/ / Language: Русский / Genre:love_fantasy / Series: Легенды Изначальной Империи

Разные судьбы нас выбирают

Александра Черчень

Грядет Испытание Стихий, которое определит, станет ли принцесса Императрицей.

По мере его приближения Александра начинает чувствовать, что события вокруг развиваются с немыслимой скоростью. Чтобы вернуться живой и стать правительницей, нужно многому научиться. Магию помогут освоить Хранители, Кланы потренируют в распутывании интриг, а отец заставит выбирать между двух зол, что, как всем известно, является еще тем ассортиментом.

А тут еще и претенденты на личные симпатии принцессы ведут какие-то свои игры, понять которые юной девушке пока не дано. Потому учеба продолжается, как и шаги по шахматной доске в игре за императорский трон.


Литагент «Альфа-книга»c8ed49d1-8e0b-102d-9ca8-0899e9c51d44 Разные судьбы нас выбирают Альфа-книга Москва 2013 978-5-9922-1634-9

Александра Черчень

Разные судьбы нас выбирают

Все права защищены. Никакая часть электронной версии этой книги не может быть воспроизведена в какой бы то ни было форме и какими бы то ни было средствами, включая размещение в сети Интернет и в корпоративных сетях, для частного и публичного использования без письменного разрешения владельца авторских прав.

© Электронная версия книги подготовлена компанией ЛитРес (www.litres.ru)

* * *

Глава 1

Начало конца

Погода была ужасная! В стекла хлестал дождь, а в полутьме за окном временами сверкали зарницы и грохотал гром. Принцесса же, вопреки обыкновению, сейчас была очень даже прекрасна.

Я сидела перед зеркалом и отсутствующим взглядом наблюдала за тем, как моя первая дама, леди Мариоль, превращает девушку Алю в принцессу Александру вир Толлиман. Все же такое мероприятие, как сбор Совета Хранителей, стоит посетить во всем блеске. Особенно учитывая причину, по которой такие со всех сторон примечательные личности встречаются полным составом. Все восемь имеющихся штук! Какая честь…

Кроме них сегодня в дворцовом Зале Стихий еще будет присутствовать мой венценосный отец, которого мы, к сожалению, не могли обойти радостной новостью о том, что его внебрачная доченька готова к «танцу со стихиями».

Как только Кланы узнают, что принцесса-бастард вскоре станет наследницей, игра выйдет на новый уровень. Если, конечно, я пройду все испытания и обрету силу полноценного Проводника.

Ох… Как все сложно-то. Где моя спокойная деревенская жизнь? Так временами ее не хватает…

Кроме напряженной учебы и игр с Кланами есть еще полный разлад в личной жизни. Если, конечно, то, что имеется в наличии, можно так назвать… Есть рыжий приятель детства, который, вновь появившись на горизонте, занял в моем сердце важное место. Впрочем, скорее он никогда его и не покидал. Евгран Пламенеющий, наследник Алого Клана и глава их службы безопасности. Рыж.

И двуличный снежный блондин, который мне мозги два месяца своими масками пудрил! А я мучилась от своей предполагаемой распущенности, что мне и замначальника императорской службы безопасности лорд Хор, и Хранитель Лирвейн нравятся!

Впрочем, пока мой моральный облик «взлетать» не торопится… Раньше трое нравились, теперь выяснилось, что все же двое. На продолжение этой тенденции рассчитывать не приходится. И, наверное, к счастью. Потому как и Евгран, и Лир-Хор – это достойные мужчины.

Лир прокололся абсолютно случайно, ибо никак не ожидал, что добропорядочные принцессы станут ползать по спальням своих наставников в полночный час. Впрочем, наставник в этот раз повел себя отнюдь не образцово, так что предъявить ему мне нечего. А то придется поднять тему невоздержанности некоторых в желаниях определенного рода.

Я пакостно улыбнулась и, поймав вопросительный взгляд Мариоль, пояснила:

– Да вот, радуюсь сознательности нашего водника-подводника.

Подруга покачала головой и обеспокоенно произнесла:

– Я, конечно, не против морального торжества над «противником», но тебе не кажется, что сейчас не об этом думать надо?

– Да, – сразу погрустнела я. – Совет. Интересно, а когда начнутся «танцы со стихиями»? И как это вообще технически выглядит?

– Как я понимаю, это скорее мысли вслух, – улыбнулась Мари, пристроила последнюю невидимку в прическе и отошла в сторону. – Ну вот… ты готова.

Я вздохнула и поднялась со стула, выпрямилась и оглядела девушку в отражении. Забавно… Всего три месяца назад я также стояла перед зеркалом у нас в поместье и очень волновалась перед встречей с Хранителем. Не знала, зачем он приехал, и предполагала, как считала тогда, худшее: что меня решили все же выдать замуж. Правда оказалась гораздо интереснее самых смелых догадок. Девушку Алю забирали, чтобы сделать из нее Императрицу.

Я смело улыбнулась Александре вир Толлиман. Она послала мне ответную улыбку, расправила платье цвета слоновой кости и гордо вскинула подбородок. Императрицу Хранители пока не получили. Но принцессу – вполне.

Проходя по гулким, пустынным коридорам Золотого дворца, я вспомнила, как впервые здесь появилась. Всего два месяца назад отчаянно трусившая принцесса-бастард вот так же шла по этому пути. Но тогда ею владели совсем другие эмоции. И смотрели на нее по-другому. Прежде – со скрытым пренебрежением, теперь же во взглядах придворных хищников все чаще проступают любопытство и интерес.

Уже на подходе к Залу Стихий, где меня ожидал Совет Хранителей, я кинула случайный взор в один из боковых коридоров. И встретилась взглядом с глазами цвета малахита. Рыжеволосый мужчина коротко поклонился, я ответила легким кивком и сжала пальцы, чтобы они не дрожали. Впрочем, присутствие «рыжего солнца», как всегда, придало мне сил, и спустя несколько секунд я уже спокойно входила в зал и на лице моем не было ни малейшего признака недавней нервозности.

– Приветствую вас, господа, – кивнула сидящим за круглым столом Хранителям.

– Добрый вечер, леди, – прошелестел безликий голос, и из-за стола встала одна из закутанных в серый балахон фигур.

Судя по яркой маске, на которой были нарисованы причудливые перья неведомой птицы, это был Хранитель Грез, он же Мидьяр Ле-Кинаро, начальник отдела Иллюзий департамента переселенцев и, наверное, единственный среди Хранителей, к кому я испытывала самые теплые чувства. Хоть и самый старший из всех воплощений стихий и продуманный не меньше своего зубастого блондинистого коллеги-безопасника. Лира-Хора, ага…

Пока я с улыбкой рассматривала Искусника, остальные Хранители тоже встали, приветствуя принцессу. Перевела взгляд на застывшие серые фигуры. Хоть как-то распознать их можно было только по разноцветным маскам. Машинально выцепила взглядом синий узор на маске Водника и с трудом удержалась от того, чтобы не покраснеть. Лирвейн…

– Позвольте представиться. – Вперед выступили три фигуры. Сначала поклонился мужчина с красной змеей на маске. – Хранитель Огня.

– Хранитель Земли, – склонился мужчина в накладке с зеленым узором.

– Хранитель Ветра, – закончил последний.

Ага. Как понимаю, маски снимать они не будут. Традиция? Я мимолетно коснулась щеки и вопросительно взглянула на Лирвейна. Тот кивнул, подтверждая мои выводы. Ну ладно…

Меня проводили к креслу и галантно помогли сесть. Дождалась, пока Хранители займут свои места, и всем видом изобразила готовность внимать. Они переглянулись и дружно сошлись взглядами на мужчине в белой с металлическими вставками накладке. Асгард. Хранитель Стали. Мозг и здравый смысл компании, который именно по этой причине всегда «крайний».

– Думаю, причины нашей встречи всем присутствующим известны, а потому оглашать их повторно смысла нет, – негромко начал Оружейник. – Леди, ваш «танец» через месяц.

– Где? – безмятежно улыбнулась, сжимая холодные пальцы под столом и только этим выдавая свое волнение.

– Храм Стихий, – мелодично прозвучал голос Ровены. Светоч поправила капюшон мантии и продолжила: – Кстати, «танец» – это скорее общее выражение. Просто первый Император именно танцевал. Но испытания всегда разные. Так что не расслабляйтесь, Александра.

Надо же! Даже фейри Ро, придерживаясь официоза, обращается ко мне исключительно на «вы» и величает полным именем. А расслабляться я и не планировала. В конце концов, уже не единожды предупреждали, что испытание может стать для меня первым и последним. Если выдержу, буду наследницей, а потом и Императрицей. Если нет… значит нет.

Но я сама решила. Папенька предлагал выбор. Первой реакцией было: «А ну его с такими альтернативами!» Притом все это высказала на первой же аудиенции и не жалею о содеянном.

– Также мы бы хотели обсудить с вами…

Что именно хотел со мной обсудить Асгард, так и не узнала. Потому что раздался резкий стук, двери распахнулись – и, не дожидаясь позволения, на пороге появился Кейран Мерцающий из Белого Клана. Советник моего отца. Интересно, что Коршуну тут понадобилось?

Мужчина на секунду замер, потом поправил очки, перехватил поудобнее свою неизменную папку и прошел в Зал Совета.

– Доброго вечера, Мерцающий, – раздался холодный голос Лирвейна. – Чем обязаны?

– Приветствую Совет Хранителей, – склонил голову новоприбывший. – Сегодня я представляю тут Императора. По состоянию здоровья сам он не может присутствовать.

– Не хочется показаться грубым, – мягко произнес Хранитель Воды, – но это Совет Хранителей. И ваше присутствие нежелательно, лорд.

– Не хочу показаться назойливым, – почти повторил фразу Водника Кейран, улыбнулся и еще раз поправил и без того идеально сидевшие очки, – но Император имеет право быть на Совете. А я сегодня представляю его интересы… и полномочия. – Брюнет приподнял правую руку, позволив императорской печатке блеснуть на свету, и продолжил: – Надеюсь, теперь господа ничего не имеют против?

Судя по всему, возразить господам было нечего.

Я же с любопытством смотрела, как пронырливый Белый вежливо-вежливо отказывается от вынужденно высказанного Асом предложения присесть за стол и устраивается в кресле у окна. На миг наши взгляды встретились, и я, как и в первую встречу, поразилась холодному выражению его янтарно-карих глаз. Правда, глаза за очками едва заметно блеснули иронией, но уже в следующий момент от нее не осталось и следа. Даже задумалась, а не почудилось ли. Ведь стекло так часто искажает…

– Вы продолжайте, продолжайте, – живо проговорил Коршун. – Я вам не помешаю.

Едва удержалась от того, чтобы не покачать головой. Восхищенно? Осуждающе? Пока не определилась. С одной стороны, наглости этого серого кардинала столицы можно поклониться, с другой… тип себе на уме. До мельчайшего шага и оттенка эмоций в голосе. Нет, неспроста он так себя ведет.

Ох… ощущаю себя слепым котенком, который на уровне интуиции понимает – что-то не так, а объяснить причины не может. Рядом с этими акулами большой политики с зубами в три ряда я вообще несмышленыш. Ну и как прикажете обыгрывать их на их же поле? Хотя… Меня пока ведут. И до конца этой партии как минимум Совету я нужна живая и здоровая. А там пешка станет ферзем. И следующая игра будет иной.

– Вернусь к прерванной теме. – Голос Оружейника привел меня в чувство. – Как понимаете, ваша программа на ближайшие недели претерпит некоторые изменения. Но несколько дней перед «танцем» должны пройти в покое и так, как вы того захотите.

Ага! Погулять перед возможной гибелью позволяют мне мои «щедрые» опекуны. Спасибо. Поблагодарила я их, разумеется, без малейшего признака ехидства в голосе. Хоть чему-то во дворце успела научиться. Лицемерию в том числе.

– На этом, пожалуй, все, – поднялся Хранитель Стали.

Эм? И все? Хотя предстоящее мероприятие исключительно традиционное: и все, что надо знать, мне не один раз расскажут в самой резиденции, но уже без этих безликих масок и балахонов. В гораздо более непринужденной обстановке и без лишних ушей в виде советника.

– Тогда я удалюсь. – Встала, присела в реверансе и пошла к выходу.

Уже в десятке метров от Зала Стихий меня догнал Кейран:

– Ваше высочество, Император ожидает вас в своих покоях через полчаса.

– Хорошо.

Коршун поклонился и оставил меня.

Так… Полчаса. К себе не имеет смысла идти. Пойду-ка я в саду прогуляюсь. Весь не так давно случившийся цирк не помешает переварить в одиночестве. А иначе как цирком данное мероприятие никак не назовешь. Потому как, во-первых, длилось это все не больше двадцати минут, а во-вторых, ничего нового и путного мне там не сообщили. И правда дань традиции? Ох, темнят Хранители.

Пока размышляла, успела дойти до сада и ступить на одну из дорожек. И теперь неторопливо шагала по ней, мимолетно касаясь влажных после дождя листьев. Сад был хорош тем, что над дорожками и беседками были устроены навесы. Можно наслаждаться свежестью, не опасаясь намокнуть или испачкаться.

Плитка под ногами была совершенно чудная. Мозаичная, узорчатая, яркая. Я воровато огляделась. В это время и в такую погоду здесь никого не было, а потому никто не помешает мне немного пошалить. Так! Приподняла подол, встала на красную плиточку, наметила впереди другую и прыгнула. Раз-два! Красный квадратик – ножки вместе, два синих – прыгаем на них. Ой, весело! Как в детстве! Развернулась, перехватила поудобнее юбки и собралась повторить обратный путь. На свою беду, подняла глаза и наткнулась на смеющийся серый взгляд напротив.

Лорд Хор наконец соизволил отвесить моему высочеству поклон. Наглую ухмылку прогнать с губ, правда, не соизволил!

Высочество судорожно одернуло подол и попыталось принять позу подостойнее. На глаза упала выбившаяся из прически прядь. Закинула ее куда-то наверх. Не помогло. Предательница опять свалилась на глаза. «Дядя» не удержался и фыркнул. Я почувствовала, что краснею, потому сочла за лучшее ретироваться.

– Добрый вечер, рада видеть, прошу прощения, спешу, – пробормотала скороговоркой и едва ли не бегом припустила по еще недавно казавшейся мне столь привлекательной мозаичной тропинке.

В прошлый раз, когда пошла маску воровать, на кровати у Лира попрыгать захотела и едва ноги незамеченной унесла! Правда, это меня не спасло… Туфли забыла, и пришлось лезть в спальню к Воднику еще раз. Чем все закончилось, вспоминать не буду! А то покраснею еще больше…

Сейчас ему же, но в другом облике попалась. И за каким занятием! Ой-ей-ей! Маришка посмеется… Да и я, наверное. Потом. Нескоро.

Неслась я по дорожкам хоть и панически, но тем не менее достаточно продуманно. Как раз к той части дворца, где располагались покои венценосного отца. Последнюю сотню метров до южного крыла прошла медленным шагом, позволив себе отдышаться и настроиться на серьезный лад.

В одном из коридоров столкнулась с Лилит Пламенеющей. Алая была, судя по всему, в прекрасном расположении духа. Если принять во внимание, что фаворитка появилась со стороны отцовских комнат… да еще и в свете его приказа прийти к нему… Что-то не нравится мне довольное выражение лица сестры Рыжа. Ой не нравится…

Конечно, взять верх эмоциям я не позволила. Мы с Алой вежливо раскланялись и разминулись.

Лакеи у дверей гостиной его императорского величества низко мне поклонились и распахнули створки. Прошла в просторную комнату, почтительно склонила голову и присела в низком реверансе перед венценосным родителем. Император Александр расслабленно сидел в глубоком мягком кресле и внимательно смотрел на меня. Кивком позволил подняться и жестом предложил занять небольшой диванчик по левую руку от себя.

Я села и вопросительно посмотрела на государя. Скользнула взглядом по подчеркнуто аккуратной одежде, отметила легкий тремор рук и сделала вывод, что, несмотря на простой крой наряда, одевался он явно с посторонней помощью. Да и вообще, выглядел он даже хуже, чем в нашу первую встречу.

– Добрый вечер, Александра, – тихо проговорил Император. – Хочу вас поздравить…

– Благодарю, – любезно улыбнулась в ответ, настороженно глядя на отца.

– И поднять тему, которую в свое время прервала своим эффектным появлением моя мать, – прозрачно намекнул венценосец.

О как! Значит, не отказался…

– Мне думалось, что я вполне четко высказала свою позицию, – осторожно подбирая слова, сказала я. – И с того времени она не изменилась. Я буду танцевать за свой трон…

– Уже «свой трон», – усмехнулся Александр. – Быстро привыкла, бастард.

– Хочу отметить, что обстоятельства моего рождения не делают чести именно вам, – отозвалась я, сжимая пальцы в волнении.

Играю на грани. Так ставить на место правителей могут только близкие им женщины. В моем случае дочь к таковым не относится.

Император прищурил серые глаза и недовольно посмотрел на меня, я подняла на него безмятежный взор и улыбнулась. Он ухмыльнулся, качнул головой и все же выровнял «кривую» нашей беседы:

– Так вот… Я все же повторю свое предложение. Ты пока можешь избежать возможной гибели.

– Знаю, – кивнула, машинально выводя пальцем узор на синем бархате подлокотника. – Если выйду замуж за указанную вами фигуру и благополучно рожу от него наследника. И даже не одного… пока Проводник не получится. Повторю, мое мнение на этот счет не поменялось.

– Хорошо, – позволил себе вздохнуть отец. – Раз ты так упорна… Но ведь замуж все равно придется… Даже если станешь Императрицей.

– Вот оно… – задумчиво протянула я. – Ключевое слово. Я буду полноценным Проводником в расцвете сил и Императрицей. А он моим консортом. Согласитесь, есть разница.

– А ты амбициозна. – Родитель с любопытством поглядел на меня и сложил пальцы в замок.

– Нет, – покачала головой. – Просто между правом и бесправием выберу все же первое. И я бы не назвала это амбициями… Скорее, здравомыслием.

– Как повезло стране, – усмехнулся Император.

– Кто знает, – не растерялась я. – Может, и повезло.

– Смелая, – одобрительно улыбнулся Александр. – Это хорошо. Тогда мы обсудим еще одну тему, и я больше не буду тебя задерживать.

– Слушаю.

– Я бы хотел, чтобы ты более благосклонно относилась к обществу неких двух джентльменов.

– Кого именно? – улыбнулась, уже понимая, что как минимум одно имя новостью для меня не будет.

– Адис Вермен и Евгран Пламенеющий, – оправдал мои худшие опасения папочка.

Шикар-р-но! Слов нет, насколько восхитительно!

– Допустим, то, что вы назвали Алого, удивления не вызывает, – осторожно начала я. – Но зачем еще и Синий?

– А почему нет? – вскинул бровь Император. – Они оба из самых достойных женихов столицы.

Ага… Для полного паноптикума «ядовитых» женишков остается добавить только Кейрана Мерцающего. Тьфу-тьфу-тьфу! Не дай Создатель! Советник вызывает у меня, как ни странно, очень положительные эмоции, но это не показатель.

– Как понимаю, это настоятельная просьба?

– Верно понимаешь, – благосклонно кивнул царственный собеседник.

Ага… То есть почти приказ.

– Как скажете, ваше величество. – Я встала.

– Реверансы можешь опустить, – нетерпеливо взмахнул рукой Император. – И сейчас, и в дальнейшем.

– Благодарю.

Я поклонилась и вышла. Медленно двинулась по пустынному коридору по направлению к центральной части дворца. Оттуда уже к себе, в северное крыло. Что мы имеем? А неоптимистичную картину.

Чую, одного рыжего прохвоста ждет неприятный разговор, как только он снова ко мне явится. Кстати, уже неделю не было… Я поймала себя на том, что скучаю. Немедленно ужаснулась и засунула это чувство как можно дальше. Мне нельзя такого испытывать к Пламенеющему. Хватит того, что, когда мы вместе, я веду себя не так, как нужно. А так, как хочется… хочется близости… как в детстве, когда мы только познакомились. Забираться на колени, расплетать медное великолепие волос, перебирать пряди и жадно вдыхать особенный аромат моря, ветра дальних стран и пряностей. И ведь, как правило, мужчина мне в этом не отказывает.

Так! Что-то меня опять унесло со-о-всем не в те степи!

Ев. Моя рыжая осень. Как же так у нас получилось?.. Такого покоя я ни с кем не испытывала, так хорошо только с тобой. Но это только тогда, когда есть Аля и Рыж. Днем же на поле Евгран Пламенеющий и принцесса Александра. Еще не враги, но уже соперники.

Уф… Совсем я загрустила. Надо сменить тему.

Что у нас на второй чаше весов из предложенного папенькой? Адис Вермен, которого я еще на первом балу прозвала лордом Гадисом. А что? Рифмуется просто великолепно и суть отражает замечательно. Синий все это время проходу не давал. Да и Мариоль, которой приходилось заменять меня под личиной, от противного лорда практически выла.

Подведем итоги. Как понимаю, это в данный момент основные кандидаты на мою руку и грядущую корону. Кстати, если с Евом все ясно – сестренка подсуетилась, – то почему в качестве «противовеса» отец поставил Синего лорда? Алые этот Клан терпеть не могут… М-да. Сплошные «почему».

За всеми этими думами я наконец добралась до северного крыла. Проходя через одну из гостиных, увидела там своих фрейлин и Мари. Глазки подруги хищно сверкнули, моя первая дама встала и выразительно указала взглядом на придворных болонок. Я понятливо улыбнулась и произнесла:

– Здравствуйте, леди. – Девушки присели в реверансе. – На сегодня вы можете быть свободны.

– Как скажете, ваше высочество. – Придворные дамы снова поклонились.

– Леди Мариоль, вас я попрошу остаться.

Как только за последней фрейлиной закрылась дверь, Мари схватила меня за руку и потащила в свои апартаменты. Так как мы уже шли по хозяйской части крыла, то не могли встретить никого, кроме вдовствующей императрицы Надин вир Толлиман. Даже слуги здесь убирали только в условленные часы, а потому видом первой дамы, тянущей за собой принцессу, удивить было просто некого. Все же хорошо, что Надин настояла на том, чтобы мы с подругой поселились именно тут. Леди Надин. Назвать эту даму бабушкой у меня язык не поворачивался до сих пор.

Когда мы оказались в комнатах Мари, переглянулись и для начала решили переодеться. Вскоре уже в более удобных нарядах развалилась на ковре перед камином.

После долгого дня закованная в корсет спина немилосердно ныла. Как и все тело в общем-то. Лирвейн и не думал снижать темп физических нагрузок, и это утро не было исключением. Снова ни свет ни заря поднял с постели и потащил в спортзал. Опять на «стенки». На мои возражения о сомнительной необходимости навыков альпинизма и скалолазания в придворной жизни противный Водник не обратил ни малейшего внимания. Впрочем, как и всегда. Для Лира важно только его мнение и мнение коллег. На точку зрения двадцатилетней принцессы этот орк в возрасте прилично за тридцать плевать хотел с высокой колокольни.

Подруга лениво потянулась к большой вазе с фруктами, для удобства тоже поставленной на пол.

– Рассказывай, – повелительно кивнула Маришка, критически оглядывая выуженную грушу. Спустя пару секунд все же признала ее годной к употреблению и надкусила.

– Да особенно и нечего, – перевернулась на спину и со стоном потянулась. – Совет Хранителей прошел на удивление быстро, и наверняка этой оперативности немало поспособствовал нежданно-негаданно заявившийся Коршун.

– Мерцающий? – От удивления подружка даже на локтях приподнялась, забыв про фрукт. – Что этот пронырливый Белый там забыл?

– Он там официально Императора представлял, – с охотой поделилась я, перекатилась обратно на живот и быстрым броском захватила стратегический объект в виде надкусанной груши.

Подруга недовольно на меня покосилась, я проказливо улыбнулась в ответ и погрузила зубы в сладкую мякоть. Зажмурила глаза от удовольствия и оказалась совершенно не готова к тому, что у меня буквально изо рта стащат законную добычу.

– Понятно все с ним, – как ни в чем не бывало продолжила подруга. – А что папенька хотел?

– О-о-о! – протянула я. – Многого! Сознательности и здравомыслия, серьезного отношения к жизни и дальнейшей судьбе!

– Да ты что?! – удивилась подружка. – С каких это пор он так за тебя радеет?

– Сама в недоумении, – пожала плечами я. – Вообще, кажется, основной целью было воззвание к моей женской сути!

– Не поняла, – призналась подруга.

– Мне прозрачно намекнули, что стоит более благосклонно относиться к неким двум лордам. А конкретнее – к Пламенеющему и Гадису.

– Так… – озадаченно пробормотала Мариоль. – С твоим личным хищником все понятно, а зачем папеньке Адис? У Императора ведь Алый Клан в фаворе.

– Это и мне крайне интересно, – вздохнула и полюбопытствовала: – А почему ты Рыжа так назвала?

– Да потому, что опасный и зубастый и не кусает, кажется, только тебя, – рассмеялась Мари.

– Просто мурлыкать и быть рыжим и пушистым ему пока выгоднее, – возразила я, покачав головой.

– Кис-са, – хитро прищурившись, протянула подруга.

– Не-а, – перевернулась и задумчиво посмотрела на пляшущие по потолку и стенам отблески пламени в камине. – Тигра. Нравится ему пока играть. Потому и отдает «хвост и уши» на растерзание девчонке…

– Сама ты как к нему относишься? – тихо спросила подруга, чуть склонив набок голову. Я на миг залюбовалась мелькнувшими в темных волнистых волосах багровыми искрами пламени.

– Мы с тобой это уже обсуждали. – Отвела взгляд.

– «Один пульс на двоих», – тихо вздохнула она. – Помню…

– Тогда зачем спрашиваешь? Мое отношение к рыжему за этот месяц, к сожалению, не изменилось…

– А к блондину? – задала неожиданный вопрос брюнетка.

– К которому? – невинно моргнула. – Я прекрасно отношусь к Асу. Оружейник замечательный… кажется, все же человек. Как ты думаешь, к какой он расе принадлежит?

– Я думаю, что некоторые принцессы пытаются запудрить мне мозги и увести от темы, – прищурилась Мариоль.

– М-да, – осуждающе глянула на нее я, – тогда должна бы понимать, что я не очень хочу о нем говорить.

– Милая моя, – приторно улыбаясь, протянула подружка, – ситуация такова: один и тот же мужик, с которым у тебя по жизни не особенно хорошие отношения в стиле «ссора на ссоре и ссорой погоняет», и при этом вы уже три раза поцеловаться умудрились!

– Все случайно! – защищалась, ощущая, как щеки заливает жаркая краска.

– Ну да, ну да, – с умным видом закивала Маришка. – Когда надрался с твоим Рыжем, случайно перепутал координаты телепорта и перенесся к тебе в спальню. В темноте принял за фрейлину и попытался употребить по назначению. Вовремя завопила.

– Он потом извинился!

– Ага, а ты еще неделю при упоминании имени Алира Хора краснела, – язвительно пропела подруга. – Идем дальше.

– Может, не надо?

– Надо, Аля, надо! – Мариоль не сжалилась. – Потом тебя умыкнули, и наш снежный блондин примчался спасать прекрасную принцессу!

– Ага, – тихо пробурчала я. – Только белого коня не хватало.

– Так в телепорт тащить наверняка неудобно было! – нашлась уже давившаяся смехом Мари. – Вот и не взял конька.

– Не получился принц из безопасника.

– Мы отвлеклись, – вспомнила подруга, и я досадливо поморщилась, поняв, что столкнуть ее с намеченного пути моего позора не получится. – Потом, так как некоторые неопытные магички устроили себе перерасход силы, наш доблестный Хранитель самоотверженно решил помочь тебе восстановить резерв.

– У доблестного выбора особого не было, – возразила я. – Иначе я еще в портале бы загнулась.

– Таки да, – кивнула Мари и лукаво сверкнула глазами. – Но по обрывочным сведениям, некоторые очень уж увлеклись спасением, а другие дармовой энергией… так что их усыплять пришлось, а то соблазняла уже, бессовестная.

– Чтоб я еще раз тебе что-нибудь рассказала!

– Продолжаем, – не вняла воззванию моя первая дама. – То, что я увидела в его комнате, вообще описанию не поддавалось!

– Мари! – не выдержала я. – Хватит! И вообще, что за намеки?! Я была одета!

– Зато Лир в одной простыне, – ухмыльнулась брюнетка. – А ты в платье только потому, что я вовремя явилась.

– Ну и к чему ты ведешь? – устало спросила я.

– Наконец-то! – Из голоса Мариоль исчезли нотки веселости. – К тому, что в такой ситуации нельзя быть страусом, Аля. Вы срываетесь. Оба срываетесь. Каждый понимает, что нельзя, но друг к другу вас тянет. Вот и получается…

– И что ты предлагаешь? – грустно спросила я, не удержалась от зевка, сонно потерла глаза и продолжила: – И вообще… Это просто влечение. Нас ничего, кроме этих срывов, и отношений «учитель – ученица» и «Хранитель – принцесса», не связывает… да и нельзя. И… Ро ведь предупреждала. Что нужен будет мужчина, так что все вполне закономерно.

– М-да, – скептически оглядела меня Мариоль. – Надеюсь, у орвира мозгов окажется больше.

– Ты о чем?

– О том, что все не так просто, – тихо рассмеялась подруга.

– Давай оставим эту бесперспективную тему, – попросила я. – Тут столько проблем по всем остальным фронтам, что тратить нервы еще и на это по меньшей мере глупо.

– Хорошо, – покорно согласилась подруга. – Но надеюсь, ты все же кое-что вынесла из этого разговора.

– Несомненно. – Улыбнулась и со вздохом встала. – Поздно уже. И день был сложный.

– Завтра в резиденцию, – потянулась девушка.

– Кста-ати, – хитро прищурилась я. – О рыжих и блондинах мы с тобой сегодня говорили… а вот о брюнетах нет!

С подруги враз слетела блаженная расслабленность, и она недовольно на меня посмотрела.

– А о них и говорить нечего!

– О них и не будем, а вот про одного конкретного очень даже можно, – мстительно произнесла я.

– Ты, кажется, спать собиралась?

Я рассмеялась, потом зевнула.

– Ладно! Но только потому, что и правда очень устала. Глаза закрываются. Но к этой теме мы еще вернемся!

– Напугала, – вполне искренне ответила Маришка.

Мы еще немного попрепирались, а потом я отправилась спать.

Глава 2

Безумный Бард: тень на свету

На следующий день за нами пришел Искусник при полном параде (маска и балахончик) и перенес в резиденцию. Все же хорошо, что в свое время мы сумели добиться разрешения Императора на то, что выходные я и Мариоль проводим у Хранителей. Правда, в итоге в резиденции торчу дней пять в неделю. В Золотом мое время пытаются занять чем угодно, но не тем, что действительно необходимо изучать. Потому несколько дней в неделю Мари в личине меня заменяет, а я «развлекаюсь» или у Хранителей, или в департаменте «дядюшки» Хора. Активно так развлекаюсь… Спать некогда.

Сегодня Тьма сделал своей ученице очень приятный подарок. Отдал Маришке на разграбление запасную лабораторию. Девушка, когда это услышала, с радостным воплем повисла у оборотня на шее, чмокнула в щеку, выдернула ключ из рук обалдевшего от такой реакции мужчины и, не прощаясь, унеслась осматривать подарок.

Так что теперь подружка лабораторию обустраивала – перетаскивала туда всяческое оборудование и материалы. Короче, у Маришки счастье. Все же насколько оно для всех разное… Вот и сейчас: уже вечер, а она и не думает вылезать из новообретенного логова.

Мы многому научились за эти три месяца.

Раньше магией я владела только на базовой основе. И то практически до всего доходила сама. Сейчас же Лир говорит, что если продолжать в том же темпе, то, после того как я стану полноценным Проводником, смогу строить порталы самостоятельно. Соответственно стану более свободной в передвижениях.

Лир-Хор, конечно… Двуличный блондин! Вот только… А он в курсе, что маскарад раскрыт? Точно не знает. Ведь в первый раз он меня не видел. Поймал, когда я второй раз полезла за забытыми туфлями. Интересно, а что мне это дает? По сути, ничего. Но… Можно подумать и придумать. Или не стоит? Ведь, как правило, наши авантюрные мероприятия заканчиваются не очень хорошо. Жуткую месть беловолосому можно как раз отнести именно к такой деятельности. Да и… Сама виновата. Никто специально этого не скрывал. Недомолвок было более чем достаточно. Вполне могла додуматься.

Вот с такими мыслями я шла по коридору к апартаментам Искусника, прокручивая в голове все то, что он говорил мне в прошлый раз. Все же с иллюзиями у меня дело не ладилось.

Почти подойдя к дверям, услышала блюзовые переборы гитары. Мидьяр не очень часто брался за инструмент, но лучшего гитариста я не знала, хотя уже прилично покрутилась в кругу музыкантов-переселенцев. Ведь мы теперь часто бывали в «Триэле», а там собиралась основная творческая компания столицы.

Буквально на цыпочках преодолела оставшееся расстояние и, тихонько отворив дверь, проскользнула внутрь. В гостиной Хранитель Грез был не один. Вокруг круглого стола с уже открытой и окруженной бокалами бутылкой «Стикса» в креслах сидели Хранители Воды, Тьмы и, как ни странно, Стали. С последним я вообще нечасто сталкивалась, так что была изрядно удивлена, застав его тут и за таким занятием. Все же Асгард был в сумасшедшей компании Хранителей «здравым смыслом», которому уходить в пьяную несознанку как-то совсем не к лицу.

Оружейник кинул на меня темный взгляд поверх круглых очков, еле заметно улыбнулся и отсалютовал бокалом. Я покраснела: похоже, этот проницательный тип прекрасно понял, в какую сторону ходили мои мысли. Мысли устыдились направления и вернулись обратно.

Хотя ребята тут психи по очереди…

Например, Лир может быть таким же замороженным типом, как и при первой встрече, а может стать язвительным настолько, что от резкостей меня удерживает лишь хорошее воспитание.

А Ярр… Временами этот ненормальный музыкант с не более «здравым» репертуаром творит такое, что остается только расслабиться и получить удовольствие. Впрочем, на другой день можно наткнуться не на беспечного барда, а на начальника отдела Иллюзий и Хранителя Грез. Серьезного, собранного мужчину. Неизменными остаются только мелкие косички в закатной шевелюре.

Мидьяр, не прерывая своего занятия, кивнул мне на диван. Я скинула туфли, забралась с ногами и интереса ради потянулась было к бутылке. За что получила от Лира по рукам. В ответ очень захотелось запустить в него вышеупомянутой бутылью с эликсиром. Но я доблестно сдержалась и ограничилась только недовольным взглядом. Лирвейн в ответ приподнял белоснежную бровь и скривил губы в усмешке.

Играть в гляделки не стала. Явно у Водника язвительно-несдержанное настроение. Наверное, опять много работал сегодня. Перерасход энергии, восполнение и, как следствие, легкий неадекват. Ну или не очень легкий…

Кстати, с какой это радости мои драгоценные покровители решили накачаться единственным напитком, который приводит их в состояние опьянения? Впрочем, судя по похоронным физиономиям, ничего хорошего не произошло…

На этом этапе моих размышлений музыкант начал петь. Я привычно закрыла глаза, позволив музыке и голосу увлечь меня в свое измерение.

Ох, Мидьяр. Какой же ты волшебник… Хрипловатый голос. Мягкие переборы струн и новая картина перед внутренним взором.

О разном.

О жизни, о мечте и реалиях.

О том, что мы не выбираем судьбу, но можем изменить жизнь. Носим маски, играем спектакли одного актера, пробуем себя на режиссерском поприще. И некоторым даже удается… И тогда появляется возможность привлечь в свою пьесу кого-то еще…

Я приоткрыла глаза и из-под ресниц наблюдала за Искусником. За тем, как огненные искры от светлячка пляшут в алой роскоши волос, играют янтарем в чуть более светлых, чем основная масса, косичках. За тем, как в глазах цвета полночного неба гаснут золотые звезды и радужка принимает тот самый бархатный синий цвет, в который окрашивается небосвод в самое темное время суток; как по резкому лицу пробегают эмоции, принося понимание, насколько больше меня он видел. Сейчас Ярр не казался молодым парнем. В зрелости сидящего напротив ленейри нельзя было усомниться ни на секунду.

Здесь слово не станет светом, но что тебе
нужды в том? —

Мидьяр обжег меня пронзительным взглядом.

Здесь хочется быть поэтом, но выгодней
быть шутом[1].

О да… Шутом нашему Искуснику и правда быть выгоднее. И потом все неприятно удивляются, когда у таких вот балагуров внезапно исчезает из глаз веселье, а из голоса смех, который заменяется сталью твердо принятого решения. И зубы у них в три ряда обнаруживаются…

Выгоднее… все верно, Ле-Кинаро. Все верно.

Последние отзвуки давно стихли, но в комнате все еще стояла тишина, нарушаемая только треском поленьев в камине.

– М-да, – первым нарушил молчание Лирвейн. – Вот так и живем.

– Кстати, по какому поводу праздник? – Я кивнула на бутылку с эликсиром на столе. – Да еще такой… не особо веселый.

Аэрлис встал и налил мне сока, а остальным заново наполнил бокалы и пояснил:

– Дело в том, Аля, что нас всех вытянуло из родных миров примерно в одно время. И когда мы познакомились и узнали об этом, то все вместе напи… хм… посидели. С тех пор это стало своеобразной традицией. – Он сел обратно в кресло, немного покачал жидкость в бокале и отпил. – Мидьяр играет, а мы разговариваем или просто молчим.

Хранитель Грез встряхнул волосами, и насыщенный кроваво-алый цвет, что властвовал в его гриве секунду назад, стал светлеть, уступая место золоту и меди.

– Что-то мы совсем загрустили! А с нами дама, ей скучать нельзя! – Синеглазый подмигнул мне.

– Дама не скучает, – с улыбкой заверила я музыканта, поставила бокал обратно на столик и обвела любопытным взором высокую компанию. – Надеюсь, я не мешаю?

– Нет, – ответил Лир. – На удивление, нет дискомфорта от постороннего присутствия…

– А что, Ро к вам не присоединяется? – поинтересовалась я, решив пропустить мимо ушей непонятную фразу блондина. – Эта фейри по определению не может быть лишней.

– У Ровены весьма своеобразные принципы, – задумчиво проговорил Ас. – Она уважает право других на частную жизнь. И вот такие вечера она почему-то отнесла именно к этой сфере. Хотя мы всегда рады видеть нашу танцовщицу.

– У Ро вообще странные понятия о частной жизни и допустимом пределе вмешательства в нее, – поморщился Лир. – Как, впрочем, и у любого фейри.

– Ярр, спой еще, – осмелела я и просительно взглянула на Искусника.

– Не-а, – покачал головой волшебник, а потом привстал и протянул мне гитару.

Ничего не оставалось, кроме как принять инструмент. Беспомощно посмотрела на мужчин, но наткнулась только на любопытные взгляды. Асгард и Аэрлис ранее не видели меня с гитарой, Ярр лукаво сверкал синими глазами, в задумчивом же взоре Лира было только серое море, на сей раз спокойное. А в воде так сложно что-либо увидеть, кроме своего отражения…

– Спой, – кивнул беловолосый.

– Но… – растерянно начала, не зная, как объяснить, что тогда решилась только потому, что Ярр задел мою гордость. Сейчас же этого никто не стремится сделать. Но… четверо мужчин, а более-менее спокойно я себя чувствую только в компании Ярра. Сталь и Тьма вообще темные лошадки.

Пока в голове скакали эти мысли, я сжимала внезапно вспотевшей ладонью гриф гитары и уже подбирала слова для корректного отказа. На судорожно сжатые пальцы легла теплая смуглая ладонь, и по телу прокатилась приятная волна, оставляя после себя какое-то радостно-искристое ощущение. Всю неуверенность и стеснительность как смыло. Удивленно посмотрела на отстранившегося Лира, но тот только ободряюще улыбнулся. Эм… что-то он подозрительно благостный. Впрочем, задумываться о причинах поведения Водника сейчас не хотелось. Потому как идея спеть теперь казалась если не гениальной, то весьма достойной! Даже песня вспомнилась.

Улыбнулась присутствующим, подмигнула в ответ Мидьяру и прижала гитару к себе. Пробежалась пальцами по струнам и недовольно покачала головой. Давно не играла, все мозоли сошли, пальчики нежные стали. Будет больно. Но ведь оно того стоит? Стоит!

Первые звуки отозвались в тишине комнаты резким боем. Я прикрыла глаза, отгораживаясь от зрителей, вступая во тьму своего воображения. Пока во тьму… Прогнала рисунок мелодии по кругу, вспоминая аккорды, и как только поняла, что все помню, открыла глаза и, глядя поверх голов собравшихся, начала. Мечтать? Погружаться?

Ярр научил меня и этому. В любое дело надо погружаться с головой. Гореть им. Если ты поешь, то уже не тут. Ты – там. Там, где слышен шелест крыльев за плечами, там, где теплые воздушные потоки держат в невесомости, там, откуда можно увидеть мир. Свою страну. И свою ли? Она и правда не моя… Моя, небольшая, что была центром мироздания, осталась позади, а та, на престол которой сейчас прочат, еще не приняла… Птицы не всем даются в руки. А те грязные лапки, что порой тянутся к яркому оперению ее высочества Александры, оборвать временами хочется.

Когда закончила, передала инструмент Искуснику. Мидьяр рассеянно погладил деку и вопросительно на меня посмотрел:

– Птичка, значит?

– Птички разные бывают, – с усмешкой добавил Лирвейн.

– Согласна, – качнула головой я. – Бывают певчие в клетках. Для красоты и престижа. Бывают серые и почти незаметные. Но они или очень красиво поют… или просто полезные. Но часто о последнем знают только хозяева птичек. Но если пернатая достаточно хищная, то она становится независимой. К таким бы я отнесла Коршуна.

– А еще? – Лир откинулся на спинку кресла и с любопытством посмотрел на меня. Странный он сегодня…

– Хм… – Потянулась к своему полупустому бокалу, качнула, полюбовалась на рубиновые переливы «Ардагора» и продолжила: – Падальщики еще встречаются… Крайне неприятные… так и хочется оперение проредить. Лорд Гадис, к примеру.

Я поняла, что назвала Синего придуманным прозвищем, только когда в комнате раздалось тихое фырканье, которое спустя несколько секунд переросло в сдержанный смех. М-да. Уже несдержанный.

– Кто-о-о? – выдохнул Мидьяр.

– Адис Вермен, как понимаю, – за меня ответил Лир.

Я взглянула на столь веселого сегодня Водника и подавила желание поинтересоваться его здоровьем. Психическим. Интересно вот, а что меня завтра ждет. При таком-то сегодняшнем раскладе. Опять из крайности в крайность?

– Он, – осторожно подтвердила я.

– А за что ты так приласкала несчастного? – полюбопытствовал Аэрлис, откинув упавшую на лоб черную прядку.

Я невольно вспомнила, как мы с ним познакомились, и не удержалась от улыбки. Бедная Мариоль… Кстати, оборотень ей своего унижения пока не простил и в ближайшем будущем альтруизмом страдать не собирается… Ну что ж, за любовь надо платить! Даже к котам.

Тьма внимательно на меня посмотрел, я согнала с лица подозрительно довольное выражение и невинно улыбнулась.

– И все же почему так прозвали Синего? – напомнила мне тему разговора зеленоглазая Маришкина «любовь».

– Да оно само как-то, – пожала плечами я. – В сердцах назвала так еще на первом балу, ну а потом, когда бегала от него по Золотому и Летнему, только удостоверилась, что первое впечатление было верным.

– М-да… – насмешливо сверкнул серыми глазами Лир. – Куда только не уводит полет фантазии!

– Ага, – согласно кивнула я. – В разные стороны таскает. Мы с Мари всегда были на выдумки горазды. С детства.

– Наставнице доставалось? – Лир рассеянно перебирал пальцами кончик своей косы, и я невольно залюбовалась серебряными искрами в его волосах.

– Нет, – рассмеялась я. – От нее в случае чего нам досталось бы. Так что шутили мы безобидно и над теми, кто о нас ничего толком не знал.

– То есть над соседями, – заключил Асгард, который вполне успешно выловил зернышко правды из моих иносказаний.

– Верно, – вздохнула я.

– Видимо, страсть к глупым шуткам у вашей подруги осталась до сих пор, – досадливо поморщился Аэрлис, а после скривился, похоже вспомнив что-то особенно «приятное».

А «Стикс» волшебников и правда пьянит. Иной причины хорошего настроения и благостного ко мне отношения Лира я не вижу, Аэрлис сегодня тоже непривычно разговорчив, да и Асгард более чем раскрепощен. Это практически незаметно, но если учесть почти стальную сдержанность и невозмутимость Оружейника, то перемены есть. Мидьяр… А что Мидьяр? Он практически не пьет, в глазах опять сверкают искры, а волосы медленно меняют цвет на какую-то кошмарную смесь лилового и зеленого.

Я нервно икнула и спросила:

– Ярр, ты чего?

– А что? – невинно осведомился Искусник, покрутил в пальцах зелененькую косичку и лукаво сверкнул синими глазами.

– Да ничего, но… – Я неопределенно взмахнула рукой и неуверенно продолжила: – Психоделичненько так…

– Аля, – откинулся на спинку дивана Хранитель Грез, – тебе знакомо выражение «мне так хочется»?

– Ты уже озвучивал однажды, – покорно кивнула я.

– Так вот с тех пор причины не изменились, – заверил ненормальный.

– Прощайте остатки разума, – присвистнул подобравшийся Аэрлис, разглядывая шевелюру Искусника.

– В смысле? – осторожно спросила, зачарованно наблюдая, как лиловый медленно темнеет до фиолетового и, похоже, на достигнутом останавливаться не собирается.

– В прямом, – резко ответил Лир. – Аля, уйди.

– Но… – начала я.

– Быстро! – коротко рыкнул Водник.

– Ну зачем же? – мурлыкнул Искусник. – А вы лучше не дергайтесь, ребята. Ничего страшного не случится, это я вам гарантирую.

– Мидьяр, я ничего не понимаю, – честно призналась я.

– Знакомься, – вздохнул Асгард и кивнул на Хранителя Грез, чьи волосы потемнели еще на несколько тонов. Темно-зеленые теперь косички тонкими змейками вились в фиолетовой гриве. – Безумный Бард.

