/ Language: Русский / Genre:sf,

Пираты Космоса

Эдвард Смит


Смит Эдврд Элмер 'Док'

Пирты космос

Эдврд Элмер "Док" СМИТ

ПИРАТЫ КОСМОСА

Гигнтский межплнетный крейсер "Гиперион" стремительно мчлся в ледяной тьме, с кждой секундой удляясь от Земли. Стоя н мостике, в центрли упрвления, кпитн Брэдли пристльно следил з россыпью рзноцветных огоньков н приборных пнелях, полукольцом охвтывющих переднюю чсть отсек. Внезпно прозвенел зуммер, и кпитн, нхмурив брови, бросил взгляд н короткое сообщение, выведенное н экрн его дисплея опертором связи. Он кивнул вхтенному офицеру, и тот, получив это молчливое рзрешение, нклонился нд плечом Брэдли и прочел: "Сообщения рзведптрулей остются негтивными".

- Остются негтивными... - здумчиво произнес офицер. - Но ведь они уже прочесли более обширный рйон, чем сектор возможного обнружения обломков... Совершенно необъяснимые исчезновения - снчл "Дион", потом "Рея"... И об корбля - з один месяц! Пусть от них не остлось ни единой спстельной шлюпки, но хотя бы обломок микросхемы!.. Мне это совсем не нрвится, сэр. Одн врия может быть случйностью, но две... - он умолк.

- А н третий рз это уже стновится зкономерным, - зкончил его мысль кпитн. - Меня больше всего тревожит внезпность ктстрофы. Ведь ни один из лйнеров дже не послл сигнл бедствия - я уж не говорю о кких-либо сообщениях! Их упрвляющие комплексы просто перествли выдвть координты и все! - Брэдли рздрженно потер подбородок. - Однко у них не было ни нших следящих мониторов, ни ншего вооружения. Сейчс, судя по доклдм с нблюдтельных постов, мы в чистом эфире, но будь я проклят, если стну им доверять - любому из этих подслеповтых лодырей от Луны до смого Мрс! - он взглянул н вхтенного. - Вы получили новые укзния?

- Рзумеется, сэр. Здействовны все следящие мониторы и три линии брьерных экрнов, эмиттеры полностью укомплектовны рсчетми, деснтные группы готовы. Любой обнруженный нми объект будет немедленно идентифицировн, кждый корбль - предупрежден. Тот, кто попытется пересечь контрольную зону, попдет под огонь нших орудий.

- Все првильно... н войне кк н войне.

- Именно тк, сэр, - кивнул вхтенный. - Я совсем не удивлюсь, если в слухх об этих происшествиях окжется немля доля истины. - С чего вы это взяли? - фыркнул кпитн, покосившись н своего офицер. - Пирты н сверхсветовых крейсерх, субэфирные лучи, безинерционные мнипуляции в поле тяготения... д это же просто смешно! Этого не может быть! - его кустистые брови взлетели вверх. - Если в этом секторе и творится рзбои - что, к сожлению, похоже н првду, - средств у мерзвцев поскромнее. И никому из них не выстоять против нших мультиплексных эмиттерных бтрей, прикрытых тремя брьерными щитми! Этого хвтит н любого - пиртов, нептунин, нгелов или дьяволов, н звездолете или верхом н метле! И если они попробуют взяться з "Гиперион", мы попросту выжжем их из эфир!

Отдв слют, вхтенный отпрвился в обход корбля; он был не прочь поскорее убрться с глз рздрженного нчльств. Шесть больших мониторов дльнего слежения, в темную глубину которых нпряженно всмтривлись дежурные оперторы, спокойно мерцли, их чувствительные ультрсенситивные детекторы ничего не обнруживли - прострнство было чистым н тысячи и тысячи миль. Сигнльные лмпочки н пнели пилот не мигли, зуммеры молчли. Яркя светящяся точк нходилсь прямо в центре микрометрической сетки, в перекрестии нпрвляющих линий; знчит, гигнтский крейсер шел точно по проложенному втомтическими интегрторми курсу. Все было в порядке; упрвляющий комплекс корбля функционировл с обычной стопроцентной ндежностью.

Звершив обход, вхтенный тк и доложил кпитну Брэдли: "Все в порядке, сэр." Тем не менее, это было длеко от истины.

Смертельня опсность угрожл огромному звездолету - тем более стршня, что источник ее нходился н .смом корбле. В зкрытом и тщтельно зщищенном отсеке, глубоко в стльном чреве "Гиперион", мерно гудел большой климтизтор, рзгоняя по обитемым плубм потоки чистого воздух. В этот момент нд его трубопроводом - глвной кислородной ртерией судн - согнулсь фигур в неуклюжем зщитном скфндре. Плечи человек подргивли, он склонялся все ниже и ниже - и все глубже в стльную стенку трубопровод вгрызлсь дрель, негромко жужжвшя в его рукх.

Вскоре сверло прошло нсквозь, и в отверстие был вствлен гибкий и плотно пригннный шлнг, н конце которого нходился тяжелый метллический цилиндрик с хрупкой стеклянной мпулой внутри. Человек стоял в нпряженной позе, глядя н циферблт хронометр, светившегося н левом зпястьи; его првя рук сжимл цилиндр, большой плец лежл н торце, поглживя едв зметный выступ. Сквозь прозрчное збрло шлем был видн ухмылк, игрвшя н губх незнкомц - он ждл точно высчитнного момент, когд его плец, ндвив н кнопку, освободит содержимое хрупкого сосуд, и оно медленно рстечется по отсекм огромного корбля.

2

А н верхней плубе крейсер, в большом слоне, были в рзгре ежевечерние тнцы. Недосттк в пртнершх не было; по двней трдиции, в поход обычно брли гостей - специлистов, ученых или просто привлектельных девушек, помогвших скрсить томительную скуку долгих перелетов. К тому же, в комнде крейсер имелись и женщины.

Оркестр грянул последние ккорды, рздлся гул овций, и Клио Мрсден, по единодушному мнению офицерского соств смя блестящя крсвиц этого вояж, предложил своему пртнеру прогуляться к одному из нблюдтельных мониторов.

- О, Землю больше не видно! - с легким рзочровнием воскликнул он. Куд нпрвлен этот монитор, мистер Костигн?

Конвэй Костигн, рослый молодой мужчин, стрший офицер "Гиперион", добвил увеличение.

- Этот нпрвлен нзд, н Землю, этот смотрит вперед, - покзывя, он коснулся пльцми прохлдного стекл.

Земля выглядел сейчс ярко сверкющим полумесяцем, висевшим где-то в безмерной дли под корпусом корбля. Впереди по курсу пылли крсный Мрс и серебристый Юпитер - дв ярких огоньк н фоне брхтного черного знвес, усыпнного миридми сияющих звезд.

- Боже, ккое великолепие! - взволновнно вздохнул девушк. - Вы-то, конечно, уже привыкли к подобному зрелищу, но я впервые покинул Землю и, кжется, могл бы любовться н это вечно! Вот почему мне доствляет ткое удовольствие прогуливться здесь. Вы знете, Конвэй, я. . .

Внезпно голос ее прервлся, лдонь судорожно вцепилсь в зпястье Костигн и тут же обмякл. Он недоуменно взглянул н девушку, и в то же мгновение понял, что с ней происходит. В ее рсширившихся, лихордочно блестевших глзх плесклся ужс; теряя сознние, он поштнулсь и нчл пдть, но офицер подхвтил ее з тлию. Сжв губы, зтив дыхние, он рывком вытянул из-з пояс плоский блок переговорного устройств и ндвил клвишу "Тревог".

- Мостик! - выдохнул он, и все динмики крейсер повторили хриплый шепот, вырввшийся из его горл вместе с остткми воздух. - Гз Ви-дв! Здержть дыхние!

Корчсь в отчянной попытке сдержть вдох, с безжизненным телом девушки н сгибе левой руки, Костигн бросился к тмбуру ближйшей спстельной шлюпки. В этот момент оркестрнты безвольно выронили свои инструменты, тнцующие пры мягко осели н пол, и в нступившей тишине молодой офицер, перед глзми которого уже врщлись огненные круги, спрвился с входным люком шлюпки. Он рвнулся через крохотную рубку к воздушным вентилям втономного климтизтор, открыл их н полную мощность и приник ртом к живительному потоку, нконец-то позволив своим измученным легким сделть первый вдох. Едв придя в себя, он снов здержл дыхние, вскрыл шкфчик слев от пульт и нтянул один из хрнившихся тм врийных зщитных костюмов; он широко открыл клпн н его воздушном бллоне, чтобы очистить скфндр от осттков смертельного гз.

Зтем он повернулся к лежвшей без сознния девушке. Быстро зхлопнув люк, он пустил ей в лицо струю чистого кислород и нчл делть искусственное дыхние, ритмично сгибя тонкие руки Клио. Через несколько минут он зкшлялсь, сделв первый судорожный вдох, и Конвэй поменял кислород н воздух. Когд девушк открыл глз, он быстро проговорил:

- Держитесь з эту стойку и не отводите лицо от воздушного поток, пок я не ндену н вс скфндр.

Вы поняли меня?

Клио слбо кивнул. Убедившись, что он может стоять без его поддержки, молодой офицер облчил ее в зщитный костюм - дело двух минут при ндлежщем опыте. Зтем, когд он в изнеможении упл в пилотское кресло, Костигн щелчком включил видеофон внутренней связи и нбрл код центрли упрвления. Тм, нд приборными пнелями, по-прежнему невозмутимо сиявшими россыпью цветных огней, склонились одетые в скфндры фигуры.

- Н корбле лзутчик! - Сейчс стрший офицер говорил со своим кпитном без соблюдения должной субординции, кк чсто бывло в Триплнетрном Флоте в экстремльных случях. - Скорее всего, отрвляющий гз попл в глвный воздухопровод. Не исключено, что тким же способом были зхвчены и дв предыдущих судн. Это пирты! Или человек, или подброшенное н корбль втомтическое устройство! - н миг он сделл пузу, потом здумчиво произнес: - Только Фрэнклин мог отключить контрольный щит большого климтизтор... Ну, я проверю, что тм произошло, потом поднимусь к вм нверх. Держитесь, прни!

- Что это было? - спросил потрясення девушк.

- Мне кжется, вы скзли: "Ви-дв". Но ведь этот стршный гз зпрещен! ее лицо искзил гримс ужс. - Вы спсли мне жизнь, Конвэй, и я никогд этого не збуду... никогд! Но другие... что стлось с ними?

- Д, это был Ви-дв, и он действительно зпрещен, - жестко ответил Костигн, не отрывя взгляд от видеофон, через который он методично вызывл телемониторы служебных отсеков крейсер. - Нкзние з его применение кзнь; з хрнение - вечня ссылк. Но гнгстеры и пирты, зочно приговоренные к смерти, чстенько используют его - терять-то им нечего... Конвэй искос бросил взгляд н бледное лицо девушки. - Что же ксется вшей жизни, то он вне опсности, Клио. А остльные... я не успел бы привести их в чувство... я и с вми чуть не опоздл... еще н пру секунд дольше... - Его ловкие пльцы отстукивли код з кодом н клвишх видеофон; кртин з кртиной сменялсь н мленьком экрне.

- Но у нс, к счстью, есть действенный нтидот, он всегд хрнится в неприкосновенном зпсе нших скфндров... мы знем, что многие подонки не побрезгуют использовть Ви-дв и Тому подобные смертельные штучки... и мы готовы к этому. Тк что, когд воздух очистится, мы приведем в сознние всех, кто ндышлся этой мерзостью. С этим проблем не будет, но вот что может произойти после...

Внезпно он оборвл свой монолог и резко выпрямился. Н экрне зстыл фигурк в неуклюжем скфндре высокой зщиты; блики свет игрли н лицевом щитке, не позволяя рзглядеть черты лзутчик.

- Аг, я тк и думл, вот он - прямо в воздушном отсеке! Он в скфндре глвного инженер, но это не Фрэнклин. Вероятно, один из пссжиров... нших гостей. .. Зстл врсплох беднягу Фрэнклин, збрл его скфндр и ручной эмиттер... Ну, потом дыр в трубопроводе и -пс-с-ст! - экипж готов! Может, это все, что он нмеревлся сделть н этот рз, но, уверяю вс, больше он ничего не успеет сотворить!

- Костигн, не ходите туд! - взмолилсь девушк.

- Его скфндр нмного прочнее, чем вш врийный костюм, у него теперь "левинстон" мистер Фрэнклин!

- Не говорите глупостей! - резко оборвл ее Костигн. - Вы Что думете мы можем позволить, чтобы н борту крейсер рзгуливл живой пирт, в то время, когд будем зняты с его приятелями, которые не змедлят объявиться снружи? Не беспокойтесь, я не собирюсь двть ему ни млейшего шнс. Я возьму "стэндиш" и сотру его в порошок. Не уходите отсюд, пок я не вернусь з вми! - прикзл он, и тяжеля дверь спстельной шлюпки с лязгом зхлопнулсь з ним.

Конвэй шгл через слон, не обрщя внимния н рспростертые н полу безжизненные тел. Подойдя к глухой стене" он нжл н ряд незметных выступов, и перед ним, з отъехвшей в сторону тяжелой дверью, покзлсь глубокя ниш. Он вытщил из нее "стэндиш" - ниболее мощное лучевое Оружие, которым рсполгли Флот и Служб. Мссивное и тяжелое, оно походило н огромную винтовку, но было снбжено толстым коротким стволом с несколькими непрозрчными конденсирующими линзми и прболическим отржтелем. Сгибясь под тяжестью "стэндиш", молодой офицер углубился в лбиринт коридоров, потом спустился н несколько уровней по крутому трпу. Нконец, он подошел к отсеку глвного климтизтор и свирепо усмехнулся, зметив зеленовтую дымку, зтягивющую его дверь - брьерный экрн; знчит, пирт все еще был внутри, продолжя отрвлять ядовитой мерзостью плубы "Гиперион".

Он опустил нземь свое оружие, выдвинул три тяжелые подпорки, пристроился плшмя н полу и повернул переключтель. Тусклый крсный луч огромной пробивной силы, отрзившись от рефлектор, удрил по зщитному экрну; эффект был подобен вспышке десятк молний. Силовой брьер не продержлся и нескольких секунд - зеленовтое свечение рздлось под превосходящей мощью "стэндиш". Метлл двери, не зщищенный более экрном, изменяя окрску, пробежл всю гмму спектр - от крсного через желтый, зеленый и голубой до ослепительно белого, зтем взорвлся и потек, рсплвленный и сожженный.

Теперь з уничтоженной дверью Костигн увидел человек в скфндре глвного инженер - этот зщитный костюм выдерживл огонь обычного оружия и мог некоторое время противостоять дже лучм "стэндиш". К тому же лзутчик тоже был неплохо вооружен - сжигющее плмя выплеснулось из дул его эмиттер, и вспыхнуло, зсверкв рзноцветным фейерверком, не в силх преодолеть зщитный силовой экрн "стэндиш".

Адскя мшин Костигн облдл не только рзрушительной мощью лучевого оружия. Когд сверкнул огонь эмиттер пирт, офицер дотронулся до спускового крючк, и в узком прострнстве отсек згрохотли, рзрывя брбнные перепонки, дв выстрел. Тело лзутчик превртилось в тумн, когд импульсный снряд взорвлся, пробив его скфндр. Костигн выключил луч "стэндиш", огляделся, шгнул в отсек и вырвл из воздухопровод отрвленный шлнг. Лишь убедившись, что климтизтору - легким крейсер - не ннесено никких серьезных повреждений, он позволил себе немного рсслбиться.

Рзобрв "стэндиш", он дотщил его до слон и снов упрятл в сейф, устновив секретный шифр н комбинционном змке. После этого он нпрвился к шлюпке, и Клио с облегчением вскрикнул, увидев его живым и невредимым.

- О, Конвэй, я тк боялсь, что с вми что-нибудь случится! - воскликнул он, пок он торопливо вел девушку н мостик. - Конечно, вы его. ..

- Ну, рзумеется, - последовл лконичный ответ. - Ничего стршного. Кк вы себя чувствуете? Нчли приходить в норму?

- Мне кжется, я в порядке, - ответил девушк. - З исключением, пожлуй, того, что перепуглсь до смерти. Я не предствляю, чем могу помочь вм, но я сделю для вс все, что в моих силх.

- Отлично. Вы можете окзть очень большую помощь, мисс Мрсден. Ведь большя чсть экипж выведен из строя - з исключением тех, кто, кк и я, был предупрежден и сумел здержть дыхние и добрться до скфндров.

- Но кто же предупредил вс? Я зню, что этот ужсный гз не имеет ни цвет, ни зпх.

- Вы. Вы сделли вдох з секунду до меня, и я увидел вши глз. Однжды я уже хлебнул этого гз... когд вы хотя бы рз видели порженного им человек, то не збудете этого зрелищ до конц своих дней, - Костигн мрчно усмехнулся. - Инженеры в нижних отсекх первыми получили дозу, зтем он проник в слон и н прогулочную плубу, где вш обморок предупредил меня. К счстью, у меня хвтило дыхния, чтобы передть сигнл тревоги. Однко не думю, что многие, дже услышв его, успели ндеть зщитные костюмы... Всех, кто уцелел, мы встретим сейчс н мостике.

- Ах, теперь я понимю, почему вы воскресили меня... в блгодрность з столь любезное предупреждение, - кокетливо рссмеявшись, скзл Клио. Смех ее был еще хрипловтым, но звучл здорно.

- Вы угдли, - в тон ей ответил Конвэй. - Ну, вот мы и н месте. Боюсь, мы скоро узнем, ккой нс ожидет следующий сюрприз..

В центрли упрвления собрлись, по меньшей мере, двендцть вооруженных и одетых в скфндры мужчин; они спокойно, хотя и с зметным внутренним нпряжением, следили з покзниями приборов. Им крупно повезло, что Костигн - опытный стронвт, несмотря н свою молодость, - окзлся в момент гзовой тки н прогулочной плубе; повезло, что он был знком с воздействием этого зпрещенного, неощутимого по цвету и зпху гз; повезло, что у него хвтило присутствия дух и зпс воздух передть сигнл тревоги. Кпитн Брэдли, вхтенный офицер и несколько других членов комнды "Гиперион", нходившихся в своих отсекх или в офицерской кют-компнии, все - зкленные ветерны космос, с честью выдержвшие не одно опсное приключение, мгновенно и без рздумий подчинились переднному динмикми сигнлу. Здержв дыхние при словх "Ви-дв", они успели нтянуть зщитные скфндры и продуть их сжтым воздухом.

Костигн усдил девушку н свободное кресло, сменил врийный скфндр, который все еще был н нем ндет, н нстоящий зщитный костюм, и подошел к кпитну Брэдли.

- Что-нибудь зметно, сэр? - спросил он, козырнув. - Они должны нчть действовть одновременно с этой кцией.

- Они-то нчли, но мы не можем их обнружить. Кк только мы попытлись передть общий сигнл тревоги по сектору, они стли глушить ншу волну.

Взгляните!

Проследив з взглядом кпитн, Костигн повернулся к дисплею, з которым склонилсь облчення в скфндр фигур опертор. С экрн, вместо трехмерной объемной кртины, бил пылющий ослепительной белизной сноп свет; из динмиков, вместо обрывков рдиопереговоров, доносился визг и скрежет помех.

- Невероятно! - возмущенно пробормотл Брэдли. - Сквозь брьерную зщиту, если судить по покзниям приборов, не проникло ни крошки метлл... Но чтобы нводить ткие помехи, они должны нходиться где-то у нс под боком! Невероятно! Кк вы полгете, Костигн?

Брэдли, комндир "Гиперион", зкленный космический вояк, был крутым человеком, консервтивным сторонником строй школы и обычно возржений не терпел. Сейчс он кзлся рзгневнным, сбитым с толку, рзозленным н себя смого и н всех остльных; прктически, впервые в жизни он встретился с невидимым вргом, которого не могли обнружить рдры его крейсер. Столкнувшись с этим необъяснимым фктом, кпитн, похоже, готов был выслушть мнение своего молодого подчиненного - весьм нехрктерня для него терпимость.

- Невозможно? - повторил Костигн. - Но вывод же очевиден, сэр! Пирты имеют н вооружении нечто нм неизвестное! - он резко повернулся к Брэдли, рзглядывя сквозь прозрчный щиток шлем его покрсневшее лицо. - И что тут удивительного? Военные суд получют новое вооружение после испытний и многомесячной обктки, пирты же и гнгстеры проявляют небывлый интерес ко всякого род новым штучкм. Хорошо еще, что мы успели подть хотя бы несколько тревожных позывных... стнции нблюдения их, пожлуй, зфиксируют... Но и пирты тоже! Не думю, что они зствят нс долго ждть, - зкончил он довольно мрчным тоном.

И Конвэй не ошибся. Никто не успел ответить ему - внешний брьерный экрн вспыхнул ослепительным белым светом под излучением ужсющей мощи, и в тот же момент н одном из следящих мониторов возникло изобржение пиртского судн огромной черной стльной торпеды, от которой рсходились в стороны смертоносные лучи.

Мгновенно зговорили орудия "Гиперион", и под удром включенных н полную мощность эмиттеров рсклились добел и вспыхнули зщитные экрны незнкомц. Тяжелые орудия послли серию импульсных снрядов; отдч злп был столь сильн, что гигнтский корпус крейсер вздрогнул и звибрировл. Но кпитн пиртского судн, видимо, имел полное предствление о вооружении "Гиперион" и знл, что его зщит окжется бессильной перед огневой мощью пиртских бтрей.

Действительно, силовой брьер черного корбля успешно противостоял злпм "Гиперион"; снряды взрывлись, не достигя внешней брони. Неожиднно черня торпед выпустил тонкий, кк спиц, сверкющий луч. Он прорезл прострнство между корблями, его не остновили ни мощные зщитные экрны, ни сверхпрочный метлл обшивки крейсер. Силовя зщит "Гиперион" был прорвн, и он срзу же нчл терять ускорение.

- Поржен энергетический отсек! - простонл Брэдли. - - Мы идем теперь н врийном ходу, лучевое оружие бездействует, нши снряды не долетют до пирт!

В следующий миг стршный рзрушительный луч удрил прямо в центрль упрвления, и в зияющем проломе исчезли и пилот, и орудийные рсчеты, и оперторы зщитных устновок - все дееспособные члены экипж "Гиперион", кроме чудом уцелевших троих человек, чьи скфндры рздулись кк тугие мячи, когд в отсеке резко упло двление.

Костигн подтолкнул кпитн Брэдли к противоположной стене рубки и, схвтив з руку полубесчувственную от ужс девушку, прыгнул в том же нпрвлении.

- Выбиремся отсюд, живо! - зорл он, и минитюрные рдиоприемники в шлемх, вступившие в строй вместо отключившихся в вкууме звуковых дисков, донесли эти слов до его спутников. - Они не могут нс видеть - силовой зслон еще действует, и их скнирующие лучи еще не могут проникнуть сквозь него! Им прекрсно известн конструкция ншего крейсер, и мостик будет следующей целью!

Три человек метнулись к двери, превртившейся теперь во внешний люк воздушного шлюз, и луч пиртского корбля прошил то место, н котором они только что стояли.

Через шлюз, вниз по коридорм и трпм бежли они, торопясь к спстельной шлюпке, их последнему средству для укрытия, последней ндежде для бегств. Едв они успели нырнуть в это убежище, кк почувствовли резкое увеличение грвитции. Все большя и большя сил сдвливл прктически беззщитный крейсер - до тех пор, пок он не стл двигться с нормльным ускорением.

- Что вы думете об этом, Костигн? - спросил Брэдли. - Притягивющие лучи?

- Похоже н то... Они зркнили нс и тщт куд-то. Пойду рздобуду пру "стэндишей" и еще один скфндр с полной зщитой - оборон будет непростым делом.

Когд он вернулся и устновил в крохотной рубке дв толстых цилиндр н треногх, шлюпк срзу превртилсь в нстоящую крепость. Рейд з скфндром был более длительным - Костигн принес зщитный костюм Триплнетрной Службы; внешне он нпоминл те скфндры, что были ндеты н мужчинх, но выглядел знчительно менее громоздким.

- Нтяните его, Клио - врийные костюмы не всегд могут зщитить в сржении. Думю, вы никогд не имели дело со "стэндишем"?

- Нет, к сожлению; но я быстро нучусь, - хрбро ответил девушк.

- В этом змкнутом объеме могут рботть одновременно только дв "стэндиш", но вы должны знть, кк обрщться с ними - н случй, если один из нс выйдет из строя. И еще одно: когд будете переодевться, прилдьте н себя несколько небольших штучек, которые я смог здесь рзыскть... Вот, - он протянул девушке горсть блестящих предметов, - специльные переговорные устройств и детекторы Триплнетрной Службы. Этот мленький диск приклеивется кусочком ленты к груди - не очень высоко, лучше всего под грудиной. Змените вши нручные чсы вот этими - и ни н секунду не рсствйтесь с ними. Жемчужное ожерелье тоже лучше носить постоянно; эту мленькую кпсулу ндо спрятть особенно тщтельно, чтобы ее не обнружили хотя бы при поверхностном обыске. В крйнем случе, проглотите ее - он не причинит вм вред и столь же успешно продолжит свою рботу внутри вшего кишечник. Он вжнее всего остльного - утртив ккое-нибудь из этих приспособлений, вы не потеряете своего шнс, но без упрвляющей кпсулы вся систем зщиты рссыплется, кк крточный домик. С тким снряжением, Костигн взвесил н лдони свои дры, - вы всегд можете связться с нми. Кстти, мы об оснщены тким же обрзом, хотя нши приборы выглядят немного инче. Вм не нужно говорить в полный голос, Клио, -достточно шепот. Эти великолепные мленькие штучки почти невозможно обнружить, способны они н многое.

- Спсибо вм, Конвэй, - я сделю все тк, кк вы скзли, - с блгодрностью ответил девушк и повернулсь к мленькому шкфчику, з дверцей которого могл без помех выполнить его многочисленные инструкции. - Но скжите, рзве нши рзведчики и птрули не смогут обнружить нс по тревожным позывным?

- Боюсь, нши сигнлы не достигли цели - космос вокруг пуст н многие тысячи миль.

Кпитн Брэдли во время этого рзговор в немлом изумлении трщил глз н своего помощник. При его словх - "мы об оснщены тким же обрзом" он открыл было рот, но зствил себя молчть - видимо, немлым усилием воли. Когд же девушк скрылсь з шкфчиком, он обртился к Костигну уже с выржением полного понимния н лице.

- Вот оно что, сэр! - скзл он весьм увжительно - с тким увжением он не обрщлся до сих пор ни к одному из своих офицеров. - Вы, рзумеется, имели в виду, что поделитесь со мной н время кое-ккими "спецсредствми Службы"... првд, что вы еще не упомянули, к ккой именно службе они относятся.

- Теперь, когд вы употребили слово "Служб", сэр, я ни з что не поверю, что вы не догдлись, - усмехнулся Костигн.

- Ну что ж, это объясняет многое - скжем, быструю рекцию н "Ви-дв", ткже вше необычйное смооблдние и острый ум.. Но не могли бы вы...

- Нет, - резко ответил Костигн. - Ситуция слишком серьезня, чтобы можно было переоценить ствки. Если мы выберемся из этого переплет, я зберу у нее свои штучки, и он никогд не догдется, нсколько секретно это оборудовние. Что же ксется вс, то я не сомневюсь, что вы будете держть язык з зубми. Поэтому я без колебний готов доверить вм эти приспособления - у меня тких штуковин было множество, но я выбрл смые вжные, остльные сжег "стэндишем". Не зню, кк вы оценивете нши шнсы, но я уверен, что мы попли в крйне неприятную историю, и выбрться из нее живыми - дело весьм проблемтичное. ..

Он змолчл, тк кк из-з шкфчик покзлсь Клио - теперь ни дть, ни взять мленький триплнетрный офицер, и они втроем погрузились в длительное тягостное ожидние. Проходил чс з чсом, крейсер по-прежнему летел куд-то; нконец, по увеличившемуся ускорению они поняли, что корбль совершет пологий нклонный рзворот. После короткого совещния кпитн Брэдли включил рдр и, оперируя лучом минимльной мощности, осторожно нпрвил его вниз, в нпрвлении, кк они предполгли, противоположном тому, где нходился корбль пиртов. Все трое впились глзми в монитор, но он отржл лишь бесконечную пустоту, прорезнную кое-где только длекими, холодно сверкющими звездми.

Слев экрн зтягивл дымк. Постепенно он нчл рссеивться, и они увидели слбо светящуюся голубым огромную сферу - нстолько гигнтскую и тк близко, что они, кзлось, пдли н нее, словно это был плнет. Крейсер змер н месте, предметы потеряли свою тяжесть, зтем мягко отъехл в сторону мссивня дверь - и их корбль потянуло вверх через шлюз и понесло в воздухе нд небольшим ккуртным и ярко освещенным городком с метллическими строениями. Вскоре "Гиперион" был осторожно опущен н поверхность и зстыл в объятиях посдочного комплекс.

- Ну что ж, где бы мы не были, но мы н месте, - зловеще усмехнулся кпитн Брэдли.

- И сейчс нчнется слют в ншу честь, - добвил Костигн, бросив вопросительный взгляд н девушку.

- Не думйте обо мне, - мужественно ответил он н его невыскзнный вопрос. - Мы не должны тк просто поднять руки! Нет, нет и нет!

- Верно, млышк! - и об мужчины злегли под зщитой силовых стен з своим грозным оружием; девушк пристроилсь сзди них.

Ждть долго не пришлось. Н пороге крохотного отсек возникл групп людей - они выглядели кк земляне и не были вооружены. Брэдли и Костигн нпрвили н пришельцев стволы своих эмиттеров - от отржтелей через дверной проем удрил концентрировнный двойной луч, несущий уничтожение, но не достиг цели. Пришельцев окружл непроницемый для излучения "стендишей" зщитный экрн. Мгновенно были нжты спусковые крючки, и из ревущих орудий вылетел поток импульсных снрядов - однко с тем же смым результтом. Встретив н пути силовой брьер, снряды просто исчезли - без взрыв, не оствив ни млейшего след своего существовния.

Костигн вскочил н ноги, но прежде, чем он успел броситься в тку, перед ним рзверзся широкий туннель - ккя-то сил, рзворотив весь корпус крейсер, вырезл из него без видимых усилий огромный цилиндр. И трое людей почувствовли, кк их сжли невидимые объятия силовых полей и повлекли по этому коридору.

Они летели к змеченным рньше строениям, зтем их курс изменился, и они окзлись перед мссивными дверьми, увенчнными пилонми. Створки рспхнулись перед ними и, пропустив, снов зхлопнулись. Теперь они очутились в комнте, которя могл бы служить офисом бизнесмену; они стояли перед необъятным письменным столом, н котором, кроме обычного оборудовния, необходимого деловому человеку, рсполглись ткже обширный рспределительный щит и пульт упрвления. З столом сидел невозмутимого вид серый человек.

Он не только был одет во все серое, но его густые волосы тоже были пепельного оттенк, глз - серо-стльные, и дже под згорелой кожей, кзлось, проглядывло нечто сфльтное. Он кк будто излучл серый цвет - но не мягких тонов голубиного крыл, неумолимого оттенк мчщегося в тку дредноут; то был цвет серого излом несгибемой высокоуглеродистой стли.

- Кпитн Брэдли, стрший офицер Костигн, мисс Мрсден, - человек говорил тихо, но отчетливо. - Я не предполгл, что вы остнетесь в живых. Эту прискорбную детль, однко, мы обсудим позднее. Теперь вы можете снять скфндры.

Никто не пошевелился, но мужчины пристльно посмотрели н говорящего.

- Я не привык повторять свои укзния, - спокойно произнес человек з столом; в его голосе, по-прежнему ровном и бесстрстном, угдывлсь скрытя угроз. - Однко у вс есть выбор: снять скфндры или быть похороненными в них.

Костигн подошел к Клио и помог ей освободиться от зщитного костюм. Зтем, обменявшись молниеносными взглядми, об офицер одновременно сбросили свои скфндры и выстрелили в серого человек: Брэдли из "левистон", Костигн - из тяжелого втомтического пистолет. Человек в сером, окруженный невидимым и непробивемым зслоном, только снисходительно улыбнулся. Костигн, взбешенный неудчей и этой улыбочкой, свирепо рвнулся вперед - только зтем, чтобы прозрчня стен отбросил его н исходные рубежи. В следующий момент силовой луч швырнул Конвэя нлево, потом - нпрво, вырвв при этом у него из рук оружие; то же смое произошло с Брэдли, и трое пленников снов окзлись н прежнем месте.

- Я позволил вм сделть это, чтобы нглядно продемонстрировть всю бесполезность сопротивления, - скзл серый человек, в бесстрстном голосе которого прорезлись стльные ноты, - но больше подобных глупостей не произойдет. Теперь я предствлюсь. Я известен кк Роджер. Не думю, что вы слышли что-либо обо мне; мло кто из землян может похвстть подобной информцией. Будете ли вы двое жить - звисит исключительно от вс смих; но поскольку я в свое время уделил немло внимния изучению человеческой нтуры, боюсь, что проживете вы очень недолго. Хотя вы об, способные к дптции личности, облдющие большими внутренними резервми, могли бы окзться весьм полезными для меня. Что же ксется вс, мисс Мрсден, - серые глз холодно уствились н девушку, - то я пок не смог сделть выбор между двумя вринтми; кждый из них имеет свои преимуществ, но, к великому сожлению, они взимоисключющи. С одной стороны, вш отец будет счстлив выкупить вс з строномическую сумму; с другой, я могу попытться использовть вс в сексульных исследовниях.

- Что вы имеете в виду? - Клио держлсь великолепно и по ней нельзя былозметить, что девушк нходится в смертельной опсности: ндменно вздернутый подбородок, пылющие презрением дерзкие глз, вызывюще выпрямлення фигурк. - Похоже, вы вообржете, что можете делть со мной все, что угодно! Но смею вс уверить, вы глубоко зблуждетесь!

- Я потрясен! Почему всякий рз упоминние о тких вжных экспериментх вызывет у молодых особ женского пол столь недеквтную рекцию? - Глз Роджер пронизывли Клио и, нконец, девушк, не выдержв, вздрогнул и отвел взгляд. - Впрочем, см секс, первобытный и примитивный, неотъемлемый спутник жизни в этом прострнственно-временном континууме, бсолютно логичен и прдокслен. Совершенно сбивет с толку... Вы убедили меня - эти исследовния будут продолжены!

Роджер нжл н кнопку, и в кбинете появилсь миловидня женщин высокого рост, без кких-либо признков возрст и нционльности.

- Покжите мисс Мрсден ее пртменты, - прикзл он, и женщины вышли; н пороге, словно н смену им, покзлся мужчин.

- Рзгрузк зкончен, сэр, - доложил вошедший. - Обнружены две мужские особи и пять женских - они доствлены в госпитль.

- Прекрсно. От остльных избвитесь обычным способом. - Подчиненный вышел, Роджер продолжл своим бесстрстным тоном: - Если считть н круг, з всю вшу комнду и пссжиров можно было бы взять выкуп не меньше миллион; но, пожлуй, не имело смысл тртить время из-з ткого пустяк.

- Что вы з чудовище, дьявол вс побери! - взревел Костигн, приходя в ярость от своего бессилия и збывя об осторожности. - Я слышл о мньякх, пытвшихся взорвть Землю, и о безумных гениях, вообржющих себя Нполеонми, способными покорить всю Солнечную Систему. Кем бы вы себе не предствлялись, вм полезно знть - вы не остнетесь безнкзнным!

- Я не чудовище и не мньяк. Я - ученый и упрвляю множеством других ученых. Вы считете меня сумсшедшим? Нверно, вы обртили внимние н некоторые особенности этого мест?

- Д, н искусственную грвитцию и эти зщитные экрны. Обычный силовой зслон непрозрчен в одном нпрвлении и не является прегрдой для мтерии; вши же экрны прозрчны с обеих сторон и облдют зщитными свойствми большими, чем просто непроницемость. Кким обрзом вы этого добились?

- Вм это недоступно, дже если бы я и попытлся объяснить. Вы обртили внимние н дв смых незнчительных нших достижения; поверьте, их горздо больше. Тем не менее, я не собирюсь вмешивться в вши дел и рзрушть вшу Землю; меня совершенно не привлекет и перспектив упрвлять мссми никчемных безмозглых мурвьев. Однко для релизции моих плнов требуется сотни миллионов в золоте, и еще сотни миллионов в урне, тории и рдии; все это я получу от плнет вшей Системы - рньше, чем покину ее. И я возьму эти миллионы вопреки усилиям флотов всей Триплнетной Лиги!

Вся эт конструкция рзрботн мной и построен под моим руководством. Он зщищен от метеоритов и от любого другого внешнего воздействия непреодолимыми силми, послушными только мне. Сооружение это невидимо и прктически необнружимо - световые волны огибют ее без возмущения и искривления. Я столь подробно остнвливюсь н этих детлях, чтобы вы с предельной точностью могли предствить свое положение. Кк я уже упоминл, при желнии вы могли бы стть моими помощникми.

- А что вы можете предложить человеку с Земли, чтобы склонить его к учстию в вших деяниях? - ядовито осведомился Костигн.

- Многое. - Голос Роджер по-прежнему не выдвл ни кких-либо эмоций, ни того, что он рзличет едв скрытое презрение в тоне офицер. - Под моим упрвлением трудится немло людей, и я отдю себе отчет, сколь рзличны их нужды, стремления и стрсти. Однко, я могу удовлетворить прктически любое их желние. Желния большинств мужчин не зходят дльше обществ молодых крсивых женщин, но существует и мсс других побуждений, н мой взгляд,, знчительно более действенные - лчность, жжд слвы, стремление к влсти и тому подобное, не исключя и тех, которые обычно клссифицируют кк "блгородные". Все, что обещно мной, исполняется; требую же я лишь лояльности - и то лишь в определенных вопросх и н определенный промежуток времени, относительно короткий. Во всем остльном мои люди вольны делть то, что хотят. Исходя из всего скзнного, вы можете выбирть теперь между службой у меня - и льтернтивным исходом.

- Уточните, что именно является льтернтивой?

- Думю, что сейчс нет смысл вдвться в подробности. Достточно скзть, что это связно с некоторыми исследовниями, которые пок проходят не совсем удовлетворительно. Зкончтся они вшей смертью - и, вероятно, он окжется не слишком быстрой и не очень легкой.

- Я говорю - нет, ты, проклятый ублюдок, чертов... - взревел Брэдли и собрлся уже было дть рзвернутую хрктеристику хозяин кбинет, но Костигн довольно резко прервл его:

- Подождите! У меня еще один вопрос: что будет с мисс Мрсден?

- Ее судьб совершенно не относится к теме ншей беседы, - холодно ответил Роджер. - Я не торгуюсь - фктически, я уверен, что мне удстся удерживть ее от необдумнных шгов - хотя бы н некоторое время. Он пребывет в убеждении, что сможет покончить с собой, если я не позволю ее выкупить... Но очень скоро он обнружит, что и эт дверь рспхнется только тогд, когд я зхочу.

- В тком случе я присоединяюсь к мнению кпитн, которое могу существенно дополнить и рсширить! - рявкнул Костигн. - Тк что можете утереться своей льтернтивой и...

- Очень хорошо. Я был уверен, что ткое решение для мужчин вшего тип неизбежно.

Серый человек нжл н две кнопки, и в кбинете появились дв стрнных создния.

- Поместите этих двоих в отдельные помещения н третьем этже, - прикзл он. - Тщтельно обыщите: не все их вооружение могло нходиться в скфндрх. Проверьте змки н дверях и устновите специльную охрну, непосредственно связнную с моим кбинетом.

Офицеров рзвели по кмерм и обыскли с должной тщтельностью, но не ншли н них ни оружия, ни чего-либо, имевшего отношение к устройствм связи. Хотя в глубине души Роджер пребывл в уверенности, что если бы что-нибудь подобное было у его пленников, он срзу же смог это обнружить. Однко его люди дже не подозревли о возможностях "спецсредств Службы" Костигн переговорных устройствх, детекторх и следящих лучх, приспособлениях микроскопического рзмер и потребляющих ничтожное количество энергии; к тому же, рботющих н субэфирном уровне, но необычйно эффективных дже н больших рсстояниях и не вызывющих вибрции электромгнитного поля, по которой можно было бы зсечь их рботу. В конце концов, что может быть более невинным, чем обыкновенные личные вещи, рзрешенные по уству любому космическому офицеру зщитные очки, нручные чсы и впридчу к ним - крмнный хронометр, втомтический фонрик, пьезозжиглк и кошелек?

Все эти вещи были внимтельно осмотрены; но светлые умы Триплнетрной Службы рзрботли эти средств связи и слежения тк, чтобы они могли пройти обычный контроль - без применения спецприборов и просвечивющих лучей. Поэтому, когд з Костигном и Брэдли зхлопнулись двери кмер, все чудодейственные приспособления оствлись при них.

3

Проходя через холл, Клио, сопровождемя своим безмолвным стржем, лихордочно озирлсь по сторонм в поискх хоть ккой-нибудь лзейки для побег. Но осуществить это нмерение ей не удлось - внезпно ее локти окзлись сжтыми кк в железных тискх.

- Бесполезно. Вы не можете ни убежть, ни сделть что-либо, противоречщее желниям Роджер, - бесцветным голосом проинформировл Клио спутниц и щелкнул кким-то переключтелем, освободив тем смым ее руки.

- Любое его желние - зкон, - продолжл он, шествуя длее по коридору. - Чем рньше ты поймешь, что необходимо в точности и кк можно быстрее выполнять его укзния, тем проще и длиннее будет твоя жизнь.

- Вообржешь, что испугл меня? - зпльчиво воскликнул девушк. - Я не хочу жить - и свое желние смогу исполнить, когд зхочу!

- Очень скоро ты убедишься, что это не тк, - монотонно продолжло бесстрстное создние. - Если же будешь продолжть упорствовть, то вызовешь гнев Роджер - и тогд ты будешь молить о смерти кк о блге, но не получишь ее - пок этого не пожелет Роджер. Взгляни н меня: я не могу умереть. А вот твоя комнт. Ты будешь оствться здесь до тех пор, пок Роджер не дст н этот счет дльнейших укзний.

Живой втомт, открыв дверь, молч и спокойно нблюдл, кк Клио, порядком-тки перепугння, хоть и стрвшяся не покзть этого, проскользнул в роскошно обствленные пртменты. Дверь з ней бесшумно зхлопнулсь, и бсолютня тишин окутл девушку словно глухим покрывлом. Тишин действительно был невероятной - неописуемое, полное отсутствие кких-либо звуков! В этой жуткой тишине Клио стоял посреди великолепных покоев - неподвижня, нпряження, отчявшяся... и боролсь с почти непреодолимым желнием зкричть. Вдруг он услышл доносившийся кк будто прямо из стены голос Роджер.

- Вы сильно переутомлены, мисс Мрсден, - ив тком состоянии совершенно бесполезны для моих целей. Нстоятельно рекомендую вм отдохнуть; чтобы нилучшим обрзом обеспечить этот отдых, вы можете потянуть з шнур, висящий спрв от вс - он устновит вокруг этой комнты силовой зслон, сквозь который не проникнет дже мой голос. Голос действительно исчез, когд Клио лихордочно рвнул з шнур и бросилсь н дивн, зхлебывясь судорожными рыдниями. Зтем он снов услышл голос. Но не извне: голос звучл словно в ней смой, в кждой клеточке ее тел; он был скорее ощутимым, чем слышимым.

- Клио? - спросил этот голос. - Не говори пок ничего...

- Конвэй! - выдохнул он с невероятным облегчением; все ее существо нполнил новя ндежд при едв слышных звукх этого знкомого - и теперь ткого родного - голос Конвэя Костигн.

- Молчи! - прервл ее голос. - Не покзывй вид, что слышишь меня возможно, твоя комнт непрерывно скнируется. Меня он слышть не может, вот тебя - вполне. Ты ощутил слбое поклывние под ниткой жемчуг в тот момент, когд рздлся голос Роджер? Все првильно; сейчс, когд устновлен силовой брьер вокруг комнты, твои бусы перестли быть детектором. Теперь вот что: если ты ощущешь похожее поклывние под нручными чсми, глубоко вдохни дв рз; если не чувствуешь ничего, можешь спокойно говорить вслух.

- Я ничего не чувствую, Конвэй! - обрдовнно воскликнул Клио. Слезы н ее лице мгновенно высохли без след; он снов был прежней энергичной молодой особой. - Но неужели этот зслон н смом деле существует? Я никогд бы в это не поверил...

- Не стоит слишком доверять этой зщите - ведь Роджер со своего пульт может отключить ее в любое время. Зпомни: ожерелье предупредит тебя о появлении в эфире любого следящего луч, чсы обнружт все явления субэфирного уровня. В днный момент чсы молчт, и нши три переговорных устройств соединены нпрямую; я сейчс нхожусь н связи и с кпитном Брэдли. Я хочу, чтобы ты успокоилсь и понял - нше положение не тк уж безндежно.

- О боже! Ты уверен, Конвэй?!

- Вполне. Похоже, у нс будет для них неплохой сюрприз: нш ультрволн. Когд им не удлось обнружить нши штучки, я не был удивлен, но вот иметь для их применения полностью свободные руки - приятня неожиднность! Мне до сих пор трудно поверить в ткое счстье, но пок я не зметил ни одного признк, что они могут определить, кким видом связи мы пользуемся. Однко проверим еще рз... я использую свой следящий луч. Сейчс я скнирую твою комнту... ты чувствуешь это?

- Д! Теперь чсы откликнулись!

- Прекрсно! Никких следов того, что з нми нблюдют - ни в обычном прострнстве, ни н субэфирном уровне... Стрнно! В рспоряжении этого Роджер столько устройств, о которых мы дже не слышли... вполне естественно было бы предполгть, что он имеет и ультрволновые передтчики. Однко их нет - и это нш шнс н спсение, - голос Конвэя н секунду смолк. - Ну, что ж, отключюсь." у нс с кпитном сейчс будет мсс рботы... - он снов сделл пузу и вдруг быстро произнес: - Хотя подожди... у меня только что мелькнул одн мысль. Я выйду н связь через минуту.

Снов короткя пуз; зтем беззвучный, но ясный голос Костигн продолжл:

- Любопытня новость! Женщин, которя привел тебя в эту комнту и нгнл ткого стрх, не живя - он по мкушку нчинен смыми невероятными микросхемми, ккие я когд-нибудь видел.

- О, Конвэй! - голос Клио здрожл от охвтившего ее облегчения. - Я н смом деле перепуглсь до судорог - тк ужсно было думть о том, что случилось с нею и другими... и могло случиться со мной! А он - всего-нвсего втомт!

- Мне кжется, нш друг Роджер несколько блефует. Несомненно, он силен, очень силен; но до того всемогуществ, которое он себе присвоил и столь крсочно описл нм, ему весьм длеко. Излишняя смоуверенность до добр не доводит... Хотя, я думю, в этом его вертепе случются довольно неприятные вещи со многими женщинми, д и с мужчинми тоже... что может произойти и с нми, пок мы не подрежем ему хвост - если збудем про осторожность. Тк что держи ушки торчком, млышк, и немедленно выходи н связь, если что-нибудь случится. Привет!

Неслышимый голос исчез; чсы н зпястье Клио вновь стли обыкновенными чсми, покзывющими время, Костигн в своей уединенной кмере, зпрятнной глубоко под ее комнтой в угловой бшне, сидел с темными очкми н носу многокртно увеличивющим интрвизором - и нпряженно вглядывлся в открывющуюся перед ним кртину. Его руки, зсунутые в крмны, незметно мнипулировли крошечными рычжкми прибор, ястребиные глз цепко ощупывли кждую млозметную детль гигнтской сферы плнетоид. Через некоторое время он снял очки и тихо зговорил с Брэдли, зключенным в другую кмеру, ткже лишенную окон и рсполгвшуюся нпротив.

- Я получил сейчс весьм ценную информцию, кпитн. Я узнл, где они прячут нши скфндры, ткже обнружил все основные пульты, посты упрвления и силовые генерторы. Вокруг нс нет брьеров, но кждя дверь прикрыт щитом, з ними стоят охрнники - по штуке н кждого. Они - роботы, не люди, и это осложняет дело. Нет сомнений, что они нпрямую связны с кбинетом Роджер и ддут сигнл тревоги при первом же нмеке н что-либо подозрительное. Знчит, мы не можем действовть, пок он не покинет свой пульт. Вы видите черную пнель чуть ниже шнур-переключтеля спрв от вшей двери? Это крышк трубопровод. Когд я подм сигнл, сорвите ее... тм - толстый жгут проводов... крсный питет генертор щит вшей двери. Порвите его и присоединяйтесь ко мне в холле. И мы сделем вот что... - Конвэй перешел к детлям того единственного плн, который мог привести их к успеху.

- Внимние! Роджер встет из-з стол! - воскликнул нконец Костигн (к этому времени они с кпитном переговривлись уже около чс). - Теперь, кк только мы узнем, куд именно он нпрвляется, мы сможем приступить... Он собирется к Клио, мерзвец! Это в корне меняет ситуцию, Брэдли! - Конвэй яростно выруглся.

- Еще бы! - рявкнул кпитн. - Я зню, что во время ншего "круиз" вы уделяли ей изрядное внимние, Костигн... Ну, я с вми; но что мы можем теперь сделть?

- Что-нибудь придумем! - свирепо произнес молодой офицер. - Этот негодяй может быть уверен - если он прикоснется к ней хотя бы пльцем, я достну его... Пусть для этого мне придется взорвть к чертовой мтери весь этот шрик вместе с нми!

- Не глупите, Конвэй, - услышли об зговорщик низкий брхтный голос Клио - немного дрожщий, но все-тки спокойный. - Роджер покинул кбинет и дл вм шнс - действуйте по своему плну и не думйте обо мне. Кто знет, может, он только хочет поговорить о выкупе...

- Очень сомневюсь, что недине с тобой он будет обсуждть сумму выкуп боюсь, у него нйдутся другие темы! - прорычл Костигн. Внезпно его голос стл мягче. - Клио! Может, ты прв, и нм стоит нчть действовть. Они не ншли при обыске ни одной из моих штучек, и мы сможем нделть достточно шум... они скоро убедятся в этом. Я не думю, что этот Роджер быстро сообржет... мне тк не покзлось...

когд мы примемся з дело, у него появится мсс других збот, кроме тебя. Скжи, млышк, ты могл бы здержть его в своей комнте? Минут н пятндцть, не больше...

- О, Конвэй, неужели тыле понимешь, что я готов н все, чтобы помочь вм... всем нм выбрться отсюд! Уверен, что мне удстся... - ее голос змолк в тот момент, когд Роджер отключил силовой брьер, о чем просигнлило ожерелье, и прошел прямо к дивну, в углу которого притилсь девушк. Свернувшись клубочком, он глядел н Роджер широко рспхнутыми, полными ужс глзми, но в глубине их тилсь отвг и решимость.

- Готовьтесь, Брэдли! - коротко скзл Костигн. - Он оствил силовой щит вокруг комнты Клио отключенным. Итк, если произойдет что-нибудь существенное, его немедленно известят, но зря беспокоить в этих пртментх вряд ли осмелятся. А сейчс я своим лучом опять включу брьер... о чем он, рзумеется, не подозревет... Вот тк, - Конвэй довольно хмыкнул. - Что бы теперь ни произошло, предупреждения он не получит... Кпитн, мне придется сосредоточить внимние н луче, тк что грязня рбот остнется вм оборвть крсный провод и покончить с охрнникми - моим и вшим. Вы знете, кк уничтожть роботов, не тк ли?

- Зню... если у робот рзбить глз-линзы и ушные брбны, он остновится и пошлет сигнл бедствия, чем бы ни знимлся в этот момент. Ну, что дльше?

- Потом откроете мою дверь - переключтель щит с првой стороны.

Через три минуты дверь рспхнулсь, и кпитн Триплнетной Лиги ворвлся в кмеру Костигн.

- Теперь - з скфндрми! - крикнул он.

- Еще не время, - сдвленным голосом прервл его Конвэй. Он стоял, широко рсствив ноги; его нпряженный взгляд был приковн к одной точке н потолке. - Я не могу сдвинуться с мест ни н дюйм, пок вы не включите силовой брьер вокруг комнты Клио - если я отклоню луч хоть ненмного, мы погибли. Пять этжей вверх, кпитн, прямо по коридору, четвертя дверь нпрво... Когд вы приблизитесь к переключтелю, то обнружите мой луч по рекции своих чсов. Тумблер ндо сдвинуть вверх.

- Понял! - и Брэдли ринулся вперед с резвостью, которой мог бы позвидовть мужчин вдвое меньшего возрст.

Когд он вернулся - и после того, кк Костигн проверил брьер вокруг "покоев невесты", отсекющий Роджер от сообщников, - об офицер поспешили туд, где хрнилось их космическое облчение.

- Скверно, что его слуги не носят униформы, - произнес кпитн, тяжело отдувясь - многочисленные лестничные пролеты сделли-тки свое дело. - Это здорово помогло бы нм в плне мскировки.

- Вряд ли... Здесь слишком много роботов и, скорее всего, они получют сигнлы, понять которые мы все рвно не смогли бы. Если встретим кого-нибудь из них - придется дрться. Сейчс проверим дорогу... - Ндев очки-интрвизор и проникя взглядом сквозь стены, Костигн увидел две приближющиеся фигуры; они блокировли тот коридор, в который им необходимо было свернуть. - Двое человек и робот, - сообщил он кпитну. - Робот - вш. Подождем их здесь, з углом; кк только они обогнут его - нпдем! - И Костигн, стщив с нос очки, приготовился к схвтке.

Когд не подозреввшя об опсности пр появилсь из-з угл, офицеры прыгнули вперед. Костигн первым ннес короткий сильный удр в солнечное сплетение человек. Его железный кулк по зпястье погрузился в живот противник, и тот сложился вдвое, хвтя, словно рыб, ртом воздух. Однко крем глз Конвэй успел зметить третьего врг, который следовл в отдлении и уже подымл свой эмиттер. Действуя почти втомтически, он резко дернул потерявшего сознние человек, зслонившись его телом от смертоносного луч, зтем швырнул труп прямо н изрыгющий плмя зев проектор. Оружие выпло из рук пирт, и об - и живой, и мертвый, - свлились н пол.

Костигн ринулся к ним, стрясь дотянуться до горл последнего врг. Но этот прень окзлся не промх - увернувшись, он встретил офицер хлестким левым хуком, сопроводив его стршным удром в пх. Будь рекция у Костигн помедленней, потерю првого глз можно было грнтировть. Д, н этот рз офицеру Триплнетриой Службы противостоял не мехнизм, зпрогрммировнный его создтелем н выполнение с мехнической точностью определенных действий, гибкий, сильный, великолепно обученный человек, умевший применять в смертельной схвтке любой грязный прием, известный немным убийцм.

Однко Костигн тоже не был новичком в тких поединкх. Со всем букетом рзнообрзных удров, нносящих человеку смертельные увечья, не были знкомы дже специлисты по рукопшному бою из секретных подрзделений рзведки Триплнетрной Службы; но Костигн, нчльник сектор, знл и умел применять н деле прктически все. Не для собственного удовлетворения или зрт борьбы, не рди миллионных призов использовли ткие, кк он, секретные генты это грозное природное оружие - они шли н схвтку только тогд, когд избежть этого было невозможно; и применяя эти приемы, они добивлись только одной стршной цели: убить, чтобы не быть убитым, - причем в мксимльно короткое время. Тк что ответ Костигн не зствил себя долго ждть. Пирт ннес ему удр ногой, от которого он ловко увернулся; зтем поймл щиколотку противник - его мощные руки сомкнулись н ней, кк челюсти медвежьего кпкн - и резко, с вывертом, дернул. Пирт зорл, но этот ужсный крик зхлебнулся в тот момент, когд тяжелый ботинок Костигн врезлся ему в висок. И врг вышел из игры. Нвсегд.

Схвтк знял едв ли больше десяти секунд и звершилсь кк рз тогд, когд Брэдли ослепил и оглушил своего робот. Конвэй поднял выпвший из рук пирт эмиттер, снов ндел очки, и они поспешили дльше.

- Чистя рбот, прень, - с одобрением скзл Брэдли. - Видно, у тебя природный др к подобным трюкм - теперь-то я понимю, почему ты оствил мне робот.

- И к тому же большя прктик, - усмехнулся молодой офицер. Приходилось, сэр, бывть в кое-кких потсовкх; и все-тки я моложе вс знчит, быстрее. - Пок они бежли по бесчисленным коридорм, Костигн не збывл высмтривть дорогу своим пронизывющим стены взглядом.

По пути им встретилось еще несколько охрнников, кк живых, тк и мехнических, но окзть серьезного сопротивления они не могли - Костигн змечл их первым. В яростном луче эмиттер, зхвченного у мертвого пирт, они пдли н пол, преврщясь в безжизненные трупы или груды метллолом, офицеры спешили дльше, туд, где хрнилось их дргоценное снряжение. Три скфндр Триплнетрной Службы были зперты в комнте, дверь которой Костигн выбил одним могучим удром.

- Ну вот, теперь я снов чувствую себя человеком! - с облегчением вздохнул он, облчившись в свой привычный костюм. - Рукопшня схвтк хорош, когд встречешь одного-двух, но боюсь, что местный энергоцентр ншпиговн стржей под смую звязку... вряд ли нм удлось бы спрвиться без скфндров и собственного оружия. Скфндр Клио мы возьмем с собой - оствим у энергетического отсек и зхвтим н обртном пути.

Теперь охрн был уже не стршн, и тяжело вооруження пр нпрвилсь прямо к источнику энергии - сердцу космического город-крепости. Некоторые из встречвшихся им охрнников пытлись подть сигнл тревоги своему хозяину, который один мог пустить в ход всю мощь и все рзрушительные силы плнетоид; некоторые же, беспечно доверяясь црившей вокруг тишине, змечли их в последний момент. Но судьб и тех, и других был одинковой: их эмиттеры были бессильны против силовых экрнов, окружвших скфндры землян, дв безоткзных "левинстон" мгновенно пожирли свои жертвы.

Достигнув мссивной двери генерторного отсек, мужчины внезпно услышли Клио - ее голосок срывлся, выдвя нпряжение и стрх:

- Конвэй, поторопись! Его глз... мне не выдержть больше! Торопись, милый!

Похоже, он удрилсь в пнику. Мужчин порзили не столько ее слов, сколько тон - в нем сквозил смертельный ужс. Об поняли, что медлить нельзя ни секунды; с Клио творилось что-то стршное. Беззботня жизнердостня девушк, нследниц скзочного состояния, впервые покинувшя Землю, был зперт з силовыми стенми с мньяком, с живым мехнизмом, который ствил себя вне совести, зкон и морли, не признвл никких вторитетов - никого и ничего, кроме своих желний и стрстей! Должно быть, он боролсь с ним, собрв все свои силы. Должно быть, он плкл и просил, кричл и злилсь, притворялсь покорной, чтобы выигрть время - но вряд ли ее мучения трогли безжлостный и злобный рзум существ, именоввшего себя Роджером. Теперь же, видимо, его игр, мучительно-жестокя игр кошки с мышью, приближлсь к финлу.

Конвэй не видел, кк ужсное серовто-смуглое лицо склонилось нд девушкой, кк жуткие холодные стльные глз словно пронизли ее нсквозь и кк, выдохнув, выкрикнув отчянный призыв о помощи, он вцепилсь ногтями в эту отвртительную физиономию с яростью смертельно рненой тигрицы. Он не видел этого, но мог предствить. И, пробормотв ужсное проклятие, он простонл:

- Продержись еще минуту, Клио! Еще минуту, любимя!

Мссивня дверь генерторного отсек исчезл, рсплвлення огненными лучми. В огромном зле, открывшемся з ней, "левистоны" землян могли действовть в любом нпрвлении с мксимльной мощностью - и дв смертоносных веер рзвернулись с энергией стльной пружины, уничтожя все, что попдло под удр обжигющих молний. Эмиттеры, выхвченные более рсторопными охрнникми, преврщлись в убийственно опсную взрывчтку от одного лишь прикосновения силового луч; грудми бесформенного метлл стновились тонко отлженные, сложнейшие мехнизмы; пульты упрвления кк будто рстворялись в воздухе; высоковольтные рзряды шипели, искрились и угсли, оствляя резкий зпх озон; рсплвленный метлл тек ручьями н пути яростной силы, ненсытно выискивющей очередную жертву. Когд с грохотом взорвлся последний генертор, двое рзрушителей внезпно ощутили невесомость и схвтились з скобы в стенх, сообрзив, что первя чсть их прогрммы выполнен.

Костигн рвнулся к нружной двери и выплыл в коридор. Брэдли следовл з ним, прикрывя тыл; он нес скфндр для Клио и иногд посмтривл нзд, чтобы вовремя позботиться о погоне. См Конвэй, кзлось, збыл об осторожности. Он передвиглся гигнтскими прыжкми, оттлкивясь от стен и повторяя:

- Я иду, Клио! Держись, девочк! Держись!

- Я в порядке, Конвэй... - Хриплый срывющийся голос девушки, ствший почти неузнвемым, выдвл, что пришлось пережить ей з последние минуты. Когд рздлся грохот, он обнружил, что вокруг нс силовой брьер, и... и, к счстью, совершенно збыл обо мне. Он отключил зщиту... Знешь, Конвэй, по-моему, он потерял рссудок... брхтется в воздухе прямо ндо мной, я пытюсь сделть тк, чтобы он не спустился...

- Умниц! Здержи его еще н полминуты! Теперь, когд брьер отключен, н него срзу посыплись все сигнлы тревоги... и, конечно, он жждет вернуться к своему пульту. Но ты.., он не причинил тебе вред, девочк?

- Нет... нет... он дже не коснулся меня... только смотрел... но я думл, что умру от этого... И сейчс мне тк плохо... тк плохо! Я будто пдю куд-то... у меня все плывет перед глзми, голов рсклывется... Я умирю, Конвэй, д?

- Ну что ты, млышк, все в порядке! - Костигн почти с облегчением рссмеялся, сообрзив, в чем дело; эти стрдния были вполне рельны, но вызвл их отнюдь не гипнотическя сил Роджер. - Это только невесомость! Все-тки ты выросл н Земле, и сейчс у тебя всего лишь легкий приступ космической болезни. Это пройдет... все будет хорошо! Я иду к тебе!

Теперь Конвэй уже был н улице и видел - в двухстх футх спрв и сотне футов нд своей головой - высокую бшню, н верхнем этже которой нходилсь комнт Клио. Он прыгнул, стрясь попсть прямо в ее большое окно, и, взмыв вверх, нчл корректировть курс с помощью своего тяжелого пистолет. При кждом выстреле внизу происходил небольшой взрыв, но это его уже нисколько не волновло. Он все-тки немного промхнулся мимо окн, что, впрочем, не имело большого знчения - "левистон" проложил ему дорогу прямо сквозь стену.

Скользнув в комнту через открывшийся пролом, он нпрвил пистолет и эмиттер н Роджер, крем глз зметив, что Клио цепляется з спинку дивн у противоположной стены. Хозяин плнетоид почти добрлся до двери, но в следующий миг он вспыхнул и исчезл под стршным лучом "левистон". Однко Роджер остлся невредим. Ни огненный луч, ни рзрывные пули не могли порзить серого человек; несокрушимый экрн зщитного поля сомкнулся вокруг него.

4

Скзв, что Роджер словно потерял рссудок, Клио дже не подозревл, нсколько он близк к истине: Грлейн с Эддор, мтерилизоввшийся в плотской форме Роджер, впервые з свою порзительно долгую жизнь претерпел столь ошеломляющий рзгром - ив тот момент, когд он совершенно не ожидл неприятностей.

Грлейн пребывл в непоколебимой уверенности, что полностью контролирует ситуцию. Он знл, что сумеет обнружить любой источник ультрволн внутри плнетоид, и в окружющем прострнстве, И он не сомневлся, что сможет подвить физическую и умственную ктивность любого количеств полурзумных существ, нселявших Землю и зввшихся "людьми". Однко з ним следили - и весьм пристльно. Силы, которыми рспоряжлись четверо ризин - Друнли, Бролентин, Недниллор и Кредигн - являлись не менее могущественными; и, когд пришло время, они были пущены в ход. Первым помыслом Роджер-Грлейн после того, кк он оценил огромные и непопрвимые потери, ннесенные его плнетоиду, -было немедленное уничтожение двоих землян, непостижимым обрзом вызввших ктстрофу. Однко он не мог их достть. Вторя мысль, пришедшя ему в голову, - отыгрться н женщине, в чьей комнте он нходился, - окзлсь столь же неосуществимой. Он вышл из-под его влсти! Сильнейшие ментльные удры, способные нвсегд сокрушить ее рзум, словно вязли и рстворялись в воздухе; он безбоязненно смотрел прямо ему в глз, будто не змечя изливвшихся н нее губительных потоков энергии. Он дже не смог поднять н нее оружий. Тогд он подумл - третья мелькнувшя у него мысль, - что ндо вызвть помощь с Эддор. Однко Грлейн был не в силх осуществить и это нмерение: субпрострнство окзлось зблокировнным, и он не мог обнружить ни способ этой блокировки, ни энергии, которя ее питл!

Его эддоринское тело - дже если бы он сумел вызвть его к жизни в условиях плнетоид - не смогло бы противостоять противнику в сложившейся ситуции; знчит, тому, кто нзывл себя Роджером, придется обойтись н этот рз без ментльной поддержки Грлейн. Впрочем, у Роджер кк ткового имелись немлые ресурсы, о которых он был превосходно осведомлен. Грлейн нделил его плоть не только физическими возможностями; он усилил и вооружил своего предствителя, свое второе "я", многими хитрыми устройствми, созднными н Эддоре. И потому Грлейн пок не испытывл особого беспокойств з целостность своего воплощения в Солнечной. Системе.

Прктик, однко, внесл свои коррективы. Хотя Роджер и облдл мссой полезных кчеств, он не очень хорошо предствлял себе, кк упрвляться в условиях невесомости; и опытный офицер Триплнетной Лиги, хотя и отделенный от него силовым брьером, в днном случе был еще более опсен, чем при нормльной грвитции. Держ свою жертву под прицелом "левистон", он схвтил первый попвший под руки тяжелый предмет - им окзлся мссивный метллический торшер - и со всей силы обрушил его н голову Роджер. В естественных условиях после ткого удр череп был бы рсколот пополм; но сопротивление зщитного экрн привело лишь к тому, что Роджер зкрутился в воздухе подобно жезлу тмбур-мжор н прде в честь Дня Незвисимости.

Когд врщющееся тело удрилось о стену, в комнту величво вплыл кпитн Брэдли, зжимя под мышкой свернутый скфндр. Не тртя лишних слов, он мгновенно оценил ситуцию и, подобрвшись к скорчившейся у дивн Клио, рзжл ее судорожно стиснутые пльцы и помог облчиться в зщитный костюм. Зтем он нвел свой "левистон" н голову Роджер, в то время кк Костигн подтлкивл свою добычу к зиявшему в стене пролому; об стронвт прекрсно отдвли себе отчет, что пленник ни н миг нельзя выпускть из-под прицел. В любой момент он мог отключить зщиту и воспользовться своим оружием - вероятно, еще более мощным, чем их собственное.

Придерживясь з стену, Костигн отыскл взглядом определенную точку н величественном куполе искусственного плнетоид и сильнейшим толчком послл к ней тело Роджер. Зтем мужчины подхвтили Клио з руки и, оттолкнувшись, прыгнули - три облченные в скфндры фигуры нчли полет к своей единственной ндежде н спсение, небольшому рзведывтельному корблику, причленному у врийного порт снружи гигнтской сферы. Полурзрушенный "Гиперион" и его спстельные шлюпки были недоступны - им не удлось бы миновть без боя огромные ворот глвного шлюз, других выходов не было.

Они плыли по воздуху. Костигн по-прежнему держл под прицелом медленно врщющееся тело Роджер, Брэдли поглядывл вниз, Клио - Клио, тем временем, понемногу нчл приходить в себя. Нконец, он обрел др речи. - А что, если им удстся восстновить нормльную грвитцию? - спросил он в тревоге. Тогд нс могут достть и лучми, и снрядми!

- Это уже можно было бы сделть, - зметил Конвей, - у них нверняк есть зпсные генерторы. Но тогд Роджеру, кк и нм, будет не слдко. Кому понрвится рухнуть нземь с ткой высоты! Знчит, его комнде ндо кк-то достть своего босс - скжем, н вертолете; но они прекрсно понимют, что мы нкроем их, кк только мшин поднимется в воздух. Из обычных эмиттеров нс уже не достть, тяжеля устновк пробьет дыру в куполе. Тк что для беспокойств, млышк, нет особых причин.

- Но что ты собирешься делть с этим... этим... - здохнувшись, девушк мхнул рукой н плывущее впереди тело Роджер.

- Он - нш зложник и проводник до люк ближйшего корбля. Потом придется его бросить. - У меня большое желние прихвтить этого мерзвц с собой, мрчно зметил кпитн Брэдли, - к сожлению, вы првы... Похоже, что кролик поймл питон и не знет, с ккой стороны отрезть кусок посочнее... д и ножик зтупился! - он бросил взгляд н свой "левистон" и сообщил: - Энергия почти н исходе, д и в вшем, по-моему, остлось не тк уж много. Рисковть не стоит.

Очутившись у огромной вогнутой стены, мужчины с усилием повернули рычг. Створки врийного шлюз медленно, со скрипом рзошлись; з ним зиял цилиндрический проход, упирвшийся в люк минитюрного космического корбля. Костигн, в общих чертх предствлявший устройство суденышк, - он внимтельно изучл его чс дв с помощью интрвизор из своей кмеры - устроился з пультом и нпрвил корблик в открытый космос, к длекой Земле.

Зтем он предусмотрительно отключил от внешней линии связи переговорные устройств Брэдли и Клио, и нчл крутить верньеры передтчик.

- Сэммз! - резко произнес он. - Здесь Костигн. Мы выбрлись... все о'кей. Д, конечно... бсолютно. Кстти, передй им, Сэмми, что я не один.

Через звуковые диски шлемов девушк и кпитн слышли только половину дилог - крткие реплики Костигн, - но этого было достточно, чтобы об уствились н него в немом изумлении. Дже Клио слышл это могущественное, почти легендрное имя! Несомненно, их спутник и спситель стоял высоко -подумть только, в тком фмильярном тоне он общлся с смим Вирджилом Сэммзом, всемогущим шефом Службы, нводнившей космос гентми Триплнетной Лиги!

- Ндо послть общий вызов, - нконец пробормотл Брэдли. - Всем нблюдтельным стнциям и корблям Флот...

- Это сделют з нс, - ответил Костигн. - Теперь они знют, что искть, и знют, что мониторы дльнего слежения бесполезны. Но есть и другие средств... не думю, что это зймет у них много времени, - откинувшись н спинку кресл, он потянулся. - Все военные корбли в семи секторх, все птрульные суд уже мчтся к нм... и все тяжелые дредноуты и крейсер Флот. У Службы хвтет и ультрволновых детекторов, и оперторов, чтобы обнружить этот чертов плнетоид. Ну когд они его зсекут, то сообщт координты всем боевым корблям.

- Но что же будет с пленникми Роджер? С пс-" сжирми огрбленных лйнеров, которые томятся н плнетоиде? - спросил девушк. - Ведь пирты не пощдят их...

- Трудно скзть, - Костигн пожл плечми. - Все звисит от того, кк пойдет дело. Мы и сми, между прочим, еще длеко не в безопсности.

- Д, - соглсился Брэдли, - сейчс нши шнсы беспокоят меня больше всего. Вероятно, погоня уже выслн.

- Не сомневюсь. И корбли у них помощнее, чем эт скорлупк. Нш судьб звисит от случя... от рсстояния до ближйшего триплнетрного корбля и мощи его бтрей. Пок же нм остется только ждть - мы сделли все, что могли.

Нступил тишин. Костигн подключился к переговорному устройству Клио и подошел к ней. Девушк сидел, свернувшись клчиком в пилотском кресле, бледня и измучення; скзывлись тяжелые испытния, выпвшие н ее долю з последние несколько чсов. Когд Конвэй присел рядом, он непроизвольно вспыхнул, но не отвел синих глз от лиц молодого офицер.

- Клио, я должен... мы... ты... - тут он совершенно неожиднно тоже покрснел и змолк в совершенном смущении.

Конвэй Костигн, офицер Триплнетрной Службы, н чей острый ум и мужество можно было положиться в любых испытниях, профессионл высочйшего клсс, не единожды докзвший н деле, что его невозможно сбить ни с ног, ни со след, секретный гент, способный нйти выход из смой отчянной ситуции, вспыхнул от смущения кк мльчишк. Однко он упрямо продолжл:

- Боюсь, клышк, я выдл себя еще тм, внизу... Но...

- Ты хочешь скзть, Конвэй, что мы об выдли себя, не првд ли? зговорил после пузы Клио. - Теперь ты тоже знешь обо мне... знешь все... все, что я чувствую... Но я не хотел бы удерживть тебя против воли, милый. Только... ведь ты тоже любишь меня, Конвэй?

- Ты еще спршивешь?! - воскликнул молодой офицер, стиснув в отчянии кулки; грудь его тяжело вздымлсь, под скулми ходили желвки. - Я люблю тебя, Клио... люблю тк, кк не любил никогд в жизни. Удерживть меня?! О чем ты говоришь, девочк? Для меня нет большего счстья, чем нходиться рядом с тобой! Ни одн женщин не знчил для меня больше, чем ты... и никогд уже не будет знчить... Ты -моя единствення... ты для меня... - внезпно он опустил голову и горько пробормотл: - Ну кк ты не понимешь, девочк моя... это же совершенно невозможно!

- Рзумеется, не понимю, - девушк сбросил тяжелые перчтки, и руки их встретились. Ее низкий брхтный эолос слегк дрожл от волнения. - Конвэй, ты любишь меня... и я тебя тоже люблю. Это все, что может иметь для нс ккое-то знчение.

- Хотел бы я, чтобы это было тк! - горько усмехнувшись, ответил Костигн. - Но ты не предствляешь, о чем говоришь. Кто ты, и кто я - подумй! Клио Мрсден, дочь сентор Кэртис Мрсден! Где ты был и что видел в свои девятндцть лет - хоть ты и уверен в обртном! И кто я ткой, чтобы его любил прекрсня юня девушк? Бродяг, бездомня космическя гончя, которя сидит в конуре не больше трех недель в году... Спец по врийным ситуциям, дрчун - не только по долгу службы, но и по нтуре, нверное... Шли... - он прервл себя н полуслове и продолжл после короткой пузы: - Ты ведь совсем меня не знешь, девочк, - и многого не узнешь никогд, я не смогу тебе этого рсскзть! Клио, ты не будешь счстлив со мной... нм лучше рсстться, млышк, пок еще не поздно, поверь мне...

- Но, Конвэй, я уже не могу этого сделть! И ты не можешь, я уверен, глз девушки сияли чудесным лсковым светом. - Слишком поздно, милый. Пок мы тнцевли н корбле - это было еще совсем другое, но с тех пор... Тебе не кжется, что мы несколько лучше узнли друг друг? И мы погибли, дорогой... все, что случилось - необртимо! И дже если б мы могли что-то изменить, мы бы не сделли этого, првд? - он коротко, взволновнно вздохнул. - Я зню, ты пытлся бороться с собой, со своими чувствми, Конвэй... но стоит ли? И почему ты тк говоришь о себе? Люди н Трех Плнетх увжют Службу - ведь вы охрняете нс... И потом, мне кжется, что Вирджил Сэммз выбирет себе помощников из тысяч и тысяч лучших профессионлов...

- С чего ты взял, что я помощник Сэммз? - буркнул Костигн.

- О, ты см выдл это, милый! Ну скжи, кто еще в Трех Мирх мог бы нзвть его просто "Сэмми"? - девушк улыбнулсь. - Конечно, ты тверд... может быть, дже жесток... но, знешь, мне никогд не нрвились мягкие мужчины. Ты дрчун? Но мне покзлось, что ты вступешь в схвтку только когд нет другого выход... Нет, ты нстоящий мужчин, Конвэй, смый лучший из всех, кого я встречл... и... и я люблю тебя! Теперь я ничего не боюсь - дже если нс поймют, все рвно мы с тобой будем вместе - до смого конц!

- К сожлению, ты прв, - мрчно соглсился Костигн, - я не верю, что н смом деле дл бы тебе уйти, хотя и понимю, что это было бы смым рзумным... - и их пльцы сплелись еще теснее. - Если мы когд-нибудь выберемся из этой переделки, я собирюсь поцеловть тебя... но рньше не получится - шлем снимть я тебе не позволю, руки - нехотя - рзжлись; Костигн встл и присоединился к сидевшему у пульт упрвления Брэдли.

- Есть новости, кпитн? - спросил он. - Они успеют?

- Трудно скзть... Нши еще длеко - пройдет не меньше чс, пок корбль окжется в зоне их нблюдения.

Костигн склонился к экрну локтор.

- Посмотрим, может, мне удстся обнружить ккой-нибудь из преследующих нс крейсеров. Не хотелось бы попсть под лучевой удр... Хотя нш друг Роджер имеет, вероятно, большое желние увидеть нс живыми. Ндеется предъявить счет н пру миллирдов - з рзгром своей бзы и попрнное достоинство... нверно, уже и веревку нмылил...

- Конвэй, ты сделешь то, о чем я попрошу? - Лицо Клио побелело от ужс при мысли о новой встрече с ужсным серым человеком. - Пожлуйст, дй мне пистолет - или что-нибудь еще... Я не хочу... я не хочу, чтобы он еще когд-нибудь смотрел н меня т к... пок я жив...

- Этого не будет, - зловеще прищурив глз и сжв кулки, зверил ее Костигн. - Но пистолет я тебе не дм - ты можешь неверно оценить ситуцию... знервничть... и пустить его в ход рньше времени. Я см о тебе позбочусь в последний момент, девочк. Потому что, если мы опять попдем к нему в руки, второго шнс исчезнуть у нс не будет.

В молчнии текли минуты. Конвэй зондировл прострнство - локтором и своим ультрволновым устройством. Неожиднно брови его полезли вверх, и он рсхохотлся. Остльные с немым изумлением уствились н него.

- Нет, я не сошел с ум! - улыбясь, воскликнул молодой офицер. - Просто вспомнил, что силовые экрны Роджер делют невидимыми все его суд... в том числе, и ншу скорлупку. Првд, я их зсек - при помощи ультрволнового скнер... они нс - нет! Я знл, что погоня где-то близко, и вот ншел всю бнду - их корбли только что прошли мимо. И знете, куд они нпрвляются? глз Конвэя Костигн сверкнули торжеством. - Они идут кк рз нвстречу ншему Флоту! Предствьте, ккой сюрприз их ждет!