/ Language: Русский / Genre:sf_fantasy / Series: Божий промысел по контракту

Тройной переплет

Юлия Фирсанова

Книга о новых приключениях посланцев Совета Богов. Три прошения слиплись в один комок от пролитого кофе. Что это: злой умысел, вопиющая халатность или между просьбами о помощи из разных миров есть связь?

Фирсанова Юлия Алексеевна.

Тройной переплет 

Пролог

  Сон был замечательный: она опять бродила по огромной библиотеке, той самой, где собраны все самые интересные книги Вселенной, и с полки можно взять любую, только руку протяни. Видение казалось таким заманчивым, что не хотелось выныривать даже в самую великолепную из реальностей...

   По утрам Элька вообще поднималась не слишком охотно. "Кто тут такой добрый в восемь ночи звонит?" - эта старая шуточка Масяни была как раз про Елену. А уж сегодня, когда весь вечер, вернее, половину ночи как минимум, девушка читала большущий том легенд с объемными иллюстрациями, и подавно. В глаза словно насыпали песка, магический будильник - сувенирчик из Гирзы, уже трижды, со все нарастающей, пока едва заметно, громкостью проиграл мелодию. Элька с закрытыми глазами спустила ноги с кровати, не обуваясь, сделала по направлению к ванной шаг, другой. Зацепилась за какие-то длинные веревки с тяжелыми гирьками, безнадежно запуталась в них и стала падать.

   "Блин! Босоножки! Я вчера оставила у кровати босоножки..... И новую тумбочку тоже!" - последняя мысль ярко осветила голову легкомысленной растяпы прежде, чем сила удара о мебель отправила владелицу в глубокий нокаут.

  С отчаянным писком сорвалась с края балдахина Мыша, закружилась над хозяйкой, настырный будильник заиграл мелодию громче. Тщетно! Ни крик летучего создания, ни настойчивая музыка не могли вытащить Эльку из глубокого забытья.

  Умный зверек, уяснив бесплодность своих попыток, сорвался с места и вылетел в окно. На площадке перед домом в чудесное, пронзительно свежее весеннее утро тренировался воитель Эсгал. Сей доблестный муж парил в полуметре над землей в позе лотоса. Глаза спокойно закрыты, руки мирно возлежат на коленях, грудь едва заметно колышется от легкого дыхания. Даже настойчивый звук Элькиного будильника не вывел мужчину из состояния медитации, мысли текли плавно и неторопливо. Зато порхающая летучая мышка весьма спешила. Она с писком бесстрашно врезалась в плечо Гала и, уцепившись за тонкую ткань короткого застиранного халата, заверещала. Сосредоточение нарушилось. Гал рухнул вниз на плиты и выдохнул сквозь зубы всего одно, но очень емкое непечатное слово. Потом добавил еще одно, более цензурное с тяжелым вздохом: "Элька!"

  Мужчина легко встал на ноги, стряхнул пыль с полы халата, оторвал от своей груди продолжающую верещать мышь и решительным шагом направился к дому, в сторону окон спальни шутницы. Надо же до чего додумалась: науськать на него зверька! Мыша, убедившись, что воин идет в нужном направлении, затрепыхалась следом.

  - Элька! - громко и сурово, перекрывая настырную мелодию будильника, позвал Гал.

  Ответа не услышал, откашлялся, позвал снова, снова не дождался ответа и заглянул в окно. Босые пяточки, такие маленькие розовенькие пяточки Эльки, лежащей на полу лицом вниз, - первое, что бросилось в глаза Эсгалу. Уже не думая о приличиях и правилах, мужчина перемахнул через подоконник. Девушка скрючилась у стоящей рядом с кроватью маленькой тумбочки, из рассеченного виска сочилась кровь. Черная лужица успела собраться на темно-синем ковре.

  Гал побледнел как смерть, только зеленые глаза с вертикальными зрачками, окаймленными радужным ободком, зажглись каким-то безумным огнем. Воин метнулся к Эльке, подхватил ее на руки и вихрем помчался по дому, взывая так, что содрогнулись стены коридора: "Мирей! Мирей!".

  Громадными скачками он преодолел лестничный пролет и едва не вышиб дверь в лабораторию, где целительница, не испытывавшая никаких проблем с побудкой, с утра пораньше колдовала над каким-то особо полезным для здоровья составом.

  Дверь с грохотом распахнулась, чуткая рука эльфийки дрогнула, и ценное зелье пролилось на кремовое платье Мирей, накрепко страхуя ткань от перспективы поноса.

  - Что? - глаза жрицы изумленно расширились при виде мужчины и его ноши.

  - Исцели ее! - не то приказал, не то взмолился Эсгал, на вытянутых руках протягивая целительнице беспамятную девушку в коротенькой ночной рубашке. Головка жалко запрокинулась, кровь продолжала течь из рассеченного виска....

  - Сейчас, минутку, положи ее на диванчик, - совершенно невозмутимо, будто не замечая полубезумного вида воина, отозвалась Мирей. Что удивительно, Гал беспрекословно повиновался. Уложил Елену, отступил в сторону и сел у стены прямо на пол, сцепив руки в замок на коленях.

  Жрица Ирилии поставила полупустой флакончик с желудочным зельем на стол и протянула к подруге тонкие пальцы рук. Золотистое сияние благословенной божеством силы охватило ладони эльфийки и стекло на бледное лицо больной. Секунда, другая, третья потянулись как тягучая патока, вот прекратила сочиться кровь, рассеченная кожа закрылась струпом, потом он отвалился, показывая красный, чуть припухший шрамик. Ресницы Эльки вздрогнули, девушка открыла глаза, от души чихнула и села, весело заявив:

  - Привет, Мири, какой это гадостью у тебя тут воняет? Кстати, а чего я вообще тут делаю?

  - Тебя с разбитой головой и без сознания сюда принес Гал, - улыбнулась эльфийка и почему-то кинулась на шею подруге, смеясь от облегчения, в ярких золотых глазах ее стояла подозрительная влага. - Хвала Ириллии, хвала Творцу за то, что я ее жрица!

  Элька машинально обняла подругу, погладив по мягким, как шерсть котенка, длинным волосам. Почему-то, в отличие от ее собственных, недлинных, но лезущих всюду прядей, прическа никогда не мешала целительнице в работе. Елена скосила глаза в сторону и удивленно фыркнула, увидев Эсгала, неподвижно, будто статуя Будды-блондина, замершего у стены лаборатории.

  - Ага, ясненько, я о тумбочку башкой шибанулась, а с ним-то что? Тоже ударился? И какая кувалда способна пробить голову нашего великого и ужасного?

  - Ой, - бурные эмоции жрицы чуть поутихли, когда она тоже перевела взгляд на мужчину. - Он немного не в себе.... Кажется, Гал очень-очень испугался за тебя.... Я его таким никогда раньше не видела, даже там, на горе Арродрим, когда Темный сказал о Рассветном Убийце...

  - Так у него шок? - вторично удивилась Элька, бодренько спрыгнув с дивана, вот только ноги как-то подозрительно подкашивались, и подошла к другу. Опустившись рядом с ним на колени, заглянула в глаза, коснувшись своими руками мозолистых рук воителя, и задорно позвала:

  - Эй, Гал, алле! Прием! Как слышно? Прием, прием! Я в норме! Приходи в себя и давай отчитай меня!

  - Еще один комплекс упражнений на координацию, - сухо отозвался воитель и медленно сморгнул.

  Элька прыснула:

  - Ну вот, Мири, все с ним в порядке, а ты говоришь шшш....

  Девушка не договорила, сильные руки воина быстро взметнулись и крепко прижали ее к груди, на секунду склонив голову к светлым волосам Эльки, Гал глухо попросил:

  - Осторожнее, пожалуйста, будь осторожнее, если не ради себя, то ради других.

  - Угм, сенсей, - трепыхнулась в железных объятиях мужчины Элька и с прежним ехидством попросила: - Но, если ты не собрался придушить меня прямо здесь и сейчас, во избежание будущей нервотрепки, отпусти, а то дышать темно, кислорода в воздухе не видно.

  Гал едва слышно хмыкнул и разжал руки. Неунывающая хулиганка поднялась на ноги и укоризненно заметила, пожав плечами:

  - И чего ты дергаешься? Ну, сознание потеряла. С кем не бывает...

  - С тобой такое бывает часто? - теперь уже, кажется, Гал испугался заново, чуть ли не сильнее прежнего.

  - Нет, теперь нет. У Мирей замечательные травки, она мне классную настойку намешала, главное не забывать пить! Так что все о"кей! Ладно, пошла я на завтрак одеваться, да и голову придется мыть, кровь, зараза, в волосах засохла! Увидимся! - широко улыбнулась Елена и исчезла за дверью.

  - Элька чем-то больна? - едва за хаотической колдуньей закрылась дверь, надвинулся с расспросами на жрицу Эсгал.

  - Нет, просто обычные женские дни у нее проходили тяжело, болезненные спазмы могли привести к кратковременной потере сознания. Но сбор валириссы меняет физиологию людей, делая родственной эльфам. Теперь Элька больше не мучается, - целительница совершенно не стыдилась столь интимной темы, отвечая подробно и по существу вопроса. А вот у Гала, стойкого воителя, которого казалось было ничем не пронять, на скулах зарозовели пятна.

  Мирей же, чуть циничная, как любой хороший доктор, в вопросах физических, смущалась по-настоящему только тогда, когда дело касалось душевных переживаний. Она обыкновенно не считала себя вправе вмешиваться, но вот сейчас все-таки набралась храбрости и задала вопрос так же прямо, как воин:

  - Гал, извини, может, это не мое дело, но почему ты не скажешь Эльке о своих чувствах?

  Мужчина смутился еще больше, чем при обсуждении вопроса женской физиологии, потом тяжко вздохнул и проронил с горькой усмешкой:

  - А зачем это ей....

  - Но, Гал... - нахмурила ровные дуги бровей чуткая эмпатка, не согласная с решением коллеги.

  - Не надо, Мири, я ничуть не похожу на любимых Элькой вампиров и... я чудовище куда большее, чем они все. Мне достаточно того, что могу быть рядом, пожалуйста, ничего не говори ей, я не хочу, чтобы она начала меня сторониться, - склонив голову, попросил мужчина и, прежде, чем жрица успела что-то добавить, быстро вышел, аккуратно прикрыв за собой дверь.

Глава 1. Обреченная отдыхать

  Едва Элька покинула изолированную лабораторию Мири, как ее чуть не сбило с ног ударной звуковой волной. Музыка, словно прилив, заполнила весь дом и продолжала усиливаться с каждым аккордом.

  - Ой-ё! Будильник! - дошло до девушки, и она со всех ног поспешила к спальне, пока оглохшие Рэнд, Лукас и Макс не устроили над ней коллективный суд Линча.

  У дверей в комнаты Елены уже торчал вездесущий Фин и с любопытством заглядывал через порог. Никого другого поблизости не было. Завидев подружку, вор ухмыльнулся от уха до уха и прокричал:

  - Приветик, чего у тебя эдак надрывается?

  - Будильник! - заорала в ответ Элька.

  - Добрая девушка! Проснулся сам - разбуди коллегу? - понимающе покивал Рэнд, из голубых глаз исчезла легкая тревога, и заплясали лукавые смешинки. Взлохмаченные волосы девушки хорошо замаскировали слипшиеся темные прядки у виска, даже востроглазый друг не приметил следов травмы и не начал приставать с расспросами.

  - Ага, а еще оглуши, - отозвалась Елена, наконец, добравшаяся до изделия добросовестных мастеров Гирзы (не соврали умельцы, чтоб им икалось!- пока не выключишь, и в самом деле горланить будет так, что мертвого поднимет!), и шлепнула ладонью по узору на боку. Наступила блаженная, даже какая-то звенящая, тишина. Впрочем, тут же нарушенная ликующим писком Мыши, спикировавшей с балдахина на грудь девушки. Элька машинально погладила преданного зверька.

  - Экая ты коварная, - привалившись к косяку, уважительно протянул Фин и в самом деле поковырял в ухе, будто пытался вытрясти из него намертво застрявшие звуки. Бедный полуоглушенный крыс только сейчас выбравшийся из-за пазухи хозяина пискнул что-то солидарное с его мнением.

  - О, моему коварству вообще нет предела, еще что ли разок завести, а то только ты прибежал, - хихикнула девушка, переставляя злополучную тумбочку в выбранный угол. Испачканный кровью ковер уже был очищен заботливой магией дома.

  - Ха, а смысл? Лукас дома не ночует и Рогиро с собой прихватил на экскурсию в какой-нибудь очередной 'музей', метаморфы опять по поручениям Совета в мирах шустрят, хорошо, если завтра к утру вернутся, Мирей в лаборатории, а Макс у своих машин вообще ничего не слышит. Вот почему Гал не пришел, не знаю, он обычно первый успевает, чтоб тебе чего-нибудь приятное прямо с утра сказать! - дал развернутую справку почти вездесущий и всезнающий вор и весело подмигнул подруге.

  - Ты собиралась мыть голову и переодеваться, поторопись, а то опоздаешь на завтрак, - возникнув неожиданно и абсолютно бесшумно сбоку от Рэнда (тот невольно вздрогнул) сурово напомнил воитель, и, сочтя миссию исполненной, двинулся прочь.

  - Да, насчет приятного с утра ты прав, Гал всегда первый, - поддакнула Элька и отправилась исполнять ценное 'приказание'.

  Так что на завтрак она все-таки успела почти вовремя. Коллеги продолжали рассаживаться за столом, когда в столовую влетела немного влажная после душа, сияющая веселой улыбкой Елена в очередном коротком, едва прикрывающем причинные места, безобразии, условно претендующем на звание платья.

  - Всем привет!

  - Bonjour, мадемуазель! - рассиялся ответной улыбкой рыжий франт мосье Д'Агар.

  Элька не утерпела, и, повиснув на шее у инкуба, звучно чмокнула его в щеку, заодно прошлась пальчиками по волнистой рыжине, погладила теплые рожки, едва заметные в буйном пламени шевелюры и похвалила золотисто-зеленый, скорее, пожалуй, золотистый, чем зеленый, камзол: - Как всегда ослепителен!

  - Я, между прочим, тоже красавец! Вот и Рэт подтвердит! - не утерпев, встрял Рэнд и прищелкнул пальцами, подавая условный знак крысу. Дрессированное животное ответило согласным писком.

  - А еще мосье Фин чрезвычайно скромен, - очень вежливо согласился Лукас, занимая свое место за столом, накрытым скатертью самобранкой.

  - Ой, у меня столько достоинств, - поддакнул вор, опустив очи долу, - что я уж и сам их все упомнить никак не могу.

  Компания не выдержала и от души расхохоталась, а Рэнд, присаживаясь рядом с Элькой, продолжил:

  - Мы все на редкость замечательные, уникальные и великолепные, я вот думаю, Совет Богов вообще должен нам платить уже за то, что мы есть на этом свете!

  - Давай напишем им по этому поводу петицию, - с улыбкой предложила Мирей.

  - А смысл, все равно нам скинут, они ж там, похоже, вообще ничего не читают! Может, неграмотные? - фыркнул вор и, прекратив паясничать, принялся обстоятельно заказывать на завтрак запеканку с кучей всяких джемов, варений и почему-то соусов.

  Девушка тоже открыла было рот, чтобы попросить любимых булочек и кофе, когда Гал огласил очередной категоричный приказ:

   - Эльке гречку с говядиной и гранатовый сок.

  - За что? - так жалобно, будто ей раскаленный прут к голой коже приложили, взвыла Елена. - Я же даже не опоздала!

  - Ты упала, расшибла голову, потеряла много крови, эти продукты помогут как можно скорее поправиться, одной целительной силы Мирей недостаточно! - сурово объяснил мужчина, заложив пострадавшую в неравной битве с тумбочкой Эльку со всеми потрохами. - К тому же, тебе сегодня надо отдохнуть. Координация хромает, а колдовать, едва оправившись, вредно!

  - Что-о-о? Какой отдых? - от возмущения Элька едва не свалилась со стула, пока предательница самобранка, принявшая заказ воителя, шустро метала на стол 'деликатесы'.

  - Мосье Эсгал, как это ни прискорбно, ma chère, не ошибается, магия, даже хаотическая, не прощает расхлябанности, неловкости и ошибок! - аккуратно придерживая крохотную чашечку кофе, уверенно подтвердил мосье Лукас и озабоченно поглядел на коллегу. То ли сканировал ее каким-то заклятием, проверяя, нет ли утечки мозгов, то ли беспокоился о буре, которую обиженная девушка могла учинить здесь и сейчас.

  - Элька, они правы, - сочувственно поддакнула Мирей, просительно сложив ладошки, - я как целительница говорю, тебе лучше хотя бы денек отдохнуть! А завтра ты будешь совсем-совсем здорова! Я вечерком тебя еще разок полечу!

  - А я, когда головой ударился, потом неделю за машиной долго работать не мог, стоит чуток посидеть и так в висках стучать начинало, - будто бы про себя и между делом, но весьма кстати, вставил Макс и, промахнувшись мимо бадейки с какао, потянул на себя один из горшочков с кашей. Поспешно, пока коллега не выпил нелюбимой манки, жрица, подсунула ему нужную посудину.

  - Чего ты злишься-то? Отдохнешь денек, пока мы пахать на Совет будем, если что забавное приключится, расскажем, и в зеркале посмотришь, а коль твоя помощь понадобится, отложим работу до завтра и другую депешу разберем, - подбодрил подругу Рэнд и весело ей подмигнул.

  Макс сострадательно смотрел в чашку с какао, Мирей прямо в глаза подруге просительно, но с готовностью перейти от дружески уговоров к врачебным приказам, Фин сочувствовал, но и поддерживать желания Эльки во что бы то ни стало работать вместе со всеми не собирался, Лукас улыбался, но почесывал бровь, верный признак неодобрительных раздумий, Гал сверлил непослушную коллегу хмурым зеленым рентгеном.

  - Вы все сговорились, - печально констатировала хаотическая колдунья, сдавшись перед таким единодушием команды без привычного упрямства, и с надеждой спросила: - Но съесть-то что-нибудь более вкусное можно?

  - После гречки, - великодушно разрешил суровый Гал и так посмотрел на Эльку, что девушка поняла, еще один отказ и ее свяжут, а потом начнут кормить с ложки, как малое дитя.

  - Н-да, типичный зануда, объяснить, почему я не хочу, тяжелее, чем согласиться, - вольно перецитировала проказница кусочек фривольного анекдота под понимающие смешки Фина и Лукаса, и с демонстративной неохотой взялась за вилку.

  Вот так и получилось, что вся компания божьих помощников отправилась после трапезы в зал совещаний, к пухлой папке с посланиями из сотен миров, жаждущих помощи, а Элька, отчетливо чувствуя себе единственной девочкой из класса, которую не взяли в кино, в гордом одиночестве (Мыша не в счет) поплелась к себе в комнаты. Отдыхать!

  Однако, уныние глубоко чуждое оптимистичной деятельной натуре, надолго не могло завладеть Элькой. Очень быстро девушка решила, что проводить внеплановый выходной, сидя в четырех стенах и дуясь на вселенную за несправедливость, совершенно бездарная трата жизни! И вообще, ей велели укреплять здоровье! А что лучше положительных эмоций способствует выздоровлению? Не гречка же? Элька быстро нашептала Мыше пару словечек и подкинула зверушку в воздух. Та исчезла, а Елена кинулась к шкафу одеваться на прогулку. В какие края? Конечно же, в любимый Фалерно!

  Уже через несколько минут симпатичная юная блондинка в удобных туфельках-балетках, маленьком топике и укороченных голубеньких брючках, помахивая сумочкой на ремешке-цепочке, шла быстрым шагом по разноцветным камешкам городской мостовой. Куда? А как Творец на душу положит.

  Где только не побывала и чего только не повидала Элька: лавочки с книгами, благовониями, украшениями, музей 'Поющие камни', где скульптуры действительно пели, Театр Масок, в полутьме сцены которого разыгрывались изумительные, словно ожившие черно-белые фотографии, короткие сценки, зоомагазин с маленькими дракончиками, дикати, саламандрами, вперемешку со вполне обычными кошками, собаками, птицами феникс, вещуньями и банальными попугаями. Внимание туристки привлекали даже уличные менестрели и творцы иллюзий. Слишком долго жившая в мире лишенном магии, девушка все еще продолжала по-детски удивляться и восторгаться искусству волшебных картинок.

  Словом, как обычно, Элька с жадным наслаждением поглощала разнообразные впечатления, покупала безделушки и сама не заметила, как успела проголодаться. Хотя, вставая из-за стола, за которым была вынуждена умять здоровенную тарелку гречки, была уверена, что не возьмет в рот ни кусочка до самого ужина.

  Соображая, где бы заморить червячка, пока он не превратился в целую анаконду, Елена закрутила головой. Ага! На фасаде здания, окруженного небольшим сквериком с фонтанчиками и крохотными декоративными фонариками, имелась вывеска: 'Волшебный вкус'. 'Может, это о еде?' - понадеялась Элька на ассоциативное сходство мышления с владельцем заведения и поспешила проверить.

  Дверь из какого-то белого дерева с едва намеченной резьбой открылась в помещение, где витали такие ароматы, что девушка невольно сглотнула слюну. В большой зале странной, какой-то амебообразной (чем больше толстых ложноножек, тем успешнее эволюция) формы стояли столы и столики, накрытые белым кружевом скатертей, и стулья светлого, почти белого дерева, обитые белой кожей. То тут, то там за ними сидели посетители и кушали.

  'Угадала!' - расплылась в довольной улыбке хаотическая колдунья и прошла к маленькому столику у большого окна, окаймленного декоративным полупрозрачным геометрическим витражом.

  Официант - мужчина средних лет и совершенно средней средиземноморской на взгляд Елены внешности - возник по правую руку от клиентки почти мгновенно, отвесил легкий приветственный поклон и вежливо уточнил:

  - Не угодно ли сделать заказ, леди-волшебница?

  'Надо же, какой проницательный, и как он просек, что я хаотическая колдунья?' - мимолетно удивилась Элька и на всякий случай огляделась по сторонам, вдруг успела чего-нибудь натворить. Но нет, кажется, все было вполне спокойно, и мило-благопристойно. Если непредсказуемый талант и проявил себя, то как-то очень незаметно.

  - Я хочу пообедать, - весело улыбнулась предупредительному и проницательному официанту девушка, решительно захлопывая толстенное меню с великолепными (кажется, они еще и пахли, если задержать взгляд) картинками. - Без лука, капусты, чеснока, гречки и гранатового сока. Во всем остальном полагаюсь на ваш вкус: супчик, мясо или рыбку с гарниром, пару-тройку салатиков, сладкое, а попить - какой-нибудь кисло-сладкий сок. И, кстати, где у вас можно сполоснуть руки?

  - В правой стороне залы за ширмой-окном ступени вниз, леди-волшебница. Я позабочусь о вашем заказе! - мужчина поклонился и исчез из поля зрения проголодавшейся девушки.

  Элька, беспечно бросив сумочку на стул, двинулась в указанном направлении для гигиенических процедур. Омыла в ароматной текучей водице ладони, вытерла их пушистым полотенчиком из ровной стопочки и поднялась в зал, искренне надеясь, что какая-нибудь часть заказа уже ждет изголодавшуюся клиентку. Из-за столика по левую сторону недалеко от ширмы как раз поднимался высокий и очень худой темноволосый мужчина со странными глазами. Они словно были залиты чуть подкрашенным синькой молоком. Но, судя по тому, как уверенно двигался странный человек в длинной не то сутане, не то мантии, он не был слеп.

  - Сильдин! - воскликнул он, когда Элька проходила мимо.

  'Знакомое имя, где-то я его уже слышала, кажется, Лукас что-то говорил...' - рассуждения девушки были прерваны самым бесцеремонным образом. Странный тип в сутане схватил Елену за только что вымытую ручку и, потряхивая ее так, будто всерьез собрался оторвать и прихватить с собой, как сувенир, снова рьяно заорал в самое ухо:

  - Сильдин, неужели это ты! А говорили, погибла! Значит, эксперимент удался? Выходит, Каеркор напрасно себя корил и всю работу позабыл-позабросил!

  - Извините, вы ошибаетесь или с кем-то меня путаете, - ответила Элька, малость ошарашенная таким напором. Она очень сомневалась, что в такой манере здесь, как на Земле, работают нахальные карманники ('здравствуй старый знакомый - извините, обознался - прощай, денежки'), но какого рожна надо этому чокнутому даже не догадывалась.

  - Я не могу путать! - возразил странный тип и привел очень странный аргумент: - Я же тебя вижу!

  Компаньонка обознавшегося мужчины, пожилая, но неплохо сохранившаяся женщина в строгом черном платье, с на редкость короткой, буквально тифозной стрижкой, встала из-за стола и тихо заметила, кладя руку на предплечье странного мужика:

  - Мар, я помню, как выглядела Сильдин, это не она. Прости Марликана, надеюсь, он не сильно напугал тебя, деточка?

  - Нет, конечно..... - удивившись столь странному предположению (как можно пугаться такого чудика, вам бы сердитого Гала показать, чтоб дурацких вопросов не задавали?) пожала плечами Элька и хлопнула себя по лбу. - А, блин. Я вспомнила, кто такая Сильдин! Это та волшебница-книжница, которая при неудачном эксперименте погибла, мне рассказывали! Только я точно не она!

  - Ты Сильдин! - упрямо замотал головой не убежденный ни Элькой, ни своей сотрапезницей странный мужчина, все еще не отпуская руки девушки, благо хоть трясти перестал. - Я не могу ошибиться! Твое искристое серебро и синеву плетения ни с чем не перепутаешь! Да, теперь еще радужные искры по окоему проскакивают, но основа все та же!

  - Вот как! - качнула головой пожилая дама и, вздохнув, пояснила. - Марликан особенный, он воспринимает мир иначе, чем мы, видит не лица и тела, а ауры, тонкие структуры созданий, если он говорит, что ты Сильдин.... Значит, ты, по крайней мере, некогда действительно была ею.

  - Хм, может и так, но теперь я - Элька, хаотическая колдунья, - представилась Елена и глубокомысленно прибавила: - Голодная хаотическая колдунья!

  - А-а-а! Вот оно что! - неизвестно чему обрадовался, буквально рассиялся обладатель специфического взгляда на мир, все-таки прислушавшийся к женскому разговору. - Значит, у тебя получилось соединить силу магии и силу желания! На самом деле получилось, напрасно коллеги сомневались в тезисах...

  - Но нам не следует донимать девушку, друг мой, если память прошлой жизни не подвластна сознанию, значит, так суждено Силами Судьбы и преступать их волю не должно, - мягко вмешалась женщина, потянув увлекшегося спутника за рукав. - Поспешим, тебе пора начинать лекцию, а ей обедать.

  - Да-да, ты права, Ларуна, - чуть поник белоглазый, как не наигравшийся пес, которого позвали с прогулки домой. Вздохнул, отпустил, наконец, чужую конечность и просительно сказал: - А ты, Силь, даже если не вспомнишь о былом, но просто пожелаешь поговорить, приходи в Высокий Университет на кафедру магической философии, спросишь магистра Мара.

  - Обязательно, - широко улыбнулась Элька, никогда не отказывавшаяся от новых впечатлений, и невольно поморщилась от острой боли, прострелившей пострадавший утром висок. Причем, слабая боль эта заметно усиливалась, стоило только задуматься о своей былой жизни. Может, и Лукас тогда, когда вел речь о Зеркале Истинного Зрения, и эта женщина сейчас говорили правду, то, чего знать не положено, действительно лучше не знать? Во всяком случае, до тех пор, пока даже мысль о знании отзывается такой дикой болью, что еще чуть-чуть, и как бы ни пришлось бежать к Мирей за помощью!

  - Буду ждать, - кривовато и в то же время обаятельно улыбнулся в ответ Мар.

  Пара собеседников сделала несколько странных жестов руками и исчезла из зала. Поскольку никто из официантов не кинулся к опустевшему месту с криками 'Куда!? А счет!?', Элька решила, что такого рода уход в здешнем заведении в порядке вещей и вернулась к своему столу, изо всех сил стараясь не думать о сногсшибательных новостях. Пульсирующая боль в подраненном виске была лучшим стимулом поиска новых тем для размышлений. Первейшим способом отвлечения девушка всегда считала ворох зрительных впечатлений.

  Уплетая салат, очень похожий на оливье вперемешку с грибами, и гадая, многие ли из здешних клиентов в ладах с магией, Элька откровенно глазела по сторонам. Народа в ресторане хватало, но из-за хитрой конструкции помещения и расположения столов никакой скученности и шума не было. До Елены долетал лишь едва слышный, как слабый звук прибоя, шорох голосов. Это не беспокоило, а скорее напротив, несло успокоение.

  Вот дверь в ресторан открылась, и вошел тип, мгновенно приковавший все внимание легкомысленной девушки. Здоровенный, кажется, даже выше Гала, с бело-серыми, не седыми, явно не седыми, а естественного цвета, волосами, яркими серебристо-серыми глазами, вернее одним глазом, второй прятался под черной повязкой, широкоплечий, но вовсе не массивный, мужчина плавным шагом двинулся вглубь зала. Камзол тонкой кожи подчеркивал весьма соблазнительную на вкус Эльки фигуру, высокие сапоги-ботфорты охватывали длинные мускулистые ноги, серое кружево рубашки не скрывало длинных, крепких пальцев без перстней.

Глава 2. А в ресторане, а в ресторане

  Елена нахально глазела на эффектного типа, излучавшего некую силу, подобную сжатой до отказа пружине. И ее внимание не осталось незамеченным.

  - Что? - почему-то недобро сощурил глаз незнакомец, резко остановившись перед столом Эльки.

  - Извините. Просто люблю смотреть на красивых мужчин, - виновато пожала плечиками девушка, обаятельно улыбнулась и затрепетала ресницами.

  - Только смотреть? - неожиданно усмехнувшись в ответ и явно расслабившись, кажется, он ждал чего-то совершенно другого, уточнил незнакомец.

  - Если бы я начала трогать, то, боюсь, была бы неправильно истолкована, - искренне пожалела Елена, которой вусмерть хотелось погладить странные волосы собеседника и пощупать кожу камзола. Вот Гал почему-то никогда так не одевался. Все его костюмы были добротными, чистыми, кажется, даже глажеными, где надо, но ничуточки не эффектными.

  - Составить компанию? - запросто предложил мужчина, положив руку на спинку свободного стула.

  - Садись, места хватает, - в тон предложению кивнула Элька и нахально уточнила: - А ты кто?

  Каким-то едва уловимым движением собеседник крутанул пальцами стул, с плавной быстротой начал опускаться еще раньше, чем тот закончил вращение, и сел ровно в тот миг, когда сидение оказалось под ним.

  - Кто? Тебя интересует имя? - хмыкнул новый сосед по столу.

  - Нет, это не принципиально, я про расу. У тебя волосы странные и повадка, - озадаченно нахмурилась непосредственная девица, сунув в рот очередную порцию салатика, пытаясь сообразить, кого напоминает ей сероволосый тип.

  - Попробуешь угадать? - прищурил глаз незнакомец, уже вовсю наслаждавшийся нестандартной беседой.

  - Оборотень? - интуитивно, а быть может, ориентируясь на некоторое внутреннее сходство восприятия незнакомца и Эсгала, предположила хаотическая колдунья. Уловила намек на согласный кивок головы, и продолжила: - Только вот какой? Я не знаю!

  Неслышно возник официант, мужчина на мгновенье отвлекся и щелкнул пальцами по выбранным пунктам меню, потом закрыл его и, скорее оскалившись, чем улыбнувшись, заявил:

  - Я форвлак, слыхала о таких?

  - Да! - радостно улыбнулась хаотическая колдунья, только что в ладошки от удовольствия не захлопала, как поступала частенько. - Это кто-то вроде больших-пребольших волков из темных миров, они часто бок о бок с вампирами живут.

  Оборотень оторопело моргнул, видно, опять не ожидал такой реакции на шокирующее признание, а неугомонная Элька, азартно посверкивая глазами, уже тараторила дальше: - А шкура у тебя какого цвета, когда оборачиваешься, как волосы - серо-белая или другая?

  - Ты что, вообще ничего не боишься? - фыркнул малость опешивший собеседник, откинувшись на спинку стула.

  - Боюсь, только не оборотней, - мимолетной и какой-то неожиданно грустной улыбкой осветилось личико девушки, подумавшей о том, что боится она и впрямь только одного: проснуться однажды и понять, что вся ее жизнь от волшебной минуты встречи с парочкой метаморфов не более, чем восхитительный сон. - А тебя чего же бояться? Ты ведь не Лихо одноглазое!

  - Кто это? - заинтересовался форвлак, инстинктивно чуя возможного конкурента.

  - Злой дух, приносящий несчастья, из мифологии моего мира. Считается, как глянет на тебя Лихо одним глазом (второго у него нет в принципе), так только проблемы впереди, добра не жди, - дала справку Элька. - Причем, пол этого злодея мифология точно не определяет, поэтому он просто ОНО.

  - Забавное создание, - резюмировал увлекшийся разговором мужчина и неожиданно представился, положив руку на ремень брюк около пряжки: - Я Фельгард и совершенно точно мужчина.

  - Элька, - доброжелательно улыбнулась Елена, понимая, что ей назвали имя. Наемная работница Совета Богов уже совершенно перестала жалеть о своем внеплановом выходном, принесшем целый ворох потрясающих впечатлений и интригующих встреч.

  Пока новые знакомые беседовали, принесли горячее для девушки и заказ форвлака - едва прихваченный огнем бифштекс, салат и вино. Элька задумчиво покосилась за бутылку и попросила официанта добавить к десерту рюмочку шоколадного ликера. 'Гулять, так гулять, два без сиропа'! Пусть коллеги знают, до чего довели бедную девушку изоляцией от работы, а что Елена себя вовсе бедной не ощущает, это дело десятое! Пусть им будет стыдно! И вообще вино полезно для крови, так значит и ликер тоже!

  - Шкура такого же оттенка, как волосы, - усмехнувшись, утолил любопытство девушки оборотень и коварно с явно интимным подтекстом поинтересовался: - Это все или еще что-то хотела спросить?

  - А ты не обидишься? - предварительно уточнила Элька, прикусив губку.

  - Спрашивай, не захочу, отвечать не буду, - снова не то фыркнул, не то рыкнул Фельгард.

  - У тебя правда глаза нет? - прямо в лоб, точно обухом по голове, тюкнула 'очень романтичным и тактичным' вопросом Елена.

  - Нету, - мрачно отозвался не в добрый час севший за стол болтливой девицы форвлак.

  - А почему, если ты оборотень, не вырастил новый? Или недавно пострадал? - в голосе девушки мешалось сочувствие и исследовательский интерес, но не было ни капли подленькой унижающей жалости и издевки, может, только поэтому мужчина неожиданно для себя снизошел до скупого ответа на вопрос, который не простил бы никому:

  - Рана старая, эльфийская зачарованная стрела. Наша сила ее не берет.

  - Понятно, - Элька всерьез задумалась, машинально отправляя в рот кусочки жаркого под пряным соусом. - А эльфийской магией лечить не пробовал?

  - Что??? - почти поперхнулся своим куском полусырого мяса Фельгард и пронзил болтушку серым взглядом единственного ока, будто пусть не сглазить, как Лихо, но основательно пришпилить к месту точно собирался. - И какой же эльф стал бы меня врачевать, девица? Даже если эти остроухие болваны сами на границу владений Господина Темной Крови набег устроили, я у них все равно виноватым буду при любом раскладе.

  - Неужели за деньги нельзя купить врачебную помощь настоящего целителя, имеющего практику где-нибудь в свободном городе, не только же эльфы своей магией владеют. Истинному врачу должно быть безразлично, как ты пострадал, - задумалась девушка, подходя к вопросу с практичностью бывшей жительницы урбо-мира.

  - Те, кто соглашается помочь, силой снять проклятие не обладают, - буркнул мужчина, все-таки признаваясь в тщетных и оттого еще более унизительных попытках. - Говорят, нужно особое благословение.

  - Понятно, - снова погрузилась в размышления Элька, соображая, есть ли шанс помочь симпатичному форвлаку. Ведь должна же быть на свете толика справедливости. Если этот тип не соврал и лишился глаза в приграничной стычке ....

  - Моя дорогая, я вижу, ты не скучаешь, - промурлыкал, возникая прямо в зале, рядом со столиком, хороший Элькин знакомый, почти друг, в черно-синем импозантном камзоле с бриллиантами пуговиц, серебром цепочек и белой пеной кружев рубашки. Мыша-проводница перепорхнула к хозяйке на запястье и снова стала невидимой.

  - Ильдавур! - радостно встрепенулась Элька и вскочила, метнувшись в распахнувшиеся с готовностью приветственные объятия вампира. Приобняв ее одной рукой и запечатлев на запястье подруги поцелуй, Господин Темной Крови перевел взгляд на оборотня:

  - Лорд Фельгард? Приветствую!

  - Ой, вы знакомы! Вот здорово! - еще раз обрадовалась Елена и потянула приятеля к столу, - Садись же с нами!

  - Лорд Кар, - кивнул форвлак и уточнил, думая, как некогда Ильдавур, что нашел отгадку нахального бесстрашия девушки:

  - Это очаровательное создание ваша возлюбленная?

  - Не-а, мы просто приятельствуем, у нас затянувшийся конфетно-букетный период и исключительно платонические отношения, - захихикала в ладошку довольная комизмом ситуации Элька, повторяя ставшее традиционным определение своих отношений с вампиром, - я бы, может, и не против чего-то посерьезнее, но Гал психовать будет, бедняга. Очень он почему-то вампиров не любит.

  - Кто такой Гал? - машинально переспросил Фельгард, едва не захлебнувшийся под приливной волной слов.

  - Она о Рассветном Убийце, своем хорошем друге, - скупо обронил Ильдавур и аж прижмурился, предвкушая реакцию оборотня. Сам-то он уже успел пережить и первый шок от личной встречи с Эсгалом и даже последнее абсурдное, но от этого не менее правдивое объяснение юной подруги, касающееся того, кто и почему позаботился о закрытии сезона охоты на великий ужас темных миров, объявленного 'Южной Звездой'.

  - Огхм, - закашлялся форвлак.

  Элька заботливо постучала его по спине, заодно и камзол кожаный потрогала. Супер, где бы такого же качества кожу на брючки и жилетку надыбать? Может, Лукас подскажет? Порой девушка консультировалась с элегантным мосье по кое-каким вопросам из раздела моды. Инкуб бывал в курсе не только мужских новинок, но и последних тенденций в дамских туалетах. Наверное, потому, что ему частенько приходилось избавлять своих многочисленных пассий от одеяний. Тут уж поневоле ознакомишься с кроем и фасоном.

  Тем временем принесли десерт, Ильдавур заказал себе бокал красного вина и собеседники собрались продолжить общение, когда тонкая тень заслонила льющийся из окна дневной свет.

  - Дева, остерегись, неужто не зришь ты, с кем делишь вино и пищу? - у окна встала тонкая, какая-то хрустально-звонкая (и как только через нее свет насквозь не шел по законам преломления?) эльфийка, чей лик был серьезен и строг. Зато одежда! Легкие голубые и зеленые одеяния, вроде бы многослойные, но почему-то почти прозрачные, не оставляли вопросов касательно телосложения, вернее теловычитания дивнорожденной. Гал бы точно сделал Эльке замечание, надень она что-то подобное, впрочем, что бы Элька не надела, Гал все равно делал ей замечания, и эта традиция по- своему уже стала дорога сердцу юной колдуньи. А женщина с острыми ушками закончила свое воззвание патетичным лозунгом: - Монстры есть суть их!

  - Ага, я знаю, зато какие красавчики, - расплылась в довольной улыбке Елена и, с наслаждением эстетки, созерцающей выставку шедевров мировой живописи, оглядела еще разок своих сотрапезников.

  Высокоморальная эльфийка озадачено сдвинула брови, Фельгард и Ильдавур переглянулись и хором промолчали, решив до конца насладиться представлением.

  - Фальшивые краски не должны затмить голоса разума, дева, ступай со мной, отринь притягательную песнь изначальной тьмы, - решившись на второй заход, воззвала эльфийка, простирая над столом руки.

  - У меня еще десерт и ликер остался, я кушаю, - терпеливо ответила Элька и добавила, не желая устраивать скандал в местечке с такой превосходной кухней (вдруг запретят приходить) максимально учтиво, немного подражая Лукасу: - Как мне объяснили друзья, Виеста - вольный мир. Здесь есть место любому, соблюдающему его законы. Да, мои спутники монстры по твоей мерке, прекрасная дочь Дивного Народа, но они куда большие джентльмены, чем ты, Светлая, леди. Видишь, сидят смирно и молча слушают оскорбления, вместо того, чтобы послать тебя на три веселых буквы в.... лес бабочек ловить.

  Фельгард не выдержал и гулко захохотал, стуча ладонями по столу, так, что зазвенела посуда, тонко улыбнулся Ильдавур, Элька укоризненно протянула:

  - Ну чего вы смеетесь, тетя хотела как лучше, не ее вина, что она неверно истолковала происходящее.

  Хаотическая колдунья подняла взгляд на эльфийскую дщерь и добавила:

  - Извини, спасибо за заботу, но я уже достаточно взрослая, чтобы самой выбирать компанию и, если не повезет, огребать за свой выбор по полной программе.

  Эльфийка смерила Эльку скорбным взглядом зеленых искристых очей, гордо развернулась и в молчании поплыла прочь. Только колыхались шелка вокруг тощенького тельца. Вероятно, дама решила более не тратить времени на безвозвратно погубленную тьмой развращенную душу.

  - Уф, - выдохнула девушка, пригубила ликера, и машинально скользя пальчиком по ободку бокала, призналась: - Я уж думала, придется ей нахамить, чтобы отмоталась. У меня что, на лбу написано 'Нуждаюсь в наставлениях и опеке'? А? Скажите только честно, если написано, надо срочно эту надпись стирать, а то Гал уже заколебал, а теперь еще и эта...

  - У тебя на лбу написано 'юная доверчивая авантюристка, ищу неприятности', - с доброжелательной насмешкой в голосе просветил собеседницу Фельгард.

  - Что, Иль, правда? - жалобно вздохнула Элька и ойкнула от неожиданности, когда блуждающий по фигурной кромке хрустального бокала палец соскользнул и окрасился кровью.

  - Блин-тарарам, ну что сегодня за день такой, о колотый край порезаться угораздило, и скола-то не видно без лупы, а зацепило! - в сердцах воскликнула девушка и собралась было сунуть палец в рот.

  - Подожди, - остановил ее вампир изящным жестом, - я могу исцелить!

  - Ой, точно! У вас же в слюне коагулянт и антикоагулянт по выбору содержится, жаль, что тебя утром со мной не было, - спохватилась девушка и без промедления доверчиво протянула пораненный пальчик Господину Темной Крови.

  - Что с тобой приключилось утром? - полюбопытствовал мужчина, бережно обхватывая запястье Эльки и приближая ранку ко рту.

  - Я о тумбочку спросонья крепко звезданулась, пока Гал меня нашел и к Мирей оттащил, крови натекло. Такое вот бездарное разбазаривание ценного продукта! Хорошо хоть заклятье чистоты действует, а то бы еще и ковер оттирать пришлось или выбрасывать..., - щебетала Елена, пока Ильдавур, чуть склонив голову, под завесой полночных кудрей аккуратно слизнул сочащуюся живительную влагу и замер, точно громом или заклятьем столбняка пораженный.

  Почувствовав, как закаменело тело вампира, Элька испытующе уточнила:

  - Уже все?

  Не получив в ответ ни движения, ни звука переспросила, трепыхнув зажатой, точно в каменных тисках, рукой, и второй, свободной, бесцеремонно подергала за прядь волос вампира:

  - Эй, Иль, что случилось? Моя кровь столь отвратительна на вкус, что тебя мутить стало? Позвать официанта, пусть тазик поскорее принесут?

  - Нет, - односложно выдохнул Господин Темной Крови.

  Он очень медленно отмер, выходя из своей неподвижности, и разжал пальцы, бережно, будто хрустальную, отпустив конечность пациентки. Глаза вампира обыкновенно просто очень красивые синие, сейчас, кажется, переливались на свету, как драгоценные камни великолепной огранки. Элька тут же повернула освобожденный палец пораненным местом, покрутила перед глазами и весело удивилась:

  - Вот здорово, даже шрамика не осталось! Теперь, если где поранюсь, буду к тебе на лечение бегать!

  - Не стоит, - медленно проронил Ильдавур Кар и подчеркнуто серьезно попросил, переплетя аристократичные пальцы с длинными, крепкими и очень острыми ногтями: - Дорогая моя, послушай внимательно. Это очень важно!

  - Да слушаю, слушаю, к чему такое вступление? Ты же не лектор, я тебя всегда слушаю и даже заснуть ни разу не пыталась, - удивленно откликнулась Элька, вдохновенно примеряющаяся к воздушному пирогу.

  - Твоя кровь очень необычна. Необычна настолько, что способна пробудить неуемную жажду любого вампира, заставить его полностью утратить над собою контроль. Мне стоило труда удержаться от желания осушить тебя полностью, едва отведав каплю. Возможно, вкуси я живого тока, остановиться бы не смог, - не без мрачности проинформировал Ильдавур свою неопытную и безмерно наивную приятельницу. Признаваться в утрате самоконтроля было неприятно, но необходимо: он клялся Тьмой в безопасности девушки перед Рассветным убийцей, да и симпатична была ему Элька, бесцеремонно отвоевавшая изрядный кусок холодного сердца древнего циничного вампира, быть может тем, что так охотно впустила его в душу сама без всяких требований и ожиданий.

  - Вот засада.... - тяжко вздохнула девушка, расстроенная столь интригующим известием, и отправила в рот здоровенный кусок пирога для скорейшего склеивания разбитого сердца. - Значит, на амуры с вампирами мне рассчитывать нечего. То-то Гал возликует...

  - Переключайся на оборотней, меня, к примеру, аромат твоей крови с ума не сводит, - вальяжно откинувшись на спинку стула, посоветовал Фельгард, улыбнулся совершенно невинной, демонстративно невинной улыбкой и почесал себя за ухом.

  - Блохи? - столь же невинно, как улыбка форвлака, полюбопытствовал уязвленный Ильдавур.

  - Нет, не страдаю, ибо омовения и прочие гигиенические процедуры, мой лорд, совершаю регулярно, - с намеком на рычание в голосе пояснил оборотень, тряхнув такой роскошной гривой волос, что заведись там все-таки блохи, бедняжки непременно заблудились в дебрях безвозвратно без шанса найти себе пару для продолжения рода.

  - Лапки мыли, ушки мыли, даже хвостик не забыли и вообще мы чистые монстрики пушистые, - почему-то неожиданно вспомнился и перекроился в тему старый детский стишок про зайчат. Элька звонко рассмеялась, не запрокидывая голову, чтобы не нервировать Ильдавура, а уронив ее на руки.

  Даже звук упавшего стула и какое-то не то тявканье, не то кашель, не прервали веселья. А когда девушка закончила хохотать и вскинула головку, то на мгновение онемела от неожиданности. Рядом с упавшим стулом стоял здоровенный, ростом до подмышек взрослого мужчины, серо-белый волчара.

  - Ва-а-а! Ух, ты! - восхищенно выдохнула Элька. - Это и есть форвлак?! Какой красавец, а чего это ты прямо в ресторане решил перекинуться, демонстрируешь несомненные достоинства оборотней на публике в рекламных целях?

  Девушка скосила глаза вниз на 'несомненные достоинства', чуть-чуть покраснела и предпочла изучать прочие параметры великолепного экстерьера. К примеру, лобастую и вместе с тем изящную голову, алую пасть с белоснежными, словно из рекламы зубной пасты, клыками, широкую грудь, высокие мощные ноги и редкостной пушистости хвост. Да и сама шерсть Фельгарда отличалась удивительной красотой, густотой и своеобразным отливом. Если б оборотня сейчас увидела известная меховая маньячка Круэла де Виль, прославленная Диснеем, ни о каких далматинцах дамочка более не помышляла бы, тихо сходя с ума от невозможности заполучить шубу из форвлака!

  - Полагаю, виной превращения твоя хаотическая магия, моя дорогая леди, - поправил девушку вампир, сдерживая смех. За время общения с Элькой он уже почти успел привыкнуть к нежданным проявлениям волшебной силы, почти...

  - Ой, - виновато заморгала безалаберная колдунья. - Извините, я не нарочно!

  Вокруг тела оборотня знойным маревом задрожал воздух, и вот уже огромный зверь стал высоким и весьма озадаченным мужчиной.

   - Вот как? - возвратив себе человеческий облик, недоверчиво рыкнул форвлак, подхватывая опрокинутый стул и присаживаясь. - Как это можно колдовать не нарочно?

  Фельгард счел, что над ним элементарно издеваются, пользуясь покровительством Господина Темной Крови и Рассветного убийцы. Как странная девица умудрилась заполучить двух таких приятелей, озадачивало форвлака, но не настолько, чтобы он перестал гневаться. Однако, прежде, чем Элька начала отвечать, плавному течению беседы снова помешали.

   - Дорогие лорды, леди, администрация 'Волшебного вкуса' просила бы Вас воздержаться от изменений обличья в пределах трапезной залы, дабы не смущать иных клиентов нашего ресторана с безупречной репутацией, - очень вежливо обратился к компании подошедший официант и согнулся в полупоклоне.

  - А может быть, в заботах о поддержании репутации ресторана администрация для начала возьмет на себя труд не подавать к трапезе колотые бокалы, которые ранят гостей, - холодно, как зимняя вьюга и высокомерно процедил Ильдавур, кивком головы указывая на злополучный край Элькиного бокала, испачканный кровью.

  Официант изменился в своем средиземноморском лице настолько, будто ему, несчастному, сообщили о назначенной на завтрашнее утро собственной казни, а сам он до того момента был чистокровным скандинавом. Таких испуганных людей Элька, навидавшаяся за время работы на Совет Богов всякого разного, почти не встречала. Схватив злополучный бокал, бормоча извинения и пятясь каким-то странным рачьим образом, работник сферы услуг славного города Фалерно смылся из зала.

  - Так как же у тебя получилось 'колдовать не нарочно'? - повторил вопрос форвлак, не поведя в сторону ничтожного человека и бровью.

  - Если бы я точно знала как, то не нарочно бы не колдовала, - покаялась Элька, печально подперев рукой щеку, и поведала. - Лукас говорит, что хаотическая магия ориентируется на ассоциации, желания и эмоции. Но это единственное известное специалистам наверняка. У каждого мага свой способ овладения и использования этой силы. Мы пока успели выяснить, что те слова, которые я считаю заклинанием, чаще всего именно им и становятся. Если я очень сильно чего-то хочу, желание тоже осуществляется, но часто бывает и так, что я лишь мельком подумала, а оно уже само колдуется. Сейчас вот, никаких заклинаний, только детский стишок прочитала, а ты раз и облик сменил. Может быть, из-за того, что мне жутко хотелось на настоящего форвлака хоть одним глазком поглядеть. Извини, а? Не злись, пожалуйста! Я сильно тебя обидела? - Элька издала покаянный вздох и жалобно посмотрела на Фельгарда, претерпевшего трансформацию поневоле.

  - Нет, просто не ожидал, - простив все мнимые и явные грехи обаятельной преступнице, хмыкнул оборотень.

  Девушка облегченно вздохнула. Форвлак ухмыльнулся и недовольно обернулся, реагируя на вежливое, почти робкое покашливание за спиной. У столика снова стоял посторонний, к счастью, это была не давешняя эльфийка с очередной порцией срочных моралите, а представительный седовласый господин в строгом черном камзоле в сопровождении давешнего официанта с небольшим подносом, накрытым кружевной салфеткой.

  - 'Волшебный вкус' приносит леди волшебнице и вам, милорды, свои глубочайшие извинения. Пусть бутылка этого превосходного вина станет некоторой компенсацией за доставленные неприятности, разумеется, ваша трапеза за счет ресторана.

  Официант поставил поднос на край стола и благоговейно снял салфетку, демонстрируя три бокала и запыленную темную бутылку вина с уже знакомой Эльке аббревиатурой 'ВЛ' и названием 'Рубиновый сон'

  - О, я такое пила дома, сладенькое, вкусное, - довольно облизнулась Елена.

  - У тебя дома хороший выбор вин, как видно, - заметил форвлак, благосклонно принюхиваясь к драгоценному напитку, в наполняемом официантом бокале. Даже Ильдавур дал знак, что конфликт улажен, благосклонным кивком. Пришедшие на поклон рестораторы осторожно удалились, оставив троицу наслаждаться искупительным гостинцем.

  - Да, там такая батарея бутылок, м-м-м, винотека, кажется, так коллекция называется, что если бы не работа, то мы, почти наверняка, спились всей компанией, - глубокомысленно покивала Элька, пригубила великолепное вино и с довольным вздохом резюмировала. - Правда, вкусно. Такого я не один, а даже пару бокалов смогу выпить.

  - Даже? Плохо переносишь спиртное? - небрежно посочувствовал Фельгард, смакуя дивное вино.

  - Нет, если надо, пить могу и больше, вот только вкусно уже не будет, так зачем же переводить ценный продукт? - рассудила девушка. - Вам же лучше с Ильдавуром, больше достанется.

  - Если за каждую смену облика мне будет перепадать половина бутылки легендарного лиенского вина, можешь колдовать и дальше, - сочно рассмеялся оборотень.

  - Спасибо, а за ту же цену ты не против, если я еще минутку посекретничаю с Ильдавуром? - пользуясь случаем, умильно попросила Элька, пряча глазки в бокал.

  - Мне пересесть на другой стол? - буркнул чуток уязвленный мужчина.

  - Нет, я магией завесу безмолвия сделаю, спасибо, - решив, что ей дали согласие, девушка дотянулась до запястья вампира, положила на него тонкие пальчики правой руки, подышала на камешек в перстеньке левой и потерла его об одежду. Когда-то такая вещица - перстень с заклятьем тишины - был лишь у Лукаса, но со временем маг обеспечил сим полезным аксессуаром каждого члена команды, кроме Гала, мало того, что тот категорически отказывался носить перстни, еще и заклятья постоянного действия не менее категорично отказывались существовать сколько-нибудь долгий срок в опасной близости от тела воина. Да и не любил тот что-либо делать под шумок.

  - О чем же мы будем секретничать, моя дорогая? - выгнул смоляную бровь заинтригованный Господин Темной Крови. Честно сказать, пока он не представлял, что именно может пожелать обсудить с ним тет-а-тет Элька.

  Девушка наскоро объяснила суть вопроса, вампир удивился, но дал ей серьезный ответ, не дожидаясь продолжения, Елена убрала заклинание.

  - Мы закончили, спасибо, а.... - начала девушка, оглядываясь в поисках все-таки отошедшего от столика форвлака, когда ее речь прервал голос Рэнда.

Глава 3. Незнание и признание

  - Элька? Тебя Гал ищет, кажется жутко злится, только что не рычит и не кусается. Сейчас тоже у зеркала будет, может тебе лучше вернуться? - торопливо протараторил вор, успевший к точке назначения первым.

  - Зачем? Вы же сами сказали мне... - снова начала и опять была бесцеремонно прервана девушка.

  - Элька, возвращайся домой, - бухнул резкий, какой-то напряженный, точно натянутая струна, и явственно сердитый голос Эсгала. - Будем обедать и за работу.

  - А как же выходной? - удивившись приступу склероза у педантичного коллеги, мстительно напомнила 'больная'.

  - Если хватает сил на свиданье к вампиру бегать, значит, работать сможешь, - отрубил неумолимый воитель.

  - Ладно, - подозрительно быстро, пряча в уголках рта довольнехонькую улыбку, покорилась Элька и снова потерла перстенек, обращаясь к Ильдавуру и Фельгарду:

  - Труба трубит, домой зовут, есть дела! Так что спасибо за компанию, классно посидели, мне пора!

