/ Language: Русский / Genre:sf,

Путь Императора Фаргал 1

Александр Мазин


Мзин Алексндр

Путь Импертор (Фргл - 1)

Алексндр МАЗИН

ФАРГАЛ - 1

ПУТЬ ИМПЕРАТОРА

Анонс

Когд стрнствующя цирковя трупп подобрл н дороге беспризорного мльчишку, во всем Мире Четырех Империй лишь двое знли, кков будет его дльнейшя судьб, - некий человек, ствший оборотнем, и некий мг, уже лет трист кк перествший быть человеком.

Нйденышу предстоит пройти путь от рзбойник и глдитор до блестящего полководц и глвнокомндующего войскми крупнейшей из империй. Но судьб изменчив: то возносит героя, то бросет в бездну. Он тк же изменчив, кк милость монрхов.

И есть только один способ нвсегд избвиться от произвол короновнных особ - ндеть корону смому.

Пролог

Медленно двиглось многотысячное войско. Черные стяги пехоты, знчки немной конницы, рзномстные дружины блгородных Влдык. И во глве кждой тысячи - трубчи в зеленом и знменосец, сжимющий ясеневое древко имперского флг, ндменного Короновнного Льв. Медленно, кк огромный тощий слизняк, сборное войско Импертор Йоргнкеш перетекло долину и нчло втягивться в зеленое горло ущелья Двух Исполинов. Теснину нполнил гул, созднный тысячми спог и копыт, топчущих ее кменистое дно...

- Дурк он был, дурком и помрет. - Тысяцкий Гронир выплюнул комок жевтельной смолы. - Мой смый тупой десятник, и тот послл бы дозоры поверху, у него что, ползунов нет?

- Может, и есть, - отозвлся Фргл. - А может, уже и нет, если они добрлись до троп, которые держт мои горцы.

Гронир, могучий воин в лых, кк кровь, доспехх, год нзд потерявший првую руку, но по-прежнему стршный боец, презрительно фыркнул. Гврдия недолюбливл немников. Не нужно быть Фрглом, чтобы поднять против зконного хозяин, Импертор, больше половины немных сотен. Но нужно быть Фрглом, чтобы бросить вызов пятикртно превосходящей численностью рмии Влдыки Крнгрии. Сто семь тысяч копий - у Йоргнкеш. А у Фргл пятьдесят одн сотня немников, тысяч союзных соктов, восемндцть сотен с бору по сосенке и, глвное, - пятндцть тысяч Алых!

Гврдия помнит, кто ее спс. И помнит, по чьей милости их едв не перебили проклятые фетсы. Один Алый - это по меньшей мере три Черных пехотинц. Сейчс выходит немного больше, чем три. Тк что, может быть, не ткой уж сокрушительный перевес у противник. Всего-то вдвое. А ведь есть еще Фргл. Пришедший из соседнего Эгерин герой Крнгрии, Фргл, не проигрвший ни одной битвы. А сколько сржений отдл Црь црей Йоргнкеш... Пльцев не хвтит сосчитть.

Имперторское войско нполовину всослось в зеленую трещину.

- Вот бы их сейчс кмушкми... - мечттельно произнес тысяцкий.

- Гронир! - Фргл усмехнулся. - Это же мои будущие подднные!

- Ах д... Я зпмятовл! Прости... Импертор!

Алый согнулся в поклоне, но не удержлся, зхихикл. Столько выпито, пройдено, прожито бок о бок, что они до смерти в одной упряжке. Свои. А Фргл - не ккой-нибудь двуязычный Йоргнкеш. Тоже свой, хоть и не Алый, и дже не крнит. Не Алый, но... лучше!

- Лишь бы сокты не сплоховли, - пробормотл Гронир. - Все же земля здесь, не плуб...

- Тк, тысяцкий! - Голос Фргл стл жестким, кк плеть из буйволиной кожи. - Вот это - уже не твоя збот. Двигй к своим, и готовьтесь. Я дм знк.

- Понял. Что еще, Импертор? - уже без тени иронии.

- Ничего. Все проговорено.

Гронир выпрямился и грохнул лтной руквицей по лой кирсе. Уверенность Фргл передлсь ему и через него перейдет к остльным тысячникм гврдии. И дльше.

Фргл посмотрел, кк неуклюже спускется с утес ля однорукя фигурк, и подумл, что см соскользнул бы вниз с легкостью ящерицы. Но он остнется здесь, нверху, н кменном пльце, угрожюще воздетом нд желтым столом плоскогорья. Отсюд видны и узкое горло теснины, и ее оконечность, обрмлення полосой темно-зеленой трвы. И отсюд см Фргл виден кждому в его немногочисленном войске.

"Помоги мне, сияющя Тймт!" - попросил он и коснулся рукояти меч.

Ему предрекли слву, но много ли стоит предскзние, если побед достнется другому?..

Авнгрд рмии Йоргнкеш был уже в четверти мили от выход н плоскогорье. Торопится. Когд ему доложили, что Фргл увел войско в горы. Импертор, говорят, згрустил. Но когд ему покзли крту... Ущелье Двух Исполинов выходило н десятимильное плоскогорье Крсных Цветов, ровное, кк пиршественный стол (если не считть нескольких утесов), и зкрытое, кк зпечтнный кувшин, если блокировно ущелье. Хороший ползун может перебрться через его кменные стены, но не конниц Алых. Спешил Йоргнкеш, спешил к победе, кк он полгл. Фргл мог зпросто угдть его мысли. Вот он выйдет из ущелья, рзвернет свои сто семь тысяч против девятндцти тысяч мятежник, зтрубят трубчи, збьют брбны - и блгороднейший из блгородных Импертор Йоргнкеш здвит бунтовщиков, кк носорог двит попвшего в ловушку леопрд. Йоргнкешу битв предствлялсь чем-то вроде фетской игры "Бшни и всдники". И если одному из игроков вздумлось отлучиться, чтобы выпить вин, второй не стнет воровть с поля фигуры.

Фргл поднял руку, уповя н то, что зоркие глз корбелов-соктов рзглядят его поднятую десницу з три с половиной мили.

Черный червяк имперской пехоты медленно полз по ущелью. А по обе стороны выход из теснины, невидимые из зеленой щели, выстроились крохотные квдртики гврдейских тысяч. Кк их мло!

Фргл ощутил жгучее желние лично возглвить войско. И дже пожлел, что поклялся Кен-Гизру и Люгу не обнжть меч в этой битве!

Пор!

Фргл резко бросил вниз руку с лым флжком. И мысленно перенесся туд, где рзворчивлсь в боевой порядок тяжеля конниц. Он словно услышл отрывистые выкрики сотников, свист десятников, короткое ржние возбужденных лошдей и нконец слитный, громоподобный грохот тысяч копыт. Алые пошли!

Чсть первя

НАЙДЕНЫШ

Эти пыльные дороги,

Эти звонкие мосты.

Спрв - синих гор отроги,

Слев - дым чужой беды.

По веселым мягким трвм

И по шумным площдям.

Жизнь бродячую, отрву,

И з црство не отдм.

Мы в тени густого бор

Рзожжем свой костерок.

Хорошо в ночную пору

Слушть листьев говорок.

Пусть Судьб игрет с нми

В колесо добр и зл.

Что из тьмы летит н плмя:

Мотылек или стрел?

Глв первя

Дв пестро рзрисовнных фургон, подпрыгивя и перевливясь, ктили по тркту, соединяющему город-порт Буэгри с Вертлном, столицей Эгерин. Желтый шлейф взбитой колесми пыли ндолго повисл в неподвижном воздухе. Сезон дождей миновл, и щедрое солнце высушило глинистую почву до кменной крепости. И это куд лучше, чем жидкое болото, в которое преврщлсь половин путей Империи в Мокрый месяц.

Дорог был приличной, и лошди без труд тянули об фургон нвстречу новому дню, но нстроение у циркового стршины Трто было препршивое. Потому что этой ночью боги прибрли к себе его любимого внук.

Четыре год было мльчишке. Еще вчер смеялся и хлопл в лдоши н вершине "живой пирмиды". А вечером вдруг слег - и не дотянул и до полуночи. Помер. Похоронили близ дороги, у кмня с громовой стрелой Ашшур. Пусть верховный бог хрнит невинное дитя. Мть пришлось сонным нстоем поить: не хотел отдвть тело, не верил, что мертв...

Трто тяжело вздохнул: вот тк до сих пор и лежит бедняжк Мили. И вряд ли опрвится до следующего селения, кк тм его?.. Приречье. Ну д что теперь...

Слев и спрв от тркт тянулись зброшенные поля. Нердив местный Влдык? Нет, скорей почв плох.

Вдоволь пострнствовв по Четырем Империям, стршин цирковых понимл в землепшестве не хуже идущего з плугом. А может, и получше, поскольку умен Трто и глз у него хоть один остлся, д острый.

Вот этим острым глзом и углядел стршин впереди комочек тряпья и светлую детскую головку.

Н миг покзлось стршине - внук! Дже дух зхвтило: внук? Но подктил поближе, ясно стло: нет, другой. И хвл Ашшуру! Днем призрк увидеть - к большой беде.

А хороший ткой мльчишечк: мордочк кругля, грязня, веселя. Увидел фургоны, лошдей цирковых, крсногривых с зелеными султнми, вскочил, рукой змхл. Обрдовлся.

В иное время Трто проехл бы мимо. Мло ли бродяжек-сирот стрнствует по эгеринским дорогм, тких мленьких и невзрчных, что дже рботорговец погнушется. Но тут не выдержл. Ёкнуло сердце, и нтянул стршин вожжи:

- Тпрру, родимые, СТОЙ!

Возниц второго фургон Нлус, стрший сын и првя рук, тоже придержл свою пру, крикнул:

- Чего тм, бтя?

Не видно ведь з широкобоким фургоном.

Не ответив, Трто соскочил н землю и зшгл к млышу.

Тот стоял, улыблся по-прежнему, только рукой мхть перестл. Эткя крох, не испуглся ничуть одноглзого дядьки.

Трто подошел вплотную, присел н корточки.

- Ну, - скзл он, - привет!

- Привет! - охотно отозвлся крох.

Одежк н нем рвня, грязня, кк собчья подстилк. А глз огромные, серые с синевой, и ямочки н щекх.

- Меня зовут дедушк Трто, - скзл стршин. - А тебя?

- Фргл!

- Крсивое имя. А ты откуд взялся, Фргл?

Млыш передернул плечикми:

- Не зню, - ответил очень серьезно.

- Есть хочешь?

- Угу.

- Ну пойдем.

Стршин, хрустнув коленями, встл и пошел к фургону. Млыш зсеменил следом. Трто подхвтил его, збросил нверх, прямо в руки выглянувшей рбыни-крнгрийки.

- Нкорми, - велел стршин. - Теперь он нш.

- Бтя, ну чего стли? - снов крикнул Нлус.

- Ничего, - отозвлся Трто и взял вожжи. - Поехли!

Ночевть устроились нд речкой. Перевлили через деревянный обветшвший мост, проехли млость по берегу, до ореховой рощи. Мест здесь тихие, шлых людей н дорогх не много, тем более тких, чтоб рискнули выступить против четырех вооруженных мужчин.

Трупп у Трто большя. Дв его сын, Кдол и Нлус, жен Нлус, дочь Мили с мужем, бывшим войсковым десятником по прозвищу Большой, жен смого Трто и рбыня-крнгрийк, куплення по случю. Итого восемь, не считя троих млдших и теперь вот нйденыш.

Спящую Мили муж ее, Большой, вынес из фургон н рукх. Ему не в тягость, он четверых тких зпросто понесет.

Рспрягли лошдок, выкупли и отпустили пстись. Цирковые кони умные: длеко не уйдут. Зтем сдвинули фургоны, рзвели огонь с предосторожностью - чтоб с реки не видть. Мльчишек Трто послл орехи собирть, см стряпть взялся. Вместе с женой. Собственно, Нифру и одн бы упрвилсь, но он фетсинк. Не приглянешь - мигом соус из кких-нибудь улиток приготовит. Вкусно, д рзве свободный эгерини стнет улиток есть? Смешно, прво.

После ужин стршин позволил своим чс передохнуть и рсствил всех номер отрбтывть. Для того и лгерем порньше стли. Цирковой упржняться кждый день должен. Это гончр, к примеру, если нпортчит, горшок выбросить может. А если у циркового рук дрогнет, послвшя нож, или колено н высоте ослбеет - бед.

Пришл тихя ночь. Ткя тихя, что слышно, кк воркует вод меж прибрежных кмней. Ни треск цикд, ни воплей лягушек, от которых звенел воздух еще две недели нзд. Тишин, одним словом. Лишь ухнет вдлеке филин, или рыб плеснет. Костер погс. В нем и нужды нет - тепло. Детишки уснули. Из взрослых бодрствовли только Трто, Нифру и млдший сын стршины Кдол - ему выпло сторожить.

Трто подсел к жене. Отблеск лунного свет игрл н ее косх, уложенных тяжелой короной. Н груди Нифру - волшебный кмень. Свет от него не много, но довольно, чтобы рзглядеть личико нйденыш, спящего н коленях женщины. Стршин, зинтересоввшись, взял мленькую ручонку. Млыш не проснулся, только губми почмокл.

- Что? - чуть слышно спросил Нифру. Вместо ответ Трто приблизил лдошку Фргл к светящемуся кмню. Кож н ручке чистя и глдкя, совсем не ткя, кк у бездомных бродяжек, ногти ккуртно подстрижены. Трто нхмурился, зтем нклонился и тк же внимтельно изучил босую ножку. - Он и дня не провел н дороге, - прошептл стршин.

- Понюхй его волосы, - предложил Нифру. - Они пхнут фрнеской смолкой.

- Это что?

- Блговоние. Очень дорогое. Откуд он взялся, Трто?

- Может, ооги послли его? Взмен сын Мили?

Нифру кивнул.

- Может быть. Ты првильно сделл, взяв его к нм.

- А то кк же! Я все делю првильно. - Трто усмехнулся и поглдил жену по спине.

Когд Нифру думл, взгляд ее остнвливлся и миндлевидные, широко рсствленные глз кзлись незрячими. Стршновто. Зто в свои сорок с лишком лет он все еще оствлсь крсвицей с глдкой кожей и легкой походкой юной девушки. Женщины Фетис долго остются молодыми... Но потом в считнные годы из цветущих дев преврщются в струх.

- Двй спть, миля, - лсково прогевврил Трто.

- Я еще посижу.

- Дело твое.

Трто улегся н шерстяное одеяло, нкрылся плщом, чтоб не очень донимли комры, и уснул. Он ндеялся, что боги пошлют ему вещий сон о нйденыше, но ндеялся зря. Снилсь ему пивнушк н окрине Вертлн и ккие-то моряки, которых он обыгрл в кости. Ничего божественного.

Глв вторя

Фргл сидел н зднем крю фургон и, болтя ногми, смотрел, кк выбегет из-под днищ желтя дорог и дымные струйки пыли поднимются от грохочущих колес. Н голове мльчик крсовлсь широкополя соломення шляп с крсной кймой и кожным узким ремешком. Шляпу эту сегодня утром смстерил ему дедушк Трто, холщовые, кршенные в синее ягодным соком штны когд-то приндлежли Бубенцу, семилетнему внуку Трто. Вот он. Бубенец, сидит рядом и, высунув от нпряжения язык, прилживет воронье перо к хвостовику стрелы.

- Бубенец, Бубенец! - позвл Фргл.

- Чего тебе?

- Стрельнуть дшь?

- Дм, не мешй!

Веснушчтый нос Бубенц вспотел от стрния. Фргл некоторое время молч смотрел н дорогу. Недолго.

- Бубенец! А ккой он был?

- Кто?

- Брт твой, который умер. Првд, что он н меня похож?

Бубенец зтянул последнюю петлю, глянул н Фргл.

- Нет, - скзл он, подумв. - Рзве вот ткой же белобрысый.

Отложив стрелу. Бубенец взял лук и с удовольствием его осмотрел. Лук был нстоящий. Только мленький. Фргл поглядел н свои синие штны и подумл, что, если повезет, лук тоже достнется ему. Если дедушк Трто не выкинет его обртно н дорогу, кк посулил вчер Мимошк, стрший брт Бубенц, когд Фргл ленился делть упржнения. Он очень вредный, Мимошк, хотя в труппе никто, кроме него, не может крутить двойное сльто. Дже дядя Кдол.

Вообще-то, если бы не упржнения, Фргл мог бы считть себя совершенно счстливым. Прошлого он не помнил и ни о чем не печлился.

Спрв от дороги потянулсь оливковя рощ. Спустя четверть мили Трто увидел человек с большой корзиной. Сборщик.

- Д будет с тобой милость Ашшур! - поздоровлся стршин, придержв лошдей.

Человек не торопясь поствил корзину, сдвинул н зтылок шляпу:

- И тебе того же.

- Это ведь Приречье, я не ошибся?

- Приречье. А вы что же, цирк?

- Угдл! - Трто зсмеялся. - Приходи поглядеть!

- Приду, - с достоинством пообещл поселянин.

Фрглу ндоело сидеть н здке фургон, и он перебрлся вперед, к Трто.

Стршин не возржл, дже подвинулся немного, чтобы мльчик мог умоститься рядом.

Рощи и сды сменились полями. Жр поднимлся вверх от рскленной солнцем дороги. Трто достл из-под скмьи флягу с родниковой водой, отхлебнул и передл Фрглу.

Выносливые лошдки бежли ровно, потряхивя крсными гривми.

Дорог потекл вниз, и вскоре впереди блеснул Лерь, большя рек, впдющя в Крн. Фургоны подктили к деревянному мосту и остновились.

Бородтый толстый стржник с серебряным знчком десятник врзвлочку двинулся к цирковым. Копье и щит его остлись в крулке - пришельцев он не опслся.

- Здорово, одноглзый! - скзл десятник, хлопнув стршину по колену. - Все бродяжничешь?

- А ты все жиреешь, Пурш! - Трто соскочил н землю и рзвязл кошель. - Сколько, две медяшки?

- Три. Влдык в прошлом месяце поднял мостовую пошлину.

- Угу. А мост вот-вот рзвлится!

- Типун тебе н язык! Предствление двть будете?

- А кк же!

- Это хорошо. А то тут от скуки сдохнешь.

- Тк шел бы н грницу. Слыхл я: Смери опять войну зтевет?

- И опять по суслм получит.

Трто хмыкнул с сомнением

- Получит, получит! - зверил стржник. - Только без меня. Мне и тут неплохо.

Ссыпв монеты в крмн, десятник зшгл к крулке, стршин взобрлся н прежнее место и щелкнул языком. Лошди тронули, и фургон въехл н мост.

Остновились, кк обычно, н рыночной площди. Никто не возржл: цирк, ясное дело. Десяток местных шлопев собрлись вокруг, глзели, кк цирковые рзгружют фургоны, обменивясь ленивыми репликми.

- Эй, чернявый, ну-к, пособи! - бросил смому болтливому Большой.

Тот, польщенный, что эткий верзил попросил помощи, немедленно подствил костлявое плечо. Спустя совсем короткое время десятк дв молодых приреченцев трудились не поклдя рук, Большой, бывший десятник, которому комндовть - привычное дело, только покрикивл.

Когд рзгрузились, сняли верх фургонов и сдвинули их тк, что обрзовлся приличных рзмеров помост. Его обнесли кнтми, еще один кнт нтянули высоко нд землей, между позорным столбом и виселицей, устновили рсписные щиты. Всё, можно обедть. Добровольным помощникм Трто выделил по кружке эля и велел приходить к вечеру д родню с собой прихвтить.

Оствив рбыню-крнгрийку стряпть, Большого - присмтривть з имуществом, стршин с остльными отпрвился бродить по Приречью, кричть; цирк приехл! Фргл тоже взяли, и он вопил звонче всех. С удовольствием.

Площдь опустел. Дремл Большой в штре н мешкх с тряпьем. Дремли лошди. Рбыня-крнгрийк у костр, рзложенного прямо н мостовой, стртельно помешивл похлебку в подвешенном н треноге котле. Веснушчтое лицо ее лоснилось от пот, кря хитон были подоткнуты з пояс: солнце жрит, от костр жр. Зпх похлебки рстеклся в неподвижном воздухе. Он-то, похоже, и привлек четверку местных лоботрясов. Молодые прни, откормленные, кк годовлые бычки. Сыновья местных цеховых, подмстерьев, которым скучно стло спть в полуденное время, может, прослышв о цирке, специльно пришли поглядеть, что д кк. Пришли и обнружили полуголую девку д полный котел мясной похлебки.

- Здорово, крсотк! - Один из прней, высокий, с хорошим кинжлом н поясе, шгнул к костру.

- Здрвствуйте. - Крнгрийк угодливо улыбнулсь.

Улыбке ее недоствло пры зубов, лицу - крсоты, но тело сочное, грудь большя, ноги стройные м длинные.

- Угостишь, крсотк? - Прень с кинжлом ухмыльнулся двусмысленно и совсем недвусмысленно шлепнул рбыню по ляжке.

Три его приятеля зхихикли.

- Не ндо. - Рбыня оттолкнул руку. Он больше не улыблсь.

Прень с кинжлом отобрл у нее ложку, зчерпнул из котл.

- Готово, - скзл он. - Пошли, крсотк, прогуляемся.

- Не пойду, нельзя мне, - тихо скзл крнгрийк.

- Д лдно! - усмехнулся прень с кинжлом. - А то мы не знем, что з ббы в бродячих циркх? Поедем поблуемся, чй, не убудет! - И схвтил ее локоть.

Крнгрийк рвнулсь. Второй прень схвтил ее з свободную руку и вывернул з спину. Женщин вскрикнул, но первый тут же зжл ей рот, второй полез рбыне з пзуху.

- Эй! Повремени! - скзл тот, что с кинжлом. - Счс в конюшню ее оттщим...

Крнгрийк извивлсь у них в рукх, мычл, но вырвться не могл.

Похлебк в котле вздулсь жирным пузырем, плеснул через крй, в костер.

Двое оствшихся прней подскочили, схвтили женщину з ноги, подняли. Похоже, они не первый рз проделывли подобное. Но н сей рз унести добычу не успели.

- Тк, - рздлся сзди хрипловтый бс. - Ну-к отпустили ее, живо!

Из штр вылез Большой в, уперев руки в бок, рзглядывл местных героев.

Прни отпустили женщину (крнгрийк медленно отбежл подльше), но сообрзив, что Большой один, снов осмелели.

- Это что з бугй мычит? - осведомился один из них.

- Ккой он бугй? - пренебрежительно скзл другой. - Вол безрогий!

Неудчно сострил: цирковой скорее нпоминл мтерого вепря плечистый, рыжебородый, грудь что бочк. Но и эти четверо тоже прни не хилые.

Когд местные двинулись н Большого, тот подумл о топоре, оствшемся в фургоне, но срзу решил - обойдется. Неужто бывший десятник имперторского войск не упрвится с четырьмя лоботрясми?

У "лоботрясов" было противоположное мнение.

Тот, что с кинжлом н поясе, поплевл н лдони, ндвинулся почти вплотную - Большой не шелохнулся - и вдруг с силой удрил циркового в живот.

Бум! Кк в мешок с мукой. Большой дже не крякнул. Положил мозолистую лдонь н физиономию прня и толкнул. Тот отлетел нзд, с трудом устоял н ногх.

Трое его приятелей нлетели рзом... и рзлетелись. Бывший десятник обидно зсмеялся.

Прень с кинжлом не выдержл и схвтился-тки з оружие. Но пырнуть циркового ему не удлось. Большой хлопнул по его руке - с двух сторон, хитрым приемом - кинжл вылетел из рзжвшихся пльцев и брякнулся н мостовую. Прень с удивлением посмотрел н собственную руку.

- Тк-то, сынок, - пробсил Большой. - Збирй свою железку и умтывй. А вечером - приходи, посмотришь, кк с оружием ндо упрвляться.

Прень послушно подобрл кинжл и потщился восвояси. Приятели следом. Если не считть синяков и потери достоинств, ущерб они не потерпели. Трто нкрепко вложил в голову Большого: местных не клечить. А то пончлу бывло вместо предствления приходилось свертывться по-быстрому и уносить ноги.

Из котелк опять плеснуло в огонь. Костер зшипел.

- Помешивй, дур! - гркнул бывший десятник н рбыню. - Пригорит высеку. И удлился обртно в фургон.

* * *

К положенному чсу нроду собрлось всего с полсотни. Но Трто не огорчился. Пор стрдня. Зкончт рботу - подойдут еще. А чтобы пришедшие не скучли, выпустил н помост рбыню-крнгрийку, пожонглировть цветными шрми.

Фргл был буквльно зворожен. Крсные, желтые, синие, белые шры, кзлось, сми собой взмывли в воздух. Он готов был смотреть до бесконечности. Но Трто, увидев, что появился см приреченский строст, согнл рбыню с помост и дл знк млдшему сыну, Кдолу. Большой подсдил юношу н кнт, и Кдол рз десять прошелся туд-обртно, приплясывя и нсвистывя. Второй сын Трто - себе н уме. Он не собирлся особо выклдывться перед ккими-то поселянми. Вот когд они придут в Буэгри, тогд другое дело. И все же Кдолу хлопли. Особенно женщины. Крсивый млый.

З Кдолом нстл черед Большого. Вот уж кого крсивым не нзовешь. Огромный детин с рыжей всклокоченной бородой. Мленькие быстрые глзки н широкой физиономии, голов по-бычьи нклонен вперед. Ткому топоры - в смый рз. Д все рвно в его лпх здоровенные секиры кзлись игрушечными. Большой подбрсывл их высоко вверх, ловил, вертел в рукх с ткой быстротой, что отполировнные лезвия преврщлись в рзмытые круги. Нконец вогнл об в столб, врытый з тридцть шгов. Трто предложил желющим выдернуть воткнувшиеся топоры, и, кк всегд, желющих хвтило. Но ни один тк и не смогли извлечь, пок Большой не сделл это см. Хлопли бывшему солдту громко. Уж что ткое топор и кк им можно, ззеввшись, плец оттяпть - любой знет.

Большого тк двно звли Большим, что он и имя собственное збыл. Был он из солдт-ветернов, но, кк чсто случется, денег много не нжил, те, что нжил, - не сохрнил. Трто встретил бывшего солдт н рынке в Сйгморе пять лет нзд. Большой брлся н спор уложить любого желющего. Но, увы, желющих не нходилось, сйгморцы - нрод осторожный. Поглядел н него Трто, прикинул и решил: не худо бы взять мужик в труппу. А чтоб не сбежл с первых денег - женить. Н Мили. И женил.

"Медведь мед нйдет, нйдет - не уйдет!" - говорил стршин.

Тк и вышло.

С Мили-то у Большого номер покрсивее, не просто топорми вертеть. Но Мили все еще витл в грезх, нпоення отвром, изготовленным из колдовских трв.

Людей н площди все прибвлялось. Солнце зшло, и почти срзу же стемнело. Трто велел сыновьям зжечь фкелы, выждл нужное время, чтобы подогреть интерес зрителей, зтем сделл знк жене: иди!

Фетсинк легко вспрыгнул н помост. Выдернул зколки - и корон н ее голове рссыплсь. Густые черные волосы плщом упли вниз. Еще одно движение - и туник Нифру окзлсь н помосте. Толп хнул. Кож фетсинки был кк живя кртин. Виногрдные лозы обвивлись вокруг стройных ног, взбегли к пху, тянулись вверх по животу, отягченные фиолетовыми гроздьями. А выше из зеленой узорной листвы поднимлись человеческие руки, чьи пльцы кк будто охвтывли груди Нифру, преврщенные художником в нполненные вином чши.

Женщин кчнул бедрми - и лозы пришли в движение, листв зтрепетл, янтрные чши сдвинулись, словно н дружеском пиру. Трто сделл знк Большому и Нлусу, чтобы зняли мест рядом с помостом. А см зжл между коленями брбн. Нервный прерывистый бой см собой учщл дыхние.

Нифру двиглсь мелкими шжкми. Ступни ее выбивли свой собственный ритм, длинные, до щиколоток, волосы водорослями облепили тело, рскинутые в стороны руки словно окменели.

Брбнный бой все убыстрялся. Словно отвечя ему, поднялся ветер, плмя фкелов зпрыгло, и четыре тени, отбрсывемые тнцовщицей, переплелись в невероятном узоре.

Гул поднялся нд окружвшей помост толпой. Словно сотня сердец вдруг збилсь сильнее в одной груди. Брбнный ритм рскчивл толпу, зствлял ее взбухть, поднимться, кк поднимется тесто, рзминемое сильными пльцми.

Нифру рненой птицей метлсь нд помостом, и черные волосы ее кзлись крсными в бгровом свете фкелов.

- Ах-х, х-х, - пульсировло нд площдью. Сотни ртов одновременно вдыхли и выдыхли ствший влжным и соленым воздух.

Небо рзом почернело и осыплось звездми. Кто их зметил? Никто. Женщин-птиц высоко взмывл нд крохотными деревянным помостом, рвлсь вверх и пдл беззвучно, и мощное "м-бн-нг" большого брбн рдовлось ее пдению.

Толп прихлынул ближе. Если бы взгляды людей обрели плоть, их сил вознесл бы тнцовщицу прямо в зияющее небо. Кож Нифру горел от жр сотен ждных глз.

Нифру двиглсь тк быстро, что кзлось: вместе с ней кружтся и взлетют рожденные ее тнцем морфные, прозрчные двойники. От них н мленьком помосте стло тесно, и гибкое тело Нифру безжлостно рзбивло, рзбрызгивло бесплотные силуэты.

Вдруг пронзительный крик потряс ночь. Нифру упл н колени, спиной к толпе, уронил голову вниз, и черные крылья волос рскинулись по помосту, н узкой согнутой спине фетсинки возник пдющий вниз сокол, под ним изумрудня, блестящя от влги змея в золотой короне...

В последний рз грохнул брбн, Нифру упл грудью н доски нстил и тотчс Большой и Нлус вспрыгнули н помост, зслонив рспростершуюся н нем женщину. Большой взмхнул топорми, и ниболее ретивые из зрителей отпрянули нзд. Нлус подхвтил мть н руки и унес во тьму з помостом. Большой медленно отступл нзд, подбрсывя и врщя стршные топоры. Их лезвия кзлись окроввленными в крсном свете фкелов.

Нстл очередь Трто.

- Вот и все, добрые друзья и почтенные господ! - воскликнул он, стновясь перед Большим. Отблескивющие огнем топоры летли прямо нд его головой. - Хотите ли вы, чтобы мы не збыли к вм дорогу?

- Д! Д! Д! - зкричли десятки голосов.

- Тогд одрите нс, чтобы нм не голодно было в пути!

Трто сделл знк - и Кдол с Мимошкой двинулись сквозь толпу с корзинкми для сборов.

- Будьте щедрыми, друзья-приреченцы! - зкричл Трто.

Он снов подхвтил брбн и выбил чстую легкую дробь.

Предствление кончилось, но зрители не спешили рзойтись. Мимошк и Кдол двиглись между ними и корзинки быстро тяжелели от меди и серебр.

Большой вертел топоры, рядом с ним рбыня-крнгрийк жонглировл цветными шрми. Умело, но без всякого пыл. Н ее месте должн был быть Мили.

Нифру лежл в штре. Нлус, стрший ее сын, втирл в ее кожу смягчющую мзь. Рядом пристроился Фргл с мковым пирожком в руке.

- Ну что, мленький принц, тебе понрвилось? - скзл Нифру.

- Угу.

- А кто больше всех?

- Когд шры, - ответил Фргл.

Нлус фыркнул.

- А я тебе понрвилсь? - спросил Нифру.

- Угу. - Фргл проглотил последний кусочек пирожк. - Только ты тк быстро вертелсь, что у меня все вот тк! - Мльчик помотл головой. - Ты в следующий рз не крутись тк быстро, лдно?

Нифру зсмеялсь.

- Лдно, - пообещл он. - Специльно для тебя - не буду.

- А что это з птиц? - Фргл потрогл пльчиком выттуировнного сокол.

- Это сокол, млыш. Он хочет схвтить цря змей, но дже я не зню, что из этого выйдет.

- А они не смоются водой? - спросил мльчик озбоченно.

- Нет.

- А ты можешь...

- Прень, - вмешлся Нлус, - или сиди тихо - или мрш н улицу!

Фргл змолчл. Хотя у него оствлось еще не меньше сотни вопросов.

Глв третья

Из Приречья цирковые уехли н следующее утро. Первые несколько миль стрнники вдыхли нежный ромт цветущих сдов, потом потянулись полосы пшни, рзделенные межевыми знкми. А ближе к полудню дорог опять нырнул в лес, и буйня рстительность низового Эгерин стерл всякий след присутствия человек. Кроме смой дороги.

Нвстречу цирковым выехл из-з поворот легкя крет, окруження дюжиной вооруженных всдников. Трто свернул к обочине. Крет протрхтел мимо. Последний из всдников подмигнул стршине и коснулся пльцми выгнутого кря шлем.

Фргл проводил квлькду восторженными глзми. Воины!

Чс в три пополудни Трто решил сделть привл. Выбрв местечко, где деревья росли пореже, он свернул с дороги и въехл в лес. Фургоны зтрясло н ухбх, молодя поросль скребл по днищм, но лошдки стртельно тянули вперед, и фургоны, кк тяжелые сухопутные корбли, медленно вплыли в лесную тень.

Шгов через сто пятьдесят впереди обнружилсь полянк, з ней сплошной чстокол стволов, прорезнный лишь прой звериных троп.

- Стой, - скомндовл стршин, нтягивя вожжи.

Но лошдки уж и сми остновились, сообрзив, что к чему.

После обед Трто объявил: кждый может зняться, чем желет. Зрботли.

Бубенец немедленно достл свой лук.

- Я иду охотиться! - гордо зявил он, и все рсхохотлись.

Один Фргл отнесся к этому зявлению серьезно.

- Возьми меня, - с ндеждой попросил он. - Пожлуйст!

- Пошли, - великодушно соглсился Бубенец.

- От лгеря длеко не уходить! - строго предупредил Нлус, взяв сын з вихор. - Ты понял меня?

- Ну ясно! - Бубенец всем своим видом демонстрировл послушние.

- З млдшим присмтривй, - скзл Нифру.

- Может, Кдол с ними погуляет? - предложил жен Нлус, тихя рыжеволося женщин, выглядевшя лет н десять стрше своей свекрови.

Крсивое лицо Кдол вырзило все, что он думет по поводу этого предложения.

- Лдно уж, - решил Трто. - Пусть идут. Семь лет прню, сколько можно его псти?

Шли звериной тропой. Бубенец, хищно поглядывя по сторонм, - впереди. Фргл семенил следом, вертя во все стороны головой и пытясь уследить з кждой вспорхнувшей ббочкой. Бубенец, чувствуя себя грозным охотником, то и дело вскидывл лук, но мелкие птхи были слишком проворны. Впрочем, внук Трто не терял ндежды. И Фргл тоже. Он змирл всякий рз, когд Бубенец прицеливлся. Приятель подобьет свою первую дичь и дст стрельнуть Фрглу. Ткой уговор.

Бубенец резко остновился, и млыш ткнулся ему в спину.

- Ч-шш! - сердито зшипел юный охотник. - Спугнешь!

- Кого? - сдерживя дыхние, спросил Фргл.

- Тм - Бубенец повернул голову мльчик в нужном нпрвлении, и Фргл увидел в просвете между кустми ежевики, шгх в тридцти, пятнистый звериный бок.

- Олень! - с восторгом прошептл мльчик.

- Стой, не двигйся. Сейчс я его...

И вскинул лук.

Фргл услышл звонкий щелчок тетивы, увидел стрелу, нырнувшую в просвет...

Оглушительный визгливый рев потряс зросли... "Олень" прыгнул, с хрустом ломя ветки, - не прочь от стрелк, прямо н него.

Бубенец зкричл. Фргл тоже зкричл, хотя еще не понял, что произошло. А когд понял, вылетевший из рук стрелк лук уже лежл у ног Фргл, свирепый лесной кот, огромный, локтя в три длиной, стоял нд Бубенцом, придвив его лпой к земле. Рубх н груди мльчик был рзорвн и покрснел от крови.

Кот рыкнул, и Фргл пробрл дрожь. Он попятился. Кот зурчл, шерсть н его згривке еще больше вздыбилсь.

Голов Бубенц был откинут нзд, горло - в полулокте от клыков кот...

Фргл змер. Он понял, что сейчс произойдет... И стрх пропл. Пришл ярость.

- Не смей! - зкричл он. - Не смей!

Кот оторвл взгляд от своей добычи. Глз у него сузились и вспыхнули, кк дргоценные кмни. Но Фргл не испуглся. Схвтив лежщий н тропе лук, он змхнулся...

Укршенные кисточкми уши кот прилегли к зтылку, спин нпряглсь. Восемь шгов между ним и крошечным человечком - только один прыжок. Ед, которя не убежит. Вязкя нитк слюны сползл вниз и повисл н нижней квдртной челюсти...

И вдруг вся шерсть хищник встл дыбом. Лпы выпрямились, и кот неуклюжим скчком подлся нзд, издв уже не рык, сдвленный мяв. Он смотрел поверх головы Фргл, но мльчик решил, что зверь испуглся его, и решительно шгнул вперед.

Кот збыл о своей беспомощной добыче. Збыл о втором человечке. Хищник нпрочь позбыл о голоде. Не отрывясь, кот глядел н зеленую плоскую голову с горящими глзми, и сиплый мяв вибрировл в его глотке...

Широкя змеиня псть рспхнулсь, и оттуд вырвлся свист. Человеческие уши его не могли услышть, но кот он хлестнул, кк кнут. Подпрыгнув, хищник рзвернулся в воздухе, вцепился когтями в ветку, перемхнул н соседнее дерево и с воем умчлся прочь.

- Аг-! - в восторге звопил Фргл. Плоскя голов опустилсь ниже, почти коснувшись его мкушки. Черный рздвоенный язык плясл между кинжлоподобных зубов.

Тк продолжлось мгновение, потом стршня псть нд головой мльчик беззвучно сомкнулсь, и существо, повергшее лесного кот в ткой ужс, стремительно и бесшумно кнуло в чще.

- Где? Что?

Большой с топором в руке проломился сквозь кустрник и зстыл, увидев лежщего н земле Бубенц.

- Эй, подвинься, бегемот! - Нлус протиснулся мимо бывшего солдт перегородившего тропу, и бросился к сыну. Большой озирлся, тискя в руке топорище. Но дрться было не с кем.

Бубенец зстонл и открыл глз.

- Что случилось, сынок? - бережно придерживя лдонью голову мльчик, спросил Нлус.

- Я стрелял в оленя, п, - пробормотл Бубенец. - Я попл, он н меня прыгнул.

Появился Трто. Он тяжело дышл: возрст не позволял ему соревновться в беге с молодыми.

Убедившись, что явной опсности нет, он первым из взрослых обртил внимние н Фргл.

Млыш стоял в стороне, все еще сжимя лук.

Трто обнял его и почувствовл, что мльчик трясет.

- Ну все, все, не бойся! - лсково проговорил стршин. - Мы уже здесь.

- А я и не боюсь, - дрожщим голосом ответил Фргл. - Это я прогнл его.

- Оленя? - спросил Нлус.

Фргл змотл головой.

Большой, нклонившись, высмтривл в трве следы.

- Кто это был? - спросил Трто, покрепче прижимя к себе мльчик.

- Ткой, пятнистый, с зубми! - возбужденно проговорил Фргл. - И шерсть у него ткя! - Мльчик рстопырил пльцы.

Нлус хмыкнул.

- Он повлил Бубенц, - Фргл перестл дрожть, - и хотел его укусить! А я тк змхнулся... - мльчик тряхнул луком, - кк зкричу н него и он убежл!

- Х - воскликнул Большой выпрямившись. - Лесной кот! Глянь, ккя лпищ!

Трто отпустил Фргл и подошел к внуку. Убрв окроввленные лохмотья рубшки, он оглядел глубокие борозды, исполосоввшие грудь мльчик.

- Д, - скзл он. - Нлус, дй-к рубху, ндо збинтовть. Это точно лесной кот.

Трое мужчин рзом посмотрели н Фргл.

- Ну-к, покжи нм еще рз, что ты сделл, - попросил стршин.

- А вот, - охотно откликнулся млыш, - вот я поднял лук, он тут лежл, вот тк змхнулся: "Пошел вон! Не смей его трогть!"

Глзенки у Фргл рзгорелись.

- А он вот тк сделл шерстью, - млыш рстопырил пльцы, - зшипел, подпрыгнул и убежл. Вон туд.

- Чудес, - скзл Нлус, стскивя рубшку. Трто взял у Нлус рубху, рзорвл и крест-нкрест обмотл грудь внук.

- Ну лдно, пошли! - рспорядился он. - Бери прня, Нлус!

Большой сунул з пояс топор, подошел к Фрглу и протянул ему руку.

- Ты - хрбрец! Двй пять!

Ручонк Фргл был рз в десять меньше лдони Большого.

- А ты поктешь меня н шее? - спросил млыш, полгя, что рсположением Большого ндо воспользовться, не отклдывя.

- А кк же!

Бывший солдт одним движением збросил Фргл н плечи. Мльчик вцепился ему в шевелюру и зсмеялся.

Тк они и появились в лгере. Первым - Нлус с рненым сыном н рукх, вторым - Большой с Фрглом н згривке. Последним - Трто, погруженный в рзмышления.

Рны Бубенц окзлись довольно серьезными, но мзи Нифру помогли, через несколько дней рны зтянулись. Првд, шрмы н груди у Бубенц остлись н всю жизнь.

А лук он подрил Фрглу. Только стрелы пришлось сделть новые стрые потерялись в лесу.

Глв четвертя

Когд позже Фргл вспоминл о своем рннем детстве, то первое, что всплывло в пмяти, - бесконечные дороги, выкршенные в крсный цвет лошдиные гривы и негромкий голос Трто, рсскзывющий одну из бесчисленных своих историй. Или лесной лгерь, костер, вкусный зпх и "тк-тк-тк" мленького брбн, отмеряющего ритм гимнстм. А вот тренировки почему-то зпомнились хуже, хотя упржнениями цирковые себя изнуряли непрестнно. Никто не увиливл, дже ленивый Бубенец. Это нзывлось - рбот. Но Фрглу все было легко, все - в удовольствие.

- Прирожденный цирковой, - с удовлетворением говорил Трто.

А еще были большие крсивые город, и были мленькие поселки, где все жители без исключения выходили поглядеть н зезжий цирк. Очень хорошо помнил Фргл, кк первый рз вышел н подмостки. И кк ему хлопли. Это был - рдость. Д, были в жизни цирковых большие и мленькие рдости, и горе тоже было. И смерть. Но больше всего было именно дорог. Дорог и лес вокруг, день, дв, двдцть дней... пок не возникл впереди зств и вжный стржник не вствл перед лошдьми: плти!

День-дв город. И снов лес, лес и дорог. И тренировки. Мягкя трв приятней лдоням, чем сухя хвоя. Но тм, где лес гуще и пестрей, куд больше ндоедливых нсекомых. Зто ближе к горм их почти нет. Но тм холодно.

З десять лет Фргл пересек Эгерин не меньше пятндцти рз. Н некоторых трктх он знл кждый поворот и кждый придорожный кмень. Дже спустя тридцть лет он мог бы зпросто провести рмию от берег Крн в любое место Империи Эгерин. Но не сделл этого. Почему? Об этом знют боги. И см Фргл.

Пятилетний Фргл, стоя н мелководье, пытлся ловить рукми рыб, идущих вверх по течению, н нерест. Мльчику хвтло быстроты, чтобы схвтить рыбу. Но кждый рз серебристое тяжелое тело выворчивлось у него из рук и с плеском пдло в воду.

Шгх в сорок от Фргл, ниже по течению, трудилсь Мили. Рядом с ней, н кмне, высилсь целя гор выстирнного белья. Првд, половин рботы был чуть рньше сделн Нифру, которя сейчс нежилсь в солнечных лучх, сверкющих н выттуировнных виногрдных листьях тк, словно они были нстоящими.

- М, - скзл Милли, выпрямляясь и рстиря зтекшую поясницу. Когд будем в Вертлне, двй сделем мне ттуировку. Я уже придумл ккую.

Нифру легко перевернулсь н живот и поглядел н дочь. Милли и Нлус пошли не в нее, в отц. Никто не верил, что это ее дети. Может, оттого, что см Нифру выглядел ровесницей дочери.

- Збудь, - скзл фетсинк.

Темно-коричневя хищня птиц шевельнулсь у нее н спине. Аткующий сокол: полусложенные крылья, вытянутые рстопыренные хищно лпы. А под ним - изумрудный змей в золотой короне, широко открывший псть. Хвост змея прятлся между ягодицми Нифру.

- Почему "збудь", мм?

По лицу Мили видно было: сейчс обидится.

- Потому что это больно.

- Я уже слышл! Не беспокойся, я вытерплю!

- Еще нужен нстоящий мстер... Нет, дй мне договорить - и услышишь то, что рньше не слышл.

Нифру с удовольствием нблюдл, кк меняется выржение лиц дочери.

- И еще, - торжественно проговорил он, - мстер должен любить тебя. По-нстоящему. Инче ты просто испортишь кожу, - зключил фетсинк и снов перевернулсь н спину.

Мили соскочил с кмня, подбежл к мтери и присел рядом, обхвтив мокрыми рукми колени.

- Послушй, рсскжи, кк это?

- Что? - лениво спросил Нифру.

- Кк он любил тебя!

Ее мть прищурил глз, посмотрел н взрослую дочь сквозь густые згнутые ресницы.

"Ккя ты глупышк", - подумл он и быстро пробежлсь смуглыми пльцми по голому боку Мили.

Т хихикнул и слегк отодвинулсь.

- В другой рз, девочк, - произнесл Нифру. - Фргл! - крикнул он, приподнимясь. - Тк у тебя ничего не выйдет. Пострйся схвтить под жбры.

- Ловкий мльчугн. - Нифру улеглсь щекой н согнутую руку и зкрыл глз.

- Угу. - Мили встл и побрел к недостирнному белью. - Только ничего он не поймет.

Конечно, мть нучил ее многому. Тнцевть, нпример, или обрщться с мужчинми. Но волшебству учить откзлсь нотрез. И вот с ттуировкой то же смое. И никогд не поймешь, то ли он говорит серьезно, то ли смеется нд ней. Великя Тймт! Д он приблудному мльчишке уделяет больше времени, чем родной дочери!

Мили с ткой яростью скребл мыльным кмнем грязные штны, что протерл бы дырку, не будь ткнь ткой прочной.

- Поймл!

Мили вздрогнул от пронзительного вопля. Фргл стоял по пояс в воде, держ в вытянутых рукх бьющуюся рыбу.

- Поймл!

Но у рыбы было другое мнение. Мокрый хвост хлестнул мльчик по лицу, Фргл потерял рвновесие, когд вынырнул, отфыркивясь, его добыч блгополучно уплыл.

Мили невольно улыбнулсь. Нет, все-тки збвный мльчишк!

* * *

Дв жрец Мудрого бог Аш вели фетскую игру, нзывемую "Путь Импертор". В смом Фетисе игр был зпретной для всех, кроме членов Имперторской семьи, ближйших родственников и госудрственных чиновников рнгом не ниже нместник.

Один из жрецов, высокий, длинноволосый, с темно-серыми, холодными, кк вершины Ашшуров хребт, глзми, вынул меч из руки мленького серебряного человечк и, вложив в эту руку лопту, превртил воин в мстерового, одного из всдников передвинул н две клетки влево, зкрывя брешь. Игрок строил крепость. Когд он зкончит, то сможет вывести вперед две трети солдт из охрняемой облсти.

Его противник здумлся. Он был н три позиции дльше от Имперторского дворц, но грниц его влдений слев уже выгнулсь под двлением госудрственных войск. Демон, игрвший з Строго Првителя, двинул сюд двух слонов и целых четыре колесницы. Может быть, он счел второго игрок более слбым и решил в первую очередь рспрвиться именно с ним? Нет, скорее демон просто подыгрывл первому игроку кк более сильному мгу.

Второй игрок стл поспешно перестривть оборонительную линию, для этого ему пришлось превртить шестерых рбочих и один недостроенный млый форт в трех всдников и подвести их к месту прорыв. Это было невыгодно, но уж очень не хотелось терять целую облсть с тремя селениями и уже готовой сетью оросительных кнлов.

Второй игрок сцепил зеленовто светящиеся пльцы и посмотрел н первого.

Тот улыбнулся и двинул шестерых всдников и колесницу, уничтожив трех солдт-погрничников Строго Првителя. Тотчс по вымощенной крохотными золотыми чешуйкми дороге зскользил всдник-гонец, н сторожевых вышкх вспыхнули огоньки костров. Весть Строму Првителю: "Войн".

Следующий ход приндлежл демону, и, конечно, он отвел нзд слонов и колесницы, из крепости н противоположной стороне выполз отряд тяжелой пехоты и нпрвился к нрушенной грнице.

Второй игрок мог снов превртить всдников в рбочих, что он и сделл. Но н три четверти построенный форт был потерян безвозвртно.

А первый игрок переместил своих всдников внутрь госудрств и, опустошив погрничную облсть, отступил к собственной крепости. Естественно, его колесниц и всдники дже с добычей двиглись быстрее тяжелой пехоты. Д, демон определенно подыгрывл первому жрецу.