– Эм… – начала было я, желая сказать, что вот так, с наскока, мне это ничего не объясняет.

– Аля, – Ярр перевел на меня темный взгляд и улыбнулся, – добрые посиделки закончились.

Я только кивнула и быстро выскочила за порог. Конечно, любопытство не позволило мне уйти, не попытавшись узнать, в чем дело.

– Мидьяр, ты совсем одурел?! – раздалось злобное шипение Лира.

Потешить любопытные ушки еще немного не удалось, так как дверь резко захлопнулась, наподдав мне по ягодицам.

Грубиян! Конечно, после такого «напутствия» оставаться тут было по меньшей мере глупо. Вот противный блондин! Умудрился все положительное о себе впечатление перечеркнуть одним поступком!

Спать я отправилась в совершенно непонятном настроении. Меня все еще потряхивало от нервного напряжения и любопытства. Это что же в нашем «шуте» такое проявилось? Безумный Бард, говорите? Ой как любопытственно!

Остаток вечера мы проболтали с Мариоль, которая перехватила меня по пути в спальню. Хотя правильнее будет сказать «остаток ночи»… Так как спать легли только часа в четыре утра.

Побудка была ранней и не особо приятной.

– Доброе утро! – гаркнул над ухом чей-то голос.

Я резко села и панически огляделась. Рядом с постелью обнаружился довольный Лирвейн, который, не оставляя мне шанса устроить скандал, сообщил, что ждет на полигоне за резиденцией, и направился к выходу.

– Ты совсем обнаглел?! – рыкнула вслед Воднику, с каждым днем наглевшему все больше.

Мужчина замер на пороге, а потом порывисто развернулся и внимательно посмотрел на меня.

– Александра, тебя честно попыталась разбудить горничная. Но у нее не получилось. Вопрос: когда ты легла спать?

Опустила глаза и покраснела. М-да. Легла поздно.

А сейчас и правда смутно вспоминаются попытки служанки разбудить меня.

– Эм… претензии снимаются, – смущенно пробормотала я.

– Отлично, – холодно кивнул Лир. – И поверь, оттого, что мне приходится самому тебя будить, я не испытываю никакого удовольствия. Не говоря уже о том, что теряю время.

– Какой ты… – вздохнула я.

– Какой? – полюбопытствовал блондин, склонив голову набок.

– Бука, – бросила я и сползла с постели. Одернула сорочку, недовольно взглянула на Хранителя и подсказала: – Ты бы вышел.

Он коротко фыркнул и закрыл за собой дверь.

Все же шикарная ситуация… Лир с периодичностью примерно раз в неделю вваливается ко мне в спальню, чтобы разбудить. Нет, я, конечно, его личная ученица, но можно же решить это как-то иначе!

После тренировки Лир телепортом отправил меня переодеваться, а когда я спустилась завтракать, Хранителя в столовой не было. Там вообще почти никого не было. Только рыжий Хранитель сидел за столом, допивал чай и просматривал какие-то документы. Волосы Ярра опять сверкали медью и золотом. Похоже, Безумный Бард испарился в никуда. Судя по строгому внешнему виду, мужчина после завтрака собирался на работу.

– Доброе утро, – приветственно улыбнулся волшебник.

– Доброе и приятного аппетита. А где все?

– Асгард еще утром отправился в свои ангары и, судя по фанатичному блеску глаз, в ближайшие сутки его можно не ждать, – пожал плечами Мидьяр. – Аэрлис утащил Мариоль покупать оборудование для ее новой лаборатории.

– Кстати, что-то Тьма подозрительно положительный. – Придвинула к себе тарелку с овсянкой и задумчиво поводила в каше ложкой. – Он же ее терпеть не мог.

– Все меняется, – философски констатировал мой собеседник.

– А Водник?

– На работу сбежал, – невозмутимо ответил Мидьяр.

– В департамент? – осторожно спросила я.

– Ну да, – спокойно сказал Искусник, склонил голову набок, и золотая косичка скользнула по синему форменному камзолу департамента переселенцев.

– Почему вы мне ничего не сказали? – со сдержанной злостью спросила Хранителя.

– А ты не спрашивала, – улыбнулся он в ответ. – И это не секрет был. Кто же виноват, что ты не сложила два и два?

– Ты представляешь, какой идиоткой я себя ощущала?!

– Ну… – В глазах Ярра хитро сверкнули золотые искорки. – А если я ему не скажу, что ты в курсе?

– И что мне это дает? – ехидно осведомилась я.

– А ты подумай.

– Ладно, – после секундного раздумья царственно кивнула я. – Не говори.

– Как скажешь, – улыбнулся Мидьяр, и мы продолжили завтрак.

Спустя полчаса накинула на себя иллюзию, и Хранитель забросил меня порталом к «дядюшке». Приветственно кивнула дежурным телепортистам и направилась в кабинет лорда Хора. В приемной сидела неизменная Леслава и вдохновенно полировала безупречные ноготки.

– Здравствуй, Альена, – обрадовалась мне секретарша.

– Доброе утро. На месте?

– Да, – ответила девушка. – Но занят.

– Ох, – нерешительно покосилась в сторону кабинета. – Вариантов особо нет.

Леслава попыталась что-то возразить, но я уже открывала дверь.

– Не отдам, – невозмутимо покачал головой «дядюшка».

– Но она из моего ведомства сбежала! – возмутился сидящий напротив Рыж.

– Какое невероятное совпадение! – восхитился имперский безопасник. – Помнится, меньше месяца назад у нас был похожий разговор, но у тебя в кабинете и по поводу моего «потеряшки». Помнишь, как далеко ты меня послал?

– Я не посылал, – оскорбился Пламенеющий. – Я корректно объяснил, по каким причинам не могу тебе отдать этого дроу.

– А также чертежи, к нему прилагающиеся, – добавил блондин.

– Но мы же все равно одна структура, – вкрадчиво продолжил Евгран.

– Вот-вот, – улыбнулся Хор. – Поэтому какая разница, у тебя или у меня та очаровательная шпионка? Кстати, – он повернулся ко мне, чуть прищурив серые глаза, – здравствуйте, дорогая племянница.

– Доброе утро, – ответила «дядюшке». – Приветствую вас, Пламенеющий.

– Леди Альена, – зеленоглазый змей встал напротив, поклонился и поцеловал вынужденно протянутую руку, – рад вас видеть, прекраснейшая.

– Взаимно. – Осторожно высвободила ладонь, которую Алый прохвост не торопился отпускать.

– Альена, мы с вами не закончили последний разговор. – Рыжий сразу приступил к делу. – Вернее, закончили на не очень красивой ноте. Могу я пригласить вас на прогулку?

Опять?! Да сколько можно?! Я ясно сказала, что никуда с ним не пойду! И также обрисовала, насколько далеко он может пойти сам со своими предложениями. Да при одном воспоминании о том, что он сделал, меня начинает потряхивать от злости. Не хватало еще, чтобы у него появились подозрения. Если этот скользкий тип все же соотнесет Алю и Альену… Неизвестно, что будет.

Уже собиралась корректно отказать, как раздался тихий, но от этого не менее жуткий голос «дяди»:

– Кот. Не наглей.

– Не рычи, Пес, – не оглядываясь, бросил Евгран. – Девушка совершеннолетняя, и спрашивать у тебя позволения я не обязан.

– Не хочу тебя разочаровывать: – сладко улыбнулся безопасник, встал и подошел к нам. Схватил меня за руку и притянул ближе к себе. – Но я ее официальный опекун. И без разрешения не видать тебе моей прелестной племянницы.

На какие-либо действия я сейчас была неспособна. Только наблюдала за этой комедией, но с каждой минутой челюсть ощущала все более сильное притяжение пола.

– Значит, так? – ухмыльнулся Рыж. – Решаемо. Лорд Хор, я официально прошу у вас руки леди Альены.

Ба-а-амс! Челюсть таки упала.

– Я не согласен, – справился с изумлением Хор.

– А не имеешь права, – довольно рассмеялся Пламенеющий. – Я сделал предложение, и, согласно нашему законодательству, отвергнуть его раньше чем через два месяца, ты не можешь.

– Но и я не согласна! – наконец обрела дар речи потенциальная невестушка.

– Тоже не можете отказать прямо сейчас, – ласково улыбнулся Рыж. – А теперь позвольте откланяться! И, леди Альена, теперь как кандидат в женихи имею право на ваше время. Всего доброго.

– Стоять! – коротко рыкнул «дядя».

Алый, который уже направлялся к двери, замер и медленно повернулся. Темный блеск малахитовых глаз мне очень не понравился.

– Лорд Алир Хор, – тихо начал мужчина, – вы забываетесь.

Не дожидаясь ответа, резко развернулся, что заставило медную гриву волос разлететься по затянутой в бордовый камзол спине, и быстро вышел.

– Допрыгалась ты, – коротко резюмировал Хор.

Глава 3

Межличностные взаимоотношения

Лорд Хор сидел за столом и на меня старался не смотреть. И правильно делал. Судя по всему, крайней в случившемся он решил обозначить именно меня. Ну за неимением рыжего мерзавца!

– А теперь все же вернемся к нашему давнему разговору, – наконец подал голос блондин. – Что произошло в вашу последнюю встречу? И, Аля, прошу вас без увиливания!

Мы снова на «вы»? Я уже давно заметила, что на такое обращение что Лирвейн, что его «оборотная сторона» переходят только в исключительных случаях. Судя по всему, этот можно считать таковым.

– Он хотел продолжить общение, – со вздохом призналась. – Я отказала. Возможно, несколько резко…

– Ясно, – задумчиво протянул Алир, откинулся на спинку кресла и скосил на меня серые глаза. – Осталось понять, почему он так прицепился.

– Может, из-за вас? – робко предположила я.

– Мы никогда не отказывались от возможности сделать друг другу гадость, но это не тот случай… – покачал головой лорд. – Но в любом случае ничего не попишешь. Гулять с ним ты должна как минимум раз в неделю.

– Уже плюс, – вздохнула я. – Это не худший вариант.

– Согласен. Но это тоже плохо.

– Похоже, общение с Пламенеющим теперь пройдет по всем фронтам, – пробормотала я.

– В смысле? – подобрался безопасник.

– Отец просил уделять больше внимания Евграну и Адису Вермену. – Встала и отошла к окну.

– Что-о-о? – потрясенно раздалось за спиной. – А почему я не в курсе?!

– Так я вот и рассказываю, – невинно хлопнула ресничками в ответ. – Ведь мы с вами только сегодня увиделись. А отец просил вчера. Вот почти сразу, как пришла, и рассказываю.

Лорд недоуменно на меня уставился:

– Так ты разве… – Притворщик вдруг замолк и продолжил развивать уже совсем другую тему: – Я имел в виду, что вы не рассказали Хранителям.

– Рассказала, – нагло соврала, с удовольствием наблюдая за разгорающейся в серых глазах злостью. – Просто они же не все вам докладывают, верно, «дядюшка»?

– Верно, – медленно кивнул тот.

– Так какие у меня на сегодня задания? – улыбнулась я. – А то время идет, тратится бесполезно. А вы так этого не любите.

– Врунишек тоже не люблю, – проговорил Хор, не сводя с меня тяжелого взгляда.

– Вы даже не представляете, как мы с вами солидарны, – серьезно ответила я.

На этой «оптимистичной» ноте меня наконец отправили работать. Правда, сегодняшний день пройдет рука об руку с «дядюшкой». Сначала в архив за документами, а потом обратно к Железному Лорду…

День прошел… напряженно. Заканчивался квартал, и потому в департаменте хлопот у всех было выше головы. Хор же, как заместитель главы этой структуры, вообще пахал как проклятый. Мало того что по документации дел было много, так еще и носился по всем корпусам. Я, конечно, вместе с ним. Даже впервые побывала в боевом подразделении департамента. Что сказать… настолько разных людей и нелюдей я мало где видела. Некоторых так и тянуло записать в бандиты, а заметив хрупкую девушку-дроу, я удивилась: что она вообще тут делает. Женщин у темных не очень много, и так просто не отпустили бы ее. Если, конечно, не сбежала. Выводы оказались верными. Дроу сбежала буквально из-под ножа и подалась в Изначальную Империю. И не с пустыми руками. В итоге девушку взяли на службу и создали новое имя и лицо.

Притом, судя по тому как эльфа посмотрела на Хора и по короткому взгляду «дядюшки» в ответ, их отношения явно не укладывались в рамки «начальник – подчиненная». От этой мысли мне стало очень неприятно.

Наконец блондин прекратил любоваться изгибами затянутой в светлый костюм фигурки девушки, которая разлеглась на балке под потолком.

– Лавель! – задрал голову он. – Слезай!

– Так точно. – Эльфийка плавно спрыгнула.

– Вот скажи, почему я должен бегать за десятниками отрядов по всему департаменту?! – прошипел он.

– Простите, до меня не донесли ваши распоряжения, – поклонилась темнокожая женщина.

– И, похоже, не только до тебя. У меня нет отчетов от половины командиров. – Хор протянул дроу лист бумаги. – Вот список. Передай всем остальным мои распоряжения.

– Как прикажете, – еще раз поклонилась Лавель.

– И еще. – Железный Лорд хлопнул в ладоши, и по большому ангару прокатилась звуковая волна. Все присутствующие замолчали и повернулись к нам. – Архаровцы! Говорю в первый и последний раз. – Тут меня вытолкнули вперед, и я испуганно вцепилась в папку, которую держала. – Это моя личная помощница Альена. Бегать к вам с распоряжениями теперь станет она. Так что не пугать в вашем обычном стиле! А то я работников не напасусь!

– Да мы что, мы ничего! – вразнобой раздалось со всех сторон. Потом кто-то особенно веселый добавил:

– Кто же виноват, что у всех, кроме Лесли, нервы слабые! А ее ты себе забрал!

– Вот Альку мне не портить! – рассмеялся Хор.

– Личная помощница, говоришь? – заржали откуда-то сверху. – Ладно! Уговорил! Портить не будем.

От пошлых намеков и смеха я покраснела и зло поджала губы. Мужланы!

– Значит, так, юмористы… – Кожа покрылась мурашками от тона «дядюшки». – Кроме того что помощница, она еще и моя племянница. А значит, шутникам я отрежу все, что не смогу оторвать. Все ясно?!

– Ясно, – улыбнулась дроу и, подойдя, провела ладонью по предплечью мужчины. – Никто твою девочку не тронет, лично прослежу.

– Да и я просто пошутил. – Передо мной приземлился смуглый брюнет. – Не рычи, знаем мы, что племянница.

– Вот и отлично. – Заместитель главы службы безопасности обвел подчиненных тяжелым взглядом. – Надеюсь, к этому мы больше не вернемся.

На такой ноте он резко развернулся и пошел на выход. Мне ничего не оставалось, кроме как последовать за ним.

Спустя пару часов Хор построил портал и перенес меня в резиденцию Хранителей. Я устало потянулась и неторопливо направилась к себе. Как раз искупаюсь, и уже время ужина подойдет.

Когда спустилась в столовую, там обнаружился тот же расклад, что и утром. Только Искусник. Мидьяр положил голову на стол и вытянул руки вперед. Эм? Спит, что ли?

– Ярр? – осторожно позвала я.

– Здравствуй, – не поднимая головы, отозвался Хранитель.

– Ты что?

– Я устал, – торжественно поведал мужчина. – Знаешь ли, бывает.

– А где все?

– Ас там же, где и утром. Тьма и твоя подружка совершили налет на кухню, захватили чай с бутербродами и унеслись расставлять и монтировать все то, что накупили. Ненормальные…

– А Ровена и Лир? – полюбопытствовала, заняв место за столом напротив Ле-Кинаро.

– У Ро аврал на работе. Как, впрочем, у всех. Айсберг скоро придет.

– Что у Садовницы стряслось? И у тебя.

– У меня все вечное и неизменное, – невесело рассмеялся Искусник и поднял голову, явив усталую физиономию с темными кругами под грустными глазами. – Стажеры, переселенцы и отчетность. На этот раз все одновременно и в большом количестве.

– Понятно, – отозвалась, понимая, что нагло вру. – А что с Ровеной?

– У нее аукнулась продажа советником королевских орхидей, – хихикнул немного повеселевший Мидьяр. – На носу праздник Цветов, а орхидей практически нет.

– И что теперь? – заинтересовалась я.

Ответить мне Ярр не успел, двери распахнулись, и в зал вошел Водник. Весь в черном, белые волосы в небрежном хвосте, злю-у-ущий! Красота!

– Ага! – возрадовался при виде меня Лирвейн. Я, наоборот, загрустила. – Леди, у меня к вам вопрос.

– Слушаю, – приняла максимально достойную позу я.

– Почему мы узнаём о том, что Император просил вас принимать ухаживания Синего и Алого, последними?!

– А лорд Хор, оказывается, бессовестный стукач, – спокойно ответила, глядя прямо в серые глаза, которые потемнели от гнева. Прищурилась от удовольствия и закончила: – А ведь я искренне считала его достойным мужчиной. И даже не рассказывала о некоторых его… промахах.

Судя по еле заметному румянцу на смуглых щеках, блондин все прекрасно понял. Ярр же с интересом на нас смотрел, и хандра его испарялась прямо на глазах.

– Это не Хор. – Хранитель Воды все же пришел в себя. – Я только что из дворца.

– Ну так вы отстали от жизни, – мило улыбнулась и потянулась к стакану с водой. – Еще утром я обо всем рассказала Ярру.

Искусник с веселым изумлением вскинул рыжую бровь; пользуясь тем, что Лир отвернулся, я умоляюще сложила ручки и состроила просительное выражение лица.

– Ну да. – Хранитель Грез пошел мне навстречу. – Вот как раз хотел тебе рассказать, да все никак не вклиниться было.

Фу-у-ух!

– Ясно. – Лирвейн переводил тяжелый взгляд с меня на Ле-Кинаро, но мы отвечали ему безмятежными улыбками.

– Кстати, – раз такая пляска, то уместнее сообщить сразу, – можете меня поздравить!

– С чем на этот раз? – ехидно спросил Лир.

– Сегодня Пламенеющий сделал мне предложение!

От такой новости Мидьяр поперхнулся соком и изумленно на меня уставился:

– Как так?!

– А вот, – развела руками. – «Дядя» Хор наотрез отказался снабжать заклятого приятеля «аксессуаром» в моем лице. Потому Евгран пошел на такие бредовые меры.

– Да не скажи, – поморщился Лирвейн. – Ему отказали, так что вы не жених и невеста. Но право «переубедить» остается.

– О-о-о! – восхищенно протянул Искусник и демонстративно поаплодировал. – Вот змей изворотливый! Но уважаю! Весело живете, ребята!

– Ага, – поморщился Лир.

– А вы тоже где-то «весело живете»? – театрально изумилась и недовольно покосилась на развеселившегося Мидьяра.

– Я весело живу везде! – обреченно сказал Лир, потянув себя за прядь белых волос. – По всем фронтам.

– Пожалеть или порадоваться?

– Переключись на учебу, – поморщился Лирвейн. – У нас занятие еще сегодня.

Возразить было нечего. Потому поела и сбежала в библиотеку готовиться.

Оставшийся вечер прошел тяжко для моего уставшего мозга. Так что, как только добралась до постели, сразу заснула.

На следующий день нам с Мариоль пришлось вернуться в Золотой дворец.

День прошел без особых эксцессов, но и не очень приятно. Видимо, Адис Вермен уже был в курсе, что я не могу, как прежде, лишать его своего сиятельного общества. Соответственно Синий составлял нам компанию во время послеобеденного моциона. Лорд, как обычно, был очарователен, и этим прониклись все дамы, кроме нас с Мариоль.

Вот интересно, а как Ингрид Вьюжная относится к матримониальным планам своего фаворита? Впрочем, госпоже Синего Клана это может быть и на руку.

Вот и сейчас мы сидели в беседке и пили чай. Лорд Вермен, который в начале чаепития расположился напротив, каким-то совершенно непостижимым образом оказался рядом, и теперь у нас была маленькая локальная война. За мою ладошку, которую он норовил если не чувственно облобызать, то хоть взять. При этом проникновенно заглянув мне в глаза. Я же смотрела на этого красавца и не понимала, чем он мне настолько не нравится. На интуитивном уровне, но все же. Я в очередной раз с любезной улыбкой высвободила руку и немного отодвинулась от Синего. Демонстративно огляделась. Отметила, что мои фрейлины зябко ежатся, и, стало быть, пора во дворец. И вообще, прошу меня извинить, но сейчас занятия по расписанию.

Мои болонки попытались было увязаться следом, но я не позволила. Только Мариоль взяла.

– Настойчивый тип! – воскликнула подруга.

– Еще какой, – кивнула и поплотнее закуталась в кружевную шаль.

– Вот только почему твой второй кандидат не появляется? – задумчиво протянула Маришка. – По сути, радоваться Алые должны. А стало быть, пинком отправить своего ставленника обихаживать тебя, перспективную. Невзирая на его желания…

– Как грубо! – Укоризненно посмотрела на подругу, старательно пряча улыбку.

– Не грубо! – Леди Мариоль наставительно подняла палец вверх. – А рассудительно.

– В любом случае Рыжа на горизонте нет, – вздохнула и передернула плечами. – Но оно и к лучшему, мне сейчас и так придется постоянно с ним общаться.

– Женишок, – хихикнула моя первая дама.

– И не напоминай. – Я уныло посмотрела на нее. – Представляешь, что будет, если он решит проверить? Да и вообще, после того что этот гад предложил Альене в прошлый раз, я не хочу с ним общаться! Сволочь двуличная!

– Ну а что ты хотела? – философски пожала плечами подруга. – Он взрослый мужчина и давно использует все что может себе во благо. Даже свои чувства к тебе умудрился обернуть так, что ты ему доверилась. Рыжий делает ставку на искренность. И выигрывает.

– Да какие у него чувства! – фыркнула я.

– Ой, не скажи, – начала было подруга, но тут в конце дорожки появилась высокая белоснежная фигура. По алебастру одежд красным потоком расплескались волосы, и даже с такого расстояния нельзя было усомниться в том, кто именно встал у нас на пути.

– Помяни демона… – ошеломленно пробормотала подружка.

– Добрый день, дамы, – поклонился приблизившийся мужчина и поочередно коснулся легким поцелуем наших рук.

– Рады встрече, Евгран Пламенеющий. – Присела в реверансе. Мариоль последовала моему примеру.

Уловив холодок в голосе, Рыж с веселым изумлением вскинул медную бровь, по губам наглого прохвоста расплылась хитрая улыбка.

Не будь мы в относительно близких отношениях, он бы никогда не посмел так себя вести с принцессой! Пользуется тем, что тут никого, кроме Мари, нет, и позволяет себе больше! Но я буду не я, если разрешу себе ответный жест! Не дождется!

Появилось желание сказать что-нибудь неприятное. А лучше сделать. В поле зрения попала стопа Рыжика, и мне немедленно захотелось на нее наступить. А потом еще и попрыгать. Так! Надо притормозить расшалившуюся фантазию! Меня не оправдывает то, что я много работаю с силой. Нужно держать себя в узде.

– Леди позволят составить им компанию? – осведомился Пламенеющий.

– Леди направляются на занятия, – любезно ответила я. – Так что проводить вы нас можете только до дворца.

– Это уже огромное удовольствие для меня. – Рыж скрыл насмешливый взгляд под длинными ресницами.

Он предложил мне руку, и ничего не оставалось, кроме как ее принять.

Да, я обижалась! Этот гад полторы недели не появлялся! Потом очень эффектно нарисовался в департаменте. И не просто эффектно, а еще и результативно!

Вторую руку Евгран подал Мари, и мы медленно направились к замку, вежливо беседуя ни о чем.

Оказалось, что он – такой красивый – с заседания лордов, на котором заменял своего папеньку. Мне вдруг стало очень интересно, а присутствовал ли там Император. Оказалось, нет.

М-да…

Мысли и выводы были неутешительны. Кланы – снова независимая и очень мощная сила, которая почти не считается с самодержцем. Ой, как все плохо. Похоже, надо начинать подбирать ключики к наиболее влиятельным представителям Кланов Империи. Начну-ка, пожалуй, с Кейрана Мерцающего.

Сразу искать Коршуна, разумеется, не стала. И вообще, не стоит забывать, что во дворце есть еще одна сила. Неизвестно, сколько нитей держит в своих старых, но по-прежнему крепких руках вдовствующая императрица Надин вир Толлиман. Не помешает, кстати, нанести ей визит. Есть темы для беседы.

За то время, что я погружалась в свои мысли, дорогая подруга, она уловила мое состояние, вполне результативно отвлекала Евграна. Тот периодически кидал на меня взгляды, но у него хватало такта не игнорировать столь прямой намек на нежелание в данный момент с ним общаться. Впрочем, если судить по смешливым искрам в малахитовых глазах и наглой физиономии, эту тему он еще поднимет. Потом. Наедине.

В замке мы благополучно расстались.

Занятие у нас вел Аэрлис Деверо. Притом, если судить по тому, как цедила слова Маришка и как зверствовал наш дорогой учитель, они опять поссорились. Признаться, мне это чем дальше, тем больше не нравится. Похоже, все же придется припереть подругу к стенке и вытрясти подоплеку таких странных отношений с Хранителем Тьмы.

Весело мы тут живем. Просто дальше некуда.

Следующее утро выдалось солнечным. Я под благовидным предлогом покинула свой официальный конвой и теперь медленно бродила по дальнему тихому уголку сада. Тут неподалеку были только оранжереи Садовницы Ро и замковая стена. Так что наткнуться на кого-то из придворных было маловероятно. А это весьма удачно. Так как Гадис настолько злоупотреблял данными ему моим отцом привилегиями, что теперь рекордными темпами приближался к красивой отметке «достал, гад назойливый!».

Рыжа, что ли, демонстративно предпочесть? Может, Синий тогда отстанет? М-да. План хорош. За исключением того, что меня из-за такого фаворита линчуют Хранители. И «дядя». Если судить по его реакции, своего заклятого друга на троне он видеть не желает.

Если подумать, у меня на вольную жизнь осталось меньше месяца. А там уже либо вообще мирские радости заботить не будут, либо, если я пройду испытание, появится много новых проблем. Потому, чувствую, в ближайшее время мне будет решительно плевать на мнение Хранителей, придворных и сиятельного батюшки. Я собираюсь взять от этих дней все! Конечно, вразнос не пойду, но почему бы не договориться с тем же Рыжем? Что он избавит меня от раздражающего внимания Синего лорда. И… ведь мне нравится быть рядом с Пламенеющим. Правда нравится. То есть всем выгодно.

Решено!

А еще надо серьезно заняться укреплением своих позиций. Потому как возможная гибель – это не причина, для того чтобы спустить все на тормозах. То есть надо думать, на чем можно поймать Кейрана Мерцающего и как познакомиться с Люцианом Туманным. Бывший глава Серебряного Клана может оказаться весьма полезным престолу. Если будет в нем заинтересован. А чтобы понять, насколько этого типа реально привлечь на нашу сторону, нужно для начала с ним пересечься.

Тут я услышала разговор на повышенных тонах.

Мне бы, как порядочной девушке, развернуться и уйти. Но спорящими были Кейран Мерцающий и фейри Ро. И возник вопрос: как Садовница умудрилась довести Коршуна до такого состояния, чтобы он повысил голос? Это же Белый лорд! То есть по определению он отлично владеет собой.

Пока я обо всем этом размышляла, ножки как-то совершенно непроизвольно преодолели несколько метров, и вот я выхожу из-за угла. Надо отдать должное моему любопытному высочеству. Прятаться и подслушивать я не собиралась. Но спорщики были настолько увлечены друг другом, что в этом и не было нужды.

Судя по скучающей физиономии Кейрана, он уже успел устыдиться эмоционального всплеска и взял себя в руки. Мужчина облокотился о стенку и, играя своим фамильным кинжалом, с иронией наблюдал за собеседницей. При взгляде на Ровену было понятно, что спокойствием тут и не пахнет. Девушка носилась по пятачку перед советником и что-то еле слышно говорила.

– Хватит бормотать непонятно что, – усмехнулся Белый лорд.

Видимо, Коршуну тоже было плохо слышно.

– А ты бы вообще молчал! – коротко рыкнула фейри.

Оп-па! Они у нас на «ты»? Очень интересно!

– С чего это? – вскинул бровь Кейран, все так же иронично глядя на Садовницу.

Ровена резко остановилась и порывисто развернулась к нему. Девушка была в своих любимых ромийских одеждах, босая, с косынкой на буйных кудрях, да еще и землей немного испачканная. Прекрасная нимфа в рабочей обстановке. Разозленная, правда, нимфа. Не на шутку разозленная.

– Ты-ы-ы! – прошипела она, медленно надвигаясь на мужчину. – Ты во всем виноват!

– Голословные обвинения. – Мерцающий поправил очки.

– Да ты что! – издевательски протянула Ро и встала в самую красноречивую женскую позу всех времен и народов под названием «руки в боки», сулившую всем увидевшим ее особям мужского пола большие моральные неприятности.

– Именно так, – еле заметно улыбнулся советник, с любопытством наблюдая за разгневанной собеседницей.

– Ты продал орхидеи! – ткнула пальцем в грудь лорда Ровена. И, разумеется, испачкала его светлый камзол.

– А аккуратнее? – недовольно проворчал Кейран, достал платок и попытался оттереть пятнышко. – Я одежды не напасусь.

– Не мои проблемы, – независимо тряхнула головой Ро. – И вообще, ты шел в мою часть сада, более того, ты шел ко мне скандалить, так почему не продумал форму одежды?

– Знаешь, я был настроен на конструктивный диалог и вовсе не рассчитывал, что высокородная леди изволит измазать меня землей!

– Я бы тебя в ней с огромным удовольствием закопала!

– А не судьба, – довольно улыбнулся Коршун. – Чего ты от меня хотела?

– Я от тебя хотела финансирования – до того как ты красиво послал меня при половине двора, – зло рыкнула фейри.

– И это что, причина так мелко пакостить?!

– А что-то не так? – невинно осведомилась девушка. – Насколько я помню, лорд Мерцающий неоднократно просил моих работников сделать что-то с пустырем под его окнами. Я наконец вняла просьбам и занялась вашей проблемой лично, господин советник. И это невзирая на загруженность! И где ваша благодарность?!

– За что?! – язвительно поинтересовался Кейран. – За то, что госпожа Садовница настолько «оживила» территорию, что я ночью нащупал колючий кустарник?! А вечером еще удивлялся, зачем ты розочки там сажаешь. Стоило же насторожиться!

– И чем же ты его нащупал? – внезапно заинтересовалась фейри. – Если чем-то серьезным, то тебе не ко мне, а к доктору надо.

– Не поверишь! Руками!

– Если бы руками, ты так сильно бы не возмущался, – хитро протянула Ровена и вдруг одним прыжком оказалась возле Кейрана. – А ну-ка покажи ладо-о-ошки!

– Ровена Делвин! Вы ведете себя неприлично!

– Да пошутила я, – хихикнула фейри.

– Ох уж эти твои шутки, – вздохнул советник. – Значит, так… Ты ликвидируешь свои художества, разбиваешь у меня под окнами нормальный красивый цветничок, и в обмен будут тебе орхидеи в нужном количестве. Согласна?

– Согласна, – довольно прищурилась Ро. – Кстати, если бы ты тогда не спихнул половину цветов дроу, то сейчас проблем бы не было.

– Если бы ты не явилась во время приема в аналогичном виде, – советник красноречиво указал на наряд Ровены, – то это мы решили бы намного быстрее.

– Возможно, я была неправа, – вздохнула фейри. – Но тогда мне только сказали о грядущей подставе, и я на эмоциях рванула тебя искать в чем была.

– Короче, мы договорились, – снова поправил очки Коршун. – Ты убираешь тот колючий ужас и облагораживаешь территорию, а я решаю вопрос с цветами.

– А может, заодно и вопрос с ремонтом оранжереи уладишь? – невинно хлопнула длинными ресницами нимфа.

У Белого лорда восхищенно округлились глаза, и он несколько раз хлопнул в ладоши.

– Леди Ровена Делвин, ваша наглость не имеет границ! И вообще, я не казначей!

– Нашел причину, – проворчала Ровена. – Ладно, решишь это, и мы в расчете.

– Нет, – прищурился Кейран. – Ты отправишься со мной на прогулку.

С кудрявой слетел весь боевой задор, и она устало проговорила:

– Мы эту тему обсуждали, и неоднократно. Нет, Кейран.

– Ладно, – сухо обронил мужчина. – Тогда позвольте покинуть вас, леди.

Коршун поклонился и скрылся за кустарником. Ровена прислонилась к стенке там, где только что стоял советник, и обессиленно закрыла глаза.

Я решила, что самым подходящим сейчас будет уйти, и медленно шагнула назад.

– Аля, выходи, – раздался негромкий голос Хранительницы. – Я тебя почувствовала, как только ты тут появилась. Нимфа все же…

– Здравствуй. – Нерешительно приблизилась к Ровене.

– Ты что-то хотела? – безмятежно улыбнулась она.

– Я немного заблудилась, – соврала, чтобы хоть как-то объяснить свое любопытство.

– Конечно. – Судя по тому, как сверкнули карие глаза Хранительницы, она мне не особо поверила. Потом Ро перевела взгляд на виднеющиеся шпили Золотого дворца. – Не волнуйся, я тебя провожу.

Мы медленно направились по ухоженной дорожке, ведущей к замку.

– Ро, – все же решила спросить я, – получается, советника можно привлечь на нашу сторону?

– Советник только там, где он хочет, – тихо рассмеялась фейри. – Кейран хитрый, изворотливый и в меру подлый тип. Идеальный политик.

– У вас с ним странные отношения, – покачала головой и, подобрав подол, перескочила небольшую лужицу, встретившуюся на пути.

– Какие мы, такие и отношения, – рассеянно отозвалась Ровена.

– Хорошо сказала, – улыбнулась в ответ.

– Кстати, ты уже подобрала себе кандидатуру?

– Для чего? – не сообразила я.

– Помнишь, что я тебе говорила? – спросила фейри. – Что, после того как станцуешь со стихиями, тебе необходимо устроить личную жизнь. Хоть чисто на физиологическом уровне.

– Ро, – поморщилась я. – Не представляю себе этого, если честно! Так что пусть все идет своим чередом. Если кто появится, хорошо. Нет – переживу.

– Глупая ты, Аля, – рассмеялась нимфа. – Ладно, не будем развивать смущающую тебя тему.

Я с облегчением выдохнула. Вскоре мы вышли на одну из главных дорожек, и Ровена меня покинула. Я же неторопливо побрела к дворцу, с каждой минутой впадая во все более глубокую задумчивость.

Глава 4

Зеркала Искусства: все грани нормальности

Я неторопливо шагала по коридорам Северного крыла по направлению к апартаментам леди Надин. Вдовствующая Императрица изъявила желание видеть свою внучку. Вот и иду. Возле роскошных дверей на миг остановилась и тихо выдохнула, пытаясь настроиться на серьезный разговор. Лакеев здесь не было, так что вполне могла позволить себе эту маленькую слабость.

Потом все же постучала и толкнула двери. Створки с тихим скрипом распахнулись, пропуская в просторную светлую гостиную. Старая леди сидела за шахматным столиком и в задумчивости вертела в руках одну из фигур. Надин подняла на меня глаза и молча указала на кресло по другую сторону стола. Я послушно села. Присмотрелась и поняла, что она держит в пальцах королеву. Леди почти неслышно вздохнула. Протянула руку с фигурой, опрокинула короля и поставила ферзя на его место.

– Красиво? – спросила она.

– Неправильно, – через секунду ответила я. – Они одного цвета.

– А в жизни не всегда все по правилам, – чуть заметно улыбнулась леди Надин.

Судя по всему упавший король – это мой отец… А королева – я.

– Этого может и не случиться, – сказала, кивнув на доску.

– Знаешь, Александра, – внимательно посмотрела на меня старуха, – для всех нас будет лучше, если это произойдет.

– Это один из возможных вариантов, – покачала головой я. – Также есть вероятность, что через пару недель мы с вами уже не сможем так мило общаться.

– Скажу тебе как женщина, которая проводила на испытание трех Проводников и стояла за троном двух Императоров. – Она резко подалась вперед. – Ты пройдешь!

– Три Проводника и два Императора? – Вопросительно приподняла бровь, намекая, что если леди начала говорить, то неплохо бы дать пояснения.

– Твой отец – младший сын, – тихо сказала она, устало прикрывая глаза. – Мой старший прошел испытания, но погиб в море за месяц до коронации.

– Как… странно, – задумчиво протянула я. Чтобы утопить Проводника в полной силе, и правда надо постараться.

– И знаешь, что самое забавное? – вскинула бровь леди. – Что вместе с наследником погиб и Хранитель Ветров того времени.

– О-о-о… – протянула я. Еще и Хранитель. Совсем красиво. Это кем надо быть, чтобы их обоих грохнуть?

– Вот-вот, – кивнула вдовствующая Императрица. – Потом на престол взошел Александр.

Надин поднялась и отошла к окну. Темный бархат ее платья еле слышно прошелестел, когда она вновь повернулась ко мне. Я окинула взглядом прямую фигуру, застывшую в ярком солнечном свете, и в который раз восхитилась леди Надин. Сколько же ей лет? Сколько она знает? Жена одного из величайших Императоров Изначальной Империи.

– Ты похожа на свою мать, – неожиданно сказала женщина.

– Вы ее знали? – вскинулась, с надеждой глядя на леди.

– Конечно, знала, – фыркнула та. – Она была моей фрейлиной.

– Но… – начала было я.

– Почему допустила твое рождение? – улыбнулась женщина. – Вообще-то они меня не спрашивали, знаешь ли. Твоя матушка влюбилась, а у моего сына оказалось достаточно беспринципности, для того чтобы этим воспользоваться.

– Вы сами знаете, что проблему нежданной беременности в столице весьма легко решить, – тихо заметила я.

– Верно, – кивнула женщина. – Но Елена «решать проблему» не захотела. Ее отослали в дальнее имение. Как раз туда, где ты росла.

– А потом выяснилось, что родился Проводник, – выдохнула я.

– Да, – улыбнулась Надин. – Потому мы тебя спрятали и никому о тебе не рассказывали.

– А почему замуж не выдали?

– А вот это спроси у своего отца, – рассмеялась старая леди. – От меня предложений, конечно, не поступало, но факт есть факт. Но все же сдается мне, что своей личной свободой ты обязана кому-то другому.

– Очень интересно, – призналась я.

– Несомненно. Кстати, внученька…

Услышав такое обращение, я с огромным удивлением воззрилась на бабушку, и та рассмеялась.

– Простите, – все же взяла себя в руки, – просто это непривычно.

– Для меня тоже, не волнуйся, – улыбнулась вдовствующая Императрица. – Как понимаю, Александр просил уделять больше внимания Синему и Алому?

– Верно, – вздохнула я. – И что с ними делать, ума не приложу.

– А тебе кто-нибудь из них нравится? – живо заинтересовалась Надин.

– А вам? – хитро спросила я.

Леди опять расхохоталась.

– Знаешь, а это сложный вопрос. – Она вытянула вперед ладонь, полюбовалась на узкую кисть и поправила незаметно сползшее чуть влево колечко. – Тут есть две стороны медали. Политическая и личная. С политической точки зрения наиболее безобиден Адис Вермен. Пламенеющий – это… даже не акула. Это скат. Одно касание – и ты мертв.

От этих слов меня пробрал озноб. С такой стороны я Рыжа еще не рассматривала. А похоже, пора.

– А с личной точки зрения?

– А с личной, – леди вдруг легко улыбнулась, – мне нравится Евгран. В нем нет жестокости его отца, зато изворотливости в рыжем на пятерых. И… обаятельный, мерзавец!

– Это точно, – кивнула и аккуратно расправила манжеты. – А я… скажем так, ваше мнение разделяю.

Мы немного помолчали, в задумчивости глядя на шахматную доску.

– Сыграешь со мной? – внезапно спросила Надин.

– Я не очень хорошо играю, – неуверенно ответила.

– Это поправимо.

– Леди Надин.

– Да.

– Простите, что не по теме, но можно мне не выходить замуж в ближайшие годы?

– А это как себя поставишь, деточка, – усмехнулась вдовствующая Императрица. – Как себя поставишь…

Следующий час прошел в почти непринужденной беседе и увлекательной игре. Конечно, мы больше общались, чем играли.

В конце аудиенции Надин сказала, что если она не разгромила меня в пух и прах в первые же десять минут, то у меня неплохие задатки тактика. Я порозовела от удовольствия и поблагодарила бабушку за столь лестную оценку скромных способностей.

К себе я шла очень довольная и в превосходном расположении духа. Впереди выходные, которые мы с Мариоль проведем в резиденции. Там можно не так сильно «держать лицо» и не следить за каждым шагом. Можно немного себя отпустить… Наверное, именно по этой причине дни с Хранителями так нами ценились. Они были максимально открытыми и искренними. Или просто настолько сливались со своими масками, что фальши уже не ощущалось…

С такими мыслями я подошла к своим апартаментам. Открывая двери, перебирала в уме, что нужно взять с собой. Прошла через гостиную и наконец оказалась в спальне. Хлопнула в ладоши, зажигая светлячок. Эм… Как было темно, так и осталось. Что это такое? Вздохнула и сплела магического светлячка сама. Огонек робко расправил лучики и взмыл к потолку. Та-а-ак. Теперь можно отпустить. Только аккуратно, чтобы не взорвался, как в прошлый раз.

– А ты прогрессируешь! – раздался громкий голос, который заставил меня вздрогнуть, машинально перестроить нити контроля и швырнуть огонек на звук.

Вокруг высокой фигуры на миг полыхнул щит, который без остатка впитал мой шарик. Я тут же сформировала ледяные иглы и отправила вдогонку потерпевшему поражение огню.

– Аля, ты с ума сошла?!

– Что? – растерялась, сдерживая уже готовое сорваться с пальцев заклинание.

– То… – Мужчина щелкнул пальцами, и комната озарилась неярким светом, явив во всей красе немного потрепанного Рыжа.

– Ты это откуда такой? – Красноречиво обвела рукой его наряд.

– С работы! – коротко рыкнул Евгран. – Кто же знал, что салочки со смертью для меня сегодня не закончены?! А если бы я щиты снял?!

– Эм… – Быстро подошла к приятелю и с тревогой заглянула в зеленые глаза. – С тобой все в порядке?

– Да, но не твоими стараниями, – фыркнул рыжеволосый.

– Ну я же не знала, что это ты, – сделала ответный выпад. – У меня с некоторых пор нервы никакие!

– С каких это? – полюбопытствовал мужчина, опустился в кресло и откинул с глаз медную прядь.

Все это позволило мне немного прийти в себя и осознать, что я едва не проболталась про то, что случилось с Альеной.

Вай-вай. Теряю бдительность, а это плохо!

– Как в столицу приехала, – вздохнула я. – Ты, пожалуйста, не пугай меня так больше.

– Приму к сведению, – медленно кивнул Рыж.

– С чем пожаловал? – решила напомнить Пламенеющему о цели его визита.

– Соскучился, – расплылся в обаятельной улыбке этот мерзавец.

– А вот не верю, – скрестила руки я. – Ты появляешься максимум раз в неделю. Если бы скучал, приходил бы чаще.

– Родная моя! – прищурил глаза мужчина напротив. Такое обращение отдалось чем-то теплым где-то внутри меня. – А ты не забыла, что во дворце ты бываешь хорошо если три дня в неделю? Тебя вообще-то весьма проблематично отловить.

– Об этом и правда не подумала, – смутилась я.

– Вот, – наставительно поднял палец Рыжий. – А еще меня обвиняешь!

Я молча улыбнулась, внимательно рассматривая Алого и ощущая то самое, что чувствовать не должна. Радость, легкость, счастье. Я и правда очень по нему скучала.

Он быстро поднялся из кресла и через секунду оказался возле меня. Еще спустя миг подхватил на руки и затащил в телепорт.

Вышли мы на какой-то крыше, откуда открывался восхитительный вид на ночной Лиман. Но мне было не до красот столицы!

– Ты сдурел?!

– Почему это? – лукаво сверкнул глазами Евгран. – Просто я не стал терять время на объяснения и аргументацию. Ты бы все равно согласилась, так смысл?

– Ну ты и нагле-э-эц! – почти восхищенно протянула и зябко обхватила себя за плечи. Все же осенняя ночь, а этот поганец вытащил меня на свежий воздух в одном платье.

– Ну-у-у. – Мужчина легко запрыгнул на бортик.

Я с тревогой за ним наблюдала, хоть и понимала, что Рыжий никогда не сделает то, в чем не уверен, но все равно смотреть, как он ходит по краю, было страшновато.

Лучи полной луны играли серебром на светлых вставках его камзола и растворялись в темном шелке медных волос, лишь изредка вспыхивая стальными отблесками.

– Зачем мы здесь? – тихо спросила, подошла к козырьку крыши и глубоко вдохнула стылый ночной воздух.

Едва слышные шаги раздались слева от меня, потом Рыж мягко спрыгнул на камни. Через секунду я ощутила его присутствие за спиной, послышался шорох ткани, и вот мне на плечи опустился форменный камзол. Я рассеянно закуталась в него, не отказав себе в удовольствии на миг уткнуться носом в мягкую бордовую ткань, вдохнуть присущий этому мужчине запах моря и юга. Соль, пряности и ветер. В этом весь он, моя рыжая осень.

– О чем думаешь? – раздался над ухом негромкий баритон.

Я вздрогнула от неожиданности, подняла голову и ответила:

– Жду твоего ответа. И кстати, где мы?

– Ну сегодня хорошая ночь, – пожал плечами Рыж и опять запрыгнул на бортик.

Улыбнулась, наблюдая за тем, как в хладнокровном безопаснике проявляется все больше и больше чего-то мальчишеского, неуловимого, того, чего мне в нем все это время недоставало, наверное. Он был таким, когда мы встретились впервые… Сейчас уже нет. Впрочем, прошло восемь лет. А это немало. Совсем немало.

– Ты вот сейчас ничего не прояснил, – недовольно фыркнула и отошла к противоположному краю.

Алчно покосилась на бортик, от души завидуя мужчине, на котором, в отличие от меня, были высокие рифленые сапоги, а не туфельки. И стало быть, он на такие фокусы был вполне способен. А мне нельзя-а-а.

– Мы на крыше моего дома, – раздался тихий смешок Рыжа, который уже успел переместиться на мою сторону.