  - Тебе так нравится работа? - удивился столь ярому энтузиазму форвлак.

  - Я ее обожаю, а мне за это еще и платят, - честно призналась Элька и, бросив на прощанье коротенькое: Увидимся! - нажала на перстень для телепортации.

  'Доносчик' Фин уже успел предусмотрительно слинять куда подальше, чтобы не огрести того самого 'первого кнута' от коллеги. Хмурый Гал в одиночестве дожидался проштрафившуюся девицу у зеркала с самым неодобрительно-угрюмым видом. Оглядев вернувшуюся прогульщицу с головы до пят, вздохнул и проронил:

  - Тебе велели отдыхать!

  - Я и отдыхала, мне же не постельный режим прописали, клистир и кашу через трубочку! А прогулки очень полезны для здоровья! - вскинула головку Элька, как норовистая лошадка. При разнице в росте с воителем, правда, она больше походила на пони, а последние, как водится, при симпатичной кукольной внешности отличаются упрямым и вздорным нравом. - Ты просто Ильдавура жуть как не любишь, поэтому злишься! Вредный ты! Я тебе один секретик любопытный рассказать хотела, порадовать, а теперь обиделась и сегодня ничего не скажу!

  - Как-нибудь переживу, идем обедать, - хмыкнул мужчина, ничуть не уязвленный обиженным пыхтением гулены.

  - Я уже отлично покушала в ресторанчике 'Волшебный вкус', но вместе со всеми посижу непременно! - объяснила девушка, метнула сумочку в кресло, хотела отправить туда же пакет с сувенирами, да спохватилась. Слазив рукой внутрь, нашарила нужное и позвала: - Гал, возьми, это тебе!

  - Что? - удивился оборотень, принимая маленький плотный мешочек серого цвета с зеленой загогулинкой, походящей на корчащегося в муках червяка или очень запутавшуюся лозу.

  - Какой-то чай, в лавке сказали самый горький... как его, что-то с пауками связанное... а, точно, тарангушл, - воспроизвела Элька название травяного сбора, намертво сцепленное у нее в памяти с тарантулами. - Ты же любишь всякую гадость себе заваривать, может, это понравится.

  - Так ты же на меня обиделась, - недопонял удивительную логику женских поступков воин, однако, мешочек вернуть назад почему-то не поспешил, напротив, пальцы сжал крепче.

  - Обиделась, - пожав плечами, непосредственно согласилась Элька с проказливой улыбкой, - поэтому не скажу секрет, а подарок я купила до того, как начала на тебя обижаться. Так что же теперь его выкидывать в мусор? А вдруг Рэтик подберет, покушает, да отравится, как я потом в глаза Рэнду смотреть буду?

  - Не надо выкидывать, крыса жалко, я выпью, - неожиданно коротко улыбнулся Гал и обронил добавочное: - Спасибо!

  - Пошли в столовую, - Елена ухватила коллегу за рукав и практически потащила за собой на буксире первые пару шагов, так ей не терпелось узнать, чем занимались друзья в ее отсутствие, но расспрашивать воина на ходу не стала. Не умел он интересно рассказывать, не то что красноречивый Лукас или острый на язык Фин. В устах Гала самое занимательное задание сводилось к скупому и оттого скучному, почти цезаревскому: пришли - сделали - ушли.

  Народ уже был за столом и даже успел сделать заказ самобранке, Элька и Гал садились последними. Чтобы не отделяться от коллектива, девушка попросила воды с лимоном, воин же получил от скатерти комплексный обед.

  - Как ваш променад, мадемуазель? - вежливо поинтересовался маг, помешивая в своей тарелке какой-то кремовый суп-пюре. Рабочую иллюзию благородно-каштановых волос и маскировку рогов он развеивать не стал, чтобы потом сразу можно было браться за следующее дело.

  - Оказался весьма плодотворным, мосье, - в тон собеседнику ответила Елена и умоляюще заканючила: - У меня куча интересных новостей, но я умру прежде, чем начну говорить, потому что мне жутко любопытно, что вам сегодня выпало из божественной папочки?

  - А, не переживай, парочка пустяков, - заинтересовавшись Элькиными новостями, отмахнулся Фин, по ходу разговора уплетая нечто вроде пирога с многочисленными слоями-начинками. Крыс с не меньшим аппетитом ел то же самое из тарелки хозяина, только предпочитал обходиться без соусов и приправ, которыми заливал свою долю еды мужчина. - Сначала разыскивали реликвии одного храма, которые свистнули конкуренты из соседнего святилища. Самое смешное в том, что эти чудики, как оказалось, служат двум ипостасям одного бога и так его своими сварами достали, что он на них и глядеть больше не хочет. В общем, мы с Лукасом эти безделушки отыскали, а Гал с Мирей доходчиво объяснили жрецам, как они не правы. Второй случай и вовсе ерундовым оказался: один-разъединый дракоша (не кельмитор, а самый обычный, хоть и разумный) полмира замучил налетами и поборами, а все потому, что от одиночества вконец измаялся. ('Бедное создание!' - вставила сочувствующая Мирэй, отпивая бульончик с зеленью из фарфоровой кружечки). - Мы его в соседний мир к сородичам переправили. Ящеру радость, он все про яйца что-то толковал, и народ доволен. Одни рыцари протестовали - у них поход к дракону вместо ритуала посвящения числился, теперь новый выдумывать придется. Ну да на всех не угодишь! Хорошо, что нам денежки от Совета Богов идут, а то б давно с голодухи померли!

  - Интересненько! - посасывая водичку с лимоном через трубочку, завистливо оценила Элька.

  - А что у тебя за куча новостей? - нетерпеливо переспросил Фин подружку.

  - В сравнении с вашими не куча, конечно, так, кучка, - поводив пальчиком по скатерке, заскромничала Елена под многозначительное фырканье Гала, который все-таки потихоньку попросил самобранку заварить чашку подаренного чайку и теперь его дегустировал.

  - Нам все равно хочется услышать! - чистосердечно подбодрил девушку Макс, едва не заехав себе ложкой в глаз в силу природной ловкости.

  - Я узнала, кем была в прошлой жизни! - торжественно объявила Элька, салютнув компании наполовину полным бокалом. Все разом перестали есть, даже волшебная скатерть затрепетала вставшими горизонтально кисточками от любопытства, заразилась, видно вирусом этого недуга от жильцов дома.

  - Что, нашлось более сговорчивое Зеркало Истинного Зрения?! - восторженно воскликнул Фин, глаза азартно заискрились. - Где? Покажешь?

  - Нет, нашелся один немножко тронутый профессор с кафедры философии магии Высокого Университета Фалерно, - пояснила девушка к легкому разочарованию приятеля, собравшегося уже мчаться сломя голову к волшебному предмету.

  - Магистр Марликан? - оживленно уточнил мосье инкуб.

  - Ты его знаешь? - обрадовалась Элька.

  - Личной встречи не имел, но наслышан, говорят, очень своеобразный тип, настоящее светило в своей области, его лекции по философии прикладной магии, касающиеся закономерностей применения чар и их искажения структурой силы и души мага, создающего собственные магические поля, приезжают слушать из многих миров, - дал справку мосье. Почему-то, может из-за того самого искажения магических полей, мужчина посчитал, что его ученую речь кто-то, кроме него самого, понял.

  - Ага, мы с ним в ресторане встретились. Так вот, этот магистр Марликан как-то по-особенному людей видит, не глазами, и едва со мной столкнулся, как обозвал Сильдин. Про эту странную магичку, обожавшую книги, как живые создания, ты мне как-то рассказывал. Когда философ узнал, что я хаотическая колдунья, порадовался, что эксперимент Сильдин по соединению силы магии и силы желания увенчался успехом.

  - Однако, мадемуазель, вы поскромничали, это, вне всякого сомнения, интереснейшие и значительные новости, - в крайнем удивлении качнул головой маг, глубоко уважавший труды покойной ученой.

  - Но я сейчас это обсуждать больше не могу, стоит на теме сосредоточиться, и сразу голова болеть начинает. Мое утреннее падение тут не при чем, не хмурься подозрительно, Гал! Я уже совсем-совсем поправилась! Наверное, Связист и Лукас правы были, когда говорили о том, что некоторым о своем прошлом лучше не знать, - виновато признала Елена.

  И любопытные коллеги, даже изнемогавший от нетерпения Фин, больше не стали задавать вопросов. Жрица переглянулась с озабоченным Эсгалом, сосредоточенно поглядела на Эльку 'целительным сканером' золотистых глаз и улыбнулась воину, давая понять, что с подругой действительно все в порядке.

  - Да, ты воистину совершенно здорова, - во всеуслышание радостно огласила вердикт Мирей и сделала очередной аккуратный глоток бульона.

  - Ур-р-р-а! - вполголоса прокричала Элька и показала язык Галу. Воин никак не отреагировал на дразнилку, если не считать реакцией продолжившееся с видимым удовольствием распитие странного черно-изумрудного напитка из прозрачной чашки. Внутри нее разворачивались и извивались червячками длинные зеленые листики. Девушка укоризненно продолжила: - А ты хотел меня до вечера лечить! О, Лукас, кстати о птичках, то есть о работе, знаешь, от слов того чудика из Высокого Университета, мне пришла в голову одна идея относительно действия хаотической магии.

  - Почту за честь услышать ее, мадемуазель, - приподнял бровь маг, насторожившись и очень надеясь, что великолепная идея не будет продемонстрирована на практике прямо сейчас, а если будет продемонстрирована, то не обернется погромом. Беседа беседой, но мосье уже расправился с супом и очень не хотел портить аппетит перед вторыми блюдами.

  Макс же, обожавший всякие закономерности, выводы, следствия и эксперименты как неотъемлемую часть их выведения, подался вперед так, что очередной экземпляр малиново-синей футболки угодил в тарелку с пюре, добавив в палитру желтого.

  - Возможно, моя хаотическая магия опирается на два типа эмоций, отраженных в желаниях, - медленно, по ходу разговора пытаясь оформить мысли, закружившиеся после разговора с форвлаком в четкие слова, начала почти серьезно Элька. Временно она оставила свою шутливую манеру речи. - Первое - это очень-очень сильное желание, крайняя нужда, как было тогда, с камнями в подземелье Дорим-Аверона. Одного слова-посыла оказалось достаточно, чтобы сила начала действовать. Второе - что-то вроде небрежного намерения, почти прихоти, не 'безумно надо!', а 'не плохо бы!', сдобренного весельем. В этом случае магический отклик идет не спонтанно, а под воздействием какого-нибудь стишка, скороговорки, чего-то такого, произнесенного вслух и соответствующего моему внутреннему небрежно-веселому намерению-состоянию. Поэтому, полагаю, чаще всего срабатывают детские и юмористические рифмованные строчки, какие я подсознательно считаю шутливым заклинанием.

  - Стройная теория, mon ange, - задумчиво согласился маг, анализирующий в процессе элькиных рассуждений все ситуации, в каковых проявлялся дар хаотической колдуньи и сопоставляя с выдвинутыми постулатами.

  - То есть, у тебя получается колдовать, если тебе что-то до зарезу нужно или вовсе почти не нужно, но весело, - подытожил Рэнд, отправляя в рот последний кусок чудо-пирога, разделенный с Рэтом.

  Крыс уже отвалился от тарелки и теперь свернулся на коленях владельца, лениво потроша яблоко и ни в какие дебри рассуждений двуногих соседей не вникал.

  - Я не мог бы сформулировать лучше, mon amie, - подтвердил Лукас, пригубив вина.

  Макс же совершенно уткнулся тарелку, что-то бормоча под нос. До коллег долетали обрывки слов 'мотивация', 'интринсивная', 'эмоция', 'динамическая основа', 'косвенное влияние', 'активность', 'устойчивость', 'потребности'... Наконец, мнемоб Шпильман оторвался от углубленного созерцания пюре и подтвердил выводы Рэнда энергичным кивком. Этот жест не только дал понять коллегам, что гениальный технарь разделяет точку зрения Фина, но и указал на необходимость или подстричь Макса или начать заплетать его волосы в косички.

  Мирей, по зову сердца и долгу сотрапезницы взяла салфетку и бережно обтерла измазанные в картофеле прядки волос друга, что примечательно, тот вообще не заметил никаких манипуляций с собственными волосами, сосредоточившись на аналитических размышлениях о даре Эльки.

  - Ха! Значит, следующую депешу разбираешь с нами, и проверяешь основы теории на практике, - разулыбался довольный вор, очень ценивший возможность перекинуться с подругой шуткой за работой. Он доверял остальным коллегам и любил работать в команде, но чувство юмора Фина более всего ценила именно Элька, превращавшая любую работу в развлечение. - Быстренько ты очухалась! Поделись рецептиком!

  - Волшебные ладошки Мирей плюс переизбыток положительных эмоций! - назвала самое лучшее средство от любых недугов Елена.

  - О! Благое влияние твоего клыкастого приятеля или не обошлось без некоего светловолосого поклонника, о тайной страсти коего ты узнала лишь сегодня? - подмигнул Фин, успевший за считанные доли минуты общения с Элькой рассмотреть маячившего на периферии Фельгарда.

  - Я же просил, Мирей, - Гал изменился в лице, встал, с грохотом отодвинув стул, и быстро, стараясь не встречаться ни с кем взглядом, вышел из комнаты. Его не остановил растерянный и беспомощный возглас эльфийки: 'Я ничего не говорила!'

  - Чего это он? - искренне удивился вор, передернув плечами. - Решил, что мы о его жутко тайной страсти к Эльке речь ведем?

  - Полагаю, что мосье Эсгал действительно решил, что его чувства к мадемуазель стали достоянием гласности, - коротко улыбнулся маг, почесывая бровь. Для инкуба, пусть даже лишь наполовину инкуба, играючи отслеживающего притяжение тел и душ, состояние воина уже давно не было тайной. Возможно, Лукас все понял даже раньше, чем сам влюбленный мужчина.

  - Какие чувства? - удивленно хлопнула глазами Элька, приоткрыв ротик.

  - Ты что, правда, не знала? - изумленно выпалил Фин, покачиваясь на стуле. - А я думал, специально не замечаешь. По Галу же сразу видно, еще с Арродрима всем понятно стало!

  - Ага, с Арродрима, значит... дошло, как до жирафа, - оторопело протянула хаотическая колдунья и тут же спохватилась: - Ой, блин, так он теперь точно решил, что кто-то мне проболтался, а я его послала лесом, и пошел переживать в одиночку!

  Больше не рассуждая о том, что и насколько правда, обо всем этом можно будет подумать и поговорить после, девушка подхватилась с места и побежала за воином. Побежала так, словно сдавала спринтерский норматив и от этого зачета зависела жизнь! Чуть притормозила Элька лишь у самой комнаты Гала и то для того, чтобы не вмазаться со всей дури в запертую дверь. Дверь действительно была заперта, а не прикрыта, как обычно делали члены команды днем, да и ночью почти никогда никто не запирался на замки. Посторонних воров в защищенном мире не водилось, убийц тоже, да и маниакальной скрытностью никто не страдал.

  Елена решительно постучала, послушала в ответ тишину и постучала еще раз с тем же результатом. Решительно набрав в грудь воздуха, возопила:

  - Гал, открой или я зайду со стороны окна и разобью его камнем, чтобы залезть, порежусь до крови, и тебе опять придется меня спасать!

  Страшная угроза возымела действие. Через несколько мгновений тишины задвижка щелкнула. Элька толкнула створку, вошла и почти стукнулась об угрюмый, полный какого-то серого безразличия, каковым пытаются прикрыться от мира, чтобы не испытывать боли, взгляд Эсгала. Крепко наколовшись с первой своей великой любовью, чья измена обернулась для воина падением в пучину безумия, а темным мирам принесла горы трупов и реки крови, мужчина просто боялся нового предательства. Он боялся настолько, что не хотел ничего чувствовать, не хотел новых сердечных переживаний, новой боли. Отстраненно-сурового общения с юной хулиганкой, которой удалось без стука ворваться в его сердце и завладеть им, воину казалось достаточно, и чего-то большего он просто-напросто страшился.

  - Во-первых, - с порога начала Элька, даже не думая отступать, демонстративно по счету загибаемые пальцы оказались у самого носа Гала, на уровне горбинки. - Мирей никому ничего не говорила, ей по сану не положено чужие тайны разглашать, во-вторых, Фин имел в виду моего нового знакомого. Но на воре и шапка горит, ты все истолковал по-своему и сбежал переживать. Поэтому, в-третьих, какого черта лысого, ты вообще переживаешь? Ты мне симпатичен, если я тебе нравлюсь, так, в-четвертых, приходи ночью в мои комнаты и дело с концом.

  - Я так не могу... Это слишком... - Гал потряс головой, оглушенный откровенной речью вернее, чем ударом меча. От любого другого оружия он, пожалуй, смог бы увернуться.

  - Ох, ладно, пойдем, как в 'Аленьком цветочке', длинным путем, можешь пригласить меня в выходной погулять. Это для тебя не слишком? - улыбнулась Елена, притопнув ножкой и хлопнув рукой по бедру.

  - Не слишком, - неуверенно, кривовато, но все-таки ответил улыбкой на улыбку воин, у которого не укладывались в голове странные слова девушки.

  Он даже подумал, не шутит ли она, однако, в глазах Эльки, кроме обычных искристых смешинок, была еще странная забота, решимость и, пожалуй, удивление. Эта странная девчушка всего несколькими словами, как обещанным камнем, рассадила не стекло, а баррикаду веских доводов, возведенную им на пути к их новым отношениям. У нее, такой естественной и легкой, это вышло запросто, почти играючи...

  - Вот и замечательно, тогда пошли работать! Выходные и прогулку еще надо заслужить, груда жалоб ждет! - провозгласила Елена. Снова, как перед обедом, будто и не случилось ничего из ряда вон выходящего, подхватила мужчину под руку и потянула за собой.

Глава 4. Тройной переплет

  В зале совещаний, в упор не замечая стремительной ретирады Гала из-за стола и раскрытия его великой тайны, мирно рассаживались по своим местам коллеги. По молчаливому уговору друзья решили доверить Эльке беседу с воителем и его успокоение, а со своей стороны вовсе не собирались напоминать ему о глупейшем проколе. Все коллективно жалели бедолагу, наступившего дважды на одни грабли. Любить легкомысленную, увлекающуюся девицу то еще наказание, небось, не меньшее, чем изменницу-жену. Кроме того, чтобы трепать нервы Эсгалу всякими подковырками и прозрачными намеками, нужно было бы быть отчаянным самоубийцей. А таковых наклонностей в компании никто не демонстрировал, даже суицидальные порывы 'ловкого' Макса проявлялись лишь в области манипуляций с предметами в мире вещном.

  - Вы, конечно, по нам ужасно соскучились? - с порога задорно осведомилась Элька.

  - Еще минута, и начали б рыдать, - чистосердечно заверил подругу Фин и весело подмигнул ей, а следом и Галу.

  Судя по слегка растерянной, но в целом мирной физиономии последнего, девушке удалось загладить невольный промах вора, чему беспечный жулик был очень рад. Признавать такое совершенно не хотелось, но Рэнду было стыдно за собственный болтливый язык. Теперь же, уверившись в том, что мир восстановлен, вор легко запинал странное чувство поглубже в подсознание и постарался забыть о нем.

  Мыша сорвалась с запястья хозяйки и перепорхнула к крысу, деловито обшаривающему угол комнаты. То ли там интересно пахло, то ли просто зверьку захотелось прогуляться. Летучая, почти невесомая товарка опустилась на спинку крупного грызуна, тот весело фыркнул и они принялись изучать угол вместе, не докучая хозяевам. Буквально с момента первой встречи в доме летучий и нелетучий зверьки великолепно ладили друг с другом и периодически совершали мелкие каверзы, заставлявшие членов команды притворно сердиться. Но на деле людей от души забавляли выходки парочки питомцев. В конце концов, изгрызенный ремешок, которым Эсгал подвязывал на тренировках волосы, не был великой святыней, да и расшитый бисером топ Елены в раритетах не числился, а уж о мотке проводов Макс даже не вспомнил бы, не найди его Рэнд в гнездышке крыса.

  Подлетев к своему месту, Элька плюхнулась на стул и жадно спросила, вытягивая шейку:

  - Уже читали бумажку из папочки?

  - Нет, мадемуазель, мосье Фин покрутил волчок, и великое счастье озвучить просьбу выпало мосье Эсгалу, посему мы ждали его, - просветил девушку Лукас, оправляя кружевные манжеты. Кажется, они сейчас интересовали его куда больше, чем некий не в меру серьезный воитель.

  - Точно, - согласился Макс и кивнул на красноречиво замерший в направлении пустующего стула волчок-указатель - вещественное доказательство выбора Сил.

  'Ух ты, блин, как не повезло', - мысленно вздохнула Елена, понимая, что от скрупулезного оборотня им придется выслушать всю петицию целиком, равно как и детальные сведения о мире ее направившем. И никакие душевные треволнения Эсгала этого обычая не отменят.

  По счастью, со школьных и институтских времен девушка обладала замечательным талантом пропускать мимо ушей всякую нудятину и автоматически включать внимание точно тогда, когда речь заходила о чем-то действительно важном. А уж если этот дар давал иногда сбой, так ведь и на старуху бывает проруха. Для исправления недоразумений всегда имелись под рукой куда более педантичные и ответственные друзья, готовые поделиться информацией и не сказать ни слова упрека, например Макс. Вот уж кто никому и никогда не читал мораль и ни за что не винил.

  Воин прошел к толстенной папке с прошениями. Первый ее поистрепавшийся вариант уже давно был отправлен в музей команды ввиду недостаточности размеров и заменен на куда более внушительный аналог не из картона или кожи - этот материал сочли недостаточно прочным - а из клееного эльфийского шелка шериаль. На ощупь он походил на плотную кожу, а износостойкостью превосходил оную многократно.

  А что касается музея, то после первого десятка приключений, нет, конечно, заданий, приключениями их называли только безответственные типы, вроде Эльки и Фина, то одну из свободных комнат дома на первом этаже рядом с гостиной было решено отвести под хранилище памятных безделиц. Туда складывали всякую всячину: вроде фальшивой короны из Норка, кинжала, которым пытались убить наследника престола в Загренде, прялки сновидений из Сапиша и картины-ловушки из Рюдалиана....

  Но сейчас компании только предстояло взяться за новое дело. До сувениров было еще далеко. Гал щелкнул замочком, лично выкованным им в виде двух половинок эмблемы команды в один из выходных, и извлек нечто. Пристально оглядел находящееся в его пальцах и тяжело уронил:

  - Так!

  Все вперили в штатного читателя и 'петицию' откровенно непонимающие абсолютно невинные, можно сказать, бесстыжие, взгляды.

  После многозначительной паузы, отведенной на добровольное покаяние, но заполненной лишь тишиной, воин мрачно продолжил:

  - Тут несколько прошений, слипшихся в один ком. Кто пролил кофе на бумаги?

  - О чем вы, мосье? - удивленно протянул Лукас, чуть подавшись вперед и пытаясь разглядеть причину истового негодования педантичного коллеги.

  Исполненный подозрений взор Эсгала остановился на Максе, единственном кофейном маньяке в доме. А что пролит именно этот напиток, оборотень, отличающийся тонким нюхом даже в человеческом облике, был совершенно уверен.

  - Я вообще кофе за столом в зале совещаний не пью, - почему-то виновато, как будто он вместо распития кофе прудил под столом или глушил коньяк ведрами, принялся оправдываться и краснеть Шпильман. - Вот у себя, да, проливаю, вчера на тумбочку случайно почти полную чашку опрокинул сладкого, замучился вытирать. А здесь нет, никогда, если только у зеркала, в кресле....

  - Гал, ну чего ты наезжаешь, - вступилась за друзей Элька, - мы к этой папке вообще не подходим поодиночке и тайком, чего нам, в рабочее время занимательного чтива оттуда не хватает? Как средство от бессонницы используем? Может, это в Совете Богов испачкали или при транспортировке, а нам грязное подсунули?

  - Какое вопиющее безобразие, как они только посмели!? - демонстративно развозмущался вор, впрочем, не прерывая раскачиваний на стуле. - Пачкать прошения исключительно наша прерогатива! А что мы ей не пользовались, так пока руки не дошли, ну ничего, вот прямо сегодня начнем исправляться! Не сходить ли за соусом!?

  - Как только появится мосье Связист, мы ему всенепременно передадим все справедливые претензии. Пусть он поставит в известность о вашем, мосье Фин, праведном негодовании достославных Онтру, Тиваля и Калаша. Заодно нам представится шанс проверить, насколько обидчивы покровительствующие команде боги, - с вежливой, но при этом почему-то донельзя ехидной улыбочкой пообещал приятелю маг, поигрывая кольцом с крупным изумрудом на безымянном пальце.

  - Ха, я не удивлюсь, если после таких наездов нам урежут финансирование, - встряла Елена, вновь вытягивая шею (с места было не углядеть), в попытках разглядеть степень ужасающего опорочивания важной документации.

  - Лучше не проверять, если хотят, пусть пачкают, я не гордый, во всяком случае, не настолько гордый, чтобы на пару пятнышек кофе обидеться, - поспешно сменил точку зрения меркантильный Рэнд под давлением доводов Лукаса и Эльки. Пожалуй, вопрос финансирования его обеспокоил куда больше божественной немилости - понятия до некоторой степени абстрактного, в отличие от регулярно получаемой зарплаты и премий.

  - Насколько серьезно пострадали петиции, мосье, их совершенно невозможно прочесть? - уточнил маг, прерывая обычный веселый треп.

  - Можно, - сухо отозвался воин, не одобрявший неаккуратности в важных вопросах, тем паче божественной неаккуратности. Знать, что кто-то там, наверху, столь безалаберный и могущественный играет чьими-то судьбами и жизнями... Нет, такое Галу решительно не нравилось!

  Ему часто не слишком нравились оригинальной конструкции письма, каковых команда навидалась уже предостаточно: сложенных в виде цветков, фигурок зверей, птиц и людей, вырезанных, выжженных на дереве, вышитых на ткани, выбитых на металле, навязанных узелками на веревочках, вылепленных и вытатуированных. Но это безобразие оказалось не ритуальной композицией, а следствием неаккуратного обращения с напитками. Неодобрительно дернув уголком рта, мужчина внимательно изучил комок прошений и аккуратно потянул уголки. Чуть слышно хрустнув, залитые кофе петиции распались. Из комка получилось три неравные кучки. В первой без труда опознавался плотный, чуть помятый листок альбомного формата, похожий на гербовую бумагу с легкой зеленцой. Вторым шел тонкий длинный клочок материала, свернутый в трубочку и более всего напомнивший Эльке кальку. А вот последний оказался вполне заурядным тетрадным листочком в клеточку, сложенным в виде детского кораблика. Во времена босоногого проказливого детства девочка сама пускала такие в тазике, ванне, а потом и в пруду. Один раз так увлеклась сажанием на палубу головастиков, что даже нырнула в водоем со ступенек вслед за груженым будущими лягушками судном. Ох, и ругались родители, когда она явилась домой мокрая, по уши облепленная водорослями и тиной. А гулять после три дня не пускали, домашний арест маленькая негодница использовала для изучения процесса горения. Экспериментировала, правда, на балконе, поэтому дом не спалила, только прижгла палец, но, конечно, никому об этом не сказала, чтоб арест не продлили, прибавив в нагрузку бабушкин надзор.

  - Три, - педантично подсчитал Шпильман и озадачился, почесывая нос: - С какой же начинать?

  - Мне кажется, эти прошения неспроста оказались скреплены вместе, на то была высшая воля Сил Судьбы, - подала мелодичный голос Мирей, глаза жрицы засияли золотым светом посвященной Ириллии, верный признак если не пророческого транса, ниспосланного божеством, то уж личного предвидения непременно. - Мы должны посмотреть их все, в том порядке, как их разъединил Эсгал. Прочесть нужно все сегодня!

  Гал воспринял указания эльфийки всерьез, как всегда относился к откровениям целомудренной девы, и сдержано кивнул. Воин положил на стол перед собой все три 'документа', если такой термин был применим к детскому кораблику из тетрадного листка и писульке на тонком клочке папиросной бумажки. Впрочем, первая составляющая кофейного комка все-таки могла претендовать на почетное звание прошения хотя бы по внешнему виду бумаги. Светло-зеленая, на просвет по кромке окаймленная орнаментом из плюща, эта депеша содержала всего несколько строк. По счастью, кофейные пятна, творчески поработав над дизайном страницы, не коснулись написанного. Воин внимательно изучил текст, кашлянул в некотором замешательстве и поделился соображениями:

  - Это стихи. Эльфийские. Очень плохие. Я их в рифмованном виде перевести не смогу. Если белым стихом, выходит примерно так:

   'Животворящая защитница небесная,
  О всеблагая Лучнитэль,
  Отчаянно взываю!
  Ты снизойди к мольбам детей твоих!
  И взор ласкающее-лучистый
  Обороти к цветам,
  Что вянут на клумбах храмов лесных,
  силы живые утративши!
  Внемли мольбе!'

  Закончив чтение, Гал коротко и с облегчением выдохнул. Он и свои-то стихи никогда не читал в обществе (тот единственный раз, на который его спровоцировала хаотическая колдунья ради пользы, дела не в счет), а тут чужой позор озвучить. Очень неловко воину было за неведомого сочинителя. Если тот писал эти жуткие строчки, потому что прошения в их мире полагалось отправлять исключительно в рифмованном виде, тогда еще ладно, но если 'поэт' искренне считал свои вирши стихами, то оставалось только сопереживать его окружению.

  - Все? - удивилась непосредственная Элька краткости неизвестного таланта. - Может, тут, как с Дорим-Аверонским письмецом, какой-то шифр или приписка невидимая?

  - Маг? - Гал, не доверяя хаотической колдунье анализ пострадавшего письменного источника, лично промаршировал к рыжему мосье и вручил ему послание для изучения. Версия тайного шифра в глазах воителя вполне оправдала бы огрехи стихосложения.

  Лукас, готовый согласиться с девушкой, задумчиво покивал, шепнул что-то вроде 'Регарэ' и сделал несколько плавных пассов, призывая магическое зрение. Осторожно придерживая за края плотный зеленый лист тонкими пальцами, мужчина рассматривал его на просвет минуту, другую, третью. Все терпеливо и молча ждали. Наконец, первым не выдержал Фин, азартно поблескивая глазами:

  - Ну что там? Неприличные картинки что ли видны стали? Чего молчишь-то? Может, мы тоже полюбуемся всем гуртом, кроме Мирей, ей по сану не положено?

  - Я думаю, о мой не в меру порывистый и охочий до неприличных картинок друг, - ответил мосье Д'Агар и с ехидцей порекомендовал. - Попробуйте как-нибудь, интересное занятие.

  - Уговорил, лет через пятьдесят-семьдесят непременно, коль вспомню, - отшутился Фин, а маг, почесав бровь, огласил свой вердикт:

  - Тайных знаков или письмен на этом листке нет и никогда не было, но я обнаружил кое-что иное, не менее любопытное. Готов поклясться, к сему предмету прикасалось создание вышних эмпирей.

  - Это как? Кто прикасался? - заморгала озадаченная Элька.

  Девушка все еще слабо разбиралась в метафизике, в отличие от классификации созданий темных миров, изучению которых уделяла изрядное время при максимальном прилежании. Впрочем, то, что ее интересовало, Елена делала превосходно. Может, поэтому так успешно и работала на Совет Богов, что занятие это казалось ей самым интересным во Вселенной времяпрепровождением?!

  - Дух, - односложно, будто всерьез собрался брать пример с воителя по части кратких изречений, проронил мосье, все еще разглядывая лист и даже едва заметно, чтобы на челе не осталось морщин, нахмурился. Брови сошлись очень живописно, окажись тут какая-нибудь из поклонниц мага, непременно пришла бы в восторог.

  - А не Рогиро ли в папочке шарил? - выдвинул новую версию языкастый вор с хитрой усмешкой. - Может, он и кофеек расплескал и не только его. То-то я гляжу, коллекционное винцо в баре пропадать стало?

  - Не привидение, mon ami, - поморщился Лукас. - Я имею в виду создание тонкой энергии.

  - Дух - это единица осознающая осознание, - с улыбкой Элька процитировала определение из саентологии - религии красавчика Тома Круза.

  Оно случайно завалялось в голове с той поры, когда молоденькая девушка увлекалась симпатичной мордашкой актера. Конечно, сама религия, была, выражаясь ее слогом, глубоко фиолетова Елене, но кое-что о сем предмете легкомысленная прелестница уловила исключительно потому, что дело касалось милашки-актера.

  - Дух, если мы говорим о магической практике, мадемуазель, это создание, некогда имевшее физическую оболочку, но ныне ступившее на новую, высшую ступень жизненного цикла. Не всегда через смерть, возможны иные пути, проложенные совершенной душой, исполненной благих стремлений, - постарался объяснить Лукас сложнейший термин так примитивно, чтобы коллеги его поняли. - Это прошение писало создание вполне живое, сомнений нет, но бумаги касался и дух, призванный нарочно для того, чтобы доставить послание в Совет Богов, или явившийся по собственному желанию с той же целью. Его касание перекрывает касание создания плоти, значит, было последним.

  - Ладно, какая разница, человек, эльф, дух... Главное - есть жалоба. Вопрос только какая? У них там на самом деле какие-то цветики повяли или это эльфийская метафора какой-то вселенской катастрофы? - почесал в затылке Рэнд и, извиняющее бросил Мирей. - Ты, прости, подруга, но эльфы временами так заумно изъясняются, что я диву даюсь, как друг друга-то понимают.

  - Они не всегда понимают, - заулыбалась жрица, запросто открывая величайшую эльфийскую тайну. К счастью команды Мирей не разделяла тяги сородичей к патологически замысловатому красноречию, наверное, на нее наложила благой отпечаток профессия жрицы. - Но, когда есть возможность ответить так же изысканно-цветисто, собеседник может и не догадаться о том, что остался не понят.

  - Цветы настоящие, клумбы тоже, - вернув себе прошение, сухо объявил Гал и пояснил. - Для метафор используются другие сочетания рун.

  - Я хренею, - протянула Елена, невольно переходя на жаргон своего мира, в последнее время, поддаваясь благому влиянию неизменно вежливого мага, она делала это не столь часто. - Пардон, Лукас, другого слова не подобрать! Теперь нас в садоводы-огородники записали. Может, они там свои маргаритки полить забыли или подкормки переложили, а нам нестись сломя голову разбираться? Блин, вот почему я на завядшие ирисы с клумбы у окошка в Совет Богов никому не пожаловалась?

   - Потому что знаешь, эту жалобу все равно передадут нам, как заметила утром Мирей, - до отвращения логично объяснил Макс и, кажется, даже не улыбнулся при этом.

  Элька только хмыкнула, соглашаясь с технарем, а длиннорукий воин, так и не присев, уже притянул к себе 'Дорожный атлас' и на несколько мгновений приложил к обложке 'цветочное' послание, 'задавая настройку текста'. Магия волшебной книги - творения Сил Мира - была такова, что, даже не зная названия мира-отправителя прошения (отнюдь не всегда его указывали в тексте авторы петиции), команда могла получить исчерпывающую информацию, просто коснувшись посланием корешка уникальной вещи. Воин раскрыл книгу и начал размеренно читать:

  - Эннилэр - мир-государство в северном регионе миров, на севере граничит с Оргевой, на востоке с Венстиком, на юге и западе омывается Океаном Миров. Площадь составляет приблизительно семьсот тридцать восемь квадратных километров. Считается миром лесов, озер и болот. Озер насчитывается около шестидесяти тысяч (крупнейшие Айсарэн, Инари, Яннетиль), учет болот не проводился. Главные реки мира: Ониритэль, Иниомэран, Кемитель, Оллеолу. Большая часть территории равнинная..... - Гал продолжал говорить ровным, четким голосом, но Элька уже отключилась, пропуская мимо ушек информацию о горах, болотах, лесах, покрывающих почти три четверти территории мира, бесконечном многообразии растений и редчайших животных их населяющих. В ее голове задержались лишь данные об основной расе Эннилэр - эльфах, и религии - веровании в Живую Природу и покровительницу всего сущего - Богиню Природы Лучнитэль. Причем, исключительно потому, что в справочнике имелась прелюбопытная ссылка: ввиду заключения брака с темным божеством раздоров - Суарром богиня Лучнитэль покинула северный регион миров....

  'Все!' - наконец раздалась желанная кодовая фраза, выводящая Елену и Рэнда из прострации. Мирей, напротив, слушала внимательно, потому что речь шла о ее сородичах, Лукас, потому что в силу привычки к головоломным магическим практикам обрел дар запоминать любую информацию, какой бы на первый взгляд бессмысленной и сложной она не была. А Макс и вовсе никогда и ничего не забывал, во всяком случае, не забывал окончательно, и новое знание обширная память мнемоба впитывала жадно, как губка. Больше всех повезло Мыше и Рэту. Вероломно предав работающих хозяев, зверушки в процессе занудного чтения атласа закончили исследовать угол и смылись из зала совещаний по иным важным делам. Но кто бы стал их за это упрекать? Совет Богов не платил животным за прослушивание без сомнения нужной, но до жути скучной информации.

  Однако, не успела Элька перевести дух и открыть рот, как тиран Гал неумолимо объявил:

  - Следующее!

  Гал отложил 'Дорожный атлас', зеленый лист со стихами и взял кораблик из тетрадного листочка.

  'Команда героев! Придите и убейте чудовище!' - огласил воин содержание документа, положил его на 'Атлас', выждал секунду, открыл и прочел всего одну строчку на девственно чистой странице:

  Венстик - урбанизированный мир. Данные по урбо-мирам не представляются.

  Стоически восприняв категоричный отказ в информации, Гал потянулся за последним, скатанным в трубочку листочком, и был остановлен голосом пророчествующей Мирей:

  - Третьему время еще не пришло, лишь после исполнения первого в суть его вникнуть вам предстоит!

  Эсгал дисциплинированно опустил руку.

  - И правильно, и правильно, - от души согласилась Элька, накушавшаяся по уши информацией об Эннилере, - а то вдруг у нас всех, не считая Макса, случится приступ коллективного склероза, тогда ведь перечитывать придется, а второй раз я не выдержу даже за свою зарплату! Хватит цветочков и героев!

  - Во-во! Как ты там сказала, подружка, я хренею? - переспросил Рэнд, и энергично кивнул, соглашаясь с емким определением процесса: - Да, лучше не скажешь. Теперь я тоже! Это самое - хренею! Клумбы в стихах вянут, героев на кораблике зовут....

  - Боюсь, мосье, не вы один, - покачал головой Лукас и полез в карман за платочком.

  Лоб у мосье был сух, зато жест весьма символичен. Кто бы ни пил кофе в Совете Богов, на первый, на второй и на все последующие взгляды, он подкинул компании не самую легкую работенку. Но, кто платит, тот и заказывает музыку. Следуя пророческим указаниям жрицы Мирей, пора было приступать к обсуждению навалившихся проблем.

  - Глаза боятся, а руки делают, разгребемся, не впервой, - беспечно подбодрила друзей Елена одной из вороха многочисленных пословиц и поговорок.

  - Разумеется, мадемуазель, вы абсолютно правы, - бодро подтвердил маг, возвращая кружевное творение с изящной монограммой в нагрудный кармашек жилета. - Вернемся к вопросу увядших цветов Эннилэра. Мадемуазель Мири, мне кажется, вам, как жрице Ирилии, покровительствующей всему живому, сия тема наиболее близка.

  Эльфийка выразила согласие с выбором Лукаса быстрым кивком и улыбкой.

  - Остается решить теперь, когда мы ознакомились с двумя эпистолами, в каком порядке следует браться за работу. Возможно, имеет смысл разделиться и заняться одновременно обоими посланиями. Как подсказывает Вам интуиция жрицы, Мирей? - обратился к девушке маг.

  Эльфийка полуприкрыла глаза на несколько мгновений, обращаясь к своими талантам, дарованным благословлением богини, и ответила:

  - Нет, не стоит, наши общие силы могут понадобиться для решения каждой из задач, но начать следует с Эннилэра.

  - В таком случае, мадемуазель, Вы собирайтесь в дорогу, а мы будем вести наблюдение, - согласился мосье, полностью доверяя чутью посвященной Ирилии, и уточнил. - Вы намерены отправиться одна или выберете спутника в пару?

  - Элька, ты не хотела бы.... - обратилась было Мирей к подруге, а та уже подскочила на стуле:

   - Еще бы не хотела! Конечно, я еще ни разу у эльфов не была! Они нам, вернее, Совету Богов, что-то ничего не писали. То ли все в ажуре у твоих сородичей, то ли стеснялись проблемами высшие инстанции беспокоить. А тут такой шанс! И не смотри на меня, Гал, как на врага народа, я сейчас переоденусь даже без напоминаний. И вовсе не потому, что решила стать скромницей и с завтрашнего дня удалиться в монастырь! Не дождешься! У них там осень, мерзнуть совершенно не охота!

  - Уф, а я-то уж подумал.... - нарисовал на своей подвижной физиономии выражение испуга, сменившегося небывалым облегчением Рэнд.

  Продолжая весело тараторить, девушка подлетела к шкафу, где команда хранила кое-какую верхнюю одежду для работы в мирах с некомфортной погодой, а Элька хранила одежду всякую, поскольку мало какой мир был готов принять молодую хаотическую колдунью во всей ее незамаскированной красе. Порывшись в необозримых глубинах шкафа, девушка вытащила очень симпатичное и приличное даже по строгим меркам воина платье из темно-зеленой с золотыми вставками материи. Рукава были длиной до запястий, а юбка заканчивалась у лодыжек, а не в районе бедра, и даже не имела до оных ни единого провокационного разреза.

  - Вы уверены в своем выборе? - тихонько и осторожно уточнил у жрицы Лукас, пока Гал не задал того же вопроса в куда более грубой форме и значительно громче.

  Мирей энергично кивнула и шепнула одними губами:

  - Так будет быстрее!

  Лукас чуть приподнял бровь, раздумывая над словами эльфийки, и потом кивнул, показывая, что понимает и одобряет решение. Пожалуй, только веселая, искренне доброжелательная бесцеремонность Эльки могла подстегнуть слишком велеречивых сородичей жрицы, способных потратить полдня на взаимные расшаркивания, да так и не перейти от процедуры ритуального приветствия к делу. Тем временем, повернувшись спиной ко всей честной компании, бесстыдница, и не подумавшая уединиться для смены гардероба, сдернула через голову блузку, влезла в платье, и, повозившись под юбкой, стянула брючки.

  - Все! Я готова! - провозгласила девушка, одергивая подол, и попрыгала, проверив, хорошо ли сел туалет по фигуре.

  Жрица только тихонько рассмеялась. Лукас, Фин и Макс, привыкшие к выходкам Эльки, остались совершенно спокойны, а что у Гала на скулах появилось по розовому пятну, так от этого никто еще не умирал! Наоборот, быстрая циркуляция крови временами весьма полезна для организма!

  Сама эльфийка, легко переносящая зной и холод, осталась в том же малиновом платье с вышивкой по п-образному вороту, только позаимствовала из шкафа золотистый плащ с длинными рукавами и накинула поверх одеяния, прихватила дорожный посох и мешочек со снадобьями. Пусть Мирей вовсе не собиралась сейчас никого врачевать, но выйти из дома без этих атрибутов странствующей жрицы-целительницы для нее было равносильно тому, чтобы отправиться в путь нагишом.

  Подруги взялись за руки, нажали на перстни и исчезли из зала совещаний, провожаемые добрыми напутствиями. Коллеги стали занимать места 'в зрительном зале' у зеркала наблюдений, готовые следить и в случае необходимости оказать действующим на местности дамам всю возможную и невозможную помощь.

Глава 5. Эльфийские страдания

  Эннилэр встретил гостей запахом сухой палой листвы и умиротворяющими музыкальными звуками живой природы. Из тех, которые принято записывать на кассеты для аутотренинга: шелестом ветра, плеском воды, щебетом птиц, шорохом опадающих листьев. Элька открыла почему-то зажмуренные глаза. Иногда при перемещении веки закрывались, словно сами собой, повинуясь какому-то глубинному приказу подсознания, и огляделась.

  Гостьи мира оказались на пологом берегу у маленького пруда идеально овальной формы. С одной стороны водоем обступали высокие клены, разряженные в пеструю листву цвета золота и багрянца, с другой зеленела трава поляны, где, как солнечные зайчики прятались сорванные проказником-ветром листья.

  Недалеко, на пригорке стояла белая открытая беседка, гармонично вписывающаяся в пейзаж. Ее красота завораживала не менее, чем прелесть природы. Три высокие тонкие, как стволики деревьев колонны накрывал купол, уснащенный по краю столь искусной резьбой, что она казалась кружевом. Да и само строение производило впечатление хрупкого изящества и воздушной легкости. Внутрь вели три пологие ступеньки, на полу в центре стояли маленькая белая скамья и столик.

  - А где все? - риторически поинтересовалась Елена у мира Эннилэр.

  Обычно, перемещаясь на место отправки прошения, компания встречала хоть кого-нибудь, имевшего отношения к посланной жалобе. Но ни полянка, ни Мирей хаотической колдунье не ответили. Жрица спокойно стояла, опустив руки вдоль тела, вслушиваясь в звучание нового мира, улавливая его неповторимую песню. По губам целительницы блуждала едва заметная улыбка, глаза были прикрыты для пущего сосредоточения на процедуре ментального знакомства.

  Непоседе же Эльке не только не сиделось, но и не стоялось на месте. Не чувствуя никакой опасности, она оставила подругу стоять не менее живописным, чем беседка, столбиком, эдакой кариатидой воздуха, а сама решила чуток пройти вперед. Самую малость, чтобы осмотреться. Сменив положение в пространстве на более юго-восточное, путешественница увидела ее! У берега озера, за кустиком низкорослой серебристой ветлы, сидела на корточках фигура в длинном белом одеянии. Густые волосы цвета бледного золота водопадом стекали к ногам объекта, тонкие пальцы правой руки, унизанные изящными колечками, полоскались в воде.

  'О! А вот и аборигенка!' - обрадовалась первой живой находке хаотическая колдунья.

  - Эй, красавица, да осияет солнце твой путь! - позвала девушка, подбегая с общепринятым эльфийским приветствием на устах к представительнице местного населения.

  Та медленно обернулась, звякнув серьгами-подвесками с синими камушками, и оказалась 'тем'. Да, при всей тонкости, черты лица с высокими четко обрисованными скулами, лучистыми сине-голубыми звездчатыми глазами, нежным ртом и ямочкой на подбородке, явно были мужскими и застывшими в удивлении при виде нежданно объявившейся незнакомки.

  - Ой-й-ёёпсс... Извините, со спины такая фигура изящная и волосы длинные-длинные, мне такие за всю жизнь не отрастить, вот и ошиблась, - покаялась Элька, стрельнула глазками, обаятельно улыбнулась и проказливо прибавила: - Хотя вид спереди мне нравится еще больше!

  - Кто ты, смертное создание, и какой истины взыскуешь под сенью древ Цветилища? - после театральной паузы разомкнул-таки уста представитель местного населения. Но судя по чуть зарозовевшим кончикам острых ушек, выглядывающих из прически, искреннее, пусть и совершенно не этикетное приветствие девушки, ему показалось приятно.

  - Цветилище? Оригинальное название! - одобрил за кадром Рэнд, никогда не упускающий возможности прокомментировать происходящие события. Подчас эти его реплики были столь остроумны, что коллегам приходилось тратить значительные усилия на поддержание соответствующей ситуации мины.

  'А что, слово - производное от цветы и святилище, подобрано простенько и со вкусом', - мысленно согласилась Елена. Но вступать в шутливый диалог не стала, сосредоточив свое внимание на ожидавшем объяснений красавчике-эльфе.

  - Мы, Элька и Мирей Эдель Эйфель, жрица Ирилии, - девушка махнула в сторону неспешно приближающейся, опираясь на посох, подруги (почему-то раньше Мири таким медлительным образом никогда не перемещалась в пространстве), - прибыли по вашей жалобе на завядшую клумбу. Вот! - Елена протянула руку, и Макс, как раз перечитывающий послание в поисках вероятного упущенного при первом прочтении глубинного смысла, переправил в ладонь хаотической колдуньи зеленый листок. - Нам бы переговорить с автором и побыстрее, если можно.

  - Истинно так, о дивнорожденный, посланы мы Советом Богов, к коему мольба была передана, - чинно, демонстрируя убедительный перстень с эмблемой, подтвердила жрица Ирилии, подступая все ближе к медленно закрывающему и открывающему голубые глазища эльфу. Елена даже не сразу сообразила, что это собеседник моргает в изумлении, уж больно странно выходило, точно в замедленной съемке: порх - ресницы вверх, порх - вниз. - Освети наш путь светом истины, укажи тропу к просителю.

  Наверное, Элькина краткость оказалась заразной, Мирей рассчитала правильно. А ее собственное неспешное движение и речь помогли остроухому аборигену преодолеть первый шок и подготовиться к ответу на пулеметный вопрос. Эльф еще раз плавно моргнул, свел ладони не то корзиночкой, не то лодочкой и выдал:

  - Сей скорбный лист отмечен узором высшего цветильца. Никто иной не мог бы начертать на нем знаков и прояснить их глубинный смысл. Однако, к великому прискорбию моему, вы, посланцы Совета Богов, не сможете разделить с ним сладостный нектар беседы.

  - Он что умер? - в лоб брякнула хаотическая колдунья, уже как-то разок столкнувшаяся с ликвидацией корреспондента прыткими недругами. От живущих, как в замедленной съемке, эльфов девушка такого не ожидала, но с другой стороны, неизвестно сколько времени провалялась бумага в Совете Богов, может, не один век. А за такой срок до решительных действий дозрели бы даже такие, 'дивнотормозащие'.

  - О нет! - глазищи мужчины - чудные синие звездочки на голубом фоне зрачков - оказались где-то в верхнем квадрате высокого лба, вслед за ними устремились к волосам ровные дуги светлых, таких же золотых, как волосы, бровей. Длинные рукава легкого с виду, но, вероятно, весьма теплого одеяния со стоячим скругленным воротничком и мелкими, едва заметными, жемчужными пуговичками от горла до пят, взметнулись двумя птичьими крылами. Эльф набрал в грудь воздуха, сей ритуал оказал на него успокаивающее действие, и дал справку:- Цветилец покинул храм ради уединенья медитации! Слияния с животворящей и всеблагой Лучнитэль нарушать нельзя! Я не осмелюсь потревожить цветильца!

  - А сколько придется ждать? - скрупулезно уточнила Елена, поискав на небосклоне светило, указывающее примерно на первую половину дня, и пошуршав туфелькой в горке сухих ароматных листьев клена. Вкуснее, по мнению девушки, пахли только березовые.

  - Завесой тайны истина сия укрыта, - торжественно ответствовал собеседник, будто невзначай выискивая что-то в глубине пустой беседки.

  - Для нас или для тебя, дивнорожденный собрат? - переспросила Мирей, брови ее слегка принахмурились, не выказывая неудовольствия, а лишь намекая на него.

  - Время божественного откровения и путь к нему невозможно пересчитать, будто лепестки в чашечке цветка священной вастрены, - снова сведя руки лодочкой, теперь-то стало понятно, что этот жест обозначает какой-то особенный цветок, укоризненно качнул головой эльф. Волосы его колыхнулись живописным водопадом живого золота. Наверное, не считая колоссальной длины, такие же густые и красивые были у сказочной Рапунцель.

  - Он не знает? - выдвинула догадку-толкование Элька и метнула на подругу взгляд. Та ответила быстрым кивком. - И что делать? Его цветейшество, то есть высшего цветильца, никак нельзя предупредить, что абонент недоступен и сеанс связи не состоится, поэтому можно и с нами словечком переброситься?

  - Нарушать медитацию не следует, если не желаешь причинить вред телу и духу, но можно к ней присоединиться, чтобы позвать, - машинально огладила узор на вороте Мирей, тоже почему-то устремив задумчивый взор на симпатичную ажурную беседку. Элька удивилась такому единодушному любованию и присоединилась к дуэту разглядывателей, пытаясь сообразить, что именно так заинтересовало собеседников в пустом строении. Ну, белочка рыженькая скакала на траве совсем рядом, так ведь не единорог какой-нибудь. А чем может пригодиться белка в деле поиска эльфов? Может, как в анекдоте, пятьдесят грамм муравьев посылают за литром пива, так остается только решить, сколько нужно белок, чтобы доставить на берег озера высшего цветильца для разговора?

  Но тут на какое-то мгновение шутница узрела, что пустая беседка на пригорке вовсе не пуста. В ней, зависнув где-то посередине помещения, в районе стола, медленно вращается мерцающая, словно находящаяся одновременно здесь и где-то очень далеко ТАМ, сидящая на корточках и сложившая ладони чашечкой фигура.

   'Медитирующий цветилец!' - осенила хаотическую колдунью гениальная в своей простоте идея, вместе с которой пришло и понимание: просто так мужика из тех сфер, где он витает, не дозовешься, а вздумаешь запросто похлопать по плечу и чего-нибудь на ухо проорать, цветилец и в самом деле может кони двинуть.

  Тем временем жрица Ирилии приняла единоличное решение. Она забрала у Эльки послание и опустилась на траву рядом с пригорком. Тонкие пальчики одной руки продолжали сжимать то, что новый знакомый, кстати, так и не назвавшийся гостьям мира, поименовал скорбным листом, вторая легла на траву, мягко поглаживая ее, словно зверька, посох умостился рядом. Золотистые глаза закрылись, дыхание стало глубоким, ровным, потом более поверхностным и редким. Жрица легко, будто заснула, погрузилась в транс. Елена, доверяясь решению подруги, ни во что не вмешивалась и на всякий случай даже приготовилась придержать симпатягу-эльфа, чтобы не повредил процессу, раз уж дело вмешательства в медитацию может быть таким опасным.

  - Мне что ли тоже научится медитировать, - 'задумался' вслух Рэнд, развлекая коллег. - А то Гал, Лукас, Мирей - все умеют! Я себя каким-то ущербным чувствую!

  - Утешься! Макс, я и ты не умеем, а Связисту вообще как Силе не положено. Так что у нас в команде паритет! Можешь этой науки не осваивать, а, если уж переходить на личности, кое-кому, не будем показывать пальцем на Эсгала, на годик-другой медитациям надо было бы вовсе разучиться и вместо этого с утречка спать. Для нервной системы не менее полезно! - шутливо ответила Элька, прищелкнув пальцами для отключения слышимости, чтобы вконец не доконать бедолагу эльфа, в искренней озадаченности следящего за маневрами жрицы. Вроде бы она не делала ничего запретного близ Цветилища, но то, что она творила, было весьма странно: вот так взять и лечь на траву. Нет, вообще-то эльфы часто садились и ложились на траву даже осенью, но не посреди странного разговора.

  - А как тебя зовут? Ты тоже какой-нибудь жрец в вашем Цветилище или просто рядом прогуливался? - принялась знакомиться Елена, заполняя вынужденную паузу, а попутно надеясь вытрясти из местного жителя что-нибудь полезное для дела.

  - Атриэль нель Ильварис, младший блюститель Цветилища, - спохватился эльф, отчаянно покраснев из-за своей невольной грубости. Поведению чужестранки и жрицы Ирилии могли быть какие угодно оправдания, ему же, позабывшему о вежливом обращении, их не дано было вовсе. Руки эльфа взметнулись ко лбу, сердцу, животу, творя ритуальное приветствие, - да будет светел твой путь, рианна, посланница Совета Богов, если в душе твоей нет зла.

  - Спасибо, славное имя, - похвалила Элька и уточнила, как обычно, без труда воспроизводя витиеватое имечко. - Слушай, почему вокруг так тихо, Атриэль нель Ильварис, мы же должны находиться рядом с Цветилищем, так? А народу нет.