Теперь прво ход перешло ко второму игроку, но тот не спешил. Зеленовтые огоньки бегли по его коже, рзделенной н очерченные темным шестиугольники. В нстоящий момент руки второго жрец в точности копировли форму кистей первого. Но он мог бы превртить их в тигриные лпы или в клешни крб.

Второй жрец был оборотнем.

Первый же - человеком. Вернее, мгом в облике человек. поскольку тот, кто стл мгом без млого четыре век нзд, уже не может считться человеческим существом. Хотя и способен делть все, что делет человек. В чстности, зчть ребенк.

- Я видел твоего сын, - скзл оборотень. - У него великое будущее... Если он доживет до него.

Первый жрец оторвл глз от игрового поля.

- Звезды поддерживют его, - отозвлся он. - Я тоже буду охрнять его, пок он не нучится зщищть себя см. Я выбрл ему хороших нствников. Нстолько хороших, что, когд придет время, он с легкостью покинет их.

- Циркчи... - неопределенно произнес оборотень и сделл осторожный ход. Его противник дже не взглянул н переместившиеся фигурки.

- Циркчи, среди которых фетскя колдунья, - не совсем обычные циркчи! - возрзил мг.

- Колдунья... - Оборотень издл звук, н который не способно человеческое горло. В одном мизинце сидящего против него вдесятеро больше волшебной силы, чем у этой женщины. - А что бы ты сделл, если б они оствили твоего сын н дороге?

- Невозможно, - уверенно скзл мг. Он не стл ничего объяснять, но его собеседнику это и не требовлось. В том, кк мг-жрец произнес слово невозможное, уже содержлись все объяснения.

- Когд он зймет подобющее ему место, - скзл первый, - я приду к нему, и он будет служить мне... Мудрому Ашу! - попрвился мг. - И очень скоро воцрится нд всеми империями! Тк определено звездми.

"Звездми определен лишь возможность будущего величия", - подумл оборотень, но вслух скзл только:

- Если выживет.

- Если - нет, знчит, мы восторжествуем немного позже, - спокойно ответил мг.

- Хочешь, я см поберегу его? - предложил жрец-оборотень, зинтересоввшись. Его собеседник никогд рньше не говорил о своих великих плнх.

Мг покчл головой:

- Нет.

И сделл собственный ход, опрокинувший весь змысел соперник. Попытк оборотня отвлечь жрец-мг пропл впустую. Ноборот, это мг отвлек соперник, и тот, здумвшись, пропустил три интересные позиции и спохвтился только тогд, когд рмия первого з один ход сокрушил погрничную крепость Госудрств и вышл н золотую дорогу. Еще через три ход Стрый Првитель сдл столицу в обмен н пост госудрственного кзнчея. Демон выглянул из ворот Имперторского дворц и хихикнул. Оборотень осклился: он не любил проигрывть.

Глв пятя

Когд Фрглу исполнилось шесть (по решению Трто мльчик считли ровесником умершего сын Мили), трупп стрнствовл н северо-зпде Эгерин. И держл путь в сторону смерийской грницы, проходившей по реке Срсог. Мест эти дикие, городов нет совсем, селения крйне редки, в основном небольшие хутор, дом охотников д землянки беглых в лесной чще. Северное пригрничье всегд считлось опсным крем, хотя линия крепостей вдоль Срсог и дороги, связыввшие крепости между собой и центром стрны, поддерживлись в порядке. Дороги и крепости строили еще в прошлом тысячелетии - после того, кк перепрвившяся через реку н бычьих шкурх рмия Смери рзгрбил половину Эгерин и подошл к стенм его столицы Вертлн. Впрочем, у Вертлн нбег и зкончился. Вторгшееся войско было окружено и полностью рзгромлено, Импертор-предводитель убит. Дикие смерийцы, стршные внезпным нбегом, не выстояли против регулярной, хорошо обученной рмии и боевых мшин южного сосед. Но ответного удр не последовло. Тогдшний Влдык Эгерин не рискнул уводить войско из стрны, опсясь, кк бы Крнгрийский Лев не прыгнул н спину Эгеринскому Дркону.

Восемндцть крепостей, две дюжины небольших форпостов и дороги, по которым можно быстро перебрсывть войско с мест н место. Большя чсть крепостей возведен рукми тысяч зхвченных в плен смерийцев. Возведен в прямом смысле н их костях. С тех пор любя попытк серьезного вторжения пресеклсь быстро и беспощдно, но все рвно мелкие отряды смерийцев шрили в эгеринских лесх. Првд, во времен сильных Имперторов это случлось реже.

Лет трист нзд очередной Влдык Эгерин решил освоить север стрны и нсильственно переселил туд более ст тысяч подднных. Половин переселенцев перемерл, вторя половин рссыплсь по лесному крю, збившись в смые дремучие углы. А Импертор вскоре отрвили. Обычное дело.

В общем, от север эгеринской кзне - одни убытки.

А вот Трто уже двжды неплохо зрботл в здешнем пригрничье. Он ндеялся, что и по третьему рзу выйдет не хуже. Восемндцть крепостей обороняли несколько тысяч солдт, испрвно получвших жловнье. А куд его тртить, если ед, обмундировние и рбыни для мужских ндобностей предоствляются Импертором бесплтно? А рзвлечений никких, рзве что помучить поймнного лзутчик или смому схлопотть в брюхо длинную смерийскую стрелу. Серебро сыплось в корзинки цирковых, кк дождь н поля в Мокрый месяц. А от крепости до крепости труппу сопровождли блгодрные зрители. Полсотни, то и больше ветернов. Не кждому Влдыке впору ткя охрн.

Но до первой из крепостей Трто должен был добрться см.

* * *

Острые склы. Серо-голубые, кк стль меч. Темня трв, уже прибитя морозом, мертвя. И лун: круглое лицо бог с темными пятнми глз.

- Готов ли ты? - Голос стрейшины пришел срзу со всех сторон, кк рык вышедшего н охоту снежного брс.

- Готов.

Человек чуть согнул ноги и привычным жестом зткнул з пояс конец косы. Если он остнется жив, больше ему не придется этого делть. Бронзовя зколк воин скрепит косу н зтылке ритульным узлом. В знк того, что бог всегд з спиной воин клн.

- Готов ли ты? - второй рз спросил стрейшин, ибо полглось спршивть трижды.

- Готов.

Четыре зстывшие фигуры. По четырем сторонм свет. Лиц их зкрыты. Глз их не видят, носы не чуют.

- Готов ли ты?

- Готов!

Четыре клинк одновременно вылетели из ножен. Четыре свистящих звук обнжемой стли слились в один.

Человек прыгнул - дв меч пропели под ним песню смерти, и тут же упл ничком - дв других прошелестели нд ним.

В центре большого четырехугольник - млый. Тм клинки Безликих Стржей не могут достть его. Но тот, кто хочет стть воином, не прячется от стли. Человек оттолкнулся от подмерзшей земли рукми и ногми, кк зверь, и прыгнул в сторону зкт. Клинок Безликого Стрж упл сверху и прошел тк близко, что ресницы ощутили движение воздух. Клинок Стрж Полудня, выброшенный вперед, едв не пронзил человек нсквозь, но он выгнулся кошкой, пропустил клинок перед собой и тут же отпрянул, чтобы обртное движение меч не вспороло живот. Еще прыжок - уход от удр снизу... и человек "поймл острие боя". Теперь он больше не думл о мечх Безликих. Он ни о чем не думл, только нблюдл отстрненно, кк пляшет меж четырех клинков его отделившееся от сознния тело. Сколько этому длиться, человек не знл. Он ждл, когд вспыхнут в темноте, н зпде, изумрудные глз бог... И они вспыхнули. Зеленый огонь, родившийся в сухом звонком холодном воздухе. рзделился и двумя ледяными жгутми соединил сердце и ум человек с ледяным жлом клинк з спиной. Человек зкричл от счстья и, збросив руки з голову, ждно схвтил длинную рукоять. Он услышл тонкий звон - лопнул серебряня цепь, скреплявшя эфес и ножны. Меч зстонл, когд лунный свет облил его длинное тело. И воздух зстонл, когд рзящя стль рзорвл его. Человек звертелся н месте, кк подстреленный брс. Он зпел - и меч зпел вместе с ним, сметя с пути хозяин клинки Безликих. Человек прыгнул вперед, толкнул коленом в живот Стрж Восход, и тот упл н спину.

- Аш-Хр-Хзд! - прогремел стрейшин, и человек зстыл.

Безликие, збросив мечи в ножны, стянули с голов шерстяные мски. Упвший - чуть позже остльных.

Человек, вернее, теперь уже - воин, прижл холодную стль к рзгоряченной щеке. Он был счстлив. И он узнл свою судьбу: через несколько дней он спустится с гор и пойдет н восток. И свершит то, что велит ему устми стрейшин мудрый и всеведющий бог гор. Тк будет, потому что воин клн не знет поржений. Он может умереть, но проигрть битву не может.

* * *

Фрглу кзлось: они и не движутся. Тот же лес вокруг, тот же пустой ровный тркт. Иной рз обгонит всдник с белым флжком имперторского гонц или попдется рбочий отряд из дюжины невольников и нескольких солдт, попрвляющий дорогу. После полудня, нйдя подходящее место, сворчивли в лес, устривлись, делли обычное: отрбтывли номер, чинили-чистили что требовлось. Большой с Кдолом и Мимошкой рз в дв дня ходили з свежим мясом, чтоб зря припс не проедть. Нет, все, что происходило после привл, Фрглу нрвилось. А вот по шесть-семь чсов сидеть в повозке ску-учно! Кбы Трто отпустил его во второй фургон, где ехли Бубенец с Мимошкой, - другое дело. Но стршин держл мльчик при себе, вместе с Цифру, рбыней и Мили с ребенком.

Впереди покзлся деревянный мост через оврг. Внизу стучли топоры. Подъехв ближе, Трто увидел, что н этот рз трудится не комнд рбов под присмотром солдт, одни солдты. Рыжебородый десятник, звидев фургоны, ловко вскрбклся по откосу.

- Здоров! Куд путь держим?

- К вм, - скзл Трто. - Цирк.

- Вижу, что не купец, - ухмыльнулся десятник. И, построжев: - Двй поворчивй. Не ко времени вы.

- А что тк? - нсторожился стршин.

- Бнд плоскорожих шурует. Вторую неделю ловим.

- Большя бнд? - спросил Трто.

- Ашшур знет. - Десятник пожл плечми. - Но теперь поменьше стл, ясное дело.

- Ну тк вы, удльцы, ее врз поймете! - улыбнулся стршин.

- Вот кк поймем, тк и приезжй, - скзл десятник. - Нпоретесь перережут вс, кк годовлых поросят.

- Ну это ты згнул! - Большой, соскочив н землю, подошел к первому фургону.

Десятник окинул его опытным взглядом: - Служивый, что ли?

- Был, - скзл Большой. - Теперь - вольня птиц.

- Я предупредил. - Десятник поскреб ногтями грудь. - А тк - дело вше. Проводить не смогу, прикз. - Он кивнул н мост. - Велено к следующей неделе опоры поменять, нс, см видишь, всего шестеро.

- Д лдно тебе, - ухмыльнулся Большой. - Не первый год н дороге. До крепости вшей сколько?

- Не близко. Миль тридцть.

- Ух ты! - обрдовлся Фргл. - Звтр будем?

- Ишь ты, белобрысый! - Десятник потянулся щелкнуть Фргл по носу, но тот увернулся.

- Ты, брт, двй зкнчивй поживей. - Большой хлопнул десятник по плечу. - Н предствление не поспеешь!

- Было б кому предствлять, - проворчл десятник. - Лдно, хрбрецы, езжйте. Авось доедете.

- И тебе того же, - скзл Большой и зхохотл. Лошди осторожно ступили н мост. Стук топоров внизу их беспокоил. Когд второй фургон порвнялся с Большим, тот ловко вспрыгнул н борт и уселся рядом с Нлусом. Обитые железом колес згрохотли по дощтому нстилу.

- Счстливо, - крикнул вслед десятник, но его не услышли.

Кк миновли мост, опять потянулсь дорог. Фргл, покосившись н стршину, полез н спину првой, неноровистой лошди. Перебрвшись, встл, выпрямившись, н круп, вынул из крмн шрики и принялся жонглировть. Лошдь бежл ровно, не обрщя н млыш внимния. Привыкл уже.

Трто с удовольствием нблюдл з нзвным внуком. Способный, ничего не скжешь. Жль, рстет кк гриб в Мокрый месяц. Пок-то публик глядит с умилением - экий млыш, вон что умеет! А вытянется - совсем другя история будет.

- Трто, - окликнул сзди Нифру. - Здесь неподлеку вод. Остновимся?

Стршин глянул н солнце:

- Д, можно бы, - скзл он.

Шгов через тридцть в лесной стене обнружился просвет. Троп.

Стршин потянул вожжи, лошди остновились. Фргл едв не свлился под копыт, но устоял, дже ухитрился поймть все три шрик.

- Ап! - звонко крикнул он, сосккивя нземь.

- Нлус! - позвл стршин. - Пойдем, сынок, глянем, кк тут фургоны пройдут.

Фургоны прошли. Обнружилось дже отличное место для ночлег: под огромным кедром, рскинувшимся кроной н добрых тридцть шгов. До ручья, првд, окзлось неблизко, но это уж пустяки.

Трто беспокоил широкя троп, отходящя от дороги. Он дже послл Кдол верхми проверить, куд он ведет. Юнош просккл больше мили, ничего не обнружил - и вернулся нзд. Троп и троп. Может, хутор стоит, может, еще от чего остлсь. Трто выкинул беспокойство из головы. Зпх жрящегося мяс плыл нд поляной. Со вчершнего дня остлсь почти треть подстреленного Кдолом кбнчик. Сунулся дурчок сдуру н дорогу, прямо под выстрел. Жирное мясо, мучня болтушк с овощми и кореньями, мед детишкм, кто пострше - по кружке слдкого яблочного вин.

- Кто хорошо ест, тот хорошо рботет, - изрек стршин и поймл з ногу дочку Мили, вознмерившуюся свлиться с борт фургон.

- Тогд смый лучший рботник - хряк, - зметил Нифру, пробуя болтушку. - Готово. Собирй едоков.

После обед - чс отдых. И - тренировк. Последнее не кслось только Мили: Нифру скзл, от нгрузок может молоко пропсть. Нельзя тк нельзя. И Трто усдил дочь чинить рвные Фргловы штны.

Стоять в лесу - это совсем не то, что ехть по дороге. Дикий, стрый, с высоченными соснми и широкими ветвистыми эгеринскими кедрми лес зчровывл Фргл. Здесь можно было повстречть черного злого медведя и дже тигр. А уж оленей и кбнов столько, что сми в руки идут.

Выполнив под присмотром бдительного Мимошки дневной урок, мльчик был предоствлен смому себе. То есть мог делть что вздумется.

Был середин прохлдного сезон, и под темными живыми сводми стоял тишин. Блгодтное время, когд нет дже вездесущих москитов. Фргл глядел в сумрк между прямыми стволми, и ему хотелось уйти туд, подльше от людей, от резкого голос Мили, выговривющей з что-то Бубенцу, от хныкнья млышки, которой мть не двл зползти в костер, от бормотния недовольного Бубенц... Тм, в чще, жил покой.

Похрустывя сухими веточкми, сзди подошл лошдь, фыркнул в мкушку.

Вроде бы, Фргл сделл всего несколько шгов, костер цирковых остлся почему-то длеко-длеко позди. Опвшя хвоя поклывл пятки. Фргл подобрл кедровую шишку, нполовину вылущенную, рскусил несколько орехов. Просто тк. Лис, днем рыжя, кк плмя, сейчс серя, словно тень, змерл с поднятой лпой, зметив мленького человек. Но человечек не видел ее.

Фргл шел, трогя по дороге липкие стволы, словно здоровясь с ними. Он мог бы жить здесь. Вот ягодник... Фргл не удержлся, собрл и съел несколько кисло-слдких горстей.

"Я зблужусь, - подумл он, и сердце слдко змерло. - Я потеряюсь и никогд не увижу Трто, Нифру... Нйду себе дупло и буду в нем жить, кк белк".

Стрый, стрый лес, полный стрх и опсностей. Не только от хищных зверей, вышедших н охоту...

Огромный пятнистый змей соскользнул с дерев и с невероятной для лишенного ног существ быстротой помчлся по земле. Сухя хвоя шипел под его чешуйчтым брюхом. Рыжя лис метнулсь в сторону и збилсь в мешнину корней вывороченного кедр. Сердечко ее чсто-чсто колотилось. Змей перемхнул через толстый ствол, кк перехлестывет вод через плотину в дождливый месяц. В иное время он обогнул бы упвший кедр, но сейчс змей спешил...

Фргл пошел быстрее... просто ему зхотелось пойти быстрее. Он шел нпрямик: нпрямик - интереснее, чем по звериным тропкм.

Зросли ппоротник, серый мох н бугристых стволх, белые чистые шляпки грибов.

Нд головой вдруг зухло, зскрипело. Мльчик здрл голову, но ничего не смог рзглядеть. Тогд он подобрл шишку и зпустил нугд.

Зхлопли крылья, между ветвями мелькнул тень и потерялсь нверху.

Фргл подобрл сухую плку, очистил от сучков и отломил тонкий конец.

"Привяжу нож - будет копье", - подумл он, но возиться не стл, двинулся дльше, сшибя плкой зеленую поросль под ногми.

Никто не учил Фргл, кк следует вести себя в лесу, чтобы его не обидеть.

Змей полз, оствляя позди вдвленную полосу. По человеческим меркм он был очень стр, но по своим собственным - только вошел в возрст силы. Никто не осмелился бы прегрдить ему путь: ни тигр, ни хрбрый до глупости серый медведь. Рзве что человек, еще более глупый, прельстившийся изумрудным отливом чешуи. И человек был особенно приятной добычей.

* * *

- Бубенец, где Фргл? - спросил Нифру. Внук пожл плечми:

- Понятия не имею, только что был здесь. Мимошк, ты мелкого не видл?

Мимошк, не поднимя головы (он вырезл волчью морду н булве для жонглировния), буркнул:

- Болтется где-то. Придет, куд денется.

У Нифру было другое мнение.

Вернувшись к фургону, фетсинк отыскл зштопнные Мили штны Фргл. Ей нужн был ккя-нибудь вещь мльчик, чтобы срботло зклинние поиск.

Проделв все, что требовлось, Нифру кликнул Кдол:

- Пойдешь со мной, - скзл он.

- Что случилось, жен? - спросил Трто.

- Млыш куд-то зпропл, ндо поискть.

- Аг, лдно. - Стршин не сомневлся, что Нифру способн отыскть Фргл дже в полной темноте.

* * *

Двдцть восемь всдников в черных ночных плщх двиглись н зпд по лесной тропе. Все, что остлось от отряд в шестьдесят (число удчи) человек, перепрвившихся через Срсог одинндцть дней нзд. Ехли молч, тихо: копыт лошдей обернуты шкурми - предосторожность, которя никогд не бывет лишней, если ты н чужой земле. Первым, кк обычно, Млдут. Горец из клн Долины Длинных Теней. Он же предводитель, хотя н пять лет моложе смого молодого из рзведчиков. З пзухой Млдут, в кожном, туго звязнном мешочке, - крт. Рди нее погибли четыре десятк и еще один. И только Ашшуру известно, скольким еще не суждено коснуться родного берег, потому что крт пок не зкончен. Но не позже чем через неделю н тонком пергменте будет вся линия обороны северного Эгерин. Млдут доствит ее в Смери, дже если остнется совсем один.

Упвшее дерево перегородило тропу. Конь горц фыркнул и попятился. Млдут нклонился к его уху, пошептл лсково. Конь коротко зржл и перемхнул через препятствие. Лошдь, шедшя второй, дже не приостновилсь, прыгнул с ходу вслед з вожком.

Смерклось. Но молодой предводитель знл, что придется одолеть еще несколько миль, пусть дже в темноте. Он нмеревлся достичь тркт, проехть по нему приличный кусок и только тогд укрыться н противоположной стороне большой дороги. Тк Млдут собьет со след возможную погоню, если кто и попдется нвстречу смерийцм - рсскзть об этом он уже не сможет.

Млдут чувствовл себя уверенно, хотя это было первое дело, порученное ему н имперторской службе. Воин клн Долины Длинных Теней выполнит его с блеском. Его и все, что потребуется. Стрейшины похвлят Млдут, когд он вернется домой.

* * *

Фргл остновился у большого кмня. Он вдруг почувствовл, что дльше идти не хочется. Почти совсем стемнело, и шгх в двдцти уже ничего не рзглядеть. Теперь мльчик точно знл, что обртной дороги не нйдет, но это его не пугло. Фргл взобрлся н кмень, н плоскую верхушку его, поднимвшуюся локтей н пять нд землей, улегся н сухой мягкий мох, с удовольствием вытянул ноги и стл слушть тинственные лесные звуки. Они его не пугли, ноборот, мльчику было ужсно интересно. Провести ночь одному в лесу - рзве не здорово?

Он достл нож. Рзвязл ремешок, которым зшнуровывлсь куртк, и крепко привязл нож к плке. Теперь у него есть оружие. Пусть только ккой-нибудь хищник попробует н него нпсть!

* * *

Нифру шл очень быстро, Кдол еле з ней поспевл. Фетсинк понял, что млыш ушел длеко, и торопилсь. Скоро нступит время, когд ночные хищники выйдут н охоту. Хорошо, если Фргл догдется злезть н дерево... К сожлению, лесные коты, змеи и ушстя рысь, чьи следы он видел у ручья, лзют по деревьям ничуть не хуже мльчик.

* * *

Млдут почувствовл зпх дым и остновил коня, тихим свистом предупредив своих. Что это? Пожр? Горец медленно втянул воздух и уловил слбый зпх жреного мяс. Нет, не пожр. По прикидке Млдут, до тркт оствлось чуть больше мили. Вполне возможно, что ккой-нибудь путник устроился н ночлег. Или купеческий крвн. Или воинский отряд, один из тех, что охотятся з смерийцми. Ндо рзведть.

Больше всего молодому горцу хотелось сделть это смому. Но именно поэтому Млдут подозвл к себе одного из воинов и велел ему проверить, что тм впереди. Остльным Млдут прикзл сойти с тропы, спешиться и ждть.

Рзведчик вернулся примерно через чс. И прошел бы мимо, если бы горец его не окликнул.

- Не солдты, - сообщил воин. - Две большие повозки, охрны никкой. Собк тоже нет. Мужчин трое или четверо. С ними две ббы! - Рзведчик осклбился, белые зубы блеснули в темноте.

Млдут презрительно скривил губы. Он мог обходиться без сн, пищи и женщин столько, сколько требовлось. Без женщин - проще всего. Но эти рвнинники тк глупы и похотливы! Поэтому и убивть их тк легко. Млдут предпочел бы пру соплеменников всему своему отряду.

- По коням, - тихо скомндовл он. Поглядим, кковы эти эгерини.

* * *

- Длеко еще? - спросил Кдол, не очень ндеясь н ответ.

И не получил ответ.

Он шел следом з мтерью, стискивя в руке топор и очень остро ощущя незщищенность собственной спины. Кдол не побоялся бы схвтиться дже с лесным котом, но - днем и с луком в рукх, чтобы свлить зверя рньше, чем тот окжется в опсной близости. Нифру внезпно остновилсь.

- Где-то здесь? - с ндеждой спросил ее сын, безуспешно пытясь рзглядеть что-то в сгустившихся сумеркх.

- Нет, - отрывисто бросил фетсинк. Он почувствовл опсность. Но угрожющую не ей и не потерявшемуся Фрглу, тем, кто остлся в лгере.

- Кдол, - резко произнесл он. - Быстро иди обртно!

- А ты? - рстерялся сын.

- Быстро, бегом!

- Но я не нйду дороги! - спрведливо возрзил Кдол.

- Нйдешь! - Нифру схвтил его левую руку, мзнул пльцми по лдони - кк огнем оплил, снял с шеи тускло светящийся мулет.

- Бери это. Если пойдешь не туд, кмень стнет холодным. Предупреди отц, что они в опсности.

- А ты? - снов спросил Кдол.

- Они, не я. Иди - И подтолкнул его в нужную сторону.

Кдол сорвлся с мест и через мгновение исчез в темноте.

Нифру тут же пожлел, что отдл сыну мулет. Он чувствовл, что он очень скоро будет ей необходим. Но сделнное - сделно.

Оствшись в одиночестве, Нифру ощутил себя почти беспомощной. Дело не в том, что сын не мог теперь ее зщитить. Просто, когд рядом нходился кто-то из близких, Нифру могл выстроить связь между собой и родным человеком и черпть из нее силы, прятться в ней, кк путник, который поворчивется спиной к холодному ветру. Стрый лес был полон древней мгии. Пок с Нифру оствлся Кдол, мгия эт не пытлсь проникнуть в душу фетсинки. Потому что рядом с ней - чужой. Теперь же осторожные щупльц потянулись к Нифру, кк корни деревьев тянутся к воде. И фетсинк не могл дже прикинуться, что ее нельзя пить. Ей нужно отыскть Фргл, отыскть его можно только волшебством.

И Нифру см взялсь з нити мгической путины. Теперь н десятки миль вокруг все, кто умел видеть невидимое, узнли: он здесь. Зто и лес срзу открылся ей, и Нифру "увидел" Фргл. Мльчик окзлся совсем рядом. И в полном порядке. Он спл.

- Эгей, - негромко позвл Нифру. - Слезй, млыш, пойдем домой.

Фргл проснулся и, нисколько не удивившись появлению фетсинки, тут же соскользнул вниз, ей н руки. И немедленно здремл, опустив головёнку н плечо Нифру.

- Неужели ты думешь, мленький беглец, что я тебя еще и понесу? поинтересовлсь женщин.

Фргл неохотно спустился н землю.

- Ух ты, кк темно, - зметил он. - Ты думешь, мы нйдем дорогу?

- Зпросто, - уверил его Нифру.

Всё ее беспокойство мгновенно рссеялось. С некоторым удивлением он понял, что этот крох охрняет ее от опсных чр куд лучше Кдол. Просто потому, что в нем смом не было стрх. Совсем не было. Удивительно. Почему Нифру рньше не змечл этого.

Где-то близко пульсировли недобрые порождения волшебств. Могучего волшебств, не чет ее собственному. А Нифру не боялсь. Он зрзилсь бесстршием млыш, кк будто одной отвги довольно, чтобы уберечься от беды. А может быть, это впрямь тк?

* * *

Когд нужно, змей мог двигться совершенно бесшумно. Он тек, кк вод, и сливлся с темнотой, словно см чсть ее. Собственно, тк оно и было. Мрк не мешл змею. Ночью он видел дже лучше, чем днем, две человеческие фигурки, петляющие между деревьями в кких-нибудь двдцти шгх, дже и не пытлись прятться. Время от времени треугольня голов змея поднимлсь вверх и медленно поворчивлсь. Змей не терпел, когд н его охотничьей территории появлялись другие хищники. Серебристое днем, сейчс совершенно черное тело вздымлось вверх н восемь локтей - вполне достточно, чтобы любой ночной охотник убрлся с дороги.

* * *

Чем ближе Нифру подходил к лгерю, тем сильней беспокоилсь. Определенно ее близким готовилось что-то недоброе. Но что именно, он предположить не могл - с мгией угроз не имел ничего общего.

Если бы он не отдл волшебный кмень...

Глв шестя

Млдут стоял н крю поляны, шгх в сорок от костр. Он не опслся, что мужчин у огня его зметит. Ни один мло-мльски опытный воин не сядет лицом к костру, этот уствился н плмя, словно это домшний очг, не костер в лесу. Дже если горе-чсовой и оглянется, з те мгновения, пок глз его привыкнут к темноте, Млдут успеет укрыться з деревом.

Тк, дв фургон, четыре лошди. Явно не купцы и уж точно не солдты. Будь Млдут у себя в горх, нверняк зподозрил бы зсду. Слишком беспечны, слишком н виду. А в фургонх зпросто можно спрятть полсотни бойцов. Но у рвнинников н ткое мозгов не хвтит. Тем более откуд им знть, что Млдут поведет своих этой тропой.

З спиной громко зсопел его помощник. Тоже рвнинник, недотеп.

- Возврщйся к ншим, скжи: я прикзл оцепить поляну, - скомндовл горец. - Брть живыми. Фургоны беречь, понятно? И предупреди, если кто шумнет, - зрежу.

Млдут не шутил. И помощник знл: горец не шутит, Знчит, пострются не шуметь. Если смогут. Великие предки, достлсь же ему комнд!

Млдут был не совсем спрведлив к своим людям, по обычным меркм достточно опытным рзведчикм.

Помощник отошел.

Млдут услышл шум. Воин беззвучно выруглся, но тут же сообрзил: это не его человек. Кто-то бежл к лгерю. Горец моментльно выдернул из-з головы меч и еще через мгновение увидел бегущего. Тот промчлся буквльно в пяти шгх от него. Млдут слышл его тяжелое дыхние. Бегун притормозил рядом с костром и нчл что-то втолковывть сидевшему у огня мужчине. Слов Млдут рзобрть не мог, но подбирться ближе не стл. Ни к чему. Сидевший у огня пробубнил в ответ бсом. Прибежвший стл с ним спорить. Потех!

- Готово. - К Млдуту подошел помощник. - Это кто?

Он имел в виду прибежвшего.

- Не вжно.

Горец видел троих смерийцев, спрятвшихся з толстенным стволом кедр буквльно в пяти шгх от костр.

"Фургоны - это отлично, - подумл он. - Оствлю прочку эгерини, половину отряд посжу внутрь и можно будет ехть, куд хочешь".

Млдут вложил меч в ножны (вступть в дрку он не собирлся, сми спрвятся) и, поднеся лдони ко рту, трижды ухнул филином. Его люди рзом выскочили н поляну.

Кдол и Нлус не успели опомниться, кк окзлись н земле с смерийскими мечми у горл. Четверо рзведчиков прыгнули в один фургон, шестеро - в другой. Из первого рздлся женский крик, через несколько мгновений нружу выкинули двух женщин и стрик. Со вторым фургоном возникл зминк. Млдут услышл шум, проклятия, чей-то придушенный вопль, зтем из фургон кубрем вылетел один из смерийцев и остлся лежть. С противоположной стороны фургон выскочил женщин и бросилсь в лес. Нпрсный труд. Ее тут же перехвтили и швырнули н землю.

В фургоне все еще гремело и трещло. Зтем, к некоторому удивлению Млдут, из него выпрыгнул мужчин с двумя топорми в рукх. Выпрыгнул - и тут же отпрянул в сторону, избегя стрел. Млдут зпретил своим стрелять, поэтому мневр этот был лишним. Но горец его оценил.

Стрелять - не стреляли, но кинулись н эгерини срзу человек восемь с рзных сторон: перехвтить, если вздумет удрть.

Мужчин, однко, удирть не собирлся. Он см бросился н двоих, что поспевли к нему первыми, и в дв удр положил обоих. Млдут дже прищелкнул языком от удовольствия. Экий молодец!

Но остльные сообрзили, что эгерини не деревенский увлень, и стли осторожными. Больше никто не подствился. Обложили, кк гончие кбн, но чуть рньше эгерини успел отступить, прикрыв спину фургоном и взять его стло нмного трудней.

Млдут не собирлся вмешивться. Двдцть против одного - вполне достточно.

Ккой-то умник метнул в эгерини меч. Тот с легкостью отшиб его топором. Стоявшие впереди мялись. Никто не хотел первым нрвться н топоры, которыми здоровяк орудовл с большой сноровкой. Окзвшиеся позди тоже не рвлись в первый ряд. Млдут знл, чего они ждут. Ждут, что вмешется воин клн... Или рзрешит им взяться з луки.

А Млдут не торопился. Кждое мгновение, которое эт свор трусливых рвнинников топтлсь в бездействии, покрывло их позором. И, смое смешное, они дже не думли об этом. Млдут искренне рзвлеклся.

А его помощник, который тоже не ввязывлся в схвтку, стоял рядом и не решлся поторопить нчльник.

Нифру и Фргл подошли к лгерю, когд схвтк уже фктически зкончилсь. Прижтый к фургону Большой вряд ли мог повлиять н ее исход. Тем более что Млдуту ндоело глядеть н трусость своих подчиненных.

- Лдно, - скзл горец своему помощнику, - пристрели его.

Нифру, в отличие от Кдол, срзу же зметил чужого. Дже рньше, чем увидел то, что творилось в лгере.

- Стой, - прошептл он, схвтив Фргл з руку. - Тихо. Смерийцы. Лучше срзу умереть, чем попсть к ним в руки. Все рвно живых они не оствляют.

Сердце Нифру пронзил боль, внутри все оледенело, чувств кк будто съежились. Собствення жизнь потерял всякое знчение, но, может быть, ей удстся спсти хотя бы Фргл?

Нифру нчл медленно отступть, увлекя з собой мльчик.

Когд они остновились, Фргл, дже привств н носки, не мог видеть происходящего в лгере. Но когд Нифру попятилсь, потянув мльчик з собой, Фргл в просвете между кустми увидел костер, у костр - лежщих н земле цирковых. И чужих людей с мечми в рукх. В то же мгновение, не рздумывя, он вырвл лдошку из руки Нифру, поднял смодельное копьецо, которым нмеревлся обороняться от хищников, и, звонко крикнув, бросился н помощь.

- Фргл! - в ужсе зкричл Нифру. - Вернись!

Помощник Млдут, нложив стрелу, двинулся в обложенному эгерини.

- Ну-к, рсступись, - крикнул он.

Пронзительный возглс з спиной зствил его вздрогнуть. Не рссуждя, он резко повернулся и выпустил стрелу. Н звук. Он не знл, что его противник - шестилетний мльчик.

Стрел свистнул нд головой Фргл и ушл во тьму. В следующее мгновение брошенный Большим топор (окружившие его рсступились по прикзу нчльник) воткнулся между лопток стрелк.

Второй топор отсек руку ближйшего смерийц, кулк циркового рзмозжил переносицу еще одного - и бывший десятник вырвлся из круг. Подхвтив меч одного из убитых, он тут же воткнул его в ногу смого шустрого из вргов, метнул второй топор - тот с хрустом проломил череп еще одного противник - и зрубил мечом пятого, попытвшегося проскочить под днищем фургон.

- Духи гор! - воскликнул Млдут.

И они нзывются воинми!

"Придется вмешться", - подумл Млдут и зкинул руку нзд, ловя рукоять меч.

Нифру с невероятной быстротой нчл плести зклинние стрх. Он был почти уверен, что чры выйдут ничтожно слбыми, но больше фетсинк ничего не могл сделть.

Фргл бросился н смерийц, держвшего меч у горл Трто. С воплем он ткнул копьецом в бок врг... и сухя плк переломилсь, привязнный к ней нож лишь црпнул по кольчуге. Мльчик был немногим выше пояс солдт, и тот просто отшвырнул его пинком. Но Фргл тут же вскочил, схвтил обломок с привязнным ножом и снов кинулся в тку. Смериец выруглся и змхнулся мечом...

Ног Трто с звидной точностью угодил смерийцу в пх. С силой, достточной, чтобы тот уронил оружие и схвтился з сокровенное место. Фргл подпрыгнул, вцепился в шишк смерийского шлем и попытлся воткнуть нож в шею врг. Последнее у него не получилось, но тяжести повисшего мльчик окзлось достточно, чтобы смериец повлился н землю, его мечом звлдел Трто.

Лет тридцть нзд стршин цирковых был неплохим бойцом.

Клинок Млдут с рдующим сердце шелестом покинул ножны... И черня тень нкрыл его голову. Вонь удрил в ноздри, ноги горц оторвлись от земли, он услышл хруст - и не срзу понял, что это ломются его ребр. Млдут умер, тк и не успев ощутить боль.

Громдный змей, выполнив прикз Господин, рзжл челюсти, и человек, упв н землю с высоты восьми локтей, больше не поднялся. Змей же стремительно зскользил прочь.

Сил, неизвестно откуд влившяся в Нифру, потрясл женщину. Боль, которую он испытывл обычно, творя волшебство, покзлсь ничтожной в срвнении с той, что обрушилсь н нее сейчс.

Зто мощь сотворенных чр превзошл все, творимое ею прежде.

Большой не ндеялся победить. Все, чего он желл, это прихвтить с собой в стрну мертвых кк можно больше вргов. Поэтому, не дожидясь, пок они пустят в ход луки, бывший солдт см ринулся в тку... и остлся ни с чем. Смерийцы дружно обртили к нему спины и с воплями рссыплись в рзные стороны. Большой опешил. Он подумл сперв, что это ккя-то хитрость, но через несколько мгновений н поляне не остлось ни одного врг, способного передвигться. Дже рненный в ногу, опирясь н меч, кк н костыль, ковылял прочь. Бывший солдт не стл его преследовть. Сообржл он довольно медленно, если дело не кслось дрки. И теперь предпочел, чтобы в происшедшем рзбирлся Трто. Блго стршин не пострдл.

Трупы убитых собрли н крю поляны. Рненых без излишней жестокости добили. К счстью, если не считть нескольких синяков и попорченного в дрке реквизит, цирковые не пострдли. Это кзлось невероятным. Трто только головой крутил, глядя н трупы и кучу оружия, сложенного отдельно.

- Муж, - проговорил Нифру, - взгляни-к сюд. Совсем молодой воин. Грудь - в зпекшейся крови, но черты безусого лиц удивительно спокойны.

- Ого, - пробормотл стршин. - Это же смерийский горец! Кто его тк отделл? Большой! - крикнул он.

- Погоди. - Нифру нклонилсь нд убитым, рзвязл куртку. Отсвет огня вспыхнул н кольчужных кольцх.

- Это не я. - Подошедший Большой покчл головой, потом, присмотревшись, почесл голову и изрек:

- Похоже, кк в четыре руки били копьями.

- Переверни его, - скзл Нифру. В спине смерийц обнружились точно ткие же рны.

- Что скжешь, муж?

Трто рзвел рукми.

- Это не копья, - проговорил Большой, ощупв рзрывы кольчуги. - Никто не делет копий с круглыми нконечникми. А где его ншли?

- Нлус! - позвл Трто. - Где ты ншел этого прня.

- Тм, - покзл тот. - А что?

- Хотелось бы знть, кто его убил!

- А ккя рзниц? - флегмтично произнес сын стршины. - Убили, и лдно.

- Знешь, муж, - здумчиво проговорил Нифру. - А ведь он прв.

Трто внимтельно посмотрел н жену... и ничего не спросил.

- Нлус, - скзл он. - Проследи, чтобы женщины легли спть. И принеси лопты.

* * *

Мечи и прочее вооружение, кроме рзрешенного, по решению Трто сдли нчльнику ближйшей крепости, куд цирковые без трудностей добрлись н следующий день. Большой, првд, очень хотел оствить себе меч горц, но Трто был тверд. Что зпрещено - то зпрещено. Возмещение з сднное оружие ничтожно, зто слв о цирковых, рзбивших целый отряд смерийцев, летел впереди фургонов, утривя щедрость зрителей, которые - сми профессионльные солдты - совсем инче глядели н жонглирующего топорми Большого. А уж Фрглу, отвгу которого стршин рсписывл с невероятным крсноречием, просто овции устривли. Мльчик, впрочем, не понимл, в чем, собственно, его зслуг. Рзве можно поступить инче?

Тогд-то стршин впервые и нзвл его с помост Дром Ашшур. Нсколько же он был длек от истины!

Жрец Мудрого Аш и его прислужник-человек, которого звли Кршшер, глядели в мгический кристлл, где в голубом сиянии скользил исполинский змей. Впрочем, только Кршшер видел змея. Мг в этот миг см был той огромной рептилией, видел ее глзми и чувствовл все, что чувствовло гигнтское пресмыкющееся. Более того, кк слуг Мудрого, он мог бы превртить в змею, пусть не ткую громдную, дже собственное тело. Но последние дв век ни рзу этого не делл. Он слишком дорожил мгической влстью, нерзрывно связнной с человеческим обликом.

- Выходит, ты ошибся, господин, - осторожно произнес Кршшер.

- Нет. - Сознние жрец полностью вернулось в человеческое тело. - У него особый путь, зконы - Судьбы - выше воли богов. Потому-то отец нш Ашшур оствил дел своего мир.

- Это действительно тк? - зинтересовлся Кршшер.

- Тк говорят. - Серые глз жрец н миг утртили огонь холодной мощи. Но только н миг.

- Мы служим Мудрому. - Последовтель Аш сотворил стринный знк увжения, и зеленый огонек, сорввшись с его пльцев, медленно опустился н мозичный пол. - Не обрщйся к тому, чего не можешь понять, и избегнешь беды.

Возможно, это был угроз. Кршшер опустил глз, уствившись н зеленый огонек под ногми, молчл, не решясь нрушить тишину. Мг был единственным существом, которого он боялся. И Кршшер не мог бы скзть, чего он стршился больше: кры, з непослушние или того, что мг выбросит его, кк негодную вещь, нвсегд збыв о существовнии ккого-то Кршшер. Воин видел и то и другое (он был не единственным слугой жрец Мудрого) - и кждый рз ужс его был безгрничен. Но Кршшер знл, что, пок он нужен хозяину, тот будет терпелив с ним. И воин стрлся оствться нужным.

- Я полгл сделть его мгом, - скзл жрец Аш. - У него есть и этот тлнт. Но, похоже, Судьбе угодно создть из него воин.

- Д, мой господин, - соглсился Кршшер. - Этот мльчик прирожденный боец. Он не знет стрх.

- Он узнет его, - жестко скзл мг. - Позже.

- Я мог бы стть его нствником, - предложил Кршшер. - Уж бойц я из него сделю. Лучшего в Четырех Империях!

Мг усмехнулся.

- Нет, - скзл он. - Ты сделл бы из него безупречного воин. А безупречный воин - всего лишь воин. Он слеп. Тот путь, ккой ему преднзнчил я, путь боли и одиночеств. Пусть он познет слбость, пусть стнет гибким, кк плеть. Тогд никто, кроме держщего рукоять, не сможет угдть, куд он удрит.

- А рукоять держть будешь ты? - угдл Кршшер.

- Д, - скзл мг. - Тк угодно Мудрому... и мне.

Глв седьмя

Фргл рзбежлся и, высоко подпрыгнув, вскочил н подствленные лдони Большого, оттолкнулся - и вот он уже стоит, выпрямившись, у Большого н плечх. Мимошк бросил им, один з другим, пять ножей и зстучл в мленький брбн, здвя ритм. Ножи змелькли в воздухе. Фргл и Большой жонглировли в четыре руки. Отполировнные клинки вспыхивли н солнце. Фргл см придумл этот номер, и они с Большим дв месяц рзучивли его, снчл с деревянными жезлми. Лезвия у ножей зтуплены, но жл - острые. Ошибк - и получишь серьезную рну. Но пртнеры не ошиблись. Они н диво хорошо чувствовли друг друг.

- Хоп! - крикнул Мимошк, и один из ножей взлетел высоко вверх, четыре рзом полетели в деревянную мишень.

Пятый нож Фргл поймл зубми и ловко спрыгнул н землю.

- Ну кк? - спросил он Мимошку.

- Отлично!

- Не очень-то, - проворчл Большой, подходя к мишени, н которой был нмлевн человек с длинными белыми волосми: пирт-кушог.

Ножи, брошенные Большим, воткнулись в жирную бурую кляксу, обознчвшую рот. Один из ножей, брошенных Фрглом, попл точно в глз кушог, вот второй влялся н земле.

- Ты куд целил? - поинтересовлся бывший десятник. - В солнышко? Фргл молчл. Большой выдернул пру ножей и бросил Фрглу.

- Ну-к! - скзл он.

Фргл прищурился, резко взмхнул рукми. Ножи, двжды перевернувшись в воздухе, удрили в мишень. Првый - в глз, левый - н лдонь в сторону, у смого кря доски.

- Еще рз! - потребовл Большой, возврщя Фрглу ножи.

Мльчик повторил бросок. Н этот рз левый попл в цель, првый едв не продырявил учителя. Большой уклонился, подобрл нож и не глядя, сбоку, вогнл его в мишень. Точно в нрисовнный глз.

- Бб, - презрительно скзл бывший солдт. - Неуклюжий щенок.

- Но я не могу думть о двух рукх одновременно! - зпротестовл Фргл.

- А кто скзл, что ты вообще должен думть? - зрычл Большой. Бросй, криворукий, не болтй!

Фргл метнул ножи... Првый - в цель, левый - куд-то в облсть "живот" мишени.

- Пятндцть шгов, - презрительно процедил Большой. - Может, тебе попробовть с трех?

Фргл ндулся.

- Не могу я, - обиженно пробурчл он.

- Сможешь, - скзл бывший десятник. - Это не труднее, чем брость вверх рскршенные плки.

- Ну это-то у меня выходит получше, чем у тебя, - с оттенком превосходств зявил Фргл.

Большой многознчительно щелкнул по своему ремню. Фргл н всякий случй отошел подльше.

- Дядя, двй я ему скжу, - вмешлся Мимошк.

- Ты? - Большой состроил гримсу. - Д ты и тк-то не сможешь.

- Не вжно. Слушй, млой, ты првую ногу вперед не ствь, нет, и левую тоже, ровно встнь, понял? Во! Теперь бросй!

Фргл метнул ножи. Левый опять ушел в сторону, но нмного меньше, чем рньше.

- Шею не нпрягй, - посоветовл Мимошк. - И н мишень прямо не смотри, пусть руки смотрят.

Большой открыл рот, чтобы выскзть все, что он думет по поводу советов племянник, но тут Фргл снов метнул ножи... и об клинк угодили в цель!

- Еще рз! - потребовл бывший солдт. Новый бросок был тк же точен.

- Не понимю, в чем тут дело, - пробормотл Большой, - но прими мое увжение, племянник. Может, см попробуешь?

- Не, это не мое! - зсмеялся Мимошк. - Мое - вот! - и мхнул сльто нзд.

- Я тоже тк смогу! - зявил Фргл.

- Сможешь, - соглсился Мимошк. - А вот он - нет! - И сделл пренебрежительный жест в сторону Большого.

- А в лоб? - поинтересовлся бывший солдт.

- Если поймешь! - ухмыльнулся Мимошк. - Это тебе не железяки кидть.

- Дурк, - консттировл Большой и - Фрглу: - Ты что стоишь, рботть будем или уши честь?

* * *

Пройдя по северному Эгерину с зпд н восток, трупп Трто повернул н юг. Через десять месяцев фургоны цирковых уже были в двух тысячх миль от смерийской грницы. Трупп кочевл от город к городу, нигде не остнвливясь дольше чем н три дня, если не считть Мокрого месяц, который цирковые провели в гостях у Влдыки Земли Шуруж, предоствившего Трто кров в обмен н шесть предствлений, днных во дворце. В этот месяц умерл жен Нлус. Умерл тк же тихо и незметно, кк жил.

Фргл продолжл рсти кк н дрожжх. В семь лет он выглядел ровесником Бубенц, хотя тот и см был не из мелких. Внешне мльчик тоже изменился. Волосы его потемнели, брови стли совсем черными, н переносице обрзовлсь горбинк - нмек н хрктерный "хищный" профиль, который через много лет будут чекнить н золотых монетх Крнгрии. Еще он выучился читть и писть. Причем не только по-эгерински, но и журной фетской звукописью, которую мло кто понимл к северу от гор Яго. Нифру нходил, что у Фргл способности к кллигрфии. См же мльчик изучил фетское письмо только из увжения к жене Трто. Он привязлся к фетсинке больше, чем к кому-либо из цирковых. Фргл восхищлся ею и звидовл Мимошке, который нзывл ее ммой.

В конце предпоследнего месяц год, именуемого в Эгерине месяцем Блгодеяния, в Крнгрии - Желтым, трупп остновилсь в мленьком южном городке со смешным нзвнием Корешок.

* * *

Фргл подрлся с Бубенцом. Повод был ничтожный. Когд Фргл нконец ухитрился прижть противник к мостовой, он уже и збыл, что они не поделили.

- Сдюсь, - пискнул Бубенец. Все чще и чще их потсовки зкнчивлись победой Фргл, хотя Бубенец был н три год стрше.

- Ну лдно, - скзл победитель, убрл колено с груди побежденного, поднялся и увидел прямо перед собой брюхстого, богто одетого горожнин.

- Молодец! - похвлил тот и мнерно похлопл в лдоши. - Кк тебя зовут, млыш?

Фргл молчл. Толстяк ему срзу не понрвился, уж когд нзвл млышом...

И это - в полных семь лет!

- Ты очень крсивый мльчик! - произнес толстяк и умильно улыбнулся.

Длинноногий и мускулистый (результт постоянных тренировок), Фргл уже в семь лет был сложен кк юнош. Но черты его лиц, тонкие и грмоничные, в сочетнии с большими серыми глзми в обрмлении длинных згнутых ресниц вполне могли бы приндлежть девушке, не семилетнему мльчику.

Фрглу никто рньше не говорил, что он крсив. А ему смому это в голову не приходило. Вот Нифру - действительно крсивя. Или мленькя дочк Мили.

- Очень. Очень крсивый, - повторил толстяк и вытянул гузкой влжные губы.

Фргл опять промолчл.

Бубенец поднялся с земли, отряхнулся и встл рядом.

Горожнин щелкнул пльцми.

Тут Фргл обртил внимние н носилки, около которых топтлсь четверк рбов, и еще одного человек, не рб, свободного, почтительно стоящего в нескольких шгх позди.

По знку толстяк этот человек приблизился и подл хозяину вместительную брхтную сумку.

- Н вот, возьми!

Н пухлой лдони горожнин лежл ком липкой медовой пстилы.

Фргл не шелохнулся. Толстяк ему не нрвился все больше и больше.

- Ну тогд ты возьми. - Горожнин протянул слсть Бубенцу. - Вы - не здешние?

- Нет, - ответил Бубенец, взяв угощение: он никогд не откзывлся от подрков. - Мы - цирковые. Вечером будем двть предствление н площди. Приходите.

- Обязтельно приду! - Толстяк, подмигнув Фрглу, двинулся к носилкм.

- Богтый, - увжительно скзл Бубенец. - Видл, ккие перстни?

Фргл передернул плечми.

- Ну что, - спросил он, - двинем к ншим или еще поштемся?

- Вернемся - Мили нм опять ккую-нибудь дурцкую рботу нйдет, скзл Бубенец. - Будто у нс рбыни нет...

О богтом горожнине они збыли еще рньше, чем съели подренную пстилу. И удивились, когд, вернувшись н рыночную площдь, обнружили рядом с фургонми труппы знкомые носилки.

Толстый горожнин толковл о чем-то с Трто. В рукх он держл кошелек, но, судя по лицу стршины, рзговор был неприятный. Нконец Трто решительно мотнул головой и отошел, оствив толстяк в одиночестве. Тот постоял немного, глядя, кк Кдол, Мимошк и Нлус готовят место для вечернего предствления, зтем спрятл кошелек и ушел.

- Аг, явился, - сердито скзл Трто, увидев Фргл. - Мрш в штер и чтоб до звтршнего утр оттуд ни шгу!

- Дед, ты что? - изумился мльчик. - А предствление?

- Без тебя обойдемся! Ишь, любимец публики! - Стршин хмыкнул.

- Это из-з того, толстого? - догдлся Фргл. - Что ему ндо?

- Купить тебя хочет, - скзл Трто.

- То есть кк? - удивился мльчик. - Я же не рб!

- Покупют и продют, прень, не только рбов. - Трто взял его з руку и повел к штру.

- Но это неспрведливо!

- А кто тебе скзл, что у нс спрведливый мир? - Стршин усмехнулся. - Лдно, не бойся, никто тебя не продст!

- Я не боюсь! - Фргл нхмурился. - Но почему я должен сидеть в штре из-з ккой-то жирной крысы? И зчем я ему?

- Ты будешь сидеть в штре, потому что я тебе велю! - рссердился Трто. - Мрш! - И подзтыльником придв нзвному внуку нужное нпрвление, отпрвился к сыновьям.

"Жирня крыс" зявил, что является стрейшиной и кзнчеем этого город. Влсть и деньги. Ткой не понимет слов "нет".

Никого из своих Трто в случившееся посвящть не стл. Им выступть. Стршин лишь сообщил, что сегодня трупп рботет без Фргл. И еще без всяких объяснений попросил Большого присмотреть з прнем.

Фргл сидел в штре и сквозь щель смотрел н сполохи фкелов вокруг помост. Он видел множество голов и изгибющуюся в тнце фигурку Нифру. И огромную луну, повисшую нд крышми домов. Из-з этого гигнтского, нлившегося мертвенной синевой шр все остльное кзлось игрушечным. Игрушечные домики, люди-куклы и рокоток брбн - словно стрекочущий кузнечик.

Нифру звертелсь волчком и упл. Тнец окончен. Сейчс Кдол, Мили и Мимошк пойдут с чшми для сбор, Большой возьмет Нифру н руки и унесет со сцены. Не для пущего эффект. Жен Трто нстолько выклдывлсь в тнце, что чсто и впрямь не могл подняться см.

Лун зворживл. Фргл не мог оторвть от нее глз. Холодок пополз у него по спине. Не осознвя, что делет, мльчик поднялся, откинул полог штр и шгнул в ночь.

Вокруг - ни души. Все, кто был н рыночной площди, собрлись вокруг помост. Фргл слышл шум толпы, но кк будто издлек. Дже лошди, привязнные всего в тридцти шгх от штр, - словно в нескольких милях. Ноги сми по себе понесли Фргл прочь, мимо опустевших рядов, к узенькой, уходящей вверх улочке. Лун пропл, зслонення стенми. От кнвы тянуло смрдом нечистот. Ни одного огоньк в высоко рсположенных окнх, только редкие звезды вверху, между почти сомкнувшихся крыш.

Фргл, не думя ни о чем, перествлял ноги. Он не чувствовл вони, и темнот его не тревожил. Он знл, куд нужно идти. Остльное словно бы потерялось в синем тумне...

Большой, Трто и Нифру подошли к штру, фетсинк кутлсь в шерстяной плщ - ей было холодно.

- Фргл, - позвл стршин, откидывя полог. В ответ - молчние.

- Его нет! - воскликнул Трто, зглянув в штер. - Нифру!

- Вышел прогуляться, - предположил Большой, но фетсинк уже выпростл из-под плщ руки. Пльцы ее осторожно искли что-то в ночном воздухе. Трто нпряженно следил з ней, Большой, подняв повыше фкел, озирлся по сторонм.

Пльцы Нифру сжлись, словно ловя невидимую нить. _ Погсите огонь, чуть слышно проговорил он. Трто выхвтил у Большого фкел, швырнул н мостовую и зтоптл.

- Агеон ис, геон н, геон сяк со... - нговривл н строфетском Нифру, перебиря пльцми. - Агеон м, геон цз, геон лу фон...

Голубя ниточк потянулсь от ее руки в темноту. Слбенькя, еле зметня.

- Тм, - дрожщим от нпряжения голосом, проговорил фетсинк.

Большой глядел, приоткрыв рот. Трто толкнул его кулком в спину:

- Беги, дурень! Быстро!

И бывший солдт, грохоч спогми, устремился з голубой путинкой. Трто обнял жену, взял ее руку:

- Держись, моя хорошя!

Топот тяжелых спог зтих - Большой вбежл в проулок.

Фргл почувствовл: цель уже рядом. С одной улочки он свернул н другую, пошире, поднялся по ступеням. Впереди, з ркой, был Верхняя площдь, смое высокое место в городе. Днем они с Бубенцом поднимлись сюд, смотрели н острые крыши и зубчтую змею городских стен. Вокруг площди рсполглись дв хрм. Великого Ашшур и Прекрсной Тймт, пустующий дворец Влдыки и дом "хозяев" город. Днем здесь топтлсь по меньшей мере дюжин стржников. Ночью их должно быть еще больше, но почему-то, когд Фргл пересек тень древней рки, Верхняя площдь окзлсь безлюдной. Никого.

Мльчик остновился н мгновение, повернул голову... Туд, понял он и двинулся к цели. Но не успел сделть и двух шгов, кк ноги его оторвлись от земли.

В темной щели улицы голубя нить был видн н добрых двдцть шгов. Большой бежл изо всех сил и, поскольку дорог все время шл вверх, зпыхлся. У лестницы ему пришлось перейти н шг. Слев и спрв поднимлись кменные стены в три человеческих рост. Впереди, нверху, высокя рк с зубчтой бшней нверху.

Большой смхнул пот со лб, и... голубя волшебня путинк исчезл.

Пльцы Нифру рзжлись. Путеводня ниточк угсл, фетсинк бессильно повисл н рукх муж. Трто скрипнул зубми, но все, что он мог сделть, это отнести жену в штер, нкрыть потеплее и ждть, уповя н милость Ашшур. Волшебство поглотило все силы Нифру и иссякло вместе с ними.

Большой выруглся и в три прыжк преодолел оствшийся кусок лестницы. Перед ним лежл голя площдь, озрення лунным светом, впереди, всего в нескольких шгх...

- Ур-р - яростно выдохнул Большой и рвнулся вперед.

Фргл пришел в себя и обнружил, что его куд-то несут. Он дернулся...

- Аг, очухлся! - рздлся у него нд ухом знкомый бс. - И куд это ты нцелился н ночь глядя?

- Отпусти меня! - потребовл мльчик. - Я см пойду!

- См тк см! - Бывший солдт поствил прнишку н ноги. - Двй топй, только в кнву не свлись, потом год не отмоешься!

- Ну здесь и вонищ! - Фргл бил дрожь, ноги подгиблись, кк после долгого бег. Он крепко вцепился з руку мужчины. - Кк мы сюд попли?

- Кк ты сюд попл? - Большой издл смешок. И тут же нсторожился, услышв топот ног.

Свет фкелов озрил серые стены и выпуклые кмни мостовой. С соседней улочки вынырнул четверк вооруженных мужчин. Большой отчсти успокоился, увидев шлемы с эмблемой городской стржи.

- Кто ткие? - влстно скзл один из них.

- Цирк, - ответил Большой. - Стоим у вс н рыночной площди.

- А что по городу шстете? - недоверчиво спросил другой.

- Д млец вот зблудился. - Большой кивнул н Фргл.

Стржник поднес фкел поближе, убедился, что перед ним действительно мльчик и спросил более мягким голосом:

- Звтр-то будете выступть?

- Я думю. Сбор сегодня хороший.

- Аг, ну лдно. Придем и мы глянем, то сегодня, вишь, в круле. Ну-к, мы вс проводим, то еще зплутете.

Четверо стржников окружили цирковых. Бывший десятник збеспокоился, но солдты довели их до рыночной площди, убедились, что Большой не соврл, и отпрвились восвояси.

- Ну и куд тебя понесло? - спросил Трто. Все цирковые, кроме Нлус, сторожившего снружи, собрлись в одном штре, и в нем стло тесновто.

- Я не помню, - ответил Фргл.

Глз его слиплись, ужсно хотелось спть.

- То есть кк не помнишь? - воскликнул Кдол. - Прошел половину этого вонючего городишки - и не помнишь? Д мы тут...

- Помолчи, - оборвл его Трто.

Его сын открыл было рот... и зкрыл.

- Нифру, - обртился к жене стршин. - Что ты скжешь?

Фетсинк сидел, звернувшись в одеяло (ей все еще было холодно). Мили обнимл ее з плечи.

- Д, - ответил Нифру. - Мльчик может збыть, это обычно.

- Большой? - Стршин повернулся к бывшему солдту.

- А что я? Ты скзл: беги - и я побежл. Ну и догнл прня.

- Что-нибудь стрнное видел?

- Ну... нет, ничего.

- Лдно, - скзл Трто. - Для тех, кто еще не знет. Ко мне сегодня подходил один местный зпрвил, хотел купить Фргл. Приглянулся ему нш мльчик.

- А морского ерш в здницу он не хочет? - фыркнул Большой.

- Много предлгл? - поинтересовлся Кдол и тут же схлопотл зтрещину от Мили.

- Если он способен ннять колдун, то можно ожидть и других неприятностей, - скзл стршин. - Мой вопрос: следует ли нм утром покинуть город? Кдол?

- Нет. Послушй, отец, н второй день в тких городишкх смый сбор, мы...

- Я тебя понял. Большой?

- Соглсен с Кдолом. Не по деньгм. Ясное дело, хотя вот сбрую новую покупть ндо, см знешь, ну, в общем, стыдно нм удирть от ккого-то местного купчишки!

- Мили?

- Я - кк муж.

- Нифру?

- Я... не уверен, что волшебство... кк-то связно с тем купцом.

Трто посмотрел н Фргл. Мльчик здремл. Словно ему и дел не было до их решения. Стршин никогд не збывл: с Фрглом связн некя тйн. Следовтельно, с прнишкой может случиться все, что угодно. С другой стороны, боги должны зботиться о своих любимцх.

- Мы остемся, - решил стршин. - Кдол, через дв чс сменишь брт. Ты, Большой, будешь сторожить после Кдол. Спокойной ночи.

Н следующий день трупп дл целых дв предствления: после полудня и н зкте. Об - с полным успехом. Порзмыслив, стршин решил, что можно остться еще н один день.

Ночь выдлсь, не в пример прошлой, темня и ветреня. Ближе к полуночи нчлся дождь, и Кдол, которому выпл вторя стрж, до этого честно обходивший кругом лгерь, спрятлся под нвес, к лошдям. Может, и к лучшему вышло: сторож, он н виду, ему и стрел первя или нож в спину. Кирсы д кольчуги - это для воинов и блгородных. Прочим в Эгерине воинское снряжение зпрещено.

А в штре спл стрый Трто рядом с умницей женой. Спл, нпрыгвшись д нвертевшись з дв предствления, Бубенец. Спл неторопливый Нлус, вот постель Мимошки пустовл. Приглянулся шестндцтилетний кробт кому-то из горожнок. Обычное дело,

А Фрглу снился крсивый сон. Будто стоит он н берегу большой реки, ткой широкой, что еле-еле виден противоположный, зросший лесом берег. Стоит и мшет рукой перевозчику. И рук у Фргл - мускулистя, толстя, кк у Большого, н поясе у бедр нстоящий меч...

Взрезть ткнь штр умелому человеку - один взмх нож. Три взмх три дыры по дв локтя длиной. Довольно, чтобы пролезть внутрь.

Воры нпли втроем, рзом. Один выскочил рядом с Нлусом, второй поближе к Трто, третий тм, где громоздились мешки с реквизитом. Этот третий змешклся, но оплошность его роли не игрл. Первый, в одной руке дубинк, в другой - мсляня лмп, не рздумывя, треснул по голове спящего Нлус, второй тк же проворно приствил нож к горлу Трто. Мог бы и убить, но убивть без нужды было не велено. Третий, перебрвшись через груду мешков, бросился к входу и мигом рспустил шнуровку. Зтем подскочил к проснувшемуся Бубенцу, схвтил его з волосы.

- Не тот, - прошипел бндит с лмпой.

В штер ввлился четвертый, нствил снряженный лук.

- Только кто пикнет! - шепотом предупредил он. Трто сжл кулки, но не пошевелился: стль нож холодил кожу н горле.

- Бери мльчишку и смтывемся! - процедил тот что с лмпой.

Третий отбросил ничего не понявшего Бубенц, схвтил з руку Фргл, лежвшего рядом с сыном Нлус... и вскрикнул.

- Зкрой псть, ублюдок! - зрычл тот, что с лмпой.

- Укусил, гденыш! - Бндит поглядел н окроввленную руку.

Он ошибся. Это был не укус.

Фргл проснулся, когд ножи воров вспороли штер. Спросонья он не сообрзил, что происходит, и если бы бндит первым схвтил его, не Бубенц, мльчик не сумел бы дть отпор. Но несколько мгновений решили дело. Пр меттельных ножей лежл у изголовья его постели. Тк же кк и у Большого. Воров Фргл не испуглся, когд один из них схвтил его з руку, мльчик тут же полоснул по ней ножом. Порез был ничтожный (Фргл еще никогд не использовл нож против человек и чиркнул неумело), но пльцы бндит тут же рзжлись.

- Дй ему по бшке! - прошипел тот, что с лмпой. - Быстрей, урод!

Бндит змхнулся... и зхрипел. Меттельный нож по рукоять вошел ему в горло. Фргл, с двдцти шгов вгонявший его в глз нрисовнного кушог, не мог промхнуться с рсстояния четырех локтей дже в неверном свете мсляной лмпы.

- Быстрей, недоносок! - Тень третьего бндит пдл н Фгрл, и тот, что с лмпой, не видел броск. - Ухоряв, помоги ему!

Четвертый громил опустил лук, шгнул вперед... и его приятель, вернее, теперь уже труп приятеля, повлился прямо н него. Громил, выругвшись, оттолкнул труп, и тот рухнул н взвизгнувшего Бубенц. Первый вор вскинул лмпу...

Фргл не испытывл ни стрх (он вообще никогд ничего не боялся), ни волнения - только холодную ярость. И никогд еще он не мыслил тк четко и ясно.

Бросок, миг выбор: в кого метнуть второй нож?.. Клинок, приствленный к горлу Трто (Фрглу почему-то вспомнилсь т двнишняя схвтк с смерийцми), бросок, влжный хруст - и пронзительный вопль. Меттельный нож воткнулся в глз вор.

Трто, горлу которого уже не угрожл стль, вскочил н ноги и бросился н бндит с луком. А тот, сообрзив, от кого исходит смерть, уже целился в Фргл.

Он не промхнулся бы с трех шгов, Трто не успел бы его остновить, но Нифру поднял руку, произнесл три слов - и мсляня лмп в руке первого бндит потухл. Рук лучник дрогнул, и стрел лишь пробил стенку штр.

Первый бндит, отшвырнув бесполезную лмпу, вслепую рзмхивл дубинкой. Пльцы Трто сдвили горло стрелк, тот удрил рогом лук стршину в живот, и руки стрик рзжлись. Седьмой десяток все-тки.

Но помощь уже был рядом. В штер ворвлся Кдол, срзу нткнулся н чужого и, зхвтив его шею в змок, согнул тк, что у вор зтрещл позвоночник.

Первый бндит, сообрзив, что дело не выгорело, нырнул в дыру и кинулся нутек, туд, где оствлись с лошдьми еще двое из шйки.

Его-то и увидел выскочивший из штр Большой и бросился нперерез.

Бегть бывший солдт был не горзд. Вор окзлся нмного проворней, но, добежв до улочки, где пр его приятелей изнывл от беспокойств, держ н поводу шестерых коней, бндит вдруг рссвирепел и с воплем:

"Убью!" - ринулся н Большого.

Дв коновод, бросив лошдей, тоже схвтились з кистени.

Они не знли, с кем имеют дело.

Отмхнувшись левой рукой от дубинки, Большой снизу вспорол топором живот бндит. Шр кистеня удрил бывшего солдт по спине, но тот только крякнул, и с левой, удром кулк свлил второго противник. Выдернув топор. Большой поднырнул под оружие третьего и почти без змх всдил топор ему в грудь. В горле у бндит булькнуло. Только три рз - удр был смертельный.

Большой зсмеялся. Не то чтобы ему нрвилось убивть... но хорошя дрк согревет кровь!

Схвтив з шиворот вор, оглушенного удром кулк, бывший солдт поволок его к лгерю.

А с другой стороны рынк, топоч и звеня доспехми, бежли стржники. В Корешке они, кк и во многих других местх, появлялись последними.

Нифру присел у постели Фргл, коснулсь его глдкой щеки.

- Кк ты себя чувствуешь, млыш?

- Хорошо-о... - Мльчик потерся лицом о ее лдонь. - Посиди со мной.

- Посижу... - Фетсинк ншл зпятье Фргл, нщупл пульс. Сильный и ровный.

- Спи, мой хороший, - проговорил он, прибвив к своим словм чуточку мгии. Н всякий случй. Скорее всего, в этом не было необходимости. Скорее всего, мльчик уснул бы и без ее помощи. Похоже, события этой ночи отрзились н нем нмного меньше, чем можно было ожидть.

Когд Фргл уснул, Нифру покинул его и тоже легл.

- Кк он? - спросил Трто.

- Хрбрец, - прошептл фетсинк. - Никогд бы не скзл, что этот млыш только что убил двух человек...

- Двух преступников, - попрвил Трто. - Он зщищл нс с тобой...

- Все-тки это тяжелое испытние для ткого млыш... - прошептл Нифру. - Смому убить человек...

- Д, ты прв, - соглсился стршин. - Я впервые убил, когд мне было семндцть. И я помню, кк это было. Может, он просто не понял, что убил? - предположил Трто.

- Нет, - возрзил Нифру. - Он понял. Но это не зтронуло его души.

- Д-... - протянул стршин. - Он - необычный млый, нш Фргл. Не зню, хорошо ли это?

Нифру молчл. Ей нечего было скзть...

Глв восьмя

Спрведливости цирковые тк и не добились. Поймнные воры, сообрзив, что з них смих никто не зступится, дружно укзли н того, кто зкзл похищение. Но судья и слушть их не стл. С невероятной поспешностью обоих повесили. Сострдтельные люди посоветовли Трто поскорее убрться из город.

Пок были живы воры, оствлсь возможность поискть спрведливости у Влдыки, но теперь жловться стло бессмысленно.

Трто велел собирться. В конце концов, никто из цирковых не пострдл, делть им в Корешке больше нечего.

Нчло следующего дня Фргл встретил н пути к морю, еще через шесть дней трупп рзбил лгерь н высоком обрыве нд Колыбелью Солнц, кк нзывли в Эгерине окен, обнимющий землю Ашшур с восток.

- А что тм дльше, н восходе? - спросил Фргл, глядя н синюю рвнину, всхолмленную резким северным ветром. Эгеринский трехмчтовик с туго нтянутыми ветром прусми спешил домой и шел тк близко от берег, что можно было рзглядеть черные буковки имени н темно-коричневой обшивке.

Прусник нзывлся "Удчливый".

- Никто не знет.

Пльцы Нифру ловко сортировли розовый жемчуг, две горсти которого Трто купил неделю нзд. Через месяц эти жемчужины укрсят кожный пояс Кдол.

- Дже влдеющие мгическим зрением бессильны зглянуть з крй моря, - скзл женщин.

- А у моря есть крй?

- Нверное. У меня н родине говорят, что крй у моря твердый и опирется н боевой щит Ашшур.

- А н что опирется см щит?

- Ни н что. Это же щит бог. Фргл нхмурил брови, сообржя.

- А ккой он, Ашшур? - спросил мльчик.

Фетсинк оторвл взгляд от жемчуг, посмотрел н Фргл:

- Никто из смертных не видел Верховного бог, - скзл он. - Дже своим жрецм он никогд не является воочию.

Жемчужины снов зскользили между смуглыми пльцми.

- А другие боги? - спросил Фргл.

- Одного я видел.

Глз мльчик округлились:

- Честно?

- Слово! - Нифру приложил руку к сердцу.

- И кк?

- Тк себе! - Женщин зсмеялсь. - Толстый, и нос кк клубень бтт. Это фетский бог, - пояснил он. - Импертор Фетис. Севернее гор Яго никто не верит в его божественность. А вот божественность Яго признют дже дикие врвры кнсу. Они дже делют его личины!

Нифру снов зсмеялсь.

- Почему ты смеешься? - удивился Фргл.

- В Фетисе любой мльчишк знет: у Яго нет лиц.

- Кк это?

- У него вообще нет тел и облик. Яго - во всем.

Фргл мигнул. Это было слишком сложно для его ум. Нифру сжлилсь.

- Когд-то, - скзл он, - у Ашшур был сын.

Ашшур подрил ему нш мир, очистив его от стрых богов. И сын его првил Четырьмя Империями тысячу тысяч лет. Тк говорят. И были у сын Ашшур две жены-богини, Всдниц Ирзи и Прекрсня Тймт. И обе любили муж, кк умеют любить только богини. И любовь их окзлсь тк велик, что сын Ашшур был рзорвн ею пополм. Хоть тоже был богом. - Нифру лукво улыбнулсь. - А поскольку он был богом, - продолжл рсскзчиц, - то кждя половинк тоже стл богом. Одну из них нрекли Яго, другую - Аш.

Нифру поглядывл н Фргл, слушвшего ее с приоткрытым ртом и блестящими глзми, и вспоминл, кк ей смой, пятилетней девочке, рсскзывли скзку о рзорвнном боге. О том, что это скзк, Нифру узнл, когд уронил первую кровь. А спустя три год мг Хестис открыл ей истину: детскя скзк о Тймт, Ирзи и рзорвнном сыне Аш - првд. Но ткя првд, которую, верно, не постичь человеческому уму. Дже уму мг.

* * *

- Х!

Деревянный меч Фргл стукнул о бмбуковый щиток н ноге Большого, слишком высоко поднявшего щит.

- Я достл тебя, достл! - рдостно звопил мльчик.

И тут же, охнув, согнулся пополм. Меч нствник ткнул его в живот, оствив вмятину н коже куртки.

- Нечестно! - отдышвшись, возмутился Фргл. - Я тебя рнил!

- Но не убил, - невозмутимо прировл бывший солдт. - Всего-то ккя-то дырк в ноге. А ты уже труп. - Ах тк!

Фргл взмхнул мечом, но Большой ловко подствил щит и ногой пихнул мльчик в колено. Тот рстянулся н трве, и деревянный клинок нствник коснулся его шеи.

- Еще один труп, - консттировл Большой. - Четвертый сегодня, д?

- Пятый, - мрчно попрвил Фргл и отпихнул меч Большого.

- Вот это будет воин, - скзл Мимошк Бубенцу. - Не то что ты!

- Если бы дядьк возился со мной столько, сколько с ним... пробормотл Бубенец. Но вспомнив, что Фргл его друг, звидовть стыдно, добвил; - Дед же говорит, что он - Др Ашшур? Если б меня сделл бог, я бы тоже...

- Я думю, его делли тк же, кк и тебя! - Мимошк зсмеялся. Просто ты, бртишк, немного трусовт.

- А ты дурк! - обиделся Бубенец.

- Прекрти, Пушинк, - скзл Трто четырехлетней внучке, пытвшейся вскрбкться по его сливе.

- А ты дй мне брбн! - потребовл Пушинк. - А то буду злзить, пок не дшь!

- А по попке? - спросил Нифру.

- А вот и нет!

Девчушк отпрыгнул нзд, уперл кулчки в бок и покзл Нифру язык.

- Аг, кто ббушку дрзнит? - подошедший сзди Кдол подхвтил Пушинку под мышку, шлепнул и опустил н землю.

Девочк фыркнул, одернул тунику и с интонцией Мили зявил:

- А тебя не спршивют!

- Кыш! - скзл Кдол. - Вон мть идет!

- Где? - испугнно спросил Пушинк. И, не обнружив Мили, рдостно зпищл: - Соврл, соврл!

- Кк сходили? - спросил Трто сын.

- Не сошлись. Корбельщик просит три золотых з кждый день.

- Ну и лдно, поедем по суше, не рсстривйся, - скзл стршин.

Кдол сел рядом с мтерью (Нифру лсково потрепл его по зтылку), вынул кошель и передл его Трто.

- Что слышно с юг? - спросил Нифру.

- Д ничего. Войны нет. Купцы торгуют, пирты их грбят, сокты грбят пиртов. Вот и все новости. Д, еще жрецы Тймт объявили третий день месяц Обновления большим прздником богини. Рботть зпрещется, воевть - тоже. Мир и любовь, одним словом. Импертор должен издть соответствующий укз.

- Ну, месяц Обновления еще не скоро, - зметил Трто. - К тому времени мы будем длеко.

- В Вертлн? - рвнодушно спросил Кдол.

- В Вертлн. Пор покзть Фрглу столицу.

* * *

Вертлн, первый город империи Эгерин, не тк уж велик в срвнении, скжем, с Великондром<Великондр - столиц Крнгрии.> или Кндиуром<Кндиур - столиц Смери. >. И срвнительно молод - кких-нибудь полторы тысячи лет. Рсположенный н северном берегу реки с тем же нзвнием, Вертлн в последние столетия тк густо оброс предместьями, что подножие его стены можно было увидеть только со стороны реки, городки и селения лепились друг к другу тк плотно, что не оствлось мест для полей: одни огороды и мленькие сдики. Зто десятки оросительных кнлов избороздили землю, сотни дорог и дорожек пучьей сетью рзбежлись во все стороны от столицы. Впрочем, глвных дорог - только четыре. Две уходили н север, третья пролегл в сторону моря, по левому берегу реки, четвертя н зпд. Милях в десяти от нее ответвлялся южный тркт, ведший к мосту через Вертлн, и дльше, к большому приморскому городу Буэгри. Зпдня же ветвь прорезл густые кедровые лес предгорий и зкнчивлсь н печльно знменитых серебряных рудникх.

Фургоны цирковых (теперь их стло три), перепрвившись через Вертлн по кменному мосту (смому большому в Эгерине), свернули н восток и поктились к столице вдоль левого берег реки. По првую руку - возделнные земли, по левую - пологий речной берег. Рыбчьи хижины н черных от ил свях; бесконечные сети, рзвешнные н столбх; ребятишки, плещущиеся н мелководье. Неистребимый зпх рыбы - спрв, и ромт цветущих сдов слев. А сзди и спереди - пыльня дорог, и по ней, нескончемым потоком телеги, повозки, всдники; стд коров и отры овец, которых гонят н убой, чтобы нкормить эгеринскую столицу.

Фрглу было весело. Он одинково широко рскрытыми глзми взирл и н рослых воинов Импертор, удрми хлыстов рсчищвших дорогу, и н тощего дед-пстух, с помощью трех стрхолюдных псов ухитрявшегося нпрвлять гурт жлобно блеющих овец в нужную сторону. Вон блгородный едет н куром жеребце в окружении слуг. Тощий и вжный жрец Аш с громовой стрелой н остроконечной шпке вышгивет, помхивя посохом. Безногий нищий копошится в дорожной пыли прямо под копытми лошдей.

- Дед, - спршивет Фргл, - здесь столько зрителей, почему мы штемся по волчьим углм?

- Приедем в столицу - см поймешь, - усмехется стршин.

Он тоже любит большие столичные дороги, скрип десятков тележных колес, ругнь погонщиков и мычние понукемых волов. Но еще больше Трто любит новые земли и особенно мест, куд не доберется ни один бродячий цирк. Любит не потому, что тм щедро плтят. Вернее, не только поэтому.

- Смотри, - говорит он нзвному внуку. - Это Вертлн.

Фргл всккивет, прикрывет глз лдонью козырьком от солнц. И верно, милях в десяти впереди - ккие-то бшни.

- Куд прешь, кривя спин! - звонко кричит кому-то Бубенец, обосноввшийся в последнем фургоне. И после пузы, видимо, в ответ н реплику "кривой спины": - Отец твой ворует рыбьи хвосты! Жен его - шлюх, ее вонючий...

Слышится бс Большого, Бубенец змолкет, Фргл мучит звисть: его язык подвешен длеко не тк хорошо, кк у приятеля.

Зпдные ворот Вертлн, тридцть шгов от одной сторожевой бшни до другой, - рспхнуты во всю ширь. И все рвно плотно сбившяся мсс желющих въехть в столицу знял без млого четверть мили. Цирковые фургоны движутся со скоростью улитки, првя упряжня нервничет и пытется дотянуться зубми до ноги погонщик н соседнем возу. Гвлт стоит неимоверный, но Трто совершенно невозмутимо восседет н своем месте, Фргл, взобрвшись н верх фургон, глзеет н толчею перед воротми, где по меньшей мере дюжин стржников и столько же чиновников-сборщиков суетится вокруг фургонов и телег, взимя деньги и выглядывя подозрительные физиономии. Здесь только въезжют - желющие покинуть столицу могут сделть это через любые из двух северных ворот.

Срзу же з привртными бшнями поднимлсь сплошня стен, преврщвшя въезд в Вертлн в подобие тупик. Тем не менее зплтившие въездную пошлину и окзвшиеся внутри куд-то девлись. В чем тут фокус, Фргл узнл, когд цирковые фургоны нконец миновли ворот и двинулись вслед з груженной овощми рбой нлево, в узкую щель между двумя крепостными стенми.

- Это зчем? - спросил Фргл стршину.

Трто щелкнул кнутом нд головми лошдей, чтоб пошевеливлись, и неторопливо пояснил:

- Предположим, ты врг. Предположим, ты рзбил ворот. А дльше что? Войдут твои солдты в этот коридор, н головы им с двух сторон - кипящее мслице. А из привртных бшен - бллисты и лучники. Это, млыш, воення ловушк. Будешь когд-нибудь водить войско, держи ушки н мкушке.

- Я зпомню, - деловито скзл мльчик. - А ккие еще бывют ловушки?

- Это ты у Большого спроси, - уклонился стршин. - Он у нс солдт, я тк, понемножку.

- Врешь ты, дед! - зсмеялся Фргл. - Нифру рсскзывл...

- Вот пусть он и рсскзывет. - Трто прищурил единственный глз и нсмешливо поглядел н внук. - Ты лучше не болтй, смотри!

Зщитня петля кончилсь, и фургон выктился н вымощенную крупным булыжником площдь. Половину ее знимл рынок, к которому тут же свернул ехвшя впереди рб, з второй, открытой, возвышлся белый, легкий, словно соткнный из кружев хрм богини Тймт.

Фргл зстыл с открытым ртом, фургон не спеш ктился вперед, постукивя железными обручми колес, прямо под сень высокого портик, нд которым, рскинув руки, словно собирясь взлететь, нклонясь вперед, н цыпочкх, змерл извяння из белого мрмор прекрсня богиня. З ее спиной вскинулись снежные, кк будто просвеченные солнцем крылья. Зпрокинутое лицо с рспущенными волосми и чуть приоткрытым ртом было невероятно крсиво.

- Никогд не пойму, кк это сделно, - пробормотл стршин. - Кждый рз еду и боюсь - вдруг рухнет.

Фргл удивленно посмотрел н него:

- Кто рухнет?

- Д он.

Трто покзл кнутом н сттую.

Фргл шевельнул бровями. Он не понял дед. См-то мльчик знл нверняк: если богиня и покинет свой пьедестл, то не упдет, взлетит.

Здрв голову, Фргл глядел н мрморную Тймт, и н ккое-то мгновение ему покзлось, что богиня слегк склонил голову нбок и посмотрел н него.

Фургон доктился до кря площди, тень простертой руки Тймт коснулсь головы Фргл - и волосы у него н зтылке поднялись дыбом: у мльчик возникло ткое ощущение, будто чьи-то прохлдные пльцы коснулись его мкушки.

* * *

Фургоны оствили н постоялом дворе. Зплтив особо з охрну, з смой охрной оствив приглядывть рбыню - крнгрийку, цирковые отпрвились гулять по столице.

Трто в Вертлне знл кждый переулок, и для кждого переулк у него нходилсь своя история. Но Кдол, Мимошк и Нлус слышли эти истории рз по десять, потому не прошло и чс, кк их рядом не окзлось. Зтем отстл Большой, встретивший приятеля-ветерн (не зря в Эгерине говорят, ндолго рсствясь: "Увидимся в Вертлне"), потом, прихвтив дочку, отделилсь и Мили, зчровння витринми ювелирных лвочек. Тким обрзом, их остлось четверо: Трто, Нифру, Бубенец и Фргл. Трто рсскзывл истории, Фргл внимл, Бубенец клянчил подрки. Иногд они остнвливлись, чтобы послушть уличных музыкнтов или поглядеть н кукольников, предствлявших ккую-нибудь скзку или кусочек из жизни двно умерших Имперторов.

Н кждой площди, дже н пятчкх перекрестков, кто-нибудь д пытлся увеселить нрод: мимы, жонглеры, тнцоры, фокусники. Но нрод столицы, кзлось, уже нсытился зрелищми. Если и собирлось вокруг десятк дв любопытных - уже много.

Фргл понял, почему Трто предпочитет возить свой цирк по окринным землям. Здесь им не зрботть и пригоршни медных монет. Одн лишь Нифру с легкостью зтмил бы уличных плясуний, но дед и здесь рзочровл Фргл, скзв, что нстоящие тнцовщицы не пляшут н улицх. Н то есть Имперторский тетр и дворцы блгородных вельмож - тут Трто ухмыльнулся, потому что именно во дворце тнцевл Нифру, прежде чем стршин цирковых сумел ее умыкнуть и сделть своей женой.

Очень скоро Фргл почувствовл, что ум его доверху переполнен новыми впечтлениями. Пестря толп, причудливые решетки вокруг дворцов, уличные фокусники, бродячие собки, слоняющиеся под кменными мостми и вдоль городских кнлов...

Угдв его состояние, Нифру предложил пообедть.

В хрчевню зходить не стли, рсположились н трве, близ поскрипывющей водяной мельницы. По узкому кнлу плвли утки, время от времени нырявшие в грязную воду. Бубенец зпустил в них кмнем и тут же схлопотл подзтыльник.

Фргл жевл кусок сдобренного чесноком пирог с гусятиной и смотрел н Нифру.

Фетсинк устроилсь под искривленной зонтичной пльмой. Опершись спиной н светло-желтый ствол, он вытянул ноги (глянцевые виногрдные листья н ее бедрх кзлись более живыми, чем короткя тускля трв) и мленьким ножом срезл морщинистую верхушку плод мигони. Зтем деревянной плочкой ккуртно вынул кусочек слдкой сердцевины и отпрвил в рот. При этом ни одн кпля орнжевого сок не упл н ее тунику. По мленьким ступням Нифру ползли мурвьи.

Фрглу дже глядеть н это было щекотно, фетсинк не обрщл н нсекомых никкого внимния. Мльчик вспомнил, кк донимли их москиты н кринских болотх, всех, кроме Нифру. Ее не укусили ни рзу.

Фргл доел пирог, зпил водой из собственной фляжки и вытер руки о трву. Н противоположной стороне кпл вод плесклсь прямо у кирпичных фундментов. Фргл подумл, что Вертлн, конечно, крсивое место, но жить здесь ему не хочется. Слишком тесно.

* * *

- Довольно крупный мльчишк. Для своих лет, - зметил Кршшер.

Тким же тоном он похвлил бы лошдь.

Мг промолчл. Ему было безрзлично мнение Кршшер. Жрец Аш специльно приехл в Вертлн, чтобы, взглянуть н Фргл. Последовтель Мудрого бог желл убедиться, все ли идет кк ндо. Мгия ясновидения плох тем, что он - мгия. В нее можно вмешться и нложить ложный след, иллюзию. А вот обмнуть глз ткого чродея, кким был слуг Мудрого, способен рзве что облдющий силой бог.

Жрец стоял н крыше дом и отлично видел рсположившихся н противоположной стороне, н узкой зеленой полоске, людей. Никто из них, дже колдунья-фетсинк (в первую очередь он), не могли увидеть его смого. Жрец придирчиво рзглядывл Фргл, но не рост и здоровье мльчик интересовли его. Слуг Мудрого пытлся обнружить ниточки чужого волшебств. Ребенок с ткой судьбой все рвно что кмення скл н рвнине. Скрыть его от умеющих видеть необычйно трудно. Но пок удется.

- Звтр утром мы уезжем, - через некоторое время произнес мг.

- Может быть, стоит приглядеть з ними здесь? - предложил Кршшер, которому не хотелось покидть Вертлн. - Мло ли ккие опсности встречются в здешней столице.

- Рыбу в воде не оберегют, - скзл слуг Мудрого. - К тому же звтр утром уедут и они.

- Куд?

- Не вжно. Вжно, что через дв год в это же время они будут в Буэгри.

Кршшер не спросил, почему это вжно. Его хозяин все рвно не удостоил бы воин ответом.

"Через дв год - в Буэгри, - подумл Кршшер. - Ндеюсь, мы не проторчим все эти дв год в его подземельях?"

Опсения Кршшер не опрвдлись. Спустя несколько месяцев мг отпрвил его в Великондр.

Н следующее утро Трто, несмотря н недовольство половины цирковых, велел собирться.

- Нм тут нечего делть, - зявил он. - Вертлн - город бездельников.

И они уехли. Кк всегд, решение стршины было окончтельным.

Глв девятя

Мршрут, который выбрл Трто н этот рз, вел снчл н север, по тучным срединным землям Империи, потом сворчивл н восток, к морскому побережью. Первое выступление трупп устроил в большом селении милях в пятидесяти от Вертлн. Сборы окзлись умеренными: лишь несколько дней нзд из селения ушли бродячие кукольники.

Всю первую неделю цирковые ночевли н постоялых дворх. Н тркте пошливли рзбойники, местный Влдык, знятый сврой с соседом, дже не пытлся нвести порядок. А может, люди Влдыки и грбили.

Срединный Эгерин довольно скучен. Бесконечные поля и пстбищ, глиняные хижины рендторов, огороженные чстоколми усдьбы землевлдельцев, грязные поселки, где тощие свиньи и еще более тощие ребятишки роются в отбросх, обленившиеся стржники постоянно норовят содрть сверх положенного. Но с Трто эти фокусы не проходили.

Нконец рвнинные земли кончились, вокруг тркт зшумел лиственный лес. Чсть его приндлежл непосредственно Импертору, чсть - вообще никому, но под пшни деревья тут не вырубли. Ккой-то тысячелетней двности зкон зпрещл тревожить эту землю плугом. Здесь уже не встречлось постоялых дворов, и близ дороги то и дело попдлись следы стоянок. Но Трто никогд не устривл лгерь н обочине, н виду. Опсно. Хотя вдли от грниц рзбойнички цирковых особо не здевли. Добыч невелик, то, что среди циркчей полно колдунов, ни для кого не секрет.

Кк только миновли густонселенные земли, Фргл зметил, что Нифру н кждой стоянке уходит из лгеря и возврщется зтемно. Причем уходит одн. Это было необычно. Понятно, если в лес идут мужчины с лукми, понятно, если уходят Большой с Мили или кто-нибудь из сыновей Трто уводит по мужской ндобности рбыню-крнгрийку. Но Нифру-то уходил одн.

Фргл терпел долго, почти целую неделю, но потом не выдержл.

Улучив момент, когд никто не обрщл н него внимния, Фргл нырнул в чщу. Он зпомнил, в кком нпрвлении ушл Нифру и, пробежв не больше четверти мили, углядел впереди ее черноволосую голову. Теперь следовло быть очень осторожным. Выслеживть фетсинку потрудней, чем оленя. Зеленя одежд Нифру сливлсь с зеленью листьев, и мльчик боялся потерять женщину из виду. Но подойти ближе тоже опслся: если Нифру его обнружит, то в лучшем случе немедленно отпрвит обртно в лгерь. Фргл, впрочем, почти убедил себя, что не совершет ничего плохого. Он скзл себе, что идет з Нифру, исключительно чтобы помочь, если что случится. Обмнуть смого себя не тк уж трудно... если очень хочется.

Примерно через милю фетсинк остновилсь. Фргл тут же упл н землю и зрылся в зросли ппоротник. Спустя некоторое время он решился поднять голову. Нифру стоял неподвижно, зпрокинув голову. Трв вокруг нее был усыпн желтыми листьями. Из трвы кое-где выглядывли лые головки ядовитых грибов.

Нифру присел, поглдил ближйший по яркой шляпке. Фргл был рзочровн. Если фетсинк уходит, чтобы собирть лекрственные рстения, это совсем неинтересно. Но очень скоро он понял: рстения ни при чем.

Нифру рзвязл пояс туники, снял ее и повесил н сучок. Зтем рспустил нбедренную повязку. Н ней остлся только мгический тлисмн н золотой цепочке и кожный ремешок н првом зпястье.

Фргл много рз видел фетсинку обнженной. Он знл кждую детль рисунков н ее коже, кждое перышко сокол, кждый листок виногрд... Но сейчс что-то изменилось. Фргл смотрел н женщину, и до него нконец нчло доходить; его поступок не тк уж безобиден. Мльчик почувствовл: сейчс может свершиться нечто зпретное. Не зря же Нифру уходит тк длеко от лгеря.

Конечно, Фргл мог встть и уйти. Или хотя бы зкрыть глз...

Но он не зкрыл глз, ноборот, сгоря от нетерпения, ждл: что дльше?

Нифру выдернул зколки, и черня кос тяжело соскользнул вниз. Женщин поймл ее, смотл с зпястья ремешок из тонкой кожи и принялсь ккуртно, виток к витку, нклдывть его н конец косы. Зинтриговнный Фргл смотрел во все глз.

Нифру зкрепил ремешок. Из сходящихся кожных колец выглядывл пушистый кончик. Кк кисточк.

Фетсинк сжл между лдонями волшебный кмень, нклонилсь к нему, словно что-то ншептывя.

В кронх зшумел ветер, и сорвнные листья поплыли между деревьями. Кто-то прошуршл в ппоротнике в шге от Фргл. Змея?

Нифру рзжл лдони и вдруг подпрыгнул высоко вверх, рзворчивясь в воздухе. Тяжеля кос со свистом рссекл воздух.

И нчлось.

Ткого тнц Фргл не видел никогд. Фетсинк вертелсь, кружилсь, ходил колесом, прыгл вверх, и тогд взлетвшя кос сбивл мелкие веточки. Нифру двиглсь тк быстро, что Фргл взглядом не поспевл з ней. Он дрожл. Этот невероятный тнец Нифру зствил его дрожть.

Вдруг женщин резко остновилсь. Кос, кк живя, обвилсь вокруг вытянутой руки, обмотння кожей чсть - в кулке Нифру.

Фргл видел, кк блестит от пот кож женщины, видел, кк втягивется в ткт чстому дыхнию ее живот и вздргивют н нем виногрдные листья.

Нифру присел, нет, скорее упл н корточки. Веки опущены, рот полуоткрыт. Рук с косой нчл медленно опускться вниз, пушистя черня кисточк скользил по коже: по горлу, между грудей, по животу...

Вдруг тело фетсинки выгнулось нзд, и он, стршно вскрикнув, упл н спину.

Фргл подскочил. Он похолодел от ужс.

- Нифру! - зкричл он, бросившись к женщине. - Нифру, что ты делешь!

Он подбежл к фетсинке, но женщин уже перевернулсь н бок, открыл глз:

- Фргл?

Млчик рстерялся. Промямлил что-то... Зря он испуглся. С Нифру явно ничего плохого не произошло. Почему же он тк кричл?

Женщин сел, скрестив ноги, потянул мльчик к себе.

- Смотри сюд, - скзл он. Н ее рскрытой лдони лежл волшебный кмень. Фргл глянул н него - и лес вокруг зкружился и пропл.

* * *

- Я его выдеру, - пообещл Трто. - Совсем мльчишк от рук отбился.

- Не поможет. - Пльцы Нифру поглживли морщинистую шею муж, но мысли ее были длеко. - Он любопытен, кк все мльчишки.

- Никто из твоих сыновей не выслеживл тебя, жен, - буркнул Трто. Дже я не спршивю тебя, куд ты уходишь и зчем. Хотя и мне любопытно, не удержлся стршин.

- Лучше тебе об этом не знть, муж, - мягко скзл фетсинк. Поверь мне.

Смуглые пльчики зпутлись в седой шерсти н груди Трто.

- Я стл слишком стр для тебя, - огорченно проговорил стршин.

- Это не вжно. - Он угдывл его мысли тк же легко, кк нпрвление ветр. - Ты же знл, что будет, когд брл змуж женщину Фетис. - Нифру убрл руку и попрвил одеяло. - И мленькя женщин Фетис тоже знл, когд выходил з тебя змуж. Мне нмного вжнее, муж, что для тебя я - не рсписня куколк и дже не волшебниц, человек. Не нкзывй Фргл, лдно?

Трто притянул ее к себе, в рукх у него оствлось достточно силы, и потерся шершвой щекой о подствленную лдошку.

- Хорошо, - пообещл он. - Не буду.

* * *

- Оп! - крикнул Мимошк, и Фргл, рзбежвшись, резко оттолкнулся от земли, двжды перевернулся в воздухе и четко приземлился н ноги.

- Хор-рошо! - Мимошк хлопнул Фргл по спине. - Я см не сделл бы лучше!

Месяц нзд Фрглу исполнилось триндцть лет. Если считть, что в тот день, когд Трто в первый рз увидел его н дороге, мльчику было ровно четыре. З девять лет Фргл нучился вертеть сльто не хуже Мимошки, бегть по кнту проворней, чем Кдол, и всживть в мишень ножи и топоры с меткостью Большого. Вот только топоры его были рз в дв полегче. Сверх того бывший солдт нучил его влдеть мечом (деревянным, не стльным боевое оружие в Эгерине простому человеку не дозволялось) и з пятьдесят шгов попдть стрелой в бычий глз.

"Мужчин должен уметь сржться", - зявил бывший вояк.

Пожлуй, Фргл умел побольше, чем обычный солдт. Мло кто способен вспрыгнуть н скчущую лошдь и устоять в седле, пок он сделет дв круг по рыночной площди. Фргл мог. Он многое мог, этот мльчишк, и стршин Трто уже чувствовл: год-дв - и нзвный внук покинет труппу. Тк же, кк это сделл когд-то см Трто. Пок другие тренировли мускулы Фргл, стршин пострлся вложить побольше в его голову.

- Не спеши принимть решение, - говорил Трто. - Снчл оглядись вокруг, потом подумй, потом посоветуйся с теми, кто тебе близок, и со своим сердцем. И только тогд выбирй путь. Но, решив, не отступй, дже если узнешь нечто новое. Будь спокоен, кк кедр, спокойствие - признк силы. И мудрости. Хотя ты обещешь вырсти могучим мужчиной, от тких не ожидют мудрости. Ум же может стть твоим тйным оружием. Но не думй, что кто-то глупее тебя, если у него хуже подвешен язык или кож черного цвет. И не здирй нос перед волком - он бьет снизу.

Фргл слушл и зпоминл, хотя иной рз нствления стршины кзлись ему скучными и длинными, кк утро в Мокрый месяц.

Глв десятя

З дв последних год трупп Трто проехл около восьми тысяч миль. Три месяц нзд они снов побывли в Вертлне, где здержлись н целых три недели - меняли колес фургонов. Зтем знкомой дорогой цирковые двинулись н юг, к Буэгри, утром восемндцтого дня месяц Золотой Луны с вершины холм Фргл снов увидел море.

Рзрисовнные фургоны подктили к северным воротм Буэгри нездолго до зход солнц. Вовремя успели, еще чс - и пришлось бы ночевть з городской стеной. В Буэгри им не пришлось остнвливться в гостинице. Двний друг стршины, хозяин одной из строительных верфей, предоствил им кров.

Н следующий день Трто решил дть труппе отдых. Предствлений не будет, тренировок - тоже. Позволил всем спть чуть ли не до второй утренней стржи, выдл молодым: Бубенцу и Фрглу - по три серебряные монеты. Большие деньги, осл купить можно.

После звтрк Фргл, Бубенец и Мимошк... нет, теперь уже солидно, по-взрослому - Мимош - отпрвились гулять по городу. Снчл - в порт, полюбовться н корбли.

Фргл уже бывл в Буэгри, пять лет нзд. Все, что остлось в его пмяти, - это зеленый дворец Влдыки и огромные, н кждый зпросто поместится две дюжины цирковых фургонов, корбли.

З пять лет город не изменился. Но изменился см Фргл. Когд-то Буэгри порзил мльчик множеством нрод. Теперь после шумной столицы Фрглу не покзлось, что здесь тк уж много людей. Дворец Влдыки был по-прежнему крсив, только юнош помнил его зеленым, кк молодя трв, дворец окзлся темно-изумрудным с серебряными узорми н колоннх и цветными окнми из нстоящего стекл. З чугунной, выкршенной под серебро решеткой - огромный прк. В прудх - черные лебеди и белые изящные домики посреди воды. И лотосы. Стржники у ворот - н полголовы выше Фргл. А ведь тот уже тк вытянулся, что почти догнл Большого. И доспехи н них золоченые. Словом, есть н что полюбовться, дже после Вертлн.

Мимош с Бубенцом переглянулись. Млдший брт покзл н зглядевшегося Фргл и хихикнул.

- Пойдем, - скзл Мимош, потянув з руку. - Еще нсмотришься.

Он спешил в порт, чтобы узнть свежие новости.

А вот Бубенц и Фргл больше интересовли корбли.

Узкие, хищные, с тремя мчтми и оковнным форш-тевнем, боевые сокские; высокоплубные, искусно рскршенные, с выпуклой кормой - из Фетис; пузтые коротенькие, выкршенные серым - из Смери. Но в основном здешние или из соседней Крнгрии: всех мстей - от длинных боевых глер с Эгеринским Дрконом н носу, до рыбчьих скорлупок, провонявших селедкой.

Еще интересней - люди. Темнокожие сокты с мужественными лицми и удивительными, густой синевы глзми. Зхвченные соктми пленники, совсем черные, тощие, длиннорукие, с волосми кк шерсть черного брн и глзми выпуклыми и блестящими, словно мслины.

- Тбиты, - брезгливо скзл Бубенец. - Дикри-людоеды. Кому нужны ткие рбы?

- Дурк, - с оттенком превосходств произнес Мимош. - Импертор плтит по золотому з голову.

- Зчем? - удивился Фргл.

- Денег много! - ухмыльнулся Бубенец.

- И это мой брт! - воскликнул Мимош. - Ашшур, если в эту голову вместилось столько глупости, почему не ншлось мест для кпли ум? Импертор плтит соктм, чтобы сокты перехвтывли тбитские тримрны. Кроме того, они вполне годятся для гдний по внутренностям и жертвоприношений.

- Если ты ткой умный, - едко произнес Бубенец, - то почему ты не Влдык?

И отпрыгнул нзд, чтобы избежть тумк. При этом он толкнул ккого-то моряк-смерийц, и тот немедленно двинул цирковому в ухо.

Бубенец свлился, Мимош бросился н смерийц. Но Фргл, который был ближе, успел первым. Уроки, преподнные Большим, не прошли дром. Моряк перевернулся в воздухе и воткнулся лицом в брусчтку.

Рядом кто-то одобрительно зсвистел.

Бубенец встл, потиря ухо. Поднялся и моряк. Потрогл рзбитый нос, сплюнул кровь и вдруг пронзительно свистнул.

- Смтывемся! - Мимош дернул Фргл з руку. Но тот не сдвинулся с мест. - Ах ты сопливый щенок! - с гортнным смерийским выговором процедил моряк. - Смерти хочешь?

- Мло тебе? - спросил Фргл. - Добвить?

Из троих он - млдший, но именно его учил бою стрый солдт. И он не понимл, почему должен бежть.

Пусть удирет тот, кого побили.

- Смтывемся, дурк! - зкричл Мимош. - Вон же его корбль стоит!

Но Фргл уперся... И отступть стло поздно.

Дюжины две моряков-смерийцев подвлили н свист земляк и окружили цирковых. Те встли спин к спине, хотя положение было явно безндежное. Рзве что стрж подоспеет или вступится кто. Но кто зхочет связывться с ткой сворой?

Первый, ушибленный Фрглом моряк достл нож.

- Молись своим божкм, щенок, - прошипел он. - Сейчс я тебя рзрисую крсным!

В рукх Фргл тут же окзлись меттельные ножи (он никогд с ними не рсствлся).

- Вряд ли, - скзл юнош. - Интересно, будут ли блевть здешние псы от твоих вонючих кишок?

Отлично скзно! Фргл покосился н Бубенц: оценил ли? Но тому было не до шуток. У прня дже нос вспотел от испуг. Репутция у смерийцев смя скверня. Только бы к себе н корбль не зтщили!

А вот Фргл чувствовл себя прекрсно. Он видел, кк эти свирепого вид плосколицые мужики поглядывют друг н друг: кто сунется первым? Трусят, рзорви их псы! Жль только топор нет, с топором...

Бубенец вскрикнул: кто-то кинул в него кмень. Но следующий кмень был поймн Мимошем и отпрвлен обртно. Теперь звопил один из моряков.

- Эй, торгши, - зкричл один из соктов, сопровождвший сковнных дикрей. - Никк вы трех мльчишек испуглись?

Н него зыркнули злобно. Но... корбль соктов тоже пришвртовлся совсем недлеко.

Несколько смерийцев бросились к своему судну. З нстоящим оружием.

- Ну, влипли тк влипли, - прошептл Бубенец.

Первый смериец свирепо ухмылялся, поигрывя ножом. Фргл тоже усмехлся. Презрительно.

Послнные н корбль вернулись. Пострдвшему тут же сунули меч и небольшой прямоугольный щит.

- Вот тк, щенок, - скзл смериец, шмыгнув кровоточщим носом. Конец тебе.

Он шгнул вперед, и Фргл отвел руку для броск. В глзх его было столько уверенности, что моряк зколеблся.

Впрочем, вернувшиеся с корбля смерийцы не только принесли оружие. Они еще привели с собой того, кто никогд в жизни не отступл перед противником.

Невысокий коренстый воин в стльной кольчуге, с толстенной косой, свернутой н зтылке и длинным мечом з спиной рздвинул кольцо моряков.

- Хрхздгл! - обрдовнно воскликнул ушибленный Фрглом. - Убей его, Хрхздгл!

Фргл перевел взгляд н воин. О д, этот не боялся!

Воин вскинул руку - и меч словно см собой прыгнул ему в лдонь.

"Он меня убьет", - по-прежнему без стрх, скорее с удивлением подумл юнош.

И не рздумывя метнул нож. И тут же - второй.

Воин отшиб об небрежным взмхом клинк. Смерийцы рдостно зглдели. Хрхздгл внимтельно, очень внимтельно оглядел Фргл и спокойно спросил:

- У тебя есть меч?

- А ты не видишь? - дерзко ответил тот.

- Не вижу, - тем же ровным голосом произнес воин. И повернувшись к своим: - Я не стну его убивть. Это оскорбит честь моего клн.

- Ну лдно, - скзл моряк с рзбитым носом. Безоружного мльчишки он не боялся. - Теперь я и см его прикончу.

- Не убивют щенк, укусившего дурк з плец, - произнес воин. - Ты его не тронешь. Никто из вс его не тронет.

Лицо Хрхздгл не выржло угрозы, но недовольный ропот стих, будто по волшебству.

- Вот это д! - восхищенно прошептл Бубенец нд ухом Фргл. - Я-то думл, он сделет из нс строгнину!

- А хорошо скзл этот плосколицый! - рздлся веселый голос сокт. Ты горец, верно?

Воин не ответил. Он повернулся к Фрглу и медленно, с достоинством произнес:

- Я - Хрхздгл из клн Горы Ветров. Вырстй скорей, волчонок, чтобы я мог скрестить с тобой клинок.

Бросил меч в ножны, повернулся и пошел. И остльные - тоже.

Кто-то подл Фрглу его нож. Н лезвии остлсь ззубрин от смерийского меч.

- Очнись, - толкнул отрок Бубенец. - Они ушли.

Фргл посмотрел н своих друзей и понял, что скзл ему воин.

"Ты - нш".

И это было тк. Хрхздгл ближе ему, чем нзвные бртья-цирковые. Фргл отвернулся. Он не хотел, чтобы Бубенец увидел, кк слезы нвернулись ему н глз.

* * *

- Носит меч з спиной и кос н зтылке? - спросил Трто. - Это горец из Смери. О них рсскзывют всякие небылицы. Говорят, их млденцм дют меч рньше, чем мтеринскую грудь, и они сми перерезют пуповину. И кждый день они должны кого-нибудь убивть, инче горный бог рзгневется. В Смери их боятся больше смерти. Потому и врут, что н язык придет. Но бойцы они знтные, это верно.

Вечером Мимош с Бубенцом, перемигнувшись, подошли к Фрглу.

- Не хочешь пойти с нми, прень?

Фргл, сосредоточенно вгонявший меттельные ножи в нрисовнный н стене сря круг, остновился и повернулся к нзвным бртьям.

- Куд? - спросил он.

- А куд, по-твоему, ходят по вечерм свободные мужчины? - вжно осведомился Бубенец.

- К шлюхм, что ли? - без особого интерес спросил Фргл.

- Ты уверен, Мимошк, что он уже отрстил то, что ндо? - хихикнул Бубенец. - Может, мы поторопились?

Мимош с любопытством поглядел н Фргл.

- Тебя что, не интересуют женщины? - спросил он. Бубенец снов хихикнул.

- Нет, - скзл Фргл и покзл Бубенцу кулк.

- Дело твое. - Мимош пожл плечми. - Пошли, Бубенчик.

Об двинулись к воротм, Фргл - к срю, вытскивть ножи.

Мимошу он соврл. Женщины его интересовли. Вернее, одн женщин. Но до этой одной буэгрийским шлюшкм ой кк длеко!

* * *

- К югу от Фетис - желтя степь, - скзл Нифру.

Они вдвоем сидели в зросшей виногрдом беседке. Вокруг негромко бормотл сд. Мсляня лмп висел нд головми, и белые ночные мотыльки роились вокруг и стучли крылышкми в стекло.

- Желтя степь приндлежит кнсу, нездникм н верблюдх. Вот здесь проходит грниц. - Женщин легкими движениями кисти обознчил, где именно нчинется степь.

- Н моей родине кнсу нзывют бичом бедствий. Когд степняки прорывются н нши земли, кровь и огонь сопутствуют им.

Нифру змолчл. Фргл ждл. Колени их соприкслись под бумжной кртой, и от этого у Фргли внутри поднимлсь жркя волн. Он боялся, что Нифру угдет его мысли, но фетсинк думл о своем.

Он вспоминл нрисовнную ее учителем кртину.

Н ней, длеко выбрсывя голенстые ноги, бежли огромные верблюды, густо летели стрелы и сильно рстягивли луки зкутнные в ткнь всдники-кнсу. Безликие и оттого еще более стршные. А н песке, возле кнл, лежл совсем молоденькя девчушк. И древко стрелы с тремя желтыми перьями сидело у нее под левой грудью. Крови не было, и кзлось, что отшлифовнное дерево вырстет прямо из тел. Девушк умерл. А ее убийцы продолжли сккть, ткие мленькие н своих огромных верблюдх, и метли стрелы, простые и огненные. И рыжее плмя прыгло по домикм с соломенной крышей, по ккуртно подстриженным деревьям, лодкм из тростник...

- Век з веком они опустошют нши земли, - скзл Нифру.

- А почему вшим фетсм не уйти подльше от грницы? - спросил Фргл. - Вот н севере Эгерин тоже почти никто не живет.

- Фетис - не Эгерин. - Нифру окунул кисть в тушь и принялсь нбрсывть рисунок дом с крышей, похожей н соломенную шляпу. - Земля к югу от гор Яго двно поделен. Кждый клочок, н котором можно посдить тутовое дерево или вырстить немного рис. Если те, кто живут н юге, оствят свои нделы, они умрут от голод.

- Нрисуй мне кнсу, - попросил юнош. - Ккое у них оружие?

- Я их не видел. - Фетсинк отложил кисть, и домик остлся "недостроенным". - Они до смых глз зворчивются в цветной шелк: фиолетовый, желтый, зеленый - кждое племя в свои цвет. Говорят, верблюды их свирепы, кк волки, стрелы летят з двести шгов точно в цель. У них нет ни мечей, ни доспехов, только луки и ножи.

- Почему тогд вш бог-Импертор не уничтожит их? - удивился Фргл. Почему он см не придет к ним в степи?

- Вод, - ответил Нифру. - В желтых степях рмия Импертор умрет от жжды, мест, где рсположены колодцы кнсу, знют только сми кнсу. Городской пес не поймет степного шкл. Они приходят и уходят, кк жркий ветер пустыни, сжигющий все живое. И в пустыню уведут степняки упорного преследовтеля, чтобы он утонул в зыбучих пескх Джехи. Но длеко в пустыню дже кнсу не зходят. Хотя тм, говорят, дргоценные кмни и золото рзбросны прямо н песке.

- Из-з воды? - предположил Фргл.

- Д. И еще из-з демонов. Демоны Джехи, слышл?

- Тк ругются, - скзл юнош. - Они что, впрвду существуют?

- Д, мльчик мой. - Нифру взял руку Фргл и провел кончикми пльцев по его лдони. Глз ее смотрели в прострнство, зрчки пульсировли, то рсширяясь, то сужясь до рзмер булвочной головки. Демоны Джехи существуют. Ашшур, может, не Ашшур, древние боги сотворили их, чтобы охрнять грницу стрны мертвых. Чтобы ни одн душ не могл вернуться в мир живых. Душми людей и черным песком пустыни кормятся они, потому облик их невырзимо ужсен. Они млы и огромны одновременно и выдыхют мгическое плмя, причиняющее нестерпимую боль.

- Они ненвидят людей? - спросил Фргл, с силой сжимя руку Нифру.

- Они любят людей, очень любят. Но любовь демон - это жжд. А нслждение его - твоя мук.

- А люди? - спросил юнош.

Нифру не ответил. Фргл, решившись, взял ее лдонь и прижл к губм. Он хотел скзть, что любит ее, но слов, которые юнош готовил много ночей, куд-то потерялись. И все рвно ему было хорошо сейчс. И Нифру не отнимл у него свою руку.

Где-то в сду зтрещл цикд.

- Мне пятьдесят шесть лет, Фргл, - тихо скзл Нифру. - Вчетверо больше, чем тебе, мой мльчик.

Но он только улыбнулся и покчл головой. Ему было все рвно, сколько ей лет.

- Ты смя крсивя.

Фетсинк откинул голову нзд, коснулсь свободной рукой шеи.

- Пройдет еще несколько лет, и моя кож уже не будет глдкой, скзл он. - Мы, женщины Фетис, очень быстро теряем крсоту... когд нступет срок.

- У тебя смя великолепня шея в Эгерине!

Нифру улыбнулсь. Слов Фргл польстили ей. У нее н родине крсот шеи ценилсь более, чем крсот ног или груди.

- Мы тоже любим тебя, - проговорил женщин. - Я и Трто. Я легл бы с тобой, если бы думл, что ты хочешь только этого. Но ведь это не тк?

- Нет. - Фргл нехотя отпустил ее руку. Ему покзлось, что душ его - ночной мотылек, вьющийся вокруг огня.

- Ты вырстешь и будешь любить многих, многих женщин, - лсково проговорил Нифру.

- Нет.

- Д. Мы об знем: у тебя особення судьб. Но очень скоро ты стнешь мужчиной и получишь все, что положено мужчине. А я только стря колдунья из Фетис! - Нифру зсмеялсь, но смех ее не был веселым.

- Нифру, - прошептл Фргл. - Нифру...

- Мы были вместе, когд нчинли путь, - нрспев произнесл фетсинк. - Мы шли сквозь сон н свет, потому что инче было нельзя. И звук шгов проглтывл белый вязкий тумн, А мы все шли и шли, потому что инче было нельзя. А мы все шли и шли, збывя о тех, кто отстл. Д, мы оствляли их - инче было нельзя. И был тумн вокруг все тк же влжен и густ. И тысячи шли впереди нс. Не их ли прх н песке? А мы все шли и шли, рстворяясь в молочной мгле. Шли прямо в бездну... н свет, мы шли н свет. И эхо нших шгов обмнывло... не нс, А тех, кто следом... Жль. Но инче было нельзя, - это нписл придворный поэт Импертор Туш-Де три век нзд. - Нифру сложил крту и отодвинулсь от юноши. Лдони у нее повлжнели, и он вытерл их о крй туники. - Н строфетском, конечно, звучит нмного крсивей... Не обижйся н меня, Фргл!

- Я не обижюсь, - отрывисто бросил юнош, поднялся и вышел из беседки.

А Нифру остлсь. И слезы блестели н ее ресницх. Но Фргл этого уже не видел.

Глв одинндцтя

Через восемь дней н небольшом двухмчтовике с громким именем "Покоритель вод" трупп отплыл в Фгор, город-порт, рсположенный в устье реки Вертлн. А пять месяцев спустя фургоны цирковых были уже длеко н зпде, у подножия Ашшуров хребт. Это было последнее путешествие Фргл с труппой Трто. Но ни он см, ни кто-либо из цирковых об этом не знл.

Был середин месяц Долгих Ночей. В эту пору в верховьях Вертлн дует холодный зпдный ветер и по утрм искристый иней серебрит трву. Узкя дорог большей чстью вырублен прямо в скле, и порывы ветр треплют верх фургон с ткой яростью, что кжется, вот-вот сорвут его, людей сбросят в пропсть. Но это только кжется. Фургоны цирковых, срботнные из крепкого дерев, с бортми, обшитыми железом, ветру не по зубм.

Дорог местми нстолько узк, что не рзъехться двум повозкм. Предусмотрительные возчики высылют вперед человек, чтобы проверить, свободен ли путь. Зто это смя безопсня дорог в Эгерине. По меньшей мере двжды в день попдются нвстречу воинские рзъезды, охрняющие "серебряный" путь, зодно высмтривющие беглых рбов - ведь никкя охрн не может ндежно зпереть имперторские серебряные рудники. Медленно умирть от изнурительной рботы в копях или быстро - от холод и голод в безлюдных горх... Что лучше?

В эту ночь цирковые встли лгерем у грнитного клиф: стен, поднимвшяся н сотню с лишним локтей, зщищл от пронизывющего ветр. Горный воздух был против обыкновения влжен: скзывлсь близость водопд Шем-Хок, Плч Горы, рсположенного в полутор милях от мест стоянки. А еще тремя милями выше по горной дороге рсполглся город Бушк, нсчитыввший почти десять тысяч жителей: серебряных дел мстеров, оружейников, возчиков, солдт. В Бушке обрбтывлось добытое в серебряных копях, и потому простой ремесленник в Бушке был богче, чем хозяин мстерских в столице. Кроме того, люди здесь жили в среднем н целых двдцть лет дольше, чем внизу. И приписывли это близости Шем-Хок. Но злые языки утверждли, что бушки просто крдут жизнь у тех, кто умирет н руднике.

Приближение ночи зстло цирковых совсем недлеко от город, но только безумец рискнет путешествовть по горм в темноте.

Нверное, еще ни один бродячий цирк не збирлся тк длеко н зпд. Но Трто не боялся дльних уголков. Богтый город Бушк окупит путешествие сторицей. Трто умел зрбтывть деньги. Не зря же у него целое состояние - в доверенных рукх. Тысяч трист восемьдесят эгеринских золотых! И это не считя того, что пошло н постройку корбля. Д, сейчс н верфи в Буэгри достривлся его собственный корбль. Стршин цирковых доживл седьмой десяток и нмеревлся остток жизни провести, плвя вдоль берегов Ашшуровой земли. Довольно его фургоны поколесили по эгеринским дорогм! Трто с удовольствием посмотрит н земли, где побывл в молодости. Д и Нифру приятно будет увидеть родину.

Последние годы Трто, хотя никому и не говорил о своих плнх, жил ндеждой н будущее путешествие. Но именно из-з него трупп добирлсь до Фгор водой, не сушей, кк обычно.

Дв фургон придвинули вплотную к скле, верх третьего сняли и устновили н переклдине и рстяжкх тк, чтобы прикрыть костер, н случй ночного дождя или снег.

Нлус с Большим освежевли подстреленного козл (поплтился, бедняг, з любопытство), и вскоре вокруг рспрострнился ппетитный зпх жреного мяс. От холод у всех рзыгрлся ппетит, и припрвлення пряностями козлятин кзлсь божественной пищей.

Фргл пристроился у колес. Неясные желния, томившие его в последнее время, не испортили юноше ппетит, он только стл еще более молчлив, чем прежде.

Ему очень хотелось понять, что с ним происходит. Трижды з последнюю неделю Фргл вствл н смый крй обрыв и с огромным трудом подвлял желние прыгнуть вниз, в ущелье, где пенился стремительный, только что нродившийся Вертлн. Юнош был почти уверен, что стоит ему оттолкнуться от земли - и з спиной рскроются чудесные крылья, ветер подхвтит его и вознесет вверх, к синим вершинм Небесной Стрны. И чудилсь ему в пенном потоке, в мреве рдужных брызг женскя фигур, беля и крылтя, похожя н сттую богини Тймт н портике столичного хрм.

Фргл не прыгнул в ревущий поток, но некое неясное желние все сильнее двило изнутри. Фргл не понимл, что с ним творится. Но единственный человек, с которым юнош мог бы поделиться своими чувствми, был Нифру. Однко с того рзговор в сду Фргл избегл ее.

Сидя у костр рядом с цирковыми, слушя привычные рзговоры, чуть более громкие из-з рев близкого водопд, Фргл чувствовл себя неуютно и беспокойно. И вдобвок ощущл себя совершенно никому не нужным. Никто не глядел в его сторону, никто не спршивл, почему он молчит. Дже Нифру кк будто перестл его змечть.

Фргл не выдержл и поднялся. Он обошел фургон и положил лдони н уходящую в темноту склу. Пльцы сми збрлись в щели, прорезвшие кмень. Фргл подтянулся (не осознвя, что делет), отыскл ногми опору, еще рз подтянулся, и еще... и земля остлсь длеко внизу.

Клиф был стрый, изрезнный водой и обглоднный ветром. В трещинх скопилсь земля, питвшя пучки жесткой трвы. В тких кменных щелях любят прятться змеи и скорпионы. Но Фргл кк-то не думл об этом. Он вообще ни о чем не думл, просто крбклся вверх, и зпх жреной козлятины постепенно вытеснялся зпхом сырого кмня. Сердце нконец успокоилось. Когд Фргл смотрел вверх, то видел, что одн половин неб черн, вторя - усыпн звездми, и звездня россыпь нмного гуще, чем н рвнине.

Юнош упустил момент, когд мир переменился. Он вдруг осознл, что стен клиф рскчивется, словно плуб корбля, и уже не отвесн, нходится под ним. Мшинльно Фргл попытлся встть н ноги, но не смог, потому что скл рскчивлсь все сильнее и сильнее. Юнош вцепился в холодный грнит, который бился под ним, кк живой. Фргл чувствовл: происходит нечто непрвильное, некое гибельное нрушение зконов Ашшур... Но ему не было стршно. Дже когд кмення стен нчл медленно переворчивться, зслоняя звездное небо.

Ухвтившись з пучки трвы, юнош н некоторое время звис между бездной и опрокинувшейся твердью, потом, не думя, рзжл руки и полетел вниз.

Миг восхитительного полет, удр, хруст ломющихся костей... и ничего. Тьм стл гуще, и Фргл покинул мир живых.

Это был берег моря. Только все цвет почему-то окзлись вывернутыми низннку. Вод - желтя, с крснотой, кк обожженный кирпич; песок - ткой яркой голубизны, словно светится. А вот руки стли серыми и полупрозрчными. Они лежли н песке, и голубизн его просвечивл сквозь лдони.

Фргл потрогл левую руку, и пльцы, првой руки проникли внутрь зпястья. Резкя боль зствил отдернуть руку. Опирясь н песок, который ощущлся совсем не кк песок, Фргл встл н колени. Он был голый, серый и ккой-то... пустой. Юнош поглядел н свой живот и подумл, что душ его выглядит не очень привлектельно. Хотя здесь, в стрне мертвых, может быть, все ткие?

Юнош поднялся н ноги. По крйней мере, это полупрозрчное тело слушется его. Желтое море, голубой песок, ккя-то невероятных рзмеров стен н горизонте... И совершенно никого вокруг. Босые ноги Фргл стояли н песке, и песок просвечивл сквозь них, кк сквозь тело медузы.

Фргл сделл несколько шгов. Ощущение ткое, словно идешь по туго нтянутой ткни. Следов н песке не оствлось.

Желтые волны нползли н берег и медленно втягивлись обртно. Полоски зеленой пены. почему-то нпоминли волосы. Фргл посмотрел вверх. Неб не было.

Тоск нктил внезпно и сокрушил его. Словно что-то прорвлось, и чувств хлынули нружу, кк вод из лопнувшего мех. Фргл со стоном рухнул н песок. Великий Ашшур! Он никогд не увидит неб!

Через некоторое время он успокоился. Просто лежл, прижвшись щекой к песку, не ощущя ни тепл, ни холод и не удивляясь, что его дыхние не тревожит ни одну песчинку. Ведь и воздух, нполняющего легкие, Фргл тоже не чувствовл. Он мог бы, и вовсе не дышть - ничто не изменилось бы...

- Скрр-хрр, скрр-хрр...

Звук? Шги? Фргл оторвл голову от песк и увидел серые узловтые колонны.

- Скрр-хрр...

Звук. с которым одн из колонн выползл из песк, вознеслсь вверх и передвинулсь н десяток человеческих шгов.

- Скрр-хрр...

Колонн погрузилсь в песок, и следующя з ней пришл в движение. Их было много, не меньше дюжины.

Оцепенев, Фргл следил з их приближением. Он боялся поднять глз, боялся увидеть, кого несут эти чудовищные ноги.

- Скрр-хррр...

Зострення, словно обтесння топором, буря в белых рзводх ног опустилсь всего в дюжине шгов от Фргл, Песок вскипел под ней и осел вокруг голубым влом.

"Я мертв! - скзл себе Фргл. - Мертвого убить невозможно!"

Следующя колонн поползл вверх, и тут юнош совершенно точно осознл, что опустится он прямо н него.

Пнический ужс объял Фргл.

Он вскочил и понесся прочь. Все его полубесплотное тело стло одним-единственным желнием: бежть, спсться!

Фргл мчлся вдоль кря воды, едв ксясь ступнями поверхности. Он летел, кк лист, подхвченный ветром...

Второй был нмного меньше. Пожлуй, всего н локоть-полтор выше Фргл. Мленькя треугольня мордочк, огромные сплошной черноты глз, хоботок вместо нос.

Он выглядел смешным, выглядел бы... тм, в мире живых. Но здесь...

Фргл почувствовл, что грудь вот-вот рзорвется от ужс. Он вскинул свои бесплотные руки, зщищясь, хотя чувствовл уже, что зщититься невозможно.

- Не-ет! - зкричл Фргл. - Не ндо-о!

И тогд демон схвтил его.

Глв двендцтя

- Мы пришли. - Трто откинул полог штр.

Следом з ним вошел человек с кожей светло-желтого цвет и длинной бородой, зчеснной з уши. Фетс. Длиннополя, подпоясння кушком куртк, просторные шровры. И шелковый знчок школы волшебников По н головной повязке. Еще не мг, но уже и не обычный колдун. Сердце Нифру преисполнилось ндежды.

Фетс внимтельно оглядел собрвшихся в штре цирковых, зметив Нифру, безошибочно признл соплеменницу и поклонился тк, кк принято клняться в Фетисе при встрече со знтной дмой. Нифру склонилсь в ответ, держ перед грудью открытые лдони: в знк доверия и чистоты нмерений. Почти збытый ею ритул. Фетс был удовлетворен. И больше не обрщл н соплеменницу внимния.

Он решительно нпрвился в больному. Цирковые рсступились, пропускя его к ложу.

Широко открытые глз Фргл смотрели вверх... но не видели ничего. Он лежл тк уже почти сутки, и все искусство Нифру было бессильно вернуть юношу к жизни.

Фргл не рзбился при пдении. Ему повезло: он упл н кожный верх фургон, тентом прикрыввший костер, переломив шест и оборвв рстяжки. Кости юноши остлись целы... Но душ его ушл.

Фете склонился нд больным, приблизил свое лицо вплотную к лицу юноши. Трто поднес мсляную лмпу, но колдун скзл:

- Не нужно свет.

Сухя рук с тонкими подвижными пльцми ншл кисть Фргл, пльцы ощупли зпястье юноши, деликтно, словно усики мурвья.

- Его душ стрнствует, - изрек фетс, рспрямившись.

Слов, которые ничего не объяснили никому, кроме Нифру. А ей это и тк было известно.

- Он попрвится? - спросил Мили.

Колдун не ответил.

- Мою сумку, - скзл он, и Большой не без опски - все-тки вещь колдун - передл фетсу кожную дорожную суму.

Колдун рспустил шнуровку.

Крохотня курильниц, кристлл метист, ккой используют для ясновидения, лепешк из белого янтря и крохотный восковый человечек с плочкой-посохом.

Все эти предметы были хорошо знкомы Нифру. Он см могл воспользовться ими, но глубин волшебств звисел от личной силы, этим фетсинк похвстть не могл. Потому что был женщиной, мгия, которой обучли в школх Фетис, преднзнчлсь для мужчин.

- Мы не мешем? - спросил Трто.

- Нисколько.

Что-то в голосе соплеменник нсторожило Нифру. Чуть позже он сообрзил: колдун хочет произвести впечтление. Хорошо ли это?

Фетс извлек из сумки длинную полоску пергмент, кисть и тушечницу. Зтем уронил в курильницу черное зернышко, коснулся его пльцем. Вверх поплыл дымок.

Нифру окзлсь прв: колдуну нужны свидетели его успех. Именно поэтому он оствил цирковых в штре, именно поэтому тк легко отозвлся н просьбу Трто. Кто лучше цирковых может рзнести его слву? А слв молодому фетсу ой кк нужн. Ккой Влдык возьмет н службу безвестного колдун?

Уложив пергмент н дощечку, фетс кисточкой, тщтельно выводил знчки зклинния. Из своего угл Нифру не могл определить, ккие именно, но слдковтый зпх тлеющего зерн цмуш говорил см з себя. Холодок пробежл по спине женщины. Цмуш помогет чродею соединить грни миров.

Фетс помхл пергментом в воздухе, чтобы высушить чернил, зтем вложил полоску между зубми Фргл.

Колдун четырежды дунул по сторонм свет и поствил восковую фигурку н белый янтрь.

- Фн-сонг-со, фнг-сон-сонь! - нрспев, модулируя нужные тон, произнес он.

- Аньцзы-Яго-зиньз.... Аньцзы-Аш-нингкнь... Фн-влинь-фн...

После кждой фрзы колдун нклонялся и глубоко вдыхл дым цмуш.

"Он или глуп, или бесстршен, или очень силен", - думл Нифру.

Он никогд не посмел бы см отпрвиться з душой Фргл.

"Я должн его предупредить. Он думет, что перед ним обычный человек, упвший с горы!"

Но - поздно. Желтое сияние, окружвшее колдун, нчло тять. Душ уходил.

Никто, кроме Нифру, не догдывлся о том, что происходит. Цирковые смотрели н колдовство тк, кк зрители смотрят н них смих во время предствления.

Голов фетс откинулсь нзд. И без того узкие глз превртились в крохотные щелочки. Сияние угсло полностью. Колдун преступил грнь мир живых. Теперь оствлось только ждть.

Крик, потрясший штер, зствил всех содрогнуться. Один лишь Фргл остлся недвижим.

- И-и-и!

Фетс опрокинулся н спину, выгнулся мостом, зтрясся, словно в пдучей. Кроввя слюн потекл у него изо рт.

- И-и-и... - Истошный вой прервлся булькющим звуком.

Цирковые не знли, чсть ли это ритул или происходит что-то недоброе. Но никто не вмешивлся. Нельзя трогть колдун, творящего чры.

Трто с безмолвным вопросом взглянул н Нифру.

- Демон коснулся его, - спокойно скзл женщин. - Нм не угрожет. Демон коснулся его тм.

Знчит, все-тки глупость, не сил. Нифру вздохнул. Чем он может помочь смондеянному земляку? И хочет ли он помочь?

Нифру еще рз вздохнул, зтем взял у Трто мсляную лмпу и поствиля рядом с восковой фигуркой н янтре. Хоть что-то...

Мертвые неподвижные глз Фргл все тк же смотрели вверх.

Колдун содрогнулся в последний рз, зтылок его громко удрился оземь - и зтих

- Он умер? - через некоторое время скорее с интересом, чем с беспокойством, спросил Кдол.

Нифру не ответил.

"Смелый и глупый, - думл он. - Бесполезно смелый и глупый".

И тут фетсинк зметил слбое свечение, возникшее вокруг скрючившегося н земле тел. Нифру нпряглсь, лдони ее мгновенно стли влжными, првя рук потянулсь к мгическому кмню.

"Нет, не ндо, Ашшур, спси нс!"

Сияние сгустилось и обрело слбый слтный оттенок. Нифру с облегчением рзжл пльцы. Колдун возврщлся - и возврщлся свободным!

Однко прошло не меньше чс, прежде чем фетс открыл глз. И только к утру к нему вернулись др речи и возможность двигться. К этому времени в штре оствлись только Нифру, Трто и Большой.

- Дйте мне пить, - попросил колдун.

- Ну что? - спросил стршин, когд фетс утолил жжду. - Сможешь ему помочь?

Стршин хоть и был жент н колдунье, в мгии не рзбирлся.

- Помочь? Нет, нет, нет! - н одном дыхнии выговорил колдун.

Он попытлся подняться, но не смог.

- Дй мне еще воды!

- Сонг ши лкш? - спросил Нифру н строфетском.

Колдун безумным взглядом уствился н женщину.

- Пусун, - выдохнул он. - н ши лкш.

Нифру крепко-крепко сжл зубы и зкрыл глз. Худшее, что он могл услышть, было скзно.

- Уходи, - скзл женщин. - Вон. Прочь. Муж, уведи его.

- Я см. - Фетс с трудом поднялся и сгреб в сумку мулеты. - Я см.

Уже выходя из штр, колдун оглянулся. Нифру подчеркнуто глядел в сторону.

- Я виновт, - пробормотл фетс. - Но что я мог...

Трто проводил фетс и попросил Большого отвезти колдун нзд в Бушк. Когд стршин вернулся в штер, Нлус, Кдол и Мили уже были тм.

- Что, м? - спросил Мили. - Он не помог Фрглу?

- Он ходил з его душой, - лишенным эмоций голосом произнесл фетсинк. - И он столкнулся с демонми, которые пленили душу мльчик.

Мили в ужсе прижл руку к губм, Кдол и Нлус вскочили н ноги.

В нступившей тишине рздлся хриплый голос Трто:

- Мы должны бежть? Сколько у нс есть времени? Всякий в мире Ашшур знет, что ждет пожрнного демоном. Тело несчстного стновится для демон дверью, ведущей в мир живых.

- Времени довольно, - тем же тусклым голосом проговорил Нифру. - Вы успеете уйти.

- А ты? - нсторожился Трто.

- Я остюсь.

- Мм! - воскликнул Кдол. - Д ты с ум сошл!

- Зткнись! - В голосе стршины был ткя ярость, что его сын немедленно прикусил язык.

- Жен, - продолжил Трто более мягко, - я тебя не понимю.

- Демоны пленили его душу, но не овлдели ею, - ответил фетсинк.

- Знчит, есть ндежд, что...

- Нет.

- Тогд - зчем?

Нифру пожл плечми.

- Лдно. - Трто принял решение: - Нлус, поднимй млдших, вы уезжете.

- Без вс мы никуд не поедем, - твердо ответил стрший сын. - Мм, зчем ты тк поступешь, знешь ведь, что мы вс не оствим.

Нифру посмотрел н сын. Пльцы ее коснулись волшебного кмня. Он могл сделть и тк, что дети уйдут вопреки собственнной воле.

- Это нечестно. - Нлус зметил ее движение. - Если ты отпрвишь нс, см погибнешь.

- У него есть прво решть смому, - негромко произнес Трто.

- У меня тоже, - тк же тихо скзл Нифру. - И я остюсь.

* * *

Фргл выдохнул плмя и увидел кк обугливется лицо женщины, которую он любил. Руки его вытянулись вперед, и кривые когти впились в почерневшую плоть, рзрывя ее н куски. Фргл знл, что Нифру еще жив, он чувствовл нестерпимую боль и нслждлся этой болью. Клыки его сомкнулись н предплечье женщины, хрустнул кость. Не рзжимя зубов, Фргл протяжно звыл, дернул головой, нпрочь оторвв руку. Скосив глз он видел тонкие пльцы, совсем неповрежденные, обхвтившие волшебный кмень. Оплвленные концы цепочки рскчивлись, кк мятники. Кровь хлестл из рзорвнных ртерий, и жизнь Нифру могл угснуть очень быстро. Жизнь и боль. Фргл рзжл челюсти, уронив отгрызенную руку, и выдохнул. Плмя охвтило культю, превртив её в черную головешку. Полумертвое тело женщины вздрогнуло. Фргл поднял голову, не спеш огляделся. О, здесь были и другие. Они не посмеют шевельнуться, пок он не позволит. Его могущество сковло их. Его могущество и их собственный стрх...

Черня потресквшяся корк вместо кожи, крсные провлы глзниц, серый пепел вместо волос... И боль, невероятня боль...

- Нет, - зрычл Фргл. И ненвисть его превозмогл и боль, и стрх, и жжду.

- Нет!

Это его лицо сожжено, это его оторвння рук вляется н земле...

- Нет!

Тонкие пльцы. Нифру, сжвшие волшебный кмень... почему он не умирет?! Плмя, выметнувшееся изо рт, удряет вниз, зпх горелого мяс...

Добрые глз демон, сострдющие глз...

Крылья, у него есть крылья!

Фргл рвется вверх, врезется во что-то мягкое, пдет...

- Нет, я не хочу!

- Прочь!

Голов Фргл отрывется от земли. Он видит... Кк он прекрсн! Гудящий сгусток плмени извергется изо рт... и рссеивется, не коснувшись божественно крсивого лиц. Божественно?..

- Нзови мое имя!

- Тймт... - шепчет он, узнвя. И обнруживет, что демонов больше нет. Только голубой песок вокруг и соткння из свет фигур богини.

- Избрнник моей Судьбы,

Ты придешь ко мне и принесешь свою верность, свое мужество, свой нерстрченный пыл мне отдшь без осттк. О, кк высок и безмерн будет рдость моя, кк высок и безмерн будет нежность моя, др тому, кто меня полюбил.

Ослепительный луч удрил в грудь. Боль остря и слдостня. Голос богини кк поток воды для умирющего от жжды. Обволкивет, очищет, мучительно.

- Мой Фргл!

Он силится открыть глз, но свет тк ярок, что веки не слушются, когд слепящее сияние угсет и юнош нконец в силх рзлепить веки, то видит не божественный лик Тймт...

... желтую ткнь штр, просвеченную утренним солнцем и осунувшееся лицо Нифру.

Фетсинк спл, опершись щекой н лдонь. Трое суток стрнствовл Фргл в мирх безумия, и трое суток Нифру бодрствовл рядом с его постелью. И только когд прозрчное сияние жизни зтеплилось вокруг неподвижного тел юноши, Нифру позволил себе зснуть.

Глв триндцтя

К исходу месяц Новорожденных трупп подошл к воротм город Кммит-Зр, столицы земли Ширк. Еще до того, кк они миновли ворот, Фргл уже знл, что это его город, и нисколько не удивился, когд увидел нд плоскими зелеными крышми белоснежную бшню, вознесшуюся н рукх мрморных колонн.

Трто нпрвил фургоны в тень крепостной стены и остновил лошдей. Фргл спрыгнул н землю и помог спуститься стршине. Нифру соскочил см, быстря, гибкя, невозможно поверить, что через несколько лет он будет выглядеть не млдше своего муж.

Фргл посмотрел н белоснежную бшню, и ему покзлось, что он видит нд ней свет.

Трто кшлянул, и Фргл отвел глз от хрм. Цирковые окружили его, никто ничего не говорил. Д и что можно скзть? Совсем недвно Фргл был одним из них, чстью семьи. Он ел их пищу и дрлся бок о бок с ними. Все, что знл и умел, юнош получил от них. Одинндцть лет цирковые открывли ему мир, оберегли и учили тк, словно Фргл был с ними одной крови. Они были свои. Теперь Фргл уходит... У юноши перехвтило горло.

- Ну лдно, лдно, прень! - Большой сгреб его в охпку и прижл к себе. - Мы ж не померли, увидимся через пру лет!

Фргл, который теперь ростом не уступл бывшему солдту, вдруг обнружил, что волосы н мкушке Большого поредели и тронуты сединой.

Бывший солдт отстрнил от себя своего воспитнник, полюбовлся и уступил место Мили. Фргл и дочк Трто никогд не были в особенной дружбе. Но сейчс, прикоснувшись к ее губм и вдохнув зпх кожи, пхнущей молоком, юнош подумл, что тк и не узнл ее кк следует. И уже не узнет.

Мимош и Бубенец пожли ему руки, похлопли по спине. Прни в мыслях уже плыли н собственном корбле к згдочному Фетису. И не могли взять в толк, почему их друг решил пойти в жрецы.

Нлус и Кдол. Дв брт, бсолютно не похожие друг н друг. Нлус, ндежный, кк обитое железом колесо, - и подвижный, нервный Кдол, чье лицо с кждым годом все больше нпоминло лицо его мтери.

- Прощй, брт!

Пушинк, когд мть подтолкнул ее вперед, зстенчиво потупилсь. Фргл подхвтил ее н руки, хотел подбросить вверх, кк делл это еще год нзд, но передумл, просто поцеловл в щеку.

- Я тебя люблю, - прошептл девочк, щекоч губми ухо Фргл.

- И я тебя, - ответил юнош.

Он опустил ее н землю и повернулся к Трто.

- Мы тебя проводим, - хрипло произнес стршин. Единственный глз его повлжнел.

- До свиднья, - скзл Фргл всем срзу и пошел следом з Трто. В последний рз.

Н привртной бшенке Кммит-Зрского хрм Тймт сидел, поджв ногу, хохлтя цпля.

- Вот и все, - промолвил Нифру. - Дльше ты пойдешь см.

- Д, - скзл Фргл, глядя н фетсинку и стрясь нкрепко зпомнить ее лицо. Он знл: дже если они еще встретятся, ткой он ее больше не увидит.

- Д, мльчик, нм будет тебя не хвтить, - дрогнувшим голосом произнес Трто.

Н миг перед его мысленным взором возник беловолосый мльчугн н обочине дороги. Возник и исчез. У нынешнего Фргл волосы совсем черные.

- Прощй, - скзл стршин и, повернувшись, быстро пошел прочь.

- Прощй, - эхом отозвлсь Нифру, порывисто прижл к себе Фргл и отпрянул рньше, чем он успел ее обнять. - Прощй!

Юнош проводил их взглядом, вздохнул и, подойдя к воротм, двжды удрил в гонг. Никто не ответил, только цпля посмотрел н него с неодобрением. Тогд юнош просто толкнул створки - и ворот открылись.

Беля дорожк между цветущих вишен, прямя кк стрел, вел к хрму. Никто не вышел нвстречу, и Фргл, помедлив немного, решительно двинулся вперед. Подул ветер, осыпв юношу нежными вишневыми лепесткми.

"Здрвствуй, - скзл богиня. - Я тебя ждл".

* * *

Течет могучя рек, Смывя берег. Холмов зеленые стд Бредут через век, Беззвучно пдют лес И вырстют вновь. Звенят млдые голос Нд древнею стрной...

Дв год спустя Фргл стоял н холме и смотрел вниз, н великую реку.

Крн. Грниц между Эгерином и Крнгрией. Юнош видел темно-зеленую линию противоположного берег, крепость н широком мысу, лодки, ползущие вдоль берегов. Прямо посередине реки - голя скл. Зоркие глз Фргл рзглядели, кк пенится вод у ее зпдной оконечности. Крн - быстря рек. Это издли он кжется неторопливой.

Юнош опустился н трву и рзвязл мешок. Кусок вяленого мяс, ячмення лепешк и несколько глотков пив. Не обед, тк, чтобы идти было веселей. Спустя полчс Фргл уже сбегл по дороге к погрничной пристни.

Сторожевой пост - условный. Северный, эгеринский берег Крн, открытый, поднимющийся локтей н пятндцть нд поверхностью реки дже в Мокрый месяц, просмтривется н десятки миль. Иное дело низкий, зросший лесом крнгрийский берег. Здесь кончется проезжий тркт, и сюд причливет пром, курсирующий между берегми.

Широкя дорог спусклсь к пирсу, прорезя береговой обрыв. Н пристни пусто. Просторный пром чуть покчивлся у причл. Четверо рбов дрыхли в тени рубки, кпитн не нблюдлось. Большя беля чйк сидел н мчте и чистил перья.

Фргл удивился. Он бывл у смерийской грницы и помнил, нсколько оживленно н тмошних дорогх. Здесь же - никого. Три спящих рб, бродяг, поджривющий н костре ннизнную н плку рыбу и... г, солдт.

Молодой погрничник приближлся к Фрглу. В шлеме и в полных доспехх. Несмотря н жру. Вид у солдт был строгий.

- Здорово, служивый, - первым приветствовл его Фргл. - Что тк пусто у вс?

Солдт еще больше нхмурился. Фргл выглядел совсем юнцом, но ростом был н голову выше и в плечх пошире рз в полтор. Д еще и меч н поясе! Погрничник знервничл.

- Кто тков? - строго спросил он.

Фргл вместо ответ рзвязл ворот рубхи и потянул з цепочку. Дже н солнце видно было, кк сияет волшебным огнем имя Тймт.

- Я - жрец, - скзл юнош, хотя солдт, без сомнения, и тк знл, кто может носить медльон богини.

- Aгa! - Погрничник не мог скрыть облегчения. - Привет тебе, священный!

Всем, кто приндлежит Покровительнице, рзрешено носить любое оружие. А в рукх смозвнц медльон богини никогд не зжжется.

- Пойдем к нм, - предложил солдт. - Отдохнешь, пообедешь. Утром рыбки нм дивную форель привезли.

Искушение было велико. Фргл посмотрел н солнце, потом н реку.

- Крокодилов у вс не водится? - спросил он.

- Выкупться хочешь? - догдлся погрничник. - Нет, не водится. Только поосторожней, течение тут - будь здоров. Мигом н стрежень вынесет!

Фргл отстегнул пояс с деньгми, снял перевязь с мечом, протянул солдту.

- Побереги, - скзл он.

Пояс погрничник небрежно уронил н доски, вот меч взял с почтением.

- Можно взглянуть?

- Взгляни, - рзрешил Фргл. И добвил:

- Др богини!

Глз молодого солдт стли совершенно круглыми. Фргл отвернулся, чтобы скрыть улыбку. Он был млдше этого прня, но чувствовл себя вдвое взрослее.

Быстро рздевшись, он пробежл по пирсу и прыгнул в воду. Ух-х! Крн окзлся похолодней хрмовой купльни! Фргл нырнул, проплыл под водой локтей сорок, вынырнул и повернул к берегу. Течение и впрямь окзлось мощное. Чтобы выгрести к пирсу, пришлось изрядно порботть рукми и ногми.

Вспрыгнув н доски, Фргл встряхнул головой. Мокрые волосы липли к плечм и спине. Если бы не обет, днный богине, он двно ополовинил бы эту гриву.

Погрничник все еще рзглядывл меч. Д, н ткой клинок стоило посмотреть!

Услышв шги, солдт поднял голову... Нет, этот жрец ничем не уступл своему мечу. Могучие мышцы, вздувшиеся от плвнья, легкий шг воин и юное улыбющееся лицо... Он вполне мог быть сыном смого Ашшур, подумл погрничник.

- Что здесь нписно? - спросил он, поднимя клинок.

Кк и большинство эгеринских солдт, он если умел кое-кк рзличть буквы, то уж во всяком случе не руническое письмо.

- Н нем нчертно: "Рублю демонов тк же легко, кк человеков", ответил Фргл, отжимя волосы и перевязывя их шнуром.

- Ты сржлся с демонми? - с трепетом спросил погрничник.

- Пок нет. - Фргл улыбнулся. - И, скжу тебе, не рвусь. Но богине виднее. Он подпояслся и взял меч.

- Пойдем, служивый. Честно говоря, форели я тоже пок не пробовл.

- Что тк долго, Чнис? - недовольно произнес воин со знчком десятник, взглянув н вошедших. - А этот кто? - Он устремил н Фргл подозрительный взгляд.

Мтерый вояк. И тк же кк молодой - в полном облчении.

- Жрец Тймт, - пояснил Чнис. - Он соглсился рзделить с нми трпезу.

- Д ну? Покжи медльон!

Фргл покзл.

Взгляд десятник смягчился.

- Извини, священный, у нс - грниц, с этими ворми-крнгрийцми приходится быть все время нчеку! - Он постучл пльцем по своей кирсе.

- Сходи н кухню, Чнис, скжи, пусть несут. У нс сегодня превосходня форель. С верховьев.

К удивлению Фргл, обедли они втроем.

- У тебя только один солдт? - спросил юнош. Десятник нсторожился по привычке, но сообрзив - жрец Тймт не может быть шпионом - пояснил:

- Остльные в рзъезде. Ночью в шести милях отсюд высдилсь ккя-то шйк.

- И что теперь?

- Ловить будем. Что ж еще?

- А кк у нс вообще с Крнгрией? - осторожно спросил Фргл.

- А никк. Вроде бы мир, но в пяти милях отсюд, в Бишере, тысяч всдников и две тысячи пеших. И у крнгрийцев в Нурте примерно столько же.

- Но вообще нши туд плвют или кк? А то я смотрю, пусто здесь и пром стоит.

- Это время ткое, - скзл десятник. - Вон неделю нзд три крвн перепрвились. А что?

- Д ндо мне н ту сторону, - ответил Фргл.

- Зчем?

- Воля богини.

- Аг, - скзл десятник.

Воля богини - знчит воля богини. И толковть нечего.

- Пром из-з одного, дже из-з тебя, кпитн гнть не будет, здумчиво произнес десятник.

- И что мне делть? - обеспокоился Фргл. - Я ждть не могу.

- Лдно, священный, поможем тебе, - покровительственно проговорил десятник. - Чнис с рыбкми договорится. А ты уж змолви з нс словечко тм... - Он кивнул в сторону Ашшуровых гор.

- Змолвлю, - пообещл Фргл. - Змечтельня форель!

- Еще бы! Вин выпьешь, кк тм вши обеты, позволяют?

- Если вино хорошее. - Юнош улыбнулся.

- У нс все смое лучшее, - скзл десятник. - Ткую реку охрняем!

Через дв чс Чнис сообщил Фрглу, что ншел рыбк, готового перевезти его н ту сторону.

- Сколько ему зплтить? - спросил юнош.

Молодой солдт зсмеялся:

- Священный слуг изволит шутить!

- Спсибо, - поблгодрил Фргл. Дв год он провел в хрме и еще не успел привыкнуть к тому, кк в Эгерине относятся к жрецм Тймт.

Мленький прусник пришвртовлся рядом с промом.

Фргл спрыгнул в лодку, Чнис отдл конец, и корблик тут же понесло вниз по течению. Фргл уселся н скмью и с интересом смотрел, кк дв згорелых рыбк споро поднимют прус. Под дощтой решеткой хлюпл вод и бились несколько серебристых рыбешек. Но вот зтянут последний узел, белый, выгоревший н солнце треугольник прогнулся от ветр, лодк плвно рзвернулсь и глсом, против течения, пошл к противоположному берегу. Серя чйк удрил в воду и взмыл вверх, стиснув в клюве добычу. Фргл достл флягу, встряхнул, убедившись, что он еще нполовину полн и протянул кормчему.

Зеленя стен чужого берег, рзделення желтым выступом крепости, понемногу приближлсь.

- Тм от берег - лес. И чужя стрн. Я плыву в неизвестность. И это Он повелел мне тк.

Я плыву и не зню, с кем встречу зрю. Но спокоен и твердо себе говорю:

"Неизвестность - пустяк. Ты же воин, и встретишь Судьбу, не мигнув И не дрогнув..."

Молодой рыбк с увжением, искос, смотрел н шепчущего Фргл. Он думл: жрец молится. Нверное, он был прв.

До берег остлось совсем немного. Фргл видел крепостные кмни, омывемые рекой, узкий длинный причл и сторожевую бшню с рзвевющимся флгом. Вствший н дыбы лев, увенчнный золотой короной, герб Крнгрии, осклил длинные клыки. Вот тк же двендцть лет нзд склился н мленького Фргл дикий кот.

Юнош улыбнулся и положил руку н оголовье меч.

- ...Ты же воин и встретишь Судьбу, не мигнув И не дрогнув. И если чужую стрну Ндо взять н клинок,

Ты возьмешь ее в слдостной ярости битв, Рди той, что из облчной выси глядит. А рз тк, дже если ты будешь убит, - Все рвно!

Конец первой чсти

Чсть вторя

РАЗБОЙНИК

Он сотню ворогов сгубил,

Отвжный Шир-Тнх.

И сотню девственниц. Он жил,

Кк бог: сржлся, пел, любил...

А нм плевть, кким он был!

Теперь он просто прх.

Ндпись н придорожном кмне

Глв первя

Сотник Бррр, нчльник погрничной стржи крепости Стур--Крн, внимтельно, с ног до головы, оглядел вновь прибывшего и позвидовл его стти: совсем сопляк, мускулы - кк у победителя Игр.

"Если этот прень зхочет звербовться в имперторские немники, подумл он, - проблем у него не будет".

Возможно, то же мнение сложилось у десятник, который встретил Фргл у ворот крепости. Эгерини он покзлся чем-то схожим с другим десятником, угощвшим юношу форелью н противоположном берегу.

- Есть что н проджу? - спросил крнгриец.

Фргл покчл головой.

- Тогд пошли.

Десятник отвел эгерини в душную комнтенку.

Фргл увидел обширный стол, з которым обосновлся тщедушный телом, но вжного вид писец.

Нд лысой головой писц вяло свисл прикрепленный к стене желтый флжок с именем Импертор.

- Коня нет, товров нет, один человек, мужчин, свободный, - скзл десятник.

- Один человек, пеший, мужчин - три медяк, - не поднимя головы, произнес писец и достл лист бумги с уже оттиснутой печтью.

Фргл полез з кошельком, здел ножны меч. Метлл звякнул о дерево. Писец поднял голову - он окзлся нмного моложе, чем предполгл Фргл, и посмотрел н огрненный берилл, укршющий эфес меч юноши.

- Не положено, - кривовтый плец писц укзл н др Тймт.

- Я - жрец, - с достоинством произнес Фргл и потянулся з медльоном богини.

- Не положено, - рвнодушно скзл писец. - Првом ношения оружия н землях Величйшего Влдыки, Импертор, Цря црей Аккрф - д продлятся его годы! - пользуются только крниты блгородного происхождения, воины Цря црей, воины Влдык земель, стржники городских советов и послы дружественных госудрей, рвно кк и сопутствующие им воины, числом не более тридцти трех. Ты - посол?

- Я - жрец Тймт, - стрясь сохрнить спокойствие, возрзил Фргл. - И мой меч - др богини. Зкон...

- Ты н земле Крнгрии, - перебил писец. - Положи меч сюд. - Он похлопл по столу. - Он, соглсно зкону, будет передн Влдыке земли Крн-Аплср. Учитывя, что ты молод и первый рз преступил зкон, я огрничусь штрфом в две серебряные монеты.

Сотник, спустившийся вниз, зглянул в комнтушку чиновник.

"У прня - неприятности", - подумл он.

Н то, что Фргл вооружен, ни он, ни десятник не обртили внимния. Здесь, н грнице, к зконм об оружии относились не тк строго. Д и зкон достточно гибок - з те же две серебряные монеты этот лысый гриф ншел бы лзейку, чтоб соствить рзрешение. Блохе понятно, чиновнику приглянулся см меч. Нверняк рссчитывет получить з него куш от Влдыки Аркдени.

Сотник вошел в комнту.

- Я могу купить у тебя оружие, - скзл он. Сделл он это предложение из симптии к прню, но, взглянув н меч, решил, что приобретение будет выгодное.

- Ты не можешь купить у него меч! - взвизгнул чиновник.

Сотник усмехнулся.

- Нлог н товр, привезенный с целью проджи в Погрничье, я зплчу см!

Это был ловкий ход. Теперь дже оштрфовть Фргл чиновник не мог. Конечно, десятник скзл: "Товров нет", но неужели солдт не поддержит своего нчльник?

Фргл не понял, что ему хотят помочь, и вскипел

- Ты не получишь меч, пес! - зрычл он, обнжив клинок и рзворчивясь к сотнику.

От мысли, что у него собирются отнять др Тймт, юнош потерял голову.

И немедленно поплтился.

Десятник, окзвшийся у эгерини з спиной, быстро и рсчетливо удрил юношу по зтылку рукоятью кинжл. Фргл рухнул н пол.

Сотник Бррр поднял выпвший из руки юноши меч, взглянул н него с сожлением и положил н стол.

Чиновник, который дже глзом не моргнул, тк кк был бсолютно уверен, что воины уложт юнц, придвинул оружие к себе.

- В цепи его, - рспорядился он. - Я думю, этот эгерини - шпион.

"Он просто глупый мльчишк", - подумл сотник. Но не стл возржть. Он больше не симптизировл нхльному чужеземцу.

- В цепи его - и в тюрьму, - прикзл он.

"Посидит недельку в зстенке - поймет что почем, - решил сотник. - А потом без шум отпрвим его домой. Тем более жрец".

В Крнгрии Тймт не особенно чтили, но богиня есть богиня. Осерчет - беды не миновть.

Но нмерения Бррр не осуществились. Н следующее утро присккл гонец из Нурты. Привез прикз смого Влдыки Аркдени: доствить эгеринского шпион в столицу земли Крн-Аплср.

Зковнного в трехпудовые кндлы, голодного и злого Фргл вывели из зстенк, бросили н повозку и вывезли из крепости. Золотой Лев н флге весело склился вслед.

Глв вторя

Врезння в стену крепости кмер, в которой эгерини провел прошлую ночь, покзлсь бы дворцом в срвнении с тем местом, куд бросили его по прикзу Влдыки Аркдени.

Огромня выгребня ям. Вонь, жиж, хлюпющя под ногми, рои кусчих мух и ползучей отвртительной мерзости. Вдобвок жр: полуденное солнце било сверху сквозь железную решетку.

Фргл здохнулся от смрд, ослеп от роящихся, лезущих в глз нсекомых. Тяжеленные цепи оттягивли руки, но хуже цепей угнетло унижение. Ни рзу в жизни Фргл не подверглся подобному.

Его привезли н телеге, кк свинью, которую собирлись зрезть. Четверо солдт очень быстро покзли юноше, что безоружный, в цепях, он, несмотря н всю свою силу, совершенно беспомощен. При млейшей попытке сопротивления Фргл окзывлся н земле и получл увесистый удр древком копья. Н боль ему было нплевть, но ворочться в грязи, словно перевернутя н спину черепх...

Пок Фргл везли через город к крепостной стене, окружвшей дворец Влдыки, он изнывл от бессильной ярости. Сотни людей глзели н его унижение. А ведь вместе с Фрглом унижли и богиню. Юноше было тк стыдно, что он не смел дже молить Тймт о помощи. Голый (одежду, деньги, тлисмн жрец збрли еще вчер, когд он влялся без сознния), грязный, искуснный москитми и вшми, гнездившимися в соломенной подстилке кмеры, Фргл перестл быть смим собой.

Однко все еще не понимл, что в любое мгновение может потерять не только достоинство, но и жизнь.

- Эй, - окликнул Фргл хрипловтый голос. - Иди сюд, брт!

Юнош повернул голову. В углу ямы, в тени, он рзглядел двух голых людей. Один лежл, второй сидел, опершись спиной н глиняную стену.

С трудом волоч обремененные двойной цепью ноги, Фргл подошел и опустился рядом с позввшим. Здесь было сухо и мух вроде бы поменьше.

Тот, кто окликнул Фргл, был едв ли стрше, чем эгерини. Худощвый, чтоб не скзть тощий, с подвижным лицом и мелкими ровными зубми. Глз прня Фрглу толком не удлось рзглядеть - один из них зплыл, второй все время щурился.

Третий обиттель тюремной ямы вообще глз не открывл, лежл н спине, нтужно и чсто дыш. По зпекшимся губм ползли мухи. Цепей не было ни н первом, ни н втором.

- З что здесь? - спросил тот, что сидел.

Фргл не ответил. Собственно, ему и скзть было нечего.

- Меня кличут - Мормд, - скзл прнишк. - А тебя?

Фргл опять промолчл.

Нзвть в этом отвртительном месте свое нстоящее имя все рвно что змрть его в вонючей жиже.

- А ты не болтун, - усмехнулся прень. - Не хочешь говорить - дело твое. Думешь, я стукч? Недвно в Нурте, д? Тебе, чсом, язык не вырвли?

- Нет.

- Д, брт, вижу, ты в Нурте новичок. Меня здесь кждый бродяг знет. И знет, что мое слово кк твое железо. - Он кивнул н кндлы. - Д, здорово тебя почтили. Но ты и см здоровый! Не против, если я тебя буду звть... ну хотя бы Большой Нож?

- Зови, - соглсился Фргл. - А что с ним? - спросил эгерини, кивнув н лежщего.

- Нутро ему отбили, - пояснил Мормд. - Перестрлись, шелудивые ублюдки. Теперь он долго не протянет. И хрен что скжет! - Прнишк зсмеялся.

Фргл посмотрел н рстресквшиеся губы умирющего и непроизвольно облизнул собственные губы.

- Пить хочешь? - спросил Мормд. - Терпи. Еще не скоро. Н зкте к нм спустят воду. И ншу вонючую жртву. Ни одн увжющя себя крыс не стл бы сость это жидкое брнье дерьмо.

Фргл слушл вполух, он рзглядывл свои. кндлы, мссивные цепи в локоть длиной, приковнные к широким брслетм, уже нтершим эгерини лодыжки и зпястья. К кждому брслету приделно кольцо для веревки или цепи. Не будь кндлы ткими короткими, Фргл, несмотря н их вес, рискнул бы срзиться с прой вооруженных воинов. Цепь - тоже оружие. Вот если бы кк-то освободить ноги...

- Д, - скзл Мормд. - В этих штуковинх не попляшешь. Но и без них здесь особо не н что рссчитывть. Решетк, - он покзл нверх, - весит кк три тебя. И стрж. Нет, придется мне ждть, пок меня проддут. Ну недолго остлось.

- Ты рб? - удивился Фргл.

Прнишк болтл слишком рзвязно для рб.

- Пок нет, но скоро буду. Видишь ли. Большой Нож, я тут взял без спросу одну вещь... Вообще-то, по зкону, мне должны руку отрубить, - он пошевелил пльцми, - но нш Влдык Аркдени, д пошлет ему Ашшур огненного червя в кишки, никогд не упустит своего. Зчем ему моя рук, если можно получить пру золотых з все целиком! - Мормд зсмеялся. - И я тоже не в обиде. Рбы, они, знешь, сбегют иногд. А до гор тут миль тридцть, просто рукой подть.

* * *

Влдык Аркдени скептически оглядел рестовнного эгерини.

- Говоришь, шпион? Хм...

- Я уверен в этом, мой господин!

Тот смый чиновник, по требовнию которого рестовли Фргл, преднно взирл н повелителя Земли Крн-Аплср.

Об они, и блгородный Влдык, дльний родственник смого Цря црей Аккрф, и мелкий чиновник, понимли, что к чему.

- Мой црственный брт весьм недоволен жлобми, которыми вечно ндоедют ему эти дерзкие эгерини, - скзл Влдык. - Изобличив шпион, подослнного, несомненно, с гнусными целями, мы зткнем им псти. Но одной ншей уверенности мло, нужны докзтельств.

- Мой господин, кк всегд, прв, - поддкнул чиновник, блестящя крьер которого звисел теперь от успех его выдумки. - Докзтельств будут.

И посмотрел н плч.

Фргл и его сосед по тюремной яме, приковнные к стене, уже поняли: ничего хорошего их не ждет.

- Тк ты, окзывется, эгерини, д еще шпион, - со смешком произнес Мормд. - Кто бы мог подумть!

- Молчть, сын шлюхи! - прошипел охрнявший их солдт. - Шкуру спущу!

- Ндеешься сделть это ловчее, чем он, медня голов? - Мормд кивнул н плч.

Полчс нзд их выволокли из ямы, ндели железные ошейники и облив водой, чтобы вонь не оскорблял блгородный нос Влдыки, привели н этот двор. Будущее предствлялось Фрглу достточно мрчным, но он не терял ндежды, что богиня сумеет ему помочь.

- Я полгю, - произнес чиновник, подобострстно глядя н Влдыку, этот мерзкий шпион был послн для того, чтобы посягнуть н твою священную жизнь, господин! И совершить это мерзостное преступление он нмеревлся тем смым мечом, который я отнял у него, не инче кк по промыслу смого Ашшур.

- Тк, тк, - блгосклонно кивнул Влдык, рзглядывя перстень н укзтельном пльце, - и мой мг признл н этом оружии черное колдовство.

Безусловно, они уже обсудили это недине. Теперь же повторяли игру, может быть, для солдт, может, по укоренившейся привычке лицемерить.

- Еще я полгю, мой блгородный господин, у шпион должен быть сообщник, - продолжл отличившийся чиновник. - И сообщник этот сейчс перед нми, вор и негодяй, кк и следует ожидть от пособник эгерини!

- Кжется мы влипли. Большой Нож, - прошептл Мормд. - Боюсь, что очень скоро нши внутренности достнутся городским псм.

- Я уверен, - чиновник посмотрел н Аркдени, стрясь уловить нстроение Влдыки, - презренные немедленно признются в преступлении, чтобы не утруждть твою сиятельную особу пустым упрямством!

- Д, д, - произнес Влдык. - Я тоже в этом уверен.

Эгерини пожлел, что его руки сковны. Инче он мигом свернул бы шею и сморчку писрю, и нрумяненному Влдыке.

- Ну тк кк? - процедил Аркдени.

Приковнные молчли.

Плч, пузтый, до глз зросший бородой, демонстртивно рсклдывл около жровни инструменты.

- Знчит, упорствуем, - брезгливо процедил Влдык. - Ну, двй нчинй, - бросил он плчу. И рбу, который стоял нд Аркдени с опхлом: - Рботй, свиное отродье, тоже кнут зхотел?

Мленькие глзки чиновник блестели от возбуждения.

- С кого нчинть-то, господин? - буркнул плч, пробуя жесткий четырехгрнный кнут.

- С пособник. - Аркдени откинулся в кресле и прикрыл глз.

Зрелище пытки уже двно не рзвлекло Влдыку. А вот его новоявленному приближенному оно было в новинку. Тот подлся вперед, гусем вытянув шею.

Плч удрил небрежно, дже не потрудившись повернуться к приковнному зключенному. Кож н боку Мормд лопнул, выбрызнув лые, яркие кпли. Мормд дернулся, но сумел сдержть крик.

- Пес! - прорычл Фргл. - Меня удрь!

- Спокойней, Большой Нож! - проговорил нуртшец. - Они щедрые, нм обоим хвтит, не торопись!

И выдохнул сквозь стиснутые зубы: новый удр пришелся в лицо. Еще один хлест по животу, зтем по ногм. От кждого удр тело Мормд вздргивло, пот струился сильнее.

- Я убью тебя! - пообещл Фргл плчу. Звук рвущего тело кнут приводил эгерини в бешенство.

- Не сердись н него. Большой Нож, он просто... с-с-с - новый удр зствил Мормд содрогнуться, - он просто делет свою рботу. Кк повр людоед.

- Стой! - неожиднно скомндовл Аркдени. Плч ловко отдернул кнут н половине удр.

- Вор, - процедил Влдык. - Я решил окзть тебе милость.

Он сделл пузу, изучя Мормд, кк повр - подрумянившегося н огне бршк: достточно ли пропекся, не переборщил ли с чесноком?

"Я убью его, - мысленно поклялся эгерини. - Ты слышишь меня, Тймт?

Длинные звитые волосы Аркдени покчивлись в ткт энергичным взмхм опхл. Глянцевые тяжелые листья пльмы локур, кждый - дв локтя в поперечнике, зщищли Влдыку от солнц.

- Если ты признешься в том, что помогл эгерини, тебя отпустят, уронил Аркдени. - Тебя отпустят, вор, и, может быть, дже нгрдят, ибо ты поможешь обличить врг Импертор.

Мормд сплюнул себе под ноги. Плевок тут же испрился с горячего кмня.

Аркдени удивленно поднял бровь:

- Ты понял меня, вор? Я обещю тебе свободу и, возможно, вознгрждение!

Глз их встретились.

Фргл был почти уверен, что прень сейчс соглсится... он хотел, чтобы нуртшец соглсился...

Мормд улыбнулся. Щек у него был рссечен, и улыбк вышл кривой.

- Говорят, трусливый лев умирет кк шкл, - хрипло скзл он. Хочешь, Влдык, я рсскжу тебе, кк ты сдохнешь?

Фргл мигнул - пот зливл глз. Мормд удивил его... Но еще больше удивил эгерини рекция Влдыки.

Слов Мормд подействовли н Аркдени тк, словно ему в здницу воткнули стручок жгучего перц.

- Зткни его! - звопил Влдык, всккивя н ноги.

Кнут свистнул в воздухе и удрил Мормд в висок. Тот бессильно обвис н цепях.

Влдык чсто дышл, лицо его побгровело.

- Ты не убил его? - озбоченно спросил чиновник. Плч передернул плечми.

- Я зню свое ремесло, - буркнул он. - Брть второго, господин?

Он обрщлся к Аркдени, но Влдык молчл. Ответил чиновник:

- Д, д, попробуй его кнутом!

Плч фыркнул, но удержлся от резкой отповеди. Этот здохлик, похоже, в фворе.

- Нет, - возрзил зплечных дел мстер. - Этому крсвцу кнут не пойдет, тут ндобны клещи. Вот эти в смый рз.

Из доброй дюжины клещей пыточных дел мстер выбрл зостренные, похожие н орлиный клюв, и сунул их в угли.

Фргл следил з ним с ткой отрешенностью, словно речь шл о ком-то другом.

Чиновник подошел поближе к плчу, с интересом рзглядывя его орудия.

- А вот это для чего? - спросил он.

- Ногти рвть, - ответил пыточный мстер. - А это вот - для язык. Рспорку вствляешь - и р-рз! - Плч сжл кулк. - Холостить тоже можно, но неудобно, лучше этим. - Он поглдил нож с кривым лезвием. - А это, вишь, тисочки, если суств дробить...

Рсскзывл он охотно, с увлечением.

- А это, господин, для глз. Это я н нем звтр утречком, может, попробую. Оно бывет, кк зенки сплишь, срзу ломются. А бывет ноборот. Поглядим, в общем.

Плч повернулся в Влдыке:

- Нчинть, господин?

Аркдени не услышл. Пришлось зплечных дел мстеру повторить вопрос.

- Нет, - скзл Аркдени, тяжело опускясь в кресло. - Позже. В яму их!

Третий узник умер, пок их не было. Стржники подцепили его крюкми и вытянули нверх. Может, и к лучшему, что умер. Все рвно не жилец, место н сухом освободилось, и Фргл смог уложить Мормд.

Прень держлся молодцом, хотя рубцы, оствленные кнутом, восплились и кровоточили. Болезненные, хотя и не тяжелые рны. Плохо, что здесь, в яме, они непременно згноятся.

Фргл положил голову Мормд н колени и отгонял от него мух. Все, что он мог сделть для прня.

- Вот кк неудчно вышло, - бормотл Мормд. - Не отведть мне хозяйской плетки.

- Ндо было тебе соглситься, - скзл Фргл искренне. - Мне хуже не стнет, ты выберешься отсюд.

Мормд зсмеялся. У него был звонкий смех. Кждый, кто его слышл, вспоминл, что прню совсем немного лет.

- Посулы Аркдени! Д в Нурте любому известно: слово Аркдени легче собчьего дерьм, месяц пролежвшего н солнце! Ты думешь, брт, я сижу здесь и мечтю, кк в кждом углу моего городишки стнут болтть:

"Мормд-предтель, эгеринский шпион"? Перестнь! Рсскжи лучше, откуд у тебя ткие мускулы? Твой ппш - молотобоец?

- Я его не помню. Меня ншли н дороге, - скзл Фргл. - Цирковые. Я одинндцть лет стрнствовл с ними. Хорошее время.

- Ух ты! - Мормд дже сделл попытку приподняться. - А я ведь тоже сирот, Большой Нож! Только зню, что бтю моего повесили, мтушку зрезл ккой-то урод. Мне тогд год дв было. Но я удчливый прень, нигде не пропду. Ты держись з меня. Большой Нож, понял?

- Понял, - ответил Фргл. - Ты бы поспл, ?

Глв третья

Блгородный Влдык Аркдени приходился Импертору Аккрфу троюродным бртом. Првд, по мтеринской линии, и в случе смерти Цря црей никких шнсов н Кедровый Имперторский трон. Тем не менее Аккрф Влдыке не доверял. Может быть, оттого, что слишком близк к Эгерину Земля Крн-Аплср?

Аркдени прекрсно понимл, нсколько нелюбовь Импертор вредн для здоровья подднного. А тут еще дурк прорицтель нгдл рннюю смерть. Аркдени оствлось утешиться одним: говорят, прорицние не сбывется, если вовремя отпрвить гдльщик в стрну мертвых. Аркдени не помедлил и мог ндеяться н лучшее.

Грязный воришк! Тк испортить день! Одн мысль о дурном предскзнии - и нстроение Влдыки, ткое змечтельное с утр, безвозвртно испорчено.

"Ндо было прикзть плчу вырвть пршивцу язык", - подумл Аркдени.

Впрочем, успеется. Рссуждя здрво, ндо признть: все склдывется удчно.

Во-первых, меч. Редчйшя рбот, одних дргоценностей не меньше чем н две сотни золотых, уж клинок! Д еще особые чры, если верить бездельнику мгу. Хвл Ашшуру, меч попл к Аркдени. Когд ткя прелесть в рукх безродного бродяги - это просто оскорбление богов.

Во-вторых, если удстся выжть из преступников признние, глядишь. Импертор перестнет подозревть его в связях с Эгерином. (Ах, если б они были, эти связи!) Кто же стнет подсылть убийцу к тйному союзнику?

"Все-тки неглуп этот чиновник, кк его..." - Влдык потер бледный лоб, но не вспомнил; всегд плохо зпоминл имен.

Ну д не вжно. Если все получится, кк здумно, Аркдени приблизит чиновник к своей особе, и тогд имя смо собой отложится в пмяти.

Влдык вытянулся н подушкх, прикрыл глз. От фонтн веяло приятной прохлдой. Стрший егерь доклдывл: ночью в окрестностях Нурты видели очень крупного вепря. Звтр можно бы и поохотиться. См-то Аркдени, конечно, рисковть не стнет. Времен, когд Влдык собственноручно поддевл кбн н пику, двно миновли. Но он с удовольствием посмотрит, кк это сделют другие.

- Господин! - Упрвитель дворц прервл течение мыслей Влдыки. Мстер фехтовния ждет.

Аркдени открыл глз.

- Что? - спросил он. - Уже вечер?

- Третья послеполудення стрж, - сообщил упрвитель. - Жр спдет. Мой блгородный господин желет отменить тренировку? Мне отослть мстер?

- Нет.

Аркдени вздохнул, поднялся и ополоснул лицо в фонтне, рспугв золотых рыбок.

Пок слуги облчли Влдыку в костюм для фехтовния, Аркдени нствлял упрвителя.

- Скжи стршему егерю, чтоб к звтршнему утру подготовили все для охоты, он знет. Приглшенных - по второму списку, и еще этого, ну кк его... гостя из Великондр.

- Слшрк, - нпомнил упрвитель. - Он не поедет, стрдет лихордкой.

- Ну, тем лучше. Передй рботорговцу: мстер по фрфору, того фетс, я куплю - чшки мне понрвились. Но предупреди: больше двдцти золотых не дм. Зртчится - припугни. Зеркло мне!

Поглядев н себя. Влдык решил: для своих двдцти девяти лет выглядит неплохо. И блеск инкрустировнной серебром кирсы ему к лицу.

- Двух преступников, которыми знимлся утром, второй рз допршивли? - спросил он, вспомнив.

- Нет, мой господин. Не было твоего блгородного повеления.

- Верно. Пусть ими зймутся. Этот, кк его... из тможни.

- Купиг, мой господин.

- Д, Купиг. Пускй см, без меня. - От первого допрос у Влдыки остлся скверный осдок. И еще ккя-то мысль бродил в голове, никк не поймть... Нет, поймл!

- Плчу передй, - строго скзл Влдык, - чтоб усердствовл, но пок без членовредительств. И рожи не портить. Мло ли кому их покзывть придется.

Помолчл, подумл и добвил:

- Потом, когд дело зкончим, можно будет обоих продть. З эгерини, думю, хорошо зплтят, здоровый.

Влдык еще рз взглянул н себя в зеркло, сделл влстное лицо: хорош! - и нпрвился к выходу.

* * *

Когд нд тюремной ямой сдвинули решетку, до зкт оствлось меньше чс.

Кк и опслся Фргл, рны Мормд восплились, его лихордило, и сил, чтобы подняться по веревочной лестнице у прня не остлось. Фргл подхвтил его одной рукой и не без труд поднялся нверх. Мормд был легок, зто тяжелы цепи н эгерини, и см он ослбел от голод: зствить себя есть вонючую тюремную болтушку юнош не смог.

В первый рз их допршивли н открытом воздухе, теперь же повели вниз, в пыточный подвл.

Плч подцепил цепь крюком и, кряхтя, вздернул Фргл нверх.

- Тяжеля у тебя рботенк, толстяк! - прохрипел Мормд. - И кк ты ткое пузище нел, удивляюсь?

- Это от пив, - скзл плч. - Д и не все ткие, кк твой приятель. Больше здохликов вроде тебя. Но рбот, точно, тяжеля. Помши-к кнутом чс кряду.

- Д, - соглсился Мормд. - Тяжело. Могу помочь.

- Это кк? - спросил пыточный мстер, рзглядывя изогнутый серпом нож.

- Двй н мое место, я - н твое. И все дел.

- Перебьешься. - Плч провел ногтем по лезвию, покчл головой и взял точильный кмень. - Вы, воры, к делу не пригодны. Вм, ворм...

- Эй, - возмутился Мормд. - Я теперь не вор! Бери выше! Эгеринский шпион! Или не слышл, что чернильня сопля болтл?

- Плевок ты верблюжий. - Плч повысил голос, чтобы перекричть скрежет точил. - И ппш твой был ткой же! Тоже болтл, пок удвк не зтянулсь. А кк зтянулсь - примолк. Только ногми дрыгл.

- Неужто ты ппшу моего вешл? - восхитился Мормд. - Выходит, ты у нс - семейный плч, , жирняй? Слышл, Большой Нож? У Влдыки вон семейный лекрь, у меня - семейный плч! Вот рдость-то!

- Вот я тебе клизму горячим мслицем поствлю - пордуешься, беззлобно посулил зплечных дел мстер.

- Мслице-то свежее? - озбоченно спросил Мормд.

- Свежее. Вчер н рынке покупл.

- И дорого взяли?

- Шесть монет бочонок.

- Недешево.

- А мне что? Деньги кзенные.

Приковнный з руки к вбитому в потолок крюку (цепь подтянут тк, что стоять можно только н носкх), Фргл чувствовл себя, мягко говоря, неуютно. И мог только удивляться, кк Мормду хвтет сил перешучивться с плчом, зня, что их ждет.

Дверь открылсь, и в подвл вошел мленький стричок-фетс. Лекрь.

Фргл фетс осмтривть не стл, вот Мормдом знялся основтельно.

- И не жль тебе лекрств? - говорил товрищ Фргл. - Ты бы лучше дл вот тому, кбнистому, - кивок н плч, - яду ккого-нибудь. Для моего здоровья - смое то!

И зшипел от боли, когд лекрь костяной лопткой стл втирть мзь в воспленные рны.

- Я твой язык зсушу и буду им спину честь, - прировл пыточный мстер. И обрщясь к лекрю: - Что скжешь?

- Где их держт, в яме? - спросил фетс.

- Угу.

- В яме он долго не протянет. Скжи этим. - Лекрь покзл н потолок.

- Добряк косоглзый, - фыркнул Мормд. - Побыстрее згнуться - все, о чем я мечтю.

Фетс нполнил чшку темно-крсной жидкостью. В подвле зпхло молодым вином.

- Пей, дурчок! - Он поднес чшку к губм Мормд.

- Эй, желтолицый, ты что ему дешь? - збеспокоился плч.

- Укрепляющее. Без дурмн.

- А, ну лдно. А то см понимешь...

- Я зкончил, - скзл лекрь. - Не збудь нсчет ямы.

- Это кк прикжут. Может, они и до рссвет не доживут.

В узкие оконц-прорези под потолком проникл свет, подкршенный тонми зкт. Может быть, последний живой свет, который видит Фргл.

"Я не верю, что буду мертв", - подумл юнош.

А я не верю, что я исчезну.

Я - щит, стоящий у кря бездны.

И я бессмертен...

Двери подвл открылись, зглянул солдт.

- Эй, шкуродер, упрвитель зовет!

- Иду.

Плч снял зсленный фртук.

- З этими присмотреть? - спросил солдт.

- Куд они денутся!

Фргл и Мормд остлись вдвоем. Но плч был прв: если ноги приковны к полу, руки - к потолку, ндо быть мгом, чтобы освободиться.

- Ты кк? - спросил эгерини.

- "Пок - неплохо", кк скзл один рзбойник, которого собирлись окунуть в кипяток.

Фргл невольно улыбнулся.

- Знешь, - проговорил Мормд, - когд я гляжу н тебя, во мне просыпется ндежд. Может, потому что ты ткой здоровый? Попробуй порвть цепи.

Фргл нпряг мускулы, железные звенья скрипнули... но и только.

- Скорей бы уж, - тихо скзл его товрищ. - Хуже всего - ждть.

Сквозь пнцирь хрбрец-нсмешник проглянул шестндцтилетний прнишк, которому стршно и больно. И совсем не хочется умирть.

- Если вырвусь, сделю все, чтобы вызволить и тебя. Клянусь моей богиней! - скзл Фргл.

- И я клянусь в том же, - торжественно произнес Мормд. - Не ддим сломить нше мужество!

- А мы тут уже зскучли, - бросил Мормд возвртившемуся плчу. - И змерзли. Не одолжишь пру угольков?

- Потерпишь. - Плч ткнул его кулком в живот. - Сейчс черед твоего приятеля.

Двери подвл открылись. Явился вчершний сморчок чиновник и уселся н тбурет спиной к оконцм.

- Влдык Аркдени, - нчл он с вжностью, - обвиняет тебя в том, что ты, эгерини, хотел его убить. Ты признёшь?

- Я убью его, - пообещл Фргл.

- Ох-хо! - вырвлось у плч. Зплечных дел мстер удивился.

- Этот эгерини очень хочет сохрнить кожу! - зметил он.

Чиновник усмехнулся.

- Знчит, ты признешь, что пришел сюд по нущению своего Импертор, чтобы убить ншего блгородного Влдыку?

Фргл рсхохотлся.

Чиновник перестл улыбться. Он покосился н плч, но тот смотрел н жровню, где н углях клилось железо.

- Ты веселишься? - Купиг пострлся придть своему лицу грозное выржение.

- У Импертор Эгерин только и збот, кк рздвить вонючку! пренебрежительно бросил Фргл. - Мне не было дел до твоего хозяин. Но теперь - есть.

- Ты пожлеешь... - процедил чиновник.

- Я жлею, - перебил Фргл. - Не выпустил тебе кишки, когд мог это сделть, ты, сын жбы и осл!

- Нпрсно оскорбляешь ослов, брт! - вмешлся Мормд. - Жбы - д, но не осл. Это был скорпион, зчвший его в нвозной куче!

- Ты уверен, что это был скорпион? - Фргл повернулся к товрищу. Взгляни н него: точь-в-точь рздвленный слизняк!

- Плч, - нервно вскрикнул чиновник. - Ты уснул?

Пыточный мстер, нтянув руквицы, взял рскленный прут и врзвлочку подошел к Фрглу.

- Видишь это? - спросил он, поднося крсный стержень в глзм Фргл тк близко, что ресницы юноши зтрещли от жр. - Нрвится? Поджрить его, господин Купиг?

- Выжги ему глз! - кровождно потребовл чиновник.

- Не всё срзу, не всё срзу! - Плч отодвинул рскленный прут и толкнул Фргл объемистым брюхом. - Может, он хочет что-то скзть?

- Хочу, - скзл Фргл. - Зсунь это своему господину в...

Крсное железо прикоснулось к коже н боку эгерини. Мускулы Фргл вздулись, зрчки рсширились.

"Чтобы умерить боль, следует рсслбиться и змедлить дыхние, говорил Нифру. - А потом мысленно покинуть место, которое болит".

Фргл медленно выдохнул. Рсслбиться у него не получилось.

"Это еще не боль, - внушл он см себе. - Это пустяки".

Рскленный прут, шипя, остывл в его мышце. Тошнотворный зпх нполнил подвл.

"Я выживу, выживу!" - мысленно твердил Фргл, крепко сжимя челюсти.

Плч убрл железо, но эгерини не срзу это зметил. Возникшя внезпно, боль отступл медленно.

Пыточный мстер схвтил Фргл з волосы, притянул его голову, прошептл в смое ухо:

- Мы с тобой стоим друг друг, эгерини! Но я уже игрл в эту игру, ты - нет. И проигрешь!

- Это ты тк думешь, - хрипло скзл Фргл. Плч ответил ухющим смешком. Зтем швырнул прут нземь, подхвтил ведро с водой и опрокинул себе н голову.

- Если бы не ткие, кк он, - скзл пыточный мстер чиновнику, - я остлся бы без рботы. Рзвязть язык этому эгерини - нстоящее искусство!

- Ни хрен у тебя не выйдет! - скзл Мормд. - Двй поспорим н золотой, мы опозорим твое умение!

- Откуд у тебя золотой, тюремня вошь? - усмехнулся плч. - Но если он не зкричит к концу этой стржи, я дм тебе воды.

- Двй ноборот, - предложил Мормд. - Ты дшь ему воды, если я не зкричу!

- Ты тк зботишься об этом эгерини, словно ты его жен! Я угдл? Плч зухл.

- Интересно, когд ты в последний рз видел свой хилый отросток? спросил Мормд. - С тким пузом, кк у тебя, ты можешь жениться только н верблюдице! Если он соглсится.

- Плч! - крикнул чиновник. - Хвтит болтть. Рботй!

- Извини, земляк! - скзл Мормду зплечных дел мстер. - Мы еще потолкуем. - И взяв клещи, подошел к Фрглу.

- У тебя толстя шкур, эгерини? - спросил он. - Двй-к поглядим, сколько сл ты успел нгулять?

Глв четвертя

Солнце двно спрятлось з горми, и день угс. Купиг ушел, пообещв вернуться к нчлу первой ночной стржи.

Мормд и Фргл уже три с лишним чс висели н цепях. Вонь пленого зглушл зпх человеческого пот. Мормд впл в беспмятство. Эгерини десятки рз терял сознние, но плч умело приводил его в чувство. Холодной водой или пронзющей до костей болью. Плч проигрл бы свое при: Фргл не кричл. Но и сил для того, чтобы отвечть нсмешкой н пытки у него не остлось. Торс сплошь покрыт ожогми, из спины вырезны полоски кожи, которые зплечных дел мстер выклдывл н полу тк, чтобы Фргл мог их видеть. Открытые рны плч смчивл едкой бурой жидкостью, остнвливющей кровь и жгущей, словно рскленное железо.

К концу пятого чс плч устл и проголодлся. Ему принесли ужин и вино. Усевшись н циновке рядом с жровней, толстяк с ппетитом поглощл жреную свинину и рсскзывл Фрглу, что он с ним сделет в ближйшие дв чс, чтобы к возврщению чиновник эгерини "вел себя прилично".

Слов с трудом пробивлись в сознние Фргл. Много рз з эти пять чсов юнош думл, что мук его достигл предел, но очень скоро плч докзывл ему, что до предел еще длеко.

"Тймт, - молился эгерини. - Не дй мне сойти с ум!"

Он, к счстью своему, збыл, что существует боль постршней, чем от рскленного желез.

Но он не зкричл и не позволил себя сломить. Некогд Фргл зщитил ненвисть и любовь. Теперь - только ненвисть.

Плч зкончил ужин, слил в чшку осттки пив и поднес к губм эгерини. Юнош ншел в себе силы мотнуть головой. Пиво выплеснулось ему н грудь. Плч зсмеялся.

- Лдно, - скзл он. - Передохни. А я зймусь твоим дружком.

Он лопткой переложил чсть тлеющих углей из жровни н противень, зчерпнул из бочки воды и октил Мормд.

- Доброе утро, пренек! - скзл он очнувшемуся товрищу Фргл. Хочешь мне что-нибудь рсскзть?

- О том, что твоя сестр - бзрня шлюх? - прохрипел Мормд. - Ну тк ты об этом знешь!

- Посмотри н своего приятеля, - посоветовл плч. - Он тоже весельчк, выглядит невжно! Но скоро ты ему позвидуешь!

Зплечных дел мстер спогом подтолкнул противень к ногм Мормд и, присев, ухвтил его з колени.

- Лучшее средство от простуды, - скзл он, прижимя к углям ступни Мормд.

Тот рвнулся, но плч держл крепко, рук Мормд двно уже не чувствовл.

Фргл видел, кк слезы потекли из глз его товрищ, иссеченное кнутом тело здрожло. Мормд терпел долго, но вот глз его зктились и из горл вырвлся протяжный стон.

Плч отпустил его колени, но у прня не остлось сил, чтобы убрть ноги с углей. Плч пинком отбросил противень в сторону. Несколько угольков доктились до циновки, и плч поспешно рстоптл их кблуком.

- Твой дружок не получит воды, - скзл он. - А от пив он см откзлся. Гордый. Но это нендолго. Об вы стнете пинькми. Может, через дв дня, может, уже звтр. Когд я зймусь вми по-нстоящему.

- Не ндейся, - сквозь зубы процедил Фргл.

- Ккое "не ндейся"?-удивился плч. - Я не ндеюсь, я точно зню. Вы об стнете поклдистыми, кк овечки. Или господин выгонит меня из дворц, кто тогд позботится о моей молодой жене?

- Пиявк болотня - твоя жен, - чуть слышно скзл Мормд.

Дверь нверху скрипнул. Пришел чиновник.

- Ну кк? - спросил он с порог. - Они признлись?

- У них плохя пмять. - Плч поднял ведро с водой, мкнулся головой, збулькл, рспрямился, отфыркивясь. Темня от крови и сжи вод сбегл по его фртуку. - Не бойся, господин Купиг! Ночь длиння. Хочешь пивк? Нет? Ну кк знешь.

Плч вскинул кувшин. Пиво с булькньем потекло в волостую псть.

- Вот тк, эгерини, - скзл он, рыгнув. - Небось пересохло в глотке, ?

Купиг кругом обходил Фргл, трогл пльцем ожоги.

- А он не сдохнет? - спросил озбоченно.

- Ты сдохнешь рньше!

Плч поствил кувшин.

- Ндо их снять н чсок, - скзл он. - Помоги мне, господин Купиг.

- Снять? Зчем?

Плч нклонился к чиновнику и прошептл:

- Рук им рубить не ведено, если кровь зстоится - могут и помереть. Уж я зню. А этого, - кивок н Мормд, - коли не снять, тк и вовсе здохнется. Вишь, н ногх уже не стоит. Болят ножки... - Плч зхихикл. Чиновник брезгливо отодвинулся от него, поглядел снизу н побелевшие кисти Фргл.

- Ндо - снимй, - буркнул он. - Я его приподниму, - плч подошел к Морм-ду, - ты сбрось вон тот крюк. Двй.

Освобожденный Мормд тяжело рухнул н пол.

- Тяжелый буйвол! - Плч крякнул, приподнимя Фргл. - Д быстрей ты!

У эгерини ноги были в порядке, но он тоже не устоял - упл н колени. Опустить руки он не смог - зкменели мышцы.

- Он н нс не нбросится? - опсливо спросил чиновник.

- Об они сейчс слбее мух! - уверил плч. - Через чсок вздернем их обртно. А пок пусть поползют н привязи! - Он поддел ногой цепь, которой ноги Фргл были приковны к кольцу в полу.

- Ну что, эгерини, пор и тебе отведть кнут? - спросил он, вытиря лдони о фртук.

Фргл почувствовл: еще совсем немного - и он сможет влдеть рукми. Толстяк не знл, что юнош прошел цирковую школу и способен полчс провисеть н переклдине. Или пять чсов - н цепях.

- Подожди, не бей, - проговорил он, стрясь, чтобы голос звучл униженно. - Чего хочет твой хозяин?

- Эй, Большой Нож! - крикнул Мормд, привствя. - Мы тк не договривлись!

- Помолчи, цыпленок! - рявкнул плч, сопроводив окрик удром кнут, опрокинувшим Мормд н спину.

- Ты должен признть, что ты - шпион, - скзл чиновник, н всякий случй держсь н безопсном рсстоянии от эгерини. - Признть, что ты покушлся н жизнь Влдыки Крн-Аплср, этот мленький вонючий негодяй - твой сообщник.

- И кк же я мог добрться до жизни Влдыки? - упвшим голосом спросил Фргл. - У него ведь стрж и стены вокруг...

- Есть один ход... Я тебе рсскжу... - скзл чиновник.

И действительно рсскзл.

- Ты хорошо зпомнил? - спросил Купиг.

- Угу. Только у меня условие.

- Ккое?

- Мормд должны отпустить.

Чиновник поглядел н плч. Тот, поигрывя кнутом, отрицтельно кчнул головой.

- Никких условий!

- Тогд я не соглсен.

- Плч, - скзл Купиг. - Он - твой.

Кнут свистнул в воздухе и полоснул по спине Фргл. По открытым рнм, из которых тут же брызнул кровь. Фргл вскрикнул, неловко поднялся н ноги и нчл медленно опускть руки.

Кнут свистнул еще рз... и обвился вокруг левой руки Фргл. Плч дернул кнут к себе... и рывок посильней, чем его собственный, швырнул пыточного мстер прямо в объятия эгерини. Вернее, н его кулк.

Чиновник слбо охнул и бросился к лестнице. С испугу он дже збыл кликнуть стржу. Выхвченный Фрглом у плч кнут догнл Купиг н первой же ступеньке и обвился вокруг тощей шеи. Рывок - и чиновник окзлся н полу, беспомощно дрыгя ногми и пытясь освободиться от петли н горле.

Фргл подтянул Купиг поближе и свернул ему шею. Зтем нкинул петлю н бычью выю плч и, упершись коленом в жирное брюхо, удвил и его.

От нестерпимой боли в созннии Фргл что-то сдвинулось, все эмоции и чувств исчезли, дже ненвисть. Поэтому убивл он, совершенно не здумывясь, словно огородник, выплывющий сорняки. Словно убирл лишние фишки в ккой-то веселенькой игре.

- Я думю, нйдется кто-нибудь, кто позботится о его молодой жене, верно, Мормд! - скзл эгерини, снимя с пояс плч связку ключей.

Вскоре он освободился от кндлов и первым делом нпоил друг.

- Только кровь Влдыки Аркдени слще этой воды, Большой Нож, проговорил товрищ Фргл. - Ты был кк лев, дорввшийся до свиней! А я уж думл, брт, ты сломлся! - Он выпил три чшки и с сожлением остновился. Знл - больше нельзя.

Фргл тем временем снял с него цепи.

- Слушй, что я тебе скжу, - произнес Мормд. - С теми, кто сторожит снружи, ты упрвишься, это ясно. Но ндо еще выйти из дворц и из город. Лицо, руки и ноги у тебя в порядке, тк что, если ты сдерешь с дохлой чернильницы форменную хлмиду - он просторня, дже н тебя нлезет, и головную повязку, - стрж выпустит тебя из дворц. Не могут они знть в лицо всю чернильную свору Нурты! - Он зсмеялся, но смех его перешел в кшель. Фргл терпеливо ждл.

- Слушй дльше, - продолжил нуртшец. - Сейчс ночь, и городские ворот зкрыты, но это не стршно. Выйдешь из дворц, пройдешь примерно сто шгов по глвной улице и свернешь нпрво. Не помню, ккой по счету проулок, но тм в первом доме - медные двери. По проулку выйдешь н свлку отбросов. Нйдешь хижину смотрителя. Ты хорошо видишь ночью?

- Не жлуюсь.

- Тогд нйдешь. Короче. Смотрителя зовут Гуск. Скжешь, что от меня. Не поверит, покжешь свой живот, болит, д?

- Перетерплю, - скзл Фргл.

- Не сомневюсь. Здорово тебе достлось. Гуск тебя нкормит и выведет из город. Дльше - см. Иди прямо н зпд и помни: погоню з тобой вышлют срзу, кк только хвтятся. И шрить будут по всему Крн-Аплсру, ты прень зметный. Все зпомнил? Тогд двй, двигй! И пусть Ашшур тебе помогет не меньше, чем ты см!

- Попрвк, - скзл Фргл. - Мы уходим вдвоем.

- Не болтй! Здесь только один дохлый чиновник. И - посмотри н мои ноги! Кк ты будешь дрться и при этом тщить меня н горбу? Нет, брт. Ты удерешь один, я был бы просто счстлив взглянуть, кк блгородный Аркдени скушет эту новость н звтрк.

- Тебя убьют, - мрчно возрзил Фргл.

- Хрен! Меня буду беречь, кк зеницу ок, кк любимую сучку Влдыки! Если тебя не поймют, я стну нживкой. Но ты ведь не нстолько глуп, чтобы ее сожрть? - с беспокойством спросил Мормд.

- Я поклялся, - строго скзл Фргл.

- Убирйся из город, злечи свои црпины и делй что хочешь. Никких клятв, ты понял?

Фргл усмехнулся:

- Я зню, кк готовят брнину!

Одежд чиновник, хоть и просторня, окзлсь узковт для могучего эгерини. Но выбирть было не из чего. То же кслось и оружия. Ни одно из зверских пыточных орудий не годилось для нстоящего боя. Они преднзнчлись, чтобы кромсть беззщитное мясо. Фргл решил взять небольшой нож с удобной рукоятью и кнут.

- Двй пошевеливйся, - торопил Мормд. - Ты не н бзре!

- Я готов.

Фргл присел рядом с прнем, взял в лдони его покрытое рубцми лицо:

- Я вернусь, - скзл он. - Я вернусь - и они у нс попляшут, кк рыбки н сковородке!

- Д иди ты, нконец! - срывющимся голосом воскликнул Мормд.

Фргл коснулся губми соленого лб. Только богиня был ему сейчс ближе, чем этот истерзнный прнишк.

- Держись, - скзл эгерини и шгнул к лестнице.

Первый стржник выпучил глз, увидев обернутого в чиновничьи тряпки узник.

- Эк... - скзл он.

Кулк Фргл молотом удрил в его висок, избвив от необходимости осмысливть происходящее.

Второй стржник (он спл, опершись н копье, кк умеют лишь бывлые солдты) вскинулся всполошенно:

- А? Что?

Збулькл перерезнным горлом и уснул нвсегд. Дорогу нружу, во двор, Фргл помнил и ворот ншел без труд. Никто из тех, кто попдлся нвстречу, не пытлся остновить эгерини, д и встречных окзлось немного.

Фргл обмотл кнут вокруг пояс, спрятл нож и подошел к зпертым воротм. В крулке рядом горел огонь, перед воротми прохживлся здоровенный крнгриец.

- Куд это ты н ночь глядя? - подозрительно спросил он, нствляя н эгерини копье.

- По рспоряжению господин Купиг, - буркнул Фргл, выделив "господин Купиг" презрительной интонцией и ндеясь, что его эгеринский выговор остнется незмеченным.

- Мелкя швк всегд брешет звонче, - усмехнулся солдт.

Стремительное возвышение тможенного писря обсуждли в кждом зкоулке дворц Влдыки.

- Беги быстрей, - нпутствовл солдт, отпиря Фрглу клитку. - Не дй Ашшур, рссердится господин Купиг!

Широкя по меркм Нурты улиц уходил во тьму. Фргл отсчитл сто шгов, отыскл нужный проулок, грязную щель в четыре локтя шириной, и очень скоро - по зпху - определил, что до свлки отбросов рукой подть.

Но едв он вышел н открытое место, кк окзлся в кольце крсных злобных глз. Бродячие псы, вероятно, привлеченные зпхом крови. Это был их территория, но днем они не рискнули бы подойти к человеку. Дже рненому и ослбевшему. Но то - днем, не ночью. Они не ляли и дже не рычли, молч сжимли кольцо. Удр кнут, визг, новый удр - псы шрхнулись в стороны и исчезли в темноте. Они поняли свою ошибку. Это не добыч, человек. Н человек дикие псы не охотились. Бывло, здешний человек см убивл пс. И съедл.

Фргл несколько мгновений постоял, пережидя боль. Потом медленно, осторожно вздохнул и двинулся дльше. Зствить рботть обожженное, изрезнное тело - непросто.

Вонь. Кучи мусор, темнеющие в бледном свете усеченного месяц. Фрглу кзлось, он целую вечность блуждет между ними.

"Может быть, я уже мертв? - подумл он. - Может быть, душ моя бродит по темным пустошм стрны мертвых, тело, зцепив крюкми з ребр, волокут из пыточного подвл, чтоб скормить крысм? Может, не собки нпли н меня, крсноглзые демоны Джехи?"

Н хижину он нтолкнулся случйно. Буквльно уперся лбом в глиняную стену и, опирясь н нее рукой, побрел вокруг...

Дверь открылсь рньше, чем эгерини постучл. Открыл ее человек, в одной руке которого был фкел, в другой - внушительных рзмеров топор.

- Чего ищешь? - спросил человек без всякого нмек н дружелюбие.

Фргл выпрямился, медленно вдохнул, собирясь с силми.

- Ты - Гуск?

- Я. - Человек поднял фкел повыше, рзглядывя Фргл.

- Мормд скзл, ты поможешь.

- Мормд в тюрьме. Топй-к отсюд по-хорошему, прень.

Здержв дыхние, Фргл медленно здрл хлмиду. Гуск увидел черные пятн ожогов, зпекшуюся кровь...

- Зходи, - коротко бросил он. В хижине воняло хуже, чем н свлке, но поменьше, чем в тюремной яме.

- Сдись, - скзл хозяин. - Сидеть можешь?

Фргл опустился н скмью. Он чувствовл себя словно в огне: мучительный жр, языки плмени перед глзми...

Вцепившись лдонями в крй скмьи, он зствил себя держться прямо.

- Н, пей! - Гуск поднес к его губм глиняную чшку.

Зубы Фргл стучли о крй, половин содержимого пролилсь... это был просто холодня вод, но эгерини стло чуть полегче.

Гуск возился у мленького очг, нгревл что-то в железной ложке. Только сейчс Фргл зметил, что хозяин - горбун.

- Счс, прень, счс, - бормотл он. - Счс мы тебя полечим.

И выплеснул содержимое ложки в миску с водой. Резкий зпх шрш, дорогого зелья, изготовляемого фетсми, удрил в ноздри.

Горбун вынул охлжденный комочек - не больше половины ногтя и сунул шрш в рот Фргл. Эгерини не сопротивлялся. Хотя помнил, кк отзывлся о шрше Трто, несколько лет живший в Фетисе.

Боль ушл. Словно вытекл из рн и рссеялсь в воздухе. Фргл вдохнул, выдохнул, обнружил, что дже прикосновение одежды к ожогм не причиняет стрдний, и зсмеялся. Ему стло хорошо-хорошо. Кк будто снов родился.

- Аг, - скзл нблюдвший з ним горбун. - Зцепило! Где Мормд?

- Я не мог взять его с собой, - ответил Фргл.

И коротко перескзл события последнего дня.

- Знчит, ты - эгерини? - Гуск нхмурил лохмтые брови. - Но не шпион ведь? Это ведь брехня, верно?

- Нет, не шпион.

- Хорошо. - Горбун извлек из лря круг колбсы, лепешки, пригоршню соленых оливок и вывлил н стол.

- Двй нлетй, - приглсил он Фргл. - Это хорошо, что ты не шпион. Шпиону я помогть бы не стл. А тебе помогу. Счс перекусишь - и пойдем. Н вот, прихлебывй!

Рядом с едой появилсь деревяння кружк с элем. Фргл думл, что после всех мытрств ему кусок в горло не полезет, но нет - он мигом умял всю нехитрую снедь.

Горбун нблюдл з ним и, едв Фргл выплюнул последнюю оливковую косточку, поднялся.

- Пошли.

Фрглу не пришлось дрться, чтобы покинуть "гостеприимную" Нурту.

Не было и тйного ход. Все окзлось проще. Гуск привел его прямо к зпдным воротм, посовещлся со стржником (кжется, эгерини слышл звон монет) и позвл Фргл. Стржник тем временем отпер ворот, которые по высочйшему укзу Влдыки полглось держть н зпоре до первого луч солнц.

- Уходи в горы, прень, это тм. - Гуск покзл рукой в темноту. Сдется мне, ты выживешь и злечишь свою шкуру, но торопись. Гнть тебя будут, кк белого оленя.

- Я выживу, - ответил Фргл. - Я обещл вернуться и вытщить Мормд.

Горбун ничего не ответил, осторожно похлопл эгерини по плечу и зковылял прочь.

- Ну ты идешь или нет? - недовольно спросил стржник, и Фргл пошел.

Глв пятя

Хорошя грунтовя дорог понемногу поднимлсь вверх. Фргл то шел, то бежл по ней, пок между ним и столицей Крн-Аплср не окзлось около десяти миль. Тогд эгерини свернул с дороги в лес и двинулся дльше в почти полной темноте, определяя нпрвление н проглинх по знкомым звездм. Пончлу Фргл двиглся очень осторожно, боясь повредить подошвы: он двно не ходил босиком. Но спустя некоторое время действие нркотик ослбело и снов проснулсь боль. Теперь Фрглу стло не до того, чтоб выбирть место, куд поствить ногу. Боль зпустил огненные когти в его тело и жгл, жгл...

Фргл сбросил с себя пропитвшуюся сукровицей и кровью хлмиду стло чуть полегче. Юнош шел кк в кошмрном сне. Перед глзми плвли черные полосы. Кзлось, его сжигют живьем. Фргл шел. Милю, две, три... Лес кончился, сменившись ровными рядми виногрдников. Здесь было светлей и росл мягкя трв, оплетющя ноги.

"Не упсть, не упсть..." - думл Фргл. Он боялся, что встть уже не сможет. Эгерини почти ничего не видел. Он не зметил, кк кончились виногрдники и снов нчлся лес. Все существо Фргл состредоточилось н том, чтобы зствить тело двигться. Лес. Темнот. Боль, обливющя огнем при кждом шге. Сколько он прошел? Этого Фргл скзть не мог. Время перестло существовть.

Кк сквозь сон эгерини услышл плеск воды. Он бессознтельно двинулся н звук, споткнулся... и упл прямо в ручей. Холодня вод обнял его, в голове немного прояснилось. Некоторое время эгерини лежл, не шевелясь. Боль притихл, холод згнл ее внутрь. Фргл вновь обрел способность думть.

Окзлось, что он потерял кнут и нож. А может быть, см выбросил, чтобы легче было идти: предыдущие дв чс полностью выпли из сознния. Ручей спс его. Эгерини вспомнил о погоне. Они не должны его нйти. Не должны! Что-то ткое рсскзывл ему Большой... Ручей... А, вспомнил!

Фргл вошел в ручей и принялся считть шги. Когд нбрлось две тысячи, он применил трюк, о котором рсскзывл Большой.

См-то ручей - не згдк. Умный следопыт пустит собк по обоим берегм и срзу определит, где вышел беглец. Поэтому Фргл, выйдя в одном месте, сделл пру зячьих петель, вернулся по собственным следм, прошел еще шгов двести, прямо из воды вскрбклся н дерево (кто бы знл, чего это стоило его истерзнному телу), продвинулся поверху сколько мог, спрыгнул, вернулся обртно к ручью и прошел по нему еще полмили до исток. Юнош никогд не был в роли преследуемого, но он нутром чуял, ккими должны быть петли и сколько ндо пройти по бегущей воде. Он хитрил, кк лис, и обмнул людей и собк. Будь н месте Фргл кто-либо другой, этого окзлось бы недостточно. Но один подрок Тймт по-прежнему оствлся с ним, и др этот, невидимый обычным человеческим взглядом, сберег юноше жизнь.

Рссвет Фргл встретил н вершине пологого холм почти в двдцти милях от городских стен. Нездолго до этого он решил передохнуть, привлившись к стволу огромного дуб, между серых мшелых корней. Но едв Фргл рсслбился, боль зверем нбросилсь н него.

Черные круги вновь поплыли перед глзми, мышцы нлились свинцом, н исполосовнной спине словно костер рзвели. Фргл зстонл, перевлился н бок, но рны, оствленные рскленными клещми, тут же нпомнили о себе. Фргл безумно устл, он хотел спть, ему нужно было уснуть, чтобы восстновить силы. Но уснуть юнош не мог. Почти чс просидел он в тумне стрдний и полубеспмятств, пок тумн сумерек не истял и трв вокруг снов не стл зеленой.

Рссвет помог. Фргл ншел в себе силы подняться. Он побрел вниз, к ручью, по которому не тк уж двно пробежл почти две мили, сбивя со след погоню.

Ручей нчинлся здесь, у подножия холм, выбивясь из-под крупных, черных снизу кмней. Здесь был крохотня зводь - дно из чистого белого песк - и вокруг - зеленя перистя трв и несколько кустиков эльлол. Словно в подрок Фрглу. Юнош знл это рстение, им чсто пользовлсь Нифру, чтобы злечивть рны и умерять зуд от укусов нсекомых. Ох, почему он не нткнулся н него пру чсов нзд!

Фргл нпился, зтем влез в зводь целиком, устроив мленькое нводнение. Холодня вод нендолго снял боль. Ккое блженство!

Сорвв несколько мясистых, покрытых мягкими колючкми листьев эльлол, Фргл счищл кожу, рзминл пльцми влжную мякоть и осторожно приклдывл к своим многочисленным рнм. Едкий сок эльлол жег, кк кипящее мсло, но Фргл терпел, и очень скоро дже ожоги н бокх перестли нпоминть о себе. Остлсь только боль в утомленных мышцх. И голод, который юнош кое-кк утолил полудюжиной белых, совершенно высушенных солнцем грибов и двумя горстями молодых желудей, зпив этот скромный звтрк слдкой водой из очистившейся зводи.

Мякоть эльлол зсохл, нмертво приств к рнм. Через сутки ее ндо смыть и положить новую. Если Фргл будет вволю есть и спть, через неделю о рнх можно збыть. После эльлол дже тм, где плч срезл кожу полоскми в плец шириной, нрстет новя кож. Шрмы, конечно, остнутся.

"Спть, - подумл юнош. - Кк это приятно". Устроиться прямо н земле он не рискнул. Мест здесь достточно обжитые. Не хвтло еще, чтобы н него кто-нибудь нткнулся.

Точно н вершине холм рос огромный дуб. Нстоящий птрирх в три с лишним обхвт. Взобрться н него окзлось сущим пустяком. Сверху Фрглу открылся весь зпдный крй Земли Крн-Аплср. Вот только смой могучей реки не рзглядеть з восходящими грядми холмов. Зто предгорья Ашшуров хребт, ближние, еще не поднебесные, но уже вровень с облкми, стояли, кзлось, совсем рядом. Еще Фргл увидел дорогу, милях в трех к северу, идущую от предгорий к Нурте, вдоль нее более светлые, чем лесня зелень, дольки возделнных земель: сды и виногрдники.

Крупный ястреб бесшумно упл н ветку, н которой устроился юнош, оглядел человек по очереди одним и другим глзом и н всякий случй боком отошел н пру локтей.

- Не бойся, - скзл ему юнош. - Я - ткой же, кк ты, только летть не умею.

И, спустившись пониже, в рзвилку трех могучих ветвей, вытянул ноги, подложил под голову руку и тут же уснул.

* * *

- Господин!

Аркдени открыл глз. Упрвитель стоял нд ним с лмпой в руке. В стрельчтых окнх покоя, зтянутых мелкой сеткой от нсекомых, - серые слбенькие сумерки.

- Что ткое? - недовольно спросил Аркдени сонным голосом.

- Эгерини сбежл.

- Что?!

Мленькя нложниц проснулсь от вопля Влдыки и кубрем сктилсь с лож.

- Кк сбежл?

- Здушил плч и Купиг, уложил стржу и скрылся.

Аркдени сел н постели, почесл искуснную грудь ("Бездельник-мг никк не может вывести блох!") и рспорядился:

- Обыскть дворец! Чтоб до утренней стржи мне...

- Господин, - упрвитель нклонил голову, с сокрушенным видом, эгерини нет во дворце. Стрж выпустил его в город.

- Проджные тври! - взвизгнул Влдык. - Повешу! Четвертую всех! Немедленно!

Упрвитель отступил н шг, еще рз поклонился.

- Эгерини переоделся в тряпки чиновник, - скзл он. - Есть рспоряжение впускть и выпускть их беспрепятственно в любое время.

- Чье рспоряжение?

- Моего господин.

Аркдени некоторое время молчл.

- Лдно, - изрек он нконец. - Виновных выпороть. Нчльник городской стржи ко мне. И комндир грнизон. Ворот не отпирть. Выпускть только по моему личному прикзу. Мы обшрим город и еще до зкт нйдем проклятого шпион!

- Непременно нйдем, - поддкнул упрвитель, хотя сильно в этом сомневлся.

- А что делть со вторым?

- Вторым?

- Воришкой.

- А... - Аркдени вспомнил дерзкого мльчишку. - Знчит, этот не удрл?

- Он не может ходить. Плч сжег ему пятки.

- Очень хорошо. Содрть кожу и бросить пршивц львм.

- Мой господин, - осторожно произнес упрвитель, - может быть, оствить пок его в живых? Вдруг эгерини попробует спсти воришку? Они вроде хорошо сошлись. Я думю...

- Довольно! Воришку подлечить, чтоб не сдох рньше времени, и держть, пок мы не схвтим эгерини!

Упрвитель нклонил голову, спрятв улыбку. Влдык тоже не был уверен, что эгерини удстся отыскть уже сегодня. Нурт - большой город. И нор здесь хвтет. Првд, почти все они известны городской стрже, если н одну чшу весов упдет серебро, которое стржники получют з чстичную слепоту, н вторую - их собственные головы, пожлуй, вторя перевесит.

Для нчл Влдык устроил свирепый рзнос нчльнику городской стржи и комндиру грнизон. Об выслушли ругнь рвнодушно. Особенно комндир грнизон, которого нзнчил не Влдык, непосредственно Импертор Аккрф.

Излив гнев, Аркдени успокоился и вполне рзумно соствил плн поисков. Нчльнику стржи предписывлось обыскть город, комндиру грнизон - прочесть окрестности Нурты. И тому и другому - использовть колдунов и собк-ищеек. Блго, вещей, приндлежвших эгерини, было достточно. В помощь Влдык выделил собственного мг и рзрешил здействовть в поискх всех, кого подчиненные сочтут нужным.

Результтом поисков явилсь пник н городском "дне", две дюжины рестовнных по подозрению (в том числе один нстоящий эгерини - поствщик лошдей, пятидесяти лет от роду) и рстущя кк н дрожжх слв неведомого беглец. Особенно среди воровской бртии Нурты.

Нчльник городской стржи уже нстроился н неприятности, когд ему доложили, что н виногрдникх в десяти милях от город обнружены следы беглец. Комндир грнизон окзлся более успешным.

Вечером Аркдени собрл совет. Кроме упрвителя дворц, нчльник стржи и комндир грнизон, присутствовл придворный мг Влдыки, срвнительно молодой, но уже полностью лысый великонкдец<Великонкд город-порт н востоке Крнгрии, в устье реки Великон.>, обучвшийся в Лоснской<Лосн - столиц госудрств Фетис.> школе.

Первым доклдывл упрвитель. Он сообщил, что воришку, подозревемого в связи с эгерини, поместили в одной из бшен дворц. Лекрь окзл ему помощь и уверил, что смое меньшее две недели тот не сможет смостоятельно передвигться.

Вторым поведл о своих "успехх" нчльник стржи. Здержно восемь человек (остльных уже отпустили з мзду), ниболее подозрителен некий Шурмрг. Нстоящий эгерини...

- Отпустить немедленно, дурк! - перебил Аркдени. - Это мой поствщик! И вообще, зткни свой рот, инче я смолично нбью его нечистотми! Ты говори! - повернулся Влдык к комндиру грнизон, единственному, добившемуся хоть кких-то результтов. Но кнут и нож, приндлежвшие убитому эгерини плчу, никк не могли зменить смого эгерини.

Нстл очередь мг. Этот был крток. Сбежвший - жрец Тймт. Посему волшебством его не выследить. И вообще, лучше оствить эгерини в покое, потому что Тймт...

Влдык с удовольствием выскзл все, что он думет об эгерини, их рзвртной богине, трусливых недоучкх, прикидывющихся мгми, и бездельникх в золоченых кирсх, попусту потртивших день.

Комндир грнизон изобрзил оскорбленное достоинство, нчльник стржи подумл: "Кжется, пронесло?", мг двусмысленно улыблся. Его-то положение незыблемо: пусть-к блгородный Влдык поищет другого волшебник в этой глуши!

А предмет их поисков кк рз в это время проснулся н своем неудобном ложе и обнружил, что все еще жив.

Искли его и н следующий день, и позже, но со знчительно меньшим пылом. Влдык ндеялся: эгерини клюнет н живую примнку. И в общем-то не ошибся.

Глв шестя

Пронзительный скрип осей Фргл услышл нмного рньше, чем увидел сми возы, перевлившие через мкушку соседнего холм и медленно ползущие вниз.

Укрывшись от солнц и человеческих глз в густой - кроне, Фргл ждл еще с полчс, пок три тяжело нгруженные повозки преодолели кусок дороги между двумя холмми. Он спрыгнул н землю, когд первя упряжк порвнялсь с деревом. Спрыгнул и встл посреди дороги, еще не зня толком, что предпримет, но зто хорошо зня, что ему нужно.

Утомленные подъемом волы охотно остновились.

Двое н первой повозке удивленно уствились н него, зтем переглянулись в змештельстве.

- Это что, лесной демон? - испугнно спросил тот, что помоложе.

Туловище Фргл, сплошь покрытое зсохшей светло-зеленой кшицей из листьев эльлол, и впрямь нводило н подобную мысль.

- Где ты видел демонов в нбедренных повязкх? - хмыкнул второй. Ох-хой, чего тебе ндо?

Фргл шгнул вперед, отпихнул слюнявую воловью морду и окзлся рядом с телегой. Эгерини молчл. Он не умел просить, требовть у этих в общем-то мирных людей ему было неловко.

Возчик пострше легонько толкнул Фргл рукоятью кнут.

- Отойди от моей телеги, незнкомец, - потребовл он.

И добвил негромко, обрщясь к млдшему:

- Дй ему лепешку, Оссок, и пусть провливет.

- Мне не нужн твоя лепешк, - скзл Фргл. - мне нужн одежд... И оружие.

Возчик со второй телеги спрыгнул н землю и двинулся к ним. Он был вооружен рогтиной, способной остновить мтерого кбн.

- Одежд, говоришь? - Стрший возчик усмехнулся. - Что ж, у меня нйдется пр лишних штнов и стря рубх. Я продм ее тебе. Есть у тебя деньги?

Возчик с рогтиной остновился позди Фргл, еще один, с третьей повозки, быстрым шгом нпрвлялся к ним. В рукх у него был небольшой лук.

- Денег у меня нет, - ответил Фргл. - Дй мне, пожлуйст, то, что я прошу, и я уйду.

- Чего он хочет, стрший? - спросил тот, что с луком.

- Неприятностей! Ктись отсюд, бродяг, нет у меня времени с тобой болтть!

- Мне нужны одежд и оружие, - бесстрстно произнес Фргл. - Дй их мне - и я уйду. Нзови свое имя, и я рсплчусь с тобой, кк только смогу.

- А дидему Влдыки ты не хочешь? - спросил возчик с рогтиной.

- Может, дть ему одежду? - тихо скзл молодой возчик. - Видно же, в беде человек.

Стрший похлопл его по плечу.

- Нглых попрошек ндо гнть, - нствительно произнес он. - Чоб, чоб! - крикнул он волм. - Тронулись, ленивцы! Чоб! Чоб!

Фргл взялся з колесо.

- Погоди!

Возчик с рогтиной тут же кольнул его острием между лопток, прямо в рну, оствленную ножом плч.

- Скзно тебе, дубин!

Резкя боль привел Фргл в ярость. Мгновенно обернувшись, он перехвтил рогтину, стряхнул вцепившегося в нее возчик и тут же подшиб второго, вскинувшего лук. Все это произошло нстолько быстро, что стрший успел только рот открыть, кк дв его товрищ уже влялись в пыли, незнкомец, вмиг превртившийся из попрошйки в опсного бойц, упирлся жлом рогтины ему в печенку.

- Я ведь тебя просил... - укоризненно произнес Фргл.

Тут только возчик зметил, что незнкомец совсем юный - только-только пробились усы.

- Он мне ногу сломл! - звопил сбитый удром древк возчик.

Второй укрдкой потянулся к упвшему луку. Фргл нступил н лук ногой и слегк ндвил рогтиной н живот стршего возчик.

- Скжи им, что хвтит, - попросил он.

- Ребят, ребят, двйте по-хорошему! - зкричл стрший возчик, живо предствивший, кк железо протыкет его внутренности. - У нс только руд, просто дешевя руд! - униженным голосом обртился он к Фрглу, см в это время шрил взглядом по кронм деревьев. Искл укрывшихся стрелков.

"Вот уж вляплся тк вляплся, - думл он. - Говорили же мне, ндо стржников ннять!"

- Слезй, - скомндовл Фргл. - А ты двй выгребй все оружие, что у вс припрятно! - велел он молодому. - И без дурости, если тебе дорог этот человек!

- Это мой отец, - мрчно скзл молодой. - Говорил же, дй, что просит!

Стрший возчик промолчл.

Через четверть чс Фргл стл облдтелем одной рогтины, двух луков, нескольких ножей и топор. И еще льняной туники, теплого шерстяного плщ, новых кожных сндлий и удобных шровр, вроде тех, ккие носят в горх. С нстороженным луком в рукх он проводил взглядом удлявшиеся возы и, собрв добычу в охпку, понес в свое укрывище.

"Вот я и стл рзбойником", - подумл юнош без всякого, впрочем, рскяния. Это ведь не Эгерин, Крнгрия. Чужя стрн.

Спустя полчс, обглдывя косточки поджренного н костре зйц, Фргл пожлел, что не взял у возчиков еще и соль.

Зев зйчтину виногрдом, Фргл выкуплся в ручье, обновил слой эльлол н рнх - теперь он не мял листья, рстер в углублении кмня и, вытянувшись н трвке, вознес мысли к великолепной Тймт. Он дже не позботился о том, чтобы потушить костер.

* * *

Лес, который облюбовл Фргл, протянулся с зпд н восток полосой в двендцть миль. И приндлежл он, естественно, Влдыке Земли Крн-Аплср. Всякя собственность должн охрняться, и этот лес не был исключением. Фргл не подумл о лесникх, потому что в Эгерине лесов было тк много, что охрнять их считлось пустым делом. Ну, срубит поселянин дерево, ну, подстрелит оленя проезжий человек - не убудет. В Крнгрии же относились к своим землям ревностно.

Стрший лесничий Влдыки Аркдени снчл учуял дым. И збеспокоился: не пожр ли?

Но очень скоро лесничий сообрзил - всего лишь ккой-то бездельник решил рзвести костер.

Об эгеринском шпионе лесничий не слыхл, поскольку жил н особицу.

Привязв лошдь, он тихо-тихо подкрлся к костру... И увидел кучу оружия, рздобытого Фрглом. Тут лесничий обеспокоился по-нстоящему. Осторожно, кругом, он обошел стоянку и обнружил, что след - только один. Вернее, следов было много, но приндлежли они все одному человеку. Лесничий был нстоящим охотником и умел ходить тк, что не вздргивли дже чуткие оленьи уши. Поэтому он совершенно незметно подкрлся к безмятежно спвшему Фрглу.

Лежвший выглядел внушительно. С тким не очень-то слдишь.

Некоторое время лесничий боролся с искушением всдить в него стрелу. Искушение победило. Осторожно сняв со спины лук, крнгриец вынул стрелу с нконечником в форме лврового лист и прицелился. В ногу, поскольку убивть не хотел. И не промхнулся, рзумеется, с десяти-то шгов.

Фргл в воплем вскочил, но рненя ног подвернулсь и эгерини рухнул н бок. Он ошлело посмотрел н торчщее из ляжки древко, потом н стрелк. Лесничий уже нложил н тетиву новую стрелу и нпрвлял ее теперь не в ногу, в живот Фргл.

- Двй поднимйся, - скомндовл он. - Поглядим, что ты з птиц.

Фргл свирепо уствился н лесничего, но того одним лишь взглядом смутить было трудно.

- Ты прострелил мне ногу! - воскликнул эгерини. - З что?

- Рдуйся, что только ногу. Не трогть! - зкричл он, увидев, что Фргл собирется обломить черенок стрелы. - Встл и пошел! Живо!

Лесничий не был жестоким человеком, но ворох оружия у костр тм, нверху, сделл его подозрительным.

- Вперед!

Фргл, хромя, стл поднимться к своему дубу. Лесничий шел сзди. Н тком рсстоянии, чтобы эгерини не мог нпсть внезпно, всдить в него стрелу - ничего не стоило. С рненой ногой и едв подсохшими отметинми плч Фрглу нечего и думть было о бегстве или сопротивлении.

Кое-кк эгерини доплелся до вершины холм и остновился. Стрел вошл неглубоко - лесничий бил в четверть силы, но рн окзлсь болезненной, и кровь непрерывно текл по ноге. Мысленно Фргл уже рз тридцть прикончил своего врг.

Лесничий кк будто угдл его мысли. Фргл стоял к нему спиной и не увидел, кк крнгриец збросил з спину лук и снял с пояс ркн.

Р-рз - и сплетення из конского волос петля крепко прижл руки Фргл к туловищу. Он вскрикнул, не сумел удержть рвновесия и поктился бы вниз по склону, если бы лесничий, крепко упершись ногми в землю, не удержл его. Подскочив к эгерини, он ловко зкрепил узел, спутл ноги Фргл и резким рывком вырвл стрелу из его ноги. Прижв пльцем рну, лесничий оторвл лоскут от собственной туники и збинтовл ногу эгерини.

- А теперь скжи мне, где твои приятели? - потребовл он.

- Я один, - буркнул Фргл.

Он был зол не только н этого человек, но и н себя.

Тк по-дурцки попсться! Второй рз, если вспомнить крнгрийскую тможню.

- Допустим. - Лесничий, присев н корточки, бурвил Фргл взглядом. - А зчем тебе одному этот рсенл?

- Тк вышло, - проворчл Фргл. - Не твое дело. Что тебе от меня нужно, человек?

- Дело - мое, - возрзил лесничий. - Это мой лес, и я з него отвечю. А ты бродяг и к тому же чужеземец, судя по выговору. Знчит, я твой господин, понял?

- Крыс ты крнгрийскя, - скзл Фргл.

Лесничий усмехнулся. Оскорбление прошло мимо цели. Желтя лесня крыс был его тотемом.

- Лдно, отдыхй, - произнес он и знялся Фргловой добычей.

Увязв вместе оружие и одежду, он сходил з лошдью и приторочил узел к седлу. Потом рзвязл Фрглу ноги.

- Поднимйся. Эй, что это у тебя со спиной? Когд Фргл упл, он содрл корку целебного эльлол и рны, оствленные ножом плч вскрылись и нчли кровоточить.

Эгерини не ответил.

- Лдно, пес с тобой, - скзл лесничий. - Руки я тебе рзвязывть не стну. В седле усидеть сможешь?

Фргл удивленно посмотрел н него.

- До моего дом три мили, - буркнул крнгриец. - Еще сдохнешь по дороге. Полезй! - Он подствил сцепленные в змок руки.

Фргл кое-кк взобрлся н спину коня. Тот знервничл, почувствовв н себе незнкомого седок, но лесничий поглдил животное, успокоил, см взялся з стремя.

- Только не дури, - предупредил он. - Конь у меня обученный, срзу н земле окжешься.

Окруженный чстоколом дом лесничего рсполглся в низинке у ручья.

Лесничий открыл ворот, и нвстречу ему выбежли три собки. Две обычные гончки, третья... Фргл никогд ткой не видел. Огромный черный пес рзмером не меньше осл. Шея - в вислых склдкх шкуры, челюсти - впору гиене. Гончие щенкми, со звонким лем зпрыгли вокруг хозяин, этот дже хвостом не вильнул, угрюмо уствился н Фргл. Подрезнные уши прижты, шерсть н згривке - дыбом.

- Слезй, - скомндовл лесничий, и эгерини неловко спрыгнул н землю. Рненя ног онемел, Фргл едв не упл.

- Иди, посиди н крыльце, - велел лесничий, и Фргл зковылял к дому.

Угрюмый пес двинулся следом, кк привязнный. Эгерини чувствовл спиной его взгляд.

Лесничего звли Брхк, и происходил он от гров, хотя никогд не бывл н родине предков. Мло остлось кровных гров, тех, что остлись, блгородными в Крнгрии никто не считл. Злую судьбу принес грм эгеринский принц Шркр-Победитель. Крниты, поддержвшие его, зняли дом гров и взяли их земли. З восемь веков гры позбыли о своем прежнем величии, и Брхк не был исключением. Но о том, что он не крнит, хотя и живет рукой подть от великой реки, - лесничий помнил.

Взглянув н спину поймнного им бродяги, Брхк ужснулся. Полосы кожи в плец шириной ккуртно срезны с живого тел. Словно ремни из оленьей шкуры. Брхк нельзя было нзвть милосердным, но он охотно прикончил бы того, кто это сделл. Если человек - вор и его следует нкзть, почему бы просто не отрубить ему руку, кк скзно в Зконе? Или выжечь клеймо и отпрвить н рудники?

Прень сидел н крыльце, и видно было: совсем ему худо. Повязк н ноге нбухл от крови (Брхк почти жлел о пущенной стреле), грудь и живот - зеленые от целебной рстительной кшицы. Нверняк и живот ничуть не лучше спины.

По зкону прень - преступник. Брхку полглось отвезти его в ближйшее селение и сдть стржм Влдыки, но лесничий решил с этим пок повременить. В конце концов, это его лес, и он здесь - Зкон. Если окжется, что поймнный - негодяй, Брхк и без нуртшских стржников сумеет вздернуть его н подходящей ветке.

Лесничий отвел коня в стойло, нпоил, подсыпл в ясли зерн и вернулся во двор. Пленник, рзумеется, никуд не делся. В шге от него, вздыбив шерсть н згривке, стоял Гром.

Лесничий молч рзвязл прню руки, отпер дверь и подтолкнул пленник в дом. Нпдения Брхк не опслся. Дже будь прень здоров. Гром с ним упрвится. Пес боевой породы: не то что ккому-то бродяге - вооруженному воину может глотку вырвть.

Дом Брхку достлся просторный. Его еще дед строил - для многочисленной семьи. Но теперь Брхк жил в нем один. Взял, было, жену, д умерл в первый же год от лихордки.

- Сдись н скмью, - рспорядился лесничий. - Кто это тебя тк рзукрсил?

Фргл хотел ответить резкостью, но зметил в глзх крнгрийц учстие и удержлся. Чем-то ему нрвился этот человек. А ведь врг!

- Плч пострлся, - скзл эгерини. - По милости вшего Влдыки.

- Что ж ты ткое сделл?

- Ничего. Но теперь - сделю, - мрчно пообещл эгерини.

"Мльчишк, - подумл Брхк. - Ты до утр доживи снчл".

- Знчит, ты ни в чем не виновен? - скзл он. - Зчем же тебя отдли плчу?

Фрглу скрывть было нечего.

- Хотели, чтоб я признлся, что меня послл Импертор Эгерин. Убить вшего Влдыку.

Брхк мигнул, открыл и зкрыл рот, потом рсхохотлся.

- Позолоченное отродье гюрзы, - скзл он, отсмеявшись. - Извини, прень, не нд тобой смеюсь, нд человеческой глупостью.

Этот нивный эгерини был бы последним, кого подрядят н ткое дело. Хорош шпион, у которого все мысли н лбу нписны.

- Сколько тебе лет?

- Семндцть. Н вид стрше.

- Кк ты окзлся в моем лесу?

- Я убежл.

- См? - удивился Брхк.

- Нет, мне помогли. Прень, с которым меня пытли. Я оствил его тм он не мог идти. Но я вернусь! - скзл он с ожесточением, потом поднял глз н лесничего, сообрзил, что см он - пленник, и помрчнел.

Брхк здумлся. Эгеринский мльчишк определенно попл в беду. Выдть его Влдыке? Конечно, гр н службе у Аркдени. Но есть ведь еще воля Ашшур, и есть Судьб, которя крет жестоких. Нет, дело не в кре. Не хочется Брхку учствовть в преступлении, дже если его совершет см Влдык. И прень ему по душе. Ну д, совсем еще мльчишк, вдобвок рненый... А чувствуется в нем нстоящя гордость. Дже не гордость величие. Должно быть, внебрчный отпрыск ккого-нибудь эгеринского Влдыки.

"Мне бы сын ткого", - подумл Брхк.

Его пленник ждл.

Лесничий повернулся к псу, который с грозным видом стоял в двух шгх.

- Гром!

Пес коротко рявкнул.

- Протяни руку, - скзл гр Фрглу. - Гром, это свой.

Боевой пес коснулся мокрым носом пльцев Фргл, отступил и вытянулся н полу. Но это не знчило, что он остнется лежть, если Фргл нпдет н его хозяин.

- Я свободен? - спросил эгерини.

- Можно считть, что тк.

Фргл поднялся... и зскрипел зубми от боли. Лицо его стло белым, кк бумг. Несколько мгновений юнош боролся со своим телом, но проигрл и снов окзлся н скмье. Лоб его покрылся бисеринкми пот.

- Я тебя отпущу, - проговорил Брхк. - Но куд ты ткой пойдешь?

- В Нурту.

- Вот-вот. Нет уж. Поживешь у меня, - решительно скзл он. Полечись, зрсти свои дырки, тм видно будет. Уйдешь сейчс - опять угодишь к тому плчу.

- Нет, - скзл Фргл. Он понял, что этот человек, рз объявив его своим гостем, уже не изменит своего решения. - Не угожу. Его уже черви жрут!

Лесничий покчл головой.

- И многие отпрвились в стрну мертвых с твоей помощью?

- Кое-кто отпрвился.

- Возможно, я тебя недооценил, - здумчиво проговорил лесничий. Но отступть было поздно.

- Меня зовут Брхк - гр протянул открытую руку.

- Фргл.

- Лучше бы тебе поберечь свое имя для будущего, - зметил гр.

- Мой друг, который остлся в Нурте, нзывл меня - Большой Нож.

Брхк рсхохотлся. Фргл нхмурился.

- Что смешного? - недовольно спросил он.

- Н воровском жргоне Большой Нож - это облдтель смой крупной мужской штуковины. Ты не знл?

Фргл покчл головой.

- Придумй другое, - скзл он.

- Зчем? - удивился Брхк. - Это почетное прозвище. Быть тебе тмном.

И к ворм, и к рзбойникм гр относился с долей симптии, считя их свободными и смелыми людьми. Но только до тех пор, пок те не нчинли безобрзничть н его территории. Должность стршего лесничего нследствення, семейня честь - это семейня честь.

- Сдется мне, я еще пожлею, что не убил тебя, пок ты спл, усмехнулся гр. - И откуд ты ткой взялся?

- Я рсскжу, - пообещл эгерини.

Тюрьм Нурты преподл ему только первый урок недоверия.

- Рсскжешь. Звтр. А сегодня ты будешь молчть и лечиться.

Но нзвтр у Фргл нчлсь лихордк, и историю его жизни Брхк услышл только через три дня. Ту чсть истории, ккя был известн смому Фрглу.

* * *

- Шесть огненных демонов, - гневно произнес жрец Аш, пытясь рзглядеть в кристлле желемое. - Он потерял тлисмн Тймт.

- Это имеет знчение? - удивился Кршшер. - Не ты ли, господин, говорил, что незримя печть сделл его неподвлстным волшебству?

- Вот именно! - сердито прошипел мг. - Потому-то мне его и не отыскть.

- А при чем тут тлисмн богини, господин? - спросил Кршшер.

- Медльон богини - это кк лун в небе. Только слепой не зметит, проворчл слуг Мудрого бог. - Пок тлисмн был при нем, я всегд знл, где этот мльчишк. А теперь тлисмн вляется в сокровищнице крнгрийского князьк.

- Хочешь, я поеду поищу прня... если он жив, - предложил Кршшер.

- Он жив, - мрчно скзл жрец Аш. - Если он умрет, я об этом узню срзу. А твое место - в Великондре, и ты будешь тм, пок я не призову тебя обртно. Когд упдет звезд Аккрф...

Глв седьмя

Фргл второй рз в жизни въезжл в ворот Нурты. Н сей рз - по собственной воле. Н голове у него крсовлсь зеленя кожня шпочк, з спиной - лук в нлуче и колчн с двендцтью стрелми. Большой плец эгерини укршло нефритовое кольцо лесничего Брхк (пришлось кк рз впору), и стржник, едв взглянув, пропустил эгерини в город. Это был тот смый стржник, который две недели нзд выпустил юношу из столицы Крн-Аплср. Но солдт не признл беглец, Фргл, рзумеется, не нпомнил ему о знкомстве. Шел второй чс третьей послеполуденной стржи.

Фргл ехл узкими улочкми ко дворцу Влдыки, блго, золоченый шпиль его виден в Нурте отовсюду, и прохожие уступли эгерини дорогу: лесничие Влдыки слвились вспыльчивостью не меньше, чем его чиновники мздоимством.

Эгерини с любопытством посмтривл по сторонм. Он срвнивл крнгрийцев со своими соотечественникми. Рзниц был невелик. Эгеринский Дркон и Крнгрийский Лев сроднились з тысячелетия взимной грызни.

Вскоре сверкющя в зктном солнце крыш дворц приблизилсь нстолько, что Фргл мог рзглядеть глядящих вниз демонов с высунутыми языкми, по которым в дождь стекл вод.

Поблизости от дворц Фргл подыскл гостиницу с вывеской поярче, спешился и з млую серебряную монету ннял комнту и стойло для коня. Еще одн монет пондобилсь, чтобы оплтить ужин и будущий звтрк. Деньгми юношу ткже снбдил Врхк, который проникся в Фрглу искренней симптией.

Комнт н втором этже окзлсь вполне подходящей: прохлдня и чистя, окнми в зеленый внутренний двор. И с хорошим зсовом н дверях.

Когд нчло смеркться, Фргл, никем не змеченный, вылез в окно, вскрбклся н крышу и оттуд углядел совсем рядом свлку, где обитл Гуск. Спустя четверть чс эгерини, вооружившись плкой (он не збыл о бродячей своре), двиглся между мусорными кучми. Теперь при нем не было ни зеленой шпочки, ни нефритового кольц. И лук тоже. Только пять меттельных ножей, спрятнных под одеждой.

Хижину он ншел не в пример быстрее, чем в прошлый рз.

Дверь окзлсь открытой, вот хозяин отсутствовл. Фргл посидел с полчс н скмье, в темноте, прислушивясь к шуршнию бегющих по помойке крыс, скрипу колес, отдленному пению под звякнье бубн. Горбун не было. Юноше ндоело вдыхть вонь свлки, и он встл. Кк-нибудь обойдемся и без шрш.

Помоечные псы н этот рз не обртили н него никкого внимния.

Когд-то дворец Влдыки был окружен рвом. Но если ров не чистить, он, во-первых, зрстет илом, во-вторых стновится скопищем всяких отбросов: мусор, испржнений, которые сметют в него метельщики, дохлых крыс... и не только крыс.

Во времен Шркр во рву плвли черные великонские<Великон - рек в центрльной чсти Крнгрии. Н ее берегу рсполгется столиц Империи Великондр.> крокодилы, спустя трист лет - пиявки и лягушки, еще через сто ров был зсыпн, потому что вонь стл нестерпимой, количество москитов - невообрзимым. Тк было зписно в хронике Крн-Аплср, и, в отличие от сведений о божественной доброте шести поколений Влдык, этой зписи можно верить.

Н месте бывшего рв росли могучие плтны. Вровень со стеной. Кждый год сдовники обрубли ветви, н рсстояние не менее десяти локтей от стены, чтобы никто посторонний не смог проникнуть внутрь. Мер предосторожности, явно недостточня тм, где н одного ндежного стржник приходится пять проджных. Но Фргл никого подкупть не стл, взобрлся н один из плтнов, перекинул через верхнюю ветку двойную веревку, оттолкнулся посильней и мятником перелетел через стену. Стрвив веревку в смой верхней точке, юнош сбежл по стене вниз, сдернул веревку и нырнул в блгоухющие розовые кусты. Весь мневр длился не дольше пяти удров сердц.

Спрятв веревку, он выглянул с другой стороны кустов. Дворцовый прк был пуст.

Фргл выждл некоторое время, зтем, крдучись, перебегя от дерев к дереву, нпрвился туд, где, по его рзумению, рсполглсь тюремня ям.

Прк кончился. Фргл перемхнул через ковную огрдку и очутился н открытом месте. К счстью, здесь же, у огрды, он обнружил двухколесную тчку, полную отрубленных сучьев. Отличное прикрытие. Фргл проворно, совершенно не скрывясь, поктил тчку снчл по песчной площдке, потом по мощеному двору - прямо ко дворцу. Трижды он нтыклся н стржников и несчетное число рз - н обычных слуг Влдыки. Но никому не пришло в голову его остновить. Н хозяйственном дворе двое рботников рзгружли телегу с мешкми. Еще двое тскли мешки внутрь. Фргл рискнул.

- Здорово, - скзл он, отпускя тчку. - Жрковто сегодня.

- Угу.

Об грузчик тут же прекртили рботу.

- Говорят, утром дождь будет, - скзл один из них.

- А вот интересно, - скзл Фргл, - в дождь тюремную яму зливет или нет?

- А ты сходи посмотри! - предложил один из грузчиков.

Второй зхихикл.

- А я могу! - гордо скзл Фргл. - Только я не зню, где это.

- Вон тм, - грузчик мхнул рукой, - вход свободный.

Фргл подхвтил свою тчку и двинулся в укзнном нпрвлении.

- Во дурной, - скзл грузчик-советчик. - Кк бшмк!

- Здоровенные - они все дурные, - вторитетно ответил другой. Двй-к рботть, то схлопочем.

Смрд Фргл учуял шгов з пятьдесят. Нсчет свободного вход, к его удивлению, окзлось - бсолютня првд. Двор был, рзумеется, огорожен, но ворот открыты. Четверо стржников при свете фкел игрли в незнкомую Фрглу игру. Один отвернулся, остльные по очереди лупили его по спине тупыми концми пик. Кк понял эгерини, стоявший спиной должен был угдть, кто именно его треснул.

Эгерини еще не привык убивть людей удром в спину. Поэтому он зткнул дв меттельных нож з пояс, дв взял в руки - и негромко свистнул.

Трое стржников обернулись, четвертый - нет. Метть ножи с двух рук Фргл нучился в восемь лет. А в четырндцть он вгонял ножи с двдцти шгов н глубину двух пльцев в деревянную мишень, попдя в кружок рзмером с глз. Двойной бросок - и об клинк н четыре пльц погрузились в горл стржников. Человек мягче дерев. Третий прожил н одно мгновение больше. А четвертому вообще повезло, потому что он все еще стоял спиной, ожидя тычк в спину. Звуки, которыми сопровождлся уход в стрну мертвых его товрищей, он воспринял кк продолжение игры. Фргл подхвтил копье одного из стржников и удрил оствшегося в живых древком по мкушке. Провливясь в беспмятство, тот успел подумть: "Нечестный удр!"

Фргл нклонился нд решеткой и, стрясь не дышть носом, негромко позвл:

- Мормд...

Некоторое время никто не отзывлся, потом грубый голос снизу спросил:

- Ты кто?

- Друг, - ответил Фргл.

- Ты один?

- Один.

Внизу рзочровнно хрюкнули.

- Ну тк хоть пожрть чё-нибудь брось, друг!

- Вылезешь - см нйдешь, - отозвлся Фргл. Он сообрзил, что Мормд в яме нет. Хорошо это или плохо? Но того, внизу, придется освободить. Не то шум поднимет не ко времени.

- Сейчс я тебя выпущу, - скзл эгерини.

- Не свисти, - последовл ответ снизу. Фргл взялся з крй решетки, поднтужился... Тяжеля, однко! Колени его дрожли от нпряжения, но решетк нконец подлсь. Фргл сдвинул ее ровно нстолько, чтобы мог пролезть человек.

- Вылезй, - скомндовл он, сбрсывя вниз лестницу.

Из ямы выбрлся бородтый грязный мужик в лохмотьях. Несло от него, кк от дохлого шкл, день пролежвшего н солнце.

Мужик посмотрел н Фргл, потом звертел головой, что-то высмтривя.

- Что ты озирешься? - проворчл Фргл, который предпочел бы видеть н месте мужик Мормд. - Все спокойно, не бойся.

- А я и не боюсь. А где лошдь?

- А кк нсчет верблюд?

- Хочешь скзть, что ты см, один, поднял решетку? - Мужик поскреб голову.

- Нет, - усмехнулся Фргл, - вот этот мне помог. Он выдернул нож из горл стржник, обтер и спрятл.

- Ну ты буйвол, - пробормотл бородтый и принялся сдирть с мертвец доспехи. - Зчем тебе Мормд?

- Будешь болтть, сброшу обртно, - предупредил эгерини.

Мужик зткнулся. Ободрв убитого донг, он нпялил все н себя. Фргл решил, что это неглупя мысль, стщил с мертвец покрупнее кирсу, кое-кк зстегнул ремни н бокх - тесновто, но сойдет.

- Ежели мой господин позволит скзть, - с подветренной стороны бородч уже вполне мог сойти з стржник, - то я зню, где Мормд.

Фргл рзвернулся тк быстро, что недвний узник отпрянул.

- Ты знешь Мормд? - воскликнул эгерини.

- Я зню, где он сидит. Но тебе от этого легче не стнет.

- Где он? - Фргл схвтил мужик з ворот торчщей из-под кирсы куртки, и тот беспомощно зсучил ногми в воздухе.

- Эй, поствь меня обртно, - прохрипел тот. - Здушишь!

Фргл вернул его н землю.

- Он тм. - Бородч, снов окзвшись н ногх, ткнул рукой вверх.

- Н небе? - Фргл был н волосок от того, чтобы свернуть ему шею.

- Нет, в бшне.

- Откуд знешь?

- Я см отводил его туд. Ну д, я был стржником... десять дней нзд. А может, и не десять, в этой норе день з год кжется!

Эгерини не стл выяснить, почему вдруг стржник Влдыки окзлся по колено в дерьме. Но подумл, что рук богини послл ему этого человек.

- Отведешь меня туд! - прикзл он. - И не вздумй предть, срзу стнешь покойником!

- Легче добрться до смого Влдыки, чем проникнуть в бшню, предупредил бывший стржник.

- Доберемся и до Влдыки! - Тон эгерини не сулил Влдыке Аркдени ничего хорошего. - Веди меня к Мормду!

- Кк прикжешь, господин. - Бородч подхвтил пику. - Пошли.

Бшня рсполглсь совсем недлеко и стоял особняком. Ее возвели когд-то для одного мг. Когд мг умер (с мгми это тоже случется), бшня пру веков пустовл. Потом дед Аркдени приспособил ее для тюремных нужд: не всякого можно бросить в яму или зточить в подземелье, уж удрть из бшни можно, только отрстив крылья. К тому же бшня был зщищен от колдовств.

- Вот, - скзл бородч, подводя Фргл к железной двери. - Что дльше?

Бшня уходил вверх, зслоняя звезды. Кмни подогнны плотно - ящерице не вскрбкться. Притом место совершенно открытое. З спиной пустынный двор, спрв - темня громд дворц, слев - ккие-то чхлые кустики. Похоже, до Влдыки, действительно, добрться проще. Тем более что червяк Купиг, добивясь от эгерини признния, подробно объяснил, кк это можно сделть. Но живой Мормд был Фрглу вжней, чем мертвый Влдык.

- Кто з дверью? - спросил он.

- Дв стржник. И еще четверо - нверху, с узником, но они высоко. Эт дверь - в лдонь толщиной. Дже тебе ее не выломть.

- Тогд сделй тк, чтобы ее открыли, - скзл Фргл. - Или они тм тк и живут?

- Нет, зчем же? Смен - три рз в сутки. Но следующя - только утром.

- Ворот, которые нельзя рзбить, открывются изнутри, - процитировл Фргл одну из прискзок стршины Трто. - Сделешь тк, чтобы они открыли дверь, и я попрошу для тебя милости у Тймт. Я - ее жрец.

- А Тймт - это кто? - удивился бывший стржник.

- Богиня любви и удчи! - Фргл был поржен невежеством крнгрийц.

Бородч усмехнулся.

- Мне по вкусу и то и другое, - скзл он. - Но еще больше мне по вкусу досдить Иргиму.

- А это кто? - в свою очередь удивился Фргл.

- Мой сотник. По милости этого сын семи грехов, пусть жен одрит его рогми до потолк, я очутился тм, откуд ты меня вытщил. Стнь сбоку, попробуем рискнуть.

Бородч повернулся к двери спиной и зстучл в нее пяткой.

- Кого демоны принесли? - чуть погодя рздлось изнутри.

- Фшер, - крикнул бородч чужим, писклявым голосом. - Двй отпирй, тебя Медные Яйц зовут!

- С чего это вдруг? - недоверчиво осведомились из-з двери.

- Тесть твой помер! - пропищл бородч. - С тебя причитется!

- Сучье вымя! - Трудно было определить, рдуется ли стржник з дверью или огорчен. - Отпирю.

Внутри згремело, злязгло, и дверь с нтужным скрипом отворилсь.

Фргл ринулся внутрь, сшиб счстливого облдтеля тестя, швырнул в стену второго... и остновился. Внутри бшни было просторно и пусто. Пр охпок соломы, сткнчик с игрльными костями... вот и все, если не считть вляющихся н полу стржников. Потолк в помещении не было. Вернее, он был, но очень, очень высоко. Тк высоко, что свет фкелов не хвтло, чтобы его рзглядеть.

Фргл присвистнул.

- Вот-вот, - скзл бородч. - И я о том же. Тм, нверху, подъемник. И он, естественно, поднят.

Фргл прошелся вдоль стен. Один из стржников зстонл, и бородч тут же проткнул его пикой.

- Злой был человек, - скзл он. Стены кзлись ткими же глдкими, кк снружи. Ткими же... но не совсем.

- Это что? - спросил эгерини, всовывя плец в отверстие.

Бородч пожл плечми.

- В первый рз вижу, - скзл он.

Ряд одинковых отверстий ровной линией уходил вверх. Отстояли друг от друг они примерно н локоть, глубиной (кк выяснил эгерини посредством обломк дротик) - вдвое меньше. Фргл попробовл, прочно ли сидит обломок в отверстии, и тот с хрустом переломился.

З спиной у Фргл весело збулькло. Бородч ншел фляжку стржник и теперь переливл ее содержимое в свое нутро.

- Хороший эль, - скзл недвний узник. - Хочешь?

- Ты знешь, где покои упрвителя дворц? - спросил Фргл.

- Угу. - Продолжительное булькнье. - Тм тоже охрн.

Фргл пренебрежительно мхнул рукой:

- Пошли.

- Момент!

Бородч зткнул фляжку, взял пику и приколол второго стржник.

- Мертвецы не шумят, - пояснил он.

Фргл пожл плечми. Стржником больше, стржником меньше... првд, см он убивть бы не стл, просто связл бы и зткнул рот.

Когд они покинули бшню, взошл лун. Дворец Влдыки от этого явно выигрл. Мягкие тени подчеркивли кждую детль нстенной лепки. Белел мрмор портлов и глерей, бледным светом горел шпиль нд высокой крышей. И только фигуры свесившихся с нее демонов оствлись совершенно черными.

Но у Фргл сейчс не было нстроения любовться рхитектурой. Д и взошедшя лун мло пордовл и его, и освобожденного узник.

- Крул, - негромко произнес стржник, и они с эгерини поспешно нырнули в стенную нишу.

Крул, громко топя и тк же громко переговривясь, проследовл мимо.

- Им бы нвоз стеречь, - пренебрежительно бросил Фргл.

- Э, брт, срзу видно, что ты службы не знешь, - возрзил бородч. Вот, к примеру, ты вор или злоумышленник...

- Это точно, - усмехнулся эгерини. - Пошли!

- Нет, мой любезный господин, ты послушй, пригодится. Вот ты вор, я, скжем, стржник. Вот я тебя зстукл. Что ты сделешь?

- Сделю одним стржником меньше!

- Вот-вот, я этого хочу? А если я шумну, ты смоешься, верно? Нм сюд!

Бородч покзл н темный портик.

- Тм двери, по уству они должны быть не зперты, но з ними - дв копьеносц. Тк что, господин, двй вперед, у тебя хорошо получется.

И посторонился.

Эгерини не стл возржть. Он шгнул в темноту, увидел светлую полоску между створкми и осторожно толкнул дверь.

- Н себя, - прошептл з его спиной бородч.

Кртин, которую увидел юнош, выглядел вполне мирной. В небольшой комнте с комфортом рзместились двое солдт. Один, уложив ноги н стол, приводил в порядок ногти, второй знимлся более ответственным делом: рсклдывл по достоинству серебряные монеты. Судя по их количеству, жловние у стржников Влдыки неплохое. Пики их были прислонены к скмье и укршены снятыми шлемми.

Когд стржники увидели возникшего н пороге Фргл, удивлению их не было грниц. Еще бы, в неурочное время - эткое чучело в полузстегнутой кирсе, без шлем д еще с "конским хвостом" н зтылке.

Пок глз эгерини привыкли к свету, солдты вполне могли бы поднять тревогу. Или хотя бы взять оружие. Но то ли их сбило с толку облчение Фргл, то ли з годы спокойной жизни они утртили сноровку...

Второго шнс эгерини им не дл.

Фргл вонзил пику в открытый рот любителя чистых ногтей (он счел его более опсным, потому что у солдт в рукх был нож), второго удрил кулком в переносицу. Хрустнул кость, стржник, опрокинулся нвзничь, поддев ногми стол. Монеты со звоном поктились н пол. Бородч, вынырнув сбоку, бросился их подбирть.

- Оствь, - зшипел Фргл, пнув корыстолюбивого крнгрийц под зд. - Пошевеливйся, быстро! Куд теперь?

Бывший узник подскочил и, не дожидясь второго пинк, потиря седлище, кинулся к противоположной двери.

З ней тянулсь глерея, бедно освещення, но устлння дорогим мягким ковром.

Бородч рысцой припустил по ней. Поворот, еще один, знвес из шелковых лент. З ним - витя лестниц. Фргл спешил з своим проводником, блгодря Ашшур, что полы и лестниц тоже зстелены коврми. Инче топот бородч можно было бы услышть дже н крыше.

Лестниц спирлью взбирлсь вверх. Фргл время от времени подтлкивл своего спутник тупым концом пики, и они довольно быстро взобрлись н шестой этж. Бородч дышл, кк зплення лошдь, но эгерини не дл ему передохнуть. Он печенкой чуял: их вот-вот обнружт. Не могут же дв чужк всю ночь безнкзнно бродить по дворцу, убивя нпрво и нлево.

Охрн у вход в покои упрвителя бодрствовл, причем не игрл в кости, не чистил ногтей и не считл денег. Дв здоровенных, под стть смому Фрглу, стржник. В рукх - не простые пики, обнженные мечи. Фргл нырнул з колонну, прислонил пику к стене. Стржники двиглись нвстречу друг другу. Восемь шгов в одну сторону, поворот - и обртно.

Бородч блгорзумно остлся н лестнице. Он облдл скромностью, больше подходящей лвочнику, чем солдту. Но Фргл н него и не рссчитывл. Ноборот, пордовлся, что тот остлся позди. Бородч шумел, кк пьяный возчик, вонь от него дже не очень чуткий нос ощутил бы н рсстоянии полет стрелы.

Из своего укрытия Фргл видел чсть пустынного коридор и слышл, кк постукивют сндлии стржников. Восемь шгов, поворот, еще восемь шгов...

Эгерини выскочил из-з колонны, кк демон - из посох мг. Левой рукой - з нлобник шлем противник - рывок вверх, првой - быстрое движение ножом.

Стржник булькнул перерезнным горлом. Второй кк рз в это мгновение повернулся - и Фргл метнул нож.

Эгерини не промхнулся, но его противник тоже окзлся не лыком шит. Стль ззвенел о стль, и отбитый кинжл отлетел нзд.

Стржник открыл рот, чтобы звопить... и зкрыл. Он увидел, что противник не вооружен и - всего один. Стржник смоуверенно ухмыльнулся. Во всей Нурте только несколько человек могли побить его н мечх.

Солдт быстро передвинулся впрво, отрезя Фргл от коридор и прижимя к дверям. Меч в его руке нрисовл фигуру, нзывемую у мстеров "ббочк". У Фргл не было никких шнсов. Рзве что вмешется бородч. Но н это ндежд слбя.

Стржник игрл мечом, перебрсывя его из руки в руку. Эгерини окзлся зжтым в узком прострнстве между стенми шириной в те смые восемь шгов. И еще пять шгов - до дверей в покои Упрвителя. Свободен только путь вверх. Если бы Фргл умел летть. Хотя...

Стржник зсмеялся, когд его противник, повернувшись к нему спиной, бросился к дверям. Стржник знл, что двери зперты. Он шгнул вперед...

Фргл взбежл по стене, оттолкнулся, перевернулся в воздухе и приземлился точно н плечи своего врг. Безукоризненно вышло, недром они с Большим полгод оттчивли этот трюк. Однко цирковой нпрник Фргл зпросто принимл его вес, вот этот - сплоховл. Когд Фргл удрил пяткми о его плечи, ноги стржник подогнулись, он зорл и шлепнулся носом в ковер. Н собственный меч он, првд, не нпоролся, инстинктивно выбросив првую руку вперед, но сржться ему больше не пришлось. Фргл, окзвшись н полу, левой ногой нступил н руку противник, првой снизу, врезл по голове. Стржник опрокинулся н бок, и второй удр рзмозжил ему кдык.

- Что, рзорви вс демоны, тут...

Фргл быстро обернулся и обнружил, что двери открылись, н пороге стоит рзбуженный шумом и очень сердитый хозяин покоев. Когд упрвитель сообрзил, что именно происходит, лицо у него вытянулось и он попытлся юркнуть обртно. Но не успел. Кулк эгерини соприкоснулся с его челюстью, и упрвитель свлился.

- Эй, смердилище, иди сюд! - кликнул Фргел бородч.

- Покруль-к здесь! - рспорядился эгерини, стскивя с мертвого стржник перевязь с ножнми и ндевя н себя.

Втщив упрвителя обртно в спльню, Фргл взял со стол крсивый фетский кувшин, кк выяснилось, с белым вином, отхлебнул, убедился, что вино превосходное, и не без сожления выплеснул его в физиономию крнгрийц. Тот зфыркл, збормотл и соизволил, нконец, открыть глз.

- Жить хочешь? - спросил эгерини.

Упрвитель мигнул.

- Проведешь меня потйным ходом к своему хозяину!

- Не зню никкого ход, - пробормотл упрвитель.

Он отчянно трусил, но не собирлся предвть своего Влдыку. Все рвно этот здоровенный эгерини его прикончит.

"Выходит, Купиг угдл, - подумл крнгриец. - Этот буйвол действительно шпион".

Фргл тоже подумл о Купиге. И решил, что сморчок чиновник соврть не мог - ни к чему, вот упрвитель... Жль, конечно, что эгерини не зстл горбун. Немного шрш - и язык упрвителя рзвязлся бы. Не тот это человек, чтобы любить своего хозяин и свою честь больше, чем себя. Но нркотик у Фргл не было, пытть он не умел. Рзве что руку сломть.

Эгерини подумл немного и принялся рспускть ремни кирсы. Стянув через голову доспех, он здрл куртку и продемонстрировл упрвителю свою спину. Он не опслся, что тот нпдет - не т зквск.

- Будешь врть - твоя спин будет выглядеть нмного хуже, - пообещл юнош.

И, доств нож, повертел его перед носом крнгрийц.

- А если будешь послушен, я оствлю тебя жить. И оствлю тебе нос и уши. Все понял?

Упрвитель колеблся. От стрх он вспотел и трясся кк в лихордке. Могучий, исполосовнный свежими шрмми торс эгерини вызывл у него животный ужс.

- Клянусь именем моей богини, - четко произнес Фргл. - Отдй мне жизнь своего хозяин - и я оствлю тебе твою.

И упрвитель поверил.

- Я отведу тебя, - пробормотл он. - Только можно я оденусь? Холодно...

В покоях было совсем не холодно, ноборот, жрко и душно, но Фргл не зподозрил подвох.

- Одевйся, - рзрешил он, снов облчясь в доспехи.

- Эй, смердилище! - позвл он. - Зйди-к!

- Меня зовут Кучерявый, - скзл бывший узник обиженно.

Фргл рсхохотлся.

- По тебе не скжешь, - зметил он. "Кучерявыми" и в Крнгрии, и в Эгеринё нзывли людей веселых и удчливых.

Потйной ход нпоминл след, оствленный огромным червяком. Упрвитель шел первым, Фргл - вторым. В одной руке он держл обнженный меч, во второй - немилосердно коптящий фкел. Кучерявого он оствил рядом с покоями упрвителя. Н всякий случй, если кто-нибудь обнружит отсутствие охрны у дверей. Бывший узник изрядно трусил, но остлся. Деться ему было некуд. Дже если ему удстся кк-то выбрться из дворц, чс через дв побег обнружт, и мг Влдыки мигом вычислит, где он прячется. А Фргл уже докзл, что способен н многое. Глядишь, и поможет скрыться.

- Пришли, - скзл упрвитель и потянул з деревянную ручку.

Потйня дверь повернулсь н центрльной оси, открыв дв проход: кждый - в локоть шириной. Фргл передл фкел упрвителю, не без труд протиснулся в один из них и окзлся в совершенно темной нише.

- Посвети мне, - велел он.

Крнгриец сунул фкел во второй проход, д тк неловко, что едв не поджег эгерини брови. Фргл отштнулся - и упрвитель с мху воткнул ему в зтылок отрвленную иглу.

- Сдохни, гиен! - зкричл он.

И зхрипел.

Игл угодил в узел волос и зстрял в нем, не оцрпв кожи. А Фргл, мгновенно перевернув в лдони меч, удрил нзд и проткнул упрвителя нсквозь.

Фкел упл, рссыпвшись огненными искрми. Фргл всем телом удрил стену, прегрждвшую путь... но это окзлсь не стен, прчовя портьер!

Фргл вылетел н открытое прострнство, что-то сшиб, что-то опрокинул, с трудом удержлся н ногх и врезлся в еще одну портьеру, вернее, шелковый полог, огрждющий ложе Аркдени. З пологом был свет, широкя кровть... и изумленное лицо Влдыки Крн-Аплср.

Не рзмышляя, Фргл мхнул мечом и нрисовл широкую улыбку немного ниже тщтельно выбритого подбородк Влдыки. О нет, совсем не тк он нмеревлся рссчитться с Аркдени! Но переигрывть уже было поздно.

Фргл поднял глз и увидел мгический светильник, плвющий под блдхином. Фргл опустил глз и увидел помертвевшее от ужс лицо молоденькой, не стрше двендцти, девчушки.

- Ч-ш-ш... - Эгерини приложил плец к губм. - Ни звук!

Вряд ли это помогло бы. Но девчушк онемел от стрх.

- Господин! - услышл эгерини приглушенный дверьми голос. - У тебя все в порядке, господин?

Фргл вынырнул из-под блдхин, оглядел полутемную опочивльню Влдыки и решил, что здесь слишком много мест и предметов, чтобы быстро нйти меч богини. А в двери уже стучли. Через некоторое время з них возьмутся всерьез, вышибут - и Фрглу придется туго. Упрвитель скзл: снружи - три полудюжины отборных рубк. А н шум сбежится втрое больше.

Потянуло дымом. От упвшего фкел знялсь деревяння зслонк потйного ход.

Девчушк нконец вышл из оцепенения и звизжл, кк придвленный телегой щенок.

Рзом, снизу до верху, зпылл прчовя портьер у потйного ход. Стржники нконец взялись з дело: удрили чем-то тяжелым - и зпертые двери отозвлись жлобным треском.

Фргл уствился н огонь: воспоминния о кленом железе были еще свежи в пмяти.

Визг мленькой нложницы резл уши. Веселые голубые огоньки побежли по лкировнным пнелям.

Новый удр, звонкий щелчок лопнувшей дверной петли - и Фргл, прикрыв лдонью лицо, прыгнул в плмя.

Когд эгерини выскочил из стены в спльне покойного упрвителя. Кучерявый в ужсе отштнулся: лицо Фргл было черным от сжи.

Эгерини зметлся по спльне, откидывя крышки сундуков, вышвыривя содержимое. Бывший стржник збеспокоился. Крмны Кучерявого изрядно отяжелели, и его освободитель вполне мог догдться; все, лежвшее н поверхности, уже можно не искть.

Фргл бросился в соседнюю комнту и издл торжествующий вопль. Последоввший з ним Кучерявый обнружил, что эгерини сорвл со стены четыре рзномстных стилет хорошей эгеринской рботы, но куд менее ценных, чем, скжем, прдный кинжл, висевший н той же стене.

Юнош звернул стилеты в ккое-то покрывло и сунул сверток Кучерявому.

- Бежим, - крикнул он.

- Двно пор, - проворчл тот.

Они вышли н глерею, и тут мимо них, едв не сбив с ног, промчлся целый отряд стржников. Кучерявый вытер вспотевший лоб.

- Что з переполох? - спросил он у Фргл. - Твоя рбот?

- Пожр, - лконично ответил эгерини, рспхивя дверь, ведущую н винтовую лестницу.

Двор, недвно тихий и безлюдный, превртился в собчью ярмрку. Или в прзднество умлишенных. Человек двести - стржников, слуг, рбов носились туд-сюд. Суетились чиновники, сккли всдники, рзбрсывя попдвшихся под копыт. Темный дворец сиял огнями, из окон опочивльни Влдыки выплескивлись густые клубы дым, подкршенные плменем.

Фргл, кк носорог, ринулся вперед, и Кучерявый припустил следом. Внимния н них обрщли не больше, чем н орущего осл с двумя бочонкми н спине. Нет, еще меньше, потому что осл походя треснули плкой.

Фргл вбежл в бшню, тут же зпер дверь и для ндежности вогнл в ззор нконечник пики.

- Дй сюд! - Он отобрл у Кучерявого сверток и прикрутил пру стилетов ремнями под подошвы сндлий. Оствшиеся дв он взял в руки, и Кучерявый понял, зчем его освободителю пондобились клинки. Эгерини вствил стилет в верхнее отверстие, подтянулся, вствил клинок, привязнный к ноге, в нижнее... Бородч глзом не успел моргнуть, кк эгерини уже окзлся в десяти локтях нд его головой.

"Смое время смыться", - подумл недвний узник, крмны которого оттопыривлись от золот и дргоценностей. Теперь, в общем переполохе, шнс удрть существенно вырос.

Однко бывшего стржник ожидло рзочровние. Нконечник, которым Фргл зклинил дверь, сидел крепко. Сколько Кучерявый ни пыхтел, добился лишь того, что сломл древко пики.

Фргл тем временем вскрбклся н смую верхотуру и обнружил нд собой днище подъемник. Между ним и стеной оствлсь приличня щель, но в кирсе эгерини протиснуться в нее не мог. Пришлось ему, повиснув н одной руке и опирясь н одну ногу, сдирть кирсу и молиться, чтобы не подвел зклення стль клинков. Кое-кк ему удлось избвиться от доспехов. Эгерини пожертвовл одним стилетом, чтобы повесить н него свое стльное облчение (не брость же вниз), выдохнул и втиснулся в щель. Н мгновение покзлось - зстрял, но потом ему удлось зцепиться рукми з ккой-то выступ, юнош подтянулся, обдиря кожу и рзрывя куртку... и высунулся из щели прямо перед носом у стржник. Об уствились друг н друг, но стржник удивился больше, чем эгерини. Поэтому Фргл успел первым и воткнул стилет ему в руку - дльше было не дотянуться.

Стржник звопил блгим мтом. Эгерини, вынырнувший прямо из стены, перемзнный сжей и кровью выглядел нтурльным демоном.

Пок стржник вопил, Фргл выдрлся из щели. Очень вовремя, потому что н него нвлились еще двое стржников, зтем и третий. Стилеты, привязнные к подошвм, мешли эгерини твердо стоять н ногх, зто пинки его окзлись сокрушительными. Через некоторое время н бшне живых стржников стло нмного меньше, мертвых знчительно прибвилось.

- Мормд! - позвл эгерини. - Ты тут? Ответ не последовло.

Фргл огляделся. Снружи бшня нпоминл гриб-дождевик. Эгерини окзлся в центре его шляпки, чью середину знимл подъемник. В потолке дырк, сквозь которую, если погсить светильники, можно увидеть звезды. Полдюжины дверей, три из которых - рспхнуты, четыре труп, недоделння сндлия и рспоротый бурдюк в луже пив. Невелик добыч.

Фргл отвязл от сндлий клинки, помолился богине и пустился н поиски.

Мормд он ншел. В смой последней комнтушке. Его дружок мирно поспывл, свернувшись клчиком н соломенной циновке. Вот уж действительно крепкий сон! Однко, нклонившись, Фргл учуял знкомый зпх. Скорее всего, это было пиво из погибшего бурдюк.

Фргл пихнул спящего в бок.

- Доброе утро!

Мормд пробормотл нечленорздельно, перевернулся н спину и, рзлепив глз, уствился н Фргл.

- Ну ни хрен ж себе! - произнес он здумчиво. - Что з дрянью меня нпоили эти...

- Ты уже проснулся, - скзл Фргл. - Вижу, с тобой неплохо обрщются здесь. Может, остнешься?

- Большой Нож! - Мормд рсплылся в улыбке.

- У кого ключи от твоих цепей, у стржников?

- Нет, у ихнего сотник. - Прень огорченно посмотрел н стльное кольцо, охвтившее щиколотку.

Фргл примерился, взялся поудобнее и вырвл из стены крюк, к которому крепилсь цепь.

- Пок тк, - удовлетворенно проговорил он. - А тм посмотрим.

Они вышли в центрльную комнту.

- Кк зствить эту штуку двигться? - спросил Фргл.

- Нужно встть. - Мормд проковылял, придерживя цепь, н помост, крытый грязным протершимся ковром. - Клдешь руку н этот шиш, - он опустил лдонь н столбик из светлого метлл, торчвший посередине подъемник, - и говоришь... Нет, ты стновись сюд, Большой Нож! И говоришь: поехли!

Подъемник ухнул вниз, и Фргл, вздрогнув от неожиднности, ухвтился з поручень.

- Мгия, - вжно скзл Мормд. - А ты кк думл?

Подъемник остновился, не достигнув земли, чсть пол сдвинулсь.

- Вон тм лесенк, - скзл Мормд. Внизу их встретил слегк опечленный Кучерявый. Опечленный потому, что тк и не удлось сбежть, слегк - оттого, что вместо Фргл с Мормдом вполне могли спуститься и стржники. Мормд плюхнулся н скмью.

- Б! - воскликнул он. - Кого я вижу! А где твое брюхо, Кучерявый? и, пошевелив носом: - Ну и смердит же от тебя!

- См ты еще похлеще вонял! - буркнул бывший стржник.

Мормд поднял бровь:

- Д неужели? Хвл тебе, Ашшур! Никк гроз полуночников хлебнул ншего дерьмец! В воровской ямке отдыхл, Кучерявый?

Бывший стржник сердито зсопел.

- Кк твои ноги? - спросил Фргл.

Мормд покзл. Эгерини увидел, что подошвы сплошь покрыты крсными грубыми рубцми, пльцы н ногх срослись.

- Ходить сможешь?

- Кк конь поскчу! Люблю Фетис! Тких тм лекрей делют! Если бы еще они мгов не плодили - век бы молился ихнему божественному Импертору!

- Переодевйся, - скзл эгерини, кивнув н мертвого стржник. - И я, кстти, доспехи возьму: мои нверху остлись.

Когд они вышли из бшни (зклинивший дверь нконечник Фргл выдернул одной рукой, тк и не зметив, что древко пики сломно), снружи шел дождь. Скорее всего, придворный мг пострлся. Суеты во дворе поубвилось, и пожр, судя по отсутствию дым, удлось погсить.

Фргл повел их известной ему дорогой: через хозяйственный двор, пустое поле, прк - к высокой стене.

- А дльше? - спросил Мормд.

Мокрые волосы облепили его лицо, он дрожл, но весело склился: белые зубы блестели в темноте.

Фргл отобрл у него пику, упер нконечник в стену и згнул его крючком.

- Вот дерьмовое железо! - удивился молодой нуртшец.

Он был не прв. Железо было хорошее. Фргл привязл к древку веревку, с силой метнул пику вверх, в темноту, через мгновение поймл бегущую веревку и рвнул ее к себе. Рздлся треск, веревк подлсь, но зтем нтянулсь туго, и Фргл, быстро перебиря рукми, взбежл по стене вверх. Копьецо нмертво зпутлось в ветвях плтн.

- Мормд, - позвл он.

И его друг полез нверх. Эгерини помогл, вытягивя веревку.

- Кучерявый!

Бывший стржник вскрбклся вверх. И вот они уже з пределми дворц.

Фргл взобрлся н плтн и освободил пику. Чем меньше следов, тем лучше.

- А где твое оружие? - спросил он Кучерявого.

- Тм. - Бывший стржник покзл н стену.

- Тухляк, - презрительно бросил Мормд. Кучерявый виновто потупился, но тут же встрепенулся.

- Ну я пойду, лдно? - проговорил он. И удрл бы, если б Мормд не поймл его з рукв.

- Нет, постой! А что у тебя в крмшкх, Кучерявый?

Бывший солдт дернулся, словно ошпренный, змхнулся кулком... очутился в объятиях Фргл и змер, кк схвчення совой мышь.

- Смотри, Большой Нож, ккие ягодки, окзывется, рстут в ншей яме! - воскликнул Мормд.

Среди укрденных дргоценностей было несколько мгических светящихся кмней, и в их сиянии горк смоцветов и золотых укршений тк и переливлсь.

- Это он в покоях упрвителя спер, - скзл Фргл рвнодушно. - Отдй ему и пускй провливет.

- Ну нет! - возрзил Мормд. - Он и тк Кучерявый, нм, бедным ворм, счстья не было и нет. Стекляшки и рыжье мы оствим. А см - пускй. Беги, Кучерявый!

Фргл отпустил бывшего стржник, но тот уйти не торопился.

- Теперь ты от него не отделешься, Большой Нож! - зсмеялся Мормд.

И окзлся прв.

Вечером следующего дня Фргл и его спутники пили збродивший мед в доме Брхк. Эгерини уже вернул лесничему его нефритовое кольцо, лук и прочие знки должности. Предлгл он и золото, но Брхк откзлся.

- Я помогю другу, не злоумышленнику, - скзл гр.

Теперь он сидел поодль. Не желя откзывть Фрглу в гостеприимстве, Брхк кк бы подчеркивл, что не имеет ничего общего с его спутникми.

- Кк же ты в яму угодил, Кучерявый? - допытывлся Мормд, зедя мед ячменной лепешкой.

Бывший стржник сердито сопел. Мормд в двдцтый рз здвл ему этот вопрос, и ясно было - не отстнет. Кучерявый знл: у воров о тком спршивть не принято, и если Мормд спршивет - знчит, своим не считет, это скверно.

Вымывшийся, причеснный и сбривший бороду бывший стржник внушл еще меньше доверия, чем рньше. Лицо у него было хитрое, глзки - бегющие, впридчу - рздвоенный подбородок, это, кк всем известно, признк двуличности.

- Подствили меня, - буркнул Кучерявый. - Взяли мы одного купчишку-эгерини по слову смого Влдыки. Ну и пошрили у него. А потом вдруг Влдык - рз! - бывший стржник шлепнул лдонью по столу, - его и отпускет. А золотишко-то уже хе-хе! Мы ж его уже поделили и, можно скзть, стртили. Ну, сотник, пршивый хорек, чтоб ему чирьями покрыться и лопнуть! - покзл н меня. Меня - в яму: "Кучерявый, где золото?" А что я скжу? Првду? Не поверят. И свои тут же прикончт. А могли и тк прикончить, чтоб не сболтнул лишку. Если б не Большой Нож - мне хн!

- Это точно, - сочувственно кивнул Мормд. - А где золото, Кучерявый?

Бывший стржник выруглся, его собеседник зхохотл.

- Вм придется уйти, - негромко скзл Фрглу Брхк. - Ты ведь этих не бросишь, мг Влдыки нйдет их зпросто. Если тебя, кк ты говоришь, охрнит богиня, то их - вряд ли.

- Мы уйдем, - кивнул Фргл. - Спсибо тебе!

- Д лдно. Извини, что гоню, см понимешь...

- А где золото, Кучерявый? - в третий рз спросил Мормд и зхихикл. Он уже нпился.

Нсчет мг Брхк не ошибся. Что-что, отыскть человек по его вещи в Лоснской школе учили хорошо. Учили и еще кое-чему, нпример, определить по остнкм, в днном случе обгоревшим костям, кому они приндлежли. Тк что, когд комндир грнизон, нчльник стржи и придворный мг зрезнного Влдыки Крн-Аплср собрлись н совет, последний волшебник уже вполне отчетливо предствлял кртину событий и примерное местонхождение сбежвших узников. С трудом сдерживя улыбку, выслушл он сообщение о некоем демоне, ворввшемся в спльню Аркдени, впоследствии освободившем из бшни городского воришку. Демон, по словм единственного выжившего стржник, был огромен, черен, глз огненные, вылез прямо из стены. Имелись ткже покзния девочки-нложницы, еще более невероятные. У стрх большие глз и безудержня фнтзия. Однко ж зчем демону пользовться укрденными у упрвителя стилетми, тем более спсть ккого-то воришку? Не говоря уже о том, что никкого демон мг во дворце не почуял, зто явственно обнруживл присутствие того смого эгерини. Это нверняк был он, поскольку другого человек, не оствлявшего следов в мгическом прострнстве, волшебник не знл.

Некоторое время мг слушл глупости, которые несли об вояки, пытясь обелить себя (кк-никк, зрезли смого Влдыку, родственник Импертор), зтем, уже не скрывя улыбки, изложил все, кк было. По его мнению.

И выходило тк, что не он, мг, проворонил демон, они прохлопли смого обыкновенного убийцу, который шстл по дворцу, словно хорек в курятнике. А сторожевые собчки спли и глупые сны видели.

Мг был молод, тщеслвен и неопытен. Не то зметил бы, кк перемигнулся нчльник стржи с нчльником грнизон, после чего последний встл и зходил по комнте, первый сурово спросил:

- Знчит, ты можешь нйти преступников?

- Зпросто, - смодовольно ответил мг. - Я... И голов его поктилсь по полу, кровь испчкл ценный фетский гобелен, не говоря уж о ковре.

Комндир грнизон обтер меч и спрятл его в ножны.

- Верный удр, - похвлил нчльник стржи. Именно тк и следует убивть мгов; рз - и головы нет. А не то доживешь жизнь зйцем или еще кем-нибудь похуже.

- Никчемный колдун, - скзл комндир грнизон, пнув обезглвленное тело. - И демон пропустил, и см не уберегся.

Об зсмеялись. Теперь остлось лишь обсудить детли. Но любому ясно, будь то попрошйк с улицы или имперторский зконник - воины чисты. Ловить демонов - не их рбот. А если поумней воспользовться временем, пок госудрь не пришлет нового Влдыку (у Аркдени нследников не остлось), то выйдет совсем хорошо. Тем более что и упрвителя тоже нет, знчит, и печть Влдыки - у них. Хвл Ашшуру, отличный будет день!

Глв восьмя

Спустя девять месяцев после описнных событий семеро всдников въехли в город Нурту. Одеты они были в цвет Влдыки Земли Арук, соседствующей с Землей Крн-Аплср. И вооружены соответственно. Пошлину же внесли точь-в-точь ткую, кк положено по зкону. Ни медяком больше. О большем стржник и не зикнулся. Схлопочешь плетью по роже - вот и весь доход. Тем более новый Влдык - новя метл. Один Ашшур знет, чего от него ждть, если пожлуешься.

Семеро приезжих гостиницу искть не стли, нпрвились прямо к дому торговц оружием Ниггур. И это никого не удивило. Почему бы воинм не погостить у торговц оружием?

Первый всдник, огромного рост, с густой черной бородой, не слезя с седл, постучл рукоятью плетки в оковнные медью ворот.

Ниггур встретил их смолично: был предупрежден. И смолично же проводил в дом, где уединился с гостями, отослв всех слуг, кроме одного, доверенного.

- Проклятя мочлк! - проворчл предводитель всдников, сдиря с лиц бороду, под которой обнружилсь совершенно глдкя юношескя кож. - Где тут у тебя вод, Ниггур?

- И вино, - добвил один из его спутников, неприятный человек с рздвоенным подбородком.

- Но снчл - деньги, - скзл третий, совсем молодой, с косым шрмом через щеку.

- Когд я тебя обмнывл, Мормд? - обиделся хозяин. И тут же достл увесистый кошелек.

- Вш доля, Большой Нож, - скзл он почтительно высокому.

Тот небрежно мхнул рукой, и кошелек исчез з пзухой Мормд.

Товрищи его проводили деньги лчными взглядми.

Все, кроме предводителя. Фргл к золоту относился рвнодушно.

- Ну, - спросил он, - ккие новости, Ниггур? Ндеюсь, мы не зря отмхли тридцть миль?

Хозяин кивнул слуге:

- Принеси воды и вин. Живо. - А когд тот вышел, сообщил: - Через двендцть дней новый Влдык отпрвляет в Великондр обоз. Тм - весь собрнный з прошлый год нлог. Это, нсколько мне известно, около тысячи золотых монет и товров тысячи н четыре.

- Выслуживется, брний стручок, - скзл Мормд и зсмеялся. Огорчим его, Большой Нож?

- Сколько с обозом людей? - спросил Фргл.

- Полусотня всдников и полторы сотни солдт. Ну и возчики тм, и прочие - еще полторы сотни.

- Прочие меня не интересуют. - Фргл нхмурился. - Сведения верные?

- Абсолютно.

- Сколько ты хочешь?

- Кк обычно, пять процентов и прво купить добычу.

- Пять процентов? - воскликнул Мормд. - Это ж двести пятьдесят золотых! Он рехнулся. Большой Нож! Мло ты зрбтывешь н перепродже, сын лисы и гиены?

Ниггур не обиделся. Этот мльчишк был прв. Д только в бнде зпрвляет не нуртшец Мормд, эгерини Большой Нож. И эгерини дст пять процентов, он не из тех, кто торгуется. Он из тех, кто думет: "Когд-нибудь мне будет приндлежть всё".

Но пок ему приндлежт только большие дороги к югу от Крн. Если подумть, совсем неплохо для человек, который меньше год нзд сидел в тюремной яме.

* * *

А нчинлось тк.

- Скжи, Большой Нож, сколько стржников ты можешь одолеть? - спросил Мормд.

Он, эгерини и нмертво приствший к ним Кучерявый сидели н берегу Крн и смотрели, кк тянутся вниз груженные рудой бржи. Верней, это Мормд и Кучерявый смотрели н бржи, Фргл глядел н эгеринский берег, и душ его тосковл.

- Не зню, - скзл он. - Смотря кких стржников.

- Обычных.

- В хрме я кк-то уложил восемь человек, - проговорил Фргл, не особенно здумывясь. - Но это был потешный бой.

Он поднял кмешек и швырнул его в воду. Кмешек упл локтях в ст от берег. Глупя чйк метнулсь следом, не ншл ничего и обиженно вскрикнул.

- Нм нужны деньги, - скзл Мормд.

- У нс есть деньги, - возрзил Фргл. - Звтр мы купим в ближней деревне коней, и никкие стржники нс не догонят.

- Когд ловили рзбойник Шип, Импертор прислл две тысячи Черных и еще столько же дл Влдык Земли Арук, - скзл Кучерявый. - Всего вышло четыре тысячи. Они повесили сто человек, подозревемых в связях с Шипом. И перекрыли все проходы, чтобы Шип не ушел в горы. И через неделю обложили его в Чэмском лесу и зтрвили, кк волк. Влдык Аркдени четвертовл семндцть человек из его бнды, всех, кто уцелел. А головы выствил у ворот Нурты.

- А см Шип? - ждно спросил Мормд. - Он улизнул?

- Куд тм! Влдык зковл его в цепи и отпрвил в Великондр. Верно, тм плчи изобреттельней? Слышь, Большой Нож, двй рзделим дргоценности. Это честно! Все-тки я их рздобыл!

- Кто о чем, вшивый о бне! - ухмыльнулся Мормд. - Ты понял, брт, к чему он клонит?

- Рзбойники не долго живут в Крн-Аплсре, - зявил Кучерявый. Рзве что ходят з добычей н тот берег. Но ведь Большой Нож см эгерини, Мормд!

- Аркдени поймл Шип, Большой Нож зрезл твоего Аркдени, кк свинью! Зчем тебе деньги, Кучерявый? Ты истртишь их н шлюх и дрянное вино. Ты же был стржником. А кто был стржником, тот никогд не стнет человеком. Скорее бб девкой стнет!

- Когд-нибудь я тебя убью, прень! - проворчл Кучерявый.

- Грозил хомяк лису! - осклился Мормд. - Большой Нож, через три дня в Нурту должен прийти обоз с мехми из зпдной облсти. Я зню, по ккой дороге он пойдет, зню, кто неплохо зплтит з эти мех, и зню пру-тройку ндежных прней, которые охотно пойдут з убийцей Аркдени. Ну тк кк?

Фргл соглсился, и обоз не доехл до Нурты. Окзлось, совсем просто. Нлетели, срезли стрелми пяток охрнников, когд Фргл зрубил их нчльник, остльные тут же побросли оружие. Мормд и семеро "ндежных" прней выпотрошили возы, нвьючили все ценное н лошдей и увезли в лес. Сдвшихся не зрезли - Фргл не позволил, - отпустили восвояси. Тк эгерини поступл и впредь, и ткя слв пошл бнде впрок. Никто не дерется з чужое добро тк, кк з собственную жизнь.

Еще через неделю они взяли обоз неподлеку от Семеник, второго по величине город Земли Крн-Аплср. А потом вычистили приствшую н ночь к берегу бржу с зерном, поствляемым в Эгерин. Покуптели, впрочем, зерно получили. И дже дешевле, чем договривлись.

Три нлет - и ни одного убитого в бнде. Првд, одному из рзбойников отрубили првую руку. З руку эту Фргл зплтил впятеро против обычной доли - и клек остлся доволен. К исходу месяц под нчлом эгерини ходило уже двдцть шесть человек. Семндцть нбрл Мормд - из стрых приятелей. Остльные прибились сми. Сносных бойцов в этой своре окзлось немного, но Фргл смолично взялся нтскивть неумелых, и еще через месяц все две дюжины дрлись кк ндо и стреляли удовлетворительно, остльных эгерини по совету Мормд отпрвил чстью в Нурту, чстью - в иные город. Осведомителями.

Ко дню весеннего рвноденствия Фргл ощутил себя достточно сильным, чтобы учинить нбег н усдьбу блгородного Ар-Шлг, некогд служившего нчльником стржи в Нурте и слывшего человеком богтым.

Нлет не удлся. Усдьб окзлсь хорошо укрепленной, Ар-Шлг зтворился и, хотя и имел собственных стржников числом двдцть пять копий, сидел сиднем и глядел из-з стены, кк бнд потрошит его рендторов и грузит н повозки кувшины с вином и оливковым мслом. Тогд-то у Фргл вышел первый серьезный конфликт с собственными людьми.

Один из рзбойников, здоровенный прень из столичных воров, по кличке Цепень, прихвтил с собой девчонку...

Фргл, хрня верность богине, женщинми не интересовлся, но когд его люди рспутничли - не возржл. Тем более что иные из девок совсем не прочь были понести от лихого человек. Рзбойников, которые не попдются стрже, мленькие люди Крнгрии увжют. Приятно видеть, кк лебезит и потеет от стрх всесильный упрвляющий. А уж кк приятно рбу поглядеть н хозяин, которого учт плетью!

Жль, конечно, если при этом сожгут твою хижину и попользуют жену. Но хижину отстроить недолго, от жены не убудет, глядишь, понрвится бндиту, тк и монетку подрит.

Все это Фргл видел - и презирл. Но ведь и н его родине - то же смое. А кому не нрвится, тот своих н поругние не отдст. И в Эгерине рзбойников хвтет, иной Влдык см хуже рзбойник. Но дед Трто жену свою именно у Влдыки отнял. Глз лишился, но Нифру добыл. А попробуй кто тронуть Мили! Д Большой в ярости дюжину искрошит! Уж цирковые-то, родичи приемные, зубы обломли бы всей Фргловой бнде. Без Фргл, конечно. Рзбойник кк волк. Он и н домшнего ленивого бык рзве что с большой голодухи кинется. А не то подожмет хвост и отпрвится кого помягче искть.

Но Фрглу рзбойничть нрвилось. Глвное, никто не укзывл ему, что делть, никто не говорил - нельзя! Выедет Фргл н дорогу. Один. Положит обнженный меч коню н холку и крикнет.

- Я - Большой Нож! Кто хочет умереть, берите пики, кто хочет жить сесть н обочину!

А из лес стрелы - ф-ф-р-р, ф-ф-р-р! И не поймешь, сколько их тм, н деревьях.

И бредут покорно крвнщики к обочине и сдятся н трвку. См Большой Нож пожловл!

Две неполные луны бродили по дорогм Крн-Аплср люди, нученные Мормдом. Бродили и рсскзывли, ккой он стршный рзбойник. Большой Нож. Две неполные луны - и пошл лихя слв. А кк пошл - уже не остновишь. Остется только дивиться огрбленным, что ростом великий рзбойник не под смые облк, всего лишь пяти локтей. А потом пошли и иные слухи, дескть, не простой человек - рзбойник Большой Нож, изгннный сын Импертор Эгерин, вроде Шркр-Победителя. Больно уж он блгороден для рзбойник: купцов не пытет, к деньгм рвнодушен, для своих поднчльных - рвно Ашшур.

В последнем слухи несколько преувеличивли. И история, случившяся после нлет н имение Ар-Шлг, - тому докзтельство.

Ехли из усдьбы Ар-Шлг отяжелевшие, кк обожрвшийся тигр. Но почти все полгли, что остлись в проигрыше. Многие из людей Фргл, когд они с Мормдом нметили этот нлет, ворчли. Боялись, не вернутся. Атмну - слв, им - стрел в брюхо. Штурмовть укрепленное место - не купчишек трясти. Д и не ккой-нибудь десятник Ар-Шлг. Нчльник стржи Нурты! И ккой был нчльник! А кто ткой Фргл? Удчливый мльчишк!

Но говорили об этом только меж собой, шепотом. Боялись эгерини. А пуще - Мормд. Подумть только, пяток лет нзд дружок Фргл н побегушкх был у половины нынешних лесных бртьев. Тм, в Нурте. А нынче чуть что - з кинжл. Или з меч. Нвострился в последнее время клинком мхть - с эгерини кждый день не по одному чсу мечми звенят. Большой Нож тот и к деньгм рвнодушен и к людям своим, эгерини плевть, что о нем з глз говорят или если кто монетку-другую припрячет. А Мормд - чистый зверь. Вон Горевестник нмедни едв не прирезл з пршивый золотой. Атмн спс, скзл: не ндо. И то Мормд глядел, кк кошк, у которой птичку из-под нос вытщили.

У Горевестник, н что тертый мужик, полдня глз дерглся.

Мормд ехл впереди, бок о бок с тмном. З минувшие три месяц он вырос и рздлся в плечх. Что делет с горожнином, д еще привыкшим промышлять по ночм, полный сезон лесной жизни! Лицо его тоже изменилось. Нд верхней губой темнел полоск усов, волосы отпустил, подржя Фрглу, и улыбться нучился в гневе тк же, кк эгерини, сужя глз и рздувя ноздри. Но если у Фргл улыбк выходил по-львиному грозной, то у Мормд - из-з острых зубов и костлявого лиц - чисто волчий оскл. Что он, что Фргл - кк дв лезвия меч. Железные прни, збудешь, что почти мльчишки. Впрочем, кто побывл в ручонкх плч Влдыки, у того юность кончилсь. Довольно только взглянуть н спину эгерини или ступни Мормд, чтоб понять, кково им пришлось. Однко к плчу угодить может кждый, вот прикончить его и сбежть - пожлуй, только колдун. Не говоря уже о том, чтобы прирезть всесильного Влдыку.

Еще и поэтому эгерини побивлись и сторонились. Слыхли крем: у себя н родине он то ли жрецом был, то ли прорицтелем - в общем, не чуждым волшебству. А колдун, он кк: глянет недобро - и рук отсохнет.

Ехли медленно, позди хвостом тщились нгруженные вином и мслом возы, лесня дорог - не проезжий тркт. Нервничли: Ар-Шлг, небось, уже послл вестник в ближний город, и тм спешно готовят погоню. А до цели еще миль тридцть: тмн вел не прямо, криво, обходя обжитые облсти. К ночи рссчитывли выйти в укромную бухточку н берегу Крн, где ждло судно с доверенным кпитном. До ночи должны успеть. Но можно и не доехть. От обоз след - слепой увидит. Вся ндежд н тмнову удчу.

- Ндо было мне взять полдюжины ребят и остться, - скзл Мормд. Покрулил бы до ночи, тм, может, и погоню бы со след сбил.

- Охой, - отозвлся Фргл. - Думешь, Ар-Шлг не увидел бы, что мы ушли? А увидел бы - что бы ты сделл со своей полудюжиной? Не бойся, он не срзу вылезет. Осторожный, зсды побоится. Это рз. А потом, откуд ты знешь, что стрый леопрд не ухитрился еще рньше послть вестник?

Кк ни дорого было время, пришлось сделть привл. Лошдям нужен отдых.

Вот тут-то, н большой поляне-вырубке, зросшей мягкой сочной трвой и окруженной кустми ежевики, все и произошло.

Кто-то из рзбойников ухитрился, несмотря н строгий зпрет, стянуть бочонок с молодым вином, и пок остльные рзбивли лгерь, рспрягли лошдей и жрили н вертелх свежую телятину, шестеро нуртшцев, спрятвшись в кустх, высосли этот смый бочонок. И решили порзвлечься. Поэтому упомянутый выше Цепень отпрвился к одному из возов, где лежл, связння крестьянскя девочк, и поволок ее в кусты.

Фргл этого не видел, потому что рсствлял крулы. Зто он услышл пронзительный, почти звериный вопль - и волосы у него н зтылке зшевелились. Впервые з много дней он ощутил присутствие богини.

Эгерини ринулся н крик, отшвырнув попвшегося н пути рзбойник, перемхнул через костер, зтем проломился через ежевичные кусты - и обнружил лежщего н лужйке Цепня, из-под которого торчли тоненькие голые ножки с грязными пяткми. А вокруг - пятеро бывших нуртшских воров, ожидвших своей очереди.

Фргл схвтил нсильник з пояс и, кк мешок, отшвырнул в сторону.

Эгерини увидел кровь, отпечтвшиеся н нежной коже нерзвитой груди чешуйки пнцыря, зктившиеся глз... Неужели из-з этого крохотного существ его, Фргл, коснулсь богиня? Эгерини вгляделся в мленькое бледное личико с прокушенной губкой... и увидел свою нзвную сестру, дочку Большого и Мили. Нет, конечно, это был не он, но...

- Ты чё, тмн? - Цепень нскоро звязл штны и теперь, рздувя ноздри, глядел н эгерини. - Чё ты лезешь, ? Чё ты лезешь, ослиня ляжк? Ежели см не мужик, дерьмо кошчье, другим не мешй, ты понял?! - брызж слюной зревел Цепень.

Рзбойник был пьян. Кроме того, Фргл один, з его спиной - пятеро недовольных земляков.

Фргл молчл, но глз его сузились от гнев. Эгерини сдерживлся, понимя: сорвется - убьет всех шестерых.

А Цепень продолжл рзоряться, дже нож достл - больше для курж.

Девочк н трве зстонл и перевернулсь н бок. Фргл скосил глз...

И дурк Цепень прыгнул н него, целя ножом в шею. Меч эгерини с шелестом выпрыгнул из ножен и н том же движении вошел снизу, под пнцирь, в живот Цепня. Левой рукой Фргл отшвырнул нуртшц. Тот упл н спину, рз дв дернулся и зтих. Готов.

Земляки Цепня сбились в кучу. Они тоже взялись з оружие.

Фргл перешгнул через труп. Крсня блестящя кровь кпл с меч н трву...

- Погоди, Большой Нож!

Свистящий от ярости голос Мормд остновил эгерини. Фргл оглянулся и увидел, что почти вся его бнд стоит кругом, и только Ашшуру известно, нбросятся они сейчс н своего тмн или нет.

Пятеро нуртшцев приободрились. Бртв явно з них.

И в смом деле, почему этот сопляк-тмн лишет их зконной рдости от добычи? О возможных колдовских способностях эгерини они не вспомнили. Тк же кк и о том, что в любой момент может появиться стрж Влдыки.

- Погоди, Большой Нож, - повторил Мормд. - Вы гляньте, бртв, что делется! Мы все, знчит, пшем, мы рботем... - Тут он повернулся к приятелям Цепня и процедил: - ... вы, шершней вм в здницы, пршивые выползки, жрете нше винище?

Именно те слов, ккие нужно было скзть. Мормд нмного лучше эгерини знл воровскую свору.

- А ты нс не учи, писун! - рявкнул один из нуртшцев, здоровенный детин по кличке Колесо. - Когд я...

Молниеносный выпд - и воздух с булькньем и хрипом вышел из рссеченного горл Колес.

Остльные отштнулись в ужсе.

Когд убивл Фргл - понятно. Он чужой, эгерини, вдобвок (это всякий видит, если глз не злил) - герой. Кроме того, против чужк можно и объединиться. Но Мормд - свой, когд свой, знкомый с детских голоздых лет убивет, кк чужой, молч, без рзговор, дже и не пробуя договориться миром, - это стршно.

Четверо срзу потеряли сплоченность, отодвинулись друг от друг. Кждый думл: лишь бы не я - следующий!

Фргл повел головой, оглядывя своих чуть не взбунтоввшихся людей ("Молодец Мормд, - подумл он. - Вовремя встрял"), и обнружил в кругу тех, кто должен был нести стржу.

- Вы что здесь делете? - с бешенством произнес он. - Ждете, пок солдты явятся?

Крульщиков кк ветром сдуло. И врждебное кольцо тут же рсплось. Остлись только четверо живых приятелей Цепня д дв мертвец. И девочк.

Фргл обтер и спрятл меч.

- Прочь, - скзл он, и четверк исприлсь.

- А эту куд? - спросил Мормд, кивнув н свернувшуюся клубком девочку.

Фргл здумлся. Отпустить? Но это все рвно что убить. Продть? Нет, тоже непрвильно.

- Присмотри з ней, Мормд, - скзл он. - Нкорми, вин дй, думю, он попрвится.

- Попрвится, - уверенно ответил Мормд. - От этого не умирют.

Крнгриец нклонился нд бедняжкой, убрл с ее лиц волосы:

- А слвня млявочк! - проговорил он. И девочке: - Ну, ну, не бойся! Тебе теперь см Большой Нож покровительствует.

Погоню дозорный, предусмотрительно оствленный Фрглом неподлеку от мест привл, увидел нездолго до зкт. И когд он догнл своих, его дурня весть окзлсь второй. Первую принесли передовые рзведчики, дв брт-брконьер из Арукских Имперторских лесов. В полутор милях ниже по дороге - зсд. Большой отряд: всдники, лучники, егеря.

Те, что шли по следу, - обычные солдты. Но их много, больше сотни.

- И еще с ними - фетс, - скзл дозорный. - Колдун.

- Может быть, лекрь? - с ндеждой предположил кто-то. - Ты ведь издлек смотрел, ? Дозорный покчл головой:

- Лекри серебряных плщей не носят. Плохо, Дорог перекрыт, знчит, добычу придется бросить - с возми в лес не уйдешь. Д демоны с ней, с добычей! Если бы от колдун можно было спрятться в лесу!

Рзбойники столпились вокруг Фргл. Не тк двно они были готовы его убить, но теперь он - последняя ндежд.

- А если рзделиться? - предложил Мормд. - Кк, Большой Нож?

В этом был резон. Колдун "чует" не всю бнду. У тех, кто не оствил след для волшебник, есть ндежд ускользнуть.

- Собки у них есть? - спросил Фргл.

- Не видел, - ответил дозорный.

- У егерей точно есть, - зметил Мормд. - Но эти будут ждть, пок мы не подойдем. Вс-то не зсекли?

- Обижешь! - в один голос ответили бртья.

- Возы - в круг! - прикзл Фргл. - Мормд, остнься.

- Пустое, - скзл Мормд, глядя, кк рзбойники поспешно выпрягют лошдей. - Перестреляют нс, кк попугев!

- Скоро стемнеет, - отозвлся Фргл. - Мы оствим им хорошие мишени, пусть поупржняются. Ты отличишь ночью человек от мешк с соломой?

- Колдун отличит, - возрзил Мормд. - Через чс они будут здесь, пошлют з теми, кто в зсде и... кто знет, сколько еще нроду нс ловит? Колдун...

- Збудь о колдуне, - отрезл эгерини. - Колдун я беру н себя. Ты остнешься с прнями. Кк зкончите обмнку, возврщйтесь нзд. Не по дороге, см понимешь. С солдтми колдун, может, дже и мг, поэтому дозоров у них быть не должно. Отступите н полмили и схоронитесь. А тм посмотрите.

Фргл и см не знл, кк обернется его плн, поэтому лишнего не говорил.

- У меня просьб к тебе, - продолжл эгерини. - Присмотри з девчонкой. Думю, не просто тк он к нм попл.

Мормд скептически поднял бровь, но не возрзил.

- Если я буду жив, он - тоже, - пообещл он.

- Возьми мою лошдь, - скзл Фргл. - Я ухожу пешком.

Дозоров и впрямь не было, солдт - около сотни. Всдники. По знчкм Фргл определил: погрничня стрж. Лучше бы городскя или местня. Те ленивей. Привыкли недоимки выколчивть д простонродье лупить древкми пик. Погрничники попроворней. Но не нмного. Бойцов получше, кк првило, Влдыки ближе к себе держт, кто свободу любит - немником промышляет. Остльные же кк в любом войске: хорошие комндиры - хорошие воины. Плохие - и солдты у них больше о пиве д о ббх рдеют, чем о воинской службе. Это Фрглу еще Большой объяснял.

Чродей ехл з третьим десятком. В колеснице. Плщ у него, точно, окзлся серебряный, приметный дже в сумеркх. Не боялся, знчит, нежднной стрелы. Плохо.

Кони шли шгом. Знл сотник: бнд никуд не денется. А может, потому не спешил, что ждл, пок Фргловы молодцы н зсду нпорются. Чтоб в спину удрить.

Дерево, которое выбрл Фргл, рскинуло ветви н добрых тридцть шгов, и эгерини окзлся прямо нд дорогой. Колдун он не боялся. У эгерини отобрли медльон Тймт, но Тйный знк богини остлся н нем.

Незримя эт отметк делл Фргл незримым для колдовского глз.

Молодой воин вынул из колчн три стрелы. Одну - с широким, с ззубринми, нконечником, тким, что оствлял обильно кровоточщую рну и вдобвок нмертво зстревл в ней, и две - с узкими бронебойными жлми.

Лук у Фргл - небольшой, по обычю Крнгрии и Эгерин, но мощный послння стрел с пятидесяти шгов пробивл кирсу, брошення вдль, покрывл почти четырест шгов.

Преследовтели порвнялись с веткой, н которой устроился эгерини. Первый десяток. Походный порядок сотни у крнгрийцев ткой же, кк в Эгерине. Десятник - впереди. Сотник - рядом с комндиром второго десятк, если только не предпочтет более удобную колесницу. А помощник сотник рядом с комндиром последнего, змыкющего. Интервл между десяткми всдников сейчс, в сумерки, сокртился до пятндцти шгов.

Фргл пропустил первый десяток. И второй тоже пропустил. И третий.

"И верно, фетс", - подумл Фргл, зметив две длинные косы, спусквшиеся н грудь колдун. Н лдонях фетс лежл шр, озрявший зеленым светом прямую спину возницы.

Колесниц проехл, и эгерини увидел белую тощую шею волшебник. Рньше, встречя рожденного в Фетисе, Фргл всегд вспоминл Нифру. Теперь - нет. Эгерини выбрл стрелу с широким нконечником, отсчитл десять удров сердц и отпустил тетиву, мысленно, кк учил Большой, провожя послнную стрелу. А рук см уже нклдывл следующую.

Сотник погрничников был хорошим воином. Нет, конечно, он не мог услышть щелчок тетивы з топотом сотен копыт. Но чувство опсности срботло. Сотник оглянулся... кк рз, когд стрел перебил шейный позвонок мг.

Волшебный шр в лдонях фетс вспыхнул мленьким солнцем. Возниц, которому мгическое плмя обожгло спину, дико зкричл, испугнные кони зржли и понесли, врезвшись в ряды всдников...

В зеленом ярком свете Фргл отчетливо видел широкоскулое лицо сотник. Видел дже то, что у того не хвтло двух передних зубов.

Крон зщитил эгерини от слепящего свет. Зто дорог н сто шгов озрилсь ярче, чем в солнечный полдень.

Вторя стрел - и сотник окзлся под копытми бесящихся коней. Чутье не обмнуло строго солдт.

Н дороге црил пник, обезумевшие кони вствли н дыбы, ляглись и ржли, кк во время битвы.

Фргл рзвернулся и посмотрел, что делется в хвосте колонны. Тм окзлось поспокойнее. Эгерини без труд ншел помощник сотник. Тот, громко крич, пробивлся вперед.

Третья стрел - и помощник отпрвился следом з комндиром. Невдлеке рздлся пронзительный свист, перекрывший дже визгливое ржние коней.

Мормд. "Мы здесь".

В голове и в хвосте колонны солдты сумели усмирить лошдей и схвтились з мечи. Фргл нугд бросил несколько стрел в передовой десяток и собрлся удирть. И тут волшебный шр погс. Фргл н некоторое время ослеп. Тк же кк и солдты. Но сообрзил подть сигнл своим - дв свист: "Стреляйте!" Эгерини ндеялся, что его прни уже достточно близко. Тк оно и было. Из лес н солдт обрушился дождь стрел.

- Я срзу понял, что это ты, - возбужденно говорил Мормд.

Он ехл вплотную з Фрглом, и девочк, которую эгерини поручил зботм крнгрийц, сидел боком з спиной Мормд, крепко держсь з его пояс.

- Говорю: "Вперед, прни, потех будет!" Ну мы и рвнули. В смый рз.

- Эх-х, зря мы добычу бросили, - подл голос рзбойник по кличке Трвоед.

- Поди вернись, - усмехнулся Фргл. - Небось егерям уже ндоело по кувшинм стрелять.

- А у Трвоед бшк - тот же кувшин, - скзл Мормд. - Глиняня и пустя.

- Ну, я думл, ты, комндир, еще немного поколдуешь - и мы их зпросто! - обиженно пробормотл рзбойник.

- Ты лучше не думй, Трвоед, - зболеешь! - посоветовл Мормд.

Сзди зсмеялись,

Троп пошл вниз, и вскоре под копытми лошдей зхрустел песок, сосны рзошлись, открывя узкую бухточку. В ней стояло большое речное судно, широкодонное, с короткой мчтой.

Рядом к бухточке спусклсь просек.

Фргл негромко свистнул. Н судне зжегся и погс крсный огонь. Широкий трп, скрипя, пополз к берегу.

Человек, первым сбежвший по нему, поспешил к Фрглу, згребя сндлиями песок. Кучерявый.

- А где добыч? - озирясь, спросил он.

- Вот зсрнец, - скзл Мормд. - Это он тк с друзьями здоровется!

- Добычи нет, - ответил эгерини. - Грузитесь, прни!

Фргл счел нбег н Ар-Шлг неудчей. Но слв рзбойник Большого Нож после этого нбег умножилсь. Теперь все, дже свои, твердо считли его колдуном и обижлись, что он зствляет их рботть оружием, когд мог бы рзить противников мгией. Эгерини только усмехлся. Репутция колдун это хорошо.

Девочку, которую эгерини н время оствил в бнде, звли Хрминк.

Глв девятя

В Крн-Аплср прибыл новый Влдык. Кирьюгер из род Рушей. Узнй об этом Аркдени - руглся бы черными словми. Любили они друг друг - кк крыс с мнгустом. Хитрую историю, придумнную нчльником стржи Нурты и комндиром грнизон, Кирьюгер проглотил не жуя. Зто сокровищницу Влдыки проинспектировл дотошно, по описи.

Зтем сменил нчльник стржи, поствил своего, доверенного. И нчлось. Что ни день - волокли н судную площдь кого-нибудь из прежних любимцев Аркдени. Во все концы Крн-Аплср посккли воинские отряды. Порядок нводить и новый нлог выколчивть - н укрепление столицы. Тк прижли нрод, что тот и роптть перестл - только пищл, кк придвлення мышь. В Нурту продовольствие поступло сотнями возов, цены н зерно поднялись. И взятки чиновникм - тоже. Потому что теперь з взятку прилюдно били кнутом. Зпищли и купцы. Взыскивют строго, порядк нет. И н тркт меньше, чем с полусотней охрны лучше не выезжй. Обдерут и н суку з ноги подвесят. Три месяц првления нового Влдыки - и шйк в три дюжины стл считться небольшой. Теперь уже и сми рзбойники меж собой сцепились: кому где грбить. Но Фргл это не кслось. Скжи только: "Большой Нож" - и новоявленные тмны - с коня и клняются земно. Не человек - легенд. Пожелй Фргл, мог бы рмию собрть. Только он не желл. Своих оболтусов толком не вышколить. В то время эгерини еще не знл простой истины: комндовть тысячей легче, чем десятком приближенных. Впрочем, смотря ккя тысяч... Если - беглых поселян, то лучше не ндо.

- Собрл, - доложил Мормд. - Во дворе ждут.

Фргл спустился вниз. Во внутреннем дворе дом Ниггур переминлись с ноги н ногу примерно полсотни головорезов. Слуги купц поглядывли н них опсливо. Можно скзть, кровные врги.

Но бндиты вели себя скромно, только глзми шныряли по сторонм, приглядывлись, зпоминли: мло ли, пригодится.

Когд появился Фргл, один из его десятников, Бучил, построил "рекрутов" неровной шеренгой.

"Сброд", - подумл эгерини.

- Кто умеет стрелять из лук - выходи! - скзл он. Вышло триндцть человек. Если б не репутция колдун, которую имел Фргл, вышли бы все. Попсть в бнду Большого Нож - верное богтство. К тому же, говорят, люди у него все зговоренные, нсмерть ни одного не убили. Рзве что см тмн невзлюбит. Явное врнье, но - верили.

Фргл подошел к одному из оствшихся н месте, безухому, тощему, нглому.

- Ты что умеешь?

- Что прикжешь! - "Рекрут" осклился пенькми зубов.

Фргл выдернул из ножен меч, протянул безухому.

- Руби меня!

Тот змхнулся, кк дубиной, удрил... и окзлся н земле. Без меч.

- Колдун, колдун... - зшептлись вокруг.

- Не нужен, - брезгливо бросил Фргл, и Бучил грубо отпихнул неудчник в сторону.

- Попробуй меня! - рздлся звонкий голос.

Фргл взглянул н говорившего. Одежд чистя, руки ухоженные, стрнное существо в ткой компнии. Эгерини посмотрел н Мормд, но тот только усмехнулся.

Дреному коню зубы не смотрят.

- Ну двй, - скзл Фргл, подвя меч.

- У меня - свой, - скзл стрнный "рекрут", - тм остлся.

Мормд счел нужным рзоружить всех, прежде чем пропустить внутрь.

- Тк принеси.

"Рекрут" вернулся с мечом. Нстоящим, не кким-нибудь куском желез. И принял боевую стойку.

- Молодец, - похвлил Фргл и сделл выпд. "Рекрут" отрзил его приемом "нырок стриж", выполненным тк чисто, что Фрглу пришлось сделть шг нзд, прируя грдой чужой клинок.

- Кк твое имя? - спросил он, перебрсывя меч в левую руку и ткуя снизу.

- Сргр. - "Рекрут" прыжком ушел от удр, но Фргл, чья рук был длиннее, достл его прямым уколом и рзорвл куртку. Под ней блеснул пнцирь.

- А зяблик-то со стльной грудкой! - громко скзл Мормд.

- Блгородный? - спросил Фргл.

- А тебе что з дело?

Меч эгерини с лязгом удрил по клинку "рекрут", отбросив его в сторону, и Фргл длинным прыжком преодолел рсстояние между собой и Сргром, приствив лезвие меч к горлу крнгрийц.

Вокруг восхищенно згудели.

- Я спросил, - нпомнил эгерини и отжл подбородок "рекрут" вверх плоскостью клинк.

- Д, блгородный.

- А зчем пришел ко мне?

- Услыхл кое-что.

Сргр побледнел (еще бы, одно движение - и шея его перерезн пополм), но стрлся говорить твердо.

- У меня счеты с новым Влдыкой, - скзл он. - Свои счеты.

- Мне нет дел до нового Влдыки, - произнес Фргл. - Мы не перебегли друг другу дороги.

- Это ты тк думешь, Большой Нож. Чтобы досдить Кирьюгеру достточно того, что ты существуешь. Кто-то донес о тебе Импертору. Ты и впрвду колдун?

- Я этого не говорил. - Фргл отнял меч от горл крнит.

Тот зсмеялся:

- Колдун говорит, что он колдун, только когд собирется продться!

- Я тебя возьму, - решил эгерини, возврщя меч в ножны. - Не ззорно тебе ходить под нчлом рзбойник?

- У тебя есть честь, - скзл крнит. - Этого достточно.

Фргл кивнул.

- Ну, - скзл он. - Кто следующий?

* * *

- А нс здесь не потревожт? - спросил эгерини хозяин дом. - Если кто-нибудь сболтнет стрже...

- В стрые времен мертвецм зкрывли глз золотыми монетми, скзл Ниггур. - Кк думешь, почему?

- Чтоб з живыми не подглядывли, - ответил з друг Мормд. - А то ккое огорчение: предствь, Ниггур, ты откинул копыт, твоя любимя жен улеглсь под чужого дядю! От ткого можно по второму рзу помереть.

- А у тебя, мльчишк, и вовсе жены нет, - отругнулся купец. - Тк и помрешь без нследник.

- У него жен в кждом трктире, - скзл эгерини. - Зкончи, Ниггур.

- Тк вот, нынче времен новые, поэтому я клду монеты н глз живым. И они ничего не видят. Зто если увидят, вполне могут стть покойникми. И тогд уж монеты им н глз больше не положт, времен не те.

- Неглупо, - зметил Мормд. - Но почему бы срзу не сделть живых покойникми? Ккя экономия!

- Ждность, мльчик, - это порок для нстоящего торговц, - усмехнулся Ниггур. - Вы, воры, ненвидите стржу, стрж ненвидит вс. А меня стрж любит. Почему?

- Почему?

- Потому что я плчу две монеты тм, где Влдык не плтит ни одной. И Фрглу: - Будь спокоен. Большой Нож. Если кто-то лишний пронюхет, что ты здесь, именно квртльня стрж сообщит мне об этом.

- Кк все просто, - скзл Фргл.

- Просто, - соглсился купец. - Потому что Аркдени оценил твою голову в пятьсот золотых, нынешний Влдык - в пятьдесят. Кто режет дойную корову, если мясо дешевле молок? Тк, Мормд?

- Я зпомнил все, что ты скзл, - ответил молодой рзбойник. Когд-нибудь я буду делть тк же.

- Учись, пок я жив. - Ниггур усмехнулся. Слов Мормд ему польстили. - Ты уже нбрл нужных людей? - спросил он Фргл.

- Не то чтобы нужных, но лучшее из того, что было.

- Вот и хорошо, - одобрил купец. - А то ведь всего семь дней остлось.

* * *

Влдык Кирьюгер, мленького рост, коренстый и большеголовый, очень любил золото. Но - не больше влсти. А не любил Кирьюгер, соответственно, тех, кто покушлся н его влсть и н его деньги, кроме того, он не любил мгов, женщин и речную рыбу. Но он умел нгрждть тех, кто предн, и нкзывть тех, кто его предвл. Импертор отдл Крн-Аплср в ндежные руки.

Молодой человек, в шелковой тунике, знвшей лучшие времен, с длинным мечом всдник н перевязи, был н голову выше Кирьюгер. Но смотрел н него снизу вверх, потому что стоял н коленях.

- Поднимись, сын мой, - лсково произнес Влдык. - Ты уже блгодрил меня, когд я обещл, что Импертор простит твоего брт. Поднимись, или я подумю: ты усомнился в моем слове. Рсскжи лучше, кков он собой?

- Трудно поверить, что он простолюдин, - скзл молодой человек, выпрямляясь и попрвляя ножны.

С виду совсем молодой, но держится с достоинством и мнерми словно блгородный. А мечом влдеет совсем хорошо, не хуже меня.

- Зню, - перебил Кирьюгер. - А првду ли говорят о его колдовских способностях?

- Думю, врнье, - произнес молодой человек. - Инче он догдлся бы, кто я. А он поверил мне куд быстрей, чем его ближний подручный Мормд. Они что-то зтевют. Влдык! Но мы можем схвтить их. Я зню, где они живут.

Кирьюгер потер здумчиво подбородок.

- А много у него людей?

- С теми, кого он нбрл в последние дни, - около сотни. Одни подонки! - Молодой человек поморщился.

- Сомневюсь, что ткой шйкой он причинит нм серьезный вред.

- Но рзбил же он дв отряд по сотне солдт!

Влдык усмехнулся.

- Рзбил - это громко, - скзл он. - Я рсследовл это дело. В одном отряде пятеро убитых и дюжин рненых. Во втором - вообще никких потерь. Только одного из солдт укусил собк егеря. Бндиты бросили возы с добычей и удрли, пок погрничня стрж сржлсь с обернутыми в тряпки горшкми. Если бы эти ослы выствили дозоры, не полглись н колдун, голов Большого Нож уже укршл бы столб перед городскими воротми. Ты прв, мы можем его взять прямо сейчс. Мне уже донесли, в чьем доме он скрывется. Но мы его не тронем. Потому что мне нужн вся шйк. Мы возьмем их всех и кзним всех до единого. Вот тк, сын мой. - Влдык смодовольно улыбнулся. - Мы убьем не просто рзбойник. Мы убьем миф о неуловимом Большом Ноже. И это выбьет из черни охоту выходить с кистенем н дорогу. Хочешь вин?

Глв десятя

Крвн двиглся медленно. Вокруг тянулось жнивье - урожй с полей был уже убрн, вдоль дороги стояли высокие копны сен. Пустот и безлюдье, пок не нстнет время нового сев. Юг Земли Крн-Аплср. Здесь нчинлсь Срединня рвнин, рспростершяся до смого хребт Яго. Хорошя земля, где вдостль и солнц, и влги.

Крвн двиглся медленно, и молодому крниту-сотнику, комндоввшему охрной, от этой медлительности было невмоготу. Он то и дело пускл коня вскчь, вырывясь н четверть мили вперед или - глопом вдоль дороги нзд, где зпыленные волы мерно тянули возы н высоких сплошных колесх. Скрипели оси, щелкли кнутми погонщики в широкополых соломенных шляпх, бсом взревывли волы. Чуть подльше, где не тк густо висел пыль, шгли пешие стржники змыкющей полусотни. Шгли нлегке, без доспехов, шлемов, щитов (все н повозкх), - чего бояться? - своя земля, мирня. Тем более впереди есть кому принять бой, если что. Молодой сотник был соглсен с этим. Рвнин просмтривлсь н много миль, и никкой отряд не сумел бы подобрться скрытно. Тк считл блгородный крнит. Он рзвернул коня и посккл в голову крвн. Скоро грниц.

Белый кмень возвышлся спрв от дороги. Большой кмень - всднику до верхушки не дотянуться. Н обрщенной нвстречу крвну стороне ндпись:

"Земля Нузи". И громовя стрел Ашшур нд древними буквми.

С другой стороны - ткя же громовя стрел и:

"Земля Крн-Аплср".

Больше ничего, ни герб, ни имени Влдыки. Влдыки уходят. А земля остется.

Сотник ехл впереди. З ним - передовой десяток, з десятком имперторский чиновник в легкой повозке. Вокруг повозки - второй десяток, з ним - передовя полусотня. Остльные воины двиглись внутри колонны.

Три всдник, спешившись, стояли в тени межевого кмня. Сотник смотрел н них с любопытством, но без всякого беспокойств. Крвн приближлся. Когд между сотником и кмнем оствлось шгов сто, всдники рзом прыгнули в седл и рзъехлись, перегородив дорогу.

Сотник и тут не встревожился, , нпротив, зинтересовлся еще более. Удрив кблукми своего сккун, он вырвлся вперед и лихо осдил в нескольких шгх от всдников.

Троиц не спешил его приветствовть. Возглвлял ее рослый воин с густой бородой, в по-боевому ндвинутом шлеме. Двое других - н полкорпус позди. В рукх - копья, н щитх - знчки стржников Влдыки Нузи.

Но доспехи совсем не ткие, ккие носят обычные стржники.

З спиной сотник рздлся топот копыт. Это передовой десяток снялся в глоп и поспешил к своему комндиру. Почувствовв их з своей спиной, сотник приоснился.

- Я - Бешдер из род Мериг, - громко, с достоинством произнес он. Доверенное лицо Влдыки Крн-Аплср. Нзовитесь!

- Грвр, - предствился высокий всдник, - слуг Влдыки Нузи. Вм следует зплтить въездную пошлину. По серебряной монете - с повозки и тысячную долю с золот и дргоценностей, если у вс они есть.

Брови сотник поползли вверх. Он впервые слышл о пошлинх, взимемых при пересечении грниц земель. Мостовые, вртные - д, но погрничные? Но сотник был молод и не решился срзу послть слугу Влдыки Нузи к демонм. Он оглянулся нзд. Повозк имперторского чиновник приближлсь.

- Груз крвн не приндлежит Влдыке Крн-Аплср, - скзл сотник. - Он приндлежит Импертору!

И здрл подбородок, очень довольный нйденным доводом.

- Я хочу увидеть вши грмоты!

Этот Грвр держлся тк, словно у него з спиной не дв воин, тысяч.

Повозк имперторского чиновник подъехл к всдникм и остновилсь. Следом з ней остновилсь передовя полусотня, и один з другим нчли остнвливться возы.

- В чем дело? - недовольно спросил имперторский чиновник.

Ему объяснили.

Чиновник был толст, брюзглив и плохо переносил жру и тряску. Но, кк никто другой, рзбирлся в нлоговых тонкостях. Поэтому и приствлен к новому Влдыке Крн-Аплср.

- Ккя еще въездня пошлин? - сердито зкричл он. - Я непременно доложу Имперторскому Совету о смоупрвстве! Нет, я доложу смому Импертору!

Крик чиновник не мог не достигнуть ушей слуги Влдыки Нузи.

- Я выполняю прикз, - скзл он извиняющимся тоном. - Покжите мне документы и следуйте дльше. Чиновник высунул из окошк голову.

- Покжи ему, - зкричл он, взмхнув свитком. - Пусть только сломет печть, и собственный Влдык повесит его з кишки!

- Я только взгляну, - вежливо скзл воин. Сотник кчнул головой. Один из его всдников, свесившись в седле, принял свиток и передл комндиру.

- Прошу. - Сотник протянул документ высокому воину.

Тот взял его... и швырнул н дорогу.

- Эк... Что?.. - рстерянно произнес сотник... и его голов последовл з свитком.

Горячий сккун взвился н дыбы, стряхнув обезглвленного всдник, высокий воин рвнулся вперед, и меч его в одно мгновение выбил из седл еще двоих. Один из товрищей его свистнул тк, что зложило уши, и опередив второго н долю мгновения бросил коня в сечу.

- Убейте их! - звизжл чиновник, втягивя голову обртно в повозку и в изнеможении откидывясь н подушки. Что з сумсшедшие!

И впрямь, только умлишенные могут втроем нброситься н две сотни крвнной охрны.

В этом имперторский чиновник был прв. Ошибся он в оценке противник. Но ведь он был чиновником, не воином.

Мирные стожки вдоль дороги вдруг ожили и выплюнули стю смертоносных стрел. Из-з межевого кмня выскочили человек десять и устремились к повозке имперторского чиновник. Всдники охрны бросились нвстречу прямо н меткие стрелы.

Передовя полусотня скучилсь. Солдты не знли, что делть: то ли тковть стог, в которых прятлись лучники, то ли поспешить н помощь чиновнику. Пок десятники рздумывли, половин их подчиненных уже потерял способность сржться.

Еще хуже пришлось змыкющим, чьи щиты и кирсы лежли н возх: стрелы истыкли их, кк подушечки для булвок.

Но не все солдты погибли тк бесслвно. Одни успели укрыться з возми и спешно нтягивли шлемы, зстегивли ремни доспехов - и вот уже щит к щиту двинулись н стрелков. Полдюжины всдников, мхом покрыв дв десятк шгов, зкружились смерчем вокруг стог, рубя неумелых в ближнем бою рзбойников. Воинское счстье переменчиво и уже стло поглядывть н солдт Импертор. Первый успех нпдвших стоил жизни половине охрнников, но их все рвно было больше, чем рзбойников.

Сргр до смого последнего мгновения не знл, что здумл тмн. Фргл спрятл своих прней в стожкх. И "Стриков" и новичков вперемешку.

- Делйте, кк они, - нпутствовл он "новобрнцев".

Сргр почти дв чс просидел в душном сене, изнывя от жры и кусчих нсекомых. Конечно, он догдывлся, что здумно нпдение н крвн. Но ему и в голову не могло прийти, ккой крвн вознмерился огрбить Большой Нож.

Он зподозрил нелдное, когд, по звуку считя возы, сбился н третьем десятке. А потом - свист. Его новые сотоврищи рзбросли сено и принялись сдить из луков по мечущимся стржникм.

Их стожок пришелся против середины крвн, рстянувшегося н треть мили.

Сргр не собирлся убивть солдт. Он выпустил три стрелы в небо и лихордочно думл, кк поступить, когд вокруг збрбнили копыт и звертелись, взблескивя мечми, всдники. Рядом рухнул с рзрубленной головой молодой вор из Нурты, дико звопил еще один, зжимя рссеченное лицо - и свлился от второго, смертельного удр. Осклення лошдиня морд возникл прямо нд Сргром.

- Й--я! - дико зкричл всдник, посыля вниз со свистом уже обгренный кровью клинок.

Сргр не успел ничего сообрзить, успел только припсть к земле, и промхнувшийся ждный клинок рзбросл клоки сен, когд взлетел опять меч Сргр полоснул по шее свесившегося с седл всдник.

Перектившись через голову, крнит встл н ноги, тут же прировл новый удр, отпрыгнул в сторону, едв не поскользнувшись н стерне, и тм, где он только что стоял, сшиблись лошдьми дв всдник, третий, попытвшийся срубить одиночку, зкричл от боли, когд меч Сргр рспорол его ляжку.

Крнит рсствил пошире ноги, взял меч двумя рукми, когд новый врг поднял н дыбы своего коня, Сргр увернулся от молотящих воздух копыт, не без сожления полоснул по лошдиной шее и, отпрыгнув, нвскидку удрил клинком вылетевшего из седл всдник. Но уже нскочили другие, звертелись мельницей, тесня лошдиными бокми. Сргр тоже вертелся, кк кпля мсл н рскленной сковородке. Здыхясь от едкого лошдиного дух, уворчивясь от копыт и клинков. Ему кзлось, что смертельня крусель длится бесконечно, он уже знл, что это его последний бой, и кзнил себя з собственную неосторожность: совсем не тк хотелось Сргру умереть...

Но вдруг все кончилось.

Тяжело дыш, крнит опустил меч и увидел, кк, вскидывя здом, скчет кругми последний конь, мертвый всдник волочится по стерне.

Трое рзбойников, опустив луки, что-то кричли. Крнит стер пот со лб (н лице остлсь кроввя полос - чей-то меч здел-тки его руку) и сел, вернее, рухнул н землю. Ноги его не держли.

- Кжется, все, - скзл Мормд, подъезжя к тмну.

Кольчуг н нем был изрублен, но рны были не опсные, и нуртшец не обрщл н них внимния.

- Сними-к пнцирь, - велел Фргл. - Перевяжу тебя, не то кровью истечешь.

Н смом эгерини крови тоже было достточно" но вся - чужя.

Уцелевшие рзбойники н трофейных конях рзъезжли вдоль крвн проверяли: не спрятлся ли кто из охрны. Возничих не трогли. Кому они нужны?

- Трое или четверо ушли, - произнес Мормд.

- Четверо, - скзл Фргл. - Возы придется оствить. Ндо искть золото.

- А чего его искть? - усмехнулся Мормд. - Тм в возке потеет от стрх одн жирня жб. Спорим, он скжет, где золото, рньше, чем верблюд успеет отлить?

- Здесь нет ни одного верблюд, - зметил эгерини. - Все, ндевй свое железо. И собери нших волков. Чинушей я см зймусь.

Имперторского чиновник выволокли из возк и поствили перед Фрглом. Под глзом у доверенного лиц Цря црей нбухл кровоподтек, шелковя одежд - в полном беспорядке.

- Обчистили? - спросил Фргл у держвших пленник прней. - Не збудьте сдть в общий котел.

Эгерини сжл двумя пльцми жирную склдку под подбородком чиновник.

- И-и-и... - тоненько зпищл тот, пытясь вырвться из рук рзбойников.

- Что-то хочешь скзть? - спросил эгерини.

- Вор! - выдохнул чиновник. - С тебя сдерут кожу и бросят в соляную копь!

- Кк стршно, - усмехнулся эгерини. - Отпустите его.

Неподлеку рздлся вопль. Должно быть, ншли спрятвшегося стржник.

- Мне от тебя нужно только одно, - скзл Фргл.. - Где золото?

- Ты сдохнешь, - рстиря руки, ответил чиновник.

- Возможно, - спокойно проговорил эгерини и вдруг схвтил пленник з отвороты куртки и поднял нд землей. Крепкий фетский шелк жлобно зтрещл: еще бы, эткя туш.

Физиономия чиновник из бгровой стл фиолетовой.

- Где? Золото? - рздельно произнес Фргл.

- Пусти меня, пусти! - прохрипел чиновник. - Я здохнусь!

Эгерини поствил крнгрийц н землю.

- Я тебя спросил, - нпомнил он.

- Я не зню, - пропыхтел чиновник. - Вот он знл. - Чиновник покзл н отрубленную голову сотник.

- Не верю, - покчл головой Фргл.

- Д что ты... И-и-и!

Эгерини взял пухлую руку чиновник и сдвил тк, что зхрустели суствы.

- Не визжть! - рявкнул Фргл. - Уши отрежу! Чиновник мгновенно змолк, только отчянно гримсничл.

- Золото, - скзл эгерини. - Ты знешь, где оно, и скжешь.

Деревяння от сплошных мозолей рук Фргл мло уступл пыточной руквице.

И чиновник сломлся.

- У меня в возке двойное дно. В нем.

- Пойди проверь, - скзл Фргл одному из своих. Тот нырнул в возок, зхрустело дерево.

- Тут! - донеслось из возк. Чиновник бюкл отдвленные пльцы и злобно глядел н Фргл.

- Ты поплтишься, - бормотл он. - Поплтишься...

Эгерини свистом подозвл коня и прыгнул в седло.

- А с этим что делть? - спросил второй рзбойник.

- Я что, обещл ему жизнь? - удивился Фргл. Рзбойник осклбился. Когд-то он был поселенцем-рендтором, и ему пришлось продть собственную дочь, чтобы зплтить нлог.

* * *

Оборотень свел вместе три свои рмии и двинул их к реке, где его рбочие уже нвели перепрву. Зтем пустил шпион н глвную дорогу. Шпион, зеленя крыс рзмером с мурвья, шустро порысил вперед, ушмыгивя в лес кждый рз, когд нвстречу попдлись рзъезды Строго Импертор или сторожевя зств. Но зств было мло. Почти все войск Стрый Импертор бросил н север. Тм широким фронтом нступл рмия второго игрок и кипел бой, который Стрый Импертор проигрывл. Противник продвиглся вперед, оствляя з собой дымки сожженных селений.

Оборотень ликовл: мг пробовл новую тктику, и появился неплохой шнс его опередить.

- Кк поживет твой сын? - спросил оборотень. - Я пробовл отыскть его, но не смог.

- Я тоже, - ответил мг и коснулся сухим пльцем вржеского форт.

Его бллисты тут же осыпли форт черными горошинми ядер. Крохотные ворот рссыплись, и в них ручейком втекли всдники.

- Тебя это не беспокоит, мой господин?

- Д, - коротко произнес мг. - Беспокоит.

- Что предпримешь?

Мг не ответил. Его всдники зняли город и выстроились н новой позиции. Сзди подтянулись пехот и колесницы. Ход сделн.

Оборотень оценил еще рз свою позицию, прикинул: не рискнуть ли объявить Вступление? Игрющий з Строго Импертор демон слишком длеко отвел войско. Если в следующие дв ход подойти к его столице, н третьем можно взять ее, четвертым ходом зхвтить дворец. Дже если игрющий з Строго Импертор демон зхочет вернуть войск, ему потребуется н один ход больше. Риск опрвдн.

- Вступю н Путь Импертор! - объявил оборотень. Это двло ему прво н один дополнительный ход. И обязывло победить не позднее чем н третьем ходу после этого.

Его перепрвившиеся войск вышли н глвную дорогу. Крыс-шпион уже ждл их и прыгнул н колесницу глвнокомндующего.

Мг усмехнулся. Оборотню это не понрвилось, но отступть уже было поздно.

- Тк что с твоим сыном? - спросил он. - Будешь его искть?

- Нет.

Армия оборотня звершил второй ход. Теперь его войск стояли у стен столицы Строго Импертор. К его удивлению, демон не повернул войск, удерживющие нступющих с север. И мг тоже словно не змечл действий соперник. Продолжил нступление, окружя рмию Строго Импертор.

И зкончил окружение, когд войск соперник зхвтили столицу и подошли к Имперторскому дворцу.

Третий ход - и войск оборотня зняли дворец.

- Я выигрл! - объявил оборотень.

- Ты проигрл, - скзл мг, и оборотень увидел то, что должен был увидеть четыре ход нзд. Строго Импертор не было во дворце. Он был н севере, с рмией, окруженной войскми мг.

Демон, игрвший з Строго Импертор, горстями выкидывл из дворц фигурки окменевших воинов оборотня. Он опять подыгрл мгу. Это было неспрведливо, но кто говорит о спрведливости, когд идет войн?

Глв одинндцтя

Изрядно поредевшя бнд уходил н зпд. Больше половины рзбойников, считя и тяжелорненых, которых пришлось добить, остлись у грницы Нузи. Рненых, способных выдержть переход, остлось всего трое.

Сргр - один из трех. В седле он держлся достточно уверенно, но тм, где позволял дорог, дв рзбойник ехли рядом, готовые, если что, прийти н помощь.

Н зкте встли лгерем. В лесистой низине, достточно длеко от близлежщих городов. Рзожгли костры, поужинли и стли считть добычу. Окзлось, чуть больше тысячи золотых. Если вычесть долю Ниггур, пятую чсть Фргл, особую долю отличившихся и то, что шло в общк, оствлось еще порядочно. Двдцть восемь рзбойников сегодня стли богчми. И перепились бы н рдостях, если б тмн не пообещл собственноручно повесить з ноги того, кто нпьется.

- Что невесел, брт? - спросил эгерини, опускясь н бревно рядом с Мормдом.

- Кучерявый, - скзл нуртшец. - Мне будет не хвтть его нхльной хри.

Фргл пожл плечми:

- Это мог быть ты или я. Когд взбирешься н гору, лучше не оглядывйся. Пойдем, брт. Один из новеньких сегодня отличился, хочу н него взглянуть.

- Большой Нож, послушй... - Мормд помедлил. - Послушй, если бы меня зрубили сегодня, ты вспоминл бы обо мне?

- Нет. - Фргл усмехнулся. - Я пострлся бы прикрыть твою тощую спину. А то еще, не дй Ашшур, сниться мне стнешь! Предствляешь, видеть во сне твою меченую рожу? Кошмр!

- Вывернулся, хитрец-эгерини! - Мормд не сумел сдержть улыбки. - Ну лдно, пошли глянем н нового героя.

- Если бы не он, - Горевестник, один из "строжилов" в бнде Большого Нож, с нежностью посмотрел н Сргр, - если бы не он, нс нрубили бы мельче, чем говядину для слт. Клянусь слвой Ашшур! Он н моих глзх прикончил троих и отбивлся от пяти, пок мы щелкли клювми.

- Ну, это ты щелкл, - скзл другой рзбойник. - А я срзу, кк эти демоны от меня отстли, взялся з лук.

- З мой лук, - уточнил Горевестник. - Твой-то рзрубили. Ну д не вжно. В общем, пок они тужились его змочить, мы постреляли их, кк кроликов н лужйке. Клянусь слвой Ашшур!

- Знчит, ты, Горевестник, считешь, что ндо новичк нгрдить?

- Ну!

- Я не... - попробовл вмешться Сргр, но эгери-ни отрезл:

- Тебя еще спросят. А если нгрд пойдет из твоей доли, Горевестник?

- Ну... - Рзбойник змялся. - Я же не один был, нс же трое остлось, если н троих - я соглсен. По спрведливости, верно? - Он толкнул сосед. - Кбы не он, лежть нм по уши в кровище!

- Лдно, - решил Фргл. - Не тронем твою долю. Молодец, блгородный! - Он повернулся к Сргру. - Твой пй - двойной.

- Мне не нужны деньги, - покчл головой молодой воин и покрснел.

- По-моему, он не похож н богч, , Большой Нож? - зметил Мормд.

- Не похож, - соглсился тмн. - Возьмешь. Поместье себе купишь. И не спорь, то велю рот тебе зткнуть.

Шутк.

Сргру стло очень стыдно. Атмн рзбойников дет ему золото з то, что он убивл солдт Импертор. Крнит опустил голову, чтобы слывший колдуном эгерини не прочел ненроком его мысли.

* * *

Влдык Кирьюгер брезгливо посмотрел н золото, горкой лежвшее н мрморном столике.

- Оствь себе, - скзл он.

- Я не могу, - мрчно возрзил Сргр. - Оно приндлежит Импертору. А я - преступник. Ты можешь кзнить меня, это спрведливо.

- Кзнить? - Влдык потер подбородок. - А зчем?

Сргр молчл.

- Нет, - скзл Кирьюгер. - Кзнить я тебя не стну. Ты вернешься к своему тмну и сделешь тк, чтобы я знл о кждом его шге. Ведь он доверяет тебе теперь?

- Д.

- Хорошо. К нм нпрвляется имперторскя рмия. Пять тысяч человек.

- Пять тысяч? Тк много? Мы что, собиремся воевть с Эгерином?

Влдык улыбнулся.

- Нет, - ответил он. - Для войны пяти тысяч слишком мло. Они будут ловить твоего рзбойник. Сргр присвистнул и тут же опомнился:

- Прости, Влдык!

- Ничего, я не суеверен, - успокоил его Кирьюгер. - Я рд, что твой тмн прикончил этого боров. Но Импертор огорчен. И больше не доверяет мне. Поэтому и послл рмию. Может быть, он решил сместить меня.

- И что же делть?

- Кк ты думешь, рмия из пяти тысяч солдт сможет рспрвиться с бндой в три десятк человек?

- Стрнный вопрос. Влдык! Д он по ним пройдет и не зметит!

- Вот именно! - Кирьюгер поднял плец. - Пройдет и не зметит. А мы с тобой поможем Большому Ножу. Он будет знть о них все. С твоей помощью. Пять тысяч... Рзве это много для ткой Земли, кк Крн-Аплср? Пусть ловят хоть до Мокрого месяц. Пять тысяч слепых против тридцти зрячих. Вот будет веселя охот!

- Но зчем тебе это. Влдык? - спросил Сргр. - Лучше ли, если Большой Нож будет продолжть бесчинствовть?

- Лучше, - скзл Кирьюгер. - Я дм им порезвиться, потом см возьму этого эгерини. С твоей помощью.

- Позволено ли мне спросить. Влдык?

- Спршивй.

- Мы ведь могли взять рзбойник еще неделю нзд. Почему ты не рспорядился сделть это? Схвти мы Большого Нож, и крвн был бы цел.

- Ты прв, - соглсился Влдык. - Но тогд и ценность рзбойник в глзх ншего Импертор был бы невелик. Д он просто не знл бы о нем. А теперь, кк видишь, знет. Когд и рмия в пять тысяч слепцов окжется бессильн. Импертор зподозрит Ашшуру ведомо что, и этот Большой Нож, который, кк мы знем, просто удчливый негодяй, не более, стнет очень вжной персоной. В глзх Импертор. Вот тогд мы его и возьмем.

* * *

Девочку Хрминку Мормд устроил служнкой к знкомому, портняжных дел мстеру Носрю. А того предупредил: рбот рботой, если нчнет руки рспускть - Мормд ему смолично яйц открутит. Портной зверил, что девочку пльцем не тронет, кормить будет, кк родную дочь, и вообще...

- Смотри, - строго скзл Мормд. - Ты меня знешь.

Носрь, точно, знл его двно, еще в прежние времен рухлядь воровнную у Мормд покупл. Но теперь-то тот не ккой-нибудь воришк, првя рук первого в Крн-Аплсре рзбойник. У мстерового глзки тк и бегли, когд Мормд ему внушение делл. Стршновто.

А когд Мормд вернулся через три недели и спросил:

"Ну кк, млышк, не обижл тебя этот прыщ?" - у "прыщ" н лбу исприн выступил: пожлуется девчонк - и конец. Достнет нож, улыбнется мерзкой своей улыбочкой - и зрежет. Одно слово: душегуб.

Будь его воля, портной нипочем не взял бы девчонку с тким зщитничком. Но попробуй-к скжи "нет"!

А тк-то в общем Хрминк в хозяйстве не лишняя. Жены у Носря нет, нсчет убрть, приготовить или тм сметть чего попроще - девчонк стрлсь. И всего-то - з хрч. Выгодно, одним словом. С Мормдом всегд тк: выгодно - и стршно.

- Нет, Мормд, что ты! - скзл Хрминк, и у портняжки отлегло от сердц. Рзбойник только хмыкнул.

- Пойдем, млышк, н рывок, купим тебе чего-нибудь, хочешь?

Хрминк зрумянилсь. Он видел, что люди боятся Мормд, но см... Ведь он же хороший! И всегд глядит н нее по-доброму, не кк другие мужики: будто слизняком помжут. От их взглядов Хрминку срзу нчинло трясти и внизу живот болело... кк тогд. Нет, Мормд - не ткой. И Большой Нож не ткой. Но Большому Ножу до Хрминки дел нет. А Мормду есть. В первый рз в жизни кто-то о ней зботится. Дже дом от нее, третьей по счету дочки, требовли только одного - рботы. И попрекли, что девк. И примеривлись, кк в возрст войдет, продть д корову купить. Тк что когд Мормд предложил отвезти ее домой, Хрминк скзл, что дом у нее теперь нет. Нет тк нет. Мормд вроде дже обрдовлся.

Ему тоже в новинку о ком-то зботиться и прикидывть, кк другому человеку лучше.

Причудливы души человеческие. Вдруг окзлось, что девочк из семьи бедного рендтор и вор из Нурты очень хорошо понимют друг друг.

Рынок в Нурте - смое бойкое место в городе. Здесь просторно и тесно. Просторно потому, что см площдь - больше двухсот шгов в поперечнике, тесно оттого, что, кжется, весь люд Нурты и соседних городов собрлся здесь. Торговли всем, от сношенных сндлий до рыжих смерийских коней-полукровок, которых продвцы выдвли з нстоящих йпегов. Нурт рядом с грницей, рядом с Крном. Отсюд товры северной чсти мир Ашшур везут н юг, в Крнгрию, сделнное в Крнгрии - в Эгерин и Смери. Првд, тот, кто видел нуртшский рынок лет двести нзд, счел бы нынешнюю торговлю скудной. Это потому, что сейчс львиня доля товров шл морем. Теперь, когд сокты поприжли пиртов, везти товр морем уже не тк рисковнно. И нмного выгодней - перевозк дешевле и пошлин меньше.