверно, вы правы, даны. Хвала Свету Лучезарному, вовремя вы поспели! Спасибо! Не знаю, как вас звать, — выступил из толпы один из самых высоких и, наверняка, самый широкоплечий мужик. Волосы его, чуть подернутые сединой, были схвачены плетеным ремешком. Одна из мощных рук играючи сжимала рукоять кувалды, а вторая нервно оглаживала кожаный фартук. — Я Перн, здешний староста.

— Меня именуют Лукасом, а моего молчаливого спутника — Эсгалом, — представился маг, воин кивнул, подтверждая, что мосье не сбрехал.

— Спасибо, значит, вам, дан Лукас и дан Эсгал, — повторил Перн. — Только растолкуй уж нам, пожалуйста, что с этими хрялками, которых вы в свиней обратили, делать надо?

— Теперь это совершенно обычные животные, Перн. Заклинание не имеет обратной силы, можете распоряжаться ими по своему усмотрению.

Мужики и бабы мстительно заухмылялись. Недобрые взгляды прошлись от мирно пасущихся свинок до острых ножей. А из толпы, раздвинув народ узкими, но острыми плечиками и тяжелой палкой, на вершину которой был прикручен нож, выбралась худая черноволосая женщина с пронзительными, как два голубых шила, глазами. Всучив свою палку даже не подумавшему спорить Перну, она с каким-то скрытым ожесточением дернула себя за толстую косу, и въедливо спросила:

— А куда вы мордодрала дели? Или он сбежал?

— Кого, сударыня? — не понял Лукас, красиво выгнув бровь.

— Мордодрала! — фыркнула баба с оттенком презрительного превосходства из разряда "все мужики тугодумы и тупицы" и скрестила руки, показывая, что намерена стоять здесь хоть до конца света, но дождаться ответа.

— Вы имеете в виду это создание? — маг продемонстрировал недоверчивой крестьянке бутылку с "черным плащом". Сельчане изумленно заахали.

— А кого ж еще, — не выказывая ни малейшего удивления, передернула плечами черноволосая стерва. — Ты что же, дан, мордодрала не признал? Вон когти какие, только кожу с лица сдирать да глаза жертве выколупывать!

— Теперь, когда сударыня указала на все эти приметы, разумеется, узнал, — подчеркнуто вежливо поклонился нахалке Лукас.

— Значит, свинтусов зовут хрялками, а эту тварюгу — мордодрал! — сделал важный лингвистический вывод Рэнд.

— Какие поэтичные названия! — восхитилась Элька, поподробнее разглядывая миниатюрное и уже совсем не грозное создание, грустно царапающее стекло крохотными когтистыми лапками в тщетных попытках выбраться на волю. — А мордодрал миленький! Можно я его себе после опытов Макса оставлю?

— Нет, у тебя уже есть мышь, — решительно отказал Гал. — Другим тварям в доме не место.

— И что с ним делать будешь? — продолжила допытываться черноволосая баба у Лукаса, тыча пальцем в бутылку с пленником.

— Пусть это не будет более вашей заботой, милая сударыня, — галантно ответствовал Лукас и переправил бутылку Максу. Прижав желанную добычу к сердцу, технарь радостно вскочил с кресла, едва не опрокинув стол, и устремился прочь из комнаты совещаний к своим приборам. Меч Гала потух, явственно показывая, что опасности больше нет.

— Эй, Нива, он назвал тебя милой, — заржал кто-то в задних рядах.

— Не для тебя, Мот, — рыкнула женщина и, вырвав у Перна свою палку, устремилась в том направлении, откуда раздался легкомысленно поданный голос.

— Да что со спутников взять, — поддержал кто-то приятеля с другой стороны, — для них все девки, да бабы на одно лицо.

— С тобой я тоже еще поговорю, Ринд, — пригрозила Нива.

— Ладно, ребятушки, натерпелись мы страху, и повеселиться не грех, — ухмыльнулся в густые усы кузнец, закидывая кувалду на плечо, как перышко, — только о делах забывать не с руки. Свинок сгоните пока в большой старый амбар за домом Берна, вещи их подберите, да ко мне на задний двор кузни оттащите, Эги и Марша, бегите за Вероной в лесную ухоронку, пусть детишки и бабы ворочаются, а Росик пусть в дальние луга к пастухам сгоняет. Как все соберутся, большую сходку объявлю. Надо помозговать, какую охрану у Луговины ставить иль еще чего. Одних дозорных-то не всегда достанет. Может, помощи в Доране просить отряд придется. А пока не глазейте попросту!

Два быстроногих парня и такая же легконогая женщина кивнули старосте. Передав свое оружие приятелям, троица наперегонки помчались к околице. Похохатывая над тем, как Нива гоняет Мота, сельчане принялись за дело. Десяток людей с хворостинами и длинными палками принялись сгонять в стадо животных, временно превративших село в мини-свиноферму. Еще несколько человек собирали оставшееся от хрялков оружие и шмотье. У запасливых крестьян оно не должно было пропасть без толку. Вот только собравшиеся закопать разрубленную воином тушу недоуменно ахнули — на месте ее падения еще была видна примятая трава, но кровь и само тело бесследно исчезло…

А Перн запросто обратился с Лукасу и Галу:

— Не зайти ли нам, даны, в харчевню к Большому Коуту? В этом году, Свет не даст соврать, у него хорошее темное пивко имеется! Из самого Тируна привезли, да и местное недурно!

Приняв предложение старосты, мужчины двинулись к безымянному трактиру. Впрочем, в небольшом селении сей трактир являлся единственным представителем пунктов общепита, а потому именование "Трактир" вполне можно было считать именем собственным. Двери его из толстых дубовых досок и окна из цветных (желтых и красных) стеклышек в медном переплете — выходили на центральную площадь, где росли те самые замечательно-пестрые цветы, которые Лукас и Гал углядели с холма.

— Удивительное соседство, — похвалил маг, многозначительно смерив расстояние от двери трактира до роскошных цветов, похожих, по мнению Эльки, на гигантские, будто перекормленные удобрениями, хризантемы, астры и георгины. — Питейное заведение и великолепная клумба. У вас очень дисциплинированный или крайне умеренный в потреблении веселящих напитков народ.

— Нет, даны, — уяснив смысл речи Лукаса, хмыкнул кузнец, поскребя пятерней густо поросшую "ворсом" грудь в просвете расшитой петлями рубашки, — выпить у нас, как и везде, само собой любят, как же без этого, да и побузить не дураки. Но чтобы цветы эти, — громадина Перн опасливо понизил голос, — проклятущие затоптать!? Настолько никто глаза не зальет. Нива, злыдня языкастая, да и другие бабы потом со свету сживут! Вам-то, спутникам, хорошо, а нам с ними бок о бок тереть и тереть!

Мужчины неспешно вели деловой разговор, продвигаясь по постепенно оживающим улицам к крепким дверям "Трактира", где по сведениям старосты окопался в подвале хозяин, вознамерившийся защищать свои драгоценные запасы от поганых хрялкских рыл, не покладая окорока и не щадя ни капли пива, когда на площадь со стороны наезженной дороги вынеслось два всадника.

Глава 5. Подходящее знакомство

Могучий синеглазый блондинистый рыцарь, за плечами которого вился по ветру столь же синий плащ, а по бедру хлопали ножны здоровенного меча, мчался на огромном вороном жеребце. Копыта высекали искры из булыжной (в центре деревни!) мостовой. Худощавая, если не сказать откровенно тощая шатенка понукала небольшую тонконогую лошадку. Каким образом гнедая малышка умудрялась не отставать от своего гигантского собрата, оставалось их большой лошадиной тайной.

— Мири, ты только погляди, какой мужчина! — умилилась Элька. — Прямо герой с книжной обложки! Никогда не думала, что плащи и в самом деле способны так живописно развеваться! Может, тут какой-то секрет есть? Или дело во врожденном таланте?

— А девица уж больно худа! — разочарованно вздохнул Рэнд.

Завидев людей, "ковбой" разомкнул уста и заорал, будто через невидимый, но очень мощный рупор:

— Хрялки и мордодрал! Тревога!

— О Свет Лучезарный, ЕЩЕ ОДИН? — растерянно удивился бедолага-староста, так мечтавший о глотке холодного пивка. Широченные плечи кузнеца печально поникли.

— Еще? — приподняла тонкую бровь женщина, одновременно подавая своему разгоряченному спутнику знак остановиться, и впилась взглядом в лицо кузнеца. Если глаза Нивы можно было сравнить с шилом, то бледно-зеленые очи незнакомки, горящие болотными огнями на вполне симпатичном личике, из тех, по которым не прочтешь возраста, вполне сошли бы за два сверла дрели.

— Так, это, только что, дан… — начал толковать староста.

— Минтана, — не без надменного повеления поторопиться с объяснениями, представилась леди.

— Да еще и стерва, — сделал категоричный вывод о характере незнакомки вор.

С таким высокомерием ее не приняли бы за нищую и в лохмотьях, но на женщине было хоть и немного пропылившееся, и грязноватое по подолу, как заметила Элька, шелковое темно-зеленое платье с небольшими, украшенными цветочным орнаментом-вышивкой, разрезами, облегчавшими посадку на лошадь. Одежда несколько не по погоде, но никакой зябкости леди не демонстрировала.

— Стало быть, дан Минтана, хрялки да мордодрал на Луговину Эда только что налетели. Хорошо, даны Лукас и Гал оказались поблизости. Помогли разобраться с нечистью!

— А своей миссией староста, видать, считает оказание моральной поддержки спинам нашей компании, выступившей навстречу врагу! — вслух догадалась оскорбленная трактовкой происшедшего, умалявшей роль друзей, Элька.

— Нет, они числом хрялков к Галу подманивали, — ехидно возразил Фин.

Зеленые "дрели" перенесли свое внимание на мужчин, названных данами, как успела догадаться компания, Перн именовал тех, кого считал магами. Лукас ответил даме легким кивком и любезно отметил:

— Как раз об этом мы собирались поговорить с достопочтенным старостой Перном в трактире. Он великодушно обещал угостить нас пивом. Не сочтете ли вы возможным принять наше приглашение? В помещении вести беседу куда удобнее, нежели посреди улицы, даже украшенной столь прелестными цветами.

— Пиво…холодненькое… — рыцарь мечтательно облизнул пересохшие губы и бросил на Минтану почти умоляющий взгляд. Малоподвижное и суровое, словно вытесанное из гранита лицо мужчины было слабо способно передавать мимикой движения его души, но тон говорил сам за себя.

Надменная дама, хорошо знакомая со слабостями своего спутника, выразила согласие с предложением Лукаса едва уловимым кивком головы и сошла с лошадки. В ту же секунду спешился и рыцарь. Приняв у Минтаны поводья, он отвел животных к коновязи. А староста забарабанил тяжелым, что твоя кувалда, кулаком в дверь трактира:

— Коут! Открывай! Эй!

— Тятька открывать не велел, хрялки, сказал, идут, — пробасили из-за двери два очень похожих голоса.

— Нету больше хрялков и мордодрала нету, — рявкнул в ответ Перн во всю мощь легких. — Открывайте двери, Донд, Тильда! Да поживей, спасителей наших с голоду уморите у порога!

— Раз нету, тогда конечно, — снова прогудели из-за двери не голоса, а два колокола, послышался какой-то скрип, грохот, пыхтение, будто двигали что-то очень тяжелое, и основательно забаррикадированная дверь распахнулась.

Гал только покачал головой, соображая, что к ней были придвинуты громадный стол со столешницей в шесть пальцев толщиной и ножками, которым впору поддерживать небесный свод вместо атлантов, и три лавки такой же конструкции. А спутник Минтаны одобрительно хмыкнул, побарабанив удивительно гибкими пальцами по ножнам меча.

— Батька-то где? — обратился Перн с вопросом к двум обнаружившимся внутри субъектам: тощему, маленькому парнишке и рослой, крутобедрой девахе.

— В погребе, — пробасила девица, нервно наматывая на руку толстую косу и покачивая во второй тяжелую чугунную сковороду.

— Пиво прячет, — подтвердил таким же низким голосом парнишка и, шмыгнув носом, просительно протянул: — Только вы, дядя Перн, сами ему про мордодрала скажите, нам-то, боюсь, он не поверит! Испужался слишком!

— Лады, — кивнул староста, откинул полосатую дерюжку дорожки и, играючи сдвинув родного брата стола, трудившегося на охране дверей, подцепил люк погреба у стойки. Отбросив крышку, Перн не полез внутрь, а лишь заорал, уклонившись от просвистевшей мимо его уха тяжелой кружки:

— Коут, вылезай, данам, спасителям Луговины, пивка поставь, да на стол собери!

— Ты что ль, Перн? — донесся снизу недоверчивый голос уже знакомого компании тембра.

— Нет, — рявкнул староста, начиная сердиться, — мордодрал над тобой изгаляется! Вылазь сейчас же, а то стол назад задвину и сиди там до следующего поворота колеса!

— Не задвинешь, — весело возразили Коут, — пиво-то у меня, да и жратва тоже!

— Папань, это и правда Перн, а с ним леди дан, пара спутников и защитник, — вступилась Тильда. — Вылазь, папань!

— Ну… коли так, — послышалось раздумчивое пыхтение, и над полом показалась почти лысая голова с лукавым прищуром карих глазок. Повертев ею по сторонам, Коут проворно выбрался из люка и, подбоченившись, властно скомандовал:

— Тильда, марш в погреб, курочки холодной, колбасок, окорока гостям на стол мечи, Донд, пива темного из той бочки, что с клеймом Тарима, нацеди три кувшина!

— Да, папаня, — откликнулись "дети" и скатились в подвал, куда попрятал всю снедь в ожидании нашествия мордодралов запасливый Коут.

А такой же худощавый, как его сын, трактирщик весело прогудел:

— Присаживайтесь, гости дорогие, прошу вас, вон к окошечку, самое лучше место у меня в зале, и светлое и удобное, и стол со стульями, а не лавками какими-нибудь!

"Интересно, как в него такой голос помещается?" — риторически полюбопытствовал Рэнд, заинтригованный несоответствием между тембром и телосложением.

"А что в Коута и Донда не поместилось, то Тильда за ними таскает", — находчиво предложила "рациональную" разгадку Элька, с оторопью взирающая на девицу, одной своей фигурой доказывавшую, что великаны существуют.

Через считанные минуты на столе, за которым расселись посетители и староста Перн, появились кружки, кувшины с пивом, холодное мясо, пара караваев мягкого хлеба, и свежая зелень — все, что нужно для важного разговора. Для дамы расторопная Тильда даже принесла воды и миску, сполоснуть руки с дороги. Леди оценила заботу очередным кивком и легкой улыбкой. Названный защитником рыцарь Минтаны одним махом осушил кружку пива, налил из кувшина еще, выпил снова, снова налил и запросто спросил, смакуя напиток по глоткам и жадно обкусывая целый окорок:

— Так что у вас тут вышло? Рассказывайте!

— Слухи-то о бандах хрялков и мордодралах до нас из Дорана только доходить начали, ну я покамест и решил пару ребятишек в старую крепость у Луговины отправить, — обстоятельно, с самого начала начал повествование Перн. Коут, возводивший за стойкой привычные горки посуды, навострил уши, детей, вознамерившихся "помочь", папаня шуганул прочь — кухарить. — Там хоть и развалины, а площадка на башне дозорной, однако ж, цела. У Вероны, даны нашей, штука одна отыскалась из старинных — злозор — трубочка с зеркальцем, если пакость какая поблизости бродит, так зеркальце темнеть станет и силуэт нечисти рисовать. А с башни злозор далече действует…

"Радиус применения заклинания расширяется", — пародируя Макса, занятого далеко от зеркала наблюдения "разделкой" мордодрала, вставила Элька.

— Вот ребятки наши шайку хрялков и засекли. Верона, она ж дана не боевая, все больше по целительству или совет ученый дать, с девками и детьми в лес ушла, да скот на дальние луга мы едва отогнать успели, как они явились. Думали мужиков сильных у нас много, да бабы не промах, отобьемся, не отдавать же тварям Луговину на разграбление! Да только, — Перн вздохнул и честно признал, кивнув в сторону Лукаса и Гала: — Не отбились бы, если б помощь не подоспела! Мы ж не воины, посекли бы хрялки нас в капусту. А так, вот что значит могущественные даны, хрялки — ублюдки свиные, и хрюкнуть не успели, как чистыми свиньями оборотились, а мордодрала дан Лукас уменьшил и в махонькую бутылочку засадил, а потом и вовсе испарил вместе с бутылью! О как!

Увлекшийся староста осушил свою кружку и бросил в сторону героев сражения слегка виноватый взгляд, словно извиняясь за то, что историю их подвигов поведал в красках самолично.

— Спасибо за рассказ, староста, — сухо поблагодарила Перна леди и приказала: — А теперь, если ты не против, нам бы хотелось поговорить со спутниками наедине.

— Да уж, конечно, у Твердыни Зад свои дела, беседуйте, Зад Си Дан, никто вас не потревожит, я скажу Коуту, чтоб двери трактира пока не открывал, — согласился разочарованный староста, даже не сделав попытки оспорить "предложение" Минтаны. Сильный и сметливый мужчина был готов сойтись с хрялками и мордодралами лицом к лицу, но не препираться с женщиной, тем более колдуньей. Перн оставил компанию и, перебросившись словечком с трактирщиком, вышел.

Минтана погладила ожерелье из зеленых камней на своей шее, опуская, как ощутил Лукас, чары рассеянного внимания, благодаря которым Коут и его ребята, периодически высовывающие с кухни любопытные носы, утратили к разговору за столом у красно-желтого окна всякий интерес, и спросила Д" Агара:

— Ты и твой сердечный друг оказались в этих краях случайно?

— Лукас, — после эдакого оригинального обращения до Эльки мгновенно дошли все намеки старосты и шутки толпы, — вас с Галом тут за гомиков принимают!

— Так вот что они их все спутниками именуют! — догадался и развеселившийся курьезной ситуацией Рэнд.

Брови Лукаса, поползшие вверх при словосочетании "сердечный друг", употребленном Минтаной, сделали попытку покинуть симпатичную физиономию галантного мага. Гал грозно нахмурился и спросил у Минтаны в лоб, слегка покраснев:

— Ты полагаешь, что мы любовники?

— Да, — спокойно, совершенно не понимая, с чего вдруг начал злиться высокий мужчина, подтвердила Минтана, пожевывая веточку петрушки.

— Теперь-то вы пожалели, что не взяли меня с собой? — коварно уточнила Елена. — Самое время извиняться и просить, чтобы я явилась и сняла с вас нелепые обвинения в нетрадиционной ориентации! На слово вам тут точно не поверят!

— Что ж, не вижу повода, по которому мадемуазель не могла бы присоединиться к нашему обществу сейчас, — нейтральность фразы скрадывали почти умоляющие интонации. Маг — большой поклонник женского пола — не желал, чтобы его предпочтения были истолкованы столь превратно.

— А Гал меня позовет? — капризно уточнила Элька. — И вообще, может быть, Мири тоже хочет на Алторан?!

— Нет, — поспешно возразила обладающая повышенной чувствительностью целительница. — Если можно, я хотела бы остаться с Рэндом наблюдателями. Мне не по душе эманации этого мира. Они… — Мирей помялась, подбирая подходящие слова, — какие-то затхлые и грязные, даже здесь у меня начинает ломить виски. Отправляйся одна, а мы отсюда смотреть будем.

— Приходи, Элька, — обреченным вздохом подтвердил свое согласие воитель. — Лучше уж ты, чем это.

— В переводе с языка Эсгала, фраза означает: "Дорогая Элька, не будешь ли ты так любезна спасти нас из щекотливого положения. Пожалуйста, приходи, я буду очень рад тебя видеть!" — громким шепотом перевел для Мирей и Елены шутник-вор, смиряясь с тем, что ему придется дежурить, но намереваясь вдоволь поизгаляться над коллегами, пребывающими на Алторане.

А Элька прямо поверх шортиков и узкого топика уже натягивала приталенное длинное голубое платье с роскошным кружевным воротником, манжетами и перламутровыми пуговичками, припрятанное в одном из многочисленных шкафов зала совещаний. "Не бегать же переодеваться в свою комнату каждый раз, когда придется выходить на дело?" — решила не обремененная комплексами юная хаотическая колдунья и перетащила в комнату кое-какие из своих шмоток, в том числе и вышеописанное платье. Сама девушка считала, что в этом наряде больше всего похожа на пуделя Артемона, но Мирей и Лукас с один голос твердили, что платье необычайно идет Елене. Сочтя, что босоножки все равно не видать из-под юбки, а значит, и не зачем их снимать, Элька пригладила волосы и нажала на перстень, как раз когда Лукас закончил объяснять своим сотрапезникам:

— Боюсь, староста Перн своим рассказом невольно ввел вас в заблуждение не только касательного нашей миссии, но и статуса. Наше появление именно в Луговине Эда можно отнести к разряду счастливых случайностей. Мы выбирали провинциальное местечко, чтобы с него начать знакомство с Алтораном и беспристрастно оценить характер постигших его невзгод. Говоря "мы", я имею в виду команду, работающую над разбором жалоб, поступающих в наивысшую из возможных инстанций — Совет Богов. Символом нашей миссии и доказательством правдивости слов являются перстни, — Лукас позволил своему перстню с изумрудом проявиться и явственно засверкать на пальце. — Я действительно маг, а мой товарищ, именно товарищ, а не спутник или сердечный друг — Эсгал — воин, кроме того, в нашу команду входит и дама. Позвольте представить вам Эльку!

— Привет, — явившись пред очами публики, Елена улыбнулась, не дожидаясь особого приглашения, уселась на стул, освобожденный старостой, и ухватила в руку кусочек благоухающего ароматными травками копченого окорока.

— Пивка? — спокойно восприняв рассказ Лукаса, доброжелательно предложил светловолосой девушке защитник Минтаны, привыкший к постоянным магическим фокусам, после того, как смерив девушку оценивающим потенциальную боеспособность взглядом, наивно счел ее безобидной. Глаза Минтаны слегка расширились, но больше она ничем не выдала своего удивления от столь оригинального способа перемещения.

— Нет, пиво без водки — деньги на ветер, — отшутилась Элька, но в глазах дюжего рыцаря — как уж там ему перевел фразу браслет-переводчик девушка, само собой, не поняла — появился проблеск истинного уважения, а Минтана неодобрительно поджала и без того неполные губы. — Кстати, мы все назвались, а твоего имени так и не слыхали!

— Грондернал, — отрекомендовался мужчина. — А лучше просто — Нал.

— Нал, так Нал — хорошее имя. ("Просто отличное имя!" — восторженно вставил Рэнд.) — Ты, небось, потомок каких-нибудь древних королей и единственный наследник былого величия? — не на шутку заинтересовалась Елена.

— Мое полное имя Мандраманндрил Грондернал. Но как ты догадалась? — искренне удивился Нал, тряхнув гривой светлых волос.

— По плащу, — чистосердечно призналась Элька.

— Тебе известна древняя эмблема некогда славного Мандраманндрилиса и его королевский цвет? — снова искренне подивился рыцарь.

— Посланникам богов ведомо многое, — глубокомысленно заметил Лукас, не дав Елене возможности рассказать о своих выводах относительно живописно развевающегося плаща, как непременного атрибута венценосной особы, странствующей инкогнито. И "проницательно" обронил: — История вашего наследства печальна…

— Да уж, — хмыкнул Нал, задумчиво почесав щеку, небритую пару дней, — а все тот проигрыш в кости моего пра-пра-прадеда. Впрочем, если судить по справедливости, старик не причем, азарт и невезение в играх на деньги наша фамильная черта.

— Мы говорили о вашей миссии в Алторане, — напомнила Минтана слегка увлекшемуся делами минувших дней обществу, принимаясь за очередную веточку петрушки с упорством голодающей козы. — Скажите, кто призвал вас? И как вышло, что вы смогли прийти?

— Зачем тебе это знать? — в лоб спросил Гал.

Непривыкшая к таким прямым вопросам, Минтана подумала секунду и столь же коротко и ответила:

— Я хочу помочь.

— Она говорит правду, но не договаривает, — вставила словечко Мирей, работающая детектором лжи. — Точно не знает пока, что ей делать: защищать ли Алторан от нас или помогать нам, для того, чтобы помочь своему миру.

— А она действительно может помочь? — задумчиво спросил пространство Лукас, привычно, как и при приглашении Эльки используя отвлекающую магию перстней. Маг решал, насколько нужно быть откровенным с Минтаной. То, что Нал будет делать все, что сочтет нужным его дама — мозг тандема, было очевидным.

— Кажется, да, — вместо пространства снова ответила эльфийка, поставившая свой дар к эмпатии на службу компании.

— Я предлагаю вам, дан Минтана, быть взаимно откровенными, — решился на конструктивный диалог мосье. — Совет Богов получил письмо из Твердыни Зад, запечатанное печатью из синей глины. Прочтя письмо, мы посовещались и все-таки решили, невзирая на попытку магического давления, отправиться на Алторан. Вот мы здесь. Свобода перемещения в необходимое место нам дарована Силами.

— Вероятно, это действительно так, — склонила голову в раздумье Минтана. — Уже несколько сот лет на Алторан не являлся никто из других миров. Но я читала о Совете Богов в старых рукописях.

— Мы пришли по их поручению, чтобы понять и помочь, — мягко заметил Лукас, положив руки на стол, словно демонстрируя чистоту и открытость.

— Неужели ваши силы столь велики? — вопросила колдунья, в голосе ее недоверчивость смешивалась с какой-то глубинной детской надеждой.

— Ни одно из поручений Совета Богов не было провалено нашей командой, — гордо ответствовал Лукас, а Рэнд, сбивая с приятеля спесь, заверил мага:

— Не расстраивайся, все когда-нибудь бывает в первый раз. Может, на Алторане нам повезет?

Элька хихикнула, созерцая выражение оскорбленного достоинства, промелькнувшее на подвижной физиономии мосье Д" Агара. Справившись с собой, маг продолжил:

— Но чтобы помочь, мы должны понять, в какой именно помощи нуждается ваш мир, понять сами, а не действовать по принуждению, которое пытались навязать нам из Твердыни.

— Я понимаю, — снова кивнула Минтана, а Элька с неожиданным сочувствием разглядела на ее безвозрастном лице крохотные морщинки усталости в уголках глаз и губ. Повинуясь душевному порыву, Елена отрешенно заметила:

— Иногда старые методы — не самые лучшие.

— Из Твердыни слишком привыкли манипулировать всем и вся, манипулировать, полагая, что весь мир будет двигаться, как марионетка на нитях, — согласилась Минтана, опустив голову. — Старые ошибки, новые ошибки… Все это собирается век от века в один большой ком… Именно поэтому мы с Налом покинули Твердыню. Лучше делать хоть что-то, чем сидеть и ждать, ждать и видеть, что все старания впустую, что мир все равно с каждой минутой, с каждым днем все ближе и ближе к тьме. Хрялки и мордодралы уже средь белого дня нападают на деревню, множатся пособники тьмы…

— Вы сможете убить Темного Недруга? — спросил Нал с такой надеждой, будто выпрашивал у Санта-Клауса в подарок роту игрушечных солдатиков.

— А зачем нам его убивать? — задала встречный вопрос Элька.

— Он вредит Алторану даже из заточения, его гнусная сила просачивается сквозь печати, наложенные магами. Эта скверна рождает хрялков, мордодралов и прочую нежить. Он отравил истоки магии нашего мира, теперь любой мужчина, родившийся с даром, обречен желать другого мужчину и никогда не возляжет с женщиной ни по доброй воле, ни по принуждению! По-настоящему одаренные маги рождались лишь от союза двух магов, у нас не осталось теперь могущественных волшебников. А те ничтожные даны, что прячутся за стенами Твердыни Зад… Они стареют, как обычные люди. Они не в силах даже укрепить печати на узилище Темного. Разве смогут даны выйти на бой с Повелителем Теней, когда падет последняя печать, и он вылезет из заточения, чтобы мстить тем, кто лишил его свободы творить зло!? — горячо выступил Нал.

— Что ж, теперь нам ясен ваш взгляд на проблему, благодарим, — вежливо поклонился маг потомку древних королей и нажал на перстень, снова устраивая маленькое совещание для своих.

— Значит, мы должны убить Темного Недруга, — просто резюмировал Гал, кладя руку на эфес своего славного меча.

— Мосье Эсгал, ну почему сразу убить? Для начала нам нужно определиться с реальным положением дел, собрать доказательства виновности. И даже если так… Давайте не будем кидаться в крайности, не думаю, что убийство единственный выход! Возможно, нам удастся договориться, — пожал плечами маг.

— Зло не знает договоров! — отрезал воин, решительно мотнув головой.

— Ну ясный пень, — насмешливо фыркнула Элька, — кто ж с абстракцией договариваться будет?! А Лукас говорит конкретно о том товарище, которого здешние маги заперли где-то посреди озера в какой-то горе. Если он действительно первопричина и источник всех бед. Конечно, характер у парня не сахар, да за века заточения, небось, еще больше испортился, но попытаться-то можно!

— Лукас у нас красноречивый! — подбодрил приятеля Рэнд.

— Благодарю за доверие, мосье, — фыркнул и впрямь польщенный маг.

— Но я явственно чувствую эманации зла и скверны в этом мире, — жалобно промолвила Мирей. — Этот Темный — очень недоброе и могущественное создание.

— Мири, если в аквариуме не менять воду, очень быстро завоняет тухлым даже от хорошей рыбы, — наставительно заявила Элька, когда-то в далеком детстве занимавшаяся под руководством любимого дедушки разведением рыбок.

— Что вы хотите этим сказать, мадемуазель? — заинтересовался Лукас.

— А то, что этим наивным алторанцам какой-то могущественный тип помешал, а они, вместо того, чтобы убить его или вытурить из мира, не нашли ничего лучшего, как закрыться с ним вместе! — пояснила свою мысль хаотическая колдунья с нестандартным мышлением.

— Ну да, — поддержал подружку Рэнд, — Мири же нам читала, что границы Алторана закрылись из-за побочного действия Заклятья Печатей! Вот вся дрянь тут и киснет!

— Что будем делать? — подытожил вопросом диалог Гал, понимая, что со своей идеей об убийстве он пока остался в меньшинстве.

— То, что и намечали, — ответил за всех Лукас, — прогуляемся по Алторану, чтобы решить, какая помощь в данном случае будет наилучшей, и что мы вообще можем сделать! И ради Творца, мосье Эсгал, не заводите пока больше разговоров об убийствах! В первую очередь надо выяснить, что и почему происходит, установить личность противника данов. Кто он: черный маг, какая-то сущность или бог? Если последнее, вряд ли Совету Богов придется по нраву столь кардинальное решение проблемы! Коль они не церемонятся между собой, это еще не значит, что каждый простой смертный может устранять богов по своему усмотрению!

— И даже не простой смертный, — добавила Элька, успокаивающе потрепав воина по руке и сочувственно подмигнув ему.

Лукас снова нажал на перстень, возвращая к компании рассеянное заклятьем внимание Минтаны и Нала, и продолжил разговор:

— Мы считаем необходимым отправиться к Твердыне Зад, а затем к месту заточения Темного Недруга. Думаю, в пути мы увидим достаточно, чтобы принять верное решение. Не пожелаете ли, дан Минтана и рыцарь Нал, сопровождать нас?

— Мы с вами, — решительно объявил защитник в полном согласии со своей дамой. — Но на чем вы поедете? До Твердыни больше десятка дней пути! У вас есть лошади?

— Я думаю этот вопрос легко решаем, — усмехнулся Лукас, конечно не собиравшийся прохлаждаться на Алторане столько времени, но считавший что пару-другую дней они проблеме уделить смогут.

— Ты наколдуешь лошадей? — заискрилась любопытством Элька, уже успевшая познать прелести верховой езды, но ничего при этом себе не стереть и не наездиться настолько, чтобы процесс перестал доставлять ей удовольствие.

— Нет, к чему? — выгнул бровь маг, коснувшись пухлого кошеля на поясе. — Мы их купим в Луговине Эда.

— Фу, Лукас, — разочарованно поморщилась девушка. — Это как-то не по-мажьи, не по-маговски, тьфу, короче, неправильно! Вот бы тебе, сделать какой-нибудь жест руками и сказать:

— Сивка, нет, нас же трое, значит,

Сивки-Бурки,

Вещие каурки,

Встаньте предо мной,

Как лист перед травой!

Элька театрально махнула руками, на улице что-то громыхнуло и раздалось ржание. Лукас, поперхнувшись глотком темного пива, страдальчески воскликнул:

— Мадемуазель! — и выскочив из-за стола, в очередной раз объявил. — Я с вами точно поседею!

— Ну и что? — философски удивилась Елена. — Этот цвет волос тебе тоже пойдет!

За магом на улицу последовала вся остальная заинтригованная или озабоченная (все зависело от степени знакомства с возможностями Эльки и доверия к хаотической магии) компания. У крыльца, кроме двух разнокалиберных лошадей Нала и Минтаны, о которых уже успела позаботиться великанша Тильда, метнув в ясли овса, переступали копытами три похожих, словно клоны, оседланных гнедых коня. На неизбалованный общением с животными урбанистический взгляд Эльки, лошадки были что надо.

Лукас поспешно спустился с крыльца и с самым сосредоточенным видом принялся осматривать одно из материализованных хаотической колдуньей животных, ощупывать морду, оглаживать бока. Словом, маг вел себя так, как будто собрался прикупить коня у прожженного шельмы-барышника. Лошадь терпеливо сносила "таможенный" досмотр и косила на мужчину любопытным карим глазом.

Елена, оскорбленная в лучших чувствах, фыркнула и под аккомпанемент тяжелого вздоха Гала за своей спиной спросила:

— Лукас, что тебя опять не устраивает? Если масть, то уж извини, зеленой на складе не было!

— Правда, вот капризный! — вступился за подружку вор. — Хорошие лошадки и самое главное забесплатно, чего ему еще надо?

— Предупреждения о том, что Элька собирается колдовать, — пояснил мосье, как всегда донельзя озадаченный манерой и техникой стихийных чар девушки. Но, все-таки признавая правоту Рэнда, сказал:

— Теперь мы обеспечены транспортом, спасибо, мадемуазель.

— Это ты коней призвала? — уточнил Нал у новой знакомой, восхищенный быстротой действий. — Здорово! А ты так все на свете достать можешь?

— Вот именно, что все на свете, — вместо Эльки скорбно ответил Гал, опустив руку на плечо спутницы в качестве страховки от возможных выходок.

— Совсем избаловались, — разыграв обиду, пожаловалась девушка новому знакомому. — Вот лошадок им наколдовала, а вместо благодарностей одни претензии! То масть не та, то стать не подходящая! Злые!

— Не след рыцарям критиковать леди за помощь, — согласился с Элькой благородный Нал, а Минтана, сообразив, что девушка шутит, тихо фыркнула, улыбка промелькнула в зеленых глазах колдуньи.

Обзаведясь лошадьми, благодаря старинному призыву из русской сказки и прихватив из трактира припасов на дорогу, компания быстро собралась в путь. Благодарный за спасение своего погреба трактирщик напихал данам полные мешки снеди, налил во фляги пива и почти обиделся, когда Гал попытался с ним расплатиться. Пока мужчины под зорким приглядом Минтаны паковались, Элька ненадолго отлучилась домой и, с наслаждением стянув с себя платье с кружавчиками, натянула брюки из плотной ткани, полусапожки и простую рубашку, сверху набросила на плечи короткую куртку романтического кроя, удержавшись от соблазна нацепить любимую косуху. Почесав под подбородком замершую в терпеливом ожидании хозяйки Мышу, девушка схватила с вешалки эльфийский плащ и вернулась во двор Трактира, где беседовал с воинами староста.

Перн, рассчитывавший, что спасители хоть немного погостят и послужат селу щитом от бандитских формирований мордодралов, только крякнул, но удерживать отряд просьбами не пытался: у магов свои пути, и счастье, что село оказалось на этой дороге. Гал и Нал давали мужику на прощанье дельный совет: продолжать нести дозор и поскорее отправить просьбу в ближайший город, чтобы прислали в Луговину Эда солдат. Там, где появился один отряд нечисти, вполне может объявиться и другой.

Глава 6. Старые Пути, новые идеи

— А как вы сами узнали, что хрялки хотят напасть на деревню? — выехав на большак, спросила Элька у Нала, отнесшегося к девушке с искренней симпатией своего парня.

— Следы, — ответил защитник, бросающий внимательные взгляды по сторонам. После утреннего дождя успело распогодиться, и обдуваемая ветерком дорога быстро подсыхала. — Мы с Минтаной видели следы. Странно, твари не спустились с гор, а вышли из леса южнее Луговины. Как их упустил дозор Винета?

— Могли они оказаться у Луговины другим путем? — припоминая карту Алторна, нахмурился Гал. Тоже просчитывая варианты, он счел нужным уточнить диспозицию у местного специалиста.

— Нет, я уже прикидывал, через Харуновы Копья осенью не пройдешь, Белица разливается, — покачал головой Нал, знакомый с местностью не понаслышке. — Хрялки плавать не любят, да и мордодралы текучую воду не жалуют.

— Как и положено нечисти, это в любой сказке написано! — согласилась Элька, потрепав лошадь по гриве, и выпрямилась в седле.

Девушка очень гордилась тем, как быстро она освоила новый для себя способ передвижения. Даже Гал, придира и вредина Гал, считал, что Елена держится на лошади неплохо. Впрочем, начавший ездить в седле и держать в руках оружие едва ли не раньше, чем говорить (этим "талантом" он пренебрегал до сих пор), воин не видел в умении Эльки ничего сверхъестественного, такого, за что ее стоило бы похвалить.

— Старые Пути! — осенило Минтану так резко, что она натянула поводья кобылки. Лошадь обернулась к всаднице с очевидным вопросом в карих глазах: "Куда изволим ехать, если сюда ехать передумали?".

— Что это? — Гал не видел такого названия в атласе, но и Нал смотрел на женщину со смутным удивлением, словно ее слова что-то напоминали ему, но вот что… Воин никак не мог ухватить мысль за хвост.

— Хрялки могли попасть в Луговину, если прошли через Старые Пути — это подземные ходы свернутого в петли пространства. Очень опасные, давно заброшенные, построенные забытыми данами прошлого. Но, может быть, кое-где по этим дорогам еще можно пройти, если ты достаточно безумен, чтобы на такое решиться, или никогда не был жив по-настоящему, как мордодрал, — рассказала Минтана, вцепившись в поводья так, что побелели костяшки пальцев.

— Любопытно, — прокомментировал Лукас, ожидая дальнейших пояснений, и послал коня чуть вперед, чтобы лучше слышать речь волшебницы.

— Ты была там? — догадалась Элька.

— Один раз, еще послушницей второго круга, — неохотно призналась женщина. — Мы с подругой вычитали заклятье, открывающее проход из Твердыни в Старые Пути и стащили из музея печать-ключ от врат. Тот участок Путей был совсем разрушен, далеко мы не ушли, но магические факелы, с которыми мы пришли, быстро потухли, Пилар оступилась и где-то потеряла ключ, без него мы не могли найти арку врат и выбраться назад. Прежде, чем меня нашли, прошло двое суток. Моя подруга оттуда не вернулась, что-то шуршало во тьме, я слышала ее крик… а потом тишина и снова шуршание, шуршание, шуршание… Потом в наказание я семь семидневок полола колючие сорняки на пустыре за Твердыней, но никогда в жизни я так не радовалась этому занятию. Я была готова делать все, что угодно, только делать это на солнце. По ночам меня долго преследовали кошмары, — с посеревшим лицом, намеренно бесстрастным тоном поведала компании свою историю Минтана.

— Судя по всему, эти Пути — мерзкое место, как раз подстать хрялкам, — сделала вывод Елена. — И как ты после всего этого с ума не сошла?!

— Иногда, мне кажется, что сошла, — коротко улыбнулась колдунья.

— Мне тоже, — протянул Нал и усмехнулся, вспоминая что-то свое, они обменялись с напарницей понимающими взглядами.

— Значит, вы полагаете, что поблизости может находиться проход в Старые Пути? — спросил Лукас, склонив голову на бок.

— Да, я знаю, — кивнула Минтана, оправляя юбку, чтобы чем-то занять руки. — В лесу, как раз южнее Луговины. Круг из белых каменных столбов. Нам стоит проверить это место, и если хрялки действительно использовали Старые Пути, сделать все возможное, чтобы запечатать Врата или просто разрушить их!

— Если пойдем к Каменным Истуканам, — вскользь практично заметил Нал, — срежем лесом хороший кусок пути до Кируна, а там и до большого тракта — прямой дороги в Твердыню — недалеко.

— Отлично, показывайте дорогу, — предложил Лукас, и компания свернула с большака на лесную тропу, указанную зорким рыцарем.

Может, потомок древних королей, проклятых грехом азарта, и не стал великим властителем, но зато Алторан приобрел вполне приличного воина и следопыта. Вокруг было довольно мокро, но осенние дожди еще не успели стать затяжными, чтобы превратить все стежки-дорожки в непроходимые топи. Под копытами лошадей влажно чавкала пока зеленая трава и желтые листья, капли орошали незваных гостей, но значительных неудобств не доставляли. Только Элька брезгливо морщилась, снимая нити-паутинки с волос, а потом сдалась и накинула капюшон. Сами по себе ловчие узорчатые сети маленьких трудяг даже восхищали Елену, но ощущение паутины на лице она терпеть не могла. Эта было единственной мелочью, досаждавшей ей в осеннем лесу любого из миров. Даже комары и прочий гнус, с хищным гулом набрасывающийся на всех приятелей, выбиравшихся с девушкой в лес на прогулку или за грибами, обычно не кусал ее на Земле. Может, не считал съедобной? А пока отвлекшие "огонь" на себя друзья, вылившие на одежду и тело не одни флакон "Тайги", отбивались от комаров, Элька наслаждалась природой и набивала корзинку отборными молодыми опятами и поздними подберезовиками.

