/ Language: Русский / Genre:love_sf / Series: Потерянная

Капкан времени

Екатерина Егорова

Мелани Райдер упорно движется к своей цели. Первый шаг на пути к свободе она уже сделала. Но вот с последующими действиями у Мел проблема. Время летит, а у девушки нет даже представлений о том, что делать дальше. Загадочный маг, на которого указывают все стрелки, скрывается в одном из измерений, порталы в которые Мелани тайно открыла. И только от этого мага зависит, сбудется ли заветная мечта Мел, ради которой она готова пойти на все. И кто сказал, что судьба суккуба легка?

Егорова Екатерина

Капкан времени

Любая жизнь, какой бы продолжительной и сложной она ни была, определяется одним моментом — тем моментом, когда человек узнает, раз и навсегда, кто он есть.

Часть 1

Пролог

— У нас мало времени, — Джейксон Флиппер вылетел из кабинета и задел меня плечом. Я не успела обернуться, как он снова истошно заорал, — Быстрее!

Не было возможности узнать, что же произошло на самом деле. По громкой связи объявили о нападении, и теперь все сотрудники ОБГ с воплями сбегались к выходам. Началась давка. Люди не могут себя контролировать в экстренной ситуации, они только и думают, что спасти свои собственные задницы. Меня всегда удивляла их манера заботиться только о себе. И странно, ведьмы были склонны к такому же нерациональному поведению.

На моей памяти таких нападений было как минимум с десяток. На здание ОБГ постоянно планировались налеты, и многие из них претворялись в жизнь. Демоны, жаждущие отомстить за свое ничтожное существование, ссылались на нас, живых и дышащих, винили во всех своих грехах. Смертные — еще более неразумные существа, готовые все свои проблемы повесить нам на плечи, мол, сами разбирайтесь за нас, а мы пока посидим на вашей шее, свесив ножки. Проще было научить змею летать самостоятельно, чем вдолбить в их головы простую правду: "Мы — добро, демоны — зло, но никак не наоборот".

Я сделала несколько глубоких вдохов и осмотрелась. На третьем этаже, где я работала главным Проводником (человеком, или в нашем случае ведьмой, отвечающим за связь с параллельным измерением), было три запасных выхода. Два из них сейчас были оккупированы орущими напарниками, а третий находился в конце коридора, и, возможно, именно им и решат воспользоваться террористы. Нет, те существа, что хотели стереть нас с лица Земли, вовсе не были террористами, но у меня язык бы не повернулся назвать их добродетелями. Не хотелось бы с ними столкнуться на лестнице. Мои магические способности ограничивались видениями, которые появлялись время от времени, когда их меньше всего ожидаешь — в самый неподходящий момент, а также мне не составляло труда перемещаться между мирами за секунду с использованием нашего главного источника энергии — скрижали. Как видите, с такими дарованиями у меня было мало шансов в одиночку справиться со здоровенными мужиками, готовыми умертвить меня быстро и любым способом. А владение боевыми приемами, средненькое и непрофессиональное, не задержало бы противника.

— Райдер, пошевеливайся! — Джейксон вернулся за мной и резко дернул за плечо. Я перевела на него взгляд. Начальник был в бешенстве. Флипперу было за тридцать, но седые волосы уже выбивались из черной шевелюры. Мимо нас с грохотом пронеслись работники из первого отдела. — Ты не расслышала? Живо!

Я кивнула и подождала, пока Джейксон отпустит мою руку. После его хватки наверняка останется синяк. Джейксон ждал, пока я послушаюсь его и поплетусь следом. Но он не принимал во внимание, что именно на это надеется группировка, они будут караулить у всех главных выходов и лифта.

— Сейчас иду, сэр, — и прежде чем он успел поспорить со мной, я влетела обратно к себе в кабинет и заперла за спиной дверь. Не самое хорошее решение, особенно если в здании заложена бомба, или эти козлы решат мочить каждого, выбивая двери. Из двух зол выбирают меньшее, верно? А я выбрала третье зло. И полезла в окно.

Приступ паники охватил меня, я боялась высоты даже больше чем насекомых. Но в отличие от насекомых, фобия высоты была вызвана инстинктом самосохранения. Один неверный шаг, и я сольюсь в страстном танго с асфальтом. Повторяя одну и ту же молитву, я внушала себе, что смогу это сделать. Другого выхода не было, я хотела жить и цеплялась за каждую возможность. Оставаться в здании — вынести себе приговор. Нет, к такому повороту событий я не была готова.

Рука крепко сжалась на водосточной трубе. Я отлично понимала, что прежде чем эта труба под весом моего тела начнет падать, у меня будет всего мгновение, чтобы перелететь на другой подоконник. Ладони предательски вспотели, а сердце билось, как заведенное. Я в последний раз выдохнула и пошла на риск. Пью шампанское, еще как! Но вот оно не стоит таких рисков.

Я влезла на оконную раму, придерживаясь за выступ в стене. До земли было метров двенадцать, учитывая, что второй этаж у нас считался как первый. Еще раз прокрутила в голове план действий, и приметила место для мягкой посадки. Я схватилась за трубу и оттолкнулась ногами от окна. Эта доля секунды полета была решающей в моей борьбе за жизнь. Я задержала дыхание, и надеялась, что не преувеличила силу и не впечатаюсь в стену. Нога зацепилась за подоконник соседнего окна, и я тут же оторвалась от трубы и выровняла равновесие. Шаг за шагом, по миллиметру я продвигалась по подоконнику к противоположной стене. Пожарная лестница была закреплена на внешней стороне здания около окна. Я дернула рычаг и осторожно, чтобы не упасть, потянула лестницу вниз, опуская до первого этажа. Первый пункт выполнен.

Стараясь не упасть, я переставила ногу на шаткую железяку и, опираясь в основном на руки, стала спускаться вниз, при этом, не смотря на землю. Когда нога достигла последней ступеньки, я присела и повисла на руках. До земли оставалось метров три, и я спрыгнула, удачно приземлившись на копчик.

Отряхнувшись, я огляделась по сторонам в поиске притаившихся врагов, но никого не обнаружила. Я чувствовала себя орангутангом в зоопарке, проматывая в голове весь пройденный только что путь. Свернув за угол, я направилась прямиком к главному входу, чтобы помочь остальным выбраться. Именно этого требовал долг каждого работника ОБГ — защищать граждан, и я не могла ему противиться.

"Немедленно освободить помещение", — донесся голос из здания. Я нервно всматривалась в толпу людей, вываливающихся из крохотной дверки. Джейксон уходил последним, он обязан был проследить, чтобы все покинули этаж. И он также мог искать меня и выдергивать дверь из петель. Хотя за два года, что я на него работаю, мог и привыкнуть к моему необузданному характеру и не надеяться, что в этот раз я его послушаюсь. Вылетевший из здания лохматый парень из третьего отдела оттолкнул меня в сторону, и я еле удержала равновесие.

— Уходи, Мел, они в здании.

Я проигнорировала слова парня, и он лишь махнул рукой и побежал дальше. Куда смотрела наша охрана? Мы нанимали самых опытных и отважных, как они могли нас подвести единственный раз в жизни? Да, согласна, нападений раньше не случалось, но за последнюю неделю набеги повысили свой рейтинг в десятке "самых опасных", и я очень сомневалась, что они повторятся вновь после сегодняшнего. Поэтому я и волновалась. Если останусь живой, обязательно доложу о ситуации главному Ковену Ведьм.

И тогда я увидела их. Демоны вперемешку с охотниками. Охотники — это люди, которые пренебрегли нашей помощью и решили, что их главная цель — уничтожить весь наш род. Раньше две организации воевали: мы убивали демонов, люди убивали нас. Несправедливость жизни не сдавала позиции, лишь наносила нам новые удары. Я только и могла, что уложить на лопатки парочку человечков, да только с демонами не справиться. И на кой черт мне быть ясновидящей? Почему не могу метать огненные шары, летать без помощи крыльев? Почему не обладаю сверхсилой? Почему не испепеляю взглядом? Что я могу сделать со своим дурацким даром, который к тому же и жить мешал? Я хотела быть дочерью тьмы. Ночной охотницей. Убивать нечисть. Бороться с чистым злом: вампиры, демоны, вурдалаки, бесы — все они едины. Я хотела этого всей душой, хотела быть полезной и нужной.

Когда один демон из банды увидел меня и бросился навстречу, чтобы прикончить, а перед этим наглотаться моей энергии, я преподнесла ему один из главных своих сюрпризов. Фокус-покус, сим-салабим, у меня тоже припасен кролик в шляпе. Алые глаза демона светились огнем ненависти, он уже видел, как я мучаюсь в агонии под ним. Только не долбаное видение… только не сейчас, когда моя жизнь на волоске…

В этот раз удача была на моей стороне. Мне хватило доли секунды, чтобы дотянуться до сапога и извлечь из него сверкающий серебром кол. Он был уменьшенной версии, женский, так сказать, и отлично помещался в сумочке. Запасной я хранила, где попало: в сапоге, за пазухой, на поясе в джинсах. Кол — мое единственное действенное оружие против тварей, мой единственный друг, который уже пару раз спасал мне жизнь.

Метким ударом, я поразила демона в самое сердце. Мертвые глаза остекленели и застыли на мне в неверии. Я лишь злобно ухмыльнулась. Демоны не такие, как вампиры, с них мало обычного удара колом. Их необходимо лишить энергии ровно настолько, чтобы они были неспособны сопротивляться и залечивать раны, но при этом есть опасность самой им стать, демоном. У меня не было другого выхода, я наклонилась над обмякшим телом и крутанула кол, погружая его глубже в сердце. Я взяла его холодную руку в свою и представила, как живительный поток проходит через его тело в мое. Всегда получалось. Я не могла похвастаться такими же результатами, как у ночных охотниц, но ведь и не каждая обычная ведьма может гордиться умерщвленной нежитью на своем счету.

— Сука, — выплюнул демон мне в лицо, хлюпая кровью в горле. Я поморщилась от жуткого звука, но промолчала. Ему оставалось немного… — Я унесу тебя с собой, обещаю.

Такого еще не случалось прежде, поэтому я и не могла предположить, что это случится со мной. Все было под контролем. Каждое его движение, каждый вздох…

Демон дернулся в последний раз и на выдохе выплеснул всю оставшуюся в нем энергию в меня. Я резко отдернула руку, но было уже слишком поздно. Демон больше не шевелился, а я заняла его почетное место.

Глава 1

Я распахнула глаза и резко села на кровати. Холодный пот градом стекал по телу. Ночная рубашка насквозь промокла, а одеяло комком лежало на другой стороне кровати. Что за чертовщина мне приснилась? Нет, я, конечно же, знала, что это было. Кошмар повторялся уже несколько лет подряд. Не помогали ни психиатр, ни йога, ни парни, разделявшие со мной ночь. Ничего. Тот день был самым ужасным в моей жизни. Впоследствии, когда я успокоилась, в душе закралась подлая искорка надежды, что я смогу жить с этим пороком. Но я ошибалась. Не смогла.

— Мелани, с тобой все в порядке? — Алекс постучал в дверь, и я поспешно натянула на ноги одеяло, хоть и не была монашкой.

— Входи, — ответила я. Парень сразу же влетел в комнату и присел на кровать рядом со мной.

— Опять? — поинтересовался он. В глазах плескалась безграничная забота. Был лишь один человек, который остался со мной даже, когда я стала монстром.

— Вроде того.

— Как ты?

— Ужасно, — созналась я. Алекс прижал ладонь к моему лбу и провел по нему, измеряя температуру. Затем опустил руку и виновато покосился на меня.

— Никак не могу привыкнуть, — признался он. Моя температура была ниже человеческой, причем намного. Я была ледяная, как мраморная статуя. Хотя после обеда, если вы понимаете, о каком обеде идет речь, я теплела почти до тридцати шести по Цельсию.

— Прошло уже шесть лет, Алекс. Ты должен с этим смириться.

— Знаю, — ответил парень, — но я только и вижу, что семнадцатилетнюю девчонку, только окончившую лицей. Прямо как вчера было — на тебе длинная темно-синяя мантия…

— И клоунский колпак, — закончила я за него, — помню.

— Ты была великолепна там, на сцене.

— Моя речь была ужасна. Меня так и запомнили: "Ах, это та девочка, которая чуть не угробила награждение выпускников, свалившись со сцены?"

Алекс засмеялся, припоминая мой выдающийся полет. Я просто запуталась в проводах аппаратуры и чуть-чуть поскользнулась. Зато какая слава пришла под конец учебы!

— Пойдем на кухню, — Алекс подал мне руку, и я с радостью ухватилась за нее, — сварю тебе кофе.

Я сидела в позе турецкого султана на красном махровом ковре с чашкой горячего напитка в руках. Алекс был рядом, что-то увлеченно искал в ноутбуке и изредка поднимал на меня глаза, но я была потеряна в пространстве.

— Назови ключевое слово, которым можно охарактеризовать твой сон? — попросил Алекс, и я удивленно посмотрела на него.

— Чушь собачья, — бросила я, имея в виду его просьбу. Но Алекс воспринял это как ответ.

— Так, посмотрим. На слово "чушь" ничего нет, зато на слово "собака"… Цитирую: "Вам снится свора дерущихся собак, то будьте готовы к проискам врагов. Возможно, в Вашей жизни начинается период депрессии".

— Я с головой в депрессии, — согласилась я. — Посмотри "Я превращаюсь в суккуба сотый раз в моей жизни".

Парень забарабанил по клавишам и понуро нахмурился.

— Тут нет такого.

— Разумеется, там нет такого! — воскликнула я. — Откуда ж кому-либо еще такое может сниться?

— Слушай, Мел, — Алекс отложил в сторону ноутбук и наклонился ко мне, чтобы обнять за плечи, — могло быть намного хуже, просто поверь в это.

— Куда еще хуже? — я заныла, обхватив голову руками.

— Чуть больше энергии демона, и ты уже он!

— А я кто?

— Суккуб, — не моргнув глазом, ответил Алекс.

— Какая разница-то?

Суккубы итак являлись разновидностью демонов.

— У тебя остались чувства, — Алекс погладил меня по голове, — ты не превратилась в озлобленную машину мщения, и ты по-прежнему способна переживать. Неужели, ты думаешь, что демоны сожалеют о новой жизни? Да ни капли!

Мне всегда очень помогала поддержка Алекса. Без нее я бы пропала, я бы не смогла жить с этим новообретенным грузом. На начальных стадиях у меня даже были помыслы суицида, но Алекс вытащил меня буквально за ноги. Я была в неоплатном долгу перед ним, а он и не требовал возврата. Алекс был прав, я до сих пор чувствовала, я до сих пор была способна любить. Я поцеловала Алекса в щеку.

— Спасибо. Но иногда я думаю, что лучше бы напрочь лишилась их. И не мучилась бы, жила б счастливо, пела бы песенки в переулках, резала людишек без малейшего угрызения совести. Чем не радость?

Алекс скривился при моих словах.

— Сестренка, разве это была бы жизнь? Так, существование. Что ты жив, что мертв — одно и то же.

— Все равно, — я отвернулась, не в силах больше спорить с человеком, который был просто не в состоянии испытать то же самое на своей шкуре. Ну, и слава Богу! Такого бы и врагу не пожелала.

— У тебя есть планы на сегодня? — спросил Алекс после недолгого молчания. После того, как уехала Кей, у меня больше не было дел. Не за чем было гоняться, не от кого скрываться, не с кем драться. Даже Повелитель, злобный демон, охотившийся за Кей и ее Амулетом, был мертв. В городе царила нечисть, но после смерти главаря исчезла организованная преступность, а власти и народ ликовали. Все благодаря Кайле, о ней уже которую неделю трещат СМИ.

— Никаких, есть предложения?

— В клуб? — предложил Алекс. — Рестораны, бары? Хотя не уверен, что тебя пропустят.

Я пихнула Алекса локтем.

— Я тебя старше, между прочим.

— Ой-ой-ой, — Алекс показал мне язык.

— Не забывай об этом.

Алекс был младше меня на три года, недавно ему исполнилось двадцать два, и он переехал ко мне. Для кого-то это могло послужить началом конца, но у меня только Алекс и оставался, я была несказанно рада его присутствию.

— В клуб, — наконец сказала я, — хочу развлечься.

— Ага, и подцепить ужин.

— Очень смешно, — у Алекса, бесспорно, было хорошее чувство юмора. — Не оставь кол дома, чтобы защищаться от меня голодной.

После моего превращения к Алексу по наследству перешло мое оружие. А так как брат был невероятно ленив, то загубил свои способности к телекинезу. Бездельник. Теперь и мучится, не может фехтование освоить.

— Куда поедем? В "Голдмун" или "Вестсайд-найт"?

— Сегодня суббота? — уточнила я. — Тогда, думаю, в "Голдмун", там хоть молодежь тусуется.

— Старички не катят? — усмехнулся Алекс.

— От них воняет пивом и перегаром. А еще их труднее возбудить.

— Фу! — Алекс отшатнулся от меня, как от заразной. — Давай обойдемся без подробностей, ладно? Я и так стараюсь не думать о твоем способе… общаться.

— Питаться, Алекс, все естественно, — я любила подтрунивать над Алексом, постоянно намекая на особенности своей новой жизни. Он сам с удовольствием шутил по этому поводу, но никогда не заходил слишком далеко, как и сказал только что, до подробностей. Наверное, думает, я шлюха какая-то. Но, нет. Очень громко сказано, чаще всего я обхожусь обычным "поцелуем". Там капелька, здесь капелька — вот и весь секрет. И никаких постельных сцен, как в нашумевших бестселлерах. Вообще-то я едва ли не последняя, кто еще сохранил моральные принципы. А те суккубы, что прожили на этом свете сотни лет, то вовсе забыли о них.

— Не могу поверить, что это моя сестра, — Алекс оглядел меня с ног до головы, когда мы вышли из джипа и двинулись по направлению к двери вечернего клуба. Я вела ночной образ жизни: вставала вечером, ложилась спать под утро. Огни города освещали темную улицу западного района. Вышибала у входа коротко кивнул Алексу, пропуская нас внутрь. Я знала только одно преимущество жизни суккуба — возможность перевоплощаться. Вот эту способность я считала даром, и не отказалась бы, будь она у меня от рождения. На мне была короткая черная кожаная юбка и топик, открывающий плоский живот. Волосы я удлинила в несколько раз до пояса, завила и заменила цвет на угольно черный. Лицом я напоминала Джессику Альбу, а грудь увеличила на два размера. Такой облик был фирменным для вечерних вылазок, но никак не для повседневной жизни.

— Нравлюсь? — слукавила я, на что Алекс лишь помотал головой.

— Не буду смотреть на тебя, чтобы не накинуться.

— Ладно, — я пожала плечами. Душный зал ночного клуба был битком набит студентами, туристами и просто заблудшими личностями, попивавшими коктейли из трубочек. Я отделилась от Алекса и пошагала к стойке бара на высоченных шпильках, помахивая при этом бедрами. Бармен Шон любезно придвинул мне бокал.

— Как обычно? — уточнил он, доставая из-под стойки бутылку джина. — Парадис?

— Давай Лонг-Айленд, — поправила я, устраиваясь на высоком стуле, — но не очень крепкий.

— Сию минуту, — Шон смешал нужные ингредиенты, и вот, в моих руках уже готовый коктейль. — Тигрица вышла на охоту? — поддел он, хоть и не догадывался, насколько был прав.

— Сегодня удачный день.

Я повертела головой в поиске первой жертвы, но среди дрыгающихся тел не нашла подходящего варианта.

— Подожди минутку, на такую девушку, как ты, быстро слетаются.

И он как в воду глядел. Не успела я допить коктейль, как ко мне уже подсел молодой блондин лет двадцати с хвостиком, весь одетый в светлые тона, чем напомнил мне ангела. Я еще не кушала ангелов, должна признаться, и это взбудоражило меня.

— Привет, красавица. Скучаешь? — блондин наклонился ко мне и протянул руку, не дождавшись ответа. — Я Мэй, хочешь, составлю тебе компанию?

— Даже не знаю, — замялась я, игриво передернув плечом, — я девушка скромная.

— Да ну? — удивился Мэй. — По тебе не скажешь.

Взгляд его задержался чуть ниже уровня моей юбки. Меня не задели его слова, даже наоборот вдохновили. И не такое приходилось выслушивать в свой адрес.

— Серьезно. Но когда я напиваюсь, — я подмигнула, приблизившись к нему, чем уменьшила расстояние между нами, — я себя не контролирую.

— Мм, ну, значит, за это стоит выпить, — блондин махнул рукой Шону и показал на мой опустевший бокал, — повторите для дамы.

Я махом осушила второй бокал, забыв при этом упомянуть, что не пьянею. Вообще. Только не от алкоголя.

— Пошли? — я поднялась со стула и тут же демонстративно покачнулась, растопырив руки. — Упс.

Мэй поддержал меня под локоть, пока я не встала на каблуки.

— Может, потанцуем для начала? — предложил он. Я пьяно икнула.

— Нет, милый, — обхватила его рукой за шею, — я так устала.

— Тогда пошли, — дьявольский огонек сверкнул в его глазах, — я помогу тебе расслабиться.

Через пять минут я вышла из подсобного помещения, твердо стоя на ногах. Шон удивленно посмотрел на меня, но я прошла мимо, отыскивая в толпе Алекса. Парень развлекался с длинноногой красоткой в не менее развратном наряде, что был у меня. Волосы ее были выкрашены в ядовитый красный в тон губной помаде.

— Прости, дорогой, — я подошла к брату сзади и обняла его. Алекс подпрыгнул от неожиданности, — я слегка задержалась. Не купишь мне выпить?

