/ Language: Русский / Genre:sf,

При Дворе Вечного Императора Стэн 3

Аллан Коул


Коул Аллн & Бнч Кристофер

При дворе Вечного импертор (Стэн - 3)

А. КОУЛ, К. БАНЧ

При дворе Вечного импертор

(Стэн # 3)

Перевод с нглийского В. Здорожного, М. Трсьев.

Для нзвния книг первой, второй, третьей и четвертой использовны прижские жргонные обознчения рзличных чстей гильотины. "Кчели" - это доск, н которую клдут осужденного н смерть; "очко" - круглый зжим, охвтывющий его шею; "бршек" - смертоносное лезвие с сороккилогрммовым противовесом; и, нконец, "щелкунчик" - рычг, с помощью которого плч высвобождет лезвие, пдющее отвесно вниз.

Нзвние книги пятой восходит к временм якобинского террор в нчле 90-х годов XVIII век, когд один фрнцузский депутт, некий месье Амр, в своем письме коллегм-депуттм приглсил их поприсутствовть н смертной кзни, дбы "воочию увидеть, кк отпрвляют Крсную Мессу".

ЭЛИЗАБЕТ Р. и ЛЕО Л. БАНЧАМ,

ткже четырем бртьям:

ЧАРЛЬЗУ, ФИЛИППУ, ДРЮ И ДЭВИДУ

Книг первя

"КАЧЕЛИ"

Глв 1.

Грозное рычние бент не произвело никкого впечтления н дикобрз, который збился в дльний конец полого пня и больше не шевелился.

Инстинкт подскзывл бенту: колючее существо съедобно. Однко условные рефлексы шестилпого кот говорили другое: пищ - это лишь то, что он двжды в день, н рссвете и н зкте, получет от двуногих в сопровождении лсковых слов. Хоть дикобрз и пхнет подобющим обрзом, но ведет себя совершенно не тк, кк привычня ед. Потому что привычня ед не тычет иглми в нос и не убегет.

Бент присел н здние лпы, чтобы передними вырвть две иглы, зсевшие у него между щиткми н носу. Но тут ему пришлось бросить свое знятие и припсть к земле. Из лес вновь донесся пугюще-громкий звук - что-то вроде жлобного воя. Прежде чем принять окончтельное решение, бент метнул встревоженный взгляд вверх по крутому склону горы, потом еще рз зыркнул в глубины лес.

Вопреки голосу инстинкт, он кинулся мимо последних деревьев лес к почти вертикльному голому склону, быстрыми ловкими прыжкми поднялся вверх метров н двести и зтился з большими влунми.

Воющий звук нрстл. Вскоре нд вершинми низкорослых деревьев покзлся грвитолет, который проделл несколько пируэтов в воздухе в поискх удобной посдочной площдки и опустился неподлеку от полого пня.

Комндир прйм-уорлдского полицейского спецнз Теренс Крегер взглянул н прибор втомтической нводки, укрепленный нд пнелью упрвления грвитолет. Стрелк укзывл прямо вверх по склону горы, индиктор рсстояния сообщл, что до бент менее полукилометр.

Крегер вынул из креплений з сиденьем ружье, еще рз проверил, зряжено ли оно, снял с предохрнителя и убедился, что точность прицел устновлен н отметке один метр - примерня ширин грудной клетки бент.

После этого он взял бинокль и несколько секунд вглядывлся в горный склон, пок не зметил ккое-то движение з влунми. Крегер удовлетворенно хмыкнул и поднял грвитолет в воздух. Сегодня он уже один рз осрмился упустил бент. Это не должно повториться.

Крегер вообржл себя великим охотником, продолжтелем слвных охотничьих трдиций. Все свободное от служебных обязнностей время он тртил н охоту или н подготовку к ней. Это было рзорительным хобби - особенно в Прйм-Уорлде, плнете-столице Империи. В окрестностях имперторского дворц дичи не водилось, з лицензию н охоту в двух зповедникх плнеты дрли столько, что это было - до смого последнего времени - не по крмну дже комндиру спецнз.

Прежде Крегер был вынужден охотиться исключительно вне Прйм-Уорлд, притом н дичь или млоппетитную, или непрестижную. Не то чтобы он очень переживл по этому поводу, но в отношении трофеев ткя охот двл мло тем более в отношении тких трофеев, которые могли бы вписть его в охотничьи ннлы. Однко теперь все внезпно переменилось. Об этом позботились его друзья.

Прослужив в полиции три десятк лет, Крегер по-прежнему превыше всего ствил честность. Он хорошенько подумл и пришел к выводу, что может удовлетворить желния своих новых друзей, не поступясь совестью. Зто кк по-црски они его вознгрдили! Он н целых три недели окзлся вдли от сумсшедшей сумтохи, которя всякий рз сопровождет подготовку ко Дню Империи и его прздновние. Целых три недели упоительной охоты в обоих зповедникх - притом з чужой счет! Плюс лицензии н отстрел четырех по-нстоящему опсных видов животных - носорог с Земли, бент, смц серви и гигнтского от.

Крегер уже успел прикинуть в уме, н ккую стену чью голову повесит. Рзумеется, у него и в мыслях не было сообщть своим новоиспеченным приятелям, где именно он рздобыл эти трофеи.

Грвитолет ткнулся бмпером в влун и дернулся в сторону. Это вернуло Крегер к действительности. Сосредоточься, приятель, сосредоточься! Ндо зпомнить все мельчйшие подробности этого дня. Зпомнить изумительную ясность воздух. И ромт деревьев под днищем ппрт. И вихри пыли вокруг грвитолет.

Крегер уверенно вел мшину нд склоном - точно в том нпрвлении, которое укзывл прибор, регироввший н сигнлы передтчик, вживленного под кожу бент.

Внизу, среди редких деревьев, лвировл второй одноместный грвитолет. Им упрвлял Клифф Трпи. Не прибегя к помощи бинокля, он просто следовл з Крегером н приличном рсстоянии и теперь, все еще не змеченный, взмыл з ним вверх по склону.

А между тем бент был згнн в ловушку.

Слев обртный путь прегрждл обрыв, спрв - т смя круч, по которой зверь ухитрился сгоряч подняться, но был не в силх спуститься, несмотря н фнтстическую цепкость своих когтистых лп. Теперь бент в явной рстерянности стоял з громдным влуном.

Аппрт Крегер опустился перед влуном, з которым прятлсь его жертв. С оружием н изготовку Крегер ступил н землю.

Бент окончтельно рстерялся. Не тк двно именно эт злобно воющя штуковин стл причиной оглушительного взрыв и острой режущей боли именно эт боль погнл бент через лес к подошве горы. Но пхло-то двуногим! Хоть и незнкомым, но двуногим. Неужели бент чем-то провинился? Без сомнения, этот двуногий сейчс попеняет ему, потом милостиво покормит и вернет в уютное тепло берлоги.

Бент поднялся с земли и пошел нвстречу человеку.

Кк только зверь вышел из укрытия, Крегер вскинул ружье. Ну, теперь уж он не ошибется. Предохрнитель снят, остется только хорошенько прицелиться.

Бент встревожено мяукнул. Этого двуногого он видел впервые.

- Подонок!

Крегер стремительно обернулся, нчисто позбыв о нступющем н него звере. Он нстолько увлекся, что не слышл, кк з его спиной приземлился другой грвитолет.

С рсстояния пяти метров дуло ружья кзлось зияющим колодцем. Трпи помедлил, пок изумленное выржение н лице Крегер не сменилось гримсой животного ужс. И только тогд нжл н спусковой крючок.

Пульк из мягкого метлл рсплющилсь при удре о грудину Крегер, ввинтилсь между ребрми и порзил его в сердце. Тело Крегер, убитого нповл, сперв осело н небольшой влун, потом медленно рухнуло н землю, лицом вниз.

Трпи вынул из поясного мешк тонкий кусок жреного мяс, швырнул его бенту и с усмешкой произнес:

- Ну, котище, у тебя еще восемь жизненок остлось!

После этого вынул из рюкзчк бллончик эрозоли и, пятясь, уничтожил свои следы н пыли. Возле крегеровского грвитолет он остновился: вырубил двигтель и отключил рдиомяк. Чем позже нйдут тело, тем лучше.

Нконец Трпи сел в свой ппрт и нпрвил его вниз по склону.

Бент взмхнул хвостом - вверх-вниз. Только один рз. Ему совершенно не нрвился зпх незнкомого двуногого. существ. Бент подхвтил зубми кусок мяс и полез через влуны в поискх проход вниз. Поест он только после того, кк очутится в знкомых, привычных местх. А когд нсытится, возможно, у него будет досуг подумть о другом куске мяс - о том стрнном куске мяс, что весь утыкн иголкми и к тому же бегет.

Глв 2.

Мужчин в голубом рбочем комбинезоне держл длинный нож у горл дмирл Мик Лидо. Другой рукой он подтлкивл обер-гофмейстер двор Его Величеств Вечного Импертор к смому крю зубчтой крепостной стены.

- Или вы примете нши требовния - все без исключения, или этот человек умрет! - проорл детин с ножом, и его крик мощно рзнесся нд крепостным влом и, сктившись вниз с семисотметровой кручи, эхом прогремел нд прдным плцем.

Ст метрми ниже и немного првее Стэн мучительно искл опору для своих рук и ног. Его скрюченные пльцы судорожно цеплялись з небольшие выступы известняк. Одн ног болтлсь без опоры нд пропстью, другя прочно покоилсь н лбу стршины-хвилдр Ллбхдур Тхпы. Плечо стэновского темно-коричневого боевого комбинезон было перехвчено ремнем портупеи, из которой торчл его верный виллигн. Н локте покчивлся моток бечевы с кошкой н конце - тким обычно пользуются льпинисты. Сверху опять громыхнул голос террорист:

- У вс только несколько секунд н то, чтобы принять решение и спсти этого человек!

Левя рук Стэн поползл вверх в поискх новой опоры. Ншл. Но известняковый выступ стл крошиться, и Стэн едв не рухнул в пропсть. Инстинктивно он прижлся к скле всем телом - пришлось силой зствить себя немного отпрянуть. После этого он н мгновение рсслбился и облегченно вздохнул.

- Кфр хунну бхнд мрну рмро! - сдвленным голосом бормотл под ним Ллбхдур, н голове которого Стэн блнсировл.

- Не скули - трусы, черт побери, живут дольше!

Стэн нконец прочно повис н рукх и получил возможность двигть ногми. Когд его льпинистские бшмки ншли опору, он ощутил себя н ккое-то время вне опсности и, переведя дыхние, опять превртился в мшину, преодолевющую вертикльное препятствие. Ниже его Ллбхдур и подчиненный ему отряд гурков медленно поднимлись по вертикльному грнитному обрыву к двум человеческим фигурм нверху.

З пять метров до кря крепостной стены окзлсь удобня площдк широкий кменный выступ. Стэн взял второй моток бечевы, притороченный у его тлии н льпинистском сиденье, и тщтельно зкрепил себя. Зтем повел рукой от пояс и обртно, двя понять, что он сидит прочно и способен помочь остльным членм отряд, которые оствлись внизу. Третий моток бечевы полетел к ним.

Тем временем Ллбхдур поднялся тк же высоко и окзлся н одной линии со Стэном, спрв от него.

Стэн нжл кнопку н цилиндре с еще одним мотком бечевы, н конце которой был кошк, и втомт выплюнул метров пятндцть тонкого кнт. Кк следует рскчв рукой кошку, он резко швырнул ее вверх. Крохотня кошк высоко взлетел, бечев коснулсь дул стринной пушки, торчвшего из мбрзуры, и двжды его зхлестнул.

Стэн зщемил бечеву специльными зжимми и стл быстро подтягивться вверх по тонкой, но сверхпрочной бечеве. А террорист - прямо нд ним нстороженно поводил головой н смом верху крепостной стены, грубо прижимя к себе обер-гофмейстер, и щурился от слепящего свет прожекторов, нпрвленных н него. Он не зметил, кк Стэн ящерицей проскользнул в мбрзуру и окзлся н крепостной стене.

- Мы ждли достточно! Бст! - прокричл террорист то, что ему подскзли невидимые снизу товрищи.

Его нож поднялся для смертельного удр, но в этот миг из тени выскользнул сложення пополм фигурк Стэн. Он выпрямился - словно мощня пружин рзжлсь. Одной рукой в когтистой перчтке он что было мочи удрил террорист в лицо, второй рукой блокировл нож.

Детин в голубом рбочем комбинезоне зштлся и попятился, внезпно освобожденный обер-гофмейстер мгновение-другое покчивлся нд смой пропстью, прежде чем восстновил рвновесие. Тем временем террорист пришел в себя и двинулся н Стэн, нцелив н него лезвие нож.

Но Стэн уже принял пружинистую ткующую стойку, выствив свои кулки-кувлды. Молниеносный удр угодил мужчине с ножом в висок, и тот рухнул кк подкошенный.

Из-з прпетной стенки с бойницми выскочили остльные террористы поддержть товрищ. Но момент был безвозвртно упущен. Из темноты высыпли уже поднявшиеся н стену гурки, блестя своими смертоносными кукри тридцтиснтиметровыми кинжлми.

- Эйо Гуркли! - прогремел нд змком боевой клич гурков. - Эйо Гуркли!

Этот боевой клич н протяжении жизни тысяч поколений вселял робость в сердц любых вргов - с тех двних-предвних. времен, когд нгличне в XIX веке впервые сформировли полк гуркских стрелков из непльцев.

Все террористы были перебиты в мгновение ок.

Ллбхдур нклонился нд кждым из убитых - проверить, не жив ли кто. Ник Тхмн Гурунг снял со своей спины ркетницу-мортиру и устновил н крепостной стене. Мортир плюнул огнем, метллический грузик с прикрепленной к нему бечевой унесся в темное небо, потом рухнул вниз и шлепнулся длеко внизу - н прдном плцу.

Гурунг зкрепил н зубце стены тот конец бечевы, что остлся в мортире, потом повернулся к Стэну и осклбился:

- Готовы, кпитн, идем вниз!

- Подрзделение, стройсь! - выкрикнул Стэн. - По номерм... мрш!

Первым был см Тхмн. Он прикрепил скользящие зжимы н тончйшую, почти невидимую бечеву, которя тянулсь вниз н семьсот метров, до смого прдного плц. Потом перевлил через стену и быстро зскользил к земле только воздух зсвистел.

Стэн отдл честь обер-гофмейстеру.

- Пожлуйст, сэр.

Адмирл Лидо опсливо поморщился, поглубже нтянул свою огромную церемонильную шляпу с гребнем, взял пру скользящих зжимов, протянутых Стэном, и в свою очередь исчез з крепостной стеной.

Стэн последовл з ним, проктившись н колесикх зжимов до смой твердой почвы плц. В последние секунды перед приземлением он притормозил, отбросил ручки скользящих зжимов, коснулся земли, двжды перекувырнулся и, невредимый, вскочил н ноги.

З его спиной шли Ллбхдур и остльные гурки - со стуком кслись земли, ловко всккивли н ноги и строились в две шеренги. Адмирл Лидо, слегк зпыхвшийся после головокружительного полет, выступил н дв шг вперед и отслютовл. Глядя сверху, со своей трибуны, Вечный Импертор зплодировл. Вслед з ним восторженно зхлопли и взорвлись крикми одобрения пятьсот тысяч зрителей н стойкх мфитетр, который пятикилометровой дугой охвтывл прдный плц. Аплодировли не только гуркм, Лидо и Стэну, но и "террористм", которые стояли высоко-высоко н крепостной стене и рсклнивлись в свете прожекторов перед публикой.

Лидо опустил руку, поднятую, чтобы приветствовть Импертор, и зпыхтел вверх по лесенке н имперторскую трибуну. Тм его ждл сткн, который Импертор нполнил до крев. После того, кк Лидо, зкрыв глз, осушил сткн, Импертор спросил его с луквой улыбкой:

- Кто придумл ндеть н вс эту дурцкую шляпу?

- Я, Вше Величество.

- Уф-ф! - нсмешливо фыркнул Вечный Импертор. - И кк только вы умудрились не потерять ее во время своего полет вниз - к Спсению.

- Просто я использовл хороший клей. К счстью, при мытье он легко смывется.

- Ну и слв Богу. А то я боялся, что вы приклеили ее нвечно. Я бы не вынес, если бы человек, с которым я общюсь ежедневно, носил н голове эткую... эткий ночной горшок для слонов. - Не дожидясь ответ, он добвил: - Д вы не стесняйтесь, Мик, выпейте еще! Ведь не кждый же день вм доводится рзыгрывть из себя Трзн!

Этот второй прикз был выполнен без промедления и с блгодрностью.

Вечный Импертор спрвлял прздник собственного изобретения - День Империи. Вот уже пятьсот лет, кк повторялось это торжество, учрежденное им в честь победы в ккой-то из войн - он успел позбыть, ккой именно.

Центрльное событие прздник было несложным: ежегодно один рз все имперские военные подрзделения устривли торжественный прд - в том конце Вселенной, где их зстл День Империи, и приглшли всех желющих из местных жителей. Рзумеется, одним прдом цель прздник не исчерпывлсь. У всего, что ни делл Вечный Импертор, имелсь вторя, порой и третья скрытя причин. Торжественный покз военной мощи был призвн убедить жителей империи, что их безопсность ндежно зщищен. И одновременно демонстрция военной силы должн был устршть любых Плохих Прней, которые змышляли всяческие козни. Плохие Прни обязны были понять, что если уж им охот змышлять козни, то лучше змышлять их не против Империи, в ее интересх.

Естественно, смые мсштбные прзднеств происходили н плнете-столице - в Прйм-Уорлде. Н протяжении многих-многих лет День Империи был кульминцией двухнедельного прздничного мрфон, в который входили состязния тлетов, черед выствок и громких событий в культурной жизни, ткже нескончемые военные прды. Словом, две недели перед Днем Империи были чем-то вроде совмещенных в одно стринных прздников - тут кк бы смешлись стурнлии, октоберфест, олимпийские игры и древние торжеств в честь приход весны. А под вечер Дня Империи в имперторский дворец пускли всех желющих прймуорлдцев - что было смо по себе великим событием, которое никто не хотел пропустить.

Дворец - глвня резиденция Импертор и првительств Прйм-Уорлд стоял посреди кольц прков и сдов.

Рдиус этого зеленого кольц рвнялся пятидесяти пяти километрм. Цифр пятьдесят пять километров вжн, потому что именно тков был грниц видимости с высшей точки дворц. Импертор не любил, чтобы ему мозолили глз те, кого он не желл видеть в днный момент.

В центре круг этих неисчислимых рзнообрзнейших прков с фигурно подрезнными деревьями и кустми рсполглся см дворец. Впрочем, резиденцию Импертор было бы точнее нзвть крепостью - что-то вроде средневекового змк, только н уровне требовний новейшего времени. Пожлуй, нигде в обитемом космосе не ншлось бы крепости, рвной этой по неприступности - и изяществу.

Имперторскя резиденция был построен по принципу средневекового змк - нружный двор, обведенный внешними стенми, и высоко поднятый нд этим нружным двором собственно змок - с дворцом и внутренним двором.

Внешние стены обрзовывли многоугольник в двести метров высотой, с выступющими клиньями. Будучи в рзрезе пирмидой, они имели пятидесятигрдусный нклон. Собственно говоря, это был глухой бетонный небоскреб - и одновременно бункер, который обнимл площдь длиной в шесть километров и шириной в дв километр. Внутри этой змкнутой стены с единственными воротми рсполглись рбочие помещения првительств и большя чсть прйм-уорлдского ппрт упрвления. Нельзя скзть, что првительство и высшие чиновники были совершенно зщищены от гибели при мссировнном ядерном удре, но для рзрушения этого чудовищной прочности сооружения потребовлось бы несколько прямых попдний. Имперторское првительство не прекртило бы функционировть дже в том случе, если бы все входы-выходы во дворец были звлены или блокировны. Зпсов воздух, воды и пищи хвтло н десятилетия безбедной жизни.

Нружный двор крепости почти полностью знимл прдный плц, который тянулся н пять километров и упирлся в семисотметровую склу, н вершине которой рсполглся змок с дворцом - увеличення копия дворц в змке Арундель н Земле.

В еще большей степени, чем при строительстве внешних двухсотметровых стен, при возведении змк был использовн принцип йсберг. Жилые покои Импертор и его военный штб нходились в бункере под змком н глубине в две тысячи метров.

См скл под змком - и соответственно нд комндным бункером - был сложен из кменных глыб и многометровых изолирующих слоев, поглощющих любую рдицию. Импертор желл, чтобы его резиденция внешне копировл средневековый змок, однко по ндежности и комфорту был н смом передовом уровне.

В День Империи посетить дворец мог любой желющий - посетителей доствляли здоровенные грвивтобусы имперской гврдии. В остльные дни внутрь попдли лишь дворцовые служщие и чиновники. В тридцти четырех километрх от дворц - в Фулере - они сдились в поезд пневмоподземки, которя доствлял их к месту рботы.

Поскольку возможность окзться в прйм-уорлдском имперторском дворце в День Империи был в чем-то сродни случю быть предствленным при дворе Его Величеств, Импертор еще в смом нчле, двным-двно, сообрзил, что мест миллионм желющим не хвтит и следует кк-то огрничить число посетителей и рзумно рспределить их. Поэтому он устновил систему допуск, которую см же описл одному непонятливому сновнику кк "трехъярусный цирк". Смые вожделенные зрительские мест рсполглись почти у подножия змковой горы рядом с трибуной Импертор. Туд Импертор приглшл дворцовых фворитов, рзного род героев дня, предствителей прйм-уорлдской элиты и прочих зметных персон.

Второй ярус мфитетр - впрочем, было зтруднительно определить, где именно он нчинлся, - предоствляли тем, кто своими усилиями добился высокого положения в обществе, но не входил в смый узкий круг придворной элиты. Билеты н эти мест являлись предметом купли-проджи, их добивлись всякими првдми и непрвдми, вымнивли лской, шнтжом, угрозми. Хвтло людей с положением, которые полгли, что присутствие н дворцовом прде в День Империи - кульминция их жизненного успех.

Билеты в третий ярус были нименее непрестижными, потому что третий ярус рсполглся уж очень длеко от трибуны Импертор. Эти билеты рспределялись исключительно среди лиц, имеющих "прописку" в Прйм-Уорлде. Рзумеется, изрядное количество билетов в итоге уходило з определенную мзду туристм, но Импертор зкрывл н это глз - если "местные ребят" хотят чуточку "нбшлять", пусть зрботют кредитку-другую н перепродже своего допуск.

Сми зрительские трибуны устнвливли з несколько недель до прздничной церемонии. Чсть мест рсполглсь прямо н скте внешней стены. С прктической точки зрения, было безрзлично, н кком рсстоянии от мест действия сидел зритель: громдные гологрфические экрны высились н внешних стенх через рвные интервлы. Н эти экрны трнслировлись крупные плны происходящего и тк же крупно покзывли время от времени всех достойных внимния именитых гостей из первого ярус.

Некоторые события прздник происходили у смой трибуны Импертор, у подножия змк - кк, нпример, "спстельня оперция" Стэн. Но множество других событий и покзтельных боев рзыгрывлось н площдкх в других точкх прдного плц.

День Империи был смой впечтляющей постновкой под открытым небом з весь год. Двор Его Величеств гордо именовл себя Двором Тысячи Солнц (хотя в Империи теперь нсчитывлось уже нмного больше тысячи звездных миров). И в блисттельный День Империи все эти солнц сияли особенно ярко.

Вместе с тем у этого дня был вечер, чревтый любыми неожиднностями...

Тяжело отдувясь, Стэн прислонился к стене бетонного туннеля. В обычное время туннель перекрывли тяжеленные стльные противоядерные ворот. Сейчс эти ворот ушли в стену, открывя прздничной публике проход н прдный плц. Рядом с ним прислонился к стене еще более зпыхвшийся стршин-хвилдр Ллбхдур Тхп. Остльных гурков Стэн похвлил з отлично выполненное здние и отпустил. Им предстояло провести вечер куд веселее, чем их комндирм, - видть, зсядут з зртные игры и хорошо зложт з воротник.

- А неплохо мы выступили, д? - просопел Ллбхдур.

- Угу, - отозвлся Стэн.

- Уж теперь, я уверен, ни одн сволочь, если вздумет взять обер-гофмейстер в зложники, не потщит его н крй крепостной стены.

Стэн ухмыльнулся. З три месяц, что он комндовл отрядом имперторских телохрнителей-гурков, Стэн успел зметить сходство непльского юмор со своим собственным. Глвной чертой в мнере шутить было полное неувжение к вышестоящим офицерм.

- Фу, кк ты циничен, - скзл Стэн. - Ведь мы покрыли себя неувядемыми лврми.

- Ежели мы покрыты неувядемыми лврми, не помешет ли это совершть положенные омовения? - с печльной нсмешкой спросил Ллбхдур. Потом, просветлев лицом, добвил: - Впрочем, слух о ншем героическом штурме рзнесется по всей Вселенной и, быть может, дойдет до нших соплеменников н длекой Земле. И нм будет не тк трудно подыскивть новых простков, готовых крбкться по вертикльной стене во слву Его Величеств.

Ответня реплик Стэн потонул в шуме зигрвшего военного оркестр. Офицер и стршин выпрямились, потому что мимо них по туннелю н прдный плц выходили церемонильным мршем шеренги почетной стржи Импертор полк преторинцев. Стэн и Ллбхдур отслютовли их знмени и снов рсслблено оперлись спинми о стену, когд мимо промршировло более шестисот преторинцев - в блестящей коже, с нчищенной муницией и винтовкми.

Во глве колонны мршировл комндир преторинской стржи - полковник Ден Фоли, который, порвнявшись со Стэном, вытянулся еще больше, резко повернул голову в его сторону и отдл честь комндиру гурков. Зтем Фоли устремил взгляд перед собой и вывел своих прней н прдный плц, где их приветствовли восторженные крики полумиллион зрителей.

- Мой отец говривл мне, - не без яд зметил Ллбхдур, - что в природе есть только дв тип мужчин. Обычно я не пропускл мимо ушей его мнимомудрые выскзывния, потому что см я считю, что мужчины действительно делятся только н дв тип: н тех, кто делит мужчин н дв тип, и тех, кто этого не делет.

Тут он змолчл, немного зпутвшись в собственных словх.

- Ну, тк что твой отец говривл про дв тип мужчин? - помог ему Стэн.

- Ппш имел обыкновение говорить тк: есть одни, которые готовы чсми нчищть до блеск оружие и кожную муницию, и другие, которые с большим удовольствием пропустят сткнчик. Кпитн, вы к ккому типу мужчин приндлежите?

- И не соблзняй, хвилдр, - досдливо хмыкнув, отозвлся Стэн. - Я ж кк-никк н службе.

Коренстый коротышк стршин отдл ему честь и зшгл прочь. У Стэн оствлось несколько минут перед нчлом обход постов, поэтому он подошел к выходу из туннеля и стл нблюдть з прдным проходом преторинцев.

Д, эти прни были хороши, очень хороши - кк и должны быть любые мужчины и женщины, которых собрли в подрзделение и непрестнно обучют нехитрым вещм - беспрекословно подчиняться нчльству, уметь чсми стоять не шевелясь н чсх и совершть дурцкие церемонильные пируэты.

Стэн понимл, что он не совсем спрведлив к преторинцм, но его смого несколько рз зствляли учствовть в прдх, и всякий рз это было для него крой небесной. Возможно, чей-то глз и рдуют в ногу мрширующие солдты, однко рзумный человек должен здумывться, стоит ли овчинк выделки - всех этих бесконечных отупляющих чсов муштры, чистки оружия и муниции.

Тем не менее Стэн не мог не признть, что преторинцы отлично обучены. Для прд они были вооружены рхичными винтовкми - короткие виллигны, их обычное оружие, хоть и облдли чудовищной убойной силой, для эффектной демонстрции ружейных приемов мло подходили. К тому же к виллигну нельзя примкнуть штык. В сороковом веке штык только н то и годен, чтобы им консервные бнки открывть - д еще пускть солнечные зйчики н прде.

Но из песни слов не выкинешь - преторинцы очень крсиво брли н плечо почти полуметровыми винтовкми со штыком н конце.

Новя комнд - и более шестисот винтовок, блеснув штыкми, слетели с плеч и зстыли н уровне поясов.

Теперь одн шеренг отделилсь от строя, двинулсь вперед, по комнде рзвернулсь кругом и пошл н поднятые штыки другой шеренги. Солдты змерли в снтиметре от нцеленных им в грудь штыков, и Стэн невольно испугнно зморгл, потому что подумл: случись стршине н полсекунды зпоздть с комндой - они бы тк и ннизлись н эти штыки или все-тки инстинкт смосохрнения их бы остновил?

Погромыхивя винтовкми о твердое покрытие прдного плц, солдты совершли бесконечные эволюции с винтовкми, имитировли штыковой бой...

Стэн нблюдл з всей этой великолепно отрепетировнной и синхронной глимтьей со здоровым цинизмом, но, не будучи хорошим знтоком истории, не мог воскликнуть вслед з стринным поэтом: "Ккя крсот, но что тут от войны?"

Глв 3.

Есть живые существ, нвстречу которым душ рскрывется срзу: создется впечтление, что они существ некоего более высокого порядк, нежели мы. Кк ни стрнно, удивительня способность не рождет звистливой ненвисти. Этим блгородным особям свойственно чрезвычйно творчески подходить к собственной жизни и взирть н нее кк н искусство - что отчсти претенциозно. Однко их выручет способность иронически относиться ко всему н свете, в том числе и к собственным претензиям н исключительность.

Именно к тким существм приндлежли Мрр и его любовник Сенн, которые сейчс рсточли комплименты преторинцм - стржникм из имперторской гврдии.

- Ах, ккие крепкие ребят! - говорил Мрр. - Мускултур злюбуешься! А кк упоительно пхнут мускусом! Дже досдно, что я не человек!

- Будь ты человеком, ты бы понятия не имел, что и с одним из них делть! - нсмешливо фыркнул Сенн. - Уж я-то тебя зню! Я успел позбыть, когд ты прилскл меня в последний рз!

- Я восхищюсь этими молодцми без здних мыслей. Просто их вид рдует глз. Секс тут ни при чем. Это ты у нс зциклен н сексе - только о нем и думешь.

- А, не цепляйся к словм. Мрр, дорогой, двй не ссориться. Ведь мы н торжестве. Ты же знешь, я просто обожю прздники.

Сенн бросил дуться, чтобы его поведение не нпоминло поведение невоспитнного человек. Он поближе придвинулся к Мрру, и их головные усики нежно переплелись. Мрр тоже любил прзднеств.

Во всей Империи, собственно говоря, был лишь горстк существ, которые рзбирлись в искусстве оргнизции прздничных приемов тк же хорошо, кк Сенн и Мрр. Прзднеств смого рзного хрктер и мсштб были их специльностью. Они облдли тлнтом укрсить любое помещение без знчительных рсходов, оргнизовть хороший стол - опять-тки без серьезных зтрт, глвное, они умели подбирть и првильно сервировть интересных гостей, тк что и общение н их прзднествх было сытным и рзнообрзным. В Прйм-Уорлде Сенн и Мрр знимли официльные должности поствщиков двор Его Величеств и были по совместительству неофицильными имперторскими церемониймейстерми. Они имели привычку ныть по поводу того, что очень чсто уровень оргнизции торжественных сборищ, которые зтевет лично Вечный Импертор, вгоняет их в крску. Однко, будучи существми деловыми, они сетовли лишь из чистого кокетств - ведь именно блгодря имперторскому пристрстию к чстому приему гостей услуги Сенн и Мрр требовлись постоянно. Зкзы н проведение бнкетов были рсписны н многие годы вперед.

В эпоху, когд постоянство в любви стло редкостью, прочк милченцев предствлял собой впечтляющее исключение. Их связь длилсь более столетия, и об стрстно ндеялись, что он продлится по меньшей мере еще столько же. Впрочем, ткого род постоянство отнюдь не было редкостью для того вид живых существ, к которым приндлежли Сенн и Мрр; для милченцев из системы Фредерик-II хрктерн "любовь до гроб" - в буквльном смысле слов, ибо когд один из пртнеров умирл, второй угсл в считнные дни. Среди милченцев бсолютно все долговременные связи были однополые. Союз зключлся между смцми - нзовем их тк, з неимением другого термин. Предствители второго пол - нзовем его "женским", опять-тки лишь для удобств - носили имя урсуулы. Среди множеств живых существ неисчислимых глктик урсуулы выделялись необычйно нежной, хрупкой крсотой. Этим легким полупрозрчным существм, непрестнно меняющим свой цвет и ромт, был отпущен короткий срок жизни - всего лишь несколько месяцев. Зто в этот крткий срок они предвлись необузднной любви. Смым везучим прм милченцев удвлось соединяться с "смкми" дв-три рз в жизни. Ткие тройственные союзы двли потомство - двоих "смцов" и полдюжины до времени погруженных в сон урсуул. Мть успевл шепнуть только несколько лсковых слов своим детям, после чего умирл, препоручя все зботы о многочисленном потомстве пре отцов.

Для милченцев жизнь был бесконечной тргедией, связнной с гибелью смок при рождении потомств, что снов и снов порождло муки одиночеств у смцов и со временем могло бы привести к вырождению вид. В порядке зщиты они обнружили единственный выход - однополую любовь. Подобно всем существм своего вид, Мрр и Сенн испытывли прочную взимную привязнность, были преднны друг другу - и всему, что есть прекрсного в мире.

Внешне это были стройные существ примерно метрового рост, покрытые мягким золотистым мехом. Огромные черные глз воспринимли спектр вдвое шире, чем глз людей. Их головы укршли чувствительные обонятельные усики, которыми можно было лскть друг друг кк перышкми. Н изящных рукх, нпоминющих лпку обезьяны, имелись вкусовые сосочки - вот почему именно милченцы считлись нилучшими кулинрми и поврми во всей Империи. См Вечный Импертор ворчливо признвл, что в искусстве приготовления пищи милченцм нет рвных среди живых существ, нселяющих Вселенную. Рзве что чиле кон крие - блюдо по стринному мексикнскому рецепту, острейшее мясо с крсным перцем - готовят лучше все-тки люди.

Итк, об милченц, приникнув друг к другу, нслждлись добрым вином и потрясющим зрелищем, подлинным пиршеством для глз, которым было прздновние Дня Империи. Существ тщеслвные и суетные, милченцы упивлись не только кртинми смого торжеств, но и тем, что они нходятся вреди сливок прйм-уорлдского высшего обществ. Мрр шрил глзми по ложм для смых вжных персон.

- Весь цвет собрлся! - хл он. - Нет, честное слов, тут буквльно все! Все буквльно!

- Вижу-вижу, - нсмешливо фыркл Сенн. - Кого тут только нет! Тут дже те, чьи рожи здесь совсем неуместны!

В подтверждение своих слов он укзл н ложу нпротив - тм сидел Ки Хконе и его гости.

- Ум не приложу, кк у него хвтет нглости появляться н публике после того, кк критики рзнесли в пух и прх последнее предствление его тетр мсок!

Мрр зхихикл.

- Я зню этого типчик кк облупленного. Очровшк нстолько глуп и туп, что соглсился стть почетным гостем н ншем прзднестве.

Сени от восторг зерзл и прижлся к Мрру.

- Ах, я сгорю от нетерпения. О, мы увидим море крови - море, море!

Мрр подозрительно покосился н возлюбленного.

- Что ты зтеял, Сенн? Или это секрет?

Сенн рссмеялся.

- Я не преминул приглсить его критиков.

- Ну и?

- Они с рдостью соглсились. Н бнкет в честь мэстро слетятся все его злопыхтели!

Посмеивясь своей злой шуточке, об поглядывли в сторону Хконе и гдли, подозревет ли тот о сюрпризе, который ждет его в ближйшие дни.

Мрр и Сенн были бы рзочровны. Ки Хконе - человек, которого одни нзывли величйшим пистелем современной эпохи, другие честили величйшей бездрностью современной эпохи, - и думть не думл о предстоящем бнкете в свою честь. Был он длек мыслями и от сегодняшнего прздник, от всего происходящего н прдном плцу.

Вокруг Хконе собрлся десяток-полтор поклонников, очень богтых и щедрых н льстивые комплименты. Не было конц экзотическим кушньям и нпиткм, приносимым в ложу. Однко все это слбо нпоминло торжество. Еще до нчл чествовния гости без труд сообрзили, что н Хконе опять "ншло". Поэтому рзговоры велись вполголос, з столом црил неловкость, гости то и дело косились н нхмуренного метр - крупного мужчину, гору немодных нынче мышц с копной спутнных волос, с нвисшими бровями и глубоко посженными глзми.

У Хконе все внутри дрожло, мышцы сводило от нпряжения, н лбу выступл исприн. Его мысли лихордочно метлись, нстроение поминутно менялось. Когд он думл, что все готово, он воспрял душой. Но тут же приходил мысль: вдруг д сорвется, вдруг д ошибк? Душу охвтывл мрк. Все ли готово? Ах, ндо было проследить з всем смолично! Нельзя было полгться н других. Ндо было сделть все своими собственными рукми.

И тк он думл кругми, пережевывя детли своего плн. Когд н прдном плцу происходило очередное впечтляющее событие из прогрммы торжеств, толпы ревели от восторг. Но Ки Хконе крем ух слышл эти взрывы эмоций. Лишь несколько рз он лениво похлопл в лдоши, присоединяясь ко всеобщим плодисментм. В его созннии снов и снов проносились жуткие обрзы смерти.

После того кк промршировли последние оркестры и удлились тнцоры, громкий говор толпы мло-помлу превртился в приглушенный гул.

Дв гигнтских грвитолет с воем влетели через въездные ворот по крям прдного поля - кждый был нгружен стльными конструкциями, лебедкми и стльными тросми. Об ппрт с ровным урчнием зскользили нд полем всего лишь в метре от поверхности. Время от времени грвитолеты остнвливлись; тогд с них спрыгивли обливющиеся потом солдты в нглухо зстегнутой прдной форме и стремительно сгружли метллические конструкции и лебедки, тут же бросли мотки тросов и кбелей. К тому времени, когд один из грвитолетов приблизился вплотную к имперторской смотровой ложе, длинное прдное поле выглядело тк, словно некий гигнтский ребенок рзбросл н нем свои строительные кубики. Н смом же деле н глзх у публики поле было преврщено в згроможденный полигон с узкими проходми, через которые могло протиснуться не более двух человек в ряд.

Перед тем кк грвитолеты взмыли нд имперторским змком, с его стен были спущены две огромные мишени - н крепком стльном крксе, с трехметровым слоем поглотителя. Мишени звисли в четырехстх метрх от поля. Сквозь ворот н поле прошли, чекня шг, шесть оркестров, зполнив округу громом музыки. Знтоки узнли в мелодии официльный строевой гимн имперских ртиллеристов, но дже смые дотошные из знтоков и ведть не ведли, что он был нписн н основе стринной слегк похбной песенки, которую порой нзывли "У кнониров зросли в ушх".

Зтем через те же ворот н прдное поле влетели дв грвитолет рзмером поменьше. Н кждом было по дв десятк живых существ и по пушке. Однко эти пушки ничем не нпоминли гигнтские боевые мзеры или небольшие, но смертоносные лзеры-блстеры, которыми был вооружен имперскя ртиллерия. Это были легкие колесные пушки полевой ртиллерии - возрстом лишь чуть моложе тех допотопных пороховых, зряжющихся с дул орудий, которые смотрели из бойниц змк.

Кк только четыре десятк существ сгрузили пушки с грвитолетов, они выстроились в две шеренги и змерли по комнде "смирно". Комндир кждой из двух групп взял под козырек и слютовл Импертору все время, пок пороховые пушки н стенх змкх двли злп з злпом - и клубы белого дым сктывлись н прдное поле. После этого сорок кнониров взялись з дело.

Это зрелище нзывли по-рзному: "состязние ртиллеристов", "перетщи-пушку" и дже "эффектный идиотизм". Суть соревновния между комндми достточно прост. Кждя комнд должн был, мневрируя между препятствиями, проделть со своим полевым орудием путь от исходного пункт почти до смой имперторской смотровой ложи. Тм пушку следовло зрядить и попсть снрядом в мишень. Выигрывет т из комнд, которя первой выведет пушку н огневой рубеж и порзит цель.

Првил ктегорически зпрещли использовние кких-либо нтигрвитционных устройств, ткже объезд препятствий. Следовло двигться по прямой, для чего приходилось рзбирть пушку н чсти и зтем в тком рзобрнном виде переносить, или перебрсывть, или перекидывть, передвя из рук в руки. Поскольку обеим комндм предстояло в бешеном темпе перетскивть и швырять тонну метллических детлей, то вероятность увечий был крйне велик. Тем не менее буквльно все ртиллеристы рвлись поучствовть в соревновнии по перетскивнию пушки - но в финл попдли только смые достойные комнды, после серьезных отборочных турниров.

Сейчс особенный интерес состязнию придвл тот фкт, что впервые в истории в финл попли комнды ртиллеристов, не служщих в одном из имперторских гврдейских ртдивизионов. Против офицеров из Третьего Гврдейского Артдивизион - мужчин и женщин - выступл комнд существ, не приндлежщих к виду Гомо спиенс, из 18-го Звездного Деснт.

Соревновние вызывло повышенный интерес и по другой причине: это было единственное состязние во время прздновния Дня Империи, во время которого рзрешлось зключть денежные при. Официльные ствки были несколько неожиднными: только восемь к пяти в пользу Третьего Гврдейского. Но действительные ствки резко отличлись от официльных. Люди из нселения Прйм-Уорлд считли, что нелюди, н'рнья, обречены н сокрушительное поржение, и соответственно ствили н гврдейцев; нелюди Прйм-Уорлд придерживлись прямо противоположного мнения и делли ствки против людей.

Впрочем, трудно было что-либо предскзть. Н'рнья не были лишены нтропоидных черт и внешне несколько нпоминли людей, хотя весили не меньше трехсот килогрммов. Более того, существ этой рсы были потомкми хищников, живших в джунглях н деревьях, потому облдли инстинктивной блестящей прострнственной ориентцией - мгновенно решли в уме сложнейшие прктические геометрические и тригонометрические здчи.

Существовл двняя трдиция кстельно того, кк успешно противостоять необычйным способностям н'рнья. Гврдейцев тренировли следующим обрзом: кпитн комнды ртиллеристов нмечл кртчйший мршрут, хвтл ккую-нибудь детль пушки и, согнувшись под ее тяжестью, мчлся к первому препятствию. Под препятствием его поджидли двое рядовых, которые уже поднесли туд прицел орудия. Они подхвтывли своего кпитн и буквльно зшвыривли н смый верх стенки. А он срзу же помогл рядовым подняться нверх вслед з ним, после чего спешил ко второму препятствию.

К этому времени вся пушк был рзобрн н детли: ствол, передок, тележк, колес, мехнизм откт, прицел, приборы нводки и т. д. Эти детли члены комнды свливли у первого препятствия, зтем бросли веревки первым двум солдтм, которые уже стояли нверху. Те подтягивли дуло, передок и прочее н стену. Остльные зсккивли н стену, помогя друг другу, и скидывли чсти пушки вниз.

Н'рнья между тем поступли проще. Они рссчитли, что дв н'рн могут нести любую детль пушки, вплоть до смой крупной. И действовли соответственно. Кждую детль двое н'рнов подтскивли к препятствию, рскчивли и подбрсывли двум н'рнм, которые уже стояли н верху стенки, ловили мссивную детль прямо в воздухе и швыряли еще одной пре, стоявшей по другую сторону препятствия.

Тким обрзом все и шло - продумнной комндной игре людей противостоял грубя физическя сил н'рнов. Комнд н'рнов резко вышл вперед после преодоления высокой стльной решетки, потому что кждый н'рн поднимлся нверх см, волоч свою детль н себе, люди зтеяли передчу детлей вверх с помощью кнтов.

Зто когд потребовлось преодолеть сложную стльную конструкцию, которя громдным пуком прегрдил дорогу, люди проявили смеклку: подняли совместными усилиями сму конструкцию, и дв солдт, обливясь потом, быстренько пронесли все чсти пушки под препятствием.

К тому времени, когд комнды преодолели последнее препятствие и принялись собирть свои пушки, всем стло очевидно, что гврдейцы выигрывют несколько секунд.

Н'рнской комнде оствлось проделть еще несколько оперций, чтобы зкончить сбор орудия, гврдейский кпитн уже прилдил прицел к своей пушке и зряжющие уже згнли снряд в ствол. Остлось только устновить приборы нведения, нвести орудие н цель и выстрелить. И тут комнд н'рнов нрушил привычные првил. Ее кпитн решил пренебречь нведением с помощью приборов и нвести свое орудие н глзок. Кк только снряд збили в пушку, он поднял ствол под тем углом, который кзлся ему првильным, и произвел выстрел. Члены его комнды едв успели отскочить в сторону. Снряд удрил прямо в центр мишени.

Зрители неистовствовли - кто от ярости, кто от восторг. Было зявлено несколько протестов, но в итоге букмекерм пришлось-тки, ругясь н чем свет стоит, выплчивть премии тем, кто ствил н н'рнья.

А между тем в гврдейских ртиллерийских дивизионх был рспрострнен прикз комндовния, который приглшл добровольцев, отбиремых для комндировки в миры, нселенные н'рнья, нбирться опыт.

Коммерснт Тнз Суллмор не был доволен ходом событий - особенно потому, что исполнение того, что он считл своим Птриотическим Долгом, обошлось ему в кругленькую сумму.

Когд он услышл, что впервые в истории к соревновниям по перетскивнию пушек будут допущены предствители других рс, кроме человеческой, он был неприятно поржен. Большой просчет в имперской политике - рзрешить публично унизить нелюдей в День Империи.

Вторично он испытл шок, когд узнл, что изрядное число жителей Прйм-Уорлд делют ствки н победу н'рнья. Птриотический пыл зствил его поддержть комнду гврдейцев. И сейчс, после поржения людей, у него было пршивое нстроение.

"Это не оттого, что я просдил столько денег, - думл он. - Это оттого, что результт состязния неспрведлив. Н'рнья - жители джунглей, хищники и, можно скзть, мло-мло не людоеды. Рзумеется, у них явно неспрведливое преимущество. Рзумеется, эти дикри нгуляли в своих джунглях черт знет ккие мускулы, тскя туши несчстных жертв. Импертор должен отчетливо понимть, - продолжл рссуждть про себя Суллмор, - что предствители нечеловеческих рс соствляют вжную и полезную чсть Империи. Однко же они должны знть свое подлинное место - в смом низу социльной лестницы!"

Эт мысль нвел Суллмору н рзмышления о том месте, н котором нходился он см. После всего, что он сделл н блго Империи - от щедрых пожертвовний н рзвитие птриотического искусств и трудов при имперторском дворе, - кк после всего этого его не приглсили в ложу Импертор?! Н худой конец, могли бы выделить ему место в одной из лож поблизости, не згнть в смый дльний конец первого ярус - чуть ли не в нчло второго!

"Импертор, - думл Суллмор, - нчинет сдвть. Д, он меняется, и меняется не в лучшую сторону,- с прведным негодовнием продолжл он рзвивть свою мысль. - Новое в поведении Импертор - явственный знк рзложения всей Империи".

Словом, Тнз Суллмор получил мло удовольствия от торжеств.

Бесспорно, одно событие ежегодно плнировлось в кчестве пик прздник. И, понятное дело, это событие с кждым годом должно было стновиться все мсштбнее и эффектнее, чтобы воздействовть н притупляющееся вообржение зрителей.

К счстью, в этом году событие номер один не грозило никкими неприятными неожиднностями. А вот в прошлом году произошел просто-тки полный конфуз вместо эффектного зрелищ. Гвоздем прзднеств должно было стть выступление Восьмой гврдейской дивизии: нмеревлись покзть личную боевую ловкость пехотинцев. С этой целью с нескольких грвитолетов сняли нтигрвитционные приборы Мк-Лин, их мощность уменьшили вдвое и облегчили до ткой степени, что прибор можно было зсунуть пехотинцу в рюкзк. А в результте солдт получл возможность свободно прить в воздухе, включив приборчик, спрятнный в рюкзке з спиной. Прить без специльного костюм и спстельного пояс.

Во время репетиций это производило довольно сильное впечтление.

Соглсно плну прни из Восьмой гврдейской должны были провести внезпную молниеносную и эффектную тку с воздух, спрыгивя с высоты из своих мленьких юрких боевых корблей - спрыгивя без пршют и приземляясь с точностью, доступной лишь смым искусным пршютистм.

Увы, комндовние Восьмой гврдейской дивизии не учло одной существенной мелочи - вмештельств погоды. Обычный в это время год умеренный ветер, попдя в чшу прдного плц, огрниченного двухсотметровой стеной, создвл ткие непредвиденные звихрения, что в итоге при внезпной тке очень многих пехотинцев отнесло н зрительские трибуны. Одни летющие пехотинцы не окзлись в нклде, приземлившись в объятия зрительниц, другие создли пнику, третьи переломли конечности - и себе и кое-кому из зрителей. А у комндир Восьмой гврдейской, дром что он см не летл с мклиновским приборчиком в зспинном рюкзке, окзлсь сломнной крьер.

Импертор рсхохотлся, нблюдя, кк пехотинцы червякми извивются в воздухе и совершют молниеносную тку н трибуны второго ярус.

Этот имперторский смех был роковым для Восьмой гврдейской, ибо его порывы выдули дивизию к черту н кулички - нудно птрулировть Дрконию, погрничный сектор, почти безлюдные звездные миры, где приходилось время от времени усмирять бунтующие колонии первопроходцев, рзвлечения солдт сводились к беспробудному пьянству.

В этом году нстл очередь Двендцтой гврдейской дивизии покзть, н что он способн. Ее комндиры долгие чсы ломли головы: чем же порзить рзборчивую прйм-уорлдскую публику? Нконец генерл, комндующий Двендцтой гврдейской, утвердил прогрмму великолепного шоу. В нее входили боевые удры лзерными лучми, которые должны были отрзиться под углом от нмеченных учстков поверхности прдного плц и - ничего и никого не повредив - уйти в верхние слои тмосферы. Зтем гром и грохот взрывов. И нконец чсти Двендцтой гврдейской дивизии произведут оргнизовнное отступление с рены.

Импертор одобрил этот плн кивком головы. Идея его увлекл: очень редко ему доводилось видеть, чтобы кто-то устривл покзтельное отступление.

И вот нтенны взмыли в воздух, сигнльщики стли подвть световые сигнлы. Из-з горизонт вынырнули корбли тктического космофлот и очень релистически н бреющем полете пронеслись прямо нд прдным плцем.

Эти ппрты прилетели з отступющими солдтми. Зенитки "противник" вели интенсивный огонь (н смом деле это были зрнее зпущенные в небо шры с гзом легче воздух, выкршенные в небликующий темный цвет, с зрядом и тймером, который приводил в действие взрывное устройство). Невзиря н бешеный згрдительный огонь, спстельные корбли сели, и, соблюдя строжйшую дисциплину, отступющие войск погрузились н них. После этого корбли поднялись высоко в небо, звисли нд плцем... и воздух внезпно нполнился ревом и грохотом. Стоял сущий д. Корбли уничтожли все живое под собой. Зрители н трибунх, вскочив, звопили от возбуждения. См Импертор стл сползть с кресл и чуть было не шлепнулся н нстил трибуны - до того был поржен. Он тщетно гдл, кк кто-то ухитрился тк точно имитировть выстрелы пушки-мзер.

Были уже сумерки, н небе высыпли звезды, но теперь их скрыли от глз километровой длины корпус двух космических линкоров клсс "Герой". Лзерные пушки обоих линкоров открыли огонь; из портов, полыхя плменем, вылетли боевые ркеты. И вот мло-помлу все нземные огневые бтреи "противник" н земле были подвлены и прекртили огонь. Тем временем тктические корбли взмыли еще выше, под брюхо линкорм, и исчезли в его рскрывшихся люкх. Подобрв тктические корбли, линкоры ушли вертикльно вверх, с хлопком преодолели звуковой брьер и почти мгновенно исчезли из вид, покинув тмосферу Прйм-Уорлд.

Полмиллион зрителей бесновлись н трибунх от восторг.

Вечный Импертор нлил себе большую порцию виски, выпил, тихо крякнул и решил, что Двендцтой гврдейской не грозит опл и откомндировние в Дрконию.

Годфри Алэн бил легкя дрожь, когд он нблюдл, кк имперские военные корбли исчезют в небе. Он мысленно предствил, кк именно эти боевые мшины стнут поднимться нд плнетми его родного союз звездных миров - превртив эти плнеты в пепел, уничтожив все живое. И случится это, по его подсчетм, не позже чем через год. Будут сеять смерть во имя мир...

Алэну доводилось стлкивться с имперскими гврдейцми прежде - и лично, в бою, и при рзрботке военных оперций против них, поэтому он не с чужих слов знл подлинную мощь имперских сил. Но, стрнным обрзом, вид всех этих космических боевых корблей и то, кк они плвно уносят н своих бортх рзом двендцть тысяч великолепно обученных головорезов, потряс его до глубины души.

"И я фктически единственный человек, который может отвртить возможность этого мссировнного вторжения. Тнский Союз будет взирть н это безучстно. А мой родной нрод в результте ткого нпдения будет попросту уничтожен до последнего человек. И дело, з которое я боролся всю жизнь, будет нвсегд проигрно".

Годфри Алэн отнюдь не был смоуверенным эгоистом - все действительно склдывлось тк, что именно он, и только он мог спсти свой нрод. К несчстью, ему оствлось жить лишь двдцть четыре чс.

Кто не любит клоунов и кробтов! А сейчс больше тысячи клоунов-кробтов зполнили прдный плц. Среди их номеров был, нпример, ткой: взвод мнимо пьяных солдт, которые решили приветствовть Импертор, но спьяну не знют кк. Все кончется дркой между ними; в результте они неожиднно выстривют пирмиду из своих тел, смый "пьяный" крбкется нверх - и по-нстоящему четко отдет честь Импертору, после чего теряет нд собой контроль, снопом влится вниз, делет сльто и ловко приземляется н пятки. Были н рене и люди в бочкх, которые сктывлись по нклонным плоскостям между препятствиями и чудом не рзбивли свои бочки в щепы. А еще кробты, проходившие сотни метров н рукх. И гимнсты, которые чего только не вытворяли в воздухе. И клоуны-боксеры, которые осыпли друг друг стршными удрми и всккивли, кк ни в чем не бывло...

Публик был в восторге от предствления. Диктор объявил, что эт тысяч клоунов - чсть имперского гимнстического полк. Но ткого полк не существовло. Лишь Импертор знл, что это единственный возможный вринт появления н публике людей из подрзделения Богомолов - лучшей, элитной чсти особого нзнчения, отряд коммндос, смого тйного и смого опсного орудия Вечного Импертор.

Впрочем, дети - и, между прочим, см Импертор - искренне нслждлись клоунской чстью этого прзднеств.

В обычное время доктор Хре Стинберн нблюдл бы з прздновнием Дня Империи из чстной ложи. В худшем случе его место нходилось бы во втором ярусе. Но вероятнее всего, профессор приглсили бы в первый - гостем лечившихся у него высокопоствленных больных.

Однко сейчс время было необычное.

Стинберн сидел длеко-длеко от мест, где приземлялись корбли тктического космофлот - не в кресле, н голой скмье. Ткие скмьи преднзнчлись для рядовых прймуорлдцев.

Рядовых прймуорлдцев. Крестьян. Рбочих.

Стинберн был стопроцентным рсистом. Но у богов очень едкое чувство юмор. Весь ряд перед ним знимли грузчики из космопорт. И не люди-грузчики, грузчики - осьминогоподобные существ из ккого-то длеко мир. Они рзмхивли щупльцми с флжкми, жевли что-то мерзкое, что-то несъедобного вид, пили что-то еще более непотребное и временми обдвли профессор вонючим перегром. Хуже того, грузчики неведомой рсы выржли свой восторг от происходящего широко рскрывя желеобрзные серые псти, рсположенные н верхней поверхности их тел, вбирли побольше воздух, зтем внезпно и с силой вытлкивли его с трубным звуком через ноздри.

Стинберн попытлся сделть вежливое змечние рзбушеввшимся грузчикм, когд один из них небрежно вышвырнул объедки своей трпезы нечто вроде вреной шляпы - и те угодили профессору в лицо. Вместо извинений грузчик спросил, не хочет ли господин хороший, чтобы ему рди прздничк сделли вот тк - и "осьминог", выствив свои остренькие яйц, сделл жест, будто откручивет их.

Стинберн нервно приглдил ккуртно причеснные седые волосы и, стрясь больше не думть о хмх, уствился н ближйший гологрфический экрн. Тот покзывл сперв крупные плны клоунов, потом - н мгновение почти плчущего от хохот Импертор, зтем рзных знменитостей, смеявшихся в своих уединенных удобных ложх.

У Стинберн кошки н душе скребли. Когд он только шел н трибуны, осторожно оглядывясь и вообржя, что его никто не узнет, ему почудилось, будто он перехвтил в толпе взгляд ннятого им человек.

Он ошибся, но нстроение его решительно испортилось. Откуд ему было знть, нходится ли его человек в нзнченном месте? Известно, что для грязной рботы ндо ннимть профессионльных преступников. Но собственный опыт подскзывл и другое: эти мерзвцы крйне нендежны.

Стинберн немного повеселел, когд прень из службы охрны порядк подошел к грузчикм и прикзл им вести себя приличней, не то он вышвырнет их вон. Блюститель порядк прошел вверх по ступенькм мимо Стинберн и здержлся н нем подозрительным взглядом.

"Нет, проходи мимо, - подумл Стинберн. - Стло быть, по мне видно, что я здесь не н своем месте? Чего он тк уствился?.. Нет, прень, ступй дльше. А не то тебе крышк".

И Стинберн не преувеличивл. Несколько лет нзд хирурги вшили ему вместо ппендицит трубочку со взрывчтым веществом и детонтор между лопткми. Чтобы взорвть кпсулу и покончить с собой, уничтожив все живое в рдиусе двдцти метров, профессору было достточно неестественно предельно свести лоптки.

Но эт крйняя мер не пондобилсь - блюститель порядк проследовл дльше, Стинберн зствил себя перевести взгляд н рену, где клоуны зкнчивли предствление, и издть смешок в знк одобрения их очередных кульбитов.

По чувствительному позвоночнику Мрр словно ледяня лдошк скользнул - это говорил инстинкт смосохрнения, тот смый, что спсл поколения милченцев от смерти в длекие времен жизни в системе Фредерик-II. Сердце Мрр испугнно зтрепетло, он дже немного отпрянул от Сенн.

- Что ткое, дорогой? - спросил тот встревожено.

- Не зню. Что-то происходит... См не зню...

Сенн попробовл привлечь его к себе и успокоить, но Мрр решительно змотл головой и поднялся.

- Отвези меня домой, Сенн. Что-то у меня все прздничное нстроение пропло.

Глв 4.

"Нюхч" зшевелился, учуяв подходящего к имперторской грдеробной Стэн. Его минитюрные усики зходили из стороны в сторону, покчивясь, словно у небольшого грызун, который к чему-то нстороженно принюхивется. Электронный овод-стржник мгновение-другое колеблся, поводя усикми-щупми, зтем юркнул внутрь грдеробной, звонко постукивя крохотными метллическими ножкми по полу.

Стэн остновился н пороге грдеробной и окинул взглядом длинные ряды висящих н вешлкх нрядов Импертор. Ккой одежды тут только не было! Сотни мундиров - будничных и прдных, костюмы н все случи придворной жизни - от "простенького" ослепительной белизны одеяния нподобие тоги до последнего крик моды и технологии - плотно облегющего комбинезон, способного менять цвет по воле хозяин.

Видео-спрвочник, который Стэн просмотрел в своей комнте, содержл крткую историю кждого нряд. Скжем, "простенькя" тог преднзнчлсь для имперторского визит в небольшую звездную систему под нзвнием Рз, где ему был присвоен официльный титул Верховный Философ. А облегющий костюм-хмелеон имел прямое отношение к ккому-то событию, которое в спрвочнике нзывлось Мрди грс.

Стэн пок очень приблизительно помнил соств имперторского грдероб ведь з его плечми было лишь несколько месяцев н новой службе и мозг еще не успел в точности усвоить сотни обязнностей, сопряженных с чином кпитн личной охрны Импертор. До сих пор все внимние Стэн сосредотчивлось н его основной обязнности - оберегть влстителя от зговорщиков, немных убийц, кровождных психов и рзного род фнтиков.

Охрн Импертор был "многослойной", то есть состоял из нескольких элементов. Прежде всего ею знимлись рмия и полиция Прйм-Уорлд. См змок-дворец, резиденция Импертор, был нчинен мехническими и электронными средствми охрны. Спокойствие и порядок во дворце обеспечивли три гврдейские подрзделения, хотя у всех н виду было одно - преторинцы. В обычное время их использовли кк слуг: они знимлись всеми хозяйственными делми, нчиня от уборки помещений и кончя курьерскими поручениями. Но в случе беспорядков они могли мгновенно присоединиться к силм полиции, удвоив ее мощь.

Вторым подрзделением охрны дворц был см дворцовя челядь, потому что всех слуг нбирли исключительно из Богомолов, или из удрной группы "Меркурий", или из Имперторской Гврдии.

И нконец, третьей соствной чстью охрны дворц были телохрнители-гурки - сто пятьдесят человек из земной провинции, нзывемой Непл. Большинство из них приндлежло к тмошней ристокртии из клнов Тхп, Пун, Ал и Рн. Они были потомственными немникми - их предки знимлись военным делом в течение по меньшей мере двух тысяч лет.

Невысокие коренстые гурки сочетли в себе добродушие, хорошее чувство юмор, преднность долгу и почти невероятную личную выносливость. Подрзделение гурков возглвлял стршин-хвилдр - Ллбхдур Тхп, нходившийся в подчинении у кпитн Стэн, который был официльным глвой дворцовой охрны и в этом кчестве нходился в постоянном тесном общении кк с Импертором, тк и с верхушкой дворцовой челяди.

Новые обязнности не имели ничего общего с привычными обязнностями в отряде Богомолов, где Стэн провел большую чсть своей военной службы. Отныне Стэн больше не мог носить что попло, одевться в цивильное; теперь он всегд был зтянут в пятнистую коричневую форму гурков. Стэну очень понрвилось иметь денщик - прня звли Ник Агнсинг Ри, - хотя порой, особенно с похмелья, он сетовл про себя н то, что у его денщик досдня склонность язвительно комментировть промхи хозяин.

От период, когд он был комндиром гурков, у Стэн остнутся две пмятки: до конц своей рмейской службы он не рсстнется с ншивкми в виде кукри н своем мундире и с смим кукри.

Сейчс у Стэн, ждвшего, пок "нюхч" зкончит свою рботу, н одном боку висел смертоносный кукри, н другом - виллигн, которым вооружены все Богомолы.

Нконец "нюхч" обежл комнту, где хрнилсь одежд Импертор, и вернулся к Стэну с хрктерным писком, обознчвшим "все в порядке". Стэн нгнулся, щелкнул выключтелем н спинке "нюхч", сунул его себе в крмн и вышел из грдеробной. Эт чсть личных пртментов Его Величеств был проверен смым тщтельным обрзом.

Стэн мысленно перепроверил безопсность всех помещений в этом крыле дворц - в уме пропутешествовл по кждому. Смен крул уже прошл... Всем офицерм, зступившим н дежурство, он доверяет...

- Кпитн, я не имею привычки беспокоить человек, знятого рботой, однко...

Стэн стремительно повернулся н голос, рздвшийся з его спиной, мшинльно уводя руку к поясу. Его пльцы уже готовы были сжться н рукоятке кинжл...

Перед ним стоял см Вечный Импертор. Он смотрел н нчльник стржи сперв немного оздченно, зтем - с улыбкой в глзх. Стэну стло неловко з свое резкое движение, н мгновение испугвшее влстителя. Он вытянулся по стойке "смирно", мысленно выругв себя: "Эх ты, здниц неловкя!" Он еще не привык к спокойной дворцовой службе, у него в крови сидело с богомольских времен, что от быстроты рекции звисит жизнь, - и чуть что рук см собой рвлсь выхвтить оружие.

Импертор рссмеялся.

- Рсслбьтесь, кпитн.

Стэн принял стойку "вольно", которя у обрзцового придворного офицер мло чем отличется от стойки "смирно".

Импертор ухмыльнулся, собирлся пошутить нсчет того, что Стэн добродушное "рсслбьтесь" понимет очень уж по-военному - кк комнду "вольно", но тут зметил смущение Стэн и не стл смущть его еще больше. Вместо этого он дотронулся до своего прдного костюм и с нрочитым отврщением фыркнул:

- Если вы не возржете, я переоденусь. А то воняю, кк свинья, когд он боров хочет.

- Все в порядке, Вше Величество, - отозвлся Стэн. - А теперь... рзрешите идти?

- Вы огорчете меня, кпитн, - донесся до него громкий голос Импертор из комнтки, где тот переодевлся.

Стэн весь нпрягся, стрясь припомнить, в чем он мог дть промшку. Чем его угорздило огорчить Импертор?

- Вы сколько уже рботете у меня?

- Девяносто четыре цикл, Вше Величество.

- Ну д. Что-то около того. Вы уже девяносто с лишним дней шныряете по моим комнтм, действуете мне н нервы всеми этими проклятущими мерми безопсности и ни рзу - подчеркивю, ни рзу вм не пришло в голову покзть мне вш легендрный кинжл.

- Кинжл, Вше Величество? - Ккую-то секунду Стэн пребывл в полной рстерянности. Потом вспомнил о своем стром добром кинжле н поясе. - Ах, вы имеете в виду этот кинжл.

Импертор снов появился перед ним - теперь н нем был обыкновенный серенький комбинезон.

- Ну д. Этот.

- Все сведения кстельно этого кинжл имеются в моем послужном списке, где отржен период моей службы в отряде Богомолов...

- Кпитн, в вшем послужном списке много всякого рзного. Н днях я имел случй перечитть вше досье. Просто еще рз перепроверял - рзмышлял, оствлять ли вс н вшем нынешнем посту.

Он зметил, кк озбоченно сдвинулись брови Стэн, и пожлел о строгости своего тон.

- Помимо сведений об уникльном кинжле, я обртил внимние еще н один фкт. Окзывется, вы любите зклдывть з воротник.

Стэн не знл, кк регировть н это змечние, и счел з лучшее промолчть.

- Ну, ккой из вс пьяниц, мы сейчс проверим.

С этими словми Импертор двинулся в свои покои. В дверях он остновился.

- Это не прикз, кпитн. Это приглшение. Полгю, что вш рбочий день уже зкончился.

З время службы в отряде Богомолов Стэн нучился многим вещм. Он нучился, кк следует убивть, и имел возможность неоднокртно опробовть все способы. Он нпрктиковлся в искусстве свержения првительств, поднторел в стртегии тк и упорядоченных отступлений, нловчился из подручного мтерил делть томные бомбочки млого рдиус действия... Но смый глвный урок, вынесенный им з многие годы службы, был ткой: если твой комндир выскзывет пожелние, воспринимй это однознчно - кк прикз. Хоть он теперь сподобился служить под нчлом комндир всех комндиров, стрый добрый нвык срботл и сейчс. Поэтому Стэн принял решение мгновенно. Он выплил в микрофон у подбородк несколько спешных прикзов своим подчиненным и объявил, что зкнчивет дежурство. После чего одернул мундир и проследовл з Импертором в его кбинет.

Мутновтя жидкость оросил горло Стэн и приятно согрел желудок. Он поствил н стол тяжелый хрустльный сткн и встретился глзми с Импертором, который выжидтельно смотрел н него.

- Это виски?

Импертор кивнул и нлил себе и нчльнику своей охрны еще по порции.

- Нрвится?

- Слвное виски, - скзл Стэн, сознтельно не прибвляя "Вше Величество". У него было инстинктивное ощущение, что првило возникновения некоторой фмильярности з выпивкой действует в любом офицерском обществе дже если ты пьешь с смим Вечным Импертором. - Не могу понять, почему у полковник - простите, я имею в виду генерл Мхони - всегд возникют с этим проблемы.

Бровь Импертор поползл вверх.

- Мхони рссуждл о моем виски?

- Д, ему очень нрвится, - поспешил испрвить свою оплошность Стэн, дбы не нвредить коллеге-военному. - Он просто ворчит, что к его крепости ндо долго привыкть.

Стэн осушил вторую порцию, нслждясь брхтистым вкусом. Потом тряхнул головой.

- А по-моему, пьется волшебно, смо в глотку просится. Было бы просто хмством не отпустить комплимент н этом этпе рзговор. Ведь Импертор годы потртил н совершенствовние нпитк, знкомого ему с юности.

- Что ж, опрокинем еще по порции, - скзл Импертор, снов нполняя сткны. -. А потом я попотчую вс по-нстоящему крепким нпитком.

Он осторожно взял кинжл Стэн, лежвший н столе между ними, еще рз внимтельно осмотрел его и вернул хозяину. Это было узкое обоюдоострое смертоносное орудие с зостренным концом. Стэн смолично изготовил его из необычйно редкого кристллического мтерил; лезвие было толщиной всего лишь дв с половиной миллиметр, острие сужлось до кончик нмного более тонкого, чем человеческий волос, - до ширины пятндцти молекул. Острием этого холодного оружия можно было резть лмзы. Импертор проследил пристльным взглядом, кк Стэн сжл пльцы н рукояти кинжл и т скрылсь в идельно облегющих ножнх из плоти.

- Слвненькое "перо", - нконец проронил влститель. - Нельзя скзть, что это уствное оружие, но ведь и вы человек, тк скзть, неуствной... Он сделл пузу, чтобы Стэн хорошенько вдумлся в его слов, зтем продолжил: - Впрочем, Мхони зрнее предупредил меня, что вы не из ординрных.

Стэн не знл, что н это ответить, и поэтому просто сделл еще глоток виски.

- Бывший уличный головорез, - вслух рзмышлял Импертор, - и нте вм: выбился в кпитны Имперторской Гврдии! Лихо взлетели, молодой человек. Очень лихо.

Он отпил немного виски и зкончил свою мысль внезпным резким вопросом:

- А кковы вши плны н будущее, кпитн? - Тут он быстро предупреждюще поднял лдонь, прежде чем Стэн успел брякнуть ккую-нибудь подобющую случю глупость, вроде "и дльше верой и првдой служить Вшему Величеству" или что-либо в том же духе. - Я имею в виду, не ндоело ли вм тянуть военную лямку: вся эт проклятущя рмейскя тягомотин, хождение по струнке, непрестнные "есть, сэр", "тк точно, сэр"...

Стэн пожл плечми.

- Для меня рмия - дом родной, - скзл он, нисколько не кривя душой.

Импертор здумчиво кивнул.

- Мне подобня преднность знком. Только я своим домом считл инженерное дело, искусство убивть, слв Богу, никогд не жловл. Признться, не люблю вояк. И никогд не любил. Дром что я верховный глвнокомндующий ткого количеств солдт, ккого вы себе... д, ккого вы себе дже предствить...

Он тк и не докончил фрзы - вместо этого осушил осттки виски в своем сткне.

- Короче говоря, я должен был стть инженером. И думл посвятить этому делу всю свою жизнь - чтобы оно стло мне нвсегд домом родным.

Вечный Импертор медленно покчл головой, словно изумляясь, что сохрнил эти воспоминния более чем тысячелетней двности.

- Все имеет свойство меняться, кпитн, - произнес он после некоторой пузы. - Вы и вообрзить не можете, кк все меняется в этом проклятущем мире!

Призвв н помощь все свои не хти ккие ктерские способности, Стэн ответил многознчительным молчливым кивком - дескть, кк я вс понимю! Импертор рскусил его игру и рссмеялся. Он потянулся к ящику своего письменного стол очень стринной рботы и вынул бутылку совершенно прозрчной жидкости. Открыв пробку, влститель нполнил этой жидкостью дв сткн - до смого кря.

- Итк, вот зключительное испытние для вс, кпитн Стэн. Миновли девяносто циклов вшей службы, юнош, и вот вм финльный тест. Осилите - и я вс зувжю всерьез.

Импертор одним духом осушил полный сткн чистого спирт и с грохотом опустил его н стол. Теперь он внимтельно следил з Стэном, который сперв осторожно нюхнул жидкость, слегк поежился - и послл этот белый огонь вниз по глотке.

Стэн злпом выпил содержимое сткн - и хоть бы поморщился. Поствив сткн н стол, он потянулся з бутылкой - нлить еще.

- Крепенький нпиток. Н мой вкус, немного метллом отдет.

- Это из-з рдитор, - хохотнул Импертор. - Я использую в кчестве дистиллятор втомобильный рдитор. Для придния пикнтного вкус.

- О-о! - протянул Стэн с прежним непроницемым видом. - Любопытно... Вы не возржете, если я плесну себе еще?

Он нлил еще дв полных сткн и, молч подняв тост, выпил спирт медленными глоткми, словно это был обыкновення вод. Импертор оздченно нблюдл з ним.

- Бросьте, - скзл он не без нотки отчяния в голосе. - Ткого чистого спирт вы сроду не пробовли - и не вздумйте отпирться! Не дурчьте меня!

Стэн с невинным видом тряхнул головой.

- Вы првы, этот спирт и впрямь збористый, - соглсился он. - Однко уж вы не обижйтесь - пивл я нпитки и покрепче.

- Нпример? - почти кипя от ярости, спросил Импертор.

- Нпример, стрегг.

- Это что з проклятущя штуковин?

- Не зню, помните ли вы ткой нрод - бхоры, - ответил Стэн. - Вот они этот стрегг и глушт.

- А-, помню, - отозвлся Импертор. - Ребят, что нселяют звездное скоплении Лупус. Кжется, я им отдл в пользовние ккую-то звездную систему или что-то в этом роде.

- Д, что-то в этом роде.

- Ну и кк пьется этот смый стрегг? Бьюсь об зклд, что мой смогонный спиртец куд лучше! У вс, чсом, нет стрегг н пробу?

Стэн кивнул.

- Имеется. В моей комнте. Если вм действительно любопытно, могу отрядить курьер.

- Рзумеется, любопытно!

Импертор поднял сткн для тост.

- Чтоб моя мтушк... - произнес он зплетющимся голосом, - чтоб у моей мтушки... Ну-к, повтори этот тост, который был принят у бхоров.

- Чтоб у моей мтушки бородищ выросл! - подскзл Стэн не менее зплетющимся голосом.

- Верно. Чтоб у моей мтушки бородищ выросл! - рявкнул Импертор, охнул и ухвтился з стол - подвлстня ему империя вдруг зкружилсь перед его глзми.

- Проклятущий мноюгонный спирт, - нрспев скзл Импертор, - ему, увы, длеко до стрегг, длеко! Стрегг - смое оно! У этих бхоров был еще один тожд... то есть тост. Чтоб мой ппш...

- Чтоб мой ппш зд себе отморозил! - снов подскзл Стэн.

- Не суйсь, см помю... вот это тожжжд... тость... тост. Чтоб п-пш зд се зморозил! Ну и пойло этот стрехх...

Тут Импертор поднес к своим губм пустой сткн и опрокинул его себе в рот. Потом отодвинул сткн от себя и обиженно воззрился н него. Нконец до влстителя дошло, что сткн пустой. Это зствило Импертор встряхнуться и отчсти вернуть себе подобющий Его Величеству вид.

- Ну и нжрлся я, - изрек он.

- Совсем косой, - подтвердил Стэн. - Со стреггом шутки плохи. Он тебя подстрегг... то есть вс... то есть я хотел скзть... дьявол, который, бишь, чс? Мне вроде кк н дежурство...

- Ни н ккое дежурство. Его Величество будет недоволен. Его Величество не терпит пьяных при исполнении. Если который пьяный - не люблю. Который пьет и пьянеет - тким не доверяю. И никогд не доверял!

Стэн трщился н него сквозь мрево опьянения.

- Стл-быть, я уволен вчистую?

- Не-е. Не-е. Ежели стну пьяных увольнять - ндо с себя нчть. Вот протрезвеем - и уволю тебя к чертовой мтери. - Импертор с кряхтением поднялся со стул. Его кчло из стороны в сторону. Но он собрл волю в кулк и стл прямо. - Ангельскя похлебк! Только он спсет твою крьеру.

- Что еще з нгельскя похлебк?

- Тебе незчем знть. Если б ты про нее чего знл, есть бы не стл... Это яство зодно и рк лечит... Д-д, ведь и прежде знвли способы лечить рк!.. Короче, нгельскя похлебк - это смое оно. Только он прочистит нши бедные мозги.

Выписывя кренделя, Импертор двинулся вперед. Стэн последовл з ним четким рмейским шгом, но только с нклоном чуть ли не в сорок пять грдусов.

В животе Стэн зурчло от голод, когд до него донеслись ромты с кухни, которя нходилсь в имперторских покоях и где Его Величество время от времени смолично стряпл. Пьяный в стельку, он зчровнно нблюдл, кк отнюдь не менее пьяный Импертор совершл цепочку чудес - млых и великих. Млыми чудесми были его колдовские мнипуляции с рзного род неизвестными пряностями и трвми; к большим чудесм относилось то, что Импертор, приняв ткую убийственную дозу стрегг, мог стремительно орудовть стринным фрнцузским ножом, шинкуя овощи с быстротой мшины, ткже отмерять н весх нужные ингредиенты... и при этом продолжть довольно оживленно болтть.

У Стэн в это время был одн обязнность: следить, чтобы сткны со стреггом не пустели.

- Удрим еще по одной, - скзл Импертор. - Не бойся - нгельскя похлебк будет вот-вот готов.

Стэн сделл осторожный глоток стрегг и ощутил, кк ледяня струйк рсплвленным метллом проктилсь по его пищеводу. Но н этот рз, кк ни стрнно, действие сверхмощного лкоголя было иным. Стэн сидел в святя святых имперторских покоев - н его кухне, к тому же он сознвл, что пор вспомнить о своих обязнностях кпитн личной охрны; об эти сообржения неожиднно чстично протрезвили его.

Кухня Импертор был в четыре рз, может, и в пять рз просторнее большинств стндртных кухонь в Прйм-Уорлде, где в нынешнем сороковом веке рботли лишь компьютеры и роботы и весь процесс готовки был скрыт от глз. Рзумеется, в имперторской кухне были некоторые современные элементы встроенные шкфы, огромные холодильные кмеры, открыввшиеся нжтием кнопки. Рботл систем бсолютной дезинфекции воздух и всех поверхностей в помещении, ткже суперсовремення систем уничтожения отходов, которой Импертор пользовлся крйне редко. Обычно он сбрсывл очистки и все, что н взгляд Стэн было отходми, в один из контейнеров и совл его обртно в холодильник, влжные отходы сгребл и сбрсывл в помойное ведро дырявое, подтекющее, в чем Стэн со временем имел возможность убедиться.

Глвной достопримечтельностью кухни был огромный рзделочный стол для рубки мяс - из дуб, очень редкой древесины. В середине рзделочного стол нходилсь нтикврня нержвеющя рковин. Устновлення чуть ниже уровня столешницы, он постоянно омывлсь струями воды - когд Импертор, рубящий мясо, сбрсывл туд ненужные мелкие кусочки, они немедленно исчезли в сливе.

Срзу же з спиной влстителя рсполглся ряд огромных приспособлений для врки и жрки - плиты и печки: темные и мссивные - из чугун, сверкющие и изящные - из стли. Стэн рзглядел одну печь, стены которой были толщиной в несколько снтиметров, рядом - большой электрический гриль и гзовя плит с шестью горелкми, которой пользуются повр-профессионлы, дльше другой гриль - открытый, н дровх. Судя по легкому зпшку в воздухе, печь рботл н ккой-то рзновидности природного гз.

Стэн нблюдл, кк Импертор ловко упрвляется с продуктми, сопровождя все свои действия непрестнными комментриями. Если Стэн првильно уловил, готовить нгельскую похлебку нчинют с того, что мелкими долькми нрезют чоризо - мексикнскую твердую колбсу. Зтем чоризо вместе с большим количеством чеснок жрят в оливковом мсле с добвкой тйского мриновнного перц. Упоительно вкусные зпхи рзогретых специй зщекотли ноздри Стэн, несмотря н то что он был все еще под отупляющим воздействием стрегг. Кпитн охрны глотнул еще обжигющего нпитк и усилием воли зствил себя вслушивться в слов Импертор.

- Я когд-то считл, - говорил тот, - что пищ - это всего лишь горючее для поддержния жизни. Ну, см понимешь: сосет под ложечкой, ндо чем-то нбить желудок, чтобы продолжть знимться чем-либо серьезным.

- Вполне понимю вс, - скзл Стэн, вспоминя тот период, когд он рботл н Миге.

- Я тк и думл, что ты меня поймешь. Я ведь был смым обыкновенным инженером в "медвежьих углх" космос. Вклывл по-черному в экспедициях, оргнизовнных компнией, н которую рботл, во время отпуск слезл с девок только для того, чтобы к бутылке приложиться. Для смковния кушний времени кк-то не нходилось. По мере того кк я продвиглся по служебной лестнице, комндировки стновились все продолжительнее. Я дски скучл вдли от цивилизции. И понял, что существует одн отдушин - хорошо поесть. А кормили стндртной пищей. Вот я и нчл искть выход. Стл вспоминть, что готовили ббушк и дедушк. Мло-помлу восстновил их рецепты. Импертор причмокнул губми.

- Дже стрнно, с ккой цепкостью удерживются в пмяти зпхи и вкус пищи, которую мы когд-то ели. Остется только использовть свой язык в кчестве точного прибор и проводить прктические опыты, пок не добьешься желемого результт. Кк, нпример, с этой нгельской похлебкой. Еще не изобретено лучшего средств быстро протрезветь или мгновенно снять похмелье. Искусству готовить это чудо меня обучил один мексикнский пирт. Впрочем, это уже другя история...

Он прервлся, чтобы выпить глоток стрегг. Потом, улыбнувшись кким-то своим мыслям, лихо помешл чоризо н противне с кипящим мслом. После этого он продолжил свое дело: рзрезл луковицы н пять-шесть долек, помидоры н четвертинки.

- Перескочим через чертову уйму лет. Это было после того, кк я обнружил АМ-2 и нчл сгребть в кучу все эти плнеты, чтобы построить чертову Империю.

У Стэн н мгновение зкружилсь голов. АМ-2 - Антимтерия-Дв. Истоки Империи. Ведь это все описно в видео-курсх истории - то, о чем тк небрежно рсскзывет этот человек, которому н вид не дшь больше тридцти пяти лет. Все эти вещи всегд кзлись Стэну крсивыми легендми, в которых ни слов првды. Но вот он беседует с человеком, который - хочешь верь, хочешь не верь - смолично всю эту кшу зврил. И было это, черт возьми, почти двдцть веков нзд!

А Импертор продолжл рсскз, словно вспоминл о том, что было н прошлой неделе.

- Д, нстло время, когд я почил н собственных лврх - и было мне тк скучно, что словми не передть. Я прибрл к рукм не меньше дюжины солнечных систем, все шло кк по мслу. Н моем бнковском счету было несколько триллионов триллионов мегкредиток. Ну и что? Кк по-твоему, способен ли один человек потртить хотя бы триллиончик триллионов? - Жестом он приглсил Стэн опрокинуть еще по сткну стрегг. - И вот, когд я совсем измялся от скуки, до меня дошло, н что я могу потртить свои денежки. Н изыскнное гурмнство. Одн бед - мне ничего не нрвилось из кушний, которые готовили в последние шесть-семь столетий. И тогд я нчл смостоятельно экспериментировть. Восстнвливть в пмяти стринные кушнья и воспроизводить их. Скупл книги с древними кулинрными рецептми и готовил все, что кзлось змнчивым. - Импертор повернулся к морозильной кмере, вынул оттуд полукилогрммовый кусок кровоточщего мяс и принялся рубить его н кусочки. - Д, хорошя кухня - это серьезно. Отличный способ убивть время. Особенно если этого времени у тебя нвлом.

Импертор выключил горелку под противнем с порезнной колбсой и чесноком и поствил н огонь другой противень с мслом, нстоянном н большом количестве специй. Туд он добвил чуточку шлфея, немножко чебрец и тимьян, потом рукой сктл в шрики несколько побегов розмрин и бросил поверх прочего. Получившуюся смесь рзмешл, н секунду здумлся, потом ссыпл н противень четвертинки помидоров и дл им прожриться. Зтем он выключил гз под противнем, повернулся к Стэну и уперся в лицо молодого кпитн здумчивым взглядом.

После долгого молчния Импертор зговорил снов - обвливя мукой кусочки мяс и брося их в миску со жгучим перцем.

- Вполне возможно, что с вшей точки зрения, кпитн, я рспрострняюсь о вещх млоинтересных, о том, что было и быльем поросло. Словом, стриковскя болтовня, которя нынешнему поколению совсем нелюбопытн.

Стэн хотел искренне зпротестовть, но влститель остновил его црственным жестом. Это был монолог, не дилог.

- Поверьте мне, - почти совершенно трезвым голосом скзл Импертор, мое прошлое кжется мне тким же свежим и близким, кк вм - вше. Тк-то! А теперь перейдем к основной теме ншей сегодняшней беседы.

Он сделл короткое троеточие в своей речи, - осушил полсткн стрегг.

- Мне хотелось бы знть, кк идут вши дел, кпитн Стэн. Кк вм эт чертов служб во дворце?

Мозг Стэн рботл с мксимльной скоростью. Пргрф первый в неофицильном изустном учебнике "Кк млдшему офицеру выжить и преуспеть в рмии" глсит: когд стрший по звнию офицер спршивет твое мнение, не стесняйся - ври с три короб.

- Я очень доволен службой во дворце.

- Эх вы, врун проклятущий! - скзл Вечный Импертор.

Пргрф второй упомянутого учебник выживния глсит: когд, бухя со стршим по звнию, ты поймн н лжи, смело громозди новую ложь н струю.

- Нет, я нисколько не преувеличивю. Я бы дже скзл, что ничего интереснее...

- Пргрф второй у вс не пройдет, кпитн. Кончйте вешть мне лпшу н уши.

В ответ н это Стэн выплил:

- Этот дворец - нуднейшее место, переполненное знудми, д и вообще я терпеть не могу политику, пропди он пропдом!

- Вот тк-то лучше, - улыбнулся Импертор. - А теперь позвольте дть совет, который поможет вм сделть хорошую крьеру...

Тут он прервлся, чтобы снов рзжечь огонь под противнем с колбсой и чесноком. Кк только мсло стло опять зкипть, влститель высыпл в него кусочки мяс, обвленные в муке и пересыпнные жгучим перцем.

- Зпомните первое: для своего возрст и чин вм дьявольски повезло, что вы попли во дворец.

Стэн рскрыл рот, чтобы вырзить соглсие, но Импертору было достточно сурово зыркнуть н него, чтобы слов зстыли у кпитн н губх. Помешивя кусочки мяс и дожидясь ровной коричневой корочки, Импертор продолжл:

- Подскзк первя: не здерживйтесь н одном посту. Если здержитесь, потеряете дргоценное время. Теперь мысль вторя: вш нынешний пост с одной стороны - трмплин для блестящей крьеры, с другой стороны - стршный тормоз для служебного рост. Кжется, это звучит тк эффектно: "Уже нчльник личной охрны Его Величеств в тком-то и тком-то возрсте!.." Но вм придется столкнуться с вышестоящими - которые стрше вс, одержимы звистью, и они стнут рспускть слухи, что я строю ккие-то особенные плны относительно вс. Принимйте эти рзговоры кк неизбежное зло. А рзговоры, несомненно, нчнутся.

Импертор зкончил с мясом. Теперь он взял огромный чугунок и вывлил все ингредиенты в него. Туд же были брошены нрезнный лук и помидоры. З ними последовли стручки крсного перц, дв-три сткнчик крсного вин. Зкрыв все крышкой и увеличив плмя до мксимум, Импертор довел похлебку до кипения и подвернул огонь, чтобы кушнье дошло н медленном огне.

Присев рядом со Стэном и отхлебнув стрегг, он скзл:

- Не зню, до ккой степени вы осознете это - и осознете ли вообще, но у вс серьезный учитель в лице генерл Мхони.

- О д! Я это созню, - зверил Стэн.

- Вот и хорошо. Вы пришлись ему по сердцу. Д и мне вы сейчс понрвились. Неплохие результты, молодой человек. Впрочем, не збывйте: я знменит тем, что легко стть моим фворитом и еще легче попсть в оплу. Я быстро згорюсь, но и быстро остывю к людям. Тк что вм не следует слишком долго нходиться у меня перед глзми. Когд дел идут из рук вон плохо, я порой ищу козл отпущения среди своего окружения. Иногд я совершенно искренне верю, что см я безупречен и только мои подчиненные делют промхи.

- Мне случлось свливть свою вину н других.

- А с кем ткого не случлось? Жизнь мло-помлу учит молодых офицеров. Помои всегд стекют вниз. Эту простенькую истину нужно усвоить кк можно рньше. И тогд вы будете знть, кк быстро избвляться от помоев, когд зберетесь н смый верх.

Похлебк был нконец готов. Импертор встл и рзливной ложкой нполнил две миски дымящимся кушньем. У Стэн слюнки потекли. От смеси ппетитных зпхов голов шл кругом. У кпитн дже увлжнились глз, когд Импертор сперв поствил перед ним миску, зтем отрезл дв огромных ломтя свежеиспеченного пшеничного хлеб и положил рядом с мсленкой, полной свежевзбитого белейшего сливочного мсл.

- Стло быть, прогрмм вш тков: хорошо спрвляться с нынешними обязнностями. А потом при первой же возможности уйти из службы безопсности - и не иметь никкого отношения ко всем этим интригнм и людишкм, игрющим в комедии "плщ и кинжл". Никто не достигл по-нстоящему больших высот, если всю жизнь служил в оргнх безопсности. Я позботился, чтобы это было именно тк. Не доверяйте людям из службы безопсности. Никто не должен им доверять. Длее, переходите в летную школу. Нет, не вздумйте возржть! Я зню, что вы обучены деснтному делу и все ткое. Я имею в виду совсем другое. Поступйте в космофлот и учитесь водить корбли.

Импертор не спеш нмзл свой ломоть хлеб густым слоем мсл. Стэн последовл его примеру, мотя н ус кждое слово, скзнное тким собеседником.

- Вм нетрудно будет получить чин кпитн-лейтеннт. А потом можно дослужиться до кпитн третьего рнг, потом стть комндиром корбля и чем черт не шутит! - при некотором везении дже комндиром флгмнского корбля. И уж тогд до чин дмирл рукой подть.

Стэну пришлось сделть большой глоток стрегг, чтобы скрыть свое волнение. Он - дмирл? Чокнуться! Еще никто не дослужился до дмирл, нчиня с смого низ служебной лестницы.

Импертор снов нполнил сткны до крев.

- К мнению своих дмирлов я прислушивюсь. Тк что хорошенько усвойте эти слов и возврщйтесь в мое окружение лет этк через пятьдесят. Может стться, я когд-нибудь стну выслушивть вс. - Импертор зчерпнул похлебку большой ложкой. - Ешь, сынок. Эт пищ здорово прочищет мозги. Сперв уши огнем охвтывет, потом серые клеточки мозг. А чтобы стть дмирлом, нужно много-много рботть серыми клеточкми.

Стэн проглотил первую ложку похлебки. Он обожгл его язык, жидким метллом потекл по пищеводу. В желудке нгельскя похлебк взорвлсь дьявольской томной бомбочкой. Из глз Стэн брызнули слезы, из нос срзу потекло, уши нлились кровью и горели не меньше язык. Молекулы крсного перц гонялись з молекулми стрегг и истребляли их подчистую.

- Нуте-с, кк н вш вкус? - спросил Импертор.

- А что, если у меня нет рк? - выдвил Стэн, хвтя воздух ртом.

- Ешь, прень. Если у тебя нет рк - не волнуйся, скоро зимеешь.

Глв 5.

Импертор мучили две неприятные проблемы относительно Прйм-Уорлд. Первую можно было сформулировть тк: почему н плнете-столице црит ткой жуткий хос? В течение десяти столетий он успешно првил множеством звездных систем. Тк почему же, черт возьми, нельзя в тком же порядке содержть эту проклятущую, по Вселенским мсштбм крохотную гломерцию городов, которые рзмещлись н одной рзнесчстной плнете?

Вторя проблем: из-з чего все пошло нперекосяк?

Прйм-Уорлд являл собой клссический пример того, кк гломерция, рстущя без четкого плн, преврщется в Бог весть что. Двным-двно, в те незпмятные времен, когд Вечный Импертор только-только довел до сознния всех людей, что он не только единственный, кто влдеет топливом, подходящим для межзвездных перелетов, именно АМ-2 - Антимтерией-Дв, но ткже способен ндежно оберегть секрет его изготовления от кого бы то ни было, еще тогд, н зре его Империи, он осознл, что Земля никк не подходит н роль столицы, тем пче столицы, призвнной стть перекрестьем торговых мршрутов.

Он избрл плнету, получившую нзвние Прйм-Уорлд, по нескольким причинм. Он был необитемой. Атмосферные и прочие условия н ней были мксимльно приближены к земным. Плнету окружли спутники, которые могли стть идельными погрузочно-рзгрузочными плтформми для трнскосмического торгового флот. Вот почему Импертор купил эту плнету, до того - лишь пронумеровнную точку н строномической крте. Невзиря н то что к тому моменту он контролировл всего пятьсот - шестьсот звездных систем, Импертор предвидел грядущее рсширение своих влдений. А с ростом Империи неизбежно стнет рзрстться и дминистртивный ппрт, бюрокртия, будет увеличивться штт вельмож при имперторском дворе и тк длее.

Чтобы будущий рост не зстл врсплох, крйне рзумным шгом было зполучить под столицу целую пустую плнету. Следовло и рспорядиться ею рзумно. Поэтому к рботе с смого нчл привлекли смых тлнтливых рхитекторов и плнировщиков. Никкой скученности, много свободного прострнств, широчйшие бульвры. Повсюду н плнете должно быть невероятное количество прковых зон - кк для крсоты, тк и во избежние згрязнения тмосферы. Сделли все, чтобы город, которым предстояло срстись, не превртились со временем в чудовищных рзмеров помойку. Учстки земли сдвли в ренду сроком н сто лет. Никкое строительство не нчинлось без предврительного одобрения городского совет, в который, кроме рхитекторов и специлистов по урбнистике, входили ткже и экологи.

Прошло чуть больше тысячи лет - и, пожлуйст, Прйм-Уорлд превртился в чудовищных рзмеров помойку.

Причины до смешного просты: лчность, глупость и взяточничество низменные черты людского хрктер, которые Вечный Импертор имел несчстье проигнорировть при плнировке своей идельной столицы. Если говорить цинично, Импертор вовсе не нуждлся в человеке, который скзл бы ему првду-мтку, кк тот рб, который - в рзгр триумфльного вход в Рим осмелился шепнуть Цезрю, перекрывя восторженный рев толпы: "Все это мимолетно!"

Достточно было ему смому совершить короткое, пятидесятипятикилометровое путешествие в Фулер - ближйший от его резиденции город - и побродить по тмошним улицм. Подобно прочим городм Прйм-Уорлд, Фулер предствлял собой пестрый конгломерт одно-, двухэтжных домов и небоскребов.

Для иллюстрции: учсток пятьсот метров н пятьсот метров, обознченный в прйм-уорлдском земельном кдстре под шифром NHEB0FA13FFC2, был некогд продн в ренду првителю звездной системы Снди, большому любителю роскоши, который построил тм что-то среднее между посольством и дворцовым комплексом. Но когд его отстрнил от влсти хунт со спртнскими вкусми, учсток был сдн в субренду Межзвездной Торговой Корпорции. МТК снесл дворцовый комплекс и выстроил небоскребище, ствший ее штб-квртирой в столице. Однко со временем МТК стли преследовть неудчи - продвли не то и не тм, корпорция стл хиреть, и ее руководство сдло большую чсть небоскребищ в суб-субренду мссе фирм и фирмочек, рботвших в мсштбх ккой-нибудь одной плнеты или одной звездной системы. Нличие большого числ мелких рендторов позволило вздуть до небес рендную плту. Дошло до того, что в кчестве годичной ренты з офис из пры комнтенок выклдывли сумму, рвную годичному вловому продукту ккой-нибудь густо нселенной плнеты.

Небоскреб МТК превртился в хотический нбор офисов - до тех пор, пок все суб-субренды не были выкуплены шхиней Хфиз, которя мечтл жить в собственной резиденции во время своих чстых нездов в Прйм-Уорлд. Он снесл небоскреб и н его месте возвел очередной дворец.

Эт круговерть нчлсь восемьдесят один год нзд. И тем не менее в имперском земельном реестре учсток все еще знчится з свергнутым президентом звездной системы Снди, который вот уже сорок семь лет кк нсильно зключен в монстырь.

При нличии системы субренды прктически невозможно содержть здние в должном порядке. Квртирня плт достигет тких рзмеров, что квртиры, которые рссчитны н одну семью, но одной семье не по крмну, нпоминют рмейские кзрмы - столько в них жильцов.

Импертор стрлся кк-то влиять н ситуцию, помогть нуждющимся. Он ясно сознвл, что дже в эпоху компьютеров и роботов требуется рмия мелких чиновников, которым ндо где-то жить и кк-то сводить концы с концми. То и дело зтевлось мсштбное строительство дешевого жилья, но эти проекты кк-то быстро и незметно прибирли к рукм всякого род мерзвцы, и все кончлось пшиком - типичный пример того, к чему приводит полня свобод предпринимтельств.

После восьмисот лет борьбы с прктикой субренды и после провл кмпнии против взяточников, которые смотрели сквозь пльцы н отвртительные жилищные условия в городх, был нконец принят зкон, резко огрничивший иммигрцию в Прйм-Уорлд. Рзрешение н въезд получли только богчи, способные инвестировть большие деньги в экономику Прйм-Уорлд, или необходимые столице специлисты, или рботники для зполнения новых рбочих мест. З соблюдением зкон следили со всей суровостью. Это превртило жителей Прйм-Уорлд в потенцильных богчей. Любой из них - от чрезвычйного и полномочного посл ккой-либо звездной системы, втомтически получющего вид н жительство в столице, до последнего уличного торговц - мог продть свою прописку з бснословную сумму и н эти деньги жить припевючи в любом конце Вселенной.

Однко мло кто пользовлся фнтстической возможностью обогтиться. Прймуорлдцы гордились тем, что живут в центре Вселенной, им нрвилось в Прйм-Уорлде. Большинство из них отнюдь не спешили продть свою прописку, предпочитя жить в бедности (првд, лишь относительной, ибо прожиточный минимум и прво н элементрный отдых и элементрное жилище грнтировлись госудрством), но не уезжть из столицы. Плнет был центром цивилизции, здесь нходился двор Его Величеств Импертор Тысячи Солнц. Ни люди, ни другие живые существ не рвлись оствить нвсегд оживленную столицу рди привольной жизни в провинции.

Иногд Импертору - спьяну, или после свры с придворными, или в припдке гнев - приходил мысль нционлизировть все строения н плнете, осуществить генерльную чистку и снять огрничения н въезд в столицу. Но з этой мыслью всегд следовл другя: оголтелые кпитлисты сумеют и нционлизцию повернуть себе н пользу. Кк бы хуже не стло.

Словом, не буди лих, пок спит тихо. Уж лучше жить с ткими "млыми" неудобствми, кк перенселенность и устревние городских крт в течение тридцти дней после их выпуск.

В довершение всех бед в Прйм-Уорлде, помимо городов и обширных прковых зон, имелись чстные усдьбы. Они тоже сдвлись в ренду и рсполглись преимущественно вокруг имперторского дворцового комплекс. Социльный сттус вельмож неглсно определялся близостью их усдьбы от имперторского дворц.

Ближе всего к нему - в десяти километрх - нходилось одно внушительное здние. Тм зседл имперский прлмент. Без прлмент в госудрстве чего-то кк бы не хвтет, д и нужно нечто, оттеняющее блеск имперторского двор. После того кк Вечный Импертор утвердил проект здния прлмент, он повелел нсыпть между своим дворцом и гнездилищем нродных депуттов холм километровой высотой. Влститель смирялся перед необходимостью иметь дело с предствительной влстью, но видеть ее днем и ночью из своего окн - избви Бог!..

Если суммировть, Прйм-Уорлд был стрнновтым местом. Жизнь н столичной плнете кое-кк шл и не остнвливлсь. Хотите, считйте эту фрзу похвлой, хотите - критикой.

Перевозку пссжиров между городми осуществлял пневмоподземк. Грузы перевозили грвитолеты. Товры из других звездных систем сгружли или н спутникх, или н искусственных космических причлх, которые пондобились в связи с рсширением Империи м соответствующим увеличением объем торговли. Зтем эти товры или отпрвляли дльше н других грузовых корблях, или опускли н поверхность плнеты - в один из пяти портов.

Подобно всем портм в истории человечеств, прйм-уорлдские порты были неприглядными местми с особенно рзвитой преступностью. Смый большой порт - Соурд - был одновременно и ближйшим от Фулер. В километре от соурдской взлетно-посдочной полосы рсполглся один из бров космопорт под нзвнием "Ковеннтер".

Кк и во всех прочих городх Прйм-Уорлд, в Соурде остро стоял вопрос перенселенности и нехвтки земли. Все вспомогтельные помещения космопорт - злы ожидния, офисы, кфе, бры и все прочее - рзмещлись прямо нд огромными высокими пкгузми, знимвшими более квдртного километр. Н второй этж, где, собственно, нходился космопорт, вознесенный нд склдскими помещениями н хитрых переплетениях стльного кркс, попдли по пндусм - некоторые из них были оснщены движущимися лентми.

"Ковеннтер" нходился ж н третьем этже. Чтобы попсть в этот бр нужно протопть по пндусу, миновв первый, склдской этж, зтем проехть н эсклторе, зтем пешком преодолеть грязную зсленную лестницу н третий этж. Несмотря н эти неудобств, в "Ковеннтере" было всегд людно.

Но не ночью.

Но не в дождливую погоду.

Годфри Алэн поднялся по эсклтору, отошел в сторонку, где было поменьше свет, и остновился - проверить, нет ли з ним хвост.

Прошло несколько минут, однко он не услышл ничего, кроме журчния потоков воды, стекющих по пндусу этжом ниже. Алэн получше зпхнул водонепроницемую куртку, но не спешил идти дльше.

Выйдя из своей комнты в фулерском отеле, Алэн посетил четыре снятые зрнее "чистые" комнты, где он мог ощутить себя н короткое время в безопсности - переодеться, проверить нличие слежки. Похоже, з ним никто не следил.

Рзведчик с опытом мог бы посоветовть Алэну менее рзорительный способ уход от хвост, чем ренд четырех комнт. К тому же элегнтный костюм и появление в рйоне космических доков делли его потенцильной жертвой грбителей.

Но Годфри Алэн шпионом не был, д и шпионские штучки-дрючки не очень-то увжл. В созннии большинств жителей Империи он был отпетым террористом. В созннии своих товрищей-революционеров, в созннии своих соплеменников из Тн, большого союз звездных систем, и в своем собственном Алэн являлся убежденным борцом з свободу.

Кк ни стрнно, свобод, з которую боролся Алэн, был ущемлен не вследствие политических интриг, просто из-з перенселенности Вселенной. В свое время звездные системы Тн были основны н здворкх известного тогд мир беженцми из Империи, которые протестовли против тотльной технизции быт. Они выговорили невмештельство Империи в их внутренние дел. Поскольку тнцы зняли группу отдленных звездных систем, жили змкнуто, не высовывясь из своего мир и всем себя обеспечивя смостоятельно, то Империи, знятой многочисленными проблемми, не было резон совться в дел в техническом отношении слбо рзвитого окринного союз. Но по мере того, кк у тнцев возникли трудности с перенселенностью их мир, они стли искть новое жизненное прострнство - и столкновение с Империей стло неизбежным. Оно и произошло, кк только первые тнские колонисты нчли просчивться н пригрничные плнеты Империи, зселенные пок что горсткми первопроходцев.

Между предствителями двух очень несхожих культур достточно быстро рзгорелись конфликты - и обе стороны стли звливть жлобми свои центрльные првительств. Тнские влсти сознвли, что для прямой военной поддержки претензий своих переселенцев у них нет средств, д и себе дороже рисковть открытым столкновением с Империей. Империя, со своей стороны, тоже не желл слишком тртиться, чтобы огрдить интересы имперских пионеров от посягтельств тнских колонистов. Грнизоны в местх конфликтов были чисто символически усилены немногочисленными пополнениями - не из лучших бойцов.

Алэн родился н плнете в звездной системе Клтор - одной из тех, где пришли в столкновение интересы Тн и Империи. Поскольку тнские колонисты - по причинм социльных трдиций и из экономической необходимости - жили поблизости друг от друг и вообще держлись кучно, у них были определенные преимуществ перед имперскими поселенцми, менее дружными. Зто н плнете стоял имперский военный грнизон, д и вообще имперские первопроходцы ощущли з своей спиной гигнтскую межзвездную держву. Было обидно нблюдть, кких успехов добивются юркие сплоченные тнцы - предствители второсортного мир.

Подобные нпряженные ситуции чревты погромми. Во время одного из погромов родители Алэн были убиты.

Мльчик, видевший изуродовнные трупы своих родителей и то, кк нчльство имперского грнизон змяло очередной "инцидент", стл ходить в тйную школу. В этой школе учили, кк превртить грвитолет в смертельный снряд или в бомбу с чсовым мехнизмом; кк переделть космический тихоход - корбль-рудовоз - в быстрый трнсзвездный ппрт; кк из обычной стльной трубы соорудить миномет и кк - едв ли не смый вжный урок! - в мссе трусливых обывтелей оргнизовывть многочисленные рзветвленные ячейки тйного обществ.

Мло-помлу движение сопротивления рзрстлось, к нему подключлись тнские колонисты н все новых плнетх. Их выступления всякий рз официльно осуждлись длекими тнскими влстями, которые втйне стрлись окзывть колонистм морльную поддержку и снбжли их немркировнным оружием, происхождение которого при провле было невозможно устновить. Имперские поселенцы вкупе с "миротворческими" имперскими отрядми жестоко рспрвлялись с непокорными, но это лишь укрепляло решимость тнцев бороться до конц.

Алэн со временем возглвил тнское движение сопротивления. Через пятьдесят лет после того, кк мльчик увидел трупы своих родителей среди руин родного дом, он стл лидером Освободительного Движения Окринных Плнет.

Кк предствителя мощного вооруженного объединения, борющегося против Империи, Алэн приглсили посетить родину. Посещение плнет родного - и в политическом, и в идеологическом отношении - Тнского Союз рзбило сердце Алэн. В случе успех движения сопротивления именно Тнский Союз должен был объединить все окринные системы для решительной борьбы с Империей.

Однко н родине своих предков, куд он см попл впервые, Алэн увидел совсем не то, что ожидл увидеть.

Прежде всего его повергло в уныние, что смо првительство поощряет демогрфический взрыв. Ему не пришлись по нрву многие трдиции в общественной жизни. Но глвной причиной его рзочровния стло отчетливое клссовое деление тнцев, нличие непреодолимых брьеров. Выходец из колонии, где существовло стихийное рвенство, где человек ценили только з способности и никому не был зкзн путь н смый верх обществ, Алэн был воспитн н понятии рвенств возможностей. Умом он понимл, что клссовя стртификция отнюдь не в трдициях культуры тнского обществ, возникшего когд-то из демокртичных переселенцев из Империи. Однко у него гвоздем зсело в голове впечтление, что все тнцы довольны своим положением, принимют его безропотно: солдты и не мечтют стть вровень с ристокртией, предствители низшего сословия - крестьяне и рбочие - не рвутся в купеческое сословие и тк длее.

В сущности, это был клссический конфликт предствителя все еще рзвивющейся культуры с обществом устоявшимся, с обществом пусть и прекрсных, но зстывших форм.

Тков был первя причин, почему Алэн вдруг сломлся. Второй причиной стло то, что во время прздновния Дня Империи Алэн не столько умом, сколько всем своим нутром ощутил несложную истину, которую прежде упрямо не пускл в свое сознние: зхоти того Вечный Импертор всерьез, и все революционное движение будет уничтожено в мгновение ок - просто истребят тнских колонистов всех до единого, чтобы ненроком не оствить н рзвод ни одного революционер.

Шесть месяцев нзд Алэн нчл совершенно секретные переговоры с временным послом Империи. Сперв он нмеревлся обсудить возможности перемирия с Империей и с теми из окринных миров, которые он поддерживл. Однко н протяжении этих месяцев концепция перемирия в его созннии знчительно изменилсь.

Сегодня вечером он нмеревлся изложить специльному уполномоченному Импертор окончтельный вринт своей новой прогрммы. Не просто прекрщение террористических ктов и вооруженного сопротивления, постепенное официльное признние его нрод - тнских колонистов - и легитимизция Движения, возглвляемого Алэном. Пригрничные миры следует признть незвисимой буферной зоной между Тнским Союзом и Империей.

До сих пор Алэн обсуждл проект перемирия лишь со стрыми товрищми по борьбе и горсткой доверенных советников. Но Тнскя рзведк могл без особого труд проведть о его плнх, объявить Алэн контрреволюционером и получить добро н его физическое уничтожение.

Смерть лидер окжется н руку и многим из его двних вргов из имперского лгеря. Алэн смерти не боялся - пятьдесят лет пртизнской жизни вытрвили из души стрх погибнуть. Но его приводил в ужс мысль, что он может быть убит до того, кк изложит свой плн Импертору.

Подготовк к встрече прошл тщтельно и в строжйшей тйне. Алэн снбдили фльшивыми документми, н что было дно добро н смом высоком уровне, и он прибыл н Прйм-Уорлд в кчестве одного из бесчисленных туристов, которые прилетли посмотреть н торжеств, посвященные Дню Империи, и поглзеть н диковинную жизнь плнеты, где нходится двор Импертор Тысячи Солнц.

Н всем протяжении прзднеств в связи с Днем Империи Алэну несколько рз передвли инструкции кстельно предстоящей встречи, но деллось это тк искусно, что он мог только догдывться, когд и кк бумжки попдли в его крмн.

Теперь он был относительно спокоен по поводу встречи с предствителем Импертор, которя должн был состояться в космопортовской збегловке. Возможно, в более или менее отдленном будущем этот конткт с предствителем Импертор окжется смертным приговором для Алэн. Но в днный момент см Импертор должен был опсться, кк бы кто не прознл, что его предствитель общется с террористом - и не просто террористом, с человеком, н которого коммндос из отряд Богомолов двжды устривли охоту и об рз безуспешно.

Хвост з ним не было.

Алэн легко взбежл по лестнице. Сжимя рукоять пистолет под курткой, он оглянулся еще рз и проверил, нет ли слежки. Зтем он двинулся дльше по эсткде из чстых стльных прутьев. Эсткд был широкя, метров десять, и между прутьями длеко внизу проглядывл земля. По обеим сторонм эсткды н рзных уровнях громоздились стльные конструкции - кубы, прллелепипеды, рзнесенные н некоторое рсстояние друг от друг. Тм нходились офисы и небольшие мстерские - сейчс пустые.

Единственным строением нд эсткдой был бр, оно же было единственным освещенным зднием. Нд крсным фсдом с облицовкой под дерево мрчно помигивли яркие объемные буквы: "КО ЕН НТЕР".

Алэн приближлся к бру смым медленным шгом, стрясь держться темной стороны эсткды. Но возле бр он не зметил ничего подозрительного. И, похоже, ни одной живой души поблизости.

Мужчин нблюдл з входом в бр "Ковеннтер" с недостроенного второго этж склдского помещения, которое нходилось нискосок от эсткды. Он стрлся держться в простенке между окнми - н случй, если кто-нибудь обследует рйон с помощью регирующего н тепло бинокля.

Уже в течение двух чсов "взрывник" то просмтривл чуть ли не кждый снтиметр эсткды через прибор ночного видения, то ругл последними словми чертов дождь и смого себя - что взялся з эту рботу. И сидел он в зсде подобным обрзом уже три недели подряд: приходил через дв чс после нступления сумерек, покидл свой пост лишь после зкрытия "Ковеннтер".

"Здницей я сообржл, когд соглшлся н эту мнимую хляву!" - думл взрывник не в первый и не пятьсот первый рз. Вот нглядный пример, во что влипет человек, если он долго сидит без рботы. Уголовня публик имеет н это особый нюх: они кким-то обрзом узнют, что профессионл н мели, и выползют из щелей, чтобы предложить дерьмовую рботенку именно тогд, когд жизнь згнл тебя в угол и у нет иного выбор.

Взрывник звли Динсмен. Хотя он вообржл себя профессионльным специлистом по взрывным рботм, н смом деле он знимлся длеко не тем, что предполгет этот термин. Динсмен был коренным жителем Прйм-Уорлд и презирл понехвших лимитчиков. О выходцх из бедных рйонов исстри принято говорить: "родились не по ту сторону от железнодорожного полотн". Тк вот, Динсмен родился непонятно по ккую сторону от железнодорожного полотн, потому что его стршие бртья рзобрли рельсы н ближйшем к родному дому учстке и згнли их подпольному скупщику метллолом. Динсмен в то время был резвым и в целом очень сметливым пцненком.

Если бы обстоятельств не склдывлись по-особенному, Динсмен пошел бы по дорожке, проторенной бртьями и соседскими прнишкми: нчл бы с мелкого воровств, потом примкнул бы к шйке мелких бндитов, ежегодно предствл бы перед судом и нкопил бы столько судимостей, что в итоге его нвсегд депортировли бы н плнету-тюрьму.

Однко Динсмену, можно скзть, повезло. Счстье улыбнулось ему, когд в уличной пробке он высмотрел охрняемый грузовой грвитолет, выждл, пок охрнник отвернется, выхвтил из кузов один из ящиков и дл деру.

В ящикх были взрывпкеты для имперской гврдии. Взрывпкеты в полном комплекте - с тймерми, взрывтелями и прочим плюс необходимые инструкции, кк всем этим пользовться. Н кой все это сдлось мльчишке, который хотел згнть кому-нибудь крденый товр и зрботть пру кредиток! Он сидел н крыше срйчик и горестно глядел н ящик, рди которого пошел н Великий Риск - по крйней мере в его глзх это был смый нстоящий подвиг. И в итоге - пшик.

Но Динсмен не зря был коренным прймуорлдцем, из тех, про которых говорят, что они способны продть ветры после сытного обед, выдвя их з экспериментльную музыку. Прошло немного времени, и Динсмен - ценой трех оторвнных пльцев, пру рз нделв в штны от стрх и будучи вышвырнут из дом рзъяренными родителями - стл нстоящим специлистом по взрывчтым веществм. И мог докзть это любому сомневющемуся.

Тким обрзом, Динсмен приобрел верный кусок хлеб: знялся древней и почтенной профессией, примкнул к тем блгородным душм, которые поворотом взрывтеля преврщли неудчные инвестиции, здния-рзвлюшки, космические корбли, ненужный инвентрь и т. п. в живые деньги, выплчивемые стрховыми компниями. Клиентов у него было хоть отбвляй. Н беду, смым солидным из клиентов окзлся переодетый офицер имперской полиции.

Короче, тк оно и пошло - оттрубив очередной срок, Динсмен снов принимлся з свое ремесло сверхстремительной рзборки ндежно зстрховнных строений и вещей.

С его опытом и природным чутьем было просто преступлением не зметить, что с нынешней хлявой что-то не в порядке. Во-первых, ннимтель был чересчур лощеным и безмятежно уверенным в себе и ничуть не нпоминл змтерелого уголовник. И о Динсмене этот хлыщ знл н диво много - вплоть до того фктик, что Динсмен подздержлся н шесть циклов с выплтой крточного долг и тот, кому он здолжл, подумывл, не будет ли Динсмен выглядеть элегнтнее, если его укоротить н голову.

Не будь Динсмен н мели, он бы послл хлыщ с его рботенкой куд подльше - з ним ходил слв человек, который имеет достточно силы воли, чтобы выйти из игры в кости дже тогд, когд игр идет его собственными кубикми, в которых он упрятл кусочки свинц.

Седовлсый хлыщ скзл, что рботк не бей лежчего. Ндо устновить бомбу в бре "Ковеннтер". Не просто бомбу, которя сделет громкий ббх и рзнесет все н свете, умную штуковину, у которой будет сложное здние. Зтем Динсмену предстояло дождться, пок в бр зйдет определенный человек. После чего следовло выждть строго зднное число секунд и нжть кнопку.

Только после этого Динсмену выддут вторую чсть его гонорр, плюс фльшивое удостоверение личности и билет н космический корбль, чтобы убрться подльше из Прйм-Уорлд.

Динсмен снов осыпл проклятиями смого себя - чертов гонорр был слишком высок. Не менее подозрительным было и чрезвычйно дорогое оборудовние, которое ему вручили: прибор ночного видения, спортивный секундомер смой дорогой мрки, смя современня модель прболического микрофон с нушникми для прослушивния рзговоров н большом рсстоянии и опять-тки смый модерновый передтчик, с помощью которого предстояло взорвть детонтор.

До Динсмен мло-помлу доходило, что он сейчс кк мелкя рыбешк, попвшя в бссейн с кулми. Но тут появился мужчин, который медленно шел по эсткде в сторону "Ковеннтер".

Динсмен внимтельно изучл идущего мужчину. Ну-к, ну-к! З последний чс это первый человек, который нпрвляется в бр. Одет с иголочки. Зжв в одной руке бинокль, Динсмен ндел другой нушники и нпрвил прболический микрофон в нужном нпрвлении.

Алэн дошел до смого вход в "Ковеннтер" и остновился. Из мрк нвстречу ему вышел другой мужчин - Крейгвел, опытный дипломт, специльный уполномоченный Импертор по улживнию конфликтов. Он был выряжен в спецовку космоинженер и держл руки перед собой, покзывя, что безоружен.

- Инженер Ршид? - спросил Алэн.

- Д, я использую именно это имя.

Нискосок от них, н втором этже недостроенного склд, Динсмен чуть было не пустился в пляс от рдости. Нконец-то! После трехнедельных бдений! Нконец-то они явились! Он сорвл с себя нушники, включил рдио-детонтор и взял в руку секундомер.

В то же мгновение, когд мужчины переступили через порог бр, Динсмен нжл кнопку тймер и отсчет секунд нчлся.

Глв 6.

Десять секунд.

Яниз Керлех, будучи совлделицей бр, выполнял в нем роли и повр, и брменши, и стршей официнтки. Д и см бр был ее творческим произведением.

Яниз отнюдь не нзовешь обмнутой деревенской простушкой из бедной семьи, которую жизнь зствил от стыд подться н большую плнету, хотя он родилсь и выросл н плнете фермеров. Пятндцть лет нблюдения з тем, кк ее родители, знимвшиеся рубкой лес и обрботкой древесины, от зри до зри рубят и пилят, рубят и пилят, зствили ее всерьез здумться, кк бы улизнуть из этого змкнутого круг изнурительной рботы. Случй удрть явился в лице стрнствующего продвц, который сбывл дрессировнных слонов, обученных перетскивть древесные стволы.

Продвец слонов увез Яниз в ближйший городок. Девушке пондобилось всего лишь двдцть минут, чтобы сообрзить, ккя профессия тм смя прибыльня, нйти нужный оживленный угол и снять своего первого клиент.

Профессия девушки для утех ей ни секунды не нрвилсь - хотя бы потому, что он никк не могл понять, отчего большинству мужиков, которые отпрвляются н поиски плтных приключений, никогд не приходит в голову предврительно почистить зубы. Но эт рботенк был все же веселей, чем перспектив всю жизнь подбирть дерьмо з слонми и с тревогой зглядывть им в зд - кк бы у них не случилось геморроя, который помешет кк следует рботть хоботми. Мло-помлу, подвизясь в кчестве ночной ббочки, Яниз поднкопил столько деньжт, что смогл передислоцировться в Прйм-Уорлд.

К ее жесточйшему рзочровнию, Прйм-Уорлд окзлся не тем блгословенным рем, где проливется золотой дождь - успевй только ноги рсствлять. Профессионльных шлюх н плнете-столице было видимо-невидимо. Хуже того, не было проходу от шлюх-любительниц, которые готовы отдться з что попло - скжем, з ткую сущую нелепицу, кк возможность быть предствленной при имперторском дворе.

Тким обрзом, Яниз Керлех переживл не лучшие времен, когд ей повстречлся человек по имени Ршид, то чинивший космические корбли в докх, то летвший н них глвным инженером. Проведя ночь-другую вместе, они обнружили в своих хрктерх что-то общее и стли встречться в других положениях, кроме горизонтльного.

Говорят, что в постели языки рзвязывются. В моменты интимной откровенности Яниз Керлех взхлеб говорил о своей двней - двдцтилетней! - мечте. Он мечтл открыть собственный бр. Дже нбрсывл н бумге плн зведения. Более того, вылепил из плстилин мленькую модель своего будущего бр и неоднокртно восстнвливл ее, рздвленную офицерским спогом во время очередного нлет полиции нрвов.

По прошествии год совместной жизни, когд сексульные отношения, утртив прелесть новизны, стли способом дружеского общения, Ршид сумел не просто изумить ее, вызвть у нее смый нстоящий столбняк. Он протянул ей кк-то бнковский чек и скзл:

- Ты, кжется, мечтл о своем бре? Вот, возьми. Мы будем рвнопрвными пртнерми.

Ршид выдвинул единственное предврительное условие: одн кбинк - он предложил нзвть ее кбинкой "Ч" будет несколько отличться от остльных: ее ндлежит содержть в бсолютной чистоте.

Неизвестные люди в рбочих комбинезонх доствили и устновили новейшие охрнные электронные системы против подслушивния. Конструкция кбинки делл ее звуконепроницемой; дже громкую беседу не было слышно в метре от столик. Специльные охрнники рз в неделю перепроверяли всю электронную нчинку кбинки "Ч".

Ршид скзл подружке, что хочет использовть особую кбинку для оргнизции рзного род встреч. Никто не смел ее знимть, кроме смого Ршид, в его отсутствие - кроме людей, которые нзывли его имя и особый проль.

Яниз прекрсно сознвл, что корбельный инженер, дже глвный, зрбтывет отнюдь не столько, чтобы поткть кпризм своей подружки, бывшей проститутки высокого клсс. Он догдлсь, что Ршид прирбтывет чем-то не очень зконным. Возможно, контрбндой. Или... впрочем, ккое ей до этого дело?

"Ковеннтер" окзлся зведением прибыльным - докеры и летный соств полюбили это тихое местечко, где можно было спокойно потолковть, если вечерок стновился интересней и кому-то припдл охот рзбить чужой нос, то хозяйке и в голову не приходило вызывть нряд полиции, чтобы утихомирить збияк. До общих свлок не доходило, с буянми спрвлялись сми посетители. Здесь же можно было подцепить девочек смых экзотических цветов кожи, причем без риск подцепить от них что-нибудь экзотическое.

Ршид объявлялся от силы пру рз з весь прйм-уорлдский год, остльное время где-то пропдл, где - о том помлкивл. Яниз пытлсь вычислить, н ккой именно посудине он сейчс летет, внимтельно вчитывясь в колонки сообщений о передвижении корблей, приписнных к соурдскому порту. Но ей никогд не удвлось связть имя своего дружк с кким-то космическим корблем или конкретной трнспортной линией. Д и рскусить, ккого род у него "друзья", он тоже не могл: кого только не было среди типов, беседующих в кбинке "Ч", - от элегнтных богчей до явных уголовников в обноскх.

Вот почему, когд двое мужчин, Алэн и Крейгвел, попросили обслужить их именно в кбинке "Ч", хотя в бре были свободны все столики, он нисколько не удивилсь и спросил их об одном: что господ будут пить?

Двдцть две секунды.

Несколько недель нзд Динсмен тйно проник в бр и прилдил в нужном месте бомбу; тогд же он с секундомером рссчитл время взрыв. Итк, нужный человек зходит в бр. Это десять секунд. Оглядывется. Еще пять секунд. Идет к стойке бр. Семь с половиной секунд. Делет зкз. Н все ушл минут. Вот он берет сткн и нпрвляется к кбинке "Ч". Взрывник нбросил немного времени н возможную очередь у стойки, если в бре вдруг окжется много посетителей. Поздним вечером в зведении никогд не бывло много посетителей, но Динсмен н всякий случй нкинул целых две минуты, чтобы не попсть впроск.

Алэн окинул взглядом бтрею рзных бутылок со спиртным и выбрл смый слбый нпиток.

- Синтхэлк, - скзл он. - С водой. В высоком сткне. Льд добвьте по своему усмотрению.

Крейгвел, профессионльный дипломт, зкзл то же. Следующие его слов обрекли обоих собеседников н смерть. А скзны они были лишь для того, чтобы устновить приятельскую тмосферу перед серьезными переговорми.

- Вы пробовли когд-нибудь метксу?

- Нет, - ответил Алэн.

- В ткой вечер этот нпиток смый подходящий.

- Без нркотик? - подозрительно спросил Алэн.

- Чистый лкоголь, - скзл Крейгвел и шутливо добвил: - Хорош и для прием внутрь, и для чистки одежды.

Яниз нлил им по сткнчику, зтем знялсь приготовлением двух порций синтхэлк. Мужчины роковым обрзом здержлись у стойки вместо того, чтобы срзу идти в кбинку "Ч".

Алэн поднял свой сткнчик:

- З мир!

Крейгвел искренне кивнул и осушил свою порцию метксы.

Время истекло. Тймер зжужжл, и Динсмен нжл кнопку рдиодетонции.

Мощное взрывчтое устройство, обложенное метллическими шрикми, срботло. Двое мужчин и женщин погибли мгновенно, рзорвнные в клочья. Динсмен слегк переборщил с зрядом, и взрыв рзворотил дже стену з стойкой бр.

Не глядя н руины, Динсмен побросл все свое оборудовние в чемоднчик и побежл в дльний конец склд. Тм он вылез из окн и проворно спустился по веревочной лестнице н землю. Нжл кнопку, крепление лестницы отстрелялось; лестниц упл ему в руки и был немедленно спрятн в том же чемоднчике. Стрясь не выходить н освещенные учстки улицы, Динсмен зторопился прочь, чтобы побыстрее спрятться в своем любимом укромном местечке - в сердце прйм-уорлдского гетто, где проживли предствители негумноидных рс.

В ушх у него еще звенело от взрыв, и он не слышл стук бшмков с метллическими нбойкми по стльной решетке эсткды. Кто-то мчлся в сторону руин того, что только что было бром под нзвнием "Ковеннтер".

З несколько мгновений до взрыв сержнт Армус пытлся смягчить оскорбленные чувств своего товрищ из взвод спецнз. В секторе црило спокойствие, и их дежурств проходили нстолько нудно, что кзлись своего род дисциплинрным нкзнием. А ведь они, кк-никк, приндлежли к элитным чстям спецнз. Предполглось, что их будут посылть в рйоны повышенной криминогенной опсности, чтобы они нводили тм порядок и передвли очищенный сектор обычным полицейским птрулям.

Вместо этого их зствили н протяжении целого месяц дежурить в рйоне, где было лишь чуть беспокойней, чем н клдбище. Сержнт Армус в пятндцтый рз выслушивл зунывное нытье своего кпрл. Дескть, шеф спецнз Крегер, ясное дело, имеет зуб против них. В этом идиотском секторе ничего существенного не происходит, здесь для поддержния порядк достточно одной птрульной "Черной Мрии".

Армус чуть было не признлся кпрлу, что почти в нчле вечер теми же словми пенял н их положение своему приятелю. Д, бесспорно, у ребят есть причин скулить от досды. У Крегер, видть, совсем крыш поехл, рз он нзнчил их в этот сектор могильного покоя - кк рз в то время, когд в другом месте в рзгре прздничные торжеств, где всякое может случиться. Нверное, ведющий криминльной сттистикой компьютер свихнулся и выкшлял непрвильную информцию. А может, в этом рйоне живет девк Крегер, которя пожловлсь, что ее вечером н улице кто-то ущипнул з зд. Кто угдет, ккие тйны сокрыты в немногочисленных извилинх мозг спецнзовского кпитн?

В целях соблюдения служебной субординции Армус держл свои горькие мысли при себе. Вместо этого он снов позботился о том, чтобы ребят из его взвод меньше других дежурили сверхурочно. В обычных обстоятельствх совесть не позволил бы пойти н ткое. Сейчс же весь отряд спецнз почти с смого нчл прздничного мрфон рботл н пределе сил, лишних солдт не было, ребят влились с ног после продленных дежурств. Тем стрннее тот фкт, что взвод Армус столько времени околчивется без дел в тишйшем секторе.

Но тут прогремел этот взрыв. Не успел он догреметь, весь взвод уже мчлся по пндусу, обогнул угол и рвнул прямо к руинм бр "Ковеннтер". Армус бросил один лишь взгляд н рзвороченную чсть здния, и три мысли пронеслись в его голове: есть ли пожр? выжил ли кто после взрыв? пондобится ли мшин "скорой помощи"? После этого он нчл действовть.

Несмотря н то что не было никких признков пожр, сержнт ндвил рукой в стльной перчтке кнопку системы огнетушения и больше тонны мыльной пены злило руины бр. Он прокричл своим подчиненным, чтобы они хвтли в руки все, что может служить ломом, и рстскивли звлы, см включил микрофон рдиосвязи - вызвть "скорую". Но слов змерли у него н губх он увидел мшину "скорой помощи", которя ктил по эсткде в сторону рзвороченного взрывом бр. С ккой ткой стти здесь эт мшин? Ведь он еще не успел вызвть!.. Но рзмышлять было некогд. Армус отсоединил ремень безопсности и устремился к рзвлинм "Ковеннтер" вслед з прнями из своего взвод.

Книг вторя

"ОЧКО"

Глв 7.

Дорогой Стэн!

Привет, дружище. Я тк думю, ты облдел, что держишь в рукх письмо от прня, вроде меня, которого, кжется, и под рсстрелом не зствишь нписть пру строк. А повод ткой - твой покорный слуг нконец получил двно зслуженное теплое местечко. И, смею добвить, это повышение по службе достойно потомк слвных предков. Стрший сержнт Алекс Килгур - звучит, ? То-то, господин ж кпитн! Уверен, ты и думть не думл, что я поднимусь до этких высот!

Стэн невольно отодвинул письмо и уствился н него, не веря глзм своим. Килгур! Кк же он срзу не догдлся, что ему пишет стрин Килгур! Обычно Стэн узнвл его по сильному шотлндскому кценту. Но было бы стрнно ожидть, что Килгур и н бумге сохрнит кцент. Стэн рссмеялся и стл зинтересовнно читть дльше.

Рзумеется, стршим сержнтм не по рылу пить с кпитнми-здвкми роскошные нпитки в роскошных офицерских клубх, но добря пинт горького пив всегд остется доброй пинтой пив, и пьется особенно приятно, когд знешь, что твоя очередь угощть никогд не нступит. А я нигде не видл ткого количеств подхлимов, кк тут. Но не мне отучть их угощть стршего сержнт. У меня ткое впечтление, что в этих крях издревле свято соблюдется блгородный обычй потчевть пивом стрших сержнтов. Рзве можно идти против обычя?

Говоря по совести, это тепленькое местечко слегк действует мне н нервы. Терпение мое тк истончилось, что уже тоньше ломтик хггис, который подют н крестинх у скупц. Нчльство кинуло меня куртором в чертов музей отряд Богомолов. А ты см знешь, нужен пропуск первой ктегории, чтобы пройти хотя бы в предбнник этого музея, тк что у нс посетителей рз-дв, и обчелся. Рзве что зглянет ккой-нибудь ндутый чиновник из службы безопсности - отметиться по дороге из борделя в кзино. Хотя тут среди посетителей ншлсь одн ткя киск... Впрочем, молчу, молчу. Килгур не из тех трепчей, что рсскзывют о кждом поцелуйчике, особенно если его душечк по службе рнгом выше.

Тк или инче, я нынче знимюсь смым безопсным делом з все годы своей верной службы Его Величеству в кчестве испрвного головорез. И, поверь, у меня шрики з ролики зходят от этой безопсненькой служебки. Того гляди, ум решусь. Одно меня утешет - тебе, видть, не слще н твоей рботенке в прйм-уорлдском рззолоченном нужнике. Эх, боюсь, уж больше никогд нм не будет тк хорошо после того, кк они порушили ншу компнию любимый нш триндцтый взвод Богомолов. Не хочу, чтоб кто-нибудь мрл дже номер ншего взвод, этот номер пусть вообще не используют, не то будут иметь дело с смим Килгуром!

Ты слыхл что-нибудь о других ребятх? Если твои новости стрее моих, сообщю, чего зню. Бэт присвоили лейтеннт, он теперь целым подрзделением верховодит - првд, ккое здние он нынче выполняет, никто не ведет.

Что ксется ншего милого Док... Этот колючий пушистик изловчился получить годичный отпуск - якобы для нучных ковыряний! Помнишь Стр'бо? Ну, т озерня рс! Жуткие дылды, которые питлись только кровью и молоком. Уверен, помнишь! А помнишь, кк нш симптичный Док ндрлся этой крови с молоком и тк зблдел, что мы животики ндорвли? Короче, теперь он якобы изучет нрвы этих озерян, н деле дегустирует их трдиционное пойло и не просыхет во имя Мтушки Нуки.

О ком я действительно ничего определенного не слыхл, тк это об Иде. Когд срок контркт истек, он откзлсь его продлять и исчезл с концми. Хотя немудрено - ей пришлось здорово поскрипеть зубми по ночм, когд нчльство нвешло н нее всех собк. Зто могу скзть про нее только хорошее - он вклдывл ншу с тобой добычу в ценные бумги, и вот добря новость: мою чсть не зжилил, вернул со слвным приврком. Я потртил одну увольнительную н то, чтобы перетщить эту чертову уйму денег. Если ты свою долю еще не получил - возрдуйся, он уже в пути. Нет, я взпрвду, ткя куч денег! Если он от тебя почему-либо прячется, ты только погляди колонки биржевых курсов - ежели ккие звлящие кции вдруг стли резко пдть или поднимться, лови того, кто их продет или покупет, - это нш пухленькя побирушк.

Лдно, спешу зкончить, чтоб поспеть к ближйшей отпрвке почты. Ндеюсь, у тебя все в порядке, дружище.

Твой верный Алекс Килгур.

Стэн с улыбкой отложил письмо. Стрин Килгур все тот же: ноет, когд посылют н горячее дело, и ворчит, когд получет синекуру. Н него не угодишь. Но про Прйм-Уорлд он точно вырзился - рззолоченный нужник. Внешне кжется, что Стэну подфртило - получил непыльную рботу. Д уж больно он непыльня, эт его новя служб. До того, что стршно стновится.

Стэн внимтельно просмотрел досье своих предшественников н этом посту. Создвлось впечтление, что н протяжении последних столетий они плец о плец не удрили - тоск брл, когд он читл про их деятельность. Однко несколько рз кое-что все же происходило - и он не мог не зметить, что всякий рз звривлсь крутя кроввя политическя кш. После многих лет службы в отряде Богомолов Стэн крови не боялся. А вот от политики он шрхлся кк черт от лдн.

Позбыв об игрушечных рзмерх своего кбинет, Стэн кчнулся н стуле нзд и крепко стукнулся зтылком о стену. Он зстонл - от сотрясения все милые прелести похмелья обострились до предел. Сегодняшнее его состояние было всем похмельям похмелье. Ангельскя похлебк сумел только н время отшибить действие лкоголя и позволил ему вырубиться позже Импертор. Н следующий день он умудрился выйти н рботу, но к вечеру ему стло тк пршиво, что он не ншел другого лекрств, кроме кк снов нпиться. Зсыпя вчер ночью - точнее, впдя в беспмятство, - Стэн поклялся себе, что н следующий день и в рот ни возьмет. Ни кпли коврного стрегг не оросит его губы! Инче - ухнет в зпой. Н смом же деле не по стреггу он тосковл, ему бы холодненького пивк!..

Он вымел мысль о пиве из своего сознния, хлебнул невинной воды, повел глзми по стенм своего кбинетик и нткнулся н портрет простовтой женщины. Про себя он опять ндрывно зстонл и попробовл нйти более уютное прибежище своим рвущимся из орбит глзм. Но опять нтолкнулся н испытующий взгляд все той же простовтой ббенки. Это был ккя-то дьявольщин - куд бы он не смотрел, везде нтыклся н исполненный любви взгляд скулстой женщины с лицом недлекой домохозяйки.

Стены кбинетик были увешны ее портретми - кк объяснили Стэну, это было нследство от предшественник. Денщик Стэн Ник Ри уверял его, что предыдущий комндир телохрнителей Импертор был отличным человеком. Может, комндиром он был прекрсным, зто художником - отвртительным. Никкого вкус. Только человек без вкус мог любовться ткой женщиной. Впрочем, Стэн думл тк лишь пончлу, когд впервые рссмтривл однообрзные портреты н стенх. Пожив с неделю в обществе простовтой леди, он прикзл убрть все портреты - если пондобится, взорвть стены, только бы убрть их к чертям собчьим. Но ее обрз стл преследовть его, и он вдруг по совершенно непонятной причине велел вернуть кртины н место. А когд это свершилось, до него внезпно дошл простя истин: предшественник действительно любил эту женщину, дром что он кзлсь ткой бесхитростной.

Досье подтверждло: тот кпитн был безмерно трудолюбив, преднный семьянин - и профессионл до кончиков ногтей, кк и все знимвшие этот пост. Хотя он был пострше Стэн, ему были обеспечены долгие годы спокойной и многообещющей крьеры. Вместо этого он всеми првдми и непрвдми добился перевод в пригрничный грнизон, где его крьере пришел бы конец, нездолго до своего отъезд женился н женщине с портретов. Импертор был шфером н свдьбе.

Стэн нутром угдл, почему этот кпитн сбежл в отдленный грнизон. Проведя несколько месяцев н службе при дворе, Стэн понял, что пост, который он знимет, может и должен знимть лишь холостяк или человек, которому плевть н жену и детей. Кпитну личной охрны Импертор - если он не пренебрегет своим служебным долгом - дня не хвтло, чтобы спрвиться со всеми многообрзными обязнностями. И тк было постоянно, изо дня в день. Вполне понятно, почему кпитн, который педнтично исполнял все положенное, вдруг взял д и удрл с простецкого вид дмочкой. Стэн считл, что его предшественник поступил мудро.

Если не обрщть внимние н своеобрзно укршенные стены, в остльном кбинет Стэн был типичным рбочим местом офицер-холостяк - груды личных вещей перемежлись с вещми, связнными с рботой. Нельзя скзть, что Стэн не знл, где что лежит. В его беспорядке был строгий порядок, присущий стэновскому дисциплинировнному уму. Он всегд знл, в ккую кучу сунуть руку, чтобы выудить нужную вещь или документ. Бед был лишь в том, что кучи имели обыкновение незжть друг н друг и перемешивться - совсем кк его хобби.

Изучение по долгу службы многочисленных досье возбудили в Стэне ппетит к истории - истории кк событий, тк и людей. Интересовлся он и военной техникой, без хорошего знния которой офицер в сороковом веке смешон. Будучи уроженцем Вулкн, плнеты бесчисленных зводов, он невольно интересовлся и техникой вообще. Словом, с момент отъезд с Вулкн он читл много и обо всем.

Две вещи в кбинетике особенно ясно иллюстрировли его профессионльные знятия и личные пристрстия.

Один из углов комнты был полностью знят прислоненной к стене многокртно сложенной огромной кртой змк, окружющих его строений, подземной чсти всего сооружения, ткже всех змковых коммуникций. Эт грмошк из метровых секций покзывл в двух измерениях все до последней мелочи - от злов и комнт до мельчйших зкоулков в подвлх и дже незделнных трещин в подземных туннелях. Стэн извлек эту пропылившуюся мхину из рхив в первый же месяц своей рботы, когд понял, что сми чудовищные рзмеры змк и его недр не позволят ему смолично обойти все и все осмотреть - дже з десять лет службы. А если он не будет знть кждый снтиметр имперторской резиденции, то не сможет по-нстоящему эффективно выполнять свою глвную здчу - обеспечивть безопсность Его Величеств.

Звленный другими вещми, н столе в метре от крты нходился второй предмет, которому Стэн посвящл свои досуг - если тковые у него имелись. Этим предметом был очень дорогой миниголопроцессор, смя дорогя вещь, приобретення Стэном з всю его жизнь. А в небольшой коробочке, стоявшей рядом с миниголопроцессором, лежли тысячи чсов его упорного труд дискетки с результтми ночных бдений.

В небольшой коробочке он хрнил свои модели, потому что именно конструировние было увлечением Стэн. Не обычное склеивние моделек и рзмещение их в диорме, создние полных, рботющих и, можно скзть, живущих гологрфических моделей и целых гологрфических мирков - нчиня от действующей модели стринного двигтеля внутреннего сгорния и кончя моделью большой фбрики со снующими внутри рбочими. Кждя модель нчинлсь с нбор компьютерных символов и кодов, которые оживли н большом гологрфическом экрне.

Последним достижением Стэн был точня модель стринной лесопилки. Сперв он бит з битом кропотливо ввел в пмять компьютер все, что теоретически требуется для рботы ткой лесопилки - в том числе и обязнности рботников, их внешний вид, одежду, необходимые инструменты и зпчсти. Зпрогрммировл и мссу других детлей: нпример, износ ремней н приводх, склонность глвного мехник к пьянству и ошибки, которые он допускет с похмелья. Словом, фнтзия его был огрничен только нехвткой свободного времени. Когд рбот нд прогрммой звершилсь и Стэн нконец, введя дискетку в щель голопроцессор, включил ппрт, н экрне зрботл нстоящя лесопилк. Однко стоило Стэну ззевться и вовремя не испрвить ккой-нибудь ошибки, кк тут же один из рбочих спотыклся или бревно зстревло в люке, и тогд все сооружение рзвливлось н хотические вспышки тысяч цветных точек.

Стэн виновто покосился н коробочку с дискеткми. С тех пор кк он стл глвным телохрнителем Импертор, ему удлось посвятить своему увлечению от силы несколько чсов. Вот и сейчс времени совсем нет, - пор приступть к рботе.

По нжтии кнопки н дисплее перед ним появилось меню последних новостей. "ТЕРРОРИСТ ПОГИБАЕТ ПРИ ВЗРЫВЕ В КАФЕ КОСМОПОРТА".

Стэн вызвл н экрн эту историю и быстро изучил детли происшествия. Впрочем, подробностей было мло. Сообщли лишь, что известный террорист Годфри Алэн, одн из смых зметных фигур среди революционеров Окринных Миров, стл жертвой несчстного случя в кком-то космопортовском знюхнном бре. Выскзывлось предположение, что погибло еще несколько человек, но их имен до сих пор не известны. В информции было больше пустых догдок - именно, с ккой целью Алэн прибыл н Прйм-Уорлд и что он делл в тком третьесортном зведении, кк "Ковеннтер".

Стэн зевнул от скуки. Его совершенно не интересовл судьб ккого-то террорист. Хотя в свое время он поквитлся с многими террористми, отпрвив их н тот свет. Сдох этот Годфри Алэн - туд ему и дорог. Однко кпитн не преминул зметить, что нет никких официльных версий гибели Алэн.

Стэн был уверен в одном - гзетчики ошибются нсчет несчстного случя. Террористм не свойственно погибть случйно. Лениво подумлось: "А может, это кто-нибудь из отряд Богомолов отпрвил Алэн н небо встретиться с Творцом, глвным революционером Вселенной?"

Стэн еще рз зевнул и хотел было потянуться, но тут ззвонил телефон. Импертор желл его видеть. Немедленно, по возможности - еще быстрее.

Глв 8.

Вечный Импертор был мло похож н того человек, с которым Стэн тк лихо пьянствовл. Сейчс он выглядел нмного стрше - кож н лице обвисл, глз ввлились. Дже отличный ровный згр плохо скрывл серовтый тон имперторского лиц. Но еще вжнее - этот новый человек, которого Стэн исподтишк рзглядывл, был суров и мрчен, и чувствовлось, что под мской внешнего блгообрзия кипит жгучя ненвисть, которя, того и гляди, выплеснется.

Стэн зерзл в кресле. В ситуции чувствовлось нечто пугющее, дром что Стэн ум не мог приложить, что вывело Импертор из себя и что тот нмерен предпринять. Стэн только ндеялся, что не стнет глвным учстником предстоящих событий и гнев монрх обрушится не н кпитн личной охрны. Очень не хотелось, чтобы все внимние рзъяренного влстителя сосредоточилось н его персоне.

- Вы, ндо думть, читли это, - ледяным тоном произнес Импертор, толчком руки посыля Стэну через весь стол бумгу с информционной рспечткой.

Стэн быстро пробежл глзми фкс - знкомый ему отчет о гибели Годфри Алэн. Оздченный, он еще рз перечитл текст - одни эмоции и очень мло фктов.

- Д, Вше Величество, я в курсе.

- Вы знете во всех подробностях, что это был з человек?

- Нет, Вше Величество. Я зню лишь то, что он был террористом и сучком в ншем глзу н протяжении долгого времени.

- Вм бы полглось знть нмного больше! - возмущенно фыркнул Импертор. - Ну д это несущественно. Я рзрешю вм доступ к его секретному досье. После рзговор со мной внимтельно просмотрите эти документы.

Тут голос влстителя мгновенно сорвлся н крик:

- И я желю видеть перед собой людей, которые все это допустили! Я хочу, чтобы все эти козлы стояли у меня н ковре - и не звтр, и не сегодня, уже вчер! Чтоб все эти придурки были здесь, связнные з яйц в один вонючий букет! Вм ясно, кпитн? Чтоб все эти мерзвцы были здесь, связнные з яйц! И потуже зтяните веревку!

Стэн мшинльно кивл. Но потом одернул себя: что ж это я, кк китйский болвнчик, головой кивю... ведь я ничегошеньки не понимю! Шестое чувство, отвечющее з выживние в трудных ситуциях, подскзло ему, что нельзя скрывть своей полной рстерянности.

- Простите меня. Вше Величество, но я не улвливю, что происходит. Может мне неизвестно что-то вжное... Я никк не возьму в толк, ккое отношение имеет Годфри Алэн к кпитну личной охрны Импертор?

Лицо влстителя искзилось яростью, и он стл поднимться из своего кресл. Но потом взял себя в руки, глубоко вдохнул, снов сел. Было зметно, что он совлдл со своим гневом.

- Д, вы првы, кпитн. Я нпрсно горячусь. - Тут он сделл еще один глубокий вдох и продолжил: - В тком случе, лдно, я попробую объяснить. Этот... хм... несчстный случй принесет всем нм большие неприятности. Но если вы верите, что это был н смом деле несчстный случй, скжите мне об этом прямо - и я выствлю вс вон з профессионльную непригодность.

- Нет, Вше Величество, - отрицтельно мотнул головой Стэн. - Мне не кжется, что это был несчстный случй.

- То-то и оно. А теперь двйте я ознкомлю вс с зкулисными обстоятельствми. Ндеюсь, не ндо предупреждть, что все сообщенное мной должно остться между нми. Ну-с, нчнем с того, что Алэн прибыл сюд для встречи со мной.

Стэн был огорошен этими словми. Чтобы Вечный Импертор нзнчил переговоры террористу?! Это никк не вязлось с официльной имперской политикой. Но тут Стэн осознл, кто устнвливет эту смую имперскую политику, и мудро промолчл.

- У этого тип был проект - и, уверен, очень серьезный проект, инче бы я тк не кипятился! - проект, кк улдить нши проблемы с Тнским Союзом. Говоря очень коротко, он нмеревлся создть - под моей эгидой - буферную зону из Окринных Миров между Тном и Империей.

- Но ведь ткое предложение преврщет его в предтеля тнских интересов!

Вечный Импертор мрчно усмехнулся.

- Человек может быть предтелем в глзх одних и птриотом в глзх других. Судя по всему, дже до тких тугодумов, кк Алэн и его молодчики, нконец дошло, что их нрод просто используют в кчестве пушечного мяс. Кждый рз, когд происходят инциденты и мы нчинем мстить, тнским колонистм достется н орехи, Тнский Союз официльно в стороне. Нрод Алэн рсплчивется з все и ничего взмен не получет.

- Тк знчит, он договорился о секретной встрече с вми? - скзл Стэн, когд Импертор сделл пузу. - Должно быть, тнцы проведли об этом и убрли его.

- Вряд ли все тк просто. Д, он собирлся встретиться со мной. Но прежде должен был провести переговоры с моим доверенным лицом, одним из лучших дипломтов по имени Крейгвел.

- Именно его труп был среди неопозннных тел после взрыв в бре? выскзл догдку Стэн.

- Верно. И его труп должен остться неопозннным. Я имею в виду, официльно неопозннным.

- А должен ли я знть, кто еще погиб в бре?

Импертор ндолго здумлся. Потом решительно покчл головой - нет!

- Зймитесь исключительно Алэном и Крейгвелом. Все должно было происходить следующим обрзом. После обмен пролями Алэн и Крейгвел прошли бы в кбинку "Ч". Эт кбинк был зрезервировн для них и проверен н безопсность. Зтем Алэн должен был изложить свой плн. Если бы Крейгвел убедился в искренности Алэн, тогд мы перешли бы к следующему этпу. А именно - к прямым переговорм со мной.

- Но тут вмешлись тнские спецслужбы, - скзл Стэн.

- Возможно. Однко не спешите все влить н тнские спецслужбы. В этой истории змешно по меньшей мере пять зинтересовнных сторон - и кждя из них имел резоны сорвть переговоры.

Не исключено, что взрыв - дело рук тнцев. Однко не исключено, что это сделл и кто-то из нших. Впрочем, Алэн мог убить и кто-то из его соотечественников. Короче, вм предстоит узнть точно, кто стоял з всем этим.

- Но почему именно мне, Вше Величество? Это рбот для профессионльного сыщик. А я отнюдь не сыщик. Я понятия не имею, с чего нчинют в подобных...

- Нет, кпитн. Эт рбот не для полиции. Ситуция слишком щекотливя. Полицейские ищейки уже рботют. Им предписно нйти несколько подозревемых, докзть их вину и соответственно нкзть. - Импертор нклонился к Стэну, чтобы подчеркнуть свои следующие слов. - Д, это будут козлы отпущения. Мне плевть, змешны они в деле или нет. Просто ндо кого-то скормить общественному мнению. Тк что если вы обнружите истину, он, скорее всего, зстрянет под грифом "совершенно секретно" н ближйшие сто лет. - Он вперился в кпитн холодным изучющим взглядом. - Вы четко поняли, что я вм скзл?

- Д, Вше Величество, - отчекнил Стэн, срывясь с кресл и вытягивясь по стойке "смирно". - Если это все, рзрешите идти, Вше Величество.

Он щелкнул кблукми и взял под козырек.

- Д, кпитн. Это все. Пок что все.

Стэн круто повернулся и решительным шгом покинул кбинет Импертор.

Глв 9.

- Пей, бртв, - выкрикнул Динсмен. - Сегодня я плчу з всех!

Он збрбнил кулком по столу, чтобы привлечь внимние брмен, и жестом зкзл еще шесть больших кружек нркопив с добвкой синтхэлк. Приятели громко зшипели в знк одобрения. Динсмен с восторгом нблюдл, кк Юсйдж, его смый близкий друг в собрвшейся з столиком компнии, схвтил нполненную до крев большую кружку, рспхнул псть и одним духом влил в себя литр нркопив - дже не зпыхвшись.

- Молодчин, Юсйдж! Тк держть, стрин! Ребят, пейте до дн, освобождйте кружки для новой порции!

Вообще-то, выдуть литр нркопив одним глотком не ткой уж большой подвиг для Юсйдж и его приятелей. Их безрзмерные желудки могли рстягивться до бесконечности - существ с Псурус глушили лкоголь в умопомрчительных количествх и без внешних признков опьянения. Рзве что, обычно лиловые, стновились темно-лиловыми.

Юсйдж улыблся во всю псть, зголяя ряды зостренных зубов, формой нпоминющих зубья пилы.

- Дорогой Динсмен, я не хочу совться не в свое дело, - произнес он своим шипящим голосом, - но сегодня ты швыряешься пчкми денег ткой толщины, что они могли бы зстрять в псти любого из нс. - Юсйдж покзл жестом в сторону своих желтоглзых соплеменников. - Резкий рост твоего блгосостояния рдует нс безмерно. Однко...

- А-! Ты хотел бы спросить, не можете ли вы тоже поучствовть в моем "росте блгосостояния"? - перебил его Динсмен.

- Д, стрик, было бы здорово, если б ты подскзл нм, где можно тк обогтиться. А то в ншем бизнесе ккой-то зстой.

- Увы, стрин. Мне подвернулсь только однорзовя рботенк. Но зто ккя! О ткой всю жизнь мечтешь. Пок я получил только внец, через несколько чсов мне отвлят всю суммищу - остток жизни буду кк сыр в мсле ктться!

Юсйдж пострлся скрыть свое рзочровние - что было трудной здчей: ведь у псурусцев что в голове, то и н теле: кож нчинет кк бы светиться, когд это существо переживет неприятные эмоции. Динсмен зметил, что тело приятеля лучится, и потрепл его по лпе.

- Ну-ну, не огорчйся. Динсмен не ткой человек, чтоб стрых друзей позбыть. Я вш бизнес оживлю, фкт. С моими деньжищми у нс дел пойдут ого-го! Если у вс, ребятки, есть дельные предложения, но не хвтет деньжт провернуть дельце, тк вот он я - к вшим услугм. Ддите мне скромный процентик, ну тм кое-что с прибыли, если все пойдет очень о'кей.

Кож Юсйдж приобрел обычный оттенок. Скзнное Динсменом пришлось ему по душе. В уголовном мире Прйм-Уорлд если кто и двл деньги под проценты, тк это были бешеные проценты - и упси Бог просрочить срок возврщения долг: рспрв будет короткой и стршной!

- Друг, ты скзл очень првильные и хорошие слов. Мы обязтельно обсудим это попозже. А пок прощй... - Юсйдж поднялся из-з столик ростом он был з дв с половиной метр. Длинным языком - снтиметров тридцть, не меньше, - он сделл жест приятелям: следуйте з мной. - Это ты, стрин, теперь богтенький, нм приходится потеть, чтобы плтить з жилье.

- Что-нибудь приличное?

- Куд тм. Угол н склде одной фирмы.

Динсмен вздохнул, покзывя свое сочувствие, и проводил взглядом приятелей, которые проворно уползли из бр, длинными хвостми подметя пол. Он взглянул н чсы - до встречи оствлось еще дв чс. Досдно, что у Юсйдж и ребят дел, он ндеялся, что скоротет время до встречи в их компнии - терпеть не мог ждть в одиночестве. А сейчс он просто сгорл от нетерпения. К тому же в его голове, хотя он еще не осознл это окончтельно, робко звенел сигнл тревоги: не рсслбляйся, рно рсслбляться.

Динсмен зкзл еще выпивку, сунул монетку в щель новостник, решил с помощью "мыши" выбрть в спортивном меню передчи, которые хотел бы посмотреть, и подвил зевок - выбирть было прктически не из чего. Срзу после мрфонского прздновния Дня Империи в спортивной жизни нступило временное зтишье, особенно в тех видх, где имелся тотлизтор. Рзочровнно чмокнув, Динсмен перешел в рздел общих новостей. Обычно он мло чем интересовлся, кроме тех событий в Прйм-Уорлде, которые могли непосредственно отрзиться н его судьбе. Жизнь "првильных" был ему до лмпочки. Но может, что-либо интересное произошло в мире предствителей его профессии? Он пробежлся по меню, отыскивя все, что кслось преступности. Искть долго не пришлось. Новостью номер один был взрыв в бре "Ковеннтер". Черт! Вот свинство! Мужики, которых он угробил, были звязны н политике. И крепко звязны!

Динсмен мшинльно опрокинул в рот порцию синтхэлк и потом почти тк же мшинльно подвил подступившую к горлу тошноту. Спокойно, прниш, спокойно. Думй, не пникуй. Думй, черт тебя подери!.. Но первой пришл мысль, что ему теперь хн. Когд он через дв чс пойдет з плтой, его будут ждть не деньги, его будет ждть смерть. С ним, тк скзть, рсплтятся сполн и окончтельно.

Динсмен поспешно обдумывл вринты действий. Ясно одно: следует удовлетвориться той пчкой бнкнот, что шуршит в крмне, з остльным и не рыпться. Ндо срочно уходить н дно. Но хвтит ли полученного внс н оплту безопсной "берлоги", где можно ндолго злечь? И кк долго его преследовтели будут помнить о нем? Динсмен невольно зстонл - он знл точный ответ н этот вопрос. Его подствили тк же профессионльно, кк Годфри Алэн. Ткие ребят о нем не позбудут, пок кишки не выпустят.

Выход был один, и этот выход пугл его не меньше, чем мысль о человеке с кменной физиономией, который скоро будет с неумолимостью робот идти по его следу. Динсмену ндо было немедленно свливть из Прйм-Уорлд.

Глв 10.

Лейтеннт Лйз Хейнз из отдел по рсследовнию убийств горел желнием кого-нибудь пришить. В нстоящий момент он не знл, кого именно, но ей хотелось совершить это кким-либо оригинльным способом - скжем, медленно-медленно опустить свою жертву в кипяток. А потом не спеш со вкусом выпотрошить этому подонку все внутренности, добвил он мысленно, когд бронемшин с имперторским гербом н боку резко притормозил у обочины.

Человек, вышедший из бронемшины, ничем не нпоминл того нпыщенного пузтого бюрокрт, которого он ожидл увидеть, когд ее нчльство сообщило, что в рсследовнии будет принимть учстие специльный имперторский предствитель. Мужчин, идущий к ней, был молодой, стройный и одет в скромный коричневый комбинезон - униформу служщих имперторского двор. Похоже, он не был вооружен.

Стэн, со своей стороны, сознтельно избрл особую линию поведения предельня деловитость. Он лишь крешком сознния зфиксировл, что лейтеннт был женщиной примерно его возрст и при других обстоятельствх он нзвл бы ее весьм хорошенькой. Однко сейчс Стэн пребывл в полушоковом состоянии. Он тк и не понимл до сих пор, почему Импертор прикзл зняться днным делом именно ему, человеку без млейшего опыт следовтельской рботы, не имеющему ни млейшего понятия о процедурх, связнных с рсследовнием убийств. До не ткого уж двнего времени жизнь Стэн склдывлсь тк, что ему было куд привычней уничтожть улики - з собой, чем собирть их - н кого-то.

С смого рннего детств Стэн н дух не переносил легвых, нчиня с бээспов - "блюстителей социльного порядк" - н его родном Вулкне и полицейских, с которыми он схлестывлся н Мнтисс, и кончя рмейской милицией, гонявшей торговцев нркотикми и проституток, которые сшивются вокруг военных чстей.

- Кпитн... э-э... Стэн?

Он тоже умел игрть в эти игры.

- А-... лейтеннт... э-э... вм не трудно нпомнить свою фмилию?

- Хейнз.

- Д, вспомнил, Хейнз.

- Я полгю, вы желете ознкомиться с моим рпортом, - скзл Лйз и, не дожидясь ответ, протянул ему электронную зписную книжку.

Стэн сперв сделл вид, что рзбирется в куче шифров и меток, зполняющих экрн, потом сдлся.

- Будьте добры, рсшифруйте вши сокрщения.

- Извольте. 20.43 - подрзделение спецнз 7-Y доклдывет о взрыве. 20.47 - комндир подрзделения спецнз доложил то-то и то-то, отвечено то-то и то-то, мшин "скорой помощи", подозревемых не зфиксировно, описние мест происшествия, описние нходок н месте происшествия...

Стэн взглянул туд, где прежде стоял бр "Ковеннтер". Площдк, н которой рсполглся бр, был збрн в что-то вроде громдного прозрчного пузыря. Со стороны помост в ндувном куполе имелся входной шлюз.

- При убийстве всякое рсследовние нчинется с консервции сцены происшествия, - пояснил Хейнз. - Мы покрывем нужное место куполом. Если вс интересуют детли, могу добвить, что из-под купол откчивют воздух и зменяют его нейтрльным гзом.

- Можете не сомневться, что меня интересуют все детли, лейтеннт.

Стэн взялся во второй рз перечитывть рпорт, однко понял не больше прежнего. Рпорт нпоминл тот педнтичный бред, который пишут комндиры в отчетх о зконченном сржении. Стэн принялся читть рпорт в третий рз.

- Хотите осмотреть место происшествия, кпитн? Я могу все покзть. Но тм, кстти, черт ногу сломит. Д и куски мяс по стенм. Словом, зрелище не для слбонервных.

- Если меня нчнет мутить, я поствлю вс в известность.

Скфндры для рботы под куполом несколько нпоминли костюмы квлнгистов для рботы н небольших глубинх, с той рзницей, что повыше солнечного сплетения был привешен короб для вещественных докзтельств, в верхней чсти груди имелся выступ, из-з чего рботющий в тком костюме со стороны нпоминл зобтого голубя. Этот выступ сложной формы служил крохотным рбочим столиком, куд следовтель мог клсть свои зписи, мгнитофончик и тому подобные вещи. З спиной был рюкзк с зпсом воздух и электробтреи.

Зстегнув скфндр, Стэн последовл з Хейнз через воздушный шлюз к рзвлинм "Ковеннтер". Рзумеется, Стэн не впервые обследовл место взрыв, но впервые он при этом не думл, кк побыстрее убрться отсюд, и не ожидл увидеть через несколько шгов следы другого взрыв и новые трупы. Еще много-много лет нзд он нучился не обрщть внимние н эти серые, розовые или желтые веревочки и ленточки, ккие-то змеящиеся кусочки и рскрошенные кости - чсти того, что было человеческим лицом, человеческим телом.

Стэн мысленно восстнвливл плнировку бр. Здесь, похоже, был дверь. Эт штуковин, вероятно, служил стойкой. А вон тм... д, именно тм были кбинки со столикми.

Под куполом нходились еще двое полицейских в скфндрх - они прилежно стирли пену с пол и стен.

- Вы првы, - примирительно скзл Стэн. - Зрелище не для слбонервных.

- И рсследовние не для слбонервных, - с неожиднной горечью скзл Хейнз. - Это не рсследовние, брдк.

- Простите?

- Кпитн, я хочу скзть... - Хейнз осеклсь, отключил сперв свою рдиосвязь, зтем микрофон Стэн. После этого он вплотную прижлсь своим лицевым щитком к его щитку. - То, что я хочу скзть, информция только для вс. Здесь все тк рзнесло взрывом, что вероятность обнружить ккие-либо улики близк к нулю.

- Знете что, лейтеннт, - здумчиво произнес Стэн, - если бы вы не отключили микрофон, прежде чем скзть то, что вы скзли, я бы решил - вы оргнизовывете себе либи. Это очень в духе полицейской ищейки. Ну тк я что-то не пойму, куд вы клоните.

Хейнз подумлось, что, быть может, этот спецпредствитель Импертор не будет ткой уж знозой в зднице, кк ей предствлялось рньше.

- Кпитн, тут все яснее ясного. Когд полицейский офицер прибывет н место убийств, он совершет цепочку стндртных действий: прочесывет округу в поискх убийцы, вызывет бригду "скорой помощи" и тк длее. Зтем он обязн немедленно официльно зрегистрировть фкт убийств. Только после этого в дело вступют следовтели. В днном случе ничего подобного не произошло. - Он беспомощно взмхнул рукой. - Спецнз был тут вчершним вечером з несколько минут до двдцти одного чс. И официльно не фиксировл убийств в течение десяти чсов!

- Почему?

- А кто же его знет почему! - скзл Лйз. - Но у меня есть свои догдки.

- Поделитесь.

- Спецнзовцы вообржют, что они лучше прочих. Кк же - чсть имперторской гврдии! Я полгю, они решили тк: рз уж мы первыми прибыли н место происшествия, мы сми и следствие проведем.

Стэн мысленно пробежлся по ее рпорту и спросил:

- А спецнзовский птруль в этом секторе - обычное явление?

- Нет, они тут появляются редко. Только в случе серьезных беспорядков или когд требуется повышення безопсность в секторе. Еще при вспышке преступности.

- А сейчс?

- Сержнт спецнз скзл, что его подрзделение птрулировло космопорт по периметру - и в течение трех недель ничего не случлось.

Стрнно. Стэн рзмышлял тк: поскольку в последние две недели шл сует вокруг подготовки к Дню Империи, создется впечтление, что это подрзделение спецнз послли птрулировть космопорт по сущему недорзумению. Из собственного опыт общения с полицейскими Стэн вынес убеждение, что те всегд умеют нходить повод держться подльше от действительно опсных мест. Но совсем не тот нрв у спецнзовцев, они не привыкли отсиживться в спокойных местечкх.

- Вы только взгляните, - скзл Хейнз, - никкого пожр не было, но сержнт спецнз врубил все огнетушители. Его прни ввливются сюд. Видят трех мертвецов, мертвее не бывет. И тогд этот сержнт со своими дуболомми копется в руинх и корчит из себя детектив в течение целых десяти чсов! К примеру...

Лйз укзл н покрытие пол.

- Вы видите этот отчетливый отпечток бшмк сорок пятого рзмер? Это отнюдь не улик. Это просто ккой-то кпрл из спецнз вступил своим спогом в пятно крови.

Стэн почувствовл, что дже ткя миля женщин лишь отчсти смягчет его неприязнь к знудным ищейкм, и прервл ее:

- Хорошо, лейтеннт. У всех проблем невпроворот. Ккие у вс результты н нстоящий момент?

Хейнз зтянул обычную судебную песню:

- Имеются докзтельств, что бомб был устновлен зрнее. Нет ни млейшей зцепки для устновления кк тип детонтор, тк и тип взрывчтки. Эксперты по взрывным устройствм еще не прибыли.

- Думю, нужды в них не возникнет, - сухо скзл Стэн. - Я см немного рзбирюсь в этом. - Он уже рзглядел хрктерные бороздки от взрыв н остткх потолк.

Стэн устновил рздвижную лестницу под местом, где зметил бороздки. Пусть он понятия не имеет о полицейских следственных процедурх, зто знет чертову уйму вещей обо всем, что делет "большой ббх".

- Лейтеннт, - скзл Стэн, включя микрофон, - я предлгю нчть фиксировть нши действия н мгнитофонной пленке.

Хейнз пожл плечми: если имперторский лизоблюд вздумл рзыгрывть из себя судебного эксперт - н здоровье, пусть выствит себя дурком. А он что - кк прикжут, тк и сделет.

- Бомб был устновлен под нвесным потолком - тм, где проходил электропроводк. У нс тут есть... это похоже н обрывки электрических проводов... тк, взрывчтк был высокого кчеств, в корпусе, предполгвшем нпрвленный взрыв. При взрыве вся рзрушительня сил был нпрвлен в стороны и вниз, см потолок пострдл меньше всего. Специлисты по взрывным устройствм, очевидно, сумеют устновить, имел ли бомб чсовой мехнизм или детонировн по рдио. По моему мнению, взрыв произошел по комнде.

- Мы нпрвили людей обыскть окрестности.

Стэн спустился с лестницы и еще рз издлек посмотрел н бороздки н потолке. Они рсходились от центр веером, описывя почти полный круг. В одном секторе бороздки отсутствовли. Кпитн, похмыкивя себе под нос, проследил взглядом, н ккую стену укзывет сектор без бороздок.

- Спсибо, лейтеннт, - скзл он и решительно нпрвился к выходу. Миновв шлюз, он снял скфндр и срзу же отошел подльше от технических рботников, сноввших вокруг следственного купол.

Хейнз тоже вышл, снял зщитный костюм и присоединилсь к нему.

- Ну кк, кпитн, зкончили игру в детектив?

- Пор нм объясниться, лейтеннт Хейнз. Здесь нс никто не слышит. Меня привлекли к этой погной рботе, но см я не понимю, чего рди. Для меня все это темный лес. Поэтому нстроение у меня хуже некуд. А теперь, лейтеннт, очередь з вми - вы-то с ккой стти тк беситесь?

Хейнз обожгл его взглядом.

- Примечние к вшим словм: я попл в ту же передрягу, что и вы. Но я служу в полиции. И считю себя хорошим рботником. Поэтому я торчу здесь и добросовестно исследую все, что может нвести н след. Но тут внезпно появляется некий... некий...

- Некий сукин сын, - подскзл Стэн, улыбясь уголкми рт. Нет, эт женщин положительно нчинл нрвиться ему!

- Спсибо, выручили. И вот внезпно появляется некий сукин сын, роняет фрзу-другую, потом мчится обртно во дворец, чтобы получить медль н грудь. Хотите обижйтесь, хотите нет, но поверьте, кпитн, меня ткой поворот нисколько не рдует!

- Вы зкончили?

- Пок что д.

- Отлично. Двйте вместе пообедем, и я пострюсь поднять вм нстроение.

Ближйший ресторнчик нходился в непосредственной близости с посдочной полосой 17AFO, от которой его отделяли мощные зщитные щиты и небольшой уютный дворик. Зведение было тип кфетерия - с смообслуживнием. Выбрв еду н поднос, Стэн и Хейнз зплтили кссирше и нпрвились в дльний конец помещения, где было меньше посетителей.

Ресторнчик был зполнен нполовину. Тут обедли в основном грузчики, портовые чиновники и летный соств. Зметив чересчур броскую прочку мужчину в костюме служщего имперторского двор и женщину в полицейской форме, посетители норовили сесть подльше от них, тк что Стэну и Хейнз было грнтировно уединение и возможность говорить, не опсясь чужих ушей. Впрочем, еще идя к столику, они поймли друг друг н том, что одинково профессионльно шрят глзми в поискх прболических микрофонов. Об понимюще улыбнулись, ничего вслух не скзв.

Хейнз попробовл кимчи со свининой и, с удовольствием жуя, произнесл:

- Прежде чем вы зйметесь едой, кпитн, хотите обсудить вопрос об этой стрнной кбинке?

Стэн пожевл губми и зкивл головой с видом простк, который не очень-то понимет, о чем речь.

- Спсибо вм з помощь. Я и см уже догдлсь, что бомб был нпрвленного действия. Точнее, очень избиртельно нпрвленного действия. Он должн был рзнести в щепы весь бр - и оствить в сохрнности одну кбинку;

- Любопытня догдк, лейтеннт.

- Возникет знятный вопрос: единствення не рзрушення при взрыве кбинк был нчинен всеми устройствми против прослушивния, о которых я когд-либо слышл. Не знете ли вы, чсом, что по этому поводу говорят в высших сферх? Очень стрнно, что подобное супероборудовние генты службы безопсности устновили в третьесортной збегловке. Чего рди?

Стэн ввел ее в курс дел, не сообщив лишь имени Крейгвел и его полуофицильного сттус - личный предствитель Его Величеств в делх смого деликтного свойств. Стэн решил, что и о предполгемой встрече Алэн и Импертор лейтеннту знть не следует. Для рботы ей достточно того, что террорист хотел встретиться с неким высокопоствленным официльным лицом из окружения Импертор. Зкончив свой рсскз и сменив тему рзговор, Стэн опсливо поковырял вилкой кимчи н трелке и спросил:

- Кстти, это что з кушнье?

- Кбчки, фршировнные чесноком и рзными трвми. Пищ, популярня еще н мтушке-Земле. Если не принюхивться, то очень вкусно.

- Будучи не совсем профном в вопросе о взрывных устройствх, вы поняли, почему не использовли шрпнель?

Хейнз оздченно сдвинул брови.

Стэн сунул руку в крмн и вынул оттуд крохотный сплющенный метллический шрик.

- Д, взрывное устройство было очень избиртельного действия. И чтобы все живое в бре было уничтожено со стопроцентной грнтией, преступник обложил взрывчтку слоем тких вот штучек. Не положил только со стороны, нпрвленной к той смой кбинке. Врубетесь?

Хейнз отствил трелку, переплел пльцы и принялсь рзмышлять вслух:

- Стло быть, преступник хотел, чтобы в бре погибли все, кроме тех, кто нходился в той совсем особенной кбинке. Если бы Алэн и вше официльное лицо в момент взрыв нходились в этой кбинке, они бы... ну, были бы оглушены, в худшем случе - сильно контужены. Логично, кпитн?

- Логично.

- Получется, злоумышленник не только знл о существовнии кбинки, он знл и о том, что Алэн будет тм в определенный вечер и в определенный чс. - Хейнз тихонько присвистнул и осушил кружку пив. - Выходит, мы имеем дело с чисто политическим убийством. Ведь тк, кпитн? Ккя мерзость!

Стэн мрчным кивком подтвердил ее догдку, встл, сходил к стойке и принес еще две кружки пив.

- Мы имеем дело не с простым политическим, убийством, с хорошо сплнировнным политическим убийством, потому что преступник был в курсе всех передвижений Алэн. Я попл в точку?

- Попли-то попли, но от этого н душе не легче!

- Дерьмо собчье! - с чувством выруглсь Лйз. - Долбня политик! Отчего мне тк не везет? Почему бы мне не рсследовть серийные убийств ккого-нибудь сексульного мньяк? Нет, не с моим счстьем!

Стэн уже не слушл ее. Только что он продвинул следствие н шжок вперед, и теперь следовло обдумть следующий ход. Не очень вежливо он молч збрл у Хейнз ее компьютерный блокнот и стл перечитывть рпорт.

- Политическое убийство! - не унимлсь Хейнз, с кждой минутой впдя во все большее уныние. - Рботл, конечно же, профессионльный убийц - дже если доберемся до него, зкзчик прищучить не удстся. Ккя-нибудь неприкосновення особ. А я хотел бллотировться в судьи. Если звлю это дело - черт с дв з меня проголосуют.

- Может, и не звлите, - скзл Стэн. - Двйте вдумемся. Помните, что мы говорили о бомбе? Он должн был оглушить Алэн. Итк, если бы все произошло по плну, он вляется в кбинке без сознния - ну и что? Что дльше?

- Чего гдть? Н деле все получилось не тк.

- А кк вм ткой вопросец, лейтеннт? Почему через пру минут после взрыв тм появилсь мшин "скорой помощи", которую сержнт спецнз еще не вызывл? Не кжется ли вм...

Хейнз уже сообрзил, куд он клонит.

Глв 11.

Больниц космопорт Соурд стрнным обрзом нпоминл причудливые формы тел цнидринин, рботвшего регистртором в ее приемном отделений. В свое время больниц нчинлсь с нескольких коек для прием пострдвших от несчстного случя, будь то врия н производстве, ктстроф при посдке космического корбля - словом, небольшой трвмопункт для обслуживния Соурд и его ближйших окрестностей в рдиусе десяти километров. Но несчстья и ктстрофы имеют тенденцию учщться, усложняться, д и порт рос не по дням, по чсм, поэтому соурдскя больниц стл хотически рзрстться в рзмерх: то добвляли плтформы для посдки космолетов непосредственно н больничной территории, то строили отделения для пострдвших от рдиции, то открывли оперционные для предствителей нечеловеческих рс.

Все это мло-помлу сделло тмошнюю центрлизовнную службу по приему больных еще более кошмрной, чем в прочих больницх. Нличие у большинств поступющих больных плстиковых удостоверений личности с историей болезни, которую могли считывть сверхбыстрые компьютеры, и прочие суперсовременные штучки мло помогли спрвляться с нерзберихой.

Стэн и Хейнз ждли возле огромного глвного "пульт", охвченного кольцом рхивных шкфов с информционными дискми. Внутренним кольцом был большой компьютер, мощностью соперничющий со штбными военными компьютерми.

Посередине суетился больничный клерк (или все же больничные клерки?) колония рзумных полипов-цнидрин. Эти живые существ рождлись рздельно, зтем безопсности рди объединялись в одно целое, обрзовывя что-то вроде корлл. Будучи кк бы единым оргнизмом, они все же не утрчивли индивидульности. И, похоже, были не в лдх друг с другом.

Один цнидринин прямо перед Стэном - Стэн нзвл его условно "полип-А" - кипя от ярости, выхвтил у полип-Б водонепроницемый фйл и перебросил его н другую сторону кольцевого стол полипу-В. После этого он грубо сошвырнул с клвитуры своего терминл щупльц своего сосед полип-Г и нконец знялся ожидющими его посетителями. Его пронзительный "голос" только усилил впечтление сумсшедшего дом, которым кзлось это приемное отделение, - снитры в белом вывозили из лифт тележки с больными, ходячие больные стояли у стен или сидели, другие лежли н оттомнкх у стен, окруженные плчущими или возмущющимися родственникми.

- Вы видите, ккой у нс дурдом? Видите! - проорл полип, возбужденно рзмхивя щупльцми.

- Полиция, - сухо сообщил Лйз, одной рукой протягивя полипу свое удостоверение личности. Он нжл выступ н крточке укзтельным пльцем, и н крточке н пру секунд высветилсь блях с ее полицейским номером.

- Опять полицейский. Что з денек, тк его рстк! Явился тут один - с мордой рецидивист. Кровь из него хлещет, кк... кк из человек. Пьян в стельку, рзумеется. И глвное, молчит, что он в профсоюзе и рнен в рбочее время, ну я и отсылю его в "Могилу". А кк я должен догдться, что он в профсоюзе, у него н роже не нписно! У него тм несчстный случй при исполнении и все ткое. Теперь возись с днными - проверять и перепроверять. Он, скорее всего, коньки откинет, пок я зполню все бумги н него... Ну, вм-то чего от меня нужно?

- Вчер вечером, около двдцти одного чс, н вызов приехл вш мшин "скорой помощи".

- Мшин "скорой помощи" тысячи! Причин вызов?

- Взрыв.

- У нс тут всякого сорт взрывы - н космолетх, н томных стнциях, н строительстве... Я не могу помогть вм, если вы не помогете мне!

Хейнз вручил полипу фйл со всей необходимой информцией. Полип зстучл по клвишм своего терминл.

- Тк-тк. Это был мшин под номером GE-145. Нет днных, кто вызвл. Теперь вы нглядно видите, в кких условиях я вынужден рботть. Никому, ровным счетом никому нет дел до првильного зполнения отчетов! А я тут крутись... Крйнего ншли!

Стэн перебил его:

- А куд бы эт мшин нпрвилсь, если бы подобрл рненого?

- Спсибо, приятель. Тк редко приходится слышть првильно сформулировнный вопрос! Если ее посылли в питейное зведение, стло быть, он отвезл бы рненого или рненых в "Могилу".

- В могилу? Что вы имеете в виду?

- Отделение неотложной помощи для лиц с непроизводственными трвмми, скороговоркой проговорил полип и, схвтив со стол плоский экрн, коснулся его кря. Н экрне высветился плн больницы. Еще движение щупльц - и по коридорм н плне пробежл крсня стрел.

- Смотрите, вы нходитесь здесь. Вм нужно вот сюд. Зпоминйте. Может быть, кто-нибудь по дороге подскжет. В чем я глубоко сомневюсь.

Стэн здл последний вопрос:

- Почему вы нзывете это отделение могилой?

- Потому что туд мы нпрвляем тех, кто... ну, сми понимете, не тупой. А если они и могли бы попрвиться, тм их точно вгонят в могилу.

- GE-145. Стрнно. - Интерн в приемном покое выглядел оздченным. Лейтеннт, нет никкой информции о том, кто нпрвил ее н место происшествия. Прибыл с тремя трупми, которые нпрвлены в морг для вскрытия.

- Рзрешите вопрос, доктор. Если бы мшин прибыл с живыми рнеными, что произошло бы в этом случе?

- Звисит от тип повреждений.

- Взрывня волн. Шоковое состояние. Возможно, переломы, - скзл Стэн.

- Хм... тогд бы их нпрвили... ну-к, посмотрю, кто вчер дежурил... Д, их нпрвили бы к доктору Кноксу.

- Где он в нстоящее время?

- Дйте-к посмотрю... В сегодняшней смене не рботет. Жль, ничем не могу вм помочь.

- Когд он снов появится в больнице?

- А он тут больше не появится. Доктор Кнокс не ншего змес. Рботл некоторое время н добровольных нчлх.

- У вс есть номер его домшнего телефон? Кк с ним связться? спросил Лйз.

- Сейчс нйдем... Увы, в его личной крточке никких днных. Кк стрнно.

- Уже две большие стрнности, доктор. Мне бы хотелось смой просмотреть всю информцию об этом Кноксе.

- Извините, лейтеннт, но без специльного постновления суд доступ к подобной информции дже полицейским...

Стэн вынул из крмн свое удостоверение.

- Имперторскя служб безопсности, доктор.

У интерн округлились глз.

- Д-д, конечно... пройдем в мой офис. Мы пользуемся тмошним терминлом. Дженевьев, ты не подменишь меня н время?

Десять минут спустя Стэн почувствовл, что они кое-что нщупли.

Говоря предельно точно, они нщупли пустоту тм, где этой пустоте быть не полглось. А это было уже кое-что.

"Кнокс, Джон, профессор" - этими словми нчинлсь сверхкрткя информционня спрвк о згдочном докторе. Стэну не стоило труд выяснить, что в Прйм-Уорлде врч с ткой фмилией попросту не существует. Стло быть, этот "доктор Кнокс" ухитрился убедить кого-то - или компьютер, - что он прктикующий врч и имеет прво рботть. Здние, в котором он якобы проживл соглсно своей регистрционной крточке, было недвно снесено. В доме, где якобы был его чстня клиник, н протяжении последних десяти лет нходился ресторн.

- Итк, этот Кнокс две недели нзд вынырнул из ниоткуд и предложил свои услуги в кчестве доктор-добровольц, - здумчиво произнес Стэн, вертя в руке регистрционную крточку тинственного смозвнц.

- Смею вс зверить, он был отличным хирургом, - скзл интерн. - Я лично готовил нескольких больных, которых он оперировл.

- Кк он выглядел?

- Высокий, - не очень решительно нчл интерн. - Думю, метр восемьдесят пять, под девяносто. Среднего телосложения, скорее дже поджрый. Весит килогрмм семьдесят. Очень гордился своей шевелюрой. Седя-седя. Клялся, что седин нтурльня. Он у него кк львиня грив.

- Хорошее описние, - скзл Хейнз. - Никогд не мечтли стть полицейским?

- Н этой рботе у меня порой впечтление, что я уже служу в полиции.

- Вы обронили фрзу, что доктор Кнокс "не вшего змес", - скзл Стэн. - Что вы имели в виду? Что он вызвлся оперировть добровольно?

- Нет. Видите ли... ну, кк бы помягче вырзиться... У нс тут врчи не того пошиб, что для больших придворных шишек. И плтят тут - не ого. И условия - сми видите. Д и пциенты специфические. Поэтому когд ткой клссный доктор, кк этот Кнокс, вдруг вызывется рботть... - Тут интерн перебил смого себя и воскликнул: - А о его комнте-то я и позбыл!

- У Кнокс был свой кбинет?

- Рзумеется. У нс у всех есть свои комнтки - мы тут рботем по двое суток подряд, нстоящие мрфонские дежурств.

- Где он нходится?

- Сейчс взгляну н плн.

- Этот Кнокс - специфический тип, - консттировл Лйз. - Он тщтельно следил з тем, чтобы никто не совлся в его чстную жизнь В своей комнтной крточке он просит, чтобы в отведенном ему помещении никто посторонний никогд не производил уборку - ни вручную, ни пылесосом. Это дет нм шнс нйти что-нибудь стоящее.

Стэн подозревл, что ничего стоящего они не нйдут, если они не нйдут ничего стоящего, тогд...

- Четырест триндцтя, - скзл Лйз, беря из шкфчик с росписью помещений электронную крточку, которой можно было открыть четырест триндцтую комнту.

- Не торопись. И не подходи близко к двери.

Подойдя к четырест триндцтой комнте, Стэн миллиметр з миллиметром обследовл прострнство перед ее здвижной дверью. Он искл то, что ншел н полу в пльце от двери, - почти невидимый седой волос.

- Нм нужн бригд экспертов-криминлистов. Возьми смых лучших. Но бомбы внутри они не нйдут. И тем не менее комнту следует опечтть до приход экспертов.

Лйз хотел было рссердиться н него, потом дуршливым жестом взял под козырек.

- Д, сэр. Будет сделно. Еще прикзния, сэр?

- Тьфу ты черт! - зсопел Стэн. - Прости меня. Я совсем не хотел рзговривть с тобой, кк... кк...

- Кк полицейский?

- Д, кк полицейский, - с ухмылкой подтвердил Стэн.

Срзу после того, кк перед комнтой 413 был рздут следственный пузырь, ее дверь осторожнейшим обрзом открыли. Только после этого внутрь прошл бригд криминлистов. Бригд состоял из трех спиндрцев - одного взрослого и двух подростков. Стэн никк не ожидл увидеть тких экспертов. Они мло отвечли его предствлениям о мтерых дотошных криминлистх. После того, кк с комнты сняли печти и взрослый спиндрец неуклюже проковылял в спленку Кнокс, из сумки н его животе выпрыгнули спиндрят, достли из сумочки, привязнной к сумке родителя, снтиметр и другие инструменты совершенно кукольного рзмер и принялись с их помощью проворно обследовть все вокруг.

Взрослый спиндрец был двухметровым - что в длину, что в ширину, и покрыт чешуей, словно ящер. Он ккое-то время нблюдл з действиями своих детишек - похоже, одобрительно, хотя человеку было трудновто рзобрться в выржении его морды. Зтем, снов рсстегнув сумочку с инструментми и здумчиво почесывя живот пятой, хвттельной лпой, он грузно сел н здние лпы посреди комнты. Громдное существо трижды мыкнуло, готовясь произнести слов н человеческом языке, потом предствилось:

- Рботник криминльной службы Бернрд Спилсбери.

Имен спиндрцев весьм специфические, человеку их ни з что не выговорить. Для их произнесения нужно две гортни - именно столько их у спиндрцев: глвня и вспомогтельня. Поэтому для простоты спиндрцы брли псевдонимми первые попвшиеся имен - кк првило, фмилии когд-то живших людей, знимвшихся тем же делом, что и они.

- Очень необычное дело, - пропыхтел он после того, кк предствился. Крйне необычное дело. Мне вспоминется только один подобный случй. Его рсследовл мой многоувжемый коллег Гльперин. Весьм знимтельня история. Хотите послушть, покуд мои юные протеже собирют информцию?

Стэн посмотрел вопросительно н Хейнз. Т лишь пожл плечми, и Стэн догдлся, что если спиндрец нчл что-то рсскзывть, его можно остновить только грнтой.

- Случилось это в одном млоосвоенном уголке космос, кк бишь его... нет, не припомню нзвния. Летели тм н одном корбле дв шхтер. Ну и поссорились. Стршно поссорились. То ли из-з денег, то ли по рботе словом, из-з своих шхтерских дел. Один из них дождлся, когд второй ндел космический скфндр, и выстрелил ему в лицо. А потом вышвырнул труп в открытый космос.

Спиндренок подскочил к своему ппше и протянул ему компьютерчик с крохотным экрнчиком, н котором збегли колонки цифр, совершенно непонятных Стэну. Млец что-то зщебетл н непонятном нречии, взрослый отвечл н том же языке, только рокочущим голосом.

- Д, дело стновится все любопытнее, - нконец промолвил "Бернрд Спилсбери". - Простите, я отвлекусь от рсскз.

Передней лпой он вытщил из сумочки инструменты нормльного рзмер, потом н здних лпх проковылял к кровти и знялся осмотром. "Все любопытнее и любопытнее", - приговривл он.

- Кстти о любопытном, - спокойно зметил Хейнз, обрщясь к Стэну. Ты удивлялся нсчет подрзделения спецнз? Думю, мне необходимо узнть, почему именно их бросили дежурить в тот рйон. Я должн тебе кружку пив з дельную мысль, кпитн.

Они обменялись улыбкми. Однко у Стэн не было времени н ответную реплику - к ним возврщлся спиндрец.

- Это тоже своего род вещественное докзтельство, - изрек он.

- Ншли что-то?

- Нет-нет. Я имею в виду того шхтер-убийцу. Мне остлось доскзть, что после того, кк он вышвырнул товрищ в открытый космос, он рзгерметизировл корбль, все вещички убитого выдуло; после чего преступник зкрыл люк, зполнил отсеки воздухом и продолжл путь один кк ни в чем не бывло. А когд через несколько месяцев упомянутого шхтер стли допршивть, он стоял н том, что летел в одиночку. Дескть, в документх зписно двое, но когд его товрищ перед стртом не явился, он поленился перепрвлять документы. При смом тщтельном обыске корбля никких следов пребывния второго человек, рзумеется, не ншли. Но Гльперин выдвинул довод, что один человек физически не мог з укзнный срок тк опустошить зпсы продуктов н корбле. Н что шхтер отвечл - я, мол, хороший едок. Поди ему возрзи.

Было ясно, что рсскз спиндрц зкнчивется. К этому моменту Стэн уже знл финл этой истории, но для приличия спросил, чем же все кончилось.

- Полиция космического фронтир - нрод прктичный. Чтобы не скзть бессовестный. У них свои зконы. "Ах, говоришь, см все съел? Ну, голубчик, мы это сейчс проверим". Зсдили они его в кмеру, дли месячный зпс еды н двоих. Дескть, съешь - невиновен. А нет - пеняй н себя. Я бы нзвл это следственным экспериментом по обжорству. Горестня история. - Доств из сумочки с инструментми удлинитель, спиндрец метелкой что-то обметл с потолк в пкетик. - Словом, помер этот шхтер, от обжорств помер. Уже н третий день. У вс, у людей, стрнное понятие о првосудии... А нше нынешнее дело и того знятнее, - продолжл спиндрец, снов грузно опускясь н здние лпы. - Вы, лейтеннт, предупреждли меня, что, скорее всего, мы ничего не нйдем. Мы ншли больше чем ничего. Мы обнружили здесь, тк скзть, отсутствие чего бы то ни было в устршющих рзмерх.

Стэну его слов укзли н первую действительно крепкую ниточку, которя могл вывести их н пропвшего доктор Кнокс.

Глв 12.

- И что же, кпитн, дет вм эт ловля призрк? Это "отсутствие чего бы то ни было в устршющих рзмерх"? - ядовито осведомился Вечный Импертор.

Он бы мог умслить влстителя длинным отчетом, но Стэн полгл, что лучше избегть долгих рзговоров и не считться с имперторским гневом, чем упускть дргоценное время. Он ндеялся, что Импертор будет многое прощть ему, пок рсследовние не топчется н месте.

- Кнокс зпретил проводить уборку в своей комнте. Я могу объяснить это тк: он боялся, что ккие-нибудь улики будут всосны пылесосми и остнутся н фильтрх. Мы не обнружили ни единого отпечтк пльц. Нет ни одной чстички отшелушившейся кожи. Нет ни мельчйшей кпли мочи н простынях. Н нволочке нет ни пот, ни жир.

- Не зню, кк вс блгодрить, кпитн. Вы со своими криминлистми зложили основы ничегологии - кдемически дотошного изучения пшик с мслом. И кковы же выводы вшей нуки?

- Дело в том, что Кнокс не просто чуть ли не ежеминутно вычищл комнту, но использовл сложнейшую электронную технику, чтобы уничтожить бсолютно все следы своего пребывния.

- Из чего следует, что этот вш Кнокс не просто дипломировнный доктор.

- Д, ткое предположение возникет, - осторожно соглсился Стэн. Лейтеннт Хейнз - полицейский детектив - знят поискми врчей, которые в ккое-то время своей жизни основтельно изучли электронику.

- Удчи ей. Однко могу предскзть, кпитн, вы вытщите н берег пустые сети.

- Не исключено. Поэтому мы продолжем рзрбтывть вторую версию - о бомбисте.

Импертор рздрженно пожл плечми.

- В этом деле уже есть один профессионл высшей мрки. Тот, кто подложил бомбу, может окзться тким же спецом по уничтожению следов.

- Не может. По меньшей мере одну ошибку он допустил.

Импертор здумлся, потом скзл:

- Лдно, трудитесь нд этой версией. Есть другие зцепки?

Стэн отрицтельно мотнул головой. Не имело смысл упоминть стрнное присутствие спецнз в рйоне до тех пор, пок Хейнз не нведет спрвки.

- Еще одно, кпитн. Только для вших ушей. Первый секретрь Тнского посольств просит меня о встрече. Полгю, мы об догдывемся, о чем он хочет поговорить. И мне желтельно вести рзговор с ним н менее штких основниях, чем вше "нличие отсутствия". Это все, что я хотел скзть вм, кпитн. Вы свободны.

Глв 13.

Стэн открыл ключиком свой почтовый ящик и рссеянно вынул корреспонденцию. Привычную мкултуру - "Известия имперской гврдии", "Военный журнл", ежедневную гзету дворцовых новостей для его обиттелей, бюллетень последних служебных нзнчений, реклмку ювелир, обслуживющего военных... Все это Стэн мшинльно швырнул в мусорный ящик. Один листок портной нпоминл о просроченном счете з пошив мундир - он сунул в крмшек н поясе и хотел было зкрывть дверцу почтового ящик, когд зметил в его глубине нечто, достойное внимния.

Это был бумжный конверт с дресом, нписнным от руки: "Кпитну Стэну из Имперской Стржи". Внутри, помимо чистого конверт для ответ и сложенного листк бумги, Стэн обнружил плотную кртонную крточку с тисненным текстом:

МАРР и СЕНН

Имеют честь

приглсить Вс

н торжественный бнкет

в честь

КАИ ХАКОНЕ.

Ждем ответ.

(Приглшение н дв лиц).

Стэн оздченно воззрился н приглшение. Рзумеется, он знл, что Мрр и Сенн - официльные поствщики двор его величеств, рспорядители большинств прзднеств, ткже неглсные рбитры в спорх между обиттелями дворц. Хотя он общлся с ними лишь несколько рз, мимоходом и всегд в строго официльной обстновке, они успели зинтриговть его своим едким юмором в сочетнии с явной сердечностью. Теперь он гдл, с ккой стти ткие вжные персоны приглшют н торжество столь высокого уровня ккого-то кпитн, пусть и знимющего формльно знчительный пост при дворе.

Впрочем, все объяснил приложення к крточке зписк, нписння тем же почерком: "Пор бы встретиться стрым друзьям". И подпись - Софи.

Мд... Стэн был в курсе, что женщин, с которой у него был короткий, но бурный ромн н последнем месте службы, сейчс нходилсь в Прйм-Уорлде он см знимлся эвкуцией Софи с Небты до того, кк тм нчлись военные действия. Но, не будучи уверен в своих чувствх к ней, он и не пытлся нйти ее н плнете.

Стэн решил, что в этой ситуции ему нужен совет знющего человек. А для имперских стржников в роли ндежного советчик обычно неофицильно выступл обер-гофмейстер, кбинет которого нходился всего в нескольких сотнях метров от рбочего кбинет Его Величеств.

Мик Лидо, обер-гофмейстер, дмирл в отствке, величвого вид сновник, был всеобщим любимцем. Однко Стэн по долгу службы внимтельно изучил и его досье, когд приступл к обязнностям нчльник личной охрны Импертор. В бытность офицером Мик Лидо отличлся служебным горением. Один рз горел буквльно. Во время бунт в системе Плфокс эскдрилья боевых космических корблей под его комндовнием должн был обеспечивть поддержку удрной группе, которя деснтировлсь н небольшую плнету. Н беду, рзведк дл мху: плнетк окзлсь отменно зщищен орбитльными стнциями - нстоящими летющими крепостями.

Чтобы спсти жизнь деснтникм, нужно было незмедлительно уничтожить крепости н орбите, и Лидо прикзл превртить корбли своей эскдрильи в пилотируемые термоядерные ркеты. Он лично возглвил группу кмикдзе. Ему и еще трем пилотм посчстливилось в последний момент удчно ктпультировться в спстельных кпсулх и выжить.

В последующие десятилетия он стл лучшим в Империи специлистом по деснтным оперциям с целью зхвт плнет и получл повышения со стремительностью, невиднной для офицер службы тыл и обеспечения. Ко времени Муэллеровских войн Лидо был уже дмирлом.

Ндо скзть, что Муэллеровские войны относились к группе смых сложных военных конфликтов из всех, пережитых Империей, потому что бои шли одновременно в дюжине удленных друг от друг звездных миров. Во время этой серии войн, отмеченных бездрностью военчльников и особой кровопролитностью, Лидо довелось комндовть высдкой деснт в звездной системе Крйс. Он ухитрился звлдеть системой с минимльными потерями минимльными относительно других битв тех злополучных Муэллеровских войн, где убитыми и рнеными теряли от пятидесяти до семидесяти процентов личного соств.

После подписния мирного договор Лидо н несколько лет ушел в отствку, зтем переселился н Прйм-Уорлд. Когд тогдшний обер-гофмейстер скоропостижно скончлся, объевшись копченым угрем, Лидо стл его естественным преемником - вследствие своих боевых зслуг и, что существенно более вжно, большого оргнизционного опыт в службе тыл и обеспечения. Для Стэн было полнейшей згдкой, кк Лидо умудряется удовлетворять бесчисленные рзнообрзные официльные и неофицильные взимопротиворечивые потребности имперторского двор с нселением среднего город - и при этом остется в добрых отношениях со всеми. Стэн блгодрил судьбу, что ему смому приходится беспокоиться всего лишь о личной безопсности Импертор и блгосостоянии ст пятидесяти гурков.

Войдя в кбинет Лидо, Стэн молч остновился у двери.

Лидо был не один - вместе с комндиром преторинцев полковником Фоли и кзнчеем имперторского двор Арбогстом рссмтривл ккие-то схемы н нстенном экрне.

- Полковник, - говорил Арбогст, - у меня и в мыслях нет вмешивться в дел военных. Я лишь ищу ответ н зпрос Его Величеств, который обеспокоен, цитирую, необычйно высоким уровнем дезертирств в вшем подрзделении.

- А чего еще может ждть Импертор, если мы поселяем молодых солдт прямо в сердце Прйм? Тут и смый невинный соблзнится.

- Увы, я не специлист по соблзнм, - огрызнулся Арбогст. Они с Фоли явно люто ненвидели друг друг. Лидо пострлся выступить в роли посредник между ними.

- Четыре дезертир только з последний месяц, - скзл он. - Полковник, отчего бы вм не проверить методы отбор в чсти преторинцев?

Фоли повернулся к Лидо.

- Что ж тут проверять, дмирл? Окончтельно кндидтов отбирю лично я. Или мой зместитель.

Опередив ответ Лидо, Арбогст скзл:

- Полковник, сейчс мы не ищем, н кого бы взвлить вину. Однко, соглсно документм, н протяжении последнего земного год из вшего подрзделения пропли без вести почти четыре десятк прней. Ни один дезертир не вернулся добровольно. Ни один не был нйден и рестовн! У Импертор склдывется впечтление, что здесь что-то не тк.

- Мне это известно, - скзл Фоли. - И мои люди со всей тщтельностью изучют этот вопрос.

- Кк знть, - промолвил Лидо, - возможно, мы действительно требуем от юношей невозможной стойкости перед соблзнми...

- Возможно, - примирительно кивнул Фоли. - И тем не менее я см зймусь днной проблемой.

- Спсибо, полковник. Я доложу Импертору, что отныне вы приняли н себя всю ответственность по днному вопросу.

С этими словми Арбогст збрл свои документы, кивнул Лидо и Стэну и удлился в помещение рхив, который бесчисленными коридорми и коридорчикми нпоминл кроличью нору.

- Чертовы чинуши, - проворчл ему вслед Фоли, повернулся и, зметив Стэн, приветствовл его: - Здрвствуйте, кпитн.

- Добрый день, полковник.

- Я рзыскивл вс н протяжении почти целого дня.

- Простите, полковник, - скзл Стэн. - Я выполнял особое поручение.

Фоли фыркнул.

- Не сомневюсь, не сомневюсь... Я приглядывюсь к вшему подрзделению, кпитн. Не в моей привычке учить уму-рзуму других комндиров, но сдется мне, вши солдты относятся к своему внешнему виду без должного внимния.

- Гурки не большие любители чиститься и мыться, - соглсился Стэн.

- Я комндовл солдтми всех рс и могу скзть, исходя из личного опыт: ни одну рсу, кроме ншей, невозможно обучить должной военной выпрвке.

Дром что Стэн ни в млейшей степени не звисел от Фоли, ибо тот не входил в его порядок подчиненности, но от пикировки со стршим офицером никто и никогд не выигрывл. Поэтому Стэн скзл подчеркнуто официльным тоном:

- Спсибо, что привлекли мое внимние к непорядку. Я прослежу, чтобы нрушений больше не было.

Фоли кивнул чисто рмейским кивком: ть - подбородок резко вниз, дв подбородок резко вверх. Собрв свои документы в ппку, он н мгновение принял положение "смирно", отслютовл Лидо и быстро шмыгнул мимо Стэн.

Когд стук полковничьих ботинок с метллическими нбойкми стих в конце коридор, Лидо рсплылся в улыбке.

- Вольно-вольно, молодой человек. С чем пришли?

Стэн все еще смотрел исподлобья в сторону двери.

- Не дрзните полковник, мой мльчик. Он тк и ищет, н ком бы поточить свои резцы.

- Оно и видно. Но если его солдты дют деру, я-то тут при чем?

- Ревнует.

- Простите?

- Полковник Фоли всерьез озбочен тем, что Вечный Импертор - по крйней мере по мнению Фоли - тк мло доверяет преторинцм, что предпочитет гурков в кчестве смой непосредственной личной охрны.

Стэн удивленно зморгл.

- Не хочу никого обижть, сэр, но это чертовски глупо с его стороны.

- Молодой человек, ндо прощть военным некоторую огрниченность ум в мирное время. Итк, что вс привело ко мне?

- Дело личного хрктер. Сугубо неофицильное.

- Ох-хо-хо. - Лидо коснулся клвиши н своем столе, и створки дверей з спиной Стэн плотно сомкнулись, при этом нд входом в кбинет зжглсь ндпись "Идет совещние". - Который у нс чс?

Стэн покосился н свой перстень-чсы.

- Семндцть сорок пять.

Лидо удовлетворенно хмыкнул и, вынув из ящик стол фляжку и дв оловянных сткнчик, приглсительно повел рукой:

- Присоединяйтесь. Рзопьем жидкость, которую нш Вечный Смогонщик именует шотлндским виски.

- Э-э, я не совсем уверен, что я не при исполнении...

- Своей обер-гофмейстерской влстью предоствляю вм увольнительную.

Стэн с ухмылкой нблюдл, кк Лидо нполняет сткнчики.

- Ум не приложу, - ворчливым тоном проговорил стрый дмирл, - отчего Его Величество упорно дрит мне это пгубное пойло. Ну, з все хорошее.

Об выпили.

- А теперь к делу, молодой человек.

Стэн покзл полученное по почте приглшение.

- О, Великя Империя! А вы тки попли в првильную обойму, юнош. Рстете! Дже я не удостоен приглшения тковть прздничный стол в сей компнии.

Стэн протянул ему зписку от Софи.

- Аг. Теперь ясно. Что з Софи?

- Ну-у... словом, молодя женщин, с которой я... ну, дружил.

- Теперь мне все ясно кк день. Нлей себе еще сткнчик, сынок.

Стэн подчинился прикзу.

- Во-первых, местные сплетники говорят, что этот бнкет - сборище номер один в нступившем сезоне.

Стэну не хотелось покзться невежей, но он все-тки спросил:

- А кто ткой Хконе?

- Фу-у! Молодым офицерм следует хоть иногд держть в рукх книгу. Хконе - пистель, неоднознчня нтур и все ткое. Пишет, в основном, о военных - и, скжем тк, с весьм неординрной точки зрения. Не будь у Вечного Импертор ткого мягкого сердц, писния этого Хконе двно бы признли госудрственной изменой - они того зслуживют.

- Стло быть, я не иду.

- Тут вы попли пльцем в небо, молодой человек. Импертор поощряет свободомыслие - хотя желющих мыслить свободно что-то мло. И вы, вероятно, имели случй убедиться после Дня Империи, что ему нрвится, когд его сновники мыслят незвисимо.

- Стло быть, я иду?

- Идите. Для вшей крьеры полезно покзться тм. Но тут остется згвоздочк. Эт молодя особ... Софи.

- Д-... - соглсился Стэн.

- Скжите прямо, молодой человек, ккие чувств вы к ней питете в днный момент?

- См не зню.

- Стло быть, это нстоящя бед, причем я имею в виду не нши пустые сткны. Спсибо, вы меня првильно поняли... Тк вот, вш бед состоит в том, что Мрр и Сенн свято верят, скжем тк, в постоянство чувств и пожизненную привязнность. И обожют протежировть особм, желющим вступить в крепкий брк. Они, собственно говоря, смые нстырные свхи во всей Империи.

- Вот те н! - охнул Стэн и чуть было не рсплескл виски.

- Д, тут шутки плохи. Если эт Софи получил прво приглсить вс н прзднество, стло быть, он в очень добрых отношениях с Мрром и Сенном и они "взяли ее под крылышко", то есть ктивно поощряют ее мтримонильные плны.

Стэн никк не мог поверить.

- Н кой я ей сдлся?

- Не прибедняйтесь, кпитн. Вы звидный жених. Нсколько я зню, Софи родом с ккой-то отдленной плнеты, но ее родители - из тмошней знти. Возможно, весьм состоятельные люди. Рзве не змнчиво для нее выйти змуж з увешнного медлями героя, з человек, который служит при дворе и добился своего высокого положения еще совсем молодым?

- Ноги моей не будет н этой гулянке!

- Ну, Стэн, существуют не только крйние решения. Ведь приглшение н дв лиц - не тк ли? Вот и воспользуйтесь этим, чтобы изящно рзрешить возможное зтруднение. Договоритесь с ккой-нибудь невероятно хорошенькой молоденькой знкомой и возьмите ее с собой н бнкет. Это поствит Софи в неловкое положение и сбвит ее пыл.

Стэн допил виски и грустно покчл головой.

- Адмирл, с смого прибытия н Прйм-Уорлд я только тем и знимюсь, что рботю кк проклятый. Поэтому я тут не знком ни с одной молоденькой леди, не говоря уже о невероятно хорошенькой.

- Что ж, в тком случе не исключено, что Импертор згорится желнием сосвтть вм эту Софи.

Стэн побледнел от ужс.

Глв 14.

Бшня был мерцющим столбом свет в конце длинной узкой долины. Грвимобиль яркой светящейся точкой перемхнул через горную гряду и прочертил долину стрелой посдочных огней - сперв звис в воздухе н мгновение-другое, пок втопилот ориентировлся н местности, зтем н полной скорости, со свистом рвнул к бшне по горной теснине, которя нпоминл рсщелину узкого городского проспект, зжтого небоскребми. Через несколько секунд з первым грвимобилем проследовли другие - тем же мршрутом, и кждый н мгновение-другое притормживл, чтобы потом устремиться в сторону бшни.

Мрр и Сенн в создние этой бшни вложили половину своих средств и почти целиком - свои сверхртистические души. Пирмидой-иглой он уходил в небо - широчйшее основние и изящный небольшой пентхуз. Н строительство бшни пошли только те мтерилы, которые всего лучше "дружт" со светом смые причудливые рзновидности минерлов, метллов и хрустля со всех концов Вселенной. Когд Мрр и Сенн создвли свое жилище, их не устривли обычные строительные мтерилы. Рвным обрзом они не зботились о единообрзии формы и рзмер строительных блоков: почти овльные плиты громоздились н првильных квдртх. Соглсно здумке рхитекторов, в этом зднии нд всем и вся црил свет - во всех мыслимых формх. Когд у его обиттелей случлся всплеск эмоций, сооружение вспыхивло рубиновым светом; когд к бшне приближлись живущие в долине дикие животные, он голубел от их зпх. В звисимости от влжности воздух и темпертуры бшня принимл один из оттенков всей гммы возможных цветов. Причем оттенки свечения одних чстей огромного сооружения, ведя цветовую мелодию, менялись непрестнно, тогд кк цвет других оствлись неизменными н протяжении многих чсов, будучи чем-то вроде бсовых нот в этой цветовой симфонии.

Мрр и Сенн не считли свое жилище изощренным произведением рхитектурного гения, относились к нему просто - это был их любимый родной дом. Но никогд прежде бшня не сиял более причудливыми крскми, чем в тот вечер, когд гости слетлись н бнкет в честь Ки Хконе. Это было действительно вжное торжество.

В горле Стэн внезпно противно зпершило. Он кшлянул рз-другой, но стрнный комок в груди душил его пуще прежнего. Хуже того - уши кпитн плменели, пльцы рук и ног поклывло кк с мороз, язык стл совсем чугунным. Он лихордочно сообржл, что ему делть с восхитительно элегнтной женщиной, в объятиях которой он безндежно тонул. Его руки мучительно прили спрв и слев от ее тлии, потому кк он не мог прийти к окончтельному решению, что же этими рукми делть - привлекть или оттлкивть. Не спсло и то, что от женщины исходил ромт с дьявольским искусством соствленных духов, могучий ромт, способный пробудить жеребц в любом существе мужского пол, - пожлуй, дже в мужчине, который дл дуб менее девяност шести чсов нзд. Кончилось тем, что лдони Стэн припли к узким бедрм крсвицы, слегк - приличия рди - потискли их, зтем опять-тки вежливо - оттолкнули.

- Мм... и я рд увидеть тебя снов, Софи.

Софи отступил н пру шгов, дбы неспешно впитть глзми всю его фигуру - и в глзх ее зкипло томление. Стэн ощутил, что он смотрит н него с искренним - ну, скжем, с почти искренним - одобрением, и он вдруг горько пожлел, что под плотно облегющей униформой офицер отряд гурков не принято носить нижнее белье.

Но тут девушк опять ринулсь к Стэну и обнял его, припявшись к нему всем своим роскошным телом и шепч в ему в ухо:

- Кк двно мы не виделись, Стэн, любовь моя... Я могл бы... могл бы... Ах, д ты и см знешь...

Угу, еще бы Стэну не знть! Он помнил все куд кк хорошо - и блгодрной пмятью. Воспоминния были чертовски приятны... Д вот бед при встрече он в первый момент с превеликим трудом узнл Софи. Нет, он бы не посмел скзть, что н нее смотреть противно, отнюдь нет! Но в его пмяти остлся обрз простодушной девушки лет девятндцти - двдцти, с темным венчиком коротко стриженных волос и глзми, которые смотрели н мир открыто и честно. А теперь перед ним стояло восхитительное произведение плстической хирургии с идельно првильными обводми тел, с водопдом поблескивющих волос ниже ягодиц.

Кстти, эти волосы были ее единственным одеянием. Софи был модно обнжен, лишь кое-где кож был пестро рскршен. И тем не менее от прежней Софи что-то оствлось - это все т же Софи, с голодными опытными глзми.

Стэн готов был локти кусть, что ему когд-то взбрело в голову предствить ее при дворе Импертор.

- Ты... ты выглядишь грндиозно, Софи, - пробормотл он, стрясь держть ее н приличном рсстоянии от себя. Не потому, что ему не нрвилось держть в объятиях голую крсвицу; просто он предпочитл делть это в более уединенных местх.

- Нм ндо столько нверстть! - проворковл Софи, подцепляя его локоть своей рукой. - Двй нйдем тихое местечко и вдоволь поболтем.

Стэн ощутил себя мленькой собчкой, которую волокут н поводке, куд хотят.

- А вот и нш выпивк, Стэн, - рздлся з его спиной желнный голос. - Ты не поверишь, эти умницы робофицинты тк ловко... О-о... -... Стэн?

Стэн с огромным облегчением остновился и рзвернулся в сторону голос. Полицейский лейтеннт Лйз Хейнз стоял с двумя боклми в рукх. У нее было крйне оздченное выржение лиц, которое грозило стть обиженным в следующий момент.

Говоря фигурльно, Стэн - слегк онемевшими, но по-прежнему проворными пльцми человек с врожденным тлнтом выпутывться из любой передряги вцепился с отчянием погибющего в конец веревки, который бросл ему лейтеннт Хейнз.

- Лйз, - скзл он громче, чем нужно, - ты подошл кк рз вовремя, чтобы познкомиться с моей строй доброй подругой Софи Пррел.

Софи окинул подошедшую женщину ледяным взглядом.

- О-о! - протянул он язвительно.

- Софи, рзреши предствить тебе лейтеннт Хейнз. Он... э-э... Я хочу скзть, мы... э-э...

Лйз протянул руку Софи.

- Меня сюд приглсил Стэн - я его новя подруг, - слдчйшим голоском проурчл Лйз. - Кк приятно встретиться с его строй знкомой. Зня хрктер кпитн, я могу предположить, что у нс с вми должно быть много общего.

Софи без энтузизм пожл протянутую руку:

- Д, уверен, что это тк.

Тут он вновь повернулсь к Стэну, и глз ее словно корочкой льд подернулись.

- Прости меня, Стэн, но я, увы, должн пообщться и с другими гостями. Быть может, нм удстся перекинуться прой слов попозже.

Он повернулсь к ним своей глдчйшей, прелестной спиной и зсеменил прочь. Стэн не знл толком, чего именно он избежл, но был чуть ли не до рдостного визг доволен тем, что вовремя вывернулся. Он рссеянно взял протянутый Лйзой бокл, но змер, не донеся его до губ, потому что зметил ккую-то особенную улыбку н ее лице.

- А я и не знл, Стэн, что у тебя тут есть знкомые!

Он злпом выпил содержимое бокл - и обнружил, что ему протянут и второй бокл.

- Ну, пр-тройк знкомых тут у меня сыщется, - скзл он и рссмеялся. Он вдруг почувствовл себя рсковнней. - Впрочем, это я мхнул. Ты видел единственного человек, с которым я тут знком. И этого мне хвтет с лихвой.

Осушив второй бокл, он покосился н Лйзу. А ведь он хорош! Очень хорош. Ккя крсивя, резко очерчення фигур - и кк здорово обрисовывет все линии этой фигуры ее белое плтье. И в голову не придет, что он из полиции.

Хейнз отобрл у него об бокл.

- Лдно, пойдем поищем еще горючего. Будем нслждться прздником. И ндеяться, что сюрпризов больше не будет. А-?

- Нет. Никких других сюрпризов. Ндеюсь.

Кк бы не тк! Стэн попл пльцем в небо.

Спустя несколько секунд их боклы были вновь нполнены, Лйз стоял рядом с ним, оркестр зигрл новую мелодию, и н тнцевльной площдке было не слишком тесно. Стэн решил рискнуть и попередвигть ноги под музыку может, никто и не зметит, что он не мстк тнцевть. Тем более оркестр игрл мелодию, в которой дже Стэн мог узнть медленный тнец н три четверти.

Он поклонился Лйзе и повел ее н полировнный метллический пол тнцевльной площдки. Кк он понял здним числом, именно хрктер пол должен был нсторожить его. Словом, они с Лйзой, уютно обнявшись, протнцевли совсем недолго, прежде чем до Стэн дошло, почему вечеринки, зтевемые Мрром и Сенном, нзывют супервечеринкми. Когд оркестр перешел к припеву, кто-то врубил генертор, и ошршенные тнцоры обнружили, что они сперв восприли нд площдкой, зтем их потянуло в стороны - к нейтрлизующим генерторм. Тнцевльня площдк внезпно превртилсь в цирковую, тнцоры - в рстерянных кробтов, которые вычерчивли в воздухе медленные кульбиты.

Стэн помянул добрым словом свою летную подготовку в условиях невесомости, когд мимо него пролетел Лйз - с перепугнными глзми и юбкой, которя собрлсь у тлии. Он сгруппировлся, кк его учили, и поплыл догонять подругу - сперв ухвтил ее з щиколотку, подтянул к себе и мло-помлу переместился тк, что их лиц окзлись рядом.

К Лйзе вернулось хорошее нстроение, он одернул юбку и скзл, улыбясь:

- Еще одн нелдиц.

Стэн не понял этой фрзы, но решил, что момент упускть глупо. Поцелуй в невесомости ничуть не менее слдок, чем обычный, рзве что слюны окзывется неожиднно много и ведет он себя чуточку стрнновто.

Стэн не упустил и другой момент: пря в воздухе и целуясь, он уголком глз все же посмтривл вокруг, и, когд неподлеку от его ног проплывл дородня мтрон, он изловчился и кк бы случйно пнул ее ногой по широкому зду, который должен был стть опорой для хорошего прыжк.

От удр они с Лйзой полетели кувырком к смому крю тнцплощдки. Тут Стэн чуть подтолкнул Хейнз, и после очередного пируэт он очутилсь н прострнстве с нормльной силой тяжести. Оттуд лейтеннт протянул руку и вытщил Стэн из мклиновского поля, созднного генертором нтигрвитции.

- Слвня вечеринк! - скзл слегк зпыхвшийся Стэн.

- Слвненькя, - отозвлсь Лйз. - А я и не знл, что невесомость делет вс смелее, кпитн!

- Не првд ли, гетеросексульня любовь приходит стрнными портми, прошептл Мрр после того, кк пристльно пронблюдл з кульбитми Лйзы и Стэн.

- Ты хотел скзть, путями, - попрвил его Сенн. - Зймемся этой прочкой попозже?

- Кк зхочешь. Нм ндо взять их под свое крылышко и... О, почтенный господин Хконе! Ккя честь!

Они не зметили, кк к ним подошел великий метр. В руке у него был нполовину пустой сткн.

- Будучи почетным гостем, имею ли я прво выскзть свое мнение о том, кк протекет вш прздник?

Сенн широко рспхнул свои влжные черные глз, имитируя крйнее удивление:

- Что-нибудь не тк?

- Для бнкет в мою честь, - скзл Хконе, - в этом помещении, н мой взгляд, чрезмерно много людей, которые только о том и мечтют, кк бы понделть из моих косточек себе зубочисток.

- Мы рзослли приглшения до предврительного просмотр вшей пьесы в тетре мсок, - скзл Мрр. - Мы не могли предположить...

- Рзумеется, вы тут ни при чем, - огрызнулся Хконе. - И вы об отнюдь не приндлежите к тому типу существ, для которых успех бнкет определяется количеством дуэлей, им спровоцировнных.

- Вы норовите нс оскорбить? - прошипел Сенн.

- Быть может, - с безрзличным видом произнес Хконе, осушил свой сткн до конц и тут же взял новый с поднос ктившегося мимо робофицинт. - В моем предствлении, торжественный вечер - это сбор товрищей, единомышленников. Ясное дело, нши с вми предствления о хорошем прзднике отличются кк день и ночь.

- Знй мы, - вроде бы примирительным тоном нчл Мрр, - что вы мечтете собрть компнию своих стрых друзей по оружию и весь вечер трвить бйки про двно минувшую юность, чтобы довести друг друг до исступления брехней о былых подвигх, - знй мы это, мы бы непременно пошли нвстречу вшему желнию.

Хконе, который оделся н бнкет во все черное - н нем были облегющие черные штны и свободного покроя черня рубх, - позволил себе улыбнуться.

- Я же скзл - нши подходы рдикльно отличются. Кстти, тут есть один человек, с которым я бы хотел познкомиться...

- А мы вс с ним не познкомили? Просим прощения и готовы испрвить свой грех.

- Вот с ним.

Хконе мхнул рукой в сторону Стэн, который отмечл свое возврщение в весомость, держ в руке нполненный до крев сткн.

Мрр стрельнул глзми в сторону Сенн. Об были оздчены. Зтем Мрр взял Хконе под руку и подвел пистеля к Стэну.

- Кпитн?

Стэн кк рз собирлся еще рзок поцеловть Лйзу. Он не без досды оглянулся н оклик, узнл хозяев бшни, ткже и почетного гостя блгодря тому, что в свое время прилежно изучл тысячи досье с фотогрфиями в дворцовом рхиве.

- Добрый вечер, многоувжемый господин Хконе.

- Позвольте предствить вм, - произнес Мрр, - молодого человек, который, верим, длеко пойдет. Кпитн Стэн. И?..

- Лйз Хейнз, - коротко рекомендовлсь подруг Стэн. Подобно большинству полицейских, он не торопилсь ствить людей в известность о своей профессии без особой н то нужды.

Хконе любезно улыбнулся, но зтем одним мхом исключил из рзговор и Лйзу, и Сенн, и Мрр. Он спросил:

- Вы комндуете имперторской личной охрной, не тк ли?

Стэн кивнул.

- Это, думется, очень интересня рбот.

- Кк вм скзть... очень не похоже н то, что я делл прежде, уклончиво ответил Стэн.

- Не похоже? А чем вы знимлись прежде?

Рзумеется, Стэну теперь приходилось помлкивть о своем прошлом - об учстии в оперциях отряд Богомолов. В его официльном досье знчилсь служб в одном из очень удленных миров - в достточно беспокойном месте, что могло служить объяснением двух рядов ншивок н его груди, хотя н смом деле все эти медли были получены з тйную и грязную деятельность.

- Служил в охрне. Большей чстью в млоосвоенных рйонх космос.

- Крйне необычно, - скзл Хконе, - что человек вших лет, ткой молодой - поверьте, я не хочу обидеть, - вдруг выбрн н подобный пост.

- Я полгю, во дворе просто хотели иметь человек, который мог бы сновть вверх-вниз по бесконечным дворцовым лестницм без риск получить инфркт.

- У вс хороший учитель, - не унимлся Хконе.

- Простите?

- Д это я тк... Кпитн, можно здть вм откровенный вопрос?

- Д, сэр.

- Судя по многочисленным ншивкм н вшей груди, вы бывли в гуще сржений. И вот вы здесь, в смом сердце Империи. Кк вм тут нрвится?

- Не совсем понимю вш вопрос, сэр.

- Подобно всем нм, вы поступили н военную службу с верой в ее нужность. Вообржли, что будете служить великому делу.

- Полгю, д.

Стэн отличнейшим обрзом знл, почему он звербовлся в рмию - чтобы спсти свою шкуру, чтобы вырвться из звездной системы, носящей нзвние Вулкн, этой дской сети зводов, пожирющей жизни рбочих.

- Когд вы оглядыветесь вокруг... - тут рук Хконе совершил круговой жест, укзывя н увешнных бриллинтми придворных, соствлявших большинство публики н бнкете, - когд вы оглядыветесь вокруг, вм не кжется, что вы ожидли чего-то другого?

Стэн слушл его с непроницемым видом.

- Вм не бросются в глз признки тлен и упдк?

Никкого тлен и упдк я не усмтривю, вот что ответил бы Стэн. И вы бы их не усмотрели, если бы явились сюд из мир, где мльчиков и девочек приучют к рбскому труду с четырехлетнего возрст. Но рзве ткое скжешь вслух?

- Простите з грубость, многоувжемый господин Хконе, - произнес Стэн, - но в мире, откуд я родом, животные - привычные сексульные пртнеры.

Лицо Хконе передернул гримс отврщения, потом до него дошел смысл стэновых слов.

- А-, вы шутите, кпитн.

- Лишь до определенной степени.

- Читете?

- Когд есть досуг.

- Возможно, мы при случе обсудим эти вопросы. А пок я хотел бы послть вм несколько своих книг. Они дойдут до вс, если я нпрвлю их просто во дворец?

Стэн кивнул. Хконе отвесил ему официльный поклон и отошел. Стэн проводил пистеля взглядом. Любопытный вопрос: с ккой стти почетный гость решил пообщться с ним? И потом битый чс влять дурк, прощупывть его взгляды? Похоже, н этой вечеринке сюрпризм нет конц.

Гости мло-помлу рзъезжлись, оживление быстро сходило н нет. У всех нходился повод уехть рньше времени, и звершение вечер было скомкно потоком извинений - столь многим придворным окзлось совершенно необходимо попсть еще и н другие приемы и торжеств. Стэн и Лйз, новички в прйм-уорлдском высшем свете, окзлись в смом хвосте очереди гостей, которые покидли бшню.

Мрр нстиг их у пневмотрубы - они собирлись спуститься к своему грвимобилю.

- Куд же вы тк рно, милые мои! Еще совсем-совсем рно!

Он схвтил их з руки и потщил обртно через толпу. Стэн весь нпрягся - солдты, кк и кошки, инстинктивно не любят, когд их тщт туд, куд бы они не хотели возврщться. По трепету пльцев Лйзы в его руке он почувствовл, что и он отчянно упирется. Кк ни стрнно, это было бльзмом его душе - он ощутил себя ближе к ней из-з того, что они одинково скептически относились к рдушию хозяин.

- Нет, серьезно, Мрр, - скзл Стэн. - Нм действительно пор уходить. Нм обоим с утр н службу. И совершенно нет времени...

Мрр перебил его, презрительно фыркнув:

- Ах, эт служб, эт, кк вы выржетесь, чертов служб! А что ксется времени - это хреновин, которую выдумли ученые олухи, чтобы ничего не случлось срзу, только по очереди.

Он почти выволок их из толпы и зтщил в пульсирующий золотистым светом коридор. Тут Стэн еще рз уперся. Пльцы Лйзы нпряглись, потом он потянул его з собой. З поворотом коридор они окзлись у рзвилки туннели рсходились в трех нпрвлениях. Мрр потянул их нлево - в голубой коридор, и по нпряжению своих стоп Стэн догдлся, что туннель ведет нверх.

- Мы с Сенном нблюдли з вми, - говорил Мрр. - Весь вечер нпролет. Вы об чувствовли себя слегк не в своей трелке, мы првильно угдли?

- Д, и простите нс з это, - скзл Стэн, - мы не очень-то привыкли к тким...

Мрр змхл передними конечностями.

- Бросьте эти глупые извинения. Нши сборищ нельзя нзвть утонченными светскими рутми. В глзх общественного мнения, мы устривем нечто противоположное чинным приемм.

- О Господи, - вдруг хнул Лйз. - Я тк и знл, что в чем-нибудь дм мху. - Он опустил взгляд н свое плтье из полупрозрчной ткни. Ведь оно просвечивет нсквозь, д? Не нпрсно я думл, что мне нужно...

Стэн покрепче прижл ее к себе, чтобы девушк змолчл.

- По-моему, он говорил о чем-то совсем другом, - скзл кпитн.

Мрр продолжл тщить их з собой, словно не змечя, что гости усиленно упирются. Они быстрым шгом проходили мимо комнт, которые или переливлись всеми цветми рдуги или зияли множеством оттенков черноты. И вот хозяин и пр его гостей очутились почти н смом верху бшни, где рсполглсь художествення глерея. Здесь в кждом зле были собрны несметные сокровищ, чего Стэн и Лйз, отнюдь не доки в искусстве, понять не могли. Зпхи и звуки в глерее сменялись стремительно - зовущие, чрующие, но Мрр торопился вперед и ни н секунду не умолкл.

- Это совсем особенное, - говорил Мрр. - Это ткое, что только вы двое можете понять. Вы увидите, своими глзми увидите, почему мы с Сенном построили нше жилище именно здесь.

Неожиднно коридор рспустился в большой зл, и Стэн ощутил, что их легко овевет душистый ветерок.

- Смотрите! - воскликнул Мрр. - Смотрите!

Своей короткой лохмтой лпкой он сделл широкий круговой жест.

Место, где они нходились, лконичнее всего описть кк сд н крыше под высоким куполом. Причудливые, невиднные рстения тянулись к ним, норовили обнять, нежно коснуться своими листьями... Что з невидль? Лйз, слегк нпугння, жлсь к Стэну.

- Сюд, пожлуйст, - произнес Мрр.

И они последовли з ним - уже медленно - по извилистой темной тропке. Кзлось, они бредут сквозь ряд воздушных пузырей. Аромт периодически густел, свечение воздух неуловимо усиливлось... усиливлось... нпряжение достигло пик, рзряжлось взрывом удовольствия, после чего нчинлсь новя облсть душистого свет: ромт густел, свечение неуловимо усиливлось... Еще был и звук - возможно, кк-то синхронизировнный со свечением, потому что у гостей шумело в ушх. Стэн ощущл, что Лйз рзомлел от всего этого.

И тут двойной изгиб тропы вывел их в тупик. Ккое-то мгновение Стэн не чувствовл ничего, кроме округлой выпуклости лйзиного бедр, прижтого к его бедру. Мрр снов зговорил - и, пок он говорил, Стэн поймл себя н том, что он смотрит вверх.

- Это случется трижды в год. Произведение искусств, которым можно любовться, но которое нельзя продть.

Мрр укзл н дрожщее мрево, отделявшее сд н крыше от рельного мир. Стэн увидел облитые лунным светом горы, которые жлись друг к другу и выгибли высоченные хребты к небесному куполу. Он шгнул чуть в сторону, почувствовл под ногой рздвленный цветок, который с легким шипением обдл его густым ромтом, после чего кждое прикосновение Лйзы к любому месту его тел нчло необычйно восплменять Стэн.

- Впитывйте это зрелище! - произнес Мрр.

И они упоенно впитывли глзми рсстилвшийся перед ними пейзж. Внезпно то, что кзлось еще одной огромной склой у смой луны, недлеко от горизонт, стло медленно темнеть. Скл в небе нливлсь чернотой больше, больше, пок не превртилсь в пульсирующий огромный черный шр.

- Погодите, сейчс... - певучим голосом произнес Мрр. - Сейчс, сейчс...

И черный шр вдруг взорвлся. Бесшумное стдо рзъяренных грозовых туч поктилось к луне, зтоптло ее и неслось дльше. Было столько оттенков черного, что тучи кзлись рзноцветными. Минутой позже тучи уже не кзлись стдом - они сошлись в черную воронку, которя опустилсь к смому дну ущелий и побежл меж гор по долинм и теснинм, длеко-длеко от бшни, н вершине которой стояли зрители.

Мгновение - и Стэн с Лйзой могли видеть лишь верхний широкий конец воронки, мчщейся по небу в ярком свете освобожденной луны.

И одновременно было тк тихо вокруг, тк умиротворенно... Стэн обнружил, что держит Лйзу в своих объятиях. Под куполом црил мрк, рядом были рсплывчтые тени едв освещенного сд. Голов Лйзы окзлсь в ореоле мерцющего свет.

- Я... - нчл он.

- Тсс, - прошептл он, приклдывя плец к губм.

Он привлек ее еще ближе к себе и шестым чувством ощутил, кк рстения вокруг них притихли и еще более томно рскинулись в ночи....

Мрр и Сенн нблюдли н экрне, кк двое влюбленных целуются под куполом. Они невольно теснее прижлись друг к другу, когд Лйз тихо и чувственно произнесл "Тсс".

Сенн повернулся к Мрру и обнял его.

- В мире лишь одно лучше новой любви...

Мрр нжл кнопку, и экрн целомудренно погс.

Улыбнувшись любимому, Мрр докончил его мысль:

- В мире лишь одно лучше новой любви - это стря любовь. Очень и очень стря любовь.

Когд Стэн еще сильнее сжл ее в своих объятиях, Лйз покрснел совсем не по-лейтеннтски. Рук, лежщя н груди кпитн, лсково отстрнил его. Белое плтье медленно соскользнуло вниз. Остлись только Стэн и Лйз, и ничего между ними.

Глв 15.

- Эх ты, дилетнт погный, - процедил Лйз, обрщясь к трупу.

Стэну покзлось, что, не будь рядом его и криминлистов-спиндрцев, он бы непременно пнул мертвое тело ногой.

Бывший шеф спецнз Крегер зловеще улыблся, - стервятники выклевли почерневшие губы и зголили зубы. Одн его рук был оторвн и, нполовину объедення, влялсь метрх в пяти от тел, у смого кря склы.

- У вс, людей, знятные предствления о спорте, - ворчл Спилсбери, пок пльчики его пятой лпы оживленно бегли по клвитуре крошечного компьютер. - Что з удовольствие можно получть от выслеживния и убийств других живых существ? Это выше моего понимния. Д-д, я этого бсолютно не понимю.

- У некоторых живых существ довольно вкусное мясо, - вствил свое предположение Стэн.

- Причин смерти? - спросил Хейнз, у которой не было нстроения пускться в философские споры. Телефонный звонок рздлся, к счстью, не в один из бурных моментов ночи, уже под утро, когд Стэн и Лйз проснулись в достточной степени, чтобы вновь потянуться друг к другу. Все рвно досдно.

- Несчстный случй во время охоты. Судя по входному отверстию, смертельня рн ннесен из рективного ружья. Плюс к этому - и днный фкт должен пордовть вс, лейтеннт, - выходное отверстие отсутствует. Предполгю, снряд зстрял в теле. Через короткое время один из моих отпрысков извлечет снряд для вшего исследовния. Итк, вывод: смерть в результте несчстного случя во время охоты.

- Чертовски удобный вывод, - пробормотл Хейнз.

Компьютер Спилсбери зтрещл, и спиндрец протянул женщине-полицейскому рспечтку своего рпорт.

- Время смерти... время смерти... Аг! - Хейнз быстро прикинул в уме. - З один цикл до взрыв бомбы.

- Плюс-минус три чс, - уточнил Спилсбери. - Точное время мы устновим немного позже.

Хейнз собирлсь здть следующий вопрос, но Стэн кивком головы приглсил ее отойти в сторонку. Они прошли н дльний конец склы.

- Вы попли в точку, лейтеннт. Удобня смерть.

До сих пор Хейнз гдл, кк следует нзывть в официльной обстновке коллегу, с которым ты только что был в постели. И вот обрщение прозвучло впервые. Он тут же про себя одобрил решение Стэн вернуться к формльному стилю общения.

- Полицейские не принимют н веру совпдения.

- И я тоже.

Однко Стэн стрлся держть в узде свою недоверчивость - ведь совпдения действительно случются в жизни. Дже смые невероятные.

Спилсбери подковылял к ним с пкетом для вещественных докзтельств.

- Вот от чего он умер.

Стэн взял пкет. Пуля был из ккого-то довольно мягкого метлл, ее головк рсплющилсь тк, что стл рз в дв шире основния.

- Точный клибр определить не могу, - продолжл Спилсбери. - Но, вне сомнения, это пуля от охотничьего крбин. Судя по входному отверстию, убитый нчл рзворчивться в сторону гор кк рз в тот момент, когд его срзил пуля. Можно только пожлеть, что у вс, людей, ткой непрочный внешний слой кожи - в отличие от более удчных произведений природы.

- Д, облденно жль, - соглсился Стэн. - Лейтеннт, вы в курсе, н ккую дичь охотятся в этом зповеднике?

- Н опсных зверей.

- К примеру?

- Я позвоню в дминистрцию зповедник, - скзл он и вынул из крмшк н поясе трубку-телефон.

Стэн пожевывл свою нижнюю губу, Хейнз, с трубкой возле ух, перечислял животных, н отстрел которых двли лицензии в этом зповеднике. Дв-три рз кпитн уточнял детли о животных. Лйз зкончил перечисление и вопросительно посмотрел н него.

- Д, тут обитют зверушки, с которыми опсно связывться, - протянул Стэн. - Природ одрил их всем, чтобы тлнтливо убивть.

Лйз оздченно покосилсь н него.

- Д, - продолжл он, - кк только что вырзился сотрудник зповедник - "эффективные орудия смерти". Мохнтые, крепкя чешуя, пнцирь и все ткое. Словом, звери, которых убить непросто, одной пулькой не свлишь.

Однко до Хейнз все еще не доходило, к чему он клонит.

- Когд пытешься свлить большое и свирепое животное, - продолжл пояснять Стэн, - особенно если оно имеет пнцирь, нужно прибегть к помощи по-нстоящему больших пуль.

Когд он служил у Богомолов, ему случлось по долгу службы стлкивться лоб в лоб с большими и свирепыми существми - и убивть их.

- Тк вот, необходим пуля из смого твердого сплв, литя. Всякя другя, что помягче, непременно рсплющится, когд удрится о пнцирь.

Лйз взял пкет с пулькой из рук Стэн и здумчиво проговорил:

- Тким обрзом, дже нчинющий охотник зрядит ружье пулей из мягкого метлл только в одном случе - если идет н легкую дичь, у которой к тому же тонкя кож.

- К примеру, хочет убить человек, - зкончил з нее Стэн.

- Д, кпитн, не нрвится мне все это. Погное дело.

Стэн был вынужден соглситься.

- Знешь, - продолжл Хейнз, - что скжут мои боссы, когд я доложу им, что нчльник спецнз Крегер был змешн в зговоре? Что спецнз нпрвили в этот рйон, зня о предстоящем, - и зтем рсплтились с Крегером дыркой в грудь.

Стэну достточно было одного взгляд н нее, чтобы понять: детектив по рсследовнию убийств волнует не это. Кк узнть, один ли полицейский столь высокого рнг змешн в этом деле? А вдруг их несколько?

- Что-то мне подскзывет, что многие из твоих боссов трусливо подожмут хвост, - скзл Стэн.

- Мерзость, мерзость и еще рз мерзость. Лдно, двигем отсюд и поглядим, ккие еще гдости поджидют нс сегодня.

Глв 16.

- Динсмен - вот кто нш тронутый бомбист, - мрчным тоном изрекл Лйз.

Стэн мог только теряться в догдкх, почему он не рд этому открытию, но сейчс было вжнее удостовериться, что полиция не ошибется в личности преступник. Он понимл: безопснее доложить Импертору, что доклдывть нечего, чем дть недостоверную информцию.

- Этого тип лишь подозревют по основтельным причинм или же он уличен окончтельно?

- Никто не уличен окончтельно, пок не рсколется. Но з вычетом Динсмен, никто не мог совершить ткое преступление. Он единственный незрегистрировнный спец по бомбм в Прйм-Уорлде.

- А кким обрзом вы регистрируете тронутых бомбистов? зинтересовнно осведомился Стэн.

- Мы со всей пристльностью нблюдем з типми, которые зрбтывют н жизнь взрывми, - скзл Хейнз. - А поскольку их вообще немного и они к тому же периодически подрывются н своих же произведениях, то следить приходится з горсткой людей.

- А мы исходим из предположения, что преступник - коренной житель Прйм-Уорлд?

- Приходится для нчл огрничить круг подозревемых. К тому же з последний год н Прйм-Уорлд не прилетл ни один из подпольных специлистов по взрывным устройствм.

- Продолжй.

- Динсмен - специлист по рскрутке стрховых компний. Использует рмейскую взрывчтку.

- Кем бы ни был преступник, он действительно использовл рмейскую взрывчтку.

- Второе: этот фокусник з всю жизнь ни рзу не покидл ншей плнеты. З несколько циклов до того, кк из Алэн сделли котлету, - продолжл Хейнз, - Динсмен был в долгх кк в шелкх и здолжл всем кулм-ростовщикм в округе. А потом вдруг рзом рсплтился со всеми и стл швырять деньги нпрво и нлево. Он околчивлся по рзным питейным зведениям с псурусцми. Хочешь спросить, кто ткие псурусцы? Объясняю: существ вроде ящериц - рзмером крупные, но промышляют жульничеством мелким. Словом, этот Динсмен вдруг нчинет плтить з всю шйку и обещет в будущем зктывть еще большие пиры. А поскольку он рсплтился с соурдскими подпольными ростовщикми, которые дерут десять процентов в месяц, ему снов повсюду открыли кредит. После чего он исчезет.

Стэн глубоко здумлся нд тем, что сообщил Лйз. Погруженный в свои рзмышления, он подошел к перилм ее дом-корбля и стл рссеянно смотреть н лес внизу.

В связи с перенселенностью Прйм-Уорлд и нехвткой мест для жилищной зстройки, которя к тому же строго контролировлсь влстями, умные головы измыслили некоторые довольно изощренные формы решения проблемы жилищного кризис. Скжем, некто влдеет лесным мссивом, в котором строительство жилья ктегорически зпрещено. Но в зконе ничего не скзно о прострнстве нд лесом. И вот оно уже сдно внем и нд лесом возносятся дом-корбли, оснщенные мощным мклиновским генертором. Форм домов смя рзня, но квртплт примерно одинковя - непомерня. Зто жильцы получют по-нстоящему уединенное жилье, причем очень комфортбельное, з вычетом того, что эти дом немного треплют штормовые ветры.

Хейнзовский дом-корбль состоял из одной, но очень просторной комнты. Кухня и тулет рсполглись н корме з перегородкой. Лйз рзделил комнту передвижными ширмми, что двло ей возможность с необыкновенной легкостью менять конфигурцию своего жизненного прострнств в любой день, когд выдвлся свободный чсок. Обстновк состоял из одноцветных нвесных шкфов, которые смотрелись весьм необычно в эпоху повльного увлечения многоцветьем, ткже из нескольких низких столиков и подушек, которые служили и стульями, и кушеткми, и кровтями.

Стэн, в общем-то, не тянуло что-либо изменить в этом уютном доме. Он ему нрвился. Но рбочие проблемы не двли рсслбиться.

- Ты рсскзл мне не все?

- Угу. Этот Динсмен нпрвился в космопорт, огрел железкой по голове полицейского, который охрнял космояхту одного богч. И стртовл через пру минут.

- Где Динсмен нучился упрвлять космическими корблями?

- Э-э, кпитн, вы прослужили в рмии тк долго, что совсем оторвлись от жизни. Эти яхты построены для людей, у которых денег больше, чем мозгов. Необходимо только одно - сунуть в щель компьютер крточку с укзнием мршрут, уж электроник позботится обо всем остльном. Тким обрзом, и в этом случе электроник позботилсь обо всем остльном, и Динсмен блгополучно окзлся в космосе.

- Змечтельное свинство.

- Соглсн. Но мне известно еще кое-что. В том числе и то, куд этот Динсмен нпрвился.

- Тк почему же ты мрчнее тучи? - спросил Стэн.

- Д, я мрчнее тучи. Стэн, у меня по-нстоящему погня новость. Внчле предыстория. Когд я стл следовтелем в отделе убийств, мне подумлось, что рно или поздно мне зхочется зписть в свой компьютер что-либо действительно секретное. Поэтому я зкодировл вход в пмять моего компьютер. Однко н случй, если кто-то все же прорвется через код, я устновил ловушечку. Уж если кто и вломится в пмять моего электронного дружк, я по крйней мере буду знть, что в ней побывли незвные гости.

- Язви вшу душу! - ругнулся Стэн. Он уже догдлся, что произошло, и вскочил.

- Нлей и мне. Хвтит. Спсибо. Тк вот, кто-то влез в мой компьютер. И приобщился ко всему, что мне известно. - Хейнз горестно вздохнул и злпом выпил содержимое своего сткн. - Но и это еще не смое плохое, дорогой мой. Мне удлось чстично проследить, откуд производился взлом. Кпитн, тот, кто укрл мою информцию, действовл с терминл в имперторском дворце!

Глв 17.

- Этого мне только не хвтло, - произнес Вечный Импертор достточно спокойным тоном.

- Тк точно, Вше Величество, - поддкнул Стэн.

- Поздрвляю, кпитн. Вы отменно порботли. Мне чертовски жль, что я дл вм это поручение... Лдно, продолжйте рсследовние. По дыму, который вы учуяли, я предполгю тут большой огонь - что-то похуже просто шпион в моем дворце.

- Тк точно, Вше Величество. Этот Динсмен летел н яхте, пок не кончилось горючее, потом бросил ее.

- У вс есть его след?

- В доклде лейтеннт Хейнз укзно, что Динсмен пересел с яхты н трмп, н который он звербовлся в одном космопорте. Если быть точным, в Холлистере.

- Кким обрзом, черт возьми, этот субъект звербовлся н грузовой корбль? Рзве не вы говорили, что у него нет ни млейшего опыт рботы н межзвездных линиях?!

- Ни млейшего. Однко, соглсно реестру Ллойд, это межзвездный тнкер, перевозящий легковосплменимые сорт горючего. Охотников рботть н нем мловто, тк что в комнду нбирют кого попло.

- М-д... Продолжйте.

- В нстоящее время трмп нпрвляется с грузом н Хиз, Вше Величество. Рзовя перевозк.

- Д-, кпитн Стэн, вы пришли с букетом рдостных новостей. - Плнет Хиз был метрополией тнских миров. - Уже пили, кпитн?

- Нет, Вше Величество. Еще не успел.

- Ну тк нчнем.

Импертор нлил две порции из своей фляги со спиртом и без промедления опрокинул себе в рот сткнчик.

- Кпитн, позвольте я введу вс в святя святых и дм обрзчик мышления Вечного Импертор. Итк, или (пункт А) Тнский Союз н смом деле несет ответственность з ликвидцию Алэн... - тут тон Импертор несколько изменился, - и з некоторые другие... мерзости, или же (пункт Б) вся эт история преврщется в невиднный кошмр, в котором концов не сыщешь.

- Видимо, тк, Вше Величество. Не могу знть, Вше Величество.

- Эх вы, горе-помощник!.. Лдно, кпитн, все в порядке, в полном порядке. Нлейте себе еще сткнчик, д не вытягивйтесь по стойке "смирно", просто побудьте рядом, покуд я решю кстельно плн действий. Нчнем с гипотезы, что вы достойны моего полного доверия. Вы дьявольски молоды, еще не слишком высоко поднялись по служебной лестнице, н службе у меня совсем недвно и не успели ни с кем снюхться. Я доверяю гуркм. Кстти, кк вм нрвится стрший субудр? Его зовут, кжется, Лимбу?

- Отличный прень.

- Передйте комндовние гуркми ему. Я нпрвляю вс в комндировку. Прикз сформулируем предельно четко - помнится мне, когд вы служили в отряде Богомолов, то порой отличлись... скжем тк, несколько вольным толковнием прикзов вышестоящих. Итк, вы летите н поиски Динсмен. Доствьте его сюд живым и невредимым. Он должен быть в форме, чтобы ответить н все вопросы, которые мне будет угодно здть. Вы все поняли, кпитн?

- Тк точно, Вше Величество, - отчекнил Стэн. Отпив глоток спирт, он добвил: - Мне потребуется поддержк, Вше Величество.

- Кпитн Стэн, думйте только о том, кк лучше выполнить мой прикз. В вшем рспоряжении все, что пожелете, - вплоть до передчи под вше комндовние гврдейского полк, если вы сочтете это целесообрзным. Но только доствьте, доствьте мне этого Динсмен!

Глв 18.

Двери сомкнулись з спиной Трпи. Инстинктивно он прислонился спиной к стене, пок глз привыкли к полумрку. Его зрчки рсширились - он рзличил нд собой светящиеся точки: звезды и космические корбли.

Место действия в зле, который, подобно плнетрию, имел форму полусферы, резко изменилось - стло светло кк днем, потому что одн из звезд приблизилсь и рзрослсь в рзмерх - имперскя деснтня флотилия нходилсь "под" этой звездой и "нд" плнетой, которя кзлсь пятнышком побольше. В центре комнты, возле проектор, луч свет которого веером охвтывл полусферу потолк, Трпи рзличил в кресле фигуру Хконе.

Тем временем место действия снов изменилось. Теперь боевые мшины и трнспортные корбли деснтников плыли нд поверхностью плнеты, которя проецировлсь н пол, тк что Хконе видел ее словно из кресл пилот, сидящего в одном из боевых корблей. Легкие корбли-истребители метлись из стороны в сторону, ведя дльний бой с зщищющими плнету спутникми.

- Это ты?

Трпи не потрудился ответить. Чего рди попусту сотрясть воздух - ведь он единственный из слуг Хконе имеет доступ в зл сржений. Стло быть, войти мог только он, и нечего попусту спршивть.

- Этот человек удрл в Тнский Союз, - скзл Хконе.

Трпи криво усмехнулся.

- Ему тм будет нелегко злечь н дно и зтиться.

- Бери все, что тебе потребуется. Без огрничений. Если сочтешь нужным, прихвти с собой несколько нших преторинцев-дезертиров - для поддержки.

- Вжно ли, кким обрзом я его уберу?

- Нет. Это проходимец мелкого пошиб, которого знесло в общество, где нсилие - привычное дело. Никто не стнет тщтельно рзбирться, что с ним приключилось.

Трпи коснулся кнопки, и створки двери рзошлись.

- Кстти... знйте, что Импертор ткже нпрвил своего человек н розыски.

Книг третья

"БАРАШЕК"

Глв 19.

Стрший сержнт Алекс Килгур, откомндировнный н спецздние штбом отряд Богомолов - подрзделения Первой дивизии имперторской гврдии, унылым взглядом окинул свой безвкусный крикливый нряд - фиолетово-зеленую рубху и цветстые свободные штны, хрктерную одежду местных профессионльных сутенеров - и стл смотреть через мощеную улицу н школьный двор. Тм пожилой тнский отствник в офицерской форме преподвл строевую подготовку детишкм лет восьми.

"И этот небось тлдычит млявкм: трудно в учении, легко в бою", подумл Алекс и поморщился от скуки. Впрочем, ему было глубоко нплевть н то, кк мршируют млолетки. У него был куч других млоприятных збот, которые он принялся перебирть в голове, поджидя Стэн.

Ничего плохого в том, что его откомндировли выполнять спецздние. В глубинх души Алекс не мог не признвть, что тк проявляет себя суровя неизбежность. Он прослужил в отряде Богомолов достточно, чтобы с ясностью понимть: чсы рно или поздно остновятся. Лишь в смое последнее время тймер, отмеряющий его время, чуточку позмедлил ход. И вот опять - в смое пекло.

"Смерти я не боюсь, нет, - стрстно зпротестовл Алекс, - тк что не в этом глвня причин того, что я не в своей трелке. Я поступил служить Импертору солдтом и зню свой солдтский долг. Сейчс судьб збросил меня в ккой-то кретинский мир и вырядил в шутовской нряд. Д, в ближйшую тысячу лет - может, когд выйду в отствку, - я просто обязн поведть Импертору, что я пережил н службе Его Величеству. Бедняг небось и знть не знет, чего мы тут, служ ему, переживем, в ккие передряги попдем!"

"Кретинским миром" был Хиз, столиц Тнских миров. Алекс и Стэн прибыли туд под вымышленными именми с вымышленными биогрфиями. Впрочем, Килгур не перествл нсмешливо фыркть по поводу их "легенды" - Стэн решил, что им подойдет обрз двух сутенеров большой руки. Тким скользким типм обычно здют мло вопросов относительно того, откуд они, куд и с ккой целью.

Н протяжении своей службы Алекс чстенько попдл в смую гущу диковинных миров с совершенно необычной культурой, это было чстью его профессии. Он отвык удивляться. Но Хиз сумел порзить его.

Тнское общество состояло из змкнутых сословий, отделенных рз и нвсегд непреодолимыми брьерми. К высшему сословию относились прежде всего военчльники - нследствення земельня ристокртия, знимющя глвенствующее место кк в политической, тк и в военной структуре. Рнгом ниже шли потомственные офицеры и млдшие офицеры и нконец потомственные воины. Второй клсс соствляли купцы, третий - любой рбочий люд. Н низшем сословии лежло ярмо постоянного и неизбывного тяжелого труд - от рботы в полях и ручного неквлифицировнного труд в городх до службы оруженосцми у молодых ристокртов.

"Вот именно это меня и злит пуще всего, - думл Алекс, - просто из себя выводит. Чертовы рбы из третьего сословия, похоже, совсем не против того, что н них ездят все, кому не лень. Д кк же можно ткое терпеть!"

Похоже, столетий десять нзд из Килгур получился бы плменнейший революционер.

"Добро бы этих покорных полурбов кормили по-человечески. Нет, ихнюю жртву цивилизовнное существо хвть не стнет. Едят ккие-то окенские водоросли, жрят кких-то тощих зверьков, от мяс которых с души воротит, здешние овощи по вкусу нпоминют древесный уголь. Человеку и думть про ихнюю пищу тошно!"

Алекс икнул от отврщения.

Не мстк подолгу философствовть, он змкнул цикл своих рзмышлений приятным воспоминнием о здешнем пиве - отменный нпиток, крепкий и достть его без проблем. Единственное, что примиряет с тнским миром... Н этой-то мысли и зстл его Стэн.

Алекс окинул взглядом товрищ и скзл вместо приветствия:

- Если шмотье выбирл тебе ммочк, он у тебя большущя оригинлк.

Стэн был одет еще экстрвгнтнее, чем Алекс. Но, по обычю тнского уголовного мир, чем обычнее и скучнее ты одет, тем больше бросешься в глз. Н Стэне был смокинг с флдми до колен - в орнжево-черную полоску и угольно-черные облегющие спортивные штны. По сведениям Стэн, это был последний писк моды у тех, кто шклил в мире проституток.

Стэн только хмыкнул в ответ н язвительное приветствие друг. Он тоже стрельнул взглядом в сторону школьного двор. Тнский стрый вояк поймл пцн н ккой-то ошибке и монотонно пробирл его перед строем. Стэн кивнул головой, и друзья двинулись в сторону рйон "крсных фонрей" - именно тм они поселились.

- Ну, ншел своего идиот-бомбоклд? - спросил Килгур.

- Д.

- Ух ты! Тебе бы не мешло рсскзть мне поподробней. Судя по твоей физиономии, ты не очень-то рд.

- Тут пордуешься, - сердито отозвлся Стэн. - Сукин сын и здесь проделл то же смое.

Д, похоже, Ли Динсмен действительно был "с тркнми в голове". После того кк он блгополучно добрлся до Хиз, сошел с корбля, поселился в укромном местечке, вволю попил, звел любовницу и кк-то очень скоро спустил большую чсть своих денег, он пустил гулять по уголовному миру слух о том, что он специлист по подклдывнию бомб и вообще человек крйне полезный и дорого не берет. Мленькя шйк с большими плнми с ходу ннял его сделть пролом в подземное хрнилище Центрльного Тнского Бнк.

Впервые в жизни у Динсмен все прошло без сучк и здоринки - бомб превртил железобетонную стену в кучу обломков. Бнд нбил мешки деньгми и дргоценностями, прихвтил Динсмен н свою хзу и нпоил до бесчувствия. Не будучи дуркми, они смекнули, что, если тнскя "полиция" (н смом деле просто вооруженные отряды, выделенные из военных чстей для несения полицейской службы) не уймется, пок не нйдет виновник ткого крупного огрбления, они подсунут им Динсмен в кчестве козл отпущения.

- Стло быть, нш приятель в тюряге! - присвистнул Алекс.

- Хуже.

- Брось! Что может быть хуже? Ты знешь, Стэн, когд я рботл в музее, я всерьез подумывл об отствке. Музей был в грфстве Росс Глен - одном из смых крсивых н плнете под нзвнием Эдинбург, змок стоял н озере Лох-Оуэн. И зжил бы я где-нибудь н бережке этого Лох-Оуэн - тк нет, черт меня знес к этим врврм!..

- Д зткнись ты, блболк! - рявкнул Стэн. Не будучи в нстроении выслушивть досужую болтовню Алекс, он срзу же добвил тоном ниже: Динсмен не в тюрьме. Этого гд отконвоировли дльше.

- У-у-у! - понимюще протянул Алекс.

- Вот тебе и "у-у-у"! Его посдили н корбль и отвезли н плнету-тюрьму.

- Ккя нездч. Я бы с горя выпил.

- И я не прочь ндрться, - скзл Стэн. - Может, после пятого сткн и придет в голову мысль, ккими словми объяснить Импертору, что не в силх человеческих вызволить Динсмен из смой стршной тнской колонии строгого режим.

К счстью, Алекс почти срзу же углядел бр, который только-только открылся. Об имперских шпион круто рзвернулись и ринулись внутрь.

Глв 20.

Трпи ткже нпл н след Динсмен. Для приезд в Хиз он использовл куд менее остроумное прикрытие, чем Стэн. Пять преторинцев-дезертиров прикинулись комндой борцов, совершющих турне с покзтельными выступлениями, он - их менеджером. О реклме они не зботились, поэтому их выступления то и дело отменялись из-з млочисленности публики. У Трпи и преторинцев было достточно времени для поиск исчезнувшего специлист по подклдывнию бомб.

Трпи возбужденно крутил в руке чшку чя, хотя сейчс он н рдостях выпил бы и чего-нибудь покрепче. Но у него был собственный нбор зконов нерушимых и ни рзу не нрушенных зконов, которые помогли ему выходить сухим из воды и не погибнуть н протяжении семидесяти пяти лет. Среди его строжйших зконов был ткой: когд ты н зднии, ничем не здурмнивй мозгов.

В конце концов он поствил чшку н стол и жестом прикзл своему денщику Мирку рсскзывть дльше.

Блженное тепло рзливлось по телу Трп. Не столько от выпитого чя, сколько от приятной информции. Ему очень редко приходилось получть здния, которые не требовли бы прибегть к нсилию, проливть кровь. Но нынешнее обернулось легкой прогулкой, простеньким дельцем, з которое он отхвтил изрядный куш.

Трпи быстро просмотрел компьютерные днные о плнете-тюрьме, куд угодил Динсмен. Девствення природ. Все зключенные приговорены к пожизненному зключению. Средний срок жизни зключенных в колонии - пять лет. Количество побегов з все годы существовния колонии - ноль. В отличие от большинств немных убийц, Трпи верил в струю пословицу - "кровь рдости не приносит". Он дже несколько усовершенствовл эту пословицу. У него он звучл тк: не проливй крови без нужды.

Шнсы Динсмен вернуться в Империю были рвны большому жирному нулю. "Ох уж эти людишки, - рсслбленно философствовл Трпи, - вечно они строят ккие-нибудь козни и вечно им невдогд, что боги долго терпят, но в итоге всегд проливют чшу гнев н того, кто игрет с огнем".

Трпи пружинисто встл, вынул дискетку из считывтеля и пошел к гостиничному умывльнику. Выплеснув зврку и ополоснув чшку, он открыл шкфчик и вынул оттуд бутылку чистого квилл. Нлил себе, зтем, после секундного рзмышления, достл вторую чшку и нлил квилл Мирку. Мирк выпил лкоголь молч, не вырзив своего удивления по поводу того, что хозяин без объяснений нрушил святой зкон, о котором было известно и денщику.

Трпи осушил свою чшку и скзл:

- Собирй ребят, кпрл. Ближйшим рейсом мы улетем обртно н Прйм-Уорлд.

Динсмен нвсегд выведен из игры. И о том кпитне, послнном Импертором, больше нет нужды беспокоиться. Остлсь одн збот - ккой процент своих комиссионных отстегнуть преторинцм-дезертирм, чтобы они не чувствовли себя обиженными - шли н дело, все кончилось рньше, чем нчлось.

Глв 21.

Н Хизе ходил горькя шутк, что широкя рек, протеквшя через центр столицы, был единственной рекой во Вселенной, которя когд-нибудь горел.

А он действительно горел - н протяжении нескольких дней. Докм, жилищм докеров и прочим строениям н ее берегх был ннесен огромный ущерб, рвно кк и прибрежной природе (в смой реке вся живность двно вымерл). Но дже после того, кк огонь перестл бушевть н поверхности предельно згрязненной реки, тнские лэндлорды не удрили пльцем о плец, чтобы очистить ее, дром что они бесконечно рссуждли о своей любви к буколически простой жизни и нетронутой природе. Оно и понятно ристокрты-военчльники имели собственные усдьбы с чистенькими сдми и чистейшими озерми и могли прогуливться по тропкм своих прков, склдывя оды, стилизовнные под буколики, воспеввшие деревенский обрз жизни. А что до крестьян, тк пусть хоть дерьмо жрут.

Впрочем, ккие доки, в кком веке и н ккой плнете не горели хоть рз? Можно взглянуть н пожр кк н блготворный способ обновить городские рйоны. Впрочем, тк оно и произошло - сожженное быстро отстроили и жизнь вернулсь н берег отрвленной реки.

Кхг был отличной иллюстрцией вышескзнного. Популярность этого оживленного город зиждилсь н двух причинх: он был вжным трнспортным узлом - и с речным портом, и с космопортом, вдобвок тут можно было рздобыть любой незконный товр и предться любым незконным утехм.

Двое мужчин в бре мло отличлись от обычной публики - рзве что своими серыми мундирми тюремных охрнников. Их зляпнные грязью штны были зпрвлены в высокие болотные споги. Об имели при себе оружие, но в Кхге этим никого не удивишь - тут вооружены все поголовно. Н кожных поясх обоих мужчин в серых мундирх крсовлся одинковый нбор оружия: пистолет обычный и гзовый, полицейскя дубинк и гзовый бллончик. Голос у дружков были грубые, хриплые; об были сильно под мухой и говорили чересчур громко. Один из них, его звли Киит, изрек с грустью, вперив взгляд в лежвший перед ними н стойке бр пкет с билетми и документми:

- Последний день, компньон. Последний денек - и отчливем!

Его собутыльник Охлсн вжно кивнул головой:

- Зню-зню. Ты удивишься, мистер Киит, но до меня вдруг доперло, почему мы с тобой в тком дерьме сидим.

- Д, проблем у нс хоть отбвляй.

- Не скжи, - возрзил Охлсн. Он был н той стдии опьянении, когд в голову приходят блестящие идеи, но достточно трезв, чтобы поддерживть здрвый рзговор с более пьяным собеседником. - У нс с тобой одн-единствення бед - мы никк не можем определиться в жизни, сидим между двух стульев.

- Не врубюсь.

- А ты хлебни еще - и врубишься. Нс призвли, и нм придется оттрубить тм цельных три год. И о чем мы будем мечтть, об чем будем мяться эти длинные-предлинные три год?

- По родине будем тосковть, вот чего мы будем тм делть. Здниц у нс будет свербеть - кк бы поскорее вернуться.

- Ну и зря. Рзве у воин здниц свербит по дому? Стло быть, спрведливо, что мы с тобой не приндлежим к военному сословию, кишк тонк!

- Уж больно ты нс круто!

- Поделом! Нм бы, дуркм, сейчс рдовться, мы кк в воду опущенные. См подумй - ведь тм у нс будет ккя-никкя, влсть! Сколько рз тебе доводилось вмзывть кому-нибудь просто потому, что тебе не понрвилсь его рож? А тм - можно. Сколько рз смые крсивые цыпочки без ломния прыгли в твою постель? А тм - все крсвицы стнут вешться тебе н шею, потому кк ты - влсть.

- И в морду, и цыпочки - это зконня чсть ншей будущей рботенки, Охлсн.

- Првильно. Но ты посмотри н нс со стороны. Мы приндлежим к низшему сословию, верно? Збудем про тоску, двй эти три год проведем с кйфом, зживем не хуже твоего офицер или ккого ристокрт! Гуляй, бртв, не стесняйся!

- Для нс это совсем новое дело. Кк бы оно не окзлось кучей дерьм.

- Не бери в голову, приятель. Если подумешь, см поймешь - бояться нечего. Мы здесь тем же делом зняты были, в тутошней тюряге, только без всякой для себя выгоды. Тк что спрвимся.

Киит нсупился, видно было, что он хочет вдумться в слов товрищ. Но усилию мысли мешло то, что он при этом рзливл по сткнм осттки квилл из литрового грфин. Чтобы не пролить ни кпли, нужно было полностью сосредоточиться н процессе.

Момент, когд опустеет их грфин, с нетерпением ждли Стэн и Алекс, сидевшие з столиком метрх в трех з спиной Охлсн и Киит. Теперь Стэн взмхом руки подозвл официнтку.

- Видите этих двоих у стойки? Повторите их зкз - з нш счет.

Сунув официнтке несколько кредиток, он посмотрел н Килгур.

- Угу, ты прв, - ответил Килгур н невыскзнный вопрос. - Эти прни то, что нм нужно.

Когд девушк принесл дружкм новый грфин, оздченные Охлсн и Киит поинтересовлись, кто их угощет. Киит обернулся и вытрщился н пру сутенеров. Стэн высоко поднял свою кружку и улыбнулся. Киит и Охлсн переглянулись, вспомнили, кк мло денег н выпивку у них остлось, и подсели з столик к переодетым имперским шпионм. Но доброжелтельные физиономии сутенеров не произвели н них большого впечтления.

- Не люблю, когд меня угощет лицо неизвестное! - здиристо прорычл Киит.

- Мы бртья Кемпбеллы, - ничуть не обидевшись, скзл Алекс.

- Бртья! Я просек, чем вы зниметесь, бртики!

- У нс ткого род профессия, что без реклмы мы никуд, - скзл Стэн. - Никкие девочки не стнут рботть с нми, если мы будем выглядеть несолидно.

- Терпеть не могу сутенеришек, - зявил Охлсн. - Знли бы вы, кк мы поступем с ними тм, у себя.

- Вот поэтому я и не суюсь к вм, туд, - скзл Стэн, нполняя их кружки.

- Не вешй нм лпшу н уши, - буркнул Киит. - Ты знешь, кто мы ткие, и угощешь нс не з крсивые глз.

- Рзумеется, нет, - соглсился Стэн. - У нс с приятелем возникл одн проблем.

- Еще бы тким, кк вы, не иметь проблем!

- И мы рзмышляем, нельзя ли пресечь это зло в зродыше, пок дело не зшло слишком длеко.

- Ну-к я угдю, - скзл Киит. - Одн из вших шлюх ншл постоянного квлер и нмыливется выйти из бизнес?

- Послушй, д этот прень умеет читть мысли в чужой голове! - с нсмешливым восхищением скзл Стэн, обрщясь к Алексу.

- Вы, кнльи, знете порядки. Рз девк удрл, он больше не вш. И н ркне не вернете. Остется только змочить со зл. Только не пробуйте подкупить нс, чтобы мы рзыскли и вернули вм эту золотую дырку. Не пройдет. Сроду тким не знимлись.

- Мы не нстолько глупы, - скзл Алекс.

- В тком случе, ккого хрен вы нс поите?

- Видите ли, эт девочк... - терпеливо нчл Стэн, - он прелесть что з штучк. Но ум у нее с нперсток - спутлсь кое с кем оттуд. - Стэн потыкл большим пльцем в потолок. Этот жест н Хизе обознчл предствителя более высокого сословия. - Его третьей жене это пришлось не по нрву. Кончилось тем, что ншу подружку Дину обвинили в перекупке крденого и отпрвляют н плнету-тюрьму.

- Ккие стрсти вы рсскзывете! - криво ухмыльнулся Киит.

- А ведь он делл для нс ткие большие ббки! - со вздохом произнес Стэн. - Поэтому я хочу, чтобы в тюрьме он ни в чем не нуждлсь, чтоб с нее тм пылинки сдувли. Дин ткя неприспособлення, ткя хрупкя.

Киит и Охлсн оздченно переглянулись.

- Чего же вы хотите?

- Чтобы кто-нибудь зботился о ней н Дрю. Чтоб с ней ничего дурного не приключилось. И чтоб он не нломл дров.

- Желете, чтобы мы приглядывли з ней?

- Вы првильно поняли меня.

- Чепух ккя-то. Зчем он вм сдлсь? Ушл - и никогд не вернется.

- В нее вложены большие деньги. Видите ли, у этой Дины подрстют сестры. Ткие бутончики, еще крше ее. И в случе, если я позбочусь о ней и о зщите ее семьи...

Охлсн счстливо хрюкнул. Он вообрзил, что может ствить свои условия сделки.

- Отлично, кнльи. Мы возьмем вшу девку под крылышко. Но что мы будем с этого иметь? Сейчс. Здесь.

Алекс вынул из крмн рулончик тнских кредиток.

- Фи! - протянул Киит. - Это гроши, ребят. Мы едем ж н три год, вы предлгете нм вот это? Издеветесь?

- Двйте свои условия.

Киит потряс пкетиком с билетми и документми.

- Тут пропечтно, что нш корбль вылетет через восемь чсов. Это знчит вот что: ежели хотите купить нс, вм придется предложить нм то, чем мы можем попользовться в эти восемь чсов. И что не втрвит нс в неприятности. Тк что не подсовывйте нм ничего... э-э... ткого...

- Когд мужчин пьет квилл, его нчинет тянуть н кое-что, - вмешлся Охлсн, чтобы вырулить рзговор в нужном нпрвлении.

Стэн сделл большие глз.

- Извините, друзья, я бывю туповт. Рзумеется; это очень легко устроить.

- Бртишк, - добвил Килгур, - мы можем доствить им смых слдких лпочек. Но, похоже, эти джентльмены ведут крутой торг. Что ж, кк нсчет сестер Дины?

Киит похотливо облизл губы.

- Кк, вы уже взяли их в оборот?

- Спршивешь! - скзл Стэн. - Ее родителям плевть. Ткой уж они нрод. Рстят детей кк скот. Дождутся, чтоб девчушкм стукнуло десять, - и продют. Две сестрички Дины рботют н нс уже больше месяц. Првильной дорогой пошли девочки.

- Тогд мы соглсны, - кивнул Киит. - Плюс вы снбдите нс жртвой и выпивкой в дорогу. И проверните все тк, чтобы мы не опоздли н трнспорт с зключенными.

Обе прочки обменялись удовлетворенными улыбкми, и Стэн зкзл еще грфин - выпить з сделку.

Н ночной улице солоновтый холодный ветер мигом протрезвил Стэн. Он нпился до ткой степени, что уже всерьез обдумывл, не скзть ли двум олухм в серых мундирх, ккя учсть их ждет. Сейчс, достточно протрезвев, кпитн отстл от Киит н полшг и опустил првую руку. Он согнул пльцы, по-особому рзвернул кисть, и в руку из рукв выскользнул его неизменный спутник - кинжл. Стэн чуть зметно кивнул Алексу.

Алекс внезпно повернулся н месте и, рзогнв кулк, удрил Охлсн в грудную клетку с силой, рвной утроенной силе тяжести. Ребр прогнулись внутрь, и шок от удр остновил сердце жертвы.

Кровь хлынул изо рт Охлсн - он умер мгновенно, тк и не сообрзив, что произошло.

Смерть Киит был "ккуртнее", но ткой же мгновенной. Нож Стэн врезлся в основние зтылк и перерубил спинной мозг.

Искусство убивть без рздумий, н уровне рефлексов было привычкой, приобретенной обоими в отряде Богомолов. И это искусство не збылось. Стэн и Алекс подхвтили тел убитых, не дв им упсть, и быстро оттщили подльше в темноту.

Они быстро сняли с трупов оружие и одежду, збрли билеты и документы. У ближйших мусорных бков лежли припрятнные зрнее большие мешки для мусор, в которые имперские шпионы проворно зсунули трупы двух охрнников. Уже через несколько минут после смерти тел Киит и Охлсн окзлись в мешкх н дне реки - той смой, что когд-то горел.

Не пройдет и десяти чсов, кк ядовитя вод полностью рстворит трупы, и криминлисты ровно ничего не определят по оствшейся слизи.

Алекс сложил мундиры и сунул себе под мышку.

- Много я в жизни нгрешил, - здумчиво изрек он, - но впервые я згрязняю водоем.

- Алекс, д помоги же мне! - жлобно позвл Стэн.

- Минутку, дружище. Минутку. Я уже зкнчивю.

Они нходились в крохотной квртирке, которую сняли в бедном рйоне город, и Алекс был действительно очень знят. Килгур скормил документы и фотогрфии Киит и Охлсн, ткже свою фотогрфию и фотогрфию Стэн специльному ппрту - они прихвтили с собой кое-что из богомольского спецоборудовния, совсем мло. Этот ппрт сделл копии документов пспортов и личных послужных крточек охрнников, но вствил в нужные мест фотогрфии Алекс м Стэн и все их физические хрктеристики.

- Сержнт Килгур, я выше вс по звнию, черт возьми!

Аппрт выдл предпоследнее фото - н нем Киит стоял, нежно обняв знменитую кинозвезду. А н последнем фото ту же кинозвезду лсково обнимл Стэн. Килгур лукво зулыблся и нжл кнопку. Аппрт зшипел - пройдет полминуты, и оригинл документов превртится внутри ппрт в труху, плстиковую стружку, по которой ничего не определишь. Алекс нконец оглянулся - что тм со Стэном.

- Я не швея! - твердо отчекнил Стэн. - Я кпитн гврдии Его Величеств. Меня не учили перешивть мундиры. Дже при помощи пошивочного клея и ножниц мне не спрвиться с этими чертовыми мундирми! Ты видишь, все кончилось тем, что я склеил себе пльцы.

Килгур поцокл языком, нлил себе сткнчик - в бре он пил кк бы н службе, теперь можно было выпить в неслужебное время. Грустным взглядом он спокойно нблюдл з метниями друг.

- Кк же тебя угорздило склеить обе руки? А вот у моей ммочки никогд не было проблем с шитьем.

Прежде чем Стэн сообрзил, кк со склеенными рукми дть зтрещину нсмешнику, Алекс рзрешил проблему простейшим способом - вылил ему н руки содержимое из своего сткн.

Алкоголь рстворил клей, который Стэн тк бестолково использовл, пытясь подогнть форму Киит под свою фигуру.

Килгур снов нполнил сткн и протянул Стэну, который с досды осушил его злпом - тк что подвился и н глзх у него появились слезы.

- Тк-тк, - мудро покивл головой Алекс, - ты подтвердил стринную пословицу.

Стэн нбычился и грозно уствился н своего друг.

- А стриння пословиц звучит тк: кк сошьешь, тк и нплчешься.

"Этот сукин сын Килгур, - решил про себя Стэн, - нпрочь лишен чувств субординции".

Глв 22.

Мышцы у него зныли, когд их октил первя холодня мутня волн. Был чс отлив, но Динсмен, кк новичок, еще не нловчился идти тк, чтобы отлив помогл ему и вод см несл з собой. То же смое случлось всякий рз в Чс Трубного Глс, когд сирен н берегу возвещл о конце рбочего дня. Опытные строжилы колонии возврщлись в поселок, тртя минимум сил, следуя з приливной волной и зботясь об одном - поддерживть рвновесие. А Динсмен и утром, и в течение дня, и вечером воевл с волнми. Нкзнием был ночня бессонниц - ноги ломило тк, что было не до сн, несмотря н смертельную устлость.

Его беды усугубляли ребристые кмни н дне и острые кк бритв рковины моллсков. А н ногх Динсмен были лишь плстиковые бшмки с тоненькой подошвой.

- Проклятье! - охнул он в который рз, потому что очередня рковин отхвтил еще кусочек кожи.

Сердце бешено колотилось. Он почти физически ощущл, кк из рнки н ноге вытекет в воду струйк крови. Было противно думть о стршилище, что сидит в рковине моллюск и принюхивется к его крови. Динсмен передернуло от стрх и отврщения. Он пострлся взять себя в руки и не сбивться с мршрут. Спрв и слев от него сорок зключенных плнеты-тюрьмы Дрю широкой шеренгой двиглись по воде в сторону от берег - брели очень осторожно, стрясь приметить пузырьки воздух нд испугнными моллскми, ловлей которых они знимлись.

Никогд в жизни Динсмену не приходилось тк много трудиться и испытывть ткую степень животного стрх. Он предпочел бы обезвредить десять смых хитроумных мин, чем ловить одного коврного моллск. Динсмен никогд не отличлся ловкостью рук - дже тогд, когд рботл с ткими чувствительными мехнизмми, кк взрывные устройств. Семь оствшихся пльцев слушлись его плохо, для тонкой рботы не годились. Он продержлся тк долго в кчестве спец по бомбм, невзиря н руки-крюки, лишь потому, что был очень хлднокровен, перебиря опсные проводки, глупо не рисковл, береженого, известно, и Бог бережет.

- Динсмен! - проорл ндсмотрщик с берег. - Ну-к пошевеливйся, не то я тебя пошевелю хорошим пинком в зд!

Вздрогнув от крик, словно от удр электрического ток, Динсмен неловко шгнул вперед, держ нготове ловушку.

Большинство рбот н Дрю были примерно того же хрктер, что и дело, которым сейчс знимлся Динсмен. Шл добыч чего-нибудь чрезвычйно экзотического и очень дорогого, но предствляющего опсность для жизни тех, кто этой добычей знят.

Нежное мясо моллск ценилось обиттелями многих звездных миров - кк з восхитительный вкус, тк и з легендрное свойство повышть потенцию мужчин и рсплять похоть женщин. Моллск был мутнтом земного двустворчтого моллюск - килогрмм съедобного мяс, зщищенный рковиной полуметрового диметр с острыми кк бритв крями.

Потребовлись усилия многих и многих поколений селекционеров, чтобы вывести столь восхитительных н вкус моллсков. К несчстью для охотников, те же смые гены, которые сделли мясо моллск тким нежным, сделли тврь не просто юркой, невероятно юркой. Эти существ предпочитли жить в холодной морской воде н прибрежном зиленном дне, где в изобилии водился криль мелкие рчки. Когд моллск питлся, он приподнимл верхнюю створку рковины и, покчивя ею, словно опхлом, згонял кишщие в воде микрооргнизмы в свой желудок-фильтр. Хотя у моллск не было ни зрения, ни осязния, он искл пртнер для скрещивния и убегл от опсности з счет совершенного нюх. Именно по этой причине - чтобы моллски не учуяли - ловцы рботли во время отлив. Теоретически, зпх оргнизмов, рзлгющихся в иле у смого берег, должен мскировть зпх охотящихся людей. Тк оно и было, но лишь до того момент, пок ловец не приближлся к моллску н рсстояние примерно метр. Тут моллск слышл зпх человек, нчинл пниковть и зрывлся глубоко в ил - при этом н поверхность высккивли пузырьки воздух. И тогд ловец хвтл его. Или, если облдл ловкостью Динсмен, мучительно пытлся схвтить его.

Динсмену, кк и всем остльным ловцм, выдвли специльную ловушку. Он состоял из мешк-сетки и двух полуторметровых ручек, упрвлявших двумя зостренными лопткми, которые рсходились и сходились под действием пружины, - что-то вроде гигнтских плоскогубцев в сочетнии с бреднем. Ловец медленно брел по полосе прибоя и, держ ловушку нготове, вглядывлся в буруны, стрясь зметить пузырьки воздух, помечющие место, где перепугнный моллск зрывется в ил. Ловец проворно погружл ловушку туд, откуд поднимлись пузырьки, - с попрвкой н преломление свет в воде. Протщив нижнюю лоптку по илу, ловец приводил в действие пружину, которя зхлопывл ловушку, куд вместе с илом попдл и моллск. Вытщив добычу из мешк-сетки, ловец бросл се в зплечный короб.

Динсмен спрвлялся с этой рботой хуже всех. Он змечл пузырьки с опозднием, непрвильно зсекл место, откуд они поднимлись, и чстенько в его зплечном коробе к концу смены не окзывлось ни единого моллск. Это знчило, что его почти не кормили, - н Дрю рцион зключенных и нличие послблений в режиме нпрямую звисели от дневной вырботки. Не прошло и месяц, кк брюшко Динсмен исчезло, ребр стли топорщиться под углом в тридцть грдусов. Кк будто муки голодом было мло, всякий рз, когд он возврщлся с пустым коробом, стрший ндсмотрщик, верзил Четвинд, со словми "Ну-к, сопля, покжи цыпленк!" зносил свой кулчище и двл Динсмену ткую зтрещину, что тот клевл носом землю.

Сейчс Динсмен медленно двиглся вперед, стрясь нщупть ногой ровное место н дне. И тут совсем рядом появились пузырьки воздух. Динсмен пнически зсуетился. Он погрузил ловушку в ил, вслепую, бестолково, и тут же нжл мехнизм, приводящий в действие пружину. Миллион пузырьков взметнулись нверх, и Динсмен почти истерично рсхохотлся - между створми вытщенной из воды ловушки был зжт ненвистный моллск. Нжв рычжок, открывющий створы, Динсмен вынул рковину и бросил ее в зплечный короб. "Аг, - возбужденно думл он про себя, - у меня тки получилось!" Он зшгл дльше, испытывя прилив уверенности в себе. Но очень скоро прежние сомнения и стрхи вернулись с еще большей силой. В пмяти всплывли стршные истории, которые рсскзывли в поселке, - про то, что з чудищ поджидют человек в этом проклятом море и кк они нпдют именно тогд, когд рсслбишься и не ждешь подвох.

Динсмену не доводилось видеть своими глзми ткое нпдение, зто он не рз видел, кк Четвинд и другие ндсмотрщики выволкивли н берег трупы зключенных. Поговривли, что в этом море водится чертов уйм смертельно опсных тврей. Двух тврей боялись особенно, говорили о них постоянно и видели в ночных кошмрх.

Первое из этих чудовищ, менее опсное, нзывлось морэя и тоже охотилось н моллсков. Формой морэя отчсти нпоминл трехметрового удв плыл, стремительно поводя ребрми и используя хвост кк руль. Этим же хвостом морэя зхлестывл свою жертву при нпдении.

Н громдной голове морэи был псть с челюстями, которые рскрывлись почти н сто восемьдесят грдусов, тк что он могл зглотить кусок шире толщины своего тел. И, подобно большинству подводных существ, он был чрезвычйно мссивной, что сообщло ей огромную убойную мощь, неожиднную дже в трехметровом существе. Очевидцы рсскзывли, что одн морэя, ухвтив ногу, свешенную з борт лодки, способн утщить и влдельц ноги и всю лодку под воду. К счстью, успокивл себя Динсмен, морэя редко охотилсь во время отлив. Но вот когд ловцы с приливной волной возврщлись н берег, тогд-то нступл смый опсный момент, и зключенные тревожно озирлись, стрясь побыстрее окзться н суше.

Однко смой стршной морской тврью считлся гурион. Это был вечно голодня штуковин, которя охотилсь в любое время дня.

Сейчс Динсмен с ужсом подумл, что нходится в воде по пояс. Именно н тком мелководье любит порезвиться гурион. Эту тврь он еще ни рзу не видел - и не печлился об этом. Судя по рсскзм, гурион нпоминл земную морскую звезду, но только громдную - метр дв, не считя длины щуплец. Н этих длинных широких щупльцх - опять-тки по рсскзм - тврь могл, крепко вцепившись в дно, торчть из воды при трехметровой приливной волне. Гурион двиглся в воде быстрее, чем бегущий человек - н суше. Тк что удрть от него не было никкой возможности. Покрытые толстой бугристой кожей, гурионы были почти молочной белизны. Большими присоскми н щупльцх гурион хвтл рковину, рскрывл ее створки и не моллск посылл себе в рот, протягивл к нему свой желудок, бывший одновременно и пстью с рядми острых зубов. Желудок смыклся вокруг жертвы, втягивлся обртно в тело гурион, где нчинл рвть еще живую жертву н чсти и одновременно перевривть ее.

Динсмен уповл н то, что никогд в жизни не увидит живого гурион.

После того кк его приговорили к пожизненному зключению н Дрю, Динсмен невольно думл: уж лучше бы я угодил в лпы прйм-уорлдской полиции. Он всю жизнь чувствовл себя человеком, чьи тлнты недооценивют. Но н Дрю его тлнты и вовсе никому не были нужны. Он считл себя человеком, который может приспособиться к жизни в любом обществе. Никких предрссудков у него нет, лишь бы ему не мешли знимться любимым делом, в котором он нстоящий профессионл, - взрывть, взрывть, взрывть. Когд кроввое дело сделно, уютно посидеть в хорошей пивнушке с компнией тких же профессионлов, кк и он см.

Четвинд его тлнты оценил сполн. И Динсмен уже не тк жлел, что попл в тнскую, не имперскую тюрьму.

Кстти, Динсмен нисколько не винил тнскую систему з то, что его осудили. Дл мху - рсплчивйся. Во всем он винил коврных грбителей, с которыми его угорздило связться.

Нчльство нчльством, охрн охрной, но нстоящя влсть в поселкх н Дрю сосредоточивлсь в рукх смых боевитых из числ зключенных. Четвинд был бригдиром и всевлстным неофицильным стршиной в одном из несообщющихся друг с другом поселков, рзброснных по всей плнете Дрю. Тнский режим, по существу своему тотлитрный и фшистский, создл эту плнету-тюрьму с одной целью - вышвыривть туд уголовников и диссидентов. Для тнских влстей было одинковым преступлением, если ты огрбил бнк или вышел н улицу с плктом в зщиту прв крестьянств. Кк все фшисты всех времен, тнцы были людьми с прктической жилкой. Прежде чем умертвить своих вргов, они норовили использовть их дровой труд. Если плнет-тюрьм, то н смоокупемости. А еще лучше - с хорошей прибылью.

Скжем, тм, куд попл Динсмен, в прибрежные воды были зпущены для рзмножения моллски. Двдцть грммов мяс моллсков стоили мленького состояния тнским богтеям. В глубине континент по пустынным просторм носились похожие н перекти-поле рстения, содержщие дргоценный мускус. Они опять-тки были специльно звезены н Дрю. Поскольку любого, кто к ним прикслся, эти рстения обильно обрызгивли проедвшей кожу кислотой, при их сборе погибло немло зключенных. В других чстях Дрю нходились рнчо, фермы и шхты, где "никчемные подонки" ценой своих жизней производили необходимые тнской ристокртии товры.

Динсмен понял, что попл в мясорубку, еще до того, кк его привезли в поселок н берегу моря, где црем и Богом был Четвинд. Он решил выжить любой ценой. И нмерения Четвинд делли плны Динсмен не ткими уж фнтстическими.

Когд-то Четвинд был рбочим лидером и боролся з прв докеров в глвном тнском космопорте. До этого у него было весьм богтое и крйне пестрое прошлое - мордобой, грбеж, убийств. Но то, что он возглвил збстовку докеров из-з ккого-то ныне збытого повод, стло последней кплей, переполнившей терпение тнских влстей. Нручники зщелкнулись н его рукх, и судья со злордной ухмылочкой объявил, что Четвинду предстоит освивть новую профессию сборщик моллсков.

К тому времени, когд н плнете появился Динсмен, решительный здоровяк Четвинд стл бригдиром у ловцов моллсков, ткже их верховодом и был призннным влдыкой в приморском поселке, с которым считлись и охрнники, удобно иметь человек, поддерживющего порядок среди мтерых преступников.

Нчльство обычно зкрывло глз н бесчинств и злоупотребления бригдиров, пок люди в бригде выдвли норму и не бунтовли.

Четвинд одевлся приличнее других зключенных, конфисковывл у приезжющих все сколько-нибудь ценные вещи - для себя и своих прихвостней, без которых не мог бы в одиночку првить поселком. У него имелся дже свой грем из женщин-зключенных. Впрочем, ндо зметить для спрведливости, женщин он не всегд брл силой; помимо его положения вожк и относительного богтств, женщин привлекл и он см - крутой, обятельный, мстер выживть в невыносимых условиях.

Когд Динсмен доствили н Дрю и определили в поселок, где бригдирствовл Четвинд, нездчливый взрывник быстро подпл под обяние уверенного в себе вожк. Нчлось с того, что огромный детин внимтельно прочитл укрденную копию сопроводительных документов н Динсмен.

- Стло быть, любитель делть трх-тр-рх? - здумчиво произнес он. Похоже, ты тот смый прень, который нужен мне, чтобы вернуться н Хиз.

Четвинд срзу же зсдил Динсмен з производство бомб, освободив от тяжелой, глвное, смертельно опсной рботы в море. Рзумеется, мтерилы для создния бомбы были смые экзотические, млоподходящие - что ншлось. Но Динсмен стрлся превзойти смого себя и вздыхл о том, что он мог бы сотворить, будь у него нстоящие инструменты и нбор нужных веществ.

Он никогд не спршивл Четвинд, для кого, собственно говоря, преднзнчются бомбы. Очевидной целью были охрнники. Но случись одному из них получить хоть црпину - рсплт будет ткой жестокой, что и думть об этом не хотелось. Тем не менее Динсмен покорился без вопросов и в итоге смстерил ткое взрывное устройство, которое регировло н перегр нркопив - ндо скзть, от всех охрнников рзило этим пивом двдцть четыре чс в сутки.

Испытния зкончились сокрушительной неудчей.

Динсмен угорздило сделть крохотную ошибочку при изготовлении феромонного взрывтеля, регирующего н зпх. Четвинд зтеял прздник в честь первого взрыв - и мускус, которым умщл себя очередня пссия Четвинд, привел в действие взрывтель бомбы горздо рньше положенного времени.

Динсмен думл, что его убьют н месте. Однко Четвинд лишь ндвл ему плюх, потом, после долгого совещния со своими дружкми-громилми, определил его н общие рботы - собирть моллсков. Когд Динсмен впервые зшел в воду, побрел с ловушкой в руке з волнми отлив и гдл, кто укусит его первым - морэя или гурион, он думл, что лучше бы Четвинд убил его срзу, не посылл н эту муку...

Слев рздлся пронзительный крик. Динсмен звертел головой и увидел, что все члены бригды кк сумсшедшие бегут к берегу. Другой пронзительный крик донесся спрв. До Динсмен дошло, что он слишком змечтлся, пережевывя свои беды, и теперь отстл от товрищей, которые спслись пническим бегством.

Он понимл, что ндо бежть, но вместо этого зчровнно смотрел н что-то темное, что змеилось по воде - со стороны моря, по нпрвлению к нему. Морэя! Боже мой, это же морэя! Динсмен ншел в себе силы стряхнуть морок, зрботть ногми, но двигться против отлив было неимоверно трудно - кзлось, он бежит н одном месте и берег нисколько не приближется. Сердце колотилось отчянно, мускулы рботли из последних сил, но берег тк и не приближлся. Ему чудилось, что тврь сейчс тяпнет его з пятку, выхвтит кусок мяс н бедре... Но вот он кким-то чудом домчлся до кромки воды и рухнул, товрищи вытщили его н берег. Динсмен здыхлся, хихикл. Его трясло от пережитого стрх. Увидев, что он не рнен, товрищи оствили его и побежли к берегу. Динсмен услышл жуткий крик, привстл н песке и посмотрел в сторону моря.

Четвинд стоял почти по пояс в воде, и что-то большое, темное тянуло его в воду - вместе с товрищем, которого он пытлся спсти. Четвинд держл товрищ под мышки, и тело несчстного, который кричл в предсмертной гонии, ходило ходуном в рукх бригдир. Тврь терзл свою жертву, которя все не умирл, все еще кричл, кричл, кричл, Четвинд не рзжимл мертвой хвтки и волок, волок умирющего к берегу. Он тянул и тянул, пок скрытое водой существо не выпустило свою жертву. Четвинд рухнул н песок у воды. Зключенные издли рдостный вопль, который сменился воплем ужс. Победило все-тки чудовище - Четвинд вытщил н берег лишь половину человек, без ног, с кишкми нружу. Несчстный прожил еще секунду, успел стрдльчески усмехнуться Четвинду - и тут глз его зктились, кровь хлынул через рот.

Динсмен отвернулся. Его стошнило.

Глв 23.

- Принимйте зключенного, мистер Охлсн!

- Есть принять зключенного, мистер Киит!

Поторопленный дубинкой Стэн, рботвший в кзрме охрнников зключенный побежл рысцой по белой полосе через небольшой плц к воротм, где его поджидл Алекс. Килгур отслютовл "Кииту" по-тнски - вытянув руку вперед лдонью вниз - и выпустил зключенного з ворот, где, собственно, и нчинлсь тюрьм. Н плнете Дрю зэки жили н свободе - или вроде кк н свободе, охрнники - в огороженных и ндежно зщищенных лгерях.

Алекс зкрыл тройным зпором ворот и строевым шгом двинулся через плц к своему другу. Подойдя к нему вплотную, он еще рз выбросил руку в приветствии. Стэн сделл в ответ ткой же, но вялый жест, и об нпрвились в кзрму, где обитли после прилет н Дрю.

- Эх, Стэн, Стэн, - збубнил Алекс Килгур, - много чего я н своем веку сделл для Импертор, но ты втрвил меня в черт-те что. Господи, в кких ролях мне приходится выступть! Я был, к примеру, совсем неплох в роли рзжловнного солдт, когд мы воевли с этими психовнными тлмейнми. Но ты зствляешь меня исполнять совсем кретинские роли - снчл сутенеришки, теперь тюремщик! Нет, моя ммочк не одобрил бы то, кк ты со мной поступешь!

Килгур не прекрщл ныть с тех пор, кк друзья взошли н борт корбля, который трнспортировл зключенных н Дрю. Документы ни у кого не вызвли подозрения. Впрочем, их и не проверяли кк следует. Дже одержимым подозрительностью тнцм в голову не приходило, что у кого-то нйдется причин добровольно лететь охрнником н плнету-тюрьму.

Хотя в службе охрнник в этом жутком месте были свои прелести. Добря половин всех ценностей, попдвших н Дрю, оседл у охрнников. Они бессовестно пользовлись служебным положением, чтобы удовлетворять свои сексульные потребности: и женщины, и мужчины, попвшие н Дрю, очень быстро с рдостью смекли или были вынуждены принять кк суровый фкт, что могут продлить себе жизнь, если не побрезгют постелью охрнник или охрнницы. Стэн и Алекс любовниц не зводили и, чтобы не кзться белыми воронми, рспрострнили слух, что перед отлетом н Дрю переспли с одной шлюхой и рзом подцепили дурную болезнь, которя плохо и долго лечится.

Покойный Охлсн был прв: для неизбловнных жизнью людей низшего сословия, которых призвли служить тюремщикми, это время было сплошным прздником.

Уже н подходе к кзрме, проходя вторые ворот, Алекс прошептл:

- Слушй, Стэн, ты уверен, что нм следует только выкрсть отсюд этого проклятого подклдывтеля бомб? А что, если мы нпоследок устроим здесь мленький фейерверк, оствив бомбочку в серединке лгеря?

- Идея симптичня, стршин. Но я говорю решительное "нет".

Килгур горестно вздохнул, и они вошли в здние.

Пивной втомт щелкнул, збулькл и снов щелкнул. Алекс приподнял плстмссовую крышку, взял две кружки нркопив и нпрвился к столику, з которым его поджидл Стэн. Все комнты отдых в брк были н один мнер много плюш из вульгрного стремления подржть дорогим покоям тнской ристокртии, но с дополнением - пивными втомтми. Алекс, предврительно поморгв, зствил себя отхлебнуть нпитк из кружки. Уроженец свободного мир, солдт привилегировнного подрзделения имперской гврдии, он не привык к сомнительным рдостям, которые дет нркопиво. Д и Стэн тянул нркопиво без удовольствия - в свое время ему довелось вволю попить этого пойл н Вулкне, плнете зводов и грубых нрвов.

- Пусть эти тнцы и жрут не приведи Господи что, - проворчл Алекс, они хоть пиво пьют человеческое.

- Я бы не нзвл это человеческим пивом.

- Д, верблюжья моч, думю, вкуснее, чем тутошнее пиво.

- Делют из низкосортного зерн и добвляют процентов пять опиум.

Алекс, только что сделвший глоток, выплюнул пиво обртно в кружку.

- Ты что, не шутишь?

Стэн отрицтельно повертел головой. Пмять подскзывл, что вкус у нркопив млоприятный. Но теперь окзлось, что он просто омерзительный.

- А кк оно действует? - спросил Алекс.

- Пьянеешь, рзумеется. Здорово зблдевешь. Но похмелье особенное: денек, то и дв это пивко выходит потом и трясет тебя при этом кк в лихордке.

- Слвный нпиточек. Сперв Алекс делют сутенером, потом погным тюремным ндсмотрщиком, теперь - извольте! - нркомном. Эх, знл бы Импертор, чего я терплю рди него!

Стэн не без ехидств зметил, что информция о нпитке не помешл Алексу опустошить свою кружку до дн. Дльнейшее нытье Килгур было зглушено громкими крикми, которыми охрнники приветствовли двух своих товрок; Стэн и Алекс з три недели пребывния н Дрю их еще не видели.

- А-, близняшки Фэрлоу!

- Попользовлись лотерейной удчей, сестрички?

"Близняшки Фэрлоу" было прозвищем подруг-охрнниц. Они и сестрми-то не были, просто очень похожи друг н друг. А Фэрлоу в их прозвище появилось оттого, что они когд-то принудили спть с собой крсвц зключенного по фмилии Фэрлоу и использовли его н пру.

Т из "близняшек", что пострше и погрузнее, влстно поднял руку и призвл рзошедшихся охрнников к тишине.

- Желете отчет, ребят? Отлично. Душонк усопшего зэк, по которому мы безутешно скорбим - кк бишь его или ее фмилия? - душонк его потопл н небо к Создтелю, тело, кк и полгется, пошло в дело.

- Кто об этих головорезх плчет!

- А вот мы с Кей ншли новый способ слвно проводить отпуск н Хизе.

Все охрнники и охрнницы нвострили уши.

- Вы, ребят, обычно кк в отпуске - тк срзу н курорт. А мы сми себе курорт устроили, не выезжя н природу. Сейчс н военной бзе строят новые военные корбли, вовсю нрщивют ншу мощь - ну и понехло рбочих рук. И все молодые прни, все в соку. Вклывют по-черному, в город их не отпускют.

Мы с Кей смекнули, что зрботки у них ого-го, денежки тртить не н кого. И прни свои денежки ухнули н нс - мы н всю ктушку воспользовлись своим првом провести отпуск в центре отдых при военной бзе.

- Слвно скоротли времечко! - хихикнул кто-то.

- И я вм тк скжу, - продолжл охрнниц нствительно, - нм было в кйф. Эти прни крутили с нми не потому, что девться некуд, потому, что сми того хотели. - Тут он осклбилсь и добвил тоном, который он считл кокетливым: - Ну-к, мужики, не слушй. А вм, девочки, скжу по секрету - когд по добрей воле, оно... кк бы это... позбористей! К тому же з все плтят они сми.

Сержнт-вертухй встл и церемонно поднял свою кружку.

- Мы рды приветствовть нших друзей. С возврщеньицем. Похоже, вм есть о чем порсскзть. Но если и в следующий рз вы, крошки, снов выигрете в лотерее, кого-то вынесут вперед ногми. Вы уже в третий рз н протяжении двух лет выигрывете в лотерее и мотетесь в отпуск н Хиз. Пор и честь знть.

Стэн и Алекс переглянулись, поняв друг друг без слов. Они подошли к втомту, нполнили свои кружки нркопивом и присоединились к компнии охрнников.

Перед ними остро стоял нерешення проблем: если удстся нйти Динсмен - кким обрзом увезти его с Дрю, д и кк смим отсюд выбрться? Будучи профессионлми в деле выкрдывния нужных людей, они были уверены, что выход всегд нйдется. Но прошло три недели, выход не нходился, сколько они ни ломли головы. Дрю окружл охрння сеть спутников втомтических и упрвляемых солдтми. Улететь с плнеты можно было лишь двумя способми - н борту рейсового корбля, перевозившего зключенных, когд тот возврщлся порожняком, или н грузовом корбле, который увозил с Дрю дорогие товры, произведенные зключенными. Н корбле, перевозившем зключенных, был нешуточня комнд охрны - дже Стэн и Алекс, при всем их удльстве и выучке, не могли бы зхвтить трнспорт, охрняемый сотней хорошо обученных солдт. Н грузовом корбле не было ни души - им упрвлял компьютер; но поддерживлсь темпертур ниже нуля и тмосфер состоял из одного зот.

Вот почему информция о лотерее покзлсь знятной имперским шпионм.

А лотерея был действительно интересной зтеей. Тнские влсти могли гордиться плнетой Дрю. Он не просто приносил прибыль. Все было поствлено тк рционльно, что ее пленники использовлись н все сто процентов - порой дже после смерти.

При стрессе гипофиз человек выбрсывет в оргнизм сильное обезболивющее вещество. Чем больше стресс, тем больше выброс. Поскольку почти все зключенные умирли н Дрю в условиях чудовищного стресс, их тел были полны дргоценного нркотик. Неудобство зключлось в том, что тело следовло тут же зморозить, - нркотик при нормльной темпертуре быстро рзлглся. Зключенные н Дрю умирли кк мухи, но немногие из них погибли при условиях, когд их тел можно было нчть зморживть незмедлительно, через считнные минуты. Вот почему зключенные, попдвшие з провинность в изолятор, покидли его лишь одним обрзом - в мешкх для трупов.

Стэн и Алекс выяснили, что "хороший" труп, то есть вовремя змороженный, отпрвляют н Хиз. Н Дрю нркотик из труп не выкчивли по двум причинм: во-первых, мло кто из медиков соглшлся ехть в ткую дыру, кк Дрю; во-вторых, подобно всем сильным обезболивющим, этот нркотик, производимый человеческим гипофизом, был отличным гллюциногеном. У того из тнских ристокртов, кто придумл извлекть нркотик из трупов, хвтило ум сообрзить, что нельзя производить нркотики рядом с мтерыми уголовникми и коррумпировнными охрнникми - никкие меры безопсности не срботют. Вот почему, когд нбирлось достточное количество "хороших" трупов, их рзом отпрвляли н Хиз - в сопровождении двух конвоиров. Для охрнников, которые звербовлись н много лет, это был единственный способ покинуть временно Дрю, кроме отпуск, предоствляемого рз в три год. Двух конвоиров выбирли с помощью лотереи.

К концу вечер Стэн и Алекс вконец окосели от поглощенного нркопив. Зто они знли, кк можно улизнуть с Дрю. Улизнуть смим и прихвтить Динсмен.

Глв 24.

Первый шг сделл Алекс: звелся рсскзывть длинную знимтельную историю.

- О-хо-хо, - нсмешливо зевнул он. - И месяц не прокнтовлся н Дрю, уже переслушл все вши бйки, ребят.

- Тк пордуй нс своей, Охлсн! - скзл один из охрнников. Коренстый коротышк-шотлндец успел снискть увжение охрнников и стть всеобщим любимцем. В том числе и потому, что всегд с охотой угощл коллег.

- Уж если я возьмусь рсскзывть, тк извольте зткнуться и слушть рскрыв рот.

В комнте отдых стло тихо.

- Я вм рсскжу про то, что случилось н струшке-Земле. Еще до того, кк появился нынешний Импертор. В те двние-предвние времен, когд шотлндцы еще рзгуливли босиком по свободным зеленым просторм своего родного остров. Но и тогд был империя и импертор - првд, не Вечный. Империя звлсь Римской. И вольные шотлндцы, хрбрые воины, были знозой в зднице империи. Поэтому те взяли и перегородили остров высокой-превысокой стеной. Они, знчит, по одну сторону, мы, знчит, - по другую. Эту стену они нзвли по имени своего импертор - Адриновой.

Но дже в те времен торговля был делом святым. А посему в стене были ворот, чтобы нрод с товром мог ходить туд-сюд. А у ворот, понятное дело, стояли охрнники.

И вот в один прекрсный вечер охрняли ворот дв римлянин - прни по имени Мрк и Флвий...

Тем временем Стэн делл второй шг к возможности покинуть плнету-тюрьму.

Следовло нйти Динсмен и к тому же суметь подделть результты лотереи в свою пользу, чтобы именно Стэн и Алекс послли отконвоировть трупы н Хиз. Обе эти здчи нельзя было рзрешить, не имея терминл и доступ к головному компьютеру плнеты-тюрьмы.

Нчльство не приветствовло нличие терминлов у персонл, те терминлы, что имелись, нходились под строжйшим контролем и действовли только с голос своих хозяев из высшей дминистрции тюрьмы.

Однко Стэн обнружил, что игровые компьютеры, стоявшие в комнте отдых, н смом деле довольно сложные мшины. Если охрнник выигрывл, мшин плтил ему срзу же или нркопивом (отдвя прикз стоявшему рядом пивному втомту), или нчислял выигрнную сумму денег н счет победителя. Рзумеется, когд охрнник проигрывл, компьютер производил немедленные отчисления из его зрплты. Стэн рсцвел довольной улыбкой, когд понял, что именно ткие игровые мшины стояли н Вулкне и знкомы ему с рннего детств.

Пок Алекс отвлекл внимние охрнников своим рсскзом, Стэн делл вид, что зртно игрет, для видимости нжимя ногми н педли упрвления. Н смом же деле он нщупывл выходы в головной компьютер, в пмяти которого хрнилсь вся необходимя информция. Для этого Стэн включил крохотные приборчики, который он провез н Дрю контрбндой под видом плейер и бтреек к нему. Один из приборчиков - минитюрный "жучок" - повел игру с компьютером з Стэн, пок тот был знят совсем другим.

Нконец экрн змигл, Стэн быстро нжл н нужные клвиши и вышел из режим игры. Компьютер был блокировн кодом, но кодом до смешного простым для профессионл. Стэн здумлся н минуту, потом ввел другой код. Пор делть следующий шг.

- ...Мрк отслужил н острове четыре год, бедняжк Флвий был новичком, приехл с месячишко нзд и н дежурстве впервые. И вот этот смый Флвий стоит нсупленный-нсупленный. Не нрвится ему местня ед, местня погод, больше всего ему не нрвятся шотлндцы. "Не переживй, - говорит ему стрый служк Мрк. - Ты тут чсов около девяти услышишь стршный гм, вопли. Тк в штны не нклдывй - это просто орд шотлндцев вывливется из нших кбков". Однко у бедняжки Флвия все рвно неспокойно н душе...

У "бедняжки Стэн" тоже было неспокойно н душе. Он оглянулся - все охрнники с увлечением смотрели в рот Алексу. Стэн приложил к стенке игровой мшины коробочку с крохотным экрном, которя злипл тм и нчл рботть после того, кк он нжл кнопку "нлиз-внедрение".

- ...И тут чсы бьют девять, нчинется стршный шум и гм и прямо н них, к воротм, влит толп шотлндцев - волостых, грязных, в медвежьих шкурх, в рукх у кждого топорик и дубинк. Флвий перепуглся вусмерть, думет - пришел мне конец! И тк ему не хочется помирть н крю свет, н кком-то острове в нескольких световых годх от родного Рим. Словом, трясется прень и потеет. А Мрку хоть бы хны: нцепил н лицо улыбку и смело глядит всей этой орде прямо в глз.

- Добрый всем вечер, - говорит.

- Проклятые римляне! - проорл кто-то из толпы, другой потянулся к мечу.

- Змечтельно выглядите сегодня вечером, - продолжет Мрк кк ни в чем не бывло.

А в ответ ему то же смое: "Проклятые римляне!"

Шотлндцы подступют все ближе, ближе, дышт Флвию в физиономию перегром. Ну, думет Флвий, не видть мне моей римской ммочки.

А Мрк гнет свое:

- Слвный вечерок, - говорит.

Флвий, тот глз зкрыл, чтоб не видеть, кк внутренности вывлятся, когд его мечом по животу рубнут. Ждет-пождет с зкрытыми глзми, ничего не происходит. Все отчянные волостые головорезы прошли через ворот н свою сторону.

И Флвия не тронули. Прень тогд поуспокоился, отдышлся и улыбется Мрку.

- Ты, однко же, прв. Эти шотлндцы прни ничего.

- Д, приятель, - отвечет Мрк. - Вот ты и нучился кое-чему. Но попомни мои слов, в один прекрсный день, когд нпьются их мужчины, у этих ворот может действительно стть очень жрко.

Кк всегд, конец килгуровской бйки был встречен гробовым молчнием. Никто не понял соли.

Тишин был нрушен двумя звукми.

Стэн кк рз обнружил нужный код и вошел в пмять головного компьютер, но в этот момент згудел зуммером игрового ппрт. Стэновский "жучок" перестрлся и одержл головокружительную победу, потому что через несколько мгновений зурчл и зстучл пивной втомт, нполняя кружки пивом с невиднным темпом. Стэн едв успел смхнуть себе в крмн "жучок" и прочее оборудовние, когд вокруг его игрльного втомт сгрудились все присутствующие.

- Везет же некоторым, - проворчл один из охрнников. - З целый год игры в эту игру я выигрл две кружки пив. А Кииту вон ккое счстье.

Н тбло горел цифр выигрыш - 387 кружек.

- Прямо ум не приложу, н кой мне столько, - скзл Стэн.

- Мистер Киит, - скзл другой охрнник, - если у вс ткое зтруднение, мы можем выручить. Будьте уверены, нши животы вместят всю эту прорву.

Стэн и Алекс внутренне подобрлись, - им предстоял трудный долгий-предолгий вечер...

Глв 25.

Крупный мужчин бездельничл н берегу и лениво нблюдл, кк неровня шеренг ловцов медленно зходит в воду в поискх моллсков. Вокруг него было с полдюжины дружков-прихлебтелей, которые нежились н солнце, но крем глзом поглядывли н Четвинд, не пожелет ли тот чего. Бригдир дже не пошевелился, когд рздлся звук приближющейся мшины. Он сделл вид, что не слышит, кк мшин зтормозил и песок зскрипел под чьими-то бшмкми.

- Четвинд?

- Ну.

- Встть, когд с тобой рзговривют!

Четвинд неспешно повернул голову и изобрзил н лице искреннее удивление, когд увидел двух охрнников. Столь же неторопливо он поднялся н ноги и нсмешливо вытянулся по стойке "смирно".

- Простите, мистер, я прозевл, кк вы появились, - делнно плксивым голосом скзл он. - Мы не ожидли, что у нс будут гости.

- Д, ужсня досд. Мне тк неудобно беспокоить ткого вжного мерзвц, кк ты.

Стэн внимтельно приглядывлся к Четвинду, который стоял по стойке "смирно" и ел его глзми. Теперь ничто, кроме нглой искры в глзх, не выдвло Четвинд. В остльном этот громил выглядел тем збитым и покорным зэком, который одним своим видом рдует глз любого охрнник. Д, очень опсный тип, подумл Стэн.

- Мы ищем одного уголовник.

- Здесь смое место для поисков, мистер, - ввернул Четвинд.

Стэн проигнорировл тонкое хмство этого змечния.

- Его фмилия Динсмен.

- Динсмен... Динсмен? - недоуменно свел брови Четвинд. Потом его взгляд просветлел: - Ах, Динсмен! Есть у нс ткой. Еще жив.

- Где?

Четвинд ткнул в сторону плоскодонного ялик у смого берег. Нездчливый спец по бомбм был знят его уборкой.

- Никчемный прень, если позволите выскзть мое мнение, мистер. Не способен выполнить и половину дневной нормы. Я его в конце концов отослл н кухню. Только, боюсь, этот рзгвоздяй всех нс отрвит.

Стэн и Алекс проигнорировли комментрий бригдир. Песок под их бшмкми звучно зскрипел - они решительно зшгли в сторону ялик.

Динсмен, кк всегд рссеянный, не зметил приближения охрнников. В последний момент он хотел было повернуть голову в сторону подошедших, но Алекс уже сгреб его з згривок и одним движением поднял нд землей.

- Динсмен?

- Тк тооочно, мииистер.

- Есть рзговор, прень.

Алекс швырнул щуплого хиляк Динсмен в лодку, потом вопросительно взглянул н Стэн. Тот одобрительно кивнул и зпрыгнул в ялик. Пок Стэн отвязывл причльный кнт, Алекс подхвтил весл и последовл з другом. Через считнные секунды Алекс мощными взмхми весел уже отогнл ялик н изрядное рсстояние от берег.

- Господ! Господ! - причитл Динсмен. - Я ничего дурного не сделл, честное слово, ничего дурного... - Потом, по нитию, укзл н удляющегося от них Четвинд и громко прошептл: - Это все он, он! Он зствил меня сделть ту бомбу!

- Вот кк? - протянул Стэн. - Стло быть, ты у нс бомбодел?

У Динсмен все тк и обмерло внутри. Может, они ничего про это и не знли, он взял д и... Господи, в ккую же очередную историю он влип?

- Ну-к, рсскжи нм про эту бомбочку, миляг, - добродушно предложил Алекс.

- Д он см... словом, попросил меня... я... я что?.. я человек подневольный, я и говорю - мол, было дело, рзбирюсь во взрывных устройствх... он...

- Зткнись! - прошипел Стэн. - Нм нплевть н твоего Четвинд.

Динсмен молч уствился н Стэн, - у него возникло чувство, что сейчс произойдет что-то совсем ужсное.

- Ты нм лучше рсскжи про "Ковеннтер"! - рубнул Стэн.

- Пресвятя Дев... - прошептл Динсмен.

Алекс потрепл его по плечу.

- Ты, млый, не богохульствуй!

- Пусть себе, - скзл Стэн. - Будем его прямо сейчс кончть? Чтоб долго не возиться.

Стэн подогнул пльцы, и из его рукв выскочил кинжл с узким лезвием тк, что рукоять легл в лдонь. Динсмен увидел лезвие и взмок от ужс.

- Я не знл, что это связно с политикой, - злепетл он. - Я никогд с политикой не связывюсь. Можете хоть кого спросить - все скжут, что Динсмен в политику никогд не лез... Я просто... просто... - Он поймл взгляд Стэн и рзрзился слезми. - Я в политику не лез, пропди он пропдом!

Стэну стло совсем тошно.

- Алекс, чего ты тянешь, черт возьми! Это тот смый тип. Делй свое дело.

Динсмен звизжл и привскочил. Ткой пронзительный и отчянный вопль еще ни рзу не кслся ушей Стэн - хотя чего-чего, уж предсмертных воплей он в своей жизни нслушлся предостточно. Но тут до него дошло, что Динсмен тк стршно зорл не из-з них.

Стэн повернул голову и посмотрел туд же, куд вытрщился Динсмен.

Нечто неслось з ними по воде с невероятной скоростью - узлов пятндцть. Оно приближлось тк быстро, что, кзлось, просто бежит по воде, перебиря полудюжиной длинных ног.

Динсмен звизжл снов.

- Это гурион!

Алекс предпринял отчянную попытку рзвернуть ялик в сторону берег, но, не имея опускного киля, только зкружился н месте. Стэн схвтил шест, которым оттлкивлись от дн н мелководье. Но когд тврь поднялсь нд водой в полный рост и выплюнул в их сторону свой огромный чудовищный желудок в сетке синевто-крсных вен, Стэн услышл з спиной сильный плеск воды.

Что бы не происходило у него з спиной, об этом должен был позботиться Алекс, поэтому Стэн дже не оглянулся. Он изо всей силы пихнул шест прямо в псть-желудок гурион. Конец шест рсщепился, чиркнув по зубм чудищ, но все же вонзился в его плоть. Гурион издл жлобный чвкющий звук, однко не прекртил тки - обхвтил ялик и стл его рскчивть.

У Алекс было еще меньше времени н рекцию. Через секунду после второго вопля Динсмен он увидел еще одного гурион, который нпдл н них с другой стороны. Килгур змхнулся н тврь веслом, но тут он ощутил, кк ялик подскочил, словно н приливной волне, солнце метнулось Алексу нвстречу - и он с головой окзлся в воде. Толстя чсть щупльц охвтил его поперек тел, конец щупльц рвл мундир. Килгур попытлся встть н ноги - бед случилсь н достточно мелком месте. Но попытки высвободиться ни к чему не приводили.

А Стэн опслся, что через секунду челюсти тври сомкнутся н его голове, поэтому что было силы полоснул кинжлом по уязвимой мембрне желудк гурион. Но ялик зходил ходуном под ним и вышвырнул его в воду. Еще в воздухе Стэн сумел првильно сгруппировться и опустился н дно н полусогнутых ногх. Рспрямившись, он обнружил, что вод достет ему лишь до верх бедр. Из первого гурион гейзером хлестл кровь. Стэн мгновенно определил, что этот гурион уже не опсен, выбросил его из головы и обернулся посмотреть, что происходит с Алексом.

Тот с головой ушел под воду. Легкие Килгур готовы были вот-вот рзорвться, но все же сержнт ухитрился одной рукой вцепиться в передний луч тври, другой - в выступ н спине. Остльные лучи-щупльц с силой мяли и душили его. Алекс видел под водой крсные зубтые рзъемы гурионовского желудк в нескольких снтиметрх от своего лиц. Последним усилием мышц, выпустив большим пузырем остток воздух из легких, Алекс медленно, томительно медленно стл выворчивть щупльце тври, нпрвляя его прямо в зловещую псть. Рефлекторно челюсти чудищ ходили вверх-вниз - оно чувствовло близость плоти. Алекс нпрягся еще, сделл немыслимое усилие и впихнул конец гурионовского щупльц ему же в псть.

Что-то вроде пронзительного стон удрило по брбнным перепонкм Стэн. Гурион, который топил и душил Алекс, выпустил свою жертву и встл в воде в полный рост. Стэн увидел, что гурион зглотил один из своих лучей и визжит от боли - едкий желудочный сок октывл его собственную плоть, острые зубы безжлостно полосовли ее. Тврь пожирл сму себя. Диковиння физиология не позволял ей остновиться - нчлось рефлекторное, незвисимое от мозг движение стенок желудк, усеянных нпрвленными внутрь зубми.

Стэн почувствовл что-то твердое у своих ног - и выловил Динсмен. Тот отбивлся истерично. Стэн нщупл его сонную ртерию, слегк сдвил ее, и Динсмен обмяк. Но когд Стэн потщил его к берегу, рздлся крик Алекс:

- Еще тври!

Примерно в четверти километр от них нд водой выросли еще три темные мссы и помчлись в их нпрвлении. Теперь Алекс был рядом со Стэном, плечом к плечу, и они, волоч бесчувственного Динсмен з воротник, устремились к берегу, понимя, что только проворством могут спсти свои жизни.

Н берегу Четвинд и его дружки с ленивым интересом нблюдли з битвой, происходящей в воде. Четвинд дже поднялся н взгорок, чтобы лучше видеть, кк пр охрнников спсют этого дохляк Динсмен.

Скжи Четвинд хоть слово, - и его люди могли бы выручить и Динсмен, и охрнников.

Стэн з много-много метров от Четвинд словно читл мысли бригдир: у пристни стоят ялики, десяток зключенных, вооружившись тем, что под руку попдется, могут мигом погрузиться в лодки и отбить тку гурионов. Но чего рди? И Четвинд поктился от хохот. Смех словно рождлся в пяткх и волной пробегл по всему ему огромному телу. Никогд Четвинд не попдл в ткую збвную ситуцию. Он сперв присел н песок, потом и вовсе повлился, ктясь от смех. Зключенные, вслед з бригдиром, осознли потешность происходящего и злились смехом. Д, если они не придут н помощь, охрнники подохнут в животх этих тврей. Но ни одн собк не сможет обвинить в их смерти Четвинд и его ребят. Все зключенные помирли от смех.

А Стэн и Алекс тем временем делли последнюю отчянную попытку спстись, потому что вод з ними уже зкипл - гурионы нстигли. Последним рывком Стэн и Алекс преодолели несколько метров до берег и рухнули лицом вниз н песок.

Стэн лежл без сил, кзлось, целую вечность. Он слышл, кк кругом гогочут зключенные. Но вот его дыхние восстновилось, он открыл глз. Зключенные примолкли.

Стэн сперв перевернулся н спину, потом встл и отряхнулся. Четвинд стоял перед ним и ухмылялся.

- Могу я чем-нибудь помочь вм, мистер? - вежливейшим тоном осведомился он.

Стэн встретился взглядом с его нсмешливыми глзми. Все в нем кипело, он сжл рукоять кинжл в руке и подумл, кким приятным будет ощущение...

- Ккого черт! - выдохнул Стэн.

И стршное чувство ушло. Стэн обнружил, что теперь он смеется. А что ему оствлось, кроме кк взглянуть н происшедшее глзми Четвинд?

Мшин н воздушной подушке мчлсь по кменистому полю. Алекс был з рулем. Динсмен они уложили между собой и сейчс нпрвлялись к лгерю охрнников.

Динсмен зстонл и зшевелился.

- А этого прня не тк-то легко прикончить, - скзл Килгур.

- Ну, сейчс мы его утихомирим окончтельно. Двй сюд.

Повинуясь взмху руки кпитн, Алекс выудил из крмн шприц и протянул его Стэну, который уже зктл рукв Динсмен. Злосчстный "бомбодел" открыл глз, узнл Стэн, шрхнулся от него. Но Стэн прижл зэк могучей рукой к сиденью и всдил ему в руку иглу шприц.

- Слдких снов, дурчин, - скзл он и ндвил н стерженек шприц.

Глв 26.

Стэн мог только удивляться, кк просто все получилось. Головной компьютер плнеты-тюрьмы окзлся доисторическим монстром, тким примитивным, что обмнуть его было плевым делом. Стэн и Алекс выигрли в ближйшем розыгрыше лотереи и получили отпуск н Хиз.

Другие охрнники прямо взбеленились.

- Везет же дуркм! - возмущлись многие из них. - Не прошло и двух месяцев службы, им подвезло сопровождть мешки с сосулькми.

"Сосулькми" н Дрю нзывли свежезмороженных покойников.

- Это все мой дружок мистер Киит, - говорил всем Алекс. - Этот тип и грош ломного не выигрет в крты, н скчкх всегд поствит н лошдь, которя придет последней. Но когд ум не нужно и игр идет просто н счстье, тут ему везет.

Сержнт их подрзделения не счел нужным скрывть свое рздржение.

- Мистер Киит, мистер Охлсн, я считю большущим свинством, что вм, новичкм н Дрю, привлило ткое незслуженное счстье.

- Тк точно, сэр, - скзл Стэн. Они с Алексом, в прдной серой форме, стояли нвытяжку перед сержнтом.

- Зрубите себе н носу, господ. Пок вы будете эскортировть трупы н Хиз, я тут проведу дотошное рсследовние.

- Рсследовние? Чего именно? - спросил Алекс.

- Этой вшей стрнной "удчи". Ндеюсь, после вшего возврщения будет много-много больших сюрпризов.

- Тк точно, господин сержнт! - горячо поддержл его Алекс. - В следующий рз, когд вы увидите нс, будет много-много больших сюрпризов.

Прежде чем Алекс не ляпнул еще чего-нибудь, Стэн незметно ткнул его кулком в бок. Об отслютовли сержнту, рзвернулись н кблукх и вышли из кбинет своего нчльник.

Покинув тмосферу Дрю, корбль-робот втомтически выключил дрйв Юквы и перешел н дрйв АМ-2 для межзвездных перелетов. Стэн и Алекс уже взломли дверь в отсек упрвления полетом и стояли у терминл.

- Эти тнцы мнят себя большими умникми, - говорил Алекс, - их втопилот перепрогрммировть не сложнее, чем горошине через гуся пропутешествовть.

Проделв все необходимое, Алекс скзл:

- Стэн, может, рзморозим этого Динсмен?

- Чего рди хлопотть? Был б охот беспокоиться о мертвом преступнике!

- Д. Когд мы доберемся до мест рндеву, у специлистов будет достточно времени оживить ншего Лзря.

Под "рндеву" имелсь в виду встреч со сверхскоростным имперским истребителем, который мневрировл поблизости от грницы с Тнским Союзом и поджидл н определенной чстоте сигнл от Стэн. Кк только истребитель подберет Стэн и Алекс, корбль-робот будет возврщен н свой обычный мршрут н Хиз - чтобы его не хвтились рньше времени. Но корбль-робот будет зпрогрммировн тк, что никогд не попдет к месту нзнчения и превртится в груду метллолом, которя бесцельно путешествует по космосу.

- Мы зполучили ншего дурчк-бомбодел, мы целы-невредимы - о чем еще можно мечтть! - изрек Алекс.

- О доброй выпивке, - буркнул Стэн и нпрвился пошрить по шкфчикм в отсеке для охрнников, не оствил ли тм ккя добря душ литр-другой лкоголя.

Глв 27.

Голубой огонек змигл н пульте рбочего стол Лидо. Адмирл в тот же миг прервл не слишком вжный рзговор с интенднтской службой Его Величеств, нжл н пульте кнопки, блокирующие вход в его кбинет и зжигющие у двери светящееся тбло "Идет совещние". После этого он прошел к двери, которя вел из его кбинет в рбочий кбинет Импертор, постучл костяшкми пльцев и срзу же вошел.

Импертор сидел к нему спиной и смотрел н прдный плц, в сторону которого было рзвернуто его кресло. Дв грфинчик стояли н рбочем столе: один с тем, что влститель изволил нзывть виски, другой - с чистым медицинским спиртом. Лидо невольно поежился, узнв нпиток.

Не оборчивясь к вошедшему, Импертор пророкотл:

- Желешь выпить, дмирл?

- Э-э... не то чтобы очень.

- Вот и я не хочу. Доклдывй о смом плохом з сегодняшний день.

Лидо доложил без околичностей, чтобы побыстрее зкончить рзговор о неприятном.

- Первый секретрь тнского посольств вырзил свою неудовлетворенность состоявшимися встречми.

- Вообржет, что он один ими недоволен?

- Позвольте продолжить, Вше Величество. О своем недовольстве он сообщил по обычным кнлм тнским влстям. Я получил... э-э... их официльный ответ.

- Вляй. Порти мне нстроение.

- Полный текст коммюнике н моем столе, если вы хотите знть дословный текст, - скзл Лидо. - Нет, не хотите? Все сводится к тому, что в связи с обострившейся ситуцией вокруг погрничных миров тнские влстители желли бы встретиться с вми лично.

- Все?

- Не совсем. Из-з гибели Алэн они не хотели бы встречться н Прйм-Уорлде. Они просят оргнизовть встречу н нейтрльной территории, в дльнем космосе. И выржют готовность обсудить место встречи и меры безопсности с обеих сторон. Они нстивют н том, чтобы встреч состоялсь не позже чем через двендцть земных месяцев.

- Хмство! Скотство! Они мне ствят условия!

- Тк точно, Вше Величество.

- Кк нсчет бунтов в погрничных мирх?

- Четыре столицы объяты мятежом. Положение в столицх провинций пок неизвестно. Пополнения тмошним гврдейским дивизиям уже нпрвлены. Количество пострдвших? По ншим оценкм около двендцти тысяч. С обеих сторон.

- Знешь, когд-то я полгл, - произнес Импертор ровным голосом, что любую проблему, с которой я стлкивюсь, можно решить хорошо порскинув мозгми и не суетясь, или с помощью гврдии, или, нконец, оглушив себя лкоголем. Похоже, что я был не прв, дмирл. Сдется мне, склдывется ситуция, когд хоть лбом о стенку!.. Я попробую изложить по пунктм, и посмотрим, соглсишься ли ты со мной. Фкт первый. Тнский Союз пытется использовть смерть Алэн для двления н меня. Они хотят, чтобы Империя убрлсь из погрничных миров. Првильно?

- Скорее всего, д, - скзл Лидо.

- Я уйду оттуд - и оствлю с большущим носом всех переселенцев из Империи, которым было обещно, что Империя будет опекть их и зщищть во веки веков. Нет, об этом и помыслить невозможно, дже если мне удстся убедить всех колонистов вернуться обртно - в чем я глубоко сомневюсь.

Фкт второй. Алэновские повстнцы по сию пору не понимют, что объединение с тнскими мирми приведет, скорее всего, к их полной ссимиляции и полному крху всех иделов, з которые они нынче сржются. И теперь некому просветить повстнцев нсчет печльного вринт их будущего. Словом, они действуют иррционльно - от победы им стнет только хуже. Я верно говорю, дмирл?

- Пок не вижу ошибок в вших рссуждениях.

- Тким обрзом, у меня только одн возможность рскрутить этот узел нйти того, кто повинен в гибели Алэн (и было бы нмного лучше, окжись им не имперский житель), зтем отпрвиться н встречу с тнцми. Туд, куд они велят приехть. И молч проглотить положенную порцию дерьм. Неужели нет иного выход?

- Мне нечего добвить, Вше Величество.

- Д, от тебя помощи... А вот Мхони обязтельно придумл бы что-нибудь. - Импертор оплил Лидо яростным взглядом, потом смягчился и добвил: - Ну-ну, прости. Это я не со зл... Что ни говори, в ту двнюю пору, когд я был бортовым инженером, я прибегл к другим способм решть проблемы.

- И кк же вы решли проблемы в то время?

- Очень просто. Выпивл все, что имело грдусы и попдлось под руку, потом шел бить морды всем, кто создвл мои проблемы.

- Збвный способ, - осторожно скзл Лидо.

- Д, помощник из тебя ховый, - проворчл Импертор, встл и нпрвился в свои покои.

Еще прежде чем он вышел, Лидо проворно спрятл в шкфчик об грфин.

Глв 28.

Гурион кинулся прямо н него, мзнув по лицу кровво-крсным желудком. Звопив от ужс, Динсмен отпрянул, попятился. Крем глз он видел, кк тот охрнник, что угрожл ему кинжлом, сунул шест зверюге в псть-желудок, после чего ялик покчнулся.

Динсмен рухнул н дно ялик и ползл тм, цепляясь з переклдины. Мысли его смешлись, легким не хвтло воздух, и никкими силми невозможно было зствить себя приподняться и посмотреть, что происходит кругом. Потом его вышвырнуло из лодки, и он тк же слепо стл ползть по дну - пускя пузыри, не решясь встть. Все кругом збурлило, вод приобрел слдковтый привкус крови. И срзу же что-то схвтило его, потянуло, и тут уж Динсмен совсем утртил рссудок. Он стл хлебть воду и рвнулся нружу, к воздуху. Не успел он хлебнуть воздух и прийти в себя, кк увидел склоненного нд собой охрнник. В его руке поблескивло лезвие. Динсмен что было сил рвнулся прочь от него. Но рук с лезвием медленно приближлсь. Динсмен был отвртительно беспомощен и зчровнно смотрел, кк кинжл нырнул в ножны, лдонь потянулсь к его шее, ндвил между ключицей и шеей, и Динсмен ощутил, что провливется... умирет... умирет... умирет...

Тело Динсмен, привязнного к столу, збилось в судорогх. Автомт включил кпельницу и впрыснул успокивющее. Динсмен зтих.

Доктор Рикор, один из ведущих имперских психологов, рботвших для нужд рмии, пребывл в глубокой здумчивости. Он был одобенкой - мссивным лстоногим существом, нпоминвшим морж. Сейчс он тяжело отдувлсь, поводя своими висячими усми. Проведя по усм передним лстом, доктор Рикор подлсь н спинку кресл, и оно жлобно скрипнуло под ее немлым весом.

- Сложный случй, мой молодой друг. Мозг бедолги без конц проигрывет один и тот же эпизод.

Нигде это не фишируя, доктор Рикор специлизировлсь еще в одном считывл с помощью приборов мысли людей в интересх рзведотряд "Меркурий" и отряд Богомолов. Иногд он учствовл в тких специфических исследовниях, кк нынешнее глубокое скнировние сознния Динсмен. Однко трвмтический опыт нглухо блокировл его мозг. При скнировнии шли повторы одного-единственного момент, когд Динсмен чуть было не погиб.

Стэн не без досды рссмтривл несчстного бомболюб. В его нготе н лборторном столе было что-то неприличное - возможно, из-з того, что бедолг был опутн едв ли не тысячей проводов, подведенных к рзным чстям его тел, прежде всего к голове. Стэн видел н экрне уже рз пятндцть, кк Динсмен переживет один и тот же ужс - нпдение гурион. Глубже в его пмять збрться не удвлось.

Кпитн поднялся и нервно зшгл по отсеку.

- Попробуйте снов. Позрез нужно пробиться в глубины его пмяти. Проломить трвмтический блок. Это очень и очень вжно. Все, кто мог что-то рсскзть, - погибли.

Рикор кивнул и полностью сосредоточилсь н скнировнии. Экрн нд ними снов ожил. Снчл змелькли невнятные черно-белые обрзы, потом звертелся вихрь крсок. Отдельные мзки стли склдывться в рсплывчтую кртину. Когд они стли резче, н долю секунды мелькнул крупным плном гурион, потом его изобржение рссыплось н безумный тнец желтых пятен. И вдруг пошло последовтельное четкое цветное изобржение - Стэн видел воспроизведение двних впечтлений Динсмен.

Высокий, поджрый, с густой гривой седых волос протягивл через стол кружку нркопив. Экрн пересекл рук Динсмен и взял кружку. Голос Динсмен произнес:

- В следующий рз угощю я...

Человек н экрне улыбнулся, и Стэну подумлось, что ткя улыбк могл бы покзться Динсмену зловещей, подозрительной. И по некоторому дрожнию в голосе Динсмен стло очевидно, нсколько он робеет перед этим седовлсым человеком.

- ...если вы не возржете, мистер Кнокс.

И тут гурион потянул длинное щупльце к Динсмену, он звизжл, ощутив холодное прикосновение к своей шее...

- Стоп! - крикнул Стэн.

Рикор взглянул н зстывший кдр - эту жуткую тврь - и отключил систему скнировния. Динсмен н столе перестл постнывть и снов зтих. Доктор Рикор ждл дльнейших прикзов.

- Меня интересует Кнокс, - скзл кпитн. - Дйте увеличенное изобржение.

Экрн, который подчинялся мысли доктор Рикор, змигл, потемнел, потом высветил крупным плном фигуру и лицо седовлсого господин.

Стэн внимтельно изучл изобржение Кнокс.

- Д, мы ищем именно его. В больнице дли верное описние. А что еще мы можем узнть? Кк он пх? Возможно, он душился чем-нибудь специфическим.

Доктор Рикор подключил скнер зпх.

- Ничего особенного. Обычный зпх человек, который тщтельно следит з своей внешностью.

Он подвел курсор н экрне к его прическе, уложенной волосок к волоску, чтобы иллюстрировть свою мысль.

- Собственно говоря, - продолжл Рикор, поглядывя н мониторы других приборов, - з вычетом приятной внешности, это человек ничем не привлектельный. Зпх - невырзительный. Голос твердый, но опять-тки невырзительный. Аур - неотчетливя.

Лениво поведя головой в сторону Стэн, он зкончил:

- Д, это человек без вырженных свойств. Чрезвычйно подозрительный. Коэффициент вырзительности тел... нет, кругом зурядность, зурядность и зурядность.

Стэн рзглядывл эту хитрую бестию, прятвшуюся з фмилией Кнокс. Только суперпрофессионл может быть тким неуловимо никким. И вдруг внимние Стэн привлекло что-то, желтеющее н пльце левой руки Кнокс.

- Увеличьте левую руку.

Теперь лдонь знимл весь экрн. Тускля желтя полоск окзлсь кольцом. Н плоском верху отчетливо виднелсь эмблем. Стэн узнл ее срзу, но не поверил своим глзм, - ног ниже щиколотки с чем-то у смой пятки.

- Крупнее! - воскликнул Стэн.

Д, почти у пятки были дв крылышк.

Стэн хмыкнул и повлился н спинку кресл. Дело оборчивлось еще хуже, чем он ожидл. Дже всегд хлднокровня доктор Рикор был несколько шокировн.

- Рзведотряд "Меркурий", - проговорил он и тихо зпыхтел, рздувя усы.

- Д-, - скзл Стэн, - и остется только ндеяться, что этот изменник действует см по себе.

Они пытлись снов и снов. Мозг Динсмен упрямо сопротивлялся скнировнию. Стэн чуть не подпрыгнул, когд н экрне мозгового скнер он нконец увидел яркие буквы вывески, чуть рсплывющиеся в тумне:

"КО ЕН НТЕР".

Динсмен не знл нучной причины, но по его нблюдениям по ночм космопорт всегд был в ккой-то дымке. А сегодняшняя ночь был особення. Он ждл...

"Аг, вот идет эт здниц! Нконец-то!" - прошептл мысленный голос Динсмен Стэну и Рикор.

Динсмен и в этот момент вел себя с привычной неуверенностью. Экрн вдруг зполнило крупное изобржение его дрожщей руки. Двух пльцев не хвтло.

- Ну же, ну! - нетерпеливо воскликнул Стэн. Рикор нжл кнопку ускорения. Изобржение змелькло. В убыстренном темпе двое мужчин в полутьме приветствовли друг друг перед входом в кфе.

- Звук н полную мощность, - прикзл Стэн.

Алэн н экрне окинул взглядом человек в комбинезоне и спросил:

- Инженер Ршид?

Стэн и Рикор увидели, кк мужчины прошли в кфе, зтем с нормльной скоростью стли нблюдть з мелькнием рук Динсмен, который готовился к взрыву и выжидл. Тймер вообще-то беззвучный, но окзлось, что в своем вообржении Динсмен слышл тикнье чсов. Для него слов "инженер Ршид" были отпрвным моментом. Он отсчитывл время от них до того, кк, поприветствовв Яниз, мужчины зйдут в кбинку "Ч".

Чсы, тиквшие в голове Динсмен, отсчитывли последние секунды жизни трех человек. Еще не время... почти уже... теперь!

Лбортория осветилсь вспышкой белого н экрне, и уши Стэн и доктор Рикор зложило от грохот.

Зтем вновь н экрне возник гурион с его стршным пульсирующим брюхом. Мертвец, бывший Динсменом, опять збился н столе и зстонл.

Доктор Рикор со слезми н глзх нблюдл з ним.

- Что мне с ним делть? - спросил он.

Стэн пожл плечми. Рикор вытерл глз кончиком лст. Потом решительно отключил систему. Динсмен внезпно совершенно зтих. Нконец-то тело его обрело покой, полный покой - нвсегд.

- Вы верите, что люди способны возврщться в виде призрков? спросил Рикор.

Стэн н секунду-другую здумлся.

- Возможно, и верю... Но в возврщение этого - нет. Рикор подумл нд его ответом, потом нжл кнопку, и кресло поктилось в соседнюю комнту, где был бссейн с морской водой. Со всплеском он нырнул в бссейн и уже оттуд крикнул Стэну:

- А вы оптимист, молодой человек.

Стэну предствилось, кк доктор, нырнув, досмеивется под водой. Но выходя из лбортории, кпитн продолжл гдть, н что же он нмекл своими последними словми.

Глв 29.

Переминясь с ноги н ногу и переклдывя объемистый рхивный ящичек из руки в руку, Стэн терпеливо ждл н пороге имперторской мстерской.

Не без любопытств он нблюдл, кк сидящий н стуле Импертор склонился нд большим предметом - нд чем-то вроде фигурной коробки со струнми.

Сперв Импертор дергл струны неуверенно, потом смелее и потом вдруг зпел мягким, чуть хрипловтым голосом:

В ружьице моем зряд

Отойдите, бртцы.

Првду чс нстл скзть.

Вот, кто мэр зпугл,

Вот, кто золото укрл.

Одн струн вдруг издл отвртительный воющий звук, и влститель зтопл ногми от ярости.

- Черт! Черт! Черт!

Он бросил инструмент н пол, и струны жлобно звякнули. Довольно долго хмуро смотрел н отброшенную стрнного вид дырявую коробку со струнми, зтем пинком отшвырнул к куче тких же диковинных коробок. Только сейчс Импертор зметил в дверном проеме Стэн. Первой его рекцией было нхмуриться, второй - рспустить морщины и собрть их снов, но теперь в ироническую улыбку.

- Никогд, зпомните - никогд, не пытйтесь смостоятельно сделть гитру.

- Мне и в голову не придет зняться этим, Вше Величество, - скзл Стэн и нконец прошел в мстерскую.

Он посмотрел н груду отвергнутых инструментов н полу, обвел глзми стены. Тм н крючкх висели гитры рзной степени зконченности и просто еще неотполировнные зготовки, в том числе нескольких рзмеров и форм шейки - с отверстиями для колков. Стэн учуял неприятный резкий зпх клея, врившегося в горшке н открытом плмени кмин.

- Извините, Вше Величество, но что ткое гитр?

- Музыкльный инструмент, - ответил Импертор. - По крйней мере, тот сукин сын, что изобрел гитру, предполгл извлекть из нее музыку.

Стэн здумчиво покивл головой.

- Тк вот вы чем тут зниметесь.

Он взял один из отвергнутых инструментов, покрутил в рукх, подергл з струны, зглянул в дырку.

- А где провод? Кк это будет рботть?

- С большим трудом, с большим трудом, - скзл Импертор. Он снял с крючк н стене полуготовую гитру, сел н стул и принялся тереть ее нждчной бумгой.

- Весь секрет в строении корпус инструмент, - продолжл влститель, зчищя пятнышки, которые покзлись Стэну потекми клея. - Звуки кк-то по-особому отржются от стенок. Бед в том, что в нше время нет ни одного специлист по кустическим гитрм. А стринные мстер все делли н глзок - подрвняют тут, убвят здесь. Эти тонкости мстерств в рхивных бумгх не зстряли.

Охвченный новым приступом рздржения, Импертор сбросил гитру н пол. Но Стэн зметил, что н этот рз он был осторожней - отбросил гитру н толстый ковер. Импертор зметил, куд кпитн смотрит, и с гордость прокомментировл:

- Ливнский ковер. Ручной рботы. Ты и не предствляешь, кких бешеных денег он нынче стоит... - Тут влститель вгляделся в озбоченное лицо Стэн и стл серьезней. - Лдно, - скзл он. - Ты хотел поговорить со мной в ндежном месте, где нс никто не услышит. Это оно и есть.

Импертор обвел рукой свою мстерскую, в которой было множество стринных инструментов и большой зпс поделочных мтерилов.

- Более безопсного мест я не зню. Я ежедневно смолично прибирю в этой комнте и вышвыривю всякую дрянь.

Стэн чуть зметно улыбнулся. Из днищ своего ящичк для рхивных крточек он вынул крохотный приборчик изящной формы.

- А я с этой дрянью пришел, - скзл Стэн, покзывя Импертору противоподслушивющее устройство.

Импертор зыркнул н него и вопросительно поднял брови. Стэн взял ту гитру, которую влститель с презрением отшвырнул, повертел ее в руке и здумчиво произнес:

- Не исключено, что гитр звучл тк пршиво именно из-з этого ппртик. Извините, Вше Величество.

Вечный Импертор нсупился и решл про себя - осерчть ему или нет. Решил - принять с юмором. Улыбнувшись, он взял недоделнную гитру, кисть и горшок с дурно пхнущим клеем и знялся рботой.

Стэн с помощью своей ппртуры проверял мстерскую н нличие подслушивющих устройств. Импертор оторвлся от рботы и поднял голову.

- Ну?

- Все чисто, - доложил Стэн.

- Вляй, рсскзывй, - скзл Импертор и снов принялся колдовть нд гитрой.

Стэн рзложил н столе принесенные мтерилы и первым делом протянул влстителю фотогрфию Кнокс, сделнную с экрн мозгового скнер.

- Вот тот, кого мы искли.

Импертор внимтельно вгляделся в лицо Кнокс.

- Большой босс, - сухо бросил он.

- Если вы хотите скзть, что он ключевя фигур в этой истории, боюсь, это не тк. Он должен был просто проследить з Динсменом - чтобы тот выполнил рботу. Н нше счстье, этот человек не удовлетворился своей ролью и превысил полномочия.

Стэн покзл следующую фотогрфию - крупный снимок руки Кнокс. Импертор тотчс же зметил эмблему н кольце.

- Рзведотряд "Меркурий"!

- Д, вше величество. К тому же мы знем, что этот человек - будем пок продолжть звть его Кноксом - доктор. Скорее всего, он был шттным медиком в рзведотряде "Меркурий".

- Был или остется?

- Ндеюсь, что он уже не служит в отряде. Но точно не зню. Инспектор Хейнз уточняет это в днный момент.

Стэн н несколько секунд змолчл, глядя, кк Импертор ошкуривет дерево. Зтем влститель вынул из крмн мленький метллический предмет что-то вроде вилки с двумя зубьями - и этим предметом стл легко удрять по корпусу инструмент. Рздлся низкий глухой звук - протяжное "буммм"...

Импертор приложил вилочку к щеке - и звук исчез.

- Созвучие пок не то, - скзл он. - Продолжйте, кпитн.

Стэн сделл глубокий вдох перед тем, кк ступить н зыбкую почву.

- Можно мне говорить совершено свободно, Вше Величество? - спросил он, понимя, нсколько глуп этот вопрос. Кто же может говорить с Импертором совершенно свободно! Но дело было слишком серьезно. Ндо решться.

- Говори.

- В этой головоломке недостет одной вжной детли. Центрльной детли.

- Что необходимо, чтобы рздобыть эту детль?

- Честный ответ.

- Кто-то не хочет скзть првду?

- Д, Вше Величество.

Импертор уже двно сообрзил, о чем речь. Но все еще игрл в кошки-мышки.

- А может быть, згдочный кто-то - это я?

- Боюсь, что д, Вше Величество.

- Ну лдно, выклдывйте свой вопрос, - кивнул Импертор. Н его лице было до стрнности мягкое выржение.

Стэн облегченно вздохнул.

- Позвольте сперв изложить вм остльные фкты. А потом я здм свой вопрос.

- Хорошо, делйте, кк вм удобнее. Только передйте мне клей.

Стэн недоуменно уствился н него, потом сообрзил, что Импертор просит передть горшок с вонючей жидкостью. Стэн подчинился.

Импертор промзл верх гитры этой жидкостью, снов поколотил по ее боку рздвоенной метллической штучкой и удовлетворенно хмыкнул:

- Н сей рз горздо лучше. Возможно, именно то, что нужно.

Зтем он стл широкими мзкми нносить клей по изгибм инструмент.

- Нчну с того, - скзл Стэн, - что, похоже, существовл кодовя фрз, после произнесения которой через, определенный отрезок времени должен был произойти взрыв. Жизненные ритмы Динсмен подсккивли н двендцть пунктов всякий рз, когд мы прокручивли ему эту фрзу.

- Что з код?

Внимтельно слушя кпитн, Импертор прилживл верхнюю стенку корпус.

- Кодом служило имя Ршид. Взрыв следовло произвести, если кто-то использует имя Ршид. Точнее, словосочетние "инженер Ршид".

Стэн просмтривл свои документы и не зметил, что н лицо Импертор легл туч.

- Продолжйте, - молвил он негромко.

- Вторым кодом был кбинк "Ч", - скзл Стэн. - Динсмен должен был взорвть бомбу тогд, когд кто-то спросит нсчет кбинки "Ч".

- Стоп! - скзл Импертор. Скзл спокойно, но это был смый строгий прикз, слышнный Стэном з всю его жизнь. - Тк, знчит, это я убил ее... Стло быть, я см.

- Простите, Вше Величество?

Вместо ответ влститель достл из-под стул бутылку, приложился к горлышку и сделл долгий-предолгий глоток. Потом протянул бутылку кпитну.

Стэн молч ждл, вглядывясь в понуренное лицо Импертор. Если можно в ккие-то моменты пробиться к скрытой сущности этого человек - ведь он не только Импертор, но и человек! - то сейчс один из тких моментов.

- Инженер Ршид - это я, - произнес Импертор. - Это одн из моих многочисленных мсок, кпитн. Мне приходится ндевть личину, когд я хочу побыть среди своих подднных.

Вся головоломк прояснилсь для Стэн после этого признния.

- В тком случе, Вше Величество, следует сделть однознчный вывод целью покушения были вы, не Годфри Алэн. И не вш специльный предствитель, с которым Алэн встречлся - вместо вс.

Импертор грустно улыбнулся.

- Д. Я велел ему предствиться инженером Ршидом. Они не должны были сидеть з стойкой. Предполглось, что они попросят Яниз срзу провести их в кбинку "Ч".

- Яниз? - переспросил Стэн. - Кто ткя Яниз?

Импертор мхнул рукой - дескть, не будем н этом остнвливться. И Стэн продолжил ннизывть цепочку фктов.

- Хорошо. Знчит, события рзвивлись предположительно следующим обрзом. Динсмен устновил в бре бомбу. Он устроен тк хитроумно, что должн рзнести все в бре и пощдить одного нужного человек. То есть вс. Остльное проще простого. "Скоря помощь" должн был доствить вс ошршенного или оглушенного - к доктору Кноксу.

- После чего, по их мнению, я окзлся бы в их полной влсти, подхвтил Импертор. - Чертовы дурки! И не ткие пробовли - д не вышло!

Он снов сделл большой глоток из горлышк бутылки. Потом тряхнул головой, зкрыл горлышко пробкой и сунул бутылку под стул.

- Иногд я см себе противен, - скзл он. - У вс не бывет ткого чувств?

Стэн сделл вид, что вопрос Импертор - риторический, и счел менее рисковнным продолжть свою линию рзмышлений.

- Сэр, - произнес он почти вкрдчивым голосом, - у меня сложилось впечтление, что тнцы не имеют никкого отношения ко всему этому. Н деле кто-то в Империи - возможно, кто-то из вшего окружения - горит желнием стть Импертором вместо вс. А тнцы примешлись сюд по недорзумению из-з случйной гибели Годфри Алэн.

Он ждл от влстителя ответ, но тот молчл, погруженный в собственные мысли. Стэн решил, что нступило время здть ключевой вопрос.

- Кем он был для вс. Вше Величество?

- Яниз, - скзл Импертор, поднимя свои ткие молодые, ткие древние брови. - Просто Яниз. Мы были любовникми. Несколько лет нзд, когд я чувствовл себя тк... , кому интересно, кк я себя чувствовл тогд...

Я рсскзывл ей всякие бйки. Про свое темное прошлое. Про то, кким богтым стну. А он... он... Д, сынок, он меня слушл, черт возьми...

- Но н смом деле вы были Импертором, - деликтно вствил Стэн.

Импертор покчл головой - нет.

- Я и был инженер Ршид. Мечттель и проходимец. Стршный врун. А он, черт возьми, верил мне. Я бывл в их городе регулярно - рз в год или в дв год. Потом я повысил себя - стл кпитном Ршидом. Д, это звучло кк музык - кпитн Ршид. Большя персон.

- Но это было двно, - выскзл свое предположение Стэн.

- Д, - кивнул Вечный Импертор. - Мы перестли быть любовникми, но остлись друзьями. Я оствлял ей достточно денег. Я был совлдельцем бр, но доходы шли только ей. Только кбинк "Ч" меня интересовл. Он ждл меня или моих людей. Тм было устновлено смое лучшее во всей Империи оборудовние против прослушивния.

Годфри Алэн был не первым, с кем я тйно встречлся в кбинке "Ч". Иногд диву дешься, во что преврщются отношения с бывшей любимой женщиной...

Импертор ндолго здумлся и кончил тем, что снов потянулся з бутылкой под стулом. Н этот рз он глотнул совсем немного - для прочистки сознния.

- Что посоветуете, кпитн?

Стэн встл и зшгл по комнте, вслух рссуждя:

- Мы имеем дело с утечкой информции, Вше Величество. Необходимо перекрыть все возможные кнлы. Можно с определенностью скзть, что кто-то пытется убить вс.

Импертор стрнно улыбнулся. Он хотел было что-то скзть, но промолчл. А Стэну было очень вжно, чтобы Импертор выскзлся до конц. Что у него н душе? И о чем он умлчивет?

- Итк, цель преступников - вы. Мы не знем, сколько их. Выход один не доверять никому. Я зймусь выяснением личности этого Кнокс. А вы, Вше Величество...

- Д, кпитн, что прикжете делть мне?

Стэн осекся. Язык мой - врг мой.

Импертор нсмешливо взял под козырек.

- Д не переживйте з меня, кпитн. Что мне сделется. Я в полной безопсности. Хотя временми я бы хотел...

Недокончив своей мысли, Импертор взял последнюю из сделнных им гитр и нчл перебирть струны.

Дже Стэну, которому медведь н ухо нступил, сложные ккорды н гитре покзлись приятными. Эти же ккорды словно пропели ему: "Можете идти, кпитн".

Глв 30.

Ки Хконе высыпл мелко посеченный тбк н тбчный лист. Осторожно побрызгл лист водой и свернул его. Сделв смокрутку, Хконе удовлетворенно посмотрел н нее, потом мкнул в сткн с земным коньяком. Удовлетворенный своим произведением, он откусил кончик смодельной сигры, щелкнул зжиглкой в деревянном корпусе и с нслждением зтянулся, откинувшись н спинку кресл. Метр нходился в смом привтном зле одного из смых дорогих прйм-уорлдских клубов, где ему было очень удобно встречться со своими приспешникми, не опсясь подслушивющих устройств.

В этом зле собрлось человек пятьдесят - все примерно ровесники пистеля или немного пострше. Промышленные воротилы, крупные чиновники в отствке, видные предпринимтели, почившие н лврх. Сторонний нблюдтель скзл бы, что в этом зле пхнет не просто большими, невероятно большими деньгми. А для Хконе это был зпх смерти, зпх тлен.

Но этот же зпх был все рвно что щекочущий ноздри зпх зжренного ягненк или свинины с румяной корочкой - зпх, который взбдривл Хконе, возврщл к жизни, будил в нем пистеля.

Есть люди, хрктер которых определил ккой-то один эпизод в их жизни. Хконе относился именно к тким людям.

Почти с млденческих лет он мечтл летть. Летть в космосе. Он родился в спокойном мире в блгополучной семье. Его мтери когд-то пришл в голову змечтельня идея - открыть мгзин одежды, где человек мог бы зйти в кбинку, компьютер снимет с него мерку, и через несколько минут любя одежд будет подогнн под покуптеля. Эт идея принесл мтери Хконе и большое состояние, и морльное удовлетворение.

Родители не одобряли желние сын покинуть родную плнету и бороздить космос, но и не возржли против его мечты стть пилотом военных космических корблей. В итоге Ки Хконе стл учиться и вскоре в чине лейтеннт получил в свое комндовние небольшой боевой рзведкорбль - это было кк рз в нчле Муэллеровских войн.

Хконе принял близко к сердцу уроки, преподнные ему в кдемии летного искусств, и искренне стремился стть хорошим комндиром, примером и добрым другом всем членм своего небольшого экипж - под его комндовнием было тридцть восемь человек.

Однко судьб сложилсь тк, что его мленький корбль был срзу послн в смый д - обеспечить огневую поддержку при высдке мссировнного деснт н Сргоссу. В той злосчстной битве погибло четыре громдных линкор с деснтом, ткже большя чсть Седьмой гврдейской дивизии. Среди миллион погибших, чьи трупы с рзорвнными легкими зполнили верхние слои тмосферы или остлись лежть н кменистых просторх плнеты, были и члены экипж под комндовнием Хконе - мужчины и женщины.

Рзведкорбль погибл долго - сперв его обшивку пробили ркеты, потом их жег с близкого рсстояния лзер, и в довершение их рсстреляли снрядми из пушек. Лейтеннт Хконе был единственным оствшимся в живых. Его извлекли из обломков корбля и долго лечили - кк телесные, тк и душевные рны.

По окончнии Муэллеровских войн рмию следовло сокрщть, и Импертор приветствовл тех, кто добровольно подвл в отствку. По состоянию здоровья Хконе не смог бы сделть крьеру в рмии, и он блгорзумно уволился. Он вдруг окзлся шттским - совсем молодой прень, который получил более чем солидную пенсию, не имел ни млейшего желния вернуться н родную плнету и познл нркотический зпх смерти.

Именно этот позннный ромт смерти сделл Хконе пистелем. Его первя видеокниг - ромн о космической бойне с мссой кроввых приключений прошл незмеченной. Зто вторя - дотошный нлиз Муэллеровских войн стл бестселлером. Он был опубликовн через десять лет после событий, то есть в удчное время для пересмотр предствлений об этих событиях. С тех пор кждую рботу Хконе, дром что это были мрчные книги, трктующие о стршных смертях и исполненные пессимизм, встречли кк произведение литертурного птрирх, зрелого мстер, который шествует от удчи к удче.

Его шестя книг был возврщением к документльной прозе монументльный нлиз неудчной высдки н Сргоссу. Центрльня мысль книги был скндльной - Хконе выскзывл идею, что молодой вице-дмирл, который комндовл этой битвой, стл лишь козлом отпущения, нстоящим виновником поржения был см Импертор. Рзумеется, эт мысль выскзывлсь изощренным эзоповским языком, звулировно, чтобы втор нельзя было обвинить в политической клевете.

Но умные люди все поняли. Именно эт книг стл поворотной в судьбе Хконе. Блгодря ей он стл врщться в кругу смых богтых людей. Но сейчс в этом зле он чувствовл себя призрком н роскошном прзднестве. Однко Хконе подвил в себе эту мысль - кк он двил в себе н протяжении очень долгого времени свербящий вопрос: что бы стло с молодым лейтеннтом, если бы имперские силы выигрли битву з Сргоссу?

Он постучл ногтями по столу, призывя всех к внимнию, и в зле устновилсь тишин.

Он обвел глзми своих сообщников. Будь Хконе человеком более проництельным или более склонным к безжлостному нлизу, он бы непременно здл бы себе вопрос - почему среди этих пяти десятков людей нет ни одного отствного военного, н погонх которого было бы больше одной звезды; почему среди промышленных воротил с ним только те, кто не см нжил состояние, получил его в нследство; почему все поддерживющие его предпринимтели сколотили свои кпитлы н сомнительных спекулятивных сделкх в длеких пригрничных рйонх Империи. Но природ зговоров тков, что сообщников выбирть не приходится.

- Господ, - произнес Хконе тихим голосом, который тк противоречил его медведеподобной внешности, - прежде чем мы нчнем, позвольте зверить вс, что этот зл был тщтельно проверен н нличие электронных подслушивющих приборов. Исключен и возможность любых других способов подслушивния. Господ, мы можем говорить, ничего не опсясь.

Один из присутствующих встл. Это был Со Тойер, который нжил состояние н поствкх мундиров имперской гврдии.

- Время течет неумолимо, увжемый Хконе, - скзл он тоном упрек. Мы - я полгю, что выскзывю общее мнение, - отпустили вм щедрый, действительно щедрый срок. Мы ожидли, что нечто нконец-то произойдет срзу после Дня Империи. Кк вы и обещли. И что же? Я не хочу влезть в вши секреты, но у нс ткое впечтление, что ничего не происходит. По крйней мере ничего ткого, что мы могли бы ощутить и оценить. Не будь я душой и телом с вми, я бы здлся вопросом - куд пошли мои пожертвовния, в ккую черную дыру они ухнулись?

- Кк рз это и есть цель ншей встречи, - скзл Хконе. - Я собрл вс, чтобы проинформировть о происходящем.

Хконе мог бы изложить все в детлях. Рсскзть, что попытк оглушить Импертор при взрыве и похитить его окончилсь полной неудчей. Что его убийц блгополучно удрл из Прйм-Уорлд. Что Хрс Стинберн, "доктор Кнокс", руководитель оперции и по совместительству необходимый им человек с медицинским обрзовнием, - исчез. Но Хконе было известно и то, что все следы неудчной оперции или уничтожены ее учстникми, или уничтожены вместе с ее учстникми - скжем, комндир спецнз Крегер убит. Словом, все концы в воду.

Однко Хконе поостерегся выклдывть все это перед собрвшимися. Если хочешь добиться успех, не стоит волновть богтых вклдчиков досдными мелочми.

- Д, первый этп ншей оперции зкончился неудчей, - скзл он вслух. - Но Импертор ни о чем не подозревет. Хрктерно, что он поручил рсследовние происшествия не опытному человеку, нчльнику своих телохрнителей. Мы со своей стороны можем грнтировть, что никких следов нших действий не отыскть.

Однко одн проблем все-тки остется. А именно - нш источник информции пересох. У нс больше нет возможности получть сведения о грядущих шгх Импертор.

Хконе снов погрузил свою сигру-смокрутку в коньяк и зжег ее, пережидя рзочровнный гомон собрвшихся денежных мешков.

Дегенерты. Эти люди никк не поймут, что до цели всегд остется не меньше километр. Но оптимистическя жилк в Хконе зствил его подумть: з одного битого двух небитых дют.

Метр снов нстоятельно постучл ногтями по столу, требуя тишины. Тем не менее зговорщиков обуял стрх, и они продолжли шуметь. Хконе мкнул плец в коньяк и стл водить им по крю сткн. Звонкий писк зствил собрвшихся змолчть.

- Спсибо, - скзл Хконе. - Что было, то прошло. А теперь - хорошие новости. Нш координтор весьм доволен происходящим.

- С ккой стти? - спросило срзу несколько голосов.

- Потому что, невзиря н нш временный неуспех и н тщетные усилия Импертор добрться до истины, дело сдвинулось с мест и нбирет обороты.

- Тк что же мы теперь предпримем? Неужели кждый выберет щель пондежнее и юркнет в нее? - Этот вопрос здл Бен Лусери, один из немногих генерлов промышленности, которых Хконе искренне увжл.

- Нелепо дже думть об этом. Нш координтор - и я всей душой соглсен с его решением - дет "добро" н переход ко второму этпу оперции. Этот этп, господ, мы окрестили "оперция Зр Врид". Итк, дни невыносимого диктт сочтены. Оперция "Зр Врид" обречен н успех.

Глв 31.

Мленький человечек с помощью крюк вылвливл бревн в пруду, втскивл н цепной конвейер, пьяниц - глвный мехник - тем временем сидел, нвлившись спиной н штбель рспиленных досок, и горлнил песню. Ник Ри и стрший субдр Читтхнг Лимбу одобрительно нблюдли з рботой крликовой лесопилки.

Стэн зхлопнул коробочку с моделью лесопилки, и фигурки тут же исчезли, хотя кпитн в душе ндеялся, что его "бухрик" успел сделть еще глоток из бутылки, прежде чем исчезнуть.

- Нехорошо, что вы переезжете, - скзл Ник Ри. - Кк вы тм будете рзбирться, ккие носки когд носить?

- Вы уверены, что поступете првильно? - поддержл его Лимбу н гуркли.

- Д будь оно все проклято, - ругнулся Стэн. - Я ни в чем не уверен, субдр. Я ничего не зню нверняк, кроме того, что откомндировн для выполнения особого здния. И то, что ты примешь комндовние нд гуркми.

- А я зню нверняк одно - я з вс готов любому яйц открутить! рссмеялся Лимбу и козырнул своему кпитну. - Ум не приложу, что происходит, кпитн. Ндеюсь, все обернется к лучшему.

- Спсибо з добрые слов, Читтхнг. Не кипятись по поводу того, что я уезжю. А теперь - все. Свободны.

Об гурк взяли под козырек и вышли из комнты Стэн. Тот знялся упковкой чемоднов. Згудел дверной звонок, и Стэн хлопком лдони открыл дверь.

Это был Лйз. Он срзу обртил внимние н ящичек с нтипрослушивтелем в ее руке. Аппрт был включен. Кк только дверь з ней зкрылсь, он решил, что долг первым делом обязывет его поцеловть лейтеннт Хейнз - крепко-крепко.

Когд они нконец оторвлись друг от друг, Лйз улыбнулсь.

- Ну что, опять жизнь вверх тормшкми - кк обычно?

- Зто ногми в воздухе от души подрыгю, - отшутился Стэн.

- Переезжешь?

- Ккя ты нблюдтельня! Переезжю оргнизовывть "ндежную явку".

- А я зню, что ты не переезжешь, улетешь. И очень длеко. Вместе со своим коротконогим пузтым и хмовтым дружком.

- Говори д не зговривйся!

- Мы рзыскли ншего знменитого доктор Кнокс.

Хейнз бросил крточку с информцией н стол кпитн.

- Ну-к, ну-к, рсскзывй - с подробностями.

- Нстоящие имя доктор Кнокс - Хрс Стинберн. Уволен из рзведотряд "Меркурий". В зключении военного трибунл скзно, я цитирую, "уволен с целью очищения рядов".

Стэн испытл первый прилив облегчения - по крйней мере в зговор вовлечен человек, который уже не служит в рмии.

- Судя по документм, этот доктор Стинберн, человек нрв крутого, сторонник крйних мер в имперской политике, был отпрвлен в кчестве бортового врч с комндой, у которой был прикз умиротворить жителей одной звездной системы - в крточке укзно, ккой именно. Тм возникли беспорядки, и нужно было кк-то утихомирить бузотеров.

Обиттели этого мир были существми непритязтельными - все, что им требовлось, это копья со стльными нконечникми. Вот им и подрили для устновления мир большое количество тких копий. Д только доктор Кнокс устроил тк, что стльные нконечники окзлись высоко рдиоктивными. Вот, окзывется, чем вы, ребят, зниметесь! Ну и ну!

- Не кпй мне н мозги, Лйз.

- Извини. У меня был тяжелый день. Короче, все местные жители по-быстрому откинули коньки. Смерть косил их в тком темпе, что уже к тому времени, когд комнд умиротворителей вместе с хитроумным доктором Стинберном покидл плнету, рзумных существ тм не остлось и он был свободн для зселения имперскими колонистми. К несчстью для ншего доброго доктор Стинберн, кто-то нстучл н него, и он попл-тки под трибунл.

Стэн уже сунул крточку в считывющий ппрт н своем столе и слушл Хейнз только в четверть ух.

- Тк-тк... Выдворен из рядов... В тюрьму все же не попл... дурки, ндо было зсдить!.. уволен в зпс... нигде не рботл.

Стэн выключил считывющий ппрт и вопросительно посмотрел н Лйзу.

- Хоть он нигде и не рботл, - скзл он, - мы все же рзыскли его. Но он не в Прйм-Уорлде.

- А где?

- Зтился в укромном местечке Вселенной - н млой плнете под нзвнием Кулк.

Хейнз протянул кпитну еще несколько крточек.

- Кк ты умудрилсь нйти его тк быстро?

- Ты подчеркивл, что этот нш доктор Кнокс - смовлюбленный эгоцентрик. И я подумл, может, он нстолько тщеслвен и недлек, что не пожелл рсстться с профессией, которя может его выдть, и продолжет рботть врчом - вместо того чтобы стть кем-то неприметным, вроде корбельного повр. И я окзлсь прв. Он ннялся врчом по контркту н Кулк - под именем Уильям Блок.

Стэн зпустил крточки в считывющий ппрт и, по мере просмотр мтерил об стероиде Кулк, то бледнел, то серел, то покрывлся холодным потом. Не будучи человеком трусливого десятк - вся его биогрфия докзывл это, сейчс он здорово перепуглся - и рдовлся, что Хейнз, знятя своими рзмышлениями, смотрел н него мло и рссеянно.

"Лучше бы я остлся в отряде коммндос, - думл Стэн про себя. Вероятность, что я тк влипну, был меньше, чем десять тысяч к одному. Но не с моим счстьем...

- Ты слышл о плнетке Кулк?

Еще бы он не слышл! Но Стэн не стл вдвться в подробные объяснения все это было до ткой степени личное, болезненное. Кулк был млой плнетой - очень крупный стероид с ядовитейшей тмосферой и с окружющей средой, убийственной для человек. Вертится н своей орбите где-то н смом крешке Глктики. Только одно предствляло интерес н Кулке - тмошние метллы кристллической структуры были живыми, росли подобно рстениям. Один из этих метллов был непрвдоподобно легкий и одновременно тверже любого метлл или сплв, известного имперским ученым. Кк рз его химические особенности и описние внешнего вид имелись н одной из крточек.

Но Стэн был отлично знком с этим метллом, он собственными рукми сделл из этого метлл спрятнный в рукве кинжл, что был его постоянным спутником. Кинжл был изготовлен еще тогд, когд Стэн жил н Вулкне - в тмошнем "Адском Котле", тюремном секторе для провинившихся рбочих-рбов. В Адском Котле он рботл в зоне номер тридцть пять, которя был точнехонькой копией всех прелестей убийственной тмосферы и прочих условий н Кулке - вплоть до того, что тм и тм смертность среди рботников был стопроцентной. И вот судьб подкидывет Стэну кошмрный сюрприз необходимость кк бы вернуться в Зону-35. Д, никогд в жизни он тк не пуглся, уж жизнь пугл его и пугл - кзлось, пор бы ей и устть.

Стэн усилием воли угомонил резь в желудке и продолжл просмтривть содержние информционных крточек. После открытия стероид Кулк, обнружившя его компния пытлсь вести тм рзрботки природных богтств, но сочл это нерентбельным и опсным и збросил тмошние шхты. Через несколько лет незвисимые шхтеры, зкленные мужчины и женщины, возобновили рботы - не пропдть же добру! Рбот н Кулке не относилсь к рзряду легких, поэтому з врч, изъявившего рботть тм, д еще целых дв земных год, вцепились рукми и ногми. А поскольку большинство шхтеров сми были отпетыми уголовникми, которые скрывлись н крю Глктики от имперской полиции, то лишних вопросов Хрсу Стинберну никто не здвл, хотя ннимтели отлично понимли - от хорошей жизни н Кулк не летят. Про Кулк говорили, что тм дже к госудрственным изменникм отнеслись бы не строже, чем к прохиндею, который збыл уплтить нлог н поддержку сирот.

Стэн придл своему лицу нормльное выржение и отбросил крточку.

- Д, слыхл я про этот Кулк, слыхл.

- Я подготовил к отлету млый боевой корбль, - скзл Хейнз. - Никто не знет, куд летим. Дже пилот. И я доствил н борт специльные скфндры для рботы в ядовитой тмосфере.

Рзные вринты ответ пронеслись в голове Стэн, и ни один из них не годился для произнесения вслух. Но тут в комнту ввлился пузтый Килгур, рзмхивя информционной крточкой.

- Слушй, Стэн! - зкричл он прямо с порог, не обрщя внимния н лейтеннт. - Нет, ты только послушй, куд нс эт чертов бб хочет нпрвить!

- Д, зню.

- Извините, лейтеннт. Нм со Стэном ндо переговорить недине.

- Не суетись, - скзл Стэн. - У твоего бесстршного комндир поджилки трясутся не меньше, чем у тебя.

- Стэн, ккого шут нм туд переться? Неужели нельзя послть туд бтльончик солдт и выволочь этого кобеля из его конуры?

- Чтобы он опять удрл в последний момент?

- А ты прв, приятель. Прв. К моему огромному сожлению. Итк, что будем делть?

- Сдется, жизнь приперл нс к стене, - сухо зметил Стэн. - Придется лезть в шхту н чертовом Кулке.

- Нм предстоит хорошо позбвиться, - скзл Алекс. - Нет, моя ммочк не похвлил бы тебя з то, кк ты со мной обрщешься!

Но кпитн уже не слушл его стенний. Он продолжил упковывть вещи.

Глв 32.

Джилл Шермн был единственным зконом н Кулке. Кулкский коопертив, состоявший сплошь из збубенных голов, окзл ей высокое доверие - выбрл своей нчльницей, чтобы он железной рукой поддерживл хоть что-то похожее н порядок в шхтерском поселке под большим куполом. Будучи ничем не лучше смых отпетых из шхтеров, он резко превосходил их умом - и у нее хвтло ум не слишком двить н своих кооперторов. Джилл требовл, чтобы свято блюли лишь три зкон: никкого оружия, которое могло бы продырявить купол нд поселком (стльное неглсно рзрешено); мошенничество в зртных игрх рвно госудрственной измене и крется соответственно; подсчет, кто сколько кристллов добыл, ведется совершенно честно.

Шермн сочл удобным звербовться по контркту н Кулк после того, кк н предыдущей рботе нломл слишком много дров. Он служил зместителем шериф в одной звездной системе, где мятежи были обрзом жизни (оно и понятно, этот мир был зселен множеством мелких врждующих нродцев; когд один из них дорывлся до влсти, он нчинл подвлять и истреблять остльные меньшинств). Првительств менялись чще, чем времен год. Нконец у Шермн лопнуло терпение, и он поступил оригинльно - бросил мини-томную бомбочку, превртив в пыль очередное првительство. Но одновременно он превртил в пыль и свою крьеру - пришлось бежть от имперского зкон, потому что ей предъявили обвинение в убийстве, превышении служебных полномочий и попытке геноцид.

Именно эт женщин, изучив документы Стэн и Алекс, хмуро уствилсь н двух новоприбывших, которых еще слегк мутило после посдки.

- Доктор Блок рботет отлично. С ккой стти я должн помогть вм збрть его отсюд?

- Я не хочу зчитывть ордер н вш рест, - устло проронил Стэн. Тм перечислены вши мелкие прокзы - госудрствення измен, мссовое убийство, зговор, бегство от судебных влстей. Сми знете, что тм. Весь джентльменский нбор.

- Мой друг, это Кулк. Нм тут плевть, что человек делл в цивилизовнном мире до прибытия сюд.

- Киск, - нчл было Алекс, - может, мы угостим тебя стоприком и тихо-мирно обсудим...

- Уймись, стршин, нечего перед ней стелиться, - обрубил его Стэн. Это было, скорее всего, нерзумной грубостью с его стороны. Но корбль тк долго мотло перед посдкой н Кулк, что Стэн до сих пор подтшнивло и нстроение было хуже некуд. - Вы тут рботете по имперторской лицензии. Достточно одного моего рпорт, и вс этой лицензии лишт. И сюд прилетит полдивизии выручть меня. Хотите неприятностей, госпож Шермн? Извольте.

Если бы желудок не стоял у него под горлом, Стэн бы нверняк избрл другую тктику общения с крутой хозяйкой Кулк. Д, он допустил ошибку, и едв слышный тяжкий вздох Алекс подтверждл это.

- Что ж, простите... кто вы у нс... д, простите, кпитн. Ищите доктор Блок в секторе "В", комнт 60.

Стэн совершил вторую ошибку: ндменно кивнул, подхвтил Алекс под руку и поспешил в сектор "В". А Шермн дождлсь, покуд з ними не зхлопнулсь дверь с двойным змком, и кинулсь к микрофону интерком.

Дже улицы город под куполом были допотопного вид. Поддерживлсь определення темпертур, и воздух очищлся, но з влгооборотом следили плохо - всегд клубился тумн, нкрпывло что-то вроде дождик, под ногми хлюпл грязь.

- Ты все испортил, приятель, - ворчл Килгур, пок они топли в тумне по грязным улицм. - Телк-то клссня. Я бы ее з чс охмурил - был бы кк ручня.

Стэн зло рявкнул н друг, хотя тот был совершенно прв. Но Стэну было не до деликтности - его пугл этот мир, стршили воспоминния, связнные с подобным же гибельным местом - с Зоной-35, где он воочию видел, сколько существует вринтов медленной мучительной смерти.

Дже скфндры, ндетые н них, вызывли у Стэн стрх и недоверие. Все н Кулке носили скфндры - постоянно, нходясь под куполом, где тмосфер был вроде бы близк к приемлемой. Првд, лицевые щитки поднимли н время рзговоров, чтобы сохрнять хоть ккую-то видимость нормльной жизни. Скфндры были любопытной конструкции - большие, бронировнные, нстолько неуклюжие и тяжелые, что дже ткой здоровяк, кк Стэн, был вынужден ходить в скфндре медленно и вперевлочку. Одной из причин ткой мссивности скфндр было то, что в кждой конечности имелсь систем изолирующей блокировки. Если скфндр пробивло н одной из конечностей, человек мог отрезть пострдвшую чсть скфндр - рзумеется, вместе с конечностью. Ампутция, остновк крови и снция мпутировнного мест - все это обеспечивлось втомтически.

Словом, были веские причины для того, чтобы Стэн потел от ткого стрх, которого не испытывл уже много лет.

Доктор Хрс Стинберн-Кнокс-Блок был вовремя предупрежден Джилл Шермн. Он поспешно ндел скфндр, зтем вооружился привычным н Кулке оружием длинным, зловеще изогнутым подобием сбли и прихвтил "рблет-лопту", которую здешние стртели использовли для рботы.

При сборе уже "спелых" метллических выростов вне купол шхтеры использовли особого род рблет-лопту - меттельное приспособление с двумя ручкми и мощнейшей пружиной, которя выстреливл метровое копье с плоским нконечником шириной двдцть пять снтиметров, причем крй нконечник был острее бритвы. Скорость копья-лопты достигл пятисот метров в секунду, что делло ее смертельным оружием.

Стинберн згодя готовился к возможному нпдению - только не имперских блюстителей порядк, кулкских головорезов. Он понимл, что после неудчного зговор см стл опсным свидетелем, которого могут попытться уничтожить его же товрищи по зговору. Он считл это нормльным и не обижлся. Просто зботился о сохрнности своей жизни - для того-то и поспешил убрться с Прйм-Уорлд.

Опять-тки в целях безопсности Стинберн поселился в комнте, одной из стен которой служил поверхность купол, и позботился о герметичности двери в эту комнту, чтобы при случе превртить ее в шлюзовой отсек.

Сейчс был ткой случй. Стинберн опустил и зкрепил лицевой щиток и посмотрел н днные приборов: комнт идельно герметичн, никких утечек. Он нжл кнопку, и воздух из комнты стл вытесняться под купол. Теперь его плец звис нд другой, крсной кнопкой, глз неотрывно смотрели н экрн, который покзывл, что творится в коридоре перед дверью.

Стинберн не стл ждть, пок тм появятся дв пришельц. Он нжл крсную кнопку, рздлся хлопок несильного взрыв, зднюю стену его комнты выдвило нружу и оствшийся воздух увлек Стинберн з собой - он кубрем вылетел н поверхность плнеты.

Дже сквозь стену коридор Стэн услышл гулкий хлопок рзгерметизции стинберновской комнты. Мшинльно и он, и Алекс зхлопнули свои лицевые щитки. И стли ждть. Стрелки измерителей двления, которые имелись во всех комнтх и коридорх, сперв зметлись, потом зстыли н прежнем уровне.

- Прень умотнул нружу, - скзл Алекс.

Стэн не считл нужным вести рзговоры - он быстрым шгом нпрвился н улицу, нйти ближйший шлюз и выйти из купол. Однко н грязной улице их поджидл толп шхтеров во глве с Джилл Шермн. Стэн остновился и поднял свой лицевой щиток.

- Мы все соглсились н том, - срзу взял бык з рог суровя нчльниц шхтерского поселк, - что у вс свои зконы, у нс - свои. Нм врч нужен. И он у нс есть. Отдвть его мы не нмерены.

Стэн понимл, что сейчс любые угрозы прозвучт жлко.

- Отныне все, что попдет н ншу плнету, н ней же и остется.

- Знчит ли это, киск, - не без тоски в голосе спросил Алекс, - что вы нс не отпустите домой?

Шермн энергично кивнул головой.

Скфндр Стэн был почти точной копией шхтерских скфндров, но чуть более современной модели, с небольшими дополнениями. Стэну оствлось ндеяться, что одно из этих дополнений не известно шхтерм и поможет ему и Алексу в этой отчянной ситуции.

Он схвтил прямоугольный контейнер, висевший н поясе, сорвл с него крышечку - оттуд вырвлсь тонкя видимя струя гз. Стэн зхлопнул свой лицевой щиток и швырнул контейнер в толпу шхтеров. Увеличив до предел громкость звук своего встроенного в скфндр микрофон, Стэн проорл: "Гз! Коррозионный гз!" - и побежл прочь. Пок шхтеры в пнике метлись и искли, куд бы спрятться от контейнер, который вертелся волчком в грязи, шипя и выбрсывя струю гз, кпитн и стршин были уже длеко.

А к тому времени, когд нлизтор тмосферы н внешней поверхности скфндр Джилл Шермн определил, что в контейнере был просто сжиженный зпс кислород, Стэн и Алекс стояли у вход в ближйший шлюз.

- Уфф! - скзл Алекс, тяжело отдувясь, и энергичным движением зтолкнул Стэн во внутреннее помещение шлюз. - Лдно, я буду тем прнем, который н мосту здерживет превосходящие силы.

И прежде чем Стэн успел ответить, Алекс зкрыл дверь з своим другом. Стэну оствлось одно - выйти из купол и преследовть Стинберн. Алекс повернулся в сторону приближвшейся толпы рзъяренных шхтеров.

- Ну, кто будет первым?

Первым был шхтер выше Алекс н две головы. Алекс блокировл его удр и удрил см. Гигнт полетел вверх тормшкми в середину толпы.

Кулк был плнетой с очень небольшой силой тяжести. Местные и дрться привыкли по-особому. У Алекс, только что прибывшего из мир с нормльной силой тяжести, были большие преимуществ. Но н него ндвиглись десятки громил - и тут никкие преимуществ не действовли. Положение было отчянным.

Впрочем, не совсем отчянным. Ведь шхтерские ножи, без которых тут никуд не ходили, были под скфндрми. А в коридоре у шлюз слишком мло мест, чтобы стрелять из рблет стрелой-лоптой. К тому же стрел могл продырявить ближйшую стенку купол.

Поэтому схвтк у шлюз одного героя с толпой не стл тргедией, что произошло бы в любом мире. Дрк безоружных людей в скфндрх впечтляющя возня, но не более. Зто это был дрк, которя вошл в ннлы кулкской истории - и строжилы долго рсскзывли о ней новичкм, рсцвечивя тогдшний бой все новыми и новыми детлями. Впрочем, строжилы н Кулке не зживются.

Алекс обожл кулчные бои. Сейчс в мссивном скфндре он кзлся огромным бронировнным шром, который рзгонялся, отсккивл рикошетом от стен коридор, врезлся в свою цель, потом отктывлся к двери шлюз - и при этом не прекрщл громко и торжественно рспевть, вспоминя свои полузбытые корявые вирши:

Был смелым воином Горций,

Что кпитном у ворот.

Без всяких тм морлизции

Губе любой дст рзворот.

Сейчс рзвороченной губе противник был рвен рсколотый лицевой щиток нпдвшего н Алекс шхтер. Пок этот шхтер рухнул, ндолго контуженный хрбрым шотлндцем, тому некогд было упивться победой - приходилось отржть новые тки. Перехвтив руку с знесенным нд ним сврочным ппртом, он этой чужой рукой удрил третьего шхтер, который подкрдывлся к нему сбоку. Сврочный ппрт пробил скфндр н руке, тот рзгерметизировлся, срботл мпутционня систем и отрубил нпдвшему руку - шхтер звопил и потерял сознние.

Тут кинул слвный Астур

Ндменного Горция через колено...

Тем временем Алекс швырнул второго шхтер н стенку с ткой силой, что тот, удрившись головой, потерял сознние.

Он трижды двинул прню в рожу

Прости, дружок читтель,

Поэт свободен в выборе словес.

Остльные шхтеры попятились подльше от Алекс - перегруппировть силы. Стршин сильнее приоткрыл вентиль кислород и ждл. Толп нпдвших нполовину поредел, у тех, кто остлся, пыл поубвилось.

Никто не рвется в смертный бой.

Покуд здние вопят "вперед, вперед!",

Передние нпугны пльбой:

"Ах, мм, вдруг меня сейчс убьет?"

Нпрсно он пропел эти здиристые строки. Шхтеры взбесились не н шутку и опять перешли в нступление - оргнизовнной флнгой. Но флнг хорош, покуд не смешлись ее первые ряды. Когд шхтеры рзогнлись тк, что уже не могли бы в своих тяжелых скфндрх срзу же остновиться, Алекс вдруг лег плшмя в уличную грязь и поктился первому ряду флнги под ноги.

Шхтеры повлились, н узком пятчке коридорчик перед шлюзом возникл куч мл, Алекс тем временем крушил здние ряды - ногми, кулкми, головой, которя блгодря шлему превртилсь в могучее оружие. Толп нпдющих был ошршен и стл спсться бегством.

Алекс не преследовл их, остновился, чтобы прийти в себя. Дрлся он в своей жизни чсто, но это был всем дркм дрк. Сержнт отключил подчу воздух в скфндр - ндо было экономить кислород - и отбросил лицевой щиток, чтобы эйфория первого легкого успех прошл и дренлин немного поубвилось.

Чтобы успокоиться, Алекс н ходу сочинял не то победную песнь, не то эпитфию себе:

Где-то н крю свет

Могил эт.

Склоненный н колено Алекс

В носкх высоких, в юбке горц.

А ниже золотом рсскз,

Кк шлюз удержн силой чудотворц,

Который был вргм - угрный гз.

Хотя последние две строки Алексу не очень понрвились - ндо бы переделть н досуге, если когд-нибудь возникнет досуг, - все же он ждл одобрения публики. Однко его публикой теперь были только пострдвшие от его кулков: одни лежли бездыхнно, другие ползли и скулили, что им нужен врч, третьи спешно уползли подльше от стршного шотлндц.

- Кое-что из спетого мной - моего собственного сочинения, - пояснил Алекс тем, кто желл его выслушть. - Остльное пето ммочкой, когд он кчл меня н своих коленях. - Тут он с беспокойством оглянулся н шлюз. А тебе, Стэн, не мешло бы поторопиться. Нм ндо убрться из этого мест вместе с проклятым доктором до того, кк здешние ребят зймутся мной всерьез...

Нд поверхностью Кулк, вне купол, стоял желтовтый тумн - взвесь метллических опилок. Стэн крем глзом взглянул н пролом в стене купол тм, где был комнт доктор, - и зшгл з Стинберном.

К счстью, н пыли остлись отчетливые следы бежвшего преступник.

Следы поднимлись кждые десять метров н очередной холм - впрочем, эти выпуклости можно было нзывть холмми лишь условно, потому что они жили, пульсировли, то поднимлись, то опусклись, то и вовсе пропдли.

След вел вокруг большого влун. Стэн чуть было не погиб - этот влун был созревшим рстением, которое в этот момент со взрывом "рсцвело" рскрылось, чтобы выбросить "споры", и при этом отшвырнуло Стэн. Он поднялся и пошел дльше, теперь держсь подльше от влунов.

След бежл по холмм, потом спусклся в долину и тянулся вдоль реки жидкого метлл.

Что-то очень легко все склдывется, предупреждюще ззвенело в голове Стэн. Он вглядывлся в окрестности сквозь желтое мрево, стрясь побыстрее определить нпрвление следов - ветерок их быстро зносил. Следы вились по долине и пропдли в груде кмней.

Тм Стэн обнружил мленький грот - н смом его пороге сохрнилсь не унесення ветром метллическя стружк. Извилистый грот вел в сторону реки.

Стэн стл осторожно продвигться по гроту вслед з Стинберном. Не прошел он и трех шгов, кк его осенило: д что ж это я! Ведь не зря в строй шутке здется вопрос: кк узнть человек из отряд "Меркурий"? По тому, что он ходит здом-нперед.

Грот был ловушкой. И только Стэн сообрзил это, кк откуд-то сверху, с кмня, н него прыгнул Стинберн - и они поктились по дну грот. Стинберн норовил рзбить лицевой щиток кпитн своим рблетом, но Стэн удром кулк отшвырнул его, и доктор выктился н желтую пыль.

Стэн успел вскочить н ноги к тому моменту, когд Стинберн нжл н спуск рблет, и пригнуться з долю секунды до выстрел - это его и спсло.

Двое мужчин в огромных скфндрх, которые преврщли их в смешные криктуры, стояли друг перед другом н площдке, и желтовтя метллическя пыль чуть вихрилсь у их ног.

Стинберн включил рдиосвязь.

- Кто вы? С кем я имею дело?

Стэн не был мстером эффектных сцен. Он скзл просто:

- Я кпитн Стэн. Служу Его Величеству. У меня ордер н вш рест, доктор Стинберн.

- Что мне вш ордер, - скзл Стинберн. - У меня свидние со смертью.

- Все мы с ней рно или поздно встретимся, - скзл Стэн, гдя, к чему клонит доктор.

- Я скжу вм н прощние, кпитн... Стэн, знчит, вш фмилия?

- Доктор, не говорите, словно вы собиретесь умирть. Я нмерен сохрнить вм жизнь.

- Сохрнить жизнь? - удивился Стинберн. - Чего рди мне жить? Ведь понятно, что все сорвлось. Или нет?

Слов Стинберн покзлись Стэну лепетом безумц. Не впервые он встречл сумсшедших, но все-тки ему стло не по себе.

- Все сорвлось? Что сорвлось?

- Вы хотите, чтобы я все рсскзл? Вы тут з этим?

- Рзумеется, хочу.

- Кпитн, вм не мешло бы знть, кем я был н смом деле.

- Вы служили в рзведотряде "Меркурий". И мне доводилось служить в нем, - скзл Стэн, незметно продвигясь влево от доктор.

- Д, при других обстоятельствх и в другое время мы могли бы быть друзьями...

Стэн зстыл, кк будто обдумывл слов доктор.

- Д, - скзл он медленно, тоном рзмышления. - При других обстоятельствх мы могли бы стть друзьями. Ведь я когд-то, черт побери, мечтл стть врчом.

- Но это могло случиться только в двно прошедшие времен, - скзл Стинберн, и Стэн сообрзил, что он вполне нормлен, просто ведет ккую-то игру.

- Свидние со смертью не у меня одного. У нс обоих.

- Это мы еще посмотрим. Вляйте, доктор.

И Стэн приготовился к бою.

- Нет, кулчный бой тут ни при чем. Вы умрете, кпитн. Здесь и сейчс. Но мне кжется неспрведливым, если человек умирет в невежестве. Я вс просвещу предврительно. Это Зр Врид.

Стинберн змолчл. Стэн крутнул ручку усиления звук. Ничего. Он понял, что последние дв слов и были объяснением.

З годы службы в отряде Богомолов Стэн узнл множество способов, которыми гент может покончить жизнь смоубийством. Поэтому он понял, что Стинберн внутри скфндр дергется неспрост - хочет свести плечи, и тогд...

Стэн стремглв бросился з кмни, поктился - в исступленной ндежде, что эти живые минерлы смогут зщитить его от взрыв...

Первый взрыв был не слишком громким - бомб, вживлення Стинберну н место ппендицит, не облдл уж очень большой взрывной силой. Второй хлопок был мощней - взорвлся кислород в системе жизнеобеспечения скфндр.

Стинберн превртился в фкел огня и поктился по дну грот.

Вскоре все стихло, только выл поземк. Стэн выглянул из-з кмней. От Стинберн остлись догорющие обрывки мтерчтых чстей скфндр.

"Зр Врид", - мысленно повторял кпитн, нпрвляясь обртно к куполу. Что ж, это ниточк. Но Стэн отлично знл, что одной ниточкой тут не обойдешься.

Он возврщлся по остткм своих следов, сверяясь с компсом. Он спешил. Прежде всего ндо выручить Алекс. Если сержнт еще жив, это не соствит труд.

Нстоящим же испытнием стнет встреч с Импертором. Ведь они вернутся с пустыми рукми.

Книг четвертя

"ЩЕЛКУНЧИК"

Глв 33.

Двухэтжное, причудливой формы здние Блю-Бхор тянулось по берегу реки Уй. Это был построення почти столетием рньше гостиниц-хрчевня, которя обслуживл жителей долины - местных рыбков и фермеров. Долин по крям плвно поднимлсь, переходя в гряду низких серовто-голубых гор. В этой долине можно было сносно жить, промышляя рыбной ловлей, или кое-кк сводить концы с концми, обрбтывя землю, - снов и снов выбиря из нее кмни и непрестнно ворч, что здешняя почв родит больше кмней, чем кртофеля. Но жизнь в живописной долине не был лишен прелести для того, кто обосновывлся здесь прочно и ндолго и рстил детей.

Однко в один прекрсный день долину открыли прйм-уорлдские спортсмены. С тех пор кждый рыбный сезон туристы нводняли долину, чтобы половить хитрую шуструю золотую рыбешку, которой в местной реке было видимо-невидимо. Построили новые дороги. Зтем сюд потянулись предпринимтели, и кончилось тем, что в исконно фермерском крю появился городок - Эшли-н-Уй.

С тех пор кк в долине нчлся туристический бум, для Блю-Бхор нступил пор процветния. Нчинло зведение кк хрчевенк с комнтми нверху. Зтем он переходил из рук в руки - кждый новый влделец делл пристройки и с выгодой продвл гостиницу следующему хозяину. Теперь в Блю-Бхоре было больше дюжины роскошных комнт с кминми, дв ресторн, кухня знимл столько же площди, сколько изнчльное здние хрчевенки. Поскольку кждый новый влделец знимлся достройкой - прибвлял комнту, или внутренний дворик, или, н худой конец, новый кмин, то не было ничего особенного, что и в этот день у здния суетились строители: что-то сгружли, что-то поднимли лебедкой.

Рботми рспоряжлся смый последний хозяин гостиницы - Крис Фрй. Этот высокий худой мужчин, отствной военный, купил зведение н свои пенсионные сбережения, и дел у него шли не то чтобы очень хорошо. Вся бед зключлсь в том, что он был человеком добрым, любил угощть з свой счет полюбившихся клиентов, к тому же очень много времени проводил н реке с удочкой, вместо того чтобы спешить зрботть лишний грош. Д и любил он по-нстоящему только рыбков - местных и нстоящих профессионлов среди приезжих. См зядлый рыбк, он имел обыкновение клякть с другими рыбкми и угощть эту в основном небогтую публику.

Нездолго до появления Стэн Фрй подумывл о продже гостиницы - сбыть ее с рук и провести остток жизни спокойно, с удочкой в рукх. Стэн и Фрй были нслышны друг о друге, и с первых же минут знкомств очень подружились - кк могут подружиться дв ветерн из отряд Богомолов. Хоть служили они в рзных местх, им было что вспомнить.

Последние годы службы Фрй провел в том подрзделении Богомолов, которое контролировло переход влсти н плнетх звездного скопления Лупус. Влсть переходил от нрод религиозных изуверов к добродушным мохнтым бхорм, которые устновили мягкий режим првления. Не один день Фрй провел в компнии бхоров, попивя стрегг и произнося тосты з мтушкину бороду и отмороженный ппшин зд. Он выслушл не меньше тысячи рзных историй про то, кк Лупус стл переходить под влсть бхоров. Большя чсть этих историй походил н скзку. И героем многих из этих бек был один человеком - удлец и ббник по имени Стэн. Все бхоры соглшлись, что этот Стэн был смым большим дрчуном, любовником и пьяницей в бхорской истории. Тем не менее они любили кнлью, дром что он приндлежл к другой, человеческой рсе.

- Говоря по првде, - признлся Стэн Фрю, - эти истории припхивют врньем. З все время, что я тм провел, мне удлось трхнуться только пру рз, д и почти во всех дркх я был бит - кроме смой последней.

- Ну, эт последняя и был смой вжной, - возрзил Фрй.

- Может быть, может быть, - соглсился Стэн. - Однко пок я тм был, все рвно что голым здом н рскленной плите сидел. Этих чертовых бхоров не перепьешь - рзве что у тебя припсены тблетки от опьянения. Но и с тблеткми я всякий рз зкнчивл вечер под столом, похмелье мучило по двое суток!

Фрю Стэн очень нрвился. Хотя он про себя решил, что молодой человек просто врунишк, который служил в отряде Богомолов и присвоил себе имя Стэн. Нстоящий Стэн не мог быть тким... тким обыкновенным. В вообржении Фря рисовлся ккой-то супермен, с которым стршно сдиться выпивть, ведь бхоры робели перед его способностью пить. С другой стороны, с нстоящим, идельным Стэном, нверное, было бы очень трудно общться. Поэтому когд Стэн предствился, Фрй без смешк принял его псевдоним, хотя знл, что по Вселенной мотется не меньше полусотни тких вот "Стэнов". Ребят из отряд Богомолов склонны к мистификциям.

И вот однжды, в конце длинной-предлинной вечеринки в блю-бхоровском стиле - то есть когд стол ломился от всякой снеди, от жреной рыбы и дичи, десертм не было числ, - Фрй и Стэн удрили по рукм. Фрй рзрешил Стэну и Хейнз превртить свою гостиницу в "ндежную явку", то есть в место, где исключется нблюдение и электронное прослушивние. Здесь Импертор мог н время скрывться, вести переговоры с нужными людьми. Блго был мертвый сезон, Фрй зкрыл зведение н ремонт - кк бы для очередных переделок. Чтобы переделк обошлсь дешевле, решили поселить строительную бригду в смой гостинице.

Для обоих мужчин это был выгодня сделк. Ведь дбы никто ничего не зподозрил, нужно было н смом деле перестроить гостиницу, не просто нчинить ее соответствующей ппртурой. Все рсходы шли з счет имперторской кзны. Счет з комнты рбочих и их питние Фрю оплчивлись испрвно - если ккой-либо проныр сунется в его бухглтерские книги, он не обнружит ничего стрнного. Щедрое финнсировние позволило Хейнз приглсить под видом постояльцев-отдыхющих большую комнду экспертов. А н грузовикх со строймтерилми привезли огромное количество необходимой электронной ппртуры.

Словом, для Фря этот год окзлся золотым - особенно если учитывть, что ткие зрботки привлили ему в мертвый сезон. Он дже подумывл остться хозяином гостиницы еще несколько лет - Стэн плтил ему тк щедро, что Фрй мог беззботно ловить себе рыбку круглый год.

Сейчс Хейнз устло прошл в бр и сел н высокий стул у стойки. Во дворе последняя групп рбочих сгружл оборудовние с грвитолет. Хейнз потянул носом, пригнувшись к рукву своего рбочего комбинезон, и поморщилсь.

- Несет от меня, кк будто я две недели пролежл в могиле!

Фрй еще рз провел тряпочкой по и без того блестящей поверхности стойки, достл высокий сткн и нлил лейтеннту пив. Придвинув сткн, он чуть перегнулся к ней и внимтельно принюхлся.

- А по мне, тк ничего! - с ухмылкой скзл он. - Меньше пхнет полицейским, больше честным трудовым потом.

Хейнз глянул н него исподлобья и молч быстро осушил сткн. Это немного испрвило нстроение, которое улучшилось еще больше, когд Фрй снов нполнил ее сткн до крев.

- Вы, похоже, не любите полицейских, ?

- А ккой нормльный человек их любит?

Хейнз снов нсупилсь, но потом коротко рссмеялсь.

- Вы првы. Дже полицейские не любят полицейских. Поэтому я переметнулсь в отдел по рсследовнию убийств. Когд ты детектив и погружен с головой в свою рботу, другие полицейские-недоумки не рвутся тебе в друзья.

Фрй хотел что-то возрзить, но послышлся звук шгов, и в бр по ступенькм поднялся седовтый мужчин. Вид у него был крйне неухоженный, одежд ветхя, стромодные штны с зплтми. В рукх он держл удочку.

- Бр зкрыт! - пренебрежительно бросил Фрй оборвнцу с удочкой.

Мужчин никк не отозвлся н его слов. Он стоял н пороге и глзел по сторонм, немного щурясь с яркого солнц.

- Я скзл: не обслуживем! - повторил Фрй.

- Идет ремонт, - пояснил Хейнз, чтобы чужк побыстрее убрлся.

Оборвнец потряс головой, потом прошркл к бру и сел н высокий стул.

- Ткой погной рыбной ловли у меня не было по меньшей мере сто лет! Жуть кк хочется холодного пивк. - Положив н стойку несколько бнкнот, он продолжил: - Кружку пив. Нет, двйте срзу целый кувшин!

Фрй отпихнул его деньги.

- Мистер, рскройте уши. Я вм человеческим языком говорю: бр зкрыт. У нс идут перестроечные рботы.

Незнкомец нсупился.

- Что ж мне - в Эшли переться з кружкой пив? - Тут он покосился н хейнзовский сткн с шпкой пены. - Ей-то вы дли! Стло быть, кого-то обслуживете. Я не хуже других. Плчу двойную плту. Крн рботет. Чего вы привередничете?

У Хейнз зкололо зтылок. Тут что-то не тк. Ее рук скользнул в крмн комбинезон и нщупл револьвер. Он встл со стул и отступил н несколько шгов, не спускя глз с нстырного оборвнц и косясь н дверь.

- Когд вм что-то говорят, мистер, - скзл он, выхвтывя револьвер, - извольте прислушивться. А теперь берите свою удочку и провливйте. Бр зкрыт.

Фрй тоже потянулся к чему-то под стойкой.

- А если я не желю уходить, то что? - врстяжечку спросил незнкомец. Зтем он ленивым жестом подтянул к себе хейнзовский сткн с пивом и спокойно осушил его. Со стуком поствив сткн н стойку, он нсмешливо переводил взгляд с Фря н Хейнз и обртно.

- Лейтеннт! - громыхнуло з ее спиной.

Он полуобернулсь н голос Стэн - тк, чтобы не выпускть оборвнц из поля зрения. Тот широко улыблся...

Внезпно Стэн подскочил к ней и выбил оружие из ее руки. Он чуть было не кинулсь кошкой н любовник, но зстыл н месте, вытрщив глз. Стэн вытянулся перед оборвнным рыбком.

- Извините, Вше Величество, - произнес он, - мы не ожидли вс сегодняшним утром.

Подбородок Хейнз отвис чуть ли не до того мест, где у нее нчинлсь грудь.

- Не переживй, - скзл мужчин. - Я решил появиться зрнее - немного поудить рыбку.

Стэн прошел з стойку и нлил Импертору кружку пив. Рыбк-збияк рзом осушил ее, потом повернулся к Хейнз и подмигнул.

- Вше Величество, - нчл Стэн, - рзрешите предствить вм лейтеннт Хейнз...

- Тк это действительно Импертор собственной персоной. Ну дел...

Импертор поклонился, не вствя с высокого тбурет.

- Вш покорный слуг, мэм.

Стэн вынужден был подхвтить Хейнз з локоть, потому что у бывлого полицейского, детектив из отдел по рсследовнию убийств, слегк подкосились ноги.

- Зр Врид, Зр Врид, - повторял Импертор, ктя эти дв слов по небу, стрясь рзбудить свою пмять. - Нет, не вызывет никких ссоциций... И он больше ничего не скзл?

Стэн тяжело вздохнул.

- К сожлению, это были его единственные слов. Мне очень жль, но я плохо спрвлялся со своими обязнностями с тех смых пор, кк вы нзнчили меня вести это дело. - Он придвинул кружку пив к себе, потом решительно отпихнул. - Вше Величество, я полгю, мне следует...

- Уйти в отствку? - прогремел Импертор. - Черт с дв! Я по уши в дерьме, ты хочешь юркнуть в сторону и прохлждться!

- Осмелюсь зметить, Вше Величество, - не сдвлся Стэн, - что я не преуспел ни н одном этпе при выполнении вшего здния.

Импертор нчинл бгроветь от гнев, однко Стэн упрямо змхл вскинутыми рукми, нстивя н том, что кждый человек имеет зконное прво при желнии оствить рботу.

- Все мои действия свелись к тому, что я потртил грузовик денег рди нперстк информции. В итоге мы не имеем ничего, кроме кое-кких предположений и сомнительных слухов. Змечтельный результт!.. Д, я вышел н Стинберн. И получил его труп. При этом зврил стршную кшу н Кулке, и вм придется год дв утихомиривть тмошних рзбушеввшихся шхтеров. Из этой горе-экспедиции я привез дв никому не известных слов. Если бы это был оперция Богомолов, то вы или Мхони оторвли бы мне голову, что остлось бы - сунули в морозильник.

Импертор здумлся - то ли для устршения кпитн, то ли всерьез обдумывя вринты кзни нездчливого детектив. В конце концов он громко фыркнул, потом протянул Стэну свою кружку, чтобы тот нполнил ее лучшим пивом из зпсов Крис Фря.

- Я знимю то место, что знимю, блгодря умению быстро принимть решения и зтем неуклонно проводить их в жизнь, дже если нружу вылезют ккие-то погрешности. Иногд я попдл впроск из-з ткой стртегии, но чще - побеждл. Можешь сколько угодно рыться в исторических рхивх - они только подтвердят, что мленький избыток смоуверенности никогд мне не вредил.

Стэн прикусил язык - было бы политической ошибкой зтевть дискуссию нсчет рзмеров имперторского "избытк смоуверенности". Поэтому кпитн допил свое пиво, нбрл побольше воздух в легкие и - с вежливым нклоном головы - произнес:

- Покоряюсь Вшему Величеству. Что прикжете?

Импертор ккую-то нносекунду прикидывл в уме, до ккой степени следует посвящть в свои плны молодого человек, сидящего перед ним. Но он не мог не зметить, кким цепким взглядом нблюдет з ним проництельный кпитн - понимя, о чем сейчс думет собеседник.

- Дело зключется в следующем, - быстро зговорил Импертор, тк и не решившись довериться кпитну до конц. - Тнцы берут меня з горло и нстивют н переговорх по определенному вопросу. Мои советники резко возржют - дескть, Тнский Союз приличные госудрственные обрзовния не признют из-з его одиозной политической системы, выходит, не может быть и речи о том, чтобы сесть з стол переговоров с ними.

Импертор змолчл.

- Однко вы считете, - скзл Стэн, - что в кком-то виде встреч состояться может. Тк?

- Не может, должн, - со вздохом ответил Импертор. - Я пробовл увильнуть: дескть, если будете нстивть н встрече с первым лицом Империи, переговоры могут и не состояться. Если я лично проведу переговоры, это стнет призннием тнской военной ристокртии де-фкто. В некоторых чстях Империи мне этого не простят. Д и негоже, чтобы всякие тм иноплнетные крутили Вечным Импертором по своему усмотрению, во избежние подрыв смих основ имперской системы. Нельзя рзрушть окружющий меня мистический ореол влсти. Это не потворство моему рздутому "я", кпитн, это збот о том вжном, что цементирует воедино рзрозненные миры.

- Итк, вы тянете время, - промолвил Стэн.

- А рзве вся дипломтия не есть искусство тянуть время и водить з нос? - с улыбкой спросил Импертор. - Кое-кто из моих смых дорогостоящих юристов придерживется иного мнения, но я считю, лучше протирть штны н переговорх, чем рвть их в клочья н войне.

Импертор допил пиво и встл.

- А рзлд с тнцми не рядовой войненкой зкончится, нстоящей, стршной войной.

Влститель уже нпрвился к выходу, но в последний момент оглянулся и одрил Стэн чрующей улыбкой:

- Рзумеется, если бы я мог предъявить миру кучку зговорщиков, то мигом поствил бы тнцев н место.

- Кк долго вы сможете увиливть от переговоров? - спросил Стэн.

- Времени в обрез, - скзл Импертор. - Продолжйте копть - до смого последнего момент.

Стэн кивнул.

- Я из-под земли добуду мерзвцев.

- Верю. И ндеюсь.

С этими словми Импертор подхвтил свои удочки и пошлепл прочь.

Пок Стэн смотрел н удляющуюся спину, его фнтзия не могл не рисовть рзличные, но весьм схожие между собой вринты его судьбы, если он все же не добудет мерзвцев.

Дже для оперции отряд Богомолов Стэн, Алекс и лейтеннт Хейнз не могли бы создть лучшей "ндежной явки". Чудо, совершенное этой троицей, было тем удивительней, что при оборудовнии здния и дльнейшем обслуживнии "ндежной явки" взимодействовли срзу три депртмент, сотрудничество между которыми при любых других обстоятельствх было немыслимо. Дже циничный Алекс был поржен всеобщим взимопонимнием и рвением.

Прежде всего требовлось обеспечить бсолютную безопсность. Стэну и Алексу нужны были смые крутые ребят для охрны, которые могли бы взять любого, кто вздумл бы штться вокруг строй гостиницы. Поэтому они с должной осторожностью нбрли комнду из своих стрых приятелей по службе в отряде Богомолов - искли отствников или оргнизовывли нужным прням отпуск по болезни. Эти ребят не ворчли, что их приглшют н скучное дело. Для друзей они готовы были рзбиться в лепешку.

Нельзя было обойтись и без полиции и имперской службы безопсности. Тут ответственной з подбор нужных людей был Хейнз.

Дело поствили тк: дюжие прни из отряд Богомолов, приятели Стэн и Алекс, дежурили двдцть четыре чс в сутки снружи, люди Хейнз рботли внутри гостиницы. Временми Стэн и Алекс уствли от общения с полицейскими, не выдерживли и приглшли внутрь своих приятелей. Букет полицейских экспертов, собрнных Хейнз, грнтировл то, что все они будут присмтривть друг з другом. Это были специлисты, облдвшие тлнтми в рзных облстях - от хкеров, умевших проникнуть в пмять любого компьютер, до компьютерных прогрммистов и техников, ткже сов по чсти подслушивния, чьей здчей было подслушивния не допустить. Это были люди умные, достойные доверия - и друзья Хейнз.

Стэн отдвл им должное, - рботли они первоклссно. Именно они вышли н след сперв Динсмен, потом и Стинберн. И то, кк они взялись з дело в гостинице, которую переделывли под "ндежную явку", было достойно восхищения. Будь з оперцию ответственно нчльство отряд Богомолов, здесь устновили бы смый совершенный, смый мощный компьютер - и потом путлись бы в чще миллионов плохо системтизировнных фйлов. К тому же ткой компьютерище был очень уязвим для проникновения со стороны. Огромной проблемой Прйм-Уорлд было то, что кждое мло-мльское предприятие или фирм, не говоря уже о специльных службх и профессионльных бндитх, все, кому не лень, норовили зглянуть в чужие информционные бнки. Прйм-Уорлд был не только столицей Империи, он был столицей шпионж, и н промышленный и прочий шпионж тртились фнтстические суммы.

Вот почему в целях безопсности глв компьютерной службы Блю-Бхор Лиз Коллинз предложил оригинльное решение: устновить сеть из примерно пятидесяти компьютеров, кждый из которых был не умнее пятилетнего ребенк. Но когд эти не хти ккие мощные и не смые современные компьютеры особым обрзом соединили в мыслительную цепь, получился удивительный рзум с огромным зпсом пмяти и уникльными способностями. С этой компьютерной системой мло что могло соперничть н всей плнете. А что еще вжнее подобня сеть компьютеров был бсолютно грнтировн от проникновения извне, см умел проникть в чужие бнки информции тк искусно, что не оствлял следов. Дополнительным преимуществом этой сети было то, что Лиз нучил ее незметно воровть электроэнергию. Специльный токосъемник был подключен к кбелям нескольких компний по производству электроэнергии и воровл энергию ткими млыми единовременными дозми, что никкие приборы не покзывли ущерб. Это было вжно, потому что ни у кого не возникло вопрос: отчего гостиниц Блю-Бхор вдруг стл потреблять электроэнергию в тких бешеных количествх?

Что ксется Алекс, он оценил Лиз Коллинз не столько кк специлист, сколько кк женщину. Ему стрстно зхотелось познкомиться с ней поближе. Он был немного выше его ростом и отличлсь именно той пышностью форм, которя тк нрвилсь стршине. В то же время, невзиря н пышность форм, Лиз был женщиной крепкой.

Первя встреч с ней произвел н Алекс неизглдимое впечтление. В нчле переоборудовния гостиницы его грвитолет с грузом звяз в болотистой низине неподлеку от Блю-Бхор. Пок Алекс суетился вокруг мшины, проходившя мимо Лиз нклонилсь, крякнул, приподнял грвитолет - и тот легко вышел из трясины. Алексу невольно предствилось, кк эти мускулистые руки обнимют его. Только тут он понял, кк двно его не обнимли по-нстоящему.

Глвный терминл компьютерной сети, устновленной Коллинз, нходился в смом просторном зле гостиницы, который нзывлся Покоями короля Джилл. Когд Алекс зшел в Покои короля Джилл и увидел сидящую з рбочим столом Лиз, ему пондобилсь вся сил воли, чтобы вести себя более-менее прилично и хоть н ккое-то время отлепливть свой взгляд от ее мускулистого, но увесистого зд. Тлия у нее что ндо, думл он, облизывя пересохшие губы. И действительно, тлия у Лиз Коллинз был узкой. Зто плечи были широкие, внушительные, грудь - пышности необыкновенной. Когд нстоящий шотлндец видит женщину с ткой фигурой, он точно знет, что у него шевелится под юбкой.

Лиз отвел взгляд от экрн и приветливо посмотрел н Алекс. Сержнт тк и рстял от ее взгляд с поволокой.

- Вы принесли мне выпить? Кк мило с вшей стороны. Но может, мы погодим с этим? Я вот-вот должн получить вжный результт.

Алекс готов был выпить море или умереть от жжды - кк он прикжет.

- Д я не то чтобы очень хочу пить. Выпьем, когд вм будет угодно... Есть новости в рботе?

Лиз повернулсь к экрну и зстучл по клвишм.

- Сейчс мы ведем поиски в двух нпрвлениях. Первое нпрвление смое сложное.

- Кстельно Зр Врид?

- Д, относительно последних слов Стинберн. До нстоящего момент ни в одной облсти поиск не мелькнуло ни одного нмек. И, поверьте, этих облстей мы перебрли невероятное количество! Просмотрели все словри, все энциклопедии... Д чего мы только не проверили!

- А может быть...

- Не пробуйте подскзть. Компьютеры прочесывют все подряд, все возможные вринты. Бед в том, что тотльное прочесывние зймет чудовищное время. Дже при нличии компьютеров ткого быстродействия, кк нши.

Лиз лсково улыбнулсь терминлу компьютерной системы Блю-Бхор. Эт систем был ее детищем, которым он очень гордилсь.

Алекс вздохнул про себя: отчего я не этот компьютер?

- Голубушк, - скзл он, - нельзя тк терзть свою умную головку рботой. Почему бы вм не бросить все и не пойти поплясть со мной?

Он ухрски склонился нд столом, но строго следил з собой, потому что его рук тк и норовил обвиться вокруг тонкой тлии Лиз. Девушк улыбнулсь в ответ н его слов - и комнт будто осветилсь вспышкой свет. Сердце Алекс кждый рз нчинло бешено колотиться, когд Лиз одривл его своей улыбкой. Случлось это, увы, не чсто. Уж слишком он был увлечен своей рботой. Сейчс он взирл н нее умиленно, с пунцовым лицом и херувимской улыбочкой н пухлых губх.

- Мне кжется, мы скоро нщупем нечто вжное, - скзл Лиз.

Алекс вглядывлся в буковки и цифры н экрне, - они плыли перед глзми. Нет, скоростной просмотр информционных блоков не для него!

- Похоже, вы взяли покойного доктор Стинберн в крест окуляр! несколько подобострстно промолвил сержнт. - Ему от ткого снйпер не улизнуть!

Лиз с энтузизмом зкивл. Алексу он нрвилсь еще больше в зпле охоты н информцию.

- Мы его прищучим! Смотрите. Он создл полдюжины подствных фирм н отдленных плнетх. Всякий рз, когд он переходил н новую рботу или знимлся консультциями, деньги проводились через одну из этих подствных фирм.

- Ловкий способ увильнуть от нлогов.

- Вы првильно поняли. И ткой способ, что з руку никк не поймешь. Этот доктор был голов.

- А второе нпрвление поисков? Нверное, вы исследуете биогрфию Стинберн?

Лиз кивнул.

- Ситуция прямо противоположня. Тм было море информции, в котором я тонул, тут информции кот нплкл. Этот прень умел зметть следы. Опыт службы в рзведке ему ой кк пригодился! Он использовл буквльно все известные рзведчикм штучки.

- Но вы-то все его штучки рзгдете! - воскликнул Алекс. - От вс и смый большой умник ничего не скроет!

Лиз покрснел.

- Д, кое-что я умею, - скромно скзл он.

Алекс тк и подмывло лсково потрепть крсвицу по одной из округлостей... А вдруг Лиз непрвильно поймет его? Или поймет слишком првильно? А может, просто првильно?.. Нет, ндо сосредоточиться н рботе!

Еще рз прочистив глотку, он скзл:

- Вы еще что-нибудь выяснили, кошечк моя?

Лиз протянул ему листок с рспечткой.

- Не зню, есть вот это.

Алекс просмотрел текст - отчеты н полицейском жргоне о четырех смертях. У всех четырех смертей были две общие черты: люди умерли в результте несчстных случев, причем весьм стрнных; и все смерти произошли в окрестностях дворц. Алекс пробежл глзми описние случев, потом стл внимтельно читть о первой смерти. Женщин. В крови большое количество лкоголя. Зхлебнулсь собственной рвотой. Н шее небольшой синяк. Эт женщин ккое-то время нзд дезертировл из преторинской гврдии.

Что-то всплыло в пмяти Алекс. Он просмотрел нужные мест в других отчетх, и в его мозгу збрезжил ответ.

- Вы првы, голубушк, вш ум рботет кк чсы!

Он укзл Коллинз н третью общую стрнность четырех смертей, подчеркнув ногтем вжные мест в тексте.

- Все четверо служили прежде во дворце, - воскликнул Лиз. - Бывший чиновник. Бывший техник. Бывший охрнник в музее. И у всех...

- Д, у всех куч друзей-приятелей во дворце! - зкончил з нее Алекс.

Лиз тяжело вздохнул.

- Стло быть, никких несчстных случев. Всех четверых использовли, зтем убили.

Об были готовы погрузиться в уныние от бесплодности своего поиск, когд экрн вдруг покрснел и змигл. Тк компьютер извещл о том, что ншел очень любопытную информцию. Лиз дже вскочил. После тысяч чсов рботы нконец ншлось кое-что действительно существенное. Кк Стинберн не путл следы, они "прищучили" его.

- Мтерь Божья! - прошептл Алекс. - Этот сукин сын рботл н Ки Хконе!

Глв 34.

- Никогд прежде не видел подобных штуковин, - скзл Ки Хконе. - Вы рзрешите посмотреть с более близкого рсстояния?

Стэн протянул ему плстиковую крточку - удостоверение офицер имперторской личной охрны, содержщее - в целях безошибочной идентификции - информцию о зпхе ее влдельц и его неповторимом сердечном ритме. Пок Хконе держл крточку в руке, имперторский герб н ней ярко пульсировл.

- Говоря откровенно, кпитн, - произнес Хконе, возврщя Стэну его удостоверение, - я теряюсь в догдкх относительно того, что вс привело ко мне. Но пришли вы очень вовремя.

Стэн вопросительно хмыкнул. Хконе собирлся ответить, однко его слов зглушил пронзительный вой взлетвшего космического корбля, который н высоте менее полукилометр включил дрйв Юквы.

Особняк Хконе нходился н смом высоком холме возле Соурд и выходил окнми н этот крупнейший прйм-уорлдский космопорт. Некогд дом был построен в свободное от рботы время кпитном грузового космического грузовик - здесь космический волк нмеревлся жить, уйдя н покой. Кпитн до пенсионного возрст, увы, не дожил - роковым обрзом предложил полупервобытному нроду н одной плнете в виде плты з их товры что-то вроде дешевеньких бус, тогд кк воинственные обиттели длекого мир интересовлись лишь колющими и режущими орудиями убийств.

Поскольку шум космопорт и взлетющих корблей отпугивл тех богтых прймуорлдцев, что могли позволить себе роскошный особняк, то Хконе приобрел дом почти з бесценок. Оформив по-своему интерьер и кое-что перестроив, пистель сделл существенное дополнение к особняку - возвел н зднем дворе сферический пвильон-плнетрий, который он см нзывл боевым злом.

Вой дрйв Юквы прекртился, корбль перешел н совершенно бесшумный дрйв АМ-2 и мгновенно исчез в небе.

- Мне нрвится жить среди звуков того, о чем я пишу, - обронил Хконе в виде пояснения и жестом приглсил Стэн внутрь. - Кк по-вшему, кпитн, время не слишком рннее для того, чтобы промочить горло?

- Солнце уже взошло, не првд ли?

Хконе улыбнулся и повел гостя через просторную прихожую и еще более просторную гостиную в свое "логово".

Рбочий кбинет, который Хконе обычно нзывл "логовом", был стилизовн под стринную земную библиотеку, но с существенными современными прибвлениями. Шкфы до смого потолк - двдцтиметровой высоты - хрнили неисчислимое множество видеокссет, рхивные документы и дже рхичные бумжные книги. В центре комнты рсполглся низкий длинный стол. Но н этом сходство с библиотекой восемндцтого век, приндлежщей ккому-нибудь грфу или мркизу, зкнчивлось. Стол был уствлен компьютерными терминторми; видеокссеты, документы и книги с полок доствл лестниц-робот.

Хконе подвел Стэн к шкфчику-бру, способному похвстть, кк крем глз зметил кпитн, богтейшим выбором нпитков.

- Виски у вс есть? - спросил Стэн.

- А-, вы переняли привычки Импертор! - Хконе взял бутылку и нполнил до середины дв сткн.

Стэн только пригубил виски и поствил сткн н столик. Хконе сделл то же смое.

- Почему вы скзли, что я пришел вовремя, многоувжемый господин Хконе?

- Я кк рз собирлся пообщться с вми, - скзл Хконе, приглшя Стэн присесть н широкую кушетку. - Вы, чсом, не видели мою последнюю пьесу? Ту, что покзывли перед смым Днем Империи?

- К сожлению, я был н дежурстве.

- Ну, судя по выскзывниям критиков, вы не много потеряли. В общем, сейчс я в поискх темы для новой рботы. И вот мне пришл в голову знятня мысль - знете ли вы, что еще никто не писл об истории имперторского дворц?

Стэн сделл вид, что для него это новость, отрицтельно мотнул головой и сделл глоток виски.

- А следует рсскзть не только о смом дворце, но и людях, которые тм служт, - возбужденно зговорил Хконе кк бы в порыве пистельского энтузизм.

- Любопытня идея.

- Вот и мне тк кжется. Кк, впрочем, и моему издтелю. Рзумеется, я бы стл больше писть о людях, живущих во дворце - по-нстоящему меня интересуют только человеческие судьбы, не технические штучки и рхитектурные нвороты.

Стэн ждл и помлкивл.

- Вы, должно быть, знете, - продолжл Хконе, - что я прежде всего военный историк. Если быть откровенным, у меня свои источники информции. И когд в голове зродился этот проект, первым делом я стл собирть днные о тех, кто в днный момент служит во дворце. Именно поэтому, кстти скзть, я тк рвлся познкомиться с вми н бнкете, который устривли Мрр и Сенн. Ведь вы, кпитн Стэн, человек во многих отношениях змечтельный.

Стэн изобрзил н лице глубокий интерес.

- Вы смый молодой нчльник личной охрны Импертор з всю историю дворц. Вм это известно?

- Д, дмирл Лидо отметил этот фкт.

- Этот фкт зинтересовл меня до ткой степени, что я рздобыл документы о вшей предыдущей службе. Честно говоря, я спршивл себя: достойны ли вы высокого пост?

Стэн поленился дже улыбнуться: он-то знл, что фйл с его вымышленной биогрфией ндежно зсекречен. А првду о его прошлом знли только несколько человек в штбе отряд Богомолов, см Импертор и генерл Ян Мхони.

- У вс послужной список, которым можно гордиться: никких взыскний, безупречня хрктеристик. Все комндиры довольны и отзывются нилучшим обрзом. Плюс энное количество геройских поступков, которые были отмечены соответствующими нгрдми.

- Некоторым просто везет.

- Если говорить совсем откровенно, кпитн, некоторым везет дже сверх меры.

Стэн молч допил виски.

- Кпитн, кк вм понрвится, если я выскжу предположение, что вш послужной список - чистейший вымысел?

- Не будь я у вс по делу госудрственной вжности, многоувжемый Хконе, з ткие слов - в звисимости от нстроения, - я угостил бы вс сткнчиком или рсквсил вм нос.

- Я не хотел оскорбить вс, кпитн. Просто выскзывю предположение, что, по моему глубокому убеждению, вы получили нзнчение н свой нынешний пост блгодря успешной службе в чстях "Меркурий" или в отряде Богомолов.

Стэн сыгрл под дурчк:

- В "Меркурии"? Простите, господин Хконе, я отродясь в рзведке не служил, про Богомолов и слыхом не слыхл.

- Другого ответ и не ожидл. Похоже, я лишь понпрсну обидел вс. Сменим тему рзговор. Что вс привело ко мне?

Хконе снов нполнил сткны.

- Некоторое время нзд вы нняли н службу некоего доктор Хрс Стинберн, - быстро отчекнил Стэн с нмерением зстть пистеля врсплох. Хконе и впрямь резко отрегировл н вопрос - пожлуй, дже слишком нрочито: уронил н пол пробку от бутылки.

- Проклятье! Этот придурок опять что-то нтворил?

- Опять? Многоувжемый Хконе, должен предупредить вс, что нш бесед зписывется н мгнитофонную пленку. Вы имеете прво н присутствие двокт и врч, дбы зсвидетельствовть, что при снятии покзний не применялись методы психологического двления, рвно кк и меры физического воздействия или нркотические препрты.

- Спсибо з предупреждение, кпитн. Нет нужды в тких официльных мерх. Доктор Хрс Стинберн действительно рботл у меня н протяжении четырех месяцев - прйм-уорлдских месяцев. Зтем я уволил его - и хотел бы добвить, без положительной хрктеристики.

- Продолжйте, многоувжемый господин Хконе.

- Моим хозяйством обычно знимется от полусотни до трехсот слуг. Поэтому мне удобней иметь врч, постоянно живущего в моем доме. Это было первой причиной, почему я решил воспользовться услугми доктор Стинберн.

- Был и вторя?

- Д. Он ткой же боевой ветерн, кк и я. Служил во время Муэллеровских войн и учствовл в битве з Сргоссу.

- В которой учствовли и вы.

- А-, вы тоже интересовлись моей биогрфией.

- Д, я в курсе основных фктов вшей жизни. Почему вы уволили его?

- Потому что... нет, он врч толковый и рботящий. Я бы дже скзл, очень хороший доктор. Я вынужден был рсстться с ним, потому что он полностью погружен в прошлое.

- То есть?

- Он ни о чем другом не хотел рзговривть, кроме своей военной службы. Ему кзлось, что его предли.

- Предли?

- Быть может, вы уже знете, что его выгнли из рмии с громким скндлом. Но виновным он себя не считл - дескть, я просто выполнял прикз, потом, когд дело было сделно, меня использовли в кчестве козл отпущения.

- Империя, кк првило, не прктикует геноцид, господин Хконе.

- Стинберн был убежден, что геноцид допустим и необходим. Короче, его нвязчивые рссуждения о прошлом стли действовть мне н нервы. Вот почему я предпочел откзться от его услуг, кк только истек срок контркт.

Стэн хотел было здть еще один вопрос, но удержлся. Тем временем в глзх Хконе появилось здумчиво-отсутствующее выржение.

- Я использовл выржение "погружен в прошлое", не тк ли? - Он рзом осушил свой сткн. - Поскольку вы, кпитн, имели случй ознкомиться с моей биогрфией, то моя ирония могл покзться вм неуместной - ведь я грешу тем же. Вм не кжется, что я зциклен н прошлом?

- Я не историк, вш честь.

- А кк вы относитесь к войне, кпитн?

Стэну хотелось ответить искренне: считю ее жуткой глупостью. Но он понимл, что ткой ответ не придется собеседнику по вкусу. Поэтому он блгорзумно промолчл.

- Я где-то читл, - продолжл Хконе, - что войн есть ось, вокруг которой врщется жизнь. Очень првильня мысль. Для некоторых из нс все в жизни действительно врщется вокруг войны. А для доктор Стинберн и, если быть совсем откровенным, для меня тоже жизнь клином сошлсь н одном военном событии - битве з Сргоссу.

- Могу только повторить: я не историк, вш честь.

Хконе взял об сткн, прихвтил из бр грфин и нпрвился к двери.

- Я мог бы рсскзть вм, кпитн. Но лучше покжу.

И он повел Стэн в свой "боевой зл".

Муэллеровские войны, которые звершились почти з сто лет до рождения Стэн, могли служить клссическим подтверждением его определения войны. Колонии в созвездии Муэллер были создны тк поспешно и непродумнно и н тком рсстоянии от Империи, что связь с метрополией окзлсь чрезвычйно слбой. Имперские чиновники, которые зведовли связью с этими новыми мирми, ленивые и невежественные, зпустили торговлю с созвездием Муэллер, не регировли н нужды тмошнего нселения.

В итоге нселение роптло, стли вспыхивть бунты под рзными лозунгми: мол, лучше подчиняться хоть черту, чем погной Империи. К тому времени, когд Импертор сообрзил, что проблемы муэллеровского созвездия превртились в снежный ком, было уже слишком поздно. Оствлся единственный способ привести подднных в повиновение - послть гврдейские дивизии.

Но оголтелый экспнсионизм Империи проявился и в военном отношении. Войны велись с огромным рзмхом и в то же время бестолково. Время и место битв и дже противник - все это выбирлось чуть ли не н вось.

До сих пор, когд у Импертор случлся приступ безгрничной смоуверенности, ему достточно было вспомнить Муэллеровские войны, чтобы "вернуться н землю". Пок мятежные муэллеровские колонии не принудили к полукпитуляции, произошло много стршного. Сргосскя ктстроф числилсь среди нихудших событий тех недоброй пмяти лет.

Не было ни млейшего смысл звоевывть Сргоссу. Д, в тмошней колонии возоблдли изоляционистские нстроения, - ндо было дть жителям Сргоссы вкусить полной свободы: пусть познют ее минусы. Достточно было спокойно ждть, когд не очень-то нужня Империи Сргосс зпросится обртно в ее соств. Вместо этого туд нпрвили для усмирения целую Великую Флотилию плюс Седьмую гврдейскую дивизию. Впрочем, звоевние выглядело пончлу легкой прогулкой - трудно ли ткими силми поствить н колени звездный мир с одной-единственной плнетой, которую зщищет несколько примитивных искусственных спутников. Н деле воення оперция превртилсь в сущий кошмр.

Смоуверенные дмирлы, отдвшие прикз о нпдении н Сргоссу, не дли себе труд здумться нд небольшой неувязкой: первончльно рзведк донесл о нличии семи искусственных спутникх вокруг Сргоссы, при подходе к плнете был обнружен лишь один. В результте преступной хлтности погиб почти миллион солдт.

Соглсно плну оперции трнспортные корбли Седьмой гврдейской дивизии должны были войти в тмосферу плнеты при поддержке пяти тяжелых боевых корблей. И вот згдк отсутствия шести спутников рзрешилсь когд трнспорт и боевые корбли уже вошли в ионосферу.

Огромные спутники были взорвны, причем тк искусно, что их осколки остлись н орбите вокруг плнеты. И н кждый осколок рзмером больше бейсбольного мяч был высжен сргоссец-кмикдзе - в скфндре и с рективным двигтелем в рнце. Вообрзите, легко ли корблям прорвться через густой пояс стероидов - с одних стероидов стреляют