— Эй!!! — Макс ворвался в зал совещаний, потряхивая бутылкой из-под газировки и мордодрала. — Вы только поглядите!!!

— А что интересного в пустой бутылке? — поглаживая крыса, полюбопытствовал Рэнд и покосился на взволнованного ученого.

— То, что она пустая! — воскликнул Шпильман, столь возбужденный, что густая вечно растрепанная шевелюра стояла дыбом.

— Макс, объясни! — попросила Мирей.

— ….!…..?…..!!!!…. - начал тараторить юноша, но из набора диковинных слов, вываленных им на команду, никто ничего не понял. Бедное заклинание перевода не справилось с ворохом научных терминов, нанизываемых один на другой в бешеной последовательности.

— Максик! — поспешно нажав на перстень для конспирации, жалобно взвыла Элька, чувствуя себя не умнее лошадки под своим седлом и опасаясь, что голова ее сейчас лопнет от горы диковинных слов. — Мы тупые! Мы очень тупые! Объясни на пальцах и как-нибудь покороче!

— Э… Ладно, — почесал лоб Шпильман, недоумевая, что именно показалось друзьям сложным и, вычленив из своего рассказа суть, перевел: — Мордодрал испарился, как только среда из бутылки вступила во взаимодействие с атмосферой дома. Я успел только выяснить, что по существу это создание не материально, а является некой мощной квинтэссенцией мысли.

— Сон разума рождает чудовищ, — перебирая поводья, пробормотала начитанная Элька испанскую поговорку, ставшую темой незабвенного офорта Гойи. — Вот вам и прямое доказательство…

— Что, даже плаща не осталось? — оторопело уточнил Рэнд, он так рассчитывал вечерком позабавиться с крошкой-мордодралом.

— Нет, — терпеливо повторил Макс, рассеянно крутя в руках бутылку. — Плащ не был тканью. Он тоже являлся частью условной "плоти" существа. Вот!

— Спасибо, мосье Шпильман, — от всего сердца поблагодарил Лукас ученого.

— Да за что? — удивился скромняга Макс. — Я толком и не узнал ничего.

— Благодаря вам, мы теперь знаем главное: чудовища действительно являются созданиями некоего разума, обладающего мощнейшим магическим потенциалом, — покачиваясь в седле, покровительственно возразил Лукас, старавшийся как можно чаще подкреплять уверенность в себе у мнительных членов команды, и прибавил задумчиво: — Хорошо бы нам теперь выяснить, действительно ли этот разум принадлежит Повелителю Теней или мы погнались за… хм, тенью.

— А! Ну этим можно заняться, — принялся ожесточено лохматить свои волосы молодой ученый, заметавшись по залу совещаний, Рэнд и Мирей напряженно следили за приятелем, готовые подхватить его в критический момент столкновения с мебелью или убрать несчастную из-под ног гения. — Кое-какие показатели я снять успел, на создание примитивного детектора должно хватить.

— Насколько примитивного, мосье? — уточнил маг, блеснув хищной зеленью глаз.

— Он будет указывать направление и изменять цветовую индикацию по мере приближения к цели, но точных координат не даст, — стыдливо пояснил Макс.

— Этого более чем достаточно! — горячо заверил технаря Лукас. — Так за работу же, мосье!

— Молодец, — обронил веское слово похвалы Эсгал.

— Спасибо, — смущенно одернул футболку Шпильман и побежал к своим загадочным машинам.

Минут через сорок довольно быстрой езды по лесной тропинке теперь, судя по следам вокруг, уже явно животного происхождения, Нал махнул рукой, и спешился.

— Я пойду, разведаю. Ждите! — коротко бросил он команде и исчез среди деревьев.

Загадочным образом мужчина в ярко-синем плаще умудрился слиться с растительностью. Уж не приколдовывала ли над одеждой своего рыцаря Минтана? Спустя семь минут Нал столь же неслышно и незаметно, как исчезал, появился вновь и подтвердил предположения колдуньи насчет направления движения:

— Хрялки и мордодрал здесь наследили. Но сейчас все спокойно. Вальпин-дозорный поет. Это здешняя пичуга. Если б какая нечисть в округе была, она бы молчала. Значит, можем выходить прямо к Каменным Истуканам.

Гал кинул взгляд на свой меч, и поскольку оружие не сияло, согласился с мнением Нала и местного представителя крылатой фауны. Вновь следуя за бдительным рыцарем, путешественники продолжили движение по лесу. Через каких-нибудь пятнадцать минут неспешной езды деревья неожиданно расступились, открывая взору идеально круглую, точно нарисованную по циркулю поляну, поросшую лишь мягкой и ровной, как ковер, травой. Деревья словно не смели преступить некой незримой границы. На этом покрытии широким, диаметром около десяти метров, кругом, словно вечные, давшие обет молчания стражи, стояли массивные, выше роста Гала, шестигранные столбы из светлого камня, а между ними лежала плоская шестигранная плита около пяти метров в поперечнике. На этой плите, завернувшись с головой в широкий темно-коричневый плащ, кто-то очень громко и совершенно безмятежно спал.

— Это что за чудо в плаще? Уж не шпион ли хрялков? — удивился Нал, не ожидавший найти в столь таинственном, обыкновенно избегаемом людьми уголке леса посторонних. Тем более бессовестно дрыхнущих посторонних в час, когда Родине грозит опасность!

— Допросим, — выезжая на поляну, улыбнулась Минтана с холодком.

Рэнда сидевшего в кресле за многие миры от Алторана невольно передернуло, и он заранее посочувствовал несчастному незнакомцу.

— А знает ли он что-нибудь? Непохоже, чтобы хрялки побывали здесь, — оглядел Лукас ровную поверхность травы, ища верную примету мордодрала — выжженные участки земли и следы свинорылых монстров.

— Готов спорить, что были, — твердо заключил Нал, указав рукой на несколько обломанных, еще не успевших увянуть, веток кустов на востоке поляны и потом, махнув рукой назад, объяснил: — По траве не судите, пустое. Это манкирия, ее так просто не вытоптать.

Всадники обернулись. Элька не поверила своим глазам: позади отряда простиралась ровная, совершенно девственная поляна, словно по ней и не проехал несколько секунд назад конный отряд. Только что примятая трава распрямлялась с быстротой пружинки.

— Живая мечта содержателей гольфклубов и стадионов, — прокомментировала девушка.

Нал тем временем соскочил с жеребца у самой плиты и основательно встряхнул крепко спящего типа за плечо, потом еще и еще раз. Гал встал чуть поодаль, отрезая незнакомцу возможные пути отступления. Оружия мужчины не извлекли из ножен, но для столь умелых воинов это было секундным делом. Лукас чуть пошевелил пальцами, готовя спутывающие чары. Элька тоже спешилась и попыталась приблизиться к плите. Но длинная рука Гала и его очень строгий взгляд вынудили любопытную девушку держаться в стороне от происходящего. Скроив совершенно невинную мордашку, Елена нехотя остановилась, опасаясь, что если она будет настаивать на своем, с воина станется и вовсе отослать ее домой.

Наконец, здоровенный тюк в плаще, казавшийся массивным даже рядом с рослым Налом, пошевелился по собственной воле и, сонно причмокивая губами, сел. То, что казалось серо-коричневым капюшоном плаща, распахнулось, вернее, развернулось в два огромных уха и захлопало на ветерке, словно флаги, сонно заморгали огромные, с пару кофейных блюдец глаза глубокого шоколадного цвета. Эльке странное создание невольно напомнило Чебурашку-гиганта. Пробудившийся незнакомец поерзал на плите и, позевывая, спросил:

— Так куда вас дальше вести?

— Нас? — удивленно переспросила Елена.

Звонкий девичий голос заставил внешне неуклюжее существо повернуть голову. Глазищи удивленно вылупились на девушку. Большие кулаки протерли веки, и ушан изумленно протянул:

— Так вы не хрялки?

— С утра людьми были, во всяком случае, большинство из нас, — добросовестно уточнила хаотическая колдунья. — Я Элька. А ты кто?

— Трогг, меня Лумалом зовут, — машинально представился ушастик и задумчиво переспросил, сворачивая подвижные уши в трубочки и вновь расправляя их: — А хрялки где? Я же их подряжался вести?! Иль они другой дорогой пошли?

— Пошли, на жаркое. Их теперь только пасти можно, — хихикнула Элька, изучая забавного великана, оказавшегося представителем другой расы. Лицо чужака, впрочем, весьма походило на человеческое, только большие глаза и уши выдавали в нем иную кровь. Да еще кожа нового знакомца была какого-то серовато-коричневого оттенка, почти сливавшегося по цвету с плащом, под которым у Лумала оказался совершенно обыкновенный зеленый кафтан и широкие шаровары, вроде казачьих.

Мирному течению разговора вознамерился воспрепятствовать Нал, выловивший из речи простодушного трогга все, что нужно, и грозно возопивший, обнажая меч:

— Предатель!

— Ой! — вскрикнула Мирей. — Остановите его, это создание не несет в себе зла!

— Постойте, мосье! — воскликнул Лукас и, понимая, что слов разгневанный воин не разумеет, бросил заблаговременно приготовленное спутывающее заклятье. Нал застыл в неподвижности. Бугры мышц вспухали на руках, ноги силились сделать шаг, но чары искусного мага держали крепче цепей. Минтана не по-доброму нахмурилась. Хорошо хоть Гал не спешил хвататься за оружие, доверяя своему мечу, явственно показывающему, что трогг воистину не представляет опасности.

— Точно железный дровосек! — мимоходом умилилась на мужчину Элька, не раз перечитывавшая "Волшебника Изумрудного города" и все его многочисленные продолжения занимательной сказки. Правда, трогать, чтобы убедиться, не звенит ли воин, не стала.

— Ты чего, драться собрался? — хлопнув ушами, с детской обидой спросил трогг у неподвижного рыцаря, не делая ни малейшей попытки убежать, только немного отодвинулся в сторону. — Я тебя разве обидел?

— Предатель! — снова процедил мужчина, великодушно не лишенный способности говорить. — Отпусти меня, маг. Я должен свершить правосудие!

— Кого же он, по-вашему, предал? — иезуитски уточнил Лукас. — Трогги считаются союзниками людей?

— Он привел сюда мордодралов! — выдвинула обвинение Минтана, не меньше своего рыцаря настроенная на немедленную расправу, но понимавшая, что с воином и двумя колдунами ей одной не справиться.

— Привел, — не стал отпираться трогг и, слазив за пазуху, продемонстрировал в лапище, одетой в толстую кожу, словно в перчатку, пять блестящих золотом монеток. — Они ведь заплатили! Я ж проводник! Мне платят, я веду. Чего драться? Вам тоже куда-то надо? Монетки дайте, я и вас отведу! Пути они для того построены, чтобы ходить! Зачем с проводником драться? Нас и так уже наперечет осталось, кто все пути знает. Заказов мало, не хотят трогги этой работе учиться! Я тоже лучше б морковь сажал, турнепс с редькой, или мосты строил. Люблю мосты! Так нет, мамка настояла: династия, династия! Знала б она, что на меня мечами махать будут!… - Лумал с обидой шмыгнул носом и, достав здоровенный платок из глубин плаща, с чувством высморкался. — Никаких монеток, только угрозы, не велела бы мне в проводники идти.

— Что скажете, дан Минтана? — обратился Лукас с вопросом к даме.

— Я не знаю, — волшебница, оставив свои кровожадные мысли, изумленно покачала головой. — В древних рукописях говорится о каких-то искусных проводниках по Старым Путям, однако в Твердыне всегда полагали, что речь идет об обученных этому волшебству данах. Но чтобы трогги? Нам досадно мало известно об этом народе, живущем за горами…

— В таком случае подождем с расправой. Давайте лучше послушаем нашего нового знакомого, — рационально предложил маг, и Минтана нехотя кивнула.

— Нала расколдуй, — строго велел Гал, признававший необходимость магического воздействия, но внутренне крайне не одобрявший того, что ему подвергся коллега.

Лукас вывернул кисть правой руки, что-то шепнул, и Нал опустил руки, с восторгом ощущая, что тело вновь подчиняется его приказам. Рыцарь глянул на Минтану и, повинуясь какому-то невидному посторонним знаку, вложил в ножны меч. Трогг, понимая, что драки не будет, неловко улыбнулся и довольно засопел:

— Так-то лучше.

— Неужели тебе ни капельки не страшно было? — спросила Элька и все-таки проскользнув под рукой Гала (воин позволил непоседе проскользнуть) запросто приземлилась на плиту рядом с троггом.

— Не-а, — засмущался Лумал. — У нас кожа толстая, меч ее не берет, ну, может, несколько синяков бы заработал, пока эту железку сломал. Только обидно, когда ни за что, ни про что на тебя кидаются! Так вас куда-то вести надо?

— Наверное, — согласилась Элька.

Компания, видя, что Лумал охотно болтает с девушкой, дала ей возможность разговорить трогга, но никто рядом с ней на плиту не присел, предпочтя оставаться и приглядываться поблизости.

— А заплатите? — уточнил ушастик, и его глаза заискивающе заблестели, а уши напружинились.

— Конечно, даже если не пойдем, все равно заплатим, если ты нам про Пути расскажешь, — заверила девушка Лумала. — Вот держи! — слазив в карман, Элька нашарила там несколько пластиночек золота, завалявшихся с прошлого путешествия, и без меры высыпала их в подставленную ладонь.

— Здорово!!! — трогг несказанно обрадовался и ловко ухватил пластиночки. — Вы будете уже вторыми моими заказчиками!

— За сегодняшний день? — уточнила Елена.

— Нет, — снова смутился Лумал и тихо признался, опустив уши: — Вообще. Я же только учиться закончил. В первый самостоятельный поход по Путям отправился для проверки! Чтоб к шестнадцатилетию мне значок подмастерья вручили!

— И ты хотел навешать горячих этому ребенку? — укорила хаотическая колдунья Нала, воин смутился, покраснел и отвел глаза.

— Да кто ж их, троггов, разберет, — сконфуженно пробормотал защитник, теребя остатки кистей на потертых ножнах, и выпятил губу.

— У меня же уши еще без серой каймы! Только пара пятнышек на мочках, — пробурчал Лумал, приводя очевидные доказательства своей младости.

— Извинений от этих обалдуев все равно не дождешься, уж можешь мне поверить, — тоном знатока пояснила троггу Элька, дружески похлопывая Лумала по плечу. — Воины — они такие. Но ему стыдно, по глазам вижу. Так что пороть розгами мы его не будем! Расскажи лучше, как вышло, что трогги стали проводниками по Старым Путям, в любое ли место по ним добраться можно, и как тебя мордодрал в проводники подрядил?

Став центром внимания, лопоухий подросток почувствовал себя польщенным и, бросив торжествующий взгляд на Нала, откашлялся в рукав и рассказал:

— Когда древние даны задумали Пути творить, чтобы по Алторану быстрее путешествовать, они нас позвали, знали, что лучших строителей не найти. Да и заклятья нам, в дороги волшебные вкладываемые, случайно навредить не могли. Мы же не только к мечам толстокожие, людская магия троггов тоже почти не берет. Так и вышло, что все камни Путей нами выложены, знают нас и охранные чары, данами в них упрятанные, а мы их знаем. Потому сами без опаски ходим и других провести можем. Только давно уже даны Пути заколдовывали, разрушаться магия начала, она же куда слабее камня. Теперь не везде пройти можно. Как ближайший проход их наших земель от Путей Старых отрезало, так проводникам работу совсем трудно найти стало. А мордодрал… Я же когда из Путей у Хрялкового леса вышел близ Пустотенья, там их и встретил.

Нал сдержанно ругнулся и пояснил гостям Алторана:

— Хрялков, мордодралов и прочих тварей в этом лесу больше, чем пиявок в болоте. Сил Твердыни, чтобы вычистить это гиблое место, недостает.

— Дальше что рассказывать: заплатили, повел, — пожал большими плечами Лумал и хлопнул ушами. — Для проводника не важно, нравится заказчик или нет. По Своду Правил Мастера он от работы отказаться может, только если уже нанят или нельзя пройти туда, куда велят.

— Если трогг не обманывает, людям грозит серьезная опасность, — решил Нал и сурово нахмурился. — Мордодралы с хрялками в любой провинции объявиться могут.

— Трогги никогда не обманывают, — возмущенно вставил Лумал, звучно хлопнув ушами, и аж притопнул от возмущения.

— Можно ли разрушить или закрыть пути? — спросил у Минтаны Гал.

Но вместо нее ответил трогг, буквально задохнувшийся от такого кощунственного предложения:

— Не тобою построено, не тебе и громить!

— Ну вот, Лукас, они опять хотят все порушить! Вандалы! — пожаловалась на воинов Элька, с досадой стукнув кулачком по плите. — А за каким рожном, спрашивается, когда есть более простой, удобный и выгодный выход!?

— Мы все внимание, мадемуазель, — признался маг, ожидая от девушки очередного нетрадиционного решения.

— Да пусть Твердыня наймет всех троггов-проводников бессрочно! И им выгода и данам польза, — выпалила Елена, озвучивая казавшуюся ей элементарной идею. — Лумал, если вас однажды наняли, сможете ли к другому клиенту уйти, не выполнив обязательств перед прежним?

— Свод Правил Мастера гласит…, - обстоятельно начал трогг, но Элька уже перебила его, тряханув за плечо, или, если честно, лишь попытавшись тряхануть:

— К мордодралам свод, скажи короче: да или нет?

— Нет, — выдохнул Лумал, погладив обеими лапами свою коричневую шевелюру.

— Как думаешь, приятель, другие проводники согласятся наняться на службу в Твердыню? — подбросила следующий вопрос Элька.

— Да, если будут платить, с радостью, данам служить почетно, — немного подумав, объявил молодой трогг, в душе уже видя себя уважаемым всеми членами сообщества троггов благодетелем, принесшим сородичам контракт и обеспечивший постоянный доход.

— Пожалуй, это неплохое предложение, — одобрил Лукас. — Я поддерживаю вашу точку зрения, мадемуазель, но это решение принимать не мне…

— Мы должны сами проверить исправность Старых Путей, рассказать обо всем Высокому Табурету и испросить ее наставления, — провозгласила Минтана, пряча за решительностью давний детский ужас пред темнотой Путей.

— Если по Старым Путям действительно можно будет передвигаться безопасно и они окажутся в полном нашем распоряжении, хм…, - Нал задумался, прикидывая стратегические преимущества быстрой переброски людей из одной части страны в другую.

— А зачем нам беседовать с табуреткой? Без совета с мебелью ничего решить нельзя? — заинтриговано уточнила Елена.

Нал покосился на Эльку, распахнул рот и неожиданно расхохотался, да так громко, что его конь подхватил смех хозяина ржанием, к которому присоединилась кобылка Минтаны и три Сивки-Бурки, наколдованные Еленой.

— Высоким Табуретом называется место, на котором восседает дан — Глава Твердыни Зад Си Дан, и потому ее так же именуют Высокий Табурет, — пояснила Минтана, метнув на рыцаря укоризненный взгляд и пряча улыбку за надменным выражением лица.

— Ага, — уяснила понятливая девушка, припоминая дурацкую печать на письме, изображающую колченогий предмет мебели, и тут же снова спросила: — А почему не кресло или, на худой конец, стул?

— Высокий Табурет — место весьма неудобное, оно является вещественным напоминанием о том, что большая власть обременительна, опасна, и пользоваться ею надо с осторожностью, никогда не забывая о равновесии, — ответила волшебница.

Гал одобрительно кивнул, оценивая степень философичности определения и оригинальность интерпретации. А Элька согласно хмыкнула, пробормотав про себя: "Понятно, стало быть, дамоклова табуретка. Может, им посоветовать еще и одну ножку подпилить для усиления символичности?".

— В Твердыню Зад отсюда можно пройти? — задал вопрос по существу, приближающий отряд к одной из целей путешествия, Эсгал.

— В Твердыню нельзя, — разочарованно вздохнул Лумал. — Там тоже что-то порушено, да так, что время с пространством перепуталось. Зайдешь на минуту, а выйдешь через сто лет… Я еще не очень хорошо с тонкостями магии Путей знаком, а что сам не понимаешь, а только чуешь, другому растолковать трудно… Но, — приободрился проводник и с надеждой глянул на Эльку, — если хотите, могу в Гулин отвести. Оттуда до Твердыни и по длинным дорогам недолго добираться.

— Значит, идем в Гулин, — согласилась Минтана, подавив невольную дрожь во всем теле и, чтобы отвлечься, принялась расправлять юбку и пояснила остальным: — Это небольшая деревня в нескольких часах пути от Твердыни.

— Ты ему доверяешь? — все еще подозрительно спросил Нал у колдуньи, беспокоясь о возможной ловушке. С ушастого пройдохи сталось бы завести их всех в лапы к мордодралам. Слишком хорошо знал рыцарь, что способны сотворить деньги с любым живым существом.

— Не тревожьтесь, если возникнут какие-то трудности, я легко смогу выручить нас из беды, — самоуверенно успокоил Лукас Нала.

— Сколько за работу возьмешь, проводник? — подмигнула троггу Элька.

— Так вы ж уже заплатили, — простодушно удивился Лумал и, встав с плиты, начал расстегивать кафтан, попутно велев нанимателям:

— Вы лошадок аккуратно на плиту заводите и сами поднимайтесь, я сейчас проход открывать буду.

Из-под одежды трогг достал какую-то блямбу, больше всего напомнившую Эльке биту для игры в дворовые классики с продернутой через отверстие цепочкой и, довольно бормоча себе что-то под нос, полез к середине плиты. На "бите", как успели разглядеть друзья, были отчеканены некие символы, не то древние руны, не то декоративный орнамент. Выбледнившаяся как снег, Минтана шепнула одними губами, опознавая предмет:

— Печать прохода.

— Элька, может Минтане успокаивающей настойки дать? — спросила у девушки сострадательная Мирей, уже прикидывая дозу, необходимую колдунье для восстановления душевного равновесия.

— Нет, — покачала головой хаотическая колдунья. — Ей сейчас не успокаиваться надо, а детским страхам в глаза поглядеть и прогнать прочь. Ты и сама понимаешь…

— Не переживай попросту, детка, — по-дружески посоветовал эльфийке Рэнд. — Такие сушеные селедки, как эта Минтана, так просто не сдаются. Все выдюжит!

Тем временем компания уже завела коней на плиту, а Лумал, добравшись до середины шестигранника, аккуратно вставил печать в неизвестно откуда появившееся отверстие и повернул ее несколько раз в одну, потом в другую сторону, словно открывал дверь сейфа. Пальцы трогга скользили по выпуклостям вокруг отверстия в некой инстинктивной, словно впитанной с молоком матери и передающейся из поколения в поколение закономерностью, бывшей больше, чем знанием, ставшей самой сутью троггов-проводников, открывавшей для них Старые Пути.

Увлеченные действиями Лумала люди не сразу заметили, как засияли белым светом столбы по краю поляны, как протянулись от них жгуты света, и соткалась в воздухе сеть, накрывшая колпаком плиту и тех, кто находился на ней. А потом сеть эта мигнула, став на долю секунды туманной дымкой, закрывшей все вокруг. Когда дымка рассеялась, оказалось, что вокруг больше нет травы, поляны, леса и неба, не кричит вдалеке птица-дозорный, не шумит дождик, не шепчет в ветвях ветер. Полная тишина и тьма окружила компанию. Только кто-то, кажется женщина, со свистом втянула в себя воздух.

— Вот мы и в Путях, — довольно вздохнул Лумал. — Вы пока постойте на месте, никуда не сходите. Я сейчас, — и пошлепал куда-то вправо.

Через полминуты зажегся гостеприимный золотисто-зеленый свет. Он исходил от почти точного подобия тех столбов, которые окружали поляну в лесу. Только плита и столбы были единственными знакомыми ориентирами. Вокруг, насколько хватало света, были лишь серые плиты уходящих в разные стороны дорог и колышущийся сумрак по краям. Почему-то казалось, что за этими плитами в сумраке нет ничего. Но страшно не было. Эльку стрелой пронзило ощущение древности и запустения.

— Свет, — облегченно шепнула Минтана, проводя рукой по лицу, словно снимая липкую паутину страха.

— Конечно, — запросто согласился Лумал, — в темноте идти несподручно. Я-то и так все вижу, а люди на каждом шагу спотыкаются. Ага, вот наша дорога в Гулин, — трогг выбрал ничем неотличимую от пяти других серую довольно широкую — метра три в ширину дорогу, уходящую в бесконечность темноты. — Можно двигаться. Только, пожалуйста, с дороги не сходите, нельзя.

Воины, проверившие ремешки сбруи и оружие, синхронно кивнули, принимая инструкции от проводника, негласно ставшего старшим в отряде.

— Заблудимся во времени и пространстве? — уточнил Лукас, исследовавший древнее измерение Путей с энтузиазмом неофита и сканирующий его магическим зрением, различавшим не только сумрак, но и строгое переплетение многочисленных заклинаний, уловивших в свои сети время и пространство.

— Нет, — бесхитростно ответил Лумал. — Шарсоны раньше съедят.

— Кто-кто? — переспросила Элька и за себя и за Минтану, вцепившуюся в свою невысокую лошадку, как в последнее прибежище.

Хаотическая колдунья отлично понимала, что всегда лучше знать о своих страхах что-то конкретное, это не даст возможности поработать воображению. Конечно, Гал и вовсе полагал Эльку легкомысленным, а потому абсолютно бесстрашным созданием, но сама Елена Сергеевна Белозерова отлично знала, что кое-чего в мире боится. Вот только воспитанная в урбанизированном мире девушка боялась совсем иных вещей и явлений, нежели ее товарищи и абсолютно не боялась того, что, как правило, страшило их. В давние времена урок физики с невыполненным домашним заданием в тетради нагонял на веселую Эльку страх не меньший, чем мучил прекрасную эльфийку Мирей при виде больших пространств воды, полных зубастых чудовищ. Но в том-то и дело, что, шагнув за порог своего забывшего магию мира, Елена оставила позади все былые ужасы, заимев только один: проснуться однажды в своей прежней постели и понять, что все ее приключения были не более чем одним из занимательных снов.

— Шарсоны — гигантские змеи, — добродушно просветил компанию трогг, так небрежно, словно давал прогноз погоды. — Они здесь вроде чистильщиков, поглощают все, что находится вне дорог. Их даны так заколдовали, что на дороги они не вылезают, а уж что с камней упало, то… хм… мусор.

Позади Эльки истерически рассмеялась Минтана, осознавшая, что ее детская подруга погибла не поглощенная легендарным безымянным ужасом темноты, а сожранная тупоголовыми змеями, посчитавшими ее банальными отбросами.

— Пойдемте, — позвал в последний раз Лумал и первым ступил на дорогу, показывая путь. Серые камни под большими ногами трогга тут же начали испускать мягкий свет, какого-то пыльного оттенка. Но никто придираться к качеству освещения не стал.

— Вперед по дороге из серого кирпича, — призвала сама себя Элька и, усмехнувшись, признала: — Это другая сказка! Эх, жаль Мыши нет, ей бы понравилось!

Зная, что многие люди реагируют неадекватным образом на летучую мышь, висящую на запястье Посланницы Богов, Елена, следуя примеру Рэнда, не брала зверушку с собой, оставляя на попечение несущих вахту наблюдателей. Конечно, она могла в любой момент мысленно позвать Мышу, и питомица перенеслась бы к хозяйке, будь на то необходимость. Но Лукас неоднократно и весьма убедительно советовал Эльке не делать этого, после серии обмороков весьма высокопоставленных и очень нервных персон в Таронге, где команда расследовала таинственное исчезновение королевы. Так что по Старым Путям Елена шествовала без домашней любимицы.

Поскольку собственной лошади у проводника не было, отряд двинулся скорым шагом, ведя лошадей в поводу. Что удивительно, животных, кажется, совершенно не тревожило странное место, в котором оказались люди. Они мирно шли за хозяевами, постукивая подковами по серым камням. И только этот цокот, дыхание, да еще какой-то отдаленный не то шорох, не то скрип (уж не искали ли "мусор" себе на обед шарсоны?) были единственными звуками в Старых Путях, то тех пор, пока Лукас, минут через семь не задал вопрос:

— Скажите, Лумал, а как долго нам придется идти?

— Проводник глянул для порядка на очередную арку, появившуюся на пути — пара колонн, соединенных простым изгибом каменной дуги — и ответил:

— Еще минут пятнадцать.

— Пятнадцать минут? — изумленно переспросил Нал.

— Что, многовато? — немного виновато уточнил трогг, сворачивая уши в трубочки. — Извините, короче дороги нет, я и так самый быстрый путь выбрал.

— До Гулина восемь дней пути, а мы будем там через пятнадцать минут? Вот это скорость! — пораженно выдохнул рыцарь и решительно провозгласил, рубанув воздух рукой: — Минтана, они нам нужны!!! Ты должна уговорить Высокий Табурет, во что бы то ни стало!

— Я знаю, Нал, — согласилась колдунья почти спокойным голосом.

Мирное путешествие и люди, окружавшие ее, способствовали тому, что мало-помалу страх женщины перед Старыми Путями улегся, пусть и не исчез полностью.

Чтобы скоротать дорогу, Лукас обратился к Минтане с вопросом:

— Вы хорошо знаете Гулин?

— Да, мы не раз останавливались там, — пояснила Минтана, словно глядя не вперед на дорогу, а в прошлое прозрачно-зелеными глазами. — Небольшая деревенька, некогда бывшая поселением у Дома Времени — старых, но не представляющих значительной ценности архивов Твердыни Зад, перевезенных туда после большого пожара в библиотеке. Поначалу в Гулине даны, напуганные магическим возгоранием, хотели устроить общий большой Архив Памяти Зад Си Дан, подальше от концентрированной магии Твердыни. Но потом паника улеглась. Подсчитали расходы на содержание и охрану и от этой идеи отказались. Деревенька к тому времени уже разрослась, оказалось, что там плодородная почва, пригодная для посевов зерна, и подходящий климат. В Гулине выращивают позднюю кукурузу, самую сладкую на Алторане. Ее собирают после первых заморозков и хранят, подвергнув простейшим чарам. Там удобный постоялый двор и пара наших хороших знакомых — спутники Люсин и Телам. Пусть они заклинатели кукурузы, но даны долго изучали Архивы в Твердыне и неплохо знают их, быть может, вам покажется интересным поговорить со спутниками. Они и в Гулин-то назначения попросили только потому, что хотели разобраться в тамошних записях. Я и Нал — наблюдатели и воины, а не хранители истории, глубоким знанием о том, как и почему зло пустило корни в нашем мире, мы не обладаем.

— Отличный совет, благодарю, — согласился довольный поворотом Лукас.

Пока Макс не соорудил обещанного прибора, компания была готова собирать информацию обычными методами, и расспросы аборигенов не казались магу худшим из набора приемов, пусть даже эти аборигены имели не совсем обычные предпочтения в своей личной жизни.

— Стойте, мы на месте, — как и обещал, примерно через пятнадцать минут радостно объявил Лумал, поравнявшись с очередной аркой, абсолютно похожей на все предыдущие.

— Не похоже на Гулин, — подозрительно прищурился Нал, в душе которого разом воскресли все прежние подозрения, а рука поползла к рукояти бесполезного для жесткой шкуры трогга меча.

— Какая наблюдательность, — мимоходом восхитился из безопасного и неслышного посторонним далека Рэнд, занятый очень "важным делом". Вор утянул со стола совещаний длинный карандаш и заставлял обленившегося Рэта прыгать через барьер, поощряя трудолюбие крыса маленькими подсоленными сухариками.

— Почти на месте, — поправился трогг и, бережно вытащив из-за пазухи печать, вставил ее поочередно в прежде невидимые компании отверстия в столбах. — Сейчас только дверь открою!

Воздух между колоннами задрожал, натянулся, словно полотно и нехотя раздвинулся, открывая вид на уже знакомый компании шестигранник и столбы, правда, деревья, обступавшие поляну, показались Эльке другими.

Глава 7. Немного о птицах и правилах ведения воздушных боев

Проводник стоял в Старых Путях до тех пор, пока Гал, самый последний член отряда, прикрывавший его тылы, не шагнул на шестигранную плиту, выводя под уздцы коня. Трогг возник из прозрачной завесы, и магическое пространство бесшумно схлопнулось за широкой спиной Лумала. В поле зрения остался лишь комплект столбов, выносливая трава и плита, — объекты совершенно идентичные виденным менее получаса назад. Дубрава обступала прекрасно сохранившиеся монументы былого. Осеннее солнышко приятно грело спины людей, здесь не было и следа тех дождей, что прополоскали леса и дороги у Луговины Эда.

— Все как обещал! — довольно улыбнулся юный проводник, гордый своей работой.

Сориентировавшись на местности, Нал подтвердил его слова, сообщив:

— Мы у северной окраины Гулина. Проедем через поля и будем в деревне.

Сев в седло своего гигантского жеребца, воин знаком пригласил остальных следовать за ним, и неспешно направил коня к едва заметной, почти заросшей высокой травой тропке у края поляны. Рассмотреть ее мог издалека разве что зоркий глаз следопыта. Компания — как лошади, так и люди с троггом — не стала оспаривать право Нала на звание первопроходца.

— Судя по качеству дороги, здешние стоячие камни не пользуются у местных жителей славой и в разряд достопримечательностей не входят, — следя за тем, как ее Каурка выдирает ноги из высокой травы, вслух рассудила Элька. Девушке припомнился знаменитый английский Стоунхендж, ставший местом паломничества туристов, жаждущих соприкоснуться с великим прошлым и намеком на волшебную тайну.

— Все к лучшему, мадемуазель, зато нет свидетелей перемещения отряда, — рассудительно заметил Лукас.

Хоть маг и обожал все загадочное и таинственное, а так же обожал казаться таковым, особенно перед дамами, но понимал прекрасно, что зачастую таинственность не лучшая стратегия в общении с простыми жителями мира.

Путешественники продвигались по узкой тропинке, вьющейся среди деревьев. Дорога ощутимо шла под уклон и, как явственно ощутила Елена, почему-то все гуще и гуще становились заросли кустарника по сторонам. Возможно, когда-то дубы намеренно не сажали рядом с дорогой, чтобы, "заматерев", они не затеняли и не загораживали прохода к отправной точке Старых Путей, но сейчас заросли среднего яруса лишили эту в высшей степени благородную цель всякого смысла. Увернувшись от хлесткой ветки, Элька невольно позавидовала твердой шкуре трогга, легко шагавшего сзади. Предусмотрительно обернув ушами голову на манер тюрбана, чтобы не цеплялись за кусты, Лумал преспокойно двигался по тропе, ничуть не медленнее коней и не испытывая никаких неудобств.

Безусловно, тропа была слабо пригодна для своей исконной функции — перемещения из одной точки пространства в другую, зато в кустах, вставших по ее обе стороны, вовсю кипела жизнь: что-то трещало, шуршало, попискивало, чирикало и возмущенно фырчало, явно ругая последними словами людей-агрессоров, нарушивших покой биогеоценоза. Лошадь Лукаса, невзначай подавшись вправо, вспугнула целую стайку пернатых. Мелкие птички серо-зеленой, почти сливающейся с цветом кустов раскраски, решившие было втихую переждать вторжение чужаков, с яростными трелями взмыли вверх. Эскадрилья одарила окрестности, в которые вошел и плащ мага, дарами своего кишечника, и перелетела на другую сторону тропы, прятаться получше.

Мосье Д" Агар неразборчиво произнес сквозь зубы что-то "ласковое" и зашевелил пальцами, сплетая очищающее заклятье, призванное заодно устранить и малейший запах катастрофы, а Элька со смешком заявила:

— Лукас, ты явно пришелся по душе местным крылатым!

— Мадемуазель, нестандартность ваших выводов порой поражает даже меня, — сдержано признался маг. — На мой взгляд, эти тварюшки отнеслись ко мне, по меньшей мере, э-э, наплевательски!

— Вовсе нет! — горячо встала на защиту пичуг Элька. — Ты их настолько поразил своей красотой, что они тут же решили признаться тебе в своих высоких чувствах. А поскольку, как говориться, путь к сердцу мужчины лежит через желудок, они не нашли ничего лучшего, как открыть для тебя врата своего организма. Милые птички просто не ничего не слышали об иносказаниях и истолковали совет прямо!

Мири заулыбалась. А Рэнд так просто захлебнулся смехом и, сползая с кресла, простонал:

— Какое счастье, что наш прямолинейный Гал, не любящий аллегорий, не стремится к завоеванию ничьей симпатии, а то мы бы трупы закапывать не успевали.

Живое Элькино воображение нарисовало хозяйке яркую картинку: груды тел с распоротыми до сердца животами и расстроено озирающегося Гала с мечом в руках. Девушка тоже от души расхохоталась. Впрочем, отсмеявшись, Елена заявила, бросив на воина лукавый взгляд:

— А чего ему наши симпатии завоевывать? Он и так прекрасно знает, что мы его любим всем сердцем, и чтобы это проверить, вовсе не обязательно докапываться до самой сути наших организмов! Тем более таким примитивным способом!

Гал только хмыкнул и ничего не сказал.

— Эй, Лумал, — обратилась Элька к троггу, — а что делают ваши мужчины, когда желают рассказать о своих симпатиях даме?

— Выращивают у ее крылечка куст фиарисоны, — немного смущенно пояснил Лумал, уши трогга стали густо-коричневыми. — Если он зацветет, значит, можно начинать ухаживания. Ты девушке нравишься, и она видит, что твои чувства искренны. А если цветы с ладонь распускаются и трех оттенков красного, голубого и желтого, то тогда даже сразу свататься можно.

— Какая оригинальная природная магия, — всерьез заинтересовался Лукас и, чуть придержав коня, принялся расспрашивать трогга поподробнее. — А почему так важно, какого оттенка цветы на фиарисоне?

— А как же иначе? — удивился Лумал. — Они показывают, как парень с девушкой друг к другу относятся. А если фиарисона завяла или на ней черный цветок раскрылся, их любой Старейшина разведет, зачем друг друга мучить?…

Нал с Минтаной украдкой тоже прислушивались к словам проводника. Несмотря на то, что они обитали с этими существами в одном мире, оказалось, что знают люди, даже маги, о народе Лумала очень мало, ничуть не больше пришельцев…

Атака маленьких пичуг была первой и последней неприятностью, с которой столкнулись друзья в дубраве. Через десяток минут роща заметно поредела, и путешественники выехали на открытую местность. Вокруг, насколько хватало глаз, простирались бескрайние поля кукурузы, только на севере прорисовывались очертания компактной деревеньки.

— А вы уверены, что мы на Алторане? — задала тихий риторический вопрос самой себе Элька, обозревая кукурузную бесконечность. — Может, это рай Никиты Сергеевича?

Но уточняющих вопросов касательно мечты генсека Елене никто задать не успел.

— Лукас, посмотри на запад, — сурово предложил Гал, прищурив зоркие глаза оборотня.

— Что такое? — мага насторожил тон воителя, и он обратил взор в заданном направлении, туда же повернули головы и все остальные. — Я ничего не… Какая-то темная точка на горизонте. Ну-ка! — Лукас сделал перед глазами замысловатую петлю пальцами, сплетая заклятье дальновиденья, и изумленно ужаснулся: — Клайд и Эйран!

— Что вы видите! — потребовала объяснений Элька, приподнимаясь в седле в тщетной попытке разглядеть причину удивления мага. — Лучше добром скажите. А то я себе чего-нибудь наколдую, рады не будете!

— Возможно, у нас появилась проблема, — объявил присутствующим встревоженный мосье. — На горизонте огромная туча птиц, кажется, это вороны.

— Вороны, — подтвердил глазастый Эсгал, без всякой магии узревший нашествие пернатых истребителей зерна.

— Прощай, кукуруза, — философски объявила Елена.

— Жаль, зерна-то сколько, — вздохнул Лумал, оценивая предполагаемый ущерб, словно опытный агроном.

— Но поля защищены отводящим заклятьем, — нахмурилась Минтана, не без зависти оценивая колдовские возможности посланца богов. — Птицы не должны даже приближаться к ним. Что-то здесь не так!

— Их направляет злобная сила, — поделилась с командой своими ощущениями Мирей, воспринимавшая магическое насилие над природой даже через призму зеркала из иного мира. — Бедные птички!

— И еще как "не так", дан Минтана, — проницательно согласился маг, вновь устремляя взгляд к горизонту. — Мое колдовское зрение подсказывает, что птицы, словно сетью окружены и одержимы навязанной им недоброй волей. Эта "сеть" заставляет их совершать несвойственные действия.

— А нельзя ее порвать? — тут же предложила Элька.

— Все не так просто, mon ange, — отозвался Лукас. Оставив обычные игры в галантность, маг постарался объяснить происходящее, попутно напряженно размышляя над проблемой: — Чтобы ликвидировать сеть, надо устранить источник наведения чар, а он, насколько я могу судить, не один. Мы физически не способны отыскать всех магов прежде, чем птицы атакуют поля. Боюсь, как бы не пришлось использовать огненный вал…

— Вы не должны причинять вред птицам! — страстно заступилась за безвинные жертвы злых чар Мирей, следуя своей эльфийской сути. — Это несправедливо!

— Мир, в общем-то, не слишком справедлив, Мири, — философски заметил Рэнд, похлопав подругу по руке, сжавшей подлокотник кресла, и сунул ей на колени теплого и пушистого Рэта в качестве утешения, — но в интересах нашего мага поискать другой способ: паленое перо так воняет, что он и заклятьями от смрада не избавится!

— А с другого конца зайти нельзя? Сами птицы не могут вырваться из сети чар, если им как-нибудь помочь? — задала важный вопрос Элька.

— Чары принуждения могут быть разорваны, — согласился опытный маг, — если объект принуждения испытает необычайно сильный взрыв эмоций, спутывающих заклятья. Но птицы — довольно примитивные существа, не способные на резкие перепады чувств. Не лучше ли сосредоточиться на сооружении защитного купола над полями? Это сработает наверняка!

— Мы можем усилить уже имеющиеся чары, — деловито согласилась Минтана, открываясь силе мира и накапливая энергию для творения заклинания.

— Любое живое существо способно испытывать ужас, Лукас! — закусив губу, объявила Элька, воспитанная на разносортных фильмах ужасов и оттого прочно уверенная в своей точке зрения.

— И чем вы предлагаете напугать птиц, мадемуазель? Иллюзиями? — скептически поинтересовался маг.

— Эсгалом! — почти выкрикнула довольная идеей Елена. — Пусть оборотится Амбиларом, зря что ли Дориман свои подарки раздавал, надо поставить его крылья и хвост на службу сельскому хозяйству Алторана!

— Может сработать, — согласился Лукас, заинтригованный предложением девушки, — неожиданная мысль, но действительно может сработать!

— Да что там может, Лукас! Наверняка! Я бывает и в теле человека Гала боюсь, что же с бедными птичками будет, когда он в такую тварюгу оборотится! Ей-ей, под ними в этот момент лучше не стоять! — подал Рэнд голос в поддержку Элькиной идеи.

— Мосье? — Д" Агар обернулся к Галу, ожидая согласия или отказа.

— Я сделаю это, — со спокойным достоинством отозвался воин, не заявляя возмущенного протеста на то, что им возжелали запугать стаю ворон. — Но ты все-таки займись защитой полей, Лукас.

Лумалу, Налу и Минтане, не понимающим о чем идет речь, оставалось только наблюдать за разговором посланцев богов и верить, что те способны помочь. Эсгал спешился, неохотно отстегнул перевязь с мечом и закрепил у седла, кинул поводья своего коня Эльке.

— Я буду стеречь твой меч как зеницу ока! — растрогалась такому доверию смешливая девушка. — И не дам Лукасу сбыть его на ближайшей деревенской ярмарке!

— Мадемуазель! — наигранно возмутился маг, — как вы могли обо мне такое подумать! Сбыть на ярмарке меч мосье Эсгала!? Такое могущественное заколдованное, пардон, мосье, — поспешно исправился Лукас, не дожидаясь ставшего традиционным замечания воителя, — благословленное оружие, должно попасть только в руки истинного ценителя, ему место в частной коллекции! Да и платят коллекционеры побольше!

— Это точно, — тоном знатока подтвердил Рэнд, не раз воровавший вещи под заказ.

Эсгал кривовато улыбнулся, показывая, что оценил шутку, кивнул напоследок компании и сорвался с места. Он помчался вперед по траве в направлении приближающейся и видимой уже невооруженным взглядом тучи птиц, летящей в каком-то странном порядке, "туча" больше всего походила на каплю или клык. Возможно, такая конфигурация эскадрильи тоже являлась знаком происков врагов кукурузы и Алторана.

— Куда это он? — поразился Лумал, вытаращив глаза на мужчину, гигантскими шагами несущегося "в пампасы", уши трогга удивленно растопорщились, став похожими на чернобыльские, оттого приобретшие столь загадочный цвет, лопухи.

— Подальше отсюда, чтобы лошадок не пугать, — предвкушая яркое зрелище, небрежно ответила Элька, наматывая на руку поводья лошади Гала.

В полукилометре от отряда (расстояние это воитель преодолел с такой феноменальной скоростью, что все спринтеры из мира Елены лопнули бы от зависти) Эсгал чуть замедлил свой сумасшедший бег и поднял руки вверх, словно выполняя некий обряд-приветствие солнцу.

Очертания жилистого тела мужчины задрожали и начали меняться с той неуловимой стремительностью, когда в каждый конкретный момент времени не можешь определить точно, что было секунду назад, а чего нет, но явственно понимаешь, что что-то все равно происходит. Воспользовавшись божественным даром Доримана, Гал в несколько секунд изменил свой облик: начинал бег высокий, светловолосый воин, а закончил его гигантский золотистый дракон. Мощные движения его широких крыл подняли настоящий ветер, пригнувший к земле траву. Толчок, и вот уже великолепное животное воспарило в воздухе: благородные очертания вытянутой головы с гребнем, веретенообразное тело, покрытое сверкающими доспехами переливающейся всеми оттенками от чистого золота до охры чешуи, сильный хвост и массивные лапы с длинными саблями когтей. Дракон был велик и прекрасен! Прекрасен и ужасен одновременно! Его вид пробуждал в душе восторг и какие-то глубоко-атавистические животные страхи, желание побыстрее исчезнуть с открытого пространства, окопавшись где-нибудь под надежной защитой скал.

— О-о-огх-м! — выдохнул изумленный почти до состояния ступора Нал, соображая, что несколько часов провел бок о бок с драконом, у Лумала и Минтаны так и вовсе отнялся язык.

— Наш Гал в обличье Амбилара — янтарного защитника — это что-то! Правда, он великолепен? — похвасталась воином Елена с такой горделивой улыбкой, словно именно ей он был обязан своей новой чешуйчатой шкурой.

— Спору нет, — ответила Минтана, успокаивая себя методом поглаживания лошадиной холки. Кобыла терпеливо сносила ласки хозяйки. — Если это не напугает птиц, я не знаю, что вообще способно их напугать!

— Если чары принуждения будут разорваны, нам останется только усилить заклятье защиты на полях и накинуть на птиц флер новых чар, побуждающих их вернуться в те места, из которых они были призваны, — почти безоговорочно доверяя способности Гала внушать сверхъестественный ужас, принялся разрабатывать стратегию действий Лукас. Попутно маг все-таки снизошел до того, чтобы наскоро посоветоваться с Минтаной, касательно особенностей структуры местных заклинаний.

Но колдунья сейчас была неважным советчиком, все ее внимание, как и внимание остальных, приковывало происходящее в воздухе далеко и высоко над головами среди выцветшей голубизны осеннего неба в разрывах серых облачков. Амбилар в несколько мощных взмахов крыльев достиг стай птиц-диверсантов, приближающихся к полям кукурузы, пролетел перед ними, потом поднялся еще выше и принялся парить, описывая широкую спираль, давая возможность каждой птице узреть дракона во всем его великолепии. Время от времени янтарный гигант раскрывал пасть и издавал густой, грозный рык, сотрясающий все вокруг.

— Не знаю, как эти крылатые твари, а я бы точно описался от страха, — вновь вдумчиво поделился мыслью с обществом Рэнд, воспитанная на высоком слоге эльфийка укоризненно покосилась на вора, но, не выдержав воспитательной паузы, подавилась смешком, уж больно искренним был вид парня.

— Пусть радуются, что в нашей модели дракона не предусмотрено дымо- и пламяизвержение, — наставительно изрекла Элька и невольно поднесла руки к голове. Даже на расстоянии десятка километров от выделывающего фигуры воздушного пилотажа Гала, у девушки немного закладывало уши. Издаваемые драконом звуки были воистину громоподобны.

Боевой жеребец Нала, напружинившись, нервно подергивал хвостом, но оставался стоять, добросовестно оправдывая поколения благородных предков и годы дрессуры, пусть не ориентированной на драконоустойчивость, но весьма добросовестной. Лошадка Минтаны слегка попятились, но, видя, что ее товарищ непоколебим, тоже совладала с собой. Три Каурки Эльки даже не повели ухом, совершенно игнорируя грозный рев Амбилара. Им ли, волшебным коням, бояться какого-то оборотня, гоняющего птиц?

Зато сами виновницы происходящего, как и предвидела команда, ударились в абсолютную панику. Их целеустремленный полет перешел экстренное торможение. Птицы сделали попытку не то остановиться в воздухе, не то повернуть обратно, не то опуститься вниз и спрятаться понадежней в траве и деревьях. Но поскольку эти пернатые желания направлялись лишь инстинктом, не магией, а наземных диспетчеров на Алторане еще не изобрели, согласованности в действиях не случилось. В воздухе начался настоящий кавардак! Пернатые жертвы драконьего ужаса сталкивались между собой, панически каркали, пух и перья летели во все стороны. Почти с ощутимым для Эльки звоном лопнула сеть злых чар, удерживающих птиц. Летучие паникеры прыснули во все стороны, "строй смешался".

— Они улетают прочь! — восторженно улыбнулся Нал.

— Кукуруза уцелеет, — довольно вздохнул Лумал.

— Кто про что, а трогг про кукурузу, — изобрела Элька новый вариант старой пословицы, ориентированной на местный колорит.

Выбрав подходящее мгновение, Лукас послал к птицам заклятье-внушение, обратившее их бегство в отступление на покинутые ранее позиции. Птицы утратили всякий интерес к кукурузным просторам и ощутили настоятельное стремление вернуться в родные лесные пенаты. Подгоняемые заклятьем, отвечающим их внутреннему инстинктивному желанию и ревом Амбилара, пернатые окончательно покинули воздушное пространство над Гулином. А янтарный дракон, проревев им вдогонку что-то грозное, сделал вид, что собирается продолжить преследование, отчего скорость "улетания" птиц еще более возросла. Исполнив задание, оборотень заложил крутой вираж и пошел на посадку. Опустившись на траву, Амбилар взмахнул громадными, заслоняющими небо крыльями, словно отразившими лучи солнца, и вновь принял облик высокого мужчины.

— Все получилось! Теперь устроим охоту на птичьих провокаторов? — азартно предложила Элька, подскакивая в седле.

— Не выйдет, — почти довольно с весьма несвойственной ей мстительностью ответила эмпатка Мирей, нежно перебирая тонкими пальцами шерстку довольного крыса. — Когда чары принуждения утратили власть над стаей птиц, заклятье обратилось против самих магов. Я больше не чувствую их злобного излучения. Последним до меня донеслось лишь желание поклевать зерна и поискать свежих червяков.

— Самоуверенность — не лучшее качество волшебника, — самодовольно заявил Лукас, покачав головой так, что длинные кудри расположились по воротнику рубашки в живописном и весьма вероятно тщательно смоделированном беспорядке.

— Да неужто? — ехидно удивился Рэнд.

— Наши противники наказали сами себя, — продолжил мосье, не принимая свое мудрое заявления о самоуверенности на свой счет. — Заклятье принуждения извратилось, когда утратило свою целостность и ударило по накладывавшим его колдунам, принудив их считать себя птицами. Весьма забавный рикошет. Нам нет нужды преследовать врагов, достаточно будет сообщить о них в ближайшем поселении.

— Отыскать того, кто начал считать себя вороной? — весело хохотнул Нал, хлопнув рукой по луке седла. — Да уж, с такой задачей и деревенское ополчение справится. Как услышишь в ответ вместо "День к радости!" — "Карр!", так хватай и вяжи!

Последние фразы Гал, возвращающийся к компании после полетов, уже слышал и согласно кивнул, позволив себе короткую довольную усмешку. Воин вообще не любил магию, а уж магию, обращенную во зло, — тем более, и наказание, обрушившееся на головы мерзавцев-колдунов, пришлось ему по душе не меньше, чем Мирей. Элька торжественно вручила воину поводья и отчиталась:

— Конь — одна штука, меч в ножнах — одна штука — все по описи. Ничего не пропало! Получите и распишитесь!

— Где и чем? — поинтересовался Гал не то в шутку, не то всерьез.

— Можно благодарственным поцелуем, — улыбнулась Элька, ткнув пальцем в розовую ямочку на щеке.

Воин пристегнул меч на привычное место, легко вскочил в седло и, крепко обняв Елену, без следа стеснения и скованности, прослеживавшихся в его действиях еще несколько месяцев назад, сердечно чмокнул девушку в щеку. Элька в ответ почти украдкой погладила его по светлым и мягким волосам.

Минтана, Нал и Лумал с некоторой робостью взирали на того, кто еще несколько минут назад пребывал в обличье могущественного дракона. Но поскольку Гал не рычал, не пытался укусить и не делал иных оригинальных попыток напугать своих спутников, опаска быстро сменилась искренним восторгом, родственным восхищению Эльки, и любопытством. Но града вопросов на Эсгала пораженные воздушным шоу люди обрушить не успели. Внимание компании привлекли крики спешащей к ним троицы.

К всадникам по дороге, вьющейся от деревни среди полей кукурузы приближались три человека, два низеньких и весьма пухлых мужичка что-то восторженно кричали и размахивали руками, а за ними едва поспевал худощавый, успевший вытянуться, но не нарастить на кости немного мышц, не говоря уж хотя бы о капле жира, юноша.

— Нал, бродяга! Минтана, дорогуша! Наконец-то решили заглянуть! Да как вовремя! Слава Свету Лучезарному! — вопили мужички. Облик их казался Эльке до ужаса знакомым, но она никак не могла поймать ассоциацию за хвост.

— Люсин! Телам! Черви книжные! — радостно осклабился Нал, соскочив с коня и побежав навстречу приятелям.

Последовали сердечные объятия. При ближайшем рассмотрении Люсин и Телам вовсе не оказались чрезмерно толстыми, просто улыбчивыми, от чего лица походили на полные луны, крепко сбитыми и низенькими, словно имели в роду хоббитов. У Эльки даже возникло желание вытащить их ноги из раздолбанных сапог и проверить пятки на предмет шерстистости. Одинакового покроя сюртуки темно-оливкового и коричневого оттенка делали их похожими, как братьев, а пухлые руки, мелькающие в воздухе со скоростью ветряных мельниц в бурю, не давали разглядеть черт.

— Эй, Минтана, а Нал что тоже, как и даны-спутники, на мужиках повернут? — протянула Элька, обозревая неказистых существ противоположного пола, которых в ее родном мире именовали по-простому — педиками.

— Нет, — тихо промолвила женщина, но Елене почудилось в голосе колдуньи какое-то долго скрываемое даже от самой себя разочарование. — У него нет таланта к магии, только тлеющая искра дара, которая помогает Налу чувствовать колдовство и заодно отбивает у него всякий интерес к любовным играм с любым партнером. В путешествиях это даже удобно. Он не отвлекается ни на что, кроме азартных игр.

— Бедный парень! — посочувствовал воину от всей души Рэнд, обожавший свою профессию, но никогда не пропускавший возможности поглазеть на смазливую мордашку и закинуть удочку.

Ответив Эльке, Минтана тоже поспешила к магам Гулина и, приветствовав их как старых друзей, тоже получила свою порцию объятий и поцелуев, даже на взгляд неискушенной девушки, несколько менее горячих, чем те, что достались Налу.

— Минатана, милочка, как же вы кстати подоспели и с птицами этими шальными разобрались! Познакомьте же нас со своими друзьями! Где же вы по нашу сторону гор трогга повстречали?… — наперебой говорили Люсин и Телам.

— Гал, дан Лукас, дан Элька и Лумал, — выбрав из кучи слов простой и нужный вопрос, Нал поочередно ткнул пальцем в каждого из названных членов компании.

— Люсин и Телам к вашим услугам, — поклонились мужички, улыбаясь, но глаза их, истинные глаза данов, цепко, с пытливым интересом обшаривали новых знакомых. — А это тощее создание, — Телам небрежно махнул рукой назад, — наш ученик Териалуман, короче Теря.

Худой паренек, вылупившийся на посланцев богов и трогга, так резко сложился в поклоне, что Эльки испугалась за его кости, вдруг сломаются? Но к счастью, обошлось. Лумал широко улыбался и помахивал ушами, довольный тем, что эти люди сразу узнали его видовую принадлежность.

— Какие блестящие чары и оригинальное плетение, клянемся Высоким Табуретом! Мы уж думали, птиц только аннигиляцией извести можно будет, да за поля боялись, а ну как затронет по касательной! Но дракон и чары возвратного внушения, такое нам бы и в голову не пришло! — наперебой принялись восхищаться Люсин и Телам. И тут же, спохватившись, прибавили: — Ой, что я за ерунду городим, вы ж с дороги и после творения заклинаний устали! Все потом, все разговоры, а тем более дела, потом! А сейчас в "Сломанную подкову" пойдем! Или лучше поедем? Лошадки не устанут пяток минут нас повезти?

— "Сломанная подкова" — это тамошний трактир! — поделился с обществом дельными сведениями Нал, подсаживая к себе радостного Люсина, тут же крепко, куда крепче, чем нужно для того, чтобы удержаться за спиной всадника, обнявшего рыцаря за талию. Рыцарь привычно шлепнул приятеля по рукам, и тот ослабил хватку.

Телам, принятый в седло Минтаной, ревниво засопел. Лукас поспешно предложил массивному троггу место на своем коне. Каурка покосилась на дополнение к прежнему весу, но бунтовать не стала, должно быть, тоже слышала про пять минут езды. Гал смерил хмурым взглядом задохлика Терю и решительно протянул ему руку. Паренек подбежал и, забравшись на лошадь, проворно умостился в седле позади воина. Губы его растянулись в блаженной улыбке, когда Теря, раздув тонкие ноздри, вдохнул запах волос Эсгала, маячивших перед его носом. Элька только хмыкнула, но не стала привлекать внимание к инциденту.

— Похоже, у вас не работа, а экскурсия по трактирам Алторана намечается, — ностальгически вздохнул Рэнд, но в компанию почему-то не попросился, должно быть, тоже заметил, как Теря запал на Гала.

Глава 8. Краткий экскурс в историю и мир любовной поэзии

Гулин вынырнул из-за поворота петляющей, точно пьяница, дороги неожиданно и резко. Вот еще ничего не было видно над высокими стеблями, гнущимися под весом гигантских початков кукурузы, а в следующую секунду показались крыши домов, крытых серой и красной черепицей, уложенной в шахматном порядке. Деревня не бедствовала, видно сладкая кукуруза, прихваченная первым морозцем и чарами, пользовалась на Алторане большим спросом. Трактир, стоящий не в центре поселения, а у хорошо наезженной дороги, привлекая внимание голодных и страждущих путешественников, был побольше "Трактира" в Луговине Эда и даже имел собственное название.

— А почему "Сломанная подкова"? — издалека прочтя название на флюгере заведения, заинтересовалась Элька.

— Говорят, когда место под фундамент у дороги выбирали, лошадь трактирщика аккурат на этом месте подкову потеряла, — отозвался Люсин из-за спины Нала.

— Только, когда бродячий мазилка мимо Гулина проходил, он названию иное толкование дал, — с добродушным смешком подхватил Телам.

В это время подул ветерок, и большой флюгер лениво повернулся к гостям другой стороной, на которой пьяно покачивался на трех копытах довольный гнедой жеребец, зажавший в четвертом большую кружку, над которой шапкой вздымалась пена. Элька рассмеялась, любуясь комичным рисунком.

Люсина и Телама в "Сломанной подкове" знали превосходно. Стоило только магам показаться со старыми и новыми знакомыми в дверях уже изрядно заполненного заведения, как тут же отыскалось несколько свободных столов в углу трактира, где и умостилась вся честная компания. Не дожидаясь заказа, пара пышнотелых девиц обнесла гостей пивом и плюхнула на стол несколько блюд, источающих восхитительные ароматы тушеного мяса и, конечно, чугунки с горячей мягкой кукурузой, приправленной ароматными травками. Все это даже на взгляд переборчивого в еде Лукаса и Эльки, безжалостно избалованной самобранкой, оказалось вполне съедобно. Последним на стол шлепнулся поднос с еще горячими булочками. Две пухлые ручки Люсина и Телама тут же устремились к сдобе. Глядя, как гулинские маги уплетают булочки, Элька едва не расхохоталась вслух, сообразив, наконец, на кого похожи ее новые знакомые и теперь жалела только о том, что не с кем поделиться идеей:

"Точно пара Карлсонов! Так вот где их разводят, а пропеллеры, наверное, уже в Швеции приделывают!"

К разочарованию любопытного трактирного люда, даны и их гости, уединившиеся за столами, сотворили какие-то чары, лишив деревню возможности подслушать, о чем идет речь, а потом всласть посудачить о мажьих делах. Впрочем, пищи для сплетен все равно хватило с лихвой. Во-первых, в кои-веки Люсин и Телам — ребята свойские в доску, нечета зазнайкам из Зада, делали тайну из болтовни. Во-вторых, кроме гостей обычного человеческого облика они принимали какое-то загадочное лопоухое создание. И в третьих, не стали заказывать деревенской "Белухи", что гнали из все той же кукурузы и очень уважали в Гулине и окрестностях. По всем этим веским поводам можно было высказать и было высказано немало самых сумасбродных догадок, но никакая из них даже близко не подобралась к истине.

На строгом лице Минтаны играла легкая, приветливая полуулыбка, женщина действительно дорожила дружбой магов из Гулина и радовалась встрече, даровавшей возможность перемолвиться словечком и посоветоваться. Внешне расслабленный Нал, развалившись на стуле в углу, так, чтобы держать в поле зрения всех, с наслаждением прихлебывал любимое пиво, но настороженности не терял. Лумал, принятый в компанию и посвящаемый в тайны заодно с Люсином, Теламом и Терей (не гнать же ученика), слушая историю, восторженно топорщил уши, и временами прижимал их к голове, когда речь шла о чем-нибудь драматическом. Трогг целиком и полностью принял сторону людей, которые готовы были нанять всех представителей почтенного рода троггов и платить им блестящими монетками.

Лукас и Минтана поведали об отряде хрялков и мордодрале в Луговине Эда, о Старых Путях и о "битве за урожай кукурузы".

— Значит, мы не ошиблись. До Гулина добралась Черная Братия, — вздохнул Люсин, услышав о "вороньих магах".

— Кто? — спросила Элька.

— До заточения Темного никто из данов и помыслить не мог о том, чтобы встать на сторону Зла. Сила Мира отказывалась повиноваться тому, кто таил в своем сердце скверну и жаждал обладания нечестивым могуществом, — с ностальгией о светлом прошлом объяснил Телам. — Теперь истоки испоганены Владыкой Сумерек. До нас доходили слухи о данах, ради власти и продления жизни поклявшихся в верности Темному и творящих злые чары, но мы, глупцы, надеялись, что это лишь слухи. Значит, новая правда пришла в наш несчастный мир. А тот знак — клык или капля, что составили в воздухе птицы — это символ горы, где заточен Темный Недруг, тот, кому поклоняется Черная Братия.

Люсин и Телам попросили гостей немного обождать и отлучились к столу в другом углу заведения, где наскоро перебросились несколькими словами с жилистым, уже начавшим лысеть кряжистым мужичком. Тот внимательно выслушал толстячков-данов, уважительно кивнул, хлопнул по плечам нескольких дюжих парней, и вся компания без споров покинула "Сломанную подкову" во главе со своим худосочным командиром.

— Это Ликрус. Он со своими ребятушками зимой на волков и медведей ходит, ворон ли ему не сыскать, — просветил команду Нал.

Исполнив свой долг блюстителей порядка, гулинские маги вернулись к гостям. И Тере тут же было дано ответственное поручение. Ученику магов велели побеседовать о важнейших обычаях троггов и составить подробный конспект беседы. Словом молодежь — бедолагу-парня вместе с Лумалом — услали за стол на другом конце таверны. Пусть от большого и добродушного трогга с большими ушами и иммунитетом к колдовству нельзя было отгородиться заклятьем, зато можно было настолько увлечь его другим занятием, чтобы он позабыл обо всем. А что для любого живого, разумного и самолюбивого существа может быть более привлекательным, нежели рассказ о себе любимом? Теря бросил на учителей и Нала печальный взгляд, но черствые сердца данов и защитника остались неприступны, юноше осталось только подчиниться произволу старших.

Теперь настал черед для серьезной беседы. Даны Гулина словно скинули маски безобидных глуповатых толстячков и с маниакальной жадностью истинных ученых буквально впитывали каждое слово, мгновенно сортируя информацию и перекладывая ее на нужную полочку. Рассказ, изредка прерываемый вдумчивыми вопросами данов, да появлением служанок с очередными кувшинами пива, уходящими в Нала, как в бездонную прорву, по сравнению с которой бочка Данаид не выдерживала никакой критики, длился немало. В конце концов, Люсин и Телам уяснили не только суть уникальных событий, водоворотом завертевшихся вокруг посланцев богов, но и то, почему Минтана, никогда не разбрасывающаяся тайнами направо и налево, копившая их как иная знатная леди украшения, была до такой степени откровенна с посланцами и рассчитывала на их помощь.

— Я мыслю, дарована вам немалая сила. Вопрос лишь в том, куда ее применить и нуждается ли Алторан в ее применении. Вам нужно знать, истинно ли Темный Недруг виновен во всех наших невзгодах или могут быть иные причины, — подытожил Люсин, после всех уточняющих вопросов, на которые ему дали честные хоть и не пространные ответы.

— Именно так, — поворачивая перстень-символ Совета Богов, чтобы он бросался в глаза, подтвердил на редкость коротко, не вдаваясь в излюбленные дебри демагогии мосье Лукас, как обычно, к своему удовольствию делегированный командой для ведения переговоров.

А как же иначе? За время службы Совету Богов Элька успела убедиться, что маг способен если не уговорить, то заговорить кого угодно, а заговоренный субъект, обмотанный лапшой словес Д" Агара от кончиков ушей по самые пятки, очень скоро переходит в разряд уговоренных.

— Что ж, кое в чем мы можем вам помочь разобраться, — признал Телам, и у Елены еще более окрепло ощущение того, что эти два человечка живут, мыслят и действуют, как одно существо. Может, они и были любовниками, но, что куда более важно, они были друг для друга соратниками и сомыслителями.

— Мы долго изучали старые архивные записи и с некоторых пор получили возможность сравнить их с новыми данными. Вырисовывается страшная закономерность… — продолжил Люсин.

"Статистика знает все", — про себя прокомментировала Элька.

— Минтана рассказала вам о постепенном усугублении темного начала на Алторане, на свою беду изолированного от всех миров заклятьем, пленившим Темного. Вы — первые, кто пришел в наш мир из-за запертых границ, первые, кто может взглянуть на все происходящее со стороны и, возможно, разглядеть то, что не видим мы, и вынести верный вердикт. Это начиналось совершенно незаметно, почти исподволь, — покашлял Люсин. — В течение столетия, после заточения Темного изменились характеристики магической силы нашего мира и магов. По-настоящему сильные даны прежде рождались лишь от союза двух магов, когда переплеталось мужское и женское начало истоков силы. Они один за другим ушли из жизни. Теперь тех, кто помнит времена сотворения Узилища, не сыскать. Следующее поколение данов оказалось не способно и на четверть того, что творили их предки, а там и того хуже. Самое плохое, что из магического искусства ушло истинное вдохновение, позволявшее импровизировать, создавая новые чары. Ныне мы пользуемся лишь жалкими крохами наследия предков, словно пытаемся зачерпнуть водопад дырявой чашей. По сути, мы не только деградируем, но и вымираем, подтверждением тому значительно сократившаяся за последние сотни лет продолжительность жизни данов. Мы стали жить впятеро меньше обычных людей. Списки смертей и рождений из архива за три века слишком явное тому доказательство, — маг полез за пазуху и извлек оттуда весьма потрепанную, будто сопровождавшую его всюду тетрадь, все листы которой были испещрены схемами, диаграммами и столбиками шокирующей цифири. Пододвинув тетрадь к Лукасу, Люсин и Телам наперебой принялись объяснять гостям значение своих записей, ставших математическим подтверждением их гипотезы.

Элька сунула нос в заветную тетрадочку и только присвистнула: уже успевшая привыкнуть к тому, что люди в магических мирах живут не одно столетие, девушка была не по-хорошему изумлена: здешние маги доживали едва ли до шестидесяти пяти — семидесяти лет, если не гибли от болезней, наводнивших Алторан или глупейших несчастных случаев. За какие-то четыреста пятьдесят лет магическая мощь мира ослабла более чем существенно.

— Но даже это можно было бы счесть естественным поворотом в развитии мира, отрезающем те нити с прялки Мироздания, которые сочли гнилыми или порченными, — вздохнул Люсин, печально обкусывая булочку. — Если б не сопутствующие перемены к худшему. Все начиналось всеобщим ожесточением нравов, мрачными слухами о грядущей черной године, неурожаях, море, а закончилось появлением прежде невиданных тварей, видящих смысл своего бытия лишь в кровавых убийствах и сокрушении созидательного начала Алторана. С каждым годом все больше скверны рождается в нашем мире…

— Особенно резкий поворот к худшему, — едва прожевав сдобный кусок, подхватил нить повествования Телам, — отмечен в последние семьдесят лет, когда одна за другой треснули вторая и третья печати на узилище Властелина Беспорядка. А теперь, после того, как в прошлом году трещина прочертила четвертую из шести печатей мордодралы и хрялки, бывшие раньше лишь кошмарными легендами и снами, снова стали являться въяве и чинить кровавые побоища.

— А почему трескаются печати? — ввинтилась с вопросом Элька, катая по тарелке остатки кукурузы. — Что происходит вначале: явление нового зла или разрушение магических затворов на этом вашем узилище — вы не путаете причины и следствия?

— Мы не погрязли окончательно в архивной пыли и внимательно наблюдаем за происходящим. Информация о бесчинствах мордодралов пришла в Гулин позже, чем сведения о последней сломанной печати. Я не назову эту случайность счастливой, но среди стражей узилища и в Меддоке близ Хрялковых пустошей — одном из первых мест, подвергнувшихся нашествию нежити, у нас с Люсином есть хорошие знакомые. Мы смогли сопоставить даты, — пояснил Телам, вздохнув всем телом, и осушил кружку пива, словно надеялся смыть горечь своих слов.

— Все дело в том, что мы догадываемся, почему трескаются печати, — неожиданно решившись, признался Люсин, почему-то бросив на Минтану виноватый взгляд, руки мага пришли в движение, пальцы то сжимались, то разжимались, словно мечтали убежать от владельца, ступившего на опасно-откровенный путь, — Но ничего не можем с этим поделать! Изучая описи из уцелевших при пожаре архивов, мы наткнулись на подробные генеалогические древа шести данов. Кое-какие пометки дали понять нам, почему столь пристальное внимание было уделено этой теме. Заклятия, сотворившие печати, разумеется, никогда не были нам известны, но метод их привязки к шестигранникам теурита, из которых сделана материальная форма печати, сравнительно прост. Они сотворены несколькими сотнями могущественных данов, но держатся лишь именем крови шести магов, накладывавших печати на Узилище. Чем выше магическая сила дана или его потомка, тем прочнее печать.

— Печати рушатся из-за вырождения данов, их сила не в состоянии выдержать напора могущественного пленника, — резюмировал догадливый Лукас.

— Или потому, что не осталось ни одного прямого потомка в роду. Списки смертей и рождений и родословные, находящиеся в нашем распоряжении, рисуют удручающую картину, — открывая новые страницы тетради, где, как сообразила Элька, были прочерчены родословные линии, закивал Телам. В глазах его стоял свет искренней боли за будущее мира и неприкрытый страх. — Маги умирают своей или насильственной смертью, мы не знаем, ведома ли тайна печатей Недругу или Темному Братству, но даже если нет, это лишь ненадолго сможет отсрочить неизбежный конец. Первая из печатей начала крошиться двести пятьдесят шесть лет назад, когда трагически погиб бездетный дан Ашаран, чихнув во время составления огненного заклятья… — Люсин углубился в дебри из родословных древ, поневоле увлекая за собой слушателей.

— Пока держатся нерушимыми лишь две печати: одна сотворена словом матери Высокого Табурета, а вторая прабабкой Минтаны, — закончил открытием последней тайны, почерпнутой в пыльных архивах Твердыни Зад, Терин, вцепившись в свою кружку, словно в последний якорь мира. — Но время играет на руку лишь Темному Недругу. Та, что восседает в Твердыне Зад, уже очень стара и не имеет прямых потомков. Даже если предполагаемые наследники дан Минтаны будут обладать небывалой силой, одна целая печать не удержит Зло в Узилище. А если трещины покроют все печати, то заклятье, удерживающее Темного Властелина в недрах Арродрима, рухнет. Печати разобьются окончательно и двери в Узилище распахнуться. Это будет концом Алторана. Страшным концом.

— Лишь два замка пока не заржавели. Неужели кроме вас это никому сна не портит? — в очередной раз удивилась Элька обычной людской слепоте.

— Мы были в Твердыне, — хором вздохнули гулинские маги. — Нас выслушали, забрали доклад и велели возвращаться к заботам о кукурузе, а прочие дела оставить тем, кто в них истинно сведущ.

— Если не можешь решить проблему, сделай вид, что ее нет? — выгнул бровь Лукас.

— Это было еще одной из причин, заставившей нас с Налом покинуть Ильмокар, — вставила Минтана, сцепив руки.

— Но раз вы получили письмо из Твердыни, Высокий Табурет все-таки приняла наши опасения всерьез и все это время искала выход. Признаться, ее ход лучшее, чем все, что могли бы предложить даны Алторана, — не без облегчения рассудил Телам. — Старые печати уже не укрепить, а новые не установить. Секрет их создания, хранившийся в страшной тайне, утерян безвозвратно. Все, что Высокий Табурет могла делать, это поддерживать видимость прежней славы Твердыни, сражаться с мелкими порождениями мрака и одновременно просить помощи в вышних сферах. Хвала Свету Лучезарному, что помощь пришла!

— Я так чувствую, мы вовремя заглянули на Алторан? — задумчиво заметила Элька.

— Мы все делаем вовремя, — веско уронил Гал, разомкнув свои уста впервые за весь разговор, до этой минуты все участие воина в беседе сводилось к утвердительным кивкам.

— Без сомнения, мадемуазель, — согласился маг, осторожно скользя кончиком пальца по ободку кружки, словно рисовал маршрут. — Определенно, одной из целей нашего путешествия по Алторану должно стать место, считающееся у жителей Узилищем Владыки Сумерек.

— Следующий пункт экскурсионной программы — озеро Аверуса, гора Арродрим, — довольно объявила Элька, ни в малейшей степени не запуганная, но сильно заинтригованная.

Поймав вопросительный взгляд Минтаны, маг немного поправился:

— Разумеется, для начала нам нужно будет посетить Ильмокар и Твердыню Зад…

— Да одно название чего стоит. Если вы туда не зайдете, никогда не прощу! — весело пригрозил Рэнд, похрустывая чипсами у зеркала наблюдения. Постоянные трапезы коллег поневоле возбуждали аппетит впечатлительного и падкого на провокации вора.

Игнорируя слышную только узкому кругу посвященных остроту, Лукас, как ни в чем небывало, продолжил:

— И заручиться разрешением Высокого Табурета на приближение к столь бдительно охраняемой местности. Кроме того, у нашей команды остались вопросы касательно содержания и, скажем так, оформления письма из Алторана с просьбой о помощи.

— Ночевать-то в Гулине будете? — пряча тетрадь с доказательствами в потайном нагрудном кармане камзола, с надеждой спросил Люсин, намереваясь всласть порасспрашивать гостей на тему "есть ли жизнь вне Алторана".

— Мы желали бы уже сегодня добраться до Твердыни Зад Си Дан, — разочаровал архивистов Лукас, которому успела несколько поднадоесть жанровая оригинальность сельских кабаков.

— Нам пора, — подтвердил Гал.

— Да уж, если вы в каждом мире столько по харчевням гулять будете, Связист в бумагах нас и похоронит, — "оптимистично" согласился Рэнд.

— Дождь пережидать станем или так поедем? — вмешался в разговор Нал, покосившись на дальний стол, где приветливо стучали по столу кости и гремел стаканчик. Потомок знаменитых королей, одержимый погибельным для кошелька грехом азарта, был совсем не против задержаться в Гулине подольше и скоротать остаток дня, вечер, а возможно и ночь (что выносливому воину какая-то ночка без сна) за любимым развлечением.

— Дождь? — удивленно переспросила Элька, выворачивая голову к окну.

— Витлица к земле стелилась, да ветерок шептал, точно дождь собирается, — уверенно подтвердил Нал, в подтверждение слов синоптика-натуралиста раздалось пока еще отдаленное громыхание.

— Лукас, ты поколдуешь? Не мокнуть же в дороге? — сходу попросила Елена, расстраивая рыцаря Минтаны.

— О, мадемуазель, погодные чары в незнакомом мире занятие далеко не безопасное и в первую очередь для природного баланса мира, — прижав руку к камзолу где-то на уровне сердца, заявил Лукас, — я не могу применять сильных заклинаний, не зная в каком равновесии пребывают потоки Алторана, но, разумеется, — маг на мгновение потупился, — я сделаю все, что в моих скромных силах. Но нам придется обождать с полчаса, дабы убедиться, что заклятья действуют в нужном направлении.

— Иди, — посоветовал Гал, пресекая нарочито скромный спич опытного мага, словно напрашивающегося на комплимент о своем искусстве и блестящем умении манипулировать материями куда более хрупкими, нежели атмосферные массы.

И Лукас пошел… на крыльцо. За ним, испросив "высочайшего" соизволения, потянулась поглядеть на работу заезжего маэстро Минтана и местные маги-архивариусы с Лумалом, приведшим их в совершенный восторг. Через некоторое время до Эльки донеслись очередные стишки мага, на сей раз даже с забавным переводом:

Я вас тучи заклинаю

Не в угоду урожаю!

Стороною обойдите,

И в пути не навредите!…

Пока мосье Д" Агар колдовал, практичный Нал, сообразив, что у него есть полчаса, поспешил за столик игроков, на ходу развязывая кошель, дабы сделать пару ставок по маленькой. Элька, оставшаяся в трактире, чтобы не толкаться в толпе местных почитателей Лукасова таланта, даже изумилась тому, как изменилось строгое выражение лица Нала: маниакальным светом засверкали глаза, даже классический профиль, казалось, вытянулся, а губы нервически загуляли по лицу. "Никогда не буду пробовать наркотики", — почему-то решила Элька, приравнивая азарт игры к другим вредным привычкам.

Но замешкалась девушка рядом с Галом еще и потому, что хотела шепнуть коллеге пару слов тет-а-тет. Придвинувшись к воину поближе, Элька загадочно улыбнулась мужчине и прошептала:

— Гал, этот парень из Гулина — Теря — с тебя глаз не сводит, кажется, вот-вот домогаться будет.

— Если будет, покалечу, — деловито отозвался воин, прихлебывая пиво. Чуть повернувшись к Тере для проверки, не шутит ли девушка, наткнулся на глуповато-блаженную улыбку юнца и честно поправился: — или убью!

— Нет, это мало того, что не педагогично, еще и не дипломатично, — наставительно заверила друга Элька, опережая Мирей, готовую встать на защиту несчастного подростка с нетрадиционной ориентацией.

— Что ты предлагаешь? — решил посоветоваться мужчина строгих моральных правил.

— Покажи, что место в твоем сердце уже занято! — торжественно объявила Элька, лукаво сверкнув серо-голубыми глазами.

— Я не буду притворяться любовником Лукаса! — категорично отрезал принципиальный воитель, подкрепив фразу хмурым взглядом.

— А кто говорит о Лукасе? — удивилась Елена, наклоняясь еще ближе к приятелю. — Давай-ка притворимся, что у нас роман, паренек поймет, что ты другого поля ягода, и живо отвянет.

Мири и Рэнд затихли и намертво прилипли к экрану, боясь пропустить хоть секундочку из грядущего увлекательного представления.

— Что нужно делать? — Гал обдумал предложение девушки и, найдя его вполне приемлемым, потребовал подробного инструктажа.

— Держи меня, — попросила Элька, шустро перелезла на колени воина, поерзала для удобства, обвила его шею руками и велела: — А теперь посмотри на меня ласково и громко скажи что-нибудь романтичное!

Эсгал выполнил первый пункт программы — обнимание — и Елена тут же прошипела, чудом удержав на лице мечтательную улыбку:

— Не так крепко! Теперь-то я понимаю, почему тебе приходится платить женщинам. Даже если ты нравишься бедняжкам, им все равно потом понадобятся деньги на лекаря или их родственникам на гробовщика!

Воин поспешно ослабил объятье, надел на лицо подобие улыбки, более походящей на гримасу, вызванную реакцией на слезоточивый или нервно-паралитический газ, и едва слышно спросил, соблюдая конспирацию:

— А что романтичное говорить?

— О боже! — Элька возвела глаза к потолку трактира, но, конечно, никакого типа этой профессии там не обнаружила, а потому, ответила сама:

— Комплимент какой-нибудь скажи…

Лицо Гала явственно отразило мучительный поиск по базе данных, поэтому Елена милостиво подбросила приятелю намек:

— Ну что-нибудь тебе во мне нравиться? Опиши это!

— Нравится?.. — воин задумался, формулируя ответ, и, наконец, родил его задумчивым полушепотом:

— Ты живешь не разумом, но сердцем, по его велению. Я ценю это, хотя временами и злюсь на твою неосмотрительность.

— Нет, так дело не пойдет, — категорично заявила польщенная девушка. — Народ нас не поймет! Комплименты должны касаться внешности. Глаз, губ, ну и, — Элька неопределенно помахала в воздухе рукой, — всего прочего. Короткий взгляд на Гала явственно подсказал, что на такой описательный подвиг мужчина не способен в принципе, и Элька предложила: — Стихи что ли почитай. Ты знаешь какие-нибудь стихи? Лиричные стихи, а не героические оды о сражениях и великих героях?

— Да, — почему-то резко посмурнев, кивнул Эсгал. — Но я не знаю, понравятся ли они тебе.

— Да какая на фиг разница, главное читай с выражением и погромче! — покрепче вцепившись в шею "любовника" и нежно заглядывая ему в глаза посоветовала Елена, ожидая каких-нибудь рифм в стиле несравненной королевы Бьянхе, но ради "мира в мире Алторана" готовая вынести и не такое.

Сосредоточившись на предмете, Эсгал начал громко, как просили, и даже с выражением читать, роняя слова, точно мелкие жемчужины. Это был мелодичный и звучный язык, почти незнакомый Эльке, и стихи, словно ожившая музыка, застывали в пропитанном запахами стряпни воздухе трактира, даруя на несколько секунд, что звучали, иной, куда более возвышенный аромат. В той речи были дивный ритм и мелодия, с трудом поддававшаяся переводу:

Сравню ли я тебя с благоуханной розой,

Чей дивный аромат пленяет и манит,

Что заставляет сердце буйно биться,

И кружит голову, пьяней вина пьянит.

Сравню ли я тебя с звездою, воссиявшей

В глухой ночи, чей путеводный свет

Меня привел на верную дорогу,

Чью красоту не гасит ветер лет.

Сравню ль тебя с костром, чье пламя согревает

И в самый жуткий хлад мой одинокий стан.

Любуюсь и молюсь, в твоем огне сгорая,

И радуюсь тому, что светом я избран…

Ты жизнь и красота! К чему мои сравненья,

Пустых словес тщета и шелуха,

Ты — это только ты, живое воплощение

Всего, что я люблю. Так будет на века.

Только когда последнее слово повисло в полной тишине трактира под поэтичным название "Сломанная подкова", люди, замершие неподвижно и ловившие каждое слово незнакомого мужчины, вспомнили о кружках с недопитым пивом и мисках с не успевшим остыть мясом. Игроки вернулись к начатой игре в кости. Перевернул свой стаканчик и выругался сквозь зубы проигравший в очередной раз Нал. В зал вновь словно бы неохотно возвратились обычные приземленные звуки. Никто не собирался выяснять, с чего это суровому мужчине с большим мечом вздумалось читать стихи именно здесь и сейчас, но в душах людей остался отзвук чуда.

Разочарованный в своих надеждах Теря, в глазах которого отразился весь мир обманутых романтиков, быстро вскочил из-за стола и выбежал из трактира. Он явственно понял, что мужчине, читающему такие стихи женщине, не нужны ухаживания ученика данов.

"Великая сила искусства!" — мельком подумала Елена и, нежно погладив длинные волосы Гала, протянула:

— Чудесные стихи. Эльфийские, кажется? Ты знаешь автора?

— Тебе понравилось? — неподдельно удивился суровый воитель, выглядевший каким-то удивительно уязвимым и беззащитным, даже несмотря на перевязь с длинным мечом. Он искал малейший подвох в словах Елены и не находил.

— Очень, — как всегда искренне призналась девушка. — Я не профессиональный литературный критик. Все точности рифм, соблюдения размеров — фигня, это не для меня, главное, есть в стихах душа или нет, мертвые они, или живые. В твоих есть жизнь, поэтому они мне очень нравятся. Спасибо, что прочел!

— А ей никогда не нравилось, она смеялась и говорила, что мое дело война, а поэзию надо оставить Джерису, — словно про себя пробормотал воин, кажется, даже не сознавая, что говорит вслух.

— Это действительно твои стихи? — благоговейно догадалась Элька.

— Да, — смущенно покаялся воитель, будь у него возможность исчезнуть из зала, он бы без сомнения воспользовался ею, хоть и не в привычках Гала было спасаться бегством от чего бы то ни было.

— Знаешь, я тебе сейчас одну гадость скажу, ты только не обижайся сильно, — отключив слышимость всей команде, заодно с окружающей толпой, шепнула девушка на ухо мужчине, еще сильнее вцепившись в него для страховки, чтобы не вздумал скрыться с "места преступления". — Хоть о покойниках или хорошо или никак, но я все равно промолчать не смогу. Твоя жена была сука неблагодарная! После таких стихов не смеяться надо, а крепко-крепко целовать поэта и тащить в спальню!

Эсгал по цвету почти сравнялся со свеклой, но попытки вскочить или ссадить Эльку с колен оставил, только как-то судорожно вздохнул и в ответ неуверенно погладил девушку по светлым, чуть растрепавшимся волосам.

— Блин, почему одним всё, а другим ничего? — тем временем, выйдя из культурного шока, в шутливом возмущении бормотал Рэнд на ухо Мирей. — Галу и меч, и талант воителя, и двойное оборотничество, да теперь еще, оказывается, он — поэт, а я? Я только шулер и вор!

— Зато какой! — подбодрила приятеля Мирей, очарованная пронзительно откровенными стихами сурового воина.

— Ну ладно, — зашмыгал носом "утешенный" Фин и вернулся к наблюдению как раз вовремя. С крыльца трактира вернулись довольно потирающий руки Лукас и горстка его восхищенных почитателей. Люсин и Телам не уставали бормотать на ходу:

— Какое оригинальное решение, какая тонкость плетения! Настоящий мастер! А где Теря?

— Теря убежал, может, живот скрутило, — просветила гулинцев проказница Элька, соскакивая с коленей Гала, и спросила Лукаса, опуская самодовольного мага из эмпирий на землю:

— Ну как? Разогнал тучи?

— Нет, мадемуазель, но отправил их странствовать несколько западнее Гулина, чтобы гроза не выбралась на дорогу, по которой мы собираемся следовать, — присев на свое место отчитался Лукас и приложился к кружке пива, восполняя недостаток влаги в организме, вызванный сложными магическими манипуляциями на неизвестном поле. — Но, надеюсь, нам больше не придется заниматься управлением погоды. Я не рискую использовать местную энергию, а мои личные запасы силы отнюдь не безграничны.

— Ты смотри там, колдуй аккуратнее, — заволновался о приятеля Рэнд. — А то нашарманишь там чего-нибудь лишнего, и Мирей не поможет!

— Я не враг самому себе, мосье, — уверил заботливого вора Лукас.

— Когда отправляемся? — уточнил Эсгал.

— Как только Минтана оттащит своего верного, но падкого на азартные игры рыцаря от костей, — улыбнулась Элька и предложила женщине: — Помощь нужна?

— Я справлюсь, — решительно отказалась колдунья, изготавливаясь к привычному бою и, оправив юбку, направилась к столу игроков. Гал проводил женщину почти сочувствующим взглядом. С воина можно было бы в эту минуту ваять статую молчаливого неодобрения поведению коллеги.

— Бедняга Нал, — посетовал Люсин, кивая в сторону игорного стола, где, прихватив разгоряченного и все порывавшегося сделать ставку воина за локоть, Минтана что-то втолковывала ему.

— Несчастный мальчик, — подтвердил Телам, почесав в затылке. — Как хорошо, что Минтана за ним присматривает. И сыт, и одет, и при благородном деле! Его матушка Альдора, если не ушла еще в следующий цикл из Колеса Перерождений, должна быть спокойна за сына более, чем некогда за отца. Со старым Киндором никто совладать не мог на ратном поле, но за игорным столом догола раздевали. Единственное, что он оставил Налу и Альдоре — это долги.

— Как же он еще Минтану по миру не пустил? — заинтриговано спросила Элька, обрисовывая пальчиком сучки на столешнице.

— А она бабенка умная, все деньги у себя держит и ему больше трех серебряков на руки не дает. Если и проиграется, а я ни разу не видел, чтоб он в плюсе уходил, невелика беда, — усмехнувшись, раскрыл тайну Люсин.

— Правильно, женщина лучше за деньгами следить умеет, — простодушно согласился Лумал, хлопнув ушами. — Мне и мама всегда так говорила.

— Это, наверное, очень обидно — все время проигрывать, — задумалась Елена, — знать, что проигрывали все твои предки, что раз за разом проигрываешь сам и упрямо пытаться перебороть судьбу, оседлать удачу. Я помню, как-то играла в одну компьютерную игрушку…

— Во что? — переспросил Лумал.

— В игру, чем-то напоминающую стратегию, — уточнила девушка, машинально вертя по столешнице тяжелую кружку Нала, где еще оставалось немного пива. — И мне никак не удавалось провести своих героев через один этап. Мне даже ночью эта игра снилась, я все пробовала мысленно и так и эдак поступить. В каждую свободную минутку за нее садилась. А потом у меня все получилось, я выиграла и… как отрезало. Всякий интерес я к игрушке потеряла. Может, если Нал по-настоящему крупно выиграет, он сможет бороться с тягой к игре? Найдет новый повод для сражения: не собственную неудачливость, а страсть преодолеть захочет? Ему бы только выиграть раз, чтобы неистовый азарт угас!?

— Вы, дан Элька, предлагаете попробовать подстроить выигрыш Налу? — заинтересовались гулинцы.

— Оригинальное предположение, — согласился Лукас и, предупредительно поднеся палец к губам, замолчал.

К столу, наконец, возвратились строгая Минтана и как обычно проигравшийся в пух и прах воитель. Правда, все три серебряка он, за неимением времени, спустить не успел, ограничившись только двумя. Осушив остатки пива из кружки, Нал удовлетворенно крякнул и, стукнув пустой посудой по столу, спросил с преувеличенной бодростью:

— Когда в путь?

— Только вас и ждали, — не удержался от ехидной шпильки мосье маг, вставая из-за стола. — Подберем на здешней конюшне конька нашему другу Лумалу и в дорогу.

Застегнув куртку и распихав по карманам весь оставшийся хлеб, Элька одной из первых вышла на улицу. В воздухе явственно пахло далекой грозой: озоном, прибитой к земле пылью и влагой, но в Гулине, как и обещал искусник Лукас, было сухо. Зато к вечеру стало ощутимо прохладнее, но осень на то и осень: побалует день теплом, а вечер прохладой о далекой пока еще зиме напомнит.

Подойдя к коновязи, девушка ласково заулыбалась и, достав из глубоких карманов горбушки, поочередно угостила Налового грозного жеребца, лошадку Минтаны и всех трех Каурок. Рожденная в урбанизированном мире, Элька не уставала умиляться тому, как осторожно мягкими бархатными губами, поводя ушами и пофыркивая большие лошади берут протянутый хлебушек с ладони. Для Елены покормить их было одним из новых удовольствий. Довольные угощением животные в два счета сметелили весь хлеб. Последнюю оставшуюся горбушку оглаживающая лошадей девушка протянула Лумалу, чтобы тот познакомился и заручился поддержкой своего кряжистого конька с короткой гривой-щеточкой, выбранного для трогга Налом.

Трогг и конь, одинаково пофыркивая, внимательно осмотрели и обнюхали друг друга, Лумал угостил животное горбушкой и, достигнув первичного взаимопонимания, неловко взгромоздился в седло. Кое-как умостившись, трогг попытался гордо выпрямиться и заулыбался: подросток уже чувствовал себя героем большого приключения и предвкушал рассказы, с которыми вернется домой. Шутка ли? Стольких магов повидал, колдовство видел и даже дракона!

Что касается Минтаны, то Элька, уже успевшая счесть женщину чем-то вроде местного эквивалента "моржихи", щеголяющей и в дождь и в снег в легком платье, была несколько разочарована, когда колдунья достала из седельного тюка подбитый мехом теплый темно-зеленый плащ и закуталась в него.

Провожаемые добрыми напутствиями гулинских магов, к удивлению Эльки смолотивших весь поднос плюшек и еще способных после этого резво передвигаться, интересоваться всем на свете, а не валяться с отдышкой кверху пузом, компания тронулась в путь. Опечаленные скорым расставанием, но получившие от Минтаны обещание непременно написать о том, чем дело кончится в Твердыне и давшие обещание написать в ответ о поисках Темной Братии с вороньими мозгами Люсин и Телам еще долго махали вслед друзьям.

Глава 9. Твердыня с романтичным названием Зад

Некрупные речушки изрезали равнину близ Твердыни Зад Си Дан густой сетью, в которую попались глазки озер. Дорога то и дело становилась мостом или мостиком, перекинутым над текучей водой. То там, то здесь россыпью игрушечных кубиков виднелись домики фермеров, местами постройки находились совсем рядом с дорогой, и тогда частные владения были огорожены низким каменным заборчиком. Собаки лениво гавкали для порядка на путешественников, но особенно брехать не стремились, справедливо полагая, что глотка одна, а путников на дороге много. Так недолго и голос сорвать.

Маленький отряд ехал довольно быстро до тех пор, пока не был остановлен громким воплем, донесшимся со стороны луга, где мирно паслись овечки.

— Даны! Сам Лучезарный Свет послал вас! — надсадно орал худой мужичонка совершенно сельского вида в добротной, но почему-то надетой наизнанку куртке. Он несся на всех парах к дороге. На скаку практически перелетел через низенькую загородку, точно маленький бойкий пони, оборвавший удила и возомнивший себя боевым конем. Похоже, гражданин так спешил, что не добрался до ближайших ворот и дорожки, а может очень боялся, что ниспосланные даны куда-то исчезнут, пока он пользуется проторенными путями. Вдруг, лучезарный Свет ниспослал их нынче не только ему и промедления не потерпит.

Минтана придержала лошадь, давая возможность орущему приблизиться. Должно быть, так велел обычай данов, милосердный к повредившимся рассудком. Раз притормозила женщина, вынуждены были остановиться и другие члены компании. Заскучавшая было Элька оживилась, предвкушая забаву.

— Ох, удача-то какая, что младший мой, Марон, вас с крыши углядел! — запыхавшийся мужичонка остановился перед Лукасом и Минтаной, безошибочно идентифицируя их как данов, хаотическую колдунью же в почетные ряды магов по результатам визуального осмотра не приняли или сочли, что для обращения хватит и пары разнополых магов.

— В чем потребна помощь? — с надменно-бесстрастной маской, опустившейся на лицо, точно забрало шлема, уточнила Минтана.

— В амбаре, что я для хранения бобов вчера торговцу Бирану сдал, странное что-то творится! — выпалил мужик и зачем-то дернул себя за ухо. Если собирался оторвать, то не получилось, если почесать, то перестарался, мочка ощутимо покраснела.

Брови мосье Д'Агара и даны Минтаны изогнулись совершенно синхронным образом, уши Лумала развернулись любопытными зонтиками, а Рэнд сдавленно хихикнул, комментируя:

— Бобы? Может, кто-то слишком громко пукнул?

— Объяснись, — властно предложила женщина, Лукас без споров уступил ей право переговоров, как знатоку местных традиций.

— Так…я…это…. - на мгновение смешался проситель, почесал бороду, снова дернул многострадальное ухо и решительно бухнул: — Каркают там странно, как вороны, вроде и все-таки не по-птичьи, а бухают в стены, точно звери и сопят, скребутся. В оконце-то ничего не видать, тряпицей занавешено и засов на дверях изнутри задвинут.

Позади Минтаны гулко гоготнул Нал:

— Кажется, нашлись наши птички!

Мужик дернул головой в сторону защитника, подождал пока тот отсмеется, и продолжил рассказ:

— А дверь я ломать поостерегся, кто ж знает, кого там Темный принес! Вокруг походил, так сзади на камне у фундамента средь бурьяна знак этот какая-то вражина накарябала, меленький, а я все равно углядел! — востроглазый докладчик опасливо оглянулся по сторонам, и показал, сведя указательные пальцы домиком и сжав все прочие в кулак.

— Знак Арродрима? — вопросительно промолвил Лукас.

— Темная Братия, — нахмурившись подтвердила колдунья и резко велела:

— Показывай свой сарай!

Мужичок облегченно вздохнул и махнул рукой в сторону каменной постройки под двускатной крышей с единственным окошком, которая виднелась на ближайшем холмике. К амбару шла хорошая, пусть неширокая дорога, но, экономя время, фермер повел отряд напрямик по траве. Овечки покосились на странных топтателей "газона" и невозмутимо продолжили трапезу. Ну едут себе люди и пусть едут, еда важнее. Собаки, сторожившие скот, видя среди людей хозяина, тоже остались невозмутимы, только на Лумала поглядывали с задумчивым интересом, может, приняли за своего?

У амбара всадники спешились и прислушались. Добротное здание — в таком впору жить, а не бобы хранить, было сложено из крепких белых камней, щедро скрепленных раствором. Изнутри и впрямь доносилась какая-то возня, точно двигался кто-то неловко и в крайней панике, а так же слышалось хриплое карканье. Эльке сразу вспомнилась маленькая соседка по подъезду — Дашенька одного году отроду. Кроха не умела еще говорить толком и обозначала всех пернатых от воробьев до ворон одним собирательным словом: "Кххрр!", указывая из коляски ручонкой на очередной крылатый объект. Вот там, за стенами кто-то пытался подражать Дашкиным речам старательным разнобоем. Кроме того, в дверь долбились так, будто пытались пробить ее чем-то для долбления не предназначенным и шумно подпрыгивали, словно вдобавок пытались летать, не имея под рукой подходящего заклятья левитации.

— Это они! Те люди, — оповестила друзей Мирей, прислушиваясь к излучению эмоций, доносящихся изнутри. И в голове жрицы звучало не сочувствие, а скорее удовлетворение от справедливого наказания злодеям, опутавшим своими грязными чарами несчастных птиц.

— Великолепно! — просиял Лукас и озвучил прозрение эльфийки спутникам.

— Ступай, мы со всем разберемся. Более без дозволения Твердыни к сему месту не приближайся и другим запрети, — приказала Минтана проводнику и тот безо всяких возражений, признательно поклонившись данам, взявшим на себя заботу о странном содержимом амбара, припустил прочь.

Элька только успела крикнуть ему вслед: "Эй. дяденька, у тебя куртка специально наизнанку надета?"

Фермер приостановился, глянул на свой рукав, хлопнул обеими руками по лбу и принялся сдирать одежонку, переодеваясь на ходу. При этом каким-то чудом он еще умудрился поклониться девушке в знак признательности. Тем временем у двери амбара уже шло обсуждение плана действий.

— Нам придется оставить караульного до прибытия защитников из Твердыни Зад Си Дан, — нахмурилась колдунья, раздумывая над решением проблемы, пальцы машинально теребили пояс. Оставлять Нала на страже ей не хотелось, но…

— Есть выход получше, дан Минтана, — находчиво предложил мосье Д'Агар, — я могу запечатать амбар так, чтобы открыть его смог лишь дан, имеющий ключ. Тогда мы все сможем продолжить путь в Твердыню, где и перепоручим защитникам заботу о пленниках и оповещении данов Гулина, достопочтенных Люсина и Телама.

Минтана обозначила свое согласие облегченным кивком и приготовилась наблюдать за работой истинного маэстро от магии.

— Выходит, Ликрус зря всю округу на ноги ставит!? — спохватился Нал, озаботившись нерациональным применением труда добровольной дружины.

— Не уверен, защитник. Сидящие здесь, хм, "птицы" без сомнения составляли заклятье. Однако, чтобы направлять его в цель, им нужен был фокус — хотя бы один добровольный наблюдатель, отслеживающий перемещение птиц. Он, скорее всего, находится близ Гулина и будет найден людьми, отряженными для поиска, — заключил Лукас, доставая из кармана маленький зеленый футляр, и вынул ровный брусочек яркого синего мела или чего-то очень на мел похожего.

Передав поводья своей Каурки молчаливому Галу, маг подошел к двери, окинул ее взглядом, примериваясь, и начал чертить. Ровные, (как обычно, мосье работал без линейки), линии сложились в прямоугольник, опоясывающий проем двери. Еще и еще один чуть меньшие по размеру были прочерчены следом, затем легли линии крест-накрест прямоугольников, а под конец одна короткая где-то параллельно фундаменту в середине двери. Эта линия вышла на палец за рамки чертежа и закончилась ровным маленьким кругом диаметром с ладонь.

— Баулэ прокси! — провозгласил Лукас и приложил к центру круга оставшийся мел.

Сетка линий вспыхнула ярким ультрамарином, и в тот же миг распространилась по всему амбару, оплетая его живой клеткой с ярким глазком сапфирового света там, где маг все еще держал руку. Когда свет потух, остался лишь рисунок и кусочек мела, который мосье заботливо вернул в футляр и передал с поклоном Минтане:

— Чтобы войти в амбар, достаточно приложить кусочек мела к середине круга, завеса будет снята. Что же до задвинутого изнутри засова, полагаю, защитники с этим разберутся.

— Это точно! — поглаживая меч, довольно поддакнул Нал, пока его колдунья с сияющими восхищением глазами (так фанатка смотрела бы на звезду, исполнившую свой лучший шлягер в ее честь) заботливо прятала мел-ключ в кармашек платья.

— Лукас, это было круто! — похвалила мага Элька, обожавшая чары со световыми спецэффектами, мосье ничего не сказал, но довольная, или все-таки самодовольная улыбка, промелькнула на его губах.

— О-о-о! — только и выдохнул Лумал, свернув уши трубочками, даже Гал одобрительно кивнул. Пусть он не одобрял позерства, но за качество работы мага уважал.

Завершив обряд запирания амбара на этой торжественной ноте, компания вернулась на дорогу и снова тронулась в путь. Больше их никто не догонял, ничего не требовал и даже не просил. А с попадавшимися на встречу пешими путешественниками, всадниками и гружеными подводами никто из отряда сам заводить разговора не стремился. Только раз им встретился вооруженный разъезд, но одного слова Минтаны, очевидно, невзирая на свой статус покинувшей Твердыню, оказалось достаточно, чтобы их оставили в покое.

Пыльные обочины дороги сразу заставили Эльку переменить свое резко отрицательно мнение насчет желательности дождя. Но делать нечего, поливальной машины в этом мире найти не было никакой возможности, вернее, возможность-то была, но почему-то девушке не хотелось в очередной раз слушать истерику Лукаса, обыкновенно начинающуюся со страдальческого вопля: "Мадемуазель!". Оставалось глотать пыль и довольствоваться обществом Лумала. Трогг, по всей видимости, счел Елену своей заступницей, покровительницей и нанимательницей в одном худеньком лице и всячески изъявлял симпатию. Вот и сейчас, медленно поводя ушами, молодой проводник завел с Элькой разговор, наивно вопросив:

— Скажи, если вы, люди, не выращиваете фариссоны, как юноша признается в своей симпатии девушке?

— Словами, поступками, даже молчанием, — Элька пожала плечами, вспоминая подробности из своей личной жизни в урбанизированном мире, богатой сменой кавалеров. — Мы странный народ, Лумал. Люди не всегда говорят, что думают, часто не верят тому, что слышат и очень часто молчат о том, о чем очень хотят сказать. Мы ловим намеки, догадываемся по случайным словам, поступкам, жестам.

— У вас все так сложно, — уважительно протянул трогг, поерзав в седле. Лошадь обернулась и смерила массивного седока укоризненным взглядом. — Как же вы не путаетесь?

— И путаемся и ошибаемся. Всякое случается, — не стала отпираться Элька, ухитрившаяся за двадцать пять лет жизни так и не свить семейного гнезда и не испытывавшая никакой тяги к оному "птичьему" поведению. — Если мужчина признается в любви, ему еще нужно доказать свои чувства, сделать так, чтобы женщина по-настоящему поверила в его слова. Он дарит ей цветы, подарки, заботится о ней, приглашает на прогулки, развлекает, знакомит со своими родственниками, узнает ее родню. Но и после всех этих действий может услышать в ответ: "Прости, дорогой, мы не пара! Прощай!".

Гал, благодаря чуткому слуху оборотня, уловивший каждое слово из речи, только едва слышно вздохнул, оценивая степень правдивости коротенького рассказа девушки.

— Какой сложный ритуал, — благоговейно признал Лумал. — Хорошо, что я трогг… — и юноша погрузился в пучину сосредоточенных мыслей о загадочном поведении людей.

Эльке быстро прискучило ехать в тишине и, прочихавшись от пыли, поднятой могучим жеребцом Нала, девушка решительно сжала коленями бока Каурки и, оставив далеко позади Лумала и беседующих о преимуществах одного вида оружия над другим воинов, вывела лошадь вперед к Минтане и Лукасу. Достаточно широкий тракт давал возможность ехать в один ряд не троим, а хоть всем семи всадникам разом, да еще бы и место осталось. Между магами шел весьма занимательный разговор, заставивший Эльку навострить ушки.

— А если вы узнаете в Твердыне, что Высокий Табурет не отправляла письма с просьбой о помощи? — спрашивала Минтана.

— Вы не верите, что она сделала это? — ответил вопросом на вопрос маг.

— Не знаю, — раздумчиво покачала головой женщина. С каждым шагом, приближавшим отряд к цели, ее сомнения все более множились. Она доверяла словам посланцев богов, как доверял каждый, попавший под воздействие магии их перстней, но не могла совместить образ несгибаемой старухи и письмо с мольбой о помощи, пусть даже запечатанное официальной печатью из синей глины. — Дравелия очень сильная, властная и умная женщина. Или, правильнее сказать, она очень долго была такой. Однако, время дарует не только мудрость, но и морщины, а с ними старческую немощь и болезни. Высокий Табурет по-прежнему очень упряма и не любит признаваться в собственных слабостях, никогда не любила…

— А просить помощи у кого бы то ни было — слабость, — завершил мысль собеседницы Лукас, явственно показывая интонацией, что думает совсем иначе. — Не тревожитесь, дан Минтана, даже если письмо написано не Высоким Табуретом, а кем-то из иных данов, пусть и скреплено печатью Твердыни, для нас это не будет иметь решающего значения.

— Разве? — удивилась Минтана, даже не пытаясь применять к посланцам свой фирменный взгляд "а ля дрель".

— Наше дело разбирать жалобы, попавшие в почту Совета Богов, а кто их послал и каким образом они там очутились — не нашего ума дело, а божественный промысел. Если нужда велика, послание найдет адресата и совсем не важно, кто его послал: королева, судомойка или вор-рецидивист, — рассмеялась Элька, вступая в разговор.

— Вас волновало именно это, дан? — мягко уточнил обаятельный Лукас, но особенного впечатления его манеры и голос на даму не произвели, впрочем, маг действовал скорее по привычке, нежели из желания завоевать благосклонность женщины, которая и на его взгляд, как и на взгляд Рэнда, была более чем худощава.

Минтана кивнула и, помявшись, удивительно честно, для особы привыкшей скрывать не только свои мысли и чувства, но и таить сам факт того, что она что-то скрывает, добавила:

— Я понимаю, что вы желаете блага нашему миру. Аудиенция у Высокого Табурета может помочь вашему делу. Я думаю над тем, как нам быстрее добиться встречи с Дравелией, не выдерживая положенных трех дней обрядов очищения и ожидания.

— Послать вперед Гала с обнаженным мечом в руке, — предложила Элька и тут же, поймав укоризненный взгляд Лукаса, исправилась: — Ну не хотите Гала, тогда расскажите про синюю глину. Если это такой дефицит, то даже ваша Высокий Табурет куда попало ее лепить не станет. А если налепили без нее, пожелает разобраться что к чему. Да и трогг наш — козырь не из маленьких, что по значению, что по габаритам. Не совсем же она из ума выжила?

Грубоватый вопрос в лоб сильно смутил Минтану, но женщина нашла в себе мужество ответить:

— Нет, мне кажется, ясность рассудка не покинула Высокий Табурет, но в последнее время она страдает сильными головными болями и принимает отвар курозы, это единственно средство снимающее боль. Но, к сожалению, куроза имеет и побочное снотворное действие.

— Потрясно! Мы должны будем разговорить старушку под кайфом, — тихо пробормотала Элька, но сочла за лучшее утешить колдунью: — Раз Люсин с Теламом говорят, что печати пока не треснули, значит, ваша Табуретка еще вполне в себе.

— Высокий Табурет, — строго поправила Минтана, выпрямляясь в седле, словно представляла в этот момент всех данов Твердыни Зад Си Дан.

— Ага, конечно. Память у меня дырявая, что решето, никак не запомню, — искренне заулыбалась Елена и тут же, похлопывая Каурку по холке, бросила каверзный вопрос: — Может у ваших хроникеров, то есть летописцев, лучше! Скажи, а раньше, до того, как Темного в Узилище засадили, лучше жилось в Алторане или хуже, чем сейчас?

— Мы знаем, что Властелин Беспорядка свободно ходил по Алторану в прежние времена, сея Тьму, Разрушенья и Ужас, а даны и их защитники бились с Мраком мечами и чарами, — серьезно отозвалась Минтана.

— Это не ответ, — решительно возразила Элька, слова женщины показались ей выдернутой из летописи и затверженной наизусть цитатой. — Вон сейчас у вас снова Тьма, Разрушенья и Ужас свободно, пусть и не персонифицировано в одно великое Нечто, разгуливают на свободе. Одни мордодралы чего стоят! Такие душки с коготками! А на многое ли сейчас способны ваши даны? Они и толком-то научиться колдовать не успевают, а уже умирать пора. Что-то вы со своими чарами Узилища сварганили странное. Ну ничего, не расстраивайся, — Элька дотянулась и покровительственно похлопала шокированную постановкой вопроса колдунью по руке, — Лукас разберется! Он у нас знаешь, какой башковитый! Если б его мозги были бы такими же большими, какие они у него умные, то за нами шел бы караван из пары десятков слонов и вез их на себе. Хотя, может, и из трех десятков, не надрываться же зверушкам. Слоников жалко!

— Благодарю, мадемуазель, — не то растрогался, не то оскорбился столь оригинальному комплименту маг.

— А если бы за вами везли самомнение Лукаса? — вслух задумался Рэнд и принялся считать, используя для этого благородного процесса свои пальцы и лапки возмущенно попискивающего Рэта, к арифметическим действиям хотели привлечь и Мышу, но она успела предусмотрительно перепорхнуть на спинку кресла Мирей, всегда готовой встать на защиту животных.

— А что такое слоны? — полюбопытствовала Минтана, не упуская возможности узнать что-то новенькое.

— Это такие очень большие, с двух лошадей в высоту, четырехногие звери, немножко похожие на нашего Лумала. Во всяком случае, уши у них точно такие же, только вместо носа длинная труба, а изо рта по два больших клыка — бивня — торчат, — великодушно просветила колдунью Элька.

Зоологическому направлению разговору не дал развернуться влетевший в зал совещаний Макс. Взбудораженный парень так торопился, что умудрился запнуться за ковер у порога и, жалобно ойкнув, растянуться во всю длину. Каким-то чудом гениальный технарь ухитрился не выронить из рук некий небольшой предмет. Будучи поднятым с ковра в четыре руки Фина и Мири, ибо сам Макс, не используя занятых рук, никак не мог совладать с непослушным телом, юноша завопил:

— Я сделал!

Эльфийка и вор поспешно отскочили от приятеля, не столько из опаски перед тем, что именно он сделал, сколько боясь оглохнуть.

— Я сделал детектор! — уже тише, извинившись перед друзьями, провозгласил Макс и раскрыл ладонь с маленькой серой коробочкой напоминавшей компас, белая стрелка которого стояла почему-то вертикально вверх. — Вот!

— Прекрасно, мосье! — оживился маг. — Я же говорил, что у вас все получится!

— А инструкции по применению? — вкрадчиво поинтересовалась Элька, хотя ей и не терпелось сцапать загадочный приборчик и немедленно провести полевые испытания. — Почему стрелка вверх торчит?

— Так ведь в нашем мире нет ни следа того, на поиски чего я сориентировал детектор! — отозвался Шпильман, при помощи друзей добираясь до зеркала без урона для мебели и собственного непослушного тела. — Когда вы его на Алторан возьмете, он должен начать работу. Я индикацию световую задал. Стрелка укажет направление поиска, а цвет примерное расстояние. Чем сильнее он будет смещаться в красный спектр, тем ближе вы к цели. Жалко, что с цифровыми параметрами не вышло…

— Максик, кончай с ритуалом самоуничижения, ты у нас гений! — торжественно объявила Елена.

— Ну что ты… — смутился Шильман и едва не выронил приборчик, попытавшись взлохматить свои волосы двумя руками сразу.

— На сей раз мадемуазель Элька совершенно права, — согласился Лукас и простер руку, предлагая технарю передать ему вещь, пока она не пострадала.

Покрасневший от приятного возбуждения Макс шмыгнул носом и переправил детектор на Алторан. Элька тут же подъехала поближе к Лукасу и уставилась на стрелку. Та совершенно очевидно порозовела и легла горизонтально поверхности "компаса", указывая практически точно в том направлении, по которому и двигалась компания. Прибор заработал!

— Что это? — заинтересовалась Минтана коробочкой, возникшей из ничего на ладони мага.

— Стрелка указывает направление к источнику силы, сотворившей мордодрала, — коротко пояснил мужчина.

— Выходит, враг окопался в Твердыне? — удивилась Элька, тряхнув головой.

— Не думаю, — медленно покачал головой Лукас, прикидывая расстояние. — Цвет слишком бледен. А мы ведь всего в нескольких десятках минут езды до города. Нет, следует искать в том же направлении, но значительно дальше.

— Дальше на запад только пустоши и Арродрим, кроме постов стражей людей нет, не сыщешь безумцев, что захотят в тени Узилища жить, давно эти края опустели, — объявил подъехавший к компании Нал, вдали от игорного стола мужчина снова стал собранным и суровым воином. — Даже стражники и те часто меняются. Кошмары ночами мучить начинают, видения всякие. Ни за какие деньги три вахты подряд народ служить не пойдет. Деньги деньгами, а рассудок дороже…

— Ч.т.д., - вспомнив труды над геометрическими задачами, хмыкнула Элька и перевела друзьям сокращение: — Что и требовалось доказать. Значит, касатики, наша дорога лежит в казенный дом на свиданку с Властелином Хаоса, — закончила Елена игривым тоном рыночной гадалки, ладно хоть не потребовала, чтобы ей позолотили ручку за столь очевидное предсказание.

— Отправляемся к Арродриму? — Гал почти ласково положил ладонь на рукоять меча, вероятно прикидывая, достанет ли у его благословенного оружия силы прикончить Властелина Беспорядка с одного удара или придется шинковать его, как капусту.

— Опять ты за старое! — сердито фыркнула Элька и не пнула воина по лодыжке только потому, что ехала от него на достаточном отдалении. — Рыцарь-маньяк с навязчивой идеей убийства вселенского зла! Лучше бы еще стихов посочинял!

— Сначала посетим Твердыню, — твердо решил Лукас, — нам нужно официальное разрешение на приближение к Арродриму, чтобы работать без помех со стороны стражи, да и Лумала мы должны представить Высокому Табурету, как полагается.

Лумал довольно засопел, польщенный тем, что люди взяли на себя такую заботу, но промолчал, мало что уразумев из общего разговора, но гордясь тем, что после беседы с Элькой немного приблизился к пониманию сложных ритуалов людей.

— Мы в ответе за тех, кого приручили, — подтвердила девушка, без зазрения совести воспользовавшись цитатой из Экзюпери.

— Но предлагаю сократить наш путь и одновременно привлечь внимание к своему визиту нетривиальным способом появления, — завершил свою речь маг.

— Что я говорила про три десятка слонов? — гордо воскликнула Елена, довольная идеей Лукаса. Девушке уже прискучило трястись по тракту и хотелось новых ярких впечатлений. Телепортация в сердце обители местных магов должна была стать хорошим развлечением.

— Как вы хотите попасть в Твердыню? — спросила Минтана за себя и Нала.

— Советом Богов нам дарована возможность мгновенного перемещения из одного мира в другой и из одной точки мира в иную, — поделился "большим секретом" Лукас и, предупреждая закономерный вопрос колдуньи, продолжил: — Мы до сих пор не пользовались этим даром, желая более внимательно изучить Алторан и определиться с нужным направлением действий. В отличие от многих богов, мы, к сожалению, не обладаем даром всеведения.

— Вы сможете перенести всех нас? — спросила у нового знакомого Минтана, подозревая, что и насчет всеведения маг несколько преуменьшает свои возможности.

Ей, пораженной небывалым могуществом Лукаса, далеко превосходящим даже легенды о способностях данов Алторана, только и оставалось, что поддерживать внешнее достоинство и привычно-непроницаемое выражение лица, то и дело норовившее покинуть хозяйку, оставив вместо себя почтительное удивление и малую толику зависти.

— Разумеется, — просиял улыбкой Лукас, будь это иначе, дорогая дан Минтана, я никогда не внес своего предложения. Но нам необходим ваш мудрый совет. Подскажите, в какое место Твердыни нам лучше всего переместиться, дабы не нарушить каких-нибудь важных запретов, но одновременно, произвести достаточное впечатление на данов.

— Внутренний двор Твердыни Зад Си Дан, что рядом с плацем. Там постоянно ведут тренировки защитники, да и конюшни недалеко. Нас увидят многие, — прикинула Минтана.

— А лучники или арбалетчики там случайно не тренируются? — въедливо уточнила Элька, слегка опасаясь, а не сделают ли доблестные защитники Твердыни из компании спасителей мира несколько больших игольниц.

— Там идет только строевая подготовка, тренировочные бои на мечах, сражения без оружия и с копьями, — "утешил" девушку лаконичным перечислением Нал.

— О! Надеюсь, копья не метают? — со смешком переспросила Элька. — А то Гал еще не успел научить меня ловить их в полете.

— Нет, — осклабился довольный шуткой Нал, временами Минтана была так ужасающе серьезна, что рыцарь начинал тосковать по смеху.

— В таком случае, внутренний двор нам вполне подходит, — рассудил мосье Д" Агар, тоже не стремившийся послужить обществу в качестве мишени для стрел, пусть и самой элегантной из всех мишеней.

— Вам нужна наша помощь для перемещения? — спросила Минтана, ожидая колдовских инструкций или просьб о подробном описании местности.

— О, да. Я попросил бы вас дать мне руку, — таинственно улыбнулся маг.

Тем временем Гал сжал плечо Нала, а Элькина ладошка утонула в широкой, похожей на плотную кожаную перчатку, лапе юного Лумала. Убедившись, что все приготовления завершены, Лукас нажал на перстень, задавая координаты:

— Твердыня Зад. Внутренний двор рядом с плацем.

Реальность, подчиняясь божественной магии, услужливо мигнула, и все шесть человек (или вернее личностей) оказались на вымощенном огромными светлыми плитами широком дворе. Его окружало гигантское здание из гладких, почти до блеска отшлифованных голубовато-зеленых камней, каждый их которых был размером с несколько стандартных кирпичей мира Земля. Однако, колоссальные масштабы сооружения нисколько не подавляли. Напротив, их грандиозная, гармоничная цельность стала гимном несокрушимому могуществу данов. Твердыня Зад Си Дан дышала властью, идущей из глубины веков, ее незыблемость внушала веру в будущее. Башни, словно горделивые головы властителей, возвышались над миром, как доказательство того, что все преходяще, а сила магии вечна. Огромные арки переходов не казались тяжеловесными, благодаря гармоничной плавности изящных изгибов и тонкой резьбе. Они напоминали те, что друзья уже видели на Старых Путях. Широкие окна с разноцветными витражами гостеприимно подмигивали незваным визитерам.

Удивительно, но, несмотря на колодцеобразную форму здания, двор его был просто залит светом солнца, медленно клонящегося в сторону заката. Что было тому причиной: особенность планировки здания или древняя магия, но на угрюмый колодец внутренняя территория Твердыни нисколько не походила. Вид портили только мелкие постройки, притулившиеся к величественным стенам. Эти сооружения более позднего периода были сложенные из камня другого оттенка и не столь тонкой обработки.

Люди во дворе вылупились на появившихся из ниоткуда незваных гостей. Несколько женщин, в том числе и совсем молоденьких, и парнишки застыли с метлами в руках, ровно памятники доблестному труду дворников. Впрочем, справедливости ради стоит сказать, что часть из них принялась осторожно сплетать простенькую сеть заклятий, не способную, по мнению Лукаса, уловить даже мотылька, а мужчины и юноши, тренировавшиеся на плацу, метнулись взглядами к оставленному на стойке оружию.

Мановением пальцев мосье Д'Агар привел в действие заклятье из богатой коллекции заготовок и, не слезая с коня, дабы не утерять ни капли величия, провозгласил (голос его громыхнул над Твердыней, словно раскат грома на зависть всем производителям громкоговорителей):

— Да осияет вас Лучезарный Свет, защитники и даны Твердыни! Посланцы Совета Богов приветствую вас! Мы явились, дабы говорить с Высоким Табуретом! Кто из вас известит дан Дравелию о нашем прибытии и укажет путь?!

— Добровольцы и смертники, шаг вперед, — тихо прокомментировала Элька, слезая с Каурки и глазея по сторонам.

Здание было великолепно, но красота архитектурной мысли не могла надолго увлечь ветреную девушку. Куда больше ее привлек выводок молоденьких парнишек, по виду сверстников, застигнутых в разгар тренировки. И Елена тут же сообразила, с какого перепугу столько местных девиц и парней взялись с усердием мести плиты двора на сон грядущий.

Все пареньки и юноши были довольно мускулисты и симпатичны (чтобы защищать колдуний во время изготовления чар требовалась и ловкость и физическая сила), но один молодой мужчина выглядел так, словно сошел с пьедестала конкурса Мистер Вселенная. Длинные густые вьющиеся крупными локонами черные волосы, аккуратно связанные в хвост, блестели как вороново крыло. Правильный с легкой горбинкой тонкий нос, соболиные брови вразлет, синие-синие, словно в них капнули аквамарина, глаза, опушенные длинными ресницами с загнутыми кончиками, крупные губы, мужественный подбородок, четко очерченные скулы. Гибкая, но уже успевшая нарастить достаточно мышц пропорциональная фигура. И именно этот чудо сейчас направлялось к гостям с самым решительным видом. Несколько мужчин постарше, вероятно другие наставники, пытались удержать его, но молодец небрежным жестом сбросил их руки со своих плеч, оставив переживать за себя и настороженно коситься на посторонних и стойку с оружием попеременно.

— Кто это? — тихо спросила Элька в пространство.

— Умница Лад, — хмыкнул Нал. Прозвучало это как имя собственное, и неизвестно, чего было больше в тоне странствующего короля без королевства — тщательно скрываемой зависти, наносного презрения или восхищения. — За пять лет из послушника до Мастера-Защитника Твердыни поднялся. Само совершенство и безупречность, куда уж нам, безродным и убогим…

— Держите меня семеро, — пробормотала Элька. — Мири, ты только глянь какой красавчик!!! Аполлон может идти чистить сортиры!

— Он очень красив для человека, даже для эльфа, — охотно согласилась эльфийка, давно уже получившая роль сердечной поверенной многочисленных увлечений Эльки, впрочем, чаще всего не заходивших дальше восхищенных вздохов и быстро выветривавшихся из головки девушки.

— Кто такой Аполлон? — тут же поинтересовался Рэнд, надеясь отвлечь подружку от созерцания "мистера совершенство".

— Старинный греческий Бог Лучников и Покровитель Искусств в моем мире, считался образцом мужественной красоты, — деловито дала справку Элька, не отрывая взгляда от объекта.

— Приветствую Посланцев Богов в Твердыне Зад. Дан Минтана ава Лодана, защитник Мандраманндрил Грондернал, с возвращением. Честь для Твердыни и визит представителя народа троггов, — молодой мужчина наметил вежливый поклон, без всякого затруднения воспроизведя зубодробительное имя спутника Минтаны и даже мгновенно признал расу Лумала, тем произведя на трогга самое приятное впечатление.

— Я Старший Защитник Твердыни (при вести об очередном повышении парня в чине Нал издал едва слышное скептичное хмыканье, словно подавился каким-то не очень приличным словцом) — Гилад, — представился Умница Лад, теперь уже Элька сообразила, почему его так прозвали. — Поскольку вас сопровождают дан Минтана и рыцарь защитник Нал, не будет ли лучше, если они и завершат свою миссию, сопроводив вас к Высокому Табурету, когда придет время аудиенции. Но прежде, не желаете ли освежиться с дороги, отдохнуть, покуда дан Дравелию известят о вашем прибытии? Вас проводят в удобные покои, а лошадям зададут корма, — рука Гилада поднялась в жесте призыва и несколько человек, робко отделившись от стенки в углу двора, зашагали к гостям, не смея перечить призыву.

— Сожалею, наши дела не терпят отлагательства, и мы настаиваем на немедленной аудиенции, — покачал головой Лукас, всем своим видом изображая одновременно и сокрушение о невозможности соблюсти приличия, и твердую настойчивость.

— Так надо, — веско подтвердил Гал, спешиваясь. Ему, чтобы казаться значительным, было совсем не обязательно восседать на коне, хмуриться или класть руку на рукоять меча. Скорее наоборот, самой крупной проблемой Эсгала было создать видимость безобидной неприметности. Такого у него не получилось бы при всем старании.

Синие глаза Гилада метнулись к воину и прикипели намертво, ресницы затрепетали, дрогнули чуткие ноздри, тронутые легким загаром щеки покрыл легкий флер румянца, губы расплылись в невольной полуулыбке.

— О нет! — тихо простонала Элька, зажимая рот ладошкой и не зная, то ли ей плакать, то ли истерически смеяться в голос. — Этот тоже запал на Гала! Вот незадача, и он педик! С этим миром надо срочно что-то делать!!!

— О да! Ну не огорчайся, не плачь, подружка, сделаем, — весело подбодрил девушку Рэнд. — Зато у нас в команде с ориентацией полный порядок, а у тебя вдобавок еще и знакомый вампир имеется в заначке!

— Наши отношения с Ильдавуром носят возвышенно-платонический и интеллектуальный оттенок, — с наигранной высокомерной надменностью фыркнула Элька и украдкой шепнула вопрос Минтане:

— У вас что, не только маги в спутников играют, но и защитники?

— Чем больше искра дара, тем сильнее влияние оскверненной силы, изменяющей привычные желания, — так же тихо и не без сочувствия отозвалась колдунья.

— Я возьму на себя честь доложить о вашем прибытии Высокому Табурету, — разумеется, не слыша ни словечка из обычного трепа посланцев богов, которым они разбавляли серьезные дела или время ожидания, решился Гилад, попирая устоявшиеся правила. — Последуете ли вы за мной?

— Прекрасно, будьте нашим провожатым, Старший Защитник Твердыни, — лучезарная улыбка осветила лицо Лукаса.

Гилад, явно предпочетший, чтобы так ему улыбнулся высокий воин с суровым лицом, суховато кивнул, принимая благодарность. Но Гал вовсе не собирался поощрять юнца в его извращенной, навеянной темной магией, блажи, он еще больше посуровел, замкнулся в себе и даже придвинулся к Эльке. Тем временем Мирей неожиданно посоветовала друзьям:

— Отпустите лошадей, они вам больше не понадобятся.

— "Больше не понадобиться?" Мрачновато звучит, — поперхнулась Элька. — Ты хочешь сказать, Мири, что этот обаятельный мальчик заведет нас куда-нибудь в подвал и придушит, чтобы заполучить Гала в свое полное владение?

— Нет, — засмеялась эльфийка, вторя хихиканью Макса и Рэнда. — Мне кажется, что в дальнейших делах кони вам будут только помехой.

— Мы целиком и полностью доверяем вашему мнению, — согласился Лукас, полагаясь на эмпатико-пророческое дарование жрицы Ирилии, и тайком бросил опасливый взгляд на Эльку. Поскольку девушка призывала лошадей, ей следовало и "отозвать" их обратно, вот только спокойного доверия к хаотической силе, вернее ее способности сделать что-то в старых добрых традициях заклинаний любой из школ магии, у мосье Д" Агара не было и на ломаный медяк. Он восхищался способностями Елены ровно настолько, насколько и опасался их.

Элька на секунду задумалась и, кивнув самой себе, решила, как поступить. Обняв свою Каурку за шею, поглаживая по теплой шкуре, девушка благодарно и чуточку печально, ей очень не хотелось расставаться с животными, сказала:

— Спасибо большое, лошадки. Вы нам очень помогли! Надеюсь, мы еще встретимся.

— Ты угостила нас вкусным хлебом, если будет нужно — позови, мы придем, — в сознании Эльки появилась объемная мысль, подкрепленная теплым присутствием еще двух доброжелательно настроенных сущностей. Каурка, пофыркивая, ткнулась теплым бархатным носом в щеку девушки. Вслед за первой к Елене приблизились две другие лошади и совершили тот же нежный прощальный ритуал, оказывая честь той, кто покормила их не в обмен на службу, а по движению души. После чего волшебные животные коротко заржали, стукнули копытами, выбивая искры из плит двора, и исчезли в те неведомые края, из которых возникли по спонтанному, как и всякая магия Эльки, зову-заклинанию хаотической колдуньи. Лукас выдохнул придерживаемый до поры до времени воздух и даже не издал своего фирменного мучительного стона "Мадемуазель!".

Гилад только моргнул, но ничем более не выдавая своего удивления, дождался пока конюхи, ошарашенные магическим фокусом, проделанным конями, приняли поводья у Минтаны и Нала, и повел процессию к арочному входу в самую высокую центральную башню Твердыни Зад Си Дан.

Итак, процедура знакомства состоялась. Колдуньи, колдуны и тренировавшиеся на плацу защитники, как истинные, так и потенциальные, испустили почти слышимый и единогласный вздох облегчения и несколько расслабились. Теперь в их внимании к удаляющимся посланцам богов было больше любопытства, нежели импульсов опаски. Стоящие на страже у Башни с наиграно неприступным видом защитники расступились, пропуская гостей. Гилад стукнул в небольшой гонг на массивной бронзовой створке дверей, украшенных великолепной чеканкой. Дверь бесшумно отворилась, и компания вошла в холл. Из высокого помещения, снабженного лишь несколькими стоящими вдоль стен скамьями с весьма роскошной резьбой и золотым накладками, вело три двери.

"Символика или случайность?" — мелькнула у Эльки мысль при воспоминании о печати с трехногой табуреткой.

Гилад тем временем шепнул пару слов пышнотелой матроне-привратнице и, отметая одним решительным жестом все ее потуги на возражения, впрочем, весьма слабые потуги, вязнущие во млеющей от одного присутствия красавчика-защитника душе, провел гостей к центральной двери, открывшей дорогу на винтовую лестницу. Лестница уходила далеко-далеко ввысь.

— Ну и высотища! — помахивая ушами, восхищенно выдохнул Лумал, оглаживая ступеньки и перила, будто прикидывая сколько материала пошло на конструкцию, по каким чертежам ее возводили и в какой срок.

— Как высоко нам подниматься? — полюбопытствовал Лукас.

— На самый верх, приемные покои дан Дравелии там, — ответила Минтана.

— А лифта нет? — безнадежно спросила Элька, с детства, прошедшего на девятом этаже блочной многоэтажки, ненавидевшая те периоды, когда по вине сломанной техники приходилось по несколько раз в день пересчитать ступеньки ногами.

Старший Защитник Твердыни непонимающе моргнул. Девушка с жалостью посмотрела на средневекового рыцаря Гилада и только махнула рукой.

— Считается, что, преодолевая лестницу, человек укрепляется в своей решимости посетить Высокий Табурет и еще раз обдумывает те слова, с которыми идет к ней, — пояснила колдунья философский смысл физических упражнений.

— А каким образом надлежит преодолевать лестницу, никаким сводом правил не уточняется? — задал вопрос въедливый маг.

— Нет, — хмыкнул Нал. — Помню, барон Каропус последние несколько десятков пролетов на карачках полз. Пожалел, небось, тогда о том, сколько накануне выжрал и выхлебал…

— Пошарманим, Лукас? — поспешно, пока стоик Гал не взялся за восхождение, предложила Элька, имея в виду составление приятелем заклинаний. Зная привычку мосье восторгаться по любому поводу словечком "шарман", команда давно уже, с легкой руки Елены, именовала магические действия Лукаса шарманством, а его, правда, чаще за глаза и после какой-нибудь оплошности "шарманщиком".

— Пожалуй, мадемуазель, ибо не вижу необходимости ни в дополнительных размышлениях, ни в укрепление решимости, — согласился маг, не найдя повода для приложения чрезмерных физических усилий ради почти формального свидания с престарелой главой местного магического ордена.

Ухватив всех, не имеющих возможности к телепортации, за выступающие части тела (руки, например), обладатели волшебных перстней нажали на камни и пожелали оказаться на вершине лестницы. За всю историю своего существования лестница не знала столь стремительного восхождения. В один миг посланники Совета Богов оказались перед очередными дверями в приемный зал Высокого Табурета. И в очередной раз слегка ошеломленный красавчик Лад ударил в гонг.

"Надеюсь, нам не придется доказывать на татами право повидаться с дан Дравелией, но если что, выставим Эсгала," — улыбнулась про себя Элька, не в силах избавиться от ассоциации между гонгом и восточными единоборствами.

На широкой площадке перед дверью, несмотря на отсутствие окон, обычных ламп накаливания и даже факелов было по-настоящему светло. Причем, свет до странности походил на обычный солнечный. Подтверждая подозрения Елены, заозирался по сторонам и Лумал, ища источник освещения, и прогудел вслух:

— Интересно откуда свет?

— Магия древних данов — одна из тайн Твердыни, в ее стенах и ночью и днем одинаково светло, — вознамерилась ответить общими словами Минтана, но Лукас продолжил за нее, прищелкнув пальцами:

— Очень интересное заклинание! На часть каменных блоков в стенах наложены чары прозрачности и сбережения света. Днем они свободно пропускают свет, словно окна, а ночью излучают отраженное сияние.

Гилад с уважением покосился на Посланца Богов, с такой легкостью проникшего в древний секрет и первым скользнул в открывшуюся створку двери, за которой стоял худощавый мужчина с вытянутым и очень строгим лицом, которое подпирал накрахмаленный воротник темно-коричневого камзола самого простого кроя. Длинные волосы были стянуты в типичный пучок Синего Чулка.

— Дан Лаворий, один из Трех Столпов Высокого Табурета, — представил мужчину Нал.

— Дядя Ножка от Табуретки, — хихикнула Элька.

— Да осияет вас Лучезарный Свет, дан Лаворий ава Цампан, я сопроводил сюда Посланцев Совета Богов, им неотложно нужно предстать пред Высоким Табуретом, — с приветливой улыбкой поклонился Столпу прекрасный защитник, но что удивительно в ответ мужчина-секретарь не расплылась в обычной для всех беседующих с Гиладом глуповатой улыбке. Наоборот его глаза неодобрительно обежали всю пеструю компанию посетителей и узкие губы разжались, чтобы издать череду высоких, скрипучих звуков:

— Вы понапрасну достигли вершины Твердыни. Высокий Табурет не дает сегодня аудиенций. Я запишу вас в Лист Встреч, он будет явлен в свой черед очам дан Дравелии. Ступайте в Свете.

— Позвольте Высокому Табурету самой судить о неотложности дела. Мы прибыли в ваш мир, откликнувшись на зов — мольбу о помощи из Твердыни — письмо, запечатанное ее печатью из синей глины. Доложите о нашем визите дан Дравелии, Столп, мы готовы обождать несколько минут, — повелительно и даже не без неизвестно откуда взявшейся надменности приказал неизменно любезный Лукас. — Если же Высокий Табурет не изыщет времени, дабы перемолвиться несколькими словами о судьбе Алторана с Посланцами Совета Богов, что ж, мы удалимся и в дальнейшем будем действовать в меру сил и возможностей, руководствуясь сложившейся точкой зрения на проблему.

То ли властные интонации привыкшего повелевать лорда, то ли содержание речи, то ли рука Гала, скользнувшая к рукояти меча, оказали желаемый эффект, но Лаворий несколько секунд помолчал, переваривая сказанное, и, оставив дверь, открытой повернулся спиной к компании и куда-то решительно зашагал.

— Надеюсь, дядя поковылял к дан Дравелии, а не в сортир, — хохотнул Рэнд, уважительно прибавив. — А ты, Лукас, умеешь командовать.

— Я был рожден, чтобы править, мосье, — не без театральности вздохнул маг, входя в залу, — но призвание к чародейству — власти метафизической, влекло меня более властно, нежели власть политическая. Сказано было вроде бы в шутку, но, почему-то Эльке показалось, что в словах мага немало правды.

Прихожая наверху высокой башни оказалась похожа на зал внизу, только здесь по стенам висели красочные шпалеры на явно исторические темы величия благородных данов, по полу стелился бордовый ковер. У настоящего большого окна справа стоял огромный письменный стол, заваленный бумагами (видно, именно в какой-то из них Столп Лаворий грозился записать посетителей) и вдоль стен было понаставлена куча трехногих табуретов ожидания.

"Это чтобы люди привыкали к их обществу, перед свиданием с Высоким Табуретом, — предположила догадливая Элька, примащиваясь на первое попавшееся жесткое сидение и скидывая плащ и куртку на соседние.

Лумал покосился на шаткие сооружения, засопел и остался стоять, не решившись доверить своего мощного молодого тела столь ненадежной поверхности. Гилад, Нал и Гал тоже не присели. Лукас прошелся к высокому зеркалу, оправить прическу и попутно извлек из кармана детектор, чтобы свериться с его показаниями. Стрелка по-прежнему указывала в обозначенном однажды направлении, только цвет ее стал еще более розовым, но до красного ему было пока далеко, а значит, творец мордодралов не скрывался в Твердыне Зад Си Дан. Минтана бочком приблизилась к столу и, распуская завязки плаща, ненавязчиво скосила взгляд на разложенные по столешнице бумаги.

— Давно ты до Старшего Защитника поднялся, Лад? — как бы невзначай поинтересовался у образца безупречного мужества Нал. — И куда это Нашрин подевался? Неужто в отставку подал и ферму купил, как грозился?

— У благородного Нашрина ава Паргора подвело сердце. Прямо на плацу, где новичков защитников тренировал, Старший Защитник упал и более не поднялся. Сие скорбное для всех нас событие случилось две луны назад. Печаль по его преждевременному уходу до сих пор не покинула наши души, да пребудет Нашрин в Лучезарном Свете и да избегнет прикосновения Тьмы. Меня избрали на его место защитники Твердыни, и Высокий Табурет утвердила решение, — без всякого высокомерия и явственно сожалея о человеке, чья кончина обеспечила ему быстрый карьерный рост, отозвался Гилад.

— Да пребудет он в Лучезарном Свете, — эхом произнес традиционную формулировку Нал, искренне огорченный кончиной старого приятеля, и отстал от Лада.

— Смерть с мечом в руке — лучшая смерть для воина, — поддержал разговор, коснувшийся интересной для него темы, Гал, и юный Гилад с обожанием посмотрел в рот своему кумиру, ожидая еще какой-нибудь мудрой мысли.

Элька же чуть не заскрипела зубами от скрытой досады. Она-то была почти уверена, что стараниями команды за время, прошедшее с их первой встречи, обыкновенно мрачные мысли Эсгала приобрели более позитивный окрас, и высокий воин усвоил, что с оружием в руке куда приятнее жить, нежели умирать. Прошлое неохотно отпускало Рассветного Убийцу, но Елена поклялась себе, что сделает все возможное, чтобы друг и защитник вновь обрел полноценную радость бытия, а не только его смысл.

Глава 10. Высокий Табурет

Ожидание, сдобренное тихой беседой, длилось не более пяти-шести минут, и вот плотно прикрытая дверь, за которой исчез Столп, отворилась. Строгий секретарь, одарив посетителей очередным подозрительным взглядом, скрестил руки на груди и торжественно огласил вердикт:

— Высокий Табурет примет вас.

— До чего мы докатились! — тихо пожаловать Элька друзьям из "зазеркалья", — уже испрашиваем позволения поговорить с табуреткой!

— А все начиналось с бесед с самобранкой! — с наигранным возмущением охотно подхватил приколист Рэнд, вольготно развалясь в кресле, — я ведь предупреждал, девочки, разбалуете вы их! Если так и дальше пойдет, скоро ни присесть, ни прилечь нельзя будет, без разрешения мебели!

Лаворий провел посетителей (Гилад естественно потянулся следом) в другую комнату. Только переступив ее порог, гости поняли, что оказались в самой настоящей зале. Высоченные своды потолка терялись где-то вверху, под ногами блистал узорчатый паркет, выложенный символами данов, а вся правая половина стены башни представляла собой сплошное окно, через разноцветный витраж которого струился свет, заливая единственный предмет мебели — высокий трехногий табурет, на котором прямо и очень строго восседала маленькая, худенькая фигурка. Казалось, старушка парит или плывет в лучезарном свете заходящего солнца.

Миниатюрная бабуся в просторном белом одеянии, скрадывающем ее сверхъестественную худобу, с явным усилием приподняла веки и обвела компанию взглядом бледно-голубых, выцветших глаз, разомкнула бескровные губы и молвила:

— Да осияет вас Лучезарный Свет, назвавшиеся Посланцами Совета Богов. С какими вестями прибыли вы Твердыню Зад Си Дан?

Элька ожидала, что услышит шепот, но голос Высокого Табурета был тверд и звучен. С неожиданной болью, девушка поняла, что слышит то немногое, что еще осталось прежним в некогда сильной и могущественной женщине, душа которой упорно цеплялась за немощную плоть и заставляла ее жить силой своего несгибаемого духа. Впрочем, плоти сохранилось настолько мало, что даже будь у знаменитого табурета подпилены не одна, как предлагала Элька, а все три ножки, старушка все равно с легкостью усидела бы на нем.

— Да продлятся дни твои в свете, дан Дравелия, — с легким, но очень изящным поклоном, отозвался Лукас, не употребляя титула старушки и не представляясь сам. — Мы прибыли в ответ на зов вашего мира. В Твердыню же привело нас несколько дел. Позволь представить тебе того, благодаря чьим талантам мы прибыли сюда столь стремительно — трогга Лумала, чей народ заново открыл людям тайны Старых Путей и готов стать проводниками по таинственным тропам — великому творению данов прошлого.

Лумал прижал уши к голове и неловко поклонился Высокому Табурету, стеснительно засопев и отирая вспотевшие ладони о штаны. Трогг так разволновался, что не смог сказать ни словечка.

— Мы рады приветствовать трогга Лумала в стенах Твердыни, — провозгласила старая женщина. На лице ее двигались только губы, и Эльке показалось, что она прилагает неимоверные усилия, чтобы не шевельнуть более не единой частью своего тела.

— Польза от обретения старого знания безмерна! Мы полагаем, что Твердыни было бы нелишне бессрочно нанять всех проводников-троггов. Если не мы, то кто? — прошелестев юбкой, подтвердила Минтана, выступая вперед.

— От Луговины Эда до Гулина он провел нас менее чем за пятнадцать минут, — поддержал свою колдунью Нал.

— С вашим проводником побеседуют Столпы, — быстро, не разводя допросов или придворных реверансов, решила Высокий Табурет, чуть приподнимая руку. Может, бабка и была стара, но мозги у нее пока работали просто отлично, как и предсказывала Минтана. А если колдунья была права и Дравелия сейчас находилась под действием какого-то дурманного зелья, то ее способностью рассуждать можно было только восхищаться.

Лаворий, не дожидаясь иного приказания, подошел к Лумалу и кивком головы предложил ему следовать за ней.

— Так же столкнулись мы с Черной Братией, что силой темных чар пыталась управлять птицами над Гулином, — торжественно продолжил маг. — И заклятье, будучи разрушено, по сотворившим его удар нанесло, вороньим рассудком их награждая. В затворенном амбаре пребывают черные даны, и ключ к их темнице передан мною дан Минтане, дабы могли вы по своему разумению виновным назначить кару.

— Дан Минтана Старшему Защитнику и дану Кинту ключ передайте и сведения те, что потребны для доставки преступников, — снова распорядилась Высокий Табурет.

Гилад нехотя кивнул. Еще более неохотно, понимая, что именно здесь и сейчас будет твориться все самое интересное, но отстоять интересы Твердыни в сделке с троггом и рассказать об амбаре с "птичками" и передать мелок-ключ в надежные руки защитников не менее важно, ушла Минтана. Впрочем, Нал — острые глаза и чуткие уши своей спутницы — остался.

— Но главная причина для нашего визита иная, — вновь вступил Лукас, дождавшись, пока Гилад и Минтана удалятся.

— Лукас, подожди, — позвала, резко выдохнув, Мирей, прогоняя с лица выражение неизбывной муки, и встала. — Не мучайте ее разговором, пожалуйста. Старая женщина очень больна. Ей ужасно тяжело даже просто сидеть, не то, что говорить, слушать и принимать решения. Жутчайшая головная боль. Я ощущаю ее токи отсюда и больше не могу смотреть! Необходимо облегчить страдания!

— А как же темная скверна этого мира, Мири? Ты сможешь? — сочувственно спросила Элька, прекрасно знающая самоотверженность подруги и ее готовность забыть себя ради других.

— Я должна, или не смогу более зваться жрицей Ирилии, — очень упрямо заявила эльфийка, ибо под ее внешней хрупкостью таился воистину стальной стержень. И Елена поняла, что даже Гал, Рэнд, Макс и Лукас вместе взятые не смогут сейчас удержать целительницу в доме.

— Пусть идет, — воин мгновенно встал на сторону жрицы, которой двигал долг.

Обмен репликами занял не более нескольких секунд, и пауза даже не стала слишком заметной, поэтому маг с привычным искусством повернул течение своей речи в нужное русло:

— Впрочем, прежде чем заговорить об этой причине, — молвил хитроумный Лукас, театрально поведя в сторону дланью, — я попросил бы прибыть сюда еще одну Посланницу Богов — целительницу и жрицу Ирилии, ибо она явственно чувствует, что в этой зале находится та, кто неотложно нуждается в ее помощи.

Мирей вспорхнула в залу на вершине башни Твердыни. Девушка из дивных эльфов пришла в мир, погруженный во мглу, и Елена в тот же миг не только поняла разумом, но и поверила, убедилась душой в правдивости слов подруги об осквернении Алторана. Едва эльфийка появилась перед друзьями и незнакомцами, в зале словно стало значительно светлее, будто ясный огонь ее чистой души разогнал наслоения мрака, сквозь которые даже свет солнца казался каким-то тусклым и слабым, но привычные ко всему люди не могли этого заметить.

Вот так, в ореоле света, с мягкой заботливой, полной сострадания улыбкой на губах, Мирей приблизилась к старой женщине на Высоком Табурете. Положив обе тонкие руки ей на плечи, попросила, изливая на дан Дравелию свет янтарных глаз:

— Позволь мне помочь тебе, бабушка!

— По-твоему я нуждаюсь в помощи? — проскрипела несгибаемая старуха.

— Если Мирей тебе не поможет, через несколько дней, максимум через две седмицы ты умрешь, — сурово и тяжело, как кирпич на ногу, обронил Гал. — А вместе с твоей смертью треснет и предпоследняя печать на Узилище.

Эльфийка метнула на воина косой сердитый взгляд — кто же говорит о смерти в присутствии больного? — но не стала оспаривать фатального прогноза. Только Элька, подкравшись к Галу, шепнула, ухватив его за руку и потянув за рукав:

— Ну и диагноз! Ты еще и целитель, о многогранный кристалл талантов?

— Нет, я оборотень, — негромко ответил Гал, осторожно сжав на секунду пальцы Эльки, — и мой нюх еще никогда меня не подводил. Я чую болезнь, как скверну.

— Что ты можешь того, на что не способны наши лекари? — спросила эльфийку дан Дравелия, еще не уступая полностью. Тень муки проскользнула по ее лицу.

— Я должна посмотреть. Не знаю, смогу ли я тебя вылечить полностью, но укрепить тело мне по силам и уж конечно убрать боль, — по-прежнему ласково ответила Мирей, не снимая рук, лежащих на плечах женщины.

— Хорошо, я прошу, помоги мне, — сдалась Высокий Табурет, и после этих слов словно перестала нести печать своего титула, став просто невыносимо исстрадавшейся, уславшей от бесконечной боли старухой.

— Сделаю все, что смогу и на что будет воля Ирилии, — пообещала целительница, и ее теплые руки двумя птицами вспорхнули с плеч Дравелии и осторожно опустились на голову больной.

Мирей выпустила силу целительницы, дарованную ей талантом, помноженным на благословение богини и начала внимательно исследовать организм пациентки, ища причину болезни и осторожно отгораживая ее от терзаний боли. Глубокий вздох и непередаваемое радостное удивление в глазах Дравелии показало, что старухе стало значительно легче. Она перестала сопротивляться лечению и целиком отдалась чутким рукам эльфийки, более не противясь ни душой, ни телом ее помощи. Мири прикрыла глаза, погрузившись в свою работу, губы привычно шептали молитву Ирилии. Пальцы целительницы, поглаживающие голову старой женщины, слабо засветились — источник боли был найден и распознан. Жрица слегка нахмурилась, обдумывая методы устранения недуга и собирая силу. Ладони целительницы сияли уже так ярко, что казались отлитыми из текучего серебра. Постепенно стали сиять не только руки, но и вся фигура жрицы. Свет перетек на ее пациентку, окружив двух женщин светящимся ореолом, за которым были видны лишь смутные очертания тел. Это продолжалось не долее нескольких минут. Волшебное сияние угасло, и Мирей, переводя дыхание, отступила в сторону. Как ни устала эльфийка, но радостная улыбка не покинула ее лица: целительница праздновала победу: она выступила против болезни и победила!

— Все? — неуверенно спросила дан Дравелия, доверчиво поднимая на девушку взгляд.

— Ты здорова, я убрала опухоль, давившую на мозг, — просто ответила Мирей.

— И без всякой трепанации черепа, — восхитилась Элька, всегда наблюдавшая за целительскими действиями подруги с удовольствием не меньшим, чем то, которое получала от созерцания ворожбы Лукаса, — филиппинские хиллеры отдыхают. Да еще и на пластическую хирургию время нашлось!

— Ого! — потрясенно выдохнул Нал, откровенно пялясь на Высокий Табурет, и выпалил, подтверждая своими словами наблюдения Эльки. — Да вы дан Дравелия словно годов сорок скинули!

— Таково действие целительных сил, дарованных Ирилией. Они сняли скверну проклятия, разлитую в вашем мире, ту, что не дает магам прожить надлежащий срок и старит их до времени, — не особенно ценя косметический эффект от своего вмешательства, затронувшего только одного человека из многих тысяч, пояснила эльфийка, обернувшись к воину.

Старая, нет теперь уже не более чем зрелая, леди поднялась со своего важного сидения и быстро подошла к одному из узких вертикальных зеркал, вмонтированных в стену и призванных отражать свет таким образом, чтобы эффектно освещать Высокий Табурет. Из зеркала на дан Дрвелию посмотрела не сморщенная старуха с угасшим от непрерывной боли взглядом, а женщина в возрасте, но с еще гладким, тронутым лишь несколькими резкими мимическими морщинами лицом. Голубые глаза сверкали решительно и твердо, бескровные губы порозовели, даже на щеках появилась тень румянца. С рук исчезли пигментные пятна, разгладилась кожа.

— Не могу поверить! Удивительно! То, что я снова… После стольких лет… — поднеся ладонь к лицу, выдохнула Высокий Табурет, позволив себе несколько секунд простой человеческой радости от возвращения здоровья и красоты. — Чем я могу вознаградить тебя, великая целительница?

— Мне пора уходить, — Мирей поднесла руку к жилке, нервно пульсирующей на виске, словно ища защиты от мрака, — но я буду благодарна, если ты выслушаешь моих друзей и захочешь помочь им, прибывших на Алторан ради блага твоего мира.

— Это меньшее из того, что я могу сделать, — согласилась дан Дравелия, и эльфийка исчезла, на прощание ласково улыбнувшись своей исцеленной пациентке.

Дома Мирей радостно приветствовали Рэнд и Макс, усадили в кресло, напоили любимым земляничным соком, а вор еще и присовокупил восторженно:

— Блеск, подружка! Ты здорово потрудилась! Эта старушка теперь у наших ребят из рук есть будет!

— Я хотела только помочь ей, убрав боль, — крутя бокал с соком в тонких пальцах, укорила эльфийка вора, выискавшего в ее благородном поступке столь низменный подтекст.

— Одно другому не помеха, как говорит Элька, — пощекотав мягкий животик крыса, цинично ухмыльнулся Рэнд, снова уставившись на экран.

А в высокой башне дан Дравелия, решительно отложив любование своей сильно посвежевшей внешностью и честно выполняя обещание, данное целительнице, вежливо предлагала гостям:

— Я полагаю, нам предстоит серьезный разговор. Не лучше ли будет пройти в другую комнату, более подходящую для бесед.

— А там есть стулья? — нахально полюбопытствовала Элька, многозначительно уставившись на одинокую высокую табуретку в зале, где посетителям любого ранга сидеть явно не полагалось, а если и полагалось, то для этих целей предназначался только несомненно красивый, но очень жесткий паркетный пол.

— Там есть диваны и кресла, а если я побеспокою Риуму и Кадену, то отыщется вино, горячий лайс, печенье, кекс и сыры, — тонко улыбнулась глава данов Алторана, показывая, что прекрасно поняла намек.

— Их опять будут кормить и спаивать! — возмутился несправедливости жизни Рэнд с видом вечно голодного и испытывающего жажду страдальца.

Высокий Табурет направилась куда-то в северо-западном направлении к стене залы. Но пока Элька задумывалась, а не съехала ли малость крыша у волшебно омолодившейся колдуньи, дан Дравелия взялась за что-то невидимое и тут же оказалось, что она открывает дверь. Чары маскировки удачно прятали ее в стене зала от сторонних наблюдателей.

Глава данов не обманула. В просторной и светлой комнате, в которую гости прошли через маленький коридорчик, действительно нашлась и мягкая мебель, с готовностью принявшая в себя тела, уставшие от седел и жестких лавок, и столик с легкой закуской. Последний был проворно сервирован двумя весьма миловидными послушницами с длинными косами и яркими сияющими любопытством глазками, посверкивающими из-под скромно опущенных ресниц. Помолодевший облик Высокого Табурета явно произвел на них сильное впечатление, но ни слова вопроса не слетело с хорошеньких губок. Судя по всему, в Твердыне основательно относились к дисциплине и учили не только владению магическими силами, но и умению держать язык за зубами. Элька, никогда не стремившаяся по-настоящему скрывать свои чувства и всегда лепившая то, что придет на ум, тут же прониклась к дрессированным девушкам некоторой толикой сочувствия.

Налив в тонкостенные чашки, расписанные веселыми голубыми цветочками, горячий, благоухающий, словно свежескошенное сено и ящик со специями одновременно густо-коричневый напиток, девушки удалились, оставив Высокий Табурет наедине с гостями и Налом. Элька вдохнула аромат лайса, нашла его вполне аппетитным и пригубила. Невообразимая жаркая горечь наполнила рот девушки. Подавив закономерное желание выплюнуть гадость на ковер, Елена с трудом проглотила жуткую дрянь, по сравнению с которой противный ташит Эсгала казался настоящим деликатесом, и поспешно отставила чашку, решив, что ни за какие коврижки она больше не прикоснется к местному аналогу чая. Воин же с видимым удовольствием прихлебнул лайса и даже улыбнулся.

Заметив страдания девушки, дан Дравелия вежливо пододвинула к ней маленький пузатый горшочек с торчащей из него серебряно ложечкой и предложила:

— Лайс без меда мало кому по вкусу приходится, положи пару ложек, попробуй!

Элька недоверчиво покосилась на горшочек и на свою чашку с жутким напитком. Ей казалось, что невозможный лайс не спасет ни сахар, ни варенье, ни мед. Но никогда девушка не отвергала нового только из-за личных предубеждений, и потому сделала так, как сказала Дравелия. Щедро добавив меда в чашку, Елена добросовестно размешала его и осторожно пригубила. Подумала, оценивая вкусовые ощущения, и расплылась в улыбке:

— Здорово! Спасибо за рецептик! Похоже на чай и кофе одновременно с добавлением ванили, гвоздики и корицы! Надо будет самобранке заказать на завтрак!

Вслед за Элькой лайс попробовал и осторожный, предпочитающий испытывать новшества на других, Лукас. Нал же, игнорируя женский напиток, сразу налил себе вина и взял хороший ломоть острого твердого сыра.

Представившись и сказав пару комплиментов хозяйке относительно экзотического вкуса лайса и свежих кексов, испеченный на кухне Твердыни, маг осторожно заговорил о делах:

— Дан Дравелия, мы получили весть о беде Алторана, призыв о помощи из Твердыни Зад Си Дан и откликнулись на него…

— Призыв? — явно не понимая, о чем идет речь, переспросила Высокий Табурет.

— Ха, а сушеная селедка Минтана была права. Бабушка ни сном, ни духом о письмеце. Что-то сейчас будет! — хмыкнул Рэнд, дружески толкнув Макса локтем в бок.

— Это уже не важно, — с философским спокойствием заметит Шпильман, поднимаясь с пола. Парень очень легко терял свое ненадежное равновесие. — Разогнавшееся колесо не остановить!

— Да, — ничуть не показывая неловкости ситуации, с достоинством подтвердил Лукас, одновременно отвечая и на вопрос Высокого Табурета и на резюме Шпильмана, — письмо, скрепленное печатью из синей глины, адресованное Лучезарному Свету, попавшее в Совет Богов и переправленное к нам для ответа.

— Что?! — брови дан Дравелии взметнулись вверх, а потом гневно сошлись на переносице, бледно-голубые глаза заледенели, руки сжали подлокотники кресла. Не добрая милая женщина, чаевничающая с гостями, а властительница Твердыни предстала перед посланцами Совета Богов. — Я могу увидеть этот документ?

Лукас молча кивнул, протянул руку. Рэнд, громко сетуя на то, что его превратили в мальчика на побегушках, и требуя премиальных, вскочил с кресла, прошмыгнул к столу заседаний, схватил послание и переправил его через зеркало в театрально протянутую длань мага.

Мосье с вежливым полупоклоном вложил компрометирующий документ в руки Высокого Табурета. Женщина впилась глазами в строчки текста, печать, сломанную хаотической магией Эльки и ножом. Губы дан Дравелии сжались в тонкую полоску. Подлинности магической печати отрицать было невозможно. Глубоко вздохнув, чтобы прогнать налетевший приступ гнева, колдунья скорбно промолвила:

— Бумага из моего кабинета, моя печать и синяя глина из секретного ящика. Но без моего ведома и благословения отправлено сие послание. Без моего согласия приложена главная печать Твердыни и использована глина. Не знаю я, знаком чего служит это письмо: измена ли свила себе гнездо в наших стенах или несусветная глупость!

"Если бы Боги узнали, что их пытаются к чему-то принудить, то могли разгневаться и вообще стереть Алторан с лица Вселенной, — мысленно согласилась с Дравелией Элька, уже просвещенная друзьями о неистовых характерах и непостоянстве многих богов. — Подпавшие под власть зла обыкновенно сильно пекутся о собственной шкуре и не стали бы столь банально подставлять целый мир, в котором живут. Но с другой стороны, неужели среди данов есть идиоты или идиотки, способные поверить, что смогут диктовать условия богам? А что если…"

Еще не выкристаллизовавшуюся мысль Елены озвучил сообразительный Лукас, великодушно придав своему сообщению вид командного мнения:

— У нас есть предположение. Возможно, те, кто писал послание, не знали о свойствах синей глины. Думаю, виновных легко можно обнаружить. Имея на руках письмо, мы можем сплести заклятье поиска по принадлежности и выявить составителей петиции.

Дан Дравелия с готовность кивнула, ей не терпелось поглядеть в глаза тем, кто за ее прежде немощной спиной плел интриги, допросить со всем тщанием и сурово покарать.

— Но как бы то ни было, — мудро заметил маг, стремясь несколько усмирить гнев Высокого Табурета. — Судьба выбирает странные пути и ведет ими людей, не зависимо от их целей и желаний. Пусть это послание не отправлено вами или с вашего разрешения, дан Дравелия, но за то недолгое время, что нам довелось провести на Алторане, мы успели заметить, что мир нуждается в помощи со стороны. Каковы бы не были мотивы составителей петиции, их действия обернулись лишь во благо Алторану…

— Позвольте мне самой судить об этом, дан Лукас, — сухо промолвила женщина, упрямо поджав губы, и с такой силой впилась в ручку чашки, что будь у нее мужская мощь, туго пришлось бы бедной ни в чем не повинной посудине.

— Кстати, а не обойтись ли нам без поисковых заклятий? — неожиданно с энтузиазмом предложила Элька, глянув на закатное солнце в окно Твердыни. Пусть команда перенеслась на Алторан из своего позднего утра, но в этом мире, судя по всему, уже тогда был разгар дня, который медленно, но неумолимо приближался к концу. Следовало поторопиться, чтобы уложится в срок. Тратить на одно поручение больше одного дня, возвращаться домой, ночевать и снова браться за работу очень не хотелось. Елена любила, когда все происходило быстро, и давно почти перестала задумываться над той умопомрачительной скоростью и ловкостью, с которой ее коллеги решали проблемы, над которыми годами, если не веками, бились несчастные миры. Иногда все, что было по-настоящему нужно, так это простой взгляд стороны, не замешанной в конфликте. — Гал, разве ты не сможешь учуять того, кто писал письмо?

Воин, которого никто и никогда, до присоединения к команде не использовал в качестве полицейской ищейки, вместо ответа пожал плечами и, взяв главную улику, острожено потянул носом воздух, вобрав в себя тысячи запахов, среди которых оборотень легко вычленил нужные. Наблюдая за его манипуляциями, Дравелия деловито спросила:

— Мне вызвать в большой Зал Собраний всех данов и защитников Твердыни, чтобы Эсгал мог установить виновных?

— Нет нужды, — ответил воин, чей уникальный нюх уже подсказал ответ и отложил послание. — Я знаю, кто писал письмо, и уже видел этих девушек.

— Девушек? — удивлению дан Дравелии не было предела, она едва не расплескала лайс. Мало того, что в Твердыне плелись коварные интриги, так еще в них уже стали участвовать какие-то девицы, а не опытные, зрелые колдуньи.

— Они накрывали нам стол, — Эсгал кивнул в сторону чашек, кексов и остатков сыра. (Омолодившаяся Дан Дравелия подкреплялась с весьма здоровым аппетитом, словно наверстывая то, чего так долго была лишена).

— Риума и Кадена? — от неожиданности Нал поперхнулся вином. Уж чего-чего, а такого от маленьких незаметных мышек-послушниц, прислуживающих Высокому Табурету, он явно не ожидал, впрочем, изумление Дравелии тоже можно было черпать половником.

— Вы уверены? — на всякий случай уточнила колдунья, восставая из кресла и поднимая с маленькой подставки магический колокольчик вызова.

Воин утвердительно кивнул, а Элька убежденно подтвердила:

— Уж если Гал что-то говорит, значит, на все сто уверен, можно не сомневаться!

Более не мешкая, Высокий Табурет позвонила. В комнате очень быстро, словно только и ждали вызова, возникли две девушки в аккуратных чистеньких нежно-голубых платьицах послушниц. Парочка замерла, ожидая распоряжений дан Дравелии. Нал чуть подался вперед, чтобы быть готовым физически пресечь действия заговорщиц, буде они направлены на собравшихся вокруг стола, Гал встал и неслышно, словно привидение сместился за спины девушек, отрезая им путь к отступлению.

Дан Дравелия пронзила послушниц суровым и острым, словно стилет, взглядом ("Так вот у кого Минтана научилась так смотреть", — с ходу решила Элька), разомкнула уста и, положив длань на главную улику — послание к Лучезарному Свету, с холодным гневом изрекла:

— Перед тем, как назначить наказание, я хотела бы услышать ваши объяснения, послушницы Риума и Кадена!

Побледневшие, потом покрывшиеся алыми пятнами румянца, девицы моментально опознали документ на столе, невольно попятились от разгневанной женщины, но не сделали попыток напасть или скрыться от правосудия. Они беспомощно переглянулись, задрожали, как осиновые листочки, и разревелись словно перепуганные девчонки, впрочем, они, по сути, и были таковыми.

С жалостью поглядев на рыдающих "заговорщиц", Элька констатировала:

— Да, вряд ли целью из диверсионной работы был подрыв мощи Твердыни.

— Я жду! — неумолимо приказала дан Дравелия, не подавая вида, что страдания девушек произвели на нее хоть какое-то впечатление.

— Мы не хотели… Мы не знали… Мы не думали…, - сбивчиво начали всхлипывать девицы, размазывая слезы по лицам.

— Прекратите реветь! Не думали раньше, поразмыслите теперь! Хватило ума написать письмо, так сумейте и объясниться, — без всякой жалости к проштрафившимся девицам рыкнула Дравелия, словно львица, вознамерившаяся отшлепать шаловливых котят.

Что удивительно, окрик подействовал. Перемежая речь несвязными вскриками, всхлипами, местоимениями и междометиями "заговорщицы" принялись рассказывать:

— Мы не хотели ничего плохого, Высокий Табурет! Вот чем угодно поклянемся, хоть Лучезарным Светом и Колесом Перерождений! Совсем не хотели, а только терпеть уже мочи не было, мы все перепробовали, и так и эдак пытались, а потом решились на последнее средство! Ведь в Своде молитв Яэтары написано, что в Свете мольбы все пребудут и дано будет, за других просящему, втрое более, чем просящему за себя. Вот мы для большей надежности у вас бумагу взяли, мастику для печати и даже печать саму. Думали, за дело благое простится Светом, а вы и не узнаете. Записали молитвенную просьбу, на алтарь возложили, освятить хотели, а она — пуф! И исчезла! Мы каждый закуток в храме обыскали, но так и не нашли ничего. Понадеялись, дуры, что молитва наша принята, а только все зазря вышло! Гилад, как смотрел на нас, словно сквозь витраж, так, так и не смотрит!!!

— Причем здесь Старший Защитник Твердыни, он тоже участвовал в вашей глупой проделке? — отчетливо осознавая, что стала жертвой не злостного заговора, а идиотской выходки пары соплюшек, выставившей ее в не лучшем свете перед Посланцами Совета Богов, Дравелия вовсе не собиралась менять гнев на милость.

— Нет!!! Нет!!! Он ничего и не знал, только мы же из-за него все написали, — слезы хлынули из уже основательно припухших глаз с новой силой, а розовые щечки так и вовсе стали пурпурными от смущения, но делать нечего, девицы продолжили исповедь:

— Мы же знаем, что раньше и даны могущественнее были и колдовали сильнее и жили дольше, а мужчины даны на женщинах женились, а не друг с другом любились. Это все как Темного в Узилище заточили, так и началось! Мстит он нам всею злобною своею силою, тварей напускает, силу пятнает! Вот мы и просили Свет Лучезарный спасти нас, чтобы как прежде было! Тогда бы Гилад на нас бы внимание обратил! Он такой душка! Такой красавчик! От него же все женщины Твердыни без ума…

Девицы еще продолжали покаяние, но Эльке, да и всем прочим членам команды все уже стало ясно. Риума и Кадена, изнемогая от неразделенной любви, сочинили и возложили на алтарь письмо-молитву в надежде вернуть красавчика Лада к нормальной ориентации. Как уж они собирались делить его, буде Лучезарный Свет внемлет их молитве, оставалось неизвестным, то ли подружки решили бороться с проблемами по мере их поступления, то ли пользовать очаровательного защитника по очереди, то ли одновременно. Но видно нужда и сила их молитвенного желания была столь велика, что петиция дошла до Совета Богов, а далее, соответственно, угодила на стол команде. И завертелось!

Решив, что наслушалась оправданий послушниц сверх всякой меры, Высокий Табурет властным взмахом руки прервала исповедь и вынесла окончательный и не подлежащий обжалованию приговор:

— Я не буду судить о ваших желаниях и способе, который вы выбрали для их осуществления. Пусть вас рассудит Свет Лучезарный, ибо он принял вашу молитву. Но кража синей глины и самовольное использование моей печати — проступки вполне земные, и кару вы понесете не в следующем перерождении, а ныне. Ступайте к Столпу Корделии, покайтесь в сих прегрешениях и испросите достойного вашей провинности наказания.

— Да, Высокий Табурет, — проревевшиеся девицы до слов Дравелии, очевидно, считавшие, что доживают последние минуты если не в жизни, то в чине послушниц Твердыни точно и будут навеки с позором изгнаны из рядов данов, присели в глубоких реверансах. Это более походило на неудавшуюся попытку упасть ниц, и на подгибающихся ногах выползли из комнаты. Гал уступил им дорогу.

Как только проштрафившиеся горе-интриганки убрались из комнаты, дан Дравелия тяжело вздохнула и прошептала, явно прилагая усилия, чтобы не закрыть ладонями лицо:

— Какой стыд! Две малолетние идиотки!

— Вам нечего стыдится, Высокий Табурет, — вкрадчиво заметил Лукас. — Промысел Высших Сил, что ведут по жизни всех и каждого из нас, и миры, и всю Вселенную воистину непостижим. Они подчас используют весьма… неожиданные орудия, но, поскольку Вселенная продолжает существовать, мы можем судить, что выбор их оправдан, каким бы странным и нелепым не казалось нам происходящие, оно имеет глубинный смысл.

— Это он о нас, что ли? — риторически загордился Рэнд.

— Вы хотите сказать, что Лучезарный Свет внушил двум дурочкам мысль сочинить это нелепое письмо? — удивилась Дравелия, никогда не приписывающая предмету своего поклонения столь вопиющего легкомыслия.

— Нет, — мягко возразил маг, — я говорю о том, что Высшие Силы, обеспокоенные происходящим в Алторане, использовали мысль девушек о письме-молитве для того, чтобы донести зов о помощи из вашего мира к тем, кто способен помочь. Риума и Кадена действовали по собственному разумению, но в силу определенных обстоятельств их поступок имел куда более далеко идущие последствия, чем обыкновенная глупая выходка. Был отправлен зов, и я льщу себе надеждой, что он пришел по адресу. Мы, Посланцы Совета Богов прибыли в ваш мир.

— С какой целью? — поинтересовалась дан Дравелия, оправившаяся уже настолько, чтобы сделать несколько глотков лайса. — Вы попробуете укрепить печати?

— В письме заключена просьба избавить ваш мир от темного гнета, мы постараемся исполнить ее, — "скромно" признался Лукас, не вдаваясь в подробности процедуры. — За это нам и платит Совет Богов.

— Вы сразитесь с самим Темным? — благоговейно выдохнула Высокий Табурет, не в силах поверить, что запросто пила лайс с богоборцами.

— Прежде, чем принять окончательное решение относительно ответа на этот важный вопрос, — начал Лукас, в отличие от Гала отнюдь не горящий желанием записаться в команду богоубийц, буде в Узилище воистину пребывает божество, — мы должны побывать у озера Аверуса, ныне носящего имя Последний Страж, подняться на гору Арродрим, посмотреть своими глазами на Узилище. Собственно ради вашего разрешения мы и посетили Твердыню. Во время изучения места заточения, нам не хотелось бы отвлекаться на переговоры со Стражами Узилища.

— Вы излечили мой недуг, с которым тщетно боролись лучшие даны-лекари Твердыни, — задумчиво промолвила Дравелия. — Я видела изначальный свет в душе той, что исцелила меня. Но достанет ли ваших сил, чтобы противостоять Властелину Беспорядка? Не знаю… Вы пока не представляете всей бесконечной мощи Владыки Теней, но имеете право сами убедиться в его могуществе. Я дам вам нечто большее, чем пропуск к Узилищу и да поможет вам Лучезарный Свет, ибо я буду молиться о том, чтобы вам удалось хоть что-нибудь!

Высокий Табурет отставила чашку и поднялась. Женщина приняла решение и не собиралась более мешкать. Она подошла к невысокому резному шкафчику без ручек, нажала на какой-то выступ в украшавших его завитушках, открыла дверцу. Рука нырнула в глубины волшебного сейфа и, судя по щелчкам и едва слышным шорохам, на ощупь произвела в его недрах какие-то загадочные манипуляции прежде, чем появиться на белый (точнее закатный) свет со свитком в пальцах. Притворив створку шкафчика, Дравелия вернулась к столу и протянула Лукасу свиток, скрепленный уже известными команде печатями.

Тот с полупоклоном принял его и не замедлил ознакомить с содержимым свой любопытный нос. Понимая, что друзья способны простить ему многое, но не сокрытие тайны, маг зачитал вслух:

— Именем Высокого Табурета Твердыни Зад Си Дан провозглашаю: предъявитель сего документа действует с моего полного разрешения и благословения. Всякому, прочитавшему данное послание, надлежит не препятствовать его действиям, а, напротив, по просьбе предъявителя оказывать всемерную помощь и поддержку.

"Где-то я это уже слышала или читала, — мысленно задалась вопросом Элька, почесав нос. — Уж не у старика ли Дюма?"

Нал же издал едва слышный звук, не то хрюканье, не то кашель, будто кусочек кекса с мелкими яблочными цукатами и корицей пошел ему не в то горло, и пораженно пробормотал:

— А я то всегда думал, что Привольный Свиток — это миф…

— Там, где мы появляемся, мифы становятся реальностью, — гордо задрав носик, заявила Элька, весьма довольная тем, что теперь не читает взахлеб книжки о чужих приключениях, а сама творит волшебство, или, если быть более честной самой с собой, скорее, хаотическое волшебство творится через нее, изливаясь во внешний мир.

— Вы останетесь в Твердыне передохнуть перед дорогой к Арродриму? — предложила Высокий Табурет, которой еще об очень многом хотелось спросить странных пришельцев, первыми за несколько столетий каким-то образом перебравшихся через накрепко замкнувшуюся границу мира.

Благодаря чудесным перстням команды у дан Дравелии, как и у многих других даже очень недоверчивых граждан и гражданок, не возникло и тени сомнения в том, что ее гости именно те, за кого себя выдают. Она охотно шла "на сотрудничество с органами". Но это отнюдь не исключало ее страстного, скрываемого под маской чуть отстраненного интереса, желания поподробнее разузнать о целях, намерениях, степени могущества, источниках из которых черпается сила для столь великого, как полное исцеление и омоложение тела колдовства, и многом-многом другом. Уж что-то, а задавать правильные вопросы и отдавать нужные приказания Высокий Табурет умела всегда. Благодаря этому и сидела до сих пор на столь важном, но чертовски неудобном сидении, как трехногая шаткая табуретка главного в Твердыне, а следовательно и "ответственного за все и за свет" лица.

Вот только Лукас вовсе не собирался идти навстречу дан Дравелии. Скорбно-вежливое выражение его симпатичной физиономии ясно дало понять, что предложенный приют будет отвергнут еще раньше, чем велеречивый маг разомкнул уста, предварительно, правда, предусмотрительно спрятав свиток во внутренний нагрудный карман камзола:

— Просьбам миров к Совету Богов нет числа, потому и нашей работе нет ни конца, ни края, она воистину бесконечна. Откликаясь на зов, мы понимаем, что, помогая одной беде, временно оставляем безответной другую, возможно еще более жаркую мольбу. Чем скорее мы поможем вам, тем…

— Быстрее вернетесь домой ужинать, а то самобранка нам бойкот за нарушение режима объявит, будем на голодном пайке сидеть, — бодро брякнул Рэнд, а Лукас, не подав виду, что слышал хохму приятеля, продолжил в той же патетической струе:

— Быстрее возьмемся за решение следующей задачи.

— Вот необоримый труд, воистину достойный любого дана и защитника, — уважительно подтянул Нал, выпрямляясь в кресле, словно отдавал честь.

— Понимаю, — не менее благоговейно склонила голову дан Дравелия, проникнувшись сознанием момента, — но, надеюсь, у вас достанет времени, чтобы прислать нам весть, когда все…закончится, как бы оно не завершилось…

— Если с нами и дальше будут в качестве сопровождающих защитник Нал и дан Минтана, то, без сомнения, они первыми узнают о том, что произойдет у Узилища, и со всей возможной поспешностью передадут известие вам, — открутился маг от обязательства о докладе в Твердыню.

— Мы пришли ради помощи Алторану, но не служим никому из здешних властителей, ни перед кем не держим ответ, кроме собственной совести, чести и чувства справедливости. Не подотчетны мы и вам, Высокий Табурет, дан Дравелия. Эта свобода лишь во благо самому вашему миру, ибо помогает нам быть беспристрастными судиями и не зависеть от частного мнения или мнения большинства. Мы не в и не над Алтораном, мы вне его, — завершил Эсгал очень длинную, но зато исчерпывающе обосновывающую философскую концепцию действий команды речь, к молчаливому преклонению алторанцев и вящему изумлению коллег, нечасто слышащих от молчуна-воителя столь длинные монологи.

— Ну ты и загнул! — с насмешливым уважением протянул Рэнд, борясь со внезапно нахлынувшим смущением, словно где-то в глубинах его лукавой души зашевелились чувства, намекавшие на то, что вся работа пройдохи на Совет Богов не только сплошное, хорошо оплачиваемое развлечение, но и великий долг, добровольно взваленный на плечи.

А Элька задумалась над тем, каким был Гал когда-то давно, когда носил имя Рассветного Воителя — Меча Дэктуса, бескомпромиссным и строгим, делящим мир лишь на черное и белое, не признававшим не то, что других цветов, а даже оттенка серого.

"Правы легенды, — решила девушка. — Почти святой воин, безгранично убежденный в своей правоте и праве на истребление того, что считает Тьмой, и не только уверенный в своем высшем, дарованном богом, праве, но и пробуждающий эту веру в других, вопреки сомнениям. Это было страшно… Но с тех пор Гал, к счастью, многое пережил и сильно изменился. Должно быть, для него жутким стрессом стало осознание возможности собственных ошибок, поэтому теперь, хоть он и настаивает на своей точке зрения с упорством маньяка, но все-таки не бросается в бой, не выслушав аргументов друзей."

— Я схожу за Минтаной, — посчитав диалог законченным, Нал поднялся и неслышным шагом разведчика вышел из комнаты. Гости допили лайс, а Элька, симулируя неумеренный аппетит, втихую переправила здоровенный кусок оставшегося кекса ребятам в зал совещаний.

— Вот оно проявление высшего благородства! — умилился Рэнд, подхватывая кусок и торжественно размещая его на вышитой салфетке. — Элька, ты моя самая любимая девушка! Ты никогда не дашь другу умереть жестокой смертью во цвете лет!

— Так ты, что ли, с голоду умираешь? — не веря ушам своим, чуть насмешливо удивился Макс, заглянув для проверки под стол в мусорную корзину, полную огрызков фруктов, фантиков, пустых пакетиков, пакетов и бутылок.

Понимая, что при таких очевидных вещественных доказательствах ему не удастся свалить вину за отходы трапезы на "обжору" Мирей и неуемный аппетит Рэтика с крошкой Мышей, Фин наставительно пояснил:

— Я имею в виду, что благородная Элька не даст мне захлебнуться слюной, над тонким ароматом этой восхитительной сдобы! Обожаю корицу! — откромсав треть кекса, Рэнд тут же впился в него острыми зубами и демонстративно застонал от удовольствия. Всегда приятно съесть кусочек того, что на твоих глазах только что уплетал кто-то другой.

— Да уж, специи и приправы ты любишь, — вспомнив, каким количеством соусников и баночек с приправой обставляет каждую трапезу вор, согласилась Мирей и тоже отщипнула себе кусочек кекса. Да и Максу заботливая эльфийка отрезала долю, опасаясь давать острый предмет в руки Шпильману, гениальному не только по части изобретений, но и в способности нанести своему телу максимальный урон за минимальное время. Мыша и крыс тоже получили по кусочку и быстро, с благодарным писком сметелили угощение.

Гал смущенно хмыкнул, устыдившись того, что не догадался угостить друзей и встал, показывая, что готов приступить к исполнению обязанностей. Вернулся Нал и Минтана, уже кратко введенная своим защитником в курс планируемой операции. Элька сбегала за своей верхней одеждой, оставленной в приемной, и надела куртку, справедливо посчитав, что у Узилища может быть не все ладно с погодой, как-никак не к мишке плюшевому в гости команда собралась.

— Как там Лумал? Доволен? Отдала мелок охотникам на "птичек"? — с ходу выдала пулеметную череду вопросов Элька.

— Ты многое успела рассказать троггу о деньгах и наших обычаях, — не без удивления заверила девушку-колдунью Минтана. — Лумал быстро научился торговаться, и Твердыне не удастся обвести его вокруг ушей.

— Да уж, такие уши просто так не обведешь, значит, мы можем отправляться к Арродриму, — безмерно гордясь своими преподавательскими талантами, констатировала Елена.

— Что до амбара с Темной Братией, то Старший Защитник Твердыни Гилад лично возглавит отряд. Я передала ключ-мел дану Корандису. Этот достойный человек позаботиться обо всем прочем.

— Здорово! — довольно улыбнулась Элька и обернулась к Лукасу.

— Помолитесь за нас Лучезарному Свету, дан Дравелия, — попросил на прощанье маг, желая сделать женщине приятное.

— Да будет он вам защитой, Посланцы Совета Богов, — искренне напутствовала уходящих Высокий Табурет, ожидая какого-нибудь чуда напоследок, и чудо случилось: прямо у нее на глазах Посланцы Богов, Минтана и Нал исчезли из комнаты.

"Проводив" гостей, дан Дравелия глянула в полыхающее закатом окно и решительно проигнорировав заманчивую мягкость кресла, вышла из комнаты. За то время, пока неизлечимый недуг терзал ее плоть, лишая возможности четко мыслить, накопилось столько дел… А самым главным из них было вновь напомнить Твердыне о Высоком Табурете. Женщина чувствовала небывалый, а, может быть, изрядно подзабытый в безнадежной борьбе с болезнью, прилив сил, шаг ее был тверд, а головка решительно поднята вверх. Впервые за многие дни, слившиеся в один бесконечный кошмар боли, она по-настоящему жила и надеялась, смела надеяться на то, что если не все, то хотя бы самое главное будет хорошо, что мрачный конец Алторана — разрушение печатей на Узилище Темного, спрогнозированное Люсином и Теламом, и в самом деле не состоится.

Глава 11. Перед Узилища

Ночная тьма, такая непроглядная, что звезды казались умирающими огоньками лучин, а само небо черной дырой в никуда, окружила команду, обхватила со всех сторон сотнями удушающих покрывал.

— Что за хренотень? — громко удивилась Элька, нарушая торжественный ужас момента. — Мы что по дороге где-то во времени заблудились? Только что закат был! Не на крайнем севере или юге, вроде бы, чтоб столь резко темнело.

— Не знаю уж как там у вас на Алторане со временем, а по-нашему вы всего секунду назад в Твердыне были, — подтвердил из кресла удивленный Рэнд.

— Какой странный феномен, — в унисон с вором увлеченно констатировал Макс. Чувствовалось, что Шпильман не отказался бы исследовать уникальное явление прямо на местности.

— Печать Мрака, — чуть слышно прошептала Мирей и зябко поежилась, словно из зеркала на нее повеяло зимней стужей. Вот ее в эту темень не затащили бы и насильно.

Рационально решив, что любые загадки лучше всего разгадывать на свету, Лукас вызвал сразу несколько больших светящихся шаров для улучшения видимости и озарил небольшой участок довольно невзрачной холмистой равнины. Минтана попыталась последовать его примеру, однако с ее пальцев сорвалось лишь пара жалких искр, угасших практически сразу. Но даже эти потуги стоили колдунье таких героических усилий, что капельки пота выступили на лбу упрямицы.

— Все, как рассказывали, — хмыкнул ничуть не удивленный происходящим рыцарь Нал и с какой-то злой безнадежностью сплюнул в высокую, но какую-то чахлую траву.

— Что именно? — уточнил Гал, бесшумно извлекая из ножен меч. Клинок мерцал странными, как будто ритмичными сполохами, преходящими от жуткого багрянца к болезненной синеве. Не угрозой, но предупреждением.

Макс — ходячая энциклопедия — тут же забормотал себе под нос, пытаясь расшифровать противоречивую цветовую символику, о значении которой некогда поведал команде Эсгал в приступе деловитой откровенности:

— Багрянец близок к красному, голубой к синему, значит, поблизости находится нечто сродни демонам и сущностям…

— И данам колдовать здесь мочи никакой нет, и время словно кто-то крадет: рассвета не дождешься, день пролетает как миг, а ночь тянется почти бесконечно, — отвечая на вопрос собрата-воина, пробормотал Нал, словно стыдясь несвойственной ему высокопарности. — Тьма и страх вокруг…

— Нал прав, — отдышавшись после неосмотрительной попытки пустить в ход магию, поддержала своего защитника Минтана, нервно озираясь по сторонам. — Солнце еще не село, я чувствую, однако, близ Узилища все иначе, чем везде. И стало значительно хуже, с того времени, когда мы здесь были в последний раз два года назад. В ту пору сразу после заката равнина и озеро погружались лишь в туманные сумерки, а Тьма властвовала лишь у самого подножия Арродрима, захватывая по берегу озеро Аверуса.

— Регресс налицо, или правильнее будет сказать "натемно". Куда только смотрят экологи? — задалась риторическим вопросом Элька, пока Лукас, наладив освещение, бережно извлекал из кармана сделанный Максом "компас" и размещал его на ладони.

Все сгрудились вокруг мага и уставились на драгоценный прибор. Налившаяся темным пурпуром стрелка четко указывала на восток в ту сторону, где, по утверждению Минтаны, находились озеро и злополучная гора, ставшая Узилищем Властелина Беспорядка. Невольно взгляды команды устремились туда, за круг света, где даже во тьме далеко впереди выступало массивное антрацитовое нечто: изначальный мрак среди наведенного.

— Радует только одно, мы не ошиблись с направлением поиска. Именно здесь находится сила, сотворившая мордодрала, — констатировал Лукас, прищурив глаза и проводя перед ними свободной рукой. Уловив знакомую последовательность жестов, Елена поняла, что он вызывает заклинание магического зрения: способность видеть даже в непроглядной тьме и зреть не только физические контуры предметов.

— Возликуем же, — обиженно засопела Элька, внезапно вспомнив, как ей не дали завести очередного экзотического питомца с длинными коготками, заодно девушка начала досадовать на то, что не может видеть сквозь мрак так же как Лукас и Гал.

— Идем! — не опуская меча в ножны, велел Эсгал, собираясь без промедления начать движение, следуя указаниям детектора.

— Секунду, мосье, у нас гости, — беспечно отозвался маг, подсвечивая пространство дополнительной чередой шаров. — Давайте для начала поприветствуем их.

— Зачем? — искренне не понял воитель, и сам прекрасно ощущавший наличие посторонних, но не видевший нужды в общении с ними. Объекты не проявляли агрессии, а следовательно не стоили того, чтобы тратить на них и без того утекающее сквозь пальцы драгоценное время.

— Смотри-ка, заметили, — поразился Нал наблюдательности своих спутников и издал переливчатый свист, далеко разнесшийся по темной равнине и закончившийся чередой резких щелчков. Завершив короткий концерт, защитник пояснил: — Равнинный журчесвист, когда-то они здесь много гнезд вили, а теперь ни единого не сыщешь…

Из-за холмов, из травы, жалкой рощицы деревьев, тонувших во мраке, показались фигуры. Около двух десятков воинов в серо, буро и даже каких-то козявчатых плащах. Элька впервые осознала, что на свете есть такой цвет, и он не выдумка заигравшихся ребятишек. Оттенок оказался идеальным для слияния с местностью. Даже свет, вызванный магом, не выявил засады до тех пор, пока Нал условным свистом не подал наблюдателям знака. Суровые, с каким-то отсветом усталого и тщательно сдерживаемого безумия в глазах, вооруженные мужчины обступили незваных гостей.

— Кто такие, с чем пожаловали? — почти безразлично, словно его навсегда покинул дар любопытства, задал вопрос один из мужчин со странными полосатыми волосами, в которых причудливо смешалась седина и еще черные пряди.

— Дело есть, Индрик, — по имени обратился к полосатому меланхолику Нал.

— Опять у Аверусы крутиться будете, защитник? — с прежней апатией уточнил Индрик, давно уже узнавший и Минтану и Нала, но все равно продолжавший с каким-то маниакальным упорством официальный допрос. Его отряд по-прежнему не снимал рук с мечей. Кажется, по одному слову своего вожака мужчины были готовы с полным безразличием порубить чужаков в капусту и удалиться для дальнейшего несения караула или сна.

— Покажи им свиток, — чуточку напряженно попросил Нал у мага, словно общался не со старыми знакомыми, а со сворой полудиких псов, позабывших за время бродяжничества, как должен выглядеть хозяин: вроде и хвостом повилять не прочь, а сделаешь резкое движение, и враз в руку вцепится.

Не прекословя, Лукас достал испрашиваемый документ, поэтично именованный защитником "Привольный Свиток", и с полупоклоном протянул его подозрительному Индрику. Мгновенно убрав руку с рукояти меча, мужчина принял свиток и, развернув его, прочел. Пожевал губами, присвистнул особым образом, отчего часть его отряда растворилась в тенях так же незаметно, как появилась. Апатичность внешняя нисколько не повлияла на скорость передвижения защитников. Индрик нахмурился и задумчиво спросил у мага:

— Мы поступаем под твое начало?

— О нет, мосье! Как вы уже догадались, нам нужно провести некоторые изыскание на Арродриме у озера Аверусы. Поэтому единственная просьба, не препятствовать нашей работе, какой бы странной или подозрительной она вам не показалась, — напоследок предусмотрительно уточнил маг, вовсе не желающий заработать выстрел в спину.

— Мы подчиняемся воле Высокого Табурета, — с некоторым проблеском слабого интереса согласился Индрик, возвращая свиток владельцу. — Вас проводить к причалу? Вот только лодка всего одна, придется две ходки делать.

— Благодарю за заботу, отважные стражи, но это излишне, мы не воспользуемся привычными средствами для своих целей, — вежливо отказался Лукас, впрочем, никто возражать ему, а уж тем более настаивать на своем, не стал.

Индрик только кивнул, развернулся и исчез с той же ловкостью, что и все остальные его люди. Элька моргнула, соображая, а не привиделся ли ей отряд, но в подтверждение реальности происходящего Нал ожесточенно пробормотал:

— Вот что с людьми дозор у Арродрима делает! Такого весельчака, как Индрик, в Твердыне поискать было, и на плацу среди первых, и в кабаке, и в кости перекинуться, а девицам проходу не давал. Даже Минтану как-то ущипнуть попытался…

Колдунья что-то неразборчиво хмыкнула в подтверждение правдивости слов защитника и невольно одернула юбку, наглядно продемонстрировав, куда именно пришелся игривый щипок Индрика. Елена же насмешливо подумала, а не поседел ли легкомысленный мужчина после той головомойки, что устроила ему в качестве возмездия за покушения на свои сушеные филеи суровая Минтана?

— Теперь же словно остывший пепел от костра, — скорбно продолжил Нал, лишившийся партнера по азартным играм. — Даже тень Темного радость из души высасывает! Ну ничего, закончится его вахта, глядишь, отойдет мужик.

— Он прав и не прав в словах своих, — неожиданно заговорила Мирей.

Созерцание пейзажа причиняло сверхчувствительной эльфийке истинную душевную боль, но она крепилась, надеясь оказаться полезной друзьям. Ведь никто не мог предсказать, какие ловушки вольно или невольно расставил Темный на пути к месту своего вынужденного заточения, а потому эмпатка оставалась перед зеркалом, чтобы успеть предупредить команду об опасности, случись ей уловить ее раньше мага или воина с волшебным мечом.

— Чего-то ты загадками заговорила, подружка!? Напророчить что-то хочешь? — хихикнул Рэнд.

— Темнота изливается в мир, правда! Но цели злой, умысла радость погубить и света лишить Алторан в том нет, — попыталась объяснить эмпатка свои уникальные ощущения. — Люди эти словно поневоле чужой недуг подхватили и земля…

— Ты хочешь сказать, что Темный чихает, а другим нездоровится? — уточнила Элька.

— Да! — обрадовалась эльфийка тому, что подруга так быстро поняла ее и подобрала столь образное сравнение.

— Вы о чем? — поглаживая рукоять верного меча, мрачно поинтересовался Эсгал, чувствуя, что ответ ему может сильно не понравиться.

— Мирей говорит, что здешний Темный не нарочно вокруг Арродрима все поганит, просто на душе у него уж больно хреново, (я бы, между прочим, тоже затосковала, коли меня в гору засадили) вот все вокруг и чахнет, — пояснила со всевозможной доступностью Элька.

— Пусть так, мадемуазель. Но творение мордордалов и хрялков не отнесешь к веянию тоски, — напомнил Лукас начинающим жалеть узника девушкам.

— Мы вообще про Темного пока очень мало знаем. Вот на печати посмотрим, на гору, не плохо бы с самим заключенным словечком перемолвиться, если получится. Потом и решать будем, — настойчиво предложила обуянная жаждой справедливости Элька.

— Предлагаю пока ограничиться печатями. Отправляемся на берег озера, — осторожно уточнил маг, задал координаты и привычно нажал на перстень. Следом за ним к горе Арродрим перенеслись и все остальные члены команды, не забыв прихватить Нала и Минтану, вконец запутанных разговором Посланцев Богов с невидимыми собеседниками. На сей раз компания даже не дала себе труда отгораживать посторонних от личного диалога.

Берег озера тонул в непроглядном, еще более темном, хоть Элька могла бы поручиться, что такое совсем невозможно, мраке. Причем, темнота была какой-то вязкой, почти ощущаемой на ощупь, как мокрая тряпка. Лукас поспешно зашептал магические словечки и защелкал пальцами, вызывая очередную порцию осветительных шаров. Большие, с хорошую дыню величиной шарики вновь поплыли по воздуху, рассеивая окружающий мрак, правда, на еще более близком расстоянии. Буквально в десятке метров от команды тьма снова становилась такой, что хоть глаз коли. Но и на освещенном пятачке мокрой земли видимость была не ахти. Ночной туман, густой, что хоть ложкой ешь, клубился над озером и жадно наползал на берег. Видны были только черная махина — гора Узилище Арродрим далеко впереди и какая-то хлипкая постройка в паре метров сбоку, возможно, длинный лодочный сарай. Пахло запустением, ночной сыростью и травой.

— Брр! — поежилась Элька, поплотнее запахиваясь в куртку, чтобы хоть так спастись от вездесущей ночной сырости. — Как же эти бедолаги дозорные здесь кантуются?

— К озеру ночью разве что сумасшедший придет, — тихо ответила Минтана.

— Казармы поначалу тут строить пытались, — подхватил Нал, кивнув в сторону постройки, принятой девушкой за лодочный сарай, — а только в тумане с Аверусы теперь спать невозможно. Такие кошмары дарует, седым проснешься, если вообще до утра доживешь.

— Он словно пьет из тебя радость и силу, — прошептала одними губами колдунья, тоже невольно кутаясь в плащ.

— Вы и сами проверяли? — проницательно догадался Лукас.

— Да, — кивнула Минтана, глядя куда-то вглубь себя и явно видя там что-то очень неприятное. — Хотела убедиться во всем лично, Нал нес стражу. И я до сих пор уверена, если бы он не разбудил меня тогда, я могла бы не проснуться вовсе.

— Он на данов сильнее, чем на всех прочих действует, — попытался оправдать слабость напарницы защитник. — Но и обычному человеку несладко приходится. Стражи теперь только там посты ставят, куда туман не дотягивается.

— И так было всегда? — с исследовательским интересом уточнил маг.

— Наверняка не скажешь, записей или не вели, или нам не показывали. Но с каждым десятилетием здесь все хуже, — ответила Минтана.

— Скверна и зло! — буркнул Гал, по-прежнему настроенный навешать Темному горячих. — Мы должны их изжить!

— Абсолютно согласна, — неожиданно поддержала Элька воина и в ответ на его изумленный взгляд, коварно закончила, подтверждая совершенно обоснованные подозрения недоверчивого мужчины: — Только, Лукас прав, разберемся для начала, каким образом надо изживать!

— Здесь влияние темной силы больше, чем на равнине, — сверившись с детектором, чья стрелка по-прежнему вызывающе указывала на Узилище, огласил результат исследования маг и, сочтя, что достаточно осмотрел озеро и прилегающую территорию, спросил у команды для проформы:

— Отправляемся к печатям?

— Я не могу, — неожиданно заявила Минтана и заработала несколько удивленных взглядов.

— Несколько лет назад я пробовала приблизиться к Арродриму и не ночью, а в жаркий полдень, разгар лета, когда Сила Света Лучезарного должна быть наивысшей, — начала объяснять Минтана. — Мы тогда навестили Люсина с Теламом и впервые услыхали про связь между жизнью данов, налагавших печати на Узилище, и трещинами на теурите. Хотели все увидеть сами, не узнавать со слов несущих дозор. Но на Арродриме я не смогла провести и пяти минут, чтобы как следует рассмотреть печати, а ведь собиралась… Нал отвез меня назад. Такое впечатление, что гора по капле тянет из тебя все силы, не только магию, а саму жизнь, и чем ближе к ней, тем это ощущение сильнее, куда хуже, чем озерный туман. Думала, выдержу, но и малости не осилила. К сожалению, я не помощник вам у Узилища, только Нал.

— Покажу, что смогу, — самоотверженно согласился защитник, готовый на все, чтобы не подвергать опасности напарницу. — Вряд ли в тех пор что-то существенно изменилось. Если только трещин прибавилось, но с мест-то своих печатям деться некуда.

— Прекрасно, — провозгласил Лукас, в столь оптимистичном заявлении его никто не поддержал, но спорить с тем, что следующим пунктом вояжа станет Арродим, не стал. Радуйся, возмущайся или злись, а дело делать надо.

Однако, несмотря на свой преувеличенно-бодрый возглас, маг исправно позаботился о том, чтобы соткать для спутников Защитный Полог. Элька краем глаза уловила кружащиеся в воздухе красные, голубые, зеленые искры и под чуть монотонное бормотание Лукаса припомнила кое-что из обычной магии. Как говорил мосье, цвет многое значил в волшебстве. И теперь, даже не вникая в перевод заклинания, девушка знала: маг строит защиту для их тел — красное, душ — голубое и разума — зеленое. Завершив работу, Лукас оглянулся на ждущих его друзей.

— Да охранит вас Свет, — пожелала Минтана, сжимая ладони в маленькие кулачки, видно было, что отважная колдунья очень хочет отправиться вместе со всеми, но сдерживает душевный порыв, понимая, что станет обузой.

Команда в очередной раз собралась вокруг мага, волшебные перстни получили команду: перенести владельцев на остров. Хорошо, что дар Совета Богов работал в любых условиях и не нуждался в дополнительном освещении, потому что даже сияние шариков мосье Д" Агара не способно было залить светом все водное пространство, скрытое извивами густого темного тумана и остров-гору Арродрим.

Спустя долю секунды команда и проводник — защитник Нал стояли на твердой поверхности, так непохожей на пружинящий под ногами влажный, поросший травой берег озера. Лукас осветил местность.

Камень. Темный, угловатый, местами подернутый какой-то болезненной буро-зеленой пленкой лишайника камень, громоздящийся со всех сторон. Ни дерева, ни кустика, ни травинки. Не кричит в ночи птица, не шебуршит мелкий зверек в уютной норке. Да и кому под силу вырыть нору в твердом камне? Не плеснет вода, не повеет свежий ветер. Тишина, впивающаяся в уши, оглушающая, даже не мертвая, мертвящая тишина, опустошающая душу, гасящая свет надежды, высасывающая силы и саму жизнь медленно, почти незаметно, каплю за каплей. Оставляя взамен вкус пепла и горечи на губах. Запустение и отчаяние одиночества были единственными владельцами Узилища Арродрим. Даже туман, плотно охватывающий озеро не решался преодолеть невидимую границу и вползти на каменистый склон горы, круто уходящий вверх.

— А где печати? — закрутив головой по сторонам, спросила любопытная Элька, так и не найдя ничего интереснее мрачного нагромождений камней, вопреки любой ботанике и зоологии так и не ставших обитаемыми.

— Выше, тут недалеко, — хрипло сказал Нал, показывая рукой вправо, на еле заметную тропку-лесенку взбирающуюся по горе.

— Тут редко бывают? — уточнил Гал, под внешней броней невозмутимости ставший еще более настороженным, чем был на берегу озера.

— Раз в день, трое дозорных проверяют печати, — хмуро ответил защитник. — Но тропа как была такой столетия назад, так и осталась. Поначалу пытались настоящие ступени выбить, а только все зря, только инструмент поломали. Гора не дает. Я не знаю почему.

— Магия, — сказал, как выплюнул Гал, закрывая тему, Лукас кивнул.

И, более не вдаваясь в обсуждение, маленький отряд начал восхождение. Спустя пяток минут, пару раз оскользнувшись на узкой и крутой пародии на лестницу и набив синяки на коленке, щиколотке и локте, продрав мягкую кожу перчаток, Элька, пробормотала сквозь зубы:

— Жаль, альпинистское снаряжение не захватили. И вообще, в таких местах надо устанавливать эскалаторы.

— Можешь вернуться домой, — тут же предложил воин, шагавший сзади, чтобы подхватить упрямую девушку, случись ей серьезно оступиться.

— Не дождетесь, — сцепив зубы, бросила Элька, упрямо продолжив путь и больше не жаловалась, ведь не жаловался же Лукас, порвавший вдрызг манжет на рубашке, наоборот, шествующий впереди девушки маг даже нашел в себе силы на вопрос:

— А что такое эскалатор, мадемуазель?

— Самодвижущаяся лестница, — мечтательно вздохнула Элька, а Лукас задумался над магическим воплощением такой блестящей идеи.

— Интересно, а обвалы здесь бывают? — задался теоретическим вопросом Рэнд, когда ему надоело созерцать карабкающихся вверх коллег.

Лукас поперхнулся воздухом и, глянув вверх на услужливо освещаемый шариками массив, нависающей над лестницей скальной громады, процедил:

— Очень своевременный вопрос, мосье.

— Да ты не волнуйся так, — вор "поспешил утешить" приятеля, а заодно несколько встревожившихся Макса и Мирей. — Ну подумаешь обвал-другой! Это же все такая фигня, когда с вами Элька. Ей стоит только крикнуть — и никакого мусора на дороге!

— Я тебе что, камнеуборочная машина? — возмутилась, пытаясь восстановить дыхание, девушка, выбираясь, наконец, на то, что с натяжкой можно было назвать тропинкой.

Нал не обманул. Над самым скальным выступом лестница кончилась и повернула, превратившись в узкую тропу, опоясывающую гору. На ней столпились "альпинисты", преодолевшие подъем, вглядываясь вперед, и вопрос "кому собирать камни" был моментально забыт.

— Печати в пещере, там, минут через семь придем, — предваряя вопрос, готовый сорваться с губ Эльки, объявил Нал и двинулся вперед, предупредив компанию: — Осторожнее на тропе, она местами очень неудобная, не сорвитесь, если ветер поднимется.

Тропа действительно еще менее соответствовала своему предназначению, чем лестница. Сугубо условная стежка, вьющаяся среди нагромождений острых камней, одним своим видом способствовала концентрации внимания больше, чем все предостережения вместе взятые. Тут опасно было не только сорваться, рухнув в темные лапы тумана, но и просто упасть, оступившись. Зловещие выступы и углы предупреждали, что одними синяками неловкий бедолага не отделается. Элька только втихую порадовалась, что рядом нет Макса, обладающего уникальным талантом к сбору шишек, и отругала собственное упрямое любопытство, заставляющее ее тащиться вперед вместо того, чтобы глазеть на происходящее с безопасного расстояния из удобного кресла.

При всех своих неоспоримых недостатках у тропы оказалось только одно единственное достоинство: кончилась она настолько быстро, что никто из "альпинистов" не успел серьезно травмироваться. Хоть Елена и чувствовала, что ее ноги в мягкой обуви ноют так, словно она прогулялась не по камням, а по острым гвоздям, ловкости команды достало, чтобы без проблем добраться до внезапно открывшегося входа в пещеру.

— Надеюсь, занятия камнеукалыванием на сегодня завершены, и следующим пунктом программы не будет прогулка по раскаленным угольям, — выдохнула девушка, ступая на удивительно ровную, после скалистой тропы поверхность.

— Пещера Узилища, — почему-то очень тихо объявил Нал, когда все собрались у входа в первозданную темноту.

Сузив глаза с вертикальными зрачками, Эсгал наблюдал, как тщетно крутятся шарики Лукаса, не в силах рассеять ни грана первобытной тьмы, словно пришедшей их тех невообразимо далеких времен, когда едва обретший сознание, примитивный, не ведающий огня человек сидел в своем убежище и ждал рассвета, а вокруг царила ОНА. Оскорбленный в лучших чувствах мосье подкрепил энергию шариков несколькими волшебными словами и пассами, но все без толку. Магия не могла одолеть мрак. Ко входу в пещеру слабый рассеянный свет еще просачивался, а несколькими шагами далее уже нет: абсолютный мрак душил любую попытку вторгнуться в его владения.

— Нонсенс, — удивленно пробормотал Лукас, попробовав еще несколько других заклятий вызова света, и неохотно сдался, признавая свою беспомощность.

— А освещения конструкцией пещеры не предусмотрено? — уточнила Элька, тщетно вглядываясь вперед, и собралась уже сделать шаг, но тяжелая рука Гала, упавшая на девичье плечо, привычно остановила движение. — Ваш дозор тут на ощупь ходит?

— Не торопись, — мрачно усмехнулся воитель, подталкивая нетерпеливую девушку к себе за спину.

— Факелы слева лежат, кресало у меня в кошеле есть, — проронил Нал и в утешение магу добавил: — Минтана тоже свет зажечь не могла. Темный мешает.

Длинная рука Эсгала протянулась в указанном направлении, нащупала нужный предмет и взяла связку, а Элька, все рвущаяся вперед к неизведанному, чтобы осмотреть, ощупать, обнюхать главную тайну Алторана, нетерпеливо прокомментировала:

— "Да будет свет!" — сказал монтер и перерезал провода!

И в тот же миг в пещере стало светло как днем. Неизвестно откуда и как взявшийся свет залил пещеру ровным, прекрасно знакомым Эльке уютным электрическим сиянием, правда, лампочек, а тем более проводки ни на потолке, ни в стенах не было и в помине. Лукас поперхнулся от неожиданности и прошептал:

— Сharmante, мадемуазель!

— Круто, Элька! — восхитился донельзя довольный Рэнд, обрадовавшись, что ему не придется созерцать темноту.

— Опять твои проделки? — хмыкнул недоверчивый Эсгал, все еще не отпуская девушку от себя, а Нал восхищенно крякнул:

— Ты, и правда, великая дана, но заклинания у тебя очень странные!

— Какие уж есть, другие нынче на язык не лезут! — искренне рассмеялась Элька, и ее веселый смех эхом отразился от стен, никогда раньше не слышавших столь удивительных звуков. Что-что, а смеяться перед Узилищем Темного никому не могло прийти в голову, до того самого момента, когда сюда прибыла Елена Сергеевна Белозерова. Впрочем, и освещать его до Эльки никто таким образом не пытался.

— Пошли, — предложил Гал, но связку факелов не выбросил, кто знает эту хаотическую магию, а вдруг откажет, не в темноте же брести? Он-то, оборотень, все равно видит, как днем, а остальные и расшибиться могут.

Широкий и отныне ярко освещенный коридор, словно не вырубленный, а выплавленный в скале, звал друзей. И они откликнулись на этот зов, кто охотно, а кто и почти поневоле. Через несколько десятков шагов просторный проход, в котором спокойно могли плечом к плечу пройти трое высоких мужчин (наверное, поэтому в обход защитники и ходили по трое) привел компанию в большую пещеру. "Электрический" свет предоставил прекрасную возможность осмотреться вокруг. Большая, не выдолбленная в угольно-черном камне с темно-коричневыми и темно-бордовыми, словно засохшая кровь, прожилками, но и не созданная природой пещера обладала чересчур гладкими стенами, плоским потолком и полом. Сразу казалось ясно, что в ее творении участвовали силы магии. И еще более очевидным это становилось при прямом взгляде на стену пещеры, в которую был не то вплавлен, не то вдавлен, как пробка в бутылку, громадный каменный шестиугольник. Эта плита была другой. Светлый, почти белый гладкий камень резко контрастировал с темным, окружавшим его со всех сторон. У каждого из углов плиты в черную плоть пещеры был вмурован маленький (с ладонь взрослого мужчины) шестиугольник сияющий еще более первозданной белизной. Вот только четыре из шести этих светлых плиток были покрыты сетью мельчайших, почти не заметных, словно морщины на коже молодящейся женщины, трещин. Не вглядывайся специально, не увидишь. И только две плитки сохраняли абсолютную целостность.

— Вот и шесть печатей, — благоговейно прошептал, приблизившись к белому камню, Нал и сделал какой-то странный жест руками, словно обхватывал невидимый эллипс.

Эльке подумалось, что защитник благоговеет перед этими белыми плитками не меньше, чем верующий перед иконой. Лукас призвал магическое зрение и, внимательно изучив плиту, словно экспонат в музее, скорбно покачал головой:

— Увы, шесть — лишь видимость, мой друг. Магия сохранилась лишь в двух из них, что по-прежнему нерушимы. Остальные же четыре — пусты без силы, их наполнявшей. Ныне это всего лишь треснувший бесполезный камень.

— Значит, ничего нельзя сделать? — глухо спросил защитник.

— Не знаю. Я должен подробнее изучить сложнейшее плетение заклятья, наложенное на эту плиту и скрепленное печатями. Только одно могу сказать сразу: вам очень повезло, что две печати уцелели именно здесь, — Лукас указательным пальцем провел в воздухе черту, соединяя плитки теурита на противоположных концах гигантского шестиугольника. Будь иначе, заклятье уже бы пало. Два узла — слишком мало для сдерживания такой силы.

Элька тоже смотрела на плиту, и пусть краем глаза ей виделись сумасшедшие сплетения какого-то сложного разноцветного клубка, но разобраться в нем она все равно не была способна. Зато девушка совершенно явственно чувствовала, что заклятье древних данов дышит на ладан, будто проеденная молью шаль, и нужно лишь малейшее усилие, чтобы оно распалось на отдельные куски. Штопать такое "шитье" было уже бесполезно. Да и не ощущала Элька такой внутренней необходимости, скорее уж, ей хотелось взять какую-нибудь увесистую кувалду и взяться за работу, раздолбав затычку к чертовой матери. При всей вопиющей белизне на фоне кровавой черноты, было в этой плите что-то в высшей степени неправильное. И пусть умом Элька понимала, что, по рассказам Нала и Минтаны древние волшебники сотворили благое дело, заточив зло и тьму в Арродриме, но душа девушки твердила совершенно иное, а сердце ее начинало биться в такт с чем-то неизмеримо великим и столь же невыносимо одиноким и отчаявшимся, чем-то близким и одновременно совершенно непостижимым.

Лукас тем временем снова вытащил детектор и скорее для проформы, чем для истинной проверки, взглянул на стрелку. Она указывала точно на плиту и светилась багрово-черным, гангренозным светом, явственно показывая, что поиск пришел к своему логическому концу.

— Ну что, Лукас? — прервала затянувшуюся театральную паузу Элька. — Надо уже что-то решать!

— Вы сможете восстановить чары данов? — вновь задал животрепещущий вопрос Нал, после разгона птичьей эскадрильи, чудесных перемещений в мгновение ока и электрификации пещеры уверившийся почти в безграничном могущество новых знакомых.

— Не знаю, мосье, — спрятав детектор, раздумчиво ответствовал маг, скрестив на груди руки с тонкими пальцами истинного музыканта или мага, и полуприкрыл глаза, — гораздо более сейчас важен вопрос: "Следует ли это делать?" или надо искать иной путь. Заклятье Узилища очень сложно, к нему были привлечены величайшие силы вашего мира, однако любые чары несовершенны и в этих немало весьма неприятных моментов. Для поддержания своей силы узы черпают энергию в живых хранителях печатей или их потомках и в самом Алторане. Недаром дан Минтана испытывала крайнюю слабость близ Арродрима, неспроста замкнулись границы вашего мира, отрезая его от других, откуда могла прийти помощь. Невольно, исподволь, и с каждым годом все сильнее через каналы, проложенные для этих энергий, идет и обратный отток. Сила Темного распространяется, изливается в мир и, не найдя выхода из него, принимает ужасные обличья.

— Заклятье данов не совершенно, но если его не станет, что спасает нас от гнева Темного? — нехотя промолвил Нал, обводя невидящим взором пещеру, словно смотрел на не ее стены, а сквозь них, туда, где в глубинах Арродрима скрывалось великое проклятье его мира.

И будто в ответ на этот почти риторический вопрос, прозвучали слова, слетевшие с вдохновенных свыше уст жрицы Ирилии:

— Вы должны войти в Узилище, только тогда у Алторана есть шанс на восстановление Равновесия!

— Ну ты и насоветуешь подружка! Как тебе только такое в голову пришло? — аж поперхнулся от нахлынувшего возмущения Рэнд, едва не свалившись с кресла, словно бедолага Макс, тот же напротив словно примерз к своему сидению и только моргал, но был абсолютно согласен с вором.

— Это было не мое пророческое, а божественное озарение, — чистосердечно призналась Мирей, сама еще не до конца осознав то, что сказала. — Иногда жрице, по благословению богини и Сил, дано увидеть истинный путь.

— Какой-то уж очень он страшный, этот твой путь, — недоверчиво помотал головой вор, представляя каково это, сунуться в горную тюрьму к обозленному длительным заточением Темному богу.

— Я не говорила, что он самый простой, безопасный, удобный или приятный, — со светло-печальной мимолетной улыбкой, на которую способны только эльфы, вздохнула Мири, — только истинный.

— Разве этого мало? — горячо поддержала подругу Элька, чувствуя, что озарение Мири каким-то загадочным образом коснулось и ее, отнюдь не целомудренной девицы, сроду не ступавшей под сень великих древ Храма. Хаотическая колдунья разом уверилась, что поступить надо именно так, как сказала жрица Ирилии.

— Спроси у тех, чьи могилы по обе стороны от такого рода путей накопаны, — мрачновато фыркнул Рэнд, всегда предпочитавший обходные пути.

Нал молча слушал полушутливый разговор команды Посланцев Совета Богов, чувствуя, что он не имеет права вмешиваться, что как не легкомыслен с виду тон беседы невидимых и пребывающих рядом с ним людей, речь идет об очень важных вещах. И права на ошибку никто не имеет.

— Так что будет делать? — настойчиво повторила вопрос Элька, словно что-то в глубине души ее свербело, настоятельно требуя немедленных действий.

— Я думаю, мадемуазель, нам следует отложить принятие решения, — со спокойным достоинством, под которым таилось не меньшее нетерпение, чем то, что обуревало деятельную девушку, но и великая осторожность, свойственная каждому прожившему несколько сот лет и умудрившемуся выжить магу, заявил Лукас.

— Что-о-о? — захлебнулась разочарованием девушка.

— И отправиться домой поужинать, а после еды еще раз внимательно все взвесить и обсудить с коллегами, — закончил мосье и добавил, успокаивая Эльку, — только так мы можем быть уверены, что поступаем правильно.

Считавший режим дня одним из незыблемых столпов, на которых держится мир, Гал отрывисто кивнул, соглашаясь со словами мага, заулыбались Макс и Мирей, довольно поддакнул Рэнд, одной рукой поглаживая крыса, а другой Мышу Эльки:

— Вот-вот, глядишь, после еды еще кого-нибудь кроме Мирей посетит озарение, и оно предложит не столь рисковый выход!

— Разумеется, вас, Нал, и дан Минтану мы приглашаем разделить с нами трапезу, — слегка поклонился в сторону защитника Лукас.

— Рад бы принять ваше предложение, дан, но, — принахмурился мужчина, пожимая могучими плечами в недоумении, что ему приходится напоминать могущественному волшебнику о такой естественной вещи, — проклятьем Темного для жителей Алторана закрыты дороги в иные миры.

— Да, — не стал оспаривать очевидную истину маг, сверкнув белозубой улыбкой, — но благодаря волшебному дару Совета Богов мы имеем возможность перемещаться и перемещать то или тех, кого сочтем нужным. А иначе как бы мы оказались тут? Прошу, мосье, — Лукас простер ладонь, предлагая Налу руку помощи.

— А я за Минтаной! — бросила Элька и, нажав на перстень, исчезла прежде, чем Гал успел привычным жестом ухватить ее за плечо.

На экране зеркала, разделившимся на две части, компания наблюдателей увидела девушку, проявившуюся рядом с одиноко сидящей на сыром туманном берегу колдуньей. Минтана казалась очень одинокой, напуганной и печальной.

— Привет! — бодро бросила Елена. — Вставай и пойдем! Мы решили немного перекусить, прежде чем дальше с печатями разбираться!

Едва дан Минтана поднялась с травы и раскрыла рот, изготовившись задавать умные вопросы, непоседливая Элька ухватила ее под локоть и нажала на перстень. Так что перед зеркалом в зале совещаний все члены команды материализовались практически одновременно. Нал облегченно улыбнулся, отметив, что его напарница цела и невредима, и тут же принялся с любопытством озираться по сторонам, заодно изучая и представших перед ним людей. А Елена уже весело тараторила, опередив Лукаса, изготовившегося к официальному представлению:

— Этот белобрысый шустрик — Рэнд. Он наш штатный знаток азартных игр и специалист по тайнам, секретам и замкам. Мирей вы знаете, она жрица и целительница не только тел, но и душ. А парень с вороньим гнездом на голове — Макс — ходячая энциклопедия и изобретатель, приборчик со стрелочкой — его работа. С вами они заочно уже знакомы, так что языком зря трепать не будем! Крыса зовут Рэт, а летучую мышку — Мыша. Крыс — Рэндов, а Мыша — моя.

Рэнд отвесил публике шутливый полупоклон, Мирей гостеприимно улыбнулась, а Макс, стесняющийся незнакомых людей, смущенно потупился и попытался то ли пригладить, то ли еще больше взлохматить свои густые волосы. Несколько выбитые из колеи обрушившимися на их головы чудесами, алторанцы все еще пытались переварить поданную информацию, когда их вновь взяли в оборот. Рэнд подмигнул Налу и хитро спросил:

— Я видал, ты в кости переброситься не дурак, сыграем после ужина? — строгий взгляд Гала тут же заставил вора прибавить: — На интерес, разумеется.

А Элька с привычно приземлившейся ей на запястье Мышей, снова подхватив Минтану под руку, уже увлекала колдунью по направлению к двери:

— Пошли, я тебе покажу, где ванная для гостей. У нас там горячая вода есть и шампуней завались!

При магических словах "горячая вода" и "шампунь" продрогшая и пропыленная Минтана утратила всякую волю к сопротивлению и припустила вперед чуть ли не быстрее Эльки.

— У вас полчаса, мадемуазель! — успел выкрикнуть вслед дамам предупреждение спохватившийся Лукас.

— Успеем, — раздался отклик Эльки из-за хлопнувшей о косяк двери.

Глава 12. Гостевая, питательная и плановая

Получаса для водных процедур женщинам, разумеется, не хватило, но через тридцать шесть минут они все-таки появились в гостиной, где их ждали друзья. Приятный рассеянный свет ничуть не походил на зловещую тьму близ Узилища, напротив, он говорил об уюте и отдыхе, к которому манили и удобные мягкие стулья вкруг большого стола, накрытого скатертью-самобранкой.

Минтана в отчищенном магическим шкафом платье, с распущенными подсыхающими длинными волосами прятала в уголках обычно чуть поджатого рта умиротворенную улыбку. Она казалась какой-то беззащитной, может быть, потому, что из глаз исчезло неизменно подозрительное выражение. Элька блистала очередным провокационным нарядом. Нал, тоже успевший немного освежиться, только глаза вылупил, когда в дверях показалась девушка в узких, облегающих стройные ноги, словно вторая кожа, брюках и белой кружевной рубашке с широкими манжетами и отложным воротом. Две крупные блестящие пуговицы на ней — у горла и на уровне талии — выполняли чисто декоративную функцию, а половинки рубашки соединялись широким серебристым шнуром. В просветах легко можно было разглядеть и тело Эльки и ее очень дорогое и красивое кружевное нижнее белье. Гал недовольно засопел, но устраивать "разбор полетов" в присутствии гостей не стал.

— Классно выглядишь, — ухмыльнулся Рэнд подруге и поднял в вверх два больших пальца. Этому жесту его научила Елена, и вор, обожавший всякие тайные знаки, моментально подхватил его, как дурную привычку. — Только что-то штанишки такие скромные?

Вместо ответа Элька ухмыльнулась в ответ и повернулась спиной. На ягодицах, там, где у обычных штанов должны были бы быть карманы, красовались две ядовито-красные декоративные аппликации в виде божьих коровок.

— Вопрос снят! — расхохотался Фин так, что крысу пришлось постараться, чтобы не свалиться с его колен.

— Прошу к столу! — и бровью не поведя в сторону обыкновенно-экзотического наряда Эльки, пригласил Минтану Лукас, приодевшийся в роскошный весь затканный золотом камзол оттенка темного изумруда. Его пушистые каштановые кудри посверкивали в свете ламп таким изумительным блеском, что производители шампуней всех миров, проведай о мосье, ползали бы за ним на коленях, предлагая контракт на участие в рекламных съемках. Маг встал, чтобы отодвинуть для дамы стул. Минтана поблагодарила его кивком головы и опустилась на сидение. Любезный кавалер присел следом и обратился к Налу и колдунье одновременно:

— Есть ли у вас какие-то пожелания относительно меню трапезы?

— На ваше усмотрение, хозяин, — ответила за двоих Минтана, и маг вежливо (а кто будет ссориться с норовистой кормилицей) попросил самобранку:

— Ужин на восемь человек, пожалуйста!

— И лайса, подружка, налей с медком, я попробовать хочу, чем их там, на Алторане, поили! — просительно добавил Рэнд.

Кисточки скатерти едва заметно пошевелились и на столе одно за другим стали возникать сначала пустые приборы, а потом горшочки, блюда, салатницы, графины и прочая посуда заполненная едой, напитками и приправами. Самолюбивое магическое создание, стремясь произвести впечатление на гостей, постаралось на славу. Ароматы, заструившиеся в воздухе, вышибли бы слюну и у самого привередливого гурмана, что уж говорить о людях, налазившихся по горам.

Когда первый голод был утолен, завязался вежливый разговор, еще не касавшийся главной темы.

— Вы тут все вместе живете? — поинтересовался Нал, перебегая взглядом с хитрой физиономии Рэнда, сооружающего на своей тарелке какую-то чудо-гору всякой всячины, на суровое лицо Гала, методично полосующего ножом полупрожаренное мясо, с воина на дивный лик светлой эльфийки, питающейся какими-то свернутыми в трубочки разноцветными листочками, от Мирей к Максу, отчаянно жонглирующему столовыми приборами, с технаря на изысканного мага, казавшегося ожившей иллюстрацией из книги по этикету, от Лукаса к веселой Эльке, со здоровым аппетитом молодости поедающей салат. Люди, сидевшие с защитником за одним столом, казались такими разными, но одинаково загадочными.

Вопрос Нала был задан таким невольно задумчиво-подозрительным тоном налогового инспектора или блюстителя нравственности, что Элька расхохоталась так, что уронила вилку в тарелку, и простонала сквозь смех:

— Ага, и спим вповалку в полном разврате! Большая и счастливая шведская семья! Только потом долго лечим синяки, ведь все такие костлявые, ни одного мягкого толстячка нет, как нет!

Рэнд, у которого слова мужчины вызвали столь же двусмысленную ассоциацию, от хохота едва не свалился под стол, Макс и Мирей смущенно заулыбались, Гал чуть заметно нахмурился, а по губам Лукаса тайком скользнула игривая улыбка. Защитник смутился и стал багровым, как переспелый помидор, от шеи до самых кончиков ушей, кажется, у него покраснели даже светлые волосы. Но, быстро заметив, что никто и не думает обижаться, Нал присоединился к общему веселью. Заулыбалась даже Минтана.

— У вас очень красивый, уютный, светлый и живой дом, в нем так легко дышится, — пригубив терпкого красного вина, вступила в беседу колдунья, сглаживая ненамеренную неловкость Нала. — Я удивительно свободно себя ощущаю, словно всю жизнь несла на плечах какой-то невидимый, но тяжкий груз и внезапно эту ношу убрали.

— Ничего странного в ваших ощущениях нет, дан Минтана, — тоном знатока заметил Лукас, охотно поддаваясь стремлению дамы увести разговор от щекотливой темы. — Наш мир свободен от влияния Темного и ваша личная, физическая и магическая энергия не расходуются ни на поддержание целостности печати, ни на противостояние излучению, идущему из Узилища и распространяющемуся в границах Алторана.

Пока Минтана прихорашивалась перед трапезой, Элька успела кратко пересказать женщине разговор компании в пещере, так что объяснение Лукаса показалось ей вполне логичным. Кивнув в знак согласия, дан Минтана мечтательно продолжила, словно выпитое вино вскружило ей голову, даруя несвойственную прежде романтичность слога:

— Я как бутон цветка, вынесенный из бесконечной ночи на благословенный свет и обретший шанс распуститься. Столько живительных токов изначальной энергии никогда прежде не ощущала в себе.

— А это легко проверить! — сунув Мыше в зубки кусочек нежной ветчины вмешалась Элька, тряхнув распущенными волосами. — Наколдуй чего-нибудь простенького и посмотри, сколько на это израсходуешь сил.

— Предложение не лишено смысла! Можно попробовать на заклятье света, — тоном истинного знатока одобрил мосье, оправляя шикарный, затканный золотом не меньше, чем камзол, манжет рубашки и отправил в рот кусочек ростбифа. После прыжков по горам даже Лукасу хотелось не тонких деликатесов, а добрый кусок мяса.

Приняв совет к сведению, Минтана встряхнула кистью левой руки и, прищелкнув щепотью пальцев, направила указательный на декоративный подсвечник с пятью толстыми коричневато-золотистыми ароматическими свечами.

Бесшумная, но ослепительно яркая вспышка разорвала романтичную полутень столовой. Пять свечей, стоящих в подсвечнике на маленьком столике у окна, в один момент загорелись неистовым пламенем и опали лужицами цветного воска, распространяя сильный запах корицы и еще чего-то медвяно-терпкого. А в следующую долю секунды вслед за свечами оплыл и золотой подсвечник, оставив озерцо расплавленного металла.

На время вспышки осторожная скатерть-самобранка со всем содержимым исчезла прямо из-под носа ужинающей компании и вернулась только тогда, когда все что можно уже было расплавлено, а пожара не случилось. Живые существа, исключая Гала, подхватившего со стола крышку от утятницы и заслонившего ею Эльку, словно щитом, и Рэта, юркнувшего к Рэнду за пазуху, отреагировали не столь оперативно.

— Ой! — ахнула Минтана, в неподдельном изумлении уставившись на свою тонкую руку, оказавшуюся способной на деяния столь потрясающий разрушительной силы.

— Ик…, - донеслось со стороны потерявшего дар речи Нала, непривыкшего к таким спецэффектам в магии напарницы. Обычно она действовала куда более незаметно и тихо, стараясь не привлекать лишнего внимания.

— Класс! — искренне восхитилась Элька, аж подпрыгнув на стуле, и непременно вскочила бы посмотреть на следы маленькой катастрофы, если бы не вездесущая рука Гала, намертво пригвоздившая к стулу ее колено, уберегая от ожогов. — Ты теперь, Лукас, сможешь репетировать стоны из оперы "Мадемуазель, что вы опять натворили!" еще и на Минтане, не все ж тебе меня, бедняжку, изводить.

— Особенно мне нравиться слово "бедняжка", — насмешливо фыркнул Рэнд, выуживая из глубин своей васильковой рубашки пережившего шок зверька. — Но полыхнуло здорово, тебе еще учиться и учиться!

— Прямо сейчас? — коварно поинтересовалась Элька. — И учительница под рукой есть!

— Упаси Творец! Только этого мне не хватало! — испуганно воскликнул мосье, замахав на проказника вора длинными рукавами камзола, словно пытался взлететь из-за стола, но каким-то чудом при этом умудрился ничего не задеть, не опрокинуть, не намочить и не выпачкать. Макс завистливо вздохнул, украдкой пальцами поднял упавший с вилки на скатерть кусок куриной котлеты и принялся на примере Минтаны прикидывать, подсчитывая в уме, какой интенсивности была вспышка магии и какова процентная доля от таланта данов блокируется на Алторане.

— Во имя Света Лучезарного, прошу прощения! — в смущении, где испуг перемешивался с восторгом, потупилась колдунья. — Я вовсе не хотела нанести дому, нас приютившему, никакого урона.

— Ничего страшного, дан Минтана, — снисходительно улыбнулся маг, уже придя в себя и оценив степень ущерба, нанесенного обстановке. — Пусть ваши манипуляции с огнем были несколько неожиданны, я имел в виду лишь создание световых шаров, зато мы получили более чем явное доказательство истинности своего предположения.

— Я выпустила столько силы, сколько всегда уделяла, чтобы зажечь свечу, — призналась Минтана, — а оказалось…

— Нам остается только порадоваться, что вы не пожелали зажечь сразу пяток, — беззлобно подколол колдунью Рэнд.

— Ты была бы равна величайшим древним данам Алторана, если б не проклятая Тень Темного, крадущая твою силу, — убежденно заявил Нал, гордясь своей напарницей.

— Не передергивайте, мосье, — поморщился Лукас, снова принимаясь за мясо, — не слишком удачное плетение заклятья Узилища мешает мадемуазель Минтане не меньше темного влияния его пленника. Я видел эти чары и познал их суть.

— Больше никакой магии, пока не поедим, — строго велел Гал, аккуратно водружая крышку на место.

С грозным воителем никто спорить не стал и до самого завершения трапезы — подачи восхитительно десерта, состоявшего из нескольких тортов, блюд с пирожными, желе и свежими фруктами, никто не проронил ни словечка на сколько-нибудь рисковую, связанную с колдовством тему.

Наслаждаясь буквально тающим во рту воздушным пирожным, Минтана восхищенно спросила:

— Для вас создает пищу это магическое полотно?

— Наша самобраночка не какое-то там "магическое полотно"! — слегка возмутилась Элька, погладив пошедшую волной возмущения скатерку. — Она поразумнее иного человека будет! И уж всяко полезнее!

— И покапризнее! — шутливо прибавил Рэнд, с ухмылкой ткнув пальцем в направлении оскорблено отодвигающегося в сторону блюда, с которого вор таскал маленькие пирожки с фруктовой и ореховой начинкой.

— Она самая лучшая, — заключила Мирей, тоже погладив скатерть.

— Прошу прощения, — поспешно сказала Минтана, обращаясь к скатерти, — я не хотела тебя обидеть. Спасибо за угощение!

Сменив гнев на милость, самобранка тряхнула кисточками и материализовала у руки колдуньи вазу с так понравившимися ей сластями. На всякий случай поблагодарив "хозяйку" еще раз, Минтана взяла еще одно пирожное, но надкусить его не успела, откуда-то из-за дверей послышался музыкальный звук, похожий на быстрый перебор гитарных струн.

— В дверь звонят?! — удивился Макс.

— К нам гости? — задумчиво выгнул бровь Лукас. — Кто бы это мог быть?

— Я открою! — одновременно выкрикнули любопытные Элька и Рэнд, вскакивая из-за стола и сообщая это уже из коридора.

Гал тихо вздохнул, одним неуловимым плавным движением оказался на ногах и помчался вслед за непоседами. Как ни доставали его временами коллеги, это еще не означало, что воин позволит им рисковать жизнью вместо себя.

— Мы живем очень уединенно, — дал справку Минтане и Налу, удивленным столь бурной реакцией хозяев на происходящее, Лукас. — Гости у нас большая редкость.

Мосье Д" Агар скромно умолчал о том, что с тех пор, как команда поселилась в доме, дверным звонком с магически изменяющимся набором мелодий никто кроме жильцов не пользовался. Да и те — Элька и Рэнд с Мирей — просто развлекались, исследуя обширный репертуар мотивов. Впрочем, маг понимал, что все когда-нибудь случается впервые и скоро ему представится возможность удовлетворить свое любопытство на счет того, кто именно решил использовать звонок по прямому его назначению.

В холле высокий Гал оказался куда раньше более мелких коллег: Эльки и Рэнда, хоть те и неслись со всех ног. Воин молча кивнул друзьям в сторону, указывая то место, где они должны будут стоять, пока он открывает дверь. Суровый взгляд Эсгала красноречиво поведал девушке и вору, что выбор у них не богат: сделать так, как велит мужчина или убираться назад в столовую, дверь откроют без них. Пришлось подчиниться, но никто не помешал Эльке возмущенно прошипеть в спину воина:

— Тиран!

Никак не показав девушке, что он слышит оскорбление, Гал взялся за ручку и одним рывком распахнул входную дверь. Двое тощих, взъерошенных и большеглазых подростков, мнущихся на пороге при виде грозной фигуры воина с мечом в руках, выступающей из полумрака, невольно попятились и постарались выдавить приветственные улыбки. Поучившееся скорее можно было отнести к посмертным маскам скончавшихся от страха.

— Уии! — восторженно взвизгнула Элька и, оттолкнув Гала, ринулась к парочке гостей. — Ну, наконец-то заглянули! Привет, ребята! Я по вам так соскучилась!

Девушка повисла на шее сначала у одного смущенно, но совершенно искренне улыбающегося молодого человека, в плотных, но драных на коленках штанах, потом у второго, на лоб которому падал уморительный рыжеватый чубчик.

— Прекрасная леди, добрый вечер! — воскликнул первый гость.

— Ну чего вы стоите, Дэвлин, Тэлин! Проходите! — ухватив их за руки, девушка уже втаскивала визитеров с крыльца в дом. — Есть хотите? Ну конечно хотите! Вы же все время голодные! Пошли в столовую!

— Ты их знаешь? — уточнил Гал, пряча в ножны не подавшее сигнала тревоги оружие.

— Конечно, знаю! — радостно подтвердила Элька.

— Это ее законные мужья, — брякнул Рэнд, хитро сверкнув глазами.

— Вот еще, — возмутилась Елена, отыгрываясь на воине за то, что он не дал ей первой открыть дверь, — скажешь тоже, мужья, только любовники! Я пока сомневаюсь, стоит ли в столь юном возрасте связывать себя обременительными отношениями! Все-таки большая ответственность!

— Элька вас разыгрывает, сударь, — поспешил стеснительно уведомить грозного воителя Дэвлин, нервно взъерошив свой непокорный чубчик. — На самом деле мы…

— Ее дети! — с невинной радостью закончил Тэлин, просияв улыбкой во весь рот.

Гал в замешательстве моргнул и перевел вопросительный взгляд "С кем? Когда? И где ты все это успела?" на Елену, та моментально приняла невинный вид раскаявшейся блудной овечки. Дескать, ну что ж, было, было, но все мы не без греха!

Розыгрыш испортил Рэнд. Ни на долю секунды не поверив Тэлину, вор не выдержал и расхохотался, тут же начали хихикать Элька и Тэлин. Дэвлин же, метнув на друга и напарника строгий взгляд, вздохнул и все-таки закончил фразу:

— Мы метаморфы, посланники Совета Богов, сударь. Дозволено ли нам будет преступить порог вашего гостеприимного дома?

— Если я скажу "нет", что это изменит? — не слишком вежливо буркнул Гал и одним толчком захлопнул дверь за метаморфами. Щелкнул магический замок.

Воин дернул уголком рта и словно молчаливый конвоир направился вслед за фиглярами, которых Елена, откуда только в хрупком девичьем теле взялись силы, почти волокла по направлении к столовой и при этом весело болтала без умолку:

— Я так соскучилась! Обещали заходить, а сами? Опять вас гоняют по мирам без продыху? Марш ужинать!

— Марш ужинать? — хитро ухмыльнулся Фин. — Уж не Эсгала ли я часом слышу?

— Право же, милая леди, нам очень неловко, не хотелось бы стеснять вас. Удобно ли? — вежливый, смущенный и польщенный тем, что его так тепло встретили, расшаркался на ходу Дэвлин, не без белой зависти оглядывая роскошный дом, приютивший команду.

— Я вам, кажется, уже говорила, что в жизни есть только одна неудобная штука, — шутливо нахмурилась Элька, не выпуская руки метаморфа из своей.

— Спать на потолке! — охотно вспомнил Тэлин. — Одеяло падает!

Рэнд, слышавший от Эльки о метаморфах и оттого воспринявший их как старых приятелей, снова ухмыльнулся, хлопнул Тэлина по плечу и поспешил записать на корочку остроумную фразу.

— Вот-вот! — рассмеялась Елена, энергично кивнув. — Ну-ка признавайтесь, когда вы в последний раз ели?

— Мы завтракали, — скромно признался Дэвлин, почему-то отводя в сторону виноватые глаза, словно заинтересовался узором обоев на стене.

— Вчера, — скроив кислую физиономию, наябедничал Тэлин, игнорируя укоризненный взгляд старшего напарника.

— Так недолго и с голодухи помереть, ребята! — бурно возмутился Рэнд, распахивая перед гостями двери столовой, и завопил с порога:

— Эй, самобранка, у нас еще два гостя, не жравшие толком больше суток!

— Они сыр любят, — дала наводку Элька и, представляя смущенных парнишек публике, огласила:

— Дэвлин и Тэлин — посланники-метаморфы! Прошу любить и жаловать!

Парочка вежливо расшаркалась со всеми присутствующими и после краткой процедуры представления, будучи усаженными за стол, взялись за еду. Заботливая и видно проникнувшаяся сочувствием к голодающим самобранка наметала массу разнообразнейших яств, распространяющих уморительный сырный аромат: сырные пироги, жульен, сырные палочки, сырную запеканку, спагетти под сырным соусом и так далее и тому подобное…

Осторожно распробовавшие несколько первых кусочков, метаморфы буквально набросились на пищу и некоторое время не могли остановиться. Поэтому все общение с новоприбывшими на первые полчаса свелось к наблюдению за ними и благодарным взглядам Дэвлина и Телина. Даже непробиваемый Гал сочувственно качнул головой, оценив, насколько проголодались "детки" Эльки, и не стал делать никаких критических замечаний. Пока гости ели, Елена успела объяснить Минтане и Налу, что такое "метаморфы". Лукас украдкой призвал сканирующие чары и совместил десерт с исследованием редких существ.

Наконец, все страждущие утолили голод и, горячо поблагодарив самобранку, выползли из-за стола, чтобы перебраться в гостиную. В зал совещаний, хранящий некоторую официальность атмосферы, никому идти не хотелось. В креслах и на диванах столовой расположилась сытая и умиротворенная публика.

— Ребята, так вы в гости заглянули или по делам? — запросто уточнила Элька, нисколько не зацикленная на тонкостях этикетного общения.

— Хотелось бы первое, но… — с искренним сожалением вздохнул Тэлин, наслаждаясь редким по своей одновременности и частоте ощущением сытости, тепла и уюта. Мягкое кресло, принявшее его в свои объятия, оказывало на парнишку снотворное действие.

— Ну, значит, потом будет повод прийти просто так. У вас же, наверное, тоже отпуск бывает, — махнув рукой, посочувствовала Елена. — А лишних комнат у нас в доме завались, на роту гостей хватит, чего уж говорить о двух тощих метаморфах, которые вдвоем на одной раскладушке потеряться смогут!

— Благодарим за великодушное приглашение и гостеприимство, дорогая леди, — вступил в беседу Дэвлин, тоже борясь со сном. — Мы действительно чрезвычайно рады вновь встретиться с вами, но привело нас в столь уединенный и превосходно защищенный край поручение Совета Богов.

— Чего, петиции им уже надоели, теперь с курьером задания слать будут? — уточнил Рэнд, развалясь в кресле и тасуя карты ради того, чтобы чем-нибудь занять руки. За этим процессом с почти маниакальным интересом следил Нал, невольно сжимая и разжимая руки, а за своим защитником наблюдала Минтана, недовольно поджав губы, но просить посланца Совета Богов прекратить заводящее азартного воина занятие не решалась. Гостья не считала себя вправе вмешиваться в чужую жизнь.

— Нет, у нас иное поручение, — заверил компанию Дэвлин. — Мы метаморфы-посланники — гонцы Совета Богов к тем, кому назначено услышать его весть, будь то приказ, просьба, предостережение или наставление.

— И что именно они сподобились передать нам? — заинтересовался Рэнд.

— Мы все внимание, мосье, — уверил метаморфа Лукас.

Просчитав варианты действий, маг решил, что проще будет заклятьем затуманить память алторанцев, если они услышат что-то не предназначенное для их ушей, нежели пытаться выставить их из комнаты, объявляя разговор сугубо конфиденциальным.

— Мы с напарником ожидали обычного списка поручений после очередного заседания. В перерыве между ними в ложу Тройки нанесла визит богиня Ирилия, — запросто признался Дэвлин, Мирей, не сдержавшись, восторженно ахнула, осенив свою грудь знаком цветка, а метаморф, понимающе глянув на жрицу, продолжил. — Нам велено предать сообщение для всей команды.

Все подались вперед, ловя каждое слово Дэвлина. Он снова открыл рот и произнес неожиданно высоким и каким-то звенящим, словно дюжина серебряных колокольчиков, голосом:

— Следуйте пути, что выбирают женские сердца, доверьтесь им, и принятое решение будет верным. Остерегайтесь пути меча, что принесет лишь новую боль и тьму. Да будут сокрушены преграды, да будет восстановлено разрушенное!

— Очень, очень конкретное пожелание, — не удержался от ироничного замечания Рэнд, пустив карты змейкой из руки в руку.

Макс же удивленно спросил у Дэвлина:

— А почему ты тембр голоса сменил?

— Его устами глаголала Ирилия, — вместо метаморфа благоговейно ответила Мирей и продолжила, обращаясь к Фину. — Светлая богиня обладает великим пророческим даром, но в ее речах никогда не было приказаний. Благая Ирилия, Исцеляющая Души, лишь предлагает путь, приоткрывая завесу тумана, а не повелевает ему следовать. Выбор есть всегда!

— А ты чего, конкретных инструкций хотел? — подмигнув Рэнду, иронично хмыкнула Элька, машинально поглаживая Мышу. — По-моему и так все ясно, дальше ехать некуда: нам, как говорила Мири, надлежит войти в Узилище и попытаться поговорить с этим самым Темным. Кто знает, вдруг придем к консенсусу? Во всяком случае, выходить против него с мечом на бой покровительница нашей жрицы не рекомендует. А поскольку сама Мирей нам никогда ничего дурного не советовала, возможно, есть смысл постараться последовать совету ее богини. Наш Эсгал конечно очень крут, но даже его против такого крутого типа, как Темный с Алторана, похоже, он все-таки бог, может оказаться маловато.

Гал очень недовольно нахмурился, но возражать пока не стал, зато заговорили метаморфы. Дэвлин промолвил, бросив неуверенный взгляд на грозного воина:

— Да, на Алторане в заточении действительно находится бог. Они могущественны, их жизнь почти бесконечна по меркам людей, но отнюдь не бессмертны. Убить их очень сложно, но возможно, только если на божество поднимает руку простой смертный, то ему приходится жестко платить за это. Если же погибает темное божество, проклятие его гибели падает не только на убийцу, но и на весь мир, где это случилось.

Лукас признательно кивнул метаморфу, однако развивать тему не стал, полагая, все что нужно, Эсгал поймет сам. Мосье лишь заметил, задумчиво потирая бровь кончиками тонких пальцев:

— Мы впервые получили от Совета Богов намек на желательный исход дела и путь решения. Прежде они никогда не вмешивались…

— Ирилия очень редко посылает откровения, — предупредила Мирей, в ярко-желтых глазах жрицы полыхнул фанатичный огонек истовой верующей.

— Значит, — кивнув в знак того, что слышал слова эльфийки, заключил маг, — мы должны к ним прислушаться и выработать план, согласующийся с пожеланиями Тройки и богини Ирилии.

— В конце концов, кто платит, тот и заказывает музыку, — весело, потому что все складывалось так, как она считала правильным, улыбнулась Элька, намекая на источник финансирования команды.

— Я не пойду на сделку с совестью только потому что так велят ОНИ, — всё обдумав, сурово рубанул Гал. Зеленые глаза с вертикальными зрачками холодно и неумолимо смотрели на враз съежившихся и растерявших всю сонливость метаморфов.

— Мосье, ни о каких сделках, тем более со столь важной госпожой, как совесть, пока не может идти и речи, — вкрадчиво заметил Лукас. — Мы лишь собираемся найти способ пройти в Узилище сквозь печати, не снимая их, и поговорить с заключенным богом. В конце концов, именно он находится в невыгодном положении.

Гал еще более посмурнел и замолк, замкнувшись в себе. Минтана и Нал, отчетливо понимая, что сейчас они не имеют права голоса, тоже ждали решения команды.

— А кто пойдет в Узилище? — так же азартно, воспринимая все происходящее как увлекательную игру, вопросил Фин.

— Лукас, Гал и я, — с ходу ответила Элька. — Маг будет говорить, Гал внушать страх, а я создавать атмосферу дружбы и взаимопонимания! Мне с господами, имеющими в своем имени приставку "темный", общаться в удовольствие.

— Не все "темные" столь обаятельны, как ваш "друг" Ильдавур, мадемуазель, — предостерег девушку мосье.

— Тебе лучше тоже остаться дома, — обронил Гал, переведя строгий взгляд с метаморфов на Эльку. Правда, на девушку он не оказал столь примораживающего и устрашающего влияния, как на бедолаг Дэвлина и Тэлина.

— Фигушки! — подхватившись с кресла, горячо возмутилась Елена, упирая руки в боки и вздергивая острый носик. — Нашел дурочку! Как самое интересное начинается, так Элька домой! Я тебе что, собачка дрессированная?

— Там может быть опасно, — почти опустился до увещеваний воин, ошарашенный столь темпераментным протестом.

— Для кого? Для меня с Мышей, или для тебя, сэр Праведный Меч? — подступая ближе к мужчине, резонно возразила Элька, вновь прозрачно намекая на свои теплые отношения с темными силами и резкую конфронтацию с ними Эсгала. Нал только сочувственно крякнул, явственно представляя себе, что испытывает коллега, когда на него набрасывается прехорошенькая колдунья.

— Пусть идет, — примиряюще воздевая руки, вступил в разговор Лукас. — Кто знает, с чем нам придется столкнуться? Если бессильной окажется любая магия и ваш легендарный меч, мосье, хаотическая сила мадемуазель может стать нашей единственной защитой.

Гал недоуменно уставился на Лукаса, а тот счел возможным пояснить:

— С силой можно и нужно разговаривать, имея за плечами силу. Любое оружие не совершенно, каким бы могущественным оно не было, и могущество магии не беспредельно, любой, кроме хаотической. Хаотическая же магия, насколько мне известно, способна воздействовать на любой неживой и живой объект без ограничений. Все дело лишь в направляющей силе обладательницы дара.

— Вот видишь, — моментально и совершенно упокоившись улыбнулась Элька хмурому Галу и, запросто усевшись к нему на колени, улыбнулась. — Я все равно пойду!

— Как только мы сообразим, "как", — уточнил маг.

— Без разведки, не имея преставления о плане Узилища отправляться опасно, — твердо заявил Эсгал, совершенно очевидно собираясь предложить себя в добровольцы-первооткрыватели.

— А давайте Рогиро пошлем, он же все равно призрак! — осенило Эльку от безнадежного сознания того, что если в Узилище первым с Темным столкнется "добряк" Эсгал, то может не случиться никакого "потом", где могли бы поучаствовать и все остальные. И не дожидаясь одобрения своему предложению, а тем паче возражений, быстренько закричала:

— Эй, Роги-и-ро-о-о-о!!!

— Что значит "все равно призрак"? — выступая из стены, недовольно отозвался сеор — привидение, в ответ на оглушительный вопль Эльки, потрясший дом от фундамента до самого чердака. Конечно, любопытный дух знал о деле команды и слышал весь разговор.

Минтана и Нал сдержанно ахнули, но ничем иным своего удивление от неожиданного появления полупрозрачного мужчины не выдали, благо, что тот вел себя воспитано, диких рож не корчил и гостей злобными завываниями, не в пример Эльке, не пугал. Метаморфы же, и вовсе привычные ко всему на свете и во что только не перевоплощавшиеся на своем веку, нисколько не устрашились. Напротив, Дэвлин и Тэлин с любопытством уставились на штатного библиотекаря команды, которого в самых ярких красках им как-то живописал на досуге Связист, обожавший посплетничать об общих знакомых и регулярно снабжавший метаморфов сведениями об Эльке, судьбой которой парни живо интересовались с тех самых пор, как доставили девушке самый замечательный контракт на работу.

— Значит, что тебе для преодоления печатей их не нужно снимать, — тут же выкрутилась Елена, не говорить же самолюбивому и обидчивому Рогиро, что раз он уже мертв, ему никакие опасности не страшны и именно поэтому призрак можно использовать в качестве шахтерской канарейки.

— А правда! — поддержал подружку Рэнд, обернувшись к призраку и продолжая не глядя тасовать колоду. — Прошвырнешься по Узилищу, разглядишь там все, расскажешь нам, куда можно перенестись, а куда соваться не след! Тебе-то бояться нечего! Ни огонь, ни вода, никакое оружие не страшны!

Лукас, прекрасно понимающий, что у Темного бога вполне могут найтись ловушки и для призраков, не стал ни возражать, ни соглашаться с друзьями, он только внимательно отслеживал реакцию сеора Гарсидо на провокационное предложение поучаствовать в авантюре. Все-таки маг понимал, что отправить в Узилище для начала привидение куда безопаснее, чем соваться туда самим наугад. Тем более, если Рогиро не согласиться, то соваться придется, предварительно сняв печати.

— И каким образом ты сможешь удостовериться на моем опыте в безопасности пребывания в Узилище Темного? В самом ли деле безопасно для живого то, что оказалось безвредным для призрака? — уточнил, подплывая к Элькиному креслу (все равно девушка пока не слезала с коленей Эсгала) и "усаживаясь" в него, Рогиро, чем дал понять, что настроен на продолжение беседы.

— Так ты же теперь можешь варьировать свое состояние от энергетической формы духа, до вполне материальной оболочки живого существа! — наивно вспомнил Макс и умилился: — Как вовремя Элька наколдовала! Проникнешь призраком, а дальше материализуешься, первичный анализ атмосферы проведешь, местность обследуешь…

— Я разве сказал "да"? — удивился Рогиро тому, что технарь уже составляет для него план действий.

— Так ты отказываешься? — оторопело и разочарованно, как ребенок, которому только показали и тут же спрятали новую игрушку, жалобно спросил Шпильман, ероша свои многострадальные волосы.

— Нет, я согласен, — вздохнул Рогиро, понимая, что поломаться для проформы не получиться, не обижать же милого паренька. Это с Элькой, Луксом или Рэндом можно было ехидничать в свое удовольствие, Макс же ехидства как такового не понимал и сразу терялся. — Надеюсь только, что мне не придется чрезмерно рисковать вновь обретенной плотью. Каков ваш план, сеоры?

— Лукас, а Рогиро действительно ничего не грозит? — уточнила внимательная Мирей, все-таки задав именно тот вопрос, которого так хотел избежать пронырливый маг.

— Мадемуазель, — вздохнул мосье, на секунду коснувшись пальцами висков, и постарался ответить честно, — я хотел бы уверить вас в этом, но, увы, поклясться честью не могу. Никакое физическое воздействие не сможет причинить вреда сеору Рогиро, но есть ведь и иные чары, предназначенные для воздействия на бесплотные сущности.

Призрак слушал мага очень внимательно, сцепив свои прозрачные руки на груди, ястребиный профиль был непроницаем, только посверкивали подозрительные глаза.

— Тем не менее, я надеюсь, что нашему другу не придется подвергаться опасности! Мы просим его войти в Узилище не для того, чтобы воевать вместо нас, его задачей станет лишь осмотреться и, буде на то воля Сил, испросить у Темного, заключенного в стенах тюрьмы, разрешения на аудиенцию для Посланцев Совета Богов. Я готов поставить на то, что бог, томящийся в застенках, тоскует не только по свободе, но и по обществу и, какова бы ни была его кровожадность и склонность к жестокости, власть Совета признает.

— Темные боги регулярно участвуют в заседаниях Совета, — поддержал мага Дэвлин, постаравшись стряхнуть с себя ощущение сытой расслабленности. — И пусть они не всегда довольны его решениями или согласны с ними, но открыто никогда не выступают против. Совет достаточно силен, чтобы призвать нарушителей Равновесия к ответу.

— Милейшая сеорита, — во взгляде, обращенном на Мирей, было тепло и искренняя симпатия. Теперь, став призраком, Рогиро неожиданно осознал, что может позволить себе те человеческие привязанности, которым так долго не давал власти над собой, будучи человеком из плоти и крови по форме, но по сути лишь Тенью Короля Ильтирии. — Ваша забота и тревога необыкновенно льстит, но, поверьте, я даю свое согласие на эти забавную авантюру вовсе не из желания пожертвовать собой. Сеор Лукас прав, я не слишком рискую, во всяком случае, рискую не в пример меньше вашего. Кроме того, должность библиотекаря хоть и весьма мне по нраву, но иногда нет ничего приятнее, чем ощутить свежий ветер риска.

— Тоскуешь по старым временам, а, Рогиро? — подколол призрака Рэнд.

— Нет, новые не менее интересны, — по-волчьи усмехнулся вальяжный сеор, и из-под его вежливой маски проглянула суть записного дуэлянта и искателя приключений. — И я с удовольствием поучаствую в деле.

— В таком случае, сеор, отправляемся в зал совещаний и переносимся к Узилищу? — Лукас встал и предложил Рогиро:

— Пока вам лучше обрести плоть, я не знаю, как отреагируют границы Алторана на мою попытку переправить сквозь них призрак.

— Сочтут его контрабандой и остановят на таможне, — сострила Элька.

Рогиро, не желавший проблем с "таможней", принял разумное предложение. Мысленно огласив свое желание, в следующую секунду сеор обрел вполне привлекательное плотское обличие. Хаотическая магия продолжала успешно действовать.

— Вы действительно желаете говорить с Темным? — убедившись, что Посланцы Совета Богов не шутят и всерьез намереваются придерживаться своего невероятного плана, с изумлением, к которому начали примешиваться пока еще не оформившиеся, смутные подозрения, пробормотал Нал.

— Разумеется, — ответил любимым словечком Рогиро Лукас, слегка поклонившись воину.

— Но он ведь само воплощение Зла! — попыталась возражать Минтана.

— Леди, ваш темный бог действительно является архетипом мирового зла, но лишь для Алторана, — вежливо вмешался в разговор Дэвлин. — Боги таковы, какими мы их воспринимаем. Поэтому, к сожалению, вам никогда не дано договориться с ним, а ему с вами. Вы неосознанно ждете беды и обязательно получите ее, такие ожидания темные боги всегда оправдывают, ибо такова суть темного жребия. Чтобы найти выход из тупика, нужно вести игру по новым правилам. Именно поэтому для решения щекотливых проблем миров и создана команда при Совете Богов. Они нейтральная, не имеющая личных интересов сторона, способная отстраненно взглянуть на проблему и найти такое решение, какое никому завязанному в этом деле не придет на ум.

— Именно поэтому на нашу зарплату раскошеливается Совет Богов, а не платит вызвавший помощь мир, — хохотнул Рэнд не без гордости.

— Мы найдем наилучший выход, — постарался утешить алторанцев Лукас, но Элька не дала ему этого сделать, завершив фразу за мага:

— Но не факт, что вы лично и ваша Твердыня сочтете его таковым. Для нас главное, чтобы в вашем мире дела наладились.

— И наши возражения не имеют никакого значения, — догадалась Минтана, поджав губы впервые за все время, пока гостила в волшебном доме.

— Мы вас выслушаем, но поступим по-своему, — беспечно пожала плечами Елена и тоже встала.

— Не переживайте, верьте в судьбу, — мягко тронул за плечо Минтану Тэлин и, кивнув на компанию, прошептал: — Их избрали боги, шестерых во всей Вселенной, для того, чтобы они трудились в мирах. Если Алторану не помогут они, то и никто не смог бы помочь.

Вольно, невольно ли, но метаморф подобрал именно те слова, какие нужно было услышать колдунье. Она поблагодарила его взглядом и немного приободрилась. Спор не успев разгореться, затих и, покинув гостиную, компания вышла в коридор.

— А вы куда наладились, ребята? — руки Эльки уперлись в груди метаморфов, вознамерившихся вместе со всеми пройти в зал совещаний. — Передали все что нужно?

— Да, — согласился Дэвлин, моментально сообразив, в чем дело. Метаморф потупился и расшаркался. — Благодарим за трапезу и приятное общество, дорогая леди. Нам было необыкновенно приятно вас повидать, но теперь пришла пора покинуть ваш гостеприимный кров.

Тэлин выглядел, как побитый бродячий пес, которого на пару минут пустили погреться в теплый подъезд и вновь выгнали на мороз. Нал и Минтана в брезгливом недоумении смотрели на девушку, зато команда и призрак были почти спокойны, не считая легкого напряжения в ожидании очередной выходки Эльки.

— Куда это вы собрались на ночь глядя? — удивился Рэнд так, что даже перестал тасовать колоду.

— Но э-э, — попытался оправдаться растерявшийся Дэвлин, беспомощно озираясь.

— Никаких "но э-э", — категорично решила хаотическая колдунья. — Еле на ногах держатся, в лунатиков играют, зевают так, что щас рот порвут, а все куда-то уйти порываются! Завтракали вчера, а спали, небось, вообще на прошлой неделе! Вон комната для гостей с двумя кроватями, — девушка развернула метаморфов лицом к дверям и подтолкнула в нужном направлении. — Марш туда, и чтобы мы вас больше до утра не видели, а то к кроватям привяжем! Правда, Гал?

— Истинно, — согласился воин, очень довольный тем, как трепетно стала относиться к чужому режиму Элька, а значит, появилась надежда, что когда-нибудь она начнет его соблюдать и сама.

Благодарно улыбнувшись и даже не став возражать для проформы, метаморфы убрели спать. Тэлин смотрел на Эльку с такой жаркой благодарностью, словно она подарила ему ключ от сокровищницы какого-нибудь дракона, а не возможность спокойно выспаться в тепле и уюте.

— Бедолаги, — шепнула Мирей, от всего сердца жалея бесприютных пареньков.

— А давайте их оставим? — предложил Рэнд, так часто бродяжничавший сам, и заработал удивленный с изрядной долей восхищения взгляд эльфийки. — Пускай живут, места у нас навалом, самобранка всегда накормит!

— Хорошо, когда есть, куда возвращаться, — задумчиво кивнул Гал, каким-то своим мыслям.

— Я не против, — улыбнулся Лукас, ответив просто, без своих обычных выкрутасов.

— Значит, мне маленького мордодралчика завести не дал, а Рэнду аж двух метаморфов разрешил дома держать к крысу в придачу! — шутливо надулась Элька на воина, стукнув его кулачком в грудь.

— Будьте же справедливы, мадемуазель! — заметил Лукас, иронично выгнув бровь. — Мосье Эсгал не возражал, когда вы "завели" нам библиотекаря, во всяком случае, не возражал сильно.

— Я сам завелся, — съехидничал Рогиро, вскинув голову и расправив плечи. — И, кажется, на это никто из вас не жаловался, сеоры и сеориты!

— Ладно, — нехотя смирилась с очевидной логичностью заявления мага Элька и перестала дуться на Гала.

Глава 13. Хозяин Узилища

Завершив шутливую перепалку, развеявшую излишнюю торжественность и патетичность момента, команда и гости прошли к зеркалу зала совещаний. Заняв свои привычные места, предложили располагаться и Минтане с Налом. Кресел, как и кроватей, в большом доме команды с лихвой хватило на всех. Алторанцы от предложения отдохнуть отказались, изъявив желание наблюдать за тем, что будет происходить в Узилище. В этой "мелочи" им отказывать не стали.

Не тратя времени даром, Рогиро и Лукас взялись за руки, и маг нажал на перстень. Никаких затруднений с "таможней" не возникло: призрак в телесном облике перенесся на Алторан вместе с магом. Зеркало, исправно отражавшее комнату, тут же сменило заставку на изображение плиты-с-печатями в Узилище на горе Арродрим. Яркое освещение, созданное Элькой, еще работало, не потускнев ни на ватт. Рогиро, вновь перейдя в привычное призрачное состояние, быстро огляделся вокруг и спросил:

— Есть ли у сеора волшебника какие-то пожелания относительно процесса моего перемещения в недра Узилища?

— Делайте так, как считаете нужным, сеор Рогиро, — уступил Лукас. — Бесплотное состояние знакомо магам лишь теоретически, поэтому я не вправе давать совет.

Самодовольная улыбка скользнула по губам приосанившегося привидения, единственного в своем роде способного ныне преодолевать границу между жизнью и нежизнью так же легко, как иной франт меняет наряды. Рогиро приосанился и шагнул в стену, но не исчез в ней в мгновение ока. Погружение почему-то шло до странности медленно. Темный камень принял в себя почти половину тела, и движение застопорилось окончательно. На красивом лице призрака мелькнуло выражение упрямого упорства, и он попробовал прорваться силой в плотную среду, но не тут-то было. Стена наотрез отказалась принимать Рогиро. Чем больше он напирал, тем с большей энергией его выпихивало наружу. Сделав еще несколько попыток, сеор выбрался из стены и вынужден был с разочарованием признать:

— Я не могу пройти здесь. Словно действительно натыкаюсь на стену поначалу упругую, но с каждым мигом все более и более твердую.

— А если с разбегу? — с бухты-барахты предложил Рэнд.

— Может, попробуете сами, сеор? — съехидничал Рогиро, делая приглашающий жест остроумному созерцателю.

Рэнд почесал острый нос, будто уже почувствовал, как расквасит его о камень, и пожал плечами, забирая свое предложение назад, зато некая дельная идея возникла у Макса. Умница-технарь, знакомый с магией лишь сугубо теоретически, спросил у мага:

— Лукас, Рогиро не пропускает внутрь заклятье данов?

— Весьма вероятно, мосье, — согласился Д" Агар, прощупывая стены магическим зрением и видя в них ту же, лишь чуть более разреженную, сеть чар, что оплетала плиту.

— Сама гора стала заклятьем, удерживающим Темного в Узилище, — не без гордости за предков не то констатировала, не то процитировала какое-то священное писание Минтана. Во второй раз в жизни она созерцала легендарное место и в первый раз без всякого ущерба для своего здоровья. Через зеркальную преграду печати Узилища не могли тянуть жизненных соков из колдуньи.

— Тогда надо воспользоваться естественными щелями в паутине чар, — предложил Макс, ероша волосы. — Если Рогиро может истончить свой призрачный облик и придать ему иную форму…

— Предлагаешь ему просочиться сквозь трещины в одной из печатей? — догадалась находчивая Элька, подпрыгнув в кресле.

— Может получиться, — принахмурившись ровно на столько, чтобы морщины не собирались на гладком лбу, прикинул красавчик Лукас, еще раз проанализировав мощное переплетение старинного заклятья.

Рогиро смерил скептическим взглядом узкие трещины, змеящиеся по белым шестиугольникам и, неприязненно скривившись, с манерным вздохом заметил:

— Никогда не мог отказать даме!

Отвесив публике прощальный полупоклон, привидение расплылось, утрачивая всякое сходство с человеком, и обратилось в подобие туманного полупрозрачного облачка, которое, все более истончаясь, свернулось тонким длинным жгутом. Один из кончиков призрачной веревочки скользнул в щель и начал быстро втягиваться внутрь. Через секунду в пещере остался только Лукас.

— Получилось? — неуверенно спросила Мирей.

— Смею надеяться, мадемуазель, — отозвался Лукас, не ощущая более присутствия Рогиро ни на уровне материальном, ни в сфере тонких чувств.

— Что теперь? — задал вопрос Нал.

— Только ждать, мосье, — вздохнул маг.

— Давайте в картишки перекинемся? Время скоротаем? — бодро предложил Рэнд, но на его интригующее предложение откликнулся согласием только Нал. Минтана неодобрительно поджала губы и отвернулась, чтобы не видеть, как разоряют ее защитника.

Ожидание длиною в вечность из семнадцати минут воцарилось в доме. Элька нетерпеливо ерзала в кресле, вглядываясь в плиту и печати. Наверное, единственным, что удерживало девушку на месте, был взгляд Гала, более твердый, чем иные гвозди. Макс нервно грыз ногти и дергал себя за волосы, очень жалея о невозможности наблюдения за происходящим в Узилище с помощью какого-нибудь маги-технического жучка. Партия Рэнда и Нала все длилась, кажется, на сей раз азартный воитель не собирался разориться на первых же секундах игры. Лукас неторопливо прохаживался по пещере, и только он один знал, чего ему стоил этот неторопливый шаг. А вот Мирей сидела спокойно без всякого притворства. И ее безмятежность была столь очевидна, что удивленная Элька поинтересовалась у подруги, отвлекшись от "увлекательного" процесса нервического ожидания:

— Мири, а ты почему не волнуешься?

— Я верю Ирилии, — просто, словно это было само собой разумеющимся объяснением, ответила жрица, осенив себя знаком цветка.

— Уважаю… — пожала плечами Элька, прикусив нижнюю губку. — Я, наверное, никогда так не смогу.

— Поэтому жрица — она, а ты — хаотическая колдунья! — наставительно пояснил Рэнд, беря из колоды очередную карту и сбрасывая ее на круг Налу, защитник отбился и тоже взял карту.

— И хвала Творцу! Представьте, что было бы, поменяйся мы местами? — звонко откликнулась Елена, перенявшая у друзей вариант божбы, распространенный в мирах.

— Не хочу! — припечатал Гал в унисон с прочувствованным возгласом Лукаса: "Упаси Клайд и Эйран!"

Что могла бы натворить Элька, получив божественное покровительство, и какой именно бог захотел бы его ей оказать, друзьям не хотелось даже думать, вполне хватало переполоха с хаотической магией.

Легкий треп кое-как помог команде скоротать время ожидания до тех самых пор, пока из плиты, вернее над одной из скреплявших ее печатей не закурился легкий дымок, постепенно сформировавшийся в прекрасно знакомую друзьям фигуру сеора Рогиро.

— Живой! — подивилась Минтана, слабо надеявшаяся на возвращение призрака, несмотря на тактические расчеты команды.

— Не-а, — помотала головой Элька, и с занудством истинной буквоедки пояснила:

— Рогиро уже лет пятьсот как мертвый!

Возразить на это было нечего. Но, тем не менее, сеор предстал перед публикой целый и невредимый, во всяком случае, такой же целый и невредимый, каким был до своего похода. Уплотнившись, встряхнувшись, словно пес после купания, мужественный призрак не стал томить честную компанию и с самодовольным достоинством огласил результат своего визита:

— Сеоры и сеорита, Властелин Беспорядка готов принять вас!

— Подробности, — почти потребовал от призрака Эсгал, поднимаясь со стула.

— Первый раз слышу, чтобы Гал требовал от кого-то подробности, а не краткого отчета по существу, — поразился Рэнд, иронично скривив подвижный рот.

— Ничего ты не понимаешь ни в колбасных обрезках, ни в конной авиации, — отчитала приятеля Элька, наставительно воздев палец вверх. — В данном случае подробный отчет о произведенной разведке стратегически важен. Наш воитель не сможет спланировать "атаку" не получив информации о дислокации, численности предполагаемого противника и рельефе местности.

Гал покосился на болтушку, но спорить не стал, пусть и в легкомысленном тоне, но девушка верно ухватила суть проблемы. Паяц Фин сделал большие (на пол лица) понимающие глаза и закивал так энергично, что оставалось только удивляться, как его голова не соскочила с позвоночника:

— Ах, вот оно как!

Лукас подхватил Рогиро, и пара разведчиков покинула Алторан, присоединяясь к команде. Сеор, не расставаясь с плотью, прошелся по залу совещаний, с грацией истинного лорда опустился в кресло и приступил к ожидаемому рассказу:

— Вы были правы, сеор Макс, сеорита, — милостиво кивнул Рогиро Шпильману и Эльке, — проникнуть в глубины Узилища через трещину оказалось не сложно, хорошо и то, что сами вы не стали пытаться войти без предварительной разведки. Сразу после плиты на протяжении нескольких десятков метров идет сплошной, некогда расплавленный и застывший прочнее, чем пробка в бутылке, камень. Он не содержит в себе заклинаний, препятствующих проникновению в глубины горы, как стены пещеры, все равно живому существу в толще горы передвигаться невозможно. Миновав это препятствие, я вступил в помещение, где смог обрести плоть. Воздух холодный, но свежий, им вполне можно дышать…

— Дальше, — Рогиро не мог отказать себе в удовольствии сделать многозначительную паузу, — начались ЕГО владения. Настоящий замок в толще горы, только без окон. Очень эффектен, пышен, даже изыскан, хоть и не без мрачности. Все вокруг торжественно, беззвучно и безлюдно. Мне показалось, я довольно долго витал по пустым комнатам и запутанной сети многочисленных коридоров, переходов, лестниц, разглядывая обстановку, барельефы, скульптуры, мебель, пока не увидел серо-зеленый свет. Отправился к его источнику и вошел в восьмиугольную залу, где стены вспыхивали изумрудными переливами, потолок тонул в черноте, а пол светился мягким серым светом. Там я увидел хозяина.

— Ну и какой он? — заинтересовался Рэнд.

— Высокий блондин с фиолетовыми глазами, правда, густые брови и ресницы удивительно черные. Лицо вылеплено несколько грубовато, но ему нельзя отказать в красоте. Одежды алые, не то ткань, не то очень мягкая, прекрасно выделанная кожа.

— А рога какие? — не выдержав, выпалил вопрос Нал, затаив дыхание слушавший описание главного жупела всех данов.

— Рогов я что-то не приметил, — в вежливом замешательстве кашлянул Рогиро, выгнув сразу обе брови от искреннего удивления.

— Эй, Нал, ваш Темный что ли женат? — задорно бросила Элька.

— Причем здесь это? — непонимающе нахмурился защитник.

— Рога ведь у мужиков растут, когда жены гуляют, — объяснила девушка распространенную в мирах и почти универсальную шутку, метнула осторожный взгляд на Гала, но тот был полностью сосредоточен на рассказе Рогиро и в воспоминания о несчастьях в личной жизни углубляться не собирался. Поэтому Елена продолжила более обстоятельно: — Если Темный в своем Узилище о глухую стенку долбится, а его супруга где-то на воле развлечений ищет, то тогда за четыреста лет у него уже такие рожки должны были вымахать, что ого-го! Любой олень и лось позавидуют!

Нал помотал головой, показывая свою неосведомленность касательно семейного положения Властелина Беспорядка, а Минтана, невольно подавляя улыбку, вот уж колдунья никогда бы не подумала, что окажется способной улыбаться, говоря о столь ужасном создании, ответила:

— Нам ничего не известно о существовании Темной госпожи.

— Значит, вопрос по рогам снимается, — поняла Элька и попросила Рогиро:

— Ты давай, рассказывай дальше!

— Темный сидел в высоком кресле за столом, словно выплавленным с величайшим искусством из цельного камня, и играл сам с собою в какую-то логическую игру: трехмерная доска, фигуры, двигающиеся сами по себе. Когда увидел меня, выгнул бровь и бросил с отвращением, должно быть больше для себя, чем для меня:

"Опять видения", — и собрался прищелкнуть пальцами, как маги частенько заклятья ликвидации вызывают.

Пришлось мне со всевозможной скоростью уверять хозяина в своей принадлежности к реальному миру. Скорее всего, в том, что я не являюсь плодом его личной галлюцинации, Темного Бога убедило моя нетрадиционная способность к метаморфозам оболочки.

— Да, такое только нашей Эльке взбрело вычудить! — гордо ухмыльнулся Рэнд.

— Считаю это комплиментом, — раскланялась довольная Елена, не вставая с кресла.

— Сомнительным, — коротко оценил Эсгал способность девушки сотворить такое, что не пришло на ум даже богу, вусмерть запугавшему Алторан.

— Убедив сеора Темного в моем физическом существовании, я объяснил, кем являюсь и зачем собственно вторгся в его обитель, испросил аудиенции для посланников Совета Богов, договорился о дипломатическом иммунитете и поспешил откланяться. Словом, — Рогиро напыжился в самодовольстве так, что компании показалось, что еще немного и призрак раздуется, оторвется от кресла и взмоет воздух, словно воздушный шар. — Темный Властелин ждет троих посланников в зале, где состоялась наша встреча.

Элька с готовностью подхватилась с места. А чего медлить, раз ждут в таком интересном месте, отправляться надо! Но Гал и Лукас остановили ее очень выразительными, каждый по-своему, взглядами.

— Чего? — жалобно вздохнула несчастная девушка, не понимая, в чем на сей раз задержка.

— Мадемуазель, я никоим образом не умаляю вашего права одеваться так, как вы считаете уместным, но прошу вас, еще раз обдумайте, будет ли соответствовать ваше воздушное одеяние погодным условиям Алторана, в частности холодным глубинам горы, где томится Темное божество.

— Ладно, ты прав, и в аду бывает прохладно, — понимая, что вовсе не забота о ее здоровье движет Лукасом, но, не дожидаясь пока Гал начнет читать мораль насчет дырочек в рубашке, мрачно вздохнула Элька, — переоденусь. Я мигом, только без меня не уходите!

— Можете на нас в этом положиться, мадемуазель, — галантно откликнулся маг, зная, если они уйдут без девушки, она все равно обязательно ринется следом, а стремясь поспеть, может невольно воспользоваться хаотической магией, чем только усугубит и без того довольно щекотливую, если не сказать прямо, опасную ситуацию.

Елена, вопреки расхожему мнению о продолжительности процедуры женского одеяния, обернулась в два счета, сменив штанишки с божьими коровками на практичные плотные черные джинсы, рубашку-завлекалочку на ультрамариновый свитерок, а сверху добавив жилетку, обильно расшитую люрексом, и свою любимую кожанку-косуху с массой серебряных фенечек. Удобные кроссовки в черную и синюю полосочку сменили босоножки.

— Годится? — скорчив уморительную мордашку, хаотическая колдунья покрутилась перед взыскательной публикой, демонстрируя одежду, чтобы удержать равновесие на запястье хозяйки Мыша расправила крылья, став похожа на причудливый декоративный браслет.

Гал молча кивнул, Лукас просиял улыбкой, показывая, в какой восторг его приводит новый наряд мадемуазель, и предложил ей руку, дабы отправиться в зал Узилища, подробно описанный сеором Рогиро. Девушка поспешно вложила свои пальчики в теплую ладонь мага. Все слова уже были сказаны, напутствия произнесены, опасения затаены, поэтому Мири только пожелала друзьям:

— Возвращайтесь поскорее!

Рэнд брякнул:

— Удачи! — и троица "миссионеров" исчезла из зала совещаний.

Зеркало видений в ту же секунду засветилось серо-зеленым светом и явило новую картину. Большой угловато-асимметричный почти пустой зал. Внутри лишь стол с замысловатой игрой-головоломкой и пустое кресло с высокой спинкой, вырезанное то ли из темного камня, то ли из дерева незнакомой породы. Не неуютная, а просто чуждая обстановка. По светящимся призрачно-болотным светом стенам стелятся барельефы и горельефы: причудливое переплетение людей, животных, растений, каких-то геометрических узоров. Дикое и в то же время гармоничное смешение. Но в зале кроме Эсгала, Лукаса и Эльки не было видно никого живого. Даже пахло там, и то едва уловимо, только камнем. Этакий запах равнодушной пустоты.

Воин, напружинившись, принюхивался и оглядывался по сторонам с видом истинного, даром что двуногого в настоящий момент, хищника. Элька делала то же, но не с целью разведки, а попросту любопытничая. Особенно ее заинтересовала большая головоломка с причудливыми фигурками на столе. Осторожная Мыша, прилипнув к запястью Эльки, "слилась с местностью". Недолго думая, девушка скользнула поближе к манившему ее предмету, пока Лукас немного отвлекся, уточняя у разведчика Рогиро, благоразумно оставшегося за зеркальной гладью:

— Это именно тот зал, сеор-призрак?

— Если и не он, то очень похожий, — отозвался ильтирийский дворянин, как настоящий придворный и шпион почти никогда не утверждавший ничего наверняка, дабы не только запутать собеседника, но и не попасть впросак самому.

— Значит, обождем, — кивнул Лукас, понадеявшись на точность в заданных координатах, потому что бродить в таком месте, как Узилище Темного с экскурсией мосье совершенно не хотелось. Договоренность договоренностью, но кто знает, что может взбрести в голову Темному богу.

— Какая занятная игра, — задумчиво поделился с коллегами Макс, не меньше Эльки заинтригованный замысловатым сооружением на столе. — Интересно, как в нее играют.

— Это, наверное, тридилами, — ответил штатный знаток азартных, логических и прочих развлечений Рэнд, окинув композицию взглядом. — Я как-то слышал, будто в такие игры боги сами с собой или друг с другом играют. Правил не знаю, но, говорят, игра и фигурки каждый раз разные, как хозяин захочет, и двигаются они по приказу игроков, будто сами по себе… Хотя, зачем им, богам этакая забава, если вокруг целые миры и куча верующих — истинное тридилами, понять не могу, — вор наморщил острый нос и передернул плечами, сбрасывая карту Налу.

Заинтригованная словами Фина еще больше, Элька протянула руку к увлекательной головоломке, ассоциировавшейся у девушки с шахматами, лабиринтом и домиком для Барби одновременно. Гал, уловивший намерение проказницы, резко рявкнул:

— Ничего не трогай!

Девушка вздрогнула, обиженно надула губки, но послушалась, спрятала руку за спину, впрочем, не преминув тихонько пробормотать, одновременно с беззвучным шипением Мыши, оскалившей острые зубки:

— Вредина!

— Очень разумный и своевременный совет, — звучный, обволакивающий тело плотным, почти материальным коконом и заполняющий пустоту зала голос раздался в помещении, внося в него тонкий, едва уловимый аромат жизни. — Мне не хотелось бы начинать партию заново.

В нескольких шагах от трех человек появился знакомый компании по красочному описанию Рогиро субъект. Сеор весьма точно обрисовал Темного, а если и умолчал о чем-то, то лишь о глубине его темного обаяния и невольно страха перед сокрушительностью мощи, холодными пальцами коснувшегося позвоночников гостей и силе взгляда фиолетовых глаз, искристых и ярких, как драгоценные камни.

Тот, кого именовали Темным, Властелином Беспорядка, Повелителем Теней, предстал перед командой в облике прекрасного мужчины в алых одеяниях. Но по своей божественной силе он был настолько выше даже необычных людей, какими являлись члены команды, что его присутствие невольно пригибало к земле, давя тяжкой пятой, и столь же сильно завораживало. Странно, но выражение лица Темного невозможно было разобрать. Оно казалось одновременно застывшим мрамором и текучим пламенем, принимающим в каждую долю секунды тысячи форм и, как на огонь, на него хотелось смотреть вечно, и подобно игре с огнем, занятие это было столь же опасно.

Лукас усилием воли опустил взгляд, перебирая пальцами кружево манжет. Рука Гала почти нервическим жестом скользнула было к рукояти меча, сжать, выхватить из ножен, бросится в бой, рубить…. но все-таки опустилась. Глаза Эльки (девушка даже не думала отворачиваться) азартно заблестели, а губы восторженно шепнули:

— Вау! Класс! Так вот ты какой, северный олень!

Темный, приближавшийся к гостям с плавной грацией, запнулся в невольном недоумении. Он многое пережил, многое испытал за долгую жизнь бога: и абсолютную власть, безнаказанность, и свободу, и плен, но никто никогда не именовал его прежде "северным оленем". Рассудив, что, вероятно, за время его отсутствия в мире очень многое изменилось, в том числе и формулировки вежливых обращений, бог решил никак не реагировать на странное заявление. Однако, еще более внимательно присмотрелся к визитерам, пока Лукас кланялся, приветствовал и извинялся за скоропалительное вторжение одновременно. Речь мага лилась как всегда гладко, вне зависимости от сковавшего его внутреннего напряжения.

— У меня давно уже не было гостей, — прервав дипломатическую речь властным взмахом руки, объявил Темный, подступил к троице почти вплотную и двинулся вокруг, словно акула нарезающая все более сужающиеся круги у добычи. — Тем более таких забавных. По крайней мере, вы меня развлечете. Подумать только, какая причудливая компания: маг — полудемон из инкубов, — взгляд бога мельком скользнул по Лукасу, резко побледневшему до состояния накрахмаленной простыни, и перешел на Гала:

— Святоша-убийца-оборотень, истинный воин светоносный. Ха, да еще и прозванный соответствующе: Рассветный Убийца. Тебе подходит! Весьма! — оставив в покое Эсгала, взор Темного устремился на Эльку, оценил летучую мышку, ее владелицу и несколько потеплел:

— Прелюбопытно!

Широкий алый рукав взлетел, словно птица крылом. Рука с аккуратными короткими ногтями, окрашенными в черно-ало-золотую радугу приподняла подбородок девушки:

— Хаотическая колдунья и премиленькая! — оценил бог.

Эсгал скрипнул зубами так, что Елене показалось, сейчас они сотрутся до корней, но промолчал, только сильнее вцепился рукой в рукоять меча. Будь на месте закаленного металла камень, он мог бы и треснуть.

— Спасибо, я тоже так думаю, — радостно и без малейшей примеси страха или благоговения нахально заявила Элька и улыбнулась богу в ответ. Она присела в неком подобии комичного реверанса, Мыша согласно подпискнула из-под куртки хозяйки.

— Чего он там брешет? — в замешательстве слушая те странные вещи, которые Темный говорит о его друзьях, фыркнул Рэнд, временно утратив даже интерес к картам, ловкие пальцы зависли в неподвижности.

— В его словах нет лжи, — отстранено, словно из невыразимого далека, куда ее загнал шок удивления, отозвалась жрица. Она всегда умела, зачастую, к собственной печали, отличать вранье от истины. Мощь божества была темной, но настолько естественной для него и по-своему гармоничной, что светлая эльфийка нашла в себе силы выдержать его вид, осенив себя защитным знаком богини. Ведь друзьям могла понадобиться помощь. Или это Ирилия придала сил своей отважной жрице.

— Ох, — только и сказал Макс, в умной голове которого никак не укладывалось все то, что наговорил Властелин Беспорядка.

Почти ничего не понявшие из странных речей Темного бога Минтана и Нал только переглянулись и снова уставились на экран. Там за зеркальной гладью сейчас должна была решиться судьба их мира. И это волновало их куда больше, чем самые скандальные подробности биографий потенциальных спасителей отечества.

— А теперь, если вы завершили процесс нашего представления, не будете ли так любезны уделить несколько минут своего бесценного времени для беседы? — очень-очень сдержанно и крайне вежливо спросил Лукас, одной его интонации, не говоря уж о выражении глаз, хватило Эльке для того, чтобы понять: маг несказанно зол.

Девушка никогда прежде не видела его в таком бешенстве, даже тогда, когда ее хаотическая магия срывалась с цепи и переворачивала все вокруг, заставляя мосье ликвидировать последствия катастрофы, даже когда Рэнд подкалывал франта или устраивал ему грубоватые розыгрыши. Подчас Елене даже казалось, что Лукас на свой лад не менее невозмутим, чем Гал, маг очень редко изменял обычной иронично-доброжелательной манере общения теплой, но какой-то неизменно отстраненной. Но сейчас Элька могла поклясться самим Творцом, то, что думает мосье Д'Агар о бесцеремонном Властелине Беспорядка, в цензурных словах не выражается. Воистину, прав был Рэнд, бог обращался с гостями столь же небрежно, как и с игрушками в тридилами. Крутил, разглядывал, ощупывал…

— Что ж, — усмехнулся Темный, прошествовал к своему креслу, опустившись в него, откинулся на спинку, положил руки на широкие подлокотники и провозгласил: — Я склонен выслушать, что сподобился передать мне Совет Богов.

Демонстративно оглянувшись в поисках сидения, Элька смерила взглядом стол — места присесть рядом с головоломкой не хватало. Тогда девушка скинула свою куртку прямо на пол, шлепнулась на нее, как на подушку, и, похлопывая по коленке рукой, свободной от Мыши, с ленцой процедила, растягивая слова:

— А ничего!

Теперь уже настал через удивляться для Темного, он даже слегка подался в кресле вперед, чтобы получше разглядеть маленькую нахальную букашку, осмелившуюся не только сидеть в его присутствии, но и дерзить ему.

— Вот как? — процедило надменно божество с толикой затаенной злобы в голосе. Оно еще делало вид, что забавляется, но уже лишь делало вид. "Игрушка из тридилами" решила играть по своим правилам.

— Совершенно верно, — вступил в диалог Лукас, даже не думая одергивать Эльку, когда девушку несла волна хаотической интуитивной магии, мосье уступал ей первенство и лишь поддерживал начатую игру. — Мы не самозванцы, и действительно именуемся посланцами Совета Богов, потому что наняты им и работаем по контракту, разбирая прошения, поступающие в Совет из миров. — Маг приостановился, чтобы продемонстрировать перстень с эмблемой, удостоверяющей личность вместо паспорта.

— И что же привело работников по контракту в глубины Арродрима? — в фиолетовых, как вечернее зимнее небо глазах Темного вновь мелькнул проблеск яростного интереса. О, как же он скучал в одиночестве, скучал так, что готов был беседовать даже с людьми!

— Жалуются на вас, — протянула Элька и по-кошачьи зевнула, аккуратно прикрывая ротик ладошкой. — Бесчинствуете на Алторане, сударь, непотребства творите! Истоки магической силы испоганили, на мирных селян порождения тьмы спускаете, ну а прочее в том же духе, соответствующее имиджу.

— Я бесчинствую??? — сказать, что Темный удивлен, значило ничего не сказать. Кажется, даже великолепные волосы бога изогнулись знаками вопроса, не говоря уж о густых темных бровях и властном красивом рте — это оказалось первым четким выражением лица, которое смогли уловить наблюдатели. — На меня жалуются?

Бог откинулся на спинку кресла и громоподобно расхохотался. Трое его гостей невольно посмотрели на потолок, не пойдет ли трещинами, не осыплются ли камни на головы, погребая под могильным курганом дерзких, осмелившихся вступить в разговор со столь грозной силой. Но, кажется, обошлось. Отсмеявшись, хоть в мрачном смехе его и не было ни грана веселья, Темный гневно процедил:

— Если бы мог, я бы давно стер в порошок жалких людишек, именуемых данами, вообразивших, что в праве и силе лишить свободы Темного бога. К их краткой радости и бесконечному горю потомков недоумкам из Твердыни и впрямь кое-что удалось сделать. Только воистину, знай они, на что идут, вряд ли осмелились сотворить заклятье, извращающее саму суть и ткань Бытия.

— Чья б корова мычала… — тихо пробормотала Элька, покрутив головой.

Как ни странно, Темный оказался прекрасно знаком с процитированной Еленой пословицей или ее аналогом, переведенным магической браслеткой колдуньи. Он усмехнулся, показывая, что оценил наглость шутки, погрозил девушке пальцем, и резко отодвинув кресло, встал: