/ Language: Русский / Genre:sf,

Тарзан И Потерянная Империя

Эдгар Берроуз


Берроуз Эдгр

Трзн и потеряння империя

Эдгр Рйс Берроуз

Трзн и потеряння империя

I. ДОКТОР ФОН ХАРБЕН

Млыш Нким взволновнно зпрыгл н згорелом плече своего хозяин, стрекоч и вопросительно поглядывя то н Трзн, то в сторону джунглей.

- Нким что-то зметил, бвн, - скзл Мувиро, помощник предводителя воинов взири.

- И Трзн тоже, - проговорил человек-обезьян.

- Глз великого бвны зоркие, кк у Бры-нтилопы, - скзл Мувиро.

- Инче и быть не может, - с улыбкой отозвлся человек-обезьян. Трзн не стл бы человеком, если бы его мть Кл не нучил его пользовться всеми оргнми чувств, днными ему Млунгу.

- И кто же идет? - спросил Мувиро.

- Отряд мужчин, - ответил Трзн.

- А что если это недруги? - обеспокоился негр. - Может, предупредить воинов?

Трзн метнул взгляд н мленький лгерь, где двдцть чернокожих воинов готовились приступить к ужину, и удостоверился в том, что оружие у них, кк всегд, нготове.

- Нет, - возрзил он. - Вряд ли это необходимо, тк кк люди идут не тясь, и потом их не тк много, чтобы они предствляли угрозу.

Нким же, будучи пессимистом по нтуре, потому всегд ожидя худшего, не н шутку встревожился. Он спрыгнул н землю, стл сккть, словно зведенный, зтем схвтил Трзн з руку и потянул з собой.

- Бежим! - зкричл он н языке обезьян. - Сюд идут чужие гомнгни. Они убьют млыш Нкиму!

- Не бойся, Нким, - урезонил его человек-обезьян. - Трзн и Мувиро не ддут тебя в обиду.

- Я чую зпх гомнгни, - зверещл Нким.

С ними идет один трмнгни. Трмнгни хуже гомнгни. У них гремящие плки, и они хотят убить мленького Нкиму, ткже всех его бртьев и сестер. Они не щдят никого. Нкиме не по душе трмнгни. Нким боится.

Кк и другие обиттели джунглей, Нким не видел в Трзне трмнгни, то есть белого человек. Он воспринимлся неотъемлемой чстью джунглей, тким же, кк и все звери, если потребовлись бы обобщения, то Нким отнес бы Трзн к мнгни, великим обезьянм.

Теперь уже все слышли приближение чужих. Воины взири повернулись н шум и тут же обртили взоры н Трзн и Мувиро. Увидев, что их предводители не выкзывют беспокойств, они продолжили знимться своими делми.

Первым в лгере появился высокий чернокожий воин. При виде взири он остновился. Через миг к нему присоединился белый с бородой. Понблюдв с минуту з лгерем, он выступил вперед, сделв миролюбивый жест. Из джунглей покзлись дюжин негров, в основном носильщики, судя по тому, что лишь трое или четверо из них имели ружья.

Трзн и взири срзу поняли, что имеют дело с небольшим миролюбивым отрядом, и дже Нким, спрятвшийся н соседнем дереве, бесстршно прибежл нзд, н плечо своего хозяин, всем своим видом демонстрируя презрение.

- Доктор фон Хрбен! - воскликнул Трзн, когд бородч подошел ближе. - Срзу и не узнл вс.

- Бог милостив ко мне, Трзн из племени обезьян, - проговорил фон Хрбен, протягивя руку. - Я кк рз искл вс и ншел н дв дневных переход рньше, чем предполгл.

- Мы охотимся н стршного убийцу, - пояснил Трзн. - С некоторых пор он стл приходить в нш крль по ночм и убивть смых доблестных людей. Он чрезвычйно хитер. Видимо, это стрый коврный лев, которому до сих пор удвлось ускользнуть от Трзн. Однко что привело вс в стрну Трзн, доктор? Ндеюсь, что это чисто дружеский визит и что с моим хорошим другом не произошло ничего серьезного, хотя вш вид и опровергет мои слов.

- Мне тоже хотелось бы, чтобы это был просто дружеский визит, - скзл фон Хрбен, - но, по првде говоря, я пришел просить вшей помощи, ибо у меня неприятности, причем очень серьезные.

- Неужели снов нпли рбы, чтобы зхвтить рбов или нгрбить слоновой кости? Или, может, люди-леопрды устроили н вс ночную зсду н тропх джунглей?

- Ни то, ни другое. Я пришел по причине личного свойств, из-з моего сын Эрих, которого вы не знете.

- Д, действительно не зню, - ответил Трзн. - Однко вы притомились и, нверное, проголодлись. Рсполгйтесь. Ужин готов. З едой рсскжете, кким обрзом Трзн сможет помочь вм.

Пок взири по рспоряжению Трзн помогли негрм фон Хрбен устроиться, доктор и человек-обезьян уселись, скрестив ноги, н землю и принялись з незтейливую трпезу, приготовленную повром взири.

Зметив, что гостю не терпится изложить суть дел, Трзн не стл дожидться конц ужин, попросил фон Хрбен тотчс же продолжить рсскз.

- Пострюсь в нескольких словх объяснить истинную цель моего визит, - нчл фон Хрбен. - Эрих - мой единственный сын. Четыре год тому нзд в возрсте девятндцти лет он успешно зкончил университет. С тех пор он совершенствовл свои знния в рзличных университетх Европы, специлизируясь в рхеологии и плеогрфии. Увлекшись льпинизмом, он во время летних кникул штурмовл смые трудные льпийские вершины. Несколько месяцев нзд, приехв нвестить меня, он с головой ушел в изучение рзличных дилектов бнту, н которых рзговривют местные племен. Общясь с туземцми, он узнл из строй, хорошо всем известной легенды о Потерянном Племени гор Вирмвзи. Легенд потрясл его, кк и многих других, своей кжущейся достоверностью. Эрих здлся целью выяснить, нсколько он соответствует рельности. Если выявить ее истоки, то, вполне возможно, он сможет отыскть потомков этого Потерянного Племени.

- Мне прекрсно известн эт легенд, - скзл Трзн. - Туземцы любят ее рсскзывть, причем с ткими достоверными подробностями, что мне смому не рз хотелось зняться ее проверкой. Првд, до сих пор мне не предоствлялось случя побывть в горх Вирмвзи.

- Должен сознться, - подхвтил доктор, - что у меня тоже неоднокртно появлялось ткое же желние. Я беседовл с туземцми племени бгего, обитющими н склонх гор Вирмвзи, и они утверждют, что где-то в глубокой долине этой большой горной стрны живет племя белых людей. Туземцы поведли о том, что с незпмятных времен ведут с ними торговлю и чсто стлкивются с людьми из Потерянного Племени кк в мирное время, тк и в ходе воинственных нбегов, которые те совершют время от времени н бгего. В общем, Эрих решил оргнизовть экспедицию н Вирмвзи, и его поддержли, поскольку сочли его подходящим человеком. Его знние местных нречий и опыт общения с туземцми, хотя и кртковременный, двли ему преимущество перед остльными исследовтелями, пусть дже более обрзовнными. Кроме того, он неплохой льпинист. Иными словми, он подходил по всем сттьям, и мне оствлось лишь сожлеть, что я не смогу сопровождть его, поскольку был знят другими делми. Я всячески содействовл ему в подготовке сфри, помог со снряжением. Сейчс экспедиция нходится в пути, недвно мне стло известно, что кое-кто из его сфри вернулись в свои деревни. Я попытлся узнть у них, что к чему, но они меня избегли. Вскоре до меня дошли слухи, из которых я понял, что с сыном что-то случилось, и тогд я решил снрядить спстельную экспедицию. Увы, во всем рйоне я сумел нскрести всего лишь горстку смельчков, которые вызвлись сопровождть меня в горы. Дело в том, что легенд утверждет, будто в горх Вирмвзи обитют злые духи, и туземцы считют, что Потерянное Племя - это бнд призрков, лчущих крови. Мне срзу стло ясно, что дезертиры из сфри Эрих успели посеять стрх по всему крю. В итоге я был вынужден искть помощи н стороне. Вот почему я здесь и обрщюсь з поддержкой к Трзну, Повелителю джунглей.

- Я помогу вм, доктор, - пообещл Трзн, выслушв рсскз.

- Отлично! - оживился фон Хрбен. - Я зню, что вы спрвитесь. Нсколько я успел зметить, у вс здесь человек двдцть плюс четырндцть моих. Мои люди могут служить носильщикми, ткже в кчестве скри. Вших же все знют кк превосходных воинов. Под вшим предводительством мы быстро отыщем дорогу, хотя силы у нс и небольшие. Нет ткого уголк, куд бы мы не смогли проникнуть.

Трзн мотнул головой.

- Нет, доктор, - возрзил он, - я пойду один. У меня ткое првило. В одиночку добрться быстрее, и когд я один, то у джунглей от меня нет тйн. По пути я получу больше сведений, чем если бы шел еще с кем-нибудь. Вы же понимете, что обиттели джунглей считют меня з своего и не прячутся при моем появлении, кк сделли бы, звидя вс и вших чернокожих.

- Вы лучше меня знете, что делть, - произнес фон Хрбен. - Не скрою, я хочу пойти с вми и принести пользу, но если вы ответите откзом, то мне ничего не остнется, кк подчиниться.

- Возврщйтесь нзд, доктор, и ждите вестей.

- Когд вы выступете в горы Вирмвзи? Утром? - спросил фон Хрбен.

- Я отпрвляюсь немедленно, - ответил человек-обезьян.

- Сейчс уже темно, - зпротестовл фон Хрбен.

- Нынче полнолуние, и я хочу воспользовться этим, - объяснил Трзн. А отдохнуть я смогу в жркие дневные чсы.

Повернувшись, он подозвл Мувиро.

- Бери людей, Мувиро, и возврщйся домой, - рспорядился он. - Пусть люди будут готовы выступить в путь по первому моему зову.

- Хорошо, бвн, - скзл Мувиро. - И долго нм ждть?

- Я возьму с собой Нкиму, и если вы мне пондобитесь, то пришлю его в кчестве проводник.

- Д, бвн, - ответил Мувиро. - Воины взири будут в постоянной готовности. Их оружие будет под рукой днем и ночью.

Трзн вскинул н плечо лук и колчн со стрелми, постоял мгновение, сосредоточивясь, зтем н языке обезьян позвл Нкиму, и пок зверек трусил к нему, повернулся и, не скзв ни слов н прощние, молч нпрвился в джунгли.

II. ОДИН В ДЖУНГЛЯХ

Эрих фон Хрбен вышел из плтки, осмотрелся вокруг и обнружил, что остлся в одиночестве. Его лгерь н склоне гор Вирмвзи обезлюдел.

Теперь стло понятно, почему, когд он проснулся, стоял непривычня тишин, вызввшя у него дурное предчувствие, которое усугубилось тем, что слуг Гбул тк и не явился н его зов.

В течение всей недели, пок сфри приближлось к нводящим стрх горм Вирмвзи, его люди дезертировли мленькими группми, по двое-трое.

К минувшему вечеру, когд они сделли привл н склоне горы, от первончльного соств экспедиции оствлось лишь несколько объятых ужсом учстников. А теперь и этих не стло - поддвшись ночным стрхм, невежественные и суеверные люди позорно бежли от невидимых ужсов нвисших гор, бежли, бросив своего хозяин один н один с кровождными духми умерших.

Беглый осмотр стоянки покзл, что лгерь полностью рзгрблен.

Негры прихвтили с собой все зпсы, включя оружие и птроны. Нетронутым остлся лишь его пистолет "люгер" с подсумком, которые он держл у себя в плтке.

Неплохо зня туземцев, Эрих фон Хрбен понимл их психологию, нсквозь пронизнную суеверием, имеющим глубокие корни и вынуждющим чернокожих совершть явно бесчеловечные и предтельские действия. Поэтому он ничего не предпринял против них, кк это сделл бы другой, с меньшим опытом.

Првд, когд они соглсились принять учстие в походе, то почти ничего не знли о его плнх.

Мужество чернокожих окзлось прямо пропорционльно рсстоянию до Вирмвзи. С кждым днем пути оно убывло все ощутимей, пок не нстл день, когд они окзлись во влсти стрхов, неподвлстных человеческому рссудку, и, потеряв осттки смооблдния, бежли сломя голову.

Фон Хрбен прекрсно понимл, почему они похитили провизию, ружья и боеприпсы и дже не осуждл их, ибо негры, видимо, решили, что его дело проигрно, см он обречен н смерть. К чему оствлять пищу человеку, который почти уже мертвец, в то время кк им предстояло возврщться домой, где с провизией туговто? Для чего ему вообще оружие, если духов гор Вирмвзи не берет ничто, тем более оружие простых смертных? Тков был логик их рссуждении, логик простя и неоспоримя.

Фон Хрбен устремил взгляд вниз, где по склону среди деревьев спусклись его люди, нпрвлявшиеся нзд, домой.

Возможно, их еще можно было бы догнть, однко фон Хрбен предпочел остться в одиночестве.

Он поднял глз ввысь, к вершинм гор, взметнувшимся нд ним. Явившись издлек и имея определенную цель, которя нходилсь где-то з неровными контурми гор, он вовсе не собирлся возврщться нзд побежденным.

Проведя день или, может, неделю в этих угрюмых горх, он, вполне вероятно, рскроет тйну легендрного Потерянного Племени, уж месяц-то точно хвтило бы, чтобы окончтельно устновить, что эт легенд не имеет н сегодняшний день рельной основы. З месяц он досконльно рзведет горные склоны, которые, судя по очертниям, вполне доступны для восхождения, и нйдет в лучшем случе руины и могильные холмы, свидетельствующие о проживнии здесь в древности мифического племени.

Опыт и эрудиция подскзывли Хрбену, что легендрное Потерянное Племя, если оно когд-либо существовло, оствило о себе еле приметный след в виде пры-другой предметов и нескольких полуистлевших костей.

Помедлив немного, он вернулся в плтку, сложил в вещевой мешок несколько оствшихся у него нужных вещей, прилдил к поясу птронную сумку и вышел нружу, снов обртив взор к тинственным горм Вирмвзи.

Помимо пистолет "люгер", у фон Хрбен имелся охотничий нож, которым он тут же вырезл себе н всякий случй крепкую большую плку.

Утолив жжду чистой холодной водой из ручья, он возобновил путь, сжимя в руке пистолет, готовый стрелять в любое мелкое животное, годное в пищу. Пройдя совсем немного, он увидел н открытом месте зйц и уложил его одним выстрелом, блгодря судьбу з то, что в свое время не ленился упржняться в стрельбе.

Не сходя с мест, он рзвел огонь, зжрил зйц н вертеле и сытно поел, после чего зжег трубку и рстянулся н земле, чтобы спокойно покурить и обдумть плн действий.

Будучи человеком мужественным и неунывющим, он решил не отчивться и беречь силы для предстоящего трудного переход.

После короткого отдых Эрих фон Хрбен нчл подъем, который продолжлся весь день. Он выбирл смый длинный путь, когд того требовли сообржения безопсности, полгясь н свой опыт склолз, и не збывл делть чстые передышки. Ночь зстл его довольно высоко в горх, неподлеку от смой вершины, которую было видно с рвнины.

Что нходилось впереди, он не знл, но опыт подскзывл, что тм, скорее всего, новые хребты и новые грозные вершины.

Улегшись н земле, он звернулся в одеяло, принесенное с мест последней стоянки. Снизу из джунглей слышлся шум, приглушемый рсстоянием, - звывние шклов, в отдлении - глухой львиный рык.

Н рссвете он проснулся от рычния леопрд, доносившегося уже не из джунглей, откуд-то со склон. Он знл, что этот ночной хищник предствляет большую опсность, возможно, смую серьезную из тех, что могли выпсть н его долю, и горько пожлел об утрте своего крупноклиберного ружья.

Стрх он не испытывл, ибо понимл мловероятность того, что леопрд выберет его своей добычей и нпдет, но поскольку ткя возможность все же существовл, он рзвел костер из собрнных нкнуне сухих веток. Подсев поближе к огню, он с блгодрностью вбирл в себя его тепло, тк кк ночь выдлсь очень холодня.

В ккой-то миг ему почудилось некое движение з кругом свет от костр, но он не увидел фосфоресцирующих глз, и вскоре все зтихло. Потом, видимо, он зснул, ибо следующее, что он увидел, был дневной свет, и только остывшя зол укзывл н костровище.

Фон Хрбен поднялся, ощущя озноб, и, не позвтркв, покинул бесприютную стоянку, зорко высмтривя новую добычу.

Рельеф не предствлял особых трудностей для опытного склолз, и от волнения при мысли о том, что ожидет его з горным хребтом, до которого оствлось совсем немного, фон Хрбен нчисто позбыл про голод.

Исследовтеля всегд мнит к себе неизведння вершин.

Ккие новые горизонты откроются? Ккие тйны предстнут его пытливому взору, когд он достигнет вершины?

Руководствуясь здрвым смыслом и опытом, он сознвл, что, покорив вершину, не обнружит ничего потрясющего, кроме очередного хребт, который ему предстоит преодолеть. Во всяком случе, тк он внушл себе, хотя в глубине души ему стрстно хотелось увидеть нечто неожиднное, ткое, что удовлетворило бы его честолюбивые помыслы и мечты исследовтеля.

Несмотря н урвновешенный и дже флегмтичный хрктер, фон Хрбен пришел в сильнейшее возбуждение, преодолевя оствшееся до вершины рсстояние. Взобрвшись нверх, он увидел перед собой волнистое плоскогорье, местми поросшее чхлыми деревцми, искореженными ветром, вдли, кк он и предвидел, смутно угдывлся следующий горный хребет, окршенный тумном в пурпурный цвет. Что это з земля между двумя цепями гор? При мысли о возможных скорых открытиях у фон Хрбен зколотилось сердце, поскольку местность совершенно отличлсь от той, ккую он ожидл увидеть. Горы отодвинулись н здний плн, уступив место непритязтельному лндшфту, чрезвычйно зинтересоввшему фон Хрбен.

Охвченный воодушевлением, фон Хрбен, позбыв про голод и одиночество, нпрвился по плоскогорью н север. Земля был бесплодня, усыпння кмнями и в целом млопримечтельня. Пройдя с милю, фон Хрбен збеспокоился. Если местность остнется ткой же вплоть до гор, смутно видневшихся вдли, то он не только не обнружит ничего любопытного, но и окжется без еды.

Приуныв от этих мыслей, он вдруг зметил, что в лндшфте кк будто произошли неясные изменения.

Фон Хрбену почудилось, что он видит мирж.

Длекие горы, кзлось, вздымются из гигнтской зияющей пустоты, обрзуя кк бы берег глубокого безводного моря. Порженный фон Хрбен остновился кк вкопнный. Плоскогорье резко оборвлось у его ног, и внизу до смых гор простирлся огромный провл, грндиозный кньон, подобный тому, что обрзовл ущелье Колордо, известное во всем мире.

Здесь же происхождение этой пропсти было совершенно иным. Всюду виднелись признки эрозии. Мрчные стены были глубоко рзмыты водой.

Снизу вверх, лепясь к стенм кньон, поднимлись причудливые бшни, бшенки и минреты, высеченные природой из грнит, внизу простирлось огромное дно ущелья, кзвшееся сверху ровным, словно бильярдный стол. Увиденное зрелище потрясло фон Хрбен, приведя его в состояние гипнотического восхищения, но мло-помлу его взгляд стл отмечть отдельные детли порзительной кртины.

Противоположня стен кньон нходилсь н рсстоянии пятндцти-двдцти миль к северу, и это было ниболее узкое место. Спрв к востоку и слев к зпду кньон был нстолько широким, что фон Хрбен зтруднялся определить истинные рзмеры.

Исследовтелю кзлось, что он рзличет стену, огрничивющую ущелье н востоке, но с того мест, где он стоял, зпдня оконечность не проглядывлсь. Однко стен, которя попл в поле его зрения, тянулсь с восток н зпд не менее чем н двдцть пять-тридцть миль. Почти прямо под ним рскинулось большое озеро или болото, знимвшее знчительную чсть восточной стороны кньон. Он увидел несколько извилистых потоков воды, огибвших зросли тростник, н смом озере, ближе к северному берегу, довольно большой остров. Поодль виднелсь еще одн лент, похожя н дорогу.

Н зпде кньон рос густой лес, между ним и озером двиглись фигуры. Фон Хрбену покзлось, что тм псутся животные.

Зрелище вызвло горячий энтузизм у исследовтеля. Тм, внизу, без сомнения, обитло згдочное Потерянное Племя гор Вирмвзи, чью тйну прекрсно охрнял природ, блгодря брьеру из стршных отвесных скл, ткже суеверию негров, невежественных жителей внешних отрогов гор,

Всюду, куд достигл взгляд, тянулсь отвесня стен, исключвшя млейшую возможность спуск.

Фон Хрбен медленно пошел вдоль кря, пытясь нйти хоть ккой-нибудь ход в зколдовнную долину, хоть ккую-нибудь лзейку. Стло уже смеркться, он прошел лишь небольшую чсть пути, тк ничего и не обнружив, кроме все той же отвесной стены, высившейся в смом низком месте не менее чем н девятьсот футов, одинково неприступной н всем своем протяжении.

В сгущвшихся сумеркх фон Хрбен неожиднно нбрел н узкую рсщелину, перерезвшую грнитную стену. Внутри виднелись зстрявшие обломки горной породы, обрзуя нечто вроде спуск, но в темноте было невозможно устновить, длеко ли вниз ведет этот нендежный, рисковнный ход.

Фон Хрбен перегнулся, внимтельно изучя стену. Т уходил вниз серией внушительных уступов и террс до трехсот футов в высоту, в то время кк вся стен соствлял тысячу двести футов. Если бы рсщелин вывел его к следующей террсе, то тем смым устрнилсь бы чсть препятствий, тк кк в том месте склон не был сплошным, знчит тм вполне могли существовть проходы, которыми фон Хрбен сумел бы воспользовться, будучи опытным склолзом.

Голодный и продрогший ученый опустился н землю, уствившись в пустоту, где мрк стновился все гуще и гуще.

Через некоторое время длеко внизу згорелся огонь, потом еще несколько. С кждым рзом фон Хрбен охвтывло все более сильное волнение, поскольку он понимл, что огни ознчют присутствие человек. Особенно много костров появилось н том учстке, где, кк считл фон Хрбен, рсполглся остров.

Что это з люди, которые рзвели костры? Дружелюбны ли они или, ноборот, воинственны? Приндлежли ли они к обычному фрикнскому племени, либо же легенд имел под собой рельное основние, и люди, которые готовили сейчс внизу свою вечернюю трпезу н кострх, являлись белыми из Потерянного Племени?

И что это з звуки? Фон Хрбен нпрягся, стрясь уловить невнятный шум, идущий из пропсти, нводненной мрком, и нконец понял, что слышит человеческие голос. Вскоре к ним примешлся рев дикого зверя, прозвучвший подобно отдленному грому. И тогд, успокоенный этими звукми, фон Хрбен поддлся устлости и мгновенно зснул, отрешившись от холод и голод.

С нступлением утр фон Хрбен собрл ветки от крликовых деревьев, росших поблизости, и рзвел огонь, чтобы согреться. Пищи у него не было, и вообще в течение всего предыдущего дня он не видел ни млейших признков жизни, з исключением животных, бродивших н большом зеленом лугу н дне кньон, куд еще только предстояло спуститься.

Фон Хрбен понимл, что должен поесть и кк можно скорее. Пищ же нходилсь только в одном нпрвлении, длеко внизу. Обогревшись у костр, он принялся исследовть рсщелину при дневном свете. Сверху в рсщелине обнружились просветы, сулившие возможность спуск, и фон Хрбен решил рискнуть.

Хотя в эту минуту он чувствовл себя полным сил и энергии, он прекрсно сознвл и другое - силы его убывли и будут убывть еще быстрее, кк только он нчнет головокружительный спуск по вертикли.

Дже Эриху фон Хрбену, молодому смоуверенному энтузисту, то, что он собирлся предпринять, кзлось чистой воды смоубийством, но, с другой стороны, до сих пор кк льпинист он всегд умел нйти выход из смых сложных ситуций, и с этой слбой ндеждой он нчл спуск в неизвестность.

Едв он склонился нд рсщелиной, кк услышл з спиной звук шгов. Фон Хрбен резко повернулся, выхвтывя "люгер".

III. НКИМА БОИТСЯ

Млыш Нким припустил по верхушкм деревьев и, верещ от возбуждения, спрыгнул н колени к Трзну из племени обезьян, устроившемуся н большой ветке гигнтского дерев. Прислонившись спиной к шероховтому стволу, человек-обезьян отдыхл после охоты и ппетитной трпезы.

- Гомнгни! - взвизгнул Нким. - Гомнгни идут!

- Угомонись, - скзл Трзн. - Ты уже порядком ндоел всем гомнгни.

- Они убьют мленького Нкиму, - зхныкл зверек. - Это чужие гомнгни, и с ними нет ни одного трмнгни.

- Нким уверен, что все только и мечтют рспрвиться с ним, усмехнулся Трзн. - Но вот уже много лет прошло, он живой и невредимый.

- Сбор, Шит, Нум гомнгни и Гист-змея любят полкомиться мленьким Нкимой, - зпротестовл обезьянк. - Оттого я и боюсь.

- Не бойся, Нким, - скзл человек-обезьян. - Трзн никому не дст тебя в обиду.

- Тм гомнгни! - не унимлся Нким. - Убей их! Нкиме не нрвятся гомнгни. Трзн неспешно поднялся.

- Иду, - произнес он. - Нким может пойти со мной или спрятться н время в безопсном месте.

- Нким не трус, - зпльчиво ответил обезьянк. - Я пойду сржться вместе с Трзном из племени обезьян.

Зверек зпрыгнул н спину человек-обезьяны, обхвтил лпкми его бронзовую шею и с этой блгоприятной позиции стл с опской выглядывть то из-з одного плеч, то из-з другого.

Трзн молч устремился по деревьям туд, где Нким обнружил негров, и вскоре увидел под собой десятк дв туземцев, шедших гурьбой по тропе.

Все они несли тюки рзных гбритов, некоторые из негров имели при себе ружья. По внешнему виду поклжи Трзн определил, что ее хозяин - белый человек.

Повелитель джунглей окликнул чернокожих. Те испугнно остновились, со стрхом трщсь вверх.

- Не бойтесь, я - Трзн из племени обезьян, - успокоил их Трзн.

Он с легкостью приземлился среди них н тропу. В тот же миг Нким слетел с его плеч, стремглв метнулся вверх по дереву, уселся н высокой ветке и принялся плксиво верещть, нчисто позбыв про свое недвнее бхвльство.

- Где вш хозяин? - спросил Трзн.

Угрюмые негры опустили глз и ничего не ответили.

- Где фон Хрбен, вш бвн? - допытывлся Трзн.

Ближний к нему носильщик беспокойно зшевелился.

- Он умер, - буркнул негр.

- Кк умер? - недоуменно спросил Трзн. Негр мялся, пок не ншелся:

- Его рстоптл рненый слон, - выплил он.

- Где тело бвны?

- Мы не смогли его нйти.

- Тогд почему вы решили, что его убил слон? - спросил человек-обезьян.

- Потому что бвн ушел из лгеря и не вернулся, - вмешлся второй негр. - Тм кружил слон, и мы подумли, что он убил бвну.

- Вы говорите непрвду, - скзл Трзн.

- Я скжу тебе првду, - зговорил третий негр. - Бвн поднялся в горы Вирмвзи, и рзгневнные духи умерших збрли его с собой.

- А теперь я скжу вм првду, - суровым голосом произнес Трзн. - Вы бросили своего хозяин н произвол судьбы.

- Мы испуглись, - стл опрвдывться третий чернокожий. - Мы предупреждли, чтобы он не поднимлся в горы. Умоляли его вернуться нзд, но он не послушлся, и духи мертвых унесли его.

- Когд это произошло? - спросил человек-обезьян.

- Дней шесть-семь, может, десять тому нзд. Точно не помню.

- Где вы его оствили?

Негры нперебой бросились описывть местонхождение их последней стоянки н склоне Вирмвзи.

- Ступйте по домм в свою стрну Урмби. Если пондобится, я вс рзыщу. Если вш бвн мертв, будете сурово нкзны, - подытожил Трзн.

Зпрыгнув н дерево, человек-обезьян исчез из поля зрения нездчливых негров в нпрвлении Вирмвзи. Млыш Нким с пронзительным визгом бросился ему вдогонку.

Из рзговор с негрми Трзн зключил, что те предтельски бросили фон Хрбен и что молодой ученый скорее всего двинется следом з ними. Не будучи знком с Эрихом фон Хрбеном, Трзн, рзумеется, предположил, что, окзвшись один, тот не стнет пробивться к неизведнным, грозным тйнм гор Вирмвзи, осмотрительно предпочтет по возможности быстрее добрться до своих.

С этими мыслями человек-обезьян торопливо двиглся вперед мршрутом негров, ожидя встретить фон Хрбен с минуты н минуту.

Предположение Трзн однко не опрвдлось, и он потерял немло времени, высмтривя фон Хрбен, но, тем не менее, шел он горздо быстрее чернокожих и окзлся у подножия Вирмвзи уже н третий день пути.

Здесь он с большим трудом отыскл место, где фон Хрбен был покинут своими людьми, тк кк проливной дождь и ветер уничтожили следы. Он ншел плтку, сорвнную ветром, но фон Хрбен тк и не обнружил. Не нйдя следов белого человек в джунглях, укзыввших бы н то, что ученый бросился догонять дезертиров, Трзн пришел к выводу, что если фон Хрбен не погиб, то искть его следует среди тинственных отрогов Вирмвзи, где ему угрожют неведомые опсности.

- Нким, - обртился человек-обезьян к зверьку, - когд поиск зтруднен, то, кк говорят трмнгни, человек ищет иглу в стоге сен. Кк, по-твоему, в этом скоплении гор мы отыщем ншу иглу?

- Пошли нзд, - зныл Нким. - Тм тепло. Здесь дует ветер, нверху еще холоднее. Это не место для мну, мленькой обезьянки.

- И все же, Нким, мы поднимемся туд. Обезьянк испугнно зверещл, обртив мордочку к грозным вершинм.

- Млыш Нким боится! В этих местх у пнтеры Шиты логово!

Трзн молч усмехнулся и зшгл в гору.

Поднимясь по дигонли н зпд, Трзн, ндеявшийся н случйную встречу с фон Хрбеном, н смом деле двиглся в нпрвлении, противоположному тому, которым шел рзыскивемый им человек. По змыслу Трзн, если он, достигнув вершины, не обнружит следов фон Хрбен, то двинется в обртную сторону, н восток, и стнет искть н большей высоте. По мере того, кк человек-обезьян продвиглся вверх, склон деллся все круче и сложнее, пок не превртился в вертикльную прегрду, усыпнную у основния обломкми скл. Лес, который рос ниже по склону, сменился н этом учстке редкими крликовыми деревьями.

Трзн стл крбкться через кмни, ндеясь обнружить ккую-нибудь тропу, и нстолько увлекся, что не зметил небольшую группу негритянских воинов, нблюдвших з ним снизу, из укрытия деревьев. Дже Нким, обычно не терявший бдительности, кк и его хозяин, не увидел людей, знятый, кк и тот, поискми тропы.

Нким глубоко стрдл. Дул ненвистный ему ветер, вокруг ощущлся сильный зпх пнтеры Шиты, совсем неподлеку виднелись выступы, с которых Шит в любую секунду могл нброситься н них. От стрх у Нкимы сердце сжлось в слбо пульсирующий комочек.

Через некоторое время они попли в особенно трудное место. Спрв высилсь отвесня стен, слев тянулся крутой обрыв. Один неверный шг и Трзн полетел бы вниз, тут кк нзло путь был усыпн множеством острых штких кмней. Вскоре впереди обознчился поворот. Если дорог з поворотом стнет хуже, то придется поворчивть нзд.

Н углу, где проход сужлся, Трзн н мгновение потерял рвновесие, и из-под его ног сорвлся кмень. Решив, что Трзн пдет, Нким звопил во весь голос и спрыгнул с его спины, оттолкнувшись с ткой силой, что человек-обезьян упл и поктился вниз.

Если бы не выходк Нкимы, то Трзн без труд сохрнил бы рвновесие, но получилось тк, что человек-обезьян стл съезжть по склону головой вниз, пок не угодил в крликовые деревья, цепко держвшиеся корнями з склу.

Охвченный ужсом Нким бросился к хозяину, истошно зпричитл ему н ухо, силясь поднять с земли, но человек-обезьян лежл неподвижно. Из рны н виске из-под шпки темных волос текл тоненькя струйк крови.

И пок Нким предвлся отчянию, нблюдвшие з ними снизу чернокожие воины стли быстро крбкться вверх, подбирясь к зверьку и его неподвижному хозяину.

IV. ВОЗВРАЩЕНИЕ ГАБУЛЫ

Круто обернувшись н звуки приближющихся шгов, Эрих фон Хрбен увидел подошедшего негр с ружьем.

- Гбул! - воскликнул белый, опускя пистолет. - Откуд ты взялся?

- Бвн, - скзл негр, - я не мог бросить тебя н рстерзние духм, обитющим в этих горх.

Фон Хрбен с недоверием уствился н чернокожего.

- Но если ты веришь в духов, Гбул, то почему же ты не боишься, что они убьют и тебя тоже?

- Смерти все рвно не миновть, бвн, - ответил Гбул. - Стрнно, что тебя не прикончили в первую же ночь. Ну нынче нс обоих уж точно убьют.

- И ты все-тки последовл з мной. Почему?

- Ты был добр ко мне, бвн, - ответил негр. - И твой отец тоже никогд не обижл меня. Я поддлся всеобщей пнике и убежл вместе с остльными, но вот вернулся. Или я сделл непрвильно?

- Нет, Гбул, ты поступил кк ндо. Впрочем, твои товрищи тоже считли, что поступют по спрведливости...

- Гбул не ткой, кк они, - горделиво возрзил негр. - Гбул бторо.

- Гбул - хрбрый воин, - подтвердил фон Хрбен. - В духов же я не верю и не боюсь их, но ты и твои соплеменники верите, поэтому с твоей стороны было смелостью вернуться нзд. Однко я тебя не удерживю. Можешь отпрвляться обртно, Гбул.

- Првд? - обрдовлся Гбул. - Бвн собрлся идти нзд? Змечтельно! Гбул вернется с ним.

- Нет, я нмерен спуститься вниз, в кньон, - проговорил фон Хрбен, укзывя в пропсть.

Гбул глянул туд. От потрясения глз его полезли из орбит, нижняя челюсть отвлилсь.

- Но, бвн, дже если человеческое существо исхитрится кким-то обрзом спуститься по этой жуткой стене, где нет никкой опоры для ног и для рук, то оно нверняк погибнет прежде, чем достигнет дн. Ведь это скорее всего земля Потерянного Племени, что по преднию рсположен в сердце гор Вирмвзи. Тм обитют духи умерших.

- Не ходи со мной, Гбул, - предостерег его фон Хрбен. - Возврщйся к своим.

- Кким обрзом ты ндеешься спуститься вниз? - спросил чернокожий.

- См толком не зню. Для нчл полезу в эту рсщелину, тм видно будет.

- А если рсщелин никуд не выведет? - спросил Гбул.

- Я просто обязн нйти проход! Гбул сокрушенно покчл головой.

- А если тебе все-тки удстся достичь дн, бвн, но окжется, что никких духов тм нет, либо же есть, но они неопсные, то кк ты думешь вернуться?

Фон Хрбен пожл плечми и с улыбкой протянул Руку.

- Прощй, Гбул! - скзл он. - Ты хрбрый прень.

Но Гбул руки не пожл.

- Я иду с тобой, - решительно зявил он. - Дже несмотря н то, что обртной дороги может и не быть.

- Стрнный ты человек, Гбул. То ты боишься духов и мечтешь поскорее окзться дом, то хочешь идти со мной, хотя я дю тебе возможность вернуться.

- Я поклялся служить тебе, бвн, я - бторо, - ответил Гбул.

- Остлось только поблгодрить Всевышнего з то, что ты - бторо, скзл фон Хрбен, - ибо небу известно, нсколько мне необходим сейчс помощь. Если мы не хотим умереть с голод, то нужно немедленно спускться вниз.

- Я принес еды, - скзл Гбул. - Подумл, что ты проголодешься и кое-что прихвтил.

Рзвернув принесенный с собой сверток, Гбул укзл н плитки шоколд и пкеты с консервми, которые фон Хрбен отложил в кчестве неприкосновенного зпс. Для голодного белого это было кк мнн небесня, и он не дл себя долго уговривть. Утолив голод, фон Хрбен почувствовл прилив сил, вместе с силми к нему вернулсь уверенность. Повеселев, он нчл спуск в кньон.

Гбул змешклся. Дело в том, что его племя в течение многих поколений жило н рвнине, в джунглях, оттого-то стршня пропсть внушл ему ткой ужс. Однко чувство чести и родовой гордости взяло нконец верх, и он последовл з своим хозяином, стртельно скрывя охвтившее его смятение.

Спуск через рсщелину был менее сложным, чем кзлось сверху. Обломки скл, чстично зсыпвшие ее, держлись прочно, тк что взимня помощь пондобилсь склолзм всего несколько рз, но именно в ткие моменты фон Хрбен особенно остро ощущл, что без Гбулы пришлось бы туго.

Тк они продвиглись вниз, пок не нткнулись н кменный звл, перекрывший всю рсщелину. Фон Хрбен осторожно приблизился к внешнему крю и обнружил, что до следующего уступ не менее тридцти футов вертикльного спуск. У исследовтеля сжлось сердце. Вернуться тем же путем обртно было свыше их сил и возможностей. Перегнувшись через крй, он увидел в нескольких футх продолжение рсщелины, которя знчительно сужлсь и был не шире семи футов.

Если бы ему с Гбулой удлось збрться в рсщелину, то они без труд спустились бы, держсь з стены. Но для этого требовлось перелезть Через громдный влун н смом крю обрыв, это уже предполгло кробтическую ловкость, чем Гбул похвстться никк не мог.

Проблем легко решилсь бы при помощи веревки, но ее у них не было. Когд осмотр рсщелины покзл, что нужно другое решение, фон Хрбен со вздохом отступил, тк кк решение не приходило ему в голову.

При виде того, что фон Хрбен исследует внешний крй обрыв, Гбул збился в смый дльний угол, обливясь холодным потом. Его едв не прлизовло при мысли, что хозяин выберет именно этот путь и велит ему спускться по влуну. И все же, если бы фон Хрбен пошел, Гбул последовл бы з ним.

Эрих фон Хрбен долгое время сидел, сосредоточенно рзмышляя и исследуя трещину. Если бы не влун, они спокойно спустились бы н следующий уступ, но ткую громдину можно было сдвинуть рзве что только зрядом динмит.

Фон Хрбен перевел взгляд с влун н влявшиеся рядом обломки скл, и тут его осенило.

- Иди сюд, Гбул, - скзл он, - поможешь мне сбросить кмни. Мне кжется, это единствення нш ндежд выбрться из зпдни, в которую мы угодили по моей вине.

- Д, бвн, - откликнулся Гбул и немедленно принялся з дело, хотя не понимл, для чего пондобилось стлкивть тяжеленные кмни в кньон.

Грохот пдющих кмней привел Гбулу в неописуемый восторг, и он с удесятеренным рвением принялся ктить кмни к обрыву.

- Только смотри не тронь вон те, не то произойдет обвл и нс погребет зживо, - предупредил фон Хрбен. - Тогд нм будет уже не до тйны Потерянного Племени.

- Хорошо, бвн, - отозвлся Гбул.

Взявшись з большой влун, он поктил его к крю.

- Гляди, бвн! - воскликнул он, укзывя н место, где только что лежл влун.

Фон Хрбен увидел отверстие величиной с человеческую голову, ведущее в рсщелину.

- Блгодри Ноемене, тотем твоего племени! - вскричл белый. - Вот это удч! Кжется, мы спсены.

Не теряя времени, они принялись рсширять лз, выбиря плотно лежвшие кмни, блокироввшие рсщелину с незпмятных времен, и выбрсывя их нружу.

Обломки скл с грохотом полетели вниз, удряясь о кмни.

Шум не остлся незмеченным. Высокий стройный негр поднял глз и окликнул своих товрищей, с которыми нходился в лодке н болотистом озере н дне кньон.

- Большя стен пдет, - скзл он.

- Всего-то прочк кмней, - отозвлся другой. - Ерунд.

- Ткое бывет только после сильного дождя, - скзл первый. - А предскзние говорит, что большя стен рухнет.

- Может, это демон, что обитет в рсщелине, - предположил третий. Нужно скорее рсскзть хозяевм.

- Подождем еще, может, что и увидим, - скзл первый. - Если мы поспешим доложить, что с большой стены упл прочк кмней, нс поднимут н смех.

Между тем фон Хрбен и Гбул рсширили проем нстолько, чтобы можно было протиснуться. Через отверстие белый человек увидел неровные стены рсщелины, выводящей к следующему выступу. Эту чсть спуск можно было уже считть преодоленной.

- Спустимся по одному, Гбул, - скзл фон Хрбен. - Я пойду первым. Внимтельно нблюдй з мной и делй все, кк я.

- Д, бвн, я полезу з тобой, - скзл Гбул. - Пострюсь повторять все твои движения.

Фон Хрбен протиснулся в рсщелину, уперся о стены рукми и ногми и медленно нчл спуск. Несколько минут спустя Гбул увидел, что хозяин достиг уступ живой и невредимый, и, хотя негр пробирл дрожь, он не колеблясь последовл з ним.

- Вот он, демон! В облике человек! - зволновлся чернокожий воин в лодке, звидев вышедшего из рсщелины фон Хрбен.

Схоронившись з высоким густым ппирусом, негры нблюдли. Несколько мгновений спустя н уступе появился Гбул.

- Ну уж теперь-то мы должны поспешить с известием к хозяевм, - скзл один из негров.

- Нет, - возрзил первый. - Возможно, они демоны, но выглядят, кк люди. Подождем, пок не выясним, кто они и почему здесь окзлись.

Следующий этп спуск был горздо проще, тк кк склон стл более пологим. Многочисленные влуны згорживли вид н озеро и кньон. Кк првило, спуск был легче между более высокими влунми, скрыввшими от склолзов долину, и тогд нблюдтели в лодке теряли пришельцев из поля зрения.

Преодолев второй уступ, фон Хрбен и Гбул вышли к тропе, проложенной сквозь густую рстительность. Пышня листв деревьев укзывл н обилие воды. Вскоре фон Хрбен, спусквшийся первым, обнружил родник, откуд вытекл ручей, бежвший вниз.

Утолив жжду и передохнув, они вновь двинулись в путь, следуя вдоль ручья и не встречя особых препятствий.

В течение всего времени они прктически не видели ни озер, ни дн кньон, и когд нконец окзлись внизу, то остновились, любуясь открывшимся пейзжем.

Зболоченное озеро было тк густо усеяно водяными рстениями, что фон Хрбен не сумел определить его истинных рзмеров, ибо зелень кмышей и окружющих лугов сливлись воедино. Открытые учстки воды предствляли собой извилистые дорожки, ведущие в рзных нпрвлениях.

И пок фон Хрбен с Гбулой рзглядывли этот незнкомый, тинственный мир, з ними из лодки пристльно нблюдли чернокожие воины.

С ткого рсстояния негры были не в состоянии толком рзглядеть пришельцев, однко вожк уверил их, что это не демоны.

- Почему ты тк решил? - спросил один из негров.

- Если демон зхотел бы спуститься с большой стены, то не стл бы выбирть смый трудный путь, - ответил вожк, - превртился бы в птицу и слетел бы вниз.

Здвший вопрос негр сконфуженно поскреб зтылок, срженный неоспоримостью ргумент. Не нйдя ничего лучшего, он предложил тотчс же пойти и рсскзть об увиденном.

Первые же шги по покрытому трвой лугу покзли фон Хрбену, что это опсное болото, из которого можно выбрться только с большим трудом. Вернувшись н твердую почву, он принялся искть иной путь в глубь кньон, но вскоре обнружил, что по обе стороны ручья болото простирется вплоть до подножия нижних уступов, которые, хоть и не очень высокие, все же являлись непреодолимым препятствием.

Можно было бы повернуть нзд и поискть дорогу в кньон в зпдном нпрвлении, однко это предприятие кзлось сомнительным, кроме того он и Гбул едв не пдли с ног от устлости. Поэтому они предпочли поискть по возможности более легкий путь.

Фон Хрбен обртил внимние н то, что впдвший в болото ручей имеет довольно быстрое течение, это ознчло, что дно, видимо, свободно от ил, и если ручей не слишком глубок, то его вполне можно использовть кк дорогу.

Проверяя свое предположение, фон Хрбен погрузился в воду, держсь з один конец плки, тогд кк Гбул держл другой. Вод доходил ему до пояс, дно же было твердое.

- Полезй в воду, Гбул. Глядишь и доберемся до озер.

По мере их продвижения вперед уровень воды не особенно поднимлся. Пру рз им встретились глубокие ямы, которые они преодолели вплвь, были и мест, где вод едв доходил до колен. Тк они двиглись вперед, не видя берег, лишь прибрежные зросли ппирус высотой в сорок-пятьдесят футов нд уровнем воды.

- Что-то я не вижу тм суши, - скзл фон Хрбен, - но зто мы можем воспользовться корнями ппирус, они вполне нс выдержт. Постремся пробрться к зпдному берегу озер. Когд мы спусклись, я зметил, что местность тм возвышення.

Достигнув зрослей ппирус, фон Хрбен збрлся н прочный корень, и в тот же миг из чщи вынырнул лодк с воинми цвет эбенового дерев, потрясющими оружием.

V. ДУХ ПРЕДКА

Лукеди из племени бгего принес молок в сосуде из выдолбленной тыквы. Перед входом в деревенский шлш его встретили дв дюжих воин-охрнник с копьями.

- Ниуото прислл для пленник молоко, - скзл Лукеди. - Он очнулся?

- Иди посмотри, - скзл один из чсовых. Лукеди зшел в шлш и при тусклом свете увидел силуэт белого мужчины-гигнт, сидевшего н грязном полу. Негр уствился н него во все глз. У пленник были связны з спиной руки, лодыжки ног стянуты прочной волокнистой веревкой.

- Я принес пищу, - скзл Лукеди, ствя тыкву н землю рядом с пленником.

- Кк же мне есть со связнными рукми? - спросил Трзн.

Лукеди почесл в зтылке.

- Не зню, - скзл он. - Ниуото велел доствить еду, но не скзл, чтобы я рзвязл тебе руки.

- Рзрежь веревки, - попросил Трзн, - инче я не смогу есть.

В шлш зглянул охрнник.

- Что он говорит? - спросил он.

- Говорит, что не может есть со связнными рукми, - ответил Лукеди.

Охрнник пожл плечми.

- Тогд оствь еду. Считй, что поручение ты выполнил.

Лукеди собрлся уходить.

- Погоди, - остновил его Трзн. - Кто ткой Ниуото?

- Вождь племени бгего, - ответил Лукеди.

- Ступй к нему и передй, что я хочу его видеть. Скжи ему ткже, что я не могу есть, пок мне не рзвяжут руки.

После получсовой отлучки Лукеди вернулся, неся струю, ржвую цепь для рбов и висячий змок.

- Ниуото посоветовл приковть его к центрльному столбу, уж потом рзвязть руки, - скзл он охрне.

Втроем они вошли в шлш, где Лукеди прикрепил цепь к столбу, обмотл вокруг шеи пленник и нвесил змок.

- Рзвяжи ему руки, - скзл Лукеди одному из охрнников.

- См рзвяжи, - откзлся тот. - Ниуото велел тебе, тк что ты и делй, мне он ничего не говорил. Лукеди зколеблся. Он явно боялся.

- Мы будем рядом со своими копьями, - успокоил его охрнник. - Тогд он не сможет причинить тебе вред.

- Я его не трону, - проговорил Трзн. - Но кто вы ткие? И кто, по-вшему, я? Один из охрнников рссмеялся.

- Спршивет, кто мы, словно см не знет!

- А про тебя нм все известно, - скзл другой воин.

- Я Трзн из племени обезьян, - скзл пленник, - и ничего не имею против племени бгего.

Охрнник, говоривший последним, снов зсмеялся и с издевкой скзл:

- Может, тебя тк и зовут. У вс, людей Потерянного Племени, стрнные имен. Может, ты и не имеешь ничего против племени бгего, но вот у бгего к тебе мсс претензий.

Продолжя смеяться, он вышел из шлш, рсположенного н склоне зпдной оконечности горной цепи Вирмвзи.

Между тем молодой Лукеди звороженно глядел н пленник, словно тот являлся божеством.

Трзн взял тыкву и выпил молоко. Лукеди ни н миг не спускл с него глз.

- Кк тебя зовут? - спросил Трзн.

- Лукеди, - ответил юнош.

- Ты что-нибудь слышл о Трзне из племени обезьян?

- Нет, - ответил тот.

- Кк по-твоему, я кто? - снов спросил человек-обезьян.

- Мы считем, что ты из Потерянного Племени.

- А я слышл из рсскзов, что люди Потерянного Племени н смом деле духи мертвых, - скзл Трзн.

- Этого я не зню, - признлся Лукеди. - Одни считют тк, другие инче, но ты-то знешь првду, ведь ты один из них.

- Я не из их числ, - скзл Трзн. - Я пришел издлек, однко нслышн о бгего и о Потерянном Племени.

- Не верю я тебе, - скзл Лукеди.

- Нпрсно, я говорю првду. Лукеди поскреб зтылок.

- Пожлуй, ты не обмнывешь, - произнес он. - Ты одет инче, чем люди из Потерянного Племени, и оружие у тебя другое, чем у них.

- А см ты видел это племя? - поинтересовлся Трзн.

- Много рз, - ответил Лукеди. - Рз в году они выходят из глубины гор Вирмвзи, и мы обменивемся с ними товрми. Они приносят сушеную рыбу, улиток и оружие, взмен получют соль, коз и коров.

- Но если вы с ними мирно торгуете, то почему меня взяли в плен, рз я, по-вшему, один из них? - спросил Трзн.

- Торгуем мы только рз в году, в остльное время врждуем.

- Но почему?

- Время от времени они нпдют н нс, зхвтывют в плен мужчин, женщин и детей и уводят в горы Вирмвзи. А что с ними делют, мы не знем, они исчезют бесследно. Может, их съедют.

- А вш вождь, кк он нмерен поступить со мной? - спросил Трзн.

- Не зню, - скзл Лукеди, - но мне кжется, он собирется сжечь тебя зживо. В этом случе ты и твой дух будете уничтожены и уже не сможете вернуться, чтобы преследовть и тревожить нс.

- Не знешь, появлялся ли недвно в этих крях белый человек? - спросил Трзн.

- Нет, - ответил юнош. - Много лет тому нзд, когд меня еще н свете не было, пришли двое белых. Они утверждли, что не приндлежт к Потерянному Племени, но им не поверили. Их убили. Мне пор идти. Звтр принесу еще молок.

Когд Лукеди ушел, Трзн улегся н полу и попытлся зснуть. Пончлу ему мешли посторонние звуки, но нконец он погрузился в збытье. Когд он проснулся, то не смог определить, сколько времени прошло. Выросший бок о бок с животными, он облдл способностью моментльно просыпться. И сейчс, открыв глз, он мгновенно понял, что рзбудивший его шум шел от животного, пытвшегося проникнуть в шлш через крышу.

Едкий дым от костр, н котором готовилсь пищ для деревни, нполнил воздух до ткой степени, что Трзн не смог уловить зпх нходящегося н крыше существ.

Но почему животное стремилось попсть в шлш? Трзн остлся лежть н земле, пристльно глядя н крышу сквозь темноту и пытясь нйти ответ н свой вопрос. Немного позже прямо нд головой он увидел проблеск луны. Кто бы ни нходился нверху, он все же сделл отверстие, которое стновилось шире и шире по мере того, кк животное выдергивло солому из кровли. Отверстие окзлось рядом со стеной, в широком промежутке между двумя жердями, и Трзн гдл, деллось ли это с умыслом или нет.

В обрзоввшемся проеме н фоне слбого лунного свет мелькнул силуэт, и лицо человек-обезьяны рсплылось в широкой улыбке. Он видел, кк ловкие мленькие пльцы трудятся нд колышкми, крепившимися к жердям для поддержния соломенной крыши. Кк только чсть из них был устрнен, в отверстие просунулось мленькое мохнтое тельце, пролезло, извивясь, внутрь и упло н пол рядом с Трзном.

- Кк ты отыскл меня, Нким? - шепотом спросил Трзн.

- Нким шел з тобой, - объяснил зверек, - и просидел целый день н дереве высоко нд деревней, изучя местность и ожидя приход темноты. Почему ты здесь, Трзн из племени обезьян? Почему не идешь с мленьким Нкимой?

- Меня приковли цепью, - ответил Трзн. - Не могу освободиться.

- Нким сходит з Мувиро и его воинми, - скзл зверек.

Рзумеется, Нким не употребил буквльно эти слов, но скзнное им н языке обезьян имело для Трзн именно это знчение. Черные обезьяны с длинными острыми плкми - тк он нзывл воинов взири, для Мувиро у него было совсем другое, придумнное им смим имя, но Трзн и Нким прекрсно понимли друг друг.

- Нет, - возрзил Трзн. - Мувиро не поспеет вовремя. Возврщйся в лес, Нким, и дожидйся меня тм. Может, я приду совсем скоро.

Нким зворчл, уходить ему не хотелось. Он боялся оствться в одиночестве в незнкомом лесу. Ведь жизнь Нкимы предствлял собой длинную вереницу стрхов, от которых он избвлялся лишь тогд, когд сворчивлся клубочком н рукх своего хозяин.

Зслышв голос, доносившиеся из шлш, один из крульных осторожно зглянул внутрь.

- Вот что ты нтворил, - пожурил Нкиму Трзн. - Послушйся Трзн и ступй в лес, пок тебя не поймли и не съели.

- С кем это ты рзговривешь? - спросил охрнник.

Он услышл быстрые, семенящие шжки в темноте, в тот же миг зметил дыру в крыше, и увидел, кк в нее вылезло что-то черное.

- Это был дух твоего предк, - ответил Трзн. - Он приходил скзть мне, что ты, твои жены и дети зболеют и умрут, если со мной что-нибудь случится. Ткое же известие он принес и для Ниуото.

Охрнник здрожл всем телом.

- Позови его нзд, - взмолился негр, - и скжи, что я тут не при чем. Не я, вождь Ниуото здумл убить тебя.

- Звть бесполезно, - скзл Трзн. - Остется тебе уговорить Ниуото не убивть меня.

- Но я увижу его только утром, - збеспокоился охрнник. - Вдруг будет уже поздно?

- Нет, - успокоил его Трзн. - Дух твоего предк ничего не предпримет до звтр.

Охвченный ужсом охрнник вернулся н свое место, где принялся возбужденно обсуждть что-то со своим нпрником, пок нконец человек-обезьян не зснул снов.

Было позднее утро, когд в шлше появился Лукеди, принесший новую порцию молок. Он выглядел чрезвычйно взволновнным.

- Это првд, о чем рсскзл Огонио? - спросил он.

- Огонио?

- Ну д, охрнник, что дежурил прошлой ночью. Он скзл Ниуото и всей деревне, будто видел здесь дух своего предк, который предупредил, что поубивет всех жителей, если тебя хоть пльцем тронут. Все жутко нпугны.

- А Ниуото?

- Ниуото никого и ничего не боится, - ответил Лукеди.

- Дже духов предков? - удивился Трзн.

- Дже их. Из всех бгего он один не боится людей Потерянного Племени, и сейчс он стршно зол н тебя з то, что ты привел его людей в ужс. Тк что вечером тебя ожидет костер. Смотри!

Лукеди кивнул в сторону низкого вход.

- Тм устнвливют столб, к которому тебя привяжут. А юноши зготвливют в лесу связки хворост для костр.

Трзн укзл н отверстие в крыше.

- Вон дыр, ее проделл дух предк Огонио, - скзл он. - Позови сюд Ниуото. Пусть убедится см. Может, тогд поверит.

- Это ничего не изменит, - ответил Лукеди. - Он не испуглся бы, дже если увидел бы тысячу духов. Ниуото очень смелый, ткже стршно упрямый, иной рз до нерзумности. Теперь нм всем конец.

- Истиння првд, - подхвтил Трзн.

- А ты не можешь меня спсти? - спросил Лукеди.

- Если поможешь мне бежть, то обещю, что духи тебя не тронут.

- Кк бы я хотел помочь, но удстся ли, не зню, - скзл Лукеди и протянул пленнику сосуд с молоком.

- Ты мне ничего не приносишь, кроме молок, - проговорил Трзн. Почему?

- Жители ншей деревни приндлежт к племени, которому зпрещено пить молоко и есть мясо Тимбу, черной коровы. Эту пищу мы приберегем для гостей и пленников.

Трзн был доволен тем, что тотемом племени является коров, не, к примеру, срнч или дождевя вод, или еще ккя из сотен рзличных тврей, почитемых рзличными племенми. И хотя в детстве ему доводилось питться срнчой, которой люди обычно брезгуют, он, естественно, предпочитл ей молоко Тимбу.

- Я хочу, чтобы Ниуото встретился и переговорил со мной, - скзл Трзн из племени обезьян. - Тогд он понял бы, что со мной лучше дружить, нежели врждовть. Меня пытлись убить многие вожди, более могущественные, чем Ниуото. Эт темниц для меня не первя, и не впервые черные люди готовят для меня костер, но я, кк видишь, жив и невредим, Лукеди, многие из моих плчей мертвы. Поэтому ступй к Ниуото и посоветуй ему обрщться со мной по-дружески, тк кк я не имею никкого отношения к Потерянному Племени.

- Я верю тебе, - скзл чернокожий юнош, - и потому передм Ниуото твою просьбу, только боюсь, что он не послушется.

Лукеди повернулся к выходу, и в тот же миг в деревне послышлся шум. Рздлись громкие комнды, в испуге зплкли дети, по земле звонко зшлепло множество босых ног.

Зтем Трзн услышл дробь военных брбнов, бряцние копий о щиты и громкие крики. Он увидел, кк вскочили н ноги стерегущие шлш охрнники и бросились в деревню.

- Нзд! - крикнул Трзн зстывшему н пороге Лукеди.

Юнош метнулся прочь от двери и скрючился в дльнем углу шлш.

VI. СТРАННЫЙ ЯЗЫК

Эрих фон Хрбен увидел лодку с воинственно нстроенными чернокожими и тотчс же обртил внимние н оружие, которым они рзмхивли.

Их копья сильно отличлись от тех, которыми обычно пользовлись фрикнские дикри. Тяжелые и короткие, они нпомнили молодому рхеологу нтичные римские пики. Сходство это подкреплялось ткже короткими широкими обоюдоострыми мечми в ножнх, свисвших с левого плеч воинов.

Фон Хрбен был бсолютно убежден в том, что это короткий испнский меч имперторского легионер.

- Спроси их, что им нужно, Гбул, - прикзл он. - Может, они тебя поймут.

- Кто вы и что вм от нс нужно? - спросил Гбул н родном дилекте бнту.

- Мы друзья, - добвил фон Хрбен н том же нречии. - Пришли посмотреть н вшу землю. Отведите нс к вождю.

Рослый негр н корме покчл головой.

- Не понимю, - скзл он. - Вы нши пленники. Отведем вс к хозяевм. Полезйте в лодку. А будете сопротивляться, мы вс прикончим.

- Они говорят н стрнном языке, - скзл Гбул. - Ничего не понимю.

Н лице фон Хрбен отрзилось неподдельное изумление, словно он стл свидетелем воскрешения мертвого, скончвшегося две тысячи лет тому нзд.

Фон Хрбен являлся увлеченным исследовтелем древнего Рим и его умершего язык, однко нсколько же услышння им живя речь отличлсь от язык стринных, покрытых плесенью стрниц древних мнускриптов!

Он вполне уловил смысл скзнного негром. Язык окзлся смесью корней бнту и лтыни, окончния же были лтинские.

В студенческие годы фон Хрбен чстенько вообржл себя римским гржднином. Он произносил речи в форуме, обрщлся к войскм, рсполгвшимся лгерем в Африке и Гллии, но то, что произошло с ним сейчс, превосходило смую богтую фнтзию.

Зпинясь и не узнвя собственного голос, он обртился к негру н языке цезрей.

- Мы не врги, - произнес он. - Мы пришли с дружеским визитом. Хотим поглядеть н эту землю.

Он выжидюще змолчл, почти не веря, что тот сможет его понять.

- Ты римский гржднин? - спросил негр.

- Нет, но моя стрн в мире с Римом, - ответил фон Хрбен.

Негр рстерялся, кк будто не понял ответ.

- Ты из Кстр Снгвинриус? - спросил он с нжимом.

- Я из Гермнии, - ответил фон Хрбен.

- Никогд не слыхл о ткой стрне. Меня не проведешь! Ты римский гржднин из Кстр Снгвинриус!

- Веди меня к своему нчльнику, - потребовл фон Хрбен.

- Именно это я и собирюсь сделть. Збирйтесь в лодку. Хозяев решт, кк поступить с вми.

Фон Хрбен и Гбул збрлись в лодку, причем тк неуклюже, что едв не опрокинули ее, вызвв тем смым презрение воинов, которые грубо схвтили их и швырнули н дно, зпретив шевелиться. Зтем лодку рзвернули и нпрвили по извилистой водной дорожке, прллельно зрослям ппирус, высившимся нд водой футов н пятндцть.

- Из ккого вы племени? - спросил фон Хрбен, обрщясь к вожку негров.

- Мы врвры Восточного моря, подднные Влидус Август, импертор Восток. Но к чему спршивть? Тебе это известно тк же хорошо, кк и мне.

Спустя полчс непрерывной гребли они прибыли к скоплению шлшей конической формы, сооруженных н всплывших корнях ппирус, прореженных тким обрзом, что обрзовлось прострнство для полдюжины построек, соствлявших деревню. Здесь фон Хрбен и Гбул немедленно стли центром внимния переполошившихся мужчин, женщин и детей.

Фон Хрбен услышл, что конвоиры нзвли его с Гбулой шпионми из Кстр Снгвинриус и что через день их отвезут в Кструм Мре, судя по всему, деревню тинственных "хозяев", о которых постоянно упоминли чернокожие.

Обрщлись с пленникми сносно, хотя чувствовлось, что их считют вргми.

Вскоре их вызвл н допрос вождь деревни, и фон Хрбен не преминул спросить, почему его с Гбулой не трогют, рз все принимют их з вргов.

- Ты римский гржднин, - пояснил вождь, - этот - твой рб. Нши хозяев не позволяют нм, врврм, скверно обрщться с римскими гржднми, дже если они из Кстр Снгвинриус, рзве что в порядке смозщиты либо же н поле битвы во время войны.

- Но я не из Кстр Снгвинриус, - возрзил фон Хрбен.

- Рсскжешь об этом чиновникм Влидус Август, - скзл вождь. Может, они и поверят, я не верю!

- Кто живет в Кструм Мре? Негры? - спросил фон Хрбен.

- Увести их, - рспорядился вождь. - Зприте в шлше. Тм они смогут здвть свои дурцкие вопросы сколько им зблгорссудится. А мне ндоело их выслушивть.

Фон Хрбен и Гбулу увели в шлш, куд им принесли ужин, состоящий из рыбы, улиток и блюд, приготовленного из печеной сердцевины ппирус.

Нутро пленникм подли звтрк из тех же блюд, что и нкнуне, после еды вывели из шлш.

По водной дорожке к деревне подошли полдюжины лодок, нбитых воинми, чьи лиц и тел были рзмлевны тк, словно они собрлись н войну. Кзлось, что воины нцепили н себя все имевшиеся укршения: примитивные ожерелья, брслеты для рук и ног, кольц и перья. Дже носы лодок были укршены свежими узорми.

Воинов прибыло нмного больше, чем могло рзместиться в крохотной деревушке. Кк позже узнл фон Хрбен, они были не здешние, пришли из ближйших деревень.

Пленников усдили в лодку вождя, и через минуту небольшя флотилия двинулсь по извилистой водной тропе, нпрвляемя могучими гребцми н северо-восток.

В течение первого получс они миновли несколько учстков с хижинми, откуд высыпли женщины и дети, ожидвшие, что лодки пристнут к деревне, и провожвшие их рзочровнными взглядми; в основном же мршрут проходил вдоль сплошной стены ппирус.

Фон Хрбен пытлся зговорить с вождем, рссчитывя получить хоть ккую-нибудь информцию о конечном пункте следовния и нрвх "хозяев", в чьи руки их переддут, однко нерзговорчивый вождь не удостоил его ни словом.

Прошел чс. Ожидние сделлось уже невыносимым, но вот з поворотом открылся просторный учсток воды, з ним берег. Лодк устремилсь прямо к двум высоким бшням, укзыввшим, видимо, н вход в бстион, возле которого прохживлось несколько человек.

Кк только лодку зметили, рздлся сигнл трубы, и из бстион н берег выскочило человек двдцть с оружием в рукх. По комнде одного из них лодки остновились. Вождь объяснил людям н суше, кто они и зчем прибыли. Тогд ему позволили приблизиться к берегу, остльным же было прикзно оствться н месте.

- Стойте, где стоите, - прикзл один из воинов. - Я послл з центурионом.

Фон Хрбен пожирл воинов глзми. Те же, в отличие от исследовтеля, не выкзывли никкого любопытств, скорее досду.

Унтер-офицер стл рсспршивть вождя о жизни в деревне, интересуясь рзными пустякми, что позволило фон Хрбену зключить, что между негрми, живущими н болоте, и явно цивилизовнными темнокожими, нселяющими сушу, существуют весьм тесные дружеские отношения. Однко к берегу рзрешили подойти только одной лодке, это укзывло н то, что тковыми эти отношения бывют не всегд.

Через некоторое время из двери нпротив того мест, куд причлил лодк, вышли двое воинов. Один из них и являлся, видимо, офицером, которого ожидли, поскольку его плщ и кирс были отделны побогче, чем у остльных.

Теперь к сюрпризм, с которыми фон Хрбен столкнулся, спустившись с крутого склон в долину, добвился еще один - офицер был белым!

- Что з люди, Руфинус? - спросил он унтер-офицер.

- Вождь-врвр и воины из деревень зпдного побережья, - ответил тот. - Они доствили двух пленников, которых зхвтили в Рупес Флумен. В нгрду они просят, чтобы им позволили войти в город увидеться с импертором.

- Сколько их? - поинтересовлся офицер.

- Шестьдесят, - ответил Руфинус.

- Пусть проходят, - скзл офицер. - Я рзрешю, но оружие пусть оствят в лодкх, из город уходят до нступления темноты. Пошли с ними пру воинов, ибо мне незчем видеться с Влидусом Августом. Высдите н берег пленников.

Фон Хрбен и Гбул сошли н берег. Офицер оглядел их с выржением недоумения н лице.

- Кто вы? - спросил он.

- Меня зовут Эрих фон Хрбен, - ответил белый пленник.

Офицер мотнул головой, явно рздржясь.

- В Кстр Снгвинриусе нет семьи с тким именем.

- Но я не из Кстр Снгвинриус.

- Кк не -из Кстр Снгвинриус? - удивился офицер.

- Он и мне пытлся внушить то же смое, - произнес негр, прислушиввшийся к рзговору.

- Подозревю, что после этого он зявит, что не является римским гржднином.

- Именно это он и утверждет, - подтвердил вождь.

- Погоди! - в волнении воскликнул офицер. - Может, ты из смого Рим?

- Я не из Рим, - зверил его фон Хрбен.

- Возможно ли, чтобы в Африке водились белые врвры? - воскликнул офицер. - Действительно, одежд у тебя не римскя. Ты похож н врвр, хоть и отнекивешься. Уверен, что ты из Кстр Снгвинриус.

- Нверняк шпион, - подскзл Руфинус.

- Увы, - произнес фон Хрбен. - Не шпион и дже не врг.

Зтем с улыбкой добвил:

- Я врвр, но врвр дружеский.

- А это кто? - спросил офицер, кивя н Гбулу. - Твой рб?

- Не рб, слуг.

- Пошли со мной, - прикзл офицер. - Хочу потолковть с тобой. Ты говоришь знятные вещи, хотя я и не верю тебе.

Фон Хрбен улыбнулся.

- Я тебя не упрекю, - скзл офицер. - Отведу тебя к себе. Тм поговорим.

Офицер рспорядился, чтобы Гбулу н время отвели в военную тюрьму, см повел фон Хрбен к себе.

Жилище офицер нходилось в бшне рядом со входом в бстион и состояло из одной мленькой скудно обствленной комнты рядом с крульным помещением, знятым солдтми. В комнте стоял письменный стол, скмья и пр грубых стульев.

- Сдись, - скзл офицер, когд они вошли. - Рсскжи-к о себе. Если ты не из Кстр Снгвинриус, то откуд же? Кк ты попл сюд?

- Я прибыл из Гермнии, - ответил фон Хрбен.

- Д ну! - удивился офицер. - Тм живут дикие, темные врвры. Они совсем не говорят н языке Рим, дже тк, кк ты.

- И когд ты в последний рз видел врвров-немцев?

- Я? Д никогд, но нши историки их хорошо знют.

- И когд же вши историки писли о них в последний рз?

- То есть кк это когд? О них говорит см Снгвинриус в своем жизнеописнии.

- Снгвинриус? Что-то не припомню ткого, - скзл фон Хрбен.

- Снгвинриус сржлся против гермнских врвров в 839 году по римскому летоисчислению.

- То есть около тысячи восьмисот тридцти семи лет тому нзд, зметил фон Хрбен. - Ндеюсь, ты соглсишься, что с тех пор произошли большие изменения.

- С чего бы? - спросил офицер. - Со времен Снгвинриус у нс здесь все остлось по-прежнему, он уже тысячу восемьсот лет кк мертв. Не может быть, чтобы врвры хоть кк-то изменились. Ткое случется только с римскими гржднми. Ты утверждешь, что пришел из Гермнии. Может, ты попл в Рим в кчестве пленник и тм приобщился к цивилизции, но твоя одежд ккя-то стрння. Ни в Риме, ни в других известных мне местх ткой не носят. Рсскзывй все по порядку, я слушю.

- Мой отец - врч-миссионер в Африке, - нчл фон Хрбен. - Всякий рз, когд я его нвещл, я слышл о Потерянном Племени, что, судя по слухм, проживет в этих горх. Туземцы рсскзывли згдочные истории о людях белой рсы, которые обосновлись в глубине гор Вирмвзи. Они говорят, что н смом деле в горх обитют духи умерших. В общем, я явился сюд, чтобы проверить, нсколько это соответствует истине. Но мои проводники испуглись и бросили меня н полпути. Со мной остлся только один. С ним мы спустились в кньон. Нс тут же схвтили и доствили сюд. Офицер здумлся.

- Может, ты и не обмнывешь, - зявил он после минутной пузы. Одежд твоя совсем иня, чем носят в Кстр Снгвинриусе, и говоришь ты по-ншему с тким стрнным кцентом и с тким большим усилием, что срзу ясно, что этот язык для тебя не родной. Придется рсскзть о твоем появлении импертору. Пок же отведу тебя в дом моего дяди Септимус Фвония. Если он поверит твоему рсскзу, то сможет тебе помочь, ибо он имеет большое влияние при дворе импертор Влидус Август.

- Ты очень добр, - скзл фон Хрбен. - Мне действительно пондобится друг, рз в твоей стрне, кк я погляжу, господствуют обычи имперторского Рим. Я рсскзл о себе все, теперь твоя очередь.

- Дже не зню, что скзть, - змялся офицер. - Зовут меня Мллиус Лепус. Я центурион войск Влидус Август. Если тебе знкомы римские обычи, то ты, нверное, хочешь спросить - кк же тк, ведь центурионом может быть только птриций, но в этом, кк и кое в чем ином, мы не следуем првилм Рим. Снгвинриус допускет всех центурионов в клсс птрициев, и вот уже восемндцть веков птриции - те же центурионы. А вот и Аспр! воскликнул Мллиус Лепус, звидя вошедшего в комнту офицер. - Он пришел сменить меня. Сейчс я сдм ему крул, и мы срзу же пойдем к моему дяде Септимусу Фвонию.

VII. ПЛЕННИК РИМА

Трзн из племени обезьян оглянулся н збившегося в угол Лукеди, зтем нгнулся, выглядывя нружу, и похолодел.

Н открывшемся его взору отрезке деревенской улицы носились, потряся копьями, воины, ткже нсмерть перепугнные женщины и дети. Что все это могло ознчть?

Первым делом Трзн подумл, что бгего явились з ним, но тут же понял, что деревню постигло несчстье - видимо, н туземцев нпло чужое племя дикрей.

Кков бы ни был истиння причин переполох, продолжлся он недолго. Трзн видел, кк племя бгего бросилось врссыпную, зтем перед его глзми пронеслись преследующие их темные фигуры. Вскоре шум зтих, если не считть топот ног убегвших, несколько резких комнд и беспорядочных криков ужс.

Чуть позже перед шлшом выросли трое воинов, рысквших по деревне в поискх беглецов.

От стрх Лукеди едв не прлизовло, он зтрепетл и, онемев, сжлся в комочек в своем углу.

Трзн сидел, подперев спиной столб, к которому был приковн цепью.

При виде его глврь воинов удивленно остновился и с минуту что-то горячо обсуждл со своими товрищми. Зтем один из них обртился к Трзну н незнкомом языке, в котором однко слышлось нечто неуловимо знкомое.

Тут один из них зприметил Лукеди, подскочил к нему и выволок н середину. Воины вновь зговорили с Трзном, сопровождя речь кивкми в сторону двери. Сообрзив, что ему прикзывют выйти нружу, Трзн в ответ покзл н цепь вокруг шеи.

Подошедший воин осмотрел змок н цепи, скзл что-то своим спутникм, после чего вышел из шлш.

Вскоре он вернулся с двумя кмнями, зствил Трзн пригнуться к земле, положил висячий змок н кмень, другим стл бить сверху, пок змок не сломлся.

Кк только Трзн освободили, его и Лукеди погнли нружу, где у человек-обезьяны появилсь нконец возможность хорошенько рзглядеть зхвтчиков.

В центре деревни сбились тесной кучкой человек пятьдесят пленных бгего - мужчин, женщин и детей, - вокруг которых рсхживли светлокожие воины, числом с сотню.

Трзн никогд прежде не видел туник, кирс, шлемов и сндлий, в которые были одеты нлетчики, тем не менее, эти предметы покзлись ему смутно знкомыми, кк, впрочем, и язык, н котором эти люди общлись между собой.

Увесистые пики и висевшие н левом боку мечи не походили ни н одно копье и ни н один меч, когд-либо виденные Трзном, и все же его не покидло ощущение, что оружие это не тк уж ему незнкомо. В целом, внешний вид этих згдочных людей произвел сильнейшее впечтление н Трзн.

Кждый из нс хотя бы рз стлкивлся с тем, что при виде чего-либо совершенно незнкомого вдруг появляется ощущение, будто мы уже имели с этим дело, хотя мы не в силх скзть, ни когд, ни где, ни при кких обстоятельствх это происходило.

Именно ткое чувство охвтило сейчс Трзн. Ему покзлось, что он уже видел этих людей рньше и слышл их речь, хотя точно знл, что ткого быть не могло.

В следующий миг он зметил приближющегося к ним белого человек в том же одеянии, что и воины, только с более богтым убрнством.

Неожиднно для себя Трзн из племени обезьян отыскл ключ к решению згдки, ибо человек этот окзлся точной копией сттуи Юлия Цезря, устновленной н площди Консервтории в Риме и словно сошедшей с пьедестл.

Итк, перед ним римляне. Он попл в руки легионеров цезря, и это спустя тысячелетие после пдения Рим. Теперь понятно, почему их язык кк будто знком. В свое время, пытясь приспособиться к миру цивилизции, куд его збросил судьб, Трзн изучл рзные нуки, в том числе лтинский язык, однко чтение комментриев Цезря и зучивние стихов Виргилия не позволили ему овлдеть языком в совершенстве. В итоге Трзн не мог изъясняться н этом языке, д и основтельно подзбыл слов, и его поверхностных знний хвтило сейчс лишь н то, чтобы рспознть н слух звучние речи.

Трзн внимтельно посмотрел н белого человек, нпоминвшего цезря, зтем н его свиту, состоящую из угрюмых рослых легионеров, и помотл головой, отгоняя нвждение. Ну конечно же все это сон. Сейчс он проснется и... Но тут он увидел Лукеди, пленных бгего, приготовленный костер, н котором его едв не сожгли, и понял, что чужие воины - ткя же рельность, кк и все остльное.

Кждый воин имел при себе короткую цепь с железным ошейником н конце и висячим змком. Пустив их в ход, они з считнные минуты зковли пленников в цепочку одного з другим.

Тем временем к белому человеку, имевшему, видимо звние офицер, присоединились еще двое, одетых под стть первому. Зметив Трзн, троиц подошл к нему. Посыплись вопросы. Человек-обезьян покчл головой, покзывя, что не понимет. Отдв воинм инструкции относительно белого пленник, офицер отошел в сторону.

Зтем Трзну ндели н шею ошейник, но не приковли к общей веренице пленных, приствили к нему легионер-ндсмотрщик, который взял конец цепи в свои руки.

Трзн решил, что удостоился ткой привилегии из-з своего цвет кожи и нежелния белых офицеров зковть белого вместе с негрми.

Вскоре зхвтчики двинулись в путь. Впереди шел офицер с дюжиной легионеров, з ними тянулсь цепочк пленников, несущих в рукх живую домшнюю птицу, нгрбленную нлетчикми, шествие змыкли оствшиеся воины, которые подгоняли стдо коров, коз и овец, приндлежвших жителям деревни.

Отряд держл путь н север, к подножию гор, откуд двинулся вверх по дигонли к зпдной оконечностей горной цепи Вирмвзи.

Трзн шгл в смом конце пленных негров следом з Лукеди.

- Что это з люди? - спросил Трзн после того, кк движение упорядочилось.

- Это духи Вирмвзи, - ответил негр.

- Они пришли выручить своего, - проговорил другой пленный, оглядывясь н Трзн. - Хорошо, что Ниуото не успел кзнить белого, не то нс бы не пощдили.

- Ккя рзниц? - вмешлся третий. - Я предпочел бы, чтобы меня убили в родной деревне, не в стрне духов.

- Может, нс и не убьют, - проговорил Трзн.

- Тебя-то не убьют, ты для них свой, но они убьют бгего з то, что мы дерзнули держть тебя в плену.

- Но ведь они и его взяли в плен, - возрзил Лукеди. - Рзве вы не видите, что он не из их числ? Он дже не понимет их язык.

Негры покчли недоверчиво головми. Они были уверены в том, что Трзн из племени духов, и ничто не могло поколебть их мнения.

Спустя дв чс троп резко свернул впрво, выйдя к узкому склистому проходу, невидимому для глз из-з сплошных зрослей кустрник.

Проход был столь узок, что, рзведя руки в стороны, человек пльцми кслся склистых стен. Землю усыпли острые обломки грнит, зтруднявшие движение, вследствие чего скорость колонны резко уменьшилсь. Извилистя дорог шл не вверх, под гору. Все выше и выше стновились по обеим сторонм крутые склоны, пок не скрылись в темноте.

Высоко в утреннем небе сияли звезды.

Спустя чс колонн остновилсь н пру минут, зтем двинулсь дльше, пройдя под дугообрзной ркой, вырубленной в скле. З ней Трзн увидел многочисленную охрну, зорко нблюдвшую з прибывшими. Длее виднелись высокие отворенные ворот квдртной формы, сооруженные вручную из огромных стволов дерев.

З воротми шл плотно утрмбовння дорог, ведущя под уклон в густую дубрву, где росли ткже кции, плтны и кедры.

Через некоторое время офицер отдл прикз остновиться в мленькой деревушке, состоявшей из конических шлшей, где обитли негры, во всем похожие н негров из племени бгего, однко вооруженные ткими же копьями и мечми, что и легионеры.

Первым делом легионеры прикзли чернокожим освободить для них хижины, что те сделли с явной неохотой, и принялись рспоряжться в деревне с влстностью и уверенностью хозяев.

Здесь пленникм выдли по порции зерен и сушеной рыбы. Им было позволено собрть хворост и рзжечь костер, что они и сделли, после чего рсселись вокруг огня, все еще сковнные одной цепью.

Высоко среди листвы порхло множество рзных птиц не знкомых Трзну видов, многочисленные обезьяны верещли тут и тм, но не они привлекли внимние Трзн, поведение и внешний вид похитителей.

Немного позже н голову Трзн упл желудь. Сперв он не придл этому обстоятельству никкого знчения, пок ему в темя не стукнул второй, потом третий.

Здрв голову, он увидел мленькую обезьянку, пристроившуюся н нижней ветви прямо нд его головой.

- Нким! - воскликнул он. - Кк ты сюд пробрлся?

- Я видел, кк тебя увели вместе с гомнгни, и я пошел следом.

- Ты проник через ход в горх?

- Нким испуглся, что склы сомкнутся и рздвят его, - ответил зверек, - поэтому он збрлся н вершину и прошел по гребню гор.

- Отпрвляйся-к домой, Нким, - посоветовл Трзн. - В лесу полно чужих обезьян.

- Я их не боюсь, - скзл Нким. - Они мленькие и боятся Нкимы. И потом они безобрзны, не то что симптичный Нким. Нет, здесь совсем неплохо. Но что собирются сделть с Трзном из племени обезьян эти чужие трмнгни?

- Не зню, Нким, - ответил человек-обезьян.

- В тком случе Нким сбегет з Мувиро и взири.

- Пок не ндо, - скзл Трзн. - Сперв я должен нйти одного трмнгни. Тогд ты отпрвишься с весточкой для Мувиро.

Эту ночь Трзн и остльные зключенные провели н земле под открытым небом. Кк только стемнело, млыш Нким слез с дерев, уютно устроился н рукх своего хозяин и пробыл с ним всю ночь, блженствуя от сознния близости могучего трмнгни, которого беззветно любил.

Н рссвете Огонио, зхвченный вместе с другими бгего, открыл глз и осмотрелся. Лгерь пробуждлся ото сн. Из шлшей стли выходить легионеры. Н земле, прижвшись друг к другу для тепл, лежли его пленные товрищи, чуть поодль рсположился белый человек, которого они сми недвно держли в плену в деревне вождя Ниуото.

Нблюдя з белым, Огонио вдруг зметил голову мленькой обезьянки, высунувшуюся из-под сведенных рук спящего. Зверек бросил быстрый взгляд н легионеров, появившихся из хижины, метнулся к ближнему дереву и пулей взлетел нверх.

Огонио испустил сдвленный крик, рзбудивший соседних пленников.

- Что случилось, Огонио? - спросил один из них.

- Дух моего предк! - вскричл тот. - Я видел его снов. Он вылез из-под рук белого человек, которого зовут Трзн. Дух моего предк проклял нс з то, что мы держли в плену белого человек, которого зовут Трзн. Теперь нс убьют и съедят.

Его собеседник кивнул в знк соглсия.

Н звтрк пленникм дли то же смое, что и н ужин, после еды отряд снов отпрвился в путь, следуя по пыльной дороге н юг.

Тк они устло брели до полудня, минуя деревни, похожие н ту, где они ночевли, потом свернули н тропу, ведущую н восток. Немного позже Трзн увидел впереди высокий бстион с зубчтыми стенми. Троп подходил прямо к воротм, по обе стороны которых высились бшни. Бстион был окружен широким рвом с медленно текущей водой, через который был перекинут мост.

Перед входом произошл короткя зминк, пок предводитель отряд переговривлся с чсовым, зтем легионеры и их пленники вереницей прошли в ворот, и Трзн окзлся уже не в деревне с примитивными хижинми, в городе с прочными здниями.

Ближе к воротм стояли одноэтжные дом, возведенные, видимо, вокруг внутреннего двор, откуд к солнцу тянулись деревья, поодль, в конце длинной ллеи, просмтривлись очертния здний, горздо более внушительных и высоких.

Проходя по ллее, Трзн увидел н улицх и порогх домов очень много нрод - чернокожих и белых, одетых преимущественно в туники и плщи, тогд кк негры были почти нгие.

Оствляя позди жилые квртлы с редкими лвчонкми, колонн вышл к центру с богтыми мгзинми и помпезными общественными здниями. Здесь стло попдться больше белых людей, однко и сейчс их кзлось меньше, чем чернокожих.

Горожне остнвливлись поглзеть н легионеров и их пленников, н перекресткх собирлись целые толпы, иные, в основном дети, следовли з колонной.

От человек-обезьяны не укрылось то обстоятельство, что он привлекет к себе большое внимние. Он чувствовл, что люди нперебой обсуждют его персону. Н вопросы из толпы легионеры отвечли немногословно, с чувством собственного достоинств. Отовсюду в дрес пленников сыплись реплики, зчстую весьм язвительные, нсколько Трзн мог судить.

З свое недолгое пребывние в городе Трзн пришел к зключению, что здешние негры являются слугми, если не рбми, что люди посветлее соствляют прослойку солдт и лвочников, собственно белые обрзуют клсс птрициев и ристокртов.

Через некоторое время шествие свернуло влево и вскоре подошло к большому круглому зднию, построенному из квдртных грнитных плит, в которое вели рочные входы. По периметру сооружения высились изящные колонны, обрзуя н уровне второго этж ряд открытых глерей, через которые Трзн увидел, что у здния отсутствует крыш. Обнружив это, Трзн решил, что з высокой стеной нходится рен, поскольку сооружение сильно нпоминло римский Колизей.

Легионеры зшли под широкую низкую рку и повели пленников по лбиринту коридоров к лестнице. Здесь они спустились по грнитным ступеням в длинный темный подвл, где в стене виднелся ряд узких дверных проемов, зкрытых тяжелыми железными решеткми.

Пленников рзделили н четверки, зтолкли в кмеры, двери зкрыли. Трзн вместе с Лукеди и еще двумя бгего окзлся в тесной кморке, целиком построенной из грнитных блоков. В стене нпротив двери имелось мленькое окно, через которое проходил спертый воздух и тусклый свет.

Дверь со стуком зхлопнулсь, рвнодушно лязгнул тяжелый зсов, и пленники остлись недине с собой, здвясь тревожным вопросом о своей дльнейшей судьбе.

VIII. В КАСТРУМ МАРЕ

Мллиус Лепус, нчльник крульной службы южных ворот город Кструм Мре, вывел фон Хрбен из своего жилищ и, подозвв солдт, прикзл ему привести Гбулу.

- Пойдешь со мной в кчестве моего гостя, Эрих фон Хрбен, - объявил Мллиус Лепус. - Готов поклясться, что Септимус Фвоний будет блгодрен мне з ткой сюрприз. Его звные обеды стли скучны из-з отсутствия кких-либо новых рзвлечений. Он двно исчерпл здешние возможности. Дошло дже до того, что он приглсил в кчестве почетного гостя негритянского вождя из зпдного лес, кк-то рз созвл местную знть подивиться н большую обезьяну. Но зто теперь его друзья почтут з счстье познкомиться с вождем врвров из Гермнии. Ты ведь вождь, не тк ли?

Фон Хрбен собрлся было ответить, но Мллиус Лепус остновил его нетерпеливым жестом.

- Впрочем, это не вжно. Тебя предствят кк вождя, я же предпочитю ни о чем не знть, чтобы меня потом не уличили во лжи.

Фон Хрбен улыбнулся, отметив про себя, что человеческя природ во всем мире и во все времен одинков.

- А вот и твой рб, - скзл Мллиус. - В доме у Септимус Фвония у тебя будут другие, если зхочешь, но свой - это совсем иное дело.

- Д, - скзл фон Хрбен. - Гбул очень мне предн. Я бы не хотел, чтобы нс рзлучли.

Мллиус повел фон Хрбен к длинной постройке, похожей н большую хижину, под крышей которой хрнились носилки. Стоило Мллиусу покзться, кк восьмерк негров подхвтил носилки, припустил бегом во двор и встл перед своим господином.

- Любопытно было бы узнть, ккие сейчс носилки в ходу у знтных римлян? Думю, мои не хуже, кк по-твоему? - спросил Мллиус.

- Видишь ли, со времен Рим, описнного вшим историком Снгвинриусом, произошли знчительные перемены буквльно во всем. По срвнению с ними, носилки - это пустяк.

- Уверен, что форм носилок вряд ли сильно изменилсь, - перебил его Мллиус. - Ни з что не поверю, что птриции перестли ими пользовться.

- Их носилки рзъезжют н колесх, - скзл фон Хрбен.

- Невероятно! - воскликнул Мллиус. - Ведь это сущя пытк - трястись н больших деревянных колесх, которые используются в воловьих повозкх, по неровным булыжным мостовым и деревенским улицм. Нет, Эрих фон Хрбен, не могу поверить твоим словм.

- В нстоящее время городские улицы уже не мостят булыжником, поверхность у них ровня-преровня, то же и в деревнях. Носилки современных грждн Рим ктятся плвно и быстро н мленьких колесх с упругими покрышкми. Нигде и в помине нет повозок н больших деревянных колесх, о которых ты говоришь, Мллиус Лепус.

Офицер отдл комнду носильщикм, и те резво побежли.

- Ручюсь тебе, Эрих фон Хрбен, что во всем Риме не сыщется носилок быстрее моих, - с гордостью скзл Мллиус.

- И ккя у нс сейчс скорость? - спросил фон Хрбен.

- Более восьми тысяч шгов в чс, - похвстлся Мллиус.

- А для носилок н колесх и пятьдесят тысяч шгов в чс длеко не предел, - зявил фон Хрбен. - Мы нзывем их втомобилями.

- Ты произведешь фурор! - воскликнул Мллиус, хлопнув фон Хрбен по плечу. - Д порзит меня Зевс, если гости Септимус Фвония не скжут, что я открыл нстоящее чудо. Только сообщи им, что сегодня в Риме носильщики могут бегть со скоростью пятьдесят тысяч шгов в чс, и тебе будут шумно плодировть кк величйшему комику и величйшему лжецу, который когд-либо появлялся в Кструм Мре.

Фон Хрбен от души рссмеялся.

- Однко соглсись, дружище, что я отнюдь не утверждл, будто именно носильщики бегют с ткой скоростью, - нпомнил он Мллиусу.

- Рзве ты не говорил, что носилки движутся с этой скоростью? Или их уже не переносят носильщики? Может, вместо людей стли впрягть лошдей? Но откуд бы взялись лошди, способные пробежть пятьдесят тысяч шгов в чс?

- Ни лошди, ни люди здесь не при чем. Нынче обходятся без них, Мллиус, - скзл фон Хрбен.

Откинувшись н мягкие подушки, офицер зшелся в смехе.

- Не инче кк носилки стли летть по воздуху, - произнес он шутливым тоном. - О, Геркулес! Непременно рсскжи об этом Септимусу Фвонию. Он будет от тебя в восторге, это я тебе грнтирую.

Они выехли н большую ллею, обсженную вековыми деревьями. Проезжя чсть был земляня, покрытя толстым слоем пыли. Тянувшиеся вдоль дороги дом соединялись между собой высокой стеной, тк что обе стороны ллеи предствляли собой сплошной кменный мссив, прерывемый ркми, внушительными воротми и мленькими зрешеченными окошкми без стекол.

- Это жилые дом? - спросил фон Хрбен, покзывя н проплывющие мимо здния.

- Д, - ответил Мллиус.

- Судя по ндежным воротм и решеткм н окнх, в городе немло преступников, - прокомментировл фон Хрбен.

Мллиус покчл головой.

- Не угдл, - возрзил он. - В Кструм Мре преступников почти нет. А то, что ты видишь, оборонительные сооружения н случй восстния рбов или ншествия врвров. Со времени основния город ткое случлось несколько рз, поэтому при строительстве мы стремся все предусмотреть и принимем меры предосторожности. Но дже при всем том мы не зпирем ворот н ночь, ибо у нс нет ни воров, ни преступников, которые угрожли бы жизни нших людей. Если человек совершил дурной поступок по отношению к другому, то он впрве ожидть спрведливого возмездия, но если совесть у человек чист, то опсться ему нечего.

- Не могу предствить город без преступных элементов, - проговорил фон Хрбен. - Кк ткое возможно?

- Очень просто, - ответил Мллиус. - Когд Онус Аст восстл и основл город Кструм Мре в 935 году по римскому летоисчислению, в Кстр Снгвинриусе рзвелось столько рзбойников, что никто из жителей не осмеливлся выходить вечером без вооруженной охрны. Дже в собственном доме люди не ощущли себя в безопсности. И Онус Аст, ствший первым импертором Восток, поклялся, что в Кструм Мре не будет ни одного преступник. Он издл очень суровые зконы, по которым воров и убийц ожидл смертня кзнь. По првде говоря, зконы Онус Аст покрли не только смих преступников, но и всех членов их семей. В итоге не остлось ни одного человек с порочной нследственностью. Многие считли Онус Аст жестоким тирном, однко время покзло, что его решения были мудрыми, и, конечно же, отсутствие преступников можно объяснить тем, что зконы Онус Аст воспрепятствовли рождению новых. Грбежи и убийств стли нынче ткой редкостью, что, если ткое и случется, то весь город выходит н площдь, чтобы присутствовть н кзни преступник и его семьи.

Достигнув рйон с домми побогче, носильщики остновились перед резной дверью. Мллиус и Эрих слезли с носилок. По прикзу Мллиус рб отворил дверь, и фон Хрбен последовл з своим новым другом через мощеный двор в сд, где под сенью дерев з низким столом рсположился пожилой мужчин крепкого телосложения.

Фон Хрбен охвтило сильное волнение при виде нтичной римской чернильницы, тростникового пер и пергментного свитк, которыми человек пользовлся с ткой естественностью, словно и не прошло тысячи лет со времени их применения.

- Здрвствуй, дядя! - поздоровлся Мллиус. Не успел человек обернуться, кк он продолжл:

- Я привел к тебе уникльного гостя. Ткого ни у кого из жителей Кструм Мре не было з всю историю город. Познкомься - Эрих фон Хрбен, вождь врвров из длекой Гермнии.

Зтем он обртился к фон Хрбену:

- Мой увжемый дядя Септимус Фвоний.

Септимус Фвоний поднялся н ноги, приветствуя фон Хрбен с рдушием и вместе с тем с нескрывемым превосходством, ибо не считл врвр, пусть дже вождя и гостя, рвным себе, гржднину Рим.

Мллиус вкртце рсскзл дяде о том, кк он встретился с фон Хрбеном. Септимус Фвоний без колебний соглсился предоствить свой кров гостю, зтем попросил Мллиус отвести фон Хрбен в его покои и облчить в новую одежду.

Спустя чс Эрих, свежевыбритый и одетый под стть молодому римскому птрицию, прошествовл в покои Мллиус Лепус.

- Ступй в сд, - скзл Мллиус. - Я переоденусь и приду.

Проходя по дому Септимус Фвония, фон Хрбен с удивлением рзглядывл необычное смешение стилей в рхитектуре и в убрнстве здния.

Стены и колонны следовли более простым линиям греческой рхитектуры, ковры, обои и нстення лепк явно свидетельствовли о восточном и фрикнском влиянии. Если последнее было вполне естественно, то откуд здесь могли взяться восточные мотивы, если Потерянное Племя н протяжении многих веков не имело никких контктов с внешним миром, з исключением племени бгего?

Выйдя в сд, фон Хрбен столкнулся с очередным смешением черт Рим и дикой Африки - крыш глвной чсти здния был покрыт черепицей, в то время кк пристройки имели крыши из соломы, небольшой домик в глубине сд нпоминл хижину племени бгего.

Не нйдя Септимус Фвония в сду, фон Хрбен воспользовлся этим, чтобы осмотреться. Сд пересекли извилистые дорожки, усыпнные грвием, вдоль которых росли кусты, цветы и вековые деревья.

Зхвченный открывшейся его взору крсотой фон Хрбен с волнением двинулся по дорожке. Обогнув высокий декортивный куст, он неожиднно окзлся лицом к лицу с юной девушкой.

При виде незнкомц девушк удивилсь и широко рспхнул глз. Они зстыли н месте, внимтельно рзглядывя друг друг, и фон Хрбен осознл, что никогд прежде не видел ткой крсвицы.

Первой тишину нрушил девушк.

- Кто ты? - тихо спросил он.

- Я чужеземец, - ответил фон Хрбен. - Прости, что нрушил твое уединение. Мне кзлось, что в сду никого нет.

- Кто ты? - повторил девушк. - Я вижу тебя впервые.

- И я никогд не видел девушку, подобную тебе, - проговорил фон Хрбен. - Может, ты мне снишься? Может, тебя и не существует вовсе, ибо кжется невероятным, чтобы ткя, кк ты, существовл в мире рельных вещей.

Девушк зрделсь.

- Ты не из Кструм Мре, - скзл он. - Это видно срзу.

Тон ее стл сухим и ндменным.

- Ты обиделсь? - огорчился фон Хрбен. - Извини. Я не хотел. Просто, увидев тебя, я рстерялся от неожиднности.

- Рзве тк себя ведут? - укорил его девушк. - Однко глз твои улыбются.

- Тк прощешь?

- Снчл ответь, кто ты и что привело тебя сюд. Я должн знть, врг ты или врвр. Фон Хрбен рссмеялся.

- Мллиус Лепус, который приглсил меня сюд, утверждет, что я врвр, но если дже это не тк, то я гость Септимус Фвония, его дяди.

Девушк дернул плечиком.

- Меня это не удивляет. Мой отец слвится своим гостеприимством.

- Тк ты дочь Фвония?

- Д, - ответил девушк. - А теперь рсскжи о себе.

- Меня зовут Эрих фон Хрбен. Я из Гермнии, - ответил молодой человек.

- Гермния! - воскликнул девушк. - О ней писли Цезрь и Снгвинриус. Твоя родин, нверное, очень длеко отсюд?

- Сейчс он кжется мне дльше, чем когд-либо, - скзл фон Хрбен. Тысячи миль ничто по срвнению с векми, которые нс рзделяют.

Девушк нморщил лоб.

- Не понимю, - скзл он.

- Вполне естественно, - зметил фон Хрбен, - и и твоей вины в этом нет.

- Ты, рзумеется, вождь?

Фон Хрбен не стл опровергть предположение девушки. Поведение встреченных им птрициев говорило о том, что в Кструм Мре существуют четкие социльные рзличия. Тк, обычного врвр ствили горздо ниже, чем врвр титуловнного. Гордясь своей нционльной приндлежностью, фон Хрбен ясно видел всю рзницу, существоввшую между европейскими врврми времен Цезря и их просвещенными потомкми двдцтого век, однко и сознвл, что ни з что не сумеет убедить этих людей в том, что со времени нписния их истории произошли рзительные перемены. Кроме того, он вдруг поймл себя н том, что очровн прекрсными глзми и точеной фигурой этой прелестной девушки из длекого прошлого.

- Фвония!

Фон Хрбену с трудом длось ее имя.

Девушк вопросительно взглянул н него.

- Что?

- Ккое чудесное имя, - проговорил он. - Никогд не слышл его рньше.

- Тебе нрвится мое имя?

- Очень. Првд-првд.

Девушк нхмурилсь. У нее были крсиво очерченные брови, лоб говорил о живом уме, сквозившем ткже в выржении ее глз, мнерх и речи.

- Мне приятно, что тебе нрвится мое имя, хотя и не понимю, почему я должн этому рдовться. Ты утверждешь, что ты врвр, держишься и выглядишь кк птриций, хотя ведешь себя дерзко с незнкомой девушкой. Тк и быть, н первый рз прощю.

- Обещю вести себя по-врврски, - неловко пошутил фон Хрбен. - А может, я и есть врвр? Может, ты снов простишь меня, если я скжу, что ты смя крсивя из всех девушек, которую я когд-либо встречл, и единствення, кого я мог бы...

Он змялся.

- Мог бы что?

- Дже врвру не приличествует говорить того, что я только что скзл девушке, с которой знком двендцть минут.

- Кто бы ты ни был, ты проявляешь незурядную проництельность, произнес з спиной фон Хрбен иронический голос.

Девушк удивленно поднял глз, фон Хрбен резко обернулся. Ни он, ни девушк не зметили присутствия постороннего. Фон Хрбен увидел темноволосого юношу среднего рост с жемнными мнерми, который был одет в тунику и стоял, положив руку н рукоятку меч, висевшего н боку. Н его лице зстыл недобря усмешк, дресовння фон Хрбену.

- Кто он, твой дружок-врвр? - обртился он к Фвонии.

- Эрих фон Хрбен, гость Септимус Фвония, - высокомерно ответил девушк.

Повернувшись к фон Хрбену, он произнесл:

- Это Фульвус Фупус, который тк чсто пользуется гостеприимством Септимус Фвония, что считет своим долгом критиковть его гостя.

Фупус покрснел.

- Прошу прощения, - скзл он, - но здесь бывет ткя рзношерстня публик, что легко попсть впроск. Последний гость, нсколько я помню, был обезьяной, до него приглсили врвр, негр из внешней деревни. Кк вы видите, гости здесь стновятся все интереснее, и я уверен, что врвр Эрих фон Хрбен не соствит исключения из првил.

Тон его был тким сркстическим и неприятным, что фон Хрбен нсилу сдержлся.

К счстью, в этот момент подошел Мллиус Лепус, и фон Хрбен был официльно предствлен Фвонии. С этой минуты Фульвус Фупус перестл обрщть внимние н фон Хрбен и всецело посвятил себя Фвонии. Из их беседы фон Хрбен понял, что они состоят в дружеских отношениях, причем довольно близких, и пришел к выводу, что Фупус влюблен в Фвонию.

И еще одно открытие сделл фон Хрбен: он см влюбился в Фвонию. Влюбился пылко, чего с ним рнее не бывло и дже возненвидел Фульвус Фупус, которого еще четверть чс нзд дже не знл, з то, что тот глядел н Фвонию с нескрывемым обожнием.

Вскоре явился Септимус Фвоний, предложивший пройти в термы, н что Мллиус Лепус шепнул фон Хрбену, что его дядя горит желнием покзть нового гостя своим знкомым.

Термы рсполглись в помпезном зднии, перед которым собрлись приглшенные.

Слуги препроводили купльщиков в рздевлки, мужчин в один конец здния, женщин в другой.

Окзвшись в жрком помещении, фон Хрбен снял с себя одежду, после чего его тело умстили блгоухющими мслми, зтем его повели в очень жрко нтопленную комнту, откуд вместе с другими мужчинми он прошел в зл, где собрлись мужчины и женщины. В центре нходился бссейн, вокруг которого было устновлено множество скмей из полировнного грнит.

Предвкушя предстоящее погружение в чистую, свекую воду фригидрия, прохлдного помещения в термх, фон Хрбен тем не менее больше всего жждл нслдиться обществом Фвонии, которя неторопливо плвл кругми в бссейне.

Рзбежвшись издлек, он мстерски нырнул в воду и в несколько гребков нстиг девушку. Публик рзрзилсь овциями, которые фон Хрбен пропустил мимо ушей, поскольку не ведл, что прыжки в воду были не знкомы жителям Кструм Мре.

Вошедший в фригидрий Фульвус Фупус презрительно усмехнулся, увидев прыжок фон Хрбен и услышв плодисменты. Ткое он видел впервые, однко решил, что без труд сумеет проделть то же смое, утерев нос врвру и возвысившись в глзх птрициев, не говоря уже о Фвонии.

Подржя фон Хрбену, он подбежл к крю бссейн, оттолкнулся и рухнул вниз, плюхнувшись н живот, от чего у него перехвтило дыхние.

Хвтя воздух ртом, он еле добрлся до кря бссейн, где его встретил смех збрызгнных им птрициев. Злившись от стыд крской, он метнул н фон Хрбен ненвидящий взгляд, вылез из бссейн злой кк черт и бросился в рздевлку.

- Уже уходишь, Фупус? - спросил молодой птриций, снимя с себя одежду.

- Д, - буркнул Фупус.

- Я слышл, что ты пришел с Септимусом Фвонием и его новым диковинным гостем. Что он из себя предствляет?

- Я тебе скжу, Цецилий Метеллус. Человек этого зовут Эрих фон Хрбен. Он выдет себя з вождя Гермнии, но я ему не верю.

- А по-твоему, кто он? - рвнодушно спросил Метеллус.

Фупус приблизился к нему вплотную.

- Я полгю, он шпион из Кстр Снгвинриус, - зшептл он, - прикидывется врвром.

- Однко в нроде поговривют, что он с трудом изъясняется по-ншему.

- Он водит нс з нос, - скзл Фупус. Метеллус покчл головой.

- Септимус Фвоний не глуп. Его вокруг пльц не обведешь, - проговорил он.

- Только один человек может устновить истину. Немедленно иду к нему.

- Кого ты имеешь в виду? - спросил Метеллус.

- Влидус Август, импертор Восток.

- Не дури, Фупус, - попытлся отговорить его Метеллус. - Тебя же поднимут н смех, - в лучшем случе. Или ты збыл, что Септимус Фвоний пользуется рсположением импертор?

- Возможно. Но мне ткже известно, что Септимус Фвоний - друг Кссия Асты, племянник импертор, которого Влидус Август обвинил в измене и изгнл из стрны. Придется рскрыть импертору глз н то, что Эрих фон Хрбен - тйный гент Кссия Асты, который, кк утверждет молв, бежл в Кстр Снгвинриус.

Цецилий Метеллус зсмеялся.

- Что ж, выствляй себя н посмешище, рз тебе невтерпеж.

IX. ИМПЕРАТОР ЗАПАДА

Трзн сидел н корточкх, привлившись спиной к стене, и тоскливо глядел в оконный просвет н звезды. Будучи детищем дикой природы, не терпящим нд собой нсилия, человек-обезьян, кк и любой другой зверь, попвший в клетку, остро переживл вынужденное зточение. А облдя человеческим рзумом, он, без сомнения, стрдл куд сильнее, чем низшие животные.

Лукеди и остльные товрищи по плену двно зснули, Трзн все глядел и глядел н вольные звезды, звидуя их свободе, пок не зслышл тихий звук со стороны рены, которя нходилсь вровень с открытым окном кмеры.

Снружи рздвлись чьи-то осторожные шги, приглушенные песком, покрыввшем рену. Немного погодя в окне н фоне неб обознчился знкомый силуэт.

Трзн улыбнулся и едв слышно шепнул имя. В следующий миг Нким скользнул между прутьев, спрыгнул н пол и обвил шею хозяин длинными мускулистыми лпкми.

- Ну пойдем домой, - молил Нким. - Почему ты сидишь под землей в этой темной дыре?

- Видел ли ты клетку, где держли Джд-бл-дж, золотого льв? спросил Трзн.

- Д, - ответил Нким.

- Джд-бл-дж не смог бы выйти, не открой мы решетку, - объяснил Трзн. - Вот и я окзлся в клетке и не могу выйти, пок не откроют дверь.

- Я приведу Мувиро и его гомнгни с острыми плкми, - скзл Нким. Они вызволят тебя.

- Нет, Нким, - возрзил Трзн. - Придется мне выбирться смому Мувиро не поспеет. А если дже поспел бы, то многие из моих хрбрых взири полегли бы здесь вместе с Мувиро.

Через некоторое время Трзн зснул вместе с Нкимой, збрвшимся к нему н руки, когд человек-обезьян проснулся, Нкимы уже и след простыл.

Утром дверь открыли, и в кмеру ввлились солдты. Среди них был молодой офицер в сопровождении чернокожего рб. Офицер зговорил с Трзном н местном нречии, но человек-обезьян отрицтельно покчл головой, покзывя, что не понимет. Тогд белый что-то скзл рбу, и тот н дилекте бгего спросил, понимет ли его пленник.

- Д, - ответил человек-обезьян. Зтем офицер приступил к допросу.

- Кто ты, белый человек, и что привело тебя в деревню бгего? - спросил офицер.

- Я - Трзн из племени обезьян, - пояснил зключенный. - Я искл одного белого человек, который пропл в этих горх. Н откосе я потерял рвновесие, упл и лишился чувств. Тут меня зхвтили бгего, потом н их деревню нпли вши и обнружили меня тм. Теперь ты знешь, кто я, и ндеюсь, отпустишь меня.

- С ккой стти? - спросил офицер. - Рзве ты гржднин Рим?

- Нет, конечно, - ответил Трзн. - Но при чем тут это?

- Поскольку ты не римский гржднин, то, скорее всего, врг. Кто может подтвердить, что ты не из Кструм Мре?

Трзн пожл плечми.

- Кк бы тебе втолковть, что я дже не зню, что ознчет Кструм Мре.

- Ты тк говоришь, потому что хочешь нс провести, - скзл офицер. Мог бы хотя бы прикинуться, что не знешь ншего язык. Но ты еще увидишь, что нс не легко обмнуть. Мы не простчки, кк считют в Кструм Мре.

- Что з Кструм Мре, и где это? - спросил Трзн.

Офицер хохотнул.

- А ты ловкий млый, - скзл он.

- Ты уверяешь, что я не смогу вс обмнуть. Пострйся поверить мне хоть н минуту и ответь н мой вопрос.

- Спршивй.

- Появлялся ли здесь недвно ккой-нибудь белый? Я его рзыскивю.

- Ни один белый не приходил в эту стрну с того смого дня, когд Мркус Криспус Снгвинриус повел третий отряд десятого легион против врвров тысяч восемьсот двдцть три год тому нзд.

- То есть ты знл бы о любом появлении чужеземц? - спросил Трзн.

- Д, если речь идет о Кстр Снгвинриусе, - ответил офицер. - Другое дело, если бы он появился в Кструм Мре с восток. А сейчс двй пошевеливйся. Меня послли сюд не з тем, чтобы отвечть н твои вопросы, доствить к тому, кто стнет их тебе здвть.

По комнде офицер сопровождвшие его солдты вывели Трзн из темницы и повели по уже знкомому коридору к выходу. Пройдя более мили по городским улицм, они подошли к внушительному строению, перед которым несл службу воення гврдия, чьи роскошные лты, шлемы и гребни н них укзывли н то, что это был отборный корпус.

Трзну покзлось, что лты и шлемы изготовлены из золот. Рукоятки мечей и ножны укршли рзноцветные кменья и тонкя резьб. Пышный нряд звершли плщи лого цвет.

Трзн немедленно повели внутрь здния, зтем по широкому коридору с множеством дверей в большой прямоугольный зл, по периметру которого высились величественные колонны. В глубине зл в огромном кресле, устновленном н возвышении, восседл дородный мужчин.

Здесь было много людей в живописных ярких плщх поверх крсочных туник и лт. Некоторые были одеты в простые ниспдющие тоги, преимущественно белого цвет. Рбы, гонцы и офицеры то и дело выбегли с поручениями. Конвоиры Трзн отошли з колонны и остлись тм.

- Где мы? - спросил Трзн у переводчик. - Кто этот человек?

- Мы в тронном зле импертор, это см импертор Сублтус.

Трзн с любопытством нблюдл з происходящим. Люди рзных сословий по очереди подходили к трону, обрщясь к импертору, и хотя Трзн не понимл, о чем идет речь, ему покзлось, что все обрщются к нему с просьбми.

Среди посетителей были птриции, купцы с темным цветом кожи, врвры, негры в экзотических нрядх и дже рбы.

Импертор Сублтус имел внушительный вид. Поверх белой льняной туники крсовлись золотые лты, с плеч ниспдл пурпурня тог цезрей, ноги были обуты в белые сндлии с золотыми пряжкми. Рсшитя льняня лент, повязння н лбу, являлсь единственной отличительной приметой его сн.

Тут подошел судя по всему церемониймейстер и, обртившись к офицеру, приведшему Трзн из Колизея, спросил:

- Ты Мксимус Преклрус?

- Д, - ответил офицер.

- Предствься с пленником.

Окзвшись перед троном, Трзн не стл дожидться, когд с ним зговорят, , обртившись к переводчику бгего, произнес:

- Спроси Сублтус, почему меня здержли, и скжи ему, что я требую, чтобы меня немедленно освободили.

Негр в испуге попятился.

- Делй, что тебе говорят, - велел Трзн.

- Что он скзл? - спросил Сублтус у переводчик.

- Я боюсь повторить его слов импертору, - ответил негр.

- Я тебе прикзывю, - скзл Сублтус.

- Он спршивет, почему его здержли, и требует отпустить его.

- Кто он ткой, чтобы прикзывть импертору? - гневно вскричл Сублтус.

- Скжи ему, - проговорил Трзн после того, кк ему перевели слов импертор, - что я Трзн из племени обезьян, но если мое имя для него в новинку, кк и его имя для меня, то я нйду способ покзть себя. Скжи ткже, что я, кк и он, привык требовть исполнения своих прикзов.

- Увести дерзкого, - вспылил импертор, выслушв перевод.

Солдты схвтили Трзн, но он рывком вырвлся из их рук.

- Передй ему, - влстно скзл человек-обезьян, - что кк белый человек от белого человек я требую ответ н свой вопрос. Скжи ему, что я явился сюд кк друг и что не покину это помещение прежде, чем мне будет окзн достойный прием, ибо я имею н это прво.

Когд его слов были переведены Сублтусу, лицо импертор зпылло тем же цветом, что и его имперторскя мнтия.

- Убрть его! - зкричл он. - Вызовите охрну. Мксимус Преклрус зковть в цепи з то, что позволил пленнику оскорблять Сублтус.

Двое солдт схвтили Трзн слев и спрв, но он стряхнул их с себя с ткой силой, что те стукнулись головми и упли н пол, потеряв сознние.

Человек-обезьян с кошчьей ловкостью зпрыгнул н пьедестл, н котором восседл импертор Сублтус. Опешив от неожиднности, воины змешклись и не успели зщитить импертор от последоввшего позорищ. Схвтив Сублтус з грудки, Трзн вырвл его из кресл, зствил описть круг в воздухе, после чего сгреб одной рукой з шиворот, другой з нижний крй лт, и поднял перед собой, згорживясь, словно щитом. Подскочившие с копьями воины не посмели пустить в ход оружие, опсясь порнить орущего блгим мтом Сублтус.

- Скжи им, что если мне помешют добрться до дороги, я сверну импертору шею, - скзл Трзн переводчику бгего. - Пусть Сублтус велит им отойти в сторону. Если он послушется, то я его отпущу, кк только выберусь отсюд, откжется - пусть пеняет н себя.

Когд слов Трзн были переведены, Сублтус тут же прикзл выпустить их из дворц. Подняв импертор высоко нд головой, Трзн спрыгнул с постмент, между тем кк Сублтус велел сбившимся в угол придворным отвернуться, чтобы те не видели его унижения.

Пронеся импертор через весь тронный зл, Трзн вышел во двор, где велел переводчику идти впереди, однко необходимость в этом тут же отпл, тк кк Сублтус дрожщим от ярости, стрх и унижения голосом выкрикивл комнды, зпрещя кому бы то ни было прегрждть им дорогу.

У ворот их встретил встревоження охрн, порыввшяся освободить Сублтус и отомстить з ннесенное оскорбление, но импертор прикзл пропустить зхвтчик, который обещл освободить его, кк только дойдет до дороги.

Город Кстр Снгвинриус рскинулся в девственном лесу н зпдной стороне кньон. Основтели город кк нельзя кстти вырубили деревья лишь тм, где проклдывлись дороги и возводились здния. Смыкясь могучими кронми, зеленые великны нвисли нд низкими крышми домов, придвя городу невырзимое очровние.

Человек-обезьян остновился посреди широкой ллеи и опустил Сублтус н землю. Высыпвшие из ворот солдты столпились неподлеку.

- Пусть возврщются во дворец, - скзл Трзн переводчику, - только при этом условии я освобожу импертор.

Трзн вовсе не собирлся отпускть от себя Сублтус, пок ему угрожли дв десятк копий.

Услышв перевод ультимтум, охрн зколеблсь, но Сублтус прикзл им повиновться, ибо другого пути к спсению не было. Едв з воротми скрылся последний воин, кк Трзн отпустил импертор. Сублтус рвнулся к воротм, и в тот же миг н дорогу выскочили охрнники. При виде их Трзн рзбежлся, пружиной взвился в воздух и исчез среди листвы дуб. Вслед ему полетел дюжин копий, солдты бросились вперед, здрв голову кверху, но человек словно испрился. Прибежл зпыхвшийся Сублтус.

- Быстрей! - зкричл он. - Догнть его! Тысяч динров тому, кто снимет врвр оттуд.

- Вот он! - крикнул охрнник, покзывя н дерево.

- Д нет, - зкричл другой, укзывя в другую сторону. - Он тм, среди листвы. Я видел, кк шевелились ветки.

Тем временем человек-обезьян стремительно перелетл с ветки н ветку вдоль дороги, зтем соскочил н крышу, пересек ее и прыгнул н дерево, росшее в сду. Здесь он змер, прислушивясь к нрствшим звукм погони, потом бесшумно двинулся дльше, ничем не выдвя своего присутствия нходившейся внизу прочке, при виде которой Трзн зстыл н месте.

Судя по всему, молодой человек пытлся добиться рсположения своей несговорчивой возлюбленной. Трзну не нужно было знния язык, чтобы рзобрться в их взимоотношениях. Жесты, взгляды и выржение стрстной мольбы н лице молодого человек говорили сми з себя, кк и холодня отчужденность девушки.

Когд молодой человек нклонял голову, девушк окзывлсь к Трзну в профиль, и человек-обезьян отметил, что он очень крсив, тогд кк лицо ее ухжер нпоминло морду Пмбы-крысы.

Было ясно, что его ухживния не приносят успех, несмотря н все потуги. Когд в его голосе ззвучли недовольные нотки, девушк гордо встл и, холодно простившись, пошл прочь. Молодой человек вскочил со скмьи и грубо схвтил ее з руку. Девушк негодующе обернулсь, собирясь позвть н помощь, но тут человек с крысиным лицом зжл ей рот рукой, другой порывисто притянул к себе.

Трзн вовсе не собирлся вмешивться. Для дикого человек-обезьяны женщины город Кстр Снгвинриус ничем не отличлись от женщин деревни Ниуото, вождя бгего, кк не отличлись от львицы Сбор или же от женщин племени То-Ят. Но Трзн из племени обезьян нередко действовл под влиянием минутного нстроения. Человек с крысиным лицом вызвл у него нтиптию, в то время кк девушк, с которой он обошелся по-хмски, был ему вдвойне симптичн из-з неприязни, проявляемой к своему мучителю.

Человек опрокинул хрупкое тело девушки н скмью и нвлился сверху, ищ ждным ртом ее губы, кк вдруг земля дрогнул, и, оторопело подняв глз, он увидел гигнтскую полуобнженную фигуру. Незнкомец с секунду глядел н него холодным бесстрстным взором, зтем сгреб з ворот и отшвырнул в сторону, после чего помог девушке подняться.

Увидев, что чужеземец безоружен, молодой человек по имени Фстус, выхвтил из ножен меч и бросился н обидчик. В тот же миг девушк згородил собой своего избвителя, одновременно призывя громким голосом:

- Ацук! Срус! Мпингу! Сюд! Скорее!

Взяв девушку з плечи, Трзн отстрнил ее. Римлянин не преминул воспользовться этим и нпл, рссчитывя рспрвиться с безоружным неприятелем в считнные секунды. Но не тут-то было. Рубнув своим острым испнским мечом, он лишь рссек им воздух. Противник ловко увернулся.

Фстус никогд в жизни не видел ткого проворств. Глз и тело врвр двиглись быстрее его меч, опережя н доли секунды.

Трижды со свистом опусклся меч римлянин, и всякий рз клинок вспрывл пустоту.

Девушк нблюдл з явно нервной схвткой с волнением и тревогой. Ее сердце переполняло восхищение перед незнкомым гигнтом, который хоть и был очевидно врвром, имел более блгородный вид, нежели Фстус, и облдл молниеносной рекцией.

Увернувшись в очередной рз от меч, пришелец совершил неожиднный выпд. Згореля рук перехвтил зпястье противник, и меч полетел н землю. В тот же миг в сду покзлись двое белых с кинжлми и один негр с мечом, прибывшие н зов своей госпожи.

Увидев незнкомц, они вполне естественно решили, что тот нпл н девушку, Фстус пытется ему помешть, впрочем не очень успешно.

При виде бегущих людей Трзн понял, что одному против троих ему не выстоять, и згородился Фстусом, словно живым щитом.

Девушк шгнул к вновь прибывшим, остнвливя их взмхом руки. До слух Трзн снов донесся кк будто знкомый и в то же время совсем непонятный язык, н котором девушк объяснял подбежвшим суть происходящего.

Чуть позже он обртилсь к незнкомцу н том же языке, но Трзн отрицтельно кчнул головой, покзывя, что не понимет. Но тут его взгляд упл н негр, и ему пришло в голову использовть чернокожего в кчестве переводчик, поскольку тот сильно походил н бгего.

- Ты бгего? - спросил он негр н дилекте этого племени.

- Д, - опешил тот. - А ты кто?

- Знешь ли ты здешний язык? - продолжл допытывться Трзн.

- Конечно, - ответил негр. - Я провел здесь в плену много лет.

- Хорошо, - скзл Трзн, - тогд переведи, что скзл эт девушк.

- Он спршивет, кто ты, откуд родом, кк окзлся здесь и кк тебе удлось зщитить ее от Фстус, ткже...

Трзн вскинул руку.

- Двй по порядку! - воскликнул он. - Скжи ей, что я Трзн из племени обезьян, явился издлек с дружескими нмерениями, чтобы отыскть одного человек моего нрод, который потерялся.

Его прервли громкие крики и стук, рздвшийся у входной двери.

- Погляди, что тм происходит, Ацук, - рспорядилсь девушк.

Рб поспешил выполнить поручение, девушк тем временем возобновил беседу с Трзном через переводчик.

- Ты зслужил блгодрность Дилекты, - объявил он, - и будешь вознгржден моим отцом.

В этот момент вернулся Ацук, з которым следовл молодой офицер. Увидев Трзн, он выпучил глз и, попятившись, схвтился з рукоятку меч. Трзн срзу узнл его. Это был Мксимус Преклрус, молодой офицер-птриций, доствивший его из Колизея во дворец.

- Оствь меч в покое, Мксимус Преклрус, - прикзл девушк. - Здесь нет вргов.

- Ты уверен, Дилект? - спросил Преклрус. - Что тебе известно о нем?

- Мне известно, что он подоспел вовремя и спс меня от этого гнусного человек, который покушлся н мою честь, - гордо скзл девушк, испепеляя Фстус негодующим взглядом.

- Ничего не понимю, - рстерянно произнес Преклрус. - Ведь это пленный врвр, нзввшийся Трзном. Я лично доствил его утром из Колизея во дворец по прикзу импертор, который зхотел посмотреть н него, шпион из Кструм Мре, кк считют некоторые.

- Но если он пленник, то почему он здесь? - спросил девушк.

- Он нпл н смого импертор, потом бежл из дворц. Мы бросились обыскивть весь город, я с отрядом солдт срзу поспешил сюд, опсясь, кк бы этот дикрь не причинил тебе зл. И я не ошибся.

- Это птриций Фстус, сын импертор, пытлся причинить мне зло, возрзил девушк, - дикрь меня спс.

Мксимус Преклрус недоуменно покосился н Фстус, сын Сублтус, зтем перевел взгляд н Трзн.

- Он твой, - процедил Фстус, злордно усмехясь. - Веди его в тюрьму!

- Мксимусу Преклрусу Фстус не укз, - скзл молодой офицер. - Я свой долг и без тебя зню.

- Неужели ты посмеешь рестовть этого человек после того, кк он меня зщитил, Преклрус? - воскликнул девушк.

- А что мне остется? - спросил Преклрус. - Я исполняю долг.

- Вот и исполняй, - выплил Фстус с издевкой в голосе.

Преклрус побледнел.

- Знл бы ты, до чего у меня руки чешутся придушить тебя, - воскликнул он. - Дже будь ты сыном смого Зевс, это меня не остновило бы. Уходи лучше подобру-поздорову, пок мое терпение не лопнуло.

- Мпингу, - скзл Дилект, - проводи Фстус. Фстус покрснел.

- Мой отец, импертор, будет недоволен, - зпльчиво выкрикнул он. - И не збывй, Дилект, что твой отец не в слишком большом почете у импертор Сублтус.

- Убирйся! - крикнул Дилект. - Или я прикжу рбу-негру вышвырнуть тебя н улицу.

Фстус, гдко улыбясь, пошел к выходу. Когд он скрылся из виду, Дилект обртилсь к Преклрусу.

- Что же нм делть? - воскликнул он. - Я обязн зщитить этого блгородного чужестрнц, который спс меня от Фстус, ты должен исполнить свой долг и отвести его к Сублтусу.

- У меня есть идея, - скзл Мксимус Преклрус, - но сперв я должен переговорить с чужеземцем.

- Мпингу будет переводить, - скзл девушк.

- Ты полностью доверяешь ему?

- Абсолютно, - ответил Дилект.

- Тогд спровдь этих, - шепнул Преклрус, кивя н Ацук и Срус.

Когд Мпингу, выпроводив Фстус, вернулся нзд, он зстл Мксимус Преклрус, Дилекту и Трзн одних.

Преклрус сделл Мпингу знк подойти поближе.

- Скжи чужеземцу, что меня послли рестовть его, - проговорил он. Однко он окзл Дилекте неоценимую услугу, и я собирюсь его спсти, если он сделет тк, кк я скжу.

- Что именно? - спросил Трзн, услышв условие. - Что я должен делть?

- Сейчс мы выйдем отсюд и пойдем в Колизей. Будешь вести себя тк, кк будто ты и в смом деле пленник. Проходя мимо своего дом, я подм тебе знк. Зпомни этот дом. Зтем я дм тебе возможность ускользнуть. Зберешься н дерево, кк и в тот рз, когд ты сбежл от охрнников Сублтус, и тут же отпрвишься в мой дом. До моего приход оттуд ни шгу. Дилект пошлет Мпингу предупредить слуг о твоем появлении. Я прикжу им зщищть тебя, не щдя собственных жизней. Все понял?

- Понял, - ответил человек-обезьян, выслушв перевод Мпингу.

- А позже я пострюсь вывести тебя из Кстр Снгвинриус и помогу выбрться из этих гор.

X. ИМПЕРАТОР ВОСТОКА

Для импертор Восток Влидус Август упрвление госудрством не соствляло особого труд, ибо, несмотря н свой впечтляющий титул, влстью он облдл небольшой и подднных у него было не тк уж много.

Островной город Кструм Мре нселяло чуть больше двдцти тысяч человек, из них три тысячи белых, остльные - смешнной крови, з его пределми, вокруг озер и вдоль восточного берег Мре Ориентис в деревнях проживли остльные подднные - негры, численностью приблизительно в двдцть пять тысяч.

В этот день, быстро покончив с удиенциями и донесениями, импертор удлился в дворцовый сд, чтобы посвятить себя общению с близкими друзьями.

Вскоре к нему подошел кмергер, сообщивший о том, что птриций Фульвус Фупус просит удиенции у импертор.

- Фульвусу прекрсно известно, что чс удиенции прошел, - сухо скзл импертор. - Пусть приходит звтр.

- Он нстивет, слвнейший цезрь, - проговорил кмергер. - Говорит, что явился по делу огромной вжности. Он подозревет, что импертору угрожет опсность.

- В тком случе приведи его, - рспорядился Влидус.

Кмергер повернулся, чтобы уйти, импертор недовольно пробурчл:

- Ни минуты покоя. Вечно эти придурки вроде Фульвус Фупус лезут со всякими глупостями.

Когд Фульвус спустя минуту приблизился к импертору, тот встретил его холодным, высокомерным взглядом.

- Я пришел, слвнейший цезрь, исполнить свой долг римского гржднин, для которого безопсность импертор превыше всего, - объявил Фупус.

- О чем ты? - сурово спросил Влидус. - Говори д поживей.

- В Кструм Мре объявился чужестрнец, который утверждет, будто он врвр из Гермнии, но мне сдется, что это шпион из Кстр Снгвинриус. Поговривют, что он дружен с Кссиусом Астой.

- Что тебе известно о Кссиусе Асте и при чем тут он?

- Люди говорят... ходят слухи... - промямлил Фульвус Фупус, - кк будто...

- Только и рзговоров кругом, кк о Кссиусе Асте! - воскликнул Влидус. - Стоило мне отослть племянник, кк весь Кструм Мре потерял сон, выдумывя всякие дурцкие объяснения моему решению. Ну, что тм еще сочинили?

- Я зню только то, о чем говорят люди, - проблеял Фульвус, крснея.

- Что именно? Д говори же!

- В термх я слышл о том, что ты отослл Кссиус Асту, подозревя его в измене, и что он отпрвился к Сублтусу, который принял его с рспростертыми объятиями и с которым они змышляют нпдение н Кструм Мре.

Влидус нхмурился.

- Слухи эти беспочвенны, - изрек он. - Ну что тебе известно о пришельце? Почему мне не сообщили о его появлении?

- Не зню, - ответил Фульвус Фупус. - Потому я и пришел, чтобы доложить лично, тем более, что человек, который предоствил чужестрнцу кров, из числ влиятельных, честолюбивых птрициев.

- Кто он?

- Септимус Фвоний.

- Септимус Фвоний? - воскликнул Влидус, - Невероятно!

- Не тк уж невероятно, - дерзко зявил Фупус, - если слвный цезрь удосужится вспомнить о дружбе Кссиус Асты с Мллиусом Лепусом, племянником Септимус Фвония. Дом Септимус Фвония являлся для Кссиус Асты вторым домом. К кому еще было ему обртиться з помощью, если не к могущественному другу, чье честолюбие хорошо известно всем, з исключением, пожлуй, Влидус Август?

Импертор нервно вскочил и збегл взд-вперед, Присутствующие не спускли с него глз.

Фульвус Фупус хищно сощурился.

Чуть позже импертор остновился, обрщясь к одному из присутствующих.

- Д порзит меня Зевс, если в словх Фульвус Фупус нет првды! вскричл он. Зтем он придвинулся к Фупусу.

- Кто этот чужеземец?

- Человек с белой кожей, однко черты лиц и внешность не птрицинские. По-ншему говорит, коверкя слов, но я думю, он делет это нрочно, чтобы внушить нм, будто плохо знет язык.

- Но кк получилось, что мне о нем не доложили?

- Нужно спросить у Мллиус Лепус, - скзл Фульвус Фупус. - Он возглвлял охрну ворот, когд врвры из озерных деревень доствили его в Кструм Мре. Цезрь, конечно, понимет, что негров, вполне возможно, подкупили.

- Ты говоришь тк склдно, Фульвус Фупус, - скзл импертор, - что впору подумть, что ты см являешься глвой зговор или, по крйней мере, соучстником.

- Блестящя интуиция цезря н сей рз его подвел, - скзл Фупус.

Н его побледневших губх появилсь нтянутя улыбк.

- Посмотрим, - сухо бросил Влидус. Обртившись к одному из офицеров, импертор скомндовл:

- Немедленно рестовть Септимус Фвония, Мллиус Лепус и чужеземц.

Едв он зкончил фрзу, кк снов подошел кмергер.

- Септимус Фвоний просит удиенции, - объявил он. - С ним Мллиус Лепус и ккой-то незнкомец.

- Проси, - молвил Влидус, офицеру, получившему прикз, скзл: Подожди здесь. Посмотрим, с чем пожловл Септимус Фвоний.

Минуту спустя троиц приблизилсь к импертору. Фвоний и Лепус приветствовли Влидус, после чего импертору предствили фон Хрбен кк вождя врвров Гермнии.

- Нслышны, - обронил Влидус с нсмешливой улыбкой.

Фвоний и Лепус метнули взгляд н Фупус.

- Почему мне немедленно не сообщили о его здержнии?

- Я собирлся, но только позже, - ответил молодой офицер. - Сперв нужно было его отмыть и переодеть в приличное плтье.

- Мог бы срзу привести сюд, - скзл Влидус. - В Кструм Мре пок еще есть тюрьм для пленников из Кстр Снгвинриус.

- Он не из Кстр Снгвинриус, - возрзил Септимус Фвоний.

- Откуд ты пришел и что здесь делешь? - спросил Влидус, обрщясь к фон Хрбену.

- Я пришел из стрны, именуемой вшими историкми Гермнией, - ответил Эрих.

- И выучил нш язык в Гермнии? - с иронией спросил Влидус.

- Д, - ответил фон Хрбен.

- А в Кстр Снгвинриусе никогд не был?

- Никогд.

- А в Риме, конечно, бывл? Влидус зсмеялся.

- Д, много рз.

- И кто нынче импертор?

- Никто. В Риме двно нет имперторов, - ответил фон Хрбен.

- Кк это нет? - воскликнул Влидус. - Если ты не шпион из Кстр Снгвинриус, то явно сумсшедший. А, может, и то, и другое, ибо только сумсшедший может вообрзить, что я поверю этой нелепице. Нет импертор! Абсурд!

- Импертор нет потому, что больше нет Римской империи, - пояснил фон Хрбен. - Мллиус Лепус говорил мне, что твоя стрн не общлсь с внешним миром вот уже тысячу восемьсот лет. Многое могло произойти з ткой долгий срок, и многое действительно произошло. Рим пл более тысячи лет тому нзд. Лтынь стл мертвым языком, известным лишь священникм и ученым. Врвры Гермнии, Гллии и Бритнии создли империи и цивилизции горздо более могущественные. Рим же нынче - просто город в Итлии.

Мллиус Лепус просиял от восторг.

- Я же говорил, что он тебе понрвится, - шепнул он Фвонию. - Вот бы он еще рсскзл Влидусу про носилки, которые движутся со скоростью пятьдесят тысяч шгов в чс!

Фон Хрбен говорил и держлся тк, что невольно внушл доверие, в итоге дже мнительный Влидус поверил явно несурзному рсскзу пришельц и стл зсыпть его вопросми.

Нконец импертор повернулся к Фульвусу Фупусу.

- Н кком основнии ты обвиняешь этого человек в том, что он шпион из Кстр Снгвинриус? - грозно спросил он.

- Откуд же ему еще быть? - слбо возрзил Фульвус Фупус. - Рз он не из Кструм Мре, то, знчит, из Кстр Снгвинриус.

- Выходит, у тебя нет никких докзтельств обвинения?

Фупус рстерялся.

- Ступй! - рздрженно прикзл Влидус. - Тобой я зймусь позже.

Униженный и подвленный Фупус поплелся прочь, бросив нпоследок недобрый, не предвещвший ничего хорошего взгляд н Фвония, Лепус и Эрих.

После уход Фупус Влидус долго глядел н фон Хрбен, словно пытясь проникнуть в душу стоявшего перед ним чужеземц.

- Нет импертор... - здумчиво произнес он. - В те длекие времен Снгвинриус не ужился с импертором и увел свое войско в Египет. Это было з шесть дней до кленды феврля 848-го год Город, н второй год првления импертор Нервы. С того дня ни они, ни их потомки не получли никких известий из Рим.

Фон Хрбен нпряг свою энциклопедическую пмять.

- З шесть дней до кленды феврля, - повторил он, - н второй год првления Нервы. Но ведь 27 янвря 98 год ншей эры - это дт смерти Нервы, то есть прошло меньше год.

- Ах, если бы Снгвинриус знл об этом! - воскликнул Влидус. - Но Египет длеко от Рим, Снгвинриус нходился н юге, у истоков Нил. Кто стл импертором после Нервы? Не знешь?

- Трян, - ответил фон Хрбен.

- Откуд ты тк хорошо знешь историю Рим, врвр? - поинтересовлся Влидус.

- Это моя специльность, - ответил фон Хрбен.

- А ты смог бы письменно изложить то, что произошло после смерти Нервы?

- Если покопться в пмяти, то смогу, - ответил фон Хрбен, - но это зймет время.

- У тебя его будет достточно, - изрек Влидус.

- Но я не предполгл здерживться здесь ндолго, - возрзил Эрих.

- Придется здержться, - скзл Влидус. - Ты нпишешь ткже историю првления Влидус Август, импертор Восток.

- Но...

- Никких но! - оборвл его Влидус. - Это прикз цезря.

Фон Хрбен пожл плечми и улыбнулся.

До этого момент Рим и цезри кзлись ему ничем иным кк зплесневелым пергментом и изъеденными временем ндписями, высеченными н рзрушенных кмнях.

Нконец-то ему довелось лицезреть смого нстоящего цезря!

- Пойдем, - скзл Влидус. - Я отведу тебя в библиотеку, где ты будешь рботть.

В библиотеке, сводчтой комнте в глубине длинного коридор, Влидус с гордостью покзл н пергментные свитки, которых окзлось около сотни, рзложенные в строгом порядке н полкх.

- Вот, - проговорил Влидус, снимя свиток. - Здесь изложен история ншей стрны вплоть до основния Кструм Мре, рсскзння Снгвинриусом. Возьми с собой и прочитй. Жить будешь у Септимус Фвония, который вместе с Мллиусом Лепусом стнут отвечть з тебя. Будешь являться во дворец кждый день, и я стну рсскзывть тебе историю моего првления. Сейчс я тебя отпускю с Септимусом Фвонием, звтр приходи в это же время.

Выйдя из дворц, фон Хрбен обронил:

- Интересно бы выяснить, пленник я или гость? Он улыбнулся тоскливой улыбкой.

- Нверное, и то, и другое, - ответил Мллиус Лепус. - Пок ты все же гость, это уже везение. Влидус Август - человек тщеслвный, спесивый и жестокий. Он очень подозрителен, поскольку знет, что не пользуется популярностью. Предствляешь, Фульвусу Фупусу едв не удлось погубить всех нс. Не зню, с чего это вдруг цезрь изменил свое мнение, но тебе, кк и нм, здорово повезло, что тк получилось.

- Но чтобы нписть историю Рим, потребуются годы, - скзл фон Хрбен.

- Если ты откжешься, то обречешь себя н медленную смерть. Лучше соглситься, - проговорил Мллиус Лепус с широкой улыбкой н лице.

- В Кструм Мре жить можно, - добвил Септимус Фвоний.

- Возможно, вы и првы, - признл фон Хрбен.

Перед его мысленным взором змячил облик дочери Фвония.

Вернувшись в хозяйский дом, фон Хрбен, движимый нучным интересом, решил, не теряя времени, ознкомиться с полученным от цезря стринным ппирусом, поэтому, окзвшись в предоствленных ему покоях, он первым делом рстянулся н длинном дивне и рзвязл ленту, которой был перевязн свиток.

Перед ним лежл пожелтевший от времени мнускрипт, нписнный н лтинском языке и испещренный испрвлениями и вычеркивниями. Он совсем не походил н те, которые попдлись ему в руки рнее и которые приндлежли перу пистелей и ученых. Пробежв глзми текст, фон Хрбен срзу определил, что его втор новичок в литертуре.

Мнускрипт изобиловл грубым солдтским жргоном нряду с дилектом Рим и Египт почти двухтысячелетней двности.

Здесь встречлись ссылки н людей, чьи имен кнули в Лету, ткже геогрфические нзвния, которые двно стерлись из человеческой пмяти. Сейчс же для фон Хрбен они обретли совершенно рельное звучние. То был летопись, нписння Снгвинриусом в египетском городе, никогд не отмеченном ни н одной геогрфической крте, тем смым Мрком Крисом Снгвинриусом, который вызвл недовольство у Нервы, основл впоследствии империю, но чье имя не вошло в ннлы нтичного Рим.

С возрстющим интересом углублялся фон Хрбен в гневные сетовния Снгвинриус по поводу выпвшей н его долю неспрведливости - вследствие неприязненного отношения Нервы он был изгнн в рскленные пески Египт, где обосновлся со своим войском возле южного город Тебе.

Снгвинриус писл от третьего лиц:

"Снгвинриус, префект третьей когорты десятого легион, срзу после восхождения н трон Нервы в 846 году по летоисчислению Вечного город, был обвинен в зговоре против импертор.

Сообщив своим нместникм и центурионм о том, что Нерв послл большую рмию, чтобы уничтожить когорту, он убедил людей двинуться н поиски земли, где бы они окзлись недосягемыми для рзгневнного цезря. Н следующий день нчлся долгий поход.

Тем временем в египетском порту Миосормос, что в Арбском зливе, к берегу пристл флотилия из ст судов.

Н борту нходились невольники-рбы, вывезенные из Индии и длекого Китя, и дже люди со светлой кожей, зхвченные в плен длеко н северо-зпде, которых отбили у рзбойников-монголов.

В основном это были молодые девушки, преднзнченные для проджи с укцион в Риме. Снгвинриус зхвтил этот крвн со всеми сокровищми и невольникми. В течение следующих пяти лет когорт неоднокртно пытлсь обосновться в рзных местх н постоянное место жительств, но только в 853 году по римскому летоисчислению был основн город Кстр Снгвинриус".

- Ну кк, интересно? - рздлось с порог. Подняв глз, фон Хрбен увидел Мллиус Лепус.

- Очень, - ответил он. Лепус пожл плечми.

- Мне кжется, было бы интереснее, если бы стрый вояк нписл првду. Он почти ничего не пишет об истории своего првления, которое длилось двдцть лет. Его убили в тридцтом году по летоисчислению Снгвинриев, что соответствует 873-му году римского лето-счисления. Стрый тирн нзвл город своим именем, ввел собственный клендрь и прикзл выгрвировть свое изобржение н золотых монетх, которые в ходу и поныне.

- А кк возник Кструм Мре? - спросил фон Хрбен.

- Спустя сто лет после основния Кстр Снгвинриус жизнь в городе стл невыносимой, - ответил Лепус. - Процветло сплошное беззконие. Преуспевли лишь богчи, без конц льстившие импертору, остльные же не могли быть уверены в звтршнем дне. Тогд Онус Аст восстл и увел з собой н этот остров, что н зпдной стороне долины, несколько сот семей, основв город-империю Кструм Мре. Потомки этих семей прожили здесь более тысячи семисот лет, нходясь в постоянном состоянии войны с Кстр Снгвинриусом. Бывли и передышки, когд в силу необходимости между городми возобновлялсь торговля, зтем опять нчинлись войны. Недоверие и ненвисть к жителям вржеского город умело подогревются ншими имперторми, которые боятся, что дружественные отношения между обоими городми приведут к крушению их влсти.

- Доволен ли Кструм Мре првлением нынешнего цезря? поинтересовлся Эрих.

- Н ткой вопрос опсно отвечть искренне, - скзл Лепус, пожимя плечми.

- Рз уж мне предстоит ежедневно посещть дворец в кчестве летописц, - скзл фон Хрбен, - то хотелось бы узнть кк можно больше о Влидусе Августе, с которым я буду общться, не то еще вляпюсь в ккую-нибудь неприятную историю, это может повредить тебе и Септимусу Фвонию, который несет з меня ответственность.

Прислонившись к стене, Лепус лениво поигрывл рукояткой кинжл, обдумывя свой ответ.

- Я доверяю тебе, - нчл он, - ибо, во-первых, в тебе есть нечто ткое, что внушет доверие, , во-вторых, у тебя нет никкого резон желть неприятностей мне с дядей. Кструм Мре несчстлив со своим цезрем. Он чвнлив и жесток, в отличие от предыдущих имперторов. Последний был человеком мягкого нрв, но еще перед смертью нследником избрли его брт Влидус Август, поскольку сыну цезря к тому времени был только год. Этого сын бывшего импертор, племянник Влидус Август, зовут Кссиус Аст. Из-з своей популярности он вызвл звисть и ненвисть Август, который не тк двно отослл его с опсным поручением н зпдный крй долины. Многие сочли это изгннием, однко Влидус Август утверждл, что это не тк. Никто не знет, ккие прикзы получил Кссиус Аст. Ушел он тйно, ночью, в сопровождении нескольких рбов. Поговривют, будто он получил здние проникнуть в Кстр Снгвинриус в кчестве шпион. Если это првд, то поручение его прктически рвнознчно смертному приговору. Узнв об этом, нрод поднял бы восстние против Влидус Август, потому что Кссиус Аст всеобщий любимец... Однко довольно об этом. Не хочу докучть тебе зботми Кструм Мре. Бери рукопись и иди в сд. Тм в тени деревьев прохлднее, чем здесь. Я тоже скоро приду туд.

Рсположившись н трве под сенью деревьев, фон Хрбен отвлекся от истории Снгвинриус и положения дел в Кструм Мре, тк кк теперь его знимли мысли о побеге.

Будучи ученым, он с рдостью остлся бы здесь ровно н столько, сколько потребуется для изучения долины, госудрственного устройств и нрвов местных жителей, но его отнюдь не прельщл перспектив окзться зточенным в библиотеке по воле импертор Восток с тем, чтобы писть н лтыни историю Древнего Рим, водя по ппирусу тростниковым пером.

Рздвшийся шелест льняных одежд и тихие шги н сдовой дорожке, усыпнной грвием, прервли ход его мыслей. Подняв глз, он увидел Фвонию, дочь Септимус Фвония, чья улыбк моментльно вытеснил из его головы кк историю Древнего Рим, тк и нполовину обдумнный плн побег.

XI. В БЕЗОПАСНОСТИ

Мксимус Преклрус вывел Трзн из дом Дион Сплендидус в город Кстр Снгвинриус. Столпившиеся у ворот солдты рдостно зшумели. Им нрвился комндоввший ими молодой птриций, и они гордились тем, что он один, без посторонней помощи пленил свирепого врвр.

По прикзу Преклрус выкрики моментльно прекртились, отряд построился в колонну, и они двинулись в сторону Колизея. Через некоторое время Преклрус остновил солдт и нпрвился к одному из домов, стоящих вдоль бульвр. Постояв у двери, он вернулся к отряду, словно передумл входить. Трзн понял, что молодой офицер укзл ему дом, где он живет и где человек-обезьян мог нйти убежище.

Пройдя с отрядом несколько сот ярдов, Преклрус вновь остновил людей, н сей рз нпротив фонтн с питьевой водой, нходившегося н другой стороне бульвр возле кменной стены. Рядом с фонтном росло гигнтское дерево, рскинувшееся кк нд бульвром, тк и нд сдом з стеной.

Преклрус пересек бульвр, испил воды и, вернувшись, жестми спросил Трзн, не хочет ли тот утолить жжду. Человек-обезьян ответил утвердительным кивком. Тогд Преклрус скзл солдтм, что рзрешет пленнику нпиться.

Неторопливо перейдя н другую сторону, Трзн нгнулся, припв к струе.

Рядом высился ствол дерев, нд головой шумел густя листв, сулящя спсение и зщиту от солдтских дротиков.

Трзн отошел от фонтн и в молниеносном прыжке очутился н дереве.

Послышлся чей-то тревожный крик, отряд сорвлся с мест во глве с молодым птрицием, но когд они добежли до дерев, окзлось, что пленник исчез.

Выржя крикми досду, они стли вглядывться в листву, но врвр словно рстворился в воздухе. Те, что поусерднее, полезли н дерево, но тут Преклрус змхл в сторону, противоположную своему дому.

- Вон он! Хвтйте его! - звопил он и помчлся вперед, увлекя з собой весь отряд.

Следуя бесшумно по деревьям, знимвшим большую чсть город, Трзн вернулся к дому Мксимус Преклрус.

Оствясь н дереве, он увидел под собой в сду почтенную дму, рзговривющую с явно взволновнным рослым негром. Собрвшиеся вокруг них чернокожие рбы, мужчины и женщины, ждно ловили кждое слово.

Собеседником дмы окзлся не кто иной кк Мпингу, и хотя Трзн не понял ни слов, было ясно, что негр предупреждет госпожу о его скором прибытии, соглсно полученным от Мксимус Преклрус инструкциям. Возбужденные жесты Мпингу, ткже отвисшие челюсти и вытрщенные глз негров свидетельствовли о том, что рсскзчик не скупился н крсочные подробности.

Дм, хоть и слушл внимтельно, с видом, полным достоинств, в глубине души кк будто потешлсь то ли нд смим рсскзом, то ли нд неуемным возбуждением Мпингу.

Это был седовлся женщин црственной внешности, лет пятидесяти, держвшяся с величвой уверенностью, свойственной высокому социльному положению.

Было видно, что он - птрицинк с головы до кончиков ногтей, и в то же время ее глз с небольшими морщинкми по углм излучли глубокую человечность и доброту.

Между тем Мпингу, видимо, исчерпл весь зпс слов в превосходной степени, рсхвливя врвр, спсшего его хозяйку от посягтельств Фстус, и снов перешел н пнтомиму, изобржя, в который уже рз, сцену в сду. В тот же миг с высоты н трву рядом с ним спрыгнул Трзн. Его внезпное появление порзило негров, дм же держлсь невозмутимо и не выкзл удивления.

- Это и есть тот врвр? - только и спросил он у Мпингу.

- Он смый, - подтвердил негр.

- Скжи ему, что я Фестивит, мть Мксимус Преклрус, и что я приветствую его у себя в доме от имени моего сын.

С помощью Мпингу Трзн обменялся приветствиями с Фестивитой и поблгодрил ее з гостеприимство, после чего дм велел рбу проводить чужеземц в отведенные для него покои.

Длеко з полдень вернулся Мксимус Преклрус и тотчс же прошел к Трзну в сопровождении негр-переводчик.

- Я остнусь при тебе в кчестве слуги и переводчик, - скзл негр Трзну.

- Хочу зметить, - зявил Преклрус через переводчик, - что это единственное место, куд не придут с обыском. В днный момент три центурии прочесывют лес вокруг город, хотя Сублтус и убежден, что тебе удлось бежть. Мы укроем тебя н несколько дней, потом я пострюсь вывести тебя ночью из город.

Человек-обезьян улыбнулся.

- Я могу и см уйти в любое время суток, - скзл он, - но прежде я должен удостовериться в том, что человек, которого я рзыскивю, в городе нет. Однко позволь поблгодрить тебя з помощь, хотя я и не понимю причины твоего блгородного поступк.

- Все очень просто, - ответил Преклрус. - Девушк, которую ты спс утром, Дилект, дочь Дион Сплендидус. Он моя невест. Теперь понятно, почему я тк сделл?

- Понятно, - скзл Трзн. - Я рд, что подоспел вовремя.

- Рдовться пок рно, - проговорил Преклрус. - Человек, который оскорбил Дилекту, Фстус, сын Сублтус, и теперь у импертор есть две причины для мести. Но пок ты здесь, тебе ничто не угрожет. Рбы тебя не выддут, и вряд ли тебя здесь обнружт.

- Если я остнусь и выяснится, что ты мне помог, н тебя пдет гнев импертор.

Мксимус Преклрус дернул плечом.

- Я кждый день жду, когд это случится. И дело не в тебе, в том, что сын импертор мечтет жениться н Дилекте. Для Сублтус этого достточно, чтобы уничтожить меня. Если выяснится, что я тебе помогл, то хуже уже не будет.

- Может, я смогу быть тебе полезным, - скзл Трзн.

- Кким обрзом? Отсюд ты не сможешь сделть ни шгу. Сублтус обещл огромное вознгрждение тому, кто тебя поймет, и отныне все жители Кструм Снгвинриус, включя женщин и детей, будут нчеку. Кроме них, з стенми город есть еще тысячи негров-врвров, и всем не терпится изловить тебя.

- Сегодня, кк ты видел, я двжды убегл от солдт Сублтус, произнес Трзн с улыбкой. - Мне ничего не стоит выбрться из город и обмнуть бдительность врвров из окрестных деревень.

- Почему же ты не уходишь? - спросил Преклрус.

- Я пришел сюд в поискх сын моего друг, - ответил Трзн. Несколько недель тому нзд он отпрвился обследовть горы Вирмвзи, среди которых рсположен вш стрн. Проводники его бросили в смом нчле восхождения. Я убежден, что он последовл дльше и скорее всего нходится внутри горной цепи, может и в смом кньоне.

- Если сын твоего друг попл в эту чсть долины, то его схвтят и приведут в Кстр Снгвинриус, - скзл Мксимус Преклрус. - Кк только это случится, я тут же узню, тк кк меня отпрвили нести службу в Колизее - знк того, что я в немилости у Сублтус, ибо это смя млоприятня служб, н которую могут нзнчить офицер.

- Могло ли случиться, что он окзлся в другой чсти долины? - спросил Трзн.

- Нет, - ответил Преклрус. - В долину ведет единственный путь, - тот, которым тебя провели. Н востоке есть другой город, но твой друг не смог бы попсть туд, минуя лес вокруг Кстр Снгвинриус, в этом случе его схвтили бы и доствили к Сублтусу.

- Тогд придется мне н время остться, - скзл Трзн.

- Ты будешь желнным гостем, - ответил Преклрус.

Трзн пробыл в доме Мксимус Преклрус три недели. Фестивит искренне привязлсь к згорелому врвру и, поскольку ей ндоело общться с помощью переводчик, взялсь обучить гостя своему языку. В скором времени Трзн уже окзлся в состоянии поддерживть беседу. Он не упускл случя поупржняться в новом языке, тем более что Фестивит без устли рсспршивл его о внешнем мире, обычях и нрядх современной цивилизции.

А тем временем, пок Трзн из племени обезьян ждл со дня н день вестей о фон Хрбене, человек, которого он искл, вел жизнь птриция при дворе импертор Восток, и хотя рбот в библиотеке ему нрвилсь, мысль о том, что он все же пленник, приводил его в негодовние.

Он то и дело принимлся обдумывть плны побег, которые тут же збывлись, стоило рядом окзться очровтельной дочери Септимус Фвония.

Тк проходили дни, в это время длеко отсюд, в другом мире, по высоким террсм лес неслсь испугння обезьянк.

XII. МПИНГУ ПРОГОВОРИЛСЯ

В принципе хвстовство присуще всем людям, незвисимо от эпохи или рсы. Поэтому не удивительно, что Мпингу, гордый от сознния тйны, о которой знли только его хозяйк д семья Мксимус Преклрус, время от времени с зговорщицким видом нчинл произносить тумнные фрзы, интригуя слуштелей.

Мпингу действовл без злого умысл. Он был верен дому Дион Сплендидус и ни з что по собственной воле не причинил бы зл своему хозяину или другу хозяин. Но кк и всякому, кто слишком много болтет, Мпингу, рзумеется, болтл слишком много, ему пришлось поплтиться з свой длинный язык.

В один прекрсный день, покупя н рынке провизию для хозяйского стол, он вдруг ощутил н своем плече чью-то тяжелую руку, и, обернувшись, увидел центурион дворцовой охрны с отрядом легионеров.

- Ты Мпингу, рб Дион Сплендидус? - спросил центурион.

- Д, - ответил негр.

- Пойдешь с нми, - прикзл центурион. Мпингу отштнулся, ибо солдт цезря боялись все.

- Что тебе нужно? - спросил он. - Я ничего плохого не сделл.

- Пошевеливйся, врвр, - прикзл офицер. - С тобой поговорят и отпустят.

Он подтолкнул Мпингу к солдтм.

Собрлсь толп, кк это всегд случется, когд кого-нибудь рестовывют, но центурион не обртил н нее внимния, словно ее и не было. Кк только Мпингу увели, люди срзу рзошлись. Ни один из них не здл вопрос и не вмешлся. Кто дерзнул бы спршивть офицер цезря? Кто осмелился бы вступиться з чернокожего рб?

Мпингу решил было, что его ведут в тюрьму под Колизеем, куд бросли всех зключенных, но вскоре увидел, что они идут в другую сторону, когд понял, что его ведут во дворец, то пришел в неописуемый ужс.

Никогд прежде Мпингу не переступл порог дворц, и, когд з его спиной зтворилсь дверь, он едв не лишился чувств. Он был нслышн о жестокости Сублтус, о том, кк безжлостно рспрвляется импертор со своими вргми, и эти видения нстолько прлизовли его волю, что, окзвшись в зле перед высоким дворцовым сновником, он чуть было не осел н пол.

- Это Мпингу, - объявил здержвший его центурион, - рб Дион Сплендидус. Мне прикзли доствить его к тебе.

- Хорошо, - скзл сновник. - Можешь остться, пок я буду его допршивть. Зтем он обртился к Мпингу.

- Известно ли тебе, кким нкзниям подвергют тех, кто пособничет вргм цезря?

Рот Мпингу конвульсивно здерглся, словно он лишился др речи.

- Они умирют! - угрожюще зрычл сновник. - Умирют стршной мучительной смертью.

- Я ни в чем не виновт! - вскричл Мпингу, у которого вдруг прорезлся голос.

- Не лги, врвр! - презрительно бросил сновник. - Ты помог бежть пленнику по имени Трзн и в нстоящее время прячешь его от импертор.

- Не помогл я ему бежть и не прячу, - зхныкл Мпингу.

- Лжешь. Ты знешь, где он скрывется. Ты хвстл перед рбми. Говори, где он.

- Не зню я.

- Если вырвть у тебя язык, то ты не сможешь скзть, где он, продолжл римлянин. - Если выжечь тебе глз рскленным железом, ты не сможешь провести нс в его логово. Но если мы нйдем его без твоей помощи, мы его нйдем, не сомневйся, нм уже не пондобится ни твой язык, ни твои глз. Тебе понятно?

- Я не зню, где он, - повторил Мпингу. Римлянин отошел и, удрив в гонг, зстыл в неподвижности, пок н вызов не явился рб.

- Принеси щипцы, - прикзл рбу римлянин, - и жровню с рскленными железными инструментми. Живо!

- Постой! - зкричл Мпингу.

- Что, вернулсь пмять?

- Я всего лишь жлкий рб, - взмолился Мпингу. - Я не мог ослушться своих хозяев.

- И что они тебе прикзли?

- Я только переводчик, - ответил Мпингу. - Белый врвр говорит н моем родном языке бгего. С моей помощью они общются.

- О чем они говорят?

Мпингу змялся, отводя взгляд в сторону.

- Ну, я жду, - сухо скзл сновник.

- Я збыл.

Сновник кивнул центуриону. Тотчс же солдты схвтили Мпингу, повлили н пол и уселись н него верхом, удерживя в неподвижном состоянии.

- Щипцы! - крикнул римлянин. Рб протянул ему инструмент.

- Подожди! - звопил Мпингу. - Я все скжу.

- Поднять его, - велел сновник. Зтем он обртился к Мпингу: - Это твой последний шнс. Инче тебе вырвут язык и выжгут глз.

- Я скжу, - прошептл Мпингу. - Я был только переводчиком и все. Я не помогл ему бежть и не прятл его.

- Если скжешь првду, я не трону тебя, - пообещл римлянин. - Тк где скрывется белый врвр?

- В доме Мксимус Преклрус.

- Ккое отношение имеет ко всему этому твой хозяин?

- Дион Сплендидус тут ни при чем, - ответил Мпингу. - Это дело рук Мксимус Преклрус.

- Пок все, - скзл сновник центуриону. - Увести его. Не спускй с него глз. Смотри, чтобы он ни с кем не рзговривл.

Спустя несколько минут допршиввший Мпингу сновник вошел в покои Сублтус, который кк рз беседовл со своим сыном Фстусом.

- Я зню, где искть белого врвр, Сублтус, - объявил он.

- Отлично, - обрдовлся импертор. - Тк где же?

- В доме Мксимус Преклрус.

- Невероятно, - вырвлось у Фстус.

- Кто еще в этом змешн? - спросил Сублтус.

- Его здержли во дворе Дион Сплендидус, - здумчиво проговорил Фстус, - импертору, кк и всем, известно, что Дион Сплендидус двно присмтривется к пурпурной мнтии цезря...

- Рб утверждет, что побег врвр устроил Мксимус Преклрус и только он один, - вмешлся сновник.

- Это рб Дион Сплендидус, не тк ли? - спросил Фстус.

- Д.

- Тогд он просто выгорживет своего хозяин.

- Арестовть всех! - прикзл Сублтус.

- Погоди, цезрь, - оживился Фстус. - Врвр уже двжды убегл от легионеров. Если у него зродится хоть млейшее подозрение, он снов сбежит. Я вот что придумл...

Чсом позже в дом Дион Сплендидус прибыл послнец с приглшением для сентор и его супруги принять учстие в звном ужине, который устривет вечером того же дня дворцовый сновник.

Другой послнник отпрвился в дом Мксимус Преклрус с письмом, в котором молодого офицер приглшли н увеселение, оргнизовнное в тот же вечер молодым богтым птрицием.

Поскольку об приглшения исходили от лиц, приближенных к импертору, то фктически являлись прикзом и откзться от них было невозможно.

Н Кстр Снгвинриус опусклся вечер.

Дион Сплендидус с супругой спустились с носилок перед домом приглсившего их хозяин.

Мксимус Преклрус опустошил бокл вин вместе с другими гостями в пиршественном зле одного из смых состоятельных грждн Кстр Снгвинриус. Здесь ткже присутствовл Фстус, и Мксимус был немло удивлен его дружелюбным отношением.

- Я всегд подозревю нелдное, когд Фстус улыбется мне, - бросил он своему приятелю.

Тем временем Дилект, оствшяся дом, слушл вместе с рбми рсскз одного из них о родной фрикнской деревне.

В доме Мксимус Преклрус Трзн рсскзывл Фестивите про дикую Африку и цивилизовнную Европу и отвечл н многочисленные вопросы любознтельной римской мтроны. Рздлся стук в дверь, и вскоре появился рб, сообщивший о том, что прибыл Мпингу, рб Дион Сплендидус, послнный с поручением.

- Пусть войдет, - рспорядилсь Фестивит.

Вошел Мпингу.

Если бы Трзн и Фестивит лучше знли Мпингу, то поняли бы, что негр сильно нервничет, однко ничего необычного в облике и поведении Мпингу они, увы, не зметили.

- Меня послли препроводить тебя в дом Дион Сплендидус, - обртился Мпингу к Трзну.

- Стрнно, - проговорил Фестивит.

- Сегодня вечером, перед тем кк отпрвиться н пир, твой блгородный сын зшел в дом Дион Сплендидус, перед уходом подозвл меня, велел сходить з Трзном и привести в дом моего хозяин, - объяснил Мпингу. Больше я ничего не зню.

- Это Мксимус Преклрус тк рспорядился? - поинтересовлсь Фестивит.

- Д, - ответил Мпингу.

- Не зню, в чем дело, - проговорил Фестивит, - но, видимо, у него н то были веские причины, инче он не стл бы подвергть тебя неопрвднному риску.

- Н улице темень, - скзл Мпингу. - Его никто не увидит.

- Все будет в порядке, - произнес Трзн. - Мксимус Преклрус не стл бы посылть з мной без нужды. Он встл и с поклоном попрощлся с Фестивитой. Следуя по безлюдному бульвру, негр помнил человек-обезьяну к стене, где угдывлсь низкя дверь.

- Теперь сюд, - скзл он.

- Это не дом Дион Сплендидус! - воскликнул Трзн, почуяв подвох.

Мпингу удивился тому, что чужеземец прекрсно зпомнил место, где он был всего лишь рз д и то более трех недель тому нзд. Откуд Мпингу было знть, что долгие годы жизни в непроходимых джунглях обострили все оргны чувств человек-обезьяны и его способность ориентировться н местности.

- Это не глвный вход, - торопливо объяснил Мпингу. - Мксимус Преклрус не был уверен, что тебе удстся пройти незмеченным в прдную дверь. Отсюд ведет троп к дому. Никкого риск.

- Все ясно, - скзл Трзн. - Иди первым. Мпингу открыл дверь, вошел и помнил Трзн. Повелитель джунглей шгнул в темноту, и тут же н него нвлилось человек двдцть.

Только теперь Трзн понял, что его предли. Нпвшие действовли тк быстро, что уже через несколько секунд у него н зпястьях сомкнулись стльные оковы, этого он больше всего опслся.

XIII. КАССИУС АСТА

В то время кк Эрих фон Хрбен при свете летней луны изливл свою душу Фвонии в сду Септимус Фвония в городе Кструм Мре, отряд темнокожих солдт импертор Сублтус тщил Трзн из племени обезьян и Мпингу, рб Дион Сплендидус, в тюрьму город Кстр Снгвинриус, рсположенную в подвлх Колизея. А длеко н юге в джунглях н смой верхушке гигнтского дерев от холод и стрх дрожл мленькя обезьянк, которую почуял подкрвшяся в темноте пнтер Шит.

В пиршественном зле продолжлсь вечеринк. Мксимус Преклрус возлежл н дивне вдлеке от Фстус, почетного гостя.

Сын импертор, у которого от обильного возлияния рзвязлся язык, пребывл в отличном рсположении дух и весь светился от удовольствия.

Несколько рз он зводил рзговор о белом чужеземном врвре, оскорбившем его отц и двжды сбегвшем от солдт Сублтус.

- От честного офицер он бы не сбежл. От меня бы тоже, - нсмешливо крикнул он Мксимусу Преклрусу.

- Но он же был у тебя в рукх, Фстус, в сду Дион Сплендидус, возрзил Преклрус. - Что ж ты не здержл его?

Фстус покрснел.

- Н сей рз я не позволю ему сбежть, - проговорился он.

- Н сей рз? - нсторожился Преклрус. - Рзве его поймли?

В голосе и выржении лиц молодого птриция проступило лишь вежливое любопытство, хотя слов Фстус прозвучли словно гром среди ясного неб.

- Я имею в виду, - сконфузился Фстус, - что если его снов поймют, то я лично позбочусь, чтобы он не сбежл.

Слов Фстус лишь усилили опсения Преклрус. В течение всей долгой трпезы его не покидло скверное предчувствие. В воздухе витл тревог, нгнетемя скрытой неприязнью, которя проскльзывл во взглядх хозяин и других близких друзей Фстус.

Кк только позволили приличия, Мксимус Преклрус принес свои извинения и отклнялся. Вооруженные рбы понесли его н носилкх по темным улицм Кстр Снгвинриус, где н кждом шгу ему мерещилсь неведомя опсность. Когд он нконец был доствлен к дому и слез с носилок, то с недоумением обнружил, что входня дверь приоткрыт, хотя его никто не встречл.

Дом был стрнно молчлив и безлюден. Ночной фонрь, зжигемый перед входом, когд ккой-либо член семьи отсутствовл, не горел.

Помедлив н пороге, Преклрус сбросил с плеч плщ, высвобождя руки, толкнул дверь и вошел внутрь.

x x x

В пиршественном зле дворцового сновник, позевывя от скуки, томились гости, не смея уйти рньше нходившегося здесь в кчестве гостя импертор Сублтус.

Ближе к ночи явился офицер с вестью для Сублтус, и тот выслушл его, не скрывя удовлетворения.

- Мне доствили очень вжное известие, - зявил импертор хозяину дом, - которое зинтересует блгородного сентор Дион Сплендидус и его супругу. Уведи гостей и оствь нс втроем.

Когд все ушли, он обртился к Диону Сплендидусу.

- Вот уже долгое время ходят слухи, Сплендидус, - нчл он, - что ты мечтешь о пурпурной мнтии.

- Это ложь, Сублтус, и тебе это известно, - ответил сентор.

- У меня есть основния считть инче, - резко возрзил импертор. - И ты знешь, ккя кр ожидет изменник.

- Если цезрь здумл меня уничтожить по личным или кким другим мотивм, то нш рзговор излишен, - скзл Сплендидус с достоинством.

- Но у меня совсем другие нмерения, и для их осуществления ты мне нужен живой, - произнес Сублтус.

- Неужели?

- Д, - подтвердил Сублтус. - Мой сын хочет жениться н твоей дочери Дилекте, и я его в этом поддерживю. Тким обрзом мы объединим две ниболее могущественные семьи, и появится уверенность в будущем империи.

- Однко Дилект уже помолвлен с другим, - зявил Сплендидус.

- Мксимус Преклрус?

- Д.

- Тк знй, он не выйдет з Мксимус Преклрус, - жестко скзл импертор.

- Почему?

- Потому что Мксимус Преклрус должен умереть.

- Не понимю, - произнес сентор.

- Может, если я скжу тебе, что белый врвр по имени Трзн здержн, ты поймешь, почему Преклрус должен умереть? - сркстически осведомился Сублтус.

Дион Сплендидус отрицтельно покчл головой.

- Сожлею, но я не понимю цезря.

- А я убежден, что ты прекрсно все понимешь, - продолжл импертор. Впрочем, это не имеет знчения, ибо воля цезря тков, чтобы н отц будущей импертрицы не легло ни млейшей тени подозрения. Итк, я повторю то, что ты нверняк уже знешь. Мой сын Фстус присутствовл при здержнии врвр. Один из твоих рбов вызвлся переводить для Мксимус, который подстроил побег и приютил беглец в собственном доме. Сегодня вечером его нконец схвтили, кк и Мксимус Преклрус. Об рестовны и нходятся в тюрьме под Колизеем. Сомневюсь, чтобы ты все это время был в полном неведении, однко не стну тебя нкзывть, если ты дшь мне слово, что Дилект стнет женой Фстус.

- История Кстр Снгвинриус не знет ткого случя, чтобы нши дочери не были вольны выбирть муж по собственному усмотрению, - молвил Дион Сплендидус. - Дже см цезрь не может прикзть свободной женщине выйти змуж против ее воли.

- Все верно, - подтвердил Сублтус. - Потому-то я и не прикзывю, только советую. Сублтус поднялся н ноги.

- Со-ве-тую, - повторил он, однко его тон говорил совсем о другом. Блгородный сентор и его супруг могут вернуться домой и обдумть то, что здесь было скзно. Через пру дней Фстус придет з ответом.

x x x

При свете фкел, освещвшего темницу, Трзн рзглядел приковнных к стене узников - одного белого и нескольких негров. Среди последних он увидел Лукеди, но тот был нстолько подвлен, что едв взглянул н Трзн.

Ближйшим соседом человек-обезьяны окзлся белый, который с момент появления нового узник вплоть до уход тюремщиков, унесших с собой фкел, с любопытством рзглядывл новичк, но хрнил при этом молчние.

Нходясь в доме Мксимус Преклрус, Трзн носил обычно нбедренную повязку из леопрдовой шкуры, в присутствии Фестивиты из увжения к ней ндевл тогу и сндлии. В тот вечер, собирясь выйти с Мпингу, он нбросил н себя тогу, однко в схвтке, предшествующей его пленению, тогу с него сорвли, тк что вид Трзн вызвл интерес у товрищей по зключению.

Кк только тюремщики ушли, белый пленник зговорил.

- Уж не ты ли тот смый белый врвр, слухи о котором проникли дже во мрк и тишину тюрьмы? - спросил он.

- Я Трзн из племени обезьян, - ответил Повелитель джунглей.

- Тот смый, который н рукх вынес импертор из дворц и опозорил его охрну? - воскликнул белый. - Клянусь прхом моего знтного отц, Сублтус не оствит тебя в живых.

Трзн промолчл.

- Говорят, ты скчешь по деревьям, словно обезьян, - продолжл собеседник. - Кк же ты поплся?

- Меня предли, - отозвлся Трзн, потряся кндлми. - Если бы не нручники, я бы им не длся. Но кто ты? З что тебя упекли в тюрьму цезря?

- Это тюрьм не цезря, - возрзил белый. - Этот тип, знявший имперторский трон, никкой не цезрь.

- Кто же тогд цезрь?

- Только импертор Восток имеет прво нзывться цезрем, - скзл белый.

- Нсколько я понимю, ты не из Кстр Снгвинриус, - предположил человек-обезьян.

- Верно, - подтвердил собеседник. - Я из Кструм Мре.

- Почему ты окзлся в тюрьме?

- Именно поэтому.

- Рзве это преступление?

- Видишь ли, нши город, Кструм Мре и Кстр Снгвинриус, врждуют друг с другом. Мы в постоянном состоянии войны. Время от времени нступет перемирие, когд между нми возобновляется торговля. У нс есть то, что нужно им, у них то, что нужно нм.

- Рзве в ткой мленькой долине есть что-либо ткое, что одни имеют, другие нет? - удивился человек-обезьян.

- А кк же! В Кструм Мре, нпример, есть железные рудники, болото, где произрстет ппирус, озеро, которое дет много ткого, чего нет в Кстр Снгвинриусе. Мы продем железо, бумгу, чернил, улиток, рыбу, ювелирные изделия и многое другое. Они же рсполгют золотыми копями, тк кк по их территории проходит единствення дорог, связывющя долину с внешним миром, то он дет и рбов, и животных. Жители Кстр Снгвинриус воры и рзбойники по нтуре. Они слишком ленивы, чтобы трудиться, и слишком невежественны, чтобы обучть рбов ремеслм. В то же время у нс прекрсные мстер, которых мы обучем н протяжении многих поколений. Их изделия идут в обмен н золото и рбов. Короче, мы живем горздо лучше и зжиточнее, чем жители Кстр Снгвинриус. Мы более обрзовнны и вообще довольны жизнью. Поэтому звистливые жители Кстр Снгвинриус нс ненвидят.

- Зчем же ты явился во вржеский стн, зня, что тебя схвтят? спросил Трзн.

- Тому виной вероломство моего дяди Влидус Август, импертор Восток, прислвшего меня сюд якобы с вжным поручением, но н смом деле для того, чтобы передть в руки Сублтус, - ответил тот. - Меня зовут Кссиус Аст. Мой отец был импертором до Влидус. Влидус испуглся, что я стну претендовть н пурпурную мнтию, и здумл избвиться от меня, но тк, чтобы никто ничего не зподозрил. Посыля меня сюд, он предврительно подкупил проводников, которые и передли меня в руки Сублтус.

- И что тебя ожидет?

- То же, что и тебя, - ответил Кссиус Аст. - Нс выствят н всеобщее обозрение н ежегодном прзднике в честь Сублтус, потом зствят дрться между собой, пок мы не поубивем друг друг.

- И когд нчнется этот прздник?

- Все уже готово, - ответил Кссиус Аст. - Они нгнли сюд столько пленников для предстоящих схвток н рене, что им пришлось поместить белых вместе с негрми, чего они обычно не делют.

- Выходит, негры содержтся здесь именно с этой целью?

- Д.

Трзн обртился в темноту к Лукеди.

- Ты здесь с односельчнми?

- Нет. Тут жители деревень из-под Кстр Снгвинриус.

- Еще вчер мы были н свободе, - вмешлся негр, понимвший язык бгего, - звтр нс зствят убивть друг друг н потеху цезря.

- Видимо, вы оскудели физически и духовно, рз покорились судьбе, произнес Трзн.

- Нс почти вдвое больше, чем городских жителей, и мы хрбрые воины, возрзил негр.

- Тогд вы глупцы, - бросил Трзн.

- Уже нет. Среди нс д и среди белых из Кстр Снгвинриус много тких, кто не прочь восстть против Сублтус.

Услышнное дло Трзну пищу для рзмышлений. Он знл, что в городе нсчитывется около тысячи рбов, в окрестных деревнях - десятки тысяч. Если бы среди них объявился вождь, то тирнии цезря пришел бы конец. Он поделился своими сообржениями с Кссиусом Астой, но птриций уверил его, что ткого вождя нет и быть не может.

- Мы тк долго господствовли нд ними, - пояснил он, - что стрх, который они испытывют перед нми, превртился во врожденный инстинкт. Нши негры никогд не посмеют восстть против своих хозяев.

- А вдруг посмеют? - спросил Трзн.

- Только в том случе, если у них появится белый вождь.

- Тогд почему бы им не выбрть белого вождя?

- Это невозможно! - отрезл Аст.

Их рзговор был прервн приходом отряд солдт, которые привели нового пленник. При свете фкелов Трзн узнл в нем Мксимус Преклрус. Он увидел ткже, что Преклрус зметил его, но поскольку римлянин промолчл, то и Трзн не зговорил первым.

Приковв Преклрус к стене, солдты ушли. Кмер вновь погрузилсь во мрк.

- Теперь понимю, почему я окзлся здесь, - нрушил тишину молодой офицер. - Из ядовитых реплик Фстус нынче н звном ужине я понял, что против меня что-то змышляется, но не предполгл, что буду рестовн н пороге собственного дом.

- Я тк и знл, что нвлеку н тебя беду, - скзл Трзн.

- Не вини себя, - ответил Преклрус. - Я был обречен с того смого момент, кк Фстус положил глз н Дилекту. Чтобы добиться своего, ему требовлось устрнить меня. Вот и вся премудрость, друг мой, и все же интересно узнть, кто же меня предл?

- Это я, - вдруг рздлся голос из темноты.

- Кто ты? - спросил Преклрус.

- Это Мпингу, - скзл Трзн. - Его рестовли вместе со мной, когд мы подходили к дому Дион Сплендидус, чтобы встретиться с тобой.

- Встретиться со мной? - опешил Преклрус.

- Я солгл, - скзл Мпингу. - Но меня зствили.

- Кто?

- Офицеры импертор и его сын.

- Понятно, - произнес Преклрус. - Я тебя ни в чем не упрекю, Мпингу.

x x x

Холодный голый кменный пол кмеры предствлял собой неудобное ложе, но Трзн, с рождения свыкшийся с превртностями судьбы, зснул крепким сном и проснулся лишь утром, когд тюремщики принесли пищу. По прикзу хмурых метисов в форме легионеров рбы рздли зключенным воду и черствый хлеб.

Во время звтрк Трзн рзглядывл своих товрищей по зключению. Из белых здесь было еще двое - Кссиус Аст из Кструм Мре, сын бывшего цезря, и Мксимус Преклрус, птриций, кпитн легионеров из Кстр Снгвинриус.

Остльные - негры. Лукеди из племени бгего, хорошо относившийся к Трзну в деревне Ниуото, Мпингу, рб Дион Сплендидус, предвший его. При свете, прониквшем в зрешеченное оконце, Трзн узнл ткже другого бгего - Огонио, который бросл н него боязливые взгляды, кк бросл бы любой человек н того, кто состоит в тесных отношениях с духом его собственного предк.

Помимо этих трех негров здесь нходились пятеро дюжих воинов из окрестных деревень, нстоящих силчей, отобрнных, блгодря их великолепной мускултуре, для битвы глдиторов - смого увлектельного номер прогрммы, которя вскоре пройдет н рене для прослвления цезря и увеселения мсс.

Тесня кмер был тк збит, что едв вмещл одинндцть человек, хотя н стене оствлось одно свободное кольцо, укзывющее н то, что темниц недоукомплектовн.

Прошли томительных дв дня и две ночи.

Белые сокмерники кк могли стрлись отвлечься от тягостных дум, в то время кк негры были полностью деморлизовны.

Трзн не рз звязывл с ними беседу, особенно с пятью воинми из окрестных деревень. Прожив немло времени среди чернокожих и хорошо рзбирясь в их психологии, он быстро сумел рсположить их к себе, ткже вдохнуть в них зряд решимости для предстоящей борьбы.

С Преклрусом он беседовл о Кстр Снгвинриусе, с Кссиусом Астой о Кструм Мре. Рзговор кслся всех без исключения сторон жизни прздников и увеселений, военной структуры и порядков, зконов и нродных обычев. Трзн без устли зтргивл все новые и новые темы, не зботясь о том, что его, человек крйне немногословного, могут обвинить в болтливости.

Н третий день в темницу привели нового зключенного - белого юношу в тунике и офицерских доспехх. Кк принято, его встретили молчнием, но кк только тюремщики ушли, приковв пленник к последнему незнятому кольцу, Кссиус Аст взволновнно окликнул его:

- Цецилий Метеллус!

Тот повернулся н прозвучвший из мрк голос.

- Аст! - воскликнул он. - Я узнл бы твой голос дже в преисподней!

- Ккя зля судьб привел тебя сюд? - спросил Аст.

- Вовсе не зля, рз он свел меня с моим лучшим другом, - ответил Метеллус.

- Но кк ты здесь окзлся? - допытывлся Кссиус Аст.

- С тех пор, кк ты покинул Кструм Мре, произошло немло всего, ответил Метеллус. - Фульвус Фупус нстолько втерся в доверие к импертору, что все твои друзья попли в немилость и нходятся в серьезной опсности. Септимус Фвоний ткже в опле, и быть бы ему в тюрьме, если бы Фупус не влюбился в его дочь Фвонию. Но смя отвртительня новость зключется в том, что Влидус Август усыновил Фульвус Фупус и нзнчил его нследником пурпурной мнтии импертор.

- Фупус - цезрь?

Аст рзрзился гомерическим хохотом.

- А прекрсня Фвония? Неужели он питет дружеские чувств к Фульвусу Фупусу?

- Нет! - ответил Метеллус. - В том-то и дело. Он полюбил другого.

- И кто же избрнник Фвонии? - поинтересовлся Кссиус Аст. - Может, ее кузен Мллиус Лепус?

- Нет, - ответил Метеллус. - Ты его не знешь.

- Что з вздор! - воскликнул Кссиус Аст. - Рзве я не зню кждого птриция в Кструм Мре?

- Он не местный.

- Только не говори, что он из Кстр Снгвинриус!

- Опять не угдл. Он вождь врвров Гермнии.

- Абсурд! - вскричл Аст.

- Я говорю првду, - скзл Метеллус. - Он прибыл вскоре после того, кк ты ушел. Блгодря обширным познниям в облсти истории Древнего и современного Рим, он звоевл рсположение Влидус Август, но вместе с тем нвлек беду н Мллиус Лепус и Септимус Фвония, добившись любви Фвонии и вызвв, соответственно, ненвисть Фульвус Фупус.

- Кк его зовут? - спросил Кссиус Аст.

- Вроде Эрих фон Хрьен, - ответил Метеллус.

- Эрих фон Хрбен? - переспросил Трзн. - Я его зню. Где он сейчс? Что с ним?

Цецилий Метеллус повернулся в сторону человек-обезьяны.

- Откуд тебе знть Эрих фон Хрбен, ты, снгвинрец? - скзл он. Выходит, Фульвус Фупус не солгл Влидусу, и Эрих фон Хрбен действительно шпион из Кстр Снгвинриус.

- Нет, - возрзил Мксимус Преклрус. - Не кипятись. Эрих фон Хрбен сроду не бывл в Кстр Снгвинриусе, мой друг никкой не снгвинрец. Он белый врвр из внешнего мир, и если он говорит првду, в чем я не сомневюсь, то он пришел сюд в поискх этого смого Эрих фон Хрбен.

- Это тк, Метеллус! - вмешлся Кссиус Аст. - Мои товрищи честные люди, и з то время, что мы здесь, мы стли добрыми друзьями. То, что они говорят, првд!

- Рсскжи о фон Хрбене, - попросил Трзн. - Где он? Что с ним? Не докучет ли ему Фульвус Фупус?

- Он в тюрьме с Мллиусом Лепусом в Кструм Мре, - ответил Метеллус, и если уцелеет н рене, то Фупус придумет иной способ от него избвиться.

- Когд состоятся у них игры? - спросил Трзн.

- В вгустовские иды, то есть пятндцтого числ.

- А сегодня считй девятое, - проговорил Трзн.

- Мы же нчинем звтр, - протянул Преклрус.

- Мне говорили, что прзднество продлится примерно с неделю, продолжл Трзн. - Длеко ли до Кструм Мре?

- Что, ндумл прогуляться? - иронически спросил Метеллус.

- Я решил пойти в Кструм Мре, - ответил Трзн серьезно.

- Может, и нс возьмешь с собой? - рссмеялся Метеллус.

- Ты друг фон Хрбен? - спросил Трзн.

- Я друг его друзей и врг его вргов, но я не нстолько знком с ним, чтобы нзывть своим другом.

- Но ты против Влидус Август?

- Д.

- И Кссиус Аст тоже против своего дяди? - допытывлся Трзн.

- Еще бы, - подтвердил Аст.

- Тогд возьму вс обоих, - подытожил Трзн. Метеллус и Аст рссмеялись.

- Д хоть сейчс, - весело произнес Кссиус Аст.

- Возьмите и меня, - попросил Преклрус, - если Кссиус Аст пообещет остться мне другом и в Кструм Мре.

- Обещю, - соглсился Кссиус Аст.

- Когд уходим? - спросил Метеллус, потряся цепью.

- Я уйду, кк только с меня снимут нручники, - скзл человек-обезьян. - Они должны будут сделть это перед смой схвткой н рене.

- Не обольщйся. Легионеры будут глядеть в об, чтобы ты не сбежл, зметил Кссиус Аст.

- Мксимус Преклрус может подтвердить, что я двжды сбегл от легионеров Сублтус, - зявил Трзн.

- Верно, - скзл Преклрус. - Он удрл прямо из тронного зл н глзх имперторской охрны и прихвтил с собой смого цезря.

- Но если я поведу вс з собой, то будет уже труднее, - скзл человек-обезьян. - А мне хочется повести вс з собой, чтобы сорвть плны Сублтус и отыскть в Кструм Мре Эрих фон Хрбен.

- Ты меня зинтриговл, - скзл Кссиус Аст. - Я дже нчиню верить в то, что твоя безумня зтея может удстся.

XIV. ИГРЫ

Сиявшее в безоблчном небе солнце возвестило о нступлении 9-го вгуст.

Его яркие лучи высветили песок, рзровненный грблями н пустынной рене, и толпы горожн, выстроившихся вдоль Ви Принциплис - центрльного бульвр Кстр Снгвинриус.

Повсюду звучл оживленный говор и смех. Бродячие торговцы слдостями и игрушкми нсилу пробирлись сквозь людскую мссу, рсхвливя свой товр. Н всем пути следовния от дворц до Колизея выстроились легионеры, сохрняя свободный проход посередине бульвр.

Нконец вдли со стороны дворц ззвучли фнфры. Публик встрепенулсь.

Покзлся кортеж, возглвляемый двдцтью фнфристми, з которыми, вызывя бурные плодисменты, следовл отряд имперторской охрны. Гул восторженных голосов медленно ктился вдоль бульвр, сопровождя появление цезря. Одетый в пурпурную с золотом мнтию, он восседл один в колеснице, зпряженной львми, которых вели з золотые ошейники чернокожие великны.

Цезрь дже не догдывлся о том, что плодисменты черни относятся вовсе не к нему, к приковнным к колеснице пленникм.

По трдиции н рену выпускли смых могучих пленников. Н сей рз эт учсть выпл Ниуото, вождю негритянского племени бгего, Цецилию Метеллусу, центуриону легионеров импертор Восток, и Кссиусу Асте, племяннику того же импертор. Однко нибольший восторг у толпы вызывл белый врвр-гигнт с копной густых темных волос, почти обнженный, если не считть нбедренной повязки из леопрдовой шкуры. О нем рсскзывли смые невероятные истории.

Кзлось, он не змечл ни ошейник, ни золотой цепи, которой был приковн к колеснице цезря. Он гордо шел с высоко поднятой головой, не выкзывя ни млейшего стрх. В непринужденной мягкости его походки было неуловимое сходство с диким хищником.

Зтем внимние толпы переключилось н пленных бгего, приковнных друг к другу з ошейники, и н могучих глдиторов в новых сверкющих доспехх. Следом з ними появились носилки с полководцми, знтными вельможми и летописцми.

Шествие змыкли стд и тбуны, зхвченные у бгего.

Дилект нблюдл з процессией с крыши своего дом, выискивя среди пленников Мксимус Преклрус, но его тм не окзлось. Девушк не н шутку встревожилсь. С тех пор кк ее возлюбленный попл в тюрьму, он не имел от него никких вестей и не было никого, кто мог бы скзть ей, жив ли вообще Мксимус Преклрус. И Дилект поспешил с мтерью в Колизей, чтобы присутствовть н открытии игрищ. Ее душу терзл стрх з Мксимус Преклрус. Если он окжется н рене, то кк бы с ним не случилось беды. Если его тм нет, то скорее всего он убит приспешникми Фстус.

В Колизее собрлсь огромня мсс людей, с нетерпением ожидвших прибытия цезря в сопровождении кортеж и открытия игр, нмеченного н полдень.

Большинство зрителей уже сидели н своих местх, постепенно зполнялись и ложи птрициев.

Из ложи сентор Дион Сплендидус, соседствующей с имперторской, отлично просмтривлсь вся рен. Ковры и подушки обеспечивли комфорт, полгющийся по рнгу.

Никогд прежде цезрь не устривл прздник с тким рзмхом. Возбужденную публику ожидло поистине редкостное зрелище.

Дилекту и прежде не прельщли игрищ, теперь же, охвчення стрхом, он и вовсе их возненвидел.

До сих пор он взирл н учстников с полным рвнодушием. Профессионльные глдиторы никоим обрзом не интересовли юную птрицинку, в жизни он с ними никогд не соприкслсь. Воины-негры и рбы ничем не отличлись для нее от зверей, с которыми они иногд вступли в поединок, тогд кк преступники, осужденные искупить свою вину н рене, вызывли у нее лишь мимолетное чувство жлости. Юную крсвицу без сомнения сильно возмутил бы жестокость боксеров н ринге или же регбистов н мтче з первенство университет, однко ее совершенно не трогл жестокость римской рены, ствшей неотъемлемой чстью жизни ее нрод.

Но сегодня... Сегодня ее бил озноб. Он видел в игрищх угрозу собственному счстью и жизни человек, которого любил, хотя внешне никк не проявлял своей тревоги. С змирнием сердц ждл прекрсня ясноокя Дилект, дочь Дион Сплендидус, прибытия цезря, что служило сигнлом к открытию игр.

Нконец появился Сублтус. Кк только он уселся, в центр рены из-з поднятой решетки потянулись учстники предстоящих игр, которые должны были продлиться целую неделю. Впереди всех шли трубчи. З ними пленники, следом дикие звери. Последних вели рбы-негры, ниболее сильных и свирепых везли в клеткх н колесх.

Это были в основном львы и леопрды. Здесь был ткже пр буйволов и несколько огромных обезьян.

Учстники выстроились в сомкнутую флнгу перед Сублтусом, который произнес крткую речь, суля свободу и нгрду победителям. Зтем их, подвленных и угрюмых, вновь увели в темницу.

Дилект впилсь глзми в лиц бойцов, выстроившихся перед ложей цезря, но Мксимус Преклрус среди них тк и не обнружил. Вытянувшись в струну и зтив дыхние, он зстыл в стршном нпряжении и не зметил вошедшего в ложу человек, который опустился н скмью рядом с ней.

- Его здесь нет, - произнес мужчин. Девушк мгновенно повернулсь.

- Фстус! - воскликнул он. - Откуд ты знешь, что его нет?

- Тк я прикзл, - ответил он жестко.

- Он умер? - вскричл Дилект. - Ты прикзл убить его?

- Нет, - опроверг Фстус. - Он в кмере живой и невредимый.

- Что с ним будет?

- Его судьб в твоих рукх, - скзл Фстус. - Откжись от него, обещй стть моей женой, и я устрою тк, что он не появится н рене.

- Твои условия неприемлемы! Я ни з что не пойду н это!

Фстус пожл плечми.

- Кк угодно, - произнес он, - но зпомни: его жизнь в твоих рукх.

- Вооруженный, он не имеет себе рвных, - высокомерно произнесл девушк. - Если ему будет суждено принять учстие в схвтке, он непременно выйдет победителем и получит свободу.

- А бывет, что цезрь ствит безоружных людей против львов, - нпомнил ей Фстус. - Тк ккой же прок от его искусств влдеть оружием?

- Но ведь это подлое убийство! - воскликнул девушк.

- Не стоит тк нелестно отзывться о действиях и поступкх цезря, сурово возрзил Фстус.

- Я говорю то, что думю, - зявил Дилект. - Пусть он и цезрь, но этот поступок омерзителен, впрочем, не сомневюсь в том, что импертор и его сын способны и н худшее.

Ее голос звенел от негодовния и презрения. Фстус поднялся с недоброй улыбкой н губх.

- Советую хорошенько все обдумть, - изрек он. - Твой ответ коснется не только Мксимус Преклрус, тебя или меня.

- Н что ты нмекешь?

- Есть еще Дион Сплендидус, твоя собствення мть и Фестивит, мть Преклрус! Подумй о них.

С этим зловещим предупреждением он рзвернулся и вышел из ложи.

Нчлись игры, сопровождемые грохотом фнфр, звоном скрещивющегося оружия, рычнием зверей и шумом многочисленных зрителей, которые чсто всккивли н ноги, неистово рукоплещ удчливому учстнику, либо же выржя свое неодобрение глухим, грозным ропотом. Н фоне беспрерывно колышущихся знмен и лент это тысячеглзое чудовище, стршное и жестокое, коим являлсь толп, глядело н кровь и стрдния себе подобных, поглощя слдости, пок умирл жертв, или рсскзывя пошлые некдоты, в то время кк рбы волокли с рены трупы и сгребли окроввленный песок.

Сублтус немло потрудился, продумывя с префектом-оргнизтором игр прогрмму зрелищ, стрясь предложить публике кк можно больше рзвлечений с тем, чтобы звоевть себе популярность хотя бы тким способом.

Нибольшим успехом всегд пользовлись те номер, в которых учствовли предствители сословия птрициев, потому Сублтус очень рссчитывл н Кссиус Асту и Цецилия Метеллус, однко для той цели, которя был поствлен, еще вжнее был белый врвр-гигнт, своими подвигми звлдевший умми толпы.

Желя приберечь более опсные игры н вторую половину недели, Сублтус тем не менее решил выпустить Трзн в первый же день. Тким обрзом в полдень человек-обезьян окзлся безоружным н рене лицом к лицу с дюжим соперником, имевшим вид зпрвского убийцы, н которого ндели шкуру леопрд вокруг поясницы, нподобие той, что носил Трзн.

Стрж провел их через рену к имперторской ложе, где руководитель игр объявил, что схвтк предстоит рукопшня и что оствшийся в живых будет объявлен победителем.

- Ворот остнутся открытыми, - добвил он, - и если один из противников решит, что с него довольно, он может покинуть рену, в случе чего побед переходит к другому.

Толп зсвистел. Он не собирлсь глядеть н мльчишеские дрки. Толп жждл крови, жждл будоржщих зрелищ, но коврный змысел Сублтус состоял в том, чтобы не только рспрвиться с Трзном рукми одного из смых стршных глдиторов, в чьей победе он не сомневлся, но, по возможности, унизить белого гигнт, зствив его убежть с рены и тем смым отомстить з свой собственный позор.

Толп понемногу угомонилсь и змерл в ожиднии, возможно, потому что предлгемый поединок предствлял для нее спекткль, сулящий немло интересного. Збвно будет поглядеть, кк противник послбее пустится нутек.

Публик встретил Трзн и убийцу с низким лбом плодисментми, попутно осыпл брнью рспорядителя игр, блгородного птриция, пользуясь его беззщитностью перед сплоченным коллективом зрителей.

По комнде Трзн повернулся к противнику и встл в борцовскую стойку. При этом он подумл, что им будет трудно подыскть для него достойного соперник.

Человек с лицом убийцы был чуть ниже Трзн, под его темной кожей неестественно уродливыми бугрми перектывлись огромные твердые мускулы; длинные руки свисли ниже колен, плотные узловтые икры ног нпоминли бронзовую сттую н грнитном пьедестле.

Мужчин ходил вокруг Трзн, примеряясь к противнику. Он состроил свирепую рожу, явно желя устршить белого.

- Вон дверь, врвр, - гортнно выкрикнул он, мхнув рукой вглубь рены. - Беги, пок жив.

Толп рзрзилсь одобрительным смехом. Ткие шутки были в ее вкусе.

- Я рзорву тебя н куски! - зорл убийц. Публик снов зплодировл.

- Д нет, я, пожлуй, остнусь, - невозмутимо произнес Трзн.

- Уноси ноги! - взревел убийц.

Нгнув голову, он двинулся в тку, словно рссвирепевший бык.

Неожиднно человек-обезьян в прыжке нлетел н своего противник. Все произошло тк внезпно и стремительно, что никто, кроме смого Трзн, не понял, что же случилось. Один он знл, кк свернул убийцу жгутом.

Толп увидел лишь конечный результт - рухнувшую н землю мссивную фигуру, которя остлсь лежть н песке полуоглушення, и стоявшего нд ней гигнт-врвр, скрестившего н груди руки.

Переменчивя в своих нстроениях публик повсккивл с мест, вопя от удовольствия.

- Абст! - кричл он.

В воздухе взметнулись тысячи кулков, укзывя большим пльцем вниз. Трзн неподвижно ждл, пок убийц, тряся головой, чтобы прояснить сознние, медленно вствл н ноги.

Соперник огляделся по сторонм помутневшими глзми, увидел Трзн и с яростным воплем бросился н него.

Попв снов в стршные тиски, он опять очутился н земле.

Толп ревел от удовольствия. Все до единого в Колизее покзывли большим пльцем вниз, требуя, чтобы Трзн прикончил своего противник. Человек-обезьян обртил взор к ложе Сублтус, где нходился рспорядитель игр.

- Может, достточно? - спросил Трзн, укзывя н рспростертую фигуру потерявшего сознние глдитор.

Префект обвел рукой трибуны.

- Они хотят его смерти, - скзл он. - Если он остнется в живых, ты не будешь победителем.

- Цезрь тоже требует, чтобы я убил беззщитного человек? - спросил Трзн, глядя Сублтусу прямо в глз.

- Ты слышл, что скзл блгородный префект, - презрительно процедил импертор.

- Хорошо, - скзл Трзн, - првил схвтки будут соблюдены.

Нклонившись, он сгреб в охпку тело бесчувственного противник и поднял нд головой.

- Вот тк я вынес вшего импертор из дворц! - крикнул он зрителям.

Последоввшя буря восторг явно говорил о том, нсколько чернь ценит вызов Трзн, между тем кк цезрь попеременно то бледнел, то бгровел от ярости. Он собрлся встть со скмьи, но что бы у него ни было н уме, сделть это ему не удлось: в этот момент Трзн рскчл тело противник, словно громдный мятник, и мощным движением метнул вверх, з перил ложи, прямо в Сублтус, повлив цезря н землю.

- Я жив и один н рене, - крикнул Трзн, обрщясь к публике. Соглсно првилм игр, я - победитель.

Дже цезрь не осмелился опротестовть единодушный восторг толпы, приветствующей воплями и бурными плодисментми отвжного победителя.

XV. ПРИГЛАШЕНИЕ

З кроввыми днями следовли тревожные ночи в тесных кмерх, где полчищ крыс и блох не двли пленникм ни минуты покоя. В нчле игр в кмере Трзн нходились двендцть пленников, сейчс же н кменной стене рскчивлись три опустевших кольц, и человек-обезьян кждый день спршивл себя, кто следующий?

Никто не упрекл Трзн в том, что ему не удлось освободить их, поскольку никто не принял его обещния всерьез. Они дже помыслить не могли о бегстве с рены во время игр. Ткое просто не уклдывлось в их головх.

- Мы верим в твою искренность, - скзл Преклрус, - но мы лучше тебя знем местные условия.

- Нужно дождться блгоприятных обстоятельств, - ответил Трзн. - Я уверен, что подходящий момент нстнет.

- Кк же, нстнет, - с горечью промолвил Аст. - Нс в Колизее окружют полчищ легионеров.

- Я имею в виду тот момент, - продолжл Трзн, - когд н рене соберутся победители. Тогд мы бросимся в ложу цезря и вытщим его н рену. Сделв Сублтус своим зложником, мы сможем потребовть, чтобы нс выслушли. Я не сомневюсь в том, что мы добьемся своего и обретем свободу в обмен н цезря.

- Но кк попсть в имперторскую ложу? - спросил Метеллус.

- Можно подняться по склоненным спинм, кк по ступеням, подобно тому, кк делют солдты, когд штурмуют стену. Может, кое-кого из нс и убьют, но чсть обязтельно прорвется и сумеет стщить цезря вниз.

- Желю тебе удчи, - скзл Преклрус. - Клянусь, я уверен в твоем успехе. Жль только, что не смогу пойти с тобой.

- Рзве ты не пойдешь с нми? - удивился Трзн.

- Но кк? Меня отсюд не выпускют. Видимо, держт здесь совсем не для учстия в игрх. Они что-то здумли, но вот что именно, непонятно. Тюремщик скзл мне, что я не учствую ни в одной схвтке.

- Мы нйдем способ увести тебя, - скзл Трзн.

- Ничего не получится, - с грустью зявил Преклрус, кчя головой.

- Погоди, - оживился Трзн. - Ты ведь был нчльником охрны Колизея, верно?

- Д.

- У тебя были ключи от кмер? - допытывлся человек-обезьян.

- Д, - ответил Преклрус, - и от нручников тоже.

- И где эти ключи? Хотя излишне спршивть. Нверняк отобрли при ресте.

- А вот и нет, - возрзил Преклрус. - Откровенно говоря, в тот вечер их при мне не было. Когд я переодевлся, то оствил их в комнте.

- Нверное их обнружили...

- Их действительно стли искть, но не ншли. Тюремщик потребовл их у меня через день после моего рест, но я скзл ему, что ключи збрли солдты. Дело в том, что я спрятл их в тйнике, где хрню свои ценности. И если бы тюремщик узнл про тйник, то взял бы не только ключи, но и все, что тм хрнится.

- Хорошо! - воскликнул человек-обезьян. - С ключми проблем нет.

- Но кк ты их достнешь? - спросил Преклрус, недоверчиво улыбясь.

- Не зню, - отозвлся Трзн. - Зню лишь, что мы обязны ими звлдеть.

- Мы знем ткже, что должны обрести свободу, - вмешлся Аст. - Но знть - это еще не ознчет быть свободным.

Их рзговор был прервн появлением в коридоре группы солдт. Немного погодя перед кмерой остновился взвод дворцовой охрны. Тюремщик открыл дверь, и вошел человек в сопровождении двух охрнников с фкелми в рукх. Это был Фстус.

Обведя глзми темницу, он спросил:

- Где Преклрус?

А когд увидел его, произнес:

- А, вот ты где! Преклрус промолчл.

- Встть, жлкий рб! - взвизгнул Фстус. - Всем встть! Кк вы смеете сидеть в присутствии нследник цезря!

- Ты достоин нзывться рзве что свиньей, - съязвил Преклрус.

- Хвтйте их! Бейте их плкми! - звопил Фстус, обрщясь к солдтм, стоящим з порогом кмеры. Нчльник охрны Колизея, ствший свидетелем всей сцены, згородил собою дверь.

- Нзд! - прикзл он легионерм. - Здесь прикзы отдют только цезрь и я, ты, Фстус, пок еще не цезрь!

- Скоро я им стну, - отрезл тот влстным голосом, - и для тебя это будет поистине печльный день!

- Это будет печльный день для всего Кстр Снгвинриус, - скзл офицер. - Ты еще не скзл Преклрусу того, с чем пожловл. Говори, что хотел, и уходи. Дже сыну цезря не дозволено трогть моих пленников.

Фстус зтрясся от ярости, сознвя свое бессилие. Нчльник охрны подчинялся только импертору.

Фстус повернулся к Преклрусу.

- Я пришел с тем, чтобы приглсить моего доброго друг Мксимус Преклрус н церемонию моего бркосочетния, - зявил он с ядовитой усмешкой.

Воцрилсь тишин. Преклрус ничего не ответил.

- Я вижу, тебя это не трогет, Преклрус, зря, - влстно продолжл он. - Тебе не интересно, кто стнет счстливой супругой? Неужели ты не хочешь узнть, кто сядет рядом со мной н имперторский трон, дже если ты не доживешь до этого дня?

В недобром предчувствии у Мксимус Преклрус змерло сердце. Теперь-то он понял причину приход Фстус в тюрьму, однко не подл вид. Он молч продолжл сидеть н кменном полу, подпиря спиной сырую стену.

- Что же ты не спршивешь, кто моя избрнниц и когд состоится свдьб? - продолжл Фстус. - Лдно уж, скжу см. Знй, Преклрус, Дилект, дочь Дион Сплендидус, не пожелл иметь мужем предтеля и изменник, он решил рзделить свою судьбу с нследником пурпурной мнтии импертор. Вечером зключительного дня игр Дилект и Фстус соединятся брчными узми в тронном зле дворц!

Преисполненный злобным смодовольством Фстус змолчл, ожидя произведенного им эффект, но если он ндеялся, что Мксимус Преклрус будет сржен горем, то явно просчитлся, ибо молодой птриций сделл вид, будто не змечет Фстус, словно того и не было в кмере вовсе.

Более того, Мксимус Преклрус повернулся к Метеллусу и зговорил с ним с безрзличным видом. Рссвирепев от ткого оскорбления, Фстус вышел из себя, рстеряв последние осттки смооблдния. Он бросился н Преклрус, вцепился ему в волосы и плюнул в лицо. При этом Фстус окзлся рядом с Трзном, который быстрым движением схвтил его з лодыжку и повлил н пол.

Фстус выкрикнул комнду солдтм, одновременно хвтясь з кинжл и з меч, но Трзн выхвтил у него об оружия и швырнул Фстус в руки вбежвших в кмеру легионеров.

- А теперь убирйся, Фстус! - прикзл нчльник стржи. - Ты уже и тк нломл здесь дров.

- Вы у меня зплтите з это, - зшипел сын цезря, испепеляя пленников злобным взглядом. - Все без исключения!

После того, кк он ушел, Аст еще долго продолжл посмеивться про себя.

- Тоже мне цезрь! - восклицл он время от времени. - Свинья!

Позднее, когд пленники принялись обсуждть произошедшее и его возможные последствия, в глубине коридор збрезжил свет.

- Ждите новых гостей, - проронил Метеллус.

- Может, вернулся Фстус, чтобы плюнуть н Трзн, - зсмеялся Кссиус Аст.

Рздлся дружный смех.

Свет приближлся, но солдтских шгов слышно не было.

- Кто бы это ни был, но он идет один, - скзл Мксимус Преклрус.

- Знчит, не Фстус, - зключил Аст.

- Может, это послнный им убийц? - предположил Преклрус.

- Мы готовы встретить его, - скзл Трзн. Мгновение спустя по ту сторону дверной решетки возник нчльник стржи Колизея, сопровождвший недвно Фстус и зщитивший от него пленников.

- Аппиус Апплозий! - воскликнул Мксимус Преклрус. - Это не убийц, друзья мои.

- Я не хочу твоей крови, Преклрус, - скзл Апплозий, - но и счстья тебе не видть.

- О чем ты, друг мой? - спросил Преклрус.

- Фстус в гневе рскрыл мне много ткого, чего не скзл тебе.

- И что же он скзл?

- Скзл, что Дилект дл соглсие н этот брк только потому, что ндеется тким обрзом спсти своих родителей, тебя и твою мть Фестивиту.

- Нзвть его свиньей, знчит, оскорбить бедных животных, - прорычл Преклрус. - Скжи ей, Апплозий, что я предпочту умереть, нежели видеть ее змужем з Фстусом.

- Он знет это, друг мой, - ответил офицер, - но ее зботит судьб своих и твоих близких. Преклрус удрученно повесил голову.

- Что же делть? - простонл он.

- Фстус сын цезря, - нпомнил ему Апплозий, - д и времени мло.

- Зню! - зкричл Преклрус. - Но это ужсно! Невыносимо!

- Этот человек твой друг, Преклрус? - спросил Трзн, кивя н Аппиус Апплозия.

- Д, - подтвердил Преклрус.

- Ты доверяешь ему? - прозвучл следующий вопрос.

- Я готов доверить ему собственную жизнь и честь, - зявил Преклрус.

- Тогд скжи ему, куд ты спрятл ключи, и пусть он принесет их сюд, - предложил человек-обезьян. Преклрус мгновенно просиял.

- Кк я см не догдлся! - вскричл он. - Но нет, это слишком опсно.

- Моя жизнь и без того в опсности, - промолвил Апплозий. - Фстус никогд не простит мне сегодняшнего происшествия. Можно считть, что я уже приговорен. Что з ключи? Где они? Я схожу з ними.

- Может, ты см откжешься, когд узнешь, что это з ключи, - скзл Преклрус.

- Нетрудно вообрзить, - ответил Аппиус Апплозий.

- Ты чсто бывл в моем доме, Апплозий. Тот утвердительно кивнул.

- Помнишь книжные полки у окн?

- Д.

- Ключи з третьей полкой в тйнике в стене.

- Хорошо, Преклрус. Ты их получишь, - скзл офицер и вышел в коридор.

Пленники вглядывлись в меркнущий свет, пок он не потух совсем.

x x x

Нступил финльный день игр. Охочя до зрелищ чернь жждл новой крови, новых острых ощущений, словно и не было целой недели жестоких побоищ, о чем свидетельствовли зпекшиеся бурые пятн н песке, который не успевли убирть.

В тюрьме оствлся лишь Мксимус Преклрус.

- Прощйте! - скзл он. - Те, кто сегодня уцелеют, получт свободу. Больше мы не увидимся. Желю вм всем удчи, и пусть боги приддут вм силы и ловкости. Это все, о чем я могу просить, ибо дже боги не в состоянии дть вм больше мужеств, чем то, которое у вс уже есть.

- Апплозий не сдержл своего слов, - произнес Аст.

Трзн нхмурился.

- Если бы ты пошел с нми, Преклрус, то ключи нм не пондобились бы.

В кмеру, где томились Трзн и его товрищи, долетл шум схвток, стоны, свист и рукоплескния зрителей, но смой рены отсюд не было видно.

Сколько бы пленников ни выводили з рз - двоих, четверых или шестерых - возврщлсь всегд только половин из них.

У тех, кому схвтк только предстоял, нервы были нпряжены до предел. Ожидние сделлось невыносимым. В порыве безысходности двое из пленников попытлись нложить н себя руки, другие же стрлись спровоцировть дрку с товрищми по зключению, однко в помещении нходилсь многочислення охрн, пленники были безоружны. Оружие выдвлось им лишь перед смым выходом н рену.

Между тем время перевлило з полдень. Н рене бились Метеллус с глдитором, об в полном боевом снряжении. Аст и Трзн слышли рзгоряченные крики черни и несмолкемые плодисменты. Все укзывло н то, что учстники сржются мужественно и ловко. Вдруг воцрилсь минутня тишин, сменившяся энергичными крикми:

- Абст!

- Кончено, - прошептл Кссиус Аст. Трзн не ответил. Он привязлся к этим людям, окзвшимся хрбрыми, простыми, честными, и теперь с тревогой, хотя внешне это никк не проявлялось, ожидл увидеть, кто из двоих вернется. И пок Кссиус Аст взволновнно мерил шгми кмеру, Трзн из племени обезьян безмолвно глядел н дверь. Вскоре он рспхнулсь, пропускя Цецилия Метеллус.

Облегченно вздохнув, Кссиус Аст бросился обнимть друг.

- Всем н выход, - крикнул Метеллус. - Последняя схвтк!

Перед выходом кждому выдли меч, кинжл, копье, шит и пеньковую сеть и одного з другим выпустили н рену.

Здесь собрлись победители всех состоявшихся з неделю схвток - всего сто человек.

Учстников финльного сржения поделили н две рвные группы, приколов одним к плечу крсные ленты, другим - белые.

Трзн окзлся в числе "крсных" вместе с Астой, Метеллусом, Лукеди, Мпингу и Огонио.

- Что от меня требуется? - спросил Трзн у Асты.

- Будем сржться до тех пор, пок одн сторон не истребит поголовно другую - мы их или они нс, - пояснил Аст.

- Нконец-то прольется столько крови, что публик будет вполне удовлетворен, - произнес Трзн.

- Публик ненсытн, ее ничем не удовлетворишь, - отозвлся Метеллус.

Противники рзошлись в рзные стороны рены, где им дл последние нствления руководивший игрми префект. Прозвучли фнфры, и вооруженные бойцы нчли сходиться.

Осмотрев оружие, которым предстояло дрться, Трзн про себя улыбнулся. С копьем он чувствовл себя в безопсности, поскольку воины взири превосходно влдеют этим видом оружия, однко никто из них не мог срвняться с смим Трзном. Он чувствовл себя уверенно ткже и с кинжлом, тк кк долгое время охотничий нож его отц служил ему единственным оружием. Что же ксется испнского меч, то он являлся скорее помехой, нежели подспорьем, тогд кк сетк, которую человек-обезьян держл в руке, и вовсе мешл ему кк лишняя обуз. Трзн с готовностью отделлся бы и от щит, тк кк этот предмет никогд не был ему по душе, поскольку сковывл движения. С другой стороны, ему не рз приходилось пользовться им, когд воины взири сржлись против других туземных племен, и тк кк щит отржл удры неприятеля, то Трзн решил воспользовться им и н сей рз.

Трзн сознвл, что единственный шнс н победу состоит в том, чтобы вывести из строя кк можно больше соперников еще до прямого столкновения. Выскзнное им сообржение быстро проктилось по всей цепи "крсных", ств руководством к действию, кк и призыв Трзн к кждому учстнику немедленно прийти н помощь к ближйшему товрищу, кк только одолеет своего противник.

По мере того, кк сокрщлось рсстояние между рядми, кждый выбирл для себя соперник. Трзн увидел, что прямо н него движется негр-воин из окрестной деревни. Противники неумолимо сближлись. Вперед вырвлись смые нетерпеливые и мужественные, другие же, менее отвжные, несколько поотстли.

Противник Трзн рзмхнулся, в воздухе зсвистели копья, брошенные одновременно им и Трзном. Человек-обезьян вложил в бросок все свое умение и всю силу мускулов, нпряженных до предел. Метнув копье, Трзн в тот же миг згородился щитом, в который с глухим стуком удрилось копье противник, рсщепив дерево.

Копье же Трзн пробило нсквозь щит, и вонзилось в сердце соперник.

Н рене появились первые жертвы, зстонли рненые. Среди зрителей поднялся невообрзимый шум, зполнивший весь Колизей.

Трзн ринулся н помощь ближйшему сортнику, но тут ему нперерез бросился учстник из лгеря "белых", успевший порзить своего противник. Стремясь избвиться от мешвшей ему сети, Трзн швырнул ее н "белого", тковвшего его товрищ, и схвтился с новым противником. Им окзлся профессионльный глдитор, прекрсно влдевший всеми видми оружия, и Трзн мгновенно понял, что одолеть его можно будет только мобилизовв всю свою силу и сноровку.

Глдитор не спешил нпдть. Он нступл медленно, внимтельно приглядывясь к Трзну.

Будучи опытным бойцом, действовл он осмотрительно, лелея одну лишь мысль выжить во что бы то ни стло. Ничто иное его не интересовло - ни свист и нсмешки публики, ни плодисменты; дже присутствие смого цезря мло волновло его.

Зметив, что Трзн избрл исключительно выжидтельную тктику, глдитор несколько рстерялся, пытясь определить нмерение противник - то ли тот изучет его, то ли ждет подходящего момент для молниеносной тки. Впрочем, это было не тк уж вжно, поскольку глдитор знл себе цену, кк узнли и многие, рссчитыввшие зстть его врсплох, но окончившие жизнь н погребльном костре. И все же первя побед Трзн убедил глдитор в том, что он имеет дело с чрезвычйно опсным и ловким бойцом, поэтому он терпеливо выжидл, когд Трзн нчнет схвтку и рскроет свои змыслы, после чего можно будет действовть нверняк. Но и Трзн выжидл, чтобы глдитор рскрыл себя, поскольку сознвл, что столкнулся с нстоящим профессионлом. В душе человек-обезьян ндеялся, что кто-нибудь из товрищей придет н помощь. Но тут н Трзн сзди нбросили сеть.

XVI. ОДИН НА АРЕНЕ

Рскроив шлем своего соперник, могучего верзилы, Кссиус Аст огляделся в поискх нового противник и увидел, что к Трзну сзди подкрлся боец из вржеского стн и нбросил н него сеть. Зстывший перед Трзном глдитор взялся з меч.

Кссиус Аст с криком бросился н глдитор, предоствив тем смым Трзну возможность отрзить нпдение сзди.

В лице Кссиус Асты глдитор столкнулся с противником совершенно иного тип, нежели Трзн, - может, он и не столь искусно пользовлся щитом и копьем и был физически не столь силен, кк Трзн, однко з всю свою долгую воинскую крьеру глдитор не встречл ткого мстерского влдения мечом.

Публик с смого нчл с живым интересом нблюдл з Трзном, чей рост и обнженное тело, прикрытое лишь нбедренной повязкой из леопрдовой шкуры, выделяли его среди остльных. С удовлетворением воспринял толп его мстерский бросок копья, которое пробило щит противник и уложило того нповл. Но вскоре зрителей постигло рзочровние - схвтк Трзн с глдитором проходил в слишком медленном темпе. Послышлся свист и улюлюкнье. Однко кк только н Трзн нбросили сеть, публик рзрзилсь рдостными воплями. Всякий неожиднный поворот событий вызывл у толпы горячий восторг. Д, он был глуп и жесток, эт толп, впрочем, он ничем не отличлсь от любого другого людского сборищ, незвисимо от времени и мест.

Окзвшись в сети, Трзн обернулся, чтобы дть отпор сковвшему его движения противнику, который змхнулся н него кинжлом. Трзн в мгновение ок рзорвл сеть, словно бумгу, и перехвтил знесенную для удр руку в смый последний миг, когд кинжл соприкоснулся с грудной клеткой в облсти сердц. Из рны побежл ручеек крови. Смерть прошл рядом. Стльными пльцми человек-обезьян сжл зпястье, пок не хрустнули кости. Противник взвыл от боли. Человек-обезьян рвнул его н себя, схвтил з горло и встряхнул, кк делет это фокстерьер с поймнной крысой. Воздух оглсился восторженными крикми толпы.

Мгновение спустя, отбросив в сторону безжизненное тело противник, Трзн подобрл щит и меч, которые ему пришлось н время оствить, и приготовился к встрече с очередным противником.

Между тем н рене рзыгрлось нстоящее побоище. Кждя сторон стремилсь кк можно скорее добиться численного превосходств, чтобы уничтожить оствшихся в живых противников.

Прикончив глдитор, который нмеревлся нпсть н Трзн, Кссиус Аст окзлся лицом к лицу с двумя воинми и был вынужден с кошчьей ловкостью уворчивться от их тк, ожидя, что кто-нибудь из товрищей поспешит к нему н помощь.

Однко нпдвшие рзгдли его мневр и бросились н него с удвоенной яростью, нмеревясь прикончить его прежде, чем подоспеет подмог. В ккой-то миг Кссиус Аст увидел брешь в зщите противник, и его меч молнией проник в нее, пробив противнику сонную ртерию. Однко при этом он н секунду невольно открылся, и в тот же момент н его шлем обрушился рубящий удр. Шлем остлся цел, но удр окзлся нстолько сильным, что Кссиус Аст зштлся и, полуоглушенный, рухнул н песок у всех н виду.

- Абст! - зкричли зрители, укзывя большим пльцем вниз.

Глдитор с улыбкой поднял меч, чтобы вонзить его в горло поверженного, но перед тем, кк это сделть, остновился, обводя взглядом трибуны, кк бы прося публику подождть.

В тот же миг, отшвырнув щит и меч, через рену к ним бросился Трзн. Словно рссвирепевший хищник, несся он н спсение друг.

Публик змерл в молчнии. Достигнув глдитор огромными скчкми, Трзн, подобно льву, нлетел н него сзди и прыгнул н спину.

Об рухнули н тело Асты, но уже через секунду человек-обезьян стоял в полный рост, не выпускя противник из рук. Трзн тряс его, кк тряс предыдущего, пок тот не лишился чувств, потом, здушив, отшвырнул тело длеко в сторону.

Толп ликовл. Вскочив н ноги и рзмхивя кто чем горзд, люди зкидли рену цветми и слдостями.

Убедившись в том, что Кссиус Аст жив и приходит в себя, Трзн помог ему встть. Зтем метнул взгляд н рену. Из его товрищей в живых оствлось пятндцть человек, у противник - десять. Шл битв н выживние. Здесь уже не могло быть речи ни о кких првилх или морльных принципх. Речь шл о жизни и смерти, и Трзн, примкнув к пятерке своих, не имевших конкретных противников, нпл н могучего глдитор, который вскоре испустил дух.

По прикзу Трзн шестерк рзделилсь н две группы, и кждя тройк тковл по одному вржескому воину. Блгодря этой тктике, кроввя бойня вскоре звершилсь. Уцелели все пятндцть из комнды "крсных", из "белых" же не выжил ни один.

Трибуны принялись скндировть имя Трзн, к ярости Сублтус. Цезрь был взбешен. Вопреки его ожидниям, оскорбление, ннесенное Сублтусу этим диким белым врвром, не было смыто его кровью. Нпротив, Трзн приобрел популярность, зтмившую собой его собственную. То, что он кртковременн и звисит от прихоти переменчивой публики, не уменьшло гнев и рзочровния импертор. Теперь его переполнял одн-единствення мысль - этого человек требовлось уничтожить!

И, повернувшись к рспорядителю игр, он шепотом отдл прикз.

Толп громко требовл вручить лвровый венок победителям, ткже предоствить им свободу. Появившиеся н рене легионеры окружили уцелевших учстников и куд-то увели.

Трзн остлся в одиночестве.

Чсть зрителей решил, что его стнут чествовть отдельно. Молв эт тут же рспрострнилсь среди толпы, превртившись, кк чсто бывет, во всеобщую уверенность.

Тем временем рбы знялись уборкой рены - уволокли трупы убитых, собрли влявшееся оружие, ннесли и рзровняли свежий песок. Трзн продолжл стоять, кк ему было велено, перед имперторской ложей.

Он стоял прямо, скрестив н груди руки, с хмурым видом ожидя неизвестности. Но вот н переполненных трибунх поднялся ропот, постепенно перешедший в гневные вопли, среди которых Трзн уловил отдельные выкрики: "Тирн!", "Трус!", "Предтель!", "Долой Сублтус!"

Он обвел глзми трибуны. Зрители возмущенно укзывли н противоположный конец рены. Повернувшись туд, он понял причину всеобщего негодовния: вместо обещнных лврового венк и свободы ему подсунули нового противник - огромного льв с черной гривой, исхудлого и злого.

Ярость публики Сублтус воспринял с безрзлично-ндменным видом. Тем не менее он вполголос рспорядился послть к зрителям несколько центурионов, чтобы те припугнули ниболее ктивных крикунов, призыввших к свержению импертор.

Лев шгнул вперед. Рзгоряченные зрители моментльно збыли про свой прведный гнев, зстыв в ожиднии нового рзвлечения, которое сулил незплнировння кроввя схвтк.

Некоторые из тех, кто еще минуту нзд плменно приветствовли Трзн, принялись подзуживть льв, готовые потом, если хищник потерпит поржение, снов плодировть Трзну. Впрочем, вряд ли кто серьезно думл о победе человек, который лишился в предыдущих схвткх почти всего оружия и остлся с одним кинжлом.

Могучий торс Трзн, обрзец физического совершенств, вызывл бурное восхищение у жителей Кстр Снгвинриус.

З прошедшую неделю они неоднокртно окзывлись свидетелями поединк человек со львом, но ни один из бойцов не держлся с тким мужеством и достоинством, кк этот врвр-гигнт.

Лев приближлся крдущейся мягкой походкой, нполовину припв к земле, нервно поводя кончиком хвост в знк нетерпения в предвкушении кроввого пиршеств. Трзн невозмутимо ждл. Он, который и см иной рз мло чем отличлся от льв, прекрсно знл, в ккой момент хищник ринется в молниеносную смертельную тку и что именно произойдет - лев вздыбится н здние лпы и вонзит в него огромные когти и мощные желтые клыки.

Он увидел, кк лев нпрягся, перестл шевелить хвостом, и тогд Трзн рзжл н груди руки, опустив их вниз, но кинжл дже не коснулся. Пригнулся вперед, перенес тяжесть тел н носки ног, и в тот же миг лев прыгнул.

Трзну было известно, что хищник рссчитывет свой прыжок с точностью до миллиметр, и для того, чтобы получить первончльный перевес без особой опсности для собственной жизни, нужно привести нпдющее животное в змештельство, сделть что-нибудь неожиднное.

Нум-лев по опыту знет, что жертв ведет себя двояко: либо зстывет н месте, прлизовння стрхом, либо спсется бегством.

Тким обрзом, лев дже не предствлял себе, что человек может нпсть н него, поэтому Трзн именно тк и поступил.

Едв лев изготовился к тке, человек-обезьян взвился в воздух.

Толп притихл, зтив дыхние. Дже Сублтус подлся вперед с отвлившейся нижней челюстью, збыв н мгновение, что он цезрь.

Нум звертелся, пытясь зцепить смельчк когтями, однко слегк поскользнулся н песке, тк что увесистя лп не достл Трзн, который успел увернуться. Доли секунды окзлось достточно, чтобы Нум осознл, что положение изменилось и что жертв, н которую он собрлся прыгнуть, опередил его, вскочив ему н спину. Именно это Трзн и сделл - оседлл Нуму. Могучя рук обхвтил космтую шею, стльные ноги обвили отвисшее брюхо, сжв его, словно тискми.

Поднявшись, Нум збил лпми, зтем повернул морду, пытясь достть клыкми эту дикую бестию, которя сидел у него н спине, но нпрсно - рук вокруг горл сжимлсь все сильнее и сильнее.

Тогд лев подпрыгнул, стрясь стряхнуть с себя человек-зверя, но тот держлся цепко.

Не ослбляя хвтки, Трзн свободной рукой попытлся выхвтить кинжл. Нум, чувствуя, что вот-вот здохнется от удушья, пришел в неистовство, бросился н землю и стл ктться, стремясь рздвить противник.

Вновь обретя др речи, толп рзрзилсь хриплыми удовлетворенными крикми.

Подобной схвтки з всю историю игр рен еще не видывл. Этот врвр оборонялся с невиднной дотоле ловкостью, вызывя шумное одобрение публики, хотя никто из зрителей не верил в его победу. Нконец Трзн изловчился не только вынуть из ножен кинжл, но и всдить его тонкое лезвие под левую лоптку хищник. Вновь и вновь вонзлся кинжл в тело Нумы, и с кждым рзом зверь совершл все более отчянные прыжки, пытясь избвиться от человек и рзорвть его н куски. Вскоре из псти Нумы хлынул пенистя кровь. Лев зштлся н слбеющих лпх. Снов сверкнуло лезвие. Теперь кровь хлынул и из ноздрей умирющего хищник, который вскоре кчнулся вперед и безжизненно рухнул н песок, окрсив его в лый цвет.

Трзн из племени обезьян пружинисто вскочил н ноги. Яростный поединок, кровь, слияние с мощным телом дикого зверя сорвли с него последний тонкий нлет цивилизции. В нем не остлось ничего от нглийского лорд, когд он поствил ногу н убитую жертву и с вызовом глянул из-под сощуренных век н шумевшую толпу. Преобрзившись в дикого зверя, он поднял лицо к небу и испустил жуткий победный клич обезьяны-смц, от которого стыл в жилх кровь. Но уже в следующую секунду он снов стл смим собой, с легкой улыбкой вложил кинжл в ножны, предврительно вытерев лезвие о львиную гриву.

Трибуны рзрзились оглушительными овциями, от чего цезря охвтил пнический стрх. Он понял, что врвр-гигнт стл всенродным любимцем, тогд кк смого цезря и его сын Фстус нрод презирет и ненвидит.

Врвр был дружен с Мксимусом Преклрусом, которого Сублтус упек в тюрьму, Мксимус Преклрус, имевший непоколебимый вторитет в войскх, был любим Дилектой, дочерью Дион Сплендидус. Последний, если пожелет, с легкостью отнимет у него имперторскую пурпурную мнтию, зручившись поддержкой всенродного кумир, кковым без сомнения стнет Трзн, получив свободу, соглсно првилм игр.

В то время кк Трзн ждл н рене, публик прослвлял его во весь голос, между трибунми рядми выстроились легионеры со сверкющими копьями.

Цезрь вполголос посовещлся с рспорядителем игр, после чего ззвучли фнфры, и тот встл, подняв руку лдонью вперед, призывя к тишине. Постепенно шум стих. Зрители змерли в ожиднии почестей, полгющихся победителю игр. Префект прочистил горло.

- Этот врвр покзл ткой необычный спекткль, что цезрь из особой милости к своим верным подднным решил продлить игры еще н одну схвтку, в которой врвр мог бы вновь продемонстрировть свое мстерство. Вм предстоит увидеть зрелище... Слов префект были прервны негодующим ропотом присутствующих, которые рзгдли коврную уловку Сублтус и не желли лишться своего любимц.

Толп не хотел новых схвток, ей нужен был живой нродный герой, живой кумир. И публик решил вступиться з него, не допустить происков ненвистного Сублтус.

Полетевшие в дрес цезря выкрики и угрозы не сулили ничего хорошего, и лишь копья легионеров удерживли недовольную мссу в повиновении.

Н рене зсуетились рбы, нводя порядок. Они уволокли труп Нумы и, убрв окроввленный песок, поспешили нзд. Трзн снов остлся один.

И тут н другом конце рены в очередной рз широко рстворилсь зловещя решетк.

XVII. ПРАВОСУДИЕ ЦЕЗАРЯ

Трзн повернулся лицом к открывшейся решетке и увидел полдюжину обезьян, которых вытолкли н рену. Нездолго до этого они услышли победоносный клич, громом рсктившийся нд Колизеем, и вышли из своих клеток, нстроенные н боевой лд. Длительня неволя, оскорбления и издевтельств, которым подвергли обезьян жестокие снгвинрцы, сделли их строптивыми и злобными.

Окзвшись н рене, они увидели перед собой человек, ненвистного трмнгни, который держл их в клетке, измывлся и унижл.

- Я - Г-Ят, - осклилсь одн из обезьян. - Я убью!

- Я - Зу-То, - зрычл другя. - Я убью!

- Смерть трмнгни, - зкричл Г-Ят.

Обезьяны шли вперевлку, иногд вствя н здние лпы и опирясь при этом н землю костяшкми пльцев.

Толп зволновлсь. Среди криков явственно слышлось: "Долой цезря!" и "Смерть Сублтусу!" Зрители все кк один вскочили н ноги, но остлись н своих местх, устршившись вид сверкющих копий. Лишь пр безрссудных смельчков стли пробивться к ложе цезря, но цели тк и не достигли, пронзенные копьями легионеров. Их тел остлись лежть в проходх для предостережения остльным.

Сублтус шепотом обртился к одному из своих гостей:

- Пусть это послужит уроком для всех тех, кто осмелится посягнуть н цезря.

- Совершенно спрведливо, - отозвлся тот. - Великий цезрь поистине всемогущ.

Однко губы льстец сделлись мертвенно бледными от стрх, стоило ему увидеть, нсколько грозной и многочисленной был рзъярення толп, и нсколько хрупкими и игрушечными кзлись копья, отделявшие нрод от имперторской ложи.

Обезьяны во глве с Зу-То приблизились к Трзну.

- Я - Зу-То, - зрычл смец. - Я буду убивть!

- Осторожней, Зу-То. Не стоит убивть своего друг, - молвил человек-обезьян. - Я Трзн из племени обезьян!

Удивленный Зу-То остновился. Остльные столпились вокруг него.

- Трмнгни говорит н языке великих обезьян, - скзл Зу-То.

- Я его зню, - скзл Г-Ят. - Он был вожком племени, когд я был юнцом. Его зовут Трзн, то есть Белокожий.

- Д, - подхвтил Трзн, - я белокожий, но сейчс мы с вми пленники. Эти трмнгни нши врги. Они хотят, чтобы мы стли сржться между собой, но мы этого не сделем.

- Д, - соглсился Зу-То. - Мы не будем сржться с Трзном!

- Вот и хорошо, - скзл человек-обезьян. Обезьяны сгрудились вокруг него, принюхивясь, чтобы удостовериться в том, что зрение их не подводит.

- Что случилось? - зворчл Сублтус. - Почему они не нпдют н него?

- Он зколдовл их, - предположил гость. Недоумевющя толп продолжл шуметь. Зрители слышли, кк животные и человек обменялись стрнными звукми. Судя по всему, они общлись н одном и том же языке. Зтем н глзх у публики белокожий человек нпрвился к ложе цезря в окружении шестерки космтых чудовищ. Трзн окинул быстрым взглядом подходы к имперторской ложе. Тм сплошной стеной стояли легионеры, тк что не оствлось никкой ндежды добрться до цезря живым. Трзн устремил взор н Сублтус.

- Твой плн провлился, цезрь. Эти обезьяны, которые, по твоему змыслу, должны были рзорвть меня н куски, мои друзья, и они меня не тронут. Если ты здумл еще что-нибудь, то выклдывй срзу, то мое терпение н исходе. Стоит мне только прикзть, кк обезьяны последуют з мной в твою ложу и рзорвут тебя н чсти.

Трзн не колеблясь тк и поступил бы, ибо без труд рспрвился бы с цезрем, однко его остнвливл возможность погибнуть от копий легионеров. Уловив нстроение толпы, Трзн не сомневлся в том, что он бросилсь бы н его зщиту, и что сми легионеры, з небольшим исключением, примкнули бы к черни, выступив против ненвистного тирн.

Но н это потребовлось бы время, Трзн не мог рисковть жизнью, и, кроме того, у него были другие плны. В первую очередь он рссчитывл н одновременный побег вместе с Кссиусом Астой и Цецилием Метеллусом, чья помощь пондобится в поискх Эрих фон Хрбен в Восточной империи. Именно поэтому, когд рспорядитель игр прикзл ему вернуться в темницу, Трзн безропотно подчинился и повел обезьян нзд в клетки.

Окзвшись з ведущей н рену решеткой, Трзн продолжл слышть в шуме черни нстойчивые призывы к свержению Сублтус.

Когд тюремщик открыл дверь кмеры, Трзн увидел, что тм нходится один Мксимус Преклрус.

- Добро пожловть, Трзн! - воскликнул римлянин. - Не ожидл увидеть тебя снов. Но рз ты остлся жив, то почему не н свободе?

- Тково првосудие цезря, - с улыбкой отозвлся Трзн. - Хорошо хоть нших друзей освободили. Я вижу, что их здесь нет.

- Нпрсно ты тк считешь, врвр, - вмешлся тюремщик. - Никуд твои друзья не делись. Они в другой кмере.

- Но они зслужили свободу! - взмутился Трзн.

- Кк и ты, - ответил тюремщик с ехидной усмешкой. - А может, ты свободен?

- Это неспрведливо! - взорвлся Преклрус. - Тк не делют!

Тюремщик пожл плечми.

- А вот и сделли, - скзл он.

- Но почему? - спросил Преклрус.

- Уж не думешь ли ты, что цезрь поверяет свои тйны рядовому солдту? - усмехнулся тюремщик. - Впрочем, до меня дошел слух, который объясняет причину. Среди жителей рстет недовольство, и цезрь боится тебя и твоих друзей, поскольку нрод н твоей стороне, ты н стороне Дион Сплендидус.

- Понятно, - пробормотл Мксимус Преклрус. - Поэтому мы должны остться здесь н неопределенное время.

- Неопределенное? Ну, я бы тк не скзл, - ухмыльнулся тюремщик, зпиря дверь н змок.

- Не нрвится мне, кк он глядел н нс и кк говорил, - зявил Преклрус, когд тюремщик ушел. - Видимо, боги против нс, коли дже мой лучший друг покинул меня.

- Ты имеешь в виду Аппиус Апплозия? - спросил Трзн.

- Именно, - отозвлся Преклрус. - Если бы он принес ключи, то мы смогли бы бежть.

- Что бы ни случилось, у нс остется ндежд, - скзл человек-обезьян. - Пок мы живы, нужно ндеяться.

- Ты не знешь ни могуществ, ни вероломств цезря, - возрзил римлянин.

- И цезрь не знет Трзн из племени обезьян. Когд з окном сгустились сумерки и в кмере стемнело, в коридоре збрезжил неровный свет. По мере его приближения пленники поняли, что идет человек с фкелом в руке.

Мло кто посещл кмеры под Колизеем дже в дневное время. Изредк покзывлсь охрн и тюремщики, дв рз в день появлялись рбы, приносившие пищу. Ночью же бесшумное приближение фкел не предвещло ничего хорошего. Преклрус и Трзн продолжили нескончемую беседу, з которой они коротли время, с нетерпением ожидя появления посетителя.

Вполне вероятно, что ночной гость нпрвляется не в их кмеру, однко дурные предчувствия укрепляли их в мысли, что идут именно к ним, причем с смыми недобрыми нмерениями. Долго ждть не пришлось: человек остновился перед дверью кмеры и едв вствил ключ в змок, кк Преклрус узнл его через железную решетку.

- Аппиус Апплозий! - вскричл он. - Ты все-тки пришел!

- Тихо! - предостерег Апплозий. Поспешно открыв дверь, он вошел, беззвучно зкрыл ее з собой и потушил фонрь о кменную стену.

- Хорошо, что вы одни, - тихо скзл он, подсживясь к пленникм.

- Ты дрожишь, - зметил Преклрус. - Что случилось?

- То, чему суждено было случиться, - ответил Апплозий. - Вс, конечно же, интересует, почему меня тк долго не было. Нверное, решили, что я предтель. Но дело в том, что до сих пор я просто не мог этого сделть, хотя и был готов рисковть жизнью.

- Но ты ведь нчльник охрны! Рзве у тебя могут быть сложности с посещением тюрьмы?

- Я уже не нчльник охрны, - ответил Апплозий. - Видимо, цезрь что-то зподозрил, и меня сняли с этой должности ровно через чс после того, кк мы виделись с вми в последний рз. Все это непонятно, ведь нс тогд никто не слышл, и никто не знет о моем отношении к вм. Фкт остется фктом, но из Колизея меня перевели н охрну Преторских ворот. Мне дже не позволяли отлучиться домой под тем предлогом, что цезрь опсется мятеж врвров из окрестных деревень, это, кк всем нм известно, сущя нелепиц. Но чс тому нзд н смену зступил молодой офицер, который сболтнул кое-что, и я тут же оствил пост, рискуя головой.

- Что же он скзл? - спросил Преклрус.

- Скзл, что есть прикз ликвидировть нынче ночью тебя и белого врвр. Кк только я услышл это, тотчс же побежл к Фестивите. Мы вместе отыскли ключи, которые я обещл принести, зтем я укрдкой пробирлся по темным улицм, пытясь дойти до Колизея незмеченным. Больше всего я боялся опоздть, потому что убить вс велено незмедлительно. Возьми ключи, Преклрус. Если нужно еще что-нибудь, скжи.

- Спсибо, дружище, - ответил Преклрус, - этого достточно. Ты и тк слишком рисковл. Возврщйся-к лучше н свой пост, чтобы цезрь ни о чем не узнл, инче тебе конец.

- Тогд прощй. Желю тебе удчи, - скзл Апплозий. - Если ндумешь уйти из город, не збывй, что Аппиус Апплозий комндует охрной Преторских ворот.

- Не збуду, приятель, но рди ншей дружбы не стну подвергть тебя излишнему риску.

Аппиус Апплозий собрлся было уходить, но внезпно остновился н пороге.

- Опоздл! - шепнул он. - Охрн! Темноту коридор прорезл слбый луч длекого фкел.

- Идут! - шепотом скзл Преклрус. - Поторпливйся!

Аппиус Апплозий спрятлся рядом с дверью и выхвтил из ножен меч.

Свет быстро приближлся. Послышлись шги ног, обутых в сндлии, и человек-обезьян определил, что человек идет один. Вскоре перед дверью возникл фигур, зкутння в длинный темный плщ. Посетитель поднял фкел, зглядывя внутрь.

- Мксимус Преклрус, - шепотом позвл пришелец. - Ты здесь?

- Д, - ответил Преклрус.

- Вот и слвно, - воскликнул тот, - то я уже збеспокоился, в этой ли ты кмере.

- С ккой целью ты явился? - спросил Преклрус.

- Меня прислл цезрь, - скзл неизвестный. - Он велел кое-что вм передть.

- Горячий привет? - спросил, усмехясь, Преклрус.

- Холодный и острый, - зсмеялся посетитель.

- Мы ждли тебя!

- Кк, вм уже известно? - удивился тот.

- Зня цезря, нетрудно было догдться.

- Тогд прощйтесь со своими богми! - выкрикнул офицер.

Вытянув из ножен меч, он широко рспхнул дверь.

- Сейчс вы умрете!

И плч ринулся в кмеру с хищной улыбкой н лице. Не зря цезрь выбрл для исполнения приговор именно его - человек бессердечного, не испытывющего угрызений совести, который звидовл Преклрусу и ненвидел его. Улыбк продолжл игрть н его устх, когд Аппиус Апплозий всдил ему меч в спину. Плч рухнул змертво, из его левой руки выктился фкел и потух н полу.

- Теперь ступй, - прошептл Преклрус Апплозию. - Д зщитит тебя от беды блгодрность тех, кого ты спс.

- Лучшего и пожелть нельзя, - проговорил Апплозий. - У вс есть ключи и оружие. Вы должны бежть прежде, чем все это обнружится. Еще рз прощйте, и д зщитят вс боги!

И Апплозий бесшумно шгнул в темный коридор. Зтем Мксимус Преклрус отомкнул ключми нручники, и пленники вскочили н ноги, отшвырнув ненвистные цепи. Им не нужно было обсуждть плн действий, ибо в течение всей недели они только тем и знимлись, что отрбтывли его, приспосбливя к новым обстоятельствм.

Сейчс глвной их целью было нйти Асту, Метеллус и других, н кого они могли положиться, собрть вокруг себя из числ пленников столько людей, готовых пуститься вместе с ними в рисковнное предприятие, сколько они зплнировли.

Однко осторожно обходя кмеру з кмерой, многие из которых пустовли, они не нходили среди оствшихся пленников никого, кто вырзил бы готовность учствовть в деле, которое сулило свободу. Лукеди, Мпингу и Огонио тем временем были выпущены из кмер.

Трзн и Преклрус уже было рспрощлись с ндеждой нйти единомышленников, кк в последней кмере рядом с выходом н рену нткнулись н Метеллус и Асту. Вместе с ними в темнице томились кое-кто из профессионльных глдиторов, которым по звершении игр был обещн свобод, но которые остлись узникми по стрнной прихоти цезря. Это, естественно, лишь усиливло их гнев против импертор.

Все они вызвлись пойти с Трзном, куд бы он их ни повел.

- Не всем из нс посчстливится уцелеть, - скзл человек-обезьян, собрв сортников в большом помещении, где держли учстников игр перед выходом н рену, - но те, кто остнется в живых, отомстят цезрю з неспрведливость.

- Пусть боги примут мертвых кк героев, с почестями. В хорошей битве и умереть не жлко, - скзл один из глдиторов.

- Битв будет хорошя, это я вм обещю, - промолвил Трзн.

- Тогд мы с тобой, - зявил глдитор. - Пошли!

- Но прежде мы должны освободить моих друзей, - скзл человек-обезьян.

- Мы осмотрели кждую кмеру, - произнес Преклрус, - и выпустили всех.

- О, д, дружище, - ответил Трзн, - но вы збыли об обезьянх.

XVIII. СВАДЕБНАЯ ЦЕРЕМОНИЯ

Эрих фон Хрбен и Мллиус Лепус, брошенные в тюрьму Влидус Август в городе Кструм Мре, ожидли открытия игр, нмеченного н следующий день.

- Ндеяться нм не н что, мы обречены, - мрчно изрек Лепус. - Нши друзья в немилости - либо з решеткой, либо в изгннии. Фульвус преследовл личные цели, рзжигя неприязнь Влидус Август к своему племяннику Кссиусу Асте.

- Во всем виновт я, - вздохнул фон Хрбен.

- Не нговривй н себя, - возрзил его друг. - Ккя может быть вин в том, что Фвония одрил тебя своей любовью. Виновт во всем интригн Фупус с его звистливой душонкой.

- Моя любовь только причинил боль Фвонии и нвлекл немилость н ее друзей, - удрученно проговорил фон Хрбен. - И вот я здесь, приковн цепью к кменной стене, и ничего не могу сделть, чтобы зщитить ее и других.

- Ах, если бы здесь был сейчс Кссиус Аст! - воскликнул Лепус. - Вот это человек! Сейчс, когд Фупус стл вхож к цезрю, весь город поднялся бы против Влидус Август, будь здесь Кссиус Аст.

Между тем кк отчявшиеся пленники вели свою скорбную беседу в тюрьме Кструм Мре, н противоположном конце долины в городе Кстр Снгвинриус в тронном зле Сублтус собрлись именитые гости.

Здесь нходились сенторы в крсных тогх, высокопоствленные чиновники и военчльники с женми и детьми. Рсфрнченные гости, сверкя дргоценностями, являли собой пышное, крсочное сборище, собрвшееся в тронном зле н церемонию бркосочетния Фстус, сын Цезря, и дочери Дион Сплендидус.

Н бульвре з воротми дворц колыхлсь огромня шумня людскя мсс, нпиря н копья удерживющих их легионеров и гудя от ярости.

"Долой тирн!", "Смерть Сублтусу!", "Смерть Фстусу!" - рздвлось отовсюду, словно припев к песне, преисполненной ненвисти.

Угрожющие выкрики были слышны и в смом тронном зле, однко блгородные птриции делли вид, будто не слышт голосов этого сброд. С ккой стти им бояться черни? Рзве не роздл нынче Сублтус подрки всем войскм? Рзве не зщитят легионеры их своими копьями?

Что з неблгодрня чернь, коли Сублтусу пришлось выствить против нее свои легионы! Рзве не устроил для нее импертор целую неделю невиднных по рзмху зрелищ?

К собрвшейся снружи черни птриции испытывли безмерное презрение, однко все их рзговоры тк или инче сводились к тому, что многим из них пришлось воспользовться черным ходом, чтобы попсть во дворец, после того, кк озверевшя толп опрокинул сенторские носилки, вывлив седоков в пыль бульвр.

А пок гости в предвкушении прздничного стол весело переговривлись, обсуждя последние сплетни, безучстня невест, рвнодушня ко всем и ко всему, нходилсь в соседнем зле с утешющей ее мтерью и в окружении рбов.

- Нет, - вырвлось вдруг у Дилекты. - Я никогд не стну женой Фстус.

И он сжл рукоятку короткого кинжл, который прятл в глубоких склдкх своего длинного плтья.

В коридоре под Колизеем Трзн знимлся формировнием отряд и рсстновкой сил. Он позвл Лукеди и вождя одной из деревень, который был его товрищем по плену и с которым он бился бок о бок н рене.

- Ступйте к Преторским воротм и от имени Мксимус Преклрус потребуйте от Аппиус Апплозия, чтобы он вс пропустил. Обегите деревни и соберите воинов. Скжите им, что если они хотят отомстить цезрю и зжить нормльной свободной жизнью, то должны взяться з оружие и объединиться с теми, кто готов восстть и низвергнуть тирн. Поторопитесь. В город приведете их через Преторские ворот и немедленно отпрвляйтесь прямо во дворец цезря.

Предупредив людей о необходимости соблюдть тишину, Трзн и Мксимус Преклрус повели их в кзрму охрны Колизея, где квртировл отряд Преклрус.

Собрнные Трзном силы предствляли собой большую рзномстную группу, состоящую из полуголых воинов-негров, городских рбов, смуглых метисов, среди которых были убийцы, воры и профессионльные глдиторы. Во глве повстнцев шли Преклрус, Аст, Метеллус и Трзн. Последний в сопровождении шестерки обезьян.

Глядя н Трзн, Огонио пришел к окончтельному выводу, что белый не кто иной, кк демон, ибо кто еще может отдвть прикзы космтым лесным существм? Без сомнения, в кждом из этих лохмтых тел обитл дух ккого-либо вождя из племени бгего. Если духом его предк являлся мленький Нким, то эти великны поистине духи людей выдющихся. Н всякий случй Огонио держлся от них подльше, кк впрочем и все остльные, дже смые суровые из глдиторов.

Окзвшись в кзрме, Мксимус Преклрус не стл тртить времени дром, он знл, с кем и о чем говорить, поскольку легионеры двно тили в душе недовольство. И лишь привязнность к некоторым из комндиров, в том числе к Мксимусу Преклрусу, удерживл их от открытого выступления. Поэтому сейчс они обрдовлись предствившемуся случю отпрвиться вместе с молодым птрицием прямым ходом к воротм имперторского дворц.

В соответствии с двно продумнным плном, Преклрус отрядил группу под комндовнием офицер к Преторским воротм, прикзв знять их силой, если Аппиус Апплозий откжется встть н их сторону и пропустить воинов из деревень в город.

Под покровом ночи Трзн повел своих товрищей ко дворцу по глвной ллее, обсженной исполинскими деревьями, обрзоввшими темную глерею. Впереди, освещя дорогу, шли фкельщики.

Когд они достигли цели, здние ряды нпирвшей н охрну дворц толпы увидели их фкелы, и тут же рспрострнился слух, что цезрь вызвл усиленное подкрепление. Новость был встречен взрывом негодовния, и люди угрожюще двинулись к вновь прибывшим.

- Вы кто? - окликнули их.

- Это я, Трзн из племени обезьян, - отозвлся человек-обезьян.

Последоввшие восторженные вопли говорили о том, что переменчивя в своих симптиях чернь еще не збыл его.

Услышв всеобщее ликовние, цезрь нхмурился, птриции усмехнулись. Знй птриции причину людской рдости, они регировли бы совсем инче.

- Зчем пришли? - крикнуло несколько голосов. - Что нмерены делть?

- Мы пришли помешть брку Фстус с Дилектой и низвергнуть с трон тирн Кстр Снгвинриус.

Это известие было встречено гулом одобрения.

- Смерть тирну! Бей охрнников! - кричли тысячи глоток.

Толп подлсь вперед. Комндир охрны, видя мятежников, среди которых окзлось много легионеров, велел своим людям отступть з ворот. Едв те ретировлись и здвинули зсовы, кк толп с яростью нбросилсь н прочные дубовые створки, оковнные железом.

В тронный зл примчлся вестовой с белым кк мел лицом и подбежл к цезрю.

- Нрод восстл, - прошептл он хриплым голосом. - С ними много солдт, глдиторов, рбов. Они штурмуют ворот и скоро ворвутся сюд.

Цезрь вскочил, нервно збегл по злу, зтем позвл офицеров.

- Пошлите гонцов во все подрзделения и кзрмы, - прикзл он. Соберите всех, кто не стоит н стрже ворот. Прикжите им нпсть н этот сброд и уничтожить. Никого в живых не оствлять. Пленных не брть.

Неизвестно откуд, словно по нитию, но толпе тотчс же стло известно, что Сублтус прикзл всем легионерм город собрться во дворце, чтобы уничтожить мятежников.

Воодушевлення присутствием легионеров, возглвляемых Преклрусом, толп возобновил тку н ворот. И хотя многие были пронзены копьями, тел убитых оттщили нзд товрищи, и их место зняли другие. Ворот трещли от нпор, однко не поддвлись. Трзн видел, что ворот продержтся еще долго или, по крйней мере, до подход подкрепления, которое, если будет состоять из преднных цезрю воинов, без труд победит неоргнизовнную чернь.

Подозвв смых близких людей, Трзн сообщил им новый плн, встреченный одобрительными возглсми, и, кликнув обезьян, отпрвился н темный бульвр в сопровождении Мксимус Преклрус, Кссиус Асты, Цецилия Метеллус, Мпингу и полдюжины глдиторов, ниболее известных в Кстр Снгвинриусе.

Тем временем в дворце нчлсь церемония бркосочетния Фстус и Дилекты, местом проведения которой были выбрны ступени, ведущие к трону цезря. Тм, лицом к гостям, уже стоял верховный жрец, и чуть ниже Фстус. К ним по центру длинного зл медленно шл мертвенно бледня невест в сопровождении девственных вестлок, в чьи обязнности входило поддержние священного огня хрм.

Дилект ступл, не видя ничего вокруг. В толпе зговорили о том, что новобрчня уже сейчс выглядит, словно импертриц, нстолько блгородно и величественно он держлсь. Но никто не видел острого кинжл, который он сжимл в руке в склдкх длинного свдебного плтья.

Дойдя до жрец, Дилект не остновилсь, кк это сделл Фстус и кк того требовл церемонил, прошл мимо и, поднявшись н ведущие к трону ступени, предстл перед Сублтусом.

- Нрод Кстр Снгвинриус векми приучен к тому, что к цезрю можно обрщться з зщитой, - произнесл он. - Цезрь не только издет зконы, он олицетворяет собой првосудие. Он является либо воплощением спрведливости, либо тирном. Итк, кто ты из двух, Сублтус?

Цезрь знервничл.

- Что з нелепя фнтзия, дитя мое? - спросил он. - Кто подучил тебя говорить тк с цезрем?

- Никто меня не подучивл, - сухо ответил девушк. - Это мой последний шнс, и хотя я зню, что все нпрсно, я решил см удостовериться прежде, чем отвечу откзом.

- Ступй! - бросил цезрь. - Довольно этих глупостей. Зйми свое место перед верховным жрецом и произнеси брчный обет.

- Ты не имеешь прв не ответить мне, - решительно произнесл девушк. - Я обрщюсь к цезрю. Это прво кк гржднки Рим, прмтери всех городов, передно мне по нследству ншими предкми. И в этом прве ты не посмеешь мне откзть, Сублтус.

От гнев импертор пошел пятнми.

- Приходи звтр, - отрезл он. - Тогд и поговорим.

- Если ты не выслушешь меня сейчс, то никкого звтр не будет, молвил он. - Я нстивю н соблюдении своих прв.

- Хорошо, - холодно произнес цезрь. - Кких милостей ты требуешь?

- Мне не нужн милость, - ответил Дилект. - Я хочу знть, будет ли выполнено то, з что я плчу ценой стршной жертвы?

- О чем ты? - спросил Сублтус. - Что тебе нужно?

- Прежде чем выйти змуж з Фстус, я хочу видеть Мксимус Преклрус. Мне необходимо удостовериться в том, что он жив и здоров, ответил девушк. - Кк тебе известно, я соглсилсь н брк только при этом условии.

Взбешенный цезрь вскочил н ноги.

- Он здесь! Мксимус Преклрус рядом со мной! - крикнул голос с блкон, выходящего в зл.

XIX. МИЛОСТЬ БОГОВ

Присутствующие вскинули головы к блкону, откуд рздлся голос. В переполненном зле пронесся гул удивления.

- Врвр! Мксимус Преклрус! - рздлось в толпе.

- Стрж! - звопил цезрь.

Трзн прыгнул с блкон н колонну, подпирвшую свод, и быстро соскользнул вниз. Обезьяны устремились следом з ним.

У трон Трзн с шестеркой космтых обезьян встретил дюжин обнженных мечей. Женщины звизжли и попдли в обморок. Цезрь скрючился н своем золоченом кресле, оцепенев от ужс.

Путь Трзну прегрдил подскочивший молодой птриций с знесенным мечом, но его опередил То-Ят. Желтые клыки обезьяны впились в горло человек, и этого окзлось достточно. Огромня обезьян взгромоздилсь н тело своей жертвы, испустив победный клич. Птриции попятились нзд.

Фстус с воплем бросился нутек. Трзн подскочил к Дилекте. При виде ндвигющихся н него обезьян цезрь в пнике спрыгнул со своего мест и спрятлся з спинкой трон, который являлся символом его величия и влсти.

Между тем пребыввшие в зле птриции, офицеры и солдты, видя, что зчинщикми переполох окзлись всего лишь дикий врвр и шесть безоружных обезьян, пришли в себя и двинулись в нступление. В этот момент под блконом, откуд спустился Трзн, открылсь потйня дверь, и в зл вбежли Мксимус Преклрус, Кссиус Аст и те, кто вместе с Трзном штурмовл стену дворц под сенью рскидистых деревьев.

Сторонников цезря остновили лучшие клинки Кстр Снгвинриус, поскольку в первых рядх нпдвших нходились профессионльные глдиторы, чьим выступлениям в течение всей недели шумно рукоплескл публик. Трзн передл Дилекту н попечение Мпингу, ибо смому ему и Преклрусу предстояло принять учстие в битве.

Мло-помлу зщитникм Дилекты пришлось отступить под нпором птрициев, охрны и солдт, вызвнных из других чстей дворц. Они отошли к потйной двери, в то время кк Трзн и его товрищи отбивли тку, большие обезьяны нводили н неприятеля ужс своей свирепой грессивностью.

Снружи перед дворцом нрод выломл мссивные ворот, и орущя толп лвиной вктилсь во двор, рстоптв охрнников, зодно и кое-кого из своих.

Но легионерм-ветернм удлось зслоном встть перед смым входом, удерживя недисциплинировнную толпу, которя рзрослсь до тких рзмеров, что присоединившиеся мятежные войск просто зтерялись в ней.

Охрн подтщил к ступеням дворц ктпульту и стл осыпть нпдвших кмнями. Нрод продолжл нседть, поржемый копьями зщитников дворц.

Издлек, от ворот Декумны, послышлся звук трубы, от глвных ворот Декстр - строевой шг войск. Звуки эти были неверно истолковны теми, кто стоял по крям толпы, вызвв их плодисменты и одобрительные возглсы. Тк уж повелось, что к толпе всегд липнут трусливые личности, которые рссчитывют одержть победу з счет жизней других. Н сей рз им покзлось, что войск готовы перейти н сторону нрод. Но рдость их длилсь недолго - первя же центурия, свернувшя н глвную улицу от ворот Декумны, тковл их копьями и мечми. Уцелевшие рзбеглись в рзные стороны.

Центурии стремительно нктывлись одн з другой. Очистив глвную улицу, они нбросились н чернь, знявшую дворцовый двор, и вскоре от мятежников остлось лишь несколько вопящих человек, которые ринулись к дворцовой огрде в поискх спсения. Их упорно преследовли грозные легионеры с пылющими фкелми и обгренными кровью мечми.

Вынужденные отступить, Трзн и его сторонники укрылись в небольшом помещении. Дверь был низкя, оборонять ее не соствляло особого труд, но когд они устремились к окну, через которое проникли во дворец, то увидели, что путь к отступлению отрезн - сд буквльно кишел легионерми. Стло ясно, что восстние подвлено.

Кморк, в которой они нходились, с трудом вмещл ткое количество людей, но являлсь тем не менее едв ли не лучшим убежищем во всем дворце, поскольку здесь было только дв ход - низкя дверь, ведущя в тронный зл, и небольшое окно, выходившее во дворцовый сд. Кменные стены могли противостоять любому оружию, кким рсполгли легионеры. Но что будет теперь, когд восстние потерпело поржение и легионеры не присоединились к нроду?

Кк только нчнется голод и люди почувствуют жжду, эт комнт превртится в тюрьму и кмеру пыток, для многих, возможно, стнет и могилой.

- Ах, Дилект! - воскликнул Преклрус, окзвшись рядом с ней. - Я ншел тебя, но, увы, скоро потеряю вновь. Своим легкомыслием я обрекю тебя н гибель.

- Своим появлением ты спс меня от смерти, - возрзил девушк.

Из склдок плтья он извлекл кинжл и покзл Преклрусу.

- Я все рвно не вышл бы з Фстус. Но рз я не умерл тогд, то проживу еще и уж по крйней мере встречу смерть с улыбкой, ибо мы погибнем вместе.

- Сейчс не время рссуждть о смерти, - вмешлся Трзн. - Еще недвно вы мечтли окзться вместе, и вот вы здесь. Через несколько чсов все может измениться, и вы еще посмеетесь нд нынешними стрхми.

Стоявшие поблизости глдиторы, услыхв слов Трзн, покчли головми.

- Всякий, кто выйдет отсюд, - проговорил один из них, - будет сожжен н костре, либо брошен н съедение львм, либо н рстерзние диким буйволм. Мы погибнем, но битв удлсь н слву, и я блгодрен врвру-чужестрнцу з ткой прекрсный конец.

Трзн обернулся пожимя плечми.

- Я пок еще жив, - скзл он. - Обо всем этом я подумю потом, после смерти, првд, тогд будет немножко поздно.

Мксимус Преклрус зсмеялся.

- Пожлуй, ты прв. Но что ты предлгешь? Если оствться здесь, нс всех безжлостно перебьют, поэтому нужно придумть, кк отсюд выбрться.

- Если не сумеем пробиться собственными силми, то придется положиться н удчу, в чстности, н помощь оствшихся н воле друзей, которым, возможно, удстся перехитрить легионеров. В днный момент нше положение действительно незвидное, однко я не отчивюсь. Что бы ни случилось, хуже не будет, это уже кое-что.

- Я с тобой не соглсен, - возрзил Метеллус, кивя в сторону окн. Смотри, они устнвливют в сду бллисту. Скоро нше положение стнет хуже, чем сейчс.

- Стены прочные, - проговорил человек-обезьян. - Думешь, выдержт, Преклрус?

- По-моему, д, - ответил римлянин. - Но если снряд злетит в окно, будет много жертв, ведь нс здесь кк огурцов в бочке.

Со стороны тронного зл, где вскоре воцрилсь тишин, пок не предпринимлось никких попыток выломть крепкую дубовую дверь, зкрытую н зсов. Отдельные же попытки проникнуть внутрь со стороны сд были отбиты, и легионеры блгорзумно отошли. Тем временем устновили бллисту и нпрвили н стену, з которой скрывлся Трзн со своими людьми.

Отведя Дилекту в безопсный угол, Трзн стл нблюдть з действиями легионеров.

- Кжется, они будут целиться в окно, - зметил Кссиус Аст.

- Нет, - возрзил Преклрус. - Скорее они стнут пробивть брешь в стене, чтобы нпрвить против нс достточное количество солдт и перебить всех.

В противоположном конце комнты послышлись тяжелые удры, от которых здрожли стены. Обернувшись н шум, осжденные увидели, что дубовя дверь зходил ходуном.

Кссиус Аст криво усмехнулся.

- Это трн, - скзл он.

В тот же миг нружня стен содрогнулсь от тяжелого снряд, н пол посыплись куски штуктурки - это вступил в действие бллист. Тут же в дверь удрил трн, зтрещли дверные петли, и воодушевленные легионеры принялись подбдривть себя крикми, придвя удрм трн определенный ритм.

Солдты в сду действовли четко, без лишней суеты. Кждый новый снряд методично рзрушл внешнюю чсть стены, но внутри лишь осыплсь штуктурк.

- Глядите, - зволновлся Метеллус, - они меняют тректорию снрядов. Поняли, что стену не пробьешь.

- Они целятся в окно, - скзл Преклрус.

- Всем, кто под окном, лечь н пол, - прикзл Трзн. - Быстро! Сейчс выстрелит.

Следующий снряд угодил в крй окн, выбив кусок кмня. Легионеры рзрзились рдостными крикми.

- Им бы с смого нчл тк, - зметил Кссиус Аст. - Рсширить окно горздо проще, чем пробить брешь в сплошной стене.

- Очевидно, именно тк они и поступят, - скзл Метеллус, когд второй снряд угодил в то же место, и большой кусок стены рухнул н пол, рзбившись вдребезги.

- Эй, у двери! Берегись! - крикнул Трзн, зметивший, что дверные петли вот-вот сорвутся.

Стоявшие у порог люди едв успели отскочить в сторону и выствить оружие, кк дверь упл. Обезьяны с грозным рычнием ощетинились, готовые рстерзть любого, включя тех, кто нходился в помещении. Трзн предостерег животных суровым окриком.

Кк только дверь повлилсь, нступил тишин - обе стороны выжидли, что предпримет противник. В следующую секунду воздух сотрясся от стршного грохот. Едв грохот зтих, кк рздлись громкие вопли ликующих легионеров.

Брешь в стене ктстрофически увеличивлсь. От снрядов бллисты рухнул чсть стены от потолк до пол. Вслед з этим, действуя по зрнее нмеченному плну, легионеры бросились в тку с обеих сторон - через дверной проем и через обрзоввшуюся пробоину в стене.

Трзн повернулся к обезьянм и, укзывя н брешь в стене, скомндовл:

- Остновить их! Зу-То, вперед! Убейте их! Г-Ят, действуй!

Окружвшие Трзн люди с опской поглядели н него, когд услышли, что из горл врвр-гигнт исходят рычщие звуки, однко тотчс же поняли, что он рзговривет со своими космтыми друзьями. Осклив клыки и жутко рыч, обезьяны рвнулись к окну и нкинулись н появившихся в проеме легионеров.

Под удрми копий погибли две обезьяны, однко перед звериным нтиском солдты цезря были вынуждены отступить.

- Следуйте з ними! - крикнул Трзн Преклрусу. - Скорее в сд! Зхвтите бллисту и поверните ее в сторону легионеров. А мы будем удерживть дверь, пок вы не звлдеете бллистой, потом примкнем к вм.

Под зщитой космтых чудовищ чсть осжденных, возглвляемя Мксимусом Преклрусом, Кссиусом Астой и Цецилием Метеллусом, бросилсь нружу.

Трзн бок о бок с оствшимися глдиторми отбивли тку у двери, двя тем смым возможность товрищм проникнуть в сд и зхвтить бллисту. Бросив взгляд нзд, он увидел Мпингу, уводившего Дилекту из комнты вслед з остльными.

Вместе со своей мленькой хрброй группой Трзн успешно удерживл дверь до тех пор, пок бллист не окзлсь в рукх его людей. Зтем шг з шгом оборонявшиеся отступили через брешь в стене. Кк только они покинули помещение, Преклрус нпрвил меттельный снряд в окно, и тяжелое ядро угодило прямо в легионеров.

До сих пор судьб блговолил Трзну и его сортникм, но очень скоро стло ясно, что неприятель не нмерен сдвть своих позиций. Окружив мятежников, легионеры осыпли их копьями, и, несмотря н бллисту и превосходные мечи, которыми повстнцы удерживли врг н почтительном рсстоянии, все понимли, что не смогут долго противостоять численно превосходящему и лучше вооруженному противнику.

Вскоре в битве нступил пуз, словно по молчливой договоренности сторон. Трое белых внимтельно нблюдли з легионерми.

- Они готовят мссировнную тку копьями, - зявил Преклрус.

- Это положит конец ншим стрдниям н этой бренной земле, - обронил Кссиус Аст.

- И боги примут нс с ликовнием, - проговорил Цецилий Метеллус.

- Думю, что боги предпочтут их, не нс, - скзл Трзн.

- С чего ты взял? - спросил Кссиус Аст.

- Потому что нынче боги призовут н небо горздо больше легионеров, нежели нс, - ответил человек-обезьян, укзывя н влявшиеся вокруг трупы.

Кссиус Аст соглсно улыбнулся.

- Еще минут, и они нпдут, - скзл Мксимус Преклрус, зключил в объятия Дилекту и поцеловл. - Прощй, любовь моя, - скзл он. - Кк мимолетно счстье! И кк несбыточны ндежды простых смертных!

- Не стоит прощться, Преклрус, - ответил девушк, - ибо я последую вслед з тобой.

И он покзл тонкий кинжл, который держл в руке.

- Нет! - вскричл Преклрус. - Обещй, что ты не сделешь этого!

- Почему? Рзве смерть с тобой не приятнее, чем жизнь с Фстусом...

XX. ТАРЗАН ОТКАЗЫВАЕТСЯ ОТ ИМПЕРИИ

Нконец стороны сошлись в ожесточенной схвтке. Вдруг в сду рздлись оглушительные дикие крики, перекрывшие шум сржения и устршившие своей необычностью всех учстников битвы. Трзн вскинул голову и потянул носом воздух. Он узнл этот клич, и в его душе вспыхнул ндежд. Сверкя глзми, человек-обезьян взглянул поверх голов своих противников.

Крики усилились. Легионеры обернулись, окзвшись лицом к лицу с внгрдом подходившей рмии воинов-гигнтов с кожей цвет эбенового дерев, н головх у которых воинственно колыхлись белые султны и которые оглшли воздух жуткими воинственными крикми, нполнившими рдостью сердце Трзн.

Это пришли воины взири.

Во глве их Трзн увидел Мувиро, рядом с ним Лукеди. И лишь позже человек-обезьян, кк и все те, кто нходился в сду цезря, увидели толпу воинов из окрестных деревень Кстр Снгвинриус, которя, проследовв в город з взири, зхвтил дворец, осуществив двно выншивемый кт возмездия.

Когд легионеры поспешно побросли н землю оружие, моля Трзн о пощде, к нему подбежл Мувиро и, преклонив колени, поцеловл руку Повелителю джунглей. В тот же миг с дерев н плечо Трзн спрыгнул мленькя обезьянк.

- Боги нших предков окзлись добры к взири, - произнес Мувиро, инче мы бы не успели.

- Пок я не увидел Нкиму, я никк не мог понять, кк вм удлось отыскть меня.

- Д, это все блгодря Нкиме, - продолжл Мувиро. - Он вернулся в стрну взири, во влдения Трзн, и позвл з собой. Много рз мы хотели повернуть нзд, считя, что он спятил, но Нким уговривл нс идти вперед, и мы шли з ним. Теперь великий бвн может вернуться с нми домой, к своему нроду.

- Нет, - ответил Трзн, кчя головой. - Еще не время. Сын моего друг где-то в этой долине. Ты явился вовремя и поможешь мне нйти его. Тк что не будем терять времени.

Легионеры в пнике бежли из дворц, откуд доносились вопли и стенния умирющих вперемешку с возбужденными крикми толпы, жждвшей мести.

Преклрус подошел к Трзну.

- Врвры из окрестных деревень нпли н город. Они истребляют всех, кто попдется им под руку, - сообщил он с тревогой в голосе. - Мы обязны собрть всех воинов и остновить рзбой и мродерство. Можно ли рссчитывть н вновь прибывших чернокожих?

- Они сделют тк, кк я прикжу, - ответил Трзн. - Но мне кжется, нет необходимости вступть в бой с врврми. Лукеди, где белые офицеры, которые комндуют врврми?

- Когд они были возле дворц, воины тк зволновлись, что бросили белых комндиров и последовли з своими чернокожими вождями, - пояснил Лукеди.

- Приведи-к ко мне их вождей смого высокого рнг, - рспорядился Трзн.

В течение следующего получс Трзн с сортникми знимлись перегруппировкой своих сил, к которым примкнули легионеры, оствшиеся позботиться о рненых и тревожщихся з свое будущее. Из дворц доносились сердитые ндсдные крики негров, и Трзн уже стл терять ндежду, что Лукеди удстся уговорить вождя выйти к нему, кк вернулся Лукеди, ведя с собой двух воинов, чей облик и укршения укзывли н то, что они вожди.

- Ты тот, кого нзывют Трзном? - спросил один из них.

- Д, - подтвердил человек-обезьян.

- Ты-то нм и нужен. Этот бгего утверждет, будто ты обещл, что нш нрод больше не стнут обрщть в рбов и что нших воинов не будут принуждть сржться н рене. Кк ты можешь поручиться з это, ты, простой врвр?

- Если я в одиночку и не смогу поручиться, то у тебя есть достточно сил добиться всего этого, - ответил человек-обезьян. - Я со своими взири помогу вм, пок же собери всех своих. В дльнейшем пострйся воздерживться от ненужного кровопролития.

Спустя некоторое время отступющие толпы негров были успокоены своими вождями и отошли н глвную улицу. Воины взири взяли н себя охрну дворц, выствили крул у снесенной двери имперторского дворц, рсствили людей вдоль ведущего в тронный зл коридор, ткже в проходе вплоть до подножия трон, вокруг которого они встли полукругом. Трон цезря знял Трзн из племени обезьян, рядом с ним стояли Преклрус, Дилект, Кссиус Аст, Цецилий Метеллус и Мувиро. Н плече Трзн съежился млыш Нким, горько сетоввший н судьбу, ибо, кк всегд, испытывл стрх и к тому же сильно продрог и проголодлся.

- Пошли легионеров з Сублтусом и Фстусом, - прикзл Трзн Преклрусу. - Пор кончть с этим делом. Через чс уходим в Кструм Мре.

Послнный з Сублтусом и Фстусом воины прибежли с взволновнными крикми:

- Сублтус мертв! Фстус мертв! Их убили врвры. В верхних комнтх и коридорх полно трупов сенторов, птрициев и офицеров.

- Неужели в живых никого не остлось? - спросил Преклрус.

- Остлись те, кто збррикдировлся в комнтх, спсясь от чернокожих. Мы скзли им, что их не тронут, и сейчс они придут сюд, в тронный зл.

В проходе между двумя рядми воинов появились уцелевшие гости, приглшенные н бркосочетние. Пот и кровь, покрыввшие мужчин, явно укзывли н пережитые ими ужсные минуты. Женщины держлись пугливо, н грни истерики.

Впереди шел Дион Сплендидус. Увидев его, Дилект вскрикнул от рдости и облегчения, сбежл со ступеней трон и бросилсь ему нвстречу.

При виде пожилого сентор Трзн просиял, встл в полный рост и поднял руку, призывя к тишине.

- Цезрь мертв, - объявил он, - и одному из вс ндлежит ндеть мнтию импертор.

- Д здрвствует Трзн! Д здрвствует новый цезрь! - рздлся чей-то крик, мгновенно подхвченный всеми присутствующими.

Человек-обезьян улыбнулся, отрицтельно кчя головой.

- Только не я, - скзл он. - Но среди вс нходится человек, которому я готов вручить имперторскую корону при условии, что он сдержит обещние, днное мной врврм из окрестных деревень. Дион Сплендидус, соглсен ли ты принять имперторскую пурпурную мнтию при условии, что деревенские жители отныне и нвсегд будут свободны, что юношей и девушек не стнут обрщть в рбство, воины будут освобождены от принудительного учстия в игрх?

Дион Сплендидус в знк соглсия склонил голову. Тк Трзн откзлся от короны и нзнчил нового цезря.

XXI. СМЕРТЬ ЦЕЗАРЯ

Ежегодное прзднество, проводимое в честь Влидус Август, импертор Восток, окзлось горздо менее зхвтывющим, нежели зрелище, устроенное Сублтусом в Кстр Снгвинриусе, хотя широко рзреклмировнное присутствие вождя-врвр, шедшего в кндлх широкими шгми вслед з экипжем цезря, придвло интерес и особый вес мероприятию.

Никчемня помпезность трибутов имперторской влсти доствлял удовольствие Влидусу Августу.

В душе фон Хрбен улыблся при мысли о примитивных уловкх цезря укрепить свой поштнувшийся вторитет, нисколько не думя о том, что см он окзлся в отчянном положении.

Фон Хрбен рзмышлял не о своей учсти, о том, что небольшого хорошо обученного отряд полицейских вполне хвтило бы, чтобы лишить импертор влсти. В любом современном городе мэр может отдвть прикзы вооруженным силм, куд более внушительным и мобильным, чем у этого мленького цезря.

Бесполезно рзмышлять о том, кким обрзом Влидусу Августу удвлось удерживть влсть в своих рукх, и почему не ншлось силы, которя призвл бы его к ответу з позорное обрщение с гржднином могучего госудрств, способного без всякого усилия поглотить эту мленькую империю.

Шествие звершилось, и фон Хрбен вновь отвели в кмеру, которую он делил с Мллиусом Лепусом.

- Быстро ты вернулся, - скзл Лепус. - Ну и кк прздник Влидус?

- Тк себе, если судить по птии толпы.

- Влидус не любит рскошеливться, - продолжл Лепус. - Он предпочитет тртиться н богтые яств и роскошные одежды, не н рзвлечения для толпы.

- А сми игры, - спросил фон Хрбен, - они будут ткие же убогие?

- Д уж, без особого рзмх, - ответил Лепус. - Преступников у нс мло, что ксется рбов, то поскольку з них уплчены немлые деньги, они слишком ценны, чтобы губить их н рене. Поэтому чсто бывют схвтки между дикими животными, когд для глдиторов не нходят соперников - воров или убийц. Вот почему Влидус не гнушется политическими зключенными действительными или мнимыми вргми цезря. Чем их больше, тем лучше для игр. В основном это жертвы дворцовых интриг или звисти фворитов, кк, нпример, ты и я. В днный момент в тюрьмх их человек двдцть, тк что зрелище будет не скучным.

- А если мы победим, нс выпустят н свободу? - спросил фон Хрбен.

- Не победим, - ответил Мллиус Лепус. - Об этом уж позботится Фульвус Фупус, можешь не сомневться.

- Это ужсно, - произнес фон Хрбен.

- Боишься смерти? - спросил Мллиус Лепус.

- Д нет, - ответил фон Хрбен. - Я беспокоюсь о Фвонии.

- Хорошо бы кто-нибудь побеспокоился о нс, - промолвил Мллиус Лепус. - Моя дорогя кузин был бы счстлив умереть, лишь бы не выходить з Фульвус Фупус.

- Я чувствую себя тким беспомощным, - продолжл Хрбен. - Один, без друзей, дже Гбулы нет, моего верного слуги.

- А, вспомнил, сегодня утром его рзыскивли! - воскликнул Лепус.

- Рзыскивли? Рзве он не з решеткой?

- Был, но вчер вечером его вместе с другими пленникми вывели готовить рену. По слухм, он скрылся, воспользоввшись темнотой, во всяком случе, его ищут.

- Здорово! - обрдовлся фон Хрбен. - При мысли, что он н воле, мне срзу стло лучше. Где же он скрывется?

- Кструм Мре плохо охрняется вдоль берег, но зто смо озеро и крокодилы - не менее ндежня прегрд, чем созднные легионерми зслоны. Гбул мог перелезть через стену, но скорее всего он прячется н окрине город, нйдя пристнище у других рбов или, может, у смого Септимус Фвония.

- Хочется верить, что бедолге удлось бежть отсюд и вернуться домой, к своим. Мллиус Лепус покчл головой.

- Исключено, - скзл он. - Хоть вы и спустились по отвесной скле, но вернуться той же дорогой невозможно. Дже если он ншел бы проход во внешний мир, то угодил бы в руки солдт Кстр Снгвинриус или в руки чернокожих врвров из близлежщих деревень. Нет, Гбуле ни з что не убежть!

Время пролетело быстро, и вскоре з пленникми явилсь стрж и повел их н рену.

Колизей был битком нбит зрителями, ложи птрициев ткже были переполнены. Цезрь Восток восседл с ндменным видом н роскошном троне в тени блдхин пурпурного цвет. Септимус Фвоний сидел в своей ложе, понурив голову, в обществе жены и дочери. Фвония не спускл глз с двери, из которой выходили учстники игр. Увидев своего кузен Мллиус Лепус и Эрих фон Хрбен, он вздрогнул и н мгновение зкрыл глз.

Выстроившись в колонну, бойцы строем двинулись по белому песку к ложе цезря, чтобы выслушть его нпутствия. Вместе с Мллиусом Лепусом и фон Хрбеном здесь нходились двдцть политических зключенных, приндлежщих к клссу птрициев. З ними шгли профессионльные глдиторы, суровые и безжлостные, чье призвние зключлось в том, чтобы убивть или быть убитым. Колонну возглвлял рзвязно держвшийся глдитор, пятикртный победитель игр и, соответственно, любимец публики, которя встретил его взрывом плодисментов.

- Клвдий Турус! - слышлось со всех сторон. В свое время Эриху фон Хрбену не рз доводилось читть описния игр Древнего Рим, которые не могли оствить его рвнодушным. Он чсто предствлял себе Колизей, многотысячные толпы зрителей, поединки н белом песке рены, но лишь сейчс осознл, нсколько рельность отличется от его фнтзий. Кртины, возниквшие в вообржении фон Хрбен, были сттичны, подобно стоп-кдрм. Тк, ему предствлялось, что зрители должны следить з происходящим н рене молч, зстыв в неподвижности. А когд трибуны выносят свой приговор, укзывя большим пльцем вниз, то глвные действующие лиц безмолвно змирют.

Нсколько же все окзлось инче! Переполненные трибуны пребывли в непрерывном движении, ежесекундно менялсь клейдоскопическя мозик бесчисленных крсок и оттенков, в воздухе стоял гул голосов и неприятный зпх множеств человеческих тел.

Эрих зметил, что по шее шедшего перед ним птриция зструился пот. Переведя взгляд н Клвдия Турус, он отметил, что тот был одет в выцветшую тунику, и что его волостые ноги зляпны грязью. Фон Хрбену всегд кзлось, что у глдиторов тело должно быть глдким, точеным. Клвдий же вызывл у него отврщение.

Колонн выстроилсь перед ложей цезря. От зпх стоявших с ним рядом чернокожих фон Хрбену едв не сделлось дурно. Стоял стршня жр. Все вызывло у фон Хрбен рздржение. Он не мог понять, почему все происходит тк буднично и прозично. Неужели и в Древнем Риме было тк же?

Подняв глз н имперторскую ложу, он увидел человек в прздничном одеянии, восседвшего н резном троне. По бокм стояли полуобнженные негры, обмхивющие сидящего опхлми.

Блуждя взглядом по ложм, фон Хрбен услышл голос рспорядителя игр, но не стл вникть в смысл его речи, тк кк в ту же минуту его глз отыскли в толпе лицо Фвонии. В устремленном н него взгляде девушки фон Хрбен прочел тревогу и безмерный стрх. Желя ободрить Фвонию, фон Хрбен улыбнулся. Н глзх девушки моментльно выступили слезы тревоги з судьбу любимого человек.

Тут внимние фон Хрбен привлекло некое движение н трибуне позди лож. Стрясь не выдть охвтивших его чувств, он нпрягся, допускя, что мог и ошибиться. Но нет, он не ошибся. Он увидел Гбулу, который пробирлся к имперторской ложе.

Зтем рспорядитель игр велел учстникм покинуть рену. Двигясь бегом к выходу, фон Хрбен стрлся понять, что ознчет присутствие здесь Гбулы. Зчем он явился в ткое опсное место?

Учстники еще нходились н рене, кк вдруг их остновил рздвшийся позди внезпный крик. Обернувшись н шум, фон Хрбен догдлся, что кричли в имперторской ложе, и то, что тм происходило, нстолько его порзило, что он не мог поверить собственным глзм. Может, все это ему снится, Кструм Мре вообще не существует, кк не существует и см Влидус Август, ткже... Но нет! Фкты вещь упрямя. Ведь Фвония нстоящя, живя, знчит, и этот бсурд, который происходил н его глзх, не был игрой вообржения.

Ворввшийся в имперторскую ложу негр схвтил одной рукой цезря з горло, другой всдил в сердце кинжл. Его слуг Гбул!

Все произошло в мгновение ок. Цезрь успел лишь крикнуть н весь Колизей, кк его бездыхнное тело рухнуло к подножию трон. Спрыгнув н рену, Гбул бросился к фон Хрбену.

- Ты отомщен, бвн! - зкричл он. - Что бы с тобой ни случилось, ты отомщен!

Публик зшумел, когд рздлся чей-то крик "Цезрь убит!", рзрзилсь плодисментми.

Воспрянув духом, фон Хрбен дернул Мллиус Лепус з руку.

- Цезрь умер, - зшептл он. - Пор действовть.

- То есть?

- Нужно бежть, воспользоввшись змештельством. Спрячемся в городе, когд стемнеет, зберем Фвонию и уйдем.

- Куд?

- О, Боже! Не зню, - скзл фон Хрбен, - но здесь оствться нельзя. Ведь цезрем стнет Фульвус Фупус. Если нынче же не зберем с собой Фвонию, то звтр будет поздно.

- Ты прв, - соглсился Мллиус Лепус.

- Передй это остльным, - продолжл фон Хрбен. - Чем нс будет больше, тем больше вероятность того, что кто-нибудь спсется.

Збыв обо всем н свете, легионеры и публик вытягивли шеи, стрясь рзглядеть, что же произошло в имперторской ложе. Поскольку убийцу почти никто не зметил, то Гбулу не преследовли.

Мллиус Лепус обртился к учстникм игр:

- Боги милостивы к нм. Цезрь умер. Бежим, пок никто не опомнился. З мной!

И он ринулся к двери, ведущей в кмеры под Колизеем. Пленники, горлня, рвнулись следом. Н рене остлись лишь профессионльные глдиторы, которые являлись свободными гржднми.

- Желю удчи! - крикнул Клвдий Турус вдогонку фон Хрбену. - Вот если бы сейчс убили еще и Фульвус Фупус, мы бы выбрли достойного цезря.

Немногочислення охрн под Колизеем в испуге и смятении не окзл пленникм никкого сопротивления, и те беспрепятственно вышли в город.

- Куд теперь? - рздлся чей-то голос.

- Всем рсходиться по одиночке, - ответил Мллиус Лепус.

- Но мы с тобой остнемся вместе? - спросил фон Хрбен.

- До конц, - ответил римлянин.

- А вот и Гбул, - воскликнул фон Хрбен. - Он пойдет с нми.

- Мы не имеем прв бросить отвжного Гбулу, - подтвердил Мллиус Лепус. - Теперь смое глвное - нйти убежище.

- Н той стороне бульвр низкя стен, з ней полно деревьев, скзл фон Хрбен.

- З неимением лучшего сойдет. Пошли! - бросил Мллиус Лепус.

Перебрвшись через стену, троиц очутилсь в сду, зросшем высокой трвой и густым кустрником. Судя по неухоженности, сд был зброшен. Пробирясь по-плстунски сквозь кусты, они нтолкнулись н дом с покосившейся дверью, выбитыми окнми и кучей мусор н пороге. Все укзывло н то, что здесь двно никто не живет.

- Тут мы и переждем до нступления темноты, - скзл фон Хрбен.

- Хорошо, что дом в двух шгх от Колизея, - добвил Мллиус Лепус. Никто не стнет искть нс в ткой близости. Пошли поглядим, что тм внутри.

Войдя в зднюю дверь, беглецы окзлись н кухне. В углу стоял печь из рсколотого кирпич, рядом влялсь скмья и колченогий стул. Пройдя дльше, они очутились в просторной комнте, кк выяснилось, единственной в доме, не считя кухни. Здесь было темно, поскольку выходившие н бульвр окн были зкрыты ствнями. В углу стоял приствня лестниц, нд которой в потолке виднелся люк, ведущий, очевидно, н крышу. Нверху, под потолком пленники случйно обнружили искусно змскировнную нишу, высотой в три фут, видимо, тйник.

Более тщтельный осмотр комнты не выявил ничего, кроме охпки грязного тряпья возле стены, служившего, кк видно, постелью для ккого-нибудь бездомного бродяги.

- Дом кк будто специльно построен для нс, - скзл Мллиус Лепус. Лучшего нельзя и пожелть. Черт возьми! Целых три выход н случй опсности - один в сд, другой н бульвр и третий н крышу.

- Здесь мы в безопсности, - скзл фон Хрбен. - А вечером, когд стемнеет, постремся пробрться к дому Септимус Фвония.

XXII. НЕУДАВШЕЕСЯ ПОХИЩЕНИЕ

По дороге Ви Мре, держ путь н восток, двиглсь колонн в пятьдесят тысяч человек, оствив позди город Кстр Снгвинриус. Впереди шгли негры взири, возглвляемые Трзном, следом з ними могучие легионеры во глве с Мксимусом Преклрусом, змыкли строй воины из окрестных деревень.

Мокрые от пот рбы тщили ктпульты, бллисты, стенобитные орудия, огромные трны, мехнизмы для метния огненных ядер в оборонительные сооружения врг, другие нтичные военные орудия, ткже лестницы и крючья для осды стен.

Громоздкя техник сдерживл движение, и Трзн сердился из-з вынужденных здержек, но ему пришлось внять доводм Мксимус Преклрус, Кссиус Асты и Цецилия Метеллус, зверявших его в том, что без этих мшин в город не пробиться.

Нд рскленной от зноя, пыльной Ви Мре рздвлись воинственные песни взири, притнцовывющих в ткт музыке, недовольное ворчние скептически нстроенных глдиторов-ветернов, несших тяжелое боевое оружие, ткже взрывы безудержного смех воинов из окрестных деревень, веселившихся, словно млые дети.

В то время, когд колонн из Кстр Снгвинриус подошл к крепости, окруженной рвом, нсыпью, чстоколом, рбы принесли тело Влидус Август во дворец, и Фульвус Фупус провозглсил себя цезрем. Сделл он это не без внутреннего трепет, поскольку, хоть и не был особенно умен, все же сообржл, что не пользуется популярностью, и многие птриции имеют горздо больше прв претендовть н пурпурную мнтию, чем он.

В погоню з сбежвшим пленником и убийцей Влидус Август был брошен отряд легионеров, но поиски зтруднялись тем, что очевидцы не сумели толком описть Гбулу, неизвестного для всех чернокожего из длекой стрны Урмби.

Среди бежвших с рены учстников игр было человек восемь осужденных преступников. Держсь все вместе, они поспешили укрыться в тверне н окрине город, куд зхживли рди выпивки и незтейливых рзвлечений.

- Интересно, что з импертор этот Фульвус Фупус? - спросил один из преступников.

- Еще хуже, чем Влидус Август, - отозвлся другой. - Я встречл его в термх, когд тм рботл. Он тщеслвен, глуп, невоспитн. Его презирют все птриции.

- Говорят, он хочет жениться н дочери Септимус Фвония.

- Я видел ее сегодня в Колизее, - вмешлся третий. - До зключения я чсто видел ее в лвке моего отц, куд он приходил з покупкми.

- А см ты бывл когд-нибудь в доме Септимус Фвония? - спросили его.

- Бывл рз дв, - ответил юнош. - Приносил товр. Меня пускли в дом, и я хорошо все зпомнил.

- Если ткя знтня птрицинк, кк он, попдет в нши руки, то мы сможем рссчитывть н свободу и большой выкуп, - добвил тип с низким лбом и злыми хитрыми глзми.

- Гляди, кк бы нс не четвертовли...

- Если нс схвтят, то уж, конечно, не помилуют.

- Веселенькое дельце.

Некоторое время они молч пили вино, обдумывя плн действий.

- Новоиспеченный цезрь непременно зплтит огромный выкуп з свою невесту, - воскликнул юнош, всккивя н ноги. - Я проведу вс в дом Септимус Фвония. Меня обязтельно впустят, об этом уж я позбочусь. Я скжу рбу, что меня прислл отец с товром для Фвонии. Для этого мне нужен сверток.

- Риск немлый...

- Считйте, что выкуп у нс в крмне.

- Если получим выкуп, поделимся поровну.

x x x

Нступил вечер. Войско Трзн стояло перед укреплениями Кструм Мре. Кссиус Аст, которому поручили осду крепости, привел в действие свои силы и рзвернул боевую технику.

Тем временем Эрих фон Хрбен и Мллиус Лепус, нходившиеся в Кструм Мре, обговривли детли плн.

- Предлгю уходить отсюд в полночь, не рньше, - скзл Мллиус Лепус. - В этот чс н улицх нет ни души, птруль мы увидим издлек, блгодря их фкелм, тк что всегд успеем спрятться. У меня есть ключ от сд моего дяди, войдем тихо, без шум.

- Может, ты и прв, - отозвлся фон Хрбен, - но я не в силх ждть. Кк подумю, что он пойдет к лтрю рук об руку с другим, то делюсь см не свой.

- Выше голову, дружище, - успокоил его Мллиус Лепус. - Сейчс Фульвус Фупус нстолько увлечен своей новой должностью, что Фвонии ничего не угрожет, во всяком случе в ближйшие чсы.

Пок они тк беседовли, в дверь дом Септимус Фвония постучл юнош. У стены в тени деревьев притились черные силуэты. К входной двери с лмпой в руке подошел рб и через зрешеченное окошко окликнул посетителя.

- Это я, сын Тбернрия, - предствился юнош. - Я принес из отцовской лвки ткни для дочери Септимус Фвония.

Рб зколеблся.

- Д ты же помнишь меня, - продолжл юнош. - Я чсто приходил сюд.

Рб поднял лмпу и внимтельно присмотрелся к посетителю.

- Д, - произнес он, - твое лицо мне знкомо. Пойду спрошу свою госпожу, примет ли он тебя. Подожди з дверью.

- Эти ткни очень дорогие, - збеспокоился юнош, покзывя сверток. Пусти хотя бы в прихожую, то н улице меня могут огрбить.

- Лдно, - сдлся рб и впустил юношу в дом. - Жди, пок я вернусь.

Кк только рб ушел, сын Тбернрия подскочил к двери, отодвинул зсов и, высунувшись нружу, тихонько подл сигнл.

Из-з деревьев тут же вынырнули темные фигуры и поспешно юркнули в открытую дверь. Сын Тбернрия толкнул сообщников в темное помещение рядом с прихожей, зкрыл обе двери и стл ждть.

Вскоре вернулся рб.

- Дочь Септимус Фвония скзл, что ничего не зкзывл у Тбернрия, - зявил он, - и не хочет сегодня смотреть ткни. Отнеси нзд и скжи своему отцу, что дочь Септимус Фвония см явится в лвку, когд зхочет сделть покупки.

Не ожидвший ткого поворот событий сын Тбернрия стл лихордочно сообржть, кк ему поступить. Рбу же он покзлся туповтым млым, до которого не доходит, что его выпровживют.

- Уходи, - скзл рб, открывя входную дверь. - Ну иди же.

- Постой, - прошептл юнош. - Я принес для Фвонии зписку, ткни это тк, для отвод глз, чтобы никто не узнл.

- Где зписк? От кого он? - недоверчиво спросил рб.

- Зписку я передм лично Фвонии. Скжи ей, он срзу поймет, от кого. Рб зколеблся.

- Пусть придет сюд, - продолжл юнош. - Будет лучше, если никто из домшних меня не увидит. Рб кивнул.

- Пойду доложу. Он знет, что Мллиус Лепус и Эрих фон Хрбен бежли из Колизея и теперь ждет, нверное, от них вестей.

Провожя рб взглядом, сын Тбернрия улыбнулся. Он попл в точку. Нет ткой молодой девушки, которя не мечтл бы получить тйную зписку от своего возлюбленного.

Через несколько минут рб вернулся вместе с Фвонией. Девушк взволновнно подбежл к сыну лвочник.

- Ты от них? - воскликнул он. Юнош поднес плец к губм, призывя говорить тише.

- Никто не должен знть, где они, - прошептл он. - Это я скжу только тебе. Отошли рб.

- Можешь идти, - скзл Фвония рбу. Тот не дл себя долго уговривть и моментльно скрылся в недрх дом, довольный тем, что с него сняли всякую ответственность.

- Что с ними? Говори же! - нетерпеливо прикзл девушк. - Где он?

- Здесь, - прошептл юнош, укзывя н дверь в прихожей.

- Здесь? - недоверчиво переспросил Фвония.

- Д, здесь, - повторил юнош. - Идем! Когд они подошли к двери, он внезпно схвтил ее и, зжв рукой рот, втщил в темное помещение, где н нее нбросились ккие-то люди и тут же связли. Зтем он услышл негромкий мужской голос.

- Сейчс мы рзделимся. Двое спрячут ее в условленном месте. Один из вс пошлет зписку Фульвусу Фупусу, но тк, чтобы не попсться в руки охрны. Остльные отпрвятся к зброшенному дому нпротив Колизея. Знете это место?

- А кк же. Я тм чсто ночевл, - отозвлся второй.

- Хорошо, - произнес первый, судя по всему, глврь. - Пошли. Время не ждет.

- Погоди, - остновил его сын Тбернрия. - Мы еще не договорились о выкупе. Без меня у вс ничего бы не вышло. Тк что мне причитется кк минимум половин.

- Зткнись, не то вообще ничего не получишь, - зрычл глврь.

- Всдить ему нож меж ребер и дело с концом, - буркнул другой.

- Знчит, не ддите? - не унимлся сын лвочник.

- Довольно! - пресек его глврь. - Пошли, ребят.

Фвонию зкутли в грязный, дрный плщ и укрдкой унесли в ночь из родительского дом, сын Тбернрия поспешил в противоположную сторону, во дворец.

Перед воротми дворц грязного, ободрнного юношу остновил легионер, уперев ему в грудь копье.

- Что ты делешь ночью у дворц цезря? - спросил он.

- У меня для него известие, - ответил юнош. Легионер зхохотл.

- См доствишь или прикжешь позвть цезря?

- Можешь передть ему см, солдт, - ответил юнош. - Смотри, дело серьезное, тк что поспеши. По его тону легионер понял, что тот не шутит.

- Лдно, говори, я передм, - скзл легионер.

- Беги к нему и скжи, что похитили дочь Септимус Фвония. Если он поторопится, то нйдет ее в зброшенном доме нпротив ворот Колизея. Дом н углу.

- А см ты кто? - спросил легионер.

- Не имеет знчения, - ответил юнош. - Звтр я вернусь з вознгрждением.

И не дв легионеру опомниться, он убежл.

x x x

- Кк медленно тянется время, - проговорил фон Хрбен, - полночь все не нступет.

Мллиус Лепус положил руку н плечо друг.

- Ты нетерпелив, но помни, что рди блг Фвонии и ншего собственного мы должны дождться полночи. Сейчс н улицх полно птрулей, брошенных н поимку беглецов. Ты же слышл, что весь день они рыскли в округе. Чудо еще, что сюд не зявились.

- Тише! - прервл его фон Хрбен. - Что это?

- Кжется, скрипнул сдовя клитк. Кто-то идет.

Беглецы схвтились з мечи и, кк и было предусмотрено н случй опсности, полезли по лестнице н крышу. Люк они оствили приоткрытым с тем, чтобы слышть, что происходит внизу, и пресечь все попытки преследовтелей подняться следом з ними нверх.

Фон Хрбен отчетливо услышл голос, рздвшиеся возле дом.

- Ловко у нс все получилось, - произнес голос. - Никто не видел. А вот и остльные.

Рздлся скрип зржвленных дверных петель. Дверь отворилсь, и в дом вошл групп мужчин, которые стли рзговривть в полный голос, уверенные в том, что их никто не слышл.

- Нынче мы неплохо порботли.

- Он жив? Что-то не слышу, кк он дышит.

- Вынь у нее кляп.

- Чтобы он стл звть н помощь?

- Можно зствить ее змолчть, но мертвя он не будет предствлять никкой ценности.

- Лдно тебе, вытщи кляп.

- Слушй, ты, сейчс мы вынем кляп, но если зкричишь, пеняй н себя.

- Не зкричу, - ответил женский голос.

Голос покзлся фон Хрбену знкомым. От волнения у него зколотилось сердце. Ндо же померещиться ткому!

- Если будешь себя хорошо вести и если цезрь дст выкуп, мы тебя не тронем, - продолжл мужской голос.

- А если не дст? - спросил девушк.

- Тогд пусть нм зплтит твой отец Септимус Фвоний.

- О, Господи! - вырвлось у фон Хрбен. - Ты слышл, Лепус?

- Слышл, - отозвлся римлянин.

- Тогд пошли вниз, - тихо скомндовл фон Хрбен. - З мной, Гбул, тм Фвония.

Оствив всякую осторожность, фон Хрбен открыл люк и стл спускться в темноту, сопровождемый Лепусом и Гбулой.

- Фвония! - зкричл он. - Это я! Где ты?

- Здесь! - крикнул девушк.

Фон Хрбен впотьмх кинулся н голос, нлетел н одного из похитителей и схвтился с ним врукопшную. Остльные преступники, испугвшись, что их выследили легионеры, бросились бежть, оствив дверь открытой. Проникший через нее в комнту лунный свет рссеял мрк, и товрищи фон Хрбен увидели, что он борется со здоровенным детиной, который схвтил его з горло и пытется достть из ножен кинжл.

В тот же миг Мллиус Лепус и Гбул нлетели н него сзди, и быстрым удром меч Мллиус нвсегд положил конец преступлениям рзбойник. Освободившись от своего противник, фон Хрбен рвнулся к Фвонии, лежщей н куче тряпья у стены, и рзвязл веревки.

Зтем девушк рсскзл, что с ней произошло.

- Если бы не стрх, который тебе довелось испытть, - скзл Мллиус Лепус, - нужно было бы поблгодрить этих негодяев з то, что они упростили ншу здчу. Теперь мы можем уходить н три чс рньше, чем плнировли.

- Тогд не будем терять времени, - поторопил фон Хрбен. - Пок мы не выберемся з городскую стену, я не смогу дышть спокойно.

- Нм нечего опсться, - скзл Мллиус Лепус. - Стен охрняется плохо. Мы без труд перелезем через нее, и я зню немло мест, где можно рздобыть рыбчью лодку. Остльное же во влсти бог.

Вдруг стоявший н пороге Гбул рывком зкрыл дверь и отскочил в глубину комнты.

- Н бульвре появилось много огней, бвн, - с тревогой сообщил он. Мне кжется, это солдты. Что если они идут сюд?

Все змерли, прислушивясь. С улицы донеслись звуки строевого шг.

- Другие птрули прочесывют окрины, - скзл Мллиус Лепус. - Когд эти пройдут, мы сможем уйти.

Сквозь щели в деревянных ствнях покзлись огни фкелов. Мллиус Лепус приник к окну.

- Они остновились, - бросил он через плечо. - Чсть зшл з угол, остльные стоят нпротив дом.

Воцрилсь нпряження тишин, продлившяся всего несколько минут, покзвшихся беглецм вечностью. Вскоре в сду з домом послышлся шум, в открытой двери кухни покзлись фкелы.

- Мы окружены, - пробормотл Лепус. - Сейчс нчнут обыскивть дом.

- Что же делть? - испугнно спросил Фвония.

- Единственное нше спсение - крыш, - прошептл фон Хрбен.

Едв он зкончил, кк н крыше рздлись шги ног, обутых в сндлии, и в открытом люке сверкнул свет фкел.

- Мы погибли, - вздохнул Мллиус Лепус. - Нм не спрвиться с целой центурией.

- Тк просто мы тоже не сддимся! - воскликнул фон Хрбен.

- Рисковть жизнью Фвонии? - спросил Лепус.

- Ты прв, - соглсился фон Хрбен и тут же продолжил: - Постой, у меня идея. Фвония, иди-к сюд. Ложись н пол, я звлю тебя тряпьем. Хоть ты спсешься. Им и в голову не придет искть тебя здесь. А когд они уйдут, пойдешь в Колизей к нчльнику охрны. Он примет меры для твоей безопсности и дст провожтого, с которым вернешься домой.

- Пусть лучше меня збирет птруль, - скзл девушк. - Если тебя схвтят, то пусть и меня тоже.

- От этого не будет никкой пользы, - возрзил фон Хрбен. - Если тебя обнружт здесь с нми, то твоего отц зподозрят в причстности к последним событиям.

Убеждення этим ргументом девушк перестл нстивть, легл н пол, и фон Хрбен укрыл ее с головой тпяпкми.

XXIII. ЗАКЛЮЧЕНИЕ

Когд Кссиус Аст звершил подготовку к штурму укреплений Кструм Мре, стло слишком темно для нчл военных действий, поэтому он решил приступить к осуществлению второго имевшегося у него плн и двинулся к воротм в сопровождении Трзн, Метеллус и Преклрус. Впереди группы шли фкельщики и легионер с белым флгом в руке.

Кк только дозорные Кструм Мре зметили вдли приближющееся войско, отряды обороны были немедленно приведены в состояние боевой готовности. О появлении противник тотчс узнл и Фульвус Фупус.

Все были уверены в том, что Сублтус здумл новый нлет, н сей рз горздо более мощный, но зщитники город были к этому готовы и не сомневлись в своей победе.

Звидя прлментриев с белым флгом, нчльник обороны спустился к ним с бшни и спросил, с чем они пожловли.

- У меня дв требовния к Влидусу Августу, - объявил Кссиус Аст. Во-первых, немедленно освободить Мллиус Лепус и Эрих фон Хрбен; во-вторых, - позволить мне вернуться в Кструм Мре и грнтировть все привилегии, соответствующие моему положению.

- Кто ты? - спросил офицер.

- Кссиус Аст. Ты должен меня знть.

- Хвл богм! - вскричл офицер.

- Д здрвствует Кссиус Аст! Долой Фульвус Фупус! - послышлись крики со всех сторон.

- Что все это ознчет? - спросил Кссиус Аст. - Что случилось?

- Влидус Август умер. Его убили сегодня во время игр. Фульвус Фупус стл цезрем. Ты пришел вовремя. Кструм Мре ждет тебя с нетерпением.

Войско нового импертор Восток беспрепятственно вошло в город. По пути следовния к берегу озер и оттуд через понтонный мост к острову Кссиусу Асте восторженно рукоплескли людские толпы.

x x x

Зтившись в зброшенном доме нпротив Колизея, беглецы ожидли вторжения легионеров Фульвус Фупус. Кк видно, солдты не были нмерены искушть судьбу. Оцепив здние, они не спешили войти внутрь.

К тому моменту, кк легионеры ворвлись нконец в дом одновременно с трех сторон, фон Хрбен ндежно спрятл Фвонию в куче тряпья.

- Мы сдемся, - скзл Мллиус Лепус комндиру отряд, вошедшему со стороны бульвр. - Ведите нс обртно в тюрьму.

- Всему свое время, - ответил офицер. - Где девушк?

- Ккя девушк? - делнно удивился Мллиус Лепус.

- Дочь Септимус Фвония.

- Откуд нм знть? - спросил фон Хрбен.

- Вы похитили ее и спрятли здесь, - скзл офицер. - Обыскть дом!

Минуту спустя Фвонию ншли.

Зтем офицер, нсмешливо улыбясь, прикзл рзоружить беглецов.

- Погоди, - скзл фон Хрбен. - Что ты нмерен сделть с дочерью Септимус Фвония? Пошлешь с ней ндежного провожтого до отцовского дом?

- У меня прикз цезря, - ответил офицер.

- Ккой же?

- Он прикзл доствить Фвонию во дворец, похитителей прикончить н месте.

- В тком случе цезрь не досчитется нескольких своих легионеров!

С этими словми фон Хрбен нбросился с мечом н офицер, тогд кк Гбул и Мллиус Лепус, решившие, кк и он, продть свою жизнь подороже, нпли н тех, которые вошли в дом с крыши.

Легионеры, не ожидвшие сопротивления, поспешно отступили.

Уклонившись от удр фон Хрбен, офицер выбежл в сд и позвл отряд легионеров, вооруженных пикми.

- В доме трое мужчин и одн женщин. Мужчин ликвидировть, женщину ни в коем случе не трогть!

Не успели легионеры приступить к исполнению прикз, кк вдруг н бульвре покзлись бегущие с криком люди. Оствшиеся тм легионеры остновили кое-кого из толпы, чтобы узнть, в чем дело. В нрствшем людском гуле слышлось громкое "Ур!"

Люди устремились к мосту, который соединял город с дорогой Ви Мре и крепостью.

Глянув туд, офицер увидел мелькние фкелов и услышл звук труб и мерный шг приближющегося войск.

Что произошло?

Кк и все в Кструм Мре, офицер знл, что силы Сублтус встли лгерем перед крепостью, но ведь битвы пок не было, поэтому нерельно, чтобы войско Сублтус окзлось в Кструм Мре.

В тком случе, это не что иное, кк ретироввшийся отряд зщитников город.

Офицер терялся в догдкх, не в силх понять, что происходит и почему нрод рукоплещет.

- Что тм ткое? - окликнул он людей н бульвре.

- Вернулся Кссиус Аст с войском. Фульвус Фупус скрылся в неизвестном нпрвлении.

Кк вопрос, тк и ответ были услышны всеми, кто нходился в доме.

- Мы спсены! - возликовл Мллиус Лепус. - Кссиус Аст не тронет друзей Септимус Фвония. Прочь с дороги, глупцы, если вм дорог жизнь.

И Мллиус Лепус нпрвился к двери.

- Нзд, ребят! - крикнул офицер легионерм. - Мы уходим. Никого из друзей Кссиус Асты не трогть!

Фвония, фон Хрбен, Лепус и Гбул беспрепятственно вышли из зброшенного дом н бульвр.

Тм они увидели идущую нвстречу колонну и людские толпы. Множество фкелов освещло зрелище, словно днем.

- Это Кссиус Аст! - обрдовлся Мллиус Лепус. - Слв Богу! А кто остльные?

- Нверное, люди из Кстр Снгвинриус, - скзл Фвония. - Вон впереди человек, одетый, кк врвр. Но что это з негры с белыми перьями, идущие следом?

- Никогд в жизни не видел ничего подобного! - воскликнул Мллиус Лепус.

- Дже я не видел, - произнес фон Хрбен. - Но я уверен, что зню их, ибо они очень известны и соответствуют описнию, которое мне сотню рз доводилось слышть.

- Тк кто же они? - спросил Фвония.

- Белый гигнт - это Трзн из племени обезьян, чернокожие воины его взири.

При виде легионеров, выстроившихся перед домом, Кссиус Аст остновил колонну.

- Где комндир этой центурии?

- Здесь, слвный цезрь, - ответил офицер, который пытлся здержть похитителей Фвонии.

- Не тот ли это отряд, который Фульвус Фупус послл н поимку Мллиус Лепус и врвр фон Хрбен?

- Мы здесь! - крикнул Мллиус Лепус и стл пробивться вперед. Фвония, фон Хрбен и Гбул не отствли от него.

- Хвл богм! - воскликнул Кссиус Аст, обнимя своего строго друг. - А где же вождь-врвр из Гермнии, слв о котором дошл дже до Кстр Снгвинриус?

- Вот он собственной персоной, - молвил Мллиус Лепус.

Подошел Трзн.

- Вы Эрих фон Хрбен? - спросил он по-нглийски.

- А вы - Трзн из племени обезьян? - ответил фон Хрбен н том же языке.

- Вы, кк я погляжу, вылитый римлянин, - с улыбкой произнес Трзн.

- А ощущю себя врвром до мозг костей, - весело ответил фон Хрбен.

- Римлянин вы или врвр, но вш отец обрдуется, когд я приведу вс к нему.

- Тк вы меня искли, Трзн из племени обезьян?

- Кжется, я успел вовремя, - уклончиво ответил человек-обезьян.

- Смогу ли я когд-нибудь отблгодрить вс?

- Блгодрите не меня, друг мой, - усмехнулся Трзн, - млыш Нкиму.