– Да-а-а? – заинтересованно протянула и теперь уже с любопытством огляделась. – Кстати, драгоценный, а ты в курсе, что после всего, что между нами было, по законам высшего общества ты просто обязан на мне жениться?

Рыж чуть с бортика не свалился!

– Ты это… поосторожнее с такими заявлениями, – выдохнул Пламенеющий и спрыгнул на пол.

– Почему? – невинно поинтересовалась, всеми силами стараясь удержать на лице серьезное выражение. А что?! Ему можно делать предложение, только чтобы насолить «дядюшке», а мне и поразвлекаться нельзя?

– Потому, что я могу воспринять их всерьез, – ухмыльнулся рыжий.

Я опешила. Такого ответа точно не ожидала. Думала, он станет в лучших мужских традициях юлить и увиливать. Но, как выяснилось, опять недооценила Алого.

– Рыж, я пошутила, – сказала, прямо глядя на него.

– Знаю, – спокойно кивнул он. Потом беспечно встряхнул головой и сменил тему: – Аль, я голодный. Так что предлагаю тебе составить мне компанию за трапезой.

– Не имею ничего против.

– Тогда два варианта. Или спустимся в дом, или я ограблю кухню и поедим тут.

– Второй вариант предпочтительней, – благоразумно ответила, понимая, что спускаться к нему нежелательно. Не сейчас. Я пока не готова к новому этапу.

– Хорошо, – улыбнулся Алый. – Тогда подожди, я быстро.

Оставшись одна, вздохнула и поплотнее закуталась в камзол Пламенеющего. Как-то совершенно по-идиотски у нас все получается. Оба ловим моменты, когда можем оставить свои маски и на время стать почти собой. Чуть более искренними, чуть более свободными. Позволить себе немного больше.

Но это не может не отражаться на отношениях принцессы и Пламенеющего. Уже отражается. Это видно. Что же делать? Отказаться? Но я не хочу. И он тоже. Иначе бы не приходил. Не хочу думать о будущем. Пусть я опять веду себя как тот самый неоднократно воспетый Лирвейном страус. У меня этого будущего может вообще не быть. Потому я возьму от жизни все то, чем она милостиво меня одаривает. И неважно, что это – последние жаркие лучи осеннего солнца, шалости, в которых можно не оглядываться на высокое мнение покровителей, или теплота встреч с Рыжем.

Послышался скрип отворяемой чердачной двери, а затем негромкие шаги.

– У тебя такое решительное выражение лица, – тихо проговорил Ев. – О чем думаешь, Аля?

– Сейчас, о том, что не хочу об этом говорить, – ласково улыбнулась другу, взглядом прося прощения за скрытность. Впрочем, она у нас постоянно в спутниках…

– Как скажешь, – кивнул мужчина, признавая мое право на молчание.

– Что принес? – сунула любопытный нос в корзинку.

– По мелочи, – фыркнул Рыж, расстилая плотный плед на деревянном настиле в углу крыши. Предусмотрительно. Все же на камнях сидеть не самое умное решение.

– Вижу-вижу, – довольно протянула, с блаженным видом медитируя над корзиночкой. – Чую, вернее.

– Да, кухарка у меня хорошая, – согласился Евгран. – С детства ее выпечку люблю. Отец не разрешал нас баловать, но она тайком кормила сладким. Вот сейчас, как появилась возможность, забрал ее к себе, и теперь никто не мешает есть вкусное в неограниченном количестве!

– Ты любишь сладкое? – удивилась я. – Хотя да. Забыла, извини.

– Люблю, – кивнул Рыж. – Мы всегда любим то, что нам долго запрещали.

При этом он так внимательно посмотрел на меня, что в голову закрались нехорошие мысли о двусмысленности фразы. Решила не обращать на это внимания и продолжила в прежнем ключе.

Покрывало было расстелено, Рыж попытался отобрать у меня еду, но я не отдала. В итоге раскладывали все же вместе.

– Да, тут ты прав. Нам с Мари мало что запрещали, кроме откровенно опасного. У нас было счастливое детство и юность.

Мужчина критически оглядел «сервировку» и сел на плед. Я опустилась в метре от него, на что он недовольно фыркнул и привлек ближе, заставив опереться на него спиной.

– Это хорошо. Значит, не зря.

– Что «не зря»? – не поняла фразы и заинтересованно взглянула на приятеля.

Тот улыбнулся и легонько щелкнул меня по любопытному носу. Я поморщилась, недовольно на него посмотрела, но настаивать на развитии темы не стала.

– Расскажи о своем детстве. – Схватила какую-то булочку и радостно пискнула, обнаружив в кувшине молоко. Мням! Давно не пила!

– Какие-то у тебя вопросы… – вздохнул Рыж и обнял меня за талию, устраивая поудобнее. С улыбкой посмотрел на мое воссоединение с кружкой молочка и рассмеялся: – Какая все-таки ты…

Уточнять не стала. И так понятно. Что сейчас выгляжу дите дитем. Но булочка свежая! Молочко! Как дома! Откусила хрустящий краешек и зажмурилась от удовольствия.

Вот так мы и сидели. Сначала поели, а потом просто разговаривали, молчали, смотрели, как в небе вспыхивает все больше алмазов-звездочек. Я привычно перебирала теплые медные пряди, прижималась к сильной груди, слушала бархатные переливы тихого голоса. Он опять избегал личных тем и прошлого, но с охотой рассказывал о том, где бывал и что видел. Страны, обычаи, народы. Это тоже было очень интересно. Частная жизнь Алого интриговала меня не меньше, но я отдавала себе отчет, что если он расскажет сам, то будет иметь моральное право на откровенность с моей стороны.

Потом, когда я уже почти засыпала в его руках, Евгран перенес меня обратно в резиденцию.

Прощались мы как обычно – очень быстро. Потому что если это затягивалось, он, как правило, задерживался. И сильно. Иногда до утра. А опять прятать его в шкафу и молиться, чтобы фрейлины не нашли Пламенеющего или не увидали какую-нибудь улику в виде рыжего волоса, мне вовсе не хотелось.

Следующее утро началось с Мариоль, которая с огромным трудом, но все же подняла меня.

– Ты что вчера делала? – недоумевала до противности бодрая подруга. Вытащила меня, сонную, из постели и толчком задала направление к ванной комнате.

Я сочла за лучшее ретироваться и не освещать этот вопрос.

Потом мы собрались и пошли в телепортационный зал дворца. Там меня ждал Хранитель, облаченный в официальный наряд. Судя по черно-белой маске это был Аэрлис. Тьма склонился в коротком поклоне и открыл портал в резиденцию.

В холле замка Лис скинул капюшон, снял маску, с ходу утащил и мяукнуть не успевшую Мариоль, а меня послал. К Ярру.

Я ошеломленно проводила взглядом сумасшедшую парочку. Сначала Мари пыталась возмущаться, но, после того как Лис выдал длинную заковыристую фразу из непонятных терминов, подруга рванула в лабораторию едва ли не быстрее брюнета.

Пожала плечами, поправила сумку и направилась к себе. Не знаю, как Мари, но я в платье заниматься не собираюсь. Впрочем, если учитывать специфику деятельности Мариоль, то у нее в лаборатории наверняка есть во что переодеться.

Вот с такими мыслями я медленно шла по знакомым коридорам резиденции. Надо же… Я уже почти воспринимаю это место как нечто похожее на дом. Во всяком случае, хочу сюда возвращаться. Это, наверное, что-то значит?

Меньше трех месяцев минуло, как я приехала в столицу. Изменилась, наверное… если учесть, сколько всего произошло. Человек на удивление пластичная субстанция. Какое некрасивое слово. Но что в голову пришло.

Пока размышляла, успела переодеться и даже добраться до апартаментов Искусника. Я толкнула дверь и изумленно замерла на пороге. По моим воспоминаниям, обитель этого волшебника была очень светлой, со множеством разноцветных легких тканей, подвешенных к потолку и невесомо окутывавших окна, с беспорядочно разбросанными подушками, с обилием зеркал. Сейчас здесь было темно. Очень. За порогом как будто черная дыра. И согласно всем своим физическим законам, она поглощала льющийся из коридора свет, не позволяя рассеять мрак внутри помещения.

– Ярр, – нерешительно позвала я, не решаясь войти.

– Проходи, Аля, – спустя несколько секунд отозвался Искусник. – У нас сегодня не совсем обычное занятие, но не бойся.

Я прикусила губу, с опаской глядя вперед. Осторожно протянула руку и кончиками пальцев коснулась Тьмы, что начиналась за порогом. Это была именно Тьма. Но Мидьяр ведь Хранитель Грез… Он никогда не использовал другую стихию. Я с ней тоже была знакома весьма поверхностно. За два месяца невозможно в равной степени освоить все восемь стихий, хотя мы и старались.

Выдохнула и решительно шагнула вперед.

Ничего особо не изменилось, за исключением того, что свет в глазах померк, а позади с грохотом захлопнулась дверь.

– Отли-и-ично, – довольно протянул какой-то непонятный мне сегодня Ярр. С каждой секундой он становился еще и жутковатым.

Так как кричать «да будет свет» никто не торопился, я поняла, что придется выкручиваться самой. Попыталась сплести светлячок, но ничего не получилось. Из-за концентрированной Тьмы вокруг тонкая ленточка Света так быстро в ней растворялась, что не успевала даже на миг вспыхнуть огнем. Так…

– Не утруждайся, – оборвал мои мучения резкий голос Мидьяра. – Это мы потом разберем. Сегодня другая тема.

– Хорошо, – растерянно ответила, даже не зная, что еще ожидать от непредсказуемого Искусника.

– Значит, начнем. – В тишине оглушительно громко прозвучал хлопок, и воздух вокруг заискрился, давая тусклый, но все же свет.

Я удивленно охнула. Как будто в другое место попала… Огромная круглая комната и зеркала, зеркала, зеркала. В каждом отражалась испуганная принцесса, силуэт которой можно было различить только благодаря светлому костюму. И Тьма вокруг… Вдруг где-то за плечом уловила движение и резко развернулась. Но не увидела ничего, кроме своего отражения в другом зеркале. По залу прокатился тихий, но жуткий смех.

Ярр ли это? Я его таким не знала. Или опять… Безумный Бард?

Как оказалось, последние фразы я произнесла вслух.

– Не совсем. – Голос Ле-Кинаро послышался так близко, что я вздрогнула.

– Ты меня пугаешь. – Я нервно сцепила пальцы.

– Правильно. Но внимание все равно не должно рассеиваться. Невзирая на любые внешние раздражители. Соберись!

Я снова развернулась и едва не отшатнулась от неожиданности. Искусник висел вниз головой буквально в полутора метрах от меня. Увидев такую реакцию, он весело рассмеялся, на мгновение напомнив мне о том, каким он бывает обычно. Что сейчас мне придется нелегко, можно было понять только благодаря цвету его шевелюры: опять черные волосы с тонкими змейками светлых косичек.

Я отступила на несколько шагов, а Ярр неуловимо быстро приземлился на пол. И стал медленно обходить меня по кругу. Создатель, да что же это такое?!

– Итак… – По губам мужчины скользнула странная улыбка.

Миг – и вот уже меня окружают два Мидьяра. Еще мгновение – их четверо. Через десять секунд Искусников в зале полтора десятка.

– Пожалуй, хватит, – насмешливо улыбнулся тот, что оказался ближе.

– Несомненно. На первый раз более чем достаточно, – согласился с ним другой.

– Девочка бои-и-ится, – насмешливо протянул тот, что стоял вдали, и, тихо рассмеявшись, шагнул в зазеркалье, которое на миг дрогнуло, пропуская его.

– Это естественное состояние, – возразил ему первый. Или нет? Ведь они постоянно передвигались.

– Согласен. – Появился из другого зеркала пропавший. – Но даже из страха нужно учиться черпать силу.

– Я не боюсь! – твердо произнесла, всеми силами стараясь скрыть нервную дрожь. – Просто все… очень уж странно.

Странно… Невероятно и жутко!

– Ну да, ну да, – с издевкой поддакнул кто-то из темноты.

– Зачем же так скептично? – рассмеялся еще кто-то. – Может, и правда не боится?

– Но мы же видим, – хором прозвучало сразу несколько голосов.

– Может, мне все же пояснят причины этого… – Я красноречиво обвела ладонью толпу одинаковых Ярров.

– Глупая, – фыркнул кто-то. – Не сообразила еще.

– Сообразила, – хихикнули где-то под потолком. – Просто хочет, чтобы мы озвучили.

– Ну так это несложно, – пролетел по залу дружный смех. – Совсем-совсем.

Что это вообще такое?! С Мидьяром ничего общего, кроме внешности, эти шуты не имеют. Потому что от них за версту несет сумасшествием. И мне реально становится страшно. Но показывать испуг нельзя.

– Все просто. Надо определить, кто из нас Мидьяр Ле-Кинаро.

– Да-да-да, – пропели позади. – Всего-то!

– Всего-то… – эхом повторила я. – Но как?

Вот тут зал содрогнулся от смеха, и я зажала уши, чтобы не слышать этого жуткого громкого звука.

– Глупая, глупая, глупая, – издевательски повторяли за спиной.

– Думала, что подскажем!

– Стоп! – радостно воскликнул кто-то.

– Что? – недовольно спросил другой. – Не мешай, нам давно так интересно не было.

– Если она не разгадает, то интереса не будет, – вздохнул тот, кого я миг назад посчитала здравомыслящим. – Быстро все кончится…

– Точно, – разочаровались в «блестящей» идее остальные. – Надо дать подсказочку.

– Но ведь непростую? – мерзко захихикали над головой.

Вот же! Что это вообще такое?! Или… Точно!

– Слушайте меня! – резко прервала этот кошмар я. – Я вообще сомневаюсь, что Мидьяр здесь есть. Но вы его часть, его суть. Вы Грезы!

– Угадала, угадала, – захлопали в ладоши где-то справа. – Но так бы-ы-ыстро! Это не интересно! Это скучно!

– А мне вот весело. – Я прищурилась от злости. Так целенаправленно и с удовольствием надо мной еще не издевались.

– Ты – это не главное. Главное, чтобы нам было весело!

– Если не будет меня, то вы вновь окажетесь заточены в Хранителях, – окончательно осмелела я.

– Разве нам есть дело? – удивились откуда-то снизу.

Я невольно взвизгнула и отпрыгнула, мысленно похвалив себя за то, что надела штаны. Кто-то пакостно рассмеялся, и из пола вырос очередной Мидьяр.

– Нам дела нет, – шепнули в ухо.

– А вот и врете, – дерзко заявила я. – Если бы вам не было дела, то вас бы здесь не было. Ведь Искусник планировал совсем иной урок, верно? Вам стало просто любопытно! И вы пришли!

– М-да, – расстроенно проговорило ближайшее воплощение стихии. – Она умнеет!

– Как интересно! – Ко мне метнулись сразу несколько фигур. – И часто это у тебя?

– Что? – с содроганием спросила, прилагая все силы, чтобы не завизжать от подсознательного ужаса, который с каждой секундой давил все сильнее.

– Внезапное поумнение, – голосом научного сотрудника произнес ближайший. Он подпрыгнул и завис в воздухе. Щелкнул пальцами – и в руках оказались блокнот и перо.

В стороне рассмеялись, послышался щелчок, и на «психологе» появился белый халат и строгие очки. Он недовольно глянул на тех, кто позволил себе самоуправство, хлопнул в ладоши – и халат стал разноцветным, а очки приобрели оправу совершенно невообразимой формы. «Мидьяр» довольно себя оглядел и наконец перевел взгляд на меня:

– Ну-у-ус! На что жалуемся?

– На вас, – едко ответила я.

– За что?! – обиделись ненормальные воплощения.

– Ярра мне отдайте, – нахмурилась я.

– Выбирай! – развеселились Грезы.

– Так его тут нет, – заявила, полностью уверенная в своей правоте.

– Аля-ля-ля! – опять торжествовали голоса вокруг. – Пошел обратный процесс! Резкое поглупение!

– Но… – растерялась я.

– Он здесь, – настаивали воплощения Грез.

– И как найти?

– Ты отказалась от подсказки.

– Нет! – возмутилась, зло поджав губы. – Я просто вынесла предположение о том, кто вы такие.

– Ты нам не дала сказать, – пояснил «доктор». – А значит, предложение аннулируется.

– Это нечестно!

– Да, но интересно!

– Тогда я вообще пошла, – развернулась и решительно направилась к двери.

– Как это? – всерьез озадачились они.

Я остановилась, повернулась и с улыбкой сказала:

– А теперь мне с вами неинтересно, – передернула плечами и пошла дальше.

– Ты не выйдешь.

– Точно, – спокойно согласилась я. – Но какие у вас были лица!

Если не хочешь проиграть сразу, то надо принимать правила предложенного поля. Значит, я буду интересна.

– Нам надоело, – прошелестело по залу. – Выбирай, Проводник.

Похоже, с наглостью я перестаралась. Обиделись.

– Кого? – холодея от дурного предчувствия, спросила я.

– Хранителя, – раздался неприятный смешок. – Выберешь неправильно – с тобой останется тот, на кого указала.

Представила постоянное общение вот с таким вот недоразумением и содрогнулась. Потом до меня дошел смысл высказывания, и я осторожно поинтересовалась:

– А что будет с настоящим?

– Заберем-заберем-заберем! – гнусно захихикал тот самый поганец, который постоянно высовывался из пола, шастал по зеркалам и примерял на себя роль доктора.

– Вы все его части, – тихо сказала я. – Наполненные стихией, но вы все его части. Кого бы я ни выбрала, все равно он не будет прежним.

После моих слов зал полыхнул лиловым светом, и когда сияние угасло, я увидела одну-единственную фигуру. Освещение стало более ярким, чем прежде, и теперь отчетливо были видны медные волосы стоявшего напротив волшебника. Успокоенная солнечным сиянием косичек, я радостно выдохнула и бросилась к Искуснику. До него оставалась всего пара метров, как вдруг мужчина поднял голову и открыл глаза. Радужные и светящиеся.

Я резко затормозила.

– Не бойся. – По губам Ярра скользнула неприятная улыбка. – Я не заберу. Просто нужно поговорить серьезно.

– Слушаю, – напряглась, понимая, что развлечение закончилось и сейчас я разговариваю с всесильной стихией. Кто же думал, что они… разумные.

– Ты права, Проводник, нас не устроит, если Хранителей опять посадят на поводок. И потому Император все же нужен. Но не рассчитывай на снисхождение при испытании. На престоле должен быть достойный.

– Правда? – любезно спросила я. – Тогда поведайте, что там делает мой папенька.

– Мы отреклись от него, – резко дернул головой Грезы.

– Вы вообще его принимать не должны были, – жестко сказала я. – Но приняли…

– Ты не знаешь, каким он был раньше, ведь верно? – улыбнулся Грезы.

Странно, я всегда ассоциировала Грезы с чем-то женским… Но разговариваю… И понимаю, что это мужчина.

– Не знаю, – согласилась и продолжила: – Но вы должны видеть человека. И знать, каким он станет. А «испортиться» этот Император успел еще до моего рождения.

Грезы несколько секунд внимательно смотрел на меня, после расхохотался:

– Забавная! Нравишься!

– Рада, – сухо бросила я.

– Ну и замечательно. – Он внезапно оказался возле меня и коснулся поцелуем лба, так же быстро отступил, щелкнул пальцами, и меня осыпала невесомая лиловая пыль, которая быстро впиталась.

– Что это? – подозрительно осведомилась, с содроганием ожидая какой-нибудь реакции организма.

– Метка, – улыбнулся он. – И защита. Поможет с другими на испытании.

– А что она значит? – поинтересовалась я.

– Наше одобрение. – Мне подмигнули. – Но нам пора прощаться. До встречи, Проводник.

– До встречи, – эхом откликнулась, не зная, что еще сказать. – И спасибо.

Он ничего не ответил, а в следующий миг радужный свет медленно пропал из глаз Искусника, и на меня взглянула знакомая небесная синева. Я облегченно рассмеялась и, поддавшись порыву, обняла Мидьяра.

– Аля, – выдохнул он, обнимая в ответ.

– Ага, – всхлипнула я. Видимо, от всего пережитого у меня немного сдали нервы.

– Он ушел, не волнуйся. – В этот момент силы волшебника покинули, и он навалился на меня всей тяжестью.

С трудом удержала его и аккуратно уложила на пол. Потом подумала и устало растянулась рядом. Сознание начало уплывать, и я уже сквозь сон услышала, как распахиваются двери.

Глава 5

Такие разные истории

Сознание возвращалось медленно и сложно. Голова болела, да и общее самочувствие находилось на отметке «средней паршивости».

– Это уже ни в какие рамки! – раздался злой голос Лира где-то рядом. – Нельзя было так рисковать.

– Я не думал, что так все обернется. – Услышала усталый ответ Ярра. – Планировался просто более сложный урок, по атмосфере приближенный к реальной встрече со стихией. Кто же знал, что он на самом деле явится?!

– А по мне, так все обернулось даже лучше, чем мы могли рассчитывать. – А это уже Асгард. Похоже, вся высокая компания в сборе. Только Аэрлиса пока не слышно.

– О чем ты?

– Ас прав, – нехотя согласился Лирвейн. – Девочка познакомилась с Грезами еще до испытания и, более того, получила его одобрение. Это дорогого стоит. Шансы увеличиваются.

– Да, – вздохнул Мидьяр. – Ведь, невзирая на то что Проводник им нужен, реакцию стихий предугадать невозможно.

Осторожно приоткрыла глаза. Я лежала на диване в гостиной. Судя по голосу, в изголовье у меня сидел Лирвейн. Посмотрела в ту сторону и получила возможность убедиться в предположении. Мужчина расслабленно откинулся на спинку дивана и рассеянно вертел в пальцах кончик косы. Моей.

Почувствовал движение, повернулся ко мне:

– Проснулась. Как себя чувствуешь?

– Терпимо, – вздохнула я.

– Это хорошо, – сказал бессильно развалившийся в соседнем кресле бледный Мидьяр.

– Господа… – решила сразу задать интересующий меня вопрос. – А почему вы не предупредили, что стихии разумны?

– Это очень громкое слово, – устало прикрыл глаза Искусник. – Ты же его видела. Какой там разумный…

– Я про то, что это не просто сила, а личность, какой бы она ни была.

– Проводник должен все узнавать сам, – подал голос Асгард.

– Ясно, – вздохнула и с трудом села. – Ох, что ж так плохо? Я же вроде ничего не делала.

– Ты нет, – согласился Лир и поддержал меня за локоть, помогая устроиться поудобнее. – Но была очень сильная нервная встряска, и еще, Грезы что-то с меткой намудрил. Воздействие такого уровня бесследно не проходит.

– Что же он вообще явился…

– Любопытно стало, – поморщился Искусник.

– А остальные любопытствовать не будут? – с опаской уточнила я.

– Не должны, – пожал плечами Хранитель Стали.

– Вы быстро появились, – сказала я.

– Еще бы, – улыбнулся Асгард. – Грезами на весь особняк фонило, думаешь, мы не почувствовали?

– Понятно. – Попыталась встать, но меня резко повело в сторону, я не осела на пол только благодаря вовремя подхватившему меня Лиру.

– М-да, – критически оглядел меня блондин, потом повернулся к остальным: – Ас, отправь Ярра отдыхать, а я отнесу Алю.

– А как же… – Ярр неуверенно посмотрел на меня, но закончить фразу не успел.

– Тоже займусь, – кивнул Лир.

– Но я… – начала было возмущаться.

– А тебя не спрашивают, – отрезал Лирвейн, создал портал, подхватил меня на руки и быстро шагнул в голубую дымку.

– А ты не много на себя берешь? – недовольно нахмурилась и, как только мы оказались в гостиной, завозилась в руках мужчины, намекая на то, что теперь меня и поставить можно.

– Отнюдь, – невозмутимо ответил блондин, подошел к ближайшему креслу и осторожно меня в него опустил. – А теперь надо восполнить запас сил. Этот гад вытянул все что мог и оставил только свою стихию.

– Восполнить? – эхом повторила, а потом подозрительно посмотрела на Хранителя Воды. – Как это?

– «Как», «как», – вздохнул Лир, – как обычно.

Я вспомнила, как у нас бывает «обычно», покраснела, и словно из ниоткуда взялись силы, чтобы выползти из кресла и отступить за него.

– Знаешь, – нерешительно начала, настороженно глядя на волшебника, – я, пожалуй, сама… по старинке! Высплюсь, и все будет хорошо!

– Не будет, – покачал головой Лир и решительно направился ко мне.

– Тогда еще и поем, – поспешно добавила, совершая короткую перебежку к столу.

– Тебе другая сила кроме Грез нужна, – покачал головой Лир.

– Ну так я в источник схожу, – тут же нашла выход.

Лир остановился, прислонился бедром к спинке дивана, скрестил руки на груди и с прищуром посмотрел на меня:

– Не поможет. В тебе только одна стихия сейчас. Притом приживается быстро. Если не поторопиться, то тебя могут отвергнуть все остальные, кроме этой.

– А чем поможет твоя Вода? – Признавая верность некоторых выводов, я перестала отступать.

– Разбавит. Иди сюда.

– Как-то не нравится мне твой… – замешкалась, подбирая слово, – трудовой энтузиазм, скажем так.

– Аля! – тихо рыкнул беловолосый. – Я что, за тобой еще и гоняться должен?! Быстр-р-ро подойди сюда!

– Ладно. – С опаской приблизилась к Хранителю и остановилась в полуметре от него.

Лир закатил глаза, схватил меня за руку и притянул ближе. Я молчала, краснела и отводила глаза. После прошлого опыта спокойно смотреть на него сейчас не могла.

Мужчина это, похоже, понял, так как тихо вздохнул и просто обнял.

Я сначала потрясенно распахнула глаза, но секунды шли… Ничего не происходило. Он не двигался и ничего не говорил, за что я была ему благодарна. Потому расслабилась, положила ладони на сильную грудь и прижалась к ней щекой. Мерный стук его сердца, аромат мороза и хвои, тепло тела рядом… Как ни странно, это успокаивало.

Мужская ладонь осторожно прошлась от середины спины до поясницы, и блондин тихо проговорил:

– Все равно этого не избежать, Аля. Ты – Проводник, а я – твой Хранитель.

Из всей его фразы меня почему-то больше всего зацепило словосочетание «я твой». Поймала себя на этой мысли, еще сильнее залилась краской и поняла, что спокойно смотреть ему в глаза смогу нескоро.

– Ну не может не быть способа! – отчаянно прошептала, старательно выгоняя из головы кошмарно фривольные мысли.

– Конечно, – спокойно согласился Лир.

От удивления даже про смущение забыла и резко вскинула голову. Лирвейн убедился, что я внимаю, и с видимым удовольствием продолжил:

– Могу Асгарда позвать… Или Аэрлиса. Впрочем, Ровена тоже подойдет.

– Но… – ошеломленно пролепетала я.

– Решай давай. – Лир откинул с моего лба упавшую прядку. – Время не ждет.

Я выдохнула и быстро, как перед прыжком в ледяную воду, сказала:

– Я согласна! Давай!

– Что? – иронично вскинул белоснежную бровь сероглазый гад.

Ах ты!!! Я еще и озвучивать должна?! Да без проблем!

– Аса зови!

– Как?! – обалдел Хранитель.

– Обычно, – кивнула я, уже прямо и без смущения глядя на мужчину. Тут в голову, весело хохоча и размахивая каким-то трофейным флагом, из дальних краев вернулся авантюризм. За ним уныло тащилось чутье на неприятности, которое немедленно оживилось, как только увидало всю картинку. Из угла разума попытался выползти здравый смысл, но эти двое ему даже рта раскрыть не дали! Зато я продолжила! Похоже, сила начинала чудить. А я вместе с ней.

Ласково улыбнулась блондину, приподнялась на цыпочки и нежно прошептала:

– А можно… вопрос?

– Можно, – заинтересованно кивнул Лир, сильнее сжав кольцо рук.

– Он личный, – кокетливо потупилась я.

– Хорошо, – послушно «попался на крючок» блондин.

Авантюризм радостно потер лапки и бросился в бой!

– Лирвейн, – смущенно стала рисовать пальцем на груди мужчины незамысловатый узорчик, потом подняла глаза и полушепотом закончила, – а папеньку ты так же, как меня, «лечил»?

– Алечка, – спустя секунду сказал мужчина, – ты и правда задаешь очень личные и даже, можно сказать, интимные вопросы.

– Какая сложная у тебя работа, – сочувственно вздохнула я.

– И не говори, – согласился он. – Подопечные попадаются просто крайне испорченные. И нет, «лечил» не так. Среди нас, на случай срочных вмешательств подобного рода, есть дамы. А если время терпит, то можно все решить без тактильного контакта.

– Ну какие учителя, такие и подопечные, – язвительно ответила и попыталась отстраниться от прижавшего меня слишком близко Лира. – Как сам говорил: «Какие позы – такие и мысли».

Лир вдруг уткнулся в мои волосы и тихо рассмеялся:

– Успокоилась?

– Да. – С некоторым удивлением прислушалась к себе.

– Тогда начнем. – Прохладная ладонь Хранителя скользнула по моей шее и легла за затылок. Все веселье испарилось так же быстро, как и появилось. Дыхание тотчас сбилось, и я нервно закусила губу.

Лирвейн заставил поднять к нему лицо, и мне не оставалось ничего другого, кроме как взглянуть на него. Блондин был серьезен. Темно-серые глаза задумчиво смотрели на меня, большой палец Лира рассеянно поглаживал меня за ухом, от чего по телу пробегала легкая дрожь, а меня все больше охватывало какое-то непонятное чувство.

Я машинально облизнула вдруг пересохшие губы и заметила, как зрачок Хранителя дрогнул и заполнил собой радужку. Мужчина прижался лбом к моему и выдохнул:

– Издеваешься?!

– Но… – Непонимающе хлопнула глазами.

– Ничего. Бери. – И, не оставляя мне, да и себе, времени на раздумья, прильнул к губам.

Я послушно приоткрыла рот, позволив Воде раствориться в себе, и постаралась не думать о том, как это все выглядит со стороны. Чем это не является. И чего мне бы хотелось.

Не знаю как, но спустя несколько секунд мои ладони оказались на плечах Лира. Я пила силу, чувствовала его теплые губы на своих губах, ощущала приятный аромат можжевельника. И подавляла желание прижаться к нему ближе и сделать «первый шаг». Превратить это в настоящий поцелуй.

К счастью, когда в моей голове промелькнули подобные мысли, Лир отстранился, я мельком отметила его совершенно черные глаза, где уже не было и намека на цвет грозового моря.

Хранитель Воды несколько секунд на меня пристально глядел. Поднял руку, с нажимом провел пальцем по губам и хрипло приказал:

– Спи.

Я протестующе охнула, но больше ничего сделать не успела, послушно уплывая в сон.

Вот… страус!!!

И не поцеловал!

Что обиднее?

Следующее утро, вопреки сложившейся традиции последних месяцев, наступило само. Само – это значит, что меня никто не будил. Не стаскивал одеяло, не поливал водой и не зачитывал над головой в голос и с выражением двенадцать основных уложений законодательства Изначальной Империи. Проще говоря, утро началось без Лирвейна.

Недоверчиво приоткрыла глаза, но противного Водника и правда не было. Странно. Потом в ранее пустую и потому счастливую голову, с пинка распахнув двери, вошли воспоминания вчерашнего дня.

Я секунду посидела, осознавая размах подставы, а потом со стоном рухнула обратно на подушки. Меня в очередной раз можно поздравить! На этот раз ничего предосудительного не было. Внешне. И во время обмена. А вот то, что этому предшествовало… Как я умудрилась спросить его о методах «лечения» мужчин?! Еще и намекая на наш с ним прошлый опыт!

Ой-ей-вей!

Потом… КАК я это спрашивала! Я с ним кокетничала. С Лирвейном. Эти два предложения даже в голове сочетаются плохо! Ага… Зато, как выяснилось, в реальности они сочетаются замечательно.

Продолжим? А варианты?!

Теперь возьмем самого блондина. Почему он так себя вел?! Или тоже переработал с энергией? Вот его и несло, как и меня?

Ох, права была Мариоль. Срываемся мы. Оба.

Тут в голове возникла одна коварная мыслишка. Остановилась, покрутилась, позволяя себя рассмотреть, и вновь свалила в неизвестном направлении.

Мне вдруг вспомнилось, о чем говорили Ро и Мидьяр. О том, что именно лучше всего приводит в норму гормональный баланс волшебника. После вспомнились абсолютно черные глаза Лира, когда он от меня отстранился.

Вывод, куда мог направиться наш «легковозбудимый айсберг», напрашивался сам собой. Сразу вспомнилась красавица-дроу из департамента. Лорд Хор у нас, оказывается, экзотику любит!

Я вскочила с постели и нервно забегала по комнате.

Нет, так дело не пойдет! Надо успокоиться! Очень!

Нет, ну каков кобель?!

Так. Все. Вдох-выдох. Он мне ничего не должен, и между нами ничего не было.

Внезапно всплыла еще одна деталь разговора с Хранителями Света и Грез: что я сама, как только начну вплотную работать со стихиями, стану неуравновешенной. И Ро прямым текстом посоветовала поискать мужчину. Может, я именно поэтому на Лира так и реагирую?

Нет, ну правда! Вчера было самое большое погружение в стихию за все время, что я с ними работаю. Еще в какую стихию… Грезы.

Я облегченно выдохнула. Ну вот! Все объяснимо.

Зато в повестке дня встал еще более глобальный вопрос.

Где взять этого мужчину???

Спокойствие и только спокойствие!

Интерес к Лирвейну можно кем-нибудь перебить.

Кто мне там нравится?

Уловив последние мысли, я от неожиданности даже споткнулась.

Мне кажется или такое уже где-то было?!

А если конкретнее, то в этой самой дурной головушке, но парой месяцев раньше… И по поводу другого мужчины. Я тогда думала, каким клином вышибать интерес к Рыжу. Выш-ш-шибла! Чтоб этому «клину» век бабы не видать!

Так! Обратный процесс?

Нечестно по отношению к Рыжику.

Хотя он всегда заставлял меня забыть обо всем, кроме того, что мы рядом…

Да и если выбирать, кого «предпочесть» принцессе, я решу оставить за бортом назойливого Синего. То есть все опять сводится к Пламенеющему.

Ох-х-х…

Я безвольно осела на ковер.

Евгран Пламенеющий, Рыж, Рыжик. Меднокосая осень.

К тебе привязываться едва ли не опаснее, чем к Хранителю Воды.

Так! Хорош, думать о личной жизни.

Тем более ее и правда нет.

Нужно подумать о том, кто должен был занять мои мысли уже давно. Стихия. Грезы. Что вчера было на занятии?

Судя по оговоркам Мидьяра и тех «недоразумений», что приняли его облик, Искусником планировался лишь немного необычный урок. Но кому-то стало любопытно, и этот кто-то решил внести разнообразие в нашу скромную программу. Креативщик, чтоб его! В итоге состоялось предварительное знакомство с покровителем Мидьяра Ле-Кинаро. И не сказать, что я жалела.

О потрясениях моего бедного разума, пожалуй, говорить не будем, а сразу перейдем к полезностям? Пожалуй!

Итак!

Кроме того что у меня теперь не будут так сильно трястись коленки при встречах с сущностями подобного уровня, меня еще и облагодетельствовали каким-то даром непонятного свойства.

Впрочем, Грезы обещал, что это поможет мне на испытании. И это значит, что он меня одобрил.

Вот правда, с чего это такая щедрость? Что я такого занятного успела сделать за время нашего кратковременного общения? Сказала, что мне с ним скучно, нахамила в лицо, когда он «собрался» в одного Ярра, и выразила сомнение в правильности их методики подбора «кадров». В ответ он рассмеялся и вдруг внезапно проникся ко мне симпатией. Вот уж точно ненормальный. Хотя… Грезы ведь.

Чаще наглеть, что ли?

Недаром же наглость – второе счастье. А первое какое? Наверное, быстро сделать ноги, если не срабатывает второе… Впрочем, от стихии не удерешь.

Уф! На этом все? Вроде да.

Подводим итог разбору полетов. У меня по-прежнему проблемы с двумя мужчинами плюс полный швах на государственном и магическом фронтах. Оптимистично? Скорее интересно. А это чаще важнее…

Я вздохнула, поднялась и направилась в ванную.

Хоть сегодня утром мне и дали отдохнуть, но занятий с Тьмой, Сталью и Водой это не отменяло. День и вечер будут насыщенными.

Особенно вечер. Так как придется встречаться с Лирвейном.

Не хочу!!!

Но кто ж меня спрашивает?

Глава 6

Особенности обучения: недочеты и их последствия

На следующий день подъем снова был ранний и надо мной изощренно издевались Лирвейн с Асгардом. Вернее, эти гады загнали меня на полигон, а сами повисли в нескольких метрах надо мной. Лир сказал, что если смогу уйти с этого поля, то могу быть свободна. Злобно посмотрела на безмятежного блондина.

На этом внимание к моей персоне свелось к минимуму, и Хранители с самым умным видом начали обсуждать какую-то непонятную псевдонаучную штуку.

Огляделась и поняла, что никаких зрительных препятствий для моего счастливого воссоединения с завтраком нет. Но так просто быть не могло… Посмотрела наверх. Мужчины замолчали и теперь с любопытством наблюдали за мной. М-да… Дело точно нечисто.

Сделала осторожный шаг. Ничего не произошло, но вот Хранители о чем-то тихо переговорили и даже хлопнули по рукам. И как это понимать? Решила не обращать на странности Водника и Оружейника внимания и медленно пошла вперед. Вдруг меня что-то подсекло под ноги, резко дернуло вверх и там опутало чем-то невидимым.

Зависнув в трех метрах над землей и не в силах пошевелить ничем, кроме головы, я поняла, что сегодня с учителями явно что-то не так.

– Леди, вы меня разочаровываете, – раздался спокойный голос Лира. – Ведь сразу поняли, что не все в порядке и так просто быть не может, но тем не менее просто пошли вперед.

Опять на «вы»? Все еще за вчерашний вечер злится? Вай, какой обидчивый. Хотя я и правда вела себя не совсем правильно. Проще говоря, доставала учителя как могла. А все потому, что много работала с силой! Только поэтому!

Но я промолчала, так как он был полностью прав. Так привыкла, что беловолосый разжевывает материал и почти всегда дает инструкции к действию. В итоге совершенно не проявила инициативы. Я ждала команды! Как зверушка дрессированная! И сейчас мне явственно показали всю глубину падения.

– Хоть зрение переключите, – подсказал Асгард. – Думать о своих ошибках станете потом. Сейчас вам надо выпутаться из той паутины, в которую вы так неосмотрительно угодили.

Вздохнула, прикрыла глаза, а когда снова их распахнула, очень захотелось выругаться.

Во-первых, то, что творилось с нитями на полигоне, описанию не поддавалось. Столько пространственных ловушек, что оставалось только удивляться изобретательности и усидчивости их творца. Ведь их надо было именно плести, тут заготовленные шаблоны не подойдут. Хранители у нас не кружевницы, да и времени это занимает ой как немало… Вывод: что-то здесь нечисто…

Вспомнила, как накануне Лирвейн пытался рассказать мне о различных пространственных тварях, которые охотятся на магов, но я постоянно отвлекалась. А еще так как много занималась с Хранителями, а потом сама плела связки и оттачивала ментальные щиты, к вечеру была несколько несдержанна на язык. Потому невозмутимая длинноносая физиономия блондина действовала на меня как красная тряпка на быка и я прилагала все усилия, чтобы добиться от него хоть призрака эмоций. В конце концов он захлопнул книгу, бросил ее на стол и осадил меня так, что из головы мигом вымелась вся игривость. Сказал, что изучать дальнейший материал оставит в одиночестве, но непременно проверит, насколько хорошо я все усвоила.

И теперь его угроза сбылась.

Осмотрелась и заметила в дальнем углу полигона какое-то темное пятно, которое, медленно переползая с нити на нить, двигалось ко мне.

– Лир, ты совсем с головой распрощался?! – дернулась в своем коконе, стараясь подавить зарождающуюся панику.

– Сказал же, что проверю, – невозмутимо отозвался блондин. – Заодно и физподготовку, а то мучаюсь с тобой почти каждый день, а результаты неоптимистичные.

Я промолчала.

– На первый раз тебе дается фора, – прозвучал голос Лира, мои путы ослабли, и я полетела вниз. Приземлилась уже сама. Спасибо «альпинизму».

Надо стряхнуть с себя оцепенение, удивляться «подлости» Хранителей стану потом. В конце концов, когда-нибудь они должны были перейти от теории к практике. А то, что без предупреждения… Что там про эту тварюшку-паучишку известно? Кажется, про него мне Лир успел рассказать. Видимо, потому именно эту «прелесть» и выпустили.

Тварь в высшей степени противная. Особенно тем, что обитает на двух уровнях реальности и плетет свою паутину из силовых лент. Притом капканы и силки ставит такие, что легендарные северные охотники могут смело вешаться от зависти. Впрочем, так как север у нас был во владениях Белого Клана, эти прагматики не вешались, а перенимали у пожирателя опыт. В этом все Белые. Даже у смерти они напоследок возьмут урок.

Так… хондрик плетет ловушки и жрет попавших в них. Так как в наш прогрессивный век жертвы ему попадаются крайне редко, кушает паучара долго, что, естественно, жертву не радует, так как ее стараются подольше оставить в живых. Сначала жалом вытягивают магическую силу, а потом, так сказать, учиняют физическую расправу.

Перспективы не вдохновляли.

– Что мне с ним делать?! – закричала, подняв голову.

– Хоть что-нибудь, – почти попросил меня Лирвейн. – Если ты что-то с ним сделаешь, это уже будет праздник.

– Издеваешься?! – возмутилась, отступая от медленно ползущего в мою сторону пожирателя. – Что я с ним сделаю?! Мы не изучали!

– Как это – не изучали? – поджал губы Лир. – Мы не просто изучали! Я тебе даже связки показывал, и если в то время у тебя случился приступ вредности, то это не моя вина!

– А я вам не мешаю? – Асгард вскинул бровь.

– Ни капли, – недовольно выдохнула я.

– Дать подсказку? – спросил Ас.

– Дать, – ответила, уже чуя недоброе.

– Повернись, – улыбнулся Сталь. – Когда им надо, бегают они быстро.

Вместо того чтобы повернуться, я сразу бросилась в сторону, перекатилась и снова вскочила.

Ох ты ж мама! Какой противный…

Хондрик был не особо крупный, мне по колено, но на этом его безобидность и заканчивалась. Никогда не видела пауков такого масштаба, и надо признать, что и не хочу расширять кругозор. «Просветитель» на мои желания плевать хотел и целенаправленно полз в мою сторону.

Так… А что я, собственно, могу?

Для начала окутала себя непроницаемым защитным плетением. Потом немного подумала и набросила его и на хондрика тоже. Тварюшка остановилась и озадаченно оглядела окруживший ее щит. Потыкала в него лапкой, поняла, что он непроницаемый, и начала расплетать. Пока она с ним расправилась, я отбежала метров на двадцать и даже успела немного подумать. Но как только с паучишки упали последние нити, он так стремительно рванул ко мне, что я едва успела набросить на него второй защитный полог, но уже более укрепленный и с привязкой к земле. Подумала еще немного и пропустила через нити ток. Хондрика слегка шибануло, и он на минуту замер. Потом начал что-то плести, а когда полетел и этот щит, поняла, что поганец сделал заземление! Да какой же у тебя интеллект, пожиратель?!

На этот раз он успел до меня добежать и даже принялся за мою защиту. Завизжала, обвила гада огненной лентой и, не проверив результат, опять сделала ноги. К сожалению, бег осложнялся тем, что полигон был весь окутан паутиной пожирателя, а влетать в ловушки мне было категорически запрещено, так как тогда «экзамен» считался неудавшимся.

Я ни капли не боялась. Ведь над головой висели два Хранителя, которые не позволят, чтобы со мной что-то случилось. Но все равно хотелось показать, что я не на всех занятиях ушами хлопала.

Та-а-ак! Схватить гада, отшвырнуть подальше, накрыть щитом, отбежать к Хранителям.

Блондины косились на меня с интересом, видимо ожидая какого-то результата от мыслительной деятельности.

Увы, результатов не было.

– А может, еще подсказку? – просительно посмотрела наверх.

Лир рассмеялся и требовательно протянул Асу ладонь, тот поморщился и что-то в нее вложил.

– Это что? – подозрительно осведомилась я.

– Да мы спорили, сколько ты продержишься и как скоро прибежишь спрашивать совета, – с удовольствием опустил мое самомнение на уровень земли Лир.

Уже открыла рот, чтобы возмущенно сказать, кем является противный Водник и что я думаю о его методах обучения и этичности ставок на свою же ученицу, но не успела. На меня со странным шипением несся назойливый хондрик. Я возвела перед ним очередной щит и предприняла новый заход по полигону.

– Гад! – обласкала Хранителя, в очередной раз пробегая мимо.

– Знаю, – рассмеялся мне вслед Лир.

– Ладно. – Попыталась отдышаться, искоса поглядывая на беснующегося за пятью щитами хондрика. Первый уже начинал разлетаться. – Все что могла перепробовала, холодное оружие не поможет, это точно помню. Я не знаю, чем его прикончить.

– Не все, – невозмутимо ответил Хранитель Воды. Он снова получил что-то от Аса. – Интервалы времени ты рассчитывать не умеешь.

– У тебя совесть есть? – устало спросила и, не дожидаясь ответа, пошла к почти разнесшему последнюю защиту пауку.

Была одна мысль… Но опасно… Придется дождаться, пока он освободится, иначе никак. И после этого находиться на достаточно близком расстоянии.

– Аля! – обеспокоенно окликнул меня Лирвейн.

– Иди ты! – невежливо отозвалась я.

Так… Пожиратель был в пяти метрах от меня, когда разлетелись последние ленты и он оказался свободен. К сожалению, из-под полусферы с отверстиями, над которой я думала во время забегов, он выскользнул, и нити стихий пронзили уже пустую «клетку».

Стремительно развернулась, но ретироваться не успела, так как меня что-то дернуло за ногу, и я упала. Едва успела подставить руки и потому ударилась не так сильно, как могла бы, но воздух из легких все равно вышибло, да и ладони как огнем горели. Я резко перевернулась, но встать не успела: по мне медленно, наслаждаясь ужасом, ползла тварь, поводя жалом и постепенно приближаясь к груди. Несколько секунд растянулись на невероятно долгое время, я видела каждую прожилку на уродливой голове и теле, сверкавшие разумным торжеством глаза и предвкушение… Он уже знал, как будет меня жрать…

То, что я испытала, словами не передать. Потому, когда с меня ударом сбили пожирателя, а на него опустились сразу три «клетки» и паучье тело пронзили нити стихий, я не почувствовала абсолютно ничего. Полная заторможенность и отрешенность.

– Аля! – Возле меня опустился Лирвейн. Глаза волшебника были панически расширены, а смуглая кожа казалась бледной. Он помог мне сесть и сильно прижал к себе. Вот тут-то я и очнулась.

– Не трогай меня! – Лихорадочно стряхнула с себя руки блондина и вскочила.

– Аля? – Водник смотрел на меня непонимающе, потом поднялся и осторожно шагнул ко мне.

– Не подходи! – Вот теперь меня трясло по-настоящему и на глаза наворачивались слезы. Хотелось оказаться как можно дальше от этого места. От этого человека! Будь он хоть трижды орк, Хранитель и маг, никто не дает ему права так поступать!

– Ас, уйди, – резко скомандовал Лир.

– Не уходи, – истерически всхлипнула. – Вернее, я тоже хочу.

– А может… – начал Оружейник.

– Быстр-р-ро! – коротко рыкнул Лирвейн.

Не успела я ничего сказать, как почувствовала колебания пространства и поняла, что нас оставили вдвоем.

– Сволочь! – Истерика пошла по нарастающей. – Псих бесчувственный! Садист отмороженный! Ледышка!

– Я не бесчувственный, – тихо отозвался мужчина, делая мягкий шаг ко мне. – И тем более не садист. Успокойся, все уже закончилось.

– Стой на месте, – отпрыгнула я. – Создай портал, хочу уйти!

– Куда в таком состоянии? – вскинул светлую бровь Лир. – Подойди ко мне, помогу.

– Да чтобы я к тебе подошла?! – нервно рассмеялась. – Я скорее с хондриком обнимусь!

Глаза орвира неуловимо потемнели, и он, слегка склонив голову, проговорил:

– Аля, не веди себя как ребенок. Мне может надоесть тебя уговаривать…

– Да иди ты знаешь куда со своими уговорами?! – Меня понесло. – Быстро портал сделал!

– Ты мне приказываешь? – окаменел Хранитель.

– Да! – всхлипнула я, и по щекам снова покатились слезы.

– Не стану. – Несколько секунд подумав, мужчина покачал головой. – У меня есть идея получше.

– Да катись ты своими идеями вот к ним вот в логово. – Я ткнула пальцем в тушку паучары.

– Разве что вместе с тобой, – чуть прищурил серые глаза Лир.

– Что-о-о? – завизжала я, запсиховав по-крупному. – Да как ты смеешь! Я твоя принцесса, и вообще!

Хранитель внезапно оказался рядом.

– Ты все слышала, – раздался шепот возле уха, и, пока я пыталась это осмыслить, он продолжил: – И раз ты так хочешь отсюда уйти…

Лир чуть толкнул меня, заставляя сделать шаг назад, и вокруг заклубилось голубое марево телепорта. Когда оно рассеялось, я увидела, что мы оказались на том самом берегу моря, где некогда зародились наши относительно нормальные отношения. Но сейчас меня не могли смягчить приятные воспоминания, и я продолжила скандал:

– Ты куда меня приволок?!

Поняв, что успокаиваться я не собираюсь, Хранитель чуть наклонился и спросил:

– Ты последствия осознаешь? Я не железный.

– Ты не железный! – Нервно засмеялась и сама схватилась за нити, пытаясь сплести портал. Плевать, что никогда не делала. Теорию знаю же. Но и тут ждала неудача! Из-за нестабильного состояния ленты силы выскальзывали из рук и слушаться не хотели категорически.

Бросила взгляд на Хранителя, с иронией глядевшего на мои попытки, и снова вспыхнула злостью.

– Ты псих полумороженый! – К сожалению или к счастью, ни потемневшие глаза Лирвейна, ни то, что меня теснее притянули к сильному телу, не стало сигналом, для того чтобы заткнуться. – Да какой из тебя учитель?! Ты садист безответственный! Таких надо запирать, от общества изолировать.

– Да я и не учитель! – У Водника кончилось терпение. – Тобой вообще Аса надо было заставить заниматься. У него специализация, в конце концов!

– И надо было! – Попыталась вырваться из его рук, меня не пустили, только белая бровь провокационно поползла вверх, и мне немедленно захотелось стукнуть гада. – Он хоть адекватный и таких заскоков, как ты, не имеет!

– Да замолчи ты наконец! – не выдержал волшебник.

– И не подума… – Закончить не успела, так как Лир просто закрыл мне рот. Ладонью. Я в немом изумлении округлила глаза и попыталась что-то сказать. Получилось невнятно. Но явно ругательно.

– Цыц! – «ласково» приказал Лирвейн. – Хватит.

Но я не успела никак отреагировать, потому что раздался негромкий голос:

– Вот уж действительно хватит.

Мы с Лиром повернулись и увидели опирающегося о скалу Мидьяра. Искусник выглядел лучше, чем вчера, но все равно утомленно.

– В самый раз, – упрямо качнул головой Водник, но меня все же отпустил.

– Ты, конечно, на это ориентирован и, по идее, тебе видней, но сейчас позволь не согласиться. – Ярр посмотрел на меня, взмахом руки создал портал и сказал: – В резиденции найди Аэрлиса, скажи ему, что я просил дать тебе настойку листивиока.

– Хорошо. – Спорить не стала и метнулась к телепорту.

Хранитель Грез остался стоять на месте, продолжая сверлить нехорошим взглядом блондина, независимо сложившего руки на груди.

Надеюсь, противному Хранителю сделают выговор за его варварские методы обучения!

Вышла я сразу в лаборатории. И тут же пришлось пригнуться. Над головой со свистом что-то пролетело, и раздался злой голос Маришки:

– А ну возьми свои слова обратно! Как ты вообще смеешь поднимать эту тему?!

– Не возьму, – иронично протянул голос Тьмы где-то сзади. – Здравствуйте, Александра.

– Здравствуй, – немного нервно ответила ему и осторожно повернулась. – Аэрлис, Искусник велел дать мне настойку листивиока.

– Даже так? – изумленно вскинул черную бровь Хранитель. – Хорошо.

Он подошел к шкафчику и стал пересматривать бутылочки. Потом спросил Мари:

– Не помнишь, куда его ставила?

– У тебя на рабочем столе, – сквозь зубы ответила та. – На нее вообще в последнее время гигантский спрос.

– В смысле? – заинтересовалась я, осмотрелась и все же решилась присесть на стул.

– В прямом. – Подруга развела руками. – Лирвейн часто таскает, да и этот… – Маришка неприязненно взглянула на Лиса. – Тоже много берет.

– А что это за настойка?

– На травах. Нормализует гормональный фон, снимает нервную возбудимость.

– Проще говоря, успокоительное с полезными для нас побочными свойствами, – резюмировал Тьма, передавая мне небольшой темный бутылек.

– Ясно. – Покрутила его в руках и посмотрела на Мари: – Ты свободна уже?

– Да, – ответила подруга, с некоторым вызовом глядя на оборотня.

– Иди, конечно. Я что, против? – Брюнет сделал вид, что принял этот взор за вопросительный, и обломал ей моральное торжество.

Глава 7

Наглость – второе счастье

Следующий день прошел в департаменте «дяди».

Когда проходила через приемную, то вскользь отметила большое количество цветов. Но так как сильно волновалась перед встречей с «оборотной стороной» Хранителя Воды, то не обратила на это пристального внимания.

Первое, что сообщил мне Хор, как только я появилась в кабинете, было:

– Ваш поклонник завалил цветами полдепартамента и изрядно нас всех достал. Уже устали твою замену от него прятать.

– Зачем? – удивилась я. – Пусть походит на свидания. И Пламенеющему приятно, и нам спокойно.

Алир иронично вскинул брови и снисходительно на меня посмотрел.

– Альена, ваш несостоявшийся жених не дурак, как это ни прискорбно. – Он запустил пальцы в волосы и закончил: – Потому обмануть его не получится.

Тут раздалась мелодичная трель, и голос Леславы произнес:

– Мой лорд, пришел посыльный.

– Если с тем же, с чем и предыдущие пять раз, пусть катится обратно! – зло рыкнул безопасник.

– Эм… – протянула секретарша. – Вообще на этот раз с документацией. Но отправитель тот же…

– Неси, – махнул рукой блондин.

Девушка вошла в кабинет, приветливо улыбнулась мне и положила на стол начальству несколько конвертов. Хор брезгливо поднял один за краешек и критически оглядел со всех сторон. Я спрятала улыбку. Такой мужчина нравился мне гораздо больше. Он более… искренний и настоящий, что ли?

Безопасник тем временем вскрыл два послания и откинулся в кресле, держа оба в руках.

– Вот что бы это значило? – уныло осведомился он. Отвечать я, разумеется, не стала. Во-первых, потому, что не знала темы, а во-вторых, судя по всему, вопрос был риторический. – Вот первое. Начинается вполне стандартно: «Заместителю начальника, достопочтимому…» – и прочее. Опять шпионку обратно просит. – Блондин покрутился в кресле и задумчиво сообщил в тишину: – А вот не отдам! – Снова кинул взгляд на бумаги. – А второе крайне неуважительное. Хотя бы из-за вступления! «Если ты, пес плеши…»… м-да, опустим… «сегодня не придешь, то…»… тоже опустим.

Тут Хор кинул на меня смущенный взгляд. Как будто только вспомнил, что я вообще тут.

– Эм… леди, я несколько увлекся, прошу простить, – коротко поклонился он. – Я вчера много работал с силой, почти досуха опустошен был, потом восполнение. Надеюсь, вам не надо объяснять психические особенности человека после такого.

– Ничего страшного, – безмятежно улыбнулась я.

– Вот и отлично, – сухо кивнул мой собеседник. – Меня ждут дела, а тебя я попросил бы просмотреть эти договора. Что посчитаешь нужным, подпиши и отдай Лесли.

– Эм… – Я ошеломленно уставилась на «дядю». – Но как?

– Ты мой представитель, забыла, что ли? – недовольно взглянул на меня собирающий какие-то документы в папку блондин. – И вообще, давно пора вникать.

С этими словами он быстро нацарапал что-то на листе бумаги, затем смял оба послания Евграна, выкинул в корзину, а сам направился к выходу. В приемной бросил лист на стол Леславе и приказал отправить Пламенеющему.

Я озадаченно проводила взглядом «дядю», потом не менее задумчиво осмотрела стол зама.

Ну что ж… Поехали.

Осторожно встала и приблизилась к креслу. Нерешительно в него опустилась, ощущая себя очень неуверенно. Поймала себя на глупой мысли-фантазии, что сиденье сейчас отрастит себе зубки и тяпнет собирающийся опуститься на него отнюдь не начальственный зад.

Слава стихиям, ничего такого не произошло.

Я выдохнула и решительно придвинула к себе бумаги. Так… Это у нас смета на снаряжения для боевых команд. Не решусь подписывать. Пусть блондин сам думает. Кстати, а где он вчера успел «досуха» выложиться? Они же с Ярром оставались разговаривать… Не подрались же с Искусником?.. Бред. Хотя работа у Лира опасная, вполне мог и ночью сорваться, если дела требовали его присутствия.

Так-так-так… Эти два можно подписать. Дежурные доки, ничего важного, но необходимы, чтобы дела не тормозились.

А это у нас что? При чем тут договор о найме на работу нового уборщика? И что он делает на столе у зама, если этим отдел кадров заниматься должен? Надо положить отдельно.

Как я ни старалась погрузиться в работу, все равно до конца не выходило. Взгляд неудержимо притягивала корзинка с выброшенным туда очень интригующим меня посланием. Все же интересно, что там Рыж понаписал!

Я все же решилась, встала и крадучись направилась к урне.

Эх, как низко мы пали! Но ведь все во имя благой цели! Ага… любопытства.

Быстро выудила оба листочка и метнулась в подсобку. А что?! Вдруг кто войдет?

Села за столик и взяла первый листик. Аккуратно разгладила и вчиталась. Послание и правда было сугубо официальным, но настолько вежливо-закрученным, что поневоле закрадывалась мысль, что писавший его издевается. Впрочем, догадка, вероятно, недалека от истины. Так! А теперь второе!

Я вчиталась в строчки, выведенные красивым летящим почерком, и невольно округлила глаза.

Здравствуй, дорогой мой приятель.

«Дорогой» в самом прямом смысле, ибо меня окончательно достало то, что твои орлы лезут всюду и портят моему ведомству всю малину. Прекрасно знаю, что ты испытываешь ко мне не более теплые чувства по аналогичной причине.

И все бы ничего, если бы не существовало СБ остальных Кланов, которые, в отличие от нас с тобой, сейчас оставляют свои склоки и пытаются сплотиться. Не знаю как тебе, но мне крайне не нравится практически объединение Белой и Синей структур. Надеюсь, не нужно объяснять, чем это грозит?

Так что предлагаю встретиться на нейтральной территории и все обсудить.

И если ты, Пес плешивый, так и будешь дурака валять, то я вспомню старые времена и все же порежу тебе шерсть!

P. S. Кстати, есть что обсудить помимо рабочих моментов. Например, наши симпатии к девушке с чудесным именем на «А».

Искренне твой, Кот.

М-да… Многозначительно.

Вот только… что значит «симпатии»? Он ведь должен думать, что Хор – мой дядя. Ничего не понимаю. Да и, может, это вообще не про меня.

Объединение Белых и Синих – это плохо. Более того, очень плохо. Если Кланы вновь станут монолитной силой, повязанной общей выгодой, то я мало что смогу сделать. В любом случае проблем будет неописуемо много. Уже сейчас не представляю, как можно бескровно сесть на трон… Но как только я стану настоящей наследницей, начнется совсем другая игра. Потому как на пешку в начале поля внимания почти не обращают. А вот если она в шаге от того, чтобы стать ферзем…

Все же нужно взять в оборот леди Надин и как-то добраться до Люциана Туманного. С нынешним Серебряным главой я, конечно, виделась, но поговорить с ним в частном порядке не получилось. А бывший глава мало того что имеет немало рычагов в своем клане, так еще и возглавляет Магический Государственный Университет. Правда, по слухам, Люциан чем-то очень насолил дроу и те открыли на него охоту. Потому за пределами МГУ его директор появляется, только если не может отвертеться.

Кстати, нужно подумать, как на этом можно сыграть. Вернее, можно ли договориться с темнокожими и выторговать у них жизнь такого перспективного типа.

Так! По поводу политической ситуации вполне могу потрясти Лира-Хора. А пока надо вернуться в кабинет и заняться делами. А то вернется наш «великий и ужасный», а у меня ничего не разобрано. А после не помешает позаниматься магией. Вчера произошла просто отвратная штука! Из-за неуравновешенности я даже силу удержать не могла! Это уже ни в какие ворота!

Я была почти у стола, когда услышала голоса в приемной. Протестующий – Леславы и негромкий мужской баритон. Потом двери распахнулись, явив мне начальника СБ Алого Клана.

– Леди Альена, какая приятная неожиданность. – Зеленые глаза Евграна вспыхнули торжеством, мужчина быстро закрыл дверь перед носом возмущенно вскрикнувшей Лесли и продолжил: – Вас было чрезвычайно трудно застать всю эту неделю.

– Так получилось, – честно ответила я, медленно отступая. Я и правда не знала, по каким именно причинам посылали Пламенеющего. Да и вообще, надо признать, старалась не загружать голову тем, что мне не понадобится. Слишком много материала, который нужно усвоить, так что забивать голову своими иллюзорными двойниками не считала нужным.

– Очень интересно, – прищурил малахитовые очи наглый, беспринципный тип напротив. Почему такие нелестные эпитеты? А кому понравится, если симпатичный вам мужчина ухаживает сразу за двумя девушками. И это только что мне известно! О том, что ни с принцессой, ни с Альеной он пока не позволял себе вольностей личного характера, я предпочитала не думать. Намеки с его стороны были более чем откровенные!

И вот мне интересно… А что бы делал Рыж, если бы «дядя» дал согласие на помолвку?

Я так задумалась, что не заметила, как рыжеволосый подобрался слишком близко. Вздрогнула, испуганно вскинула голову и оказалась едва ли не нос к носу с нависшим надо мной мужчиной. Нервно сглотнула, решив, что такая близость – это очень неприлично. Как и то, что у меня от нее почему-то подгибаются коленки и вообще надо дышать пореже! А то когда он рядом, невозможно абстрагироваться от запаха моря, юга и горячего ветра.

– Эм, – нерешительно протянула, надеясь, что мужчина поймет причину моего румянца и соизволит отодвинуться.

Не соизволил. Более того, подался вперед и оперся рукой о стол за моей спиной. Так что сейчас рыжая сволочь был совсем близко, чем вводил меня в смущение, прекрасно это видел и наслаждался ситуацией.

– Что? – невинно осведомился бессовестный провокатор.

Мне ничего не оставалось, кроме как упереться ладонями в сильную грудь, немного его отодвинуть и шагнуть вправо. Дальше я намеревалась стремительно развернуться и удрать на другую сторону стола. Но планы рухнули. Потому как справа, буквально в полпяди от бедра, оказалась вторая рука Пламенеющего. Изумленно округлила глаза и в шоке на него уставилась. Положение было самое что ни на есть двусмысленное. Я в капкане рук – и нависающий надо мной Евгран. Мужчина чуть подался вперед, я отшатнулась, и в колдовских зеленых глазах сверкнули бесовские огоньки. В следующую секунду по шее скользнули горячие пальцы. У меня сбилось дыхание, и я машинально попыталась отодвинуться. В итоге неожиданно села на стол. Мужчина быстро этим воспользовался, придвинувшись еще ближе. От такой полномасштабной атаки у меня не то что дар речи пропал, мыслительные процессы остановились! Все, что я могла, – это беспомощно хлопать глазками. По ключице скользнула гладкая медная прядь, выбившаяся из косы Пламенеющего, а горячие губы прошлись по виску.

– Страшно? – Обжигающее дыхание и быстрый поцелуй в ухо заставили меня дернуться.

Ответить я была не в силах. Потому за меня это сделал Рыж.

– Не сказал бы… – Рука Ева соскользнула с шеи на плечо, он томительно медленно провел по спине, и я с трудом удержала рефлекторный порыв изогнуться ему навстречу. – Но глаза-то какие ошеломленные-э-э. Алечка.

– Что? – остатками сознания удивилась я.

– Думала, я не пойму, маленькая поганка? – нежно-нежно спросил он, приподнимая подбородок и заставляя посмотреть на него.

– Как?!

– Ну что вы меня игнорируете, не новость, – выдохнул мне прямо в губы. – Ваш дядя – так вообще на диво невежливый тип. А ведь я имею право… – Тут он властно обхватил меня за талию, привлекая еще ближе. Краем сознания я понимала, что все это уж совсем неприлично выглядит. Тем временем горячие губы мимолетно коснулись скул, потом глаз, заставляя опустить ресницы. – …На ваше… время.

«Но не тело же!» – захотелось завопить мне и поскорее вывернуться. Но я сидела как очарованный кролик и не думала трепыхаться. Только пыталась сообразить, что же он имел в виду под «Алечкой». То ли просто вольность, сокращение от «Альена», то ли и правда все понял. Впрочем, ведь его следующие фразы это опровергали. Просто наглеет.

О-о-ой, наглеет! Поняла, когда ощутила поцелуй на шее.

Так, надо стряхнуть с себя оцепенение и что-то сделать.

Я решительно подняла голову и сказала:

– Хва… – Закончить не успела.

– Поздно. – Его губы были всего в нескольких сантиметрах от моих, и преодолеть это последнее расстояние ничего не стоило.

Если бы у него было еще хотя бы две секунды.

Дверь с грохотом распахнулась. Евграна практически снесло с места и впечатало в противоположную стенку. От входа раздался неестественно спокойный голос:

– Убью.

Я обозрела «оптимистичную» картину: криво повисшая на петле дверь, злобный Алир Хор, с любопытством выглядывающая из-за его плеча Леслава. Потом смущенно поерзала на столе, скрестила ножки и честно призналась:

– Это не то, что вы подумали!

«Дядя» ничего не ответил. Меня просто очень невежливо взяли за шкирку и запихнули в сверкающий портал.

Вывалилась у себя в спальне в доме Железного Лорда.

Как я могла так вляпаться?!

Нервно прикусила губу и забегала по комнате. В ее центре очень удачно лежал небольшой круглый ковер. По нему я и носилась: то по кругу, то по ломаной прямой.

Итак, что мы имеем? А имеем мы вконец оборзевшего Рыжа, злющего «дядю» и главную сплетницу департамента. И попробуй кому докажи, что он меня не целовал даже! Прижимал-то крепко, и губы совсем рядом были!

Вай-вай-вай!!!

Я резко остановилась и села на коврик. Так. Надо успокоиться. Привести в порядок мысли и решить, что делать дальше.

Во-первых, причина злости Лира. Из-за чего он так взбеленился?

Непонятно.

Во-вторых, а Рыж понял, что я – это я? Или решил все же прибрать к рукам Альену, вот и перешел в стремительное наступление?

И то и другое не внушает оптимизма.

Вот мне что, проблем было мало?!

Так! Пока ничего неизвестно, а потому приму ту игру, которую поведет Пламенеющий.

И вообще, нужно прекратить думать о мужчинах.

Мне надо бы вернуться во дворец, потому как скоро прием в честь грядущего испытания моего высочества. То есть прощальные гуляния.

Лучше бы мне на вечер дали вернуться к маме Амалии. Была бы более счастлива.

Но кто же меня спрашивает?

Испытание-испытание-испытание.

Неделя осталась. Всего ничего.

В голове мелькнула постыдная мысль, которая окрасила щеки румянцем. Если я там не выживу, то, может, все же последовать совету Ровены? А что? Совращу кого-нибудь из мужиков, хоть узнаю, что это такое, напоследок. Но кого?

М-да. Кандидатуры две.

И как-то слабо я себе представляю «совращение», надо признать.

Так что пусть все идет как идет. Выживу – отлично. Не выживу… А тоже отлично!

Я уже хотела подняться, как в комнате заискрился портал, и спустя секунду из белого света вылетела фейри Ро.

– Ну ты даешь! – восхищенно воскликнула девушка и плюхнулась на кровать.

– Что такое? – с опаской уточнила я.

– Как «что»?! – возмутилась черноглазая Садовница. – Вот расскажи мне, что нужно сделать, чтобы до такой степени довести Лирвейна? Он злой был неимоверно! Так что ты сотворила-то?

– Я – ничего, – смущенно отвела взгляд, но потом сжала кулаки и заявила: – И вообще… он сам пришел!

– Кто? – удивилась Свет.

– Пламенеющий! Скотина рыжая!

– И чего хотел?

– Не знаю, – покраснела я. – Но итог таков: распахивается дверь, и красивая картинка – я на столе, он меня обнимает.

– О-о-о! – восхищенно зааплодировала девушка. – Так это же хорошо!

– Почему? – не уловила логической цепочки, которая привела фейри к такому странному выводу.

– Как это? – удивилась Хранительница. – Тебе же мужчина нужен. Конечно, Евгран с политической точки зрения не самая удачная кандидатура, но ведь и не с принцессой это произошло, так ведь?

– И? – все еще не понимала я.

– Он красивый, – многозначительно улыбнулась Хранительница. – Обаятельный и, судя по всему, прекрасно знает, что делать с женщиной. Как раз то, что тебе надо!

– Да ты что! – Я вскочила и снова забегала по комнате. – И как ты себе это представляешь?!

– А очень просто. – Нимфа не поняла причин моей злости. – Просто поменьше трепыхаться. А дальше он все сам!

Я вспомнила, что вообще не трепыхалась, и стала пунцовой.

– Ро, все не так просто… – нервно сцепила пальцы в замок.

– Есть что-то, чего мы не знаем? – раздался тихий голос позади меня.

Я вздрогнула и порывисто обернулась. У дверей стоял Мидьяр и внимательно на нас смотрел.

– Не пугай так! – выдохнула я.

– Надо «сетку» наконец научиться раскидывать, – укоризненно взглянул на меня Ярр. – И не только на уроках. Это должно быть рефлексом. Тогда и неприятных неожиданностей такого рода не будет.

– Хорошо. – Я поморщилась.

Хранитель Грез тем временем опустился в ближайшее кресло, положил руки на подлокотники и расслабленно откинулся на спинку.

– Рассказывай, – кивнул мне Искусник. – Я давно заметил… неправильность ваших отношений.

– Не понимаю, о чем ты, – беззаботно улыбнулась и села на кушетку напротив.

– Ладно, – поморщился ленейри. Достал из воздуха переливающийся стилет и порезал ладонь. С бледной кожи сорвалась алая капля, но долететь до пола не успела. – Я, Хранитель Грез Мидьяр из рода Ле-Кинаро, прозванный Искусником, клянусь силой своей стихии, что никому не расскажу о том, что узнаю сейчас. Разглашение допустимо только в случае угрозы Империи при умалчивании информации.

Кровь вспыхнула лиловым пламенем. Клятва была услышана.

– Я, Хранительница Света Ровена из рода тиль Делвин, прозванная Светочем, клянусь… – вторил ему звонкий голос фейри. Ее кровь тоже сгорела, но в белом огне.

Все. Пути отрезали.

Но… ведь такое утаивать и правда нежелательно.

– Мы и раньше знакомы были… – неуверенно начала я. – Давно.

– Так и знала! – обрадовалась Ровена, но осеклась под осуждающим взглядом барда.

– Когда, как и почему? – коротко и по-деловому сыпал вопросами Мидьяр.

– Восемь лет назад. Я его нашла в лесу недалеко от имения. Рыж умирал. Но понял, кто я такая, и уговорил поделиться силой. Собственно, он меня и распечатал.

– Вот как. – Хранитель прикрыл полночно-синие глаза. – Сколько вы провели вместе?

– Неделю, – созналась я.

– Как понимаю, общались плотно, – коротко резюмировал Ярр. – А я еще думал, почему же он так обеспокоен судьбой неизвестного бастарда!

– В смысле? – нахмурилась я.

– Видишь ли, мы с Лиром очень заинтересовались причиной, по которой единственную принцессу, хоть и незаконнорожденную, до сих пор не выдали замуж, – пояснил Искусник. – Рыли почти три месяца и результатам очень удивились.

– Неужели Пламенеющий?! – От такой новости Ровена даже привстала с покрывала, на котором комфортно разлеглась.

– Верно, – кивнул Мидьяр, задумчиво накручивая на палец медную косичку. – Мы еще долго гадали, зачем ему это. Ведь если бы хотел для себя, то стоило намекнуть Императору, и доставили бы тебя Алому за один день, да еще и ленточкой красиво перевязали.

Ой-ой-ой. Спасибо Рыжу, конечно, но тогда встает большой такой вопрос. А что ему надо?

– Да, – вздохнул Ле-Кинаро. – Тогда не нужно бы было такой сложной, многоуровневой интриги. – Синеглазый усмехнулся и сделал мне своеобразный «комплимент». – Он на эти цели потратил очень много денег, сил и времени. Подключал всех, кого мог. Кого не мог, шантажировал, угрожал или устранял. Так что… гордись, Алечка.

Гордиться мне категорически не хотелось.

Слово «устранял» неприятно резануло.

– Как будто вы иные, – тихо сказала, с вызовом глядя в синие глаза напротив. – Методы у вас те же, Хранитель. И не надо такого показательного осуждения.

– Мы такие же, – охотно согласился Мидьяр. – Те из нас, кто с головой в делах и политике. Те, кто ведет «двойную» жизнь. Долгую жизнь… Со временем рамки морали и этики очень сильно раздвигаются, ваше высочество.

– А у некоторых они изначально от твоих отличались, – добавила Ровена. – Среди Хранителей много нелюдей, если ты забыла.

– Помню, – вздохнула я. – И… если у нас сегодня вечер откровений, то, может, и о себе немного расскажете?

– Оно тебе надо? – Мидьяр устало потер виски.

– Она имеет право, – вступилась за меня фейри.

– Хорошо! – Ярр подался вперед и положил подбородок на сцепленные руки. – Спрашивай.

– Безумный Бард, – сказала я.

– О-о-о! – Он зло ударил рукой по подоконнику. – Следующий вопрос, Аля.

– Но… – недоуменно вскинула брови, правда, в следующий миг решила, что каждый имеет право на тайны.

– Хотя ладно, – внезапно расслабился мужчина. Он откинулся на спинку кресла и с минуту просто задумчиво крутил в пальцах постепенно темневшую золотистую косичку. На исходе этого времени волосы приняли насыщенный темно-медный оттенок. – С чего бы начать… Пожалуй, с истоков.

Ярр распахнул глаза, и я провалилась в синюю бездну, зачарованно наблюдая, как в ней гаснут золотые звезды. Все же почему-то в его глазах я каждый раз теряюсь…

– Только не уходи туда, – тихо попросила волшебника Ровена.

– Не уйду, – улыбнулся Мидьяр. – Я уже научился не тонуть. – Хранитель перевел темный взгляд на меня. – Аля… Тут все просто и старо как мир. В Изначальный Мир меня вытянуло на грани помешательства. За полгода до этого умерли моя жена и маленькая дочка. – Ярр вновь прикрыл глаза и сцепил руки в замок. Только по тому, как побелели костяшки, я поняла, какой ценой ему дается внешнее спокойствие. – У меня на руках. Медленно угасая. И я ничего-ничего не мог сделать. Только быть рядом… Я и был. До последнего вздоха дочери. С каждой секундой сходя с ума.

Мне становилось все более и более жутко. От того, как темнели волосы волшебника, сменяя цвет с багрового на чернильно-черный. От того, какие эмоции тенью мелькали на резком лице.

Искусник же продолжал:

– Наверное, последовал бы за ними сразу, как только смог. – Ярр все еще сидел с закрытыми глазами, и я была ему за это благодарна. Так как боли мне хватало и в голосе мужчины. – Если бы не дочка. Перед… тем как… – Он замер, резко выдохнул и сильно прикусил губу. Потом продолжил: – Она схватила меня за руку и сказала всего две фразы: «Должен жить. Обещай». Я… пообещал. Поклялся. Потому пришлось жить. – По губам Ярра скользнула кривая ухмылка, и последовал короткий, но жутковатый смешок. – Но сходить с ума мне никто не мешал… А потом меня выдернуло сюда. И Иссо обрадовал новостью, что отныне я становлюсь Хранителем его стихии.

– Иссо? – Я воспользовалась возможностью сменить тему.

– Иссо, – повторил Ярр. – Твой недавний знакомец и мой покровитель. Полного имени не знаю. Он не представлялся, а я не настаивал.

– Понятно…

– Так что силой меня наделили и отправили в свободное плавание, – продолжил Ле-Кинаро. – С наказом развлекаться. Так как он это любит. – Мужчина тихо рассмеялся, и от этого звука меня пробрал озноб. – Я же подробно рассказал, куда он может пойти со своими предложениями и в каком гробу вижу все обязанности Хранителя. Но один наказ исполнил! Развлекался. По полной программе. Тогда и появилось прозвище Безумный Бард. – На лице Мидьяра появилась полностью оправдывавшая его тогдашнее прозвище улыбка. Но через секунду она пропала, волшебник поджал губы, дернул себя за прядь волос и продолжил: – Но к моему сожалению, работу еще никто не отменял. И неадекватный Искусник был никому не нужен. Потому Лир и Асгард взяли меня за шкирку и притащили в резиденцию. Там, собственно, мы и сошлись ближе. После того как… эм… разговорились. – Судя по всему, этому, согласно мужским традициям, предшествовал мордобой, а потом они очень хорошо «разговорились» за бутылкой. Того же «Стикса», к примеру. Это не тогда ли родился милый обычай ежегодно сидеть «за жизнь»?

– Почти сразу меня пристроили в департамент, и пришлось вникать во все дела. Да и обязанности, которые накладывал статус Хранителя, тоже не испарились, пока я ими пренебрегал. Но безумие никуда не делось. Ему временами требовалась свобода. Потому Бард продолжал выступать. – Ярр наконец открыл глаза и безмятежно улыбнулся. – Вот и все…

Если бы не беззвездная ночь в его взгляде, я бы, может, и поверила…

Ох, Ярр. Не все. Не отпустил ты это. Пока в тебе живет он.

– А со мной все еще проще, – раздался голос Ровены. Я повернула голову и увидела, что фейри свернулась калачиком на покрывале и смотрит перед собой невидящим взглядом. – По поводу мужчин… Давай без подробностей. Просто… нехорошо поступили. С тех пор я и боюсь их до полной потери концентрации и соответственно контроля над силой. – Ро замолкла, потом села, встряхнула головой и слабо улыбнулась. – Но потом меня перенесло в Изначальный, и Свет избрал Хранительницей. И тут во всей красе встала проблема с гормональным фоном. Остальные Хранители на эту тему не заморачиваются, просто имеют несколько постоянных любовников. А я тогда даже простое прикосновение мужчины была вынести не в силах … – Тут Ровена с благодарностью посмотрела на Мидьяра. – Но ребята помогли, и со временем я смогла хоть в танце от этого абстрагироваться.

– Да, было сложно, но мы справились, – с нежностью взглянул на девушку Ярр.

– Вы? – переспросила я.

– Лир, Ас и я, – подтвердил музыкант, волосы которого с каждым мигом светлели, постепенно возвращаясь к привычному солнечному цвету. – Особенно Лирвейн. Он же у нас интуит. Знает, как нужно действовать. Именно потому ему тебя и поручили.

– Ага… – грустно улыбнулась я. – Нужна несломленная императрица, так?

– Нужна та, кто сможет ею стать и не потерять себя, – спокойно подтвердил Бард. – Именно потому и поручили твое перевоспитание интуиту. И, хочу заметить, не прогадали. Результаты мне нравятся.

Я скривилась. Нравится им. Хотя… мне тоже нравится. Как это ни забавно.

Так, надо менять тему, потому как эту я развивать не хочу.

– Ро, а почему ты не пошла к своим?

– Мне сородичей хватило в своем мире, – скривилась Садовница. – Да и… опять эти косые взгляды. Ведь такая ирония – неполноценная княгиня.

– Ты княгиня? – потрясенно охнула я.

– По рождению да, – кивнула девушка, задумчиво накручивая на палец черный локон. – Но дара у меня нет. По граням миров ходить не могу.

– М-да… – протянула я, не зная, как еще заполнить паузу.

– Думаю, теперь мы в расчете, – хмыкнул Мидьяр.

– Более чем, – подтвердила я.

– Я пойду. – Искусник внезапно поднялся.

– До завтра, – попрощалась я. Волшебник улыбнулся и скрылся в лиловом мареве телепорта.

– И мне пора. – Фейри сползла с постели. – У тебя впереди сложное время.

– Да, через несколько дней бал во дворце, а там и испытание не за горами, – вздохнула я. – Еще Лир… Чтоб его.

– А что? – склонила голову набок Ровена.

– Я не понимаю его отношения, – честно призналась. – Вот совсем.

– Ну это и я могу тебе сказать. – Девушка хитро на меня посмотрела, продолжая теребить кучерявую прядку. – Романы с подопечными крайне нежелательны, а с той, чьи приказы в дальнейшем станут последней истиной, – так вдвойне. Ты его будущая Императрица, Аля. И Лир прекрасно это понимает.

– Эм… – Я отвела глаза.

– Думай, – улыбнулась Садовница. – Это вообще полезное занятие. И…

– Что?

Фейри танцующей походкой прошлась по спальне, легким пассом открыла портал, застыла на краю, обернулась, шкодливо подмигнула и шепнула:

– Вообще Евгран – это не последняя подходящая кандидатура. Мне, например, всегда больше нравились блондины!

С этими словами кудрявая поганка скрылась в белом тумане, не дав шанса ей ответить. Я запустила подушкой в то место, где несколько секунд назад был портал, и поплелась в ванную.

Завтра сложный день, а спать осталось всего часов пять. Так что не буду тратить их на бесполезные раздумья и метания. Не буду, сказала!

Глава 8

О цыплятах, жабонятах и экономических взаимоотношениях

Утро началось буднично. С Лира.

– Вставай.

– Уйди, нечистый! – вспомнила услышанное где-то выражение.

– Кто-о-о?!

Малодушно попыталась спрятаться под подушку. И вообще, я гада видеть не хотела после всего, что он устроил! На полигоне полной идиоткой выставил, и меня там чуть хондрий не сожрал, потом в департаменте ввалился на самом интересном моменте!

– Аля, мне это надоело! – угрожающе раздалось над головой.

– Лир, уйди, а, – жалобно протянула я. – Тебе мало того, что в последний раз устроил?

– Ну не уследил, признаю, – вздохнул блондин.

– Не уследил?! – резко села и зло посмотрела на Хранителя. Захотелось очень многое ему сказать, но все, что приходило на ум, уж точно окончательно испортит наши и без того непростые отношения. Потому я прикусила язычок и подчеркнуто вежливо попросила: – Лирвейн, не могли бы вы покинуть мою спальню?

– Как скажете, ваше высочество, – чуть заметно поклонился мужчина, развернулся и вышел, придержав дверь.

Мне кажется или мы опять на «вы»?

О-о-о! Ну вот за что мне это?!

После тренировки, которая прошла на все той же подчеркнуто официальной волне, блондин перенес меня в резиденцию, где перепоручил Асгарду. Оружейник мучил меня еще несколько часов геометрией силовых потоков планеты, потом отправил выковыривать Маришку из цепких лап нашего штатного химика и переодеваться. Пора было возвращаться в Золотой дворец.

Когда я осторожно открыла дверь лаборатории, поняла, что в этот раз подругу спасать не обязательно. Они с Лисом склонились над какими-то расчетами и ожесточенно спорили, поочередно тыкая то в одну, то в другую схему.

– Я тебе говорю, что ошибка, потому что мы тут подставили значение «а», а нужно было перемножить «а» и «с»!

– Ты вообще где исходные смотрела?! – рыкнул Аэрлис. – На формулу глянь! Все в этом месте правильно. Это на финише сглупили, просто неправильный знак поставили, вот и получилось невесть что…

– Все тут со знаками верно! – воскликнула Мариоль и отпихнула Тьму плечом, чтобы встать поближе к столу.

– Ребята… – нерешительно позвала я.

– А? – вскинулись химики-биологи.

– Мари, нам пора.

– Идем. – Подруга с сожалением покосилась на порядком потрепанные листочки и стянула с себя на удивление чистый халат. Повесила на вешалку и направилась ко мне.

– Подожди, – окликнул ее Тьма, положил их расчеты на чистый лист и провел сверху рукой. Копию вместе с каким-то учебником передал Маришке.

– Издеваешься? – спросила подруженька с тоской в голосе.

– Пока и не думал, – улыбнулся зеленоглазый. – Но ошибку обнаружить надо, а мне некогда этим заниматься, так что поручаю тебе. В книжке найдешь все необходимое. Если не справишься – зови.

– Как скажешь, – вздохнула девушка.

Мы вышли из лаборатории, и я с тревогой посмотрела на Мариоль, улыбавшуюся чему-то.

– Не надо, – ответила на невысказанный вопрос темноглазая.

– Я все равно волнуюсь.

– И я за тебя переживаю. – Она поймала мою ладонь и крепко сжала. – Я постоянно за тебя боюсь, Аля. А сейчас так вообще… Впереди твое испытание.

– Все будет замечательно, – сказала с уверенностью, которой не ощущала, чтобы хоть как-то успокоить подругу.

– Хорошо, – тихо произнесла Маришка.

– А теперь пошли. – Шутливо дернула ее за косу. – Совсем скоро мои торжественные поминки, на которых я должна присутствовать. А к ним еще и готовиться надо…

– Безобразие! – поддакнула девушка. – Может, еще катафалк заранее заказать?

– Это преждевременно, – хихикнула я. – Но вот то, что к моим торжественным проводам я же и готовиться должна, – ни в какие рамки!

– Ну тут, допустим, тебе просто поручили потренироваться на первом же крупном торжественном мероприятии.

– Но ситуация все равно весьма забавная. – Я покачала головой. – Особенно если учесть, что это совпадает с праздником Цветов.

– Ну так повелось «провожать» наследников за две недели до самого испытания, – пожала плечами Маришка.

– Эх, красота! – блаженно прищурилась я. – Вот представь! Я вся в цветах, в светлом платье! Хоть прямо так в гробик клади! Смотреться буду шикарно!

– Принцессы могут надеть любую цветовую гамму, – улыбнулась подруга. – Это гости должны фоном для великолепия цветов служить. Ну и императорской семьи.

– А я вот буду следовать традициям! – вздернула подбородок. Но тут в голову пришла идея, и я резко передумала. – А хотя нет!

– Александра, ты меня пугаешь. – Моя первая дама театрально схватилась за сердце.

– Спокойно, – ласково улыбнулась в ответ. – Просто насколько помню, оттенки платья свидетельствуют о том, к какому Клану принадлежит избранник дамы… Бу-у-удет им избранник! – Я в предвкушении потерла руки. – И скандал им будет!

– Так, – подружка ухватила рванувшую вперед меня за рукав, – а ну-ка рассказывай!

– Я покажу-у-у! – Отцепила пальчики брюнетки и с хохотом понеслась дальше по коридору. Перед поворотом остановилась и весомо добавила: – Потом!

За спиной услышала ругань Маришки в адрес магии, которая так отвратно влияет на ее здравомыслящую подругу.

Правда, убежала я недалеко. Почти сразу в кого-то врезалась и не полетела на пол только потому, что «преграда» успела меня подхватить и прижать к себе.

Подняла глаза, увидела удивленного Лира, хихикнула, подпрыгнула, поцеловала волшебника в щеку, чем вызвала выражение еще большего изумления на смуглой физиономии.

– Спасибо! – оглянулась, посмотрела на показавшуюся из-за поворота Мари, рывком высвободилась из крепких рук блондина и уже на бегу крикнула: – Задержи ее!

– А ну пусти! – взвыла где-то позади Маришка.

Я даже обернулась от удивления! Разумеется, Лир и не думал ее ловить, это тут каким-то образом оказался Аэрлис. Вернее, Хранитель вышел из портала, и в него врезалась его ученица.

– Что это за театр абсурда? – ошарашенно поинтересовался Водник.

– Без понятия, – пожал плечами Тьма, пытаясь удержать Мари.

– Ты за что меня ухватил, кошак блудливый! – возмущалась подруга.

– Что под руку попалось, – ехидно отвечал Лис. – Специально не искал, вот честно!

– Да если бы оно тебе в первый раз попалось! – рассвирепела моя первая дама. – Руки убери, гад!

– Та-а-ак! – Быстро вернулась и встала в классическую позу «скоро будет скандал». В простонародье – «руки в боки». Есть еще восточная интерпретация – «а мне плевать, где у тебя тюбетейка!». – Что значит не в первый раз?!

– Аля! – Подруга наконец выбралась из объятий странно довольного Аэрлиса, одернула платье, пригладила волосы и спрятала за спину туфли, которые скинула, когда гналась за мной.

– А вот действительно… – подал голос Лирвейн, разглядывая стоявшего напротив коллегу.

– Вы бы вообще молчали! – взвилась Маришка. – Мне тоже есть что вам напомнить!

– В смысле? – заинтересовался оборотень и посмотрел на Лира, который отвел взгляд и смущенно почесал кончик носа.

Я при виде этой картины снова захихикала.

– Пошли, магичка в неадеквате! – недовольно фыркнула брюнетка, схватила меня за руку и потянула за собой.

– Идем, – послушно кивнула, подобрала подол и, пританцовывая, двинулась за ней следом.

– О-о-о! – протянул в спину Тьма. – Проследи, чтобы она настойку листивиока выпила.

– Хорошо, – не оборачиваясь, бросила Мариоль.

– А с тобой, Лир, мы сейчас поговорим, – зловеще донеслось вслед.

– Может, не надо? – спросил Хранитель Воды. – А то, как выясняется, и мне есть о чем с тобой поговорить…

– Ой, как интересно, – затормозила, как только мы завернули за угол.

Подруга сначала хотела потащить меня дальше, но потом остановилась.

– И правда, занятно…

– А ну кыш отсюда! – раздался дружный мужской рык.

– Не больно-то и хотелось, – разочарованно скривившись, удалились переодеваться. На сей раз по-настоящему.

Через полчаса мы спустились в холл, и Оружейник перенес нас в Золотой. Там, как говорится, с рук на руки сдал эскорту и оставил на растерзание нашим болонкам.

– Ваше высочество, вас так долго не было, а до праздника Цветов осталось всего ничего! – щебетала леди Вирит, немилосердно творя на голове что-то полагающееся мне по статусу.

– Аккуратнее, – недовольно посмотрела на фрейлину, когда она в очередной раз слишком сильно дернула волосы.

– Простите, – опустила глаза блондинка.

– Ничего, – махнула рукой. – Не так уж и долго я отсутствовала. В свете того что предстоит, еще и мало.

– Вы боитесь? – с любопытством пискнула какая-то из новеньких девушек, что ко мне приставили. Как я заметила, они в последнее время вообще размножаются в геометрической прогрессии…

– Нет, – улыбнулась я и спросила, ощущая себя последней старой кошелкой: – Кстати, деточка, а вы кто?

«Деточку» выпихнули вперед «добрые» подруженьки, и она застыла, панически глядя на меня. Я покровительственно взглянула на девушку и поманила ее пальчиком, под перепуганным взглядом представляясь себе как минимум аллигатором.

– Леона Милите из Белого Клана, – прочирикал цыпленок, обмирая от страха.

Нет, ну я что, такая ужасная?

– Понятно. Леди Вирит.

– Да, ваше высочество. – Самая умная шпионка в моем окружении присела в реверансе. Хотя… Я же ее к таковым отнесла, а значит, уже не самая.

– А что тут делает этот цыплячий выводок? – поочередно ткнула пальцем в еще несколько таких же трепетных, мигом побледневших ланей.

– Ваше высочество, – осуждающе прокатилось по будуару.

А вот и не замолчу! Я здесь, можно сказать, последние две недели доживаю! Имею право!

– Девушки, на момент моего появления в Золотом вас было четверо. И это вместе с моей первой дамой. – Поднялась с пуфика и медленно прошлась по комнате, поочередно глядя на каждую и четко проговаривая слова. – А сейчас десяток, и половина – это вышеупомянутые жабонятки, а другая… – Я встала напротив яркой представительницы с наглейшим взором и повела рукой, пытаясь подобрать точное слово, ее характеризующее. Приличного найти не смогла, но все равно выкрутилась: – А другая – полная им противоположность!

«Цыплята-жабонята» стояли бледные и перепуганные. Девушки, вроде той первой, что пытались мне навязать, как только я приехала, держались уверенно. Значит, по протекции…

Ну хватит! Я долго молчала, но десяток фрейлин на меня одну многовато!

– Принцесса, согласно дворцовому уставу, у вас в свите должно быть по одной представительнице от каждого Клана.

Я удержалась от того, чтобы не скорчить недовольную гримасу, и продолжила игру:

– Вас тут десять. Кланов восемь. У кого из нас плохо с арифметикой?

– У лорда Мерцающего, – выдал кто-то особенно наглый.

Я обернулась и поняла: тот самый первый куренок. Хотя, скорее, все же жабочка.

– Да, да, да, – согласился остальной курятник.

И Коршуна не боятся! Как интересно! Или это и правда Кейран?

– Так, – села на тахту, – в рядочек и перекличка.

– Что? – ошеломленно чирикнул кто-то.

– Я знаю только трех особ, – пояснила. – Так что представляемся, дамы, и говорим, какому Клану я должна выразить благодарность за ваше присутствие.

Спустя пять минут поняла, что очень хочу отвернуть Мерцающему его хитрую башку. Так как три дамы из десяти были Белыми. Еще две из Алого Клана, на остальных оставалось всего ничего. Девушек из некоторых Кланов не было вовсе.

– Значит, так! – зло прищурилась и ткнула пальцем в трех, что были тут изначально, и наугад указала еще на трех, поумнее на вид: – Вы пока остаетесь. Потом конфиденциальная беседа с каждой и вынесу окончательное решение. Остальные свободны.

Тявкать болонки не посмели и покорно вышли. Только тогда я заметила замершую в дверях Мари, которая задумчиво глядела на меня.

– Леди Мариоль, вы закончите мою прическу? – Жестом подозвала ее. – Барышни, вас попрошу выйти.

Изрядно поредевшая стайка девиц вымелась из комнаты, оставив нас вдвоем.

– Ну ты и анаконда у меня! – Первая дама пару раз хлопнула в ладоши, едва за девушками закрылась дверь.

– Что? – непонимающе посмотрела на Мари.

– То, что тебе этих «цыплят-жабонят» еще припомнят. – Подруга хихикнула и взялась за расческу.

– Сами виноваты, – пожала плечами я. – Кстати, что у нас там по плану.

– Через час примерка бального платья, а потом занятия.

– Отлично, – довольно мурлыкнула я.

– Отлично?

– Есть время нанести визит изворотливому советнику!

– Оно тебе надо? – устало спросила Мари.

– Надо, – решительно кивнула я. – Мерцающий совсем меры не знает. Так что… будем договариваться!

– Ты о чем? – нахмурилась Маришка.

– Ну не думаешь же, что Кейран их по доброте душевной сюда пихнул? Во-о-от! – Наставительно подняла палец. – Что-то он за это получил. Так вот… делиться надо!

– Аля, а не рановато ли тебе с ним играть?

– Ну знаешь… – грустно рассмеялась. – При худшем раскладе мне жить осталось полмесяца.

– Так! – Мари оставила мои многострадальные волосы и села напротив. – Фаталистка моя! Чтобы я от тебя такого больше не слышала, все понятно?! А то… О! Мы тут с Лисом работаем над формулой, которая способна на краткое время оживлять мертвых. Вернее, не оживлять, а возвращать на какое-то время дух. Если помрешь, я тебя верну и буду выносить тебе мозг все двое суток, в течение которых действует зелье! – На этом месте подруга нехорошо улыбнулась, после чего зловеще закончила: – И не только в переносном смысле.

– Ты меня пугаешь, – призналась, на всякий случай отодвигаясь от нее.

– Я шучу! – расхохоталась девушка, потом подалась вперед и порывисто меня обняла. – Зато ты немного повеселела. И вообще! Настроение у тебя для задуманного должно быть бодро-наглое!

– Ага, – улыбнулась я и беспечно тряхнула задорными кудряшками, что мне накрутили.

Вот с таким настроем мы вышли из моих апартаментов и резвенько направились в главное крыло дворца искать кабинет советника Императора.

Кабинет нашли быстро. Слуги, правда, смотрели на нас крайне удивленно.

– Я одна, – уверенно потянулась к округлой ручке.

– Как это? – перехватила мою руку Мари. – Неприлично.

– Что? – переспросила я.

– Он мужчина, тебе нельзя с ним наедине быть.

– Знаешь… Возможно, ты права и я правда стала фаталисткой. Но вот честно, мне сейчас все равно.

– Как хочешь, твое высочество. – Подруга со вздохом отошла. – Но смотри мне!

– Не волнуйся, – улыбнулась в ответ. – Все будет хорошо. Не съест же он меня!

– Ага, разве что поклюет.

– Не будь пессимисткой, – подмигнула упавшей духом Мариоль и решительно вошла в приемную.

Вопреки ожиданиям секретаря на месте не оказалось. Закралась противная мысль, что Коршуна тут вообще нет и я зря собирала в себе решимость и мужество. Но тут, словно в ответ на мои мысли, распахнулась противоположная дверь – и в проеме показался нагруженный какими-то бумагами Белый лорд.

– Здра-а-авствуйте, господин советник, – обрадовалась я его явлению.

Кейран моей радости не оценил и от неожиданности выпустил из рук одну из папок. Та со стуком упала на пол, и ее содержимое разлетелось по комнате. Как воспитанная девушка, я бросилась собирать.

– Леди Александра! – Кейран поправил очки, оглядел меня и спросил: – Что вы тут делаете?

– Я поговорить с вами хотела, – доброжелательно улыбнулась.

– Правда? – настороженно осведомился пронырливый советник.

– Конечно.

Мы наконец собрали все бумаги, я отдала Мерцающему свою стопку, он положил ее в папку, еще раз вернул сползшие очки обратно на переносицу и жестом предложил мне пройти в кабинет.

Я зашла и с любопытством оглядела просторную комнату в пастельных тонах. Особенное восхищение вызвали огромные окна: они занимали всю восточную стену и не были декорированы шторами, но это не создавало ощущение дискомфорта. Все было… стильно. Лаконично, приятно глазу. Опустилась в кресло, поймала внимательный взгляд севшего напротив Кейрана и подавила желание поежиться. Я сюда пришла с конкретной целью, потому надо наконец приступать к разговору. А там уже посмотрим, чего можно добиться от Коршуна, учитывая его промахи. И пусть я пока бесправная принцесса-бастард, а он почти всесильный советник и серый кардинал столицы. Я хоть и молода, но новичкам часто везет. Как, впрочем, и дурочкам. И вот мне совсем не важно, благодаря какой из этих двух закономерностей фортуна повернется ко мне лицом.

– Хотела спросить, с кем согласовывается штат моих придворных дам? – мило улыбнулась я.

– Высшая инстанция – это я, но, как правило, всего-навсего подписываю документы о назначении, ну и изредка сам ставлю людей.

– И что, вы совсем не смотрите, что подписываете? – еще более ласково спросила я. – Лорд Мерцающий, – тут пожалела, что, в отличие от советника, не ношу очков и, стало быть, мне нечего величественно поправить. Жаль! Но вернемся к нашей игре. – Не далее чем час назад я решила пересчитать своих дам, которых каким-то непостижимым образом с каждой неделей становится все больше…

– И что? – благожелательно осведомился Коршун, который, разумеется, и не думал терять присутствие духа.

– Девушек десять, – ответила в том же тоне, что и собеседник. – Это уже выходит за пределы кодекса. И среди них почему-то три Белых и две Алых. Нет представительниц трех Кланов.

– Как странно, – задумчиво произнес Коршун.

– Очень, – согласилась я.

– Хорошо, лишних уберу. – Кейран снял очки, вытащил из нагрудного кармашка платок и начал медленно протирать стекла, все так же пристально глядя на меня глазами цвета бренди. Я в очередной раз поежилась. Начинаю понимать, почему Ровена от него бегает…

Вернемся к теме.

– Можете не утруждаться. В данный момент у меня осталось шесть фрейлин и плюс первая дама.

– Очень интересно. – Советник с любопытством посмотрел на меня и вернул очки на острый нос. – Разогнали?

– Именно, – лукаво взмахнула ресницами я.

Кейран отвел взгляд и попытался сдержать улыбку. Похоже, наш «содержательный» диалог забавляет не только меня.

– И что вы в таком случае хотите от меня? – Советник все же вывел разговор на деловую прямую.

– Что вы знаете о товарно-денежных отношениях? – Я с ходу поставила мужика в тупик.

– Эм? – Это все, на что хватило Мерцающего, но спустя миг он реабилитировался: – Вообще-то я экономист.

– Замечательно. – Потерла лапки и хищно уставилась на Белого. – Значит, мы с вами поймем друг друга.

– Излагайте, – откинулся на спинку кресла Коршун.

– Давайте обозначим ситуацию. – Потянулась к столу, стащила с него лист, убедилась, что он чистый, и поинтересовалась у оппонента: – Карандашики есть?

– Цветные? – ошарашенно спросил Кейран.

– Желательно, – радостно кивнула я.

– Сейчас. – Он обошел стол, порылся в ящиках и вытащил упаковку карандашей. Я мимолетом удивилась, но тотчас переключилась на дело. Сначала взяла карандаш с простым грифелем и разделила лист на две половины. – Итак, – посмотрела на советника, – предположим, что вы компания «Кейран и Ко».

– Что? – непонимающе переспросил Мерцающий.

– «Ко», – недовольно повторила я. Тут раздался смешок, но, когда я подняла взгляд, лицо Белого было невозмутимым. – Продолжим. Допустим, вашей компании частное лицо заказало восемь… – Тут я задумалась. – Вот! Яиц! Разных цветов.

– Заказ мое «Ко», как я понимаю, приняло? – Кейран даже не пытался скрыть широкую улыбку.

– Верно. Итак, ждем мы свои восемь яичек строго определенного колера. – Нарисовала на одной половине листочка аккуратные овальчики и заштриховала их соответствующим цветом. Полюбовалась на результат и продолжила: – Поставщик предложил доставлять товар постепенно, и заказчик согласился. – Посмотрела на придворного, пытаясь понять, осознает ли он подтекст нашей шуточной беседы. – Но спустя некоторое время обнаружилось, что имеющийся товар не соответствует заказанному. Что в таком случае бывает с недобросовестным снабженцем?

– Тут есть варианты. – Мерцающий с интересом взглянул на меня. – Как правило, стороны все же ищут компромисс.

– Я рада, что мы с вами мыслим в одном направлении!

– И что же провинившийся может предложить в качестве извинения?

– Ну это, как правило, предлагает сторона «Ко», – мило улыбнулась и выжидательно уставилась на Коршуна.

– Ну, во-первых, – советник последовал моему примеру и тоже сел, – мы предоставим потребителю требуемые восемь… яиц нужной расцветки.

– А моральная компенсация? Ведь те, кто устроил судьбу яичек, наверняка были вам… благодарны.

– Не всякая благодарность измеряется в звонкой валюте, – усмехнулся Кейран.

– Тогда, может, мы оставим услугу? Ведь хорошая репутация так много значит…

– Как хорошо, что мы с вами друг друга поняли, – открыто улыбнулся Белый.

– Тогда позвольте удалиться.

Встала и уже открыла двери, как меня окликнули:

– Леди Александра, – обернулась и наткнулась на внимательный взгляд желто-карих глаз, – я в восхищении.

– Благодарю за комплимент, лорд Мерцающий, – присела в реверансе, поднялась и решительно вышла из кабинета.

Глава 9

О превратностях любви

– Ну как все прошло? – сразу кинулась ко мне Мари.

Я задумалась, неопределенно взмахнула рукой и максимально честно ответила:

– Странно, но забавно.

– Это как? – озадачилась фрейлина. – Пойдем, кстати, нам на примерку надо, по дороге расскажешь.

Я послушно пошла следом за Мариоль, рассказывая все, что произошло в кабинете.

– Ну ты даешь! – рассмеялась подруга, критически меня осмотрела, поправила прическу и потянула дальше. – Это надо же! Объяснять все на таких примерах едва ли не главному финансисту двора.

– А что я могла ему предъявить? – пожала плечами. – Максимум высказать претензии. И то это было бы пустым звуком.

– Но он согласился на услугу.

– По одной простой причине. Я была занимательна. Ему стало интересно. Так что все это полностью инициатива Мерцающего. Но своей цели я добилась. Теперь он ко мне расположен.

– А если бы не смогла?

– Я рассчитала, – хитро покосилась на подругу. – За Кейраном наблюдаю уже два месяца, потрясла Хранителей на информацию и составила определенное мнение насчет советника. И, как видишь, не ошиблась. И… знаешь, я сейчас делаю очень много глупостей… – задумчиво протянула. – И пусть нельзя себя настраивать на неудачу, но… Ведь шансы у меня пятьдесят на пятьдесят. Так что не хватало еще, чтобы я последние две недели своей жизни прогибалась под мнение двора! Если уцелею, то разговоры будут совсем иными. Я стану полноценным Проводником, по силе равным Хранителям. И назначат дату коронации… То есть все мои чудачества отойдут на второй план. Если же что-то пойдет не так, мне будет все равно, что именно скажут на похоронах.

– Аля, хватит ныть, – неожиданно жестко осадила меня Маришка. – Я тоже прекрасно все это осознаю и в общем одобряю твою тактику, но вот то, что ты так решительно настроилась на гибель, мне не нравится. И хочу напомнить, что если моя госпожа не вернется с испытания, то ее первую даму в лучшем случае отправят обратно. В худшем… есть варианты. Так что очень тебя прошу, не падай духом. Терпеть не могу панику без причины.

Я несколько минут молчала, пребывая в шоке от такой отповеди. Потом сказала:

– Прости… Я поняла.

– Вот и отлично, – улыбнулась Мариоль. – Мы пришли. Сейчас примерка…

– А потом надо найти Ровену, – решительно кивнула я.

– Зачем? – удивилась подруга.

– Потом. – Я уже открывала двери.

А Садовница… Для моей задумки придворная портниха не подходит.

Следующий час меня вертели как куклу, подгоняя по фигуре красивое платье цвета слоновой кости. Я покосилась на золотую ленту, что висела на спинке кресла и на балу должна была быть вплетена в традиционную косу. По платью и ленточке можно было понять, что сердце ее высочества свободно и она принадлежит только золотому цвету императоров.

Этот бал будет интересным! И не только из-за его особенностей.

Все они у меня попляшут! И Рыжий, и Лир-Хор, которым я тоже сделаю пакость.

Хотя дела никто не отменял. А потому воспользуемся тем, что на этом празднике именно дамы приглашают кавалеров, и вытащим на танцы Мерцающего, Люциана Туманного и посла-дроу. Надо пообщаться с этими примечательными джентльменами. Особенно с остроухим интриганом, который время в Изначальной, судя по ругани «дяди», проводит чрезвычайно плодотворно. Для Подгорного королевства, разумеется.

Наконец нас отпустили, и я увлекла Мариоль в сад. Покрутилась, ориентируясь, и решительно направилась в сторону оранжерей Садовницы.

– А ты уверена, что нам стоит с ней общаться в этих ролях? – осторожно спросила Мари. – Все же ты принцесса, а Ро у нас легкомысленная фейри, которая хоть и в почете, но особа весьма скандальная.

– Скандальная? – с любопытством посмотрела на подругу.

– Да, – хихикнула та. – Теперь уже это все дела минувших дней, но пять лет назад, когда босоногая нимфа появилась тут в качестве Садовницы, было крайне весело. Она ведь одевается соответственно только на большие приемы. А вот работает или в ромийских платьях, или в крайне непритязательных нарядах.

– И что? – недоуменно спросила я. – Она фейри, ей положено чудить, да и к экзальтированности дивных всегда относились снисходительно.

– Это да, – согласилась фрейлина. – Потому ропот утих достаточно быстро. Но потом появились новые причины. Фейри красивая, необычная и притягательная. Естественно, она привлекала внимание мужчин разного рода. Не знаю, какое их количество поняли слово «нет» и отстали, но одно время многие господа ходили поцарапанные и из сада возвращались ободранные. По их словам, случайно попадали в заросли роз, шиповника или чего-то не менее колючего.

– Ясно, – рассмеялась я. – Правильно! Так их!

– Но вокруг не дураки, и все прекрасно понимали, что это дело рук маленькой фейри.

– Кстати, я видела их с Кейраном. Он ее на свидание приглашал.

– Да ты что? – удивилась Маришка. – Коршун и фейри Ро…

– Она не согласилась.

– Они такие разные, – вздохнула Мариоль. – Но возможно, так и должно быть?

– Не знаю, – развела руками. – Но вот советника и Садовницу я себе как-то слабо вместе представляю. Настолько полярные… Еще и боязнь мужчин у Ровены… если уж Хранители ничего не смогли сделать.

– С чем не справляется магия, с тем совладает любовь.

– Смелое заявление, – раздался звонкий голос Ровены. – И вообще, у вас такие интересные разговоры, девушки!

– Здравствуй, – приветственно кивнула фейри, стоявшей в одном из боковых проходов живой изгороди.

Конечно, неудобно, что она слышала, как мы ее обсуждаем. В такой ситуации есть несколько вариантов. Смутиться и сбивчиво извиниться. Спокойно поздороваться, обсудить дело и уж потом повиниться. Ведь я и правда поступила некрасиво.

Прямо посмотрела в темные глаза нимфы, и та еле заметно взмахнула ресницами, показывая, что согласна перенести обсуждение этого инцидента на более поздний срок. Вот и замечательно.

Светоч щелкнула пальцами, и воздух вокруг дрогнул.

– Леди, такие разговоры не стоит вести в подобных местах, не подумав о том, что вас могут услышать посторонние.

– Ты права, – поморщилась от собственной глупости. Вообще что-то в последнее время делаю много того, за что потом краснею. Безалаберная стала до безобразия.

– Как понимаю, вы меня искали, – улыбнулась Ровена.

– Верно, – кивнула. – Ро, мне нужна портниха, талантливая, но, желательно, неизвестная широкому кругу и, естественно, неболтливая.

– Вот как. – Фейри задумчиво провела ладонью по яркой ткани своей лоскутной юбки. – Есть такая.

– Отведешь?

– Это тоже фейри, – кинула на меня острый взгляд Хранительница. – Как правило, шьет только для нас или тех, кого мы порекомендуем. Как понимаю, тебе нужно что-то очень необычное?

– Да. К балу.

– Мало времени осталось, – неодобрительно покачала головой Ровена. – Не успеет, наверное… Хотя спросим. Послезавтра вечером я за тобой зайду, Аля.

– Хорошо.

Мы разошлись, я хлопнула в ладоши, распыляя заклинание Ро.

– Не буду ни о чем спрашивать, – проницательно посмотрела на меня Мари. – Тут ты права, лучше взглянуть. И мешать развлекаться тоже не буду.

– Я в тебе не сомневалась!

На этом мы разошлись, довольные друг другом.

Я неохотно шла на встречу с Адисом Верменом. Неприятия этому добавляло и то, что сегодня мы будем гулять без моего неизменного конвоя из фрейлин. Синий пригласил мое высочество на выставку скульптур в Фиолетовом павильоне дворца.

Произошло это на очередном «семейном» ужине. Император так требовательно на меня смотрел, что я не посмела отказаться. Все же умный этот лорд! Как бы я к нему ни относилась, данного факта это не отменяет. Даже то, что он не замечен ни в чем особо предосудительном, уже о многом говорит. Коршуном не замечен!

Пока я размышляла об этой со всех сторон примечательной личности, подошла к воротам Фиолетового павильона. Возле створок стоял лорд Вермен, встречая меня обаятельной улыбкой и изящным поклоном. Я присела в положенном реверансе и подала руку для поцелуя, мимолетно поблагодарив моду за правило, что на леди должны быть перчатки.

Вот что забавно, так это что против прикосновений Лира или Рыжа к обнаженной коже я не возражаю. Ярр тоже отвращения не вызывает. А этот… как представлю, что прикоснется, хочется брезгливо скривиться. До сих пор не понимаю, почему так реагирую на этого красивого и галантного мужчину.

– Леди, вы прелестны, как и всегда. – Синий предложил мне руку, и я с улыбкой ее приняла. – Сегодня чудесная выставка работ мастера Тинай Миража.

– Кого? – ошеломленно хлопнула глазами я.

– О да, именно фейри, – с готовностью кивнул Адис. – Они птицы редкие, а тех, кто делится своими творениями, вообще единицы. Этот князь один из немногих.

Надо же! Работы фейри!

– Очень интересно, – совершенно искренне заметила и как бы между делом спросила: – А увидим ли мы самого маэстро?

– Если на то будет желание скульптора, – пожал плечами Синий. – И, конечно, если он здесь.

Ага…

В последующие полчаса выяснилось, что скульптор фейри отличный. Впечатление от творений Миража не испортило даже присутствие Адиса Вермена! Впрочем, сегодня мне в обществе этого лорда было на удивление комфортно. Странно… Или это потому, что он разбирался в этом направлении искусства и мне было интересно с ним говорить? Да и Синий не пытался очаровать меня, а просто общался.

Несколько часов пролетели довольно быстро и увлекательно. Я осталась довольна.

После прогулки состоялся торжественный ужин, который несколько затянулся. Так что теперь я медленно шагала по Северного крылу к своей комнате.

Темнело быстро, но в этой части Золотого дворца, в отличие от остальных, освещение всегда оставляло желать лучшего. В некоторых кулуарах оно вовсе отсутствовало. И не из-за халатности слуг, как я подозреваю. Леди Надин не тот человек, потребности которого можно игнорировать. Так что полагаю, ей просто так нравится. И понимаю ее…

Пустынные длинные переходы, тишина, и даже звук моих шагов глушит толстая ковровая дорожка. Разум очищается, на душу снисходит спокойствие. Не знаю, какими чарами оплетали северное первые императоры, но до такого мастерства мне далеко. Сейчас я могу только разглядеть ажурное, почти эфемерное плетение, что покрывает стены.

Лунный луч вдруг выхватил из тьмы холодный серебряный блеск, полускрытый занавесью. Я остановилась, подошла к окну, решительно отдернула плотную гардину и увидела лежащие на подоконнике мужские карманные часы. Они заманчиво поблескивали в молочном свете ночного светила, и я машинально потянулась к притягательной вещице. Но рука в нерешительности замерла в нескольких сантиметрах от предмета. Отвела руку, быстро сплела сканирующую связку и окутала ею механизм. Спустя миг заклинание вернулось обратно, и я недоуменно пожала плечами. Часы как часы… Уже не колеблясь, взяла их, щелчком пальцев зажгла светлячок и начала рассматривать. Старинные, с интересным асимметричным рисунком на крышке, без каких-либо камней. Только насечка… Осторожно провела пальцем по гладкому металлу. Хронометр коротко что-то мурлыкнул, я вздрогнула и выронила его. Часы без стука упали на ковровую дорожку, продолжая завлекательно поблескивать серебристым бочком. Наклонилась, подумала, но все же подняла. Открыла и посмотрела на циферблат. Десять вечера. Потому и урчали, наверное… Звук приятный. И сама штучка очень интересная. Оставить, что ли? Просто поношу при себе несколько дней, если хозяин найдется – отдам. Сжала в ладони, минуту помедлила и убрала в карман.

Когда пришла в свои комнаты, разделась, вытащила находку и положила на прикроватную тумбочку. Сама отправилась в ванную.

Все же в жизни без прислуги есть свои прелести. Лично мне после трудного дня никого не хотелось видеть. Конечно, некоторые наряды невозможно снять самостоятельно, но сейчас я не в таком.

После того как отмокла в воде, закуталась в мягкий халат и забралась в постель. Часики еще раз мурлыкнули, я сонно улыбнулась и закрыла глаза. Какой все же приятный звук.

Утром проснулась сама, хоть Лирвейн сегодня и не приходил. Видимо, практика ранних подъемов начала давать свои плоды. Да и легла вчера в виде исключения еще до полуночи.

Неторопливо встала, умылась, приказала принести завтрак в свою гостиную. Сгребла с тумбочки часы и положила их в карман. Мысль о том, что хотела бы носить их на виду, благополучно отодвинула на второй план. Они вновь заурчали, и на моих губах появилась довольная улыбка. Все же и правда звук очень приятный и ненавязчивый!

За завтраком просматривала расписание на день. М-да… неоптимистично! Но делать нечего! Решительно допила кофе и вышла из апартаментов.

Первые полдня прошли напряженно, потому что сегодня Сталь впервые воспользовался тем, что на аудиториях стояли сферы отражения, и не стеснялся в комментариях.

Асгард был непривычно злобным, что явилось для меня большой неожиданностью, так как на занятиях Оружейника я отдыхала морально. Легче там не было, но он всегда был безупречно корректен. В отличие от неизменно весело-язвительного Ярра, ироничного до издевательства Аэрлиса и Ровены, которая объясняла материал так запутанно, что мозг в макраме заплетался.

В конце Ас, конечно, извинился за резкость, но впечатления это не сгладило. Оказывается, «честь и совесть» компании Хранителей тоже далеко не непогрешим.

После занятия бесцельно бродила по западной анфиладе, которая в этот час была пустынна. Часики ласково мурлыкнули, и я невольно улыбнулась. Как мне нравится этот звук… И касаться их нравится. Гладить пальцами прохладный металл, чувствовать подушечками неровность насечки… Так не хочется возвращать владельцу. Потому и ношу в кармане. Чтобы не видели.

Тут на другом конце коридора появилась высокая фигура, облаченная в синий костюм. Мое сердце непонятно отчего забилось быстрее. Когда же мужчина подошел ближе, то я подивилась такой своей реакции – Адис Вермен.

– Леди, рад вас приветствовать. – Он поклонился и поцеловал мою руку. И на сей раз у меня не было даже тени досады, что его губы коснулись обнаженной, не защищенной шелком перчатки кожи. Наоборот, мне было… приятно.

– Здравствуйте.

А теперь вопрос. Почему я покраснела?

– Принцесса, вы сегодня прелестны, – обласкал меня лазурным взглядом златовласый красавец.

Я потупилась и рассеянно накрутила на палец завитую прядку волос. Краем сознания я поражалась тому, что делаю, и тем чувствам, что вспыхнули во мне при виде Синего.

– Э-э-э, – по-дурацки протянула я. – А который час?

Адис вскинул светлую бровь, но полез в нагрудный карман, вытащил оттуда странно-знакомый предмет. Открыл крышку мурлыкнувшего приборчика и сказал:

– Сейчас начало шестого. – Он убрал часы обратно и вопросительно взглянул на меня: – Что-то не так?

– Нет, – покачала головой и наконец оставила локон в покое. – Просто ваши часы…

– Что? – обаятельно улыбнулся молодой мужчина, и мое сердечко опять заколотилось быстро-быстро. Да что же это такое?! Не говоря ни слова, я вытащила из кармана свою вчерашнюю находку и нехотя протянула ее Синему.

– Наверное, это ваше? – Расставаться с вещицей мучительно не хотелось, но я же обещала, что если найду владельца, то отдам.

– Не совсем, – лукаво улыбнулся лорд Вермен. – Я действительно их потерял, но если учесть, что они все равно попали к той, для кого предназначались…

– Это мне?! – Обрадованная, что часы не придется возвращать, я прижала их к груди, а потом быстро, чтобы Синий не передумал, убрала их в карман.

– Вы такая… – задумчиво оглядел меня златовласый.

– Какая? – Смутилась, украдкой рассматривая себя в отражении окна. Вроде все в порядке.

– Чудная, – с каким-то печальным вздохом сказал Вермен. – Я рад, что вам нравится подарок, леди.

– Как-то… нерадостно прозвучало, – прищурилась я. Детали нашего диалога постепенно начали доходить до меня. И они мне очень не нравились.

Но тут Адис улыбнулся, и меня снова как пыльным мешком ударило! Дыхание перехватило, а в глазах чуть ли не звездочки заплясали.

Синий снова достал часики, они, как всегда, приятно пропели, едва он их открыл, и я вдруг заметила, как восхитительно играет заходящее солнце на его волосах!

– Леди Александра, вы собираетесь ужинать с Императором? – поинтересовался лорд, предлагая мне руку.

Я ее приняла, уже в который раз за последние десять минут покраснев. Ответила, что да, поем с отцом. Одновременно осознав, что даже если бы этого не было в планах, все равно пошла бы туда.

– Тогда, возможно, вы согласитесь прогуляться со мной по саду? – галантно предложил Вермен.

– Разумеется!

От него очень приятно пахло. Не приторными одеколонами, которые я улавливала раньше, а какой-то свежестью с примесью хвои. Такой… ассоциативный запах… Я втянула воздух, пытаясь прочувствовать оттенки. Озадаченно нахмурилась. Теперь вокруг царил запах моря, соли и специй. И он тоже мне кого-то напоминал… Что-то с памятью. Не помню.

Мы больше часа гуляли, и с каждым мигом лорд казался мне все ближе, роднее и желаннее. Почему же он раньше вызывал такое отторжение?! Часики еле слышно запели, и я неосознанно прижалась к своему спутнику. Какой высокий! Сильный!

– Моя леди, – раздался неуверенный голос справа от меня.

Я оторвала очарованный взор от лорда и посмотрела на стоявшую в стороне подругу.

– Да, Мариоль.

– Вам надо переодеться к ужину, – с намеком произнесла темноглазая.

– Разве? – рассеянно отозвалась я. – Мой наряд подходит…

– Леди, как всегда, восхитительна, – обласкал меня взглядом Адис.

Расплылась в улыбке, жестом отослала фрейлину, и мы продолжила прогулку.

Мариоль и правда ушла. Вернее, почти убежала куда-то в глубь сада.

А через десять минут появилась в сопровождении Садовницы и Коршуна. Кейран что-то тихо сказал Синему лорду, и тот кинул на меня раздосадованный взгляд. Извинился, и мужчины ушли.

– Так, – зловеще начала фейри, – Алечка, посмотри-ка на меня!

– Да. – Подняла на Хранительницу безмятежный взгляд.

– Странно, – медленно обошла вокруг меня Ровена. – Никаких следов воздействия…

– Но не могла же она сама так его оценить?! – всплеснула руками Маришка.

– Кого? – поинтересовалась я.

– Вермена! – хором выдохнули девушки.

– Сиииний, – блаженно закатила глаза я. – Девочки, у него такие глаза! Как небо летнее! А волосы! Золотые-золотые!

– А ты зато теперь дура дурой, – сделала вполне закономерный вывод Ро. – Мари, ее надо проводить в резиденцию. Тут явно нечисто, но я не могу понять что…

– Как в резиденцию?! – всполошилась я. – Мне туда нельзя!

– Почему это? – прищурилась Свет.

– Потому что через, – открыла часы и ойкнула, – через сорок минут ужин!

– С каких это пор ты воспылала любовью к мероприятиям такого рода? – подозрительно осведомилась Маришка.

– Так там сегодня Адис будет! – возбужденно подпрыгнула я.

– Он там и раньше бывал, но особого воодушевления ты от этого не испытывала, – покачала головой подруга и переглянулась с фейри.

Та еле заметно кивнула и сделала пас, я огляделась в поисках результата воздействия, но тут подруженька меня толкнула, я попятилась и провалилась в белесую дымку. Вышла в общей гостиной и выругалась от злости.

Ярр и Асгард изумленно на меня уставились.

– Постройте портал обратно в Золотой, – приказала я. – Немедленно!

– Леди, что с вами? – Оружейник внимательно оглядел меня.

– Что-то не так. – Искусник сообразил первым.

Тут открылся второй портал – и в комнате появились две предательницы.

– Ты не имела права так поступать! – напустилась я на Ро.

– Что с ней? – спросил у коллеги Мидьяр.

– Непонятно что, – развела руками Хранительница. – Но влюбленность в Адиса Вермена налицо. Притом еще вчера ничем таким и не пахло. А сегодня разглагольствования о прекрасных глазах и льняных локонах.

– У него золотые волосы! – обиделась за прекрасного Синего я.

– О-о-о, – протянул Ярр. – Шикарно! Аля, подойди ко мне.

– Не пойду, – независимо скрестила руки на груди. Но тут пиликнули часики, я их открыла и охнула: – Полчаса! Мне срочно нужно назад!

– Так, – вскочил Асгард. – А ну-ка дайте мне эту штуку!

– Не отдам! – Я отпрыгнула и прижала дорогую сердцу вещичку к себе. – Это подарок!

– Тем интереснее! – прищурился Сталь.

– Аля, отдай, – попросил Ярр.

– Нет, – независимо вздернула подбородок.

Уже спустя полминуты, когда сидела в кресле в силовых путах и могла только ругаться, я поняла, что до уровня Хранителей мне еще очень далеко. Потому приходилось с бессильными слезами наблюдать, как вандал Оружейник разбирает мои замечательные часы!

– Вот это штука! – восхищенно присвистнул Асгард десять минут спустя.

– Что-то интересное? – вскинул медную бровь Ярр.

– Очень! Принцип звуковых волн, Мидьяр.

– Мелодия? – изумился Искусник.

– Если бы! – Судя по восторгу в глазах, Сталь был готов расцеловать неведомого мастера, который это создал. – Даже тиканье! Любой звук, который они издают, воздействует на мозг! Более того, тут на крышке тончайшая вязь, которая анализирует состав пота жертвы и меняет волны на индивидуальные! А мозг переводит все имеющиеся на данный момент симпатии на один объект! Все, понимаешь?! Дружба, влюбленность и просто хорошее отношение – все ориентируется на кого-то одного!

– Тогда понятно, с чего ее так приложило, – присвистнул Хранитель Грез.

– Аля, когда ты нашла эту гадость?

– Отдай! – крикнула, и не думая отвечать на поставленный вопрос.

– Можно ли снять эффект? – тихо спросила Мари.

– Само пройдет, – пожал плечами Асгард. – Отрубайте девочку, и спать.

– Я не хочу! – брыкнулась я.

Но тут из-за спины разделся злобой голос:

– Сейчас захочешь!

– Уберите его от меня! – независимо вздернула подбородок я. – Не желаю видеть этого хама.

– Я тебе сейчас покажу хама, – весело пообещал Лирвейн, встал передо мной и заставил посмотреть ему в глаза.

– Сначала я, – возразила фейри. – Если вы помните, то разум – это моя специализация. Так что сейчас сделаю что смогу, потом ты, Лир. Твоя задача – эмоциональный фон. В завершение Асгард переориентирует эту игрушку, и оставим ее на ночь в Алиной комнате. По идее, к утру она должна прийти в себя.

– Хорошо. – Лирвейн посторонился.

– Алечка, – мягко пропела княгиня, – посмотри на меня, солнышко.

Я заглянула в черные глаза и уже через миг себя не помнила…

Пробуждение было приятным.

Мне было тепло, хорошо, только нос что-то щекотало. Я чихнула, сонно мурлыкнула и теснее прижалась к стенке. Стенка вздохнула и крепче обняла меня в ответ.

Глаза я распахнула моментально!

К сожалению, смуглая мужская грудь перед носом внушать в меня оптимизм не торопилась. Так же как и испаряться в никуда. Я в панике прикусила губу. Ой-ой-ой!!!

– Проснулась, – раздалось над головой.

– Ты кто? – прошептала я, опасаясь поднимать глаза.

– Мм… – растерялся сосед по кровати. – А есть варианты?

– А я ничего не помню, – трусливо призналась я. – Но боюсь.

– Я твоя златокудрая мечта, – издевательски пропел на ухо этот гад. – С глазами синими, как небо летнее, высокий, сильный, желанный! Адис Вермен!

– Что-о-о?! – В панике подскочила и шарахнулась в сторону.

– Аля, ты меня задавишь! – раздался сонный голос с той стороны.

– Что тут происходит?! – жалобно выдохнула я, глядя на растрепанную Ровену, которая пыталась приподняться на кровати. Перевела взгляд на мужчину и взвыла.

– Лечение, – хмуро поведал Лирвейн и быстро встал. Всклокоченные белоснежные волосы рассыпались по обнаженным плечам.

– А почему в постели?!

– Потому, что некоторые ночью рвались к любви всей своей жизни, – объяснила Ро. – Вот нам с Лиром и пришлось тебя контролировать.

– О-о-о, – отвела взгляд я. – Понятно.

– Вот и отлично. – Лирвейн фыркнул, накинул рубашку, но застегивать не стал. Подошел ко мне, схватил за подбородок и заставил посмотреть на него. – Так… Вроде все хорошо.

– Ага, – подтвердила Ро. – Нормально. Даже во дворец можно возвращаться.

– Пусть лучше денек в резиденции проведет, – отрицательно покачал головой Водник. – Побудет на глазах. В Золотой завтра тогда. А сейчас Мариоль замаскируем и отправим туда.

– Тоже выход, – согласилась Свет. – Аля, одевайся, и пошли завтракать.

– Ладно, сейчас спущусь, – покорно согласилась я.

На этом меня оставили.

День прошел в реабилитации, а на следующий и правда меня перенесли в Золотой, и все пошло по-старому.

Вот только Адис Вермен мне на глаза некоторое время не попадался.

А по дворцу распространились слухи о вконец распустившихся грабителях, которые не постеснялись залезть во дворец только для того, чтобы дать сиятельному лорду в морду.

В тот же вечер я заметила у Лира разбитые костяшки пальцев…

Приятно!

Глава 10

Мираж. Иллюзия первая

Очередной день начался вполне неплохо и, вопреки пессимистическим ожиданиям, на той же волне и продолжился. С утра устроила обещанное собеседование своим придворным дамам, после которого штат фрейлин сократился еще на одну.

Я послала записку Мерцающему, в которой известила его о трех свободных вакансиях. Главной по отбору кадров назначила свою первую даму. Мариоль в восторге не осталась, но смирилась.

В обед почтила своим сиятельным присутствием «семейную» трапезу. На ней был Пламенеющий. При виде Евграна, который морщился от резких звуков и время от времени держался за висок, я испытала мстительное удовлетворение. Поганец рыжий!

Вермена не было. И слава богу! Так как при любом упоминании Синего я бесилась неимоверно! Едва тупую влюбленную курицу из меня не сделал! Адису продолжало хронически не везти. Судя по слухам, переданным Ровеной, невинно хлопающей длинными ресницами, лорд сегодня упал в кусты роз. Трижды. Мне очень захотелось уточнить, «кусты» сами за Верменом бегали или неожиданно на тропинку выскакивали.

На самом деле я была очень благодарна Хранителям. Что Лирвейну, который, не разбираясь, разукрасил прекрасный лик Синего, что фейри, которая тоже внесла свой вклад.

Впрочем, как рассказала Мариоль, неприятности фаворита Ингрид Вьюжной такими мелочами не закончились. У него сломались сразу два личных механических экипажа и появился поклонник нетрадиционной ориентации, который надоедал лорду серенадами неприличного содержания. Притом трубадура поймать не могли. Он словно испарялся из сада. Вдобавок кошачьи свадьбы вдруг стали устраиваться осенью и непосредственно под окнами Синего. Исключительно в четыре часа утра.

Если учитывать специфику пакостей… не надо быть семи пядей во лбу, чтобы понять, чьих это рук дело.

Очередной день начался вполне неплохо, правда к вечеру я все равно устала. Но необходимость присутствовать на ужине в «близком кругу» это не отменяло. Несколько облегчало положение то, что Пламенеющего не было.

И еще кое-что: я узнала от Ярра… что именно стараниями Рыжа просидела в имении до двадцати лет и мною не «распорядились в интересах державы». За что ему огромное спасибо, конечно, но я все равно не понимаю, с какой целью это было сделано. Вечно такая ситуация продолжаться не могла, рано или поздно меня бы все равно из захолустья выволокли… Тогда зачем? Или у тебя все же был какой-то план, мой хитрый друг? А ведь был… Алый никогда не стал бы играть вслепую. Значит, у Рыжа были на мое высочество какие-то конкретные виды. И как-то мне это совсем не льстило и меня не обнадеживало…

Из-за переживаний в комнату я вернулась никакая. В случае с фейри вообще и Светоч в частности «вечер» – это понятие сильно растяжимое, так что решила искупаться. Тем более Хранительница не постесняется постучать и сообщить о своем прибытии.

Мои догадки оказались верны, «вечер» у Ро наступил уже в двенадцатом часу. Я к тому времени успела не только принять ванну и нормально поесть, но и позаниматься.

– Здравствуй, – поздоровалась фейри и обессиленно опустилась в ближайшее кресло.

– Откуда ты такая замученная? – поинтересовалась, закрывая книгу.

– Розарий леди Надин вир Толлиман сегодня потоптало несколько любимых лошадей ее венценосного сына, – уныло сообщила девушка. – Конечно, виновные в побеге копытных были наказаны, но мне от этого не легче.

– Пришлось выращивать новые цветы? – догадалась я.

– Верно, – сказала она. – А я все же не Земля, и в таких количествах это для меня сложно. Как итог перетрудилась, так что еще и танцевать сегодня придется…

– Бедная, – искренне посочувствовала, встала, достала из-под кровати припрятанную там бутыль с «Ардагором» и предложила фейри тонизирующий напиток.

Ро обрадовалась бутылке как родной. В единоличное пользование я ее не отдала, и по стакану мы выпили вместе.

– Вот! – Пободревшая и повеселевшая нимфа быстро встала. – Чувствую себя человеком!

Я секунду осознавала смысл сказанного, а потом рассмеялась. Садовница сначала недоуменно хлопала ресницами, но вскоре комизм ситуации дошел и до нее.

– Ну полноценной, полной сил фейри. Вставай, Аля. Я отведу тебя, но предупреждаю сразу – не удивляйся.

– А там что-то настолько неожиданное? – полюбопытствовала я, проходя в молочно-белый туман портала.

– Ну как сказать… – протянула Ро.

– Что-то тут темновато, – озадаченно сказала я секунду спустя.

Раздался негромкий хлопок, и комнату залил мягкий янтарный свет, а после негромкий голос произнес:

– Приветствую вас, Александра.

Я резко повернулась и с трудом удержала челюсть от падения. Во-первых, это была не портниха. Портной. А во-вторых, им оказался тот самый князь фейри, с которым я отплясывала в «Триэле» и который обещал встречу. Помнится, сама Свет и просила меня от таких знакомств воздержаться. Если, конечно, мне срочно не понадобится стать женщиной в полном смысле этого слова.

Кинула на Светоч недоуменный взгляд, та только пожала плечами:

– Позволь представить тебе мастера Тинай.

– Рад нашей новой встрече, леди. – Фейри как-то незаметно оказался возле нас, и мне ничего не оставалось, как протянуть ему руку для поцелуя. Князь лукаво сверкнул темными глазами и коснулся костяшек теплыми губами.

– Боюсь, что не понимаю, о чем вы, – вежливо улыбнулась, аккуратно высвобождая пальцы. – Я ранее не имела чести быть с вами знакома.

Вернее, имела, но в виде Альены. А сейчас я принцесса.

– У леди такая короткая память, – улыбнулся князь.

– Аля, он иллюзионист, – устало вздохнула Ро. – Князь Тинай, по прозвищу Мираж. Твои иллюзии для любимца Грез как легкая дымка.

– Вот как, – с интересом осмотрела фаворита ненормальной стихии.

– Именно, – еще раз поклонился Тинай. – Леди, час поздний. Потому предлагаю перенести светскую беседу на другое время. – Мираж развернулся, подошел к каминной полке, налил в бокал вина, потом уселся в кресло, судя по всему не испытывая ни малейших угрызений совести от того, что дамы стоят. – Излагайте!

Я подумала и, не спрашивая разрешения (приглашения, судя по всему, точно не дождусь), села на диван напротив. Ровена встала за мной и положила руки на спинку диванчика.

– Мне нужно платье на бал Цветов, – решила не утомлять присутствующих долгой предысторией.

– А чем вас не устраивают придворные портные? – Мужчина склонил голову набок, от чего искры камина золотом рассыпались в его черных волосах.

– Многим. Давайте не стану распространяться. Просто… мне нужно что-нибудь интересное. Необычное.

– Любопытно. – Князь покачал бокал с багровым напитком и поднес его к губам. Отпил, довольно кивнул и вновь пристально на меня уставился. Ну как на меня… На тело. Такое ощущение, что раздели, осмотрели, раскритиковали, но в общем-то сочли годной к употреблению. – Я согласен. Но есть условия.

– У меня тоже, – недовольно взглянула на наглого типа. – Князь Тинай, прошу вас в дальнейшем воздерживаться от настолько откровенных взглядов. Все, что вы хотели, увидели еще в «Триэле» или в первые минуты моего к вам сегодняшнего визита. Потому ваше поведение сейчас трактуется мною не иначе как хамство!

Позади раздался тихий смешок Ровены. Хранительница на миг ободряюще сжала мое плечо, и я поняла, что действую в верном ключе.

– Прошу прощения, принцесса, – склонил голову брюнет. – Итак! Каким вы представляете свой наряд?

– У меня два условия. – Я доброжелательно улыбалась, теперь ничего не напоминало о том, что мы с мастером только что столкнулись. – Он должен быть двуцветным. Алый и синий. В равных пропорциях.

– Надо же, – мурлыкнул фейри, отставил бокал и резко подался вперед. – Ее высочество осознаёт последствия своей прихоти?

– Вполне, – порывисто кивнула в ответ.

– Рисковая девочка, – вновь откинулся на спинку кресла князь. – Но я согласен.

«Девочку» покорно проглотила. Этот тип может быть меня раз в десять старше.

– Тогда все остальные нюансы оставляю на ваше усмотрение. Вот только… В платье больше не должно быть ничего скандального, кроме цветового расклада.

– Конечно. Собственно, это и было мое условие. Я учитываю пожелание клиента, но оставляю за собой право на импровизацию, – кивнул Тинай и текучим движением поднялся. Мне, в отличие от невоспитанного хозяина дома, манеры сидеть не позволили. Я встала, поправила немного смявшиеся юбки, вскинула голову и успела увидеть летящее в меня заклинание. Недолго думая, рухнула на пол, пропуская связку над головой, и швырнула в ответ слабеньким электрическим зарядом. С той стороны донесся удивленный возглас, а потом ругательства.

Я взглянула на Ровену, но Хранительница на случившееся никак не отреагировала. Если, конечно, не считать реакцией широкую улыбку.

Поняла, что чего-то не поняла, и решительно встала. Красиво и стремительно не получилось. Все же большое количество нижних юбок грации не добавляет. Такие платья как-то не подразумевают, что благородных дам станут ронять. Да и если роняют, то, как правило, виновники и поднимают. А мне пришлось вставать самой!

Малость потрепанный князь обнаружился в своем же кресле. Взглянул на меня и внезапно расхохотался. Причин веселья я так и не увидела.

Но Миражу было не до моего возмущения. Вернее, фейри немного успокоился, взглянул на меня и снова рассмеялся.

– Ро, – наконец пришел в себя этот эксцентричный тип, – ты поняла, что произошло?! Она меня поджарила! Случайно, но смогла! Перспективная девочка!

– Мы знаем, – хихикнула Светоч. – Но ты сам виноват.

– А меня никто просветить не собирается? – недовольно скрестила руки на груди. – Вместе повеселимся.

– Просто Тинай у нас невероятного самомнения, – улыбнулась Ро. – И теперь вот веселится из-за того, что его чудную шкурку подпортила молоденькая, почти необученная волшебница.

– А самое обидное, что я просто хотел с вас мерки снять!

– Так предупреждать надо! У меня же рефлексы…

– Это какая жизнь, если такие рефлексы? – С фейри веселье как ветром сдуло, и теперь он был серьезен.

– Хорошая. Живу, дышу, чувствую каждый миг.

– Фаталистка.

М-да, я это слово как ругательное скоро воспринимать буду.

– Так, – князь встал и размял пальцы, – Александра, предупреждаю: внимание – снимаю мерки!

Вот ехидна!

С пальцев мужчины сорвалась тонкая вязь заклинания, окутала меня невесомой паутинкой и вернулась к хозяину.

– Хорошо, – кивнул тот. – Жду вас через два дня.

Мы откланялись, и Хранительница создала портал.

Шагнула в туманную дымку и, когда вышла, в который раз за сегодняшний вечер удивилась. Думала, что нимфа вернет меня во дворец, но мы оказались на улице. Подняла глаза и увидела знакомую вывеску «Триэль».

– Не составишь мне компанию? – спросила Садовница. – А то… не хочу одна.

– Почему? – удивилась я.

– Хозяин, – поморщилась фейри. – После последнего танца ненавязчивые ухаживания Кея переросли в настойчивые.

– Вот как, – вскинула брови я. – Но знаешь, после провокации, что ты устроила, это неудивительно.

– Да кто же знал! – возмутилась Ровена. – Я ж неопытна в отношениях. Не думала, что безобидный танец повлечет такие последствия!

Я вспомнила танец и не согласилась с тем, что он был безобиден.

– Проще говоря, теперь ты боишься и бегаешь от него как от огня?

– Что-то вроде того, – вздохнула Светоч. – Я бы и сейчас не пошла сюда, но в это время суток «Триэль» – самое предпочтительное место для моей задумки.

– Тогда почему стоим?

Мы переглянулись, прыснули и вошли.

Спустя минуту выяснилось, что Кея нет и вообще он еще не появлялся. Фейри вздохнула с облегчением и улетела танцевать.

Я подвинула поближе чашку с крепким чаем и с любопытством огляделась. В прошлый раз зал был какой-то невообразимый, искрящийся – словом, производил впечатление дорогого заведения. Сегодня же «Триэль» напоминал скорее таверну средней руки. С интересным антуражем в виде картин и предметов старины, стоявших в нишах, висевших под потолком или на стенах. Пока я осматривалась, Хранительница закончила свой первый тур и вернулась обратно. Забрала у меня кружку и за раз выпила почти половину. Чай был горячий, и я невольно зауважала ее еще больше. Поймала себя на этой мысли и засмеялась.

Ро кинула на меня вопросительный взгляд, но я отрицательно покачала головой. Не важно.

– Натанцевалась?

– Какое там… – грустно вздохнула кудрявая. – Я сегодня очень много работала. И вчера. А не танцевала почти неделю. Так что вот она, расплата.

– Это что, интимную жизнь надо в таких же количествах иметь? – Я ужаснулась от перспектив.

– А вот этого не знаю, – развела руками Ро. – У мужиков спроси, сколько там допустимо целибат держать, пока крыша совсем уж не попрощается.

– У ко-ого? – шокированно переспросила.

– Ну у Лира, например… Или Асгарда.

– А почему не у Ярра или Лиса? – внезапно заинтересовалась я.

– Потому что Лир и Ас – чокнутые трудоголики, – пояснила девушка. – Пока совсем не припечет, по бабам не побегут. Стало быть, у них и узнавать…

Представила себе, как спрашиваю у Оружейника… Резко поплохело. Впрочем, воображаемая реакция Лирвейна меня тоже не порадовала.

– Лучше воздержусь…

– Как знаешь, – пожала плечами нимфа, допила мой чай и уже собралась сбежать, как двери со стуком распахнулись.

Когда я услышала дружный мужской смех со знакомыми нотками, то сначала даже ушам не поверила. Как оказалось, зря. Ибо стоило развернуться, как догадка подтвердилась. В таверну в обнимку ввалились заклятые друзья-конкуренты: Алир Хор и Евгран Пламенеющий. Почему в обнимку, я поняла спустя пять секунд. Судя по всему, мужики были в том состоянии, когда голова еще худо-бедно соображает, но ноги уже заплетаются.

Решение пришло молниеносно. Я щелкнула пальцами, корректируя свою иллюзию, наложила морок на спутницу и теперь задумчиво смотрела на рыжего и блондина.

– Ну и что будем делать с твоей? – Рыж оглядел помещение и неопределенно повел рукой. – Ну или моей…

– Заткнись – мы уже все обсудили, – недовольно рыкнул на него «дядюшка», потом недоуменно уставился на приятеля: – А ты вообще со мной зачем?

– Так мы же по отдельности ходим плохо, – с охотой пояснил Ев. – Вот и решили друг друга проводить.

– Да… – нахмурился Алир. – А потом как?

– Что?

– Да ничего, – озадаченно почесал длинный нос Хор. – Так что мы тут делаем?

– Не знаю, – всерьез озадачился Пламенеющий, потом неопределенно взмахнул рукой: – Просто шли, шли… и зашли!

Собеседники по кривой доплелись до ближайшего столика, оказавшегося соседним с нашим, и продолжили разговор.

– Как правило, заходят, чтобы выпить, – продолжил логическую цепочку блондин и рукой подозвал официанта.

– Считаешь, что нам надо еще? – засомневался рыжеволосый. Но тут принесли бутылку чего-то бордового. Вот тебе и враги.

Пнула Ровену и прижала палец к губам. Та понятливо кивнула: судя по горящим глазам, ей тоже было интересно.

– Итак, – Рыж открыл сосуд и разлил по бокалам, – на чем мы остановились?

– На том, что ты обвиняешь меня в связи с племянницей, – ухмыльнулся Алир.

Ровена изумленно на меня уставилась. Я покраснела.

– Она тебе кто угодно, но не родственница, – нехорошо прищурился Евгран. – Ты же не думаешь, что за десять лет плотного с тобой общения я не понял…

Рыж замолчал, но недосказанность повисла в воздухе, и всем, кто знал, что Хор всего лишь маска, стало понятно, что Алый это тоже осознаёт. Вай, как красиво. Но надеюсь, невзирая на ум рыжего, он не догадался, что под «маской» Железного Лорда скрывается именно Хранитель. Так как если понимает… Может быть плохо. Хранители – те еще акулы.

– Кстати, – Евгран откинулся на спинку стула, поднял бокал на уровень глаз и посмотрел сквозь него на блондина, – не то чтобы я считал тебя совсем уж беспринципным гадом, но все же. Если меня уберут, твое инкогнито не останется в тайне. Вернее, то, что ты фальшивка. Настоящего имени я не знаю, не нервничай так.

– Ты кинул весомый камешек на чашу весов, – нехорошо ухмыльнулся имперский безопасник.

– Вот и отлично, – кивнул рыжеволосый. – Потому как ты бы все равно этот вариант обдумывал. А мы с тобой вроде как друзья… не мог же я позволить тебе бесполезно, а в перспективе и вредно потратить драгоценное время?

– Я что, все эти годы тебя вытаскивал только для того, чтобы сейчас самому на тот свет отправить? – поморщился Лир.

– Знаешь… – Рыж прищурил малахитовые глаза. – Мы с тобой похожи. И я бы, наверное, всерьез обдумывал такой вариант.

– Какой ты нехороший, – рассмеялся блондин, покачал вино и решительно отпил. – А неплохо…

– «Триэль», – пожал плечами Евгран. – Как Кей обходит таможню дроу, чтобы такие раритеты достать, для меня загадка. Итак, продолжим?

– Давай, – благосклонно разрешил блондин.

– Так вот… – Рыж отставил бокал и на минуту замолчал, неторопливо прокручивая на пальце клановый перстень с крупным рубином. «Дядя» его не торопил. Похоже, беседы такого толка для них все же не в новинку. Прекрасно знают, как себя вести друг с другом. И что самое странное, при всем том, что они сейчас обсуждали, агрессии или напряжения не ощущается. Просто… дежурная угроза, чтобы приятель-оппонент вдруг не забыл о том, что менять ситуацию нежелательно.

– Знаешь, а ведь девушек мы с тобой делим впервые, – вдруг задумчиво заметил Ев. – Нет, конечно, соревнования на этом поприще в нашей жизни тоже были, но… несерьезные. А вот чтобы одна так основательно зацепила и тебя, и меня…

– За меня не говори, – нахмурился блондин.

– Вешай лапшу на уши прелестной Альене. Ты ее хочешь, но не трогаешь. Девочка же еще невинна… Вывод: относишься не так, как к другим.

– Дорогой мой друг, – скривил губы в ироничной усмешке Лир, – а ты не подумал ли о том, что я работу и эпизодичную личную жизнь не смешиваю?

– Думал, – довольно улыбнулся Пламенеющий. – Если честно, то я настолько хорошо о тебе думал довольно долго. Если быть точным до того момента, как ты нас застал.

– А вот про это лучше не напоминай, Кот блудливый, – прищурился собеседник. – Кстати, зачем ты предложение сделал?

– Честно? – вздернул бровь Алый. – Первый порыв – это насолить тебе, но потом… а мне ведь и правда пора жениться…

– Что?! – в шоке округлил серые глаза Алир. – Тебя по голове никто не бил?

– С чего это такие сомнения в моем душевном здравии? – Рыжеволосый рассмеялся и перебросил косу с плеча за спину. Невзирая на неподходящее время и место, я машинально отметила, что искрящиеся в свете ламп медные волосы просто великолепно смотрятся на камзоле глубокого зеленого цвета. М-да, подлецу все к лицу. Посмотрела на другого подлеца, столь рьяно радеющего о моей чести, и скривилась. Этому тоже все к лицу. Хоть и в черном, да еще с такой перекошенной рожей, имперский безопасник казался мрачной вороной, но все равно был хорош! Но как они меня обсуждают! Мер-р-рзавцы!

– Ты решил жениться. – Лир развел руками. – Это же практически диагноз!

– Ну почему же? – пожал плечами бессовестный приятель детства. – Лорд Мелькиор, приходящийся мне отцом, давно намекает на то, что желает видеть это колечко на женской ручке. – Он поднял руку, и фамильный перстень блеснул багровой искрой. – И потому, пока мне не подсунули не особо симпатичную ручку, я предпочитаю выбирать ее сам.

– Насколько я помню, сейчас тебе активно сватают принцессу, – начал Лирвейн, напряженно вертя бокал в руках. – Настолько не понравилась? Она вроде не особо страшненькая…

Что-о-о?! Это я-то «не особо страшненькая»?! Вот сволочь! Когда он на меня с поцелуями кидался, я была вполне себе симпатичная! Ну теперь я тебе устрою! Не знаю что и как, но точно устрою!

– Не в этом дело, – отмахнулся Рыж, и мною завладела жажда мести еще и этому типу. Я, между прочим, его близким человеком считала. А он даже слова в мою пользу не сказал. Впрочем, Пламенеющий немного реабилитировался. – Она привлекательная. Просто на престол я не хочу. Очень сильно.

– А отец знает о том, что сын не удался? – ехидно осведомился блондин. – Какое потрясение… Единственный сын, наследник Клана – и не хочет упрочить положение семейства. На трон не хочет…

– Замолкни, – обманчиво ласково произнес Ев. – Ты знаешь, что этой темы лучше не касаться. Сам же неоднократно лечил меня после особенно ярких проявлений отчего гнева.

– Но в последние годы ситуация изменилась.

– Я стал чуть более покладистым и гораздо более хитрым. – Лицо меднокосого словно закаменело, только зеленые глаза нехорошо блестели.

– Впрочем, в плане взаимовыручки мы с тобой в расчете. – Железный Лорд со вздохом провел рукой по волосам. – Вернее, уже со счета давно сбились.

– Да, ты тоже у нас регулярно влипал, – кивнул Евгран. – Предлагаю вернуться к изначальной теме.

– Да запросто, – легко согласился Хор. – Не отдам.

– Что? – удивился собеседник.

– Все, – пожал плечами блондин. – Умерь аппетиты. Альену не получишь.

– А ведь ее не так зовут, верно? – прищурился Пламенеющий. – Кто она, Алир?

– А может, тебе еще пароль от сейфа назвать и ключи от архива вручить? – поразился наглости коллеги имперский безопасник.

– Понятно. Значит, не скажешь.

– Не-а. Кстати, если разговор закончен, то, думаю, можно и поразвлечься.

– Ты про двух очаровательных барышень за соседним столиком, что нас подслушивают? – вопросительно вскинул медную бровь Алый.

Ровена вскочила и сильно дернула меня за руку. Я, поняв, к чему дело идет, конечно же задерживаться не стала и побежала за ней. Краем глаза заметила, как Лир перескочил через стол и рванул за нами. Рыж от него не отставал. Ну конечно! Нашли кого подслушивать! Глав структур безопасности с огромным стажем!

Когда на нашем пути внезапно вырос Лир, я испуганно завизжала и автоматически разбила о его голову большую кружку, которую машинально стянула со стола.

Ровена расхохоталась, обогнула зашатавшегося мужчину и побежала дальше.

– Что смешного?!

– Он нас убьет! – радостно сообщила фейри.

Я не нашлась что ответить, потому все внимание посвятила насущной проблеме – как удрать от красивых мужиков. Неправильные мы какие-то женщины…

Вылетели из «Триэля» как ошпаренные. Но вот лично мне бежать было сложновато из-за одежды. Это Ро скакала, как козочка в своем ромийском наряде. Я выпустила руку фейри и попыталась совершить подвиг. На бегу подняла платье и добралась до завязок на нижних юбках. Сказать оказалось сложнее, чем сделать, но я справилась. Ткань светлым пятном осталась лежать на мостовой, я на ходу обернулась и послала на нее искры огня. Вспыхнуло как промасленное. Вот и отлично. Теперь по личным вещам не выследят. Конечно, у меня весь гардероб заговоренный, но рисковать нельзя.

– Молодец, – сосредоточенно сказала Хранительница, когда я ее догнала. – А теперь будет сложно.

Спросить почему, я не успела, с крыши спрыгнула темная тень. Тусклый свет фонаря вызолотил волосы преследователя и янтарем отразился в хищных зеленых глазах. Все же догнали! Я развернулась и увидела, что и другая сторона переулка тоже перекрыта медленно приближающимся Лирвейном. Судя по злобному лицу, кружку он мне не простил. Видимо, голова болела.

Ро загородила меня спиной и что-то быстро начала плести.

– Идиотская ситуация, – пробормотала она.

Я была с ней полностью согласна. Удирать от своего же Хранителя и учителя, причем в компании с его коллегой. А блондин с энтузиазмом ловит нас вместе со своим вроде как врагом. Притом врагом по всем фронтам. Куда ни кинь – всюду они конкуренты.

– Ну куда определим девочек? – хищно оглядел нас Евгран.

– Ко мне, так полагаю. – Алир не отставал от приятеля в жуткости оскала. – Но сначала надо выяснить, на кого они работают.

– Почему к тебе?! – возмутился Алый. – Или опять злоупотреблять служебным положением будешь? Смотри, какие хорошенькие!

– Не суди обо всех в меру своей испорченности! – недовольно фыркнул блондин.

– Я пошутил, – отмахнулся рыжий. – Кстати, одна «рыбка» что-то интересное выплетает. Странный почерк…

«Дядя» прищурился и подался вперед. Потом сделал какой-то странный жест, и Ро еле заметно кивнула. Хор коротко выругался, быстро создал какое-то заклинание и кинул в Пламенеющего, пока Рыж на него не смотрел, разглядывая плетение фейри. Одновременно в Алого запустила свою связку и фейри. Рыжик закатил глаза и упал на мостовую.

– Быстро ушли отсюда, – зло посмотрел на нас безопасник. – Он на минуту отключился, не больше.

– В тебя метнуть? – поинтересовалась Ро, выстраивая портал.

– Да. А то заподозрит.

Княгиня «приласкала» неведомой штукой и Водника. Тот только покачнулся и поморщился.

Вышли из портала у меня в спальне.

– Что делать будем? – устало спросила я, опускаясь на постель.

– Про тебя не скажу, – вздохнула кудрявая. – У меня много приятельниц, так что должен поверить.

– Спасибо, – с благодарностью посмотрела на нимфу.

– Не за что. Мне тоже ничего приятного не скажут, если узнают. Потому я и о себе забочусь тоже.

– Ну куда же нам без взаимной выгоды? – рассмеялась я.

Глава 11

А все ли то, чем кажется?

Занятий с Хранителями сегодня не было, но танцев и этикета мне тоже хватило с лихвой.

Кроме всего этого, я каждую свободную минуту посвящала подготовке грядущих предварительных поминок. Вернее, я-то готовилась к балу Цветов, но это все удачно совместили. Все же насколько чудный обычай! Во-первых, можно не строить на этом мероприятии показательно-печальное лицо и танцевать. А во-вторых, при худшем раскладе, есть возможность еще раз погулять уже на настоящих поминках. Какая прелесть…

Потому в свои апартаменты я вернулась по стеночке. Не то чтобы так сильно загрузили на занятиях, просто спать нужно больше пяти часов в сутки. Чувствую, сказывается хронический недосып. Лирвейна сегодня не было. С одной стороны, хорошо, так как если бы пришел, то вместо пяти часиков я бы проспала всего два. А с другой – мандраж в преддверии встречи был все сильнее. Конечно, Ровена обещала не раскрывать истинное лицо своей товарки по развеселому забегу, но вдруг блондин и сам догадался? Он же умный зар-р-раза!

Воспоминание о Лире повлекло за собой мысли о Пламенеющем. С одной стороны, его матримониальные планы на Альену говорили о том, что он не в курсе, что я принцесса. А с другой… что теперь с этим женишком-алкоголиком делать?!

Хм… Алкоголиком? Когда Рыж и Лир ввалились в «Триэль», создалось полное впечатление, что безопасники пьяны практически в стельку. А вот беседа их была совершенно трезвой. Да и потом мужики перепрыгивали через столы, бегали по переулкам и ползали по крышам очень резво. Вывод? Не были до такой степени «никакие» или быстро протрезвели? Первый вариант более вероятен. Но тогда почему так себя вели? Или… развлекались? Веселились? Как показывает практика личного общения, что у Ева, что у Лирвейна с чувством юмора все в порядке.

А что мы знаем еще? Что и рыжий, и блондин ко мне неровно дышат. Женское самолюбие выползло из глубин подсознания и, прихорашиваясь, заявило: «Ну конечно, ведь это же мы!» Либидо тоже решило напомнить о себе и авторитетно заявило, что мужчины ему нравятся. Но тут пришел злой дядя «здравый смысл» и распинал присутствующих. Вытащил на свет божий логику. Слабенькую, бледную, пыльную (видать, давно не пользовались), и попросил дать прогноз, что будет, если я поддамся провокаторам. Логика достала какой-то потрепанный листок и сунула под нос самолюбию и либидо. Там было красивое: «Нельзя!»

А ведь и правда нельзя… Вернее, только если замуж. Но если за Пламенеющего выйти можно без глобальных проблем, то за Лира… Кланы не потерпят Хранителя-консорта. Если же брать в расчет его «маску» в виде Алира Хора, то и там сложности.

Впрочем, и с Пламенеющим не все так легко. Это вознесет Алый Клан очень высоко, то есть у меня появится оппозиция. А если вспомнить записку Евграна, в которой говорилось про объединение Белой и Синей структур безопасности, то оппозиция у меня будет чрезвычайно злобная и зубастая. И учитывая, что Синие практически контролируют Голубой Клан, а у Белых очень большое влияние в Зеленом… Я получаю половину восставшей Империи.

Та-а-ак! Мне кажется или я сейчас серьезно рассматривала вариант замужества с одним из них? О-о-ой! Скормите меня хондрию…

Но тут двери распахнулись, и через несколько секунд я получила возможность лицезреть леди Мариоль, первую фрейлину принцессы. Леди стащила шляпку, запустила ее через всю гостиную, потом, порывисто расплескав по плечам волосы, повернулась ко мне и рыкнула:

– Они меня достали!

– Кто на этот раз? – флегматично отозвалась я.

Варианты были. Или Хранители. Ну это кривлю душой. Как правило, все же ХраниТЕЛЬ. Один. Зеленоглазый такой…

Вариант номер два – это мои многочисленные поклонники, которые жаждали оказаться поближе к ее выгодному высочеству.

И третий вариант – это сами фрейлины. Ведь то, что Мари – моя подруга, секретом не являлось. То есть предприимчивые придворные решили, что она имеет на меня влияние.

– Адис Вермен! – Маришка плюхнулась на кровать.

– Он что, уже залечил разбитую физиономию? – удивилась я.

– Практически, – кивнула подружка. – Впрочем, Лир у нас умница и бил, кажется, не просто так, поэтому до конца свести синяки не смогла даже магия. Потому сиятельный лорд прибегает к помощи косметики!

– Какая гадость, – сказала я.

– Ну это почти незаметно, – пожала плечами подруга.

– Так что он сделал?

– А, – отмахнулась девушка и вернулась к прерванной теме. – Просто был крайне любезен, притащил букет лично для меня, я его понюхала и расчихалась до безобразия! Обнаружилась аллергия на орхидеи… В итоге нос красный, глаза слезятся, сижу уткнувшись в платок, а он и не думает уходить! Притом толкует, какая я красивая, как мне с ним повезло и что он, несомненно, желает своей госпоже всего самого лучшего!

– Молодец какой.

– Само собой, я согласилась, – кивнула моя первая дама. – И, судя по дальнейшей беседе, «самое лучшее» – это он!

– Ничего себе! – восхитилась непробиваемой наглостью этого гада.

– А потом, когда я сбежала от Гадиса, наткнулась на «тигру»! Он ничего особо не говорил, но улыбался о-о-очень многозначительно! И на что намекал?

– Рыжик, – вздохнула я.

– А Лирвейн? – напомнила подруга. – Они все еще равнозначны для тебя? – тихо спросила Мари.

– Не знаю, – ответила честно, поморщилась и запустила пальцы в волосы. – Они слишком разные, чтобы сравнивать. Как и мои эмоции.

– А если… – Подруга нерешительно замолчала. – Хотя нет, не вариант.

– Договаривай.

– Если мне не изменяет память, то раньше были прецеденты множественных браков. – Мариоль стыдливо покраснела. – Правда, там две жены были, но ведь ты Императрица и…

– Ну ты дае-е-ешь! – восхитилась развращенностью подружки.

– Я исторические факты вспоминаю, а ты… – надулась Мариоль.

– Ай-яй-яй! – захихикала и погрозила подруге пальцем. – Но все равно!

– Так что?! Вполне реальный выход!

– Ну… – задумчиво накрутила прядку на палец. – Тут несколько сложностей. Первая – это я. Как-то дико все звучит. Вторая… Я, конечно, не специалист и тем более не психолог, но что-то мне подсказывает, что даже если они согласятся, то исключительно для вида. А потом с кем-нибудь произойдет несчастный случай. Разумеется, никаких следов не будет, да и быть не может. Ведь профессионалы работали…

– Какая-то ты пессимистка.

– Я реалистка, – возразила. – Просто такие мужчины не делят свою женщину с кем-то еще. Хотя, возможно, сужу на основе своих высокоморальных принципов.

– Вероятно, – кивнула Мариоль. – Но может, у Ярра поинтересоваться? Он Лира хорошо знает…

– Торопишься, – покачала головой, встала, подобрала полы домашнего платья. – Мы с тобой вообще рассуждаем о фантомных, да еще и крайне неприличных материях. И еще… это по отношению к ним нечестно. Они заслуживают того, чтобы женщина принадлежала только одному.

– В чем-то ты права, – пожала плечами подруга. – Ладно, закроем эту бесперспективную тему. Тем более с таким предложением должна не девушка подходить! А мужики уговаривать!

Я медленно обернулась, вскинула бровь и вкрадчиво спросила:

– Чисто теоретически как ты, моя развращенная подруженька, представляешь агитацию такого рода?

– Даже не знаю. – Мари наигранно потупилась.

– Чему тебя при дворе только учат, первая дама? – с улыбкой спросила я.

– Этикету и правилам приличия, – невинно хлопнула ресницами Мариоль.

Мы минутку соревновались в чопорности, но потом не выдержали и рассмеялись.

Спустя несколько минут Мариоль ушла к себе.

Проводила подругу взглядом, зевнула и поняла – пора ложиться спать.

Вспомнила, что скоро идти к Миражу за платьем, и испытала нечто среднее между нетерпением, страхом и предвкушением. Все же насколько интересный фейри! Впрочем, все дивные такие.

На следующий день я сидела на лавочке около департамента «дяди» и грустно обрывала лепестки с только что доставленного букета. Он издевается?! Рыж… Знает ведь, какая у Алира на них реакция.

Мне вообще временами кажется, что все это предприятие только для того, чтобы позлить приятеля. Иначе почему посыльным велено передавать цветы лично в руки Хору?!

Это уже в самом букете карточка, что цветы для меня. Но вот передаривать их обязан блондин. Естественно, первый букет улетел в открытое окно. Через два часа доставили второй, который Хор мне все же вручил со словами: «Чтобы я вас не видел!»

«Нас» – это меня и цветочки?

Грубый!

А они красивые!

Оборвала последний лепесток с последней лилии и печально посмотрела на остатки цветов под ногами.

– Закончились, – озвучил мою мысль приятный баритон, и мне на колени опустился новый букет. На этот раз из ромашек. Не глядя на мужчину, вытащила из букета первый цветок и продолжила методично обрывать лепесточки.

– Спасибо, – отстраненно поблагодарила. – Надолго хватит…

Подняла взгляд и слабо улыбнулась Рыжу, довольно жмурившемуся.

– Не сказал бы. – Он проводил взглядом очередной лепесток. – Такими темпами минут на пятнадцать.

– И вам не стыдно?

– Ни капли. С чего это я должен стыдиться того, что посылаю цветы избраннице?

– Мы вам отказали, – напомнила на всякий случай.

– Да. – Рыжеволосый откинулся на спинку лавочки и рассеянно провел ладонью по деревянной перекладине. – Но того, что я выбрал вас, это не отменяет.

– У нас нет будущего, – честно ответила я.

– И вам от этого грустно. – Из-под медных ресниц сверкнул малахитовый взор.

– Я знаю больше вас, – пожала плечами.

– Не факт, Аля, – почти неслышно сказал он. – Далеко не факт.

– Я, кажется, вам не давала права так себя назвать.

– Для моих планов это имя подходит, – пожал плечами он. – И лорд Хор же вас так называет.

– Ему дозволено!

– О да, – медленно произнес он, пристально глядя на меня. А потом с намеком сказал: – Ему вообще многое дозволено.

Я вспомнила их беседу в «Триэле» и невольно покраснела.

– И какие же у вас на меня планы? – вскинула бровь.

– Уже озвученные, – рассмеялся Евгран. – Более того, вы обещали подумать.

На то, чтобы сообразить, о чем он, ушло полминуты. Потом я потрясенно округлила глаза и возмущенно выдохнула:

– Вы еще смеете мне напоминать?!

– А нельзя? – демонстративно изумился мерзавец. – Альена, у меня конкретная проблема, и я вижу конкретное средство для ее решения. Так почему должен останавливаться перед преградами?

Я вскочила с лавки и встала напротив прохвоста, который задумчиво перебирал кончик медной косы и с интересом на меня смотрел. Весь его вид словно говорил: «И что теперь?»

А мне «теперь» очень хотелось дать по наглой морде его же букетом!

– Я, конечно, знала, что вы беспринципная ско… – «ласково» начала, но вовремя опомнилась и фразу не закончила. – Но логики в поступках не вижу. Зачем делать предложение потенциальной постельной грелке, которая ни на что иное не подойдет?

– Как вы грубо, – поморщился Пламенеющий. – И неправильно…

– А как вас еще понимать?!

– Альена, – вкрадчиво начал Алый, – вам оно надо? Департамент, опасная работа и прочее…

– А вот не надо озвучивать альтернативное предложение, – ехидно сказала я. Огляделась и отправила цветы в ближайшую урну. Подальше от искуса. А то могу и не сдержаться… И будет он у меня рыжий, прекрасный и весь в ромашках!

– Почему же? – вскинул бровь оппонент.

– Потому, что за такое можно и получить, – все же не сдержалась я.

На губах мужчины появилась откровенная усмешка, а потом он неуловимым движением переместился ко мне. Я ошеломленно хлопнула глазами и попыталась отступить. Не смогла. Он не только очень быстрый, он еще и хваткий! Одной рукой Рыж обнял меня за талию, другой сжал локоть. Теперь меднокосый стоял вплотную ко мне, и все желающие могли оценить страстные объятия племянницы заместителя главы имперской СБ и его конкурента.

Я уже открыла рот, чтобы ему все высказать, но тут по шее прошлось теплое дыхание, а спустя миг уха коснулись горячие губы. Я подавилась возмущением.

– И что же за такое можно получить? – мурлыкнул мужчина, полностью оправдывая свое прозвище.

Ответить я не успела. Но это сделали за меня.

– В морду, дорогой мой друг, – зловеще раздалось справа от нас. – За такое можно и даже нужно получать в морду!

Евгран чуть слышно выдохнул и отступил. Но не преминул на прощание ласково провести по моей спине. Руку он вообще очень своеобразно опускал. Провел от локтя до запястья, если учитывать, что рубашка на мне была как раз с короткими рукавами, то я в полной мере прочувствовала каждый миг нашего контакта. Потом он перевернул ладонь и поцеловал ее внутреннюю сторону. По коже прокатились мурашки, я испуганно отпрыгнула, но тут меня поймал другой мужчина. Обнял за плечи и прижал к себе.

– Кот, а не извиниться ли тебе? – вкрадчиво спросил Алир.

– За что? – демонстративно удивился Рыж. – Я ничего не говорил. И тем более не предлагал. Леди сделала свои странные и даже в чем-то абсурдные выводы.

Исподлобья взглянула на его довольное лицо и осознала, что все я поняла правильно!

– Как скажешь, – недоверчиво протянул блондин, не торопясь меня отпускать.

– Я смотрю, невежливое обращение с цветами у вас наследственное?

Перед словом «наследственное» чуть заметная пауза и откровенная усмешка.

Ну Рыж! Я ж тебе все лохмы повыдергаю, как доберусь!

Мы дружно посмотрели на ромашки в урне. Мне стало стыдно. Цветы были красивые и ни в чем не виноватые…

– Позвольте откланяться, – качнул головой Пламенеющий. – Дела зовут.

Хор медленно кивнул. И мы проводили взглядом исчезнувшего в огненном портале Евграна.

– У вас поразительные способности нарываться на неприятности, – со вздохом проговорил Алир. – Причем не только самой, но вы еще и меня втравливаете.

После этого мы все же закончили с документацией – и мужчина отправил меня телепортом во дворец.

Глава 12

Мираж. Иллюзия вторая

Следующим утром мне тоже позволили выспаться. Я, конечно, удивилась такой неслыханной щедрости блондина, но все же это вполне объяснимо. У меня на носу бал, приходится активно заниматься его подготовкой, а нервы уже и сейчас не особо крепкие. Видимо, Хранители решили меня пожалеть. Как это на них непохоже.

Последний день прошел в лихорадочной беготне и огромном желании удавить нового управляющего. А также выковырять Кейрана из того места, куда этот умник удрал, и заставить его заняться делами. Но Коршун был хитер и неуловим! Видимо, Белому организации бала в честь моего прибытия и нескольких приемов после хватило за глаза и по уши. Потому он ни в какую не желал обнаруживаться, и не удивлюсь, если вообще сбежал из дворца.

Утешало только то, что с цветами все было в порядке. Ведь если бы и тут ждала подлянка, я бы совсем-совсем расстроилась. Вот очень сильно.

Ближе к сумеркам нас с Мариоль забрал Хранитель Стали. Да, верно, все по плану. Во дворце я появлюсь только завтра к закату. Едва ли не непосредственно перед балом Цветов. Ну и замечательно! Конечно, в резиденции отдых мне не грозит, но там хоть не надо заниматься организационными моментами.

В замке я попросила принести еду ко мне в комнату, поела и с чистой совестью завалилась спать. Фейри придет – разбудит.

Так и случилось.

Ровена меня растолкала (никак иначе это было не назвать, очень уж просыпаться не хотела), я умылась, переоделась в брючный костюм, и мы направились в гости к эксцентричному князю.

Очутились все в той же комнате, где были в прошлое посещение. Но на сей раз Тинай отсутствовал. Надеюсь, правильно имя понимаю… Кажется, имена князей фейри не склоняются. Кстати…

– Ро, а почему твое имя склоняется?

– Потому что оно адаптировано, – объяснила девушка. – Вернее, Ровена – это второе имя. Первое вполне типичное…

– Мое любопытство будет уместным?

– Это не тайна, – улыбнулась темноглазка. – Тимлин Рона Деллин. Это мое настоящее имя. Ровена Делвин появилась уже в Изначальном.

– Какие у ваш-ш-ш любопытные бешеды, тьфу, лингвистического характера.

Мы повернулись и увидели стоящего в дверях хозяина дома. Тот был в военной разгрузке, но вместо оружия там были разнообразные портновские принадлежности. От ножниц и сантиметра до ниток, пуговиц и булавок. Судя по речи и по тому, что сейчас он прикалывал булавочки к ленте, прежде Мираж держал их во рту.

– Здравствуйте!

– И вам не болеть, – недружелюбно отозвался Тинай и сел.

– А что ты такой хмурый? – Ровена пристроилась на подлокотнике его кресла и заботливо погладила по руке.

– Малыш, ты вот как думаешь: платье за неполные двое суток просто сделать? Тем более такое, чтобы все прониклись.

– Я верю, что ты справился! Пошли посмотрим!

– Идем. – Мужчина со вздохом поднялся. – Ох, как поясницу ломит. – Он скосил на меня хитрые глаза и добавил, видимо, на случай, если я сама не додумаюсь: – Бедный я, несчастный.

– Бедный и несчастный, – послушно повторила, не зная, как еще реагировать.

Хранительница открыла дверь, судя по всему ведущую в мастерскую, и озадаченно замерла возле темного проема.

– Ты что, зафиксировать пространство не мог?

– А зачем? – беспечно отмахнулся фейри, подталкивая Ро. – Так же скучно!

С этими словами он схватил меня за талию и пихнул к двери. И возмутиться не успела, как влетела в комнату.

Ну как комнату… Когда открыла глаза, поняла, что границ тут нет в принципе. Я вообще охарактеризовать это место не могла. Просто белое-белое пространство. Прямо напротив меня был длинный стол с разложенными на нем тканями и выкройками. Стояли манекены, на некоторых были платья или костюмы. Правда, судя по колеру, не мои. Полки висели в воздухе сами по себе, причем под такими невообразимыми углами, что оставалось удивляться, почему с них ничего не падает. Подняла глаза наверх и едва не завопила от неожиданности, заметив что-то большое и темное. Резво отпрыгнула в сторону.

– Ну и что ты так нервно реагируешь? – недовольно покосился на меня портной. – Знала ведь, что не в обычное место идешь. Привыкай, еще и не с таким в жизни столкнешься.

Я кивнула, но не успокоилась.

То, что меня напугало, на поверку оказалось большим шкафом. На полу он, разумеется, тут стоять не мог. Хотя бы из-за отсутствия оного.

– Зачем принцессу пугаешь? – укоризненно спросила Ровена, подпрыгнула и повисла в воздухе.

– Я не пугаю, я тренирую.

Еще один тренер нашелся…

– Так платье где? – не утерпела я.

– Вот! – Хозяин взмахнул рукой, и стол со свистом унесся куда-то, растеряв половину своего содержимого. Ткани мягко спланировали вниз. Гораздо ниже того уровня, где стояла я. Стало немного жутко, падать как-то не хотелось. Тут что, вообще пола нет? Стоило мне про это подумать, как он и правда исчез, и я полетела вниз. Почему не визжала – огромный вопрос. Видимо, язык от страха проглотила. Впрочем, подхватили меня довольно быстро.

– Есть тут пол! – рявкнул мне на ухо князь. – Есть, пока он тебе нужен. Так что контролируй мысли.

– Ага, – закивала, как болванчик, и меня аккуратно поставили обратно «на пол». Который есть! Есть, я сказала! Пространство послушалось.

– Отлично. – Мираж взмахнул рукой, и откуда-то снизу, чуть не доведя меня до инфаркта, выскочил манекен в чем-то сине-алом. – Так. – Портной щелкнул пальцами, манекен испарился, а платье, потеряв форму, с размаха на меня налетело. Я схватила его в охапку и уставилась на ненормального фейри, не зная, чего еще от него ожидать. Он снова повел рукой, и словно из ниоткуда выпрыгнула ширма. – Марш на примерку! – скомандовали мне.

– Но я же не надену сама…

– Ро, помоги ей, а то я сейчас упрощу всем задачу. Просто распылю старую одежду и надену платье сам.

Я шарахнулась за перегородку.

– Да не трясись ты так, – улыбнулась Хранительница, забирая у меня наряд. – Это же Мираж. Он, когда уставший, всегда немного злобный.

Девушка разложила вещи на банкетке, осмотрела и крикнула:

– Тинай, а корсет? Без него же все сползет.

– Забыл. – На нас спланировали какие-то яркие тряпки. – Держите.

При ближайшем рассмотрении тряпки оказались бельем. Весь комплект: корсет, панталоны, чулки и подвязки.

– Чудненько, чудненько, – мурлыкала фейри, рассматривая ажурные вещи. Потом глянула на меня: – Что стоишь? Раздевайся!

Я ошеломленно глядела на белье и пыталась прийти в себя.

– Это что такое?!

– Стандартный набор, – озадаченно донеслось из-за ширмы. – Между прочим, лучшее, что было. Эксклюзив. Радуйся!

– Почему оно такого… кроя и цвета?!

– Такой фасон, потому что красиво, а цвет… это единственное, что подходило под твой наряд. Не белое же надевать?!

– Да хоть черное! – взвыла я, потрясая отобранным у Ро корсетом. – Почему он красный и настолько откровенный?! И чулки с поясом такие же… Это вульгарно!

– Это красиво и соблазнительно, бестолочь! – возмутился оскорбленный в лучших чувствах маэстро портновского искусства.

Выудила какую-то тряпочку, расправила и поняла, что это короткие панталончики с кружавчиками. Очень короткие.

– Не буду это надевать!

– Тогда и платье не бери! Одно без другого не отдам, – категорично заявил Тинай.

– Аля, все нормально, – улыбнулась Ровена. – В любом случае нужно примерить, да и раздеваться ты ведь ни перед кем не собираешься. Ну красное. Кто увидит?

– Хорошо.

Быстро разделась и, ежась от прохлады, натянула нижнее белье. Оно и правда было безумно роскошным и очень хорошо сидело. Особое восхищение вызвали чулки. Алые, красивые, с ажурной подвязкой, украшенной вышивкой и мелкими синими камешками. Но тут Ровена взялась затягивать кружевной корсет, и мне стало не до веселья.

Когда меня окончательно одели в белье, то я даже порадовалась, что зеркала тут нет. Не вижу себя со стороны. Но вот фейри мой вид прокомментировала!

– Не убирай комплектик далеко! В свое время пригодится!

Наконец пришел черед платья.

Завязали нижние юбки, Ро взяла наряд:

– Так-с… И где тут низ?

– Там, где больше красного, – подсказал Мираж.

– Спасибо, – серьезно поблагодарила его кудрявая.

После на меня обрушился прохладный поток шелестящей, гладкой ткани. Как только выпуталась из нее, Хранительница повернула меня спиной к себе и начала застегивать многочисленные пуговички. Закончив с ними, покрутила в разные стороны, оправляя наряд:

– Ну вроде все.

– Хорошо, – отозвался князь, и ширма рухнула вниз вместе с моими вещами. Я проводила их тоскливым взглядом и понадеялась, что вернут.

– А что… – Мираж навернул вокруг меня несколько кругов. – Мне очень нравится.

– Да и мне, – кивнула Ро. – Еще туфли, прическа – и будет идеально.

– Туфли сами, я портной, а не сапожник, – отмахнулся мужчина. – А делать укладку сейчас смысла нет.

– Кстати, – подала голос Хранительница, – можно Лирвейна попросить.

– О чем? – не поняла я.

– Орвиры плетут просто потрясающе сложные косы, – мечтательно закатила глаза фейри. – Лично я буду его уговаривать, чтобы он мне опять заплел.

– Тогда попробую поговорить с ним. – Огляделась по сторонам. – А зеркало можно? Мне все же любопытно, а так оценить не могу.

– Да без проблем, – пожал плечами князь и сказал: – Зеркало. – Ничего не произошло. Тинай нахмурился и оглушающе рявкнул: – Зеркало, я сказал!

Раздался свист, и откуда-то сверху свалилось оно.

– Что-то совсем у тебя настройки барахлят, – покачала головой Ровена.

– Все руки не доходят в порядок привести.

Фейри продолжили обсуждать малопонятные мне магические явления, но я уже не обращала на них внимания. Я смотрела на свое отражение.

Все же насколько наряд меняет женщину. Даже с беспорядком на голове и без косметики я стала иной. Напротив стояла восхитительная, изящная, яркая девушка, в огромных растерянных глазах которой отражалось недоумение, радость и что-то еще, чему пока не могла дать точного определения. Лиф из синей тафты, отливающей алыми всполохами, красиво обрисовывал тонкий, гибкий стан. Декольте было откровенным и сильно открывало полушария груди, остатки скромности спасало то, что кружева поднимались выше уровня выреза и создавали иллюзию некой закрытости. Из-под переплетения нитей, усыпанных мелкими сапфирами и рубинами, светилась нежная сливочная кожа.

– Шантильи, – раздался над ухом хрипловатый баритон незаметно подобравшегося слишком близко фейри. Он вскользь коснулся кружева на декольте, но не успела я возмутиться, как мужчина уже расправлял пышные короткие рукавчики. – Лучшее, самое тонкое, легкое, нежное и редкое.

– Эм, спасибо. – Отодвинулась и вернулась к разглядыванию красавицы в зазеркалье.

Юбка синей была только сверху, совсем немножко, словно чашелистик цветка покрывал поток алого шелка, и спускалась глубокими фалдами сзади, подхваченная несколькими большими красными маками. Впереди же казалась чем-то нереальным: не очень пышная, она состояла как будто из языков пламени. Ткань струилась и волновалась от малейшего движения. Казалось, мои ноги объяты живым, ласковым огнем.

Алое с ярко-синим… Многим такое сочетание может показаться вульгарным и кричащим, но в этом платье… это был шедевр портновского искусства.

– Великолепно, – выдохнула я, проведя ладонью по пламенному шелку, но потом покосилась на открытую грудь и нерешительно сказала: – А может, все же…

– Нет, – резко прервал меня князь. – Не нравится – не бери.

– Да нравится, – протянула я. – А почему синего больше?

– Тканей одинаковый метраж, – покачал головой Тинай.

Я повернулась, сделала несколько шагов. Несмотря на то что при первом взгляде красного казалось меньше, в движении эта иллюзия рассеивалась.

– А перчатки? – машинально провела по руке.

Ладонь поймал Мираж. Перевернул, поцеловал запястье и тихо проговорил:

– Такую кожу прятать нельзя.

– Но на балу положены перчатки, – покачала головой я. – Без них неприлично.

– Дорогая леди, – улыбнулся фейри, – если бы вы думали о приличиях, то ко мне бы не пришли. Еще и с таким заказом.

– Кстати про заказ. Сколько я вам должна?

– Александра, это такой сложный вопрос…

– И все же?

– Услугу, – сверкнул темными глазами фаворит стихии.

– Нет, – спокойно отозвалась я. – Деньги или обозначенная просьба. Что смогу – сделаю.

– А что так? – спокойно спросил, казалось, совсем не расстроенный отказом князь.

– Насмотрелась. – Пожала плечами. – Нет ничего опаснее того, что ты должна не просто непонятно кому, а еще и непонятно что.

Точнее, все, что угодно.

Мираж запрокинул голову и расхохотался:

– Какая умная леди! Хорошо, после бала пришлю счет во дворец.

– Вот и замечательно, – благосклонно кивнула, внутренне содрогаясь от суммы, которая там наверняка окажется. Тут только камни и кружева целое состояние стоят.

– Тогда позвольте вас проводить. – Тинай повел рукой, и перед нами появилась дверь. Ну как перед нами… она лежала на полу.

– Настройки, настройки, – ехидно протянула Ровена.

– Стоять! – рыкнул Мираж, и дверь послушно приняла вертикальное положение.

Вот! В жизни возможно все! Главное – практика и дрессировка! Дрессировка и практика!

– А переодеться? – напомнила я.

– М-да. – Портной озадаченно поглядел на меня. – А я забыл.

Снизу опять выскочила ширма, а мне на голову свалились какие-то вещи.

– Это не мое. – Я вытащила из кучки мужские кальсоны.

– Ошибся, – пожал плечами Тинай. – Тут так часто все забывают.

Чужая одежда испарилась, а следующая уже была моей. Я кивнула и удалилась переодеваться.

– Забывают! – рассмеялась Ро. – Так и скажи, что сбегают из этого места при первой же возможности!

– Некоторые очень нервные, – невозмутимо признался князь.

Фейри помогла снять наряд и унесла его, и, когда я оделась и вышла, Тинай вручил мне большую темную коробку.

Мы раскланялись, и Хранительница построила портал в резиденцию.

– Завтра я к тебе зайду.

– Хорошо, – кивнула, задумчиво поглаживая коробку. – Спокойной ночи.

– До встречи. – Девушка махнула рукой, растворяясь в белой дымке.

А я отправилась спать. Потому как что-то мне подсказывает, что если я тут, то утреннее занятие Лир не пропустит.

Кстати, надо с Водником быть поласковей, мне еще у него прическу выпрашивать. Подумать только: Лирвейн у нас косы плетет! И как сказала Ровена, она его постоянно просит. И похоже, ледяной блондин не отказывает. Забавно.

Ожидания оправдались, поутру двери со стуком распахнулись, но Хранитель не успел сделать даже шага в комнату, как я скатилась с постели и удрала в ванную с криком: «Встала! Сейчас буду!» Быстро умылась, оделась в заблаговременно оставленный тут спортивный костюм и вышла.

Лир обнаружился в гостиной, мужчина встретил меня подозрительным взглядом, создал портал и жестом предложил пройти в голубое марево.

Тренировка прошла как обычно. Лир бодрый, свежий и незапыхавшийся, а я взмокшая, с дрожащими от перегруза ножками и почти пустым магическим резервом. Этот гад опять практиковал комплексный подход.

– Сегодня все было очень хорошо, – одобрительно кивнул блондин, чем вверг меня в благоговейный шок. Водник и похвалил?! – Только выпей листивиока сразу, а то на балу будет весело только тебе.

– Хорошо. Лир.

– Что? – вскинул бровь мужчина, сцепляя между собой карабины и вешая на крючок. Поднял одну из веревок и начал сматывать.

– Мне тут Светоч сказала, что ты ее заплетал раньше к балу Цветов, – с места в карьер рванула я, опасаясь, что если буду ходить вокруг да около, то просто не решусь подобраться к просьбе.

– Допустим. – Блондин с любопытством глянул на меня и замолчал. Похоже, он не собирался облегчать мне задачу.

– Ты мне традиционные косы не заплетешь? – решилась я.

Лирвейн пожал плечами:

– Можно. Во второй половине дня зайду. На мне еще Ро и твоя подружка.

– Мари тоже попросила? – удивилась я.

– Это Свет за себя просила. Мариоль за компанию. Две пары умоляющих глазок я не выдержал. Все, что угодно, лишь бы отвязались.

– Отлично, – просияла я. – Тогда я пойду с Ровенки стребую цветы.

– Беги, – с улыбкой махнул рукой Хранитель Воды.

Из спортзала я ушла сама, отказавшись от портала.

Вот… Косы у меня будут.

Вдруг я резко остановилась. Платье никому видеть нельзя до момента отправления во дворец. Особенно Воднику, с него станется самолично вытряхнуть меня из наряда. И что делать? Эм… Это, конечно, не особо прилично, но другого выхода нет. Надену халат. Ничего! Он меня регулярно в пижаме видит и до сих пор инфаркт не заработал. Так что переживет. И я… Надеюсь. Ведь, в отличие от мужчины, буду в курсе, что под халатом тот верх неприличия, который гордо позиционировался Миражом как нижнее белье. А стало быть, красные щеки обеспечены.

За завтраком встретилась с ненормально оживленным Мидьяром. Он с любопытством меня разглядывал и хитро переглядывался с кучерявой Хранительницей Света. Появилось стойкое ощущение, что меня сдали. Потом сходила в Источник, восполнила запас сил. Нашла Аэрлиса и вытрясла из него новый бутылечек успокоительного.

После были занятия с Асгардом. На этот раз мы практиковались в построении портала. И у меня получилось! Правда, Оружейник не дал проверить, куда вело сие творение, но оно держалось! Переливалось серо-жемчужным маревом и даже не думало распадаться. Я от радости пару раз подпрыгнула и с трудом подавила желание расцеловать своего замечательного учителя.

– Ас, – внезапно заинтересовалась, обходя вокруг воронки и едва ли не обнюхивая ее. – А почему портал серый?

– Каждая стихия визуально отображается определенным цветом, – пожал плечами мужчина. – Видимо, если их сильно перемешать, то они в этом плане ведут себя как обычные краски. Структура становится однородной.

– Понятно, – кивнула. – Так я его сворачиваю?

– Он и сам через две минуты распадется, но лучше попрактикуемся, – кивнул Сталь.

Практика обернулась тем, что я схлопнула воронку неправильно и разнесла половину аудитории. Оружейник поднялся с пола с гораздо большей грацией и достоинством, нежели те, с кем он упал. Одернул камзол и указал на дверь:

– Вы свободны.

Я виновато потупилась и вышла. Эх, ну что он так… Я же не специально!

Но так как время торопило, тратить его на отрицательные эмоции не стала, а поскакала купаться и одеваться. Надо Мариоль позвать, а то одной затянуть корсет трудно.

Добралась до своих апартаментов, включила воду, щедрой рукой вылила в нее розовое масло и блаженно вдохнула приятный аромат. Хоть и банальный запах, но мне всегда очень нравился. Быстро разделась и забралась в воду. Ох, горячо! Но скоро кожа привыкла к температуре – и стало хорошо. Настолько, что даже задремала.

– Аля, ты где? – разбудил звонкий голос подруги.

– Тут, – откликнулась, поднимаясь из воды.

– Отлично. – Маришка заглянула в ванную, кинула в меня полотенцем, положила белую коробку на банкетку. – Я сейчас приду, ты пока надень то, что сама сможешь.

– Хорошо. – Закончила вытирать голову, стянула с себя полотенце и наконец разглядела прическу Мари. – Ой, какая прелесть!

– Ага. – Девушка довольно прищурилась и покрутилась, позволив рассмотреть ее со всех сторон. – Только цветами осталось украсить и переодеться.

Ее длинные волосы были заплетены в красивый венец, притом не банально, а каким-то сложным плетением. Несколько выпущенных на свободу локонов обрамляли лицо.

– Лирвейн сказал, что, работая с моей гривой и невзирая на ее густоту, он отдыхает, – хихикнула подружка. – С кудрями Ровены долго мучился.

– Ну там есть с чем, – вздохнула я и машинально провела ладонью по своим волосам, понимая, что по сравнению с подругой и Хранительницей у меня мышиный хвостик.

– Хорошо. – Мари открыла крышку коробки и застыла в ступоре. – Аля, что это?

– Это белье от маэстро Тинай Миража, – со вздохом пояснила я.

– Красиво, конечно, но мы вроде как к балу готовимся, а не к твоей первой брачной ночи. – Фрейлина накрутила на палец прядку темных волос.

– Мираж сказал, что если не возьму белье, то не получу и платье, – развела руками. – Да в любом случае его никто, кроме вас с Ро, не увидит!

– Ну да, – улыбнулась Мари. – Ладно, вытирайся-одевайся. Скоро буду.

Вернулась Мариоль буквально через пару минут, я только и успела, что шортики-панталончики надеть, и теперь вертела в руках корсет. Девушка помогла его затянуть, довольно осмотрела и сказала:

– А знаешь, и правда вульгарно не выглядит. Изысканно, соблазнительно – да, но не грубо. Или это из-за твоей невинной мордашки, на которой написано: «Как меня угораздило-то?!»

– Вот вредина! – запустила в нее мокрым полотенцем, которому не повезло еще больше, оно упало в ванну с водой.

– Не-а, – подмигнула Маришка. – Ты с чулками и поясом сама справишься? Отлично, тогда я побежала.

– Лети, – улыбнулась в ответ.

Я выудила из коробки оставшиеся там вещи и со вздохом осмотрела. Создатель, ну чулки-то почему тоже красные?! Хотя юбка же… Да… Ладно, надеваем.

Наконец встала напротив зеркала. Все же корсет – великая вещь! Талия узенькая, грудь шикарная, сама себе нравлюсь. И алый цвет на белоснежной коже хорошо смотрится. Уловила последнюю мысль и нервно засмеялась. Алый у меня ближе к телу! М-да…

Ладно, пора выходить, скоро должен прийти Лирвейн. Так, где мой халат?

Эм… А правда, где?

Спустя пару минут лихорадочных поисков поняла, что его нет. Как и любого другого предмета гардероба, которым можно прикрыться. Так нерационально пущенное мною «в расход» полотенце грустно отмокало в ванной. Что делать? Нужно проскочить в гардеробную, халаты там. Надеюсь, что закон подлости про меня не вспомнит и в это время никто не войдет. Так! Сомневаться некогда! Потому я смело распахнула двери и вышла в спальню. И мне почти повезло! Я была всего в трех метрах от спасительной гардеробной, когда за дверью раздались шаги и голоса.

– Ну Лир! – возмущенно воскликнул Мидьяр, и я подписала себе смертный приговор.

Створки распахнулись.

– Нет и еще раз нет! – категорично заявил блондин. На счастье, мужчины смотрели в другую сторону, потому я рванула дальше.

– Тебе сложно?! Ну заплети! – наседал Искусник.

– Да у меня руки уже устали! – возмущался Водник. – Мне вот интересно, во дворце есть парикмахеры, почему ко мне-то! И вообще, где Ал… о-о-о!

– Что та… ну ничего себе! – присвистнул за спиной Ле-Кинаро.

Я остановилась, устало закрыла глаза, надела самую невозмутимую из возможных в данный момент маску и обернулась. Эти гады и не подумали отвести глаза!!! Появилось огромное желание прикрыться. Но я только надменно вздернула нос. Выпрямилась, царственно взмахнула рукой и сказала:

– Ожидайте!

– Ага, – дружно кивнули Хранители, которые так и не оторвались от изучения: один – корсета (груди, если быть точной!), а другой – красных чулочек (ножек в них!).

Я развернулась, вошла в гардероб и демонстративно хлопнула дверью.

На этом выдержка закончилась, и я, в панике прикусив палец, сползла на пол.

Тут в спальне раздался крик:

– Аля, я тебе туфли принесла! – Ровена замолчала, а потом спросила: – Эй, мужики, что с вами? И где наша принцесса?

Встала и отошла от двери. Спустя несколько секунд ко мне заглянула Ро.

– Аль, что с парнями? – И тут фейри увидела, в каком я виде. – Только не говори, что…

Несчастно кивнула, подтверждая ее догадку, но кудрявая и не подумала посочувствовать! Свет весело рассмеялась:

– О-о-о! Судя по виду, они впечатлены!

– Как мне теперь с ними общаться?! – полушепотом спросила, нервно сжимая пальцы.

– Как всегда, – отмахнулась княгиня. – Они и не такое видели, так что не волнуйся.

– А поточнее? – едко поинтересовалась, пытаясь наскрести в себе мужество.

– Потом узнаешь, – пожала плечами Садовница. – Накинь халат и иди заплетаться. Они у нас мужики нормальные, почти настоящие джентльмены, напоминать не будут.

Делать нечего. Пришлось одеваться, выходить, терпеть хитрую рожу Мидьяра, которая так многозначительно улыбалась, что очень хотелось проредить ему косички!

Лир молчал и вообще вел себя очень корректно. Но один любопытный взгляд в вырез халата я таки заметила!

Вообще, чувствовала себя очень нервозно, видимо, поэтому спустя минут десять меня несильно стукнули по макушке расческой, и Лирвейн недовольно проворчал:

– Хватит вертеться и дергаться! А то криво получается.

Я послушно замерла.

Мандраж продолжался недолго, всего минут пять, потом от пальцев блондина начало распространяться знакомое искрящееся тепло, и мне стало спокойно. Даже глаза закрыла и расслабилась.

Впрочем, Лиру это не сильно помогло, он все равно еще несколько минут путался и соответственно ругался.

– Лирвейн, спокойствие и только спокойствие! – издевался Мидьяр. – Вдох – выдох!

– Я схему забыл, – высокомерно глянул на коллегу Водник. – Давно не плел такое, вот и вспоминаю.

– Ну да, ну да, – дружно закивали Искусник и Светоч.

Это они о чем? Если о том, о чем я подумала… Я пытливо посмотрела на беловолосого. Впрочем, реакция его понятна. Если бы передо мной в трусах дефилировали, мне бы тоже трудно было остаться равнодушной… М-да… А я и не осталась в свое время. «Патриотические труселя» до сих пор со смехом вспоминаю!

– Ярр, – зловеще начал Хранитель Воды, – ты меня уговорил. Я тебя заплету.

– С чего это такая щедрость? – с подозрением уставился на него Ле-Кинаро.

– Мы же друзья, – ласково посмотрел на него Лир.

– Знаешь, я что-то очень сомневаюсь в твоем хорошем настрое и благих порывах души, – протянул Искусник.

Правильно, я бы тоже сомневалась.

– Обещаю, что будет красиво, интересно и своеобразно, – сказал беловолосый.

– Ну хорошо. – Искусник Кивнул. – Но смотри мне.

– Конечно!

Лично я бы на месте Ярра не соглашалась.

Спустя несколько минут Искусник откланялся, и осталась только Ровена. Но ее все равно что не было, так как фейри извинилась и ушла в транс. Судя по дрожи силовых нитей, Садовница над чем-то экспериментировала. Притом не Свет дрожит… Странно.

– Опять пытается Грани найти, – вздохнул Лирвейн и с жалостью посмотрел на княгиню.

– Зачем?

– Не знаю, – пожал плечами Водник. – Наверное, чтобы что-то доказать. Хотя бы себе. Князей мало, их способности уникальны, и потому таких практически боготворят… Но сама понимаешь, что происходит, если бог сходит с пьедестала.

– Не любят, – вздохнула я. – Травят.

– Ну дивные до подобных крайностей, как правило, не доходят, но все равно…

Вот интересно, если мало, то почему мне на каждом шагу попадаются?! Хотя… Это же Ро. Неудивительно, что у девушки знакомые ее уровня.

На этом наш разговор затих, и попыток его возобновить я не делала. Да и вообще, решила расслабиться и получить удовольствие. У Лира оказались на удивление чуткие пальцы, потому больно не было. Более того, теперь было приятно. Я закрыла глаза и постаралась от всего отрешиться.

Что же делать? Все больше запутываюсь в своих же чувствах и эмоциях.

Глава 13

Бал Цветов: ход за серым кардиналом

Как только Хранитель закончил с прической, то очень быстро сбежал. Можно даже сказать – стремительно.

Я пожала плечами и направилась к Ровене. Подошла к зависшей в центре комнаты девушке и озадаченно ее оглядела. Нам вообще-то одеваться уже пора, а время в таком состоянии летит очень быстро. Надо ее «будить».

– Ро? – осторожно потрясла фейри за плечо. Она вздрогнула, открыла глаза и плавно опустилась на пол. Я мимоходом позавидовала. Я, например, если в трансе умудряюсь воспарить, при пробуждении, как правило, падаю. Особенно неприятно было, когда я свалилась с высоты аж два метра. Лир и не подумал посочувствовать. И полечить. Заставлял тренироваться. Гад все же. Учитель! Мучитель…

– Поможешь мне одеться? – спросила у Садовницы.

– Конечно. Есть еще две проблемы.

– Знаю, – уныло согласилась я. – Первая – это твои коллеги, вторая – придворные и папенька. Но я знаю, что делать.

– Правда? – удивилась княгиня.

– Оденусь перед самым балом, – пожала плечами я. – А потом уже поздно из платья вытряхивать будет.

– М-да… – Садовница с сомнением осмотрела меня. – Ну как знаешь. Я чем смогла – помогла.

– Спасибо тебе за это! Кстати, как вы познакомились с Миражом?

– Тинай, – улыбнулась темноглазая красавица. – К нему благоволит Иссо, так что неудивительно, что мы знакомы.

– Может, расскажешь, что собой стихии представляют? А то я, если честно, думала, что они неразумны.

– А как же иначе? – удивилась волшебница. – Они же выбирают Хранителей и Проводников.

– Ну это не вязалось у меня с тем, что они… – замолчала, подбирая подходящее слово, – личности.

– Ты думаешь, они нам рассказывают? Разумные и разумные. Мы – инструмент. Средство. Иначе чем по делу, они не общаются. И то если случилась какая-то глобальная пакость, за которой мы не уследили. Тогда снисходят. Ну или если Проводника выбирают.

– Тогда зачем Грезы приходил?

– Без понятия, – рассмеялась Ро. – Иссо вообще по Ленейру специализируется, но Изначальный ему нравится. Часто тут бывает. Он вообще самый нормальный из них, как это ни парадоксально. И общительный.

Это я на себе уже прочувствовала.

– Миров восемь, стихий восемь. Хранителей в каждом мире восемь, – продолжила девушка. – Мы, так сказать, наместники. У них же задачи более высокого порядка.

– Как все сложно.

– А это всегда сложно. Ладно, сейчас не время. Одевайся, бери коробку с платьем – и в Золотой.

Сказано – сделано. Через полчаса нас перенесли в Императорский дворец. Фрейлины мне обрадовались, поахали над чудесной прической и предложили помочь переодеться к балу. Я осмотрела этот отряд болонок, представила, как быстро всем станет известно о цветовой гамме моего наряда, содрогнулась и отказалась от предложения.

– Спасибо, дамы, но мне нужна только леди Мариоль.

– Как прикажете. – Девушки присели в реверансе и покинули гостиную.

– Вот и отлично, – кивнула подруга, забирая у меня коробку с платьем. – Давай, а то мне еще к себе идти одеваться.

Спустя полчаса отпустила первую даму и попросила до самого бала меня не беспокоить. Села на кушетку и задумчиво оглядела принцессу в зеркале. Хороша… В сине-алом платье, основная масса волос убрана под венец, только по спине спускается перевитая жемчугом коса сложного плетения. Лирвейн сказал, что цветов в волосах не надо. Будут лишними. А мне вполне хватает маков на платье. Губы красные, а из-за бледности кожи так вообще кажутся очень яркими.

Ох, правильно ли я делаю? Это ведь вызов обществу. Да, я имею право так одеться, но… Ладно! Хлопнула по ладони сложенным веером. Я уже одета и все решила. Хватит трястись. Для начала нужно определиться, кому я отдам предметы-символы. Рассеянно погладила прикрепленные к поясу пять золотистых платков. Итак… Во-первых, невзирая на то что синий – это цвет Адиса Вермена и посчитают, будто я благоволю именно ему, к лорду я даже не подойду сегодня. Пора дать понять, что Синий в опале. А приглашу Хора, Евграна, Кейрана, Люциана Туманного и дроу. Как зовут, не помню, но в процессе выясню.

Пробили часы, и в комнату быстро вошла Мариоль. Фрейлина была прелестна в светлом платье с чуть заметным голубоватым оттенком. В волосах подруги были мелкие розы. Черные. О как! Такого Клана нет, многие сломают голову над тем, кому же отдано сердце моей первой дамы. Но вот меня это очень настораживает. Надо потом поговорить с подругой по поводу ее… цветовых предпочтений.

Мариоль оглядела меня и довольно кивнула:

– Ярко. Эффектно. Тебя заклюют.

– Пусть только попробуют, – надменно вскинула подбородок я.

– Моя принцесса, – без малейшей нотки иронии в голосе сказала первая дама и поклонилась.

– Мне страшно, – призналась я. – Хоть и не так, как на первом балу.

– Вот и отлично. – Мари выпрямилась. – Значит, все пройдет отлично. А бояться будешь потом. Когда встанешь у дверей Храма Стихий.

Я не стала продолжать разговор, только молча показала на циферблат. Мари расправила юбки, и мы вышли из спальни. В гостиной ждали пять фрейлин. Какие были лица у барышень, когда они меня увидели, наверное, можно не упоминать…

– Ваше высочество, – возмущенно выдохнула ставленница Алого Клана.

– Что?

– Но ваше…

Продолжить я ей не позволила:

– Леди желает отправиться домой? – Девушка поспешно замотала головой, сбивчиво извинилась и присела в низком реверансе. – В таком случае советую помнить пределы допустимости… свободного мнения. И понимать, когда его можно высказать, а когда лучше промолчать. Без этих качеств вам нечего делать при дворе.

– Простите, леди. – Алая не отрывала взгляд от пола.

– Хорошо, – кивнула я и обвела высокомерным взором оставшихся дам: – Искренне советую вам не забываться.

Не дожидаясь реакции, резко развернулась, подобрала подол и устремилась в бальный зал.

Можно было даже не оглядываться, чтобы понимать, что фрейлины строевым «веером» следуют за мной.

Однако какая я грозная стала… Жаль, что не умная. Хотя кто знает. Говорят, что скептичный подход к своим личным качествам и есть проявление ума.

Чем дальше шла, тем больше попадалось придворных на пути. Думаю, не нужно уточнять, как они на меня смотрели. Я же встречаться с ними взглядом не горела желанием, потому вздернула подбородок и смотрела поверх голов.

Наконец мы подошли к высоким резным дверям зала Цветов. Именно в нем ежегодно проводился бал. Мажордом объявил о прибытии принцессы, я зябко поежилась, но решительно сжала кулаки и распрямила плечи. Еще не хватало показать свою неуверенность.

Конечно же мой внешний вид вызвал резонанс. Если бы я была одета так, как все ожидали, то внимание было бы сдержанным и незаметным. Но я выделялась. Среди дам в одеждах пастельных тонов и кавалеров традиционно в черном я была как яркая, экзотическая бабочка. Или цветок. Вот только осторожно с цветочком, господа. Они временами оказываются ядовитыми или даже… хищными.

Двор не посмеет открыто осудить. Вернее, максимум, что могут, – это именно сдержанно не одобрить. Потому на лице появилась легкая полуулыбка, я склонила голову, приветствуя гостей, и легкой походкой направилась к тронному возвышению. Расклад там был такой же, как и на моем первом балу. Отец на троне, за ним по правую руку сидела леди Надин. В стороне стояли Евгран и Лилит Пламенеющие. Вот на Рыжа и его сестрицу я не стала смотреть принципиально!

Приблизилась, присела в низком реверансе и встала, как только получила на то позволение венценосного родителя. Подняла глаза и поймала странный взгляд Императора и недовольный его матери. Леди Надин поджала губы и отвернулась. Неприятно.

– Дочь моя, ваш наряд вызывает изумление. – Отец все же решил поговорить на эту щекотливую тему.

У меня было что ему ответить.

– Странно, так как я во всем следовала вашим распоряжениям, рекомендациям и… предпочтениям. – Александр нахмурился, а вдовствующая Императрица вновь на меня посмотрела, но на этот раз в прозрачно-голубых, ясных глазах искрилось любопытство.

– Вы немного неверно соизмеряете степень демонстрации моих предпочтений, – едва слышно отозвался правитель. – Но теперь поздно что-либо менять.

– Прошу прощения. – Опустила голову, так как торжествующую улыбку все же не сдержала. Но родственникам ее видеть вовсе не обязательно.

– Хорошо. – Император величественно взмахнул рукой, отпуская: – Можете идти, Александра.

– Благодарю, ваше величество.

Я выпила бокал сока, успокоилась, и ноги наконец снова смогли меня держать, а пальцы прекратили подрагивать. Ну что ж… Первый ход этого вечера разыгран удачно. И кажется, он за мной…

Что дальше? Бал Цветов хорош еще и тем, что тут не приняты церемонные представления и расшаркивания. То есть мне не придется изображать из себя любезную куклу и принимать поздравления придворных. А еще я могу забыть о назойливых кавалерах. Если я сама не выказываю к мужчине интереса, то он даже подойти ко мне права не имеет. Какая прелесть! Лорд Адис, принцессу рядом с собой вы сегодня точно не увидите!

Это подняло мне настроение.

Так… Я успокоилась, отдохнула, освежилась и теперь готова к дальнейшим свершениям. Пора выползать из удобной ниши, куда я спряталась с бокальчиком, и изображать из себя радушную хозяйку. Гости не должны скучать… Заодно отдам платки тем, кому планировала.

Сказано – сделано. Расправила юбки, выдохнула, любезно улыбнулась и ступила на светло-зеленый мрамор зала Цветов. Прищурилась от яркого света многочисленных люстр и не сдержала довольного вздоха. Все же постаралась на славу, когда готовила этот прием. Вернее, сама сделала, может, и немного, но все продумала. Что зачастую важнее личного, физического, так сказать, участия. Ведь бегать с тряпкой любая дурочка сможет. А вот организовать…

Я восхищенно оглядела бальный зал. Выдержанный в бело-зеленых тонах с редкими вкраплениями золотого, он был прекрасен. Огромные арочные окна и проемы дверей, ведущих на террасы, искусная роспись, покрывающая белоснежный мрамор, лепнина на высоких потолках. Кадки с цветами на подоконниках и в нишах. Красота! А ведь тут многое пришлось подновлять, искать мастеров, художников и так далее.

Я прохаживалась между знатных гостей, периодически останавливаясь рядом с теми, кого считала полезными, и недолго с ними беседовала. Впрочем, тут присутствовали и представители купеческого сословия, так как бал Цветов являл собой мероприятие неформальное. На словах и бумаге, разумеется. Впрочем, богатые торговцы на приемах в высшем свете не новость.

Искала тех, кому в этот вечер посчастливится составить компанию моему высочеству. Ибо я так решила. Первым мне на глаза попался Кейран. Радостно улыбнулась, мельком посмотрелась в зеркало, расправила плечи и подошла к Коршуну, который еще не догадывался о том, как ему повезло.

– Здравствуйте, лорд Мерцающий.

– Добрый вечер, леди. – Белый наконец оторвал изумленный взор от моего декольте. Мысленно потерла лапки. Все же у платья есть еще один плюс. Я в нем на редкость женственна и очаровательна. Если учитывать тот скромный стиль, которого придерживалась ранее, то удивление лорда вполне понятно. Вот, правда, то, что он позволил это заметить… Странно.

Тут Кейран вспомнил о манерах и галантно поцеловал мне руку:

– Ваше высочество, вы восхитительны.

– Благодарю, – кокетливо взмахнула ресницами и раскрыла веер. Полюбовалась на красивый абстрактный сине-алый узор. – Как вам вечер?

– Вы показали себя с наилучшей стороны, – тонко улыбнулся советник.

– Это замечательно. Правда, в процессе организации меня несколько разочаровало ваше отсутствие.

– У меня были срочные дела за пределами Золотого, – с фальшивым сожалением ответил мужчина. – Иначе я бы всенепременно пришел вам на помощь.

Заглянула в наглые глаза цвета бренди и поняла: врет и не краснеет. Ну что ж… Мы тоже так умеем.

– Как странно, что стража не видела вас покидающим замок…

– Какие нерадивые воины, – с каменной невозмутимостью парировал Коршун.

– Воистину, – спокойно согласилась, и мы ненадолго замолчали, глядя друг другу в глаза.

Я знаю, что он был во дворце. Он знает, что я спрашивала у стражи, но один начальник гарнизона не может ручаться за то, что интересующая меня персона это место не покидала. Впрочем, есть еще вариант, что персона имела на военного влияние, – и в итоге ее наивное высочество получило только те сведения, которые были нужны пронырливому серому кардиналу.

Остаемся при своем. Я знаю. Он знает. Но мы молчим. И наверное, это правильно. Так-с… Стоит переходить к цели.

Открепила от пояса один из платков и с любезной улыбкой подала его брюнету. Он с удивлением оглядел дар, но, разумеется, принял его и предсказуемо ответил:

– Какая честь…

– Что вы, что вы, – прощебетала я.

Мерцающий задумчиво посмотрел на оставшиеся четыре золотистых символа благосклонности, потом скользнул взглядом по моему наряду, видимо еще раз анализируя его цветовую гамму, и вопросительно вскинул бровь. Похоже, удивился, что я отдала первый платок именно ему, а не одному из фаворитов, о которых красноречиво говорили цвета моего платья.

Разумеется, теперь Белому ничего не оставалось, кроме того чтобы грациозно поклониться и пригласить меня на танец.

Кейран легко повел меня в менуэте. Двигался он превосходно, но, к сожалению, начать разговор я не имела возможности из-за особенностей танца. Постоянная смена партнера не располагает к беседам.

Наконец тур закончился, и Мерцающий проводил меня на место. Любезно предложил принести выпить. Я поблагодарила и согласилась, так как меня и правда мучила жажда. Белый ушел, оставив меня в одиночестве.

Вновь развернула веер и задумалась. Надо решить, с какого бока подобраться к щекотливой теме, которую я желала обсудить. Это сложно… Как назло, в голову ничего не приходило. Все же импровизация не всегда хороша. Я лениво обмахивалась веером, только для того чтобы чем-то занять руки.

Обвела глазами зал, поискав Кейрана, но наткнулась только на ироничный взор малахитовых глаз застывшего напротив рыжеволосого. Ев стоял не один, а в обществе прелестной юной барышни. Изящная блондиночка восхищенно смотрела на своего кавалера. Евгран ласково ей улыбался и нежно поглаживал пальцами серебристый платочек. Ясно. Леди из влиятельной семьи и мощного Клана. Папенька начал подыскивать наследнику невесту? Запасной плацдарм, так сказать. Если с принцессой ничего не получится.

Впрочем, какое мне дело? Пусть с кем хочет, с тем и любезничает. Я чуть слышно фыркнула и вздернула подбородок. Поймала ироничный взгляд Пламенеющего. Меднокосый подчеркнуто медленно скользнул взглядом по моей фигуре, уделив особенное внимание алой юбке, и провокационно вздернул бровь. Я невольно покраснела и отвернулась. Каков наглец! А ведь мне еще к нему идти… Ох.

На мою удачу вернулся Кейран, и я смогла отвлечься.

Мерцающий весьма кстати предложил мне прогуляться по террасе, и я с радостью приняла предложение. Едва мы оказались на улице, холодный осенний воздух привел меня в чувство и теперь я была спокойна и собранна. Щелкнула пальцами, и воздух вокруг нас засеребрился, давая понять, что разговор не услышит посторонний.

– Даже так. – Коршун с интересом поглядел на меня. – Присядем, леди?

Я кивнула и опустилась на широкую мраморную лавку.

Несколько минут мы просто молчали. Ведь не торопимся. К чести Мерцающего, он дал мне время собраться с мыслями. Также я была ему благодарна за то, что он не решил пойти навстречу глупенькой принцессе и сам повести разговор. Правильный подход. Я все это затеяла. Мне и расхлебывать.

– Вы не возражаете, если я обойдусь без длительного вступления? – поинтересовалась я. – Тем более оно все равно выветрилось у меня из головы.

– Слушаю вас, – серьезно кивнул советник.

– Замечательно. – Я решительно сжала пальцы. – Лорд, после того как я вернусь с испытания, вы принесете мне клятву верности.

– Какое смелое заявление. – Из облика Мерцающего пропала доброжелательная вальяжность, что была еще несколько секунд назад. – Основания? Для такого недальновидного с моей стороны поступка они должны быть очень вескими.

– Знаете… – Я неторопливо расправила красный шелк на коленях. – Если у предприятия сменяется руководство, то у финансовых директоров и советников предыдущего начальства есть несколько путей.

– Озвучите? – Кейран поправил очки и приготовился слушать.

– Разумеется, – чуть заметно улыбнулась я. – Первый: они остаются на прежних должностях и даже с некоторым выигрышем. Второй: пути предприятия и его бывших работников расходятся. И не всегда тихо и мирно.

– А вы понимаете, что угрожаете мне? – все так же невозмутимо поинтересовался Коршун.

– Вполне, – внутренне замирая от страха, кивнула я.

– А с чего вы взяли, что я соглашусь? – пожал плечами Белый. – Мне это невыгодно. Более того, клятву вассалитета я не приносил никому. Настоящую клятву. Вы меня понимаете.

– У вас не было достойного государя.

Я уже сама удивлялась собственной наглости и самоуверенности.

– Вы себя таковой мните? – В прищуре желто-карих глаз вполне можно было прочитать, что думает Кейран о моей чрезмерной смелости.

– Нет, – легко призналась я. – Если говорить откровенно, то есть большие сомнения, что я вообще вернусь с испытания. Но… не сидеть же последние недели в бездействии. И лорд… я же не предлагаю вам поклясться принцессе-бастарду. Вам предлагается отдать свое слово наследнице, которая станет Императрицей.

– Повторю свой вопрос. – Брюнет снял очки, вытащил из нагрудного кармана белоснежный платок и принялся неторопливо протирать стеклышки. – Вы считаете, что станете достойной правительницей?

– Не знаю, – честно ответила я. – Но у меня нет вариантов. Потому приложу все усилия.

– Великолепно. – Коршун вернул очки на острый нос и кинул на меня внимательный взгляд: – Это не совсем верный подход.

– Пока другого не имею.

На этом мы вновь замолчали. Теперь ситуация была прямо противоположна изначальной. Сейчас он думал и подбирал слова. Впрочем, нервничала я не меньше, чем десять минут назад. Нет ничего мучительнее ожидания и неизвестности.

– Я согласен. – Кейран заговорил так неожиданно и резко, что я вздрогнула.

– Что? – не веря своим ушам переспросила я.

– Согласен. – Он поднялся и встал напротив. Скрестил руки на груди и цепко, оценивающе меня осмотрел. – Если вы вернетесь наследницей, то я принесу вам клятву вассалитета. С этого момента все мои ресурсы будут в вашем распоряжении.

– Хорошо. – Я наконец совладала с собой. Хлопнула в ладоши – раздался еле слышный звон разрушенного щита.

– Если на этом все, позвольте откланяться. – Мерцающий склонился передо мной. – Вас проводить в зал?

– Нет, – покачала головой. – Я еще подышу свежим воздухом, спасибо, милорд.

– Как пожелаете. – И он скрылся за прозрачными балконными дверьми.

Я же осталась на лавочке. Думать.

На удивление безумный проект «привлеки Коршуна на свою сторону» сработал. Так что когда я вернусь, игра и правда выйдет на иной уровень. Отлично…

А теперь надо взять себя в руки и вернуться в зал. Пройдена только первая веха этого вечера. Впереди еще четыре беседы. Основные – это Люциан Туманный и дроу Тринвир дель Меридит. Последний является правой рукой посла своего народа в нашей стране. И практика мне подсказывает, что сначала лучше говорить именно с такими «теневыми» господами. А уже потом с их начальниками. К счастью, глава посольства Подгорного королевства заболел и на балу присутствовать не может. Стало быть, то, что я предпочла заместителя, не вызовет удивления или неприятия. Замечательно.

Но этих примечательных личностей я, пожалуй, оставлю на потом. Мне еще нужно отдать платки Пламенеющему и Хору. Кого первого найду, с тем и поиграю. Должна же я получать удовольствие? Я улыбнулась, поднялась, оправила платье, довольно оглядела себя в отражении балконной двери и решительно ее толкнула.

Зал меня встретил ярким светом, музыкой и смехом. Я нервно поджала губы, испытывая желание отказаться от своих планов. Как ни странно, встреча с Евом и Алиром меня страшила больше, чем вступительные беседы с Серебряным и дроу. Потому что с ними пока и правда только прощупываю почву. Да и они не имеют право сказать мне ничего такого, что выходило бы за рамки этикета. А вот рыжему и блондину хватит наглости в случае чего оттаскать меня за уши. И это как минимум. Потому я все замедляла и замедляла шаги и вскоре поймала себя на трусливой мыслишке бросить всю затею.

Но тут в толпе я заметила знакомую фигуру с расплескавшейся по синему камзолу гривой цвета красного золота. Приблизилась, рассмотрела в волосах мелкие косички и, едва ли не подпрыгнув от радости, рванула к одиноко стоящему Мидьяру. Тебя-то мне и надо!

– Добрый вечер, господин Ле-Кинаро.

Хранитель повернулся, окинул меня веселым взглядом и склонился в поклоне:

– Ваше высочество. Рад вас приветствовать. Приятно, что вы запомнили мое имя.

Вот язва. Попробуй его забудь, если мы почти каждый день встречаемся. Но вот официально мы виделись всего несколько раз.

– У меня хорошая память, – улыбнулась в ответ.

У Ярра сегодня была очень своеобразная прическа. Лирвейн, похоже, сдержал слово и все же заплел по сути те же косички, но иного плетения и пересекают голову ломаным зигзагом. Смотрится странно, но интересно. Это получается, что Водник все же сдержал слово, и подвоха нет?

– Пройдемся? – Искусник галантно предложил мне руку.

Я любезно улыбнулась и приняла ее.

Спустя пятнадцать минут я вновь пребывала в душевном равновесии, и все казалось мне нипочем. Спасибо, Ярр. Прекрасно понял, в чем я нуждаюсь, и дал мне это. Снял напряжение. Впрочем, одним обаянием он не ограничился. Волшебство в напитке я почувствовала, но виду не подала. Зачем? Хранитель не сделает ничего плохого.

Когда мы с ним раскланялись, я была настроена более чем благодушно и с оптимизмом смотрела в будущее.

Потому, когда увидела Ева, и – как ни странно – одного, а не окруженного прекрасными леди, то решительно направилась в его сторону.

– Леди Александра, – мужчина прищурил зеленые глаза и поклонился, – какая честь.

Он выпрямился, и медная коса, переливаясь золотом в свете многочисленных ламп, соскользнула со спины на плечо. Мне немедленно захотелось ее расплести. А потом снова заплести. Нет, сначала расчесать. Запустить пальцы в теплые пряди, поднести к лицу, наслаждаясь пьянящим ароматом юга, соленого ветра и моря. Как я соскучилась по его волосам.

Встряхнула головой, прогоняя наваждение, и подняла взор на Евграна. Глаза его были серьезны, и, судя по застывшей в них тоске, он догадался, о чем я думала. И отлично понимает, куда нас могут завести такие желания. Так! Все! Надо прекратить об этом думать. Я тут с вполне определенной целью.

Без предисловий отцепила от пояса золотой платок и протянула его Рыжу. Тот с поклоном принял его, но успел ухватить мои пальцы, перевернул руку и запечатлел поцелуй на нежном месте между запястьем и ладонью. От ощущения теплых губ на коже у меня внезапно перехватило дыхание, и, повинуясь порыву, я отдернула руку, с беспокойством глядя на мужчину.

– Сама затеяла, – покачал головой Пламенеющий, глядя на меня в упор.

– Услышат, – испуганно выдохнула я, прижимая к груди обласканную руку. Почему именно его прикосновение так подействовало? К этой ручке сегодня прикладывалось уже немало мужчин. Но именно рядом с этим сердце трепещет и дыхание перехватывает. Создатель! Мне нельзя думать рядом с ним. Куда-то не туда мысли уходят.

– Не услышат, – покачал головой собеседник. – Амулетик есть. Окружающие слышат только то, что ожидают. Подсознание выдает варианты, и некоторые принимаются.

– Интересная штука. – Воспользовалась любезно протянутой «рукой помощи» и сменила тему: – А где их можно достать?

– В моем ведомстве, – улыбнулся Алый. – Аля, предлагаю потанцевать. На нас уже косятся, а объявляют вальс. Сможем пообщаться и в движении.

Спустя пару минут мы уже танцевали. И вновь, как в прошлый раз, сильная рука на талии, горячая ладонь, сжимающая мою руку, дыхание на виске и шее, что рождает мурашки на коже. И бездонные зеленые глаза напротив, в которых можно раствориться. Рыж. Моя осень.

– Ты восхитительна сегодня. – В его взоре золотом мелькнул отблеск дальнего пламени. Ев склонился к моему уху. – Настолько, что я сожалею о тех остатках моральных принципов, что у меня есть. И о некогда данном слове.

– Я… не понимаю, – растерянно посмотрела на него.

– Платье чудесное, говорю, – невозмутимо ответил он, и в его малахитовых очах не было и следа огня, что бушевал там секунду назад. Ев задумчиво прогулялся взглядом вдоль выреза и иронично закончил: – Радует глаз.

– И мне тоже нравится, – немного сухо сказала. Я уже отошла от очарования, что как обухом меня ударило в первые минуты, когда я могла только восхищенно взирать на Ева и млеть, что такой мужчина смотрит на меня так… по-особенному. Но откровенный взгляд и привел меня в чувство. Тут же вспомнилось, как он вел себя с Альеной. А потом и то, что он собрался жениться. От этой мысли почему-то стало неприятно в квадрате.

– У меня вопрос. – Он мимолетно коснулся губами моего виска и с нажимом провел ладонью по пояснице.

– Слушаю, – заинтересованно посмотрела на него я. – Только, Рыж, хватит использовать приемы соблазнения.

– Непроизвольно, – пожал плечами Евгран. – Ты мне очень нравишься, вот подсознательно и выбираю этот тип поведения.

– Какой ты стал откровенный, – опустила глаза. – Я бы сказала, откровенный до глупости.

– Почему?

– А потому, что во вред, – почти неслышно закончила я.

– С чего такие выводы? – Партнер по вальсу вздернул медную бровь. – Аля, ты сегодня не просто красива. Да и «красота» – это слишком простое слово. Ты фантастична. Мираж, мечта, иллюзия. Такой не должно было сегодня быть. Но ты есть.

– Ты меня в краску вгоняешь, – призналась, ощущая, как щеки начинают гореть от его слов.

– Я всего лишь отвечаю на твои претензии, – бархатисто рассмеялся Пламенеющий. – Просто говорю, что твое появление на балу мало кого оставило равнодушным. А уж тех, кто испытывает к тебе чувства… как молнией поразило.

И тут мне подумалось: интересно, а Лирвейн оценил? Он, по идее, тоже ко мне неровно дышит. Ну чисто теоретически.

– Рыж, прекрати! – шикнула я, стараясь не смотреть на него. – И вообще, ты хотел что-то спросить.

– Да, – мурлыкнул бессовестный Алый. – Аля… А какой цвет… ближе к телу?

– Что?! – Я потрясенно вскинула голову и переспросила, не веря, что он может интересоваться такими интимными вещами. – О чем ты?

– О белье, родная, о белье. К такому наряду должно быть что-то в тон… Вопрос – в какой.

– А вот теперь ты хамишь, – ласково оскалилась я, внутренне кипя от возмущения. Мало мне того, что это злосчастное белье уже все кому не лень рассмотреть успели?! Теперь и Ев с вопросами!

– Вовсе нет, – пожал плечами этот подлец и выжидающе уставился на меня. Думает, что засмущаюсь и сбегу? Не дождется!

Музыка смолкла, я на миг приблизилась к нему почти вплотную, ласково провела пальчиком по груди, рисуя на черной ткани фрака замысловатый узорчик, потом поднялась на цыпочки и нежно выдохнула на ухо:

– Милый, если рассуждать логически, то «ближе к телу» Кейран Мерцающий.

Ну обманула! Зато какие у него были глаза!

Не дожидаясь, пока шокированный «откровением» Пламенеющий придет в себя, я поблагодарила его за чудесный танец, а потом ушла. Довольная-предовольная!

Глава 14

Бал Цветов: пламя и лед

Следующий этап – Люциан Туманный. Вот только что-то не видно Серебряного. Весь зал обошла.

Зато дроу попадался на глаза с завидной регулярностью. Решила, что не стоит игнорировать эту закономерность, и, когда мы столкнулись в третий раз, я «нечаянно» обронила платок. Спустя несколько секунд почувствовала легкое прикосновение к локтю.

– Ваше высочество, – эльф с поклоном протянул мне клочок золотого шелка, – вы потеряли.

– Благодарю, – с улыбкой взяла, покрутила в руках, якобы в задумчивости посмотрела на темнокожего и вернула платок обратно: – Вы не откажетесь составить мне компанию?

В глазах мужчины мелькнуло удивление, но, согласно этикету, он сказал, что будет несказанно рад.

– Леди, нас еще не представили. – Дроу встряхнул головой, и я невольно заострила внимание на его прическе. Белые волосы переплетались очень знакомым образом, только гораздо сложнее, чем у Искусника. И у Ярра косички вились справа, а по левой стороне свободно ниспадали волосы. У этого же наоборот. Интересно.

Но вернемся к разговору.

– В этом нет нужды, Тринвир дель Меридит.

– Очень интересно. – Светлые глаза эльфа оживились. – Я могу сделать вывод о том, что у вас ко мне разговор.

– Скорее, о том, что я желаю понять, что вы собой представляете. Уделите мне внимание?

– А у меня есть варианты? – вздернул белую бровь дроу. – Впрочем, это не будет мне в нагрузку.

Какой наглый эльф! Мое высочество не будет ему в нагрузку.

– Замечательно. – Кинула на него предупреждающий взгляд: не зарывайтесь, ваше темнейшество.

– Вы позволите пригласить вас? – Эльф протянул мне руку.

Тур мазурки прошел прекрасно, да и вообще, в обществе темного было на удивление комфортно. Конечно, некоторая бесцеремонность дроу поначалу резала слух, но постепенно я привыкла. Все же это у них расовая особенность. Они несколько более несдержанны. Но им это спускают. В общем и целом, мне понравилось общаться с ним. Когда напряжение немного спало, я рискнула спросить о его укладке.

– Лорд дель Меридит, насколько я знаю, у вашего народа почти всякое действие или деталь облика несут какой-то смысл. Ваша прическа не является исключением?

– Разумеется, – качнул головой эльф. – Деталями мы обозначаем очень многое. От кланового статуса и уровня силы до сексуальной ориентации.

Услышав последнее, я покраснела. Конечно, все понимаю, но зачем говорить об этом так прямолинейно?

– Вам не кажется, что вести разговор на подобные темы в таком месте…

– Я вас смутил? – безошибочно определил дель Меридит. – Прошу прощения, леди, в нашей, да и в вашей среде такие разговоры не являются чем-либо постыдным. Просто я упустил из виду ваш статус и особенности воспитания. А по поводу места обсуждения… Не волнуйтесь, я активировал амулет. Никто не услышит лишнего.

Мне кажется или что-то похожее я не так давно слышала? Чудно. О последних магических новинках я узнаю непосредственно из уст неблагонадежных личностей.

– Ничего страшного, – пожала плечами я. – Но вот… неужели это необходимо указывать?

– Леди, а что вы вообще знаете о жителях Подгорного королевства? – внезапно заинтересовался собеседник. – Не сочтите за грубость, но, судя по всему, ваши сведения, если таковые есть, весьма обрывочны и понимания картины не приносят. Советую об этом задуматься.

– Благодарю, – развернула веер, чтобы чем-то занять руки. Потом сложила обратно и провела пальцем по пластинам, ощущая неровность филигранной резьбы. Вот и новые детальки. Хранители не могут охватить все, а дворцовые интриганы не считают нужным.

– А по поводу прически, – дроу машинально взял свою прядку, – из-за расовых особенностей и во избежание проблем и неурядиц мы обязаны не скрывать свои… предпочтения.

– Какие предпочтения? – квадратными глазами уставилась я на него.

– Не уверен в своем праве посвящать наследницу Изначальной Империи в настолько специфические «околопостельные» темы, – развел руками темный. – Так что поинтересуйтесь у кого-нибудь другого.

– А вы?

– А я старый, дряхлый, скучный и исключительно традиционно ориентированный мужчина, – склонившись к моему уху, поведал эльф.

Я покраснела. Потому как этот старый, дряхлый мне кажется наглым и интересным – и прекрасно это знает. Кстати, у дроу же свободные отношения. Может, стоит внести заместителя посла в список потенциальных мужчин? Раз уж этот вопрос встает ребром.

Спустя некоторое время откланялась.

Дело сделано, первые мостики налажены, потому в дальнейшем будет легче. А теперь нужно найти Туманного.

К сожалению, Серебряный лорд оказался трудноуловимым субъектом. Спрашивать о нем было неприлично, а самого я не видела. Потому не оставалось иных вариантов, кроме как отложить встречу.

Что ж, можно развлекаться дальше. Буду считать, что с делами покончено. Лира-Хора оставим на… сладкое.

Следующий час прошел весело. Мы встретились с Мариоль, спустя какое-то время к нам присоединилась Ровена. Ткань ее платья напоминала белоснежные цветочные лепестки, а в кудрявых, с кажущейся небрежностью уложенных волосах цвели белые глицинии. Фейри иначе как прелестью было не назвать. Судя по взглядам Кейрана, которые я замечала время от времени, он разделял мое мнение. Ро на мужчину вообще никак не реагировала. Просто не смотрела. Мне стало немного жаль Коршуна.

Впрочем, Хранительница скоро потащила нас на свежий воздух. Там я незаметно выкинула платок, потому как он предназначался Туманному. Но Люциана не видно. А потому могут подумать, что он предназначен для Синего. Не хочу давать поводов для таких домыслов. Лорд Вермен в опале у ее высочества, и вряд ли его статус когда-либо изменится.

Когда мы вернулись с прогулки, поняла, что желаю танцевать, и хищно оглядела зал. Кого бы выцепить… Ведь бал близится к завершению.

Так, для начала выпить чего-нибудь.

Пока пробиралась к столику (вечно нет ни одного лакея, когда они так нужны), наткнулась на лорда Хора, но, к несчастью, наступила на подол и едва не упала. Мужчина поймал меня, окинул холодным взглядом и склонился в безупречном поклоне:

– Осторожнее, принцесса.

Ой… а что он такой… замороженный?

Я мимолетно проверила, не порвала ли юбку, потом присела в реверансе:

– Спасибо, лорд Хор. Вы спасли меня от конфуза.

– Не стоит благодарности. – Блондин еще раз поклонился и, судя по всему, всерьез вознамерился уйти. Как бы не так!

– Надеюсь, вы составите мне компанию на остаток этого вечера? – почти утвердительно произнесла я, намекая, что в высшей степени советую быть полюбезнее.

– Разумеется. – Безопасник принял золотистый шелк. Причем очевидно – в восторге он не был. И вообще, смотрел на меня о-о-очень осуждающе.

Это еще что за явление айсберга народу? Мы так не договаривались. А на что договаривались? Как я вообще к нему отношусь? Почему расстроилась? И на что провоцирую?

Бал кончился через полчаса. И все это время я с упорством мазохистки не отпускала от себя блондина. Более того, я закрыла с ним этот вечер. Вытащила на финальный танец. Смотрела на лица придворных и чувствовала смесь злой иронии и тоски. Похоже, я окончательно запутала всех в своих предпочтениях. И могу себя поздравить. Я была самой скандальной персоной на балу.

Почти сразу после торжественного салюта, презрев приличия, ушла. Конечно, перед этим отправила лакея к Императору и его матери с вестью, что мне нездоровится и я очень сожалею, что не смогу остаться.

Мне и впрямь было не очень хорошо. Видимо, сказалась моральная и физическая усталость. Сам бал и подготовка к нему дались мне немалыми нервами.

По дороге выцепила фейри и попросила ее перенести меня в резиденцию. Девушка согласно кивнула, и спустя десять минут во дворце появилась Хранительница Света и забрала мое высочество. Мы даже официальную версию придумывать не стали. А зачем? У меня на носу испытание, мало ли что может понадобиться Проводнику накануне.

Очутилась в своих апартаментах. Хотела сразу раздеться и уйти сначала в ванную, а потом спать, но столкнулась с проблемой. Туфли были на ремешках. Фиксировали стопу, чтобы во время активного вечера я не подвернула ногу. Очень полезно и предусмотрительно, но из-за корсета сложноснимаемо. Платье тоже скинуть проблематично. Что делать? Рановато я Ровену отпустила… Но не искать же по резиденции Тьму или Сталь… Тем более смутно представляю себе просьбу расстегнуть одежду и расшнуровать корсет. Меня могут немного неправильно понять.

Слуг-то тут почти нет. Раз в несколько дней просто активируется заклинание «привязки», и все вещи сами возвращаются на места.

Я уже склонялась к мысли все же попытаться объясниться с Хранителями, как двери гостиной с грохотом распахнулись и в комнату влетел Лирвейн. В настоящем облике и очень-очень злой.

– Чем обяза… – договорить не успела.

– Ты соображаешь, что делаешь, балбеска?! – коротко рыкнул он.

– О чем ты? – невинно осведомилась я.

– Я о твоем платье и поведении на балу!

– Разве ты был на балу? – удивленно хлопнула ресницами и стала накручивать на палец прядку волос, снисходительно поглядывая на Хранителя.

Похоже, это вывело его из себя окончательно:

– Как же ты меня достала!

– Правда? – искренне изумилась я. Откинулась на спинку, скучающе рассмотрела красный маникюр и вновь подняла глаза на Лира. – Кстати, когда ты на балу побывать-то умудрился? Не видела…

– Хватит прикидываться. – Водник с размаха опустился в кресло напротив, и его ножки со скрипом проехались по паркету.

Я поморщилась и осуждающе посмотрела на него. Что это вообще с ним? Какой-то… бешеный.

– Ты о чем? – Провела пальцем по губам, прикусила ноготок и вопросительно взглянула во внезапно потемневшие глаза Хранителя.

– Ах ты маленькая пакость, – ласково начал Лирвейн. От такого обращения у меня глаза на лоб полезли. – Ты прекрасно знаешь, что я и Хор – это одно и то же лицо. Но на эту тему и про твой обман мы поговорим позднее. А вот за наряд и поведение на балу тебя выпороть мало!

Мне внезапно стало интересно, что будет, если его в таком состоянии провоцировать словами и действиями. Например, сядем-ка мы поудобнее и поизящнее. А теперь немного изогнемся, самую капельку, чтобы это не выглядело намеренно. Просто поменяем позу, ага. И раз его так бесит спокойствие, то придерживаемся той же тактики.

– Смею отметить, что вас, господин Хранитель, это никоим образом не касается, – любезно улыбнулась, и Лирвейн зло прищурился. Похоже, то, что мы поменялись ролями, его не обрадовало. Ну да, ведь обычно я первая срывалась, а он оставался каменно-невозмутимым.

– Пока ты являешься моей подопечной, меня касается все!

Я невольно залюбовалась. Какой же он красивый, когда на лице нет маски холодной вежливости. Волосы слегка растрепаны, глаза горят сдерживаемой яростью, губы сжаты. Еще и одежда в легком беспорядке. Просто воплощенный соблазн… ведь это все значит, что он неуравновешен. Это мой шанс поставить на место заносчивого гада! И я не я буду, если упущу такую возможность!

– Правда? – кокетливо улыбнулась и откинула со лба выбившийся из прически локон. – Странно, выбор белья для ученицы тоже входит в обязанности наставника? Не знала, не знала… Уговорил! В следующий раз иду не с Ровеной, а с тобой!

– Аля, хватит издеваться, – прищурил глаза Лирвейн. – Ты прекрасно знаешь, о чем я.

– Значит, так, – жестко начала, – я не собираюсь с тобой обсуждать такие вопросы. А тем более мой выбор. Так что, – встала и пошла к двери, распахнула створки и кивнула, – уходи. Я не хочу с тобой разговаривать. Да еще в таком состоянии.

Вот тебе! За подколки и язвительные замечания по поводу моей незрелости и неуравновешенности!

Не знаю, чего я ожидала. Но уж точно не того, что он одним стремительным, текучим движением переместится ко мне, с грохотом захлопнет дверь, а меня прижмет к стенке.

– Ты дура?! – Зло посмотрел на меня.

– А ты ищешь родственную душу? – осведомилась с фальшивым сочувствием.

Мужчина со свистом выдохнул. Подняла глаза на Хранителя и пожалела, что такое сказанула и не сбежала после этого со скоростью света.

Лир так сильно шарахнул кулаком по стене, что я даже присела от испуга. Впрочем, на смену страху быстро пришло сначала недоумение (почему он так себя ведет?), а потом ярость. Кто дал право так поступать?!

– Отпусти меня. – Показывая свое отношение к таким вспышкам, я брезгливо скривила губы и дернулась в его руках, пытаясь вырваться. – И выйди из комнаты!

– Сначала скажи, откуда у тебя эта гадость! – Блондин кивнул на мой наряд и презрительно фыркнул.

– Это не гадость, – гордо одернула лиф. – Это платье от маэстро Тинай Миража.

– Так и знал, что без него тут не обошлось! – возмущенно выдохнул Лир.

– Еще скажи, что тебе не понравилось! – «Мило» улыбнулась, с трудом сохраняя маску спокойствия.

– Не понравилось! Одета как последняя девка легкого поведения!

От такого оскорбления у меня в глазах потемнело. С-с-сволочь!

– Заткнись! Знаешь, очень странно! А утром он у тебя вызвал самые положительные эмоции!

– Что я могу испытывать к девушке, одетой подобным образом? – скривился Хранитель, каждой фразой делая пропасть между нами все шире. – Только примитивное влечение.

Я сильно прикусила губу, чтобы позорно не расплакаться. Как он смеет такое говорить?!

– Знаешь, а по-моему, ты так взбесился по одной простой причине, – злорадно улыбнулась я. Потом встала на цыпочки, обняла его за шею и интимно шепнула на ухо: – Потому что я была с Пламенеющим. И… мне это понравилось.

Его холодные, но постепенно становящиеся все более теплыми пальцы скользнули по моей шее, потянули за косу, заставляя откинуть голову и посмотреть на него.

– Евгран, значит, принцессу интересует. – Пальцы скользнули к ключицам, а потом медленно, едва касаясь, прошлись по краю декольте. Я обеспокоенно зашевелилась. Что-то тенденция мне не нравится. Голос спокойный, сам уже не психует, но вот глаза почти голубые из-за силы. Плохо.

– Конечно, – спокойно пожала плечами, из-под ресниц наблюдая за ним. Разговор зашел совсем не в те степи, но иного выхода, как доиграть до конца на той же волне, я не видела. – А кем еще интересоваться? При дворе только он да Мерцающий относительно достойные претенденты. Но Кейран занят. И еще нельзя забывать, что мне скоро понадобится мужчина. Почему бы не он? – Лир тихо зарычал. – Что-то не так? Или ты считаешь, что рекомендации Ровены и Мидьяра неправильны?

– Почему Пламенеющий?! – В сером море взгляда мужчины появлялось все больше грозовых оттенков.

– А варианты? – пожала плечами. – Не ты же…

– Пламенеющий исключается, – в категоричной форме высказался Лирвейн. – Я запрещаю!

– Да ты что?! – восхитилась я. – Знаешь, а ведь ты поистине бессовестная скотина.

– Что-о-о?! – задохнулся от гнева.

– А ну отпусти меня, – решительно приказала я.

– Пока не уяснишь элементарные нормы морали и этики, не отпущу.

– Ах ты… – «Нормы этики» окончательно меня покинули. – Как лезть с поцелуями и ощупывать меня, а потом делать вид, что ничего не было, – так все хорошо. Как иметь несколько любовниц и от меня идти к ним, – так тоже все отлично! Какой же ты… лицемер! Не видно – не стыдно, да?!

– При чем тут это! – дернул уголком рта волшебник.

Ага! Не нравится!

– При том, что тут только Ярр и Ровена относительно честны! – сорвалась я. – А ты!!! У меня вообще слов нет! И интересно, как же ты, дорогой мой Хранитель, оправдываешь перед собой свои срывы?! Или я всякий раз виновата?! Бедный орк среднего возраста! Никуда ему не деться от озабоченной девственной ученицы, которая спит и видит, как же затащить его, несчастного, в постель! С оглядкой по коридорам ходить вынужден! Вдруг выскочит!

– Хватит нести ерунду!

– Почему же? – с веселой злостью спросила, сдувая со лба непослушную прядь. – Мы продолжим, милый мой праведник. Земноводное перемороженое!

– А вот за это ты мне ответишь! – Взгляд мага полыхнул голубым огнем безумия силы Воды.

– Да неужели! – истерически рассмеялась, начиная вырываться уже серьезно. – Что ты мне сделаешь, страус несчастный?!

Отвечать он не стал. Да и зачем, если можно показать.

Я подавилась второй порцией оскорблений, так как этот гад взял и поцеловал меня. Притом так, что успела только возмущенно пискнуть да пару раз стукнуть его по плечам. Больше не смогла. Так как он перехватил мои руки и прижал над головой.

А он целовал. Создатель, как он целовал! От вкуса дождевой воды на губах у меня кружилась голова. Лир отпустил мои руки и обнял за талию, я сжала их в кулаки, но уже не могла вспомнить для чего. В попытке оттолкнуть? Или я хочу провести ладонью по сильной груди, скользнуть пальцами по шее, немного царапнуть ее ноготками, вызвав его прерывистый вздох? Дождь сменился солоноватым привкусом океана. Холодного, который согревался моим теплом, превращался в патоку, и она вместо крови растекалась по венам. От жара внутри перехватывало дыхание, колени слабели, и мне не оставалось ничего иного, кроме как приникнуть к нему и обнять за шею. Запутаться пальцами в белоснежном шелке волос, испытывая желание ощутить их на… голой коже.

Он оставляет мой рот, но только затем, чтобы скользнуть губами по шее, доходит до ключицы и чуть прикусывает нежную кожу. Понимая, что останется след, я беспомощно лепечу:

– Зачем? Не надо.

– Весь вечер мечтал, – хрипло выдыхает Лир, покрывая короткими поцелуями плечо, рывком сдергивает платье ниже, освобождая верхнюю часть груди из плена кружев шантильи. Подхватывает меня под колени, и я испуганно цепляюсь за плечи блондина. Перемещаемся недалеко. До ближайшего стола. Одним движением смахивает с него письменные принадлежности, какие-то бумаги и пресс-папье. Грохот их падения я улавливаю краем уха.

– Но что ты… – Договорить опять не успеваю, так как отвечаю на каждое движение его губ, выгибаю спину под рукой, что властно проводит по пояснице. От рывка платье расходится на спине, пуговки с еле слышным звоном рассыпаются по столу и паркету. Протест срывается легким стоном, когда он томительно-медленно спускает верхнее платье до талии. Горячие ладони обжигают, пока он стягивает с меня рукава, а вода горных источников на устах снова лишает разума.

Мужчина на миг отстранился, и по его губам скользнула такая усмешка, что мне немедленно захотелось прикрыться, что я, собственно, и сделала, скрестив руки на груди. Но окончательно пробудиться стыду он не дал: снова поцелуи, аромат хвои и мороза, что пьянил без вина, и жаркий шепот на ухо, который заставлял щеки вспыхивать пожаром.

– Восхитительна. – Маг быстро лизнул мочку, вызвав удивленный стон.

– Но… – Похоже, он решил, что я наговорилась и теперь мне пора помолчать, потому как рот закрыл своим фирменным способом.

Когда он наконец оторвался от моих губ, я попыталась восстановить дыхание. Но этому мешали чересчур смелые руки. И откровенные слова, от которых полыхали щеки и зажигалась кровь.

– Красное на белоснежной коже… – хрипло выдохнул Лирвейн. – Вроде и открыто все более чем… Но хочется сорвать и остальное. – Его руки скользнули по корсету вверх, лениво поглаживая чувствительную кожу, прогулялись вдоль кромки до шнуровки и быстро дернули за ленту. Я почувствовала, как ослаб корсет, потрясенно ойкнула и попыталась прижать его локтями. Не дал. – Нет… Сначала просто невесомо провести по обнаженным плечам, чувствуя, как ты вздрогнешь от удивления. – Он прижался губами к шее. – Вот как сейчас…

– Лир, – тихо всхлипнула.

– А затем взгляд падает на ноги. – Лишь почувствовав легкий холодок на лодыжках, поняла, что неспроста он про это вспомнил.

– Что ты творишь?!

– Глупости, – честно признался он. – Притом с огромным удовольствием. – Словно в подтверждение этих слов, почувствовала горячую ладонь на колене. – А уж что со мной делают твои чулки… Вернее, мысль, что под ними нежная кожа бедер, – почти простонал Хранитель, проводя носом по виску. – Кстати, чудные подвязки. – Его рука скользнула выше по ноге и погладила упомянутую деталь белья.

Я лихорадочно облизнула внезапно пересохшие губы, невидяще глядя перед собой. Что же он творит?!

Творил он много чего. Долго ощупывать подвязки ему явно наскучило, потому Лирвейн томительно медленно заскользил по кусочку голой кожи между чулками и трусиками.

– Надо признать, что вместо этого я бы, наверное, желал увидеть что-то более откровенное. – На миг скользнул под них, затем продолжил путешествие по ткани. Обхватил ягодицы, притягивая меня ближе к краю стола.

– Мало ли, что ты там желал, – задыхаясь, съязвила я.

– А я вообще много чего желаю. – Лир так развратно улыбнулся, что я покраснела еще больше и спрятала лицо у него на груди. – Мне еще утром стоило огромных усилий не выставить Ярра и Ро из комнаты, так как сразу вспомнилось, что в спальне есть постель. А после пришла в голову мысль, что мне всегда нравились восточные ковры. – Он выдохнул и оставил в покое ноги, но только для того, чтобы вновь переключиться на корсет. Быстрое движение – и оковы, стягивающие тело, стали еще слабее, я округлила глаза и собралась было осадить разошедшегося Лира, но мне подарили такой поцелуй, что спустя минуту я уже не помнила, зачем открыла рот.

– Но ведь еще… – когда отдышалась, попыталась хоть что-то сказать я.

– Верно, – мурлыкнул Лир, мягко, но настойчиво отводя в сторону мои руки, которые пытались удержать оплот невинности из китового уса. Он, разумеется, сполз еще ниже, не обнажив окончательно грудь только по причине ее там наличия. То есть держался из последних сил и на честном слове третьего размера.

– Что «верно»?!

– Там еще был стол. – Честное слово оказалось недостаточно весомым, и спустя секунду по обнаженной груди скользнул поток холодного воздуха, который, впрочем, тут же сменили горячие руки. – Удобный такой, почти как этот… Хоть в чем-то мечты сбываются! И как я тебе тогда что-то на голове навертеть умудрился… – Он судорожно выдохнул. – Наваждение. Ничего не помогает!

– Постель, ковер, стол… Ты это к чему? – все еще не понимала я. Смущения почему-то не было, да и вообще, я была сосредоточена на проблеме, как вернуть корсет на место. Лир мешал. Очень.

– Еще кресло и подоконник, – с дьявольским смешком закончил перечислять Лирвейн. – Проклял свой опыт и фантазию! Потому как я знаю, чего хочу!

Меня обожгли совершенно черным взглядом, вновь впились в губы поцелуем, который заставил забыть обо всем. В чувство привел только холод дерева под спиной. Впрочем, это сразу вытеснил жар его губ на шее и ощущение пальцев на груди. Невесомые, на грани чувствительности прикосновения заставляли выгибаться, чтобы почувствовать их в полной мере. Ущипнул сосок, и я судорожно выдохнула и вцепилась в предплечья Лира, пытаясь отстранить его. Он подчинился. Впрочем, тут же об этом пожалела, потому что, как только ушло его тепло, кожу обдала ночная прохлада и вернулся разум. Ну как вернулся… Застыл с вещами у дверей.

Лир погладил нежную кожу за ухом, приласкал оставленную им ноющую отметину на ключице, обвел полушария груди, с нажимом провел по бокам и животу. Следом за его руками бежали мурашки, заставляя щеки пылать огнем смущения. Разум на это все полюбовался, собрал вещички и ушел туда, откуда явился.

– Некоторые маленькие девочки неосознанно провоцируют взрослых мужчин! – Волшебник настолько откровенно усмехнулся, что у меня дыхание перехватило, я потянулась было прикрыть грудь, но он перехватил мою руку, подался вперед и прижал над головой. Скосил глаза вниз, посмотрел на меня и, не отрывая взгляда, стал медленно наклоняться.

Трусливо зажмурилась, не желая видеть такой развратный блеск в серых глазах, что отзывался трепетом у меня внутри. Его дыхание прошлось по груди, шее, он нежно поцеловал меня в висок и тихо сказал:

– Я всегда знаю, когда нужно остановиться, моя принцесса. Советую и вам найти эту грань.

Он отстранился, помог мне сесть и даже натянул корсет и платье обратно. А я… сидела как заторможенная. Только с каждым мигом в груди нарастало жжение, дыхание перехватывало. Напряжение покинуло меня с легким всхлипом, и я почувствовала, как по лицу скользнули горячие капли. Больно.

Лир, какая же ты сволочь!

– Зачем? – еле слышно простонала я. – За что вот так?! Неужели я тебе столько плохого сделала… – Я подняла голову, Лир потрясенно расширил глаза, когда увидел слезы, машинально потянулся стереть, но я судорожно отшатнулась.

Я до крови прикусила губу, чтобы не скатиться в позорные рыдания. Лирвейн обнял меня, привлек к себе, шепча что-то успокоительное, но мне было уже все равно.

Даже на то, что открылись двери и на пороге появился Мидьяр. Он окинул нас взглядом, разъяренно рыкнул, рывком оторвал от меня Лирвейна и оттолкнул его. Меня же сдернул со стола и загородил спиной.

– Ах ты ублюдок, – оскалился Искусник. – Я же тебя сам удавлю! Ты что с девочкой сделал?!

– Хорошего же ты обо мне мнения, – покачал головой беловолосый волшебник.

– Все нормально, Ярр, – поддавшись порыву, обняла Мидьяра и уткнулась носом ему между лопаток. Несколько секунд вдыхала успокаивающий запах миндаля и корицы. – Он не делал ничего такого, чего я не хотела бы… А то, что дура… так это, похоже, не лечится.

– Солнышко, – Хранитель Грез прижал меня к себе, ласково вытер слезы, щелкнул пальцами и закутал в появившийся рыжий плед, – все хорошо, слышишь? Постой, пожалуйста, в сторонке, а лучше отправляйся в спальню, я сейчас разберусь и приду.

– Ярр, нам с ней нужно поговорить, – сказал Водник серьезно. – Оставь нас, будь добр.

– После всего, что видел?!

– Ты не знаешь!

– Мне достаточно того, что она в слезах! – Искусник ткнул в меня пальцем. В синих глазах Мидьяра не было и намека на искры, а волосы темнели все больше, сейчас отливая багровыми отблесками. – Значит, так, – негромко, но зловеще сказал он, – я долго молчал. Но твое поведение переходит всякие границы. Если не можешь удержать под контролем расовые особенности, эмоции, магию, да все, что угодно, то сиди у себя и не высовывайся!

– Уйди, – сверкнул на него голубыми, сияющими силой глазами Лирвейн.

– Уйду, – согласился Ярр. – И ты вместе со мной.

Искусник быстро сплел какую-то связку и метнул ее в Лира. Тот мешком свалился на пол.

Мидьяр вздохнул, устало потер виски и подошел к бессознательному блондину. Посмотрел на меня:

– Не удивляйся. Это бывает. Но все равно искренне советую вам выяснить отношения. Если он сейчас на почве ревности и неадеквата такое творит, то что же будет, когда у тебя кто-то появится.

– Ярр, – не удержалась и всхлипнула, – ты придешь?

– Да. – Ле-Кинаро послал мне ободряющий взгляд. – Сейчас этого отнесу и вернусь.

Хранитель пассом создал портал, поднял Лира и скрылся в лиловом мареве.

Я же обессиленно сползла на пол, уронила лицо на ладони и тихо заплакала. Создатель, за что мне все это?!

Глава 15

Остался лишь пепел

Я сидела на кушетке перед зеркалом и задумчиво расчесывала волосы. Было раннее утро, шторы распахнутого окна шевелил легкий ветерок. Время от времени этот по-осеннему холодный проказник залетал в комнату, облетал вокруг, задумчиво обнимал меня за плечи, заставляя вздрагивать от его прикосновений, перебирал волосы и нежно касался губ.

Окно я не закрывала, невзирая на прохладу. Мне вообще сейчас мало чего хотелось. Но была спокойна, собранна и сдержанна. Это, наверное, плюс? Вероятно.

Лира вспоминать не хотелось. Хотя даже злости не осталось. Просто обида и… усталость. И я сама… как выгорела. Было пламя – водой плеснули и даже горячих углей не осталось. Впрочем, так мне и надо.

А вот Ярр… И правда, Искусник. Полночи со мной просидел, пока я не уснула от усталости и выплаканных слез. А ведь просто мог наложить пару заклинаний и усыпить. Но нет. Разговаривал, тормошил, рассказывал что-то. Уже не помню что, но порой было даже смешно, а это показательно.

Тут, разрушив идеальный, почти строевой порядок моих мыслей, двери распахнулись – и в комнату, едва ли не пританцовывая, вошла Мари. Нашла меня взглядом, счастливо улыбнулась, и я не смогла не ответить ей. Давно не видела подругу в таком настроении. Интересно, что случилось?

– Как у тебя холодно! – Мариоль зябко поежилась.

– Да? Странно, не чувствую.

– Какая-то ты задумчивая. – Маришка внимательно оглядела меня, потом направилась к окну.

– А ты какая-то ненормально счастливая, – прищурилась, усилием воли задвинув свои проблемы на задний план.

– Ну-у-у, – потупилась подружка.

– Рассказывай!

Мариоль залезла на подоконник, закрыла окно и защелкнула замки.

– Вот теперь другое дело, – довольно кивнула она. Потом спрыгнула на пол, оглядела комнату, остановилась взглядом на кровати. И с разбегу на нее запрыгнула.

Я удивленно наблюдала за столь ребяческим поведением и понимала, что произошло что-то поистине грандиозное. Подруга томно потянулась на покрывале, приоткрыла карий глаз и сообщила:

– Он меня поцеловал!

– Кто? – не сообразила сразу.

– А что, есть варианты? – фыркнула Маришка, мечтательно накручивая на пальчик локон. – Аэрли-и-ис.

– Да ты что?! – искренне удивилась я. – И что же его сподвигло на такой поступок?

– Ревность! – Подружка подняла пальчик вверх. – Я же на балу столкнулась с тем дроу, ну… из «Триэля». Он меня узнал. Гад. Пришлось отдать платок. Но, надо отметить, эльф вел себя вполне корректно. Вечер прошел приятно…

– Аэрлис видел и сделал не те выводы? – вскинула бровь, с затаенной улыбкой наблюдая за Мари.

– Верно, – довольно сощурилась подружка. – Сегодня утром сам испортил декокт, а нарычал на меня. Слово за слово. Поссорились. Вспомнил бал и сказал: «Зачем я на тебя столько времени трачу, если ты забыла про все, стоило неблагонадежному, но смазливому типу проявить к тебе внимание!» – передразнила Хранителя подруга. – Ну я ответила… Много чего… Он тоже высказался. А потом взял и поцеловал! – Тут Маришка нахмурилась и вздохнула: – Правда, сразу же после превратился и сбежал. И глаза у него были удивлё-о-онные-э-э!

– Трус! – презрительно скривилась я. Сейчас у ее высочества ко всем «страусам» отношение было крайне предосудительное!

М-да…

Усилием воли смирила всколыхнувшуюся в душе ярость и поняла, что, говоря о своей беспристрастности, несколько поторопилась. Не знаю, как остальные чувства, но зла я на эту блондинистую сволочь очень сильно! А есть ли они, эти «остальные чувства»? Не знаю! Ничего не знаю и знать не хочу!

– Аля! – Резкий окрик Мари привел меня в чувство. – Ты меня слушаешь?!

– Да, извини, – примирительно улыбнулась подруге. – Я за вас рада!

– За что? – ехидно уточнила подруга. – За непонятные перемены? За то, что наши относительно налаженные отношения теперь разрушены?! Я тут страдаю, а она в облаках витает!

– Вняла, осознала и устыдилась, – со смехом подняла руки вверх. – Зато теперь ты меня понимаешь!

– И не напоминай, – загрустила подруга. – Только этого не хватало…

– А мы с тобой вообще в этом плане молодцы. Предлагаю пока оставить эту тему. Тем более что-то мне подсказывает, что «страусиная политика жизни» – это общая черта как минимум двух Хранителей…

– Ты права, – поднялась с постели Маришка. – Пошли, нам завтракать, потом занятия и вечером в Золотой…

Мы дружно скривились, но я отправилась переодеваться, а Мари стянула с тумбочки мою книгу по магическим вероятностям и начала листать. Снова я появилась в спальне спустя пять минут и застала подружку уже за столом, все с той же книжкой и листком бумаги, в котором она сосредоточенно что-то писала.

– А вот и ты! – радостно фыркнула она. – Иди сюда!

– Мм? – На ходу заплетая косу, я подошла и заглянула через ее плечо. – Что ты там отыскала? Кастовые ритуалы? Скукота, к тому же бесполезная.

– Так… – Мари лихорадочно выстукивала пальцами ритм на столешнице. – Я не уверена, но… Это многокомпонентные ритуалы… Алечка, у меня просьба.

– Да. – Я со все возрастающим интересом смотрела на девушку. Она быстро скинула жилетку и закатала рукава.

– Мне надо, чтобы ты вышла – это раз, и позвала Лиса – это два. Есть мысль, но для ее полноценного осознания и воспроизведения формулы не хватает теоретической базы. И скорее! А то мысль сбежит!

Я не понаслышке знала, что эти товарищи шустрые и верткие. Я ветром вылетела из комнаты и на миг застыла, пытаясь сориентироваться. С одной стороны, сейчас завтрак, поэтому Тьма должен быть в столовой, а с другой – он вечно опаздывает. Значит, лаборатория.

Уже по пути туда подумалось о том, что у них с Мариоль не так давно случилась ссора, в конце которой Хранитель совершил не совсем героический поступок. То есть его местоположение сейчас неизвестно…

Предположение оказалось верным. Я с досадой оглядела пустое помещение, ударила ногой по стене, ушиблась и взвыла от боли.

Видимо, это наложилось на вчерашние нервы. По этой причине мысль, которая появилась в голове, показалась мне на редкость удачной. Мысль удивилась, но отказываться от статуса не стала. Наоборот. Она эволюционировала до состояния идеи! Я же искать его долго буду. А Тьма – оборотень и слышит хорошо. Значит…

– Аэрли-и-ис!!!

Нити сил дрогнули и скрутились каким-то странным узлом.

Кричала я качественно. Настолько, что через десять секунд распахнулся портал и оттуда вывалился встрепанный, полуголый брюнет. Судя по тому, что он был измазан помадой двух разных цветов, прервала я его на очень интересном месте.

– Леди! – Судя по рыку, слова в мой адрес на его языке вертелись совсем иные, но зеленоглазый доблестно сдержался.

– Э-э-э… действенно! – вынуждена была признать верность тактики. Хотя такого все же не ожидала. Странный эффект… – Пошли!

– Куда?!

– Ко мне в спальню!

– Зачем? – опешил Хранитель.

– Там Мари, – еще более «гениально» продолжила диалог.

– И что? – подозрительно осведомился он. Затем щелкнул пальцами, приводя одежду в порядок.

Тут в голову пришла мысль. Бредовая.

– Как «зачем»? – Я невозмутимо пожала плечами, схватила его за руку и потянула за собой. – Жениться!

Позади раздался хлопок, и когда обернулась, то увидела на полу большого черного кота, который смотрел на меня ошеломленным взглядом. Кот поднял лапу и мурлыкнул:

– Извиняюсь. Я только недавно начал оборачиваться, и ввиду этого трансформации часто непроизвольны.

Я с недоумением оглядела Чучу, со вздохом наклонилась, подхватила эту о-о-очень увесистую тушку и пошла в свои апартаменты. Первые десять секунд кот не трепыхался. Видимо, приходил в себя. Но потом началось!

– Леди Александра… – нерешительно начал он. – Вы же пошутили?

Это было сказано с такой затаенной надеждой в голосе, что я просто не могла разочаровать. Себя. После вчерашнего хотелось отомстить всем мужикам скопом. А один так удачно болтается у меня под мышкой… И тоже небезгрешен! Полчаса назад Маришу целовал, а сейчас я непонятно как его выдернула явно со свиданки, притом с двумя (!) девушками!!! Развратник!

Женская солидарность требовала мести.

– Конечно-конечно. – Перехватила его поудобнее, обеими руками прижала к груди, стараясь не думать о том, что это все же мужчина. Ласково погладила по ушастой голове, заглянула в красивые зеленые глазки: – Какая свадьба?! Свадьба не раньше чем через два месяца. Сейчас помолвка!

Кот дернулся и попытался удрать. Так как был он большой и сильный, это у него почти получилось. Но далеко не сбежал! Я успела схватить его за шкирку и прижать к полу.

– Леди, что на вас нашло?! – мявкнул Лис, лихорадочно пытаясь из-под меня вывернуться.

– Всех на костер семейной жизни, – нежно мурлыкала я, фиксируя ему лапы и стараясь не думать о том, что будет, когда Хранитель отойдет от шока.

– Аля?!

Подняла взгляд и увидела кра-айне удивленных Лирвейна и Асгарда.

– Мужики! – возрадовался было Аэрлис.

– А ты не дергайся, хороший мой, – ласково пропела в мохнатое ухо.

Наконец ухватила его за шкирку и встала.

– Здравствуйте, господа, – кивнула, «нежно» глянув на блондина из-под волос, которые совсем расплелись и теперь окутывали меня русым покрывалом. Помахала котом в опущенной руке. – Я тут… шла-шла и мужа нашла.

– Что-о-о?!

– Нельзя-а-а-у!

– Да не нервничай ты так, – обратилась к Лису. – Это совсем не больно. Раз – и все!

– Александра, отпустите, пожалуйста, нашего коллегу, – поправил очки Ас. – Если вам так уж нужно замуж, то мы подберем кого не жал… в смысле максимально достойную кандидатуру.

– Лирвейн, а не будете ли вы так любезны создать мне телепорт в мою спальню? – невинно попросила Хранителя Воды, с огромным удовольствием отмечая, как в серых глазах появляется все больше грозовых оттенков гнева. Какая прелесть!

– Я провожу тебя! – раздался вдруг за спиной усталый голос Искусника, и меня за шиворот втянули в лиловую дымку.

И когда успел прийти?

Мариоль бегала по комнате с какими-то расчетами в руках. Она оглядела всю нашу компанию и ошарашенно спросила:

– Это что такое?

– Как ты и просила, я нашла твоего учителя! – Радостно протянула ей несчастного кота.

Подруга тихо охнула:

– Что ты с ним сделала?!

На Чучу и правда было жалко смотреть. Мари взяла его осторожно и села на кровать. Оборотень, кажется, даже дрожал.

– Александра! – За спиной раздался суровый голос Мидьяра. – Зачем вы так с ним поступили?

– А что я сделала? Пошутила немного.

– Совет на будущее. – Таким я Хранителя еще не видела. – Узнавайте больше об объекте шуток. Оборотни рождаются людьми, но впервые оборачиваются в двадцать лет. Их психика в звериной форме значительно младше, чем в человеческой. И вообще, пока вторая ипостась не становится взрослой, они очень часто и по любому эмоциональному поводу меняют форму. И, как любые подростки, психологически неуравновешенны. Если Лису-человеку тридцать два года, то коту всего двенадцать лет. Ведет себя и реагирует он соответственно.

– Что ты наговорила ребенку, изверг?! – Подружка уставилась на меня осуждающе.

– Эм… – озадаченно нахмурилась, вспоминая все, что было. М-да, и правда нехорошо получилось.

– Где тут гардеробная или ванная? – подал голос пострадавший. – Кстати, Ярр, мне пятнадцать. Так что я уже пришел в себя. Леди Мариоль, мне, конечно, очень приятно, но перестаньте меня гладить. Боюсь, в этот период месяца реакция на такое обращение у меня отнюдь не детская.

Аэрлис соскочил с колен ставшей пунцовой подруги и гордо удалился.

– Я тебя убью, – пообещала мне она.

– Не утруждайся. – Села на пол и обхватила голову руками, пытаясь понять, как я вообще смогла такое сделать. – Я сейчас сама умру от стыда.

– Не надо. – Меня ухватили за локоть, подняли, и я виновато посмотрела в изумрудные глаза Тьмы. – Это было почти забавно. Сейчас. Когда оглядываешься назад.

– Извини. – Я опустила глаза к полу, чувствуя себя отвратительно.

– Ничего страшного. – Тьма невесомо провел по моим волосам и повернулся к Ярру: – Но у меня вопрос. Почему ее высочество в таком неуравновешенном состоянии?

– Потому, что кому-то надо оторвать… – Искусник покосился на нас с Мари, заинтересованно навостривших ушки. – В смысле провести разъяснительную беседу.

– Даже так… – протянул Аэрлис. – Ну тогда и за меня пару раз…

– Непременно! – пообещал Мидьяр.

– Зачем я тебе понадобился? – Тьма перевел взгляд на Мари.

– Сейчас. – Та метнулась к книге, жестом подозвала наставника. – Я, конечно, в магии профан полный, и, возможно, все это ерунда, но…

– Это кастовые ритуалы, – полистал томик Тьма. – Древние, отброшенные из-за сложности и неустойчивости «каркаса» и чересчур большого количества вспомогательных предметов.

– Я с тобой в общем-то согласна, – кивнула Маришка и подвинула Лиса плечом, забирая книжку. – Но смотри, тут есть маскирующие, и если добавить порцию вербальной магии, потом, согласно ритуалу, снадобья и все это удачно сочетать, то получится…

– Точно! – Брюнет отвоевал у нее томик. – Тогда можно…

– Именно! – сияющими глазами уставилась на него Мари. – Ты понял!

– Да-да-да! – Тьма сгреб все исписанные девушкой бумажки, сунул под мышку мою книгу и потянул Мари к выходу. – Все правильно. Слушай, возможности открываются потрясающие!

– Ну ты спешишь, – донесся уже из коридора ответ Мариоль. – Надо еще найти эту неведомую траву… как ее… цайрицвай.

Тьма мелодично рассмеялся:

– Книга старая. Это обычные одуванчики с орвирского наречия.

Наконец голоса стихли, и я ошеломленно посмотрела на Мидьяра:

– Ты хоть что-то понял?

– Я нет, – покачал головой. – Но Лис понял, и это главное. Посмотрим, что они там нам навертят.

– Посмотрим, – эхом откликнулась я.

– А сейчас пошли завтракать. – Ярр взял меня за руку.

– Нет, – перепугалась я. – Может, позже? И вообще, я не хочу.

– Что такое? – нахмурился Искусник.

– Там будут Лир и Асгард, – полушепотом объяснила я. – А они все видели.

– Жестокое обращение с животным, что ли? – рассмеялся волшебник. – Успокойся! Это резиденция Хранителей. Сумасшедшее, неприличное, но очень могущественное место. И мы такие же. Так что подобные шуточки тут не то чтобы норма… Но весьма к этому близко.

– Ярр… Там он будет… Я не хочу его видеть.

– Ох! – Мужчина запустил руку в медные волосы и грустно на меня посмотрел: – Так нельзя вечно себя вести. Ты же понимаешь?

– Да, – еле слышно сказала я. – Но сейчас… я не хочу, Ярр. Он вчера сделал мне очень больно. Наотмашь, и когда я открылась.

– Дурак он, – вздохнул Ярр. – Все мы дураки в таком состоянии. – Он ненадолго замолчал. – Ладно! Но только сегодня. Через десять минут иди есть. Я все равно хотел с ним поговорить, так что без разницы когда…

– Спасибо! – крепко обняла искусника и радостно поцеловала в щеку. – Ярр, ты прелесть!

– Это ты прелесть, – рассмеялся Хранитель и шутливо дернул меня за прядь волос. Отстранился, быстро поцеловал в лоб, заставив округлить глаза от удивления. – Я пошел.

Проводила взглядом скрывшегося за дверью мужчину и со вздохом села на постель. Хоть на этом спасибо… Потому как сейчас встречаться с Лирвейном я и правда не готова. Но подумать о нем надо. Вернее, о том, как себя с ним вести. Прятать голову в песок нельзя. Впрочем, о чем размышлять? Надо просто быть с ним холодно-нейтральной и свести все контакты к минимуму и исключительно к деловой волне. Вот как с Асгардом общаюсь.

За размышлениями о линии поведения пролетело время. Я взглянула на часы, кивнула сама себе и отправилась в столовую. Ярр слово сдержал. В комнате были только Оружейник и Садовница.

Впрочем, не сказать, чтобы они завтракали. Асгард, сдвинув в сторону столовые приборы, что-то разбирал. «Что-то» дергалось, скрипело и разбираться явно не хотело. Я заинтересованно подошла ближе и перегнулась через плечо Оружейника. Непонятная штука оказалась небольшим, с пол-ладони, механическим паучком. Паучок жужжал и дергал металлическими лапками, свет играл на каких-то микросхемах и проводках.

– Ас, что это?

– Шпион. – На меня недовольно покосились, но все же ответили.

– А зачем ты его разбираешь? И почему он так «искусственно» выглядит, если это шпион? – не вняла взгляду Стали я.

– Разбираю потому, что он как-то странно себя ведет. – В подтверждение сказанного зверушка извернулась и попыталась цапнуть Асгарда за палец немаленькими зубищами, которых у пауков вообще быть не должно. – Ах ты членистоногое!!! – рыкнул Оружейник и легонько щелкнул свое творение по голове. Творение послушно затихло. Мужчина поправил сползшие на нос круглые очки, взглянул на меня и сказал: – Покрытие у него есть. Просто сначала снял шкурку.

Я углядела наконец на столе какую-то хитиновую тряпочку, поежилась и решила не представлять процесс ее «сдирания». Так как все еще была голодна, а такое аппетиту не способствует! Перестала стоять над душой у Хранителя Стали и направилась на свое место. Взглянула на Ровену, которая уныло ковыряла в тарелке, и вопросительно вскинула бровь, безмолвно интересуясь причиной ее хандры. Фейри только вздохнула и выразительно покосилась на Асгарда. Конечно, он что есть, что нет, но разговор, похоже, девичий, мужчинам такое слышать вредно для психики. Интересно, что же у нее случилось? Вернее, с кем? Советник или владелец «Триэля»?

Хранительница прищурила глаза. Потом со свойственной дивным непосредственностью потянулась ко мне и отогнула кружево воротника. Наклонила голову набок и провела прохладным пальцем по коже. Я посмотрела вниз и, увидев не замеченную мной розовую отметину, покраснела и прикрыла ключицу. Светоч отстранилась и нахмурилась. Судя по внимательному взгляду черных глаз, если меня и ожидает откровенность, то только в обмен на ответную любезность.

Я вздохнула и опустила ресницы в знак согласия. В конце концов, откровенность за откровенность. А Ровена хорошая девушка со сложной судьбой. Она заслуживает честности. Тем более что фейри отвечает тем же.

Когда я пребывала на этой позитивной ноте, двери распахнулись и в зал вошел Лирвейн – в форме департамента, зажав кожаную папку под мышкой и на ходу просматривая какие-то документы. Сжала пальцами щипчики для сахара, но все же удержала на лице любезное выражение.

– Доброе утро, – спокойно кивнула, подцепив первый кусочек рафинада и отправив его в чашку.

– Здравствуй. – Хранитель резко остановился.

Я же неторопливо добавила второй кусочек, аккуратно положила щипчики на место и стала неторопливо помешивать чай. Могу собой гордиться! Ни одного нервного движения, даже ложечка о фарфор ни разу не звякнула! Ай да я!

– Позавтракаешь с нами? – безмятежно спросила фейри.

– Нет, мне нужно на работу, – покачал головой мужчина и наконец оторвал от меня взгляд, переведя его на княгиню: – Ты в порядке?

– Да, уже все хорошо, – немного устало улыбнулась Ровена.

– Сходи в Источник, – посоветовал Лир. – Просто растворись на время в стихии – и встанешь обновленная.

– Нет… – покачала головой Свет. – С этим и правда нужно бороться, так почему бы не начать сейчас?

– А ты уверена… в кандидатуре? – осторожно спросил Водник. – И чем он лучше нас?

– Он не вы, – просто ответила девушка. – Лир, тема бесперспективна. Примите с Ярром как данность. Я так решила.

Я переводила взгляд с кудрявой на блондина и совершенно ничего не понимала!

– Ну как скажешь, – пожал плечами Хранитель Воды и посмотрел на меня. – Александра, я вас жду во второй половине дня на рабочем месте.

Я еле заметно поморщилась:

– Прошу извинить, но у меня иные планы.

Судя по ошеломленному выражению лица, такого он от меня не ожидал.

– Как это?

– Так, – безмятежно улыбнулась. – У меня планы. – Положила ложку на блюдечко, приподняла чашку, на миг прикрыла глаза, вдыхая божественный аромат каркаде, а потом сделала глоток рубинового напитка. Довольно облизнулась и опять обратилась к блондину: – Но завтра, думаю, буду свободна. В первой половине дня. Что-то еще?

Потянулась за печеньем и вопросительно взглянула на снежного мужчину.

– Леди, вы слишком много на себя берете, – тихо и зло проговорил Хранитель.

На этом выдержка мне изменила. Я со звоном поставила чашку на блюдце и встала.

– Кто бы говорил.

Резко развернулась и пошла к двери. За спиной послышался рык, и я все же оглянулась.

Лир, судя по всему, собирался меня догнать, но когда он обходил стол, Асгард поймал его за локоть, при этом даже взгляда не поднял от своей игрушки, и рывком усадил на соседний с собой стул.

– Останься, – приказал Оружейник.

– Да как… – возмущенно начал Хранитель Воды.

– Ты меня разочаровываешь. – Ас наконец поднял от механики глаза. Потом глянул на Ровену и сказал: – Ро, если я не ошибаюсь, ты еще не показывала Александре свой любимый уголок в поместье?

– Если так нужно… – Светоч спокойно поднялась, подошла ко мне и, взяв за локоть, вывела за дверь.

Спустя несколько минут мы неторопливо брели по дорожке сада.

– Как понимаю, нас только что корректно послали… в сад, – фыркнула, иронично глядя на фейри.

– Верно, – улыбнулась брюнетка и запрокинула голову, подставляя смуглое лицо ярким лучам осеннего солнца. – Куда пойдем?