Алекс с первого раза понял намек и, наспех попрощавшись с девушкой, повел меня к стойке.

— Как ты с ней грубо, — укорила я его, косо поглядывая на его подружку, — нельзя обижать девушек.

— Не уверен, что она девушка, — откликнулся брат.

— Транс?

— Что? — не понял Алекс. — Нет! Шутишь?

— Ну, откуда я знаю? Разные попадаются, — я отвела глаза в сторону, чтобы Алекс не стал допытываться.

— Как твои успехи?

Я довольно облизнула губы.

— Слабенький попался. Не устоял.

— Я же говорил, — довольно улыбнулся Алекс, — и где он сейчас?

— Лежит без сознания в подсобке.

— Мел!

— Что? Я не виновата, что от одного поцелуя у него столько гормонов выработалось.

— Повторить, — Алекс кивнул бармену и вновь вернулся ко мне, — ты не должна была его бросать там.

— Ой, да ладно, — мне что, проблем было мало, или еще за мальчиком присматривать? — Оклемается, сам выйдет. Еще спасибо скажет.

— За что же? — Алекс пристыдил меня взглядом, но я была не из слабых, чтобы поддаться, да еще и собственному брату.

— За прекрасный сон, — без заминки отчеканила я, — с чудесной нимфой.

— Нда, скромности тебе ни убавить, ни прибавить, — отозвался Алекс. Передо мной появился еще один бокал Лонг-Айленда, но меня уже тошнило от выпивки. А еще отчетливый запах пота и скопление большого количества энергии действовали на нервы.

— Думаю, мне хватит на сегодня.

Алекс достал из кармана темных потертых джинсов двадцатку.

— Тогда домой? — с надеждой спросил он. Я хмыкнула.

— Конечно, нет! Ночь только началась. Пошли, — я потянула его за руку к выходу, — доставай кол, будем учить тебя драться.

Раз уж я не смогла воплотить свою мечту стать охотницей в жизнь, то хотя бы отыграюсь на Алексе. Да, это жестоко убивать своих сородичей, но во мне еще жили воспоминания о них как о чудовищах, от которых мир просто необходимо избавлять. Потихоньку.

Глава 2

— Мел, а не думаешь, что это опасно? — спросил Алекс, когда я остановила машину у окраины города в нескольких метрах от знака, обозначающего выезд из Хьемьенга.

— Не ной, как девчонка, — бросила я, вытаскивая ключи из зажигания, — ты и так размазня стал, после того, как я перестала тобой заниматься.

— Мелани, я уже взрослый, чтобы моя сестра учила меня жить.

Я состроила ему гримасу.

— Ты должен уметь сам за себя постоять, а не надеяться каждый раз на охранников. Понимаешь, тебе дано то, за что многие готовы были бы отдать все! Тебе дана возможность жить, и ты не можешь ее вот так вот про…

— Про…? — подытожил Алекс.

— Не важно, я слово забыла. Короче, учись махать колом, или я сама тебе его засуну, куда не надо.

— Ты злая, — обиделся Алекс, когда мы вышли из машины и пошли вдоль обочины пешком до ближайшего пригорода Крайно, известного также как рассадник демонов.

— С такими, как ты, иначе нельзя. Либо держи в ежовых рукавицах, либо потом плачь над могилой.

Алекс пихнул меня локтем. Ну, да. Я всегда говорила прямо все, что думала. Но ведь права была? В наше время никак нельзя полагаться на кого-либо еще, только на себя. Проверено.

— Давай, я отдам тебе твой кол, раз ты без него спать спокойно не можешь, — предложил Алекс, — только тогда оставь меня в покое, ок?

— Не-е-ет, дорогой, ни за что. Я же люблю тебя.

— Хороша любовь.

Алекс накинул на голову капюшон, так как пошел мелкий холодный дождь.

— Думаешь, в такую погоду мы сможем нормально поохотиться? — спросил брат. Я осмотрелась вокруг. Даже, несмотря на то, что мы вышли из города, высотные жилые дома выстроились вдоль дороги. А по близости не было ни леса, ни заводов, ни заброшенных зданий, поэтому вряд ли демоны еще где-то скрывались кроме переулков. Вообще-то переулки — их излюбленные места. Общепит, так сказать.

— Конечно! Сейчас все, кто есть на улице, побегут прятаться либо домой, либо под деревья, там их и словят.

— Будь по-твоему, — вздохнул Алекс и поплелся за мной следом. Автострада постепенно переходила в обычную проселочную дорогу. Фонари освещали улицу, но не настолько, чтобы четко различать людей, проходящих мимо. Если бы я не была суккубом, то не разглядела бы демонов, пока у них не засветились от жажды глаза. Но мы животные одного семейства, я чуяла запах сородичей издалека. За поворотом у детского садика дежурила парочка молодых демонов, один из них обращен не более года назад, второй постарше. Маловероятно, что они успели за это время свыкнуться со своими особенностями, поэтому с ними даже Алекс с его силенками пятилетней девочки справится. Да ладно, я, конечно, шучу, что у Алекса не было силенок, он очень гордится, что ходит в качалку. Но качалки достаточно только для того, чтобы соблазнять наивных однокурсниц. Или Алекс планировал раздеться перед демонами и сразить их своей неописуемой красотой? Ха!

Я вывозила Алекса на такие прогулки с того времени, как ему едва ли исполнилось двенадцать. А мне тогда было пятнадцать, но я всегда отличалась неусидчивостью, из-за чего нередко попадала во всякого рода неприятности. И я ни разу не устраивала ему экзаменов. Просто не выдалось возможности. Превращение, понимаете ли, потом три года в другом мире, борьба с Повелителем и его дружками, когда мне было заниматься обучением Алекса?

Мы свернули на соседнюю улицу и пошлепали по подтаявшему снегу. Ветер норовил залезть мне под короткую юбку, но скорее я бы сама охладила его своей температурой, чем он принес мне хоть малейший вред. На мне была длинная рыжая дубленка и высокие замшевые сапоги такого же цвета на каблуке. Алекс не ожидал вечернего променада, поэтому надел короткую дутую куртку и мокасины. Придется сходить с ним по магазинам, если заляпает одежду кровью.

Я кивнула Алексу, чтобы не отвлекался от дороги, а сама отстала и пошла позади. Как и ожидалось, шорохи из кустов послышались быстрее, чем демоны вылезли наружу. Их было двое, один из них — бывший студент, видимо, решил преобразиться перед экзаменом. Глаза опасно сверкнули, когда они унюхали моего брата-колдуна с его переполняющей энергией. Алекс дернулся и уставился на них, как баран на новые ворота. Какой же идиот! Может, ему пинка дать?

Алекс схватился за кол и дрожащей рукой вытащил его из специального углубления в джинсах. Ну же, мы столько раз это проходили! Алекс дождался, пока демон приблизится к нему и, резко развернувшись на месте, ткнул колом в пустоту. Естественно, за то время, пока Алекс крутился, хоть и быстро, демон успел среагировать и сменить место. Сколько раз я его учила: никогда не упускай врага из виду. Нет, Алекс упрямо считал, что похож на Джеки Чана.

Демон в мгновение ока переместился Алексу за спину и занес когтистую руку. Его напарник ждал в сторонке и с любопытством наблюдал за этой неординарной сценой. Хотя сложно сказать, была ли она неординарной, ведь демонам наверняка приходилось чуть ли не каждый день сталкиваться с обезумевшими фанатиками. Алекс быстро присел, и рука просвистела над его головой. Затем он развернулся и снова выпятил кол, на этот раз задев демону ногу, чем его еще больше разозлил. Демон со звериным рыком кинулся на Алекса, но брат встал в стойку (мою любимую, кстати) — поднял руку с колом над головой, чуть согнув в локте и направив ее на демона, другую руку для защиты выставил вперед, повернулся боком к демону и слегка присел, пружинясь на ногах. Алекс жестом поманил демона, прямо как в популярных американских фильмах, и я еле сдержалась, чтобы не покатиться от смеха. Демон с недоумением на лице шагнул Алексу навстречу. Парень не ждал более подходящего момента. Он перенес вес тела на переднюю ногу, прочертил рукой полукруг, набирая нужную скорость, и поразил демона колом в живот. Демон с рыком схватился за рану и попытался выдернуть кол, но Алекс его опередил и добил ударом в грудь.

Я подбежала к брату и не удержалась от коротких хлопков.

— Твоя поза меня добила, — оповестила я Алекса, склоняясь над извивающимся телом.

— Классно, правда? — хмыкнул Алекс, но в голосе слышалось хвастовство. Ну, ладно, он заслужил.

— Умничка, Ал, возьми с полки пирожок.

— К слову о пирожках, не хочешь подкрепиться? — Алекс брезгливо пододвинул мне демона. Фу, я не каннибал. Разве что в экстренных случаях. Да и энергия демонов попахивала протухшим мясом.

— Не-а, я уже поела, — я и сама не заметила, как губы скривились в издевательской улыбке, — приятного аппетита.

— Буэ, — прошептал Алекс, — я не очень хочу.

— Принцесска, ешь, не привередничай.

Алекс приложил руки к шее поверженного парня и закрыл глаза, пока черпал из него энергию. Я уже не говорила ему, когда нужно остановиться, Алекс сам чувствовал конец. Брат отдернул руки, как счел нужным, и выдернул кол. Серебро блестело от крови, и я поморщилась от ее тошнотворного запаха железа. Алекс вытер кол о снег и сжал в руке, готовый к очередному нападению.

Но второй демон только с пренебрежением поглядывал на нас, склонив набок голову.

— Добрый вечер, Ам`мел, — поздоровалась я, подходя ближе к мужчине и протягивая ему руку. Демон пожал ее и тут же поднес к носу, поморщившись от запаха. Я сочла этот жест крайне некультурным. Некоторые демоны не могли переносить феромоны суккуба, и Ам`мел был из их числа.

— Райдер, когда ты прекратишь забеги на моих работников? — произнес демон холодным тоном, от которого я могла бы поежиться, если бы говорила с ним в первый раз. Ам`мел де Варин`нор был кем-то вроде хозяина у демонов, они все подчинялись ему и не имели права ослушаться его слова. Как у ведьм есть Ковен, так и у демонов — Сообщество. Все участники этого клуба думали, что их права и обязанности равны, но Ам`мел с легкостью всеми манипулировал. Я отказалась залезать под его крыло, но при этом сумела сохранить с главарем дружеские отношения. В целом, Ам`мел был неплохим парнем, для демона, разумеется. Он контролировал демонов, чтобы те не переступали черту — не убивали смертных, не разрушали город, не разжигали конфликтов. Под опекой Ам`мела было полсотни вампиров, и люди из ОБГ, заключив с демоном договор, могли сопровождать вампиров и следить, чтобы те не нарушали правила. Люк Кейс, друг Кайлы, занимался похожим делом, но только у себя в мире.

— Может, когда они у тебя кончатся? — неудачно пошутила. Ам`мел подозрительно прищурил глаза, и я выдавила из себя виноватую улыбку. — Кто-то же должен занять мое место.

— Это еще с какой стати?

И вправду, с какой? Я и сама была демоном, с чего бы мне заботиться об их убийстве? И, да, подданные Ам`мела редко нарушали правила, но я также не знала их всех в лицо и часто путала, нападая не на тех.

— Мы будем охотиться в другом районе, — пообещала я уже который раз в своей жизни. Ам`мел не поверил ни на грамм.

— Забирай своего питомца и проваливай отсюда, — приказал Ам`мел, забыв, что я не вхожу в его так называемое "Сообщество".

— Иначе что?

Ам`мел наклонился так близко ко мне, что я могла разглядеть мельчайшие морщинки на его мраморной коже.

— Иначе я не посмотрю на то, что ты женщина, и отдеру тебя за уши как следует.

— Ой, как испугалась! — бросила я в своей наглой манере, скрывая за ней страх. — Слово суккуба, другой район.

Ам`мел рассмеялся, но не злобно. Он больше не угрожал и вновь стал моим приятелем.

— Грош цена твоему слову, Мелани, — ответил Ам`мел и потрепал меня по плечу, — но я тебя предупредил.

— Слушаюсь и повинуюсь, — передразнила я и развернулась к дороге, — Пошли, Алекс. Ам`мел тут сам приберется, ему не впервой.

Когда мы уже собрались сворачивать, до меня донеслись слова демона:

— Что делаешь в пятницу, Мел?

Я через плечо посмотрела на Ам`мела. Во мраке ночи он был похож на темного рыцаря с развевающимся на ветру плащом. У него были угольно черные волосы, которые он старательно прибирал назад, и такие же темные глаза. Ам`мел был одновременно и пугающим и манящим. Была ли я единственной, кто мог устоять перед ним?

— Хм, у меня много планов, — начала я, лихорадочно соображая, что бы придумать да побыстрее. Демоны не могут чувствовать, как все говорят. Так какой же тогда смысл мне тратить время, встречаясь с парнем, который никогда меня не полюбит? Увольте!

— Например? — не унимался Ам`мел, и я испытала неловкость от неспособности на ходу придумать сладкую ложь. Была ведь мастером, а сейчас? Язык проглотила?

— Я работаю, Ам`мел, — мягко произнесла я, чтобы ненароком не обидеть его, — забыл?

— Редактор?

— Журналист, — поправила я. Ам`мел скривился, когда я это сделала.

— Постыдная работенка, — сказал он. Что поделать, если из ОБГ мне выперли сразу же, как только узнали, что я больше не ведьма. Для тех, кто в танке, разъясняю: ОБГ — организация по обеспечению безопасности граждан. А я была опасностью. Зато меня с радостью приняли в редакцию молодежного журнала, и на том спасибо.

— Есть вакансии?

— Приходи к нам, найдем.

Я спародировала лицо Ам`мела, но моя ухмылка получилась слишком уж кривой.

— Так ли ты хочешь видеть во мне работника? — уточнила я, выгнув дугой бровь. У демонов отлично развито ночное зрение, поэтому мой невинный жест мог спокойно восприняться как признак флирта. Именно этого я и добивалась, ага.

— Возможно, — уклонился Ам`мел, — тем не менее ты подумай над предложением.

— Обязательно, — ответила я, — на досуге.

Алекс нетерпеливо дернул меня за рукав. От Ам`мела не укрылось это движение.

— Твой маленький друг хочет домой к мамочке, — насмешливо сказал Ам`мел, — не заставляй его ждать.

Я мысленно просила Алекса, чтобы он не возникал по поводу "маленького" друга. Ам`мел не тот человек, который приемлет возражения.

— В данном случае, я у него в роли мамочки, — съязвила я, — уже завидуешь?

— Не представляешь как. Приятно было пообщаться, Мелани, и не пренебрегай своими словами.

Машина тихонько замурлыкала, когда я ее завела и включила отопление. Стекла запотели от перепада температур, а дворники не успевали смахивать капли дождя. Я отстегнула ремень безопасности и обернулась посмотреть в заднее окно. Движение в столь поздний час было неоживленным, а скорость машин не превышала сотни, так что я развернула руль и пристроилась за черным от грязи седаном. Алекс хранил молчание всю дорогу до нашего джипа. Ему редко доводилось сталкиваться со странными типами, и тем более он никак не мог свыкнуться с мыслью, что я теперь их подружка.

— А ты молодец, — похвалила я Алекса, но прыти, с которой он обычно упоминал о своих двадцати двух, не было и в помине. Мой братик в душе так и остался плаксивым подростком, как бы ни старался казаться взрослым. Вот, что значит "старшая сестра не досмотрела". Если б не родители, постоянно дававшие ему поблажки, Алекс бы сейчас владел телекинезом не хуже опытного колдуна.

— Спасибо, — откликнулся Алекс. Я оторвалась от темной дороги и посмотрела на Алекса. Парень теребил воротник куртки и следил за мелькающими деревьями.

— Да брось, испугался Ам`мела? Он не такой страшный, каким кажется на первый взгляд, — для меня, добавила я, но вслух не сказала.

Алекс злобно глянул на меня.

— Мне уже надоело это, Мел! — взорвался он. — Ты постоянно опекаешь меня! Ты не даешь мне жить нормально хотя бы потому, что считаешь меня несамостоятельным и неприспособленным к жизни! Я могу и сам за себя постоять, — прошипел Алекс и отвернулся к окну, — и спасибо за уроки, но больше я в них не нуждаюсь.

Нифига себе, вот это благодарность! Да мне недостаточно просто "спасибо за уроки"! Если бы не мой кол, не мои занятия с ним, кем бы он вырос? Тряпкой? Хныкающей без толку девочкой? Но в чем-то Алекс был прав. Я зациклилась на его беспомощности, и сегодня он доказал, что хоть что-то может сделать сам. Его самозащита была далека от совершенства, она также не достигала и моего уровня, но я сделала все, что могла, чтобы передать ему свой опыт. И теперь уже его дело — воспользоваться этим опытом или пустить коту под хвост.

Я не отрывала взгляд от удаляющегося огня фар седана и больше не говорила ни слова, оставив Алекса наедине с его мыслями.

Глава 3

— Я отлично понимаю, с каким трудом тебе это дается, — сказал Алекс, проходя на кухню со стаканом горячего шоколада в руках. О вчерашнем происшествии мы не вспоминали. За что я люблю Алекса, так это за его незлопамятность. Хм, наверное, уже привык к моей стервозности.

— Нет, не понимаешь, — я отреагировала холодно на его слова и продолжила отковыривать темный лак с ногтей.

Алекс мерил шагами комнату, чем еще больше нервировал меня. Я включила музыку в плеере, чтобы не слышать синхронных стуков о кафельный пол. Судя по двигающимся губам, Алекс что-то только что сказал и ждал моего ответа. Я вытащила наушники и вопросительно приподняла брови.

— Ты не можешь вечно прятаться от них.

— Могу, — возразила я и упрямо отвернулась к окну, как капризный ребенок.

— Мама уже давно не звонила, — задумался Алекс и продолжил парад, — тебе это не кажется странным, что она вспомнила о нас в канун Рождества?

— Не кажется.

— Мелани, посмотри на меня.

— Нет.

— Она любит тебя.

Я сверкнула глазами на Алекса и мысленно приказала себе сидеть на месте, чтобы не вцепиться ему в горло.

— Она любит ТЕБЯ! — я прокричала ему в лицо эти слова, терзавшие меня уже шесть лет, но на душе от этого легче не стало.

— Мел, послушай…

Я снова засунула в уши наушники и отдалась ритму металла. Алекс говорил и говорил, сопровождая свои слова волнообразными жестами, а я только кивала в такт музыке.

— Да вытащи же ты эту дрянь, — Алекс дернул за провод, привлекая к себе внимание, — манер у тебя никаких. Я с кем разговариваю? Со стенкой?

— Вот именно. Я тебя не собираюсь слушать, — я намерилась снова отдаться музыке, но Алекс перехватил мою руку.

— Ты должна с ней поговорить.

— Как-то не хочется тратить ее драгоценное время, — прошипела я, — если тебе доставляет удовольствие говорить с людьми, которые тебя ненавидят, то нам не по пути, дорогой.

— Она тебя не…

— Хватит, не хочу больше продолжать этот разговор.

— Мел, я давно тебя о чем-то просил?

Я задумалась. Терпеть не могу шантаж. Алекс редко меня о чем-то просил, но я не принимала во внимание повседневные проблемы типа "постирать джинсы", "налить чай", "подбросить до колледжа". Вопрос с подвохом, эх, Алекс! Знает ведь, как подобраться.

— Ну-у-у…

— Ты ведь понимаешь, к чему я клоню?

— Нет, Ал, я не сделаю этого даже ради тебя.

— Один раз?

— Нет!

— Две минуты и сразу же сматываемся? — настаивал Алекс.

Как же хорошо, что он не мой парень, а то не смогла бы устоять под его почти щенячьими глазами, зелеными и глубокими, как сам океан… Черт, да он же меня гипнотизировал!

— Не-е-ет, ни за что! Нет, нет, нет, — я помотала головой для правдоподобности, — ни за какие коврижки. Non, mersi beaucoup!

— По-русски слабо? — поддел Алекс. Неужели забыл, что я говорю на шести языках? Английский, испанский, французский, немецкий, местный диалект и русский, ну и как?

— С превеликим сожалением вынуждена отказаться от столь великодушного предложения! — пропела я, наблюдая, как Алекс с недоумением меня слушает.

— Ничего не понял, — признался он, — но у тебя явный британский акцент, знаешь об этом?

— Завидуй молча, сладкий, сколько раз тебе еще повторить?

— Нисколько, — Алекс пожал плечами, — я буду Магомедом, раз на то пошло.

— В смысле?

С этими словами Алекс отставил в сторону кружку и подхватил меня на руки, перебрасывая через плечо.

— Отпусти! — я извивалась в его руках, но поздно поняла, что качалка хоть раз в жизни возымела нужный эффект.

— Это подстава, — ругалась я, пока Алекс сосредоточенно крутил баранку, — несправедливо. Знаешь, у человека есть право на частную жизнь. Хочешь, назову все ее аспекты? Первый — право на свободу, второй — на собственность, третий — сопротивление угнетению, — я сделала паузу после последних слов, выразительно глядя на Алекса.

— Ой, Мел, замолчи уже, — засмеялся брат и отпустил педаль газа на светофоре.