  - Храм рядом, но сейчас начало осеннего сезона, время раздумий в уединении, для свадеб, посвящений и проводов еще будет время, - недоуменно пояснил собеседник очевидный для него факт. - В Цветилище остаемся лишь я, старший блюститель, да высший цветилец. Но старший блюститель отправился на озера к занемогшей родительнице.

  - Понятно, надеюсь, его мама быстро поправится, но это даже хорошо, что не сезон, нам удобнее работать будет. Кстати, я тебя не обидела, тем, что говорю непохоже на ваши изысканные речи? - спохватившись на середине разговора, уточнила девушка.

  - Ты странно изъясняешься, рианна, но я вижу, что не желаешь меня оскорбить своими речами, - искренне улыбнулся эльф и в свою очередь, махнув рукой на правила, что свидетельствовало о несомненной юности остроухого дивнорожденного и некоторой безалаберности, спросил:

  - Почему вы столь уверены в бесплодности стараний высшего цветильца достигнуть божественной сути Лучнитэль?

  - Мощности передатчика не хватит. Мы перед тем, как прийти на Эннилэр, прочли слова Сил Мира. Ваша богиня вышла замуж и переехала далеко-далеко, к супругу, - открытым текстом признала Елена и одновременно с собеседником обернулась на какой-то сдавленный хрип.

  Рядом, будто возник из ниоткуда методом магической телепортации или подкрался из беседки так, что его никто не заметил, (с остроухими никогда не угадаешь), находился еще один эльф. Он был высок, на полголовы выше первого и обряжен в травянисто-зеленую мантию, подпоясанную широким и пестрым, расшитым цветочными узорами, вроде разноцветных розочек, поясом. Цвет лица новенького был еще более художественно-зелен, чем мантия. Особенно колоритно это смотрелось в обрамлении нежно-голубых волос, убранных на виски белыми заколками-цветами. (Когда Элька была маленькой, мама закалывала ей волосы в детский садик чем-то похожим.) Судя по жалобному выражению синих глаз, на полтора тона темнее волос, и страдальчески заломленным голубым, пушистым на самых кончиках бровям, цвет кожи не был присущ дивнорожденному изначально. Он обрел его благодаря несвоевременной откровенности разговорчивой чужестранки.

  - Высший цветилец, - переплетя тонкие пальцы уже знакомым цветочком, поприветствовал Атриэль зелененького, как гуманоид с тарелочки, и голубоволосого, как Мальвина, эльфа. - Вы завершили медитативное уединение?

  - Меня позвали, - прошелестели губы зелененького, двигаясь, будто сами по себе на закаменевшем лице, пушистые кончики бровей обвисли еще больше, словно хвост у несчастного пса, получившего пинок от любимого хозяина. - Дева-жрица просила меня явиться ради срочных вестей.... Неужто, Лучнитэль воистину покинула наш зеленый Эннилэр?

  Элька кинула взгляд на Мирей, та уже садилась на траве, стряхивая с плаща и платья опавшие листья. Весь лик жрицы был исполнен печального сострадания. Да, на высшего цветильца в самом деле было больно смотреть, настолько он казался потерянным и почти больным. Если не гость с иной планеты, так точно слопавший какую-нибудь тухлятину бедолага, мающийся животом, которому никто не дал марганцовки и активированного угля.

  - Ты так не переживай, - сочувственно попросила хаотическая колдунья, хотела было похлопать по плечу несчастного, да вовремя передумала. Ну как его, если на формальностях зациклен, от такой фамильярности не утешение, а кондратий хватит. - Тебе же радоваться надо, что богиня свое семейное счастье нашла, а с цветами вашими увядшими, о которых ты писал, мы разберемся. Вот прямо сейчас и начнем!

  - Я писал? - все еще пребывая в шоковом состоянии или, возможно, не до конца вернувшись в мир реальный из мысленных сфер, где пребывал в поисках единения с божественной покровительницей мира, откликнулся недоверчивым эхом цветилец.

  - Да, - подошедшая жрица продемонстрировала вещественное доказательство - кляузу, зачитанную компании Галом не далее часа назад. Для верности плавно помахала бумагой перед тонким носом эльфа и вложила ему в руку, подкрепляя слова тактильными ощущениями. И сочувствующая коллега, и работник Совета Богов и медик-специалист в одном красивом лице!

  - Мой скорбный листок. Как он попал к вам? - нашел в себе силы удивиться чему-то необычному, но не настолько шокирующему, как весть о замужестве и последующем исчезновении богини, эльф, машинально сжимая и без того помятую бумагу.

  - Из Совета Богов, я говорила, - терпеливо повторила Мирей, вероятно, уже проведшая первый этап переговоров с эльфом на ином уровне сознания.

  - Нет, Мири, он что-то другое имеет в виду. Давайте-ка плясать от печки. То есть, сначала. Почему к нам не должно было попасть это письмо, объясните!? - попросила Элька, смутно чувствуя, что они с подругой, как Володя Ленин, идут не тем путем.

  - На скорбный листок мы изливаем свои тревоги и печали, чтобы отдать дождю. Вода смывает боль, растворяя горестные письмена, и тяжесть на сердце слабеет, - раньше тормозившего Цветильца объяснил Атриэль гостьям мира как мог коротко, хоть и по-эльфийски поэтично.

  - Так вот почему Вы перенеслись на эту поляну. Высший цветилец оставил здесь на травке этот лист, чтобы он растворился без остатка под осенним ливнем, а кто-то, не дожидаясь ритуального конца ценной жалобы, переправил ее в Совет Богов! Неспроста Лукас следы духа на бумаге углядел! - осенило одновременно Макса и Рэнда, но последний успел оформить идею в словесной форме, доступной большинству, быстрее. Вор аж запрыгал на традиционно раскачивающемся кресле и едва не свалился. Он так торопился поделиться мнением, что даже забыл установить режим прослушивания сообщения для избранных, так что речь его услышали и девушки и парочка эльфов.

  - Это наш коллега говорит, он и прочие сейчас в другом мире, наблюдают и если будет нужна помощь, придут, - наскоро дала справку Элька. - Лукас, наш маг, обследовал ваш скорбный лист и установил, что последним его касался некий дух. У вас на примете никого подходящего нет? Мы обычно с отправителями жалобы стараемся побеседовать.

  - Духи? Неужто речь идет об эфирных спутницах Лучнитэль? - предположил печальный цветилец. - Уже несколько луннарий мы не имели счастья зреть их. А раньше всегда чувствовали незримое благое присутствие, бывало, в пышных красках заката, розовым рассветом иль лунными ночами мы наслаждались их легким танцем и здесь и у иных великих древ. Однако, ныне, - снова завздыхал жрец, разведя руками так, будто собрался исполнить один из тех самых танцев при луне, - они, как и богиня, недостижимы для нашего зова. Одна ли из опечительниц направила скорбный лист в Совет Богов иль кто иной и с какой целью, мне неведомо.

  - Как с какой? Письмо пришло, перед нами поставили проблему, значит, будем решать! С духами или без них, но будем! - убежденно заявила хаотическая колдунья и неунывающая оптимистка по совместительству, Елена. Пусть она до конца не понимала, что именно придется делать, но привыкла к тому, что команда справляется с любым поручением, каким бы сложным, таинственным или абсурдным оно не было.

  Мирей уверенно вернула эльфов, пребывающих в прострации и скорбящих по ушедшей с поста богине, к обсуждению сути прошения:

  - Печетесь вы о неких цветах, увядших до срока, так поняли мы из письма. Но неясно, почему столь великое значение горести этой придано вами? В осенний сезон крыло увядания касается всей природы...

  - Но не Цветилищ! Никогда, до сих пор от рождения мира до этого сезона! Цветилища вянут, как нам не скорбеть, как не предаваться великой печали? Милость богини, оставившей нас, уходит с Эннилэра вслед за госпожой,- прошептал цветилец, и синие глаза его наполнились слезами. - Если не будет благоуханных Цветилищ, где обменятся брачными ожерельями двоим, где проститься с плотью уходящим, где принести обеты клянущимся?...

   Эльке, сроду не носившей с собой носовых платков, захотелось обзавестись парочкой, чтобы утирать слезы горюющему красавчику. Эдакий симпатичный вид был у скорбящего персонажа! А Атриэль взирал на шефа с откровенным ужасом создания, получившего откровения о конце света из уст пророка. Сначала богиня замуж, потом цветочки.... Вероятно, до сей поры высший цветилец не делился своими соображениями даже с младшим коллегой, и тот со здоровым оптимизмом юности считал проблему увядшей клумбы, пусть даже священной клумбы, проходящей неприятностью.

  - Значит, речь в тексте не о клумбах, а о Цветилищах, то есть ваших храмах Живительной Силы Природы и Лучнитэль, все дело в переводе, - уразумела, наконец, Елена причину великой скорби. Священные цветы имели колоссальное значение не только в религиозной, но и в общественной, и личной жизни эльфов. Именно поэтому засыхание растений на корню грозило обществу социальной катастрофой.

  - Можем ли мы взглянуть на цветы? - настойчиво попросила жрица Ирилии.

  - Если богиня покинула наш мир, к чему все? - вздохнул так, будто являлся вместилищем всех мировых скорбей цветилец, спрятав лицо в ладонях, и молодой сородич повторил его вздох, заражаясь пессимизмом. Ведь давно известно, что нет ничего более пакостного и заразного, чем эта болезнь! Разве что смех, только веселиться пока было нечему, если только пощекотать унылую парочку.

  'А зачем вообще жить, не лучше ли сразу на клене удавится или в озере утопиться?' - хотела было брякнуть непосредственная Элька, да вовремя прикусила язык. В таком настроении с парочки опечаленных дивнорожденных сталось бы взять и последовать ценному совету. И как потом прикажете отчет в Совет Богов писать? 'Дело закрыто. Тчк. Причина - самоубийство клиента. Тчк.'?

  - Послание было передано, значит, на то была воля Сил, - мягко, но за этой мягкостью таилась стальная уверенность в своей правоте, напомнила Мирей. Именно так она увещевала и наставляла на путь истинный страдающих пациентов и неверующих, встречавшихся на пути жреческого служения. И те, хотели того или нет, всенепременно выздоравливали и обретали веру, сложно противится твердости, заключенной в столь привлекательную упаковку.

   - Пойдемте, - сдался и цветилец.

  Высший там или нет, он тоже оставался мужчиной, попадающим под власть убеждения прекрасной и чистой жрицы Ирилии. И пессимизм пессимизмом, но так хотелось взять и понадеяться на лучшее, предоставив право разбираться с проблемой кому-то другому, могущественному, или увидеть, как тот тоже признает свое поражение.

  Эльф выпрямился и гибкой танцующей походкой, как ни печалился, а плестись нога за ногу, генетически приспособлен не был, первым направился в сторону кленовой рощи, сдобренной густыми зарослями кустарника с ярко-красными гроздьями ягод. Листья его походили на рябину, только стволики были ниже и более разлапистыми. Среди них плавно изгибалась не вытоптанная до почвы, а крытая зелененькой травкой, как паласом, тропа.

Глава 6. Дух надежды

  Узенькая, ровно на две худощавых, или полторы обычных персоны тропка вела четверку, шествующую цепочкой, через полыхающие багрянцем клены. Элька сразу решила, что в ее мире тут проложили бы как минимум асфальтовую дорожку, как максимум закатали б в асфальт целый бульвар. Птицы, которым полагалось замолкать по осени, все еще мелодично, пусть и негромко тренькали где-то над головами, ничуть не смущаясь общества бескрылых двуногих.

  Впереди шел Артиэль, и девушка, не тратя времени даром, возобновила расспросы, надеясь немножко растормошить загрустившего блондинчика. Она пристроилась рядом и тихо спросила:

  - А почему ты решил стать блюстителем Цветилища? Так сильно хотел служить Лучнитэль?

  - Я... - почему-то кончики ушек эльфа снова покраснели, он исподтишка глянул на высшего цветильца, целиком погрузившегося в океан мировых скорбей, и разоткровенничался. Так поступали многие, на первый взгляд, сдержанные люди и нелюди, подпавшие под обаяние Эльки:

  - Мой род счел выгодным заключить союз с западными соседями посредством брачного договора. Я единственный находился в подходящем для обмена ожерельями возрасте. Но....

  - Ты же еще молодой, погулять захотелось или невеста не понравилась? - посочувствовала догадливая собеседница без малейшего призвука упрека в голосе.

  - Воистину, о рианна, я не испытывал тяги к семейному союзу, но ради блага рода готов был пренебречь личными склонностями, если бы не назначенная в супруги дева - Кайлис нель Альварин. Она прекрасна ликом и достоинства ее неисчислимы, но избранница значительно старше меня и слишком сурова нравом, - тонкие пальцы эльфа нырнули куда-то под мантию и вытащили довольно большую беленькую ладанку на цепочке. Щелкнул замочек, и Элька уставилась в превосходно запомнившееся ей по встрече в ресторане лицо.

  - Ой! Я ее знаю, - обрадовалась неожиданности девушка. - Сегодня видела, знаешь, насчет сурового нрава ты прав, для этой дамочки существует ее мнение и неправильное. Твоя невеста пыталась прочесть нотацию, насчет того с кем мне обедать! Пришлось послать прекрасную деву в... лес.

  Атриэль совершенно по-мальчишечьи хихикнул, тут же опасливо глянул на спину шефа, но тот ничего не услышал или предпочел сделать вид, что не услышал смеха в столь тревожный для родины час.

  - О, эта дева именно такова, поэтому я упросил дядюшку рекомендовать меня на освободившееся место блюстителя, сообщив роду, что желаю служить Лучнитэль и эта тяга превыше стремления к брачным узам. А медальон я поклялся родительнице носить, как напоминание о долге, ожидающем меня за порогом Цветилища, - закончил чрезвычайно лаконичный для дивнорожденного рассказ мятежный член эльфийского рода.

  - И каждый раз, когда думаешь, что в Цветилище скучновато, глядишь в лицо Кайлис, и сразу становится жуть как весело, - подвела итог Элька.

  Юноша только опустил длинные ресницы в знак согласия с выводами посланницы Совета Богов и спрятал медальон под одежду, а у хаотической колдуньи уже был готов следующий вопрос. Мотнув головой вперед, и указывая подбородком на гибкую фигуру высшего цветильца, Элька поинтересовалась шепотком:

  - А он всегда такой печальный пессимист или очень из-за цветов переживает?

  - Высший цветилец очень огорчен увяданием Цветилищ, но в осеннюю пору и в лучшие времена он никогда не был склонен к веселью, - ответил источник информации и пояснил, видя откровенное непонимание на симпатичном лице внимательной слушательницы. - Он истинный избранник Эннилэра! Его нрав - отражение смены сезонов Живой Природы, осенью печаль, зимою покой, весною любовный трепет, летом веселье. Ты же видишь голубой отлив волос!

  - То есть, настроение высшего цветильца и колер зависит от времени года, - удивленно протянула девушка, раньше не слыхавшая о таких уникумах.

  - Несомненно, - подтвердил Атриэль, не видя ничего странного в своем рассказе.

  - Стало быть, проблема с клумбами только усугубила его романтичную печаль, превратив в черную меланхолию! А как меняется шевелюра? - уточнила Элька.

  - Осенью цвет волос цветильца голубой, как выцветающее небо, зимою белый, словно снега, укрывающие землю, весной зеленый, будто первый листок, а летом алый, точно спелая грановика, - поэтично объяснил метаморфозы волосяного покрова начальника, в которых явно не обошлось без магии эльфов. Он говорил так обыденно, как растолковывал бы малому ребенку элементарные понятия, что вода мокрая, а камень твердый.

  - Здорово, а я вот зимой и летом одним цветом, как елка, может, тоже покраситься, вот рыжей я чего-то давненько не была? - мимоходом позавидовала и озадачилась Элька.

  На заднем плане, у зеркала кто-то тихо не то вздохнул, не то простонал, девушка хихикнула и заметила для друзей:

  - Нет, не буду, рыжий у нас уже есть. Красивей, чем у Лукаса, не получится! - и не успел еще кто-то там, в доме, выдохнуть с облегчением, как проказница закончила: - Если менять цвет, то только на кардинально фиолетовый!

  Рэнд захихикал, оценивая шутку, Макс простодушно заметил, что светлые волосы подруги ему очень нравятся, а Элька уже почти серьезно заключила, подводя итог беседы с Атриэлем:

  - Если у вашего начальника такие сезонные перепады настроения, тогда остается лишь радоваться, что Лучнитэль ушла осенью. Если б вашему цветильцу хотелось летнего веселья, а нужно было по осеннему горевать, он мог и свихнуться от противоречивых чувств.

  И, несмотря на мрачность ситуации, молодой эльф снова не удержался от короткого смешка, видно, слишком явно представил сходящего с ума босса...

  Вскоре тропинка вывела путников к огромному дереву. Это был не клен - типичный представитель флоры Эннилэра, на которых гости насмотрелись уже предостаточно, а здоровенный, мало кому доводилось видеть такие, валисандр. Огромное дупло внизу служило распахнутыми настежь вратами ведущими во чрево древа. Пожалуй, двери в дом компании были поменьше раз эдак в пять. Живой, здоровый, дышащий жизнью и властной красотой великан был Лесным Храмом. У самых корней великого дерева, окружая его, стлался гигантский разноцветный ковер цветов. Кажется, самых разных видов, но, приглядевшись повнимательней, Элька поняла, что растения здесь одной единственной разновидности, похожие на бордюрные розы, только всевозможных, воображаемых и даже невообразимых, расцветок. Именно эти культовые растения и украшали вышитый этнический пояс высшего цветильца.

  'И что их не устраивает? Кто тут вянет, кроме наших ушей от эльфийских вздохов?' - удивилась Елена, хлопая глазами на великолепную клумбу, каковой не видела даже на картинках с выставок всяких там цветоводов-фанатов из Голландии.

  Однако, подойдя ближе и приглядевшись внимательнее, девушка сообразила: дивнорожденный цветилец в своем скорбном листке не соврал. Мелкие 'розочки' и впрямь имели слегка усохший вид, не смотря на то, что земелька под ними была влажной и вполне даже плодородной, с точки зрения Эльки, провозившейся в отрочестве немало часов на производственной грядочной практике отнюдь не в добровольном порядке.

  Мирей, не дожидаясь особого приглашения или разрешения, прошла к грандиозной клумбе, опустилась на корточки, отложила посох и зарылась обеими ручками прямо в грунт под цветочками. Прикрыла глаза, застыла на несколько секунд, потом медленно промолвила, вероятно, пребывая в жреческом трансе единения с природой в целом или священной клумбой в частности:

  - Эти цветы особые, им нужна не только влага, земля и свет солнца....

  'На свету и в хлоропластах из воды и углекислого газа...' - некстати всплыло из запасников Элькиной памяти определение фотосинтеза, а Мирей продолжала: - Они нуждаются в иной силе и запасы ее на исходе! Бедняжки! - эльфийка от всей души пожалела растения и зашептала: - Ирилия всеблагая, снизойди к Очам своим, даруй силы, в коей нуждаюсь, пусть прольется она целительной влагою и напоит страждущую землю!

  Руки эльфийки, читавшей молитву, окружило золотое искристое сияние. Оно стекало, будто вода, на подвядшую клумбу и распространялось кругами, все дальше и дальше вокруг древа по цветущему ковру. Под действием живительной силы цветы, будто в убыстренной съемке, поднимали головки, расправляли листочки, наливались свежим соком. Восторженные вздохи цветильца и молодого хранителя раздались слева от Эльки. Клумба снова сияла свежестью и красотой! Легкий, едва уловимый прежде запах, тоже обрел новую силу, разливаясь в воздухе ароматом изысканных духов: свежим, легким, увлекающим нюансами полутонов. Этот аромат хотелось вдыхать и вдыхать, его хотелось пить, обернуться им, вместо плаща и навсегда забрать с собой на память.

  Мирей прошептала благодарность своей богине, откликнувшейся на зов, и встала. Сознание выполненного дела было на прекрасном лице целительницы, но не радость.

  А руки ее, между прочим, как подметила хаотическая колдунья, оставались совершенно чистыми, без всякого следа почвы на коже и под длинными ноготками. Вот Эльке на прополке никогда не удавалось такого фокуса. Даже через два слоя перчаток (резиновые и матерчатые) земля умудрялась пробраться внутрь какими-то партизанскими тропами и накрепко обосноваться в лунках ногтей. Причем, вот зловредный парадокс, чем свежее и красивее был маникюр, тем больше земли оказывалось под ногтями.

  - На какое-то время цветам хватит силы моей богини, но, сей Храм не единственное Цветилище вашего мира, - промолвила Мирей, не вопрошая, но утверждая, может, почерпнула эти сведения, через общение с храмовой растительностью.

  - Благодарим тебя, жрица Ирилии, за помощь! И глоток для умирающего от жажды щедрое подношение, - поклонился цветилец, демонстрируя руками очередную фигуру 'чашечка цветка'. - Признательность наша безмерна, но речи твои правдивы. Скорбью полнятся наши сердца при мысли о неминуемом увядании великолепных Цветилищ - знака божественной милости к нашему миру, нашей великой радости и отраде.

  - Значит, все-таки надо поискать того духа, который отправил письмо. Если нет идей у вас, вдруг у него есть какой-то план спасения драгоценных цветочков на всем Эннилэре? Жалко, конечно, что вы спутниц Лучнитэль видеть и ощущать перестали, но должен быть способ их найти, если даже не они зелененький листик в Совет Богов переправили, то, наверное, знают того, кто это сделал, - предложила Элька, озвучивая поданное в более изысканной форме настойчивое предложение Лукаса.

  - На молитвы спутницы - опечительницы Цветилищ более не откликаются, иного способа воззвать к ним нам неведомо, - расстроено констатировал высший цветилец. Атриэль лишь вздохнул, в знак солидарности с боссом на предмет отсутствия гениальных идей по поиску духов и возрождения Цветилищ. Все песни-молитвы он знал наизусть, но не места, где обитают духи, до и после своих танцев у цветочных клумб.

  Впрочем, Элька даже не надеялась на конструктивные предложения от местного населения, она рассчитывала на куда более сообразительных коллег. И не прогадала! Мосье маг, щадя потрепанную чередой потрясений нервную систему эльфов, звук убрать не забыл, так же как и не позабыл навести чары отвлеченного внимания, когда обратился к девушкам с речью:

  -Мадемуазели, у меня есть некоторые соображения, касательно закономерностей явления духов, - поделился информацией маг. - Вероятно, уход богини лишил притока благословенной энергии не только священные цветы, но и самих духов-опечителей. Именно поэтому они утратили возможность влиять на мир материальный и более не являются зримо в Цветилищах.

  - А не могли они просто уйти с Лучнитэль? - подкинул вопрос Фин.

  - Нет-нет, мосье, эфирные создания такого рода привязаны к миру их породившему, чрезвычайно редко они осмеливаются пересекать его границы и неизменно возвращаются, - убежденно возразил Лукас, и поскольку являлся единственным в команде экспертом по духам, впрочем, по духам тоже, ему поверили безоговорочно.

  -Ага, значит, духи не пеленгуются, потому что им неоткуда стало подзаряжаться, - уяснила Элька и заинтригованно протянула, ожидая выводов мосье: - И как нам решить эту проблему?

  -Возможно, мы могли бы помочь созданиям эфирным проявить себя в мире предметном, посредством передачи частицы своих сил, - изящно оформил практическое предложение специалист по магии широкого профиля.

  -Полагаете, мне следует вознести молитву Ирилии? - озадачилась Мирей.

  - А где и как конкретно искать незримых? - в унисон осведомилась Елена.

  -Вам искать не придется, и молитв, надеюсь, не понадобится. Если духи были столь тесно связаны с Лучнитэль, что ее уход лишил их силы, то от Цветилища, дома богини на земле, а значит, их собственного приюта, отдалиться не способны. Пока вы шли к храму, я счел возможным нанести визит в библиотеку к сеору Рогиро, а по пути заглянул и в магическую комнату.

  -По пути? - напомните мне, чтобы я с этим типом никуда не ходил на пару, коль буду спешишь. Это ж надо на третий этаж через подвал шастать! - мимоходом отпустил шпильку Фин.

  Лукас усмехнулся, показывая, что оценил шутку и продолжил:

  - Сеор призрак был заблаговременно уведомлен о цели наших поисков. В случае необходимости, он согласился оказать помощь в розыске духов и приглашении оных к диалогу. Соблаговолите принять шар Лахтера, мадемуазель Элька. Вы насытите его своей силой. Чистая энергия хаотической магии не отмечена знаком богов, а значит, не покажется чуждой бесплотным служителям Лучнитэль. Коль они откликнутся на зов, то, напитавшись через шар, обретут силы для беседы', - разъяснил маг, как оказалось, успевший за считанные минуты на основании обрывочных сведений разработать детальный план и предпринять первые шаги к его воплощению. Возражений от полевых, или уж, вернее, клумбово-цветилищных работниц не последовало.

  - Ты заранее знал, что Мирей и Элька не найдут духов? - удивился Макс, хоть и отличавшийся великолепных аналитическим мышлением, но таковых выводов не сделавший.

  - Пророком в пару к Мирей заделался? - испытующе поддакнул Рэнд.

  - Нет, мои друзья, сей дар - исключительная прерогатива жрицы Ирилии, я опирался только на сведения о нелюдимости большинства духов и их склонности к уединению или обществу себе подобных, - коротко объяснил Лукас и был награжден благоговейным и почти комическим в исполнении мнемоба Макса вздохом 'Ты столько всего знаешь!'.

  - Вы знаете ничуть не меньше моего, коллега, но по несколько иным темам, - мягко ответил мосье скромному гению и позвал вполголоса:

  - Сеор Рогиро?

  Вызывая призрак, как правило, орали лишь Рэнд и Элька, да еще так орали, будто ильтириец находился как минимум на другой планете.

  - Разумеется, я постараюсь найти их, - подтвердил вышеназванный галантный сеор, эффектно проявляясь у зеркала в зале совещаний.

  Он слишком многим, в частности возможностью вновь изведать все радости плоти, обязан был сеорите Эльке, чтобы кочевряжиться, отказывая в услуге. Кроме того, и это было не последней из причин, сеору Рогиро было до смерти любопытно, в какую авантюру на сей раз вляпались его фактические работодатели. Ведь ильтирийский призрак, несмотря на новые возможности, по-прежнему являлся штатным библиотекарем божьих помощников и, что греха таить, от работы с книгами и от возможности поучаствовать в решении проблем в мирах, Рогиро Гарсидо получал неимоверное удовольствие. Просто, в отличие от Эльки, не оповещал об этом всех и каждого.

  - А разве шар используется не для проверки таланта?' - мимоходом удивилась Мирей, припоминая свой личный опыт и первые дни в команде, когда посредством этого предмета мосье Д'Агар исследовал магические дарования коллег. Тогда-то впервые и выяснилось, что Элька натуральная хаотическая колдунья - очень редкий экземпляр волшебницы, а Гал не только угрюмая, но и абсолютно антимагичная личность, разрушающая чары одним своим присутствием (сила воли и никакого колдовства или упаси Творец мошенничества!).

  - Все так, мои дорогие. Но, тест основан именно на невольной передаче испытуемым незначительной частицы своей силы шару Лахтэра и резонансных колебаниях, вызываемых этой силой. Вторую функцию я у шара заблокировал, оставив лишь способность к приему энергии. Коль хаотическая магия Эльки действительно руководствуется ее желаниями, и мадемуазель захочет передать порцию своей силы шару, то изголодавшиеся духи, получившие приглашение и почувствовавшие свободное течение магии, должны явиться незамедлительно, - разъяснил хитроумный маг свой почти коварный план.

  - То есть, Рогиро, как призрак, отыскивает незримых для нас созданий, пеленгует их и приглашает 'подзаправиться'. Если все получится с шаром, прекрасно! Ну а нет, значит, мои предположения относительно свойств дара неполны или ошибочны, и мы все равно в плюсе, потому что проверили теорию. А ты для общения с духами придумаешь другой способ, если уже не имеешь в рукаве запасного, - закивала Элька, протягивая руки.

  Лукас коротко улыбнулся в знак согласия и передал девушке выглядевший как хрустальный, но отнюдь не бывший таковым прозрачный шар размером с маленькую дыньку. Одновременно Мирей мигнула в пространстве: Эннилэр - зал совещаний - Эннилэр, переправляя незримого для эльфов Рогиро. Привидение тут же отправилось на поиски. Маг развеял заклятье отвлечения внимания.

  - Мы попробуем позвать духов для разговора, - коротко объяснила жрица паре эльфов в молчаливом, исполненном надежды ожидании взирающих на потенциальных спасительниц.

  Кстати, были ли в округе другие живые обитатели мира, кроме жрецов, вроде подсобных рабочих, обслуживающих Цветилище, осталось для Эльки секретом. То ли они умели очень хорошо прятаться, то ли не решались приблизиться к высшему цветильцу и сопровождавшим его лицам! Главное, что никто не мешал.

  - Внимание, хаотическая магия! Лукас, ты там точно вторую функцию заблокировал? А то, как начнется дождик из яблок или на сей раз из дынек (Элька их тоже любит!), то-то весело будет! Может, все-таки попросим эльфов отойти подальше, на другой конец полянки? - раздался на периферии ехидный шепоток Ренда, потом послышался отчетливый звук легкого подзатыльника, нанесенного рукой Гала, и возмущенное шипение вора: - За что, я ж только предложил!

   Но Елена уже не обращала внимания на шуточки. Она целиком сосредоточилась на ощущении пушистого тепла в ладошках и своем желании заполнить этот теплый шарик чистой силой, заставить его сиять, как маленькое солнышко, привлекая изголодавшихся духов, точно раздача бесплатного супа. Шар Лахтера становился все теплее и ярче, а потом девушка почувствовала, как ее ладони накрыли чьи-то прохладные незримые длинные пальцы. Ровный свет шара замерцал, Элька ощутила поначалу слабый, но нарастающий сперва медленно, а потом все интенсивнее, отток энергии. Словно путник, истомившийся от жажды в пустыне и неожиданно набредший на ручеек, сделал первый робкий глоток, еще не веря в реальность воды, а ощутив блаженный вкус на языке, начал пить торопливо, взахлеб.

  Следом за ощущением рук и оттока силы появилось изображение.

Глава 7. Незримые поиски, ларец и лепесток

 - Иолир! - не столько выдохнули, сколько пропели благоговейным и благозвучным хором эльфы, проведя визуальное опознание.

  А Елена, поверх чьих рук продолжал крепко держать свои тонкие пальцы прекрасный дух, невольно процитировала мысленно:

   'Я помню чудное мгновенье,

  Передо мной явилась ты,

  Как мимолетное виденье,

  Как гений чистой красоты'.

  Да, незнакомка воистину была восхитительной иллюстрацией в стиле фэнтези к стихотворению Александра Сергеевича Пушкина. Высокая девичья фигура с гибким станом, в светло-голубом легком платье, толстые косы цвета спелой пшеницы, безупречные черты лица. Но прекраснее всего были глаза: огромные, в пол лица, выразительные, мудрые и в то же время лукавые. Они зачаровывали, приковывая взгляд почище чувственного вампирского гипноза.

  'Вот ваш дух, сеорита, - сварливо отчитался на ухо хаотической колдунье призрак Рогиро, - она и сама желает поговорить, обождите немного, пока войдет в силу, а меня, пожалуй, переправьте назад. Эльфийские миры слишком чудесны для такого старого развратника'.

  Почему-то Эльке показалось, что привидение чем-то озадачено, почти оскорблено, но совершенно не желает этого демонстрировать. Однако, выяснять подробности сейчас было несколько несвоевременно. Рогиро исчез, а дух, названная эльфами Иолир, разомкнула перламутрово-розовые, как лепесток цветка, уста и, нежно поглаживая пальчики энергетического донора, изрекла мелодичным, точно флейта, голоском:

  - Я просила, на это ушли почти все мои силы, но вы пришли! Цветы снова благоухают, хвала Творцу! Вы оживите другие Цветилища и вдохнете силу в опечителей?

  'Да, сдается мне, гениального плана у красотки нет', - хмыкнул закадровый голос - Рэнд.

  - Сколько Цветилищ на Эннилэре? - уточнила Мирей, не давая обещаний раньше, чем будет способна рассчитать свои возможности.

  - Столько, сколько лепестков в священной вастрене Лучнитэль - триста тридцать три, - несказанно обрадовала помощниц Иолир, все еще не отрывая пальцев от рук хаотической колдуньи, а поглаживания становились какими-то слишком уж настойчивыми. - А ныне мы вознесем хвалу Творцу и Животворящим Силам Эннилэра?

  Лучистые глаза как-то по-особенному глянули на Елену, а ладошки духа скользнули вверх по рукам девушки, кажется, имея в виду какой-то весьма специфичный несловесный тип молитвы.

  - Высшая ступень жизненного цикла? Совершенная душа, исполненная благих стремлений? Лукас, да она Эльку нагло домогается?! - оторопело, слишком оторопело, чтобы возмутиться, выдохнул Фин, смущенно закашлялся Макс. Неодобрительно засопел Эсгал, надменно фыркнул оскорбленный в лучших чувствах дамский угодник Рогиро.

  - Для эльфов подобное поведение не является признаком низменных инстинктов, - не без скорби, сам-то он тоже обожал красивых женщин и предпочитал, чтобы они, соответственно, обожали его, констатировал мосье-инкуб. - Но, полагаю, до применения силы дело не дойдет, мадемуазель вольна дать добровольное согласие или отказаться.

  - Эй, Иолир, ты, конечно, очень красивая, но я парней люблю, извини, - поспешила воспользоваться завуалированным ценным советом Элька, теперь-то понявшая, чего так разобиделся ильтирийский сеор. Скорее всего, призрак-Казанова пытался приударить за симпатичной девицей высшей категории и мигом получил от ворот поворот. Девушка аккуратно высвободила руки из цепких пальчиков духа и попросила: - Давай лучше о Цветилищах поговорим.

  Элька отошла подальше от неправильно ориентированной 'совершенной души' и аккуратно положила шар Лахтера на траву рядом с воскресшей шикарной клумбой. Прежде, чем отправлять его назад к Лукасу, следовало убедиться, что предмет больше не понадобится. Эльфы, вероятно, знакомые с повадками Иолир, потому и не приблизившиеся сразу, теперь подошли к собеседницам с удвоенным ожиданием чуда в широко распахнутых глазах. Подруги переглянулись. Мирей честно признала: 'Ирилия поможет, но чтобы обойти все Цветилища, даже при помощи магии перстней, нам не хватит и дня. Должен быть иной способ'.

  - Неужели ваша Лучнитэль лично поила все Цветилища силой, как у нее только времени на это хватало? - вслух озадачилась Елена, машинально поигрывая сережкой в мочке уха. В природе божественного девушка разбиралась слабовато, но свое неуемное любопытство слегка придерживала, не желая слишком рьяно интересоваться теми, кто может, небрежно поинтересовавшись тобой, перевернуть вверх тормашками всю счастливую жизнь. - Или для богини это было легко?

  - Истоки cилы издревле были здесь, потому и воздвиглись в благословенных местах Цветилища - Лесные Храмы, - промолвила печально Иолир, кажется, дух ничуть не обидело нежелание Эльки 'возносить хвалу', ('не хочешь, как хочешь, я тебя вычеркиваю', - как в анекдоте про список на ужин ко льву). Она уже занялась другими, более благосклонными к ее невинным ласкам созданиями. Поглаживала перышки слетевшихся на плечи пестрых птичек, почесывала головку прыгнувшей прямо на руки огненно-рыжей белки и продолжала рассказ. - Сначала ушла Повелительница, но цветы жили и мы присматривали за ними, как и за другими созданиями Великого Леса, а потом что-то случилось, была сильная гроза, качалась земля, и cила тоже исчезла в одночасье. Мы были слишком беспечны, думали, это ненадолго, реки энергий вернутся в прежнее русло и гармония восстановится, но этого не случилось. А духи, поддерживая Цветилища, истощили себя до истаивания обличий...

  Иолир переплела пальчики 'цветком' и печально вздохнула, взгляд, устремленный на посланниц Совета Богов, присоединился к молящей четверке мужских эльфийских очей. Легкое светло-голубое, совсем не по осенней погоде, платье духа чуть колыхалось от ветра, которого не было, волосы, туго заплетенные в косы и скрепленные маленькими заколочками-розочками по всей длине, лежали неподвижно. Замерла и сама просительница.

  Ответ пришел в виде бормотания осененного очередной гениальной идеей Макса Шпильмана. До Эльки донеслись сначала лишь обрывки словесного потока, при переводе коего сбоил даже универсальный переводчик - подарок Связиста, обязанный переводить все, всегда и везде: икосаэдро-додекаэдрическая система...квазикристалл,.... силовым каркасом.... геоэнергетические линии...

  - А что такое икосаэдро-додекаэдр? - уточнила Элька, хватаясь на кончик словесной веревочки, как утопающий за соломинку.

   Первый из переведенных терминов смутно напомнил ей что-то из геометрии. Никак не соображая, каким образом раздел математики, занимающийся изучением свойств фигур, может помочь беде, девушка заодно прищелкнула пальчиками, включая звук обсуждения для местного населения. Пусть слушают, не отвлекают, а вдруг, и что ценное подскажут.

  - Фигура, состоящая из двенадцати правильных пятиугольников и двадцати треугольников, - машинально отозвался умница-Макс с легким удивлением, как можно не знать столь элементарных вещей.

  Элька зажмурилась и потрясла головой, прогоняя футуристическое видение, услужливо нарисованное богатым воображением, почему-то дремавшим на уроках пространственной геометрии. Хвала уж тому, что не спало беспробудным сном, и все-таки обеспечило девушке твердую четверку.

  - Мосье, как мы понимаем, у Вас возникли некоторые соображения по поводу проблем Эннилэра? - тактично прервал свободное падение технаря в пучину специфической терминологии маг. - Не могли бы Вы изложить свою теорию максимально доступно для непосвященных?

  - Вот-вот, помнишь, Элька как-то говаривала, мы тупые, мы очень тупые! - прозаически встрял Рэнд, никогда не занимавшийся пространственной геометрией иначе, чем решая на время практическую задачу о строении сложного замка и подбора соответствующей отмычки.

  - О, тут все очень просто, - настораживающее начал так, как обычно начинал излагать самые замысловатые постулаты Шпильман. - Любой мир, как ячейка в структуре ткани Мироздания, по мнению ряда ученых, имеет плетение формы кристалла, в чьих узлах, если примитивно принять форму, как каркас, располагаются уникальные точки силы, отмеченные особенной флорой и фауной, залежами полезных ископаемых или ставшие центрами культуры и религии. Точки пересечения основных фигур каркаса совпадают с планетарными разломами, зонами активных процессов в земной коре, а центры мировых геомагнитных аномалий приходятся на вершины многогранников....

  - Максик, солнышко, - ласково попросила Элька, умильно складывая ладошки, - еще проще и короче! Пожалуйста! Считай, что ты объясняешь первый закон термодинамики клиническим идиотам с провалами в памяти! И с какого бока эта теория касается наших увядающих цветочков?

  - По сути, кристалл сетью пронизывает всю поверхность мира, является его энергетическим телом. И, как тело, обладает свойством подвижности. Скорее всего, на Эннилэре произошло смещение узлов сетки или изменение самой ее формы, так бывает, скажем, даже при незначительном изменении положения мира относительно других миров в структуре ткани Мироздания. Дух ведь упоминала о грозе и землетрясении! Нити теперь переплелись по новому, поэтому Цветилища лишились подпитки, - горячо постарался растолковать Шпильман элементарное с его точки зрения положение дел коллегам, тщетно пытающимся уследить за полетом технической мысли гения. - У меня есть прибор, позволяющий считывать энерго-полевую природу сети Мироздания и переносить ее на карту. Если мы узнаем, где теперь находятся сместившиеся узлы, то сможем запитать от какого-нибудь из них, максимально мощного, систему храмов.

  - Ага, ты хочешь отыскать самый большой новый исток силы и с его помощью поддерживать цветение Цветилищ, - уразумела Елена, в процессе объяснений приятеля едва не открутившая сережку вместе с маленьким ушком впридачу. Такого напряженного внимания девушки не удостаивался ни один из преподавателей математики, даже самый симпатичный и молоденький Сергей Иванович, иначе, как Сереженькой не именуемый ни педагогами, ни учениками. Но, с другой стороны, от понимания новой темы урока никогда и не зависела судьба мира, а проваленная контрольная концом света стать никак не могла. - Лукас, это возможно?

  - Теоретически да, мадемуазель, но прежде, необходимо соединить магической сетью все триста тридцать три Цветилища, а моих скромных сил, как и сил мадемуазель Мирей, на это не хватит. Она не сможет пропустить через себя и удерживать достаточно долго для создания сети такой поток силы, даже если Ирилия пожелает помочь, - озадаченно признал Лукас. Даже не глядя на мосье, Элька могла бы сказать, что тот опять трет свою бедную бровь. (И как она до сих пор не полысела?) - Если бы у нас была хоть какая-то модель, подобие расположения Цветилищ, несущая в себе частицу их сути, это существенно облегчило решение проблемы и сократило б потребность в прилагаемой силе.

  - Как жаль, что утрачен венец Лучнитэль, - подал голос высший цветилец, расхаживая вдоль клумбы столь быстро, что казался голубовато-зеленым мерцанием на фоне цветочной пестроты, и взволнованно пояснил своим зримым и незримым собеседникам: - Сия священная реликвия, некогда хранившаяся в нашем Цветилище, олицетворяла священную вастрену - цветок нашей богини и все храмы мира, возможно, с ее помощью....

  - Почему утрачен? - двумя птицами взлетели пшеничные дуги бровей Иолир, а тонкая рука легла на высокую, для эльфийки, пожалуй, даже пышную грудь, пестрые птички предупредительно взлетели, рассевшись на ветках ближайших деревьев. - Венец по-прежнему в храме, только взять его и увидеть невозможно. Лучнитэль сама переставила и закрыла ларец, когда примеряла венец в последний раз, и он стал незрим ни смертным, ни духам.

  - Модель могла бы пригодиться, - оживился маг и замолчал, предоставляя коллегам женского пола, как самым привлекательным для духа, начать уговаривать Иолир.

  - Если вы хоть примерно знаете, где его поставили, покажите высшему цветильцу место, пускай он нащупает ларец и принесет венец, - выпалила Элька, не думая о том, говорит она что-то неудобное или смущающее.

  - Показать место?... Но Лучнитэль сама закрывала..., - неуверенно нахмурилась Иолир, приоткрыв в раздумье чудный ротик. Видимо, четких указаний по допуску к святыне богиней отдано не было. - Мы не сможем коснуться реликвии.

  - Ваша богиня покинула мир, теперь его будущее в ваших дланях, - мягко напомнила сомневающейся красавице Мирей.

  Но всем было совершенно очевидно, что жрица (а, возможно, и Ирилия, взирающая на мир ее глазами) такой вопиющей бесхозяйственности и безответственности, почти предательства по отношению к пастве, не одобряла. Как бы счастлива ни была Лучнитэль, но оставить мир на попечение младших духов, не дав им никаких инструкций на экстренный случай и 'телефона вызова спасателей' - казалось понимающей и совестливой эльфийке преступным разгильдяйством.

  - Х-хорошо, - поразмыслив, растерянно согласилась дух, еще не отвыкшая проявлять инициативу, а иначе послание высшего цветильца никогда не оказалось бы на столе у команды посланцев Совета Богов. Иолир сделала знак рукой: - Пойдемте, я покажу, где обычно стоял ларец с венцом, Лучнитэль не могла убрать его далеко.

  Стоит ли говорить, что вся компания не стала скромно отказываться и последовала за прекрасной проводницей в Лесной Храм. Ступая прямо по ковру из мелких пестрых 'роз', которые здесь носили имя вастрены, заинтригованные и исполненные благоговения спутники прошли по овальным ступеням, похожим на наплывы древесной смолы под светлые своды храма-дупла. До Эльки только сейчас дошло, что большие окна в этом святилище тоже вырезаны в форме головок цветков, и затянуты не стеклом, а какой-то прозрачной, точно тюль тканью, превосходно пропускающей свет. Внутри оказалось гораздо теплее, чем снаружи, несмотря на открытую настежь дверь. То ли эльфийская магия, то ли особенность волшебного по своей сути древа валисандр, не пускала в храм осенней свежести, но давала дорогу живительному свету солнца. Пахло почему-то весенней листвой, соком трав, смолой, восхитительными ароматами вастрен и было очень уютно. Стены были покрыты искусной резьбой на растительные и животные мотивы с вкраплением разноцветных камней - сердцевин цветочных чашечек, глаз зверей и птиц и красивыми гобеленами с теми же мотивами, к которым присоединялось изображение восхитительной юной девушки в окружении чуть менее прекрасных товарок. Лучнитэль с духами-спутниками - решила для себя Елена. Из центральной залы с каменным алтарем-вастреной в центре арочные проходы вели в помещения поменьше. Иолир уверенно свернула направо и остановилась перед простой деревянной нишей и столь же незамысловатой резной скамьей рядом.

  - Вот! Он здесь! - указала дух в сторону укромной ниши и вновь повторила загадочное условие: - Но ни смертный, ни дух не сможет нащупать его, если не увидит!

  - И не увидит, пока не нащупает. Замкнутый круг, эльфы вокруг! Лукас, что будем делать? - вопросила Элька, являющаяся единственным представителем хомо сапиенс в храме, если не на всем Эннилэре, впрочем, ничуть от этого не комплексующая. Отключать звука она опять не стала, пусть все присутствующие будут в курсе поисковых работ!

  - И чего сразу Лукас, - как обычно передразнил интонации подруги вор и, напыжившись, слишком нарочито, чтобы это было искренним проявлением оскорбленного самолюбия, провозгласил, - у меня, между прочим, есть не только идеи, но и готовый способ решения вашей маленькой задачки!

  - Давай! - незамедлительно, ничуть не удивившись предложению Рэнда, потребовала хаотическая колдунья.

  - Вот так сразу давай, а не Фин, какой ты умница и молодец, как я тебя люблю! - бурча под нос привычные шутки, мужчина принялся рыться в походной сумке, как обычно пребывающей под креслом, чтоб не ходить далеко, если чего понадобиться. Сейчас вор извлек из внутреннего кармашка небольшой с теннисный мячик шарик, похожий на изделие из матового стекла. Перебрасывая его Эльке через зеркало, объявил:

   - Это воровская лампадка, в Храме самого Ловкача Джея освященная! На прошлых выходных заимел, еще даже не опробовал! Потри ее об одежду, как засветится, пройдись по нише. Когда свет упадет на скрытый магией или другой силой предмет, тот должен стать видимым! Мири, тебе не отдаю, вдруг от благословения целомудренной Ирилии испортится, а вот Эльке в самый раз будет. Джей веселых девчонок любит!

  - Класс! Фин, ты умница и я тебя, конечно, обожаю! - оценила Элька врученный 'прибор', немедленно шоркнув им по одежде. От трения шарик засиял нежно-голубым светом.

  - Должно быть, это очень ценный и дорогой артефакт, мосье, - заинтригованно отметил мосье маг.

  - Ценный, а дорогой... - Рэнд хитро ухмыльнулся, - не знаю, еще никто и никогда воровскую лампадку Джея не покупал, ее только украсть в храме можно. Если получилось, значит, милостью Ловкача она твоя!

  - Своеобразный способ одаривать почитателей, - только и нашел, что сказать, Лукас, которому могло прийти в голову многое, особенно по части нарушения приличий, но никак не кража в храме. Впрочем, в Храме Бога Воров, наверное, это был самый логичный поступок!

  Элька тем временем, четко следуя инструкциям Фина, прошлась по нише вперед и направо, к скамейке. Миленьким голубым светом озарялся уютный мирный уголок Храма. Вот шарик осветил выступ-полочку над скамейкой и обрисовал контур того, что ранее было незримо. Нечто массивное, прямоугольное, мерцающее голубыми искорками по обводу, словно этот предмет находится одновременно здесь и еще где-то. Вот как цветилец во время медитации в беседке.

  Радостно вскрикнула Мирей, хором вздохнули мужчины.

  - Есть! - обрадовалась хаотическая колдунья, решив, что находка по форме вполне соответствует заданным параметрам поиска. - Вот он, голубчик! Давайте, берите!

  - Я сотни раз приходил сюда для раздумий и ничего не замечал, не чувствовал! - в замешательстве с примесью толики оскорбленного самолюбия промолвил печальный высший цветилец. Обида просачивалась сквозь завесу осенней меланхолии.

  Эльф решительно сжал губы и протянул вперед руку, пальцы ощупали и сжались на объекте почти незримом обычному глазу и вытащили из ниши. Прямо в ладонях мужчины проявился ларец. Довольно большой с две головы, весь - резное дерево очень светлого, почти белого оттенка. Мотивом узора, как и следовало ожидать, оказалась неизменная вастрена. Кажется, богиня Лучнитэль малость помешалась на этих цветочках или на них сдвинулись ее эльфийские почитатели. Да что взять с дивнорожденных ценителей прекрасного? Маленькая розочка была довольно милым фетишем, в отличие от, скажем, пауков.

  Элька просияла довольной улыбкой и вернула воровскую святыню владельцу. Если уж вещь нашлась, то исчезнуть снова после отключения специфического освещения не могла. Цветилец попробовал приподнять крышку ларца, тщетно. Та ни в какую подаваться не желала.

  - Как он открывается? - спросила Мирей, сочувствуя почти детскому разочарованию на лице высшего цветильца.

  - Лучнитэль всегда просто открывала его, - пожала плечиками дух не менее растерянно, чем держатель святыни и пояснила: - Поднимала крышку и все!

  - Слово-ключ, или он заговорен был на руки богини или она нажимала скрытую пружинку в резьбе, - сходу предложил три возможных варианта Рэнд, пряча лампадку в карман. Специалист по замкам и запорам, попав в родную среду начал действовать быстро и четко, не дожидаясь ничьих указаний. - Надо попробовать! Ну-ка, дорогу профессионалу, господа и дамы!

  Не дожидаясь ничьих разрешений и советов, вор подскочил с кресла и, как был с верным крысом на плече, явился в лесном храме Эннилэра. Худощавый, востроносый мужчина с веселыми голубыми глазами, фантастическим обаянием и хитрющей улыбкой прожженного плута отвесил короткий приветственный кивок всем присутствующим и объявил:

  - Я - тот самый Рэнд Фин, тоже посланник Совета Богов. Замки - мой профиль! Чем сложнее, тем интереснее!

  Профессионал нетерпеливо протянул пальчики к крышке ларца, который все еще держал на весу эльф. Едва подушечки коснулись дерева, как по крышке промелькнула зеленая вспышка, и прыткого парня отбросило от предмета исследований к соседней стене, может, он полетел бы дальше, да некуда, а сила ускорения была не настолько велика, чтобы пробить навылет крепкую древесину валисандра.

  - Ого! На нем еще и защита поставлена, - восхищенно ругнулся Фин, ничуть не обиженный таким отпором. Скорей увидел в нем вызов интеллекту и своим способностям взломщика. Встряхнувшись, ничуть не пострадавший мужчина легко вскочил на ноги.

  - Интересно, а по какому принципу она срабатывает? - сходу задумался Рэнд и предложил:

  - Слышь, Атриэль, ты не мог бы тихонько коснуться ларца?

  Впечатленный спецэффектами от чужого прикосновения, но несколько успокоенный тем, что высший цветилец держит ларец совершенно спокойно, хоть и не может открыть, эльф осторожно возложил пальцы на боковину святыни и тут же отдернул их, пожаловавшись:

  - Жжется!

  Элька, не дожидаясь особого приглашения, тоже попробовала приложить пальчик к донышку и торопливо сунула в рот, проинформировав:

  - А у мефя мофозиф! - вынув палец, хаотическая колдунья торопливо прибавила:

  - Если идеек по открытию нет, Фин, лучше притормозить, пока следующий доброволец не пустил в храм удушающий газ!

  - Спокойно, подружка, я знаю, что делаю! Иолир, детка, скажи, твоя богиня очень дорожила этим венцом? - иезуитский подкинул вопросик Рэнд, прохаживаясь по нише.

  - Да, чужестранец! - согласилась дух, с испытующим интересом следя за попытками живых подобраться к ларцу. Она была настолько захвачена происходящим, что даже не оскорбилась на обращение 'детка'.

  - Хм, - мосье маг мигом сообразил, куда клонит приятель, и задал следующий вопрос, включаясь в беседу: - А не было ли у сей реликвии иного названии, опечительница цветилища?

  - Сия святыня наречена - девичий венец Лучнитэль, о незримый чужестранец, - первым привычно воспроизвел имя священного предмета высший цветилец, и попытался отвесить почтительный поклон ларцу в своих же руках. Несмотря на плавную грацию каждого жеста, все равно вышло комично. Но поставить ларец мужчина опасался, дабы тот снова не пропал из виду.

  - Ага, так вот почему мы не можем добраться до ларца! Поэтому его ваша богиня, небось, с собой и не забрала, когда паковалась! Она ж теперь дама замужняя и всяко не девица, - понимающе закивал вор, прищелкивая от возбуждения пальцами, выходило очень громко, не хуже, чем дробь на ложках в каком-нибудь народном ансамбле эхальщиков-ухальщиков-эгегейщиков. На любом прослушивание Фина взяли б туда после первой же демонстрации уникальных умений. - Ты, цветилец-то, саном защищен, а мы напоролись. Мирей, попробуй-ка открыть крышку, ты у нас одна-разъединая целомудренная девица на всю компанию! И если у тебя не выйдет, тогда я вообще не знаю, какая чистота нужна!

  Девственная жрица Ирилии с достоинством кивнула, спокойно коснулась тонкими пальчиками ларца и откинула крышку под слаженный вздох облегчения. Элька невольно хихикнула, вспоминая басню незабвенного дедушки Крылова и ее конец, который даже в школе никак не могли правильно продекламировать учителя. Читая 'А ларчик просто ОТКРЫВАЛСЯ', педагоги упорно делали акцент на слове 'просто', не в силах сообразить, что ящик вообще не был заперт, и чтобы осмотреть содержимое, нужно было элементарно откинуть крышку.

  Басенная мудрость Иван Андреевича сработала! Внутри ларца покоился весьма симпатичный венец из золотой проволоки и драгоценных каменьев, закрепленных в ее витом беспорядке. При ближайшем рассмотрении вещица казалась странной, но стоило взглянуть на нее с некоторого отдаления и весьма отчетливо проступали контуры прекрасного цветка вастрены с многочисленными лепестками и тычинками.

  Убедившись, что работа сделана, Фин хлопнул Эльку по плечу и исчез из храма. Эльфы, кажется, даже ничего не заметили. Несколько секунд благоговейного молчаливого любования было подарено божественной святыне и столько же восхищенных взглядов целомудренной жрице Ирилии, ставшей ключом к зачарованному ларцу, а потом хаотическая колдунья осведомилась:

  - Лукас, а ты вообще сможешь с этой вещью работать, коль у нее такие ограничения на допуск? Цензура пропустит?

  - Боюсь, мадемуазель, сие дивное творение не потерпит моего присутствия, а плетение защиты практически блокирует ее полезные свойства, - сдержано, хоть и с разочарованием, отозвался инкуб, впечатленный оборонительными способностями эльфийской реликвии. Мосье мага можно было назвать как угодно, но уж не целомудренным девственником, наверняка. - Нам придется поискать другой выход, или, - мужчине уловил смену выражения на подвижной мордашке хаотической колдуньи, - у вас вдруг возникла какая-то идея из области хаотической магии, варианта 'а не плохо бы!'?

  - Да. Она самая и возникла! А ты не будешь ругаться, возводить очи к потолку, кричать 'мадемуазель, я с вами поседею' и вызывать Гала для того, чтобы спеленал меня и оттащил в ближайший дурдом? - вкрадчиво уточнила Елена и впрямь, как всегда 'своевременно' стукнутая очередной идеей, от которой все сильнее начинали зудеть руки и ноги. И как обычно, проще было ее реализовать, чем выкинуть из головы, но девушка пока сдерживалась, правда, уже едва-едва.

  - Non, mon ange, пробуйте, - разрешил, почти попросил, маг.

  Он уже немного привык доверять Элькиным душевным порывам, казавшимся поначалу сущим сумасбродством, но в итоге всегда оборачивающимся к вящей выгоде команды. Пусть и происходило все не без нервотрепки для последней, в частности, для мосье мага, считавшего, что магия наука, хоть и творческая, но точная, и не любит легкомыслия. Первое время Лукас все ожидал какой-нибудь глобальной катастрофы и выволочки от Совета Богов за недогляд, потом подумал, что если б за Элькой требовался строгий контроль, ее ни за что не допустили бы к работе в команде, отнюдь не всегда способной смирить хаотические порывы, и практически перестал волноваться.

  - Давай быстрее, я же сейчас от любопытства умру, чего ты такое задумала, раз такие условия ставишь! - плюхнувшись в кресло, взвыл Фин, чуть ли не выдирая светлые волосы.

  - Спасибо! - просияла улыбкой Елена и быстренько, пока ей что-то творить (или уж вернее, вытворять) не запретил 'душка' Гал, обратилась к эльфам: - Мне потребуется оторвать один лепесток с какой-нибудь вастрены цветилища. Можно?

  Иолир, высший цветилец и молодой Атриэль переглянулись в некотором недоумении. Вероятно, к ним никогда ранее с такой кощунственной просьбой никто не обращался. Лишь Лучнитэль и ее спутницы плели венки из священных вастрен. Но те, кто пришли на помощь, уже успели сделать немало для мира и собирались, как эльфы поняли из таинственных разговоров, продолжать помогать.

  - Ради Эннилэра! - дал решительное согласие высший цветилец, склонив голову.

  - Тогда вы выносите ларчик с венцом к цветам! Он и впрямь пригодится в качестве модели! - предложила Элька и спросила подругу, обычно понимавшую ее не то, что с полуслова, даже с полужеста-полувзгляда, как оно и бывает всегда с настоящими друзьями:

  - Мири, как думаешь, твоя богиня поможет силой другим цветилищам, если они окажутся связаны в единую систему, сеть, о которой говорил Лукас. Временно, пока Макс нам не найдет большой стационарный источник? Если что, можешь еще из шара Лахтера хаотической магической силы подкачать. Там, кажется, много осталось, тебе только подключиться к нему надо будет....

  - Ирилия видит твои намерения и одобряет их, - немногословно согласилась эльфийка, в золотых глазах ее плеснулось неотмирное божественное сияние посвященной - Очей Ирилии. - Мы сделаем! Действуй и ты!

  Таким тоном обычно она говорила не сама, а от имени богини, с которой находилась в постоянном контакте, зато по губам Мирей проскользнула самая настоящая собственная улыбка-предвкушение. Жрице не меньше Рэнда нравилось наблюдать за вытворялками подруги, а может быть, нравилось и некой богине Ирилии, только, храня божественный имидж, она не объявляла об этом столь открыто.

  Больше никого и ничего не ожидая и ни о чем не спрашивая, Элька резанула к клумбе, эльфы и дух чуть ли не бегом устремились за ней, венец, с которым, небось, никто, даже Лучнитэль, не обращался столь бесцеремонно со дня сотворения, жалобно позвякивал в ларце. У Цветилища девушка ненадолго притормозила, нагнулась, отщипнула первый попавшийся лепесток у первого попавшегося цветка-неудачника, или наоборот, редкостного везунчика, коему посчастливилось войти в историю спасения мира, а потом....

  Елена запрыгала на одной ножке вдоль клумбы, размахивая рукой с зажатым в ней лепестком и громко, но совершенно не мелодично завопила во все горло:

  - Лети, лети, лепесток, через запад на восток, через север, через юг, возвращайся, сделав круг, храмы в сеть соедини, клумбам снова цвесть вели! Быть по-моему вели, чтобы все Цветилища Эннилэра снова жили!

  - ЧТО? ОНА? ДЕЛАЕТ? - оторопело, с многозначительными вопросительными паузами после каждого слова, буквально пропечатавшегося в воздухе прописными буквами, поинтересовался в пространство вор, пока Элька развлекала общество 'шаманскими плясками' без бубна на одной ноге.

  - Полагаю, колдует, мосье, - меланхолично отозвался Лукас, пустивший процесс на самотек, и скрестил руки.

  Продолжение его ответа потонуло в грохоте и звоне, издаваемом Шпильманом, отлучавшемся в процессе поиска ларца ненадолго и явившемся в зал совещаний с кучей каких-то приспособлений наперевес. Эти штуки выглядели для окружающих не менее дико, чем скачки у клумбы Елены. Впрочем, Мирей, ничуть не смущенная действиями подруги, уже опустилась на колени у клумбы и положила руку на шар Лахтера, источающий золотистое сияние. По другую сторону от эльфийской жрицы высший цветилец, повинуясь ее властному жесту, пристроил ларец со священным венцом.

  Тем временем легкий свежий ветерок - вестник наступившей осени стал сильнее, он развевал, будто флаги, длинные волосы эльфов и полы их одеяний, воздух почти потрескивал от сгущающейся силы. Особо мощный порыв налетел и вырвал из рук хаотической колдуньи лепесток вастрены, вырвал и понес. Тут же засияли сильнее камушки в переплетении золотых нитей венца, символизирующих Цветилища мира, а жрица звонко запела молитву Ирилии о всеобщем процветании.

  Ветер резко улегся. Опустилась почти полная тишина, в которой продолжал звучать мелодичный голос Мирей. Элька тяжело дышала, почему-то впечатление было таким, что она не проскакала на одной ножке несколько метров, а обежала все триста тридцать три святилища, ни разу не присев отдохнуть. Девушка рухнула на травку рядом с поющей подругой и закрыла глаза. Раскинув руки, хаотическая колдунья слушала песню и чувствовала всем телом, все душой, как, повинуясь ритму и музыке, течет от хрупкой фигурки жрицы - проводницы воли светлой богини - энергия, течет, через сеть, сплетенную хаотической магией, на Эннилэр, в Цветилища, даря жизнь увядающим цветам и надежду опечаленным сердцам эльфов.

  А потом, снова налетел порыв ветра и вновь все стихло. На грудь Елены из невообразимой высоты медленно-медленно, будто вальсируя, спланировал лепесток. Круг замкнулся! Последнее слово песни прозвучало, умолк последний звук. Элька потихоньку села, стряхнув в сторону синюю частицу вастрены, Мирей отняла руки от шара и ларца, чуть наклонилась в сторону. Девушки встретились плечами и снова замерли, набираясь сил, а, быть может, делясь ими друг с другом, без всякой магии или божественного вмешательства, так, как свойственно настоящим друзьям в любом из миров. Высший Цветилец осторожно, почти украдкой, подобрал лепесток, ставший участником магического действа, и благоговейно опустил его в ларчик, как еще одну святыню нового Эннилэра.

  - Есть, мадемуазели! У вас все получилось! - выдохнул Лукас, следящий за происходящим у Цветилища магическим зрением. - Сеть сплетена и насыщена энергией. Теперь ваша очередь, мосье Шпильман!

  Ответом магу стала очередная порция грохота в непосредственной близости у зеркала, с которой слилось сосредоточенное сопение технаря: 'Иду! Иду!'.

Глава 8. Мокрое дело

  Перед группой восторженных эльфов и духа той же этиологии явилось очередное сюрреалистическое видение. Это был нелепый лохматый парень в мятой футболке и накинутом поверх просторном камзоле Гала, который оборотень, успел навязать торопливому товарищу в предпоследний момент, страхуя от простуды. Все бы ничего, но в последний момент перед отправкой технарь успел зацепить столик с закусками и напитками, да так здорово, что теперь левую полу камзола украшало здоровенное пятно от сока грановики, прежде находившегося в бокале Мирей. Подхватить тару, не поломав ничего из Максова оборудования, никто не успел.

  Итак, странный тип, явившийся пред дивными эльфийскими очами, держал в охапке кучу загадочных предметов. Из-под груды оборудования виднелся только характерный нос и фанатично сверкающие глаза. Хорошо еще камзол воина был традиционно черного цвета и жителей Эннилэра не удалось напугать следами кровавого цвета на ткани. Ибо в сочетании с физиономией горящего энтузиазмом технаря эффект мог быть потрясающим.

  - Вот! Я все принес! Лукас мне еще карту Эннилэра листом Шартэ сделал, я ее в память прибора загрузил, сейчас запустим процесс и поглядим.... - возбужденно бормоча под нос не столько для коллег, сколько для себя, Шпильман очень аккуратно, даже ничего не разбив, опустил свою ношу на траву и принялся священнодействовать.

  Когда дело доходило до работы с приборами, куда-то испарялся неуклюжий, нелепый, заплетающийся о собственные ноги рассеянный парень и появлялся мнемоб. Ничего не забывающий, аккуратный и педантичный. На памяти друзей еще не было случая, чтобы он испортил хоть что-то из своих умных аппаратов.

  Под заинтересованными взглядами коллег и еще более заинтригованными сторонних наблюдателей Макс взялся за дело. Поместил на траву у клумбы основу, что-то вроде тонкого, но очень прочного плоского металлического овала, поверх водрузил небольшой треножник, а уже к нему стал монтировать некое сооружение. На незамутненный Элькин взгляд оно походило на кошмарный продукт любовного греха между фотоаппаратом, сканером, барометром и рентгеновской кабиной для хомячков. Руки технаря что-то прикручивали, поправляли, отлаживали, ну а уж то, что при этом говорил Шпильман, никакому магическому переводу не поддавалось. Пока специалист по маги-технологиям проводил подготовительную работу, Лукас сжалился и объяснил растерянным эльфам:

  - Стараниями жрицы Ирилии Мирей ваши цветилища снова полны жизни, но чтобы цветы вновь не начали вянуть до срока, следует подыскать постоянный источник силы, откуда они смогут черпать ее по мере надобности. Именно этим сейчас и займется наш друг, мосье Шпильман.

  - О да, я ощущаю, с иными цветилищами нашего мира ныне все благополучно. А когда ваш друг это сделает, незримый чужестранец, что тогда? - заинтересованно уточнила дух, чуть ли не подпрыгивая от любопытства на месте, словно девочка. Чувствуется, обитательница цветилища уже давно так занимательно не проводила время, никакие вознесения благодарностей Творцу не могли конкурировать с наблюдением за работой профессионалов - посланцев Совета Богов.

  - Тогда я постараюсь создать постоянный канал между этим истоком и сетью, соединившей цветилища, о прелестная Иолир, - подчеркнуто скромно закончил Лукас. Пусть призрачную даму не интересовали кавалеры мужского пола, но галантного обращения это не отменяло. По-настоящему воспитанный лорд вежлив всегда, везде и со всеми, если, конечно, иного поведения не требуют обстоятельства. Последнее допущение первоначально в программу воспитания мосье Д'Агара не входило, но жизнь вносит свои коррективы в модели поведения. - А по окончании работы мы напишем в отчете Совету Богов, что ваш мир нуждается в новом божественном покровителе.

  - Готово! Сейчас проверю параметры и запущу поиск! - громкий комментарий Макса прервал любезные пояснения мосье Д'Агара. Технарь нажал на какую-то пластину с левого бока своего творения и отступил на полшага.

  Следом раздалось сдержанное гудение, из странного гибрида техники выдвинулся параллельно земле тоненький стержень с ограненным кристаллом на конце и принялся неторопливо вращаться. Едва слышное гудение потихоньку нарастало до интенсивности звука сердитого шмеля, зажатого в кулаке, в светлом кристалле стали проблескивать маленькие искорки, потом настоящие вспышки нежно-зеленого света. Шпильман согнулся чуть ли не вдвое и приник к маленькому окуляру, снова раздалось бормотание:

  - Да...точно... как я и думал.... Смещение...утолщение....новая центрация....

  Никто не лез Шпильману под руку и уточнять деталей процесса не стремился, коллеги потому что все равно ничем помочь не могли, ибо не разбирались в техномагических устройствах, эльфы, в общем и целом, по точно такой же причине.

  - Ваш товарищ, должно быть, очень сильный маг, - уважительным шепотом поделился с Элькой впечатлением от действий Макса Атриэль.

  - Он вообще не маг. Зато великолепно разбирается в том, как, где и когда применить то, что натворили другие колдуны и ученые, - запросто ответила Елена, ничуть не понижая голоса.

  Рядом с увлеченным работой коллегой можно было палить из пушки, главное не палить по любимым приборчикам, он все равно ничего бы не заметил. А что было бы, вздумай кто-нибудь посягнуть на целостность его драгоценного инвентаря, девушка как-то не задумывалась. Хотя, если поразмыслить, с фанатично преданного своему делу Макса сталось бы взяться за посох и продемонстрировать на вандале все приемы, коим он успел обучиться под терпеливым руководством жрицы Ирилии. За себя он бы вступаться не стал, а вот за технику...

  - Оно! - спустя еще десяток минут сосредоточенного наблюдения за пыхтением и притоптыванием парня услышали зрители. - Самый большой центр! Так. Максимальное приближение! Да, это точно оно! - Макс разогнулся и нажал на какую-то кнопочку сбоку в теле прибора. Коротко жужукнув на прощание, кристалл мигнул в последний раз, прекратил свое вращение и исчез внутри конструкции. - Болото в пойме реки Оллеолу - этот центр силы один из трех, оставшихся неизменными при смещении, а значит, он накрепко переплетен с нитями структуры других миров и смещаться не должен. Он самый подходящий из источников. Остальные находятся в более труднодоступных местах. Извини, Лукас, не слишком удачный вариант, - виновато вздохнул технарь, будто это он был в ответе за замужество Лучнитэль, последовавшее затем землетрясение и увядание цветилищ.

  - О, мосье Шпильман, не стоит переживать, болото - еще не самое страшное место, где нам доводилось работать, - привычно подбодрил мнительного коллегу маг любезным возражением, припоминая то ли переделки компании посланцев, то ли что-то из богатого личного опыта докомандной практики. - Я заранее приготовлю заклинание и, надеюсь, не успею слишком сильно испачкаться!

  - Так быстро.... - только и смог вымолвить Высший Цветилец, оценивая действия команды, откликнувшейся на переправленный находчивой Иолир призыв о помощи. Благоговение и робкие ростки радости пробились сквозь мощную стену сезонной печали.

  Вызов с медитации, воскрешение цветилища, находка священной реликвии, странное не то колдовство, не то молитва жрицы, диковинная магия колдуньи, еще более странные действия загадочного чужестранца - целая лавина событий - и вот уже Эннилэр, лишенный божественного покровительства, спасен от неминуемой катастрофы. А что увядание цветилищ и истаивание духов-опекунов привело бы именно к краху мира, лишившегося благодати, высший цветилец был совершенно убежден и теперь растерялся, не зная, как благодарить спасителей. Растерялся к вящему счастью спасителей. Ибо хуже эльфийского праведного гнева, чреватого ледяным презрением и острыми жалами метких стрел, может быть только эльфийская благодарность. Она столь велеречива и неспешна, что благодетель, не обладающий эльфийской продолжительностью жизни и бесконечным терпением, рискует либо состариться и помереть в процессе благодарения, либо нахамить признательному эльфу и перейти в разряд врагов, чреватый.... (смотри выше).

  Иолир лишь улыбнулась, согласная со словами высшего цветильца, и протянула длани к цветущим вастренам. В ее руках безо всяких видимых действий вроде срывания или плетения оказалось два восхитительных венка, которые эльфийский дух водрузила на головы девушек с торжественным заявлением:

  - Примите неувядающий дар Эннилэра, о девы!

   Максу, как созданию мужского пола, под определение 'девы' никоим образом не подпадающего, венок предложен не был, зато досталась очередная сияющая улыбка.

  - Как быстро... - снова, будто его заклинило на этой фразе, повторил высший цветилец, собираясь с силами для первого залпа благодарственного огня.

  - Это точно, мы все делаем быстро, иначе бы в жалобах от Совета Богов нас бы уже закопали так, что не выбраться! - довольно хихикнула Элька, поправляя венок, чуть сползающий на ухо и мысленно радуясь тому, что природа не наградила вастрены колючками.

  Мирей и хаотическая колдунья перемигнулись, метнули взгляды на аккуратно разбирающего свою бандуру Шпильмана, профессионально взяли его в клещи и положили загребущие лапки на прибор. Эльфийка просияла прощальной улыбкой:

  - Да хранит вас Ирилия, мы отправляемся, дабы закончить работу! Будьте благословенны!

  Елена, засунув под мышку шар Лахтера, весело прибавила:

  - Иолир, ты прелесть, я почти жалею, что не лесбиянка! Атриэль - ты душка, жаль, что я не эльфийка, обязательно бы с тобой пококетничала, надеюсь, от женитьбы на этой мымре ты отвертишься! Если будет наседать, скажи, что у тебя в лучших друзьях девица, которая по ресторанам с вампирами и оборотнями шляется. А такие знакомства сплошной урон для репутации! Высший Цветилец, больше не грустите сильнее необходимого для осенней печали, вашим шикарным бровям с кисточками не идет обвислый вид! Всем счастливо!

  Девушки синхронно нажали на перстни и испарились с полянки у шикарной клумбы, опоясывающей храм, вместе с Максом и его оборудованием впридачу.

  Там за гранью потускневшего зеркала трое эльфов недоуменно созерцали опустевшую поляну. Потом высший цветилец, исполненный невыразимых сожалений о непрозвучавшей пышной речи, сглотнул и провозгласил с новой надеждой на продолжительные беседы:

  - Надлежит известить иных цветильцев о чуде, сошедшем на Эннилэр! Я отправляюсь к алтарю Храма для медитации.

  И пусть в его тоне была неизменная осенняя меланхолия, но помня о том, что брови не должны обвисать, эльф едва заметно улыбнулся.

  - Мне нужно будет поговорить с сестрами, - припомнила о своем долге Иолир. - Я присоединюсь к твоим молениям!

  Атриэля никто ни о чем не просил и ничего не предлагал, но юный блюститель и так превосходно знал, кому полагается исполнять ритуальную мелодию на лире для погружения в медитацию, созывающую всех духов и цветильцев трехсот тридцати трех цветилищ мира в единый Круг Дум. Но мысль об эльфийской невесте впервые не висела на душе юноши тяжким бременем.

  А в зале совещаний у зеркала появилось трое: две особы женского пола в веночках, косматый парень и инвентарь в качестве багажа. Чуть растерявшийся при мгновенном насильственном перемещении без предупреждения технарь едва не уронил прибор. Гал и Рэнд синхронно метнулись со стула и кресла, чтобы подхватить ношу и аккуратно опустить ее на ковер. Шумового сопровождения, нового омовения в непредназначенных для оной цели жидкостях и поломок ценного груза удалось избежать.

  - Вот им снова подарки делали! - 'обиженно' выдал вор, оглядывая подруг в благодарственных подношениях.

  - Изумительный дар, - согласился Лукас, демонстративно не замечая столь же демонстративной досады в голосе друга. - Осмелюсь предположить, вастрены цветилища будут вечно свежи и благоуханны.

  - Ха, здорово, повесим в клозете? - предложил похабник-вор и снова заработал легкий подзатыльник от Гала, недовольного оскорбительным высказыванием по отношению к дару, сделанному от чистого сердца.

  - Не-е, - довольно захихикала Елена, я свой на стол в комнате положу, пусть пахнет! А Мирей, наверное, в лабораторию отнесет, для освежения воздуха, у нее там иногда так от мазей и настоек попахивает, что дополнительный заряд свежести не повредит!

  - Разумно. Травы для лекарств часто пахнут своеобразно, - согласилась эльфийка с лукавой улыбкой, не отрицая необходимость ароматизации. Что поделаешь, лекарства должны были помогать, а не очаровывать больного запахом или соблазнять вкусом. В вопросах практического целительства романтичная Мирей была весьма рациональной особой.

  - Кстати, а где Мыша? - заозиралась Элька, ища взглядом питомицу, не кинувшуюся с приветственным писком к хозяйке.

  - Они с Рэтом снова где-то играют, - беспечно отозвался Фин. Прошвырнувшийся до Эннилэра и едва не оказавшись между хозяином и стенкой храма при метании от священного ларца, питомец вора решил больше не испытывать судьбу. Ныне он забавлялся в обществе летучей мыши где-то подальше от непоседливого друга.

  Успокоенная объяснением девушка отправилась к шкафу переодеваться. Путающиеся в ногах цивильные юбки она считала чем-то вроде маскхалата для похода за языком и при первой же возможности спешила избавиться от маскировки. Гал только втихомолку вздохнул, ему-то красивые длинные платья на Эльке очень нравились, но упрекать хулиганку не стал, давно понял, бесполезно.

  Тем временем, Макс аккуратно пристроил весь багаж в уголке, чтобы попозже вернуть его в рабочий кабинет, и подошел к умостившему на столике перед зеркалом наблюдений 'Дорожному атласу'. В нем парень собирался показать друзьям, где именно его приборы обнаружили самый подходящий узел энергии для запитки храмовых клумб. Все тут же придвинули кресла поближе. Рэнд, Гал, Лукас и Мирей присели, а чуть припозднившаяся за сменой туалета Элька пристроилась за креслом мага. Сняв венок с вастренами с головы, она по-приятельски положила подбородок на плечо мосье. Книга услужливо раскрылась на запрошенной странице с подробной картой поймы Оллеолу. Гал только глянул на указанную исследователем местность, и сразу объявил:

  - Один не пойдешь, маг. Такое болото очень опасно, без подготовки в одиночку лезть нельзя.

  - Мосье, я воспользуюсь заклинанием левитации, а если все-таки вздумаю тонуть, то не премину нажать на перстень для возвращения, не дожидаясь неприятных последствий, - клятвенно пообещал Лукас, тронутый выражением грубоватой заботы сурового воина. - Сомневаюсь, что кто-нибудь из наших коллег, кроме вас, имеет опыт в подобного рода эскападах, а ваше разрушающее магию присутствие для ювелирной работы в сфере тонких энергий чрезвычайно нежелательно.

  - Возьми меня! - сходу азартным и весьма громким, слышным всем и каждому, шепотом на ухо предложила Элька. - Я заклятья не разрушаю, вдобавок, кроме того, еще ни разу на болоте не была, очень хочется!

  - И не будешь, - отрезал Гал, кажется, готовый даже связать непоседу прочной веревкой, буде другие методы, вроде банальных уговоров и строгих запретов, не помогут.

  - Ну почему? - заканючила девушка и продолжила неожиданно абсурдно. - А вдруг я там царевича встречу?

  - Что? Почему царевича? Откуда? - искренне озадачился поворотом разговора вор, почесав кончик носа.

  - Полагаю, мы в очередной раз столкнулись с неким фольклорно-ассоциативным рядом оригинального мышления мадемуазель, - отстраненно рассудил маг, изучая карту.

   Вздыхающая над ухом девушка на любвеобильного инкуба никакого возбуждающего действия не оказывала, впрочем, и она сама, при тесном контакте с сексуальным монстром никаких иных желаний, кроме стремления впутаться в очередную авантюру, тоже не проявляла. Таковы были диковинные взаимоотношения коллег.

  - Так почему царевича? - заинтересованно потребовал ответа у подруги Рэнд.

  - Именно на болотах царевичи ищут своих заколдованных невест, которые подбирают их стрелы, - совершенно непонятно 'растолковала' обществу Элька, обожавшая в детстве волшебные сказки с превращениями и тогда мало задумывавшаяся об их абсурдной сути.

  - Ты хочешь замуж за царевича? - простодушно удивился Макс и, как водится, невзначай попал не в бровь, а в глаз.

  - Ой, нет, - секундочку подумав, замотала головой девушка так, что хвостик светлых волос заметался по плечам и едва не залез в глаза Лукасу. - Это же уйма работы в перспективе, никаких выходных, да еще и одеваться, как захочется нельзя, этикет...этикет.... Насмотрелась! Нет, за царевича замуж не желаю! Просто на болото поглядеть охота и на колдовство Лукаса. В настоящем болоте я еще ни разу не лазала, а как наш маг шарманит, всегда смотреть одно удовольствие!

  - Я обещаю, моя дорогая, вы превосходно разглядите все через зеркало, - прижал руку к сердцу и истово пообещал инкуб.

  Гал, обдумав и признав все выводы и предложения мага логичными, начал давать четкие инструкции:

  - Лукас, будь аккуратен, если придется не левитировать, а стоять или идти. Болота в поймах обычно сплошь травой зарастают, редко кочки, ивы или другое дерево встретишь. Вода на поверхности стоит, местами в озерца собирается, из которых только редкие островки виднеются. Старайся идти по ним, но не прыгай, наступай аккуратно, если кустарник невысокий встретишь, по гряде можно двигаться. От комаров средство приготовь, их там тучи. И обязательно восьми длинный шест, метра на три, прощупывать дорогу.

  - Благодарю за ценные указания, мосье Эсгал, - вновь выразил искреннюю признательность инкуб. - Я непременно обо всем позабочусь!

  Мужчина встал, чтобы пройти к шкафу, на полки которого с некоторых пор из магической комнаты были перенесены кое-какие необходимые вещи. Инструменты и принадлежности, используемые в работе слишком часто, чтобы не ленивому, но не видящему нужды утруждать себя более необходимого, мосье магу не приходилось бегать по пустякам в подвальное помещение. Во избежание недоразумений, охранные и блокирующие чары на шкаф наложил лично Связист, да еще и проверял их время от времени, чтобы не расплелись от Эсгалова антимагичного воздействия. Уже знакомая народу маленькая деревянная шкатулка, инкрустированная мелким голубым жемчугом и серебром, была снята с центральной полки. Лукас нажал на жемчужины. Откинул крышку, вытащил маленькое серое перышко и... уронил его. Пока перышко планировало, маг промолвил:

  Энтре аукс абос филер

  Аэлэ силлэ лэс хатер.

  - Шест в саду тебе вырезать? - дождавшись окончания ритуала, чтобы ненароком ничего не разрушить не вовремя сказанным словом, предложил Гал.

  - Нет-нет, не утруждайтесь, мосье, не будем портить деревья, рискуя навлечь на себя гнев мадемуазель Мирей. Я воспользуюсь диаром Киара, - вежливо отказался Лукас и, снова пошарив на полочке, достал маленькую, больше всего напомнившую Эльке эстафетную, палочку невзрачно-коричневого цвета.

  - Три метра, да тут и локтя не будет? - пренебрежительно хмыкнул Фин.

  - Разумеется, мой друг, имей этот предмет нужный нам размер изначально, хранить его в комнате было бы несколько затруднительно, разве что под столом совещаний, не находите? - любезно съязвил маг и в качестве демонстрации щелкнул ногтем по тупому кончику 'шеста' и провозгласил:

  - Аллонже!

  'Эстафетная палочка' на глазах начала удлиняться с того самого места, которого коснулся Лукас, причем, довольно быстро, секунды за две она 'доросла до пары метров и, кажется, собиралась расти дальше, кабы не уперлась в худощавую грудь Рэнда, скорее всего, уперлась намеренно. Впрочем, вор даже не успел начать возмущаться, маг сверкнул веселой улыбочкой, выдал очередной 'Пардон, мосье, немного не рассчитал' и закончил домашние испытания словами:

  Ситэлэ!... Коэмме!

  Удлинение будущего шеста тут же прекратилось, он на миг замер, и в следующую пару секунд вернулся к прежнему миниатюрному размеру, годному к спортивно-инвентарной функции.

  - Здорово! - откровенно восхитилась Элька, как всегда радовалась эффектным и даже самым незамысловатым трюкам друга, наверное, потому, что слишком долго мечтала о настоящей магии и теперь никак не могла наглядеться на 'демонстрацию спецэффектов'.

  - У меня теперь синяк будет! - с нарочито буйной обидой заявил Рэнд, потирая грудь так, будто его не палкой слегка ткнули, а Гал кулаком врезал, только что навылет не пробил.

  - Мадемуазель Мирей, полагаю, охотно осмотрит вас, мосье, - жрица подтвердила готовность к медосмотру подчеркнуто серьезным кивком, подпорченному лукавыми смешинками в глазах, - и определит степень тяжести нанесенных увечий. Поскольку Элька уже здорова, мы можем отпустить вас прилечь без ущерба для общего дела, дабы хоть немного облегчить неизмеримые страдания тела и души, - продолжил шутить с самым разлюбезно-серьезным видом Д'Агар.

  - Куда уж вы без меня, незаменимого, - героически отказался Фин и подколол друга, - буду мучиться на рабочем месте! И пусть тебе будет стыдно!

  - О! Вы выбрали жестокое наказание, мосье! - содрогнулся всем телом маг так, словно и впрямь испытал приступ неконтролируемого ужаса.

  Он опустил диар Киара в карман камзола и вернулся к шкафу. Оттуда Лукас выудил самую обычную с виду бутылку прозрачного стекла высотой в ладонь и что-то похожее на маленький боб или темную пуговицу. Поставив бутылку на столик рядом, мужчина бросил внутрь 'пуговицу' и продекламировал:

  Дела грэ дежрен вигер,

  Тиса ул ресал денжер!

  Фил солид эластигер,

  Эт джамас си саинэр

  'Боб' в ту же секунду принялся вертеться, позванивая о донце и бока, все быстрее и быстрее. Заглядевшись на это и ожидая, во что же он превратится, а может, начнет расти, как в сказке 'Про Джека и бобовое дерево', Элька упустила из виду детальный смысл заклятья. Она только поняла, что маг пытается сделать из бутылки емкость для хранения чего-то незримого, да увидела на миг вспыхнувшую внутри стекла белую сеточку, будто сплетенную из нитей накаливания включенных лампочек.

  - А это чего? - позабыв про мнимую обиду, азартно поинтересовался Рэнд, но к столику приближаться не стал, во избежание очередного физического знакомства с проделками приятеля.

  - Не рискуя пользоваться своей магией для творения заклинания, связующего сеть цветилищ и предполагаемого источника силы в болотах, я воспользовался заготовкой, любезно оставленной мосье Связистом. Он поместил часть своей чистой энергии Силы-Посланника в это семя, и теперь мне достаточно было прочесть заклинание для ее освобождения, - аккуратно закупоривая бутылку и пряча ее в очередной карман камзола, чьи скромные размеры совершенно не вязались с объемами бутылки, дал справку Лукас.

  - Все равно, что отлить ключ по слепку? - предположил вор, проведя близкую аналогию прежде, чем Макс успел привести какое-нибудь сравнение из научной области.

  - Именно мосье, я задал форму, а на материал для 'ключа' пошла частица силы Связиста, - подтвердил маг, подходя к зеркалу наблюдений. - Теперь маленькое заклятье от насекомых и я готов буду отправляться!

  - Не надо заклятий, Лукас, я приготовлю тебе масло аорид, нанесешь немного на руки и одежду, все мошки стороной облетать будут, - деловито посоветовала эльфийка, подходя к своему личному шкафчику. - Замечательное средство!

  Не только маг, но и целительница хранила в рабочей зале кое-что самое необходимое из своих запасов ради экономии времени. Маленький темный флакончик со средней полочки появился на свет, Мирей встряхнула его, внутри тягуче булькнуло, и вынула пробку. Нетерпеливый Рэнд сунулся поближе, занюхнул и разочарованно признал:

  - Шишками, лавандой и анисом пахнет!

  Лукавый парень явно ожидал, что приятелю придется намазаться какой-нибудь особо мерзкой пахучей дрянью и был изрядно разочарован приятностью запаха. Элька тоже понюхала пробочку. Свежий и хвойный аромат нежно пощекотал ноздри. Пожалуй, такой репеллент неплохо гармонировал с новыми духами галантного мосье.

  - Гвоздика, базилик, - со своего стула, даже не вставая, прибавил к опознанным составляющим притирания Гал - обладатель уникального чутья оборотня с детских лет, проведенных в эльфийском мире, сохранивший знания о многообразии флоры.

  - Все растения богаты эфирными маслами, - почесал щеку Макс и оставил свой, как обычно, слабо переводимый комментарий, - вероятно, они являются естественными синтезаторами аналога диметилфтолата.

  - Премного благодарен, мадемуазель Мирей, - поклонился Лукас, поцеловав ручку жрицы и, воспользовавшись пробочкой, привычно-автоматическим жестом 'надушил' одежду, шею и запястья. После чего, с очередным поклоном вернул флакончик.

  Приблизившись к зеркалу, маг снова провел манипуляции с палочкой, превратив ее в жезл, шепнул одними губами 'Воилэр' и нажал на перстень. Зеленый с золотом камзол мосье очень гармонично вписался в явленный зеркалом образ.

  Серо-голубое небо, дарящее мелким дождиком, накрывало пейзаж сверху, в центре висел со своей трехметровой палочкой, будто колдун страдающий гигантоманией или сильным сексуальным комплексом, Лукас, а внизу стелился пестрый растительный ковер желто-зеленого, вино-красного, буро-коричневого и даже местами фиолетового оттенка. Выступали пушистые кусты темно-зеленой ивы и ваирника, местами проглядывали серые озерца чистой воды. На фоне этого основного сочетания цветов просматривались светло-синие верески, белые шапки ульварры, бледно-розоватые колокольчики запоздалого подбела, оранжевые ягодки морошки и бордовая брусника. Будь в команде художник, непременно полез бы за кистями и красками, чтобы сделать акварельный набросок, а так все любовались молча.

  Через зеркало не было возможности ощутить течение энергий в узле ее концентрации, и проявлений, подобных тем, что наблюдались в недрах горы Арродрим у запертого магического источника, тоже не было, здесь ведь сила текла свободно, по природным каналам, измененным по естественным причинам. Но вычислениям Макса все доверяли безоговорочно, поэтому просто приняли как факт идею о том, что 'копать надо тут и до обеда, вернее, до ужина'.

  - Интересно, - задумчиво протянула Элька, забираясь на сидение кресла с ногами и подтягивая одно колено к груди, как любила, - это потому что оно, болото, эльфийского мира, или в таких местах вообще красиво бывает?

  - Вообще, - с неожиданно умиротворенной улыбкой проронил Гал, несмотря на суровый нрав ценивший прелесть природы, - каждый уголок любого мира прекрасен по своему, надо лишь уметь видеть красоту.

  - О да, - тихо согласилась Мирей, присаживаясь на свое место у зеркала.

  - Значит, Лукас у нас теперь болотный ведьм! - хихикнула хаотическая колдунья, быстро переходя от умиротворенного созерцания природы к привычному шутливому настрою.

  - Почему ведьм? Он же мужчина, честное слово, я. когда с ним в бассейне плавал, сам видел! - удивился Рэнд, столь же привычно подхватывая веселый треп. - Значит, он болотный колдун!

  - Не-е, - отрезала Элька. - Болотных колдунов не бывает, это не фольклорно, только ведьмы, а поскольку Лукас мужчина, значит, он болотный ведьм и точка!

  - А, ну если не фольклорно, тогда ладно, - под смешки друзей согласился вор, сам свеженареченный 'болотный ведьм' только едва слышно фыркнул, показывая, что оценил шутку.

  Лукас хорошенько оглядел болото, повел рукой перед глазами, переключаясь на магическое зрение и на бреющем полете двинулся в юго-западном направлении, выбирая самое подходящее место концентрации силы и площадку для мягкой посадки.

  Через пару минут мужчина завис в воздухе, перехватил шест поудобнее и начал осторожно снижаться. Совет Гала не пропал даром, для приземление была выбрала самая большая, поросшая желтой травой и зеленым мхом кочка рядом с одной свободной от травы 'полыньей'. Маг мягко коснулся своими элегантными туфлями с большими пряжками и высокими каблуками травы. Шорох и едва слышное чавканье органично влилось в шелест трав под легким ветерком, редкое лягушачье кваканье, далекий крик птиц 'хорр, хорр', 'цси, цси', тонкий писк потревоженных вторжением чужака насекомых и шум мелкого дождичка, оставлявшего жемчужинки капель на длинных волосах мосье.

  Присев на корточки, Лукас уменьшил шест до миниатюрной версии, подлежащей хранению, спрятал его, вытащил их кармана бутылочку и как раз собрался опустить ее в воду. Хорошо, что только собрался, потому как, едва он наклонился к воде, лицо мосье сморщилось, и раздался оглушительный чих.

  - Будь здоров! - от души пожелал приятелю Макс и сам почесал нос.

  - Дело не в недуге, мосье, - отмахиваясь от средних размеров тучки жадно гудящих насекомых, отозвался маг, - мне в нос залетели эти надоедливые создания.

  - А репеллент, масло-отпугивающее, разве не действует? - удивилась Элька, привыкшая к безотказной, стопроцентной эффективности снадобий и молитв эльфийской целительницы, по какому поводу они не были бы применены. Излечение тяжелейших ран и ликвидация прыща, совершенно некстати вскочившего на самом кончике носа, давались подруге одинаково легко.

  - По-видимому, местным комарам не объяснили, что масло аорид должно их пугать, - с легкой досадой признал пострадавший, а Мирей виновато покаялась:

  - Прости, Лукас, такое изредка случается с комарами, слишком примитивные создания.

  - Не страшно, Мири, я не задержусь в здешних краях более необходимого, - не стал ругаться маг с той, что всегда желала только добра.

  Отмахнувшись от надоедливого гнуса еще разок, он снова потянулся бутылочкой к воде и чуть передвинулся, ища более устойчиво положение на покачивающейся кочке. Носок туфли задел сливающуюся по цвету с желтоватой травой влажную жирную тушку. С негодующим кваком здоровенная бородавчатая жаба свечкой выпрыгнула из зарослей прямо на грудь мага. Не ожидавший такого коварства от представителя мира животных, Лукас потерял с трудом удерживаемое равновесие и с размаху плюхнулся на пятую точку. Хорошо еще кочка была широкой и в меру устойчивой, она не ушла под воду. Впрочем, мелкий дождик в достаточной мере напитал траву, чтобы щедро намочить и элегантный камзол и брюки мосье. А жаба, совершившая скачок, продолжала громко возмущаться и дергаться, ибо намертво запуталась лапками в пышном кружевном воротнике. Тот из белоснежного быстро превращался в грязно-пятнисто-мокрый. Шипя сквозь зубы что-то совсем незаклинательное, жертва жабьего терроризма сунула бутылку в карман и обеими руками принялась выпутывать земноводное из детали своего туалета под ехидный совет Рэнда:

  - Лукас, чего ты медлишь? Давай, целуй ее быстрее! Сейчас она в принцессу превратится!

  - Мосье, кто вам сказал, что я питаю к лягушкам столь пылкие чувства? - почти злобно процедил сквозь зубы маг, слишком медленно продвигающийся по пути отдирания жабы от своей груди. - Кроме того, я, подобно мадемуазель, не желаю отягощать себя семейными узами и этикетными обязательствами!

  - Да, точно, я слыхала, в тех краях, где жил Лукас, лягушек любят совсем иначе, особенно их лапки под соусом! - насмешливо поддакнула Элька.

  Была ли жаба разумна, неизвестно, но вот инстинктом самосохранения, похоже, обладала отменным. Едва девушка заговорила про лапки и соус, как земноводное резко дрыгнулось, извернувшись совершенно немыслимым образом, выскользнуло из кружева, цепких пальцев мосье и бултыхнулась в травяную полынью, обдав своего незадачливого 'жениха' столбом брызг. В полном молчании, бывшем куда красноречивее самой забористой ругани, Лукас отер лицо извлеченным из кармана и относительно сухим платком, вернул его назад и снова выудил бутылочку. Что сталось с его одеянием, мужчина предпочел даже не смотреть.

  'Прощай, любовь, ква-ква!' - очень-очень тихо, чтоб не услышал приятель, шепнул на ушко Эльке Рэнд и сделал ручкой.

  Если даже Лукас расслышал шутку, все равно предпочел сделать вид, что нет. Еще раз тщетно отмахнувшись от вездесущего гнуса, мокрый и грязный мосье опустил бутылочку в воду, наполнил ее до половины и шепнул:

  - Мэжин!

  'Храни!' - послышалось Елене.

  Закрутив крышку, маг нажал на перстень, и к громадному разочарованию голодающих насекомых, вознамерившихся хорошенько распробовать соблазнительного и с гастрономической точки зрения инкуба, исчез. Жалела ли о его исчезновении жаба, осталось команде неведомо.

  Лукас переправился к уже знакомой наблюдателям клумбе, то есть к цветилищу. По счастью у цветов никого из эльфов не было, поэтому позорной демонстрации измаранного туалета посланцу Совета Богов удалось избежать. Он быстро, почти поспешно, раскупорил крышку, вылил водицу точно на то место, где совсем недавно возносила молитву Ирилии жрица, и провозгласил, замыкая сеть чар:

  - Конесин лиант!

  'Соединяй!' - перевел дар хаотической колдуньи и одновременно она восторженно выдохнула:

  - Ой!

   Причудливая магия Эльки, повинуясь желанию хозяйки, опять удружила, позволив ей лицезреть окончание заклинания. Когда молилась Мирей, божественный свет, вызванный силой молитвы жрицы, стекал с ее дланей на цветы и землю. Теперь же, стоило Лукасу вылить воду из болота - источника силы - на цветилище, как и земля, и цветы, и, кажется, даже сам воздух вокруг засветился пронзительной белизной и от этой белизны куда-то за горизонт потянулись плотные лучи столь же чистого света. Созданная Элькой и напитанная силой Ирилии сеть, связующая цветилища, замкнулась на источнике с болот.

  - Готово! - довольно констатировал маг и поскорее, пока на шоу не сбежались отлучившиеся от клумбы для групповой медитации эльфы, вернулся домой.

 Глава 9. Интерлюдия. Третье прошение - второе дело

  - Задание выполнено? - уточнил неумолимый Гал, вместо 'молодец, дорогой коллега, прими мои поздравления' и 'с возвращением, как я рад тебя видеть!'.

  А Мирей уже стыдливо хлопотала вокруг с очередным флакончиком, на сей раз лосьоном - верным средством от комариных укусов. Честно признаться, это средство мосье инкубу было необходимо. Ровный, чуть тронутый естественным загаром цвет лица мужчины понес непоправимый урон. На коже вспухли и продолжали буквально увеличиваться на глазах розовато-лиловые пупыри. Та же участь постигла шею и руки мага, то есть все части холеного тела, побывавшего в болоте на открытом воздухе в зоне доступа изголодавшегося по мажьей крови гнуса.

  - Мири, только не обижайся, но мне кажется, комары приняли твое масло за соус к основному блюду, - захихикал Рэнд, убедившись в том, что приятель в целом здоров и бодр, несмотря на потрясающий внешний вид (пупырчатостью инкуб сейчас мог поспорить со своей несостоявшейся прыгучей невестой).

  - Как ты, Лукас? - спросил Макс, с исследовательским интересом изучая следы укусов на теле мосье и его грязно-мокрое облачение.

  - Ужасно зудит, но после замечательного лосьона Мирей жжение заметно слабеет, - признался маг.

  Он прищелкнул пальцами, активизируя заклинание чистки и сушки одежды, покосился на себя в зеркало, проверяя результат, и резюмировал, отвечая воину насчет 'выполнения задания':

  - На данный момент, да, мы сделали все, что могли.

  Элька только завистливо вздохнула. Лукас снова был чистым, пушистым и шикарным. А вот ей, стоило извазюкаться на работе, приходилось переодеваться и мыться совершенно немагическим образом. Экспериментировать с хаотической магией на себе по таким пустякам не хотела даже легкомысленная девушка. Вдруг наколдуется чего-нибудь такое, что Лукас исправить не сможет?

  - Но? - закономерно продолжил Эсгал, ожидая разъяснений.

  - Питание подключено, но система не предусматривает трансформатора, - догадливо предположил Шпильман, опережая коллегу, продолжавшего придирчиво изучать свою деформированную физиономию и восстановленный костюм перед рабочим зеркалом.

  - То есть больше нужно клумбам силы из источника или меньше, они все равно будут получать одинаково? - постукивая по подлокотнику, нахмурилась Элька и, уловив кивок рыжего инкуба, переспросила: - Насколько это важно?

  - Первое время не слишком, мадемуазель, растения и духи-опечительницы цветилищ отложат часть лишней энергии про запас. А в дальнейшем, надеюсь, Совет Богов откликнется на наш отчет и Эннилэр обретет своего постоянного божественного покровителя, чьей заботой и будет поддержание баланса сети, - пожал плечами мосье маг и отметил: - Однако, я пока не вижу иной связи между двумя из трех поручений, помимо той, что миры эти граничат меж собой. Возможно, позднее ситуация прояснится. Благодарю, Мирей, мне уже значительно лучше, давайте возьмемся за чтение последнего прошения.

  Маг еще продолжал говорить, а Гал уже прошествовал к столу, где дожидалась своего часа третья депеша. Пальцы чтеца развернули скатанную в трубочку тонкую бумагу, губы зашевелись, произнося странные, исполненные пылких чувств, слова:

  'Веди нас, Сияющий, да растопчутся враги твои и бегут от лика твоего лучезарного ненавидящие его отродья темные. Как дым исчезает, так исчезнут, как воск от огня тает, так погибнут! Поспеши ради спасения нашего! Разбей оковы злобы, что землю сковали, развей стаи нечисти, что супротив нас восстали сквозь врата, древний договор не блюдя. Ниспошли силу людям твоим в темные эти дни! Пусть гнев твой на врагов наших падет! Руки наши укрепи, душу от мук избави, мужеством и твердою верой дух вооружи на одоление врагов!'

  - Одна радость, что коротенько, а не минут на сорок, - оценила Елена проникновенный призыв, зачитанный воином, вспоминая 'любимого' начальника, который меньше, чем на час, первый тост не затевал, и прервать его не было никакой возможности. Один-единственный Первомай, когда Никифырыча свалила жестокая ангина, запомнился коллективу, как лучший праздник в году. - Хотя, ничего так, красочно, емко и не в стихах, лучше эльфийского опуса.

  - Ха, это точно для тебя работа, Гал, - тоном знатока выдал Рэнд, - похоже, там, - вор ткнул в направлении бумажки рукой, - кто-то с кем-то воюет и чьей-то помощи просит. Война ведь твой профиль! А больше, как обычно, ни демона драного ни ясно.

  - Кроме одной мелочи, у них в большом дефиците бумага, - ехидно вставила Элька, - даже для такой проникновенной речуги на целый листок не расщедрились, не то что эльфы! У них вот даже с узорчиком депеша была! Может, вернемся к цветильцу, попросим пачку бумаги для других страдальцев или из своих запасов выделим?

  Мужчина только дернул уголком рта, не реагируя на треп шутников, и повторил процедуру с приложением прошения к книге. Потом начал декламировать справочный текст:

  - Оргева - мир в северном регионе миров, на юге граничит с Эннилэром, на западе с Венстиком (урбо-мир), на севере и востоке омывается Океаном Миров.... С востока на запад Оргевы находится горная цепь Кенкайс, формирующая Великую Стену Границы государств Союза Эркайса (людей) и Архадаргона (темных рас). К востоку от гор расположены равнины и длинное плато, в горах берет начало много рек, впадающих в Океан Миров. В своем течении реки образуют озера и водопады. На западе лежат заболоченные низины и низменные долины.....

  Население западной части - люди, восточной - темные расы (оборотни, тролли, огры, орки, гоблины, вампиры, морочники в сильно колеблющихся пропорциях). Оборотни считаются преобладающими.....

  Вероисповедание: людей - онтаризм, поклонение Сияющему Щитоносцу Онтару и Светлой Жнице Ливее. В Союз Государств Эркайса входят Эркон, Кайгон, Салондра. Государственное устройство Эркона: - монархия. Король Арсин Первый....

  Вероисповедание темных рас - поклонение Черной Праматери Архадарге. Государственное устройство Архадаргона - теократия, Глава - Великая Праматерь, в настоящее время - консорт Бэркруд....

  После этой условно интересной, и, безусловно, нужной и важной информации, как обычно почти пропущенной Элькой мимо ушек, снова пошли данные об умеренном климате страны, преобладании хвойных лесов и прочие новости из мира животных и растений. Из всего перечня Елена запомнился единственный факт: в горных реках водилась форель и в настоящее время (зимний сезон) было совсем не жарко.

  - Вот теперь кое-что касательно дела в Оргеве, нашего третьего задания, проясняется, благодарим, мосье Эсгал, - оценил старания чтеца Лукас, потирая бровь.

  В руке у Рэнда, словно по волшебству, но, конечно, безо всяких заклинаний, снова появился маленький листочек второго прошения, незаметно позаимствованный с совещательного стола. Жулик с выражением процитировал выдержки из прошения, только что прочитанного Галом, еще разок для закрепления материала: 'Веди нас, Сияющий, да растопчутся враги твои и бегут ... отродья темные...Поспеши ради спасения нашего! Разбей оковы злобы ... развей стаи нечисти, что супротив нас восстали сквозь врата...', - и с демонстративным вздохом сожаления заключил: - Да, воровать у них там точно нечего! Мне кажется, господа ожидают своего бога Сияющего Щитоносца Онтара для борьбы с нечистью. Интересно, он-то хоть блондин или нам опять Гала красить придется?

  - Не могу не согласиться, мосье, с большей частью ваших умозаключений, покраска не в счет. По-видимому, к нам попало письмо с территории людского Союза Эркайса, встревоженного положением дел на границе, иначе истолковать слова о вратах я не могу. Впрочем, все может оказаться совсем по-другому, - задумчиво покивал Лукас, присаживаясь в свое кресло. С каким только извращением ситуаций компании не приходилось по долгу службы иметь дело!

  Маг вздохнул и не без тоски обозрел грязновато-зеленые разводы, оставшиеся на обуви после кратковременной экскурсии по болотам. Примененное заклятье чистки распространилось лишь на одежды франта. В конце концов, чуткая душа 'поэта' не снесла 'позора', он втихомолку слазил в кармашек, вытащил щепотку какого-то порошка или пыли, посыпал сверху свои великолепные туфли и шепнул: 'пропрес'. Пыль исчезла вместе с грязью, мосье просиял довольной улыбкой, украдкой почесал последний бледнеющий на глазах пупырышек комариного укуса и коротко, в духе Эсгала, заключил:

  - Увидим!

  - Да.... Это могут быть как просящие о помощи бедолаги, изощряющиеся для того, чтобы быть услышанными божеством, так и фанатики, мечтающие порезать на куски тех, кто не похож на них, - высказала личное мнение Элька.

  - Мадемуазель в своем репертуаре, опять встает на защиту темных народов, - едва заметно усмехнулся Лукас, хоть и бывший наполовину инкубом, но себя почему-то к когорте 'темных рас' не причислявший.

  - Гал их убивает, Мири органически не переносит в силу расовой и жреческой принадлежности, Максу все равно, кого препарировать и изучать под микроскопом, Рэнду все равно кому чистить карманы, так должен же хоть кто-нибудь из нашей компании им симпатизировать, - подвела логическую базу под свои загадочные пристрастия неисправимая оригиналка.

  - Симпатизируй дома, - трезво предложил Гал, но предложил таким тоном, что понятно было однозначно - это приказ и оспариванию он не подлежит.

  - Да я и не напрашиваюсь, - пожала плечами девушка, вопреки всеобщим ожиданиям и скрытому напряжению воина.

  - Почему? - искренне удивился Макс, привычный к тому, что подруга едва ли со скандалом отстаивает свое право на участие в любых приключениях. Вернее, чем опасней на первый и последующие взгляды было то самое предстоящее приключение, тем с большей горячностью хаотическая колдунья требовала включить себя в команду десанта и очень обижалась на отказ коллег, не стремящихся рисковать здоровьем и жизнью девушки.

  - А там зима, не люблю холода, - как всегда неожиданно ответила Елена с невинной улыбочкой.

  - Оргева, тебе повезло со временем года! - провозгласил Рэнд, уклоняясь от подзатыльника подружки. Ловкостью Гала она не обладала и, конечно, промазала.

  - Полагаю, мы можем отправляться, а детали выясним на месте, - закончил пикировку друзей Лукас.

  - Мы, это кто? - подкинул вопрос Фин с подозрительным прищуром голубых глаз.

  - Я и маг, - ответил вместо мосье воин.

  Он привычно брал командование на себя, когда речь заходила о возможной угрозе. Слишком тревожным показалось Эсгалу письмо с призывом о помощи, чтобы допустить к работе девушек и добряка Макса, даже субтильному вору нечего было делать на потенциальном поле боя, это он правильно рассудил. Кто-кто, а Рэнд никогда не лез на рожон в драке, разыгрывая из себя бойцового петушка, он предпочитал действовать хитростью.

  - Кстати, о времени года. Полагаю, нам следует переодеться, мосье Эсгал, - согласился Лукас, пряча усмешку в уголках губ, и прошел к шкафу с одеждой.

  - Замерзнуть боишься? - привычно подколол приятеля вор.

  - Ни в коей мере, полагаю, коллега Эсгал в силу особенностей расы, также не слишком чувствителен к холоду, однако, вызывать лишние вопросы своим поведением у людей нам ни к чему, - мимоходом разъяснил маг вроде бы Рэнду, но заодно ненавязчиво дал понять воину, что переодевание обязательно. Гал не Элька, капризничать по поводу одежды не стал, зачислив ее в разряд воинской амуниции.

  Оба мужчины собирались быстро, высокие сапоги и что-то вроде длинных курток с капюшонами на меху, подбитые мехом перчатки скрыли франтоватый камзол Лукаса и простые темные брюки Гала и его рубаху. Верный меч - детектор нечисти - воин закрепил в перевязи поверх темно-коричневой куртки. А вот теплое одеяние мага все равно отливало зеленью, вдобавок по капюшону и рукавам оказалось расшито какими-то блестящими камушками. Но требовать от Лукаса скромности было столь же бесполезно, как уговаривать его коллегу оставить меч дома на хранение Эльке или саму хаотическую колдунью раз и навсегда отречься от коротких юбок и топиков.

  Инкуб подправил иллюзию благородно-каштанового цвета волос, скрывающую впридачу рожки, и отобрал у Рэнда маленький рулончик письмеца с жалобой из Оргевы. Сейчас команда почти всегда перемещалась на место событий, имея при себе запрос, отправленный в Совет Богов. Вид знакомой бумажки, как и перстни с эмблемой, действовал в большинстве случаев успокаивающе на жалобщиков (о, всепобеждающая сила бюрократии и преклонения пред высшей волей!), и они охотнее шли на контакт, или уж вернее, не бросались на жданных/нежданных (нужное подчеркнуть) благодетелей с кулаками или оружием.

Глава 10. Знакомство втемную

  Итак, задав зоной перемещения место отправки патетичного письма, мужчины исчезли из комнаты. Зеркало почти мгновенно настроилось на трансляцию действий обладателей перстней и явило изображение некоего помещения, чьи контуры почти терялись в серых, то ли предрассветных, то ли туманных сумерках. Единственное, что было видно почти четко: пара 'божьих помощников' оказалась на каменном полу у светло-серой каменной стены, сложенной из здоровенных кирпичей. Или кладку делали тролли, или каменщики страдали гигантоманией. Далеко наверху были прорезаны узкие продольные окна, более походящие на бойницы, через них-то и струился свет заодно с зимним свежим воздухом. Судя по изморози на стенах, жаровня с почти погасшими углями неподалеку совершенно не справлялась со своей почетной отопительной функцией.

  Впрочем, компании почти сразу стало не до обзорной экскурсии по полутемному помещению. Примерно вровень с ростом Гала, именно поэтому он увидел первым, среди камней кладки был вмурован крупный, с два кулака мужчины прозрачный камень. Вернее, он был прозрачным, покуда чужаки не явились на Оргеве, а теперь начал наливаться цветом. Поначалу едва уловимо розовый, будто первая капля слабого раствора марганцовки в тазике, он стал ярким, как мультяшный поросенок Фунтик и продолжал набирать цвет.

  Воин, недолго думая, схватил мага и за шкирку и запросто развернул к стене:

  - Это ВЕСТНИК! Камень, чующий нечисть! Сейчас он станет ярко красным и завизжит! Если ты не сможешь его усыпить, надо уходить.

  - Ле сомел дэл! - шепнул Лукас, выхватил из кармана платок и махнул в сторону камня.

  Интенсивность нарастания цвета в камне замедлилась, но не прекратилась, а маг быстро объяснил:

  - Я замедлил процесс, но остановить его не могу, это противоречит сути ВЕСТНИКА, боюсь, я могу случайно разрушить структуру камня, возможно нам....

  - Обождите, я попрошу Ирилию помочь, - торопливо промолвила Мирей и, сцепив руки в знаке призыва богини, зашептала молитву. - Пресветлая и всеблагая, молю тебя, ради мира и милосердия, даруй защиту друзьям моим, окутай их мантией светлой силы своей....

  Испрошенный жрицей миг прошел, Лукас и Гал замерли в ожидании, готовые, как исчезнуть с Оргевы, так и продолжить работу, коль жрице-эльфийке удастся помочь. Прозрачная, почти невидимая пелена нежной голубизны укрыла фигуры двоих мужчин и исчезла одновременно с магией инкуба, сдерживающей предупредительный сигнал волшебного камня. Камень успел промигнуть розовой вспышкой и просветлел до прежней прозрачности, где-то далеко за стенами раздался звук, сходный с трубным ревом лося в период гона и настала тишина. Почти сразу она нарушилась шорохом и кряхтением за нагромождением камней близ стены несколькими метрами левее мужчин. Вернее за тем, что они приняли за нагромождение. На самом деле это сооружение оказалось невысоким и очень нелепым заборчиком непонятного назначения, высотой по бедро человеку, сооруженным почти у самой стены. Из-за камней поднялся взлохмаченный худой мужчина в темно-синем одеянии. Эльке оно показалось чем-то вроде широкой мантии, сшитой из плотного куска весьма толстого, простеганного ватного одеяла. Такие у бабушки в деревне вместо матрацев лежали.

  - Извините, стоял суточную молитву перед вторжением и ненароком задремал на полчасика, - хрипловатым со сна голосом честно признался местный житель, одергивая широкий пояс на чреслах. - Я пока за служителя в Пределе Онтара, хранитель Тарин. Вы, парни, из обещанного пополнения - отряда, испрошенного принцем Арсином? Неужто прибыло?

  - Не совсем так, мосье Тарин, - мягко начал Лукас.

  - Совсем не так, - поправил любителя словесных игр Гал.

  - Однако, не темновато ли здесь для беседы, может нам.... - как ни в чем не бывало продолжил маг.

  - Да-да, конечно, - не дослушал человек и, с беспечной уверенностью создания, целиком полагающегося на судьбу или бога, повернулся спиной к паре таинственных гостей. Помахав руками на уровне груди, Тарин торопливо пробормотал: - Восставши от сна, прежде всякого дела иного славлю тебя Онтар Сияющий! Хвала тебе, о Великий! Да укроешь ты земли и народ свой щитом надежды!...

  С первым прозвучавшим словом молитвы тот предмет, что коллеги сочли за очередной экзерсис строителей - особо выпуклый и большой каменный блок - начал испускать слабый свет и оказался здоровенным ростовым щитом, то ли прислоненным, то ли вмурованным в стену. Щитом - атрибутом веры. Он сиял все ярче и ярче, пока не остановился на интенсивности чистого света восходящего солнца. В святилище сразу стало светло, как днем, а может даже светлее и как-то даже уютно, не смотря на очевидный холод. Впрочем, изморозь на камнях куда-то успела подеваться, кажется, внутри Предела Онтара и впрямь потеплело от искренней молитвы.

  - Вот теперь можно и побеседовать, - умиротворено улыбнулся человек, осенивши себя знаком, состоящим из трех прямых и одной дуги - знаком священного щита и отступил от сияющего символа на стене. - Так какие тревоги смущают ваш дух, воины?

  В мистическом свете стало отлично видно, что говорящий еще молод, борода едва начала пробиваться и, невзирая на тщательные попытки владельца выглядеть солиднее, более всего походила на чахнущие без полива черные былинки. А само лицо человека своей худощавостью моментально напомнило Эльке детский металлический конструктор. Казалось, под кожу Тарина засунули набор деталей странной конфигурации, именно таких, которых вечно не хватало маленькой Леночке для сооружения мельницы или качелей. Серо-зеленые глаза жреца, хотя, с такой физиономией он тянул скорее на звание голодца, так вот, глаза первого встреченного оргевца смотрели внимательно, тонкий нос оказался измазан в чернилах, как и пальцы с характерными мозолями, в очередной раз передергивающие без конца сползающий пояс. Стало быть, грамотным он был однозначно.

  - Это ты писал? - вынув из пальцев мага записку, в лоб спросил Гал.

  Обладатель стеганой мантии-одеяла приблизился к гостям, взял письмо, развернул, глянул и недоуменно протянул:

  - Как попала к вам молитва Сияющему, что возжег я на алтаре его прошлой луной?

  - Бумага оказалась в Совете Богов, они отдали ее нам, - отрубил Гал, не давая Лукасу поизощряться в словесных кренделях политеса.

  'Ага, теперь к нам паленая бумага попадает', - шепнул Рэнд ну ушко Эльке.

  'Радуйся, что он ее просто сжигал, а не самокрутку сворачивал и не в отхожее место обронил, хватит с нас и кофейных пятен', - отшутилась девушка, заставив друга скорчится от беззвучного смеха. Шумно обсуждать что-то, когда разговаривает Гал, не решался даже дерзкий насмешник-вор.

   Воин коротко хмыкнул, окинул жреца-нескладеху подозрительным взглядом и уточнил:

  - Ты ничего в молитве не напутал?

  - О.... - растерянно заморгал мужчина и резко покраснел до оттенка перезрелого помидора. - Я...я всего лишь помощник служителя, а ныне хранитель храма. Мой наставник погиб, не оставив иных наставлений, кроме тех, что запечатлены в памяти моей. Я писал молитву так, как запомнил ее, слетавшей с уст служителя Карига, перед тем, как он бесстрашно ринулся в битву на крепостные стены и бездыханным пал от руки темного врага. А от второго служителя Нениурса, что прибыл на замену Каригу, я тоже не успел услыхать текста. Он возжег готовую молитву и в то же утро сложил голову во славу Сияющего ради защиты крепости Кондор от злобной рати.

  - Выходит, письмецо оказалось в нашей папочке из-за описки жреца-недоучки? - восхитился у зеркала Рэнд.

  - Ничего себе недоучка, одной молитвой такой свет запалить! Да у парня либо врожденный талант, либо прямая связь с Онтаром, не хуже, чем у нашей Мирей с ее Ирилией, - фыркнула Элька, заступаясь за молодого, но подающего надежды служителя.

  - Вам нечего стыдиться, мосье, - утешил Лукас несчастного жреца, готового провалиться в подвал храма от стыда, а если такового нет, то и сквозь монолитную каменную твердь. - Даже если молитва оказалась в Совете Богов по кажущейся случайности, я могу лишь сказать, что ничего случайного в храме, благословенном присутствием божества, не происходит. Все в воле Сил и богов! Сияющий Онтар укрепляет ваш дух, мы же, скромные работники Совета Богов, - маг многозначительно проблеснул перстнем с символом должности, - обыкновенно оказываем помощь вещественную.

  - То есть вы нам с темными отродьями биться поможете!? - воспрянул духом Тарин и даже выпятил тощую грудь, готовый хоть сейчас ринуться на подвиги. И как его при таком энтузиазме до сих пор не убили-то? Наверное, воистину берег своего непутевого жреца Сияющий Онтар.

  - Для начала мы хотели бы узнать, что именно творится в вашем мире, ведь сведений иных, нежели ваша молитва, хранитель Тарин, у нас не имеется, - прозрачно намекнул инкуб.

  - Тогда вам надо в зал совета, там сейчас как раз принц Арсин, комендант Вайда и чароплет Шавилан совещаться станут перед грядущим штурмом, я и сам туда идти должен, а едва не проспал, - молодой мужчина вновь виновато засопел.

  Появление посланцев Совета Богов не произвело на него шокирующего впечатления, он, скорее, воспринял их как очередную весточку от своего бога и был готов с безоговорочным доверием принять протянутую руку помощи. Оставалось только надеяться, что и вышеназванные господа, держащие совет, поступят так же.

  - Почтем за честь быть препровожденными вами в сие помещение, - велеречиво попросил маг.

  Хранитель энергично закивал и полез за барьерчик, откуда вытащил какую-то меховую длиннополую безрукавку с загадочным головным убором. Для Эльки он выглядел попыткой скроить ушанку по рассказам чьей-то тетки, которая только слышала о таком предмете. Нацепив ушанку и накинув верхнюю одежду поверх утепленной мантии, Тарин шустро направился к двустворчатым дверям, ведущим из маленького храма - Передела Онтара. Он, не без труда, распахнул одну из массивных створок. Гал, сочувственно хмыкнув, легким движением руки отворил вторую. Подзадержавшийся Лукас, которому 'случайно' не досталось лишней створки двери, шагнул на морозный воздух заснеженного двора первым. И замер недвижим. На гостей мира и Тарина были направлены острия пик, мечи и нацелены стрелы арбалетов. Гал, даже не потянув клинка из ножен, тоже остался стоять, потому что обнаженное оружие стало бы сигналом к битве. Пусть он вышел бы из нее победителем, но драться с теми, кому шел помочь, оборотень не считал целесообразным. Тем паче, что разить Эсгал привык насмерть.

  - Не двигайтесь, отродья тьмы! - скомандовал грозный бородатый воин, вооруженный топориком, казавшимся сущей безделицей в его руках, а на деле бывшим размером, пожалуй, во всю Элькину руку от плеча до кисти.

  - Ох, защити Сияющий, у них наш служитель! - со смесью злого отчаянья и негодования прибавил арбалетчик по правую руку 'переговорщика'.

  - Что вы, это не порождения тени, доблестные защитники Кондора! То пришла помощь на зов!- вцепившись обеими ладонями в вечно спадающий пояс, поторопился разъяснить ситуацию Тарин, пока из-за какого-то вопиющего недоразумения не случилось на дворе крепости кровавой бойни. Да еще прибавил: - И я лишь скромный хранитель святилища, величаете вы меня служителем не по чину.

  - А визгун орал! - игнорируя поправки в субординации как несущественные, недоверчиво хмыкнул мужчина с топором, и даже не покосился, скорее обозначил взгляд куда-то влево и вверх, но в бой, однако, не кинулся.

  Лукас обернулся и узрел еще один сигнальный камень, родной брат того, что находился в храме. Скорее всего, он каким-то мистическим образом воспринял сигнал от своего замороченного аналога в святилище, и успокоился с некоторым запозданием, успев подать первичный сигнал тревоги. Тот самый 'крик лося'!

  - О воины, воистину не отродия тьмы мы, с которыми бой вы ведете! Но переместились в крепость магическим способом, вероятно, именно из-за этого и подал сигнал камень. Будь мы врагами и монстрами, разве молчал бы он ныне? - подбросил подходящее оправдание хитроумный маг и тут же, не давая потенциальным нападающим времени на глубокие размышления, отчего это камень орал из-за простого колдовства, продолжил: - Теперь же, просили бы мы вас расступиться и не препятствовать, ибо хранитель Тарин торопится сопроводить нас в зал совета. Истинные враги не дремлют!

  - Визгун только разок вякнул, он так только на мелкоту вроде орчонка, что тогда в коридор пробрался, сигналил, - крякнул переговорщик, анализируя слова мага. Главным образом, на него произвело впечатление то, что незнакомцы собирались на совет, да и служитель, человек проверенный, богом избранный, чующий нечисть не хуже визгуна, за них заступался. Свободной рукой воин с топором вытащил из-за пазухи ладанку-щит и протянул в сторону Лукаса и Эсгала. - Вот, коснитесь благословленного в Вышнем Пределе Онтара знака щита и ступайте с миром!

  Гости Оргевы спокойно, уж с местным-то богом им, явившимся на помощь его пастве в ответ на молитву, конфликт не грозил, возложили пальцы на драгоценную реликвию. Паленым не запахло, никто не заорал, горы, вздымающиеся вокруг замка, не содрогнулись, гром среди ясного неба тоже не грянул, даже снег и тот не пошел. Как золотило солнышко двор замка, так и продолжало светить. Проверяльщик спрятал ладанку за пазуху и облегченно признал:

  - Отбой тревоги! Люди...

  - Ну почти, почти, - весело согласился из безопасного далека Рэнд. - Так, слегка промашка вышла! Двойной оборотень эльфийских корней и полуинкуб...

  - Вот твой человек.... - хихикнула Элька, вспомнив что-то свое.

  - Чего ты? - ткнул локтем подружку вор, ожидая очередной байки.

   Пока Лукас и Гал не слишком развлекали компанию банальным перемещением по местами заснеженному, местами расчищенному двору горной крепости в компании служителя/хранителя (похоже, с титулом тут пока до конца не определились) Тарина и того самого мужчины, что проводил идентификацию. Он, оказывается, тоже шел на совет, да задержался из-за поданного камнем сигнала.

  - Байку древнюю вспомнила, не знаю, правда или нет, а только философы издавна в моем мире спорили, что такое человек и какое краткое и емкое определение можно ему дать. Вот один античный философ, звали его Платон, сказал: 'Человек - это двуногое беспёрое существо'. А другой философ, тот еще чудак, рассказывают вместо дома в бочке жил, поймал курицу, ощипал ее и вручил коллеге со словами: 'Вот твой человек!'.

  Рэнд покатился со смеху, Мирей и Макс, довольно часто сталкивавшийся с проблемой формулировки и объяснения своих мыслей, тоже захихикали.

  - Это еще не все! - сдерживая смех, воздела палец вверх Элька. - После этого Платон расширил определение: 'Человек - это двуногое бесперое существо с широкими ногтями'. Так что, если руководствоваться точкой зрения Платона, то наши парни точно люди! А у Лукаса еще маникюр на ногтях имеется! Я бы даже поспорила, что и педикюр!

  Смешливый вор едва не уполз под столик, Макс, махнув рукой, просыпал на пол пакет с орешками, Элька, досказала байку и тоже весело рассмеялась. Гал улыбнулся уголком губ, франт Лукас своевременно прикрыл рот элегантной перчаткой, маскируя улыбку...

  Между прочим, народу в замке хватало, вот только, как успели приметить 'божьи помощники', это был не обычная обслуга захолустного дворянского гнезда, затерявшегося в горах Кенкайса то ли по прихоти сумасбродного владельца, то ли по приказу властителя такового. Не слуги, но воины гарнизона и, по меркам небольшого замка, гарнизона немалого попадались на глаза гостям. Да и каменные казармы, добротная кузня, склады и стрельбище, все во дворе говорило о том, что обороне уделяется немалое внимание. На одном, довольно рационально скомпонованном пространстве, люди ухитрились уместить все, потребное для жизни и защиты. Крепость походила на запасливого путника, который, не рассчитывая на милость дороги, постарался прихватить с собой все необходимое.

  У высоких и еще более тяжелых, чем в храме, толстых деревянных дверей, обитых полосами металла, с визгуном в качестве лампочки сигнализации (похоже, весь периметр был подключен к магическим камням стражам), стояла пара стражников. Причем, как одобрительно отметил Гал, именно стояла, а не подпирала собой створки с небрежной ленцой и даже не притоптывала на морозце. Или дисциплина была хороша, или одежда и обувь подобрана по погоде. Проводник кивнул охране и без лишних слов потянул на себя тяжелое кольцо двери. Та нехотя приоткрылась, и четверо вошли под своды большого пустого и студеного зала. Внутри из-за узких окон было не слишком светло.

  - Зал совета на втором этаже, там теплее, да и посветлее будет, - дал справку новым знакомым хранитель. Изо рта у него, как и прежде, на дворе, вырвалось облачко пара. - Крепость большая, а с дровами в горах всегда туго, всего замка не обогреешь. Хорошо еще комендант Вайда в старинной части подвалов нашла вместе с делянками кашной плесени десяток старинных камней-жаровиков. Ими и греемся, один в казармы выдали, остальные по замковым постройкам распределили.

  - Да, без магии прогреть в горах такую махину затруднительно, - прикинула Элька и озадачила коллегу, чтоб не грузить сосредоточенного на предстоящих переговорах Лукаса: - Макс, а что такое камни-жаровики, как считаешь?

  - Полагаю это каменные плиты с вплетенным в структуру заклятьем обогрева, - взлохматил голову всезнайка Шпильман. - Некоторыми элементарными манипуляциями с узором на камне заклятье активируется и согревает помещение, сообщая окружающим камням частицу собственной теплоты и поддерживая ее. Обыкновенно такие предметы довольно эффективны и стойки к воздействию времени.

  - А-а-а, что-то вроде магического камина 'доброе тепло' повышенной мощности, - покивала Елена, наблюдая за тем, как поднимаются по не слишком широкой боковой лестнице Лукас и Гал в прежнем сопровождении воина и жреца. Маг тем временем уточнял заинтриговавший его плесенный вопрос. Оказалось, в специальных ящиках действительно росла плесень, которая при варке превращалась во вполне съедобную кашу вроде овсянки. Кроме того, рацион обитателей крепости дополняли и загадочные черные грибы, при жарке становящиеся похожими вкусом на мясо. Рацион скромный, но от голода в случае с перебоем поставок продовольствия при снежной зиме в крепости Кондор голод никому не грозил! Макс впитывал интригующие подробности замкового самообеспечения буквально не дыша. Чувствуется, у него все зудело не от комариных укусов, а от желания попросить кусочек плесени и грибок-другой для исследования. Так умница-мнемоб реагировал практически на любую информацию.

  На втором этаже коридор, хоть и без окон, был светлее, благодаря лампам. У первой же двери слева стояла навытяжку очередная пара серьезных стражников, с челами отягченными важным сознанием собственной миссии, а изнутри слышался ровный неотчетливый гул голосов. Что беседовали люди было понятно, а вот о чем, как ни напрягай слух, не разобрать! А и нечего служивым людям вникать в совещательный процесс: приказали - изволь выполнять!

  Без лишних разговоров, двоих, сопровождавших членов команды, уже ждали, двери распахнулись в довольно большую, относительно светлую и даже теплую комнату.

Глава 11. Свидетельские показания

  В помещении, торжественно поименованном залом совета, находилось два камина, и в обоих жарким цветом раскаленного камня полыхали красивые узорчатые плиты размером со столешницу средних габаритов. Впрочем, не камины, гобелены на стенах, груда теплой одежды, наваленная в углу у двери, или котелок с булькающим травяным отваром на одной из плит, да череда кубков на столике рядом, бросились первым делом в глаза, а люди.

  Люди сидели в середине комнаты за большим столом, лишь немного уступающим тому, что красовался в зале совещаний команды. Зато здешний был снабжен не волчком игривой расцветки, а вполне приличным макетом крепости, вероятно, используемым вместо карты в тактических целях. Присутствующие в зале совета личности казались весьма колоритными.

  Полноватый молодой человек с тонкой щеточкой усов был облачен в явно великоватый в объемах камзол скромного цвета, но качественного кроя и ткани. Он был предельно напряжен, почти взвинчен. Яркие синие глаза его лихорадочно блестели, а короткий хвостик черных волос казался чуть встрепанным. Зато стройная, но скорее жесткая, чем гибкая, зрелая женщина в одеянии, явно напоминавшем военную форму, с короткой стрижкой 'под горшок' на светлых волосах, бледно-голубыми глазами и горбатым, кажется, перебитым носом, была абсолютно спокойна. Черноволосый, впрочем, цвет волос едва просматривался под обилием лент, бусин и заколок, человек неопределенного возраста и почти неопределенного, кабы не вислые усишки, пола, был одет в нечто, близкое по покрою к мантии-одеялу хранителя. Вот только яркий малиновый цвет и нашитые узоры из бусин ничуть не походили на скромный наряд жреца. Так же, как цвет одежды и волос едва ли не терялся под украшениями, так черты лица мужчины прятались под изобилием цветных татуировок в виде растительных и геометрических узоров. Этот блестящий тип с любопытством сороки вертел головой по сторонам. Еще пятеро - четверо мужчин и одна женщина, в форме и с типовой осанкой людей, посвятивших свою жизнь воинской службе, сидели спокойно и ровно, терпеливо ожидая начала совета и обмениваясь короткими деловыми фразами. Все повернулись навстречу вошедшим, а молодой человек выпалил очень высоким тенорком:

  - Служитель Тарин, топорник Варун! Наконец-то! Кто это с вами?

  - Они не опоздали, ваше высочество, - справедливости ради заметила дама с перебитым носом хриплым контральто.

  - Извините, принц Арсин, за задержку, - смущенно кашлянул хранитель, не вступая с принцем в пререкания по поводу своего титула, и торопливо продолжил: - Мы промешкали, встречая нежданных союзников!

  - Отец прислал отряд? А что же сигнала-то у ворот не было, как горнист проморгал!? - с разгоревшейся надеждой в глазах возликовал было юноша, всмотрелся в Лукаса, потом, вероятно, не найдя его способным возглавить 'присланное пополнение', остановился на Эсгале. Воин целиком и полностью соответствовал тому типу личности, которому можно доверить не то что отряд, а и целую армию.

  - Нет, - разомкнул уста воитель для доклада по существу вопроса. Он повернул руку таким образом, чтобы продемонстрировать опознаваемый перстень. Пусть Гал и не любил украшения, но это - символ должности - носил всегда. - Мы - посланцы Совета Богов, волей Сил там оказалась молитва вашего жреца. Расскажите, в чем проблема, постараемся помочь.

  - Помочь? Вдвоем? - женщина со стрижкой под горшок и перебитым носом, вероятно, та самая комендант Вайда, грубо хохотнула. - Как? Уничтожите всех нелюдей на Оргеве или, может, затворите Врата? Вдвоем? Вы не похожи на богов!

  - Нет, мы не боги, лишь наемные работники богов, как и другие члены нашей команды, наблюдающие за происходящим из иного места. Но все возможно, - с обаятельной улыбкой, не произведшей, однако, на собеседницу благоприятного впечатления, оповестил собравшихся Лукас. - Как изволил заметить мой коллега, объясните суть беды, постигшей Оргеву, и мы со своей стороны сделаем все возможное, чтобы исправить положение. Таков наш долг!

  Разрисовано-татуированный колоритный тип, пока шел разговор, развязал одну из своих ленточек, слазил в сумочку у пояса, вытащил что-то в горсти и бросил на стол. Звонко стукнули, покатившись и замерев, три маленькие фигурки, походящие размером и формой на вишневые косточки с вырезанными на них странными символами. Один напоминал глаз, второй ухо, третий протянутую ладонью вверх руку.

  - Их стоит послушать и принять помощь, - подчеркнуто спокойно и тихо, почти шепотом заметил человек. В пику хронически любопытному взгляду голос его звучал до странности равнодушно.

  - Благодарю за доверие, коллега, - выразил признательность Лукас кивком головы и тоже продемонстрировал опознавательный перстень - знак своей миссии.

  - Раз ты так говоришь, чароплет Шавилан, - почесал щеку принц и разрешил, махнув рукой в сторону свободных стульев. - Садитесь!

  Женщина 'стрижка-горшок' скептически хмыкнула, но иных возражений высказывать не стала. Начальству видней! Да, скорее всего, перебитый нос 'красавицы' случайностью не был. Пока она научилась не озвучивать свои возражения в мужском коллективе, весьма вероятно доставалось гордячке крепко.

  'Какая у этого чароплета прическа! - цокнув языком, восхитился Рэнд и 'задумался'. - Себе что ли такую сделать? Нет, не буду, у меня столько ленточек и заколок не найдется, даже если Элька поделится, тырить же такую дребедень неинтересно, а покупать стыдно! А чего это он бантики развязывает? Неужели переплетать волосики собирается?'

  'Чароплет Шавилан использует косицы и узелки на волосах как личные хранилища силы, такое нередко встречается у колдунов, - нажав на перстень, мимоходом объяснил маг, помещая куртку в общую кучу у входа в зал, где уже пристроил свою Гал. - Сейчас, осуществляя ритуал гадания, он потратил частицу из запаса, дабы обеспечить успешность предсказания.'

  'Здорово! Но все равно хорошо, что ты у нас косички не плетешь, Лукас, мне больше нравится, когда у тебя рыжие локоны свободно ниспадают, вообще люблю, когда у мужчины длинные волосы, как у тебя и Гала. У него, кстати, волосы такие на ощупь приятные! А косички мне кажутся женской прической!' - прокомментировала Элька, по своему обыкновению делая комплименты с самым невинным видом, так, будто даже не считала их комплиментами, а может быть, в самом деле, не считала.

  - А мне длинные волосы не очень нравятся, неудобно расчесывать, - непосредственно заметил Макс, посасывая через трубочку любимую газировку.

  - Зачем же тогда отращиваешь? - удивилась эльфийка, стрельнув глазами в сторону дивной густой поросли на голове товарища.

  - Отращиваю? - искренне удивился Шпильман, запустил руку в густую шевелюру, потянул за прядь, оценивая длину, и удивленно вздохнул: - Ой! - подумал и прибавил: Ой-ой!

  - Я считала, ты специально, - лукаво улыбнулась Мирей, - но если просто забыл постричься, я могу вечером тебе волосы подровнять.

  - Забыл... Точно, спасибо, - признательно кивнул Макс и смущенно потупился, признавая, что опять попал впросак.

  - Ты только сильно не кромсай, он у нас такой милый и пушистый, жалко! - жалобно попросила подружку Элька, которой новая прическа Макса, разумеется, жутко нравилась и уж кто-кто, а Елена вовсе не собиралась сообщать коллеге о значительном изменении длины волос и рекомендовать обратиться к цирюльнику. Во всяком случае, до тех пор, пока волосы не доросли хотя бы до середины спины.

  Лукас опустился на стул, дипломатично выложив на столешницу раскрытые ладони - знак добрых намерений и готовности к конструктивному диалогу, Гал сел рядом, но руки наверх класть не стал. Что бы воин ни делал, все равно казаться безобидным у него не получалось, а притворяться он никогда не умел и не собирался. Иногда, правда, пытался скрывать свои чувства, но, как показала сегодняшняя ситуация за завтраком, и тут потерпел поражение.

  - Из послания-молитвы, перемещенной из вашего мира в Совет Богов, мы поняли лишь, что благополучию земель угрожают некие темные силы и виной тому нарушение некоего договора и открытие врат, - промолвил инкуб и замолчал, предлагая кому-то из находящихся в комнате дополнить рассказ.

  - Шавилан, давай, у тебя язык хорошо подвешен, время до атаки еще есть, - приказал, почти попросил принц, нервно пожевав губу с кусочком уса, и приложился к кубку с горячим травяным отваром.

  Гал едва заметно потянул носом, и успокоился. Горячая вода и травы, никакого спиртного. Это воин мог только одобрить! Мало кто был способен хорошо сражаться по-пьяни, а уж командовать сражением в таком состоянии и вовсе было невозможно.

  - Да, ваше высочество, - закивал 'красавец мужчина' и начал без промедления гладкое повествование так, словно предварительно репетировал речь:

  - Оргева издавна была будто двумя мирами: людским, где и поныне живем мы, и царством нежити Архадрагоном, что простирается за горами. Мы Онтару Шитоносцу поклонялись и Светлой Жнице Ливее, они черному чудовищу Архадарге. И бились мы меж собою, жизней не щадя, только силам ли человеческим с тварями совладать? Кровью исходили, покуда не сошелся в поединке покровитель наш Онтар Сияющий с темной праматерью всего зла Архадаргой, не одолел ее и не вынудил к заключению договора. С той поры земли наши по горам разделились пеленой туманной, через которую не пройти, а семь врат меж двух частей мира накрепко затворились. По тому древнему уговору, о котором сейчас лишь маги и жрецы, да и то не все, помнят, были богами у врат нерушимых крепости-стражи воздвигнуты. Не скажу, что благоденствие наступило, нет нечисти, так люди и меж собой ссору заведут, но все равно лучше выходило, худо-бедно, а существует союз Эркайса. Однако ж, пять лун назад начало твориться странное и страшное. Комендант Вайда в замке этом, что одним из древних стражей является и Кондор зовется, первой опасность узрела. Ближе к полудню пелена плотная, что завесой врат служит, просветлела, а потом и вовсе исчезла, а через отверстие это хлынули полчища тварей таких, о которых народ позабыть успел. Орки, тролли, гоблины, оборотни, вампиры - несметны числом шли. Вовремя Вайда тревогу подняла, люди здесь суровые, меч из рук и не выпускают. Отбились, большой кровью, но отбились от врагов. Хорошо еще в тот раз они ни лестниц с собой не взяли, ни стрел зачарованных-огненных, а стены у крепости высокие.

  - Они едва не задавили нас числом, этим тварям и лестницы не нужны, когти в камень входят, как по дороге по стенке идут, а часть еще и летать умеет, - мрачно сообщила Вайда, потерев шею, где, как сейчас приметил Лукас, пролегла тонкая все еще розовеющая полоска царапины. Кажется, в той схватке сама женщина лишь чудом осталась жива. Цинично усмехнувшись, комендант процедила: - Если б я тех козлов духовитых, что струями на стенке меряться вздумали, не пошла взгреть, упустили б мы первый штурм. Полегли бы все, как один! В ноги б им, дуракам, поклонилась теперь, да только конец они тогда свой нашли...

  - Но бой окончился внезапно, когда пелена на воротах снова темнеть начала, а потом и вовсе вернулась, разделяя наши земли, отступили нелюди заранее, чтоб в свой край вернуться, - продолжил рассказ чароплет. - Комендант Вайда немедля послала птицу с донесением в столицу и гонца впридачу, извещала о нападении и просила помощь.

  - Его величество Арсин первый, на чьих землях расположена крепость Кондор, - чароплет многозначительно кивнул на макет, - изволил выслать с проверкой своего сына-наследника - принца Арсина, отряд в пятьдесят воинов, двух Служителей Онтара и чароплета, - рука Шавилана коснулась макушки, показывая, кого именно рассказчик имеет в виду. - В следующий лунный цикл все повторилось. После ночи полной луны врата растворились на три часа после полудня, и снова был бой, но моей магии достало, чтобы выстроить стену защиты вкруг замка и врагов мы истребили в тот день без счета. В третий раз во врата вошли и шаманы тварей, которые против чар моих свои выставили, так что пришлось опять воинам мастерство свое показать. Мы уже думали, что следующей атаки через луну ждать, однако ж, врата на другой день истаяли в тот же час. Но на третий день пелена не спала и снова полный цикл держалась. Ныне первый день четвертого цикла полной луны. Через три часа, коль мои косточки не солгали, все случится вновь, враги нападут. А что дальше будет, пока ни нам, ни незримым силам неведомо...

  - Сколько воинов в гарнизоне?

  - Сто сорок семь, - сухо ответила Вайда и, энергично рубанув рукой по воздуху, убежденно прибавила: - Но на стены, коль нужда будет, весь люд замка поднимается. Нельзя тварей на земли Эркайна пускать.

  - Я писал отцу, просил пополнения, но он более не прислал солдат. Возможно, не верит вовсе или не хочет верить, что тут в самом деле все так серьезно... Думал сам ехать за помощью, но боюсь, что все равно убедить его не смогу в том, что страшные легенды стали явью, какие б доказательства не привез, слишком долго у нас все спокойно в союзе было. А тут каждый, кто меч держать способен, пригодится, - принц досадливо мотнул головой и снова прикусил губу.

  'По всей видимости, папаша считает, что изнеженный домашний мальчик, которого он услал порастрясти жирок, наложил в штаны и навоображал себе врагов заодно с заскучавшей комендантом Вайдой, коей опостылела служба в глухой провинции. А может, решил, что она с принцем на пару налопалась черных грибочков до страшных галлюцинаций', - предположил Рэнд, внимательно слушавший историю. Но за шутливой репликой вора крылся четкий анализ ситуации. Прищелкнув пальцами. Фин прибавил: - А принц молодчага, домой под папашино крылышко лететь не захотел!

  - Вы пробовали вести переговоры? Нападающие выдвигали требования? - уточнил Лукас, чуть приподняв бровь.

  - Кто же с нелюдью будет так....!!! - принц буквально задохнулся от возмущения и крепко приложил об стол кубок с отваром, расплескав напиток. Чувствуется, молодому человеку хотелось добавить словцо покрепче, из тех, что он успел нахватать в крепости, но все-таки удержался в рамках приличия.

  Согласные с вождем, пусть рыхловатым телом, но сильным духом, рассерженным роем шмелей загудели остальные оргевцы.

  - Я не говорю, что с ними можно или нужно вести переговоры, ваше высочество, - мягко отметил инкуб, вовсе не собираясь спорить, - речь идет лишь о том, известны ли вам точно их намерения? Нам нужно знать, как и зачем ваши враги смогли открыть врата, столь долго пребывавшие запертыми, и кто именно за всем этим стоит.

  - Им нужна крепость - через нее лежит единственный путь к людским землям, а что дальше... это понятно и без разговоров: покорение наших земель, изничтожение всего рода человеческого под корень. Так говорят о желаниях врагов старинные летописи, - проронил Шавилан, покручивая на пальце одну из своих многочисленных косичек. Жест был скорее машинальным, чем нервическим, любопытный маленький человечек оставался совершенно спокоен. Может, он был фаталистом по природе, или уже как-то на досуге бросил свои забавные косточки и знал, что день грядущий готовит пусть не для мира, но лично дня него.

  - Нам нужно отстоять крепость и взять пленников для допроса, - вынес решение Гал. Все то время, пока шел рассказ, он внимательно изучал настольный макет, - дальше будем решать. Комендант, мой меч в вашем распоряжении. Маг действует на свое усмотрение.

  Принц охотно кивнул, одобряя такую расстановку сил, хотя его одобрения и разрешения никто и не спрашивал. Но должны же быть у высокородных особ некоторые заблуждения насчет важности своего мнения. Малость успокоившись, Арсин почти машинально потянулся за круглым печеньем или маленькими хлебцами, блюдо с которыми стояло по левую руку у кубка с вином, и сунул в рот. Двинул один раз челюстями и захрипел, подавившись творением хлебопеков. Лицо молодого мужчины начало стремительно краснеть, приближаясь к дивному оттенку королевского пурпура.

  Действуя столь стремительно, что компания наблюдателей у зеркала даже не успела сообразить, порывался ли кто другой оказать помощь наследнику престола, Гал взметнулся со своего места, сместился к стулу Арсина, сложил руки в замок, и, проведя захват под грудью, рывком потянул пострадавшего вверх. Печенье пулей вылетело изо рта мужчины, а сам он со свистом втянул воздух.

  - Впредь ешь аккуратней, - без малейших признаков пиетета перед особой королевских кровей строго посоветовал Эсгал. - И лучше вообще не ешь на советах.

  Принц пробормотал слова благодарности, принимая рациональный совет спасителя, и возмущаться не стал, может, предполагал, что суровый воин в ответ на дерзость вполне способен запихнуть выскочившее печенье на прежнее место и сказать, что так и было? А под столом кто-то звучно тявкнул, соглашаясь с дельным советом, потом послышался топоток, и на колени отдышавшегося бедолаги бесцеремонно взобралась маленькая, но очень деловая собачка. На взгляд Эльки более всего походила она на тойтерьера серо-рыжего цвета.

  - Люмми, - Арсин нежно улыбнулся песику, перебирая рукой шелковистую шерстку. - Умничка наш! Пес в прошлый раз в замке орка нашел, который мимо камней сторожевых при штурме в замок проскользнуть исхитрился. Такой лай поднял, что тварь темную вмиг обнаружили и истребили! Он нелюдей страсть как не любит, такой отважный, готов прямо в бой бросаться, перед штурмом запирать приходится, чтоб не убили ненароком.

  - Да здравствует Люмми - победитель орков, - провозгласила Елена, живо представив себе маленькое лохматое чудо, попирающее крохотной лапкой массивное тело врага, и прыснула.

  Похоже защита замка Кондор взрастила мужество не только в сердце домашнего мальчика Арсина, но и в его отважном пушистом друге, а может, и тому и другому это качество было присуще изначально, но не находило своего применения в буднях дворцовой жизни?

  - А чего ты смеешься, - пожал плечами Рэнд, на сей раз не разделяя веселости подруги. - Вон в Регале специально сафанцев, это псы поменьше Люмми будут, держат, чтобы нежить отгонять. Лай у них такой волшебный! Живому, правда, тоже сдохнуть охота, коль пес забрешет, но и на ночных гостей безотказно действует!

  - Специфична частота лая? - задумался вслух Макс над очередной научной проблемой, пока принц принялся допытываться у Лукаса какую магическую помощь он способен оказать на то самое усмотрение, о котором говорил воин, а маг отделывался общими фразами, не желая раскрывать карт. Вот любил мосье сюрпризы для непосвященной публики, к тому же пока и сам не знал, какие именно чары сочтет нужным применить...

  После объявления о решении посланцев богов люди быстро и четко обговорили последние несколько вопросов, касаемо предстоящей обороны, разобрали свои одежды из груды у дверей, и помещение опустело.

  До очередного открытия врат между двумя частями Оргевы, если закономерность, описанная чароплетом, не будет нарушена, оставалось чуть более часа. Принц удалился запирать Люмми да облачаться в защитные доспехи, другие члены совета - командиры небольшого гарнизона - проверять своих солдат и тоже готовиться к штурму. А комендант Вайда, Шавилан, служитель/хранитель Тарин и Лукас с Галом отправились на стены Кондора. Первая показывать, второй помогать или советоваться с коллегой, третий молиться, ну а пара наших друзей изучать обстановку.

Глава 12. О стенах и чарах

  Теперь, когда о штурме и огненных стрелах было известно, наблюдателям стало понятно назначение пирамидок снега, складированных в некоем, близком к шахматному, порядке на внутреннем дворе крепости. Его, вместо столь же дефицитного в горах, как и дерево, песка, оставили для тушения случайных пожаров. По крутой, узкой лестнице, где способен был подняться за раз лишь один человек, повернувшийся боком, пятеро гуськом взошли на стену, опоясывающую периметр Кондора. Ступеньки, между прочим, были вычищены на совесть во избежание бытовых и производственных травм.

  Стена была толстой, навскидку, не менее пяти кирпичей шириной. В пазы между камнями были вставлены толстые брусья и лежали доски платформы, расширяющие пространство, что позволяло защитникам двигаться и сражаться без особого риска вплотную познакомится с жесткими камнями внутреннего двора. Сами доски, как мимоходом отметила Вайда на вопрос об угрозе пожара, во избежание возгорания были пропитаны какой-то зеленой субстанцией.

  Внешний край стены поднимался массивными и частыми высокими зубцами, за которыми могли укрываться защитники, отстреливаясь от нападающих и отстреливая таковых. Горками лежали крупные камни для столь же 'мирных' целей и стояли бочки со стрелами. Несколько воинов как раз поднимали дополнительный опасный груз на противовесе, установленном рядом с узкой лестницей десятком метров дальше. Две башни с бойницами по периметру, глядящими на стену и за нее, могли стать превосходным укрытием для уже виденных компанией арбалетчиков, отстреливающих атакующих из безопасных укрытий даже в том случае, если противник все-таки окажется на внутренней стороне стены.

   Впрочем, с логической точки зрения, таковых врагов просто не должно было быть. Когда Лукас и Гал выглянули наружу, они, а с ними и вся команда, увидели далеко-далеко внизу скалистое запорошенное снегом дно узкой равнины, почти ущелья, с обеих сторон окруженной отвесными скалами. Возможно, в такой местности могли скопиться изрядные груды снега, но по ущелью гулял сильный ветер и сдувал снежинки, не успевшие накрепко уцепиться за камни, в расщелину, протянувшуюся вдоль равнины на всю, сколько хватало глаз длину, буквально от самых стен.

  Словом, имелась крепость - пробка в бутылке безжизненной равнины и отвесные скалы по краям. В таких условиях даже очень ненормальные герои в обход пойти были просто не способны! Мало того, сама стена замка была не просто отвесной, как скалы, она имела специфический обратный наклон для продвинутых скалолазов.

  В дальнем конце ущелистой равнины, напротив крепости, едва заметно дрожал плотный, густой, как молочный суп, туман. Он вздымался вверх ровной белесой стеной, но не делал попыток распространиться или отступить.

  - Там река? - почти удивленно уточнил Гал, показав направление.

  - Нет, это и есть стена-граница, из-за которой приходят твари, скоро увидите сами, - мрачно объяснила женщина-комендант и предложила: - Еще есть время подобрать вам доспехи в замковой оружейной. Полного комплекта на такой рост не обещаю, - глаза коменданта прошлись по фигуре воина одобрительно-оценивающим взглядом торговки, вздумавшей прикупить хорошего петуха, без всякого сексуального подтекста, - но...

  - Нет нужды, если мы сражаемся против темных, у меня будут доспехи, - не без мрачности качнул головой оборотень, вспоминая что-то свое, глубоко личное. - А за арбалетом я успею сходить.

  - Мосье? - Лукас изумленно приподнял бровь.

  - Я все еще меч Дэктуса, маг, - проронил Эсгал, закрывая тему, и принялся забрасывать Вайду четкими вопросами о сути и характере штурмов.

  Хранитель Тарин извлек из-под своей эксклюзивной сутаны модели 'стеганое одеяло' цепочку с маленьким бронзовым щитом и, заведя уже примерно знакомый команде по маленькому рулончику записки ритуальный текст, зашагал вдоль стены. Правда, на этот раз в молитве больший упор делался на крепость и нерушимость брони. Элька глядела на невзрачного мужчинку во все глаза. В такт его шагам и словам вдоль кладки разливалось густое красновато-сиреневое сияние, поначалу яркое, оно слегка притухало по мере отдаления жреца, но не исчезало совсем.

  'Мири, Тарин сейчас крепость молитвой защищает?' - шепотом, будто боялась нарушить ритуал (уж больно сосредоточенным, исполненным сознанием неимоверной важности возложенной миссии было лицо хранителя), уточнила Элька у подруги, как субъекта той же профессии, пусть и работающего по контакту на иное божество.

  Мирей некоторое время молчала, только золотистые глаза жрицы почему-то сверкали все ярче и ярче. Вот брызнули крупные слезы, и эльфийка согнулась в кресле в три погибели. Нет, она не плакала, она просто рыдала от смеха. И несколько минут не могла даже говорить, наконец, сквозь стоны озадаченным членам команды удалось разобрать слова:

  -Крепость.....но не стен..... силы немеряно.... Богом благословлен! Недоучка! О-о-о!...

  - Чего-чего? - нахмурился Рэнд, пытаясь уловить суть шутки-юмора.

  - Он молится о даровании мужской мощи всем, кто сегодня поднимется на защиту стен, - отсмеявшись, поделилась откровением Мирей. Девственность жрицы не мешала ей быть осведомленной в специфических вопросах.

  - Да, 'сделать хотел грозу, а получил козу.....' - прыснула Элька и договорила, не дожидаясь вопросов. - Песенка такая о волшебнике-недоучке, у меня на диске есть. Дам послушать, а пока пересказывать не буду, чтоб впечатление не портить!

  - Н-да, Лукас, вам там с Галом крупно повезло такое мощное божественное благословение ненароком получить! - глумливо захихикал вор. Инкуб Лукас, никогда не нуждавшийся в молитвах и иных средствах для укрепления своих силы, только скривился, а Гал так и вовсе не удостоил насмешника даже взглядом.

  - А вообще-то жаль мужика, ему бы сборник правильных молитв Онтару подкинуть, чтоб о нужных вещах молился, не все ж ему на слух у коллег учится, да и неизвестно еще, правильным ли они его вещам учить будут... Эгей! - девушка аж подпрыгнула, осененная очередной гениальной идеей. - А в 'Дорожном атласе', в разделе религии нельзя книжечку попросить молитвы Онтару показать на родном для Тарина наречии или том, общецерковном, какое он знает?

  - Точно! Мы бы их отксерили, заламинировали, переплели и передали ему! - поддакнул Макс, вскочил и метнулся к столу, зашелестел страницами, воскликнул: - Ур-р-ра! Есть! Я погнал!

  И, не дожидаясь рекомендации и предложений помощи, понесся из комнаты с магической книгой наперевес. То, что плечом в полете он шваркнулся о косяк, даже не замедлило скорости движения парня, увлеченного благим желанием помочь жрецу.

  - Пойду, посмотрю, что у него с рукой, - сочувственно вздохнула Мирей и устремилась за другом.

  Вслед за Тарином к делу защиты замка решил подключиться чароплет Шавилан. Он сдернул с волос низку цветных бисерин, сжал в кулак, поднес к лицу и что-то пошептал едва слышно, только тонкие висячие усики подрагивали, точно у насекомого.

  - Думаю защитный барьер поставить, - поделился информацией с мосье Д'Агаром колоритный маг, закончив первую заклинательную часть. - Если с врагами шаманы опять на штурм пойдут, надолго их это не задержит, но мы могли бы объединить силы...

  - Я обязательно присоединюсь к вашим стараниям несколько позже, коллега, у меня уже есть подходящая задумка, - пообещал Лукас, - я подкреплю барьер своей преградой.

  - Два заклятья лучше одного, - философски заметил Шавилан, доверяя предсказанию крохотных косточек, и двинулся тем же путем, что и жрец.

   Каждые несколько шагов мужчина останавливался, бросал себе под ноги очередную бусинку, давил ее подкованным каблуком, снова что-то шептал в усы и двигался дальше. Воины, постепенно занимающие свои места на стенах, уступали магу дорогу с тем же уважением, что и служителю Онтара.

  - Этот-то все правильно делает или тоже мужское бессилие лечит? А Лукас? - фыркнул Рэнд.

  - Он воздвигает незримый барьер, который встанет у стены в час нужды. Довольно сильный барьер, если не останавливающий, то замедляющий движение врага, - оценил инкуб старания местного представителя касты волшебников, - пожалуй, мне останется только внести в плетение его чар лишь незначительные дополнения... А пока, будьте любезны, мосье Фин, приготовьте мой чемоданчик. Оборудование понадобится весьма скоро.

  Дав деловые инструкции коллеге у зеркала, Лукас проинформировал напарника:

  - Гал, я хочу присмотреться к вратам поближе, - и, получив сдержанный кивок воина, подошел к просвету между зубцами, вскочил на него и сиганул вниз.

  Заклинание избирательной левитации продолжало действовать, поэтому живописной кляксы в красно-зеленых тонах на острых камнях внизу не получилось, зато несколько поначалу изумленно испуганных, а потом и восторженных ахов от аборигенов-наблюдателей любителю эффектных чар перепало. Высунувшись между зубцами, бородатые суровые мужчины с почти детским восторгом наблюдали за тем, как легко, будто воздушный шарик, гигантскими прыжками двигается по равнине странный чужестранец к пелене тумана.

  - Что он собирается делать? - нахмурилась Вайда.

  - Колдовать, - коротко ответил Эсгал и даже расщедрился на дополнительное пояснение для коменданта: - Вернется, расскажет, если надо.

  - Чем мы можем ему помочь? - тут же выпалила вопрос женщина.

  - Не мешать, - закрыл тему воитель и поинтересовался куда более прозаическим вопросом о наведении порядка после боя у стен крепости.

  Оказалось, трупы врагов, чтоб не привлекать птиц-падальщиков и не способствовать ухудшению санитарной обстановки по весне, воины собирали и спихивали в практически бездонную расщелину. Туда же, куда вываливали и весь мусор, копившийся в замке столько, сколько Вайда помнила. Никаких запахов, признаков видимого заполнения 'мусорной ямы' и жалоб от гипотетических ее обитателей пока не поступало.

  Мосье маг за время беседы об отходах достиг пелены тумана, перекрывающей ущелье. Считанные секунды просто смотрел на нее, а потом занялся детальным обследованием загадочных врат. Лукас стянул перчатки и заткнул их за пояс. Изящный привычный жест гибких пальцев подсказал сведущим наблюдателям, что коллега призывает магическое зрение. В течение нескольких минут мужчина стоял у тумана неподвижно, только глаза пробегали вверх, вниз, вправо, влево, наискосок.... 'Любопытно, - почесал бровь исследователь, дернув уголком рта, - а ну-ка!'

  Лукас снова подпрыгнул и завис в полуметре над скалами, изучая незримое плетение преграды. По видимому, он все-таки обнаружил нечто весьма увлекательное, потому что, присвистнул и приложил правую руку к пелене тумана. Удивительно, но пальцы его вовсе не утонули в белой кисее, а легли на нее, как на нечто вполне материальное, плотное и твердое.

  'Любопытно', - еще раз повторил маг, глаза азартно блеснули.

   Мужчина растопырил пальцы весьма странным образом, будто играл в кошачью колыбельку, и ткнул ими в 'туман' снова. На сей раз, рука ушла в марево по запястье, и маг снова замер неподвижно. Прошла минутка, другая, третья, вернулся от магического шкафа Рэнд, обнаруживший драгоценный чемоданчик приятеля, задвинутый за каким-то странным предметом, похожим на две связанные ручками сковородки. Невесомым перышком опустилась в кресло наблюдателя Мирей и, тут же с силой вцепившись в руку подруги, торопливо выпалила:

  - Элька, он застрял, завяз в этой пелене! Защита Ирилии тает! Спаси его!

  Повинуясь душевному порыву, вызванному искренней тревогой эльфийки, хаотическая колдунья, недолго думая, или уж скорее, не думая вовсе, нажала на перстень. Как была, в коротких, чуть ниже колена брючках, топике и легких туфельках, она оказалась перед другом, завязшем, точно бабочка в янтаре в тумане узкой равнины Оргевы. Сугробов снега там, как помним, не было только потому, что сильный ветер сдувал почти все к стенам ущелья, словно сажу в дымовой трубе. И снова не думая, Элька разбежалась и прыгнула на Лукаса, пытаясь тяжестью своего тела и силой инерции вырвать его руку из туманного плена тисков стены. Это сработало! То ли законы физики помогли, то ли магическая энергия хаотической колдуньи, добавленная к магии инкуба, оказалась ловушке не по зубам. Только мужчина дернулся под напором Эльки, его странно побелевшая, будто решившая стать частью тумана, ладонь высвободилась, а уж дальше в действие вступили физические законы. Лукас отлетел от стенки и плюхнулся спиной на припорошенные снегом скалы (видно планида сегодня у него была такая - падать). Елена приземлилась сверху на друга. Остатки воздуха вырвались из груди бедного мосье, он вдохнув снова, откашлялся и произнес:

  - Тысяча благодарностей, мадемуазель, но теперь не будете ли вы любезны подняться? Боюсь, знакомство с острыми камнями стало неожиданностью для моего позвоночника.

  - Ой, прости, Лукас, зато теперь ты точно радуешься тому, что хорошенько оделся в дорогу, - повинилась девушка, сползая со своего живого дивана.

  - Не за что извиняться, дорогая моя, но вам, за неимением подходящего облачения, лучше покинуть Оргеву, - попросил маг, тоже поднимаясь на ноги и начиная отряхиваться.

  Вслед за Элькой, почти сразу же, к магической стене перенесся и Гал. Он тут же скинул длинную куртку и укутал девушку от макушки до пят. Только после этого сурово объявил:

  - Немедленно уходи! И больше не смей тут появляться, слишком опасно!

  - Я сейчас уйду, - почти мирно согласилась Елена, заправляя за ухо выбившуюся из встопорщенного порывами ледяного ветра хвостика светлую прядку. Но тут же, разочаровывая воина, почти обрадовавшегося нежданной уступчивости негодницы, прибавила: - Только, если пойму, что нужна вам здесь, вернусь все равно, можешь ругаться, сколько влезет и даже матом. Непременно вернусь!

  - Надеюсь, такого не случится, - хмуро подытожил Гал, понимая, что сейчас не время и не место для споров. К тому же, Мирей только что успела растолковать воину, глухому к магическим влияниям, ради чего на Оргеве оказалась Элька.

  - Спасибо, здоровская у тебя куртка и пахнет хорошо, как-нибудь непременно попрошу поносить с кожаными штанишками, - улыбнулась проказница, подмигнула мужчине и, сбросив одежду ему на руки, телепортировалась домой. Гал только качнул головой, одеваясь. Ему-то на морозе холодно не было, а после небрежно-шутливых слов Эльки так и вовсе стало слишком жарко. Оборотень тайком потянул носом запах куртки, теперь несший в себе и частицу аромата девушки, и еще раз тихонько вздохнул...

  - Как ты, приятель, как рука? - между тем, встревожено принялся выспрашивать Рэнд, очень берегший свои искусные пальчики, потому и обеспокоившийся судьбой конечности друга, плюхаясь в кресло у зеркала и ставя чемоданчик мосье рядом.

  - Уже все благополучно, но промедли Элька мгновение, вполне мог надолго лишиться возможности владеть конечностью, защиты благой Ирилии уже не хватало, - честно ответил маг, с друзьями в команде он очень редко использовал словесную вязь и полунамеки.

  Лукас одной рукой стряхнул снег, налипший на одежду, вторую, ту самую, что угодила в туман, продолжая при этом держать сжатой в кулак. Той же рукой, что отряхивался, отвел полу куртки и распустил завязки маленького, на вид совершено пустого мешочка, прицепленного тоненькими ремешками к поясу. Впрочем, разве с волшебниками скажешь наверняка? То, что казалось пустым, на самом деле, таковым могло вовсе и не являться. Маг опустил кулак в мешочек, по лицу скользнуло напряженное выражение, и перевел дух, вынимая разжатые пальцы. Завязки на мешочке были мгновенно затянуты. Продолжая медленно сжимать и разжимать пальцы, мужчина заговорил. Гал, видя с каким усилием двигает рукой маг, с бесцеремонной заботливостью взял его руку в свои и начал массировать. Подвижность пальцев для творения колдовства была совершенно необходима!

  - Я угодил в ловушку, - покаялся Лукас, хоть подобное и являлось щелчком по чувствительному самолюбию. - Пелена границы учуяла и решила вобрать мою магию в свою сеть. К счастью, хаотическая сила мадемуазель показалась ей абсолютно несъедобной и нас, хм-м, выплюнули непереваренными. Я рисковал не напрасно. Успел выяснить, что сия завеса очень-очень старое творение чрезвычайно могущественной силы, и теперь склонен согласиться с рассказом чароплета Шавилана об участии богов в ее создании. Таким, как она, со временем становится присуще некое собственное сознание, не разум, нет-нет, но нечто весьма близкое. Граница полна каких-то смутных, непроявленных желаний и ненавидит принуждение. Нечто вынуждает ее приоткрываться. Это весьма неприятно, но она обязана подчиняться тому, что воздействует на завесу с другой стороны. Этот некто, к счастью, не владеет всей положенной силой, способной открыть до конца и оставить ворота распахнутыми настежь. Нам непременно надо выяснить кто и как делает это, а так же, что именно является ключом. Как только пелена истает в очередной раз, я кое-что предприму. Прошу, мой чемоданчик, мосье Фин! - закончил рассказ маг и кивком поблагодарил Гала за вернувшую подвижность руку. - И, мосье Эсгал, прежде, чем я начну работу, позвольте один вопрос. По соображениям магического толка, ради предстоящего исследования, я не смогу укрыть защитой весь замок. Соблаговолите определить, какую именно часть стены здешний гарнизон при вашей поддержке сможет защищать наиболее эффективно.

  - От той башни, до этой, - указующий перст воина четко обозначил цель и не менее коротко мотивировал: - Платформы крепкие, зубцы широкие, бойницы в башнях, людей в достатке! Ты можешь гарантировать защиту остальной части стены, выходящей в ущелье?

  - Премного благодарен. Не только стены, всей крепости, я создам купол над большей частью замка Кондор. Это заклятье, наложенное раз, не требует подпитки энергии, является замкнутым контуром, который практически невозможно разрушить, - принял к сведению слова коллеги и дал справку инкуб. На самом деле заклятье считалось не разрушаемым, но, как успел убедиться Лукас за свою долгую жизнь, то что считается, вовсе не является таковым со стопроцентной гарантией, в любом правиле найдутся исключения.

  Гал ответил суховатым кивком и перенесся на стену замка. Рэнд переправил приятелю его безразмерный (во всяком случае, так иногда казалось друзьям) кожаный чемоданчик и Лукас защелкал замочками.

  Отключив заклинание, обеспечивающее двустороннюю слышимость коллегам на задании, Елена, все это время задумчиво морщившая лоб, попросила:

  - Мири, глянь, чего у меня с ногой, чего-то болит зараза. Наколола что ли сильно?...

  Девушка приподняла стопу, и Рэнд, все еще стоявший у зеркала после передачи чемоданчика, не удержался от тревожного присвиста:

  - Как же ты так ухитрилась, подружка!?

  Туфелька Эльки была располосована посередине будто ножом, а вместе с кожей подошвы досталось и пятке хозяйки. Кровь отчетливо пятнала голубой носочек. Холод Оргевы замедлил процесс, но в тепле дома живительная влага потекла быстрее...

  - Ну что я могу сказать? Просто повезло! Похоже, у Лукаса сегодня по расписанию падения, а у меня - день донора, эх, жаль Ильдавура под рукой нет, столько продукта зря пропадает, и даже почетный значок и проездной никто не даст, - беспечно пожала плечами девушка, пока над раной, без лишних причитаний, деловито хлопотала эльфийская жрица, взывая к помощи своей милосердной богини. Та, видно уже привыкшая к бесконечным заботам о непутевой подруге своих драгоценных Очей, неизменно откликалась на зов.

  Между тем, Лукас взялся за колдовство всерьез. Чемоданчик был раскрыт и мосье почти нырнул внутрь, добывая необходимые атрибуты.

  На дне каменисто-снежного ущелья появился сначала маленький раскладной столик, точь-в-точь такой конструкции, какие в мирах урбанизированных народ берет с собой на пикник. У Елены тоже как-то такой имелся! На этот столик мужчина нагреб между камнями и водрузил жалкую кучку снега, полил голубой жидкостью из маленькой бутылочки, подождал, чтобы впиталась и занялся... лепкой. Возился он несколько минут, усердно стараясь придать голубой кучке некоторое сходство не с конечным продуктом жизнедеятельности голубого пони, а с пернатым. Бедное создание вышло таким толстеньким и кособоким с короткими крылышками, непропорционально длинным клювом, жалкой тоненькой шейкой и дыркой на спинке, что Рэнд фыркнул, а Элька живо вспомнила занятие с глиной в детском саду. Когда-то у нее получалось что-то похожее и умиление сии шедевральные творения вызвали лишь у любимой бабушки. Пятка уже совсем не болела, вымыв ее в минералке все тем же многострадальным носочком, вернее, его не измазанной в крови частью, девушка так и осталась сидеть наполовину босиком, чтобы не пропустить самого интересного. А грязную тряпочку зашвырнула пока под кресло.

  - В музей скульптур точно не возьмут, - трезво оценил снежный 'шедевр' Фин.

  - А если в зал абстракций или примитивизма? - предположила Элька.

  - Я и не претендую, - машинально огрызнулся Лукас, снова слазил в чемоданчик, достал из него маленькую жемчужину и вставил в клювик 'монстра', затем осторожно отцепил с пояса мешочек, и, не распуская ремешков, засунул его в тельце снежной птицы, после чего аккуратно залепил дырочку. Приосанившись, маг продекламировал:

  Ана каниин теклэс
  Десла рич то тоилэс
  Сес ма вокси воилэр
  Форс иваи ин волэр

  Поскольку Элька слушала внимательно и очень хотела понять, что именно происходит, то магия, основанная на эмоциях, охотно отозвалась на просьбу хозяйки. Перевод опять прозвучал синхронными корявенькими стишками:

  Нет препятствий на пути,
  В поиск ты стрелой лети!
  Стань ты голосом моим,
  Сила пусть тебя манит.

  Всякий раз, когда маг 'шарманил', используя заклинания-стихотворения, Елена задавалась вопросом, почему же она слышит такие бездарные вирши. Дело ли в том, что у нее самой напрочь отсутствует дар стихосложения или его нет и у мосье Д'Агара, но тот все равно сочиняет, потому что таковы требования магического искусства. Правда, задавалась девушка этим вопросом молча и лично для себя, не рискуя даже обсуждать с друзьями, чтобы не обидеть самолюбивого инкуба. Знала по опыту, стоившему ей одного хорошего приятеля, насколько болезненно подчас реагируют сочинители на критику своих гениальных виршей.

  Тем паче, какими бы глупыми стишками не пользовался Лукас, в пику литературным достоинствам, эффективность их всегда оказывалась несомненной. Вот и сейчас странное создание встрепенулось, разбрасывая крохотные снежинки, и превратилось во вполне приличную, даже элегантную белоснежную птаху с голубыми, как та жидкость, которой поливали снег, глазками, лапками и хохолком. Волшебная птичка вспорхнула со стола, сделала несколько пробных взмахов крыльями в сторону пелены врат, зависла у самой границы, а потом, кажется, повинуясь мысленной команде Лукаса, вернулась назад и уселась у него на плече.

  - Тот, та или то, что открывает врата, находится по ту сторону тумана, - мосье довольно улыбнулся, когда магический эксперимент подтвердил его умозаключения и сведения, полученные при ментальном контакте с чуждой сущностью границы. - Что ж, подождем, а теперь самое время заняться защитой замка!

  Лукас сложил оборудование и нажал на перстень. Маг перенесся на тот участок стены, опоясывающей замок, где стоял Гал. Воин уже успел посетить оружейную рядом с домашним тренировочным залом и прихватить арбалет с 'патронами'. Кажется, этот был из стреляющих на большое расстояние и пружиной для фиксации болта, позволяющей стрелять под любым углом и в любом направлении. Мужчина как раз показывал коменданту Вайде, интересующимся стражникам и жрецу Онтара, как укладывается болт в желоб и коротко описывал несомненные технически достоинства оружия. Может быть, был рад пообщаться с коллегами, а может, просто отвлекал ожидающих атаки воинов от неизбежного мандража. Принц Арсин, на сей раз без отважной собачки, но во вполне приличных легких доспехах и теплой одежде, рассчитанных на защиту не только от врагов, но и от холода тоже, был на стене. Вид сохранял спокойный, только уголок глаза у молодого человека едва заметно подергивался.

  - Ваше высочество, я хотел бы просить Вас об одолжении, - с места в карьер начал Лукас.

  Принц нехотя отвлекся от замечательной смертоубийственной игрушки для настоящих мужчин и в некотором недоумении глянул на мага со странной птицей на плече. Что-то раньше у него никаких зверушек не было.

  - Чтобы сотворить надежную защиту для крепости Кондор мне понадобится использовать макет, что стоит в Зале Совета. Даруете ли вы мне свое великодушное разрешение? Обещаю, никакого вреда сооружению принесено не будет!

  - Конечно, ради Кондора делайте все, что нужно, только зала уже затворена, надо взять клю....

  - Не стоит, ваше высочество, я использую магию, - коротко улыбнулся мосье, нажал на перстень и исчез со стены, чтобы возникнуть в закрытом зале, где в менее усиленном режиме едва заметно 'тлели' жаровики.

  Вслед за тем, маг подошел к столу, положил чемоданчик рядом с макетом из точно такого же для соблюдения закона подобия, серого камня, из какого была сложена крепость. Привычно щелкнули блестящие замочки, и из недр колдовского ящика появилось нечто невзрачно серое. На взгляд Эльки в руках у друга оказалась самая натуральная серая, задрипанная дерюжка из тех, какими мыли пол уборщицы в школе и каковые по мере использования превращались из серых в серо-коричневые от вечной мастики. Даже Рэнд удивленно хмыкнул: 'Помню, наши нищие во что-то понаряднее рядились!'

  Маг взял этот неприглядный предмет самыми кончиками пальцев (брезговал или того требовал процесс осталось неясным), встряхнул над столом, дерюжка явно увеличились в размерах. Лукас покосился на макет, примеряясь, и встряхнул тряпку еще раз, снова произошло увеличение периметра материала. А потом чуть театральным жестом неисправимого позера мосье накинул дерюжку на модель крепости. Вся она оказалась скрыта под тканью, лишнюю 'кутюрье' аккуратно подвернул по краю, только что булавочками не заколол. После этих странных действий мужчина из чемоданчика вытащил ножницы. Вполне обычные, маленькие ножнички, лишь чуть крупнее маникюрных, и вырезал в дерюжке горизонтальную полосочку такой длины и ширины, чтобы оказалась открыта та часть миниатюрного замка, параметры и координаты которой обозначил несколькими минутами ранее Эсгал.

  - Лиэ протэ солидэ! - промолвил Лукас и звучно хлопнул в ладоши.

  Ничего внешне эффектного, подсознательно ожидаемого зрителями, не произошло, однако, маг удовлетворенно кивнул, упаковал ножницы назад в футляр, снова закрыл замочки и переправил чемоданчик Рэнду, чем ясно продемонстрировал завершение всех возможных приготовлений волшебного характера к штурму.

Глава 13. Штурм и разведка

  Лукас вернулся на стену, правда, в первые ряды отважных воинов, рассредоточившихся по периметру за зубцами стены и на платформах, не полез, предпочтя оказаться чуть в стороне от эпицентра будущих бурных событий. Да и шпаги на поясе у мага сегодня не было, чем он ясно демонстрировал специфику своей деятельности. Принимать участие в махаче и прицельной стрельбе мосье не собирался. Для этого у команды существовал более подготовленный специалист, чей авторитет, судя по уважительному, если не сказать благоговейному отношению оргевцев, уже сомнению не подвергался. А ведь воин успел показать только свой арбалет! До каких высот взлетит уважение к Галу после демонстрации благословенного меча в ближнем бою, мог бы просчитать разве что Макс, не будь он занят cотворением молитвенника Онтару.

  Словом, Лукас встал несколько в стороне от зоны предполагаемого боя, у стены башни. Чуть помедлив, к коллеге присоединился местный чароплет. Где-то в глубине крепости звучно бухнул колокол. Народ на стене застыл в напряжении.

  'Сейчас начнется!' - шепнул одними губами Шавилан и дернул себя за косичку, не для колдовства, скорее от нервного напряжения и защелкал суставами пальцев. Туманная пелена, казавшаяся до поры недвижимой, как гигантская монолитная глыба, заколыхалась, чуть посветлела как раз напротив узкой полоски равнины и в нее выплеснулась яростно беснующаяся орда.

  Нет, войском это море орущих, искаженных яростью и животной злобой созданий никто бы не назвал. Завывали и скалились оборотни, на глазах обрастая разномастными шкурами волков, медведей, тигров. Ревели серые и бурые гигантские тролли и здоровенные коричневые огры, выли крупные оливковые орки, хохотали мелкие черные гоблины, ухали сизые морочники, то сжимаясь до размера ребенка, то вырастая с великана. Капала слюна, возбужденно раздувались ноздри плоских носов и топорщились лопоухие или острые уши, густо заросшие шерстью, таращились налитые кровью глаза. Непрерывно тошнотворно выли рога и ритмично били барабаны с какими-то пестрыми кусками не то меха, не то волос по краям. Присмотревшись получше, Элька решила, что на музыкальные инструменты пошла чья-то кожа, но ей совершенно не хотелось узнать, кому так повезло обессмертить свое имя. Сжимая в руках, лапах, когтях самое разномастное оружие: мечи, сабли, палаши, молоты, топоры, секиры, копья, луки, пращи эта безумная, пестро вооруженная масса катилась к крепостным стенам.

  Столь же громкий шум Елена Сергеевна Белозерова слышала лишь раз в жизни. Это был первый и последний ее урок музыки в период школьной практики. Если на остальных уроках маленькие монстрики еще сдерживали себя, то на музыке, где они, при попустительстве добряка учителя привыкли стоять на головах, детки отрывались по полной программе и смена педагога этого рефлекса изменить не могла.

  - Лукас, с ними что-то не так, - содрогнувшись всем телом от мощного эмоционального заряда атакующих, прошептала жрица-эмпатка, отвлекая Эльку от воспоминаний и сравнительного анализа звукового ряда. (Все-таки, кажется, здешняя орда была потише школьников и вопила 'Костры' более музыкально.)

  - Что именно из всего этого хаоса кажется вам неправильным, Мирей? - несколько недоверчиво бросил быстрый вопрос маг.

  - Их ярость и жажда крови, присущая изначально, подпитывается кем-то или чем-то до ярого безумия, - пояснила эльфийка, прижимая ладони к вискам. Даже здесь, по другую сторону зеркала ей было тяжело выносить такие эманации.

  - Может, их просто упоили перед штурмом до полусмерти? Вот как фальшиво песни орут! - с ехидцей предположил Рэнд, невольно поеживаясь при виде буйнопомешанной толпы, на пути коей ему совершенно не хотелось оказаться. Все-таки хорошо, что он не напросился в Оргеву третьим!

  - Я постараюсь все проверить, - благодарно кивнул жрице Лукас, снял наколдованную птицу с плеча и подбросил ее в воздух.

  - Воробышка жалко, не зашибут ее эти оглашенные? - озадачилась Элька, когда пернатое устремилось к подступающей орде.

  - Это создание неуязвимо для физического оружия, - с мимолетной гордой улыбкой пояснил маг.

  А армия вторжения тем временем приблизилась на расстояние выстрела. Из крепости по команде звучного голоса Вайды и последовавшего за ним сигнала рожка грянул слаженный залп, выкосивший или подранивший (тролля или огра уложить даже несколькими стрелами было не так-то просто) первые ряды врагов. Но вал нападавших лишь разразился еще более яростными воплями и ответил стрелами, камнями и огненными шарами. Залп был неслаженным, но оттого, пожалуй, должен был бы стать еще более губительным.

  Держащие оборону воины не могли точно рассчитать окончания атаки, поэтому, ведя ответный огонь, им приходилось быть вдвойне осторожными, тогда как одержимый безумной жаждой крови противник ничуть не заботился о сохранности своих жизней. К счастью сработала охранная магия Лукаса и щит Шавилана. Все снаряды, не попавшие в участок, вне защитного купола бессильно упали под стены крепости, будто наткнулись на вещественную преграду. Те же, что угодили в просвет купола, были замедлены защитой чароплета и даже самый неуклюжий воин успел подумать, почесаться, посмотреть по сторонам и увернуться. К попавшим на внутренний двор огненным шарам тут же заспешили люди из укрытий и принялись забрасывать снаряды лопатами с приготовленным снегом.

  Успокоившись на счет действенности защиты, Лукас все свое внимание сосредоточил на птице. Невидимый для врагов посланник всего за пару минут преодолел расстояние до открытых врат и нырнул в полупрозрачную дымку. Птичка вынырнула по ту сторону тумана. Зеркало, среагировав на желание команды и отделенную от мага частицу силы, организовало еще один экран наблюдений за колдовским разведчиком. Пернатое оказалось в узкой скалистой равнине, мало чем отличающейся от той ее части, что находилась на стороне людей, разве что была чуток пошире и позаснеженее. Снег, скалы, даже замок точь-в-точь копия Кондора, только цвет камня темно-темно-серый, почти черный. Но прежде, чем лететь к жилью, птичка развернулась к вратам и полыхнула голубыми глазками, сканируя местность.

  - Вы, несомненно, правы, Мирей, перед вратами арка заклятья берсерка, - хмыкнул маг и прищелкнул пальцами. - Плетение не моей школы, но вполне узнаваемо! А ну-ка!

  Дрессированная птичка встрепетнула крылышками, взмыла чуть выше, раскрыла клювик пошире, будто собиралась взять ноту фа и схлопнула его, как хороший бульдог челюсти. Что-то тенькнуло. Будто оборвалась натянутая тетива. Ор, яростные крики, рев, рык и песни толпы, докатившейся уже до самых стен замка стали тише, но совсем не умолкли, кто бы ни управлял толпой монстров, он, как и говорила Мирей, лишь разжег уже горящий костер до пожара.

  А милая маленькая птичка-диверсантка снова энергично заработала крылышками, направляясь в сторону темного замка. Крошке не было никакого дела до бродящих в округе вооруженных монстров. Она видела цель, верила в себя и не замечала препятствий! Ворота этого замка, в противовес планировке людского, находились со стороны границы и были демонстративно распахнуты. Или властелин крепости был абсолютно уверен в своей неуязвимости, или не ждал нападения 'человеков'. Крылатая нахалка без зазрения совести перепорхнула через стену и устремилась к главной башне. Нырнула в крохотное вентиляционное оконце и пробралась внутрь.

  В ярко освещенной гроздьями магических шаров громадной зале на первом этаже, которую люди из-за холода не использовали по причине дефицита отопительных устройств, за громадным столом шумно пировали все те же орки, тролли, гоблины... Вот только оружие, украшения и наряды на них были поярче, чем у штурмующих замок собратьев. (Впрочем, было б удивительно, окажись наоборот. Эльке еще не встречался мир, где начальство одевалось бы беднее подчиненных, нарочитую скромность каких-нибудь религиозных орденов, в расчет, разумеется, брать не стоило. Ибо эта скромность была той же самой показухой наизнанку!).

  У дальней стены громадной залы, на полукруглом подиуме стояло роскошное высокое кресло, почти трон, с алыми подушками, в котором сидел...

  - Ой, Лестат! - пораженно выдохнула Элька.

  ....Сидел разряженный в кружева, кожу и бархат - наряд явно импортный - блондинистый вампирчик: обладатель самой надменной в этом сезоне мины, кучи кудряшек и щупленькой конституции, которую не могли скрыть ни пышные кружева, ни кудряшки. Мужчина действительно чем-то неуловимо смахивал на Тома Круза в гриме для фильма 'Интервью с вампиром'. Только если обаяние актера выплескивалось через экран, этот клыкастый красавчик, несмотря на всю симпатию, питаемую Еленой к вампирам, вызывал невольную брезгливую неприязнь. Было в нем что-то такое, как в червивом яблоке. Вроде и приятно на вид, а червоточина на боку имеется и сразу понятно, что внутри гнильца или что похуже.

  Зато персонаж рядом с мальчиком явно вышел из какой-то крупнобюджетной фэнтези-ленты. Это был огромный, поперек себя шире, татуированный с головы до пят гоблин, увешанный кучей всевозможных побрякушек, кусочков меха, камушков, перышек и иных предметов явно ритуального или магического толка. Запас его сногсшибательной 'бижутерии' был почти так же велик, как у Шавилана, зато куда богаче. Кроме того, этот экземпляр мага отличался совершенной лысиной, отполированной до оливкового блеска.

  Птица, невидимая врагам, преодолев какую-то зеленую паутину, кажется, это были сторожевые или глушащие чары, подобралась поближе к 'трону'. Вампирчик сидел, забросив одну ногу на подлокотник кресла и поигрывал кубком. Поглядывая с тщательно нарисованным благосклонным одобрением на пирующую публику, он с капризным нетерпением как раз уточнял у своего собеседника:

  - Ты уверен, что на сей раз все получится?

  - Мой лорд Бэркруд, я смог придать нашим воинам ярость несокрушимую, но достанет ли ее, чтоб разгромить жалких людишек сегодня за тот краткий срок, что открытию врат отведен, или нам понадобится еще день-другой, как могу я поклясться? - прогудел гоблин, задумчиво скребя подбородок и перебирая многочисленные украшения на нагрудной цепи.

  - Ты же знаешь, у нас нет 'день-другой'! Тот ключ, что мне удалось выклянчить у Архи, как знак расположения с обещанием хранить под сердцем вместе со знаком консорта, и второй, который ты, жрец, взял на алтаре в Храме Темной Праматери, раскрывают лишь эти врата на три часа два дня кряду в луну! - прошипел рассерженный вампир, сохраняя на лице приклеенный оскал-улыбку.

  'Ага! - отметил Рэнд, - вот мы и нашли нашего нарушителя договора.'

  - И пока Праматерь отсутствует, мы должны покорить земли людей или будем наказаны за глупость! - продолжал, не ведая о том, что его несравненная персона привлекла самое пристальное внимание посланцев Совета Богов, вампир. - Отступать поздно, Герат, мы по самые клыки влипли в эту заварушку! Если ОНА вернется раньше, на меня-то позлится и перестанет, я умею смягчать сердце нашей черной богини, а вот ты точно заплатишь головой и причиндалами, кожа на барабаны пойдет.... Драные демоны, ну почему у той проклятой крепости врата выходят на другую сторону! Как было бы просто с твоими чарами-тараном, как мы рассчитывали.... А теперь остается лишь полагаться на этих тупых ублюдков - вождей совета, улыбаться им и обещать сокровища, земли и рабов-людишек! Надеяться, что твое заклятье власти на знаке консорта удержит их от бунта, - рука вампира легла на грудь, лаская что-то скрытое кружевом, - и обещать, что сегодня или завтра весь мир будет у их ног и отступать! Отступать каждый раз, когда крепость не удается взять, пока открыты врата, чтобы Архи ничего не почуяла! Я должен получить эти земли! Должен! Если войско присягнет мне, как правителю новых земель, Архи уже не сможет достать их через пелену! Но нам нужен замок, как первая победа!...

  Некоторое время Лукас и компания внимательно слушали хвастовство, проклятия, обещания, угрозы и сетования мелкого словоохотливого не в меру хлыща (хвастовство преобладало). Но как только мосье понял, что он услыхал достаточно для прояснения ситуации, то прищелкнул пальцами, переходя к следующему этапу программы.

  Птичка, тихо сидевшая вверху на лепнине стены, вспорхнула с насеста и подлетела к трону и распахнула клювик.

  - О, она сейчас отрастит зубы, загрызет его и отберет ключи? - восхищенно предположила фантазерка-Элька, впечатленная перекусыванием заклинаний у туманных врат.

  - Все не так просто, мадемуазель, - не без сожаления вздохнул маг, вдохновленный полетом оригинальной мысли девушки.

  Из раскрытого ротика волшебного создания донесся высокий и неожиданно мощный чистый звук, похожий за звук камертона, ширившийся и отдающийся от стен, пола, потолка. Он мгновенно привлек внимание пирующих и 'гостеприимного хозяина'. Птичка прокричала трижды и троекратно увеличилась в размерах, засияла, распространяя голубой свет, словно маленькая звезда. Колдун-гоблин попытался залепить в птичку каким-то зеленым светящимся шаром, но снаряд, долетев до посланницы, впитался в ее сияющее тело без остатка, не причиняя видимого урона. А потом птица заговорила, и голос ее не был голосом Лукаса, звучал он торжественно и сильно:

  - Консорт Бэркруд! Ты, поправший древнейший божественный договор Праматери Архадарги и Щитоносца Онтара, почто отворил ты врата, коим надлежит быть закрытыми навеки? Лишь мелочная жажда власти движет тобой и зависть, но не забота о торжестве Архадаргона! Остановись, пока не поздно! Смири гордыню, о закрытии врат разговор поведи с людьми, пока с молитвой к Онтару они не обратились, прося суда и защиты!

  - Поведу, - оскалившись, рыкнул вампир, выпятил кружевное жабо и расхохотался, закончив: - Как только летучая мышь на кривом форвлаке в полдень приедет!

  Его хохот подхватили пирующие, принимая слова консорта за понятную им шутку.

  - Уговор! Ты сказал и был услышан! Жди послов! - звучно прокричала птица и исчезла, картинка зала в зеркале угасла.

  'Сдается мне, этот клыкастый паренек имел в виду 'никогда', когда говорил о мышах и форвлаках, - проронил с хулиганской ухмылкой Рэнд. Прищелкнув пальцами. - Ему невдомек, что кое у кого дома живут метаморфы и дрессированные летучие мыши, не боящиеся света!'

  'Местный аналог присказки 'когда рак на горе свиснет?', - предположила Элька, собралась было продолжать ехидную беседу о том, как просчитался самоуверенный вампир, но раскрыла рот и заголосила почище птицы: - Лукас! Защита замка! Ты ее снял? Зачем?...

  Пока маг развлекался с 'радиоуправляемой' крылатой шпионкой, темная орда подступила практически к самым стенам и начала штурм. Да, не окажись у врагов своих магов, и теперь пытаться взять крепость было бы чистым самоубийством. Однако, таковые имелись. Остановившись на безопасном расстоянии, шаманы ударили в барабаны из кожи сородичей и завели какой-то речитатив, сплетая сеть заклятья. От земли до вершины стен крепости возникли довольно узкие (на пару пассажиров в ширину) призрачные подобия лестниц. Только этого и дожидаясь, нападающие, пусть и лишенные магической ярости, но в достаточной мере раззадоренные обещаниями вождей и горячкой боя, ринулись на приступ. Часть лестниц уперлась в наколдованную Лукасом стену, и штурмовикам пришлось разворачивать оглобли, но пара шаманских 'эскалаторов' сработала в нужном направлении.

  Вот тогда-то компания божьих помощников заодно с оргевцами наглядно поняла, почему Гал отказался от доспехов и скинул на двор перед боем теплую одежду. При достаточном приближении врага, относящегося к классу темных народов, вокруг тела воителя вспыхнул золотисто-розовый свет. Из него соткались поначалу призрачные, а потом и вполне осязаемые легкие латы. Меч засиял чернью и серебром, 'переходя в рабочий режим'. Воин вступил в бой. Нет, слово вступил было слишком медленным для описания того, кто казался летящей тенью, неотвратимой, смертоносной и вездесущей. Его одного, конечно, на тот участок стены, что отмерен был для нападения орды рамками защитной магии Лукаса, все равно оказалось бы мало, но при поддержке грамотно расставленных бойцов линия обороны получилась впечатляющая, если не сказать, непреодолимая. А почему не сказать? Именно, так и скажем! Враги ложились как спелые колосья, Гал буквально сметал их со стены на головы штурмующих. Энтузиазм нападающих, не подогреваемый чарами, при столь смертоносной обороне, делавшей штурм почти стопроцентным самоубийством мало-помалу начал слабеть. Зато защитники Кондора совсем воспаряли духом! Уже слышались веселые голоса, люди начали выводить какую-то боевую песню...

  Но тут что-то разладилось в четкой схеме обороны! Гуще и сильнее полетели стрелы гоблинов и орков, а так же камни со стороны троллей, очередная шаманская лестница, нацеленная на прежде неодолимый участок стены, пусть и не без труда, все-таки прошила его.

  Забеспокоились созерцавшие штурм со стороны коллеги у зеркала. Вернее, как оказалось, забеспокоилась лишь одна Элька, потому что Мирей тихо и незаметно слиняла от зеркала к шкафу со своими медикаментами и закрылась створкой, что-то там перебирая и перепроверяя. Кажется, решила устроить полномасштабную ревизию всех своих запасов. Макс все еще миловался с ксероксом, ламинатором и иными приборами - чудом маги-технологий - на другом этаже, а Рэнд старательно пялился на затухающую часть экрана, транслирующую птичку так, словно она была первой и единственной любовью всей его непутевой воровской жизни. Разбираться в столь странном поведении коллег Елене, заворожено глазеющей на первую в своей жизни натуральную батальную сцену штурма с Галом великим и неповторимым в главной роли, было некогда, она просто завопила, поднимая тревогу.

  - Невозможно! - нахмурился мосье, но тут же проследив траекторию полета очередного камня, едва не оборвавшего карьеру великолепного мосье Д'Агара во цвете лет, прошипел уже нечто гораздо менее цензурное и исчез со стены.

  Маг оказался в зале совета. И он там был не один. Рядом со столом стояли ведро с водой, поднос с собранными грязными кубками, швабра и пожилая суровая тетка в серо-черном одеянии. Бурча под нос:

  - Совсем распоясались, уже на стол всякую дрянь ложат, так и вещь дорогую попортить недолго, - тетушка упрямо стаскивала серую заколдованную дерюжку с макета крепости.

  - Мадам, что вы делаете?! - завопил негодующий Лукас, воздевая руки. Поднять их на женщину, даже такую, он все равно не мог, слишком хорошо был воспитан!

  - Это не я, не я, милорд, - торопливо кланяясь, забормотала уборщица, последним резким движением сдернув магическую пелену, - тут таково и было, но сейчас я эту дрянь выкину и крепость чистой тряпицей оботру! Лучше прежнего будет!

  - О Клайд и Эйран! - в сердцах топнул ногой маг и вернулся назад на стену. Вероятно, испорченное ретивой теткой заклятье восстановлению не поддавалось. Почесав бровь, Лукас торопливо вытянул из кармана куртки нечто более всего на взгляд неподготовленных коллег похожее на серый кубик и крикнул, приставив ко рту свободную ладонь. Почему-то голос мага легко перекрыл весь царящий вокруг грохот, лязг стали и ор:

  - Мосье Гал, моя защита нарушена, у Вас уже есть пленник? Я могу изгнать врагов?

  - Да! - коротко рявкнул в ответ 'несколько занятый' мужчина, которого атакующие надеялись взять числом. Пока безуспешно, если не считать успехом свою гибель от легендарного меча не менее легендарного в определенных краях Рассветного Убийцы.

  - Помощь? - столь же коротко предложил Шавилан, чары которого прогибались под атакой шаманов и доживали последние мгновения.

  - Нет, заклятье готово, - мотнул головой мосье и, перегнувшись через стену, быстро швырнул кубик вниз, вопя: 'Хорэ триэ!'

  Шмяканья о камни за общим шумом никто не расслышал, зато потом началось нечто странное. Из-за стен полилось едва уловимое бледно-желтое свечение и куда более мощный, все нарастающий и нарастающий странный зудящий звук. Эта нота, вызывающая ассоциации со скребущим по стеклу когтем и бормашиной старинной закалки, все длилась и длилась. Элька даже взялась рукой за челюсть, так заломило зубы, но на атакующих сия 'дивная музыка' произвела куда более мощное впечатление.

  На мордах, лицах, физиономиях разномастных выходцев из-за туманной пелены отразился дикий, первобытный, нерассуждающий ужас. А потом они ринулись прочь, отбрасывая оружие, расталкивая и топча своих собратьев, стремясь убраться подальше от источника звука и крепости Кондор. Орда неслась к вратам, которые теперь виделись околдованным врагам единственным шансом на спасение, неслась, оставляя на своем пути затоптанных в панике соратников, холодное железо, луки и кучи....дерьма, вылившегося из расслабленных неодолимым ужасом кишечников. Лишь груды тел у стен крепости, мусора и теплых экскрементов среди камней и снега, распространяющих на морозном воздухе ни с чем несравнимый 'аромат' свидетельствовали о недавнем вторжении. Вой разбитого 'яйца' затихал очень постепенно...

  - А они не вернутся? - полушепотом поинтересовался Шавилан, с исследовательским интересом созерцая последствия применения чар.

  - Если туман-сторож снаружи всколыхнуть значительным движением не от, а к замку, не выждав пару часов, снова завоет. Впрочем, ваше беспокойство, коллега, - пустое, раньше наши противники от тряски конечностей избавиться будут не в силах, - позволил себе мстительную улыбочку инкуб и едва заметно поморщился от долетевшего из-за стен дуновения мощного аромата.

Глава 14. О пленниках, изнанке магии и пацифизме

  Эпидемия ужаса не затронула только тех врагов, что уже находились на стенах и атаковали защитников. Но уцелевших штурмовиков была лишь горстка, поняв, что остались одни, враги изготовились драться с отчаяньем загнанной в угол крысы до последнего. Но Гал, воин - ужас и истребитель темных народов, - неожиданно придержал свой благословенный Дэктусом меч и грозно рыкнул:

  - Сдавайтесь и уцелеете!

  - Да чтоб я поверил человеку! - показал свободной рукой странный, но вероятно очень неприличный жест здоровенный орк, оскалив клыки.

  - А кто сказал, что тебе обещает человек? - гаркнул Гал, на этот раз пользуясь волшебным свойством пряжки-переводчика, делавшей понятной его речь лишь тому, к кому он обращался. Зеленые глаза с вертикальными зрачками, превосходно видные в шлеме благословенных доспехов без забрала, ярко блеснули.

  Орк всмотрелся в лицо грозного мужчины, скосил взгляд за стену, на опустевшее ущелье, что-то решая для себя, объявил:

  - Я твой пленник! - и разжал пальцы.

  Кривой меч и широкий нож лязгнули о камни. Следуя примеру соотечественника, начали сдаваться в плен и остальные члены темного воинства. Причем каждый из них повторял слово в слово странную фразу орка. Защитники крепости, конечно, не отказались бы всадить стрелу из арбалета или клинок в беспомощных врагов, но авторитет Гала оказался силен. Даже принц Арсин, показавший себя в схватке пусть и не великолепным, но отнюдь не плохим бойцом и вовсе не трусом, прячущимся за спины солдат, осмелился высказать лишь вопрос, вместо открытого негодования:

  - Зачем они нам?

  - Пленники - это информация и козырь в переговорах, - кратко перечислил Эсгал, вкладывая совершенно чистый меч, к которому не приставала скверна, в ножны. - Найдете, где их разместить до следующего открытия врат?

  - Я б им просто глотки перерезала, но раз нужно... Подвалы в центральной башне, - усмехнулась 'добрая женщина' комендант Вайда, пальцем указав направление. - Засовы там крепкие, двери из черного дуба, даже троллю не высадить, а тут всего лишь орки да гоблины. Только народу, чтоб их туда отволочь, да сторожить, надо набрать.

   - Они сдались, достаточно пары стражей, чтобы довести до места, - с легким удивлением возразил оборотень.

  - А если нападут? - изумился хранитель Тарин, вместе с воинами орудовавший на стенах мечом и даже умудрившийся чудом уцелеть, вопреки печальной статистике участи своих предшественников. Элька особым знатоком в фехтовании все еще не была, но на ее взгляд, привычный к тому, как танцевал с клинком Лукас и какие кренделя выделывал Фин на тренировках, священник орудовал оружием на редкость неумело, поэтому его невредимое состояние иначе, чем чудом именовать было нельзя.

  - Они сдались, - повторил несколько удивленно Гал, понимания на лицах окружающих не увидел и, едва заметно нахмурившись, снизошел до детального объяснения: - Они очень редко сдаются, но если объявляют себя пленниками, то слово держат, это не люди.

  - Вас отведут в тюрьму, завтра я решу, как поступить, - оповестил мужчина своих персональных пленников. Те приняли его слова как должное и, конвоируемые несколькими людьми, отряженными Вайдой, начали спуск во двор крепости, не делая попыток сопротивления, не возмущаясь, не задавая лишних вопросов.

  - А ведь мы сегодня не просто отбились, мы победили! - почти задумчиво прошептал принц Арсин и одарил воина, а заодно и подошедшего мага - посланцев Совета Богов - почти влюбленным взором. - Вы и впрямь помогли! Воистину, сами боги, и Онтар Шитоносец направили вас в крепость Кондор в час великой нужды! Но что будет завтра, вы снова будете биться вместе с нами?

  Никто, даже раненые, не спускался со стены, ожидая столь важного ответа от могущественных спасителей, явившихся из ниоткуда и способных, наверное, так же внезапно исчезнуть в никуда.

  - Завтрашнее открытие врат, полагаю, начнется не боем, а переговорами с консортом Бэркрудом, являющимся непосредственным инициатором вторжения на земли людского союза Эркайса, ваше высочество, - эдак небрежно промолвил маг, делясь ценной информацией, добытой в столь сжатые сроки в столь напряженных условиях. - А дальше... давайте пока не будем заглядывать так далеко. Нам еще предстоит побеседовать с информатором, раздобытым мосье Эсгалом.

  Последний одобрительно кивнул, нагнулся и вытащил за какой-то ремень амуниции повисшего (а может, подвешенного специально) на брусе настила огромного татуированного гоблина в кожаных доспехах с нашитыми на них бляшками. Гоблин, благодаря здоровенному зеленому синяку на виске, временно пребывал в стране беспамятных и ни о чем не волновался.

  - О, это и есть наш пленник? - полюбопытствовал Лукас, принимавший от людей похвалы своему гениальному колдовству.

  - Да, воин-шаман, судя по татуировкам, из совета вождей племен, он должен кое-что знать. Такие, как он, чуют ложь в других и сами говорят лишь правду, если решают говорить. Очнется через десяток минут, если в чувство не приводить, - оценил состояние добычи запасливый воитель. Доспехи уже успели исчезнуть с его тела, показывая, что угроза боя миновала и жаждущей кровопролития нечисти в радиусе действия меча не имеется. Повесив жертву на плечо, Эсгал легко спрыгнул со стены во двор и почти заботливо положил ценную добычу у стены.

  - Кстати, Гал, а почему на Алторане в Луговине Эда ты доспехами не сверкал? Хрялки и мордодралы ведь тоже натуральная нечисть! - мимоходом спросил Рэнд, кажется, только для того, чтобы чем-то занять голову и язык. Чего-то веселый парень был бледноват или даже сероват и дергался так, будто на него подействовали отголоски лукасовой магии прямо через зеркало.

  - Не натуральная. Те твари были сном Темного, не живыми, - коротко пояснил воин, задним числом уже обдумывавший проблему несработавших лат и пришедший к верному выводу после нескольких часов мучительных терзаний на тему своей неполноценности, то есть недостойности и грехопадения.

  - Ага, стало быть, против кошмаров у тебя защиты, кроме меча, нет, - хмыкнул Рэнд.

  - С кошмарами бьются не мечом и доспехами, а сердцем и разумом, мой друг, - задумчиво вставил Лукас, участвуя в разговоре благодаря зеркальным чарам и волшебству перстней, несмотря на то, что все еще находился на стене, рядом с принцем и чароплетом.

  - Ну, твоя магия там тоже неплохо помогает, - пожал плечами вор.

  - А что есть магия, как не сочетание сих двух первооснов? - философски возразил инкуб, на мгновение становясь не изысканным насмешником, знатоком тонких искусств и дамских сердец, а меланхоличным философом. Улыбка, скользнувшая по губам красавца, не имела ничего общего с соблазнением, она была исполнена мудрого знания и легкой печали.

  - Я должна осмотреть всех раненых, - не в тему беседы, но, руководствуясь более неотложными нуждами, оповестила общество Мирей. Девушка появилась из недр шкафа с лекарской сумкой наперевес и накинутым поверх платья плотным зимним плащом.

   Не дожидаясь ничьих разрешений и согласований, она намеревалась отправиться в Крондор, туда, куда звало ее служение Ирилии. В такие минуты жрица становилась решительнее любого командира армии и горе было тому скудоумному, кто осмелился бы встать у нее на пути. Лукас едва успел выдать оргевцам короткую традиционную предупредительную речь перед прибытием эльфийки. Мирей появилась во внутреннем дворе замка, рядом с лестницей наверх, неподалеку от воина и обратилась к Вайде, спускающейся со стены, чтобы проверить, как обстоят дела внизу:

  - Я целительница, где лучше всего осматривать нуждающихся в помощи?

  - В первой казарме, - рассудила комендант, во все глаза разглядывая диво-дивное - красавицу эльфийку - великую редкость в оргевских краях. А в захолустной крепости и вовсе никогда невиданную. Вайда махнула рукой в нужную сторону. - Мы там лазарет устроили. Жаровик и все, что можно, нашим лекарем Мерисом уже приготовлено. Все, кому надо, сейчас туда подтянутся. Я провожу!

  - Спасибо, - кивнула жрица и деловито зашагала к казармам. Легкие сапожки, подбитые мехом, едва касались камней. Проходя мимо Гала, Мирей приостановилась. Отводя взгляд, она смущенно попросила, коснувшись плеча воина кончиками пальцев: - Умойся, пожалуйста, ты весь в крови...

  Гал чуть сдвинул брови, зачерпнул горсть снега и провел по лицу. Горсть стала насыщенно розовой. Воин схватил снег в две горсти и принялся энергично тереть кожу, смывая кровь врагов, забрызгавшую его весьма щедро. Тем временем Лукас, обыкновенно почти маниакально-брезгливый Лукас, продолжал с самым самодовольным видом созерцать результаты действия 'панической сирены', соответственно зеркало отражало умывающегося Гала и вид на стену после боя.

  А тут на плечо мага приземлилась, вновь обретая видимость, волшебная птица-шпионка, вернувшаяся с опасного спецзадания. Скосив на нее взгляд, Лукас шепнул одними губами: 'Трэж вигэр!' и поднял руку. Бело голубая птица-вестник перепорхнула на ладонь и истаяла так, будто снег, из которого ее вылепил маг, испарился, не оставив после себя ни капли воды, только маленькую жемчужинку. Ту самую, которую творец вложил в ее клювик изначально.

   -Птичку жалко! Красивая была! - мимоходом пожалела Элька.

  - Она не была живым и разумным созданием, мадемуазель, - мимоходом объяснил Лукас и спрятал драгоценный перл-первооснову в кармашек для будущих чар, как раз тогда, когда в зал совещаний вбежал довольный Макс, размахивая толстой, нет, совсем даже не брошюркой, а книгой:

  - Вот! Полный сборник молитв!

  Взгляд технаря упал на зеркало, парень побледнел и с трудом сглотнул подкативший к горлу ком.

  - Максик, ты чего? - удивилась Элька, отвлекаясь от 'телевизора', и попыталась догадаться: - Ты крови боишься? Да? Тогда не смотри туда, не надо!

  - А ты чего, не боишься? - пока Макс, следуя ценным указаниям подруги, старательно отводил остекленевший взгляд, подкинул вопросик вор. Он подсунул парню бокал с любимой газировкой, конфету и между делом освободил его ослабевшие пальцы от молитвенника. Сам Рэнд тоже пока не рисковал пристально вглядываться в зеркало. - То, что Гал там, на стенке творил - зрелище не для девичьих глаз.

  - Почему? - так искренне удивилась Елена, что Фин чуть не поперхнулся от удивления. Даже у мага выгнулась самым немыслимым образом бровь, а сам виновник 'художественного вида' на стену замка Крондор на мгновение прекратил яростно тереть зарозовевшее лицо снегом. - Я же не там, рядышком ошивалась. Через зеркало же, это все равно, что кино смотреть. А фильмов мне каких только не приходилось видеть! Галово представление даже на ужастик или триллер не тянет, так, сцена из исторического блокбастера. Красиво смотрелось!

  - Красиво-о... - только и смог пораженно протянуть вор, пусть и не бывший пацифистом, но до таких высот кровожадности, чтоб любоваться битвой, как картиной в музее, он никогда не поднимался.

  - Ну да, - беспечно пожала плечами Элька и прибавила с проказливым смешком. - Гал так пластично двигается, меч сияет, а доспехи эти посверкивающие розовенькие, гламурненькие, вообще супер!

  Неизвестно как уж браслетка-переводчик адаптировала слово 'гламурненько', а только воин перестал умываться столь усердно, будто хотел протереть кожу до дыр, и едва слышно насмешливо фыркнул. В общем-то, именно этого и добивалась девушка.

  Фин подошел к зеркалу и переправил молитвенник Лукасу со словами:

  - На-ка, от нашего Макса тамошнему жрецу подарочек!

  На руки мосье плюхнулся тяжеленный том заламинированной для пущей сохранности бумаги, скрепленной пластиковыми кольцами. Стремясь поскорее избавиться от столь щедрого подношения, Лукас поискал взглядом не успевшего убраться со стены хранителя, тот все поглядывал на туманные врата, дожидаясь мига закрытия, и позвал:

  - Служитель Тарин, ваше усердие в служении Онтару произвело на нас благоприятное впечатление. Не соблаговолите ли принять скромный дар?

  Жрец подошел к Лукасу и был немедленно осчастливлен единственным в своем роде сборником молитв. Наморщив лоб, молодой мужчина несколько секунд непонимающе смотрел на книгу, потом прочел название, раскрыл и, буквально захлебнувшись восторгом, благоговейно прошептал:

  - Откуда? Откуда у Вас 'КНИГА ПОТЕРЯННЫХ МОЛИТВ'?

  Хранитель опустился на колени, прижимая к себе максово творение, как долгожданное дитя, и глаза его сияли счастливым почти безумным светом. Лукас немного смутился и поспешил уточнить:

  - Потерянных? Что вы имеете в виду?

  - В Главном Храме Онтара издревле хранилась книга всех молитв Сияющему, с нее учили гимны жрецы, но в давние времена, почти сразу после сотворения стены, случился страшный пожар, уничтоживший книгу, осталось лишь то, что было в памяти служителей. Мы молились о возвращении реликвии, но Сияющий, вероятно, разгневался за небрежение и не внял.

  - А может, он их сам наизусть не помнил, а запасного экземпляра книжицы не имел? - схохмил Рэнд, припоминая с какими только божественными казусами посланцам не приходилось иметь дело.

  - Рукописи не горят! - гордо процитировала умилившаяся сценой Элька.

   Маг украдкой подмигнул подруге и повторил понравившуюся фразу жрецу, прибавив уже от себя:

  - Ничто не исчезает бесследно. Ныне молитвы снова с вами по милости Сил, мой друг!

  - Да! Да! Да! - подтвердил Тарин, почти подскакивая на ноги, точно очень плоский каучуковый мячик в нелепой обертке.

  Было совершенно очевидно, что служителю Онтара не терпится уединиться где-нибудь в укромном месте с книгой молитв и читать-читать-читать, а может быть, и учить-учить-учить, на тот случай, если снова приключится какое-нибудь стихийное возгорание и под рукой не окажется спасителей с драгоценной святыней. Что он и не замедлил сделать. Впрочем, благой порыв жреца был спустя несколько мгновений уравновешен совершенно прозаическим стремлением воинов гарнизона спуститься по внешней стороне вниз и посмотреть, не найдется ли там, в куче трупов врагов, сброшенных со стен, каких-нибудь стоящих трофеев, окупающих тяжкий труд доблестных защитников. По перекинутой веревочной лестнице довольно быстро, несмотря на амуницию и одежду, отягчающую тела, полезла парочка самых прытких мужчин. И буквально через минуту снизу раздался невозможно удивленный крик:

  - Эй, братцы, а эти-то твари внизу, живехоньки! Да еще и целы-невредимы, будто и не рубились с нами! Дрыхнут они!

  Шавилан, Лукас, принц Арсин и все воины, что еще оставались на стене, ринулись к краю и перегнулись вниз, пытаясь получить визуальное подтверждение словам разведки. Прихватив принца и чароплета, изнывающих от любопытства, мосье с помощью перстня перенесся к подножию стены.

  - А мы, оказывается, пацифисты! Нет, я знала, конечно, что мы пацифисты, но чтоб настолько... - ошарашено протянула Элька, машинально подергав себя за хвостик светлых волос.

  Теперь все происходящее у крепости Кондор и впрямь стало походить на съемки крупнобюджетного блокбастера, где актеры - злейшие враги в кадре - яростно рубят друг друга на куски, чтобы после съемок смыть красную краску, переодеться и отправиться вместе выпить по кружке пивка. Лукас был озадачен ничуть не меньше оргевцев, ибо никаких мер к такой отеческой заботе о нападавших не предпринимал. Призвав магическое зрение, мосье принялся изучать загадочный феномен под выжидательное и крайне недоуменное сопение окружающих.

  Наконец, маг почесал бровь и пораженно констатировал, картинно разведя руками:

  - Уникальный случай! Столь сложного наложения и переплетения чар не выдумать нарочно и не повторить дважды. Молитва служителя Тарина об укреплении мощи телесной, заклинание замедления чароплета Шавилана, распавшаяся изнанка моего оборонного заклятья и заклятье ужаса, изгнавшее врагов, слились в мощнейшее заклятье целительного сна. Все те, кто при штурме стены был сброшен вниз и оказался ранен в ущелье, были притянуты и попали под его действие. Они до сих пор пребывают в стабильном коконе чар.

  'Как ты там, говорила, Элька, 'сделать хотел грозу?' - невинно переспросил Рэнд. - Да, я все больше хочу послушать ту песенку, мы кристалл с этой записью Лукасу подарим!'

  Мосье лишь улыбнулся краем рта, показывая, что понял иронию.

  - Они тоже заложники? - почти с надеждой уточнил принц у работника Совета Богов типовую принадлежность спящих.

  Одно дело ненавидеть орду, пытающуюся взять приступом крепость на земле твоих предков и зарубить тебя, и совсем другое вот так взять и перерезать глотки беззащитным людям... Нет, конечно, монстрам, поправшим древний договор... Но все-таки. Молодой принц запутался в собственных ощущениях стойкой ненависти, начавших давать сбой несколькими минутами раньше, еще тогда, когда великий воин Эсгал сказал, что слову орка можно верить безоговорочно.

  - Разумеется, мосье, - подтвердил Лукас, снимая груз с совести некровожадного наследника престола. - Заклятье зациклено само на себя и пока мы не оборвем нить, будет действовать. Полагаю, можно оставить наших заложников под стенами замка живым хм... щитом. Ни обогревать, ни кормить их не понадобится.

  - Да тут ведь и наши сыскаться должны! Я сам видел, как Карсин через стену рухнул, что ж, он тоже живехонек? - запоздало сообразил один из несостоявшихся мародеров, обратившись душой к более добродетельным стремлениям.

  Арсин с надеждой взглянул на магов, переадресовывая животрепещущий вопрос.

  - Конечно, - обнадежил людей мосье Д'Агар, изучая сморенных целительным сном разномастных бойцов. - Чары не различают расы, любой, попавший под их действие, ныне здоров и пребывает в мире сновидений.

  - Возможно ли и всех раненных воинов Кондора спустить сюда ради исцеления? - проявляя заботу о гарнизоне, предложил принц.

  - Не стоит испытывать крепость чар, вторжением в их поле. Наша целительница Мирей окажет нуждающимся всю необходимую помощь, Что до бойцов, пребывающих во власти заклятия, завтра они вернутся в крепость! - заключил маг, и людям осталось удовлетвориться этими обещаниями.

  Так все и было решено, а надеявшимся на немедленную поживу воинам пришлось удовольствоваться обещанием выкупа за пленников и вернуться в замок. Как раз туда, где во внутреннем дворе вот-вот должен был прийти в себя элитный пленник Гала, поименованный воином-шаманом.

Глава 15. Допросы и молитвы

  Пары минут как раз хватило Лукасу и Шавилану на разглядывание татуировок беспамятного гоблина. С превеликим эстетическим интересом чароплет изучал нательные художества. Кажется, у вислоусого мага даже чесались руки раздеть гоблина и поглядеть, как он раскрашен под доспехами и одеждой. Враги врагами, но искусство татуажа мужчина ценить умел. Принц же просто нетерпеливо притоптывал у колоритной туши.

  Против воли и Элька увлеклась созерцанием очень рослого гоблина. Волосы его были связаны в конский хвост на затылке, а остальную часть обритой головы покрывали татуировки. Как иная красотка украшениями, воин-шаман обвешался кучей фенечек среди коих имелись колоритное ожерелье из косточек и клыков на широкой груди и масса прочих занимательных вещиц, за каждую из которых модницы Элькиного мира передрались бы в сувенирном магазине. Вот гоблин, наконец, очнулся и разлепил веки только для того, чтобы упереться грудью в кинжал воителя и суровый взгляд. Категоричное объявление: 'Ты - мой пленник,' - последовало сразу.

  - Будешь пытать? - деловито спросил гоблин, плавно присаживаясь на холодном камне двора, как на мягком диване.

  Казалось, он не испытывает никаких неудобств и совершенно не чувствует холода и ни капельки не волнуется о происходящем и собственной участи. Что это было: колоссальное самообладание, тренированность организма или хорошая мина при плохой игре, Элька сказать не смогла бы, но невольно восхитилась спокойной выдержкой пленника.

  - Если все расскажешь, не тронем, - вместо Гала, хлопнув ладонью по бедру, хрипло хохотнула присоединившаяся к компании Вайда. Женщина только что вернулась от казарм, куда провожала целительницу. Дама заметно повеселела со времени утреннего совета и решила проявить к пленнику неслыханное великодушие, а может, просто врала в лицо врагу.

  - Буду или сойдемся в поединке до смерти, - серьезно пообещал в свою очередь воин, не подав вида, что слышал неуместные слова коменданта.

  - Поединок - это хорошо! Ты славно бьешься! - растянул пухлые губы в довольной улыбке пленник. - Спрашивай!

  - Кто открывает врата? - начал без предисловий Гал.

  - Консорт Бэркруд, - выплюнул имя гоблин и скривился так, что сразу становилось понятно даже не знакомому с мимическими гримасами этой расы, собеседник питает к вышеназванному типу самую нежную привязанность.

  - Он не пользуется популярностью, - вкрадчиво заметил Лукас, ловивший и более тонкие реакции собеседников. - Почему же вы следуете за ним?

  - Ответь, - коротко велел Эсгал, соблюдая какие-то ритуальные правила ведения допроса.

  - Черная Праматерь Архадарга оставила его на престоле, прежде, чем удалиться на время, и вручила ключ от врат в знак милости, вожди повинуются ему, - энергично почесал плечи гоблин, что, по-видимому, означало пожатие.

  - И она велела следовать за Бэркрудом через туманную границу? - испытующе уточнил маг.

  - Нет, - хрюкнул приплюснутым носом гоблин и, прищурившись, в свою очередь спросил: - Ты гнешь к тому, что консорт самовольно повел нас к вратам, обещая земли мягких человечков и их богатства и на то не было воли Праматери?

  - Мы располагаем убедительными доказательствами, послушай. Вам, принц и комендант Вайда, полагаю, тоже будет небезынтересно, - довольно улыбнулся мосье Д'Агар. Прочий народ, окруживший кольцом всех названных, Лукас к прослушиванию не приглашал, но и гнать тоже не стал, чем больше свидетелей подлости, тем труднее заткнуть каждому рот.

  Маг сделал из пальцев сложную фигуру (не фигу) над крупным изумрудом перстня. Тот таинственно замерцал, приковывая взгляды заинтригованной публики, а потом активизировалось заклинание, сохранившее весь тайный разговор, состоявшийся между консортом и его приближенным, очевидцем которого стала волшебная птица. Недолгий, но, как оказалось, весьма содержательный разговор, заложивший все честолюбивые планы Бэркруда с потрохами обеим сторонам конфликта.

  - Так я и знал, клятый вампиришка! Никогда не доверял племени кровососов! Чуял ведь, что юлит и не договаривает, гнусное порождение болот! Заклятье власти! - рыкнул воин-шаман. Руки его метнулись к поясу, где раньше висели парные клинки, не найдя оружия, сжались в кулаки, а глаза бешено завращались в глазницах.

  - По-видимому, ваша Праматерь так же не желала отворения врат и войны, - глубокомысленно покивал Лукас, и тут же, почти в унисон с его словами, со стороны Храма, откуда нынче утром начинали свое знакомство с Оргевой члены команды, донесся зычный глас и.о. служителя Тарина: - Я нашел! - и топот сапог по двору.

  - Что именно, Служитель Тарин? - с легким призвуком раздражения в голосе осведомился принц Арсин, слушавший затаив дыхание весь разговор с гоблином и трансляцию откровений вампира. Он сейчас был похож на человека, которого в ключевой момент просмотра триллера просят срочно сходить выбросить мусор.

  - Молитву-призыв Сияющему! - выпалил запыхавшийся жрец. Бежал он от замкового святилища до стены недолго, но, по-видимому, столь сильно волновался, что едва мог говорить, его грудь буквально ходила ходуном и вовсе не от короткой пробежки. И ни великолепной ушанки, ни безрукавки надеть не сподобился. - В той книге, что передал мне чароплет Лукас! На ее страницах есть молитва, которую надлежит огласить, коль будет нарушен древний договор невмешательства и открыты врата. Тогда Онтар Сияющий снизойдет с небес на землю Оргевы, чтобы биться с клятвопреступницей Архадаргой до победы! - в знак доказательства своих слов жрец ткнул под нос его высочеству открытый на нужной странице том. - Вот, она на староэнтарийском, как и все тексты десятого изначального канона, но я хорошо знаю наречие, перепутать не мог!

  -Упс! Ну ты им и удружил, Максик! - прокомментировала Элька, как нельзя более подходящим глупым американским междометием, - похоже, консорт по уши в том самом продукте, что и все за стенами с этой стороны.

  - Согласен, подружка, - ухмыльнулся Рэнд, и весельчаки ударили по рукам.

  - Но ведь Праматерь может даже не знать о начатой войне, - растерянно заметил Макс, не ожидавший от своего доброго дела столь далекоидущих последствий. Отксерил пару листиков и вот вам поединок богов! Таких причин армагеддона во Вселенной еще не бывало, но ведь все когда-нибудь случается в первый раз.

  - Н-да, незадача, - цокнул языком вор, - интересно, как это ей консорт объяснять будет? Простите, Праматерь, я нарушил древний договор, потому что захотел поиграть в войну с человечками за твоей спиной и оттяпать кусок землицы в личное владение?

  - Если будет, кому объяснять, бой богов это не шутка! - оставив шутливый тон, нахмурилась девушка, трезво оценивая события. - В мифологии моего мира считается, что такие поединки случаются как раз перед концом света, наверное, земля не выдерживает бурных выяснений отношений божеств. Им-то как нечего делать, подрались, пошумели, новый какой-нибудь пакт о ненападении заключили, а что при этом катаклизмов куча и почти весь народ выкосит - мелочь, снова расплодятся.

  Никто из участников зазеркальной дискуссии отключать звук, транслируемый в Оргеву, и не подумал. И, едва отзвучали последние слова Эльки, там во дворе замка Крондор повисла звенящая тишина. Люди, от принца со жрецом до простого воина, и гоблин, - все поняли, что по вине зарвавшегося консорта вместе оказались в том самом известном ароматном продукте. И в их общих интересах придумать что-нибудь, чтобы как можно скорее из этой ситуации выбраться с наименьшими потерями. Даже Тарин, поначалу буквально горевший идеей о молитве Онтару, приутих. Жрец был истовым верующим, но дураком не был, и мог согласиться с выводами незримых собеседников. Сияющий почитался паствой, как великий и могущественный бог, но отнюдь не мягкий, уступчивый и кроткий. Напротив, его вспыльчивость воспевалась в гимнах наравне с силой.

  - Надо отобрать у вампира те ключи, - не столько вынес решение, сколько констатировал Гал., думая сейчас о том, что уж если он, воитель Дэктуса, смог устроить 'армагеддец' стольким мирам, то пара богов для одной Оргевы способна учинить нечто куда более жуткое.

  - Постараемся, мосье, - согласился Лукас, уже обдумывая пути и технику изъятия. - Как очевидно из речи Бэркруда, ключи постоянно находятся при консорте, значит, они должны быть при нем и во время завтрашних переговоров. Но как завладеть предметами магическими, что доверены богом и взяты жрецом с алтаря, я должен буду поразмыслить.

  - Переговоры? Но ведь в условиях он говорил про форвлака и летучую мышь, - растерянно пробормотал принц Арсин, озабоченность нарисовалась и на морде гоблина. Как и говорил Эсгал, его пленник умел различать правду и ложь, потому всерьез заволновался о личном и общественном будущем.

  - О, на этот счет не волнуйтесь, у нас есть способ выполнить те условия, что консорт счел удачной шуткой, - ироническая улыбка промелькнула на губах инкуба. - осталось только посоветоваться кое с кем сведущим по поводу изъятия ключей. Если ваши вожди узнают об обмане и заклятье власти будет развеяно, они не станут просить Праматерь открыть врата и продолжить сражение? - обратился маг с главным вопросом к гоблину.

  Могучий пленник вновь почесал свои плечи и раздумчиво сказал:

  - Если Бэркруд выставит себя дурнем, лишенным милости Архадарги, а все, кто пошли за ним тоже, то нет, не должны, коль узнают, что битву богов наши свары земные повлечь могут. Одно дело добрая драка, веселящая кровь, другое - всеобщая гибель....

  - Вот нам и цель переговоров, - резюмировал маг и отступил, давая понять, что закончил допрос, скорее оказавшийся похожим на беседу двух разных, но неглупых мужчин.

  - Будем биться клинками или без оружия? - спросил гоблин у Гала, уловив, что пора разговоров прошла.

  - А тебе не жаль? Такой умный мужик, этот зелененький, ушки забавные, его обязательно убивать? - огорчилась Элька, пресытившаяся на сегодня кровавыми зрелищами, несмотря на все свои заявления про исторические блокбастеры.

  - Я обещал, - обронил воин, но в его голосе тоже явственно слышался привкус горечи. Сегодня Гал ненадолго вновь вернулся к тем кошмарным временам, когда темные народы знали его под именем Рассветного Убийцы, и это возвращение оказалось для мужчины неприятным. Брызги крови, слетающие с меча, ему нравились теперь куда меньше капель росы, оседающих на теле, если мчишься по утреннему лугу в шкуре леопарда.

  - Ты обещал, что будешь биться до смерти, как я понимаю, - охотно подтвердила Элька и 'коварно' уточнила, - но разве время и место поединка оговаривались?

  - Нет... но... - нахмурился воин, все еще не понимая, куда гнет девушка, зато к экспрессивной речи незримой собеседницы начал с интересом прислушиваться воин-шаман, очаровавший хаотическую колдунью размахом ушей.

  - Что 'но'? - сердито фыркнула Элька, шлепнув ладошками по подлокотникам кресла. - Пускай сейчас посидит вместе с другими пленниками. Завтра мы все уладим, ворота вновь закроем, пусть зелененький возвращается в свои земли и живет, как прежде. А где-нибудь....э-э-э, не знаю, сколько там точно на Оргеве живут гоблины, лет через пятьсот, перед смертным часом, он призовет тебя на бой, тогда и 'сойдетесь в поединке до смерти', - внесла рациональное предложение Элька. - Неужто Лукас такого амулетика сигнального не сделает?

  - Если проблема только в этом, то у меня есть заготовки, - охотно подтвердил маг.

  - Я хочу заключить такой договор, - обратился Гал к своему пленнику. Голос воина был суров, но в глазах отчетливо теплился огонек надежды, почти просьбы: 'соглашайся!'.

  Гоблин подумал, соблюдая видимость приличий, и в ответ протянул особым образом согнутую руку. Эсгал точно так же изогнул свою, ладони сплелись в странном пожатии, скрепляющем новые условия. Лукас порылся в кармашках куртки, хранящих кучу всевозможных приспособлений и предметов, наверное, лишь чуть меньшую, чем волшебный чемоданчик, и достал тускло-черный клык на цепочке. После кратких инструкций, оказалось, чтобы эта колоритная вещь, органично вписывающаяся в ансамбль одежды гоблина, сработала в качестве сигнального маячка, Галу стоило лишь плюнуть на нее сейчас, а носителю предмета - потом, для вызова соперника, бросить ее в огонь.

  Гоблин повесил клык на грудь и обратился в пространство:

  - Хэй, ты, умная женщина, хочешь стать моей третьей женой?

  - Ой, ни разу в жизни меня еще замуж не звали, и никогда не думала, что первым гоблин позовет! - растрогалась хаотическая колдунья, чуть слезинку с глаз не смахнула. - А что так быстро? Ты ведь даже не видел меня?

  - Ночью темно, голос красивый, ты умная, - перечислил свои логичные доводы зеленый абориген Онтара под громовые раскаты хохота.

  Смеялись все и по ту сторону зеркала и по эту, избавляясь от долгого напряжения нервного дня, от страхов, горячки боя и тревог за будущее. Улыбнулся даже Гал и задумчиво пошутил (или не пошутил, кто их воинов разберет):

  - Тебе еще днем ее терпеть придется...

  - Спасибо, но я пока замуж вообще не хочу, - вежливо поблагодарила колоритного жениха Елена.

  - Надумаешь, приходи, - великодушно разрешил гоблин под очередной взрыв громового хохота. Но на него не отреагировал, может, счел такую реакцию проявлением радости за его колоритную персону со стороны варваров-людей, чем-то вроде аплодисментов.

  - Обязательно! - пообещала Элька, твердо убежденная в том, что какие бы странные идеи не забредали в ее голову, такой не возникнет точно.

  Благополучно разрешив вопрос с последним пленником, коего отправили в башню в сопровождении одного воина исключительно с целью указания дороги и отключения визгунов, попадавшихся на пути следования, Лукас и Гал засобирались домой. Разумеется, они клятвенно пообещали вернуться завтра незадолго до открытия врат. Мирей, оказав всю возможную помощь, как людям, так и пострадавшим иных рас, помещенным под стражу, присоединилась к друзьям.

  - Тогда на прощанье, за наш сегодняшний и грядущий успех, позвольте предложить вам гиракского вина - лучшего не сыскать на Оргеве! - воодушевленно воскликнул принц, снимая с пояса фляжку, и почему-то попросил: - Шавилан!?

  - Сию минуту, ваше высочество, - охотно отозвался чароплет и дернул с косицы очередную бусину голубовато-прозрачного цвета, пробормотал под нос и пошевелил пальцами, на груде не пригодившихся при обороне камней возник поднос с небольшими прозрачными рюмочками по числу людей, 'приглашенных к столу'. Простых воинов, разумеется, в расчет никто не брал. Поить каждого, так никакой фляжки не хватит, бочку выкатывать придется!

  Во время допроса Вайда о чем-то напряженно думала, покусывая нижнюю губу, а тут вдруг сорвалась с места, первой подхватила волшебный поднос и принесла его принцу. Несколько удивленный такой нетипичной услужливостью Арсин открутил крышку и аккуратно разлил тягучее густо-рубиновое вино. Женщина обнесла принца, Тарина, Шавилана, Мирей, последним подала бокальчики посланцам Совета Богов -спасителям отечества - мужеского пола, взяла оставшийся себе. Принц несколько мгновений подумал, выбирая тост, и решительно провозгласил, желая не смерти врагам и не победы, но кое-чего куда более значимого:

  - За мир и процветание Оргевы!

  Гал одобрительно кивнул. Все выпили. Эльфийка пригубила из своего бокальчика и неожиданно обратилась к коменданту замка, сурово нахмурив тонкие брови:

  - Напрасно, у тебя ничего не получится. - Глаза жрицы сверкали гневным золотом расплавленной магмы. Очень редко Мирей злилась по-настоящему и коллеги совершенно не привыкли видеть ее такой.

  - О чем вы, мадемуазель? - не понял Лукас причины такого обращения.

  - Она знает о чем, - серьезно и почему-то очень сердито отозвалась Мирей, вернула бокальчик на поднос и нажала на перстень, исчезая без обычных милых слов.

  Одарив покрасневшую до свекольного оттенка Вайду недоуменными взглядами, маг и воин вежливо простились с оргевцами и тоже вернулись домой, где Рэнд и Элька на два изнывающих от любопытства голоса требовали от эльфийки ответа: чем это таким непотребно-возмутительным ее умудрилась разгневать комендантша, не сказавшая и пары слов. Макс не приставал только в силу природной стеснительности, но глаза сверкали столь же неистовым интересом.

  - Она пыталась приворожить Лукаса и Гала, - неохотно призналась Мирей.

  Вроде бы такого рода тайны ей следовало оставить при себе, но уж слишком сильно было возмущение жрицы, подпитываемое негодованием богини. (Ирилия давно считала членов команды чем-то вроде семьи своей любимицы.)

  - Обоих? Экая темпераментная особа, а по виду и не скажешь! Куда ей столько и когда она только успела втрескаться в них за несколько-то часов? - удивилась непосредственная Элька.

  - Чего, мужиков в замке мало? Нет, наши, конечно, лучше, но не настолько же, чтобы так рисковать или настолько? - задумался Рэнд, впившись демонстративно пытливым взглядом в друзей. Сейчас он здорово напоминал ту жену из анекдота, хвалившую любовницу мужа на светском рауте.

  - Не из-за любви, чтобы они наверняка остались помогать, - пояснила Мирей, кажется, мотив действий возмутил жрицу еще больше, чем сам поступок.

  - А почему у этой находчивой бабы ничего не вышло? - заинтересовался Фин. - Зелье что ль выдохлось или твоя Ирилия помогла?

  - Ирилия предупредила, - спокойно согласилась жрица, постоянно пребывающая на прямой линии связи с богиней, - но Лукас-инкуб, он сам есть живое воплощение приворота, а Гал... - теплая улыбка осветила лицо эльфийки, сделав его похожим на иконописный лик, - того, кто защищен пламенем истинной любви, ложная не одолеет.

  Лукас, освобождаясь от теплой одежды, отвесил Мирей признательный поклон. А заодно скинул маскировочные чары. Начинал кланяться человек-шатен, а закончил огненно-рыжий инкуб с маленькими рожками - истинное воплощение искушения. Самодовольная улыбка мелькнула на губах его.

  - Что у тебя с ногой? - вместо стеснения от очередного обнажения его столь долго и тщательно скрываемых чувств, строго уточнил Гал у Эльки. Та до сих пор сидела в одном носке.

  - А? - увлеченная происходящим зрительница глянула вниз на босую ногу, стоящую рядом со второй, облаченной по всей форме в носочек и туфельку. Только сейчас девушка вспомнила про полученное при спасении Лукаса увечье. - Ерунда, на камнях рассадила, все уже зажило. Зато я думаю, это нам может здорово пригодиться!

  - Элька, спасибо за то, что спасла меня, - инкубская улыбочка на красивом лице мага сменилась серьезным, странно-ласковым выражением.

  - Всегда, пожалуйста! - подмигнула Элька другу, и он залихватски подмигнул ей в ответ.

  - Что и как нам может пригодиться? - устало переспросил воин охочую до проказ негодницу, ожидая очередной сумасшедшей, но небесполезной идеи. Только поэтому и не пресек разговор на корню. Какими бы нелепыми или сумасбродными не казались предложения на трезвый и безукоризненно логичный взгляд Эсгала, очень часто именно они, эти сумасшедшие предложения Эльки, являлись самыми полезными. Великую загадку этого феномена мужчина постичь так и не сумел, но решил для себя, что где-то во Вселенной кому-то очень нравится подсмеиваться над выкрутасами хаотической колдуньи и оставлять его - скептика - в дураках. Может быть, Силам или самому Творцу?

  - Ну, это та самая тайна, о которой я сегодня утром говорить не хотела, - хитро улыбнулась девушка, весело пошевелив пальчиками на босой ножке, - потому что на тебя обиделась, но ради дела придется расколоться прямо здесь и сейчас! Внимайте, друзья! Оказывается, моя кровь для вампиров - жуткий кайф, они от одного ее запаха дуреют, а вкус так и вовсе с ума сводит. Нам же что надо? Показать, какой этот консорт болван, и если он только почует, он всякий контроль потеряет....

  - Ильдавур пил твою кровь? Отвечай?! - не проорал, скорее с каким гортанным рыком тихо потребовал откровенности Гал, подхватывая Эльку из кресла как пушинку и встряхивая ее. Таким разгневанным команда его давно, пожалуй, с Алторанских пор, не видела и просто растерялась, не зная, что делать и как успокоить разбушевавшегося мужчину. Физические меры воздействия к нему в силу разных весовых категорий были неприменимы, а магически усмирить того, кто разрушает заклятья, было столь же непросто.

  - Нет, - пискнула полупридушенной мышью Елена и продолжила. - Он мне палец лечил, я в ресторане о бокал порезалась. Вот он и растолковал мне, что к чему, да я и сама видела, как он закаменел...

  Гал подчеркнуто аккуратно положил Эльку в кресло и быстрым шагом вышел из комнаты.

  - Опять обиделся? - растеряно поинтересовалась девушка у столь же растеряно молчащего общества, достала окровавленный располосованный носок, всучила магу, и со словами: - Лукас, если нам это использовать придется, придумаешь, как свежим сохранить, а я к Галу, - понеслась из комнаты, как была босая на одну ногу, скинув для скорости и вторую туфлю.

 Глава 16. Истории любовные, мышиные и прочие

  Ни в коридоре, ни на лестнице, куда вихрем вылетела Элька, воина уже не было. Даже не слышались шаги. Применив метод дедукции, девушка устремилась на первый этаж, цепляясь за перила и перепрыгивая через три ступеньки кряду. В нижнем коридоре тоже было пусто, но это не остановило преследовательницу, испытывавшую стойкое ощущение дежа вю. Она подбежала к дверям в комнаты Гала и стукнув для порядка на сей раз в незапертую дверь, с разгону ворвалась внутрь. Мужчина стоял вполоборота и как раз собирался снять через голову рубашку. Он резко обернулся и в стеснительном замешательстве вперил в Эльку зеленый и какой-то странно-виноватый взгляд.

  - Гал, ты чего ушел, мы тебя чем-то расстроили? - прямо спросила Елена, подходя поближе.

  - Я ушел переодеться и смыть кровь, - промолвил воин, отводя взгляд и возвращая рубашку на место. Коротко вздохнув, он завел старую привычную шарманку. - Тебе не следует находиться в моей комнате с...

  - Ты не ответил на вопрос, - качнула головой Элька. - Сначала рычал, тряс меня, как грушу, а потом, не сказав ни слова, почти убежал, так марафет наводить не уходят!

  - Извини, я причинил тебе боль? Напугал? - виновато понурился Гал, комкая край рубашки в кулаке.

  - Ты? Напугал? - насмешливо фыркнула девушка и, запросто хлопнувшись на жесткий диванчик рядом со стоящим воином, задорно объявила: - Не дождешься! Я тебя не боюсь и, что бы ты ни выкинул, бояться не начну! И ничуточки мне не больно было, ты мне ни разу больно не делал, даже когда сердишься и ругаешься, всегда очень осторожен! Да, ты воин, значит, не ромашки сажаешь, а убиваешь, но чего ради я должна этого бояться или брезговать? Ты-то от того, что я хаотическая колдунья, мне бойкота не объявил?! Да, тебя бесит моя дружба с Ильдавуром, я понимаю, но ведь терпишь, хоть и злишься чуток...

  - Чуток? Я злюсь страшно, в иное время, раньше, я бы убил его, не рассуждая, но теперь... - криво улыбнулся Гал и еще разок вздохнул. - Даже теперь, я иногда боюсь, что могу что-то такое сделать...

  - А я не боюсь, - отважно провозгласила Элька, - и ты не бойся. Ты стал другим, я же вижу и знаю, даже если сам ты еще не видишь, насколько другим. И вовсе незачем тут 'переодеваться и смывать кровь', давай, натягивай рубашку, ты почти чистый, снежком все оттер, а эту капельку на ухе и так соскребем!

  Девушка подскочила с диванчика и, послюнив пальцы, ухватила мужчину на мочку левого уха, где оставалось маленькое бурое пятнышко - единственное вещественное доказательство прошедшего боя. Воин охнул, выпрямившись, как струна и почти закатив глаза.

  - Ты чего, больно? Ногтем задела? Я нечаянно, - виновато протянула мойщица отдергивая пальчики. - Вот, уже все чисто.

  - Жаль, - шепнул одними губами Гал, открыв глаза, ставшие яростным зеленым пламенем с золотыми искрами по ободку.

  - О-о-о! - таки услышав это тихое словечко, с проказливой улыбкой догадалась о причине Элька, - тогда я с удовольствием тебе все ушки помою! Не знала, что у оборотней это такое уязвимое местечко...

  - Надо работать, скоро ужин, - с совершенно очевидной неохотой торопливо отказался мужчина, принимаясь застегивать рубашку.

  - Тогда пошли к нашим! - вроде бы поддержала трудовые начинания коллеги девушка и тут же, нахально пользуясь его состоянием, провокационно уточнила. - Ах, да, ты меня поцеловать не хочешь или это тоже слишком и ты так быстро не можешь?

  Вместо ответа Гал решительно шагнул к провокаторше, склонился (из-за разницы в росте наклоняться пришлось сильно), и накрыл ее губы своими горячими, почти обжигающими губами...

  - А ты врун! Все-таки врун! - отдышавшись, заявила разрумянившаяся Элька, уютно устроившись в кольце рук мужчины.

  На лице воина отразилось искреннее замешательство с недоумением в равных пропорциях.

  - Зачем тебе платить девушкам? Если ты так не только целуешься, то это они должны приплачивать! - вспомнив старый разговор, объявила Елена, чем заставила Гала покраснеть, а потом бесцеремонно схватила за руку и снова, уже привычно, потянула за собой прочь из комнаты.

  Воин покосился на босую ногу проказницы, легко, как пушинку подхватил ее на руки, бережно прижал к груди и понес от своих комнат до дверей в элькины. Причем нес совсем неспешно! Неужто устал в сражении? Боком Гал толкнул дверь, опустил свою ношу на ковер и заботливо велел:

  - Обуйся!

  - Ладно, - улыбнулась Элька, вытащила запасные голубые носочки, синенькие туфельки-лодочки и быстро надела на ножки. - Вот, жалко только, что теперь придется на своих двоих до зала совещаний топать, мне кататься понравилось. Так, знаешь ли, куда удобнее, чем поперек плеча! Может, снова обувь по дороге потерять и палец ушибить?

  - Не надо, - с удивительно нежной улыбкой качнул головой мужчина, снова взял хулиганку на руки и понес по коридору, лестнице и дальше до пункта назначения.

  Шагал он размеренно и плавно, девушка, положив головку ему на грудь, наслаждалась поездкой. Все ухажеры, что когда либо пытались носить Эльку на руках, несмотря на птичий вес девицы, очень скоро начинали тужиться, краснеть и задыхаться, а у Гала даже не сбилось дыхание. Ему, оборотню и воину, нести девушку было совсем не в тягость, скорее напротив, единственное, о чем жалел мужчина, что расстояние от Элькиной комнаты до зала совещаний так мало и нет под рукой мага, способного превратить его в бесконечность.

  Перед дверьми Эсгал поставил проказницу на пол, а она быстро, пока носильщик не успел ретироваться или отстраниться в очередном приступе смущения, нежно чмокнула его в щеку:

  - Спасибо! - а потом влетела в зал с привычным радостным вопросом:

  - Чего вы уже успели натворить без нас, любимых?

  - Пока, мадемуазель, я лишь исполнил данное вами поручение, - иронично отчитался Лукас, демонстрируя симпатичный хрустальный флакончик с красной жидкостью. Даже потребные для колдовства и работы мелочи в руках изысканного мосье становились подобны сувенирной продукции. Главное было не демонстрировать их там, где штучки мосье могли счесть таковой, а то отбиться от толпы желающих приобрести эксклюзивный товар не было бы никакой возможности!

  - Ага, значит, это наша наживка! - полюбовавшись флакончиком, обрадовалась Элька и тут же задала следующий вопрос: - А с кем сведущим ты хотел советоваться по ключам?

  - Угадай с трех раз, кто по идее почти вездесущ и кого фигасе дозовешься, - ухмыльнулся Рэнд, как обычно качаясь на стуле, раскачиваться в кресле ему уже надоело.

  - Связист. Связист. Связист, - занимая свое место, выдвинула девушка три версии под мелодичный смешок Мирей и сдавленное хрюканье Макса.

  Команда снова сидела за столом, чтобы видеть друг друга при обсуждении проблемы и иметь возможность размещать на всеобщее рассмотрение необходимый инвентарь и жалобы.

  - Да еще и ребят пока нет, - продолжил Фин. - Теперь Лукас думает, как состряпать качественную иллюзию для Гала, чтобы превратить нашего леопарда в форвлака на время переговоров. Хватит ли шерстинок гигантского волка с Ниперра или придется где-то разжиться более действенным средством. Хорошо хоть, мышь летучая у нас есть натуральная, света не боится, и никого заколдовывать не придется.

  - Моя Мыша - самая мышная мышь во Вселенной! - гордо подтвердила девушка и предложила. - А с иллюзией пока погодите, я попробую уговорить Фельгарда, - при упоминании загадочного имени Элька встретила непонимающие взгляды друзей, спохватилась и пояснила, - э-э, точно я вам не успела рассказать за обедом. Сегодня днем я в ресторане не только с тем магом, еще и с форвлаком познакомилась, он работает у Ильдавура.

  - Да уж, насыщенное у тебя утречко выдалось, - хмыкнул вор.

  - Carpe diem! - улыбнулась Элька, процитировав на латыни расхожую фразу 'Лови момент!'.

  - Вы считаете, мадемуазель, что это создание захочет помочь по доброте душевной и даже даст ради этого выколоть себе глаз? - весьма недоверчиво нахмурился Лукас, пока коллеги переваривали информацию об очередном сногсшибательном знакомстве подруги, позабывшей поставить их в известность о таком 'незначительном' факте.

  - А он уже кривой, - беспечно отмахнулась Елена и продолжила рассуждать вслух: - И, конечно, задарма он работать не будет. Мирей, я все равно хотела с тобой поговорить, как минутка появится. Фельгард границы у Ильдавура охраняет и глаза лишился, когда эльфы налет устраивали, зрение так и не восстановилось, очень мощная зачарованная стрела попалась. Ты со своей богиней посоветуйся, вдруг она согласится посодействовать? За новый глаз Фельгард нам точно поможет! Ты же пророчица, сама подумай, не просто ж так он мне прямо сегодня встретился! В том же самом ресторане, где я с Атриэлевой невестой и Марликаном столкнулась.

  - А как назывался ресторан? - почему-то заинтересовался именно этим вопросом мосье Д'Агар.

  - 'Волшебный вкус', хорошее местечко, кормят вкусно, уютно и вид из окна на фонтанчики милый, - дала справку Элька. - Если хочешь, я тебе покажу как-нибудь.

   - Не стоит, мой ангел, я знаю это место, - уголком рта улыбнулся маг и объяснил друзьям причины своего странного интереса:

  - Это ресторан любят волшебники и чаще всего именно они и посещают 'Волшебный вкус'. Их привлекает не столько кухня, хотя, мадемуазель права, она изумительна, но и само место. Здание стоит на ПЕРЕПУТЬЕ.

  - Чего, на перекрестке что ли, и что в этом здоровского? - удивился Фин вкусам рестораторов и публики.

  - Нет, мой друг, перепутье магическом, судьбоносном. Таковы встречи и знакомства, что случаются в ресторане, - постарался объяснить Лукас слишком сложное понятие максимально примитивными словами. - Если Судьбе, Року, Случаю угодно тебе что-то подсказать, то именно в этом месте ты найдешь ответ. Но мораль в том, что видеть его и толковать тоже надо уметь, чтобы не совершить ошибки. Поэтому обычные люди избегают 'Волшебного вкуса' и именно поэтому так любят волшебники. Дар хаотической магии сегодня привел мадемуазель в знаковое место и, я полагаю, привел неспроста. Мы должны со вниманием отнестись к ее встречам и прислушаться к словам.

  - То-то официант меня сразу волшебницей назвал, - отыскав ответ на свой утренний вопрос, совершенно успокоилась Элька, ничуть не испуганная 'знаковостью' вкусного обеда в замечательной компании. Чудес в мирах много, им стоит радоваться и принимать с открытым сердцем и душой, а не препарировать, разбирая по косточкам! - так всегда считала девушка.

  - Я помолюсь Ирилии и испрошу ее совета, - с явственно ощущаемыми нотками сомнения в тоне согласилась с доводами друзей эльфийка, сложив руки ковшиком, и полуприкрыла глаза. Всю ее фигуру окружило знакомое золотое сияние, Мирей погрузилась в медитацию.

  А Фин тем временем возобновил выкрикивание мантры, разработанной еще метаморфами и с переменным успехом применяемой членами команды для вызова Силы-Посланника, вечно пребывающей где-то в недоступных далях. Элька, Лукас и Макс присоединились к стараниям друга. Гал же взял последнее из трех посланий - кораблик из тетрадного листа в клеточку, приплывший из недоступного Силам урбо-мира - и задумчиво хмурился, крутя его в пальцах.

  - Ай, ребята, приветики, у меня тут дел невпроворот, давайте по-быстренькому, что надо, лады? - откликнулся какой-то глухой, странно далекий и совершенно не по-связистски деловой хорошо знакомый баритон.

  - Я сегодня почти все время за наблюдателя, считай в сознании, - великодушно предложила Элька испытанный в последнее время прием.

  Если Связист куда-то сильно торопился или время было дорого, коллеги предлагали Силе воспользоваться чем-то вроде телепатической связи, позволяющей почти мгновенно получить полное представление о происходящем. К удивлению общества, оказалось, что самыми доступными для такой процедуры Связист считает сознания Эльки и Мирей, у первой в пику хаотической природе магии и поведения обнаружилось весьма четкое построение мыслительного процесса, а легкость в общении с Мирей объяснялась ее навыком ментального диалога с богиней. Попытки 'почитать' Гала вызвали у Силы мощный приступ головной боли, странный втройне от того, что головы-то у энергетического создания не имелось, а в Максовом заумном пространстве бедняга едва не заплутал, как в петле Мебиуса на веки вечные. Лукас и Рэнд оказались примерно в середине шкалы предпочтения, первый из-за излишней скрытности (переломить себя после долгих веков маскировки магу было нелегко), второй из-за слишком сильно эмоционально окрашенного восприятия, искажающего фактическую картину происходящего сверх приемлемого для анализа.

  Связист угукнул, на пару секунд заткнулся, и протянул:

  - Да-а, дела, три задачки одним комом... Вам, стало быть, теперь ключи отнять надо на Оргеве. Это несложно, знаю я то заклятье, которое Онтар и Архи плели, когда мир пополам пилили. Пока вампирчик помнит, что он хранит, их не забрать, но если хоть на секунду забудет, ключи как обычную вещь отобрать можно, они и выглядеть будут такими, как он считает, ключи-то колдовские. Главное шанса не упустить. Элька насчет крови дело говорила, может сработать. Я с Силами Времени перетру, чтоб они там чуток подкрутили ход, не ждать же вам завтрашнего дня...

  А насчет Венстика почти ничем не помогу, очень закрытый урбо-мир, Силам туда дороги нет, что там творится - не знаю. И вы, когда там работать будете, учтите, магия может вообще не действовать, даже зеркало наблюдений, а перстни только туда и обратно вас доставить смогут, на это их мощи хватит. Но опять же, насчет времени я договорюсь, чтоб, когда туда отправитесь, его ускорили. Работу сделаете и в ту же минутку вернетесь, на Оргеву еще до ночи успеете. Если лады, я побег....

  - Не смеем вас задерживать долее необходимого, мосье Связист, - настолько подчеркнуто вежливо, что сразу становилось ясно, какая досада скрывается за этими привычно-любезными словами, попрощался Лукас, пока Гал неодобрительно хмурился, а Рэнд подбирал ругательство позабористее.

  Ответом стала тишина, настолько пустая, что сразу становилось ясно, Сила-Посланник исчезла, даже не отпустив на прощанье ни одного насмешливого комментария и по обыкновению не велев магу не мосьекать. Вероятно, в самом деле, была чрезвычайно занята, как частенько случалось в последнее время.

  - Все так, как должно, - разомкнула уста Мирей прежде, чем друзья начали возмущаться безалаберностью энергетического приятеля всерьез и хором.

  Глаза жрицы все еще были полузакрыты, тело окружено ореолом света, она продолжала пребывать в трансе. Оттого с повышенным вниманием прислушались коллеги к словам эльфийской провидицы.

  - Умерьте досаду, все правильно и ныне лишь в наших руках нити событий, тройной переплет, что способен сложиться в прекрасный узор. На Венстик пусть колдунья идет и тот, кого она изберет спутником, потом лишь с форвлаком ей говорить надлежит. Условие таково: за помощь будет даровано исцеление.... - губы девушки еще раз шевельнулись, потом сложились в проказливую улыбку и прибавили: - Присмотритесь к забаве ваших питомцев, это поможет...

  Мирей глубоко вздохнула, золотой свет погас, и эльфийка развела руки, потягиваясь одним гибким грациозным движением, похожим на начало танца.

  - Наших питомцев? - взъерошил волосы Рэнд, принимаясь искать взглядом своего крыса и Элькину мышь, запропавших почти сразу после обеда, когда команда увлеклась разбором тройного задания. Зверьков в комнате действительно не было.

  - У меня их тоже нет, - поделилась свежим наблюдением владелица уникальной летучей мышки-посланца, заезжавшая в личные апартаменты на Гале, чтобы обуться.

  Лукас нагнулся к приятелю, снял с его штанов пару крысиных волосков, подбросил в воздух с присвистом и замысловато прищелкнул пальцами:

  - Реше патен энсе вои!

  'Отыщи частица целое!' - перевела Элька близко к тексту.

  Волоски вспыхнули. В воздухе явственно завоняло паленым, и маг, потирая пальцы, вскочил, чертыхаясь, с совершенно незаклинательным воплем-продолжением:

  - Я же запирал утром дверь! Они в магической комнате!

  Мосье со всех ног ринулся туда, где, по словам жрицы, а, быть может, и самой Ирилии, забавлялись домашние зверьки. Рэнд и Элька, как владельцы виновников переполоха, галопом понеслись следом за магом, а остальные члены команды, переглянувшись, остались на месте. Макс опасался чем-нибудь помешать друзьям своей неловкостью, Гал старался без особой нужды к магической комнате не приближаться, чтоб не повредить магических артефактов, а Мирей... Мирей просто спокойно ждала, когда беглецы вернуться назад и ничуть не тревожилась.

  В магической комнате, куда дверь оказалась приоткрыта всего на пару волосков, было почти чисто. Ну разбросаны по полу и креслам несколько каких-то погрызенных местами тряпичных и кожаных мешочков, обточена зубками зверьков какая-то длинная палочка, ну вывалена из плетеного короба кучка разноцветных шариков, а сам короб распущен на ленточки, а так все мирно, тихо и спокойно. Совсем тихо, ибо виновники маленького беспорядка мирно дремали в свитом из разноцветных то ли платков, то ли шалей гнездышке, по-дружески прижавшись друг к другу шерстистыми бочками.

  Лукас окинул беспокойным взглядом арену игрищ крыса с летучей мышью, и испустил вздох явного облегчения. Ничего непоправимого зверьки не натворили, да и сами не пострадали, благодаря тому, что большая часть бесценных опасных вещиц была размещена в шкафах и на полках, охраняемых специальными заклинаниями. Вор прошел к гнезду сладкой парочки и сгреб своего питомца на руки, где тот продолжил мирно посапывать, Элька позаботилась о Мыше, и поторопилась уточнить:

  - И что в этом хаосе нам поможет?

  - Покрывала памяти, мадемуазель, - поразмыслив несколько секунд, предположил маг, превосходно знавший свое хозяйство. - Думаю, Мирей имела в виду именно их.... Да, эта магия применяется нечасто, но если отпечаток чист и не затронут иными магическими энергиями. А на Венстике, как сказал Связист, магия практически не действует... Полагаю, это именно то, что нам нужно!

  - Эй, Лукас, они тут ничего особенного не натворили? - не столько в заботе о драгоценном магическом содержимом комнаты, сколько переживая за своего зверька, уточнил Рэнд, поглаживая спящего крыса. Попутно вор осматривал дружка на предмет подпалин, проплешин, наличия и отсутствия хвостов, лап и ушей.

  - Ничего страшного, к счастью, ваши питомцы не обладают столь уникальным интеллектом, чтобы колдовать вместо хозяев, - пошутил мужчина, подбирая погрызенную палку и то, что назвал покрывалами памяти, а потом признал: - Но будь сие помещение магической лавкой в городе, вы, мой друг, разорились бы, отплачивая ущерб. К счастью, зверьки не нанесли непоправимого урона, даже ледяной жезл Дираф подлежит восстановлению, что же до специфичного набора ингредиентов, в ближайшие выходные я смогу пополнить их состав.

  Лукас в последний раз окинул изучающим взглядом миниатюрный погром и открыл дверь в коридор только для того, чтобы услышать характерный звук падения в нескольких метрах далее по коридору и еще более характерную сочную ругань в исполнении ильтирийского сеора. Красота и образность слога поражала воображение, недаром стихи сеора Гарсидо пользовались славой в Ильтирии.

  - Что же приключилось у сеора Рогиро? - приподнял брови в изумлении маг и поспешил на звук, любопытные коллеги последовали по пятам, в равной степени горя желанием помочь и узнать, чего такого могло стрястись у призрака. Вроде бы от худших жизненных невзгод он был застрахован в силу мертвого состояния.

  Двери в тренировочный зал перегораживала здоровенная ледяная стена, от нее шла широкая ледяная дорожка по полу, подтаявшая по краям. Ручейки воды тоненькими струйками стекали вокруг. Под воздействием домашнего тепла глыба уже успела чуть-чуть подтаять. Рогиро, вероятно, по новообретенной привычке переходить от призрачного состояния в плотское по мере необходимости, пренебрег лестницами, спускаясь в подвал. Оттого на него и не отреагировало магическое освещение, а когда визитер обрел физическую форму, то оскользнулся в темноте на ледовом полотнище. Теперь ильтирец сидел, потирая лодыжку, на полу и отчаянно бранился. Завидев мага - удачную мишень для вымещения накопившейся досады, - бывшая Тень Короля не преминула высказать упрек:

  - Не будете ли вы, сеор Лукасо, столь любезны, впредь предупреждать меня о магических новшествах вроде этого.... - мужчина нервно дернул в сторону ледяной преграды рукой.

  - Непременно, сеор Рогиро, если я вдруг вздумаю разнообразить интерьер дома чем-то подобным, непременно. Но на сей раз моей вины в произошедшем нет, - пряча улыбку, покивал Лукас.

  - Нет? Вы еще скажите, что это наколдовала крыса сеора Фина, - хмуро огрызнулся экс-призрак, лодыжка его распухала прямо на глазах, чем, несомненно, и объяснялся приступ дурного настроения.

  - Скажу. Как ни странно это звучит, но вы угадали, сеор, - признал маг под гомерический хохот Рэнда и Эльки, буквально сползающих по стенке тут же рядом с пострадавшим призраком, корчась от смеха. Лукас и сам кусал губы, чтобы не расхохотаться в голос.

  - Рогиро, не сердись, наши зверьки поиграли в магической комнате, - давясь смехом, попросила девушка. - Похоже, они каким-то образом привели в действие какой-то лукасов артефакт, этот... ледяной жезл Дираф! - как всегда сработала своеобразная память хаотической колдуньи, ухватившая заковыристое название.

  - Не только, мадемуазель, - маг вытащил прихваченный жезл и теперь крутил его в руках, задумчиво хмурясь, - ваши питомцы умудрились перевести его в некий странный, как сказал бы мосье Макс, режим действия. Обыкновенно жезл действует при прямом направлении на предмет и не может преодолевать материальные преграды. На досуге я рассмотрю это полезное свойство.

  - Полезное? - изумился до глубины души оскорбленный Рогиро.

  - А пока, - инкуб провел по пострадавшей резьбе рукой, скорее даже погладил предмет, на его конце мелькнул голубой огонек и глыба, заодно с ледяной дорожкой исчезла из коридора, наверное, отправившись назад, в милые сердцу родные ледяные края, откуда была извлеченная зоо-магией.

  - Зато теперь, Лукас, если у нас что-нибудь случится, прежде, чем кричать 'Мадемуазель!', тебе придется проверить виновность Рэта и Мыши, - гордо за выращенных в своем коллективе перспективных проказников, заметила Элька. - Или кричать сразу: 'Мадемуазель, крыс и мыша!'. Здорово звучать будет, как считалочка!

  Рогиро возмущенно фыркнул, а Рэнд недоуменно заметил:

  - Ты чего злишься? Нога болит, так давно бы призраком стал, сразу исцелишься!

  - Моя способность принимать нематериальную форму, сеор Фин, вовсе не означает того, что в этом доме на мне могут испытывать магию все, кому не лень, даже мыши! - фыркнул ильтирец, однако разумному совету последовал. Честно говоря, сеор Гарсидо был настолько возмущен ощущением острой боли, успевшим подзабыться за века призрачного бытия, что просто не сообразил вовремя сменить ипостась.

  - Остается только радоваться, что ваши зверьки, сеорита, не говорят, начни они читать заклинания, я бы пожалел, что покинул Ильтирию, - съехидничал сеор, вновь принимая здоровый физически телесный облик.

  - О-о-о, - 'коварно' протянула Элька, - не говори гоп, пока не перепрыгнешь, Рогиро! Это я к тому, что новые функции жезла они для Лукаса уже обнаружили, а там и до членораздельной речи недалеко. Я вообще думаю, что Рэтик и Мыша такие умные, что им пока просто нечего сказать нам, недалеким людям!

  Мужчина только хмыкнул, но ни брать свои слова назад, ни складывать чемоданы не ринулся. Маг еще раз осмотрел жезл, убрал его в потайной карман камзола и поторопил насмешников с возвращением в зал совещаний. Перед отправкой на немагический Венстик Лукас собирался сделать все, чтобы облегчить коллегам работу и обеспечить максимальную защиту.

Глава 17. Покрывала памяти, а так же герои, чудовища и футболки

  Мага встретили молчаливым вопросом в глазах, не дожидаясь просьб, мужчина начал объяснять, параллельно проводя подготовительную работу.

  - Полагаю, милосердная Ирилия в пророческом откровении, ниспосланном через мадемуазель Мирей, указала нам на возможность применения покрывал памяти!

  Пестрые платки, изукрашенные какими-то аляповатыми цветами, похожими на смесь мака, пиона и георгина, но обладающие сиреневыми листьями, появились из-за пазухи мосье Д'Агара. Он аккуратно расстелил один на столе, положил на него петицию в стиле минимализма - кораблик из листочка в клеточку, - и прикрыл сверху вторым платком. Оставил странный сэндвич на столе. Прошел к своему шкафчику с магическими причиндалами, выгреб на поднос груду всякой всячины и снова вернулся к платкам. Из кучи с подноса выбрал четыре странных приспособления, оказавшихся зажимами-прищепками с поставцами. По одному зажиму было установлено на каждом из четырех углов платков, скрепляя их концы между собой. В поставцы Лукас вставил по серой свечке, серединку платка между свечками густо посыпал серой пылью. Неизвестно какими свойствами обладала эта конкретная разновидность, а только ее точное визуальное подобие Элька стирала дома со шкафа, куда забиралась эдак раз в месяц, не чаще. (Ну не таскать же было тяжеленную лестницу с балкона в комнату каждую неделю?). Точно в середину характерной субстанции маг мосье уложил крупный, с два кулака девушки, прозрачный кристалл, ограненный в том самом октаэдро-додекаэдровом стиле, о котором недавно рассказывал умница-Макс.

  - Если заклинание сработает, мы должны будем увидеть того, кто отправил послание, то есть оставил на предмете самый сильный личный отпечаток, - завершив все предварительные манипуляции, объявил маг.

  - А чего мы тогда этими чарами раньше не пользовались? - поглаживая спящего крыса, удивился Фин, припоминая, как часто компании приходилось изображать из себя детективное агентство и разыскивать отправителя петиции, не имея под рукой никаких примет.

  - Потому, мой несведущий друг, что сия манипуляция требует значительного расхода магической энергии от субъекта, осуществляющего ритуал - раз, и почти бесполезна, если предмет подвергался иным магическим влияниям - два. Видения будут беспорядочно наслаиваться друг на друга и станут неразличимой мешаниной, - с достоинством ответил Лукас и сделал знак, призывающий к тишине. Рэнд торопливо захлопнул рот.

  Маг начал ритуал. На кончике указательного пальца правой руки загорелся алый в центре и зеленый по краям огонек. Пальцем-зажигалкой мужчина по очереди коснулся каждой свечи, и те загорелись пламенем точно такого оттенка, что и материал, из какого были отлиты. Элька не могла бы поклясться, что это воск.

  Подождав, пока огоньки разгорятся хорошенько, Лукас простер руки полукольцом, словно нежно обнимал свое творение и звучно провозгласил:

  Сэли ке а экрит месс

  Ревиле ва травэ фэсс

  Элька, заблаговременно навострившая уши, услышала:

  'Тот, кто посланье сие написал,

  Лик свой яви через кристалл.'

  Сформулировав сие пожелание, маг свел ладони в звучном хлопке прямо над платками со всем их содержимым. Чего и следовало ожидать, от мощного движения воздуха легкая пыль поднялась в воздух, но вот дальнейшее привычным законам материальной физики уже не подчинялось. Волшебная субстанция зависла ровным столбом, ограниченным четырьмя свечками и периметром платка, кристалл посередине начал испускать ровный тускловатый свет, похожий на свет ночника. И в этом свете явилось видение: три поначалу туманных силуэта, чьи контуры постепенно проступали все более четко, до тех пор, пока компания не увидела...

  - Дети?! - изумленным хором выпалили Элька, Рэнд, Макс и Мирей.

  Да, это действительно были дети, вернее, не совсем малыши, скорее ребятишки лет десяти-одиннадцати. Первый высокий и тоненький мальчуган с густыми зарослями черных волос, скобками на зубах и круглыми очками показался Елене карикатурой на Гарри Поттера. Мантии на нем не было, зато наличествовали старые джинсы и футболка с каким-то персонажем, отдаленно напоминающим Человека-Паука. Костюм у супергероя, правда, был сине-зеленым, но нити, вылетающие из пальцев и положение вис между домами в раскорячку вполне типичным для вышеназванного персонажа.

  Вторым из троицы был маленький, похожий на колобка рыжий пацан с румяными яблочками щек и курносым носом, усыпанными веснушками. Его передние зубы напоминали кроличьи резцы. Бесформенную застиранную футболку украшала картинка с Суперменом в лиловом комбинезоне с набившей оскомину эмблемой.

  Третьей была девочка. Светлая афроамериканка или очень темная мулатка с густыми вьющимися черными волосами, заплетенными в две аккуратные косички с заколками-колокольчиками. Впрочем, вместо платья, на даме тоже были штаны и футболка с еще одним персонажем в специфичном костюме, которого Элька, дотошно классификацию супергероев не изучавшая, не признала.

  - О, демон! - с присвистом выпалил Фин и ткнул пальцем в негритянку.

  - Почему демон? - изумилась Елена. - Девчонка, как девчонка, рогов и копыт нет, хвоста тоже не видать. Миленькая.

  - Ты на ее кожу погляди! - в свою очередь не понял, с чего это подруга так тормозит, вор и поежился.

  - И что? Типичный представитель негроидной расы, в типично подростковой одежде урбо-мира, - пожала плечами собеседница. - Человек, как человек. Мы с тобой беленькие, но ведь есть краснокожие, чернокожие, желтокожие, во всяком случае, в моем мире были, а в других, может, и другой какой колер имеется. Вон русалки голубоватые, гоблины зеленые, огневики алые! Я б еще на каких пестреньких поглядеть не отказалась! А ты чего, негров никогда не видел?

  - У нас такой цвет только демоны шангра имеют, рогов у них нет, зато хвост с шипом на конце имеется и жрут они сырое человечье мясо, ты уверена, что это человек? - в свою очередь недоверчиво уточнил Фин.

  - Это воистину дитя и в ней нет зла, - отметила Мирей, положив конец спору и мучительным размышлениям Макса о том, как можно проверить изображение субъекта на демоничность, не имея под рукой самого субъекта.

  - Ну раз ты говоришь, - сдался вор под гнетом двойного убеждения. - А что тогда понадобилось малышне? Чтобы мы пришли и побили какого-нибудь ужасного хулигана? И откуда они вообще о нас знают?

  - Почему вы решили, что речь в послании идет о нас, мосье? - изогнул бровь Лукас.

  - Так там про команду... - почесал острый нос вор.

  - Если судить по футболкам детишек, они призывали супергероев, - пояснила Элька тоном опытного специалиста. Впрочем, в команде она именно таковым и являлась, потому как имелась в единственном экземпляре. Макс, если в его мире, совместившем в себе технические достижения с познанием магии, и наблюдалось что-то подобное, увлеченный серьезными науками, вряд ли обращал внимания на подобные пустяки.

  - Кто это? - скупо уточнил Гал.

  - Ммм, такие выдуманные персонажи, которые обладают какими-то сверхспособностями и применяют их для того, чтобы помогать людям бороться с катастрофами, чудовищами и злодеями.

  - Похоже на нас, - признал Фин. - А в чем тогда разница?

  - Им за это не платят, - прыснула Элька. - Все делается исключительно по зову души, ради справедливости и мира во всем мире!

  - Тогда точно не мы, - важно кивнул Рэнд, считавший свой гонорар неотъемлемой составляющей радостей жизни и наилучшим вдохновляющим стимулом. Патетичные лозунги, по мнению вора, в таком качестве работали куда хуже!

  - А какими способностями обладают супергерои? - уточнил Макс, прощупывая специфику будущей работы.

  - Тот парень, который изображен у очкарика, умеет выбрасывать нити паутины из запястий рук и, цепляясь за них, очень быстро передвигаться по воздуху, лазает по стенам и потолку, физически силен, - постаралась досконально припомнить специалистка, напрягая извилины. - У рыжего нарисован тип, который умеет летать, прыгать через дома, обгонять самую быструю лошадь, и легко поднимать ее вес, а кожу его мечом не пробить. Кто именно нарисован у девчушки, я не знаю, но, наверное, тоже какой-нибудь супер-пупер.

  - И ради чего им такие типы? - повторил свой риторический вопрос заинтригованный Фин, судя по его заблестевшим глазам, урбо-мир потерял преданного поклонника комиксов в лице родившегося в магических мирах вора.

  - А Аллах их знает, - честно призналась Елена, окидывая троицу отправителей депеши задумчивым взглядом. - Надеюсь, не для охоты на Волан де Морта. Уж больно очки у поклонника Спайдермена на гаррипоттеровские кругляши похожи.

  - Поясните, мадемуазель, ваша информация может оказаться нелишней, - предложил Лукас, после совпадений ресторана-перекрестка готовый поверить во все, даже в то, что девушка назовет им сейчас имя чудовища и его тактико-технические характеристики.

  - Вряд ли, мир Венстик, как сказал Связист совсем немагический, - протянула Элька, но все-таки рассказала. - Это одна знаменитая сказка из моего мира о мальчике-волшебнике, выросшем в обычной семье, который вместе с друзьями сражался и победил могущественного злого колдуна, решившего править всем миром и обрести бессмертие. Для последнего он свою душу разделил на куски и попрятал во всякой белиберде от перстня и змеи до школьного дневника. Вот чтобы его, змеюку, в конце концов, убить, ребятам пришлось разыскать и уничтожить все хранилища.

  - Да, действительно странная история, давно известно, что разделение души лишь ослабляет могущество мага и никоим образом не дарует сил и бессмертия, - удивленно констатировал мосье. - Если умирает физическое тело - основной носитель, то никакие заключенные в предметы кусочки души выжить не помогут. Впрочем, более гадать не стоит. Как бы то ни было, вам, мадемуазель, пора выбрать спутника и отправиться в путь.

  Глаза Лукаса многозначительно остановились на воине, давая убедительную подсказку. Элька, однако, как обычно, проигнорировала все красноречивые намеки и объявила:

  - Ага! Значит в путь! Рэнд, пойдешь со мной?

  - Почему именно мосье Фин? - нахмурился недовольный маг.

  - Потому что урбо-мир, - пожала плечами девушка, объясняя то, что казалось ей простым и столь же очевидным, как апельсин. - Кого еще я могу с собой прихватить, чтоб на нас весь город смотреть не сбежался? Твои рога и обалденная огненная шевелюра, Лукас, неземной эльфийский лик Мирей, глаза с вертикальными зрачками Гала при его-то росте и повадке - все это без магии не спрячешь, а если прятать, так еще и без конца перестраховываться придется, чтоб никто не раскрыл, - Элька демонстративно загибала пальчики, перечисляя некондиционные приметы дорогих коллег. - Люди только я, Макс и Фин. Максик вам и тут пригодится, - Шпильман осознавая свою вопиющую бесполезность для работы в полевых условиях лишь тряхнул косматой головой, - значит, остается Рэнд. Его только приодеть и за местного везде легко сойдет.

  - Во что одеваемся? Какой-нибудь из костюмчиков этих супергероев состряпаем? - радостно поинтересовался вор. В урбо-мире ему бывать еще не приходилось, и сейчас он уже заранее изнывал от любопытства. Все новое манило его неудержимо!

  -Нет, - не без сожаления отказалась от соблазнительной хулиганской идеи Элька. - Притворяться - лишние проблемы на свои шеи искать, хотели помощи - пусть принимают какая есть, без спецкостюмов и спецэффектов. Из шмоток надо подобрать что-нибудь близкое к моде их мира во избежание культурного шока. Надеюсь, много времени у ребят не прошло, если послание из урбо-мира до Совета Богов добралось, наверное, и в самом деле что-то срочное...

   Лукас подтвердил предположения коллеги:

  - Исходя из цветовых характеристик заклятья не более десятка дней, мадемуазель.

  - Отлично! - кивнула девушка. - Значит, судя по одежде наших искателей супергероев, там довольно тепло. Кажется, у тебя, Рэнд, были такие серые брюки без определенных признаков фирмы-изготовителя, они сойдут! А футболку я тебе одолжу!

  - Эй, дорогуша, я конечно, не здоровяк, вроде Гала, но все-таки мужчина. Вряд ли я в женскую одежонку влезть сумею, - протянул с сомнением вор, оценивая на глаз свои и Элькины параметры верхней половины туловища и заранее предвкушая свой потрясающий вид в каком-нибудь ультрамариновом топике на одной бретельке.

  - В женскую, конечно, не влезешь, - со смешком подтвердила девушка, - но эта футболка стиля унисекс, она любому подойдет по фасону, а уж по ширине можно будет тебя, меня и Гала вместе запихнуть. Еще и для Мирей местечко найдется!

  - Насчет тебя и меня я согласен, - бодро заверил подругу Фин и, хитро косясь на воина, продолжил. - А вот насчет остального категорически против! Если Гал встанет, то мы с тобой окажемся у него в районе подмышек, что ж тогда в футболке дырки вертеть или подпрыгивать, чтоб наружу поглядеть? А уж чем дышать придется, я и вовсе молчу...

  - Ладно, для начала проведем футболковые испытания в полевых условиях на тебе одном, - смилостивилась владелица универсальной вещи, и парочка шутников отправилась в комнаты за обновкой для Рэнда. Спящий крыс благополучно перекочевал на колени Мирей, а Мыша примостилась на запястье у целительницы. Оба наигравшихся с магическими предметами зверька дрыхли без задних лап.

  Выдав Фину обещанную одежду, Элька тоже переоделась в линялые, потертые в складках, зато очень удобные синие джинсы, кроссовки и широкую майку. Правда, не с супергероем, а с фотографией вальяжно разлегшегося здоровенного пса и надписью: 'А-а... вор?...Ну, гав, что ли....'. Покидав кое-какие вещички в сумку-мешок, девушка побежала назад к залу совещаний. Собираться быстро за время работы на Совет Богов она отнюдь не разучилась, наверное, потому, что просто органически не была способна что-либо делать медленно и степенно. Неподалеку от дверей Эльку поджидал серьезный как смерть Эсгал. Бегунья приостановилась и выжидательно глянула на воина:

  - Ты чего, решил проконтролировать, во что я переоденусь и, если не пройду цензуры, отправить переодеваться?

  - Нет, - губы мужчины сложились в намеке на улыбку, потом он вздохнул и решительно притянул Эльку к себе, крепко прижал к груди и тихо попросил:

  - Будь осторожнее. Я... мне... просто будь.

  - Гал, ты чего? Ну что со мной может случиться? - улыбнулась девушка, потершись щекой о мягкую ткань рубашки, стараясь прогнать тень нежданного страха, промелькнувшую в глазах бесстрашного воина.

  Он не сказал, но, наверное, подумал столь отчетливо, что мысль, не выраженную в словах, прочла даже не владеющая даром телепатии Элька, бывающая иной раз в делах любовных тупее стены: 'Если с тобой что-то случится, как мне жить дальше?'.

  - Я не знаю, но в письме говорится о чудовище, - серьезно отметил мужчина.

  - Не волнуйся, - снова попросила неисправимая отптимистка. - Считай нас с Фином разведчиками. Прошвырнемся, принюхаемся к обстановке. Если на Венстике действительно завелось какое-то страшное чудовище, которое нужно убить, мы вернемся за тобой. В таком-то деле маскироваться не надо. Мой меч - твоя голова с плеч, и по домам.

  - Слово? - сурово уточнил Гал, у которого, кажется, отлегло от сердца.

  - Слово, - энергично кивнула Элька и лукаво поставила условие, - если ты меня еще разок поцелуешь!

  Мужчина без лишних слов привлек к себе профессиональную провокаторшу....

  - А может, если не ты ко мне, так я к тебе сегодня вечерком приду? - тоном искусительницы предложила девушка, играя прядями мягких волос воина.

  - Нет, так не подобает, - твердо, пока соблазн ответить согласием не победил, отказался Гал и со странным для выросшей в урбо-мире девушки смущением, тихо прибавил. - Мне и целовать тебя более не следовало, не понимаю, что со мной творится...

  - Это, наверное, тот эликсирчик, который Вайда вам с Лукасом в вино подлила, - догадалась Элька, благодаря какому чуду в ее отношениях с воином наступил столь замечательно резкий прогресс и, казавшаяся еще утром непобедимо-целомудренной крепость дала брешь. - Надо у нее попросить рецепт и поить тебя им вместо ташита каждый день в завтрак, обед и на ужин!

  - Не стоит, - без улыбки отказался воин, положив тяжелые ладони на плечи любимой. - Использовать такие вещи не просто не подобает, это преступно. А тебе и не к чему! Вот, возьми!

  Гал достал из кармана маленькую серебристую баночку с уже знакомым девушке содержимым - великолепной целительной мазью рингмиф, имевшей всего один, зато поистине уникальный побочный эффект.

  - Возьми, вдруг пригодится и возвращайся быстрее! - попросил мужчина.

  - Спасибо, потом обязательно верну! А про 'быстрее', Связист же говорил, что Силы Времени помогут, - беспечно ответила Элька, убрала баночку в сумку и устремилась к двери в зал впереди Гала.

  А тут и Фин подоспел с перекинутой через плечо весьма объемистой сумкой, снабженной кучей кармашков, ремешков и застежек. На воре красовалась широченная светло-серая футболка с цветным изображением очень-очень толстого белого кота и надписью 'батон белого'. Контраст между шириной одежды и щуплой фигурой вора был почти комичным. К тому же Рэнд умудрился заправить футболку в брюки и теперь выглядел как очень странный воздушный шарик, который не надули до конца или надули до половины и перевязали.

  Приблизившись к Галу, пройдоха подмигнул воителю и шепнул:

  - Ну, когда свадьба-то?

  - Будешь трепаться, придушу, - столь зловеще пообещал мужчина, что языкастый воришка счел за лучшее не уточнять, шутит ли воин, как обычно с самым непроницаемым видом, или говорит всерьез. Передернул плечами и юркнул в зал. Не хочет Гал говорить и не надо, все равно рано или поздно все прояснится, а если уж очень любопытство загрызет, можно и Эльке вопросик подкинуть. Та точно душить не кинется!

  Вся команда, хоть и предупреждал Связист о том, что зеркало наблюдений работать не будет, уже собралась рядом с ним в надежде на то, что Сила-Посланник могла ошибиться. Ведь случалось же ему иногда попадать впросак! Элька как раз запихивала в карман кораблик-послание от троицы ребятишек. Увидев Фина, девушка прыснула, подбежала и бесцеремонно вытащила рубаху поверх брюк, пояснив:

  - Это носится так!

  - Что так, что эдак, странное одеяние, - хмыкнул вор и прибавил: - Но рисунок мне понравился. Интересно, можно на моей рубашке что-нибудь подобное сделать?

  - У меня дома - запросто, любой каприз от собственного портрета до голой ж. А здесь... Попроси Максика, если нельзя, то он точно изобретет способ и станет можно! - протараторила девушка. - Отправляемся?

  И под пожелания удачи и скорейшего возвращения к ужину парочка долгожданных героев исчезла из комнаты, чтобы материализоваться в той точке Венстика, откуда была отправлена телеграмма-кораблик о вызове.

Глава 18. 'Супергерои' идут на дело

  Жаркие лучи солнца на коже и теплый ветерок были первыми, что почувствовала Элька. День перевалил на вторую половину, но безоблачное небо давало простор для работы светила. Выгоревшая на солнце листва и трава полянки свидетельствовали о том, что такой денек выдался этим летом отнюдь не первый. Разморенные зноем птицы лениво подчирикивали что-то в кустах, оглушительно стрекотали кузнечики и мелодично журчал ручеек. Скорее всего, именно в его водах и начал странствие к Совету Богов кораблик. Чуть выше по ручью была сооружена небольшая запруда и водица образовывала крохотный прудик или роскошную лужу. Как именовать водоем, каждый мог решить сам, исходя из полноводности романтичной струйки, уцелевшей в душе.

  В сторонке от берега стоял раскидистый, толстый, но приземистый дуб. У его корней был сооружен шалаш, а в нижних ветвях пряталась платформа настоящего детского домика. Такие Элька видела раньше только в мультиках или кино. Словом, местечко на неприхотливый взгляд девушки казалось идеальной мечтой ребенка о тайном заповедном уголке. Вот только идиллию пейзажной картинки нарушала бытовая или батальная, сразу судить было сложно, сцена.

  У края поляны довольно крупный мальчик, близкий к званию подростка, о чем свидетельствовали рост и угри, в изобилии усыпавшие лицо, сосредоточенно возил физиономией по траве худенького пацаненка. В последнем, даже без очков, отлетевших на пару метров в сторону, Элька и Рэнд узнали одного из отправителей кораблика. Что удивительно, малый еще пытался сопротивляться, отбрыкиваясь ногами и не плакал! Бугай же требовательно пыхтел: 'Отдавай деньги! Кому говорю!?'

  - Ого! Не наше ли это страшное чудовище? - с веселой злостью фыркнул Рэнд и начал действовать.

  Из потайного кармашка сумки вор выхватил трубочку, сдернул с кустика рядом горсть твердых глянцевито-черных ягодок и, нацелившись в ягодицы агрессора, дал залп. Тот взвыл, подскакивая на месте, и оставил жертву в покое. Собственные подстреленные ягодицы интересовали его сейчас больше всего!

  - Эй, детишки, прервитесь на минутку, - бодренько скомандовал Фин.

  - Тебя не спросили дядя, чего надо? - грубовато огрызнулся прыщавый, глядя исподлобья настороженно, как волчонок, но на всякий случай сделал шаг назад, к кустам, похоже, собирался в случае продолжения обстрела уязвимых частей тела припустить прочь без оглядки.

  Очкарик первым делом подобрал свои очки, нацепил их на нос и встал, с достоинством отряхивая траву с джинсов и уже знакомой футболки со Спайдерменом причудливого колера.

  - От тебя? Ничего! У нас к нему разговор есть и к его друзьям, - хмыкнул вор и обратился к жертве избиения: - Ты, рыжий зубастик и темненькая девчонка отправляли кораблик с посланием, так мы прибыли. Зови своих друзей!

  - Вы?! - секунда непонимания сменилась огнем благоговейного восторга в глазах пацаненка, он буквально засветился весь от сдерживаемого ликования и едва не воспарил ввысь, точно воздушный шарик. - Я сейчас! Я быстро, только вы никуда не уйдете, пока я....

  - Пока не сделаем свою работу, никуда не уйдем, - приложив руку к сердцу, поклялся Фин и этот рыцарский жест в исполнении обряженного в смешную футболку мужчины не казался чем-то чуждым. Напротив, именно эта органичность действия только более возбудила паренька. Он еще раз выкрикнул срывающимся на фальцет голоском:

  - Я мигом! - и умчался прочь, с хрустом ломясь напрямки по кустам.

  - А ты, пацан, пойди сюда, - миролюбиво предложил вор, убирая трубочку в кармашек. - Да иди, иди, я не кусаюсь.

  Прыщавый драчун опасливо, боком сделал несколько шагов к Фину, всем своим видом пытаясь продемонстрировать наплевательское отношение к словам и просьбам странного светловолосого дядьки с веселыми голубыми глазами.

  Элька в разговор не вмешивалась, чувствуя, что Рэнд делает все, как надо. Просто присела на траву рядом и кинула тут же сумку. Вопреки мнению Гала о намерении девушки влезть в любое дело, а уж тем паче, в любую неприятность, иногда (ну да, действительно только иногда) хаотическая колдунья, даже прибывая на 'место происшествия', довольствовалась ролью наблюдательницы и работой на вторых ролях. Вот как сейчас, когда ее магический дар, не менее чуткий, чем пророческое зрение эльфийской жрицы, подсказывал, что поступить следует именно так, а не иначе.

  - Чего вы не поделили-то? - запросто спросил вор.

  - Ничего, - хмуро отозвался допрашиваемый, ковыряя разношенной кроссовкой траву с твердым намерением если не добраться до соседнего континента, то снять слой дерна как минимум.

  - Он что, у тебя в долг брал? - подкинул следующий вопрос Фин, разглядывая собеседника.

  - Нет, - скривился парень.

  - Но ты пытался деньги отнять. Что, очень монеты нужны? Зачем?

  - Жрать купить, - буркнул прыщавый и с откровенным вызовом вздернул подбородок. Дескать, давай, поучи меня жить, козел!

  - Только-то? - пожал плечами вор, порылся в своем заплечном мешке, лишенном лейблов так же как брюки, и вытащил здоровенный бутерброд, где довольно увесистый пласт хлеба терялся под наслоениями сыра, мяса и какой-то зелени. Похоже, перед визитом на Венстик, Фин нанес еще один незапланированный к самобранке. И магическое создание щедро снабдило вора на дорожку снедью. Подросток при виде эдакого монстра-бутерброда невольно сглотнул слюну.

  'Впрямь голодный!' - удивилась Элька, принявшая поначалу слова пацана за обычное оправдательное вранье из серии 'дяденька, отпустите меня, я больше не буду, честное слово. До тех пор, пока вы тут ошиваетесь, точно не буду, а как уберетесь на все четыре стороны, так я того очкарика снова отловлю и так отметелю, что он забудет, как маму родную зовут'.

  - На, держи-держи, не отравлено, - заверил Фин и всучил угощенье мальчишке.

  Тот поспешно схватил и почти с рычанием впился в бутерброд, откусывая такой кусок, что едва мог двинуть челюстями, чтобы жевать. Ухмыльнувшись, вор еще разок слазил в мешок и вытащил объемную флягу. Поймал вопрос во взгляде подруги и объяснил:

  - Да сок там синики, не вино, я ж для ребятишек брал.

  - Устроим пикник? - предположила Элька, и приятель согласно кивнул.

  На траве появилось светлое полотнище, на которое Рэнд сноровисто принялся вытаскивать всякую съедобную всячину. Бутерброды, печенье, конфеты, яблоки.... Нашлись в недрах объемной сумки даже легкие стаканчики, не пластик, конечно, а какая-то разновидность непромокаемого плотного шелка на каркасе. Один из стаканчиков мужчина, открутив пробку фляги, наполнил соком и протянул голодному парню. Тот промычал что-то благодарное и продолжил уплетать угощение за обе щеки, прихлебывая сок. Рэнд наблюдал за ним со странным умилением во взгляде и какой-то застарелой болью. Обождав, пока парень утолит первый голод, вор в лоб спросил:

  - Тебя что, дома не кормят и бьют?

  - С чего вы взяли, я об дверь ударился, - вновь насупился пацан, с вожделением косясь на печенье, и одернул задравшийся рукав рубашки, прикрывая здоровенный, густо-фиолетовый синяк на коже рядом с другим, уже обретшим желтовато-зеленый отлив.

  - Ешь, сколько хочешь, - разрешил Фин и продолжил, многозначительно кивнув на то место руки, где под тканью красовались следы побоев. - А только у дверей пяти пальцев не бывает. И если б тебя какой незнакомый взрослый ублюдок лупцевал, ты бы не отпирался, значит, дома поколачивают. Кто? Отец? Он пьет?

  - Откуда вы знаете? - распахнулись глаза парня, сразу переставшего казаться грозным и неприступным. Рослый - да, нахальный, конечно, но все еще уязвимый и несчастный ребенок, лишь пытающийся казаться взрослым.

  - Первый ты, что ль, кому так 'повезло', - грустно хмыкнул вор, пожимая плечами. - Меня мой папашка по пьяни тоже бил, покуда я из дома деру не дал.

  - Я как-то раз попробовал, так он нашел и так отходил, - грустно жуя, поделился подросток, начиная испытывать к собеседнику неизъяснимое доверие. - Вообще-то папка у меня не плохой, когда трезвый. Только, как мамка померла, с тех пор пьет часто, дерется все время, а жрем мы одни консервированные бобы с тушенкой. Я уже эти банки видеть не могу! Сам в лавке мясной работает, а жрем такую дрянь, а колбасу если приносит, то тухлую! Дядька, мамин брательник, они вместе работают, хотел меня даже к себе взять, так папашка его чуть не убил...

  - Н-да, дела, - почесал острый нос Фин и вздохнул в унисон с пацаном. - А только дубасить малышню и монеты с них трясти тоже не выход. Это они пока не сообразили, что на тебя можно втроем насесть, а то ведь так отпинают, мало не покажется.... Да и кто взрослый заметит, тоже взгреет.

  Элька тем временем слазила в свою сумку и достала маленькую коробочку с мазью, той самой, целительной мазью рингмиф из личной аптечки Эсгала, которой он поделился с подругой, и предложила:

  - Хочешь, смажу синяки, и они тут же пройдут!?

  - А то! Чего ж не хотеть-то! - недоверчиво - где ж видано, чтоб сразу синяки проходили - согласился пацан.

  - Только пока запах мази нюхаешь и чуток позже врать нельзя, иначе очень больно будет, - предостерегла девушка, открывая коробочку.

  - Брехня, небось, - недоверчиво фыркнул пацан, закатывая рукава и штанины, чтобы продемонстрировать богатую коллекцию следов от 'столкновений с дверью'.

  - Я предупредила, - пожала плечами Элька, принимаясь аккуратно смазывать густо-лиловые, синие, зеленые, желтые пятна на руках и ногах жертвы отцовского произвола.

  Как раз в это мгновенье за кустами послышался нарастающий шум, тренькнул звоночек, потом что-то бухнуло-звякнуло, свалившись на траву, и из-за кустов на поляну выбежало три запыхавшихся подростка. Первым мчался очкарик с надеждой пополам со страхом перед разочарованием на физиономии и с лихорадочно горящими за стеклышками глазами. Следом, голова к голове, показались девочка и рыжий паренек. На их лицах было написано недоверчивое предвкушающее ожидание. Темнокожая особа женского пола на сей раз щеголяла в коротких шортах и майке с девицей, висящей в воздухе и швыряющейся белыми молниями, а рыжий пацан красовался в футболке со стремительно бегущим человеком в шапке-шлеме с крылышками. Что это не Гермес, Элька была уверена, ибо последнему полагались еще летучие сандалии и кадуцей.

  При виде импровизированного пикника на поляне троица затормозила с явственным смущением и опаской на лицах.

  - О, а вот и вы, ребята! - просверкнул приветливой улыбкой Фин, повел рукой в сторону скатерти и пригласил. - Присоединяйтесь! За едой и поговорим!

  - А Гектор? - неприязненно уточнил очкарик. Первый восторг и безоглядная вера в того, кто так легко поверг в прах его мучителя, сменилась озадаченным замешательством. Наверное, карающие герои не должны были кормить врагов бутербродами и поить соком. Такие странные действия не проходили по классу неотвратимого возмездия!

  - Очень мне надо со всякой малышней якшаться. Я уже ухожу, - начал презрительно провозглашать прыщавый тиран, попытался было встать и, заорав от прошившей все тело боли, плюхнулся на траву, расплескивая остатки сока из стаканчика к вящей радости окрестных муравьишек, кинувшихся на экзотическое лакомство.

  - Я же предупреждала, - укоризненно качнула головой Элька и объяснила ничего не понимающим ребятишкам: - Мы вашему Гектору синяки смазали одной волшебной мазью, после которой лгать нельзя.

  Отдышавшийся парень, не поверивший словам хаотической колдуньи, медленно принимал сидячее положение. Его все еще слегка трясло.

  - Совсем? - в глазах рыжего, первым шагнувшего к 'столу', заискрились смешинки и предвкушение грядущих великолепных розыгрышей.

  - Нет, пока запах не выветрится, - разочаровала детей Елена.

  - Жаль, что не совсем, - чуть нервно хихикнула девочка.

   - Да садитесь же, говорить о вашем письме про чудовище будем! - вослед Фину предложила Элька и похлопала по траве. - И если беда эта всех касается, то может и Гектор что стоящее добавит. Чем больше мнений хороших и разных, тем лучше.

  Мулаточка присела первой, поближе к Эльке, как созданию одного пола, хоть и иной расы. И, пожалуй, правильно сделала. Фин вида, конечно, не подал, но вздрогнул едва заметно, когда темнокожая местная жительница подходила к ним. Вору надо чуток пообвыкнуться с тем, что перед ним обычный подросток, а не демон-людоед.

  - Чудовище? Вы рассказали им про чудовище? Как? - разом позабыв про все свои обиды, боль физическую, оскорбленное самолюбие, исчезающие на глазах синяки и вековую конфронтацию с малышней, удивленно выпалил прыщавый тиран, обращаясь к троице.

  - Мы не знали, что делать, и решили написать письмо, сказать слова призыва и отправить по ручью кораблик, как Ксаффи из Санидола, - поправив очки на переносице, коротко и смущенно объяснил своему мучителю пацаненок - мозговой центр маленькой группировки.

  - Так, стоп, ребята, давайте, для начала познакомимся, - предложил вор. - Я Рэнд Фин, мою спутницу зовут Элька. Гектора вы нам уже представили.

  - Барри Дин, - назвался очкарик, присаживаясь на корточки по другую сторону от мужчины.

  - Чакки Ризот, - тряхнул головой рыжий, плюхаясь на траву рядом с другом и без церемоний хапая со скатерти обсыпанное золотыми кристалликами сахара печенье. Когда он откусывал кусок, Элька едва удержалась от улыбки. Уж больно похожим на декоративного кролика делали пацаненка два больших верхних зуба.

  - Ливанна, Лива Шир, - представилась девочка и потянулась за полосатым яблоком, лежащим ближе всего.

  - Вот теперь давайте о деле, - улыбнулся Фин, разливая сок по стаканчикам.

  - А вы, правда, герои? - неуверенно переспросила Лива.

  - Не знаю, подружка, - внешне беспечно объявил вор. - Но твой кораблик попал именно к нам, приплыв через множество миров. И именно нас послали разобраться с вашей бедой. Так что уж это вам решать, кто мы на самом деле.

  - Герои никогда себя героями не называют! - уверенным тоном знатока заключил Барри, прихлебывая сок.

  - Это точно, - согласился Чакки, забирая еще одну печенюшку, и ехидно добавил: - Только не герои тоже, почти никогда себя героями не называют!

  Элька заливисто рассмеялась, заулыбались шутке паренька и все остальные, но веселые улыбки быстро стерлись с детских мордашек, когда речь зашла о деле. По молчаливому уговору Гектора больше из компании не гнали. Похоже, в своем первом предположении касательно чудовища-вымогателя Рэнд ошибся. Тот, кого боялись дети, был известен и их прыщавому врагу и страшил его ничуть не меньше, чем троицу друзей. Трое отправителей призыва переглянулись, и говорить продолжил очкарик, как самый авторитетный в команде:

  - Наверное, это чудовище появилось в нашем городе в начале лета, или до этого оно пряталось так хорошо, что мы его не замечали. Эта тварь живет в заброшенном доме чокнутого Кинкерда у старой свалки на пустыре. Мы там раньше играли летом в прятки и на свалке и в доме, даже на чердак лазали и в подвал, нам нравилось. Дом заброшенный, но крепкий, там здорово было, а потом вдруг все началось.

  - Всё? Что? - не понял Фин, машинально жонглируя яблоками. Рыжий, хоть и слушал друга внимательно, попытался подражать вору, но все разронял и снова сосредоточился на рассказе.

  - Страх! - торжественным, опустившимся до шепота голосом поведал Дин. Пальцы мальчика покрепче сжали маленький стаканчик с соком, как самый надежный из якорей безопасной реальности, оставшийся тут, когда он погружался в воспоминания о пережитом. - Там вокруг так страшно стало, что даже подойти близко никакой мочи не было, а уж зайти внутрь.... Только взрослые этого почти не замечали или не хотели замечать. Пьяница Дуг и Чесоточный Чан - бродяги здешние, они нам такие браслеты из проволоки со свалки плели, а мы им еду иногда таскали - пошли в тот дом ночевать, хоть мы им и говорили о страхе. А больше их никто не видел, совсем.... Потом на свалке у того дома нашли Бенни, одноклассника Лив. Мертвого, всего в синяках и крови... и никаких следов вокруг, тогда даже взрослые говорить начали, что место там нехорошее и играть запретили. Сказали, что Бенни свалился с ржавой машины, ударился сильно о железки, потерял сознание, да так и умер, потому что его вовремя никто не нашел. А только мы сами с той машины сколько раз прыгали, там матрацы старые навалены, нельзя так удариться, чтоб всему в синяках быть. И после Бенни, всего три недели прошло, прямо под крыльцом того дома Тода нашли. Он на одной улице со мной жил. Его три дня искали, а он там лежал, весь изрезанный... Взрослые на кухне про ножи говорили и какого-то убийцу-гастролера, а только мы думаем, что это когти. Какое-то страшное чудище в доме Кинкерда завелось! Мы днем пытались на разведку сходить, чудища-то в темноте главную силу обретают. Жалко, церковь у нас в городе закрылась, мы по выходным в соседний Кинсли ездим, поэтому святой воды негде налить. Я серебряные украшения из маминой шкатулки взял, Чакки чеснок с кухни, а Лив осиновых кольев вырезала. Только мы дальше коридора пройти не смогли. Такая жуть накатила, ноги подгибались, а еще там, в глубине дома, кто-то рычал, скребся, дышал страшно и огни сверкали красные, зеленые, а на стене кровь засохшая была... Мы убежали, - Барри понурился и тяжко вздохнул, но снова упрямо поднял голову и закончил: - Тогда и решили, что надо героев звать! Обычные взрослые ничем не помогут, они боятся, да ничего не делают, воображают, что все в порядке. А вдруг завтра под крыльцом еще кого-то найдут!

  Рассказчик закончил, на несколько мгновений воцарилось молчание, нарушаемое только шорохом листвы, щебетом птиц, стрекотом насекомых и чавканьем Чакки. Такое странно мирное молчание на залитой солнцем полянке, никак не вязавшееся с ужасом незамысловатого повествования Барри.

  - Нда-а. Что-то мне это напоминает, - привычно почесала нос Элька и пробормотала почти про себя: - Интересно, клоуна с воздушными шариками никто тут не встречал?

  - Шапито к нам в конце лета приезжает, там клоуны бывают и шары продают. А зачем оно тебе сейчас? - удивилась Лив, прожевав кусочек яблока.

  - Нет, цирк мне не нужен, жизнь позанятнее любого представления выходит, просто напомнил мне ваш рассказ одну историю, - коротко объяснила девушка.

  - Ты с таким уже сталкивалась? - серьезно заинтересовался Фин 'чудовищным' опытом подруги.

  - Нет, лично нет, - ответила хаотическая колдунья, одобрительно отметив, что он уже не косится украдкой на девочку, ожидая выскальзывания из-под шортиков чудовищного хвоста. - Историю одну читала давно, еще до того, как с вами работать стала, очень она мне тогда нравилась, страшная, конечно, но про дружбу, отвагу, честь, про то, что они важнее и сильнее страха, там гениально написано. Но не буду сейчас рассказывать, чтоб чистоту восприятия не нарушать.

  - Ладно, - не стал настаивать вор, по опыту зная, если информация важная, Элька поведает ему непременно в свой срок, а сейчас, может, не хочет ребятишек еще сильнее запугивать.

  Фин обратился к Гектору:

   - Ты ничего добавить не хочешь?

  - Чего добавлять-то, все так и есть про ужас и малышню, про то, что никто из взрослых ничего делать не хочет. Про бродяжек я только не знал, сам думал, чего давно их не видно. А насчет дома...я иногда раньше туда вечером прибегал, - парень пожевал губу и честно объяснил. - От отца прятался, иногда даже всю ночь. А как все это началось, как-то раз пытался подойти, такой страх прошиб, что даже на крыльцо подняться не смог, бежал домой и думал, пусть лучше папашка уроет, но туда больше ни ногой. Вроде бы и не видел ничего, только будто дышал кто-то за дверью громко или сопел. А такой страх, я в жизни так не боялся, даже штаны мокрые были!

  - Ха, думаешь, мы сухими оттуда вышли? - фыркнул Чакки, и что-то новое, не уважение, скорее, приятие, появилось в поведении парнишки по отношению к мерзкому Гектору. Иногда признание в слабости вызывает куда большее уважение, чем похвальба бесстрашием.

  - Что ж, значит первым делом нам нужно осмотреть дом, - резюмировала Элька и попросила: - Проводите?

  - Прям щас? - растерялись ребятишки, не ожидавшие такой скорости действий даже от героической группы поддержки.

  - Зачем откладывать? Пора высиживать! - бодро объявила Элька.

  Фин подтвердил слова подруги:

  - Конечно, сейчас! Или почему-то нельзя?

  - Можно, наверное. Дом, правда, заколочен, но ведь вы все равно войти сможете, - согласилась и одновременно спросила Лив.

  - Конечно, чтобы я да не смог? - похлопал девочку по руке и вздернул нос вор, справедливо гордящийся своей уникальной способностью проникать везде и всюду, особенно туда, где его меньше всего ждут.

  - А вам переодеться не надо? - полюбопытствовал Чакки.

  - Тебе не нравится моя футболка? - огорчился Фин, всерьез полагавший себя после элькиного подарка самым модным парнем на деревне.

  - Симпатичная, - оценила девочка фасон и самое главное картинку с великолепным котом, - но ведь герои, когда делают подвиг, одевают такие специальные костюмы...

  Лив откровенно покосилась на мешок Рэнда, на сумку Эльки, наверное, гадая, а не прячут ли там они свои яркие спецодежды для подвигов.

  - Герои делают это для того, чтобы их никто не узнал, - знакомая с обычаями персонажей комиксов логично пояснила Елена пребывающему не в теме Рэнду и ребятне. - А нас в городе и так никто ни разу не видел. Так к чему маскарад? Пойдем знакомиться с вашим чудовищем с открытым забралом, то есть лицом.

  И Элька принялась помогать товарищу собирать вещи. В четыре руки и четыре ребячьих желудка, для которых со скатерки было прихвачено кое-что на дорогу про запас, дело пошло быстро.

  По рассказам новых знакомых, девушка предположила, что они оказались в каком-то глухом провинциальном городке. С одной стороны это вполне устраивало бывшую жительницу урбо-мира, а с другой немного расстроило, ведь Фину не удастся поглядеть на многие чудеса техники, о которых он слышал от подруги и которые рассчитывал осмотреть лично.

  Барри объяснил, что быстро добраться до городской окраины, к свалке и дому чудовища, не мозоля глаза прочим взрослым горожанам, можно по тропинке. Пусть Элька и Рэнд выглядели довольно безобидно, но все равно привлекать лишнее внимание групповым шествием по главным улицам с оркестром не спешили. Вдруг тут после убийств ребятишек на пару незнакомых взрослых, идущих в компании с детьми, посмотрят косо и хорошо, если только посмотрят. Объясняться в местном 'отделении полиции' с представителями закона, не имея на руках никаких удостоверяющих личность документов, кроме перстня посланника Совета Богов, не казалось Эльке удачной идеей. А чистосердечные рассказы о цели визита на Венстик могли с равной вероятностью закончиться за решеткой камеры или в ближайшем дурдоме, в комнате, обитой мягким материалом. Поэтому 'герои' приняли предложенный маршрут через лес с радостью. Велосипеды, на которых детишки примчались к полянке на встречу со спасителями, так и остались с краю поляны, у кустов, прикрытые ради маскировки ветками. И вот уже два члена команды посланцев Совета Богов и компания детей двинулись в путь веселым гуртом.

  - А как у вас суперсила появилась? - продолжая начатый с костюмов разговор, полюбопытствовал Барри, похоже, посвятивший сбору информации о супергероях немало времени и сил.

  Вор, малосведущий в терминологии комиксов, перемигнулся с Элькой, предоставляя ей право отдуваться за двоих.

  - Хм, Рэнд таким родился, а потом навострился. А я.... Пожалуй, обрела ее в результате одного эксперимента, - дала справку Елена, адаптируя историю о заклинании книжницы Сильдин к реалиям урбо-мира и привычным штучкам из комиксов.

  - Повезло, - завистливо вздохнул Чакки, и остальные повторили его слова хотя бы мысленно.

  - Точно! - так весело и открыто согласилась Элька, что большая часть зависти у ребятни исчезла без следа.

  Эта симпатичная беспечная девушка была такой яркой, веселой и легкой на вид, что тяжело думать о ней просто не получалось, как ни старайся. Даже зависть, та черная и противная змейка, грызущая душу, становилась какой-то белой и пушистой. Да, повезло ей, но, вдруг, когда-нибудь повезет и мне! - именно такая надежда невольно заглядывала в сердце, не оставляя места злобе.

  Так что дорога до свалки ужасов прошла за веселой болтовней о пустяках. Барри рассказывал о своей коллекции марок и комиксов, Чакки о намерении стать ведущим какого-нибудь популярного комедийного шоу, а Лив о новом платье, которое наденет на день рождения, на которое, конечно, позовет всех-всех друзей, будет мороженое, газировка, настоящий торт и большие куклы из балаганчика, так обещал папа. Гектор отмалчивался, но, кажется, тоже наслаждался непривычно-бесконфликтным времяпрепровождением и прогулкой.

Глава 19. Дорогой страха

  Беспечная болтовня новых друзей замерла сама собой у очередного поворота тропинки.

  - Вот там, дальше... то место! - серьезно оповестил 'героев' Дин и нервно сглотнул.

  За высокими молодыми кленами, живой ширмой загородившими вид, и впрямь простиралась старая, поросшая по краям травой заброшенная свалка всякой старой техники, остовов автомобилей, холодильников, стиральных машин, диванов, кресел, поломанных стульев и прочей неопознаваемой визуально дребедени хламовой категории. А дальше, примерно в сотне метров от посадки, почти вплотную у кромки свалки стоял дом. Двухэтажный деревянный домишко, покосившийся на один бок, но все еще достаточно крепкий. Прикрытая и наглухо заколоченная створка его двери смотрела на лес. Крыльцо, на которое вели три высокие ступеньки, было частью маленькой, крытой черепицей, веранды. Выше, над ней слепыми глазками щурились заколоченные окна второго этажа, и сбоку, точно выставленный вверх в неприличном жесте палец (я еще не умер!), высилась кирпичная труба. Часть кирпичей из нее вывалилась и обкололась, так же как черепица на крыше, потемнели от времени доски перил веранды, но дом стоял. И почему-то, вопреки собственному ожиданию, Элька смотрела на него без малейшей примеси страха. Никаких дуновений мистического ужаса не ощущалось. Во взгляде Фина тоже был лишь интерес и азартный огонек предвкушения.

  - Пошли? - бросил он подруге и первым шагнул из-за деревьев на пустырь.

  Элька поправила лямку сумки и последовала за другом, гуськом потянулись за героями их маленькие приятели. Для проверки, хаотическая колдунья подкинула вопрос самому умненькому из компании:

  - Эй, Барри, вам и сейчас страшно тут?

  - Н-н-е-е-т, - сверившись со своим внутренним барометром ужаса, удивленно помотал головой очкарик, ожидавший совсем другого. - Не страшно, так неприятно малость. Мы же знаем, что тут всякое творилось. Но так, чтоб без оглядки бежать, как всегда было, стоит нам на дом только глянуть, нет. Это, наверное, потому, что мы с вами идем.

  - Все может быть, - согласилась девушка и собралась было все-таки рассказать Фину очередную пришедшую ей в голову историю-ужастик о старом доме, как Чакки хлопнул себя по карману одной штанины, потом другой и ойкнул с настоящим ужасом в голосе. - Мой счастливый камешек!

  - Чего? - обернулся к мальчонке Фин.

  - Я камешек свой счастливый потерял - куриного бога! - чуть не плача заявил рыжик, - Вот только на опушке в руке держал, в карман опустил, а теперь там пусто.

  - Дырявый, что ли, карман? - посочувствовал Гектор.

  Растеряха вывернул серый уголок наизнанку и всхлипнул, уставившись на большую, с три пальца дыру в углу.

  - Я забыл!

  - Беги, глянь, мы и пары десятков шагов сделать не успели, тут он где-то валяется! Враз отыщешь! - великодушно предложил Фин, и пацаненок тут же сорвался с места, за ним понесся Гектор и Барри. Лив осталась с героями.

  - Чего он потерял-то? - спросил Рэнд, следя за тем, как шарят в траве с усердием муравьев дети.

  - Куриный бог? У нас так называют небольшую гальку с дыркой, найденную на берегу моря. Считается, он удачу приносит владельцу, - объяснила Элька.

  - Да, так! Чакки его отец привез из командировки на побережье Оунавы, он с ним никогда не расстается, - поддакнула девочка и хихикнула в ладошку, добавив секретным шепотом: - Он даже спит с ним, под подушку кладет!

  Чем дальше от взрослых ползали в траве ребята, тем судорожнее и лихорадочнее становились их поиски. Мальчишки поминутно оглядывались на ожидавших их людей, бросали опасливые, а под конец уже откровенно панические взгляды на дом и косились на лес, будто прикидывали, а не бросить ли все на фиг и не кинуться ли прочь с проклятого места. Но вот Гектор воскликнул:

  - Нашел!

  Выбросил вверх руку с зажатым в ней неприметным серым камушком, передал его поспешно подскочившему рыжему пацану. Вся троица со всех ног помчалась к Эльке с Фином. Вот они уже, тяжело дыша, затормозили совсем рядом и переглянулись. На лицах проступало откровенное замешательство.

  - Странно! - выпалил Чакки и лихорадочно продолжил, пока не ускользнула мысль. - Мы пока искали, все страшнее и страшнее становилось, если б не мой камешек, я б, наверное, вообще убежал оттуда. А теперь снова ничуточки не страшно!

  - Это оттого, что мы рядом с вами? - в лоб спросил догадливый Барри.

  - Полагаю, так, - кивнула Элька, - а значит, то, что вы чувствуете рядом с домом, не настоящий страх, а кем-то наведенный, может, тем, кто хочет, чтобы люди держались от дома подальше и не совали свои любопытные носы, куда не следует.

  -Странно, - хмыкнул Фин, с прищуром изучая загадочный дом.

  - Чего странного-то, дядя Рэнд? - не понял Гектор.

  - Если чудовище жаждет жертв, зачем внушает страх? Напротив, оно должно было бы завлекать добычу чем-то, игрушки вам что ли показывать или... - вор внезапно заткнулся и остро глянул на подругу, припоминая ее недавние слова про клоунов и шары. - Но, с другой стороны, детишек все-таки убивали...

  - Ага, - поддакнула девушка и предложила ребятне: - Вы нас проводили, а теперь возвращайтесь на свою полянку к шалашу. Мы туда придем, чтобы рассказать обо всем, как дело завершим.

  - Но мы же можем помочь! Мы захватили и колышки, и серебро, и чеснок! - запальчиво предложил Барии, стеклышки очков на солнце блестели слабее глаз.

  - Так вот что так воняло, - протянул Фин, и дети невольно захихикали, разделяя мгновения веселья.

  - Можете помочь, конечно, но скорее всего нам нужно будет разделиться, изучая дом. Вдруг внушенный страх снова одолеет? Провожая вас обратно до леса, мы потеряем время дневного света. Как тогда быть? - коварно поинтересовалась Элька, детишки виновато потупились и засопели, признавая логичность доводов.

  - Мы уходим, но вы нам обязательно обо всем расскажете? - уточнил Дин, признанный старшим в команде даже недавним врагом Гектором.

  - Обязательно, - хором подтвердили члены команды посланцев Совета Богов, повышенные или пониженные, это уж какой меркой мерить, до звания супергероев.

  И ребятня поскорее, чтобы дикий страх не успел овладеть сознанием, умчалась прочь, топча высохшую траву пустыря сбитыми кроссовками и сандалиями на босу ногу и вздымая клубы пыли.

  - Идем? - уточнил Фин у подруги, получил в ответ кивок и, весело насвистывая, двинулся к чудовищному дому быстрым шагом. Элька пошла рядом.

  - Расскажешь мне теперь, о чем при малышне умолчала? - подкинул вопросик друг, хаотическая колдунья подумала минутку и кивнула, соглашаясь:

  - Расскажу, только это ведь просто сказки из моего мира. И пришли на ум только потому, что сейчас мы тоже находимся в урбо-мире, и для ребят все происходящее кажется страшной историей, - предостерегла от излишней веры своим словам девушка.

  - Да понял я, понял, говори, - подтолкнул подругу вор. Если уж чему и суждено было стать причиной гибели Рэнда, так это неистощимому любопытству, толкавшему хозяина на самые рисковые выходки.

  - Первая история о чудовище, которое жило в канализации и терроризировало ребятишек целого городка, из поколения в поколение питаясь их страхом. Убивало, конечно, но, думаю, только для того, чтобы ужас был сильнее и, кажется, таким образом оно еще их память поглощало. Оно могло принимать любую форму, так, чтобы воплотить твой самый большой страх, и заманивало к себе жертвы, притворяясь клоуном с воздушными шариками якобы потому, что детишки падки на такие развлечения. Не знаю, я клоунов с детства не люблю и подружка моя от них всегда шарахалась. Но это частности. В конце концов, несколько храбрых ребят объединились и одолели монстра силой своего мужества, веры и верности, - Элька потеребила сережку и продолжила. - А вторая история о доме-монстре, который весь был живым, потому что в него вселилась душа умершей жены хозяина, очень дорожившей своим жильем и бывшей при жизни форменной мегерой. Та тоже игрушками ребятишек заманивала и погубить их старалась. Но, в итоге, ее удалось утихомирить обычной беседой о добром и вечном.

  - Н-да-а, и такие сказки сочиняют в твоем мире, где не умеют толком колдовать, или у вас что-то похожее случалось? - хмыкнул против воли впечатленный коротким пересказом книги Кинга и мультфильма вор.

  - Нет, конечно, не случалось. А сочиняют именно потому, что не умеют колдовать. Тоска по чудесам, даже самым страшным чудесам, заставляющим быстрее бежать кровь и будоражащим душу, неистребима, - печально ответила девушка, в очередной раз благословившая тот миг, когда в ее дверь затрезвонили метаморфы, и волшебство стало не мечтой, а самой реальной из реальностей.

  - Спасибо за сказки, подружка, теперь посмотрим, какие чудеса и чудовища ждут нас в этом домишке! - объявил Рэнд, завершая разговор.

  По скрипучим рассохшимся ступенькам с набросанным на них сором и травой, проросшей между досками из нанесенных ветром семян, пара поднялась на крыльцо к наглухо заколоченной двери. Вор, продолжая беспечно свистеть, полез в длинный боковой кармашек сумки и вытащил какой-то странный инструмент, больше всего похожий на пассатижи, только какие-то нетипичные, с длинной головкой и тонкими ручками. Фин пробежался чуткими пальцами по доскам, прикидывая, откуда начинать, и быстро, один за другим начал выдергивать толстые гвозди. Причем делал он это с такой несоответствующей щуплой комплекции легкостью, что Элька в очередной раз задумалась о том, насколько силен и вовсе не безобиден этот веселый обаятельный мужчина, ставший ей другом.

  Не более пяти минут занял весь процесс отдирания толстых светлых досок, набитых поперек темной, кое-где рассохшейся и потрескавшейся двери. И вот уже та, как и положено каждым уважающим себя вратам в логово чудовища, отворилась с душераздирающим скрипом. Если монстр пользовался выходом, то либо был абсолютно глух, либо напротив, обладал специфичным вкусом на звуки, потому как в любом другом случае даже чудовище непременно смазало бы петли маслом.

  Фин выдал последнюю ноту довольного присвиста и сноровисто вернул все доски и гвозди в дырочки на них так, чтобы вход по-прежнему казался заколоченным - страховка от мимолетного любопытства случайных наблюдателей.

  Вор порылся в сумке и вытащил небольшой, размером с яблоко, белый и гладкий, как теннисный мячик, шарик в сеточке. Повесил его на пояс и первым скользнул внутрь дома. Элька юркнула следом. Дверь друзья постарались притворить максимально тихо. Она сдавленно взвизгнула в последний раз, будто сдаваясь на милость победителям, и воцарилась тишина, нарушаемая лишь поскрипыванием досок под ногами, и темнота. Из-за заколоченных окон свет почти не просачивался в дом. Впрочем, темнота царила недолго. Белый шарик на поясе Фина начал наливаться желтым сиянием и вот уже в прихожей стало почти светло.

  - Удобная штука, - оценила Элька.

  - Ты о свечке кира? Да, я их больше всех магических фонариков люблю, - небрежно согласился вор, проверяя насколько плотно прикрыл дверь. - Идем на разведку?

  - Идем, только ты не хочешь еще лампадку Джея на пояс повесить? Ты ведь ее прихватил? - предложила Элька, присматриваясь.

  - Лампадка у меня теперь всегда с собой, только Связист же говорил, обычная магия на Венстике не действует, - чуть нахмурился Фин. Но руку в сумку опустил, нашарил голубой шарик и присовокупил к свечке кира в сетке на поясе.

  - Говорил, - согласилась хаотическая колдунья, отметив отсутствие голубого свечения от божественной лампадки. - А вдруг пригодится? Если чудовище есть и оно имеет хоть какое-то отношение к магии, мы будем знать.

  - Что ж, твоя правда, подружка, пускай висит, - энергично кивнул вор и первым шагнул вперед.

  Элька двинулась следом, потянув носом воздух. Пыль, запустение, старая краска, бумага - это от сохранившихся местами полосок обоев с блеклыми цветочками и ромбиками на стенах, почему-то мох. Точно, он самый! Так пахло от пушистых маленьких холмиков в лесу, где девушка любила собирать лисички. Такой свежий контрастный, совершенно несвойственный покинутому жилью запах. Никаких следов крови ни прямо за порогом, ни дальше по коридору парочка 'супергероев' не обнаружила, только след от коричневой краски, которой то ли вконец сбрендивший хозяин дома, то ли какой-то забредший вандал пытался написать на стене слово. Неприличное ли или вполне цензурное, догадаться из-за незавершенности оного было невозможно. Может, именно эти каракули приняли за кровь перепуганные ребятишки?

  Вот сваленные в аккуратную скатку на полу в комнате матрацы. Наверное, бывшие лежбищем пропавших бомжей, колченогий стол и тройка табуреток рядом, несколько погнутых жестяных кружек и мисок. Куча прочего хлама бумажного (пачки журналов, газет), тряпья в соседней комнате и по-прежнему никакого признака чудовищ: ни борозд от когтей или клыков, ни отпечатков гигантских лап, ни луж крови или экскрементов. Ничего... только запах старого дома и...мха, становившийся почему-то все отчетливее с каждым шагом.

  - Наверх? - предложил Фин, указывая на видную с кухни лестницу с одним из уцелевших перил, от второго остались только штырьки по краю ступеней.

  - Слазай по-быстрому, на всякий случай, я тут подожду, - предложила другу Элька, присаживаясь на табуретку, разлинованную узкими полосочками света, пробивающимися из халтурно заколоченного окна.

  Вор кивнул и исчез на пару-тройку минут. Вернулся он очень быстро, учащенно дыша, и был почему-то очень бледен. Рогиро в своем призрачном обличье и то не достигал таких высот выбледнения.

  - Ты чего? Что-то нашел? - искренне удивилась Элька, к моменту возвращения друга активно ползающая по полу в правом углу комнаты, рядом со столом и не ожидавшая никаких шокирующих вестей. Ей в доме чудовищ было уютно и спокойно, как у бабушки в деревне, никаких удобств, сортир во дворе, зато мило, просто и душа отдыхает.

  - Н-нет, т-т-там пусто, - хрипло прошептал Рэнд и вытер со лба проступившие бисерины пота. - Только знаешь что, это страх внушенный, о котором малышня толковала, он, оказывается, и на меня действует. Поначалу ничего, а потом, как подальше от тебя отошел да наверх полез... Клянусь Джеем, чуть не обмочился, вслед за ребятней. Все казалось кто-то по пятам за мной ходит, в плечо дышит и шипит, как кравс. А... ты ж не знаешь, кто это, - выплескивая скопившийся ужас, вор заговорил торопливо, почти захлебываясь словами. - Есть такие твари, их владельцы в пустые дома запускают сторожить, чтоб не разграбили до возвращения. На вид как зубастая змея чешуйчатая, фиолетовая, а плюется паутинной сеткой, чтоб жертву сразу обездвижить и живьем жрать по кусочку. Яд у этих тварей тоже особый, как куснет, кровь вязкая становится, так что добыча до тех пор живет, пока у нее что-то важное не сожрут.... Я как-то раз на кравса по молодости напоролся, едва ушел живым, или уж, чуть живым. Девка моя тогдашняя меня с полгода выхаживала и еще столько же пальцы порой так тряслись, что работать почти не мог.

  - Да, тут такие зверушки точно не водятся, значит, ты испугался самого своего обоснованного страха, - поразмыслив, предположила Элька.

  - Может и так, - передернулся всем телом Фин и на пол, со странно-металлическим звуком упала маленькая чешуйка приятного фиолетового отлива.

  - Не водятся, говоришь? - враз охрипшим голосом переспросил вор и снова вздрогнул.

  - Не водятся, - с абсолютной уверенностью повторила девушка, нагнулась к чешуйке, подняла ее и поднесла поближе к лампадке Джея. Та на секунду проблеснула голубым, а потом улика в руке Эльки исчезла прямо на глазах наблюдателей.

  - Что ж тогда тут творится? - растерялся Рэнд. - Выходит, тварь та взаправду была и настоящей не была одновременно.... У тебя про то сказок на примете нет?

  - Есть, - 'обрадовала' друга начитанная хаотическая колдунья. - Есть много разных историй о том, как начинают оживать худшие кошмары или самые сильные мечты людей.

  - И как с этим в твоих историях боролись? - задал самый животрепещущий вопрос вор, не знавший иных методов борьбы, кроме обращения к сведущему магу или жрецу.

  - По-разному, в одной истории вообще методом одеяла, - прыснула Элька.

  - Это как? - озадачился мужчина.

  - Накрывались с головой и все ужасы пропадали, самое верное средство от детских страхов, - захихикала девушка и Фин невольно заухмылялся в ответ. - А вообще-то, - подмигнула другу Елена, - лучшее средство от кошмаров - это пойти и выяснить, откуда они берутся. Чем мы с тобой сейчас и занимаемся! А в случае чего подсветим лампадкой Джея, если от нее чешуйка кравса испарилась, может, и полный кошмар дезинтегрирует, когда высветится его невещественная суть.

  - Что ж, давай. Слушай, а почему ты не трусишь? - удивился поуспокоившийся в обществе подруги вор.

  Мужское самолюбие было задето, но не настолько, чтобы идти дальше в одиночку, проверяя собственную храбрость явлением кравса. Вдруг даже 'ненатуральной' змеи - порождения некой загадочной магии - окажется достаточно, чтобы заплевать его паутиной и начать откусывать по кусочку. Лучше уж находиться рядом с напарницей и ничего (в разумных пределах, конечно) не опасаться.

  - Не знаю, мне все тут интересно и весело. Скорее всего, хаотическая магия защищает, какой-нибудь купол или зону против внушенного страха создает, явно проявиться не может, но если ужас тут кто-то колдовской напускает и материализует, то моя магия на него реагирует, - пожала плечами девушка и азартно предложила: - Поэтому нас с тобой на пару кошмарики и не трогают, даже не являются на показ. Даже как-то немного жаль, я бы поглядела на свои страхи. Ладно, давай-ка, дальше искать того, кто тут безобразничает! Вот в подвал для начала слазаем! У меня сил приподнять крышку не хватает, а ничего остренького под рукой нет, не миской же ковырять. У этих бомжей тут, как назло, ни одного ножа или топорика не нашлось, только пара ложек и вилка, я их уже все погнула, - деятельная барышня указала на г-образные предметы столового обихода, отброшенные к стенке и признанные непригодными.

  - Подвал? - нахмурился Фин и хлопнул себя по лбу, когда спутница чуть отодвинулась и многозначительно побарабанила пальчиками по крышке на петлях, устроенной прямо в полу из досок, некогда крашеных зеленой краской, существующей ныне лишь в форме пятен абстрактной конфигурации и полос.

  - Ага, оттуда пахнет приятно, - 'веско' обосновала свое рациональное предложение девушка, отползая с люка, чтобы другу было получше видно.

  - Ну, давай, больше-то искать негде, наверху вообще хоть метлой мети - пыль да пустота, - признал вор и слазил в сумку за еще одним приспособлением, больше всего похожим на двойной плоский крючок. Фин сноровисто поддел им люк и откинул крышку.

  - Вот что значит профессионал! - похвалила Элька, и друг ответил ей проблеском гордой улыбки.

  Изнутри пахнуло пронзительной свежестью, мхом и чем-то еще неуловимо-свежим, так пах когда-то давно купленный Элькой освежитель воздуха под названием 'После дождя'. Ничего схожего с последождевым запахом девушка в нем не находила, но приятный аромат оценила по достоинству. Он здорово выручал, когда кошка соседей сверху в очередной раз справляла свои дела в лоджии, и стойкое амбре атаковало балкон и саму квартирку Белозеровой.

  И еще... Еще там внизу, кроме запаха, был свет, не обычный солнечный свет улицы, просачивающийся сквозь какое-то подвальное окно, не чудом сохранившаяся лампочка, а какое-то жемчужно-розоватое уютное сияние. Рычаний, стонов, завываний, воплей или тяжелого дыхания слышно не было, не раздавалось даже шорохов.

Глава 20. Подвальный монстр

  Вниз вела железная лесенка, как те, что висят на домах и называются эвакуационными при пожаре. Как с них прыгать, с высоты третьего этажа, или вылезать немощной старушке навсегда осталось для Елены неразгаданной загадкой.

  Рэнд, цепляясь по-обезьяньи хватко, слез первым, Элька тоже спустилась быстро и машинально потерла ладонью о ладонь. Впрочем, руки были чистыми, ожидаемой ржавчины на лесенке не оказалось.

  Ноги утопали в ковре мягкой растительности, действительно очень напоминающей мох, только мох крашеный в розово-серый и ароматный, будто проросший в этот подвал прямиком из мечты наивной девицы. И масштабы этого слабо светящегося пространства никак не соответствовали скромному подвалу заброшенного дома. Скорей уж, гигантомания больше соответствовала станции метро, которую засадили экзотичной растительностью, превратив в моховую оранжерею.

  - Хм, светящийся мох в подвале - вот и весь монстр, - похлопал себя по шее Фин, озираясь по сторонам, тщательнее всего мужчина вглядывался вдаль, пытаясь прикинуть размеры помещения и определить, не прячется ли какой-нибудь призрачный или реальный ужас в полутенях. Тишина, элегический нежный свет и тонкий аромат никак не соответствовали представлениям о типовом логове монстра, угнездившимся в голове вора. Тут его осенило: - Слушай, а может, все дело в этом растении? Вдруг, у него запах какой-то особый? Есть ведь такие травки, понюхаешь и неизвестно что чудиться начинает. От этой вот ужасы являются и ненадолго форму обретают. И бродяги в другой город могли податься, таких перетасуй-колоду ничего не держит, а детишки... Жаль их, конечно. Но мало ли почему могли погибнуть.

  - Насчет детишек не знаю, - спокойно, почему-то подчеркнуто спокойно согласилась Элька, - а вот бомжи... Фин, глянь-ка под ноги справа.

  Вор опустил взгляд и тихо выругался сквозь зубы. Прямо под лестницей и чуть правее того места, где встали люди, на полу виднелось что-то. Только приглядевшись, - с того места, где стояла Элька, в свете шарика Фина, подкрепляющего романтичные жемчужно-розовые переливы, это получалось лучше, - можно было рассмотреть нечто вроде смятых комбинезонов с капюшонами. Немалая извращенная или воспитанная на просмотре фильмов ужасов фантазия требовалась, чтобы понять, это - не одежда, а то, что прежде было людьми. Каким образом от них остался лишь тонкий слой внешней оболочки, куда делись все внутренние составляющие и одежда, оставалось лишь догадываться. Но, вообще-то, догадываться не хотелось даже Эльке, потому что невинными и радостными такие версии не могли быть по определению. Из людей такие штуки по доброте душевной не делают.

  - Все-таки настоящее чудовище? Уходим? - шепнули губы мужчины. Он враз посерьезнел и подобрался, оставив внешнюю беспечную повадку. Одно дело призраки кравсов, исчезающие от света лампадки, и совсем другое натуральные свидетельства неких жестоких деяний.

  Элька развела руками, показывая, что не знает ответа на первый вопрос, и категорично помотала головой в знак отрицания на второй. Положив два пальца на камень перстня - символа посланцев Совета Богов и страховку на случай внезапного нападения, - девушка затем махнула рукой в глубину подвала, предлагая тем самым продолжить исследования, а случись что, немедленно переместиться прочь из опасного места. Потом хаотическая колдунья показала на лампадку Джея и имитировала касание. Расшифровавший пантомиму вор согласился с подругой и потер шарик. Тот очень неохотно, медленно и едва заметно начал светиться, это было не то явственное голубоватое марево, как в Лесном Храме Цветилища, а тусклый-тусклый свет. Рэнд первым решительно шагнул вперед на растительный ковер, устлавший пол. Непоседливой и любопытной натуре обоих авантюристов претил разумный выход: уходить, так толком ничего и не выяснив.

  Двое осторожно двинулись вдоль стены, так же густо заросшей симпатичным мхом, как пол, вглубь подвала. Мох не чавкал, будто на болоте, а мягко пружинил под ногами хорошим матрасом. Не считая пары помятых половичков из бомжей, обстановка была умиротворяющей и располагающей к расслаблению нервной системы всем, от вида и тактильных ощущений до запаха. Даже лампадка Джея не находила никаких ловушек или тайников. 'Оранжерея' решительно отказывалась поддерживать заданный у входа чудовищный имидж. Может, просто чудовище попалось неправильное, с эстетически развитым вкусом и склонностью к флористике в свободное от чудовищных деяний время? Элька как раз хотела поделиться свежей мыслью с другом, когда они увидели ЕГО.

  На большой серо-розовой подушке из мха, чуть в стороне от стены, что-то хрустнуло или треснуло с удивительно музыкальным, как удар молоточка по клавише ксилофона, звоном. Розовый бугорок распался, являя содержимое: какую-то искрящуюся собственным жемчужным светом серую полусферу. У Елены мелькнула нелепая мысль, что нечто подобное мог бы сотворить Фаберже, случись у него приступ гигантомании в духе Церетели. Сияние вокруг диковинного предмета все усиливалось, потом к нему присоединилась дивной красоты мелодия, уже не похожая на ксилофонную, скорей уж это были флейты, фортепиано и лира, слившиеся в трио. Голубой свет лампадки явно показывал, что все, что видят друзья, реально. Только, если смотреть через призму голубого свечения, вокруг полусферы видно было стремительное кружение радужных, пульсирующих в ритме музыки вихрей.

  Завороженная чудесным зрелищем, девушка шагнула чуть ближе, вытягивая шею, синхронно с ней более широкий шаг сделал Фин, а потом и еще один. И тут огромный пласт мха, выгнутый пологим холмом, слева от чудесного бугорка встал на дыбы и метнулся наперерез вору. Над человеком зависла чудовищная многоножка того же самого серо-розового отлива с пушистой спиной, так похожей на окружающую растительность, что обследующие подвал друзья до самого последнего мига не могли отличить фауну от флоры. На беду голубой свет лампадки на участок подвала с лежкой монстра не падал.

  Спина у твари была пушистой, зато брюхо гигантског