— Не буду я молчать! Плохой день, плохой день, плохой день…

Алекс припарковался на дорожке перед высоким трехэтажным коттеджем, выкрашенным в светло-салатовый цвет. Ухоженные клумбы, некогда радовавшие глаза радугой цветов, были покрыты одеялом снега. Я находилась в месте, где провела все свое детство. Как сейчас вижу: на подъездной дорожке брошен детский розовый велосипед с помпонами и корзиночкой, на заднем дворе слышатся голоса соседских ребят и моих друзей со школы, а с кухни доносится пленительный запах свежеиспеченного пирога. Я несколько раз сморгнула. Казалось, прошла вечность, а детские воспоминания улетучиваются и превращаются в кратковременный сладкий сон.

— Ты идешь? — спросил Алекс, протягивая мне руку. Я с покорностью приняла ее. Ни шагу назад, я в состоянии пройти через это.

Мы прошли по аллее перед домом. Молодые березки склонились над головами и образовывали белоснежную арку. Каменная лестница, аккуратно выложенная плиткой, была очищена от снега. Мы поднялись по ней, и Алекс позвонил в дверь. Я неловко топталась на месте, пока сердце не упало.

Дверь открыла Амелия Райдер, моя мать.

— Алекс! — обрадовалась она, кинувшись было к сыну, но так и приросла к месту, увидев меня. Я смело подняла на нее глаза.

— И тебе привет, — отчеканила я, как какое-то официальное сообщение, — давно не виделись.

— Господь Всемогущий, — прошептала она и схватилась за сердце. Алекс поспешил поддержать ее за руки, — Мелани?

— Кто там, дорогая? — послышались тихие шаги с кухни, и через секунду отец появился в поле зрения. Родители почти не изменились с того времени, как я их видела в последний раз. Оно и понятно, небось, ломанулись к скрижали, как только Кей ее закрыла и избавила от опасности быть поглощенным в межпространственную бездну.

Я чувствовала себя блудной дочерью, вернувшейся в момент, когда ее меньше всего ждали. Этого момента я и боялась. Наше прощание не было приятным, и я не знала, как меня примут назад.

Мама неуверенно сделала шаг вперед. Я не двигалась. Просто ждала, что последует дальше. Она наорет на меня? Прогонит? Принесет свои религиозные кресты и иконы и начнет очищать меня святой водой? Жаль, что ничто из этого не подействует. Уже пробовала.

Следующее ее действие застало меня врасплох. Мама бросилась мне на шею и крепко обняла. Слезы градом брызнули из ее глаз. Я осторожно протянула руку и прижала ее к себе, боясь спугнуть это странное видение. Алекс одобряюще улыбнулся. Я не могла понять, снится ли мне эта встреча. Она была нереальной, невозможной, словно выдернутой из сказки. Суккубы способны на это, я заплакала, уткнувшись маме в плечо. Меня зажали в плотное кольцо, папа обнял нас с мамой, а мне голову вскружило от счастья и неверия. Так не должно было быть. Я не так себе представляла нашу встречу. Я не достойна была такого приема, они не должны были любить меня после всего того, что я сделала. Никогда не перестану удивляться широте души родителей, их всепоглощающей любви, их бескорыстию и понимаю.

— Может, расскажешь, как жила все это время? — спросил папа, подливая мне чай в опустевшую чашку. Мы сидели за круглым столом в просторной кухне деревенского стиля, но обставленной со вкусом. Не обошлось без соседки, вездесущей Рами, считающей себя гениальным дизайнером.

— Уверен, что хочешь это знать, пап? — вмешался Алекс, я предостерегающе пнула его ногой под столом.

— Все в порядке, — ответила я, — ну, из ОБГ меня выгнали…

— Мы уж знаем, дочка, Алекс рассказал, — мама поставила передо мной глубокую чашку с душистым блюдом, — скушай супчика.

Я пригвоздила Алекса к месту, не давая оправдаться.

— Ясно. Что еще он говорил?

— Ничего такого, — всполошился папа, и я почувствовала, как бледные щеки заливает краска, — как тебе работа редактором?

— Журналистом, — поправила я. Что ж никто не может этого запомнить? Журналист — тот, кто пишет, а не исправляет.

— Верно-верно. Ну, и как? Много платят?

— Достаточно, — увильнула я от темы. Достаточно для того, чтобы делить двухкомнатную квартиру с братом, который еще и время от времени приводит в нее девочек.

— А что на личном фронте? — подмигнула мама, вытирая о грязный фартук руки и опускаясь на стул напротив меня.

— Глушь, аж волки воют.

— Девочка моя, не переживай, еще найдется достойный молодой человек…

Я мешала ложкой куриный суп. Мама разразилась тирадой "ты еще такая молодая, найдешь свое счастье". В следующий раз надо будет заявиться к ним не в своем натуральном облике, а лет на шесть старше, или на десять, чтоб уж наверняка вспомнили, сколько мне лет.

— Ма…

— … чтоб я еще успела внучат понянчить, — продолжала мама, намекая, что ее биологические часы тоже тикали, хоть она и выглядела на тридцать, высокая и худая брюнетка с густыми ресницами и смуглой кожей. Своей белизной я обязана папочке, который будто бы прожил добрый десяток лет без солнечного света на Северном Полюсе.

— Вообще-то, — начала я, но тут же замолкла.

— Что? — переспросила мама.

— Ничего. Я просто хотела сказать, что еще успеешь, — соврала я. Как я могла сказать маме, что больше не способна иметь детей, потеряв репродуктивную функцию при превращении в существо из ада? Пока, Мелани, приятно было с тобой повидаться!

— А как твои друзья? — мама сменила тему на нейтральную, и я облегченно вздохнула.

— Какие друзья?

— Алекс говорил… — мама замялась, видимо, чувствуя ту же неловкость от того, что узнавала все новости от сына, а не от дочери.

— Все в порядке, что он говорил?

— Он говорил, что к тебе приезжала какая-то девочка погостить, и вы с ней искали какого-то человека. Не расскажешь поподробнее?

Если честно, я не горела желанием оповещать родителей о событиях минувшего года. Мало того, что Алекс с его длинным языком сохранил в тайне мою трехлетнюю поездку в другой мир, родителям также и в страшном сне не могло бы присниться, что их неблагополучная дочь участвовала в битве, перевернувшей ее жизнь с ног на голову. Они также не догадывались, что эта гостья-"девочка" некто иная, как Кайла Райс, девушка, закрывшая Великий Источник после его векового разрушительного действия и победившая одного из самых могущественных демонов. С Повелителем я еще недавно вела мнимую дружбу, чтобы разузнать об Амулете. Запутанно звучит? Пожалуй. Мое существование не было простым, как и мои знакомые.

— Эм, да-а. Она из другого мира, хотела посмотреть город.

— Из другого мира? — глаза папы с интересом блеснули. — Как же она сюда попала?

— Пап, я бывший Проводник, помнишь?

Упс, картинка не сходится. Нет, нет, только не спрашивай…

— Ты тоже была в том мире? — папа прищурился, не веря своим догадкам.

Черт! Мои родители были консерваторами, и им не нравилась моя профессия. Они упорно считали, что раз мы живем в этом мире, то не должны и носа высовывать за его пределы.

— Совсем недолго. Только забрала ее, и мы вместе вернулись назад. Пап, мне ведь чуть ли не каждый день приходилось перемещать посылки, что удивительного?

— Да ничего, — отец пожал плечами, — недолго, говоришь?

Ага, всего три года.

— Не дольше, чем обычно.

— Вот и славненько, — расслабился Нортон Райдер, — и ей понравилось?

— Не знаю, она вернулась домой в прошлом месяце.

Разговор зашел в тупик. Мы не виделись так долго, и при этом я потеряла связь с родителями, не говоря уже об общих интересах.

— Тебе нравится твоя новая работа? — спросила мама, дабы поддержать беседу.

— Хорошая, — неопределенно отозвалась я, отправляя в рот очередную ложку супа. Вкусно, давно не ела домашней еды, — но та была лучше.

— Так почему же не вернешься?

Мы это уже проходили. Я не хотела возвращаться к тому дню, когда меня выгнали из дома. Мама плохо восприняла новость, мне было безопаснее оставить ее и исчезнуть на некоторое время из ее жизни. Конечно, кому нужна дочь-демон, питающаяся энергией простых людей, холодная и полумертвая?

— ОБГ не принимает обратившихся. Они защищают мир от таких, как я.

— Что ты говоришь, доченька? — испугалась мама. — Я не верю тебе. Каких таких?

Я тяжело вздохнула. Дежа-вю, как и шесть лет назад. Она не могла забыть, такое не забывается так просто! Даже папа понуро опустил голову. Почему нельзя было принять меня назад, какой бы я ни стала? Я была их дочерью, я продолжала любить их, разве еще что-либо важно? Но, нет, только не с моей набожной мамой.

— Суккубов, мам. Они не принимают назад суккубов, изменившихся полулюдей, опасных и безжалостных. Я монстр мама, воплоти. И ты не можешь ничего с этим поделать.

Алекс тянул меня за локоть к машине.

— Я отправлю вам открытку на Рождество! — крикнула я напоследок и, захлопнув дверцу, с усилием надавила на педаль газа. Алекс занял пассажирское сидение и с опаской наблюдал, как я развернула машину и устремилась по дороге подальше от зеленого дома.

— Плохая была идея, — наконец произнесла я, с силой сжимая руль. Костяшки пальцев побелели еще больше, если такое было возможно при моем цвете кожи.

— Рискнуть стоило, — возразил Алекс, — тем более папа спокойно отнесся. Даже обрадовался тебе.

— Больше ни ногой, — отрезала я. Алекс не нашел, что мне на это ответить.

Глава 4

— Ты просто великолепна, — сказал Алекс, застегивая мне молнию на платье, — сразишь всех наповал. Я надела серебряные туфли на шпильках, искрящиеся под искусственным освещением, и оглядела себя в зеркале. На мне было темно-бордовое шелковое платье, щекотавшее подолом щиколотки, с открытой спиной и глубоким декольте. Волосы я по привычке отрастила средней длины, так как обычная стрижка не подходила для светского приема. На шее сверкал древний амулет с рубином по центру и пентаграммой на обратной стороне. Кайла подарила мне Амулет, когда возвращалась домой, ведь знала, как он был мне дорог. Иными словами, это маленькое украшение было билетом в один конец, но я всеми силами пыталась заполучить этот билет с моей последней надеждой.

— Уверен, что не хочешь пойти? — который раз спросила я Алекса, прежде чем выйти из квартиры. — Будет весело.

— Не сомневаюсь, Мел, я просто не люблю мероприятия подобного рода.

— О да-а, тебе все дискотеки да дискотеки!

Алекс согласно кивнул и выпроводил меня за дверь. Даже думать не хочу, что он собирается делать в мое отсутствие, раз так поспешно выгоняет любимую сестру из дома. И он получит по шее, если я найду за диваном женские трусики, обещаю!

Я вылезла в своем вечернем платье из машины и оказалась в волшебном лесу. После вчерашнего дождя утром наступили заморозки. Деревья превратились в ледяные скульптуры, а замерзшие цветы дополняли картину сказочного королевства. Раз уж я попала в сказку, то не грех хоть один день чувствовать себя принцессой. Главное — не потерять туфельку в полночь, а то не так уж и много знакомых принцев, горящих желанием мне ее вернуть.

— Ваше имя? — вышибала в парадном костюме приветствовал меня у входа, за дверью которого исчезали все новые парочки посетителей.

— Мелани Райдер.

Мужчина сверился со списком приглашенных, выискивая в нем мое имя.

— Вас нет в списке, мисс, — наконец, произнес он, — сожалею.

— Как это нет в списке? — я наклонилась ближе к нему, заглядывая в листок, при этом тряхнула волосами. На охранника не подействовали даже мои чары. Нет, я бы попробовала с ним померяться силой, да только не в этом новом платье.

— Что-нибудь можно сделать? — спросила я, похлопывая ресницами.

— Конечно, можно! Например, освободить дорогу тем, кто есть в списке.

С этими словами мужчина отвернулся от меня и занялся подлетевшей откуда-то сбоку девицей в черной норковой шубе. Я достала из сумочки мобильный и набрала первый попавшийся номер. Возьми трубку, трубку возьми, скажи "алло"… Но телефон упорно продолжал издавать раздражающие гудки. Я сбросила вызов и набрала еще раз, надеясь, что Ам`мел не оставил свой айфон в лимузине, или что там у него?

Чертыхнувшись, я убрала телефон в сумку и стала просчитывать, много ли у меня уйдет времени, чтобы отвлечь вышибалу от работы и незаметно при этом проскочить внутрь.

— Мелани?

С трепещущим сердцем, я обернулась на звук своего имени. О, меньше всего ожидала его увидеть. Но, тем не менее, сейчас любая помощь полезна, пусть даже от него.

— Привет, — я махнула рукой, скромно улыбнувшись, — меня тут вроде как не пропускают.

— Она со мной, — парень постучал охранника по плечу. Тот поднял на меня глаза, и я прошагала мимо него с гордо поднятой головой.

Прежде ресторан служил только местом, где ошивалась элита города. В рождественскую ночь все столы и стулья были убраны в подвал, а их место занимали длинные ряды стоек с фуршетом. Зал был украшен новогодней мишурой и елочными украшениями, переливавшимися под светом дискотечного шара всеми цветами спектра. На паркете плясали огоньки, оставляемые светом прожекторов. Играла классическая музыка, которую я терпеть не могла, но зато отличала симфонии от этюдов, а вальсы от полек. По залу кружили пары, разодетые в пух и прах. Девушки в вечерних платьях, мужчины — в смокингах. Рождественская вечеринка, как я ее назвала, была и не вечеринкой вовсе, а скорее знатным приемом, организовываемым главным магом города, главой Ковена ведьм, — Марком Роденвелли. Происхождение Марка было известно только ему, а я как христианка, даже сомневалась, что Бог знает о Марке, столько ему было лет. Древний как сам мир, а все главенствующие ведьмы мечтали, чтоб он поскорее уже отбросил копыта и освободил трон.

Рик Вейлс, тот парень, что пропустил меня в зал, хлебал игристое шампанское и с нескрываемым любопытством осматривал меня. Я невольно отдернула платье, хоть оно и прикрывало ноги, зато отлично подчеркивало фигуру. Мне не особо нравился Рик, потому что он даже не старался показаться милым и, сколько его знаю, всегда лез с приставаниями. Я коротко бросила: "Спасибо", — и оставила Рика в одиночестве, пробираясь по краю к основной толпе в углу.

— Всем привет, — весело крикнула я. Разговор прекратился, и все взгляды обратились ко мне, как к животному в зоопарке. В следующую секунду к ним пришло узнавание, и я была сразу же втянута в круг и вовлечена в разговор.

— Как давно тебя не видела! — верещала Патриция Адамс, моя секретарша с бывшей работы, — А ты совсем не изменилась! Люди такие слухи распускали, такие слухи. Но я им не верила! Думаю, как такое может быть, чтобы такая скромная и милая девочка попалась под руку демону…

Рождественская ночь, или точнее канун Рождества, была исключением из общего правила. В это время все верующие демоны и ведьмы, которые еще не забыли о своей прошлой жизни (тут больше о демонах идет речь), заключали перемирие и вместе встречали праздник. Наш круг общения был довольно узок, поэтому все мы знали друг друга, а также друзей наших друзей. Ам`мел отлично вписывался в компанию и был таким же желанным гостем, как и я. Здесь присутствовали и мои коллеги из ОБГ, многие из которых еще и входили в Ковен. Что касается непосредственно Ковена, то он был почти в полном составе, но больше чем с двумя третью гостей я не была знакома и в помине.

— Патриция, ты как моя мама, — отмахнулась я, — только не тащишь с кухни зелье, изгоняющее бесов.

— Она так делала? — удивилась Патриция, отодвинув в сторону моего соседа. — Мел, ты же знаешь, что мы тебя любой примем.

— Не уверена, Пэт, что ты останешься при этом мнении, когда я проголодаюсь.

— Да я не волнуюсь, — Пэт заискивающе покосилась на парней из нашего круга, — здесь столько вкусных пирожков, а я так, — Пэт скривилась, — горькая…

— А что нового у вас, ребята? — я обратилась к моим друзьям из колледжа, высоким парням, бывшим игрокам баскетбольной команды, которые еще недавно ухлестывали за мной. Дело чуть до драки не дошло, а я мучилась и не знала, что бы такое им сказать, чтобы отшить и не обидеть одновременно. Проблема решилась сама собой — я обратилась, а мой фан-клуб сократился в несколько раз.

— Да ничего такого, — Гордон похлопал друга по спине, — всего-то Дин жениться собрался.

— С ума сошел? — послышался удивленный возглас. — Ты ж едва из пеленок вылез?

— А Рей недавно вернулся из Хаумьела, вы представляете? Сам в шоке, не поверил, как он живым оттуда выбрался. Там же сафари одни, наверное, Рей гонит!

Я слушала трескотню друзей и понимала, насколько далеко я успела отплыть на своей одноместной лодке вниз по течению от их берега.

— Не хочешь выпить? — Ам`мел подошел сзади и шепнул на ухо. Я ухватилась за это предложение и, извинившись, последовала за демоном. В черном костюме Ам`мел смахивал на готического принца, даже на Дракулу, вырядившегося для свадьбы (или похорон), не хватало только черной подводки для глаз и муки, чтобы отправить Ам`мела на карнавал. Я тихонько хмыкнула под нос, не решаясь высказать комплимент вслух. Демоны и вампиры частенько колотили друг друга, поэтому я могла схлопотать почем зря.

— Разговоры угнетают, не правда ли? — предположил Ам`мел. Я взяла с подноса проходящего мимо официанта бокал и дотронулась кончиком языка до жидкости. Нет, не отрава — пить можно. Судя по округлившимся глазам Ам`мела, мой жест был воспринят не должным образом. Я отвернулась и сделала глоток шампанского. Пузырьки хаотически запрыгали во рту. Я проглотила напиток и постаралась при этом не поморщиться — предпочитаю коктейли.

— У нас нет ничего общего, — пожаловалась я, — вчера навещала родителей…

— И?

— Потеряла с мамой всякую связь. Они всегда любили Алекса больше. Дети чувствуют, когда им уделяют меньше внимания, чем брату или сестре, особенно младшим. Я всегда нормально воспринимала неравнодушие родителей к Алексу, но я думала, что это только поначалу. Алекс был маленький — ему и флаг в руки. Но, знаешь, — меня уже понесло. Я начала изливать душу демону, до чего докатилась? А ведь Ам`мел слушал, да еще и как внимательно, будто ему и вправду интересно то, что я несу. Ладно, едем дальше, — когда я выросла и окончила лицей им. Кастельно, причем с отличием, мама очень радовалась, да и папа тоже. Казалось, их радости не было предела, ведь магический колледж — это вам не хухры-мухры. А у Алекса начали проявляться способности к телекинезу. В тот день он разбил мамину любимую вазу, и ему это сошло с рук. На фоне дочери-ясновидящей, словно сбежавшей из телевизионного шоу для домохозяек, настоящий дар Алекса был воспринят как дар Божий. Прикинь только, каково мне было жить с этим? Ну, меня сразу же приняли в ОБГ, как я и хотела с детства, — я сделала еще глоток шампанского и начала чувствовать, что впервые после обращения пьянею. Я по-прежнему здраво мыслила, а картинка не расплывалась перед глазами вопреки всеобщим убеждениям, но мой язык мне больше не принадлежал. Он жил сам по себе, выворачивая мою душу наизнанку. Хорошо, что с Ам`мелом я давно знакома, а если б передо мной стоял совершенно незнакомый человек? Ужас! Обязательно надо пожаловаться администрации на напитки, — а потом случился инцидент с демоном, я стала суккубом, разругалась с семьей и ушла из дома. Теперь я зарабатываю гроши, живу с братом, у меня нет мужчины, или в моем случае, раз уж я выгляжу на семнадцать, парня. Да какая к черту разница? Разве кого-то интересуют мои проблемы? Рей побывал в пустыне Хаумьел — вот это новость! Лоботряс Дин, который еле-еле себе на жизнь наскребает, решил жениться — вот это да, это я понимаю!

— Мелани, — мягко произнес Ам`мел, задерживая мою руку с бокалом на полпути ото рта, — ты пьяна.

Я тупо посмотрела на него, прокручивая в голове последние слова.

— Похоже на то. Круто, правда? Особенно для суккуба, который никогда не пьянеет, не болеет, не стареет… Что здесь, наркотики? — я подняла бокал на уровне глаз и присмотрелась через стекло к прозрачным пузырькам. — Яд? А хотя, по барабану! Мне уже все равно, это не жизнь!

С этими словами я припала губами к бокалу и полностью осушила его. Мутная голова, очень мутная… Я сделала несколько шагов. Нет, хожу я нормально, не шатаясь, что было бы особенно худо, ведь я на каблуках. Тошноты нет, обстановку оцениваю адекватно.

Я поднесла к лицу руку, но она не тряслась. Все в порядке, не считая того, что я начинала терять контроль над собой. По капельке, незаметно… Добром это явно не кончится.

— Тебе помочь? — Ам`мел поддержал меня за локоть, но я покачала головой.

— Все в порядке, — повторила я уже для него, — скоро пройдет.

Мы вернулись в круг к друзьям, которые даже не заметили нашей отлучки. Я усиленно поддерживала пустые беседы о семье, работе, старых знакомых, наматывала на ус новые сплетни и последние новости, а мысленно молилась, чтобы в Рождество меня под елкой ждал спаситель от этого дурдома. Знаете, если очень поверить в свою мечту, она начнет сбываться. Вот только уже после того, как потеряешь всякую надежду. Это я не о спасителе говорю, его появление приравнивалось просто к счастливому стечению обстоятельств. Моя голубая мечта жила в сердце уже так долго, что причиняла боль. А я не могла ее осуществить и горела каждый день в огне несбыточных желаний.

Удача сегодня решила дать себе выходной и перебрала лишнего, раз соизволила с пьяным видом обернуться ко мне лицом. Почему с пьяным? Да потому, что какие просители — такие и исполнители. Такая же получилась и услуга, и на том низкий поклон!

Рик Вейлс раскованно закинул мне на плечо руку, при этом прошептал парочку пошлых намеков на ухо. Я без малейшего угрызения совести выплеснула на него остатки шампанского, делая шаг в сторону, чтобы капли не попали на платье и заодно полюбоваться работой.

— Нужна помощь? — подскочил ко мне Ам`мел. Мне польстило его внимание к моей непримечательной персоне, но я вежливо отказалась и кивнула ему в сторону шведского стола. Ам`мел сразу же смекнул и, придерживая за плечо (наверное, думал, что я поскачу к официанту с подносом и начну с визгом выплескивать любую жидкость, оказавшуюся в руках, на ничего не подозревающих гостей) повел меня вдоль зала.

— Наскучили разговоры? — Ам`мел разглядывал предлагаемые угощения, но так ни к чему и не притронулся. А я высмотрела среди вкусностей последнее шоколадное пирожное.

— Очень. Я удивляюсь, как мало нужно людям для счастья. Всего-то найти хорошую работу, устроить детей в престижную школу и при этом не разругаться с супругом.

— Так у всех, — возразил Ам`мел, — неужели можно еще чего-то хотеть?

— А разве, нет? Почему обязательно нужно останавливаться на достигнутом и замыкаться в выстроенных стенах? Мир куда шире, а с нашими возможностями он окрашивается еще и новыми красками, не доступными человеческому глазу.

— Не все хотят посвятить свою жизнь уничтожению себе подобных, — подмигнул Ам`мел, но я не восприняла его слова как шутку.

— Без тех, кто хотят посвятить жизнь именно этому делу, даже банальных целей многим не суждено было бы достигнуть.

— Мелани, вот я удивляюсь, как в такой хорошенькой девочке может скрываться монстр? Как он вообще помещается в теле ангела?

— У ангелов нет тел, — на автомате ответила я, — а вообще, никто и не говорил, что я ангел. Внешность… как там дальше? Обманчива, Ам`мел, и если тебе больше понравится трехногая болотная кикимора, то я стану ею специально для тебя и явлюсь во сне в образе музы, заманчиво, не правда ли?

— Нет, Мел, — засмеялся демон, подбрасывая в воздух мандарин, — я имел в виду не твою способность к перевоплощению. Твоя настоящая внешность всегда будет проскальзывать наружу, а душа, раз уж ты говоришь, что она у тебя осталась, никогда не перестанет сражаться за свое существование с бесом, который будет прижимать ее и пытаться вытеснить. Только если не перестанешь верить, сможешь поддерживать в себе равновесие и не распрощаться навсегда с человеческими качествами.

— Откуда ты столько знаешь, философ? — по правде говоря, я не ожидала, что демон интересуется, остались ли у него человеческие качества. И в голову не приходило, что он еще и рассуждает о том, как не потерять свое "я" после превращения.

— Я тоже верю, Мелани. И пора бы тебе уже научиться отличать бездушных тварей от обращенных поневоле. Особенно после того, как тебе и самой пришлось преодолеть те же трудности.

Не будь у меня мутная голова от чертова снадобья, я бы никогда не заговорила с демоном о таких вещах, и тем более не стала бы его спрашивать о личной жизни. Но сегодня праздник — сделаем скидку на это.

— У тебя есть семья, Ам`мел? Давно ты обратился? Чем занимаешься в свободное от поглощения смертных время? Мы с тобой общаемся чуть ли не со дня моего превращения, а я о тебе почти ничего не знаю.

— Как и я о тебе, — улыбнулся Ам`мел. Врет, все обо мне знает, небось, проштудировал личное дело вдоль и поперек, когда упрашивал меня присоединиться к Сообществу.

— Отвечай. Я задала три вопроса.

— Нет, семьи у меня нет, — задумчиво ответил Ам`мел, — я покинул ее сразу же, как стал демоном и решил, что для дорогих мне людей будет безопаснее находиться от меня на расстоянии, я уехал в другой город только из-за этого. Какой был второй вопрос?

— "Давно ли ты обратился" вроде.

Невежливо было разговаривать с набитым ртом, как делала я, но Ам`мел погрузился в воспоминания и не обращал внимания на этикет.

— Восемь лет назад.

Я чуть не подавилась, когда услышала это.

— Как такое может быть?

— Очень просто, — пожал плечами Ам`мел, — я только привыкал к новой жизни, когда встретил тебя в том переулке. Я сразу узнал, что ты демоница, и думал, что старше и опытнее меня.

— Ты искал поддержки? — ахнула я. Даже подумать не могла бы. Сколько же тогда Ам`мелу лет? Никак не больше тридцати, даже меньше. Хм, я привыкла видеть в нем старика, подсознательно огораживая себя от него. Привлекательный и холостой… Чтоб меня, совсем пьяная…

— Ну, да. И ты так осторожно обращалась с жертвой.

Бледные щеки залил румянец при упоминании Ам`мела о той ночи. Я только начинала отходить от шока, не прошло и недели, как я стала суккубом. А жажда стала невыносимой, и мой второй поход за энергией был лучше, чем первый, я уже выработала план нападения и старалась нанести как можно меньше вреда.

— Почему я тебя раньше об этом не спрашивала? Блин! Тебе ведь нет еще тридцати? — Ам`мел утвердительно кивнул. — Я думала, тебе лет триста.

— Триста? — переспросил демон и затрясся от смеха. — Вот уж спасибо за чудесный комплимент.

— Нет, нет, я не это хотела сказать, — я начала оправдываться, — просто невозможно за такой короткий срок подчинить себе армию демонов, да еще и стать среди них главным.

— У меня были помощники, — уклонился Ам`мел, — у тебя еще был третий вопрос? В свободное время я сплю.

— В гробу?

Опять мой длинный язык! Только не сравнение с вампиром… Сейчас меня убьет новый потенциальный парень. Милая, сегодня отличный денек для потери рассудка!

— Нет.

— Извини.

— Ничего.

— Так что с вопросом? — напомнила я, наблюдая, как темные бездонные глаза Ам`мела теряют человеческое тепло и снова превращаются в лед.

— Ночью много работы, еле справляюсь со всеми жалобами из ОБГ и распоясавшимися демонами. Еще и вампиры клыки показывают. Боюсь, что скоро они соберутся с силами и восстанут против нас, поэтому приходиться еще и готовиться к нападению и сплачивать подопечных.

— Что ж им неймется-то так? Прошла их эра, пора бы и успокоиться. Неужели они не знают, что с ними сделают, едва они покажут носы из своих нор?

А случится вот что, их просто-напросто истребят наши охотницы с колами наперевес, всех до единого. Суровые законы, кровь за кровь — негласное правило нашего сверхъестественного мира.

— Передохни пока. Битва будет только между нашими родами, и я не хочу, чтобы ты вмешивалась.

— Боишься за мое здоровье? После мочилова у скрижали мне уже ничего не страшно.

Кроме одного — что моя заветная мечта, которая греет меня, как огонек в душе, так и останется навсегда всего лишь глупой и наивной идеей.

— Не сомневаюсь, что ты была прекрасна там, — Ам`мел услышал о сражении уже после того, как дело сталось, поэтому пропустил все самое интересное. Но потом еще долго жалел об утерянной возможности поточить коготочки. Чью бы он сторону выбрал, если бы знал заранее о наших планах? — Но нет необходимости вмешивать тебя и на этот раз, мы справимся, — заверил Ам`мел, и я разочарованно отвела глаза, шаря взглядом по столу в поисках чего вкусного.

Медленная румба сменилась зажигательной сальсой, и на танцпол выползли новые пары, желающие развеяться. Рождественский вечер полон неожиданностей. Я оставила Ам`мела и прошла мимо группки парней, рассчитывающих подцепить на элитном вечере легкодоступную девицу. Пропустив мимо ушей их колкие комментарии, я двигалась по направлению к дамской комнате мимо выхода. До меня не сразу дошло, что появились новые приглашенные, с которыми я еще не успела поздороваться. И эту парочку я ждала меньше всего на свете, ведь просто не могла предположить, что увижу их вновь.

— Мелани, не спи — замерзнешь, иди же сюда!

Я тут же всунула бокал с недопитой водой ближайшему мужчине справа и поскакала на ходулях к гостям, не обращая внимания на провожающие меня раздраженные взгляды. Девушка со смехом обняла меня, когда я с размаху врезалась в нее и чуть не сбила с ног.

— Кайла, Люк, а вы тут как оказались?

Глава 5

— Мы и сами не ожидали, что так получится! — воскликнула Кей, освобождаясь из моих медвежьих объятий. — У нас-то уже год прошел…

— И тут Кей говорит, — продолжил за девушку Люк, — "А почему бы нам не съездить к Мел", вот мы и сорвались с места и поехали.

— Как же вас отпустили?

В прошлый раз, когда мне необходимо было притащить Кайлу в этот мир, пришлось разыграть целый спектакль. Перед этим я три года училась в школе и делила с Кей одну комнату, но время поджимало, и я, не раздумывая, схватилась за первую же возможность. Конечно, не с превеликой радостью, но я подставила горло вампиру, который по расчетам охотился во время вечеринки в честь Хэллоуина, заставила Кайлу думать, что серьезно больна и уехала из города, оставив после себя записку. Кей слишком честная, чтобы считать меня лгуньей, поэтому и поехала за мной, чего я и добивалась. По пути сообщники Повелителя намеревались перехватить ее раньше меня, и я заключила с ними сделку, что приведу Кей к скрижали, и она уничтожит Источник. Охотники, как они себя называли, на самом же деле это были обычные фанатики, купились на мою байку и с предвкушением скорой гибели всех представителей магического мира потирали ладошки. Мне все-таки удалось разрушить защиту Амулета, древней реликвии, хранившейся у Кайлы с детства, и стащить его, пока Кей приходила в себя после перемещения. Ну, а потом заварилась каша. Кей узнала, что Амулет у меня, когда мы были у скрижали и пытались ее закрыть. Также она увидела через образовавшуюся между нами связь, что я знакома с Повелителем, и не так восприняла эту новость, потому что не знала всех деталей.

— Точно так же, как и в тот раз, — довольно ответила Кей. Чтобы Кайла и ее друзья смогли воспользоваться порталом до Франции, им пришлось подделывать записки от родителей и получать бесплатный доступ за счет школы.

— А родители?

Кей замялась.

— Они не знают, — ответил за нее Люк, — как и о первой поездке.

— Вы не рассказали им?!

— Да как то…

— Кей! Тебя год не было дома, и ты умолчала об этом? Я тебя не узнаю!

Девушка неловко потерла руки.

— Мне нужно выпить, — прошептала она и поискала глазами официанта. Кайла никогда не пила. И она сильно изменилась. За то время, что она прожила вдали от семьи, в другой реальности, Кей достигла мастерства в бою с демонами, она победила одного из самых сильных из них и участвовала в крупнейшей битве века (во всяком случае, нашего мира), при этом не сказала родителям ни слова. Нет, не такой я ее встретила в первый день в школе.

— Брось, Кей. Не будем об этом, если не хочешь. Но все же, как вы и на этот раз остались безнаказанными?

— Эм, ну, я сказала, что еду на выходные к Амбер, — произнесла Кей и покосилась на Люка. Тот ободряюще улыбнулся и покачал головой. О Боже, эти двое уже не только фразы друг за друга заканчивают, они еще и общаются мысленно! Принесите мне тазик, сейчас стошнит от романтики.

— Как там Амбер? — я перевела разговор в другое русло. С родителями все ясно, Кей умело врет, а Люк… Ему не перед кем отчитываться. Сбежавшую мать Люка Повелитель нашел и убил за измену. Причем тут Повелитель? Да так, мимо проходил. А еще он был отцом Люка, которого Кайла случайно убила, чтобы самой остаться в живых, потому что мстящий демон намеревался переломать нам всем шеи и выбраться в другие измерения и стать там кем-то вроде Наполеона.

— Поступила в Йель, — ответила Кайла, постукивая длинным ногтем по хрустальному бокалу с шампанским, — наплюнула на магию. Зря, конечно, я бы никогда на такое не решилась.

— Ага, согласна. А как же Брэм?

— Они расстались, — выпалил Люк, и я с удивлением посмотрела на него.

— Почти сразу же, как вернулись домой, — пояснила Кей, — всю дорогу ссорились.

И такое бывает. Я даже не стала спрашивать, как дела у Кей с Люком, меня и так воротило от их нежных взглядов и переплетенных пальцев. А я всегда считала Кайлу взрослой для своего возраста и рассудительной, но отношения даже самых стойких солдатиков ломают.

— Как же вы сюда переместились?

Когда транспортируешься в параллельное измерение, для тебя в точке старта время останавливается, и поэтому, вернувшись назад, продолжаешь жить, не теряя ни секунды. Но если ты уже когда-то побывал в другом мире, то попав туда вновь, возвращаешься к предыдущему отрезку времени, будто и не уходил никуда. Пользоваться скрижалью и ее порталом могли все ведьмы кроме Кей, потому что она имела противоположно заряженную энергию, и могла управлять Источником только из нашего мира. Но только Проводники могли выбирать время, куда попасть в другом измерении, так как там не существовало нашей проекции изначально. При этом еще никому не удавалось вернуться в прошлое своей реальности, во время, где ты уже есть. В этом и заключалась моя главная проблема.

— Мы попали как раз вовремя, — ответила Кей, — кое-кто еще не успел вернуться, и мы попросили его переместить нас в будущее, чтобы мы не возвращались ко дню прощания.

— Это правильно, — подтвердила я, — и кого же вы попросили?

Кайла снова замялась, что делала уже не впервые за нашу короткую встречу. Она меня смущалась? Это же просто глупо после того, что мы прошли вместе. Да, я нечестно с ней поступила и использовала ее, но если бы она только знала причину, то все бы поняла, смышленая девочка. Ради этого я готова даже убить, мне не привыкать, так что маленький обман еще не делает из меня Горгону. Но судя по напряженному лицу Кей, она вовсе не из-за моих поступков волновалась. Они опять вели с Люком мысленный диалог, и мне стало не по себе. Знаете, когда два человека шепчутся или втихаря смеются, то всегда чувствуешь себя предметом их обсуждения. Не очень-то прилично так переговариваться в моем присутствии.

— Больше двух говорят вслух, — напомнила я и в ожидании смотрела на парочку, пока они наслаждались обществом друг друга. А наедине их не оставить, нет?

— Нас переместил Бен.

Я слышала, как сердце отсчитало два удара… три… четыре…

— Мел, ты в порядке?

Нет, я не в порядке. Я полгода скрывалась от Бена Клейтона, заместителя главы Ковена, обещавшего удержать меня на месте и не лезть, куда не просят. Я открыла порталы в измерения, много лет покоившиеся без использования. Но не потому, что я такая вредная зараза. Я должна попасть в одно из измерений, пока неизвестно в какое именно, и найти там человека, от которого зависит моя судьба. Здорово. Из-за моего вмешательства открылись другие порталы в самых неожиданных местах, но никто кроме меня и Бена не знал, что пропавшие за последние время люди теперь находятся где-то в космосе, оторванные от мира сего, в новой реальности.

— Он здесь? — спросила я упавшим голосом.

— Бен?

— Да.

Кайла кивнула. Я пошарила руками в воздухе, ища, на что бы опереться и удержать себя на ногах. Не может быть. Угораздило же меня вляпаться по самое горло да еще и в Рождественскую ночь! Хорош подарок под елочкой.

— Где он сейчас? — я переходила на крик. Глаза Кей расширились от ужаса. Я, как злобная учительница с указкой, нависла над ней и требовала ответа. Комок нервов застрял в области груди. Я избегала встречи с Беном, не хотела говорить с ним или объясняться. В день, когда Кайла возвращалась домой, я бросила ему вызов. И Бен его принял. Теперь он изо всех сил старается меня найти и прочистить мозги, лишь бы самому оказаться спасителем всего человечества от гнусного эгоистичного суккуба.

— Кайла, где?! — прокричала я в лицо в подруги, хотя не хотела ее обидеть и уж тем более пугать ее. Но после всего того, на что я была способна, Кей правильно делала, что боялась меня. Сумасшедшая, одержимая идеей демоница, всеми силами пытающаяся удержать при себе остатки человека, что ей не с такой уж легкостью дается, стоящая на грани срыва… Да, меня стоило обходить стороной.

Девушка быстро взяла себя в руки, и я узнала в ней прежнюю Кей, всегда готовую дать отпор и постоять за себя. Как бы мне ни нравился Люк, но он медленно губил в Кайле те качества, которые я уважала. Кей была прекрасной воительницей, из нее выдалась бы и отличная охотница на демонов, с ее то смелостью и магическими навыками, но теперь девушка едва ли напоминала ведьму, скорее простую американскую школьницу.

— Сзади, Мел, — и прежде чем я обернулась, добавила, — смотрит на тебя впритык.

— Поняла, — кивнула я, восстановив спокойный тон, — скажи, когда отвернется.

Девушка делала вид, что разговаривает со мной, но в это же время следила за движением за моей спиной.

— Сейчас.

И я рванула с места. Бежала мимо болтавших компаний, пересекла зал, едва не задев танцевавшую пару. Я остановилась, упершись в стену, и лихорадочно соображала, куда бежать дальше. Обернуться и проверить, гонится ли за мной кто-нибудь, я не рискнула и помчалась дальше до туалетов. Забежав в дамскую комнату, я захлопнула за собой дверь, чем переполошила двух девушек, красившихся у зеркала. Блондинка оглядела меня с ног до головы, вскинув тонкую выщипанную бровь, и отвернулась к своему отражению. Я проползла в кабинку и закрылась.

Что делать теперь? Подожду, пока о моем побеге все забудут, потом вернусь в зал и буду держаться в толпе. Хотя Бен — личность знаменитая, ему обрадуется моя компания. Может, перевоплотиться? Да нет, плохая идея. Что ж я веду себя, как девочка маленькая? Бенджамин ничего не сделает в полном зале, и вряд ли у него есть желание мне навредить. Трусиха, демонов не боится, а от парней убегает, что аж пятки сверкают. Или Кей догадается, что меня долго нет, и пойдет за мной? Тогда я попрошу прикрытия. А вот и нет, она же с Люком. Как и обычно, рассчитывать приходится только на себя.

Я поправила платье и вышла в зал. Вопреки ожиданиям, никто не ждал меня с дубинкой, спрятавшись за стеной. Количество пар, кружившихся на паркете, увеличилось в несколько раз. Я издалека увидела Кей и Люка, оживленно болтавших в сторонке от общества. Я невольно позавидовала их союзу. Они наслаждались друг другом и не нуждались больше ни в ком, для них существовал только один момент, который они растягивали, как резину, перемещаясь из измерения в измерения, вместе. Как обычно делают стервы из фильмов? Правильно, разрушают идиллию и портят чудное мгновенье своим присутствием.

Я убедилась, что Бена нет поблизости, и быстрым шагом пересекла зал. Кайла подняла на меня глаза.

— Ну, как? — встревожено спросила она.

— И куда он делся?

— Не знаю, я потеряла его из виду.

— А почему ты от него бегаешь? Бен славный вроде.

Люк смерил Кей ревнивым взглядом, но она не обратила на это внимания.

— Да так, повздорили слегка, — значит, Кей не знала о том, что я сделала. Вот и хорошо. Когда я вмешалась в ее работу и открыла измерения, Кайла еще не пришла толком в себя после серьезного ранения.

— Ты не первый раз на таких мероприятиях? — спросила Кей. Девушке было непривычно находиться в окружении незнакомых людей. И праздник не был похож на ночь Хэллоуина в ее мире. Без фейерверков, без сверкающих под потолком энергетических и стихийных шаров. Никто не превращался в животных, не летал по комнате. Музыка соответствовала обстановке — ни репа, ни хип-хоп треков. Танцуют исключительно бальные танцы или просто двигаются в такт где-нибудь в углу.

— Не первый. И скажу тебе, здесь очень скучно. Сначала все рады друг друга видеть, но потом разбиваются на маленькие группки. Я почти никогда не танцую, потому что не с кем. Выпивка легальная, но никто не ожидает, что сюда явятся подростки, — я выразительно посмотрела на Кей. Все с ними ясно, либо Кайла, либо Люк использовали принуждение на охраннике, — еда отменная, советую пройтись до столиков.

— Пошли? — Кайла потянула Люка в направлении столов. Моя радость от их приезда угасала. Внешне Кей осталась прежней: светлые длинные волосы, длинное струящееся платье светло-розового цвета, подведенные карандашом зеленые глаза. Но вот в душе она изменилась. Я больше не могла к ней относиться как раньше, я видела в ней другого человека.

В гордом одиночестве я высматривала в толпе кого-нибудь из знакомых. Официант, симпатичный молодой парень-брюнет, описал вокруг меня круг и остановился, протягивая бокал.

— Не к лицу красавице грустить в такой светлый праздник, — проговорил парень, я приняла бокал и сделала небольшой глоток из приличия.

— У Вас особый рецепт? Я никогда раньше не пьянела от алкоголя.

— Неужели? — уточнил парень. — А Вам есть двадцать один, мисс?

— А Вы осмелитесь выгнать меня на улицу? — лукаво переспросила я.

— Конечно, нет. Но мы не несем ответственность за Вас в случае потери сознания или ухудшения самочувствия.

— Ясно, пошел вон.

Я отхлебнула еще напитка, но хуже, чем мне уже было, не стало. Может, и не в шампанском дело, а во мне?

— Девушка, разрешите пригласить вас на танец?

Я обернулась. И сердце упало.

— А-а… Даже не знаю…

— Давай, один танец, о большем не прошу.

Неуверенно я взяла руку, увлекаемая в центр зала. Осталась бы в туалете… Убежала бы сразу же, пока не поздно…

— Ладно, начинай, — я закатила глаза, чтобы только не смотреть на него.

— Что начать?

— Лекции. Какая я плохая, ай-яй-яй. Злая Мелани всех как всегда подставила…

— Я просто хотел потанцевать, — удивился Бен, — без задней мысли.

— Когда это ты что-либо делал без задней мысли?

— По-моему, я всегда был с тобой честен.

Бен ритмичными движениями кружил меня в вальсе. Все цвета сливались в одно расплывчатое пятно. Я чувствовала руки Бена на своей талии, и это сводило меня с ума. Мысли перемешались в голове, и я могла бы с легкостью сказать, что испытываю на себе влияние приворотного зелья. Но в шампанском не было ни грамма, я бы узнала его вкус.

— Наше время прошло, Бен, его не вернуть.

— Его и не было, Мел, — я тонула в его глазах. И мне это не нравилось. Точнее я обожала их, но сам факт, что я теряла нас собой контроль, меня очень тревожил.

— Ты не дала ему быть.

— Я не могла, Бен. Ты не думал об этом? Ты сам разорвал все нити, связывавшие нас.

Он крепко держал мою ладонь, обдавая кожу теплом. Я так долго пыталась избегать его, хотела оставить в прошлом. Почему он не может просто отпустить меня?

— Даже, когда ты стала суккубом, я до последнего защищал тебя. Не от меня зависело твое место в Ковене.

— Да причем тут Ковен? Все гораздо сложнее. Ты меня никогда не понимал.

— Я готов был ехать на край света за тобой, и что услышал в ответ? Мы разные и не можем быть вместе? Мелани, только ты создаешь проблемы.

— Нет, Бен, ты просто не в состоянии ощутить то, что свалилось на меня в последнее время.

— Скажи, чего ты действительно хочешь?

Я хотела быть с ним, все это время. Но никогда этого ему не скажу.

— Ну, так что? — Бен ждал ответа. Мы все еще кружились в танце на опасно близком расстоянии друг от друга.

— Больше всего на свете я хочу только одну вещь…

Бен, долго не отвечал. От его дальнейшего решения зависело, будем ли мы когда-нибудь вместе. В самой своей дурной манере я продолжала его использовать, я давала надежду на то, что даже не могла обещать. Просто я не могла справиться одна, мне не хватит сил пройти через оставшиеся испытания без верного друга.

— Для этого ты открыла порталы? — спросил Бен, то отпуская меня, то снова прижимая к себе.

— Да. Все очень сложно, только один человек знает, как это сделать. И мне его еще предстоит найти. А потом…

— Я поеду с тобой.

Я перестала кружиться и замерла, не веря его словам.

— Ты… что?

— Поеду с тобой, Мел. Потому что я этого хочу.

Я парила над залом. Порхала, как бабочка, над землей в руках Бена. И все мысли разбежались, я не помнила себя. Было достаточно только одного мига, я не требовала продолжения, просто наслаждалась этими секундами кратковременного счастья, которому суждено было закончиться. Мы не следили за временем, хотя полночь неминуемо приближалась, окутывая темным одеялом, как вороновым крылом, все, что настигала. Музыка сменялась с медленной на быструю, но мы продолжали танцевать. Кажется, я понимаю Кайлу. Но в отличие от меня она не ловила каждое мгновение, которое могло стать последним.

— Ты знаешь, что в полночь принято целоваться? — в своей легкой манере спросил Бен. Он всегда был таким, флиртовал со всеми девушками, и был милым и галантным с каждой. Я не могла определить, выделяет ли он меня из общей толпы или считает такой же, как и все остальные его миллионные поклонницы. Но мне было все равно. Завтра я наверняка пожалею об этом, если вспомню, но это будет завтра. И сегодняшняя ночь полна чудес, я так и не выбралась из сказки.

— Пользуешься моим положением? Бен, я не каждый день пьяна, и вообще не должна ей быть после обращения.

— Меньше разговоров, Мел, еще успеем…

Я неотрывно следила за его приближающимися губами. Диагноз: сошла с ума, слетела с катушек. Я затаила дыхание, прикрыв глаза. Больше не позволю себе этой ошибки, больше никаких чувств, никаких эмоций… Только раз…

— Мелани?

Кто-то дергал меня за плечи. Я распахнула глаза. Ам`мел.

— Что за фигня? — я ошарашено смотрела на Ам`мела и четко различала черты его лица. Сознание прояснилось, цвета взорвались ярким пламенем, и я зажмурилась от резкого света.

— Возьми воды, — Ам`мел протянул стакан, но я к нему не притронулась.

— Что произошло? — спросила я, хоть уже и догадалась обо всем.

— Ничего такого, просто мы разговаривали, и ты сказала, что тебе плохо.

— А точнее, на чем мы остановились?

— Эм, я отговаривал тебя от участия в потасовке с вампирами, а потом ты будто в астрал ушла.

Теперь ясно, почему я пьянела. Когда меньше всего их ожидаешь… Видения. Такой разбитой я себя уже давно не чувствовала, как будто душу раскололи на кучу маленьких обломков и развеяли по ветру. Меня еще посещали призраки старой жизни, я не утеряла магические способности, будучи суккубом.

— Ам`мел, мне нужно выйти, подышать свежим воздухом.

Не говоря больше ни слова, я кинулась как ошпаренная к выходу, расталкивая по дороге гостей. Платье не прикрывало руки и плечи, но я не мерзла. Морозный ветер ударил в лицо, взъерошив волосы. Я отошла с дороги и, присев на корточки, запустила пальцы в снег. Все хорошо, Мел, успокойся, такое случается!

— Мелани?

Черт побери, они на самом деле здесь? Это какой-то замкнутый круг, хуже, чем дежа-вю. И вот мое наказание — переживать лучшие моменты своей жизни во сне, а реальность оставляла только объедки.

— Кайла? — я бросилась к подруге на шею. Как в видении, я в точности повторила каждое движение и произнесла каждое слово, заранее зная, какая за ними последует реакция.

Я пробежала через зал, не останавливаясь, и захлопнула за спиной дверь женского туалета. Не обращая внимания на девушек у зеркала, я подбежала к окну и впустила в помещение зимний ветер. Платье заплеталось под ногами, но я не решалась разорвать подол. Вместо этого я скинула туфли и, подтянувшись на руках, перелезла через подоконник. Золушка сбежала с бала, так и не дождавшись полуночи.

Глава 6

С очередным приступом голода я поняла, что больше не могу тянуть. Оставались считанные дни, прежде чем скрижаль сменит свое положение, как она делает каждые три года. Тогда понадобится масса времени, чтобы найти ее, и если сейчас до Источника можно добраться на машине за несколько часов, то есть вероятность, что после перемещения скрижали до нее придется лететь на метле несколько дней или платить неимоверную сумму за билет на портал. Ни того, ни другого я не могла себе позволить. Метлам предпочитаю самолеты и места в бизнес-классе, а на зарплату журналиста о портале я могла только мечтать.

Два измерения располагались на опасном расстоянии друг от друга, из-за чего иногда пересекались. Раньше пользование Источником было свободным для всех, поэтому в моем мире больше половины населения — выходцы из параллельного мира, которые притащили с собой язык, традиции, праздники и религии. Рождество у нас пользуется не меньшим успехом, чем в Америке, в которой я провела три года и смогла изучить устройство жизни в ней. Люди везде одинаковые — это факт. Грехи, пороки, слабости. Мечты, желания и стремления. Все это передавалось из поколения в поколение, и не менялось с годами. Порой я задумывалась, а как так получилось, что два одинаковых мира лишь с небольшими различиями оказались разделены и оторваны друг от друга? Какая катастрофа разделила одну реальность пополам? И связано ли это с возникновением скрижали? Чем больше риторических вопросов я задавала, тем больше возникало новых. А теорий о двух мирах было не меньше, чем о рождении планеты в целом.

Прошло уже два дня после праздника, когда я узнала о прогнозах. И решила действовать немедля. Мой последний шанс махал на прощение ручкой и собирался скрыться за поворотом. Я не могла его упустить.

Скорость моего тигра уже превысила отметку "штраф". Меня спокойно могли лишить водительских прав, если бы радар уловил мой джип. Но трасса была свободной, и я практически не нарушала правил дорожного движения, просто слегка гнала, не создавая опасности для других водителей. Несколько часов напряженной езды — и я уже на месте. На повороте я сбавила скорость и свернула на проселочную дорогу. Амортизация джипа помогла преодолеть кочки размером с валуны, не отбив при этом пятую точку. Днем я плотно поела, закусила человечинкой, и теперь, довольная и сытая, мчалась навстречу приключениям. Перевоплощение всегда отнимает много сил, а смена пола затрачивает энергии в несколько раз больше. За рулем сидел мужчина лет тридцати пяти, широкоплечий, темноволосый и с лишним весом в области брюха. Волосатые руки, ноги не помещаются в машине, бардак в голове, а также части тела, которые не вписывались в женские пропорции — как же я это ненавидела! Или ненавидел? Как я теперь должна обращаться к себе?

Машина в последний раз зарычала и уснула. Я распахнула дверцу и вылезла наружу. Перед глазами вырос высокий загородный дом, напоминающий замок. Территория дома была огорожена высокой металлической сеткой, по которой круглосуточно колесил электрический ток. Я подошла к воротам и нажала на кнопку. Лампочка на двери загорелась, оповещая, что идет видеонаблюдение. Из громкоговорителя донесся скрипучий голос:

— Кто?

— Впускай, балбесина, — басом рявкнула я, и камера тут же повернулась в мою сторону, — немедленно.

Замок щелкнул, и я открыла дверь, проходя за ворота. Дом был классическим примером безвкусицы. Бывший хозяин никак не мог определиться со стилем, поэтому просто смешал любимые. Снаружи замок был похож на средневековые руины, вытащенные из фильмов "под старину", зато изнутри был обставлен в соответствии со стилем барокко. Я много раз прежде посещала этот дом, поэтому не нашла в нем ничего примечательного на этот раз. Входная дверь распахнулась, и из нее показалась яйцеподобная голова.

— С возвращением, сэр!

Охранник согнулся пополам в чересчур вежливом поклоне. Его босс любил лесть и был падким на нее, поэтому все его работники были простыми слугами, привыкшими подстилаться под ноги, которых процесс эволюции обошел стороной.

— Хороший песик. Есть новости?

— Есть, сэр. Нет, сэр.

Что за болван? С ним же нельзя разговаривать нормально!

— Я спросил, новости есть?

— Нет, сэр.

Я прошла мимо долговязого охранника и огляделась по сторонам, но других не обнаружила.

— Где остальные?

— Мы думали, что вас убили, сэр. Они так обрадовались и уехали сразу же.

— А ты почему остался? — спросила я, одаривая охранника подозрительным взглядом.

— Вы приказали не покидать здания, что бы ни произошло.

— Ладно. Еще остался кто-нибудь?

— Конечно, сэр. Малкольм, Нано. Хейл…

Я вскинула руку.

— Меня это не интересует, как там тебя? — парень открыл было рот, чтобы ответить. — Да не важно! Веди меня в тюрьмы.

Охранник послушно кивнул и попятился задом к стене.

— Иди нормально. У меня нет времени на почести.

Парень кивнул и, повернувшись спиной, быстрым шагом пошел по проходу в противоположную от двери сторону. Я двинулась за ним, как могла, передвигая тяжелые ноги. Охранник свернул за угол, пропуская просторную трапезную Зевса, и вскарабкался по винтовой лестнице на второй этаж. Я ухватилась одной рукой за перила, чтобы масса мужского тела не опрокинула на лопатки. Я уже скучала по своей изящной фигуре и сорока пяти килограммам веса.

— Слышь, ты, тюрьмы на первом этаже, нет? — я говорила в манере его хозяина, чтобы лишний раз не вызывать подозрений. Удивительно, что этот идиот даже не осведомился, как я, то есть босс, мог выжить.

— Нет, сэр. Теперь они здесь, — ухмыльнулся парень. Я поднялась на второй этаж и зашла в комнату, в которой скрылся охранник. Помещение было небольшого размера, хорошо освещенное. По центру стоял докторский стол с многочисленными ящиками. На стене висел плазменный телевизор и репродукции известных картин. Вид из окна выходил на некогда зеленый цветущий парк. Парень как сквозь землю провалился. Я сделала несколько шагов вперед, заглядывая за шкаф.

Дверь за спиной с грохотом захлопнулась. Я испуганно подпрыгнула и, замерев, уставилась на парня. Он был один и, как загнанный в угол заяц, прижимался спиной к двери. Его смелости хватило только на угрозы мне.

— Я знаю, что Повелителя убили. Я был там, видел мертвое тело. Я лично закапывал его у дома.

Я смотрела на охранника, как на свихнувшегося хлюпика. Разве нормальный человек останется в доме мертвого хозяина? Вообще-то, да. Холодильники забиты едой, каждая комната обустроена для жизни, электричество проведено, всегда есть горячая вода, а по наследству дом никому не перешел. Кстати, надо будет подкинуть Люку идейку, пусть побегает по судам, зато получит владения отца.

— Тогда зачем ты здесь?

— Убийцы всегда возвращаются на место преступления. Я отомщу за смерть Повелителя.

Этот малый перечитал в свое время дешевых детективов. Я никогда не возвращалась в место, где когда-либо убивала. Это же глупо, слухи распространяются со скоростью света, и ни одно нормальное существо, пусть даже демон, не сунется туда, где закололи его родственника.

Но охранник был до безумия отважен. Он побежал на меня с занесенным кулаком. Я сразу определила, что он никогда не дрался раньше, поэтому дождалась, пока он приблизится, и легким движением заломила ему руку за спину. Парень тихонько взвизгнул, когда я подбила ему сзади колено и уложила на пол, лицом в землю.

— Отвечай, ты здесь один?

Охранник хрюкнул что-то нечленораздельное. Я уткнула его носом в паркет и повторила вопрос.

— Да!

— Врешь, — сильнее завела руку назад, — кто здесь еще?

Душещипательный визг прорезал воздух в комнате. Я с мужской силой шмякнула парня об пол. Визг тут же прекратился. Я приподняла человеку голову, проверяя, не вышибла ли дух из него. Парень распахнул глаза и напряг мышцы всего тела.

— Где остальные?

Упомянутые не заставили себя долго ждать. Одним ударом об пол я отрубила парня и вскочила на ноги, поворачиваясь лицом к противникам. Их было двое. Оба твердолобые и неповоротливые с виду, но мускулистые руки выдавали их истинную силу. Повелитель не всегда ошибался в выборе, он нанимал на работу воинов, прошедших подготовку, но которых не приняли в войска. Видимо, из-за умственной отсталости.

Я не настолько привыкла к телу мужчины, чтобы в совершенстве им управлять.

— Ни с места, — рыкнул тот, что слева, и сделал шаг вперед. Я на рефлексе отступила. — Я сказал, ни с места!

— Черта с два, котик, — это прозвучало странно из уст мужчины в самом расцвете сил. Но уже через секунду мой рост уменьшился до метра шестидесяти пяти, а волосы отросли до плеч и окрасились в цвет красного дерева.

— Дьявол! — выругался мужик, так и встав, как вкопанный.

— Приятно познакомиться, — с этими словами я протянула к нему руку. Глаза мужчины расширялись по мере того, как аккуратно покрашенные в черный ногти удлинялись, превращаясь в загнутые острые лезвия, как у Росомахи. Я сдержала смешок, наблюдая за реакцией охранников. Они неуверенно переглянулись и начали отодвигаться от меня. — Что ж так, испугались? Ну! С вами неинтересно играть.

Мужчина, что изначально планировал напасть на меня, дернулся к оружию. И это был пистолет. Такой способ вряд ли сможет нанести мне существенный вред, но, согласитесь, не из приятных ощущать в себе серебряную пулю.

С присущей демонам скоростью я рванула вперед и опрокинула охранника на спину, впиваясь когтями ему в плечо. Моя сила даже в облике женщины превосходила человеческую, поэтому, сколько мужчина ни вырывался и ни орал, как резаный, я его не отпускала. Холодная сталь уперлась в бок, я могла ее чувствовать даже через мешковатую куртку моего брата. Я переместила ладонь мужчине на шею. Его помощник уже намеревался нанести мне удар со спины.

— Только шевельнись, и я его прикончу, — я не оборачивалась, но слышала каждый его судорожный вздох. — А теперь ты слушай, — я снова вернулась к поверженному, — я суккуб, демон, и ни одна пуля, будь она серебряная или золотая, да хоть алмазная, я, как и любая девушка, люблю драгоценности, но пуля не причинит мне ни малейшего вреда. А чтобы убить меня, тебе понадобятся магические способности, красавчик, которых я, к сожалению, — я театрально поморщила нос, — не чувствую.

— С чего я должен тебе верить? — выплюнул мужчина, чем вызвал у меня смех.

— Я-то тебя наверняка прикончу. Хочешь проверить?

Дуло больше не давило на меня.

— Избавься от оружия, — скомандовала я, и мужчина сразу же отбросил пистолет в сторону. — Теперь поднимайся. Медленно.

В моих руках был заложник. Прикольно, я еще не играла преступниц. Придерживая коготь у шеи мужчины, я поднялась на ноги, волоча его за собой.

— Где пленные?

— Внизу, — прохрипел охранник. Его друг даже не дрогнул, чтобы спасти товарища. Трус.

— Пошли.

Мужчина неуклюже поплелся к двери. Спуск на первый этаж был еще хуже. Мне приходилось контролировать каждое движение охранника, чтобы вовремя предупредить побег, но при этом острый коготь норовил вскрыть ему артерию. Я передернулась, когда представила, сколько будет крови на лестнице и как от нее будет вонять, а главное — от шока энергия мужчины начнет выплескиваться в разные стороны, а я не смогу сдержаться от ее сладкого запаха.

— Быстрее, — мужчина неловко споткнулся, и я тут же обхватила его шею второй рукой, — даже не думай!

Знаю я эти отвлекающие маневры, сама пользовалась.

Кое-как мы достигли подземного этажа. В полумраке горели только свечи, прикрепленные к стенам тонкими лесками. Я подтолкнула охранника в спину, чтобы не тормозил, и мы направились по коридору к камерам, где Повелитель держал людей, которые могли быть ему чем-либо полезны. Некоторых из них я собственноручно засадила за решетку, потому что они были нужны мне. Именно такого человека я и искала. Я натолкнулась на него случайно, когда искала старейших колдунов. И это судьба меня свела с ним, высшие силы были на моей стороне в тот день.

Я высматривала в темных помещениях людей. Клетки были пусты. Каждая до единой. Решетки не задерживали никого.

— Где старик?! — я в бешенстве металась вдоль камер, заглядывая в каждую. Охранник облегченно вздохнул и теперь держался от меня на расстоянии. Я пробежала до конца коридора и, упершись в стену, развернулась в обратном направлении. — Где он?!

— Мы… Я… — пролепетал охранник, прижимаясь к стене, — он…

— Старик! Лэм, или как он себя звал? Джонни! Где он? Черт тебя подери, отвечай!

Мужчина от испуга потерял дар речи. Я очень похожа на фурию? Уверенна, что да!

— Ты немой? Заставить тебя говорить?!

Я вскинула когтистую руку, и охранник побледнел, не отводя от нее взгляд.

— Я не знаю… Он сбежал… Вместе с девчонкой-ведьмой…

— Твою ж… — разочарованно прошипела я. — Где он теперь?

Да откуда они могли знать? Сидят безвылазно в четырех стенах. Я побежала к выходу, в два шага преодолела лестницу и выскочила на улицу. Черный джип ждал у ворот. Я плюхнулась на водительское сидение и, захлопнув за собой дверцу, рванула с места.

Лэм Беккер сбежал. А с ним и подсказки к следующему шагу.

Глава 7

Мысли все перемешались в голове. Я не могла найти себе места от беспокойства. Лэм пропал. Он сбежал, причем довольно давно. Теперь он может находиться где угодно, причем не обязательно в городе. Чтобы его найти потребуется время, и я даже не была уверена, что это было возможно — больно уж шустрый старикан попался.

После посещения замка Повелителя, я гнала на всех порах по пустынным дорогам Прейванского района обратно в столицу. План действий трещал по швам. Что делать дальше? Как найти единственного человека, который мог знать моего спасителя и привести меня к нему?

Недолго думая, я решила посетить своих старых друзей, причастных к исчезновению Лэма. Я остановила машину на стоянке перед отелем и вышла на дорожку, ведущую прямо к главному входу. Швейцар и по совместительству охранник коротко поприветствовал меня, но дальше стойки ресепшена не пропустил.

— Добрый день, — поздоровалась я с регистратором, — не подскажите, в каком номере поселились Люк Кейс и Кайла Райс?

Мужчина бегло пробежал пальцами по клавиатуре.

— У нас нет прав разглашать подобную информацию.

Я уже пожалела, что мне не попался дар убеждения.

— Хорошо, вы можете с ними связаться? С Люком?

Регистратор подумал секунду и кивнул.

— Минутку, — достал из-под стола старый телефон на проводе и покрутил колесо с числами, — ваше имя?

— Мелани. Мелани Райдер.

Из трубки доносились короткие гудки. Наконец, на другом конце послышался раздраженный голос.

— Мистер Кейс, к вам мисс Райдер. Пропустить или попросить ее подождать внизу?… Хорошо, приятного отдыха.

— Ну? — ждала я, перебирая листовки на стойке.

— Последний этаж, вас встретят.

— Спасибо.

Пройдя великолепно украшенный к Рождеству зал, я нажала на кнопку вызова и вошла в лифт. Двери открылись на последнем этаже.

— Привет, — кивнул Люк. На нем были пижамные штаны и наспех накинутый на плечи халат, — проходи.

Наши отношения с Люком больше не были такими же напряженными, как при первой встрече, но и теплыми их назвать можно было с трудом.

Кайла встретила меня более радостно. Сразу же поцеловала в щеку и провела в комнату. Зачесанные в хвост волосы и отсутствие макияжа, что не делало ее менее милой, чем она была с ним, придавали Кей домашний, по-своему притягательный вид.

— Что ж так рано, Мел? — поддела Кайла. Я бросила взгляд на настенные часы. Десять часов. Как-то я быстро управилась со слугами Повелителя.

— Не спалось, — улыбнулась я, — время есть?

— Теперь да, — ответила Кей. Только в одну из двух спален дверь была открыта. Кровать была не заправлена, что говорило только об одном — никто не готовился заранее к моему приходу. А еще я не хотела затрагивать тему "общей кровати", когда у меня были поистине серьезные проблемы.

— Вот уж извините, я могу присесть? — не дождавшись разрешения, я опустилась на ближайший диван. Кайла заняла кресло и перекинула ногу на ногу.

— Итак?

— Ах, да. Сразу к делу. Что вы знаете о Лэме Беккере?

— О ком? — переспросила Кей.

— Джонни Шейзл, — пояснил Люк, проходя в комнату и присаживаясь рядом со мной на диван.

— О-о, — протянула Кей, — я его помню. Он нас спас из логова Повелителя.

— Знаю, — прервала я, — так что?

— С ним что-то случилось? — встревожилась Кей. — Где он?

— Я бы это тоже хотела знать, — передразнила я ее нервный тон.

— Что ты имеешь в виду? Я не понимаю!

Да что же с ней стало? Кайла всегда была одной из самых сообразительных девушек, которых я знала. В своем возрасте она уже опережала многих своих ровесников. А сейчас она напоминала молодую мамочку, трепещущую по каждому пустяку и сдувающую со своего ненаглядного чада мельчайшую пылинку.

— Ладно, — я повернулась к Люку. Он все еще сохранял свой образ мужика, всегда держащего все хозяйство в своих руках, — когда вы видели его в последний раз и что он вам говорил? Может, что-нибудь о своих планах?

— В последний раз мы его видели еще в замке. Он посоветовал нам убираться. Но сам, видимо, недолго оставался на месте.

— Это точно. Ничего не говорил?

— Вроде ничего вразумительного, — задумался Люк. — Нам недолго пришлось болтать с ним. Он либо пел, либо нес какой-то бред о своей старой жизни…

— Стоп, — прервала я, — что именно он нес?

— А зачем тебе, собственно? — прищурился Люк. Ищейка. Но я решила сказать правду, ведь теперь они с Кей вышли из игры, и настало мое время заряжать пушки.

— Его давний друг — великий маг. Он знает все о ведьмах, их энергии, превращениях. Он также эксперт по скрижали, разбирается в ее свойствах и функциях. Короче, только он может ответить на мои вопросы и помочь мне на деле.

— Подождите, — Кей подала голос, и я обернулась к ней, — он говорил что-то о Дэллс… Сказал, что они как только переместились в этот мир, искали его. Дэллс хотела, чтобы он перезарядил ее энергию, а Джонни — избавиться от беса.

— Что за Дэллс? — спросила я.

— Девушка с такой же энергией, как у меня. Магнит. Она собиралась вернуться домой, для чего ей нужно было измениться.

— Да я в курсе, для чего ей это нужно. Но где она теперь? Они нашли мага?

— Нет. Джонни сказал, что обратился к деревенской колдунье, и она изгнала беса. А о Дэллс ничего не известно.

— Плевать на вашу Дэллс, — ответила я. Значит, Лэм не нашел мага. Но при этом он знал, где тот находится. То есть он все равно нашел мага, но уже после. Кей и Люк ничего не знают об этом.

— Он не намекал, куда направится после?

— Нет, — покачал головой Люк, — он не говорил даже о своем плане сбежать. Это случилось внезапно.

— Он давно это планировал, — произнесла я. Кей и Люк ждали от меня объяснений, но я даже сама не находила, что еще им сказать. — Знаю только, что он не мог сам транспортироваться в другое измерение. Для этого ему нужен Проводник…

— Ты уже близка к ответу на свой вопрос, — сказал Люк, выразительно глядя на меня.

— Что ты имеешь в виду?

— Тебе нужно его найти. Лэма. Для этого…

— Мне необходимо обратиться за помощью, — догадалась я, — к кому-то, кто в состоянии, опираясь на свои связи, обнаружить его и отследить недавние действия и перемещения.

— Верно, — подтвердил Люк. Я уже поняла его намек, но вот он мне не понравился. Конечно, Люк был прав. Да и выбора у меня не оставалось. Песочные часы уже отсчитывали последние песчинки, скоро Источник поменяет свое месторасположение.

— Ты ведь можешь обратиться к Бену, — встряла Кайла. Нет… Нет, нет, нет…

— Не могу, — отозвалась я. Кей не уступала.

— Почему же? В Ковене почти все Проводники, Бен наверняка знает все о том, кто пользовался скрижалью и кого перемещал.

— Кей права, Мел. Только этот ваш Бен в состоянии тебе помочь.

Тоже мне умники. Неужели я и без них бы не догадалась, что все дороги вместо Рима ведут к Бену? Ха, да я же сама создавала себе проблемы. Кое-кто уже говорил об этом в моем видении. Совпадение — не более!

— Я подумаю над этим, — должен был быть другой вариант. Я не готова вмешивать Бена в свое черное дело. На мне и так уже висел взлом порталов.

— Думаю, это твое дело, рассказывать нам или нет, — сказала Кей с прежним вдумчивым выражением лица и фирменной проницательностью, чем заставила мое сердце дрогнуть от сожаления — что было, то уже не вернешь, как ни старайся. Вопреки всем убеждениям, я была намерена разбить их в прах и переступить через дозволенную и не пересекаемую ранее черту, — но тебе стоит забыть прошлые обиды и обратиться к Бену. Я вижу, что для тебя крайне важно то, что ты делаешь, и как бы это ни было опасно, иди до конца. Отношения — это не твой случай, они не должны встать на пути и отгородить тебя от твоей цели.

Я перевела изумленный взгляд с Кей на Люка. Парень светился гордостью за свою девушку, но она лишь ждала от меня ответа.

— Спасибо, Кей, — медленно ответила я, взвешивая каждое слово и все больше убеждаясь в совете подруги, — ты права. Наши отношения с Беном — это прошлое, я не позволю им мешать мне и теперь.

Я уже поднялась с дивана, чтобы уйти, когда Кей остановила меня, не доходя до двери. Она понизила голос, чтобы Люк ее не слышал.

— Между вами что-то было? — в этом вся Кей, не любила называть вещи своими именами.

— Нет, — соврала я, — мы всегда были просто друзьями. Но в один злопамятный день все изменилось.

И это было правдой. Я ушла из Ковена и оставила в прошлом Бена. Правда, нам приходилось сталкиваться много раз, но обида правила им. Мы оба держали себя в руках и не давали помелькавшей время от времени искре разгораться в пламя. Жгучее и болезненное для нас обоих.

Я вела машину к ресторану "Гордпрей", где Бен для прикрытия работал официантом. Заведение пользовалось большой популярностью у всякого рода нечисти, как будто было создано специально для того, чтобы немертвые и слишком живые могли коротать одинокие вечера в обществе себе подобных. Я остановилась неподалеку от входа и вышла из машины. Холодный ветер тут же решил пригвоздить меня к месту, но я была упорна, как никогда. Быстрыми шагами достигла здания и ввалилась внутрь.

— Привет, Мел, — девушка-менеджер любезно открыла мне дверь и протянула руку, чтобы забрать дубленку, — как настроение?

— Как у мухи, пришибленной газетным свертком, — буркнула я, — Клейтон на месте?

— В последнее время его часто ищут, — хмыкнула Рой, заправляя прядку волос за ухо, — но тебе я отвечу. Да, только здесь его и можно найти после того, как штаб Ковена перенесли в другой город.

— Куда? — поинтересовалась я. Рой мотнула головой.

— Не могу, Мел. Я бы хотела, поверь, но не могу. Мне крышу снесут.

— Понятно, — отозвалась я. Рой не была виновата в том, что меня обратили, поэтому не ее винить, что она отказывалась выдавать военные тайны.

— Присаживайся, я позову Бена.

Я выбрала небольшой столик напротив выхода. Рой легкой походкой пересекла зал и скрылась на кухне. Уже через мгновение ее сменил Бен и, поискав меня глазами, направился к моему столику.

— И что же я вижу? Зайчонок сам рвется в лапы грозному волку?

Ах, сколько желчи он вложил в эти слова! Вообще-то, да.

— А как красноречивы Ваши слова, мистер! Вы сразили меня своим искрометным юмором, — процедила я сквозь зубы и осмелилась поднять на него глаза. Бен занял стул напротив меня и теперь буравил взглядом, значение которого я не смогла разгадать. Полумрак ресторана создавал интимную обстановку, и я замечала вещи, которым раньше едва ли придала бы значение. Например, как играет свет на его золотистых волосах.

— Это не юмор, Мел, это метафора. Раз уж пользуешься литературными терминами, то умей их правильно употреблять.

Зануда. Я показала ему язык.

— Ты за этим пришла? — Бен приподнял бровь. Что-то я не поняла его намек. Хотя…

— Конечно, я ведь не получила этого в полночь, — слова вырвались прежде, чем я успела их остановить. Удивление проскользнуло на лице Бена.

— Откуда ты…? Что за черт? — похоже, я смогла застать Бена врасплох. Он ведь планировал наш поцелуй, не так ли? Задолго до того, как мы перебрасывались взглядами на вечере.

— У меня было видение, — созналась я, — достаточно подробное.

— И тебе понравилось? — тут же среагировал Бен.

— Уверена, что нет. Ам`мел растолкал меня в самый подходящий момент.

— Обидно, правда? — усмехнулся Бен. — Ты много потеряла.

— Не сомневаюсь. Именно поэтому я сбежала.

— О, а я подумал, просто перепила.

— Ну, ты и нахал!

— Шутка, ты же не пьянеешь. Я помню.

Я нервно заерзала на стуле. От моего возгласа посетители за соседним столиком с интересом поглядывали на нас, ожидая бурной семейной сцены.

— Не предложишь мне что-нибудь? — напомнила я.

— Сегодня не моя смена.

— Тогда что ты здесь делаешь?

Бен пожал плечами. Такой обычный жест. А у меня желудок от него сжался, и я поспешила перевести взгляд на люстру.

— Может, это ты мне ответишь?

— Не знаю даже…

— Мел?

— А?

Бен сразу же сделался серьезным. В глазах больше не плясали веселые искорки, а на лбу пролегла еле заметная морщинка. В голову прокралась мыслишка, что я хотела бы разгладить эту морщинку. Дура, нашла, о чем думать!

— Что-то случилось?

— Ага, шесть лет назад.

— Хочешь об этом поговорить? — предложил Бен, имея в виду мою проблему, а не обращение. А он на редкость проницателен.

— Было бы здорово, — кивнула я.

— Пошли, — Бен поднялся из-за стола и протянул мне руку. Я приняла ее. Без мыслей… вообще… или… нет, не буду об этом думать, только не сейчас! Не позволю себе быть слабой. Рой проводила нас ревнивым взглядом. Я помотала головой и беззвучно прокричала, что это не то, о чем она подумала, но Рой уже отвернулась. Сколько еще Бен разбил сердец? Сколько ему нужно разбить, чтобы успокоиться и остановиться?

— Куда мы? К тебе? — испуганно прошептала я. Не хочу к нему! Нет! Только не в замкнутое пространство, только не пустая квартира!

— Ну, да. Ты боишься? — оскалился Бен. Вампиры не так выглядят. Но если бы он был вампиром, я сегодня не надела шарф…

— Давай лучше… — я пыталась быстро вспомнить шумное место, полное незнакомых людей.

— Расслабься, я пошутил, — я почувствовала, как облегченно разжались тиски, сжимавшие сердце, — здесь неподалеку есть тихое местечко, там посидим и все обсудим, ок?

— Ага, — отозвалась я, не осмелившись выдернуть свою руку из его. Сегодня я потратила много энергии на частые перевоплощения, поэтому могла спокойно списать острую потребность в парне на голод суккуба. Может, Бен и не опасался меня, ведь легко смог бы справиться с девушкой, но вот мне следовало быть осторожней, если не хотела потом всю жизнь корить себя за ошибку, совершенную в прошлом. Да и вопрос: захотел бы Бен справляться с девушкой или… Нет, никаких "или", только не в моем случае.

Мы свернули на тусклую улочку. В темноте виднелся слабый огонек над дверью. Мы дошли до конца переулка, и Бен открыл дверь. Темная занавеска скрывала бар. Сразу видно, что об этом заведении знали только избранные. Воздух в баре трещал от переполняемой энергии, которую вырабатывают только представители сверхъестественного мира. Еще одно место, куда любили заглядывать ведьмы и колдуны. И никаких "грязных". "Грязными" я называла демонов, потому что только некоторые из них могли справлять свои нужды (питание, разумеется), не оставляя после себя человеческих останков.

— Лори, — Бен обратился к рыжему парню в смешной майке с черепом, — вип-зал свободен?

— Мм, пришли "поговорить"? — подмигнул Лори и просканировал меня с ног до головы. — Красавчик.

— Чувак, просто ответь "да" или "нет.

— Да, конечно, да! Для тебя всегда свободен.

Бен, по-прежнему не отпуская моей холодной ладони, повел меня вверх по лестнице на второй этаж. Интересно, он со всеми своими подругами так ходит, не придавая никакого значения своим жестам, или мне оказана великая честь? Лори шел следом до самого угла, где за плотной темной шторкой скрывалось небольшое помещение с диваном и столом перед ним.

— Развлекайтесь, — напутствовал Лори и прежде чем уйти, добавил, — мне следует взять у вас заказ?

Бен посмотрел на меня.

— Воды, — ответила я. Лори испарился, оставив нас с Беном наедине. Я скинула дубленку и присела с краю на диван.

— Милое местечко, правда? — спросил Бен, присаживаясь рядом на опасно близком расстоянии. Я задохнулась от аромата его одеколона. Или он не пользовался одеколоном?

— Я хочу есть, — пробубнила я, проигнорировав его вопрос.

— Когда придет Лори, закажи еще что-нибудь. Я угощаю.

— Я не про это, — смутилась я, опуская глаза в пол.

— О, — только и произнес Бен. — Это мы тоже можем устроить.

Я пихнула его локтем.

— Даже не думай.

— Мел, ты такая взвинченная… — Лори прервал Бена, заходя в комнату и опуская стакан с водой на стол передо мной. Бенджамин дождался, пока его знакомый уйдет, и продолжил, — думаю, сейчас самое время рассказать мне, что происходит. С самого начала.

Я вздохнула. Что я могла ему рассказать, при этом не боясь, что мои же слова будут использованы против меня? Доверяла ли я Бену? Затрудняюсь ответить. Он еще ни разу не давал мне повода усомниться в своей верности, но вот моя история была не из красивейших. Был ли у меня другой выход? Определенно, нет.

— С какого момента начать?

— Как считаешь нужным, — ответил Бен, устраиваясь поудобнее на диване. Я решила, что раз уж выкладывать все начистоту, то стоит и превращение упомянуть.

— В тот день объявили тревогу. Ты помнишь, что тогда участились набеги, поэтому никто особо не удивился. Но в этот раз банда действовала слажено, они планировали заранее взять здание силой и не щадить никого. Я это видела в своем видении, а они никогда не обманывали. Поэтому когда Джейксон подгонял меня, я убежала обратно в кабинет и закрылась изнутри.

Бен молчал, и я продолжила.

— Тогда я вылезла через окно и по пожарной лестнице спустилась на землю. Мне и раньше доводилось убивать демонов. Я носила с собой серебряный кол и отлично орудовала им. Когда на меня набросился демон, я не подумала, что с ним могут возникнуть проблемы. Видения не появлялись и не предупреждали об опасности. Хотя последнее из них, которое показало нападение на здание, я прервала, когда проснулась. Ну вот, и этот демон смирился со своей смертью и обратил меня в отместку. Просто выдохнул остатки своей энергии. Ее было недостаточно, чтобы сделать из меня полноценного демона, зато хватило для суккуба. И вот теперь я мечусь между двумя мирами за своей последней надеждой на спасение.

— Это невозможно, — покачал головой Бен, — и что ты решила?

— Я много информации искала. В интернете, в библиотеке. Было много книг прочитано, но ни одна толком не могла разъяснить даже само существование демонов, не говоря уже о перевоплощении. Одни легенды. Тогда я стала искать тех, кто мог пройти сам через то же самое, но при этом не сказать об этом никому. Если бы это были мои ровесники, то они бы обязательно растрезвонили на весь мир о чудесном исцелении. Поэтому я искала среди старожилов, они редко делятся ценной информацией. Естественно, меня воспринимали как сумасшедшую. Многие шарахались от меня, как от исчадия ада. Лишь некоторые смогли понять мою проблему и принять ее.

Я сделала глоток воды. Бен ждал.

— Один старик сказал, что он знает очень могущественного мага, который смог бы дать мне дельный совет. Я ухватилась за эту идею, и она превратилась в навязчивую. Но проблема была в том, что этот маг скрылся сразу же, как только попал в новый мир, а именно — исчез в другом измерении. Лэм, так звали этого старика, убедил меня, что лично знаком с этим магом и полностью уверен в его силе. Я и поверила ему, что мне оставалось? Поехала к скрижали, пыталась откопать в ней эти двери в порталы, но натыкалась на стену. Тогда одна старая женщина, подруга Лэма, сказала, что слышала об Амулете Демона, реликвии, которая долгое время хранилась в сокровищнице царей. В Амулете заточены души демонов, придающие небывалую силу обладателю Амулета. Тогда Лэм вспомнил, что уже когда-то предсказывал о пропаже Амулета, но его никто не послушал. Это была улыбка Судьбы, мой свет в конце тоннеля! Лэм видел не только кражу Амулета, но и самих воров. Ты уже понял, кого он увидел?

— Элизабет Райс и Артура Кейса, — задумчиво произнес Бен, — теперь все становится на свои места.

— Я переместилась в параллельное измерение и нашла по базе данных семью Райс. После долгой слежки я поняла, что у Элизабет только одна часть Амулета, которую она к тому же отдала своей дочери, замаскировав под кольцо. Но Амулет излучает такие мощные волны, что его невозможно полностью скрыть от глаз. И я пошла в школу под видом обычной школьницы, подружилась с Кей. А дальше все и закрутилось. Я судорожно искала Артура Кейса, но о нем не было ни единой заметки. Но я нашла его сына — большая удача! Проследовала за ним и наткнулась на самого отца. Теперь мне приходилось держать в поле зрения сразу двух человек. Но однажды Артур сорвался с места и поехал к скрижали. Я быстро позвонила в школу и притворилась больной, даже Кей ничего не сказала. Артур вел себя ненормально. Я видела, как он стал колдуном, прикоснувшись к скрижали, а затем действовал как опытный пользователь магией. Он переместился в наш мир. Я недолго тянула и двинулась следом. Артур превратился в демона, а впоследствии установил власть над другими демонами и прозвал себя Повелителем. Я внедрилась к нему в доверие и узнала детали об Амулете. Мне оставалось только заманить Кей в наше измерение, украсть у нее половину Амулета, соединить ее с частью Повелителя и вернуться к скрижали. Вроде план простой, да только получить часть Амулета можно было, либо убив хозяина, либо заставив его отдать тебе часть добровольно. Дальше история тебе известна, — я перевела дух, закончив исповедь. — Что скажешь?

— Все так запутанно… — Бен не мог подобрать слов. Ему нужно было время, чтобы переварить информацию. Я дала ему время.

— Никто не сказал, что будет просто, — ответила я.

— Ты открыла измерения, — и это не был вопрос.

— Да, я смогла это сделать.

— И теперь?

— Мне нужно попасть в одно из них, чтобы найти мага. Но я не знаю, в какое. Зато Лэм, возможно, знает.

— Ну, так спроси его!

Я была удивлена, что Бен так спокойно реагировал на мои слова. Открытие порталов было запрещено, а в его обязанности входило остановить меня.

— Он сбежал.

— Ребят, — через шторку просунулась голова Лори, — у вас тут слишком тихо. Все в…?

Лори замолчал, увидев наши напряженные лица, и сразу же скрылся. Мне было легче от того, что я наконец-то за все это время смогла поделиться своей историей с живым человеком. Не думала, что это будет Бен. И из-за наших запутанных отношений было еще более странно рассказывать ему о своих похождениях. Бен за сегодняшний вечер много молчал, что было на него не похоже, и я добила его новыми деталями о замке и об исчезновении Лэма.

— Теперь мне нужно его найти и остановить, пока не стало слишком поздно.

— Скрижалью пользовались много раз за этот месяц, — Бен подал голос, — и Проводники наверняка не знают о новых измерениях, иначе бы до меня дошли вести.

— Предупреди их, ладно? Лэм не должен уйти незамеченным.

— Я позвоню другим районным главам, мы поднимем тревогу.

— Спасибо, Бен, — произнесла я сдавленным тоном.

— За что? Пока еще не за что.

— За понимание, — ответила я, — оно мне было крайне важно. И я не ожидала, что после всего, что между нами произошло, ты сможешь меня выслушать.

— Между нами ничего не было, Мел, — Бен утешающее погладил меня по тыльной стороне кисти, — ты никогда не уставала это повторять. Ничего не было.

Он не злился, но я бы предпочла видеть в его глазах ярость, злость и едкий сарказм, чем безграничный океан грусти и сожаления. Не только Бен разбивал сердца.

— Знаешь, что ты сказал в моем видении?

— Ты про традицию? — Бен выдавил улыбку.

— Нет. Ты сказал, что нашего времени не было. Ты еще веришь, что оно могло бы быть?

Бен неотрывно смотрел в мои глаза, что заставило сердце ускоренно биться. Холодное каменное сердце билось чаще, чем живое человеческое. Как такое было возможно? Да какая разница!

— Я до сих пор в это верю. Но его не будет, пока ты сама этого не захочешь. А точнее — пока не допустишь. Но только знай, что однажды я устану ждать, и тогда ничто меня больше не остановит.

И у слов Бена был двойной смысл. Я тоже была на грани, но не могла позволить себе сорваться. Расставание будет неизбежным. И смертельно болезненным.

Глава 8

— Почему ты не хотела спокойно посидеть дома перед телевизором? — ныл Алекс, когда я проталкивала его через толпу взбудораженных подростков у входа в клуб. Я не могла находиться в одиночестве. Меня сразу же окутывали нежелательные мысли о моем существовании. И о Бене. Наш вчерашний ужин закончился совсем не так романтично, как можно было ожидать после его слов о потере над собой контроля. Пришел Лори, который раз за вечер помешал нам, выдал несколько пошлых намеков и скрылся. Я еще раз поблагодарила Бена за помощь, но он никак не отреагировал, поэтому я смылась из бара и домой вернулась уже одна.

— Лежебока, не хочешь последние деньки провести с сестрой?

Девушка, стоявшая в паре шагов от нас, обернулась через плечо и смерила меня презрительным взглядом.

— Типун тебе на язык, Мел! Что ты говоришь такое?

Сегодня у вышибалы не возникло со мной вопросов. Я прошла мимо него в образе двадцатипятилетней, а потом снова вернулась к натуральному облику.

— Мне нужно будет уехать, Алекс. Я чувствую, что это уже скоро случится, — дай Бог, чтобы Бену удалось связаться со своими коллегами. Мой чемодан в надежде ждал у выхода, и я была готова хоть в сию же минуту сорваться с места по первому же зову.

— Куда?

— К скрижали, — я отвела глаза, чтобы Алекс не заподозрил, что я лгу. Но я не лгала в полной мере, ведь сказала частично правду. В конечном итоге я планировала добраться до скрижали.

— А, ты намекаешь, что падешь в битве с яростными демонами по пути туда? — Алекс отдал менеджеру карту с номером, и мы пошли за девушкой в костюме подружки Санты в конец бара.

— Не исключено, — если все пойдет как по маслу, Алекс больше меня не увидит. Точнее именно этот Алекс, в настоящем моменте.

— Присаживайтесь, — сказала девушка и указала на расчищенный специально для нашего прихода столик. Я пропустила Алекса сесть первым, а сама ограничилась краешком дивана. Ритмы современной музыки отзывались эхом где-то в центре мозга, от чего сердце невольно подстраивало свое биение под такт.

— Маме не скажешь? — Алекс мусолил в руках скатерть, не смотря при этом на меня.

— Нет, для нее меня уже нет.

— И ты так спокойно это говоришь. Чушь. Мелани, она просто расстроена!

— Ты ее выгораживаешь, — оскалилась я, — нормальная мать приняла бы меня любой. Я пытаюсь всеми силами изменить то, что со мной произошло. Но это не для нее. Я делаю это только для себя. А она от меня отказалась сразу же, как только возникли проблемы.

— Для мамы это удар, — ровным тоном произнес Алекс, но я уже отгородилась от него в прозрачном стеклянном коконе, — она очень религиозно настроена. Мел? Ты слушаешь меня?

— Плевать, Ал, я ни о чем не жалею. Будьте добры джинн-тоник, — официантка занесла мой заказ в блокнот и повернулась к Алексу. Брат ничего не заказал, и девушка удалилась.

— И когда ты поедешь?

— Не знаю. Поеду ли вообще. Но я очень этого хочу.

— Мелани, — тон Алекса стал серьезным, и я подняла на него глаза. Он был похож на мужчину. Нет, он им и был, но для меня Алекс — всего лишь маленький братик, требующий заботы и ухода, — что ты задумала?

— Ты напоминаешь мне Бена, — фыркнула я, припоминая вчерашний разговор.

— Я серьезно.

— Алекс, слушай, — я взяла его руку в свою, — я могу не вернуться, понимаешь? Я не умру, но для тебя я исчезну. И этот вечер — наш вечер. Я хочу провести его с друзьями, с самыми близкими людьми. Давай больше без вопросов, хорошо? — Алекс возмущенно открыл рот, чтобы возразить мне, — Тс-с-с, ни слова. Я не отвечу.

— Привет! — радостный возглас развеял напряженную атмосферу между нами. Кей приземлилась на мягкую поверхность дивана и шумно чмокнула сначала меня потом Алекса. Люк обошелся сдержанным рукопожатием. — Что хмурые такие? Как в рот воды набрали.

Я пнула Алекса под столом, чтобы не обмолвился Кей о том, что я только что говорила.

— Да так. Братишка на нервы действует, да?

Алекс обиженно отвернулся в сторону.

— Не обращай внимания, — махнула я, — отойдет. Как вы, ребят?

— Отлично! — Кей такая радостная сегодня, как со свадьбы приехала. Люк тоже светился рядом с ней. Уверена, в обычное время из него улыбки не выжмешь. — Мы посетили все местные достопримечательности, выставки. А последний музей, помнишь, Люк? Вот он был очень интересный! Исторический вроде. Такие картины, и еще ископаемые…

Музеи? Исторический? Кей никогда не любила культуру, а по истории всегда списывала рабочую тетрадь у отличников. Да что с ней творится? Как же мне скучно с ними!

— Надолго вы вообще приехали? — не очень вежливо спрашивать такие вещи, да еще и столь грубо, но у меня вырвалось.

— Завтра уезжаем, — ответил Люк, — так что это последний вечер.

О, не я одна на это рассчитывала.

— Так быстро, что ж вам неймется?

— В гостях хорошо, а дома лучше, — мечтательно протянула Кей, — тем более меня должны взять на стажировку.

— Куда? — оживилась я. Скажи, что в ОБС… скажи, что в ОБС…

— Да так, у мамы на работе требуется секретарь…

Я уронила голову на стол и не поднимала. Что случилось с Кей? Где ее воинственный настрой? Где мечта поступить в колледж при ОБС, где темное будущее? Тьма — для нас свет. Мы живем в ней, вся наша жизнь изначально не вписывается в рамки светлого и радужного. Наша сила паранормальна, наши способности превозносят нас над простыми смертными. Кайла поддерживала в нас веру в себя, она не уставала повторять, что даже самому никчемному дару можно найти применение. И это не Люк виноват в резкой перемене. Он только ускорил процесс. Просто Кей выросла. И стала совсем не той, которую мы ожидали увидеть.

— Мел? С тобой все хорошо?

Я посмотрела на взволнованную Кей снизу вверх. Прядки темных волос упали на глаза, но я их не сдула.

— Кей, милая, а как же магия? Вспомни, ты всегда хотела стать самой могущественной ведьмой. Ты ей стала! Ты победила Повелителя, на твоем счету десятки обезоруженных демонов. Кайла?

Девушка передернула плечами.

— Я не собираюсь бросать магию, Мел. Просто в моей жизни появились новые приоритеты. Раньше я не видела главного. Я не хотела стать особенной — я ей была от рождения. Поверь, в этом нет ничего классного. Теперь я хочу нормальной жизни, — Кей переплела пальцы с Люком, — человеческой, напрочь лишенной жестокости. То, через что прошла я, не пожелаешь и врагу. Мои дети будут…

Все, я не могла больше слушать этот старушечий бред. Моя подруга осталась в прошлом месяце. Мы попрощались с ней навсегда, и она отдала мне свой Амулет. В тот день эпопея Кей закончилась, и я сохранила в памяти образ шестнадцатилетней девочки, восхищавшей меня и подарившей освобождения от скрижали нашему миру.

— Ваш джинн-тоник, — официантка поставила передо мной напиток. Как жаль, что алкоголь не действует, но все же я присосалась к бокалу.

— Люк, хоть ты не забыл про свое призвание?

— Нет, — ответил он, и переглянулся с Кей, — меня повысили.

— Мм, круто! Поздравляю, — вот это нормальный парень, понимаю.

— Спасибо.

Алекс повертелся на месте и вновь углубился в раздумья. Да, не так я хотела преподнести ему новость об отъезде. Я-то его надеюсь увидеть вновь, но вот он останется жить дальше, потеряв сестру. Я как-то не подумала над этим. Изменив прошлое, я автоматически уничтожу свою проекцию в этом мире и оставлю Алекса без сестры, а для родителей я и так уже потеряна. Но те, кто хоть однажды побывал в шкуре демона, уже не станет прежним. Меняется мировоззрение, а чем больше проходит времени после перевоплощения, тем меньше остается чувств. За этот короткий срок — шесть лет — я уже сильно изменилась. Стала холодной, циничной, перестала радоваться простым повседневным вещам. Мной движет жажда, постоянный энергетический голод, который и заставляет меня существовать. Поначалу были помыслы самоубийства. Обычный непросвещенный человек только покрутит пальцем у виска и посоветует обратиться в психушку, но он никогда не испытывал, что это такое — медленно превращаться в камень, долговечный, почти бессмертный снаружи и внутри.

— Мел, а у тебя как дела? — прервала мои размышления Кайла. На ней была черная водолазка под горло с короткими рукавами, а русые волосы собраны в конский хвост. В своем мире Кей уже исполнилось семнадцать, но в этот она вернулась на год младше, поэтому не изменилась для меня.

— Только у Мел отлично дела, — взъерошился Алекс так неожиданно, что я подпрыгнула на месте, — только у нее все под "полным", — Алекс изобразил на пальцах кавычки, — контролем. Разве не так, милая?

— Тебе никогда не пережить то же самое, — прошипела я, — никогда! Поэтому не берись судить то, о чем сам не смыслишь ни капли!

Я вскочила с дивана и, развернувшись на каблуках, стала пробираться к выходу. Алекс был прав, конечно же, я поступала как эгоистка, думала только о своей выгоде. Но все так делают. Все! В первую очередь думают о себе. И я знала только одного демона, который еще не успел окоченеть. Только с ним я и могла поделиться своими мыслями, не боясь быть обсмеянной.

Но из бара я не уходила, только присела за стойку. Бармен Шон снова дежурил в ночную смену, но не узнал меня — я редко появлялась в своем натуральном виде в клубах.

— Добрый вечер, чудное создание, — поприветствовал меня Шон и облокотился на стойку, оглядев меня с головы до рук, сложенных на коленях, ноги терялись под стойкой. В глазах промелькнуло узнавание, но тут же исчезло, — что могу предложить тебе?

Мне хоть и нравилось, когда ко мне обращались на "ты", но в данном случае Шон только принижал меня по возрастной лестнице.

— Мохито, — джин-тоник я уже пила сегодня.

— Безалкогольный? — уточнил Шон. Я хотела возразить, но документы с собой не удосужилась взять, да и возраст мой поверг бы в шок Шона. Еще подумает, что я фанатка хирургического кабинета.

— Да.

— Ты здесь одна, крошка? — Шон поддерживал беседу, ловко орудуя ингредиентами. А я ему и восемнадцатилетняя приглянулась.

— С друзьями, — я кивнула в сторону столика, который покинула. Алекс уперся взглядом в стену, а Люк и Кайла о чем-то перешептывались.

— Достали? — понимающе улыбнулся Шон. — Бывает. Не расстраивайся сильно, подберем тебе компанию по душе.

— Да нет, спасибо, — хватит с меня компаний "по душе".

Минут двадцать, а может, и тридцать я сидела в одиночестве, вертя в руках пустой стакан. Ко мне никто не подошел. Точнее подходили подвыпившие парни, считавшие меня забытой кем-то шлюхой. Хм, пожалуй, я действительно смахивала на девушку, зарабатывавшую телом, хотя бы потому, что сидела одна за барной стойкой и не танцевала, а внешность моя скромностью не отличалась. Хорошо еще, что я надела джинсы и тунику, а не привычные мини и топ выше пупка.

— Девушка, — Шон перевалился за стойку и приблизился почти к моему уху, — я могу налить тебе покрепче, но если ты оставишь это нашим маленьким секретом, идет?

Я покачала головой. Алкоголь ничего не даст, так зачем же запивать им горе? Сильная, справлюсь.

Я вздрогнула, когда телефон прерывисто завибрировал в кармане. Дрожащей рукой я вытащила мобильный, но не отвечала, пока не выбежала на улицу, где могла спокойно поговорить без посторонних звуков.

— Отличные новости! — возвестил радостный голос на другом конце.

— Вы нашли его? — задохнулась я, опираясь на стену, чтобы не упасть от нахлынувшего чувства облегчения.

— Не составило труда, — продолжал Бен, — он двигался так медленно, что местные таможенники узнали его по описанию и поймали близ Орвенгелла.

Орвенгелл — крупный город Амприсского района, славившегося курортными местами на берегу океана. Лэм решил залечь на дно и спрятаться в массе отдыхающих.

— Туда ехать полдня, — просчитала я. И еще останется один день, чтобы добраться до скрижали и быстро в нее влезть.

— Будем гнать — успеем быстрее, — голос Бена сливался с помехами на линии, но я отлично разобрала его слова.

— Будем?

— А ты хотела отправиться одна? Нет, ну, конечно, если настаиваешь…

Бен выдержал театральную паузу, а я выпалила быстрее, чем подумала.

— Нет! То есть, мне будет спокойнее, — что я несу? Я демон, какое еще "спокойнее"? — Если ты не против…

Бен тихо засмеялся в трубку.

— Иди собирайся, я встречу тебя в половину девятого утра.

— Бен?

— Да?

— Мы поедем на моей машине.

— Я так не думаю, — произнес Бен, растягивая слова и скрывая в них предостережение.

— Мы не уместимся в твоем кабриолете, — я зашла издалека, но Бен меня понял и напряженно молчал. Я слышала его пыхтение в трубке.

— С тобой еще кто-то будет? — наконец, спросил он.

— Возможно, — уклонилась я, — это еще неточно, и я не уверена наверняка… Но нам может понадобиться лишнее место. Да и Лэма придется куда-то деть.

— Точно, я не подумал об этом. Ладно, значит, ты за мной заедешь в полдевятого. Только позвони перед выходом, — Бен не клал трубку, а я всегда дожидалась гудков первая, — и еще кое-что…

— Я слушаю.

— Поешь, пожалуйста, заранее. Если ты понимаешь, о чем я…

Глава 9

И я послушалась совета Бена, не попрощавшись с друзьями, побежала к машине и запрыгнула в нее, захлопнув за собой дверцу. Алекс не маленький, сам доберется, а о Кей с Люком вообще заботиться не приходилось — отель рядом. На город опустился легкий вечерний туман, скрывающий тени на асфальте и размывающий силуэты. Лед на деревьях оттаял и теперь стекал вниз по ветвям каплями воды. Я включила фары, но далеко их не хватило — свет терялся во мгле. Опасное состояние для вождения автомобиля, но мое ночное зрение помогало отличить приближающуюся машину от забредшего на дорогу пешехода. Стрелка на индикаторе скорости постепенно ползла вверх. Наткнись я на полицейских, с меня бы содрали еще и за вождение в пьяном виде.

Свободное движение позволило добраться до пригорода в считанные минуты. Я не оставляла машину на обочине, как в прошлый раз, а заехала в переулок и остановилась перед заброшенным трехэтажным домом. Датчик демонов оповестил, что в районе нескольких миль нет ни одного живого существа, но я ему не поверила и решила лично убедиться. Удача уже несколько дней была моей закадычной подругой, она не подвела и на этот раз. Я отошла подальше к мусорному баку и принюхалась. Помимо зловонного запаха человеческих отходов, я учуяла знакомый аромат мужской туалетной воды. Его обладатель был пунктуален и появился сразу, как только оказался опознанным.

— До чего ты докатился, Ам`мел, прячешься в баках, как БОМЖ какой-то.

Мужчина обошел меня кругом и встал поодаль. Мог и привыкнуть к моим феромонам, не подавился бы.

— Здесь, дорогая, — Ам`мел обвел рукой свои владения, — ни один, как ты выражаешься, БОМЖ не прожил бы долго. Всех подчистили.

— Именно этим и занимался там? — я кивнула на проем в подъезде. Ам`мел широко ухмыльнулся, чем еще больше напомнил вампира, прячущего под верхней губой острые клыки.

— Нет, там я ждал тебя.

— Подъезд? Обижаешь, — я сделала несколько шагов к нему навстречу, и Ам`мел не отшатнулся, даже когда я приблизилась вплотную к нему и стала шептать на ухо. Демоны не любят вмешательства в их личное пространство, и было бы даже неудивительно, если бы Ам`мел перестал на время дышать, — я девушка городская, привыкла к роскоши и комфорту. В следующий раз будь добр встретить меня с цветами и коробкой конфет.

— Ко мне часто девушки ходят, — Ам`мел подстроил свой по обыкновению грубый голос на мою шелковую волну, — но ты первая, кто осмелилась разговаривать со мной в таком тоне.

— Тебя это смущает, сладкий? Я могу быть и голодной тигрицей, и злобной бестией. Когда-то я тебе это предлагала, если не ошибаюсь.

— Забыл поймать тебя на слове. Сейчас бы не отказался от обещанного.

Я фыркнула и отошла от него. Ам`мел заметно расслабился. Вот мужик, к нему такая красотка липнет, летит в руки, как мотылек на огонь, а он еще и нос воротит!

— Признай, что тебя это заводит.

— Что? — переспросил Ам`мел, невинно приподняв брови.

— Наш разговор.

— Разговора слишком мало, чтобы меня завести. Но если бы ты простояла так близко еще немного, — Ам`мел собрался подойти, но я отшатнулась. Улыбка демона стала еще шире, — боишься.

— Вот и нет.

— Дразнишь хищника. Я тебе не ручная киска, детка. Мало поводить бантиком на ниточке перед носом, чтобы я запрыгал на задних лапках.

— А я тебе и не детка. Не теряй бдительности, хищник, а то рискуешь стать жертвой.

Ам`мел, не отрываясь, смотрел на меня. Темные глаза сливались с ночью, скрывали эмоции, скрывали холод, уничтожали тепло в своей глубине. Они были… пустыми. Хм, "пустые глаза" — фишка Ам`мела, он ею пользовался для запугивания своей добычи. Пустота пугала еще больше, чем жажда или ярость. Я не отводила глаз.

Ам`мел не удержался, и первый прыснул от смеха. Я не смогла скрыть сдавленных смешков, вырвавшихся их груди.

— Один-ноль? — спросила я, подходя к Ам`мелу и закидывая руку ему плечо.

— Один-один. Ты отшатнулась!

— Неправда!

— Я видел, — сверкнул глазами Ам`мел. Нечего возразить, я на самом деле отшатнулась.

— Но согласись, в этот раз мы продержались дольше.

— Не спорю, — подтвердил Ам`мел, — меня довел разговор о хищниках.

— Вот и нет, — не уступала я, — ты начал сдавать позиции еще на легком флирте, — я имела в виду самое начало нашей игры.

— Господи, женщина, да ты вешалась на меня!

— Ау, — я похлопала его по плечу той рукой, что была обвита вокруг шеи, — не похоже, чтобы тебя это сильно смущало.

— Ладно. Сдаюсь. Твоя взяла. Теперь мы пойдем в подъезд?

— Нет, — засмеялась я, — хватит. У меня мало времени, и я тут с деловым предложением.

— Отдать тебе на пропитание своих работников? — поддел Ам`мел. Я скрестила руки на груди.

— Мне не дает покоя наш разговор в Рождественский вечер.

— Ты его помнишь? — Ам`мел саркастически нахмурился. Я пропустила его замечание.

— Это может вернуть тебя, — медленно произнесла я. Ам`мел продолжал смотреть на меня с каменным выражением лица. Я не знала, о чем именно он думал, но мои слова определенно задели шестеренки в его мозгу.

— В смысле…

— В человека, да, — закончила я за него. Откуда такая уверенность? Мой план был проигрышный. На руках шестерки, как я могу выиграть? Но мы бьемся до последнего, верно? Всегда. И для живописной битвы мне нужна армия верующих в мои силы.

— Это невозможно…

Бен сказал так же. Бен и Ам`мел разные, как негативное отражение друг друга. Ам`мел — демон, представитель ночи с черными, как смоль, крыльями, сломленными, безвольно волочившимися за спиной. Бенджамин — ангел, сошедший с небес, рыцарь клана "добра", полная противоположность Ам`мелу (хотя их сближала манера общаться). А я стояла ровно посередине, металась между ними двумя, хоть и знала, что обречена гнаться за двумя зайцами. Что сказать об образе? Раз уж мальчики — супер-герои, то я женщина-кошка, скромненько, но со вкусом.

— Шансы невелики, и я ничего не могу гарантировать…

— Ты, правда, думаешь, что…

Кто-нибудь, закончите за нас хоть фразу!

— Надеюсь…

— И ты…

— Да…

— Что ты имеешь в виду? — Ам`мел тряхнул головой. Ой, я не дослушала разве?

— Я решила, что должна дать и тебе возможность реабилитироваться. Ты единственный, кого я знаю, сожалеющий о своей новой жизни.

Мужчины могут быть растроганы? Да. Я убедилась в этом, наблюдая за реакцией Ам`мела. Нет, он не плакал. Не прыгал от радости. Не подбрасывал меня в воздух и не крутил на руках, как неземную принцессу. Но когда он осмыслил мое предложение, в его глазах отразилась такая благодарность, которую просто невозможно выразить словами. Сколько Ам`мел пробыл демоном? Лет восемь? И мы были ровесниками в каком-то роде. И мы плыли по течению в одной лодке. Я говорила уже, что моя лодка была одноместной. Но так случилось, что наши с Ам`мелом лодки столкнулись, и пришлось хвататься друг за друга, чтобы не утонуть по отдельности. А я ведь не такая эгоистка, какой показалась на первый взгляд.

— Это лучшие слова, которые ты могла бы мне сказать. И лучший подарок.

Я прищурилась.

— Неужто лучший? Самый-самый?

Ам`мел понял намек с полуслова, и соблазнительно улыбнулся.

— Не самый. Но тот подарок слишком дорогой, почти бесценный, чтобы я мог о нем хотя бы мечтать.

— За "почти" ответишь, — рассмеялась я, а для Ам`мела была любая шутка хороша.

Я рассказала вкратце план действий и объяснила дорогу к моему дому, не забыв назвать время встречи. Ам`мел не ожидал, что мы уже все продумали, а отбытие так скоро, но не осмелился возразить и с готовностью принял мои указания. Когда все организационные вопросы были решены, я сказала:

— Ам'мел, я есть хочу.

Демон с интересом глянул на меня. Мы все еще стояли перед домом. Деревья бросали зловещие тени на тротуар, а полное отсутствие ветра только придавало атмосфере таинственности.

— А я шеф-повар? — уточнил демон.

— Нет, ты мясник. Уже поздно, — заныла я, цепляясь за его руку, как маленькая девочка, — ну, пожалуйста! Один глоточек!

— Твоим глоточком можно напоить голодающих детей Винкроуэлла.

Винкроуэлл — самый бедный район, близ экватора. Да, да, мы не на другой планете жили.

— А тебе разве не надо подкрепиться перед дорогой?

Ам`мел подумал недолго и кивнул. И вот, мы уже сидели в теплой машине и гнали по пустынным дорогам к противоположной границе через центр города.

— Хорошая у тебя машина, — похвалил Ам`мел, когда я сворачивала с автострады на узкую улочку.

— Да, — я свободной рукой погладила приборную панель, — все, что осталось от прошлой жизни.

— Кем ты была перед…

Ам`мел к скромным не относился, да и меня бы в монастырь не приняли, но когда разговор заходил о вещах, непосредственно коснувшихся наших жизней, мы терялись.

— Проводником, — отозвалась я. Ам`мел восхищенно присвистнул. Ага, непростая штучка.

— На выход, — я заглушила двигатель и подождала, пока Ам`мел выйдет из машины, и вылезла за ним. Все переулки не отличались существенно друг от друга. А переулки, где питались демоны, и вовсе напоминали скопированную картинку. Дребезжащий свет фонаря освещал несколько метров улицы и был близок, чтобы погаснуть совсем. Смертные, возьмите на заметку — не хотите очнуться без сознания на мокром от слез и снега асфальте — не суйтесь во тьму без оружия.

— Тут же нет никого, — я огляделась по сторонам, но стука часто бьющегося сердца не услышала.

— Подожди, это студенческий район, — Ам`мел был прав, недалеко находился крупнейший Университет в городе, — скоро лекции закончатся, и тогда выбирай любого.

Ам`мел приглядел лавочку и, подобрав плащ, уселся на нее.

— Я не слишком страшный? — улыбнулся он. Вообще-то он был похож на Дракулу, только без излишков красного цвета и без клыков. Но я уже говорила об этом, да и Ам`мел не сочтет за комплимент такое сравнение.

— Девочки на таких клюют, — уверила я и отошла подальше, чтобы не спугивать клиентов. Ам`мел оказался прав, через несколько минут толпа студентов двинулась по направлению к общежитию. Группки парней и девчонок, примерно одного возраста, весело щебетали на обычные повседневные темы. Парочка симпатичных парней с интересом оглядели меня, но я ответила им милой улыбкой и решила не трогать. Когда студенты разошлись по подъездам, я переглянулась с Ам`мелом. Сейчас пойдут ботаники, и любители поспать на лекциях, а значит, не особо бдительные. Я заметила девушку, выходящую из темноты, в темной сером пальто и сбившейся набок шапке. Ам`мел хекнул в кулак, привлекая внимание девушки. Внешность у нее была обычной "серой мышки", забитой однокурсниками и одинокой. Девушка с удивлением обернулась к Ам`мелу, не ожидав, что такой шикарный, не побоюсь этого слова, парень обратил на нее внимание.

— Девушка, — донесся бархатный голос Ам`мела, — не подскажете, который час?

Я хлопнула себя ладошкой по лбу. Идиот, Ам`мел, придумай что-нибудь новенькое, все мелкие воришки пользуются этими "коронными" фразочками.

— Простите, у меня нет часов, — девушка опустила голову и быстрыми шагами прошмыгнула мимо меня.

Я тихо затряслась от смеха и подошла к Ам`мелу.

— Кому-то сегодня не перепадет, — поддела я. Ам`мел легонько пихнул меня в бок.

— Это еще посмотрим, — сказал он, — давай-ка ты покажешь, на что способна.

Я проследила за взглядом демона и увидела коренастого парня в ватнике. Летящей походкой я приблизилась к парню и изобразила на лице отчаяние.

— Простите, — пропела я. Парень оценивающе оглядел меня, и остановил взгляд на лице, — не подскажете, как отсюда добраться до 53-го пересечения? Я сама не понимаю, как забрела сюда, вроде шла в верном направлении, а тут так темно, — я быстро тараторила, чтобы сбить парня с толку. Но он, похоже, и так туго соображал, поэтому пропускал половину моих слов.

— Я помогу вам, — отозвался он, — пойдемте.

Парень направился в обратном направлении под свет фонарей.

— Эм, подождите, — запротестовала я, — а мне тут сказали, что срезать будет быстрее, чем обходить.

— Кто вам сказал?

— Да тут, — я озиралась по сторонам, и взгляд упал на Ам`мела, который с любопытством наблюдал за этой сценой, — он!

— Он, значит? — переспросил парень. — Так почему же "он" вас и не провел?

— А… он… отказался…

— Либо Вы идете моим путем, мисс, либо не идете вообще.

Он мне ультиматум ставит? Ну, все, голубчик, пора заканчивать представление. Я оттолкнулась ногами и прыгнула на него. Но парень даже не отшатнулся, я так и повисла на нем мешком. Рука потянулась за спину, нащупывая оружие. Хорошо подготовлен и проинформирован, но меня это не радовало совсем. В свете фонаря блеснуло серебро. У него был кол, настоящий!

Прежде чем металл успел проткнуть мне спину, я выбросила вперед руку с выпущенными когтями и вспорола парню горло.

— Ам`мел! — завизжала я и спрыгнула с парня. Туша распласталась на асфальте. Мне приходилось и раньше убивать людей, случайно, но каждая смерть висела тяжелым грузом и давила на совесть. Я была виновата в его смерти, он не должен был умереть… Парень только защищался, это я нападала, а он все делал правильно… Нет… Только не опять… Я не убийца… Я не хотела…Чувствуя, как паника начинает охватывать меня, я разминулась с Ам`мелом и погрузила когти в снег, очищая от крови.

— Мелани? — позвал Ам`мел, склонившийся над телом. — Он еще жив, ты не повредила артерию.

Я поднялась на ноги и подбежала к Ам`мелу. Парень истекал кровью, но сердце билось. Я разорвала на нем рубашку и обмотала ее вокруг шеи, чтобы остановить кровотечение. Она тут же окрасилась в красный.

— Давай, ешь, пока он свежий.

Я опустила руки ему на лоб, не осмелившись в присутствии Ам`мела высасывать энергию губами. Парень был ранен, и энергия хлестала из него сильнее крови. Оставив достаточно, чтобы организм мог поддержать в нем дух до приезда Скорой, я оторвалась и пошуршала в его карманах в поиске мобильного телефона. Экстренный вызов.

— Пошли, — сказала я Ам`мелу, — найдем тебе малютку, но не здесь, идет?

Обездвиженное тело нетронутое осталось лежать на тротуаре.

Глава 10

Раз уж меня согнали на заднее сидение, то теперь пусть не возникают. Мужчины, как же им нравится считать себя главными. В моей машине. Звучит довольно странно, а на самом деле? Поверьте, еще хуже. Во много раз хуже! Но я девочка не из хрупких, и не привыкла лелеять в себе злобного монстра. А еще я не жадная. Совсем нет. Поэтому поделилась с мальчиками своим "хорошим" настроением и завыла похлеще хора мартовских котов.

— Ребят, а вы знаете Рики Мартина? — спросила я, когда прелюдия кончилась. Бен сосредоточенно вел машину. Мою машину, которую я оберегала, как собственного ребенка, которого не могла иметь. Помешанная? Да. Сумасшедшая? Куда хуже. Но я готова была прямо сейчас выпустить коготки и поточить их об идеала мужского пола.

— Он будет еще хуже Мерлина… как его там? — подал голос Ам`мел, кстати, с переднего сидения. Ничего личного, Мерлин, просто они тебя не знают, зато я была звездой детский утренников.

— Нет, Рики вам точно понравится, — уверила я и затянула "Жить безумной жизнью" (c оригинала "Livin la Vida Loca", прим. автора), не попадая при этом по нотам. Несмотря на все возмущенные возгласы, я продолжала петь в силу своего голоса суккуба. Знаете, что значит "голос суккуба"? Мужской бас. Да, я могла заставить кого угодно пожалеть о своем решении. Бен уж точно пожалел, что согнал меня с водительского места. С его стороны это был очень наглый поступок.

Ам`мел ждал, как и было велено, у двери моего дома. Мы прошли до стоянки, и я пропустила его внутрь. Сама завела машину и вырулила на дорогу. Бен ждал у своего подъезда, и когда я подъехала к нему, как за какой-то дивой шоу-бизнеса, мне ясно дали понять, что дело не продвинется, пока я не отпущу руль. Дорогу знал только Бен, и он наотрез отказался диктовать ее мне по поворотам. Я долго упиралась, но время шло, а мы его тянули. Рассерженный Горлум был согнан на пассажирское место и оторван от "своей прелести". И теперь я возлежала на диване джипа в позе осьминога и распевала американские песни, которые выучила за время своего пребывания в параллельном мире.

— Мы везем в машине трансвестита? — бросил Бен Ам`мелу, и тот весело отреагировал на шутку. Вообще-то я ожидала, что парни тут же вцепятся, как два вожака стаи, и будут рвать друг другу глотки по пути. Но, нет. Оказалось, что Бен и Ам`мел — давние знакомые. Ам`мел до превращения, как и я, работал в филиале ОБГ, поэтому часто пересекался с Беном. И, конечно же, я рассчитывала, что за меня будут драться два самца. Победитель получит мою когтистую руку и замерзающее сердце. Хороший приз, правда? Но парни не спешили ссориться и разрывать друг друга в клочья. Представления не будет в ближайшее время, а жаль. Я бы не отказалась от решения всех своих проблем с парнями, причем разом.

— Очень смешно, — пробасила я почти что из багажника и сама ужаснулась своего грубого низкого голоса, вернув ему привычную тональность, — вы такие закадычные дружки, не ожидала. Надо было свести вас раньше за кружкой пивка. Авось, и без девушек обошлись бы.

— Девушек? — переспросил Ам`мел. Я поднялась на локте и второй рукой дала ему подзатыльник. — Ау.

— Следи за словами, — предостерегла я и отвернулась к окну. Желание петь отпало. Молодцы, испортили настроение.

За окном проносились покрытые тонким слоем снега деревья, согнувшие под его тяжестью ветки. Средняя полоса сменялась лесостепью, и поднявшееся над горизонтом солнце растапливало снег, через который пробивались зеленые листья, начавшие желтеть от времени. Мы ехали уже несколько часов, и мой желудок, не утерявший подаренные природой функции, как некоторые другие органы, настойчиво потребовал пищи. В сумках под сиденьем была припасена еда, не ресторанная, но все-таки еда. Я порылась в пакетах и вытащила наружу вареное яйцо. Помидор оставила до обеда, чтобы не забрызгать соком дорогой салон.

Ам`мел обернулся и удивленно приподнял брови, увидев меня сидящей в позе лотоса с набитыми, как у хомяка, щеками.

— Бен, а ты не хочешь остановиться? — предложил Ам`мел не отводя от меня взгляд, а я, не стесняясь продолжала жевать.

— У нас нет времени останавливаться, ребят, — отрезал Бен, поворачивая одной рукой руль. Машина свернула на проселочную дорогу и понеслась по песчаной насыпи, — потерпите, мы почти приехали.

Ам`мел глубоко вздохнул и сел ровно. Ага, приспичило? Так-то, надо было дома сходить перед выходом. Я накопала в недрах сумки яблоко и протянула Ам`мелу.

— Спасибо, — демон ухватился за зеленый плод и тут же впился в него зубами. Наверное, представил, что это горло. Тьфу, ты!

— Кушай, не подавись, — я порылась в сумке и извлекла еще одно яблоко. Фруктов у нас было, как на рынке, все скупили. На вытянутой руке я провела яблоком у Бена перед носом, — Будешь?

— Я б с радостью, но руки заняты, — Бен постучал пальцами по рулю и снова покрутил его. Намек понят. Я поднесла яблоко вплотную ко рту Бена.

— Ешь.

Хруст. Бен пробурчал что-то невнятное.

— Да ладно-ладно, мне не тяжело, — на самом деле рука уже начала затекать, но моя злоба унялась, могу и потерпеть.

— Спасибо, — ответил Бен и сделал еще один укус. Ам`мел косо глянул на нас и вопросительно приподнял одну бровь.

— А ты не ревнуй, красавчик, — отозвалась я на его взгляд. Ам`мел смеялся глазами, только я это видела.

— Ты меня еще не видела, Мел, когда я кого-то ревную.

— Мне это светит?

— Думаю, да, — задумался Ам`мел и повернулся ко мне в пол-оборота, — а я бываю очень злым.

— Ой, — наигранно ужаснулась я, прижав руку без яблока к сердцу, — что-ж ты мне сделаешь, Хищник? Прижмешь к стенке и будешь долго-долго сверлить меня взглядом, а ля Девид Блейн? — я выпучила глаза, как известный иллюзионист. — Или… О Боже! Покажешь мне своих малышей? — я широко улыбнулась и облизнула кончиком языка клыки. Один-ноль за удачное сравнение! Ам`мел прищурился, уловив скрытый смысл моих слов.

— Спать будешь на полу, — бросил он и демонстративно отвернулся к окну.

— Ха! Это мы еще посмотрим, сладкий. Попробуй меня согнать.

— Попробую, — буркнул Ам`мел, — мало тебе не покажется.

До меня слишком поздно дошло, что Бен-то слушал весь наш диалог, и не говорил ни слова, только продолжал жевать. Сердце екнуло. Дура, дура, дура… какая же я… Но с другой стороны, если Бен будет думать, что я встречаюсь с Ам`мелом, то мне не придется чувствовать себя виноватой, когда придет время расставаться. А оно придет, обязательно. Я и так не любитель драм, но прощаться навсегда — это совсем не то, что на время. И мы все это осознавали. Возможно, Ам`мелу повезет больше, и, вернувшись в прошлое, он найдет там меня, еще в обличии ведьмы, и для нас двоих во времени Ам`мела будущее изменится. Но я же собираюсь вернуться в тот непогожий день, когда меня обратили, и опять же изменить будущее, но только неизвестно, что к тому времени успеет натворить Ам`мел с моей проекцией, и вернусь ли я в тот же облик и в то же место? Вывод один: Бен остается, и прощаться с ним таким, какой он есть сейчас (ведь я его встречу другим в прошлом), будет очень и очень тяжело.

Я приоткрыла окно и выбросила наружу огрызок. Я ведь не предательница, у меня может быть своя личная жизнь. Но тонкий голосок совести подсказывал, что сегодняшняя игра с Ам`мелом, которая была неотъемлемой частью наших отношений, аукнется мне в скором времени.

Бен остановил джип в лесу, и мы вылезли из машины. Несколько часов езды — и ты уже в другом мире! Снег растаял, и на него не было даже намека. Градусов десять по Цельсию, как же я соскучилась по такой погоде! Теплый легкий ветерок ласково взъерошил короткие волосы и прошелся вдоль по шее. Я закрыла глаза и подставила лицо редким лучам солнца, пробивающимся через ветви деревьев.

Я распахнула глаза, когда Бен начал быстро тороторить на испанском. В нашем мире все местные диалекты происходят от испанского, но беженцы привыкли говорить на английском, который считается у нас неофициальным, но самым популярным языком — на нем говорят почти все работники сферы обслуживания во всех городах.

Подойдя ближе, я прислушалась к речи Бена. За то время, что я работала Проводником, а также училась на него, скрижаль перемещалась несколько раз в разные страны параллельного мира, и мне волей-неволей приходилось учить язык, отсюда и такой разнообразный лексикон. Бен говорил с британским акцентом, как и я, что и следовало ожидать. В Бене не было испанской крови, иначе бы откуда взялись золотистые волосы, легкий загар и светло-голубые глаза? А еще атлетическое тело, которое вообще не зависит от крови… Так, какое еще тело? Что за мысли, я ведь вчера поела тем бедолажкой из переулка?

Бен замолчал и убрал телефон в карман. Ам`мел рядом со мной напрягся.

— Что? Что случилось? — нет, только не говори этого, нет, нет, нет…

— Мы не туда приехали, — подтвердил мой догадки Бен. Я тяжело вздохнула, пытаясь привести себя в норму и не дать расшалившимся нервишкам взять над собой верх. Еще есть время, мы успеем…

— Ты знаешь, куда ехать? Теперь? — мой голос приобрел низкие нотки.

— Да, — кивнул Бен, — все под контролем. Поехали, пара часов, и мы на месте.

— Охотно верю, — съязвила я и отправилась на прежнее место.

Часы пронеслись, как одно мгновение, потому что я сладко вздремнула на мягком сидении, поджав ноги под себя. Ам`мел растолкал меня, когда машина свернула на гладкую площадку и, развернувшись, остановилась.

Я узнала это место. В детстве, когда мы с родителями ездили на море, мы всегда пересекали границу. Таможенный пункт представлял собой небольшое здание в три этажа. Посреди дороги на выезде стояли маленькие будки с окнами, вдоль которых выстроилась очередь. Люди подписывали нужные бумаги, их машины осматривали на наличие подозрительных предметов и пропускали ехать дальше. Бен припарковался у главного корпуса. У двери приплясывал на месте мужчина лет сорока с виду, хотя от него исходила энергии колдуна, а, значит, ему уже было лет семьдесят. Бен на равных подошел к нему и, пожав руку, сказал несколько слов на испанском. Дословного перевода не будет, но Бен кратко поздоровался и напомнил о своей недавней просьбе. Мужчина согласно закивал и рукой пригласил Бена войти. Парень обернулся на нас с Ам`мелом, стоящих в сторонке, и поманил следом. Я кинула на мужчину взгляд, и он еще раз кивнул, разрешая нам пройти.

Поднявшись по бетонной лестнице, я прошла мимо знакомого Бена и вошла в уютную, скромно обставленную мебелью комнатку. Диваны были новые, но явно купленные задешево на распродаже. Слева у входа открывалась дверь в рабочий кабинет, а за гостиной виднелась кухня с деревянным круглым столом. Мужчина закрыл за нами дверь и пригласил пройти на второй этаж. Обитатели дома не могли позволить себе роскошного убранства, но второй этаж был более живой, чем первый. Сразу видно, что жители проводили свободное время в свое удовольствие и всегда следили за чистотой и опрятностью комнат. Мы повернули за угол и прошли вдоль коридора за мужчиной до самого конца. Дверь в коморку была не заперта, и мужчина, потянув за ручку, легко открыл ее.

— К тебе гости, старик, — с этими словами провожатый, который сам-то возрастом не сильно отличался от Лэма, покинул помещение и отошел подальше, наблюдая за нами.

— Ты первая, — Бен указал на вход. Он не боялся войти, чего же тут бояться? Старик нам ничего не сделает. Но это был мой давний знакомый, и это мне придется с ним разговаривать, а не парням. Так что звездный час настал. Я сделала шаг вперед и вошла в тусклую коморку. Шторы на окнах были плотно задернуты и не пропускали солнечный свет. Фигура на раскладушке застыла. Пара глаз испуганно уставилась на меня. Я растянула виноватую улыбку, но взгляд не смягчился. Сделав еще шаг навстречу Лэму, я остановилась чуть поодаль, пока колдун меня рассматривал. Блеск узнавания промелькнул в его глазах.

— Приятно снова встретиться, — протянула я, склонив набок голову, — не ожидал?

Старик резко сел. Выражение лица Лэма стало каменным.

— Ек-макарек, — охнул он и схватился дрожащими руками за сердце, — демон. Я узнал тебя…

Глава 11

Лэм осторожно встал, будто боялся привлечь к себе лишнее внимание, хотя и так все взгляды присутствующих были прикованы к нему.

— Что ты здесь делаешь, демон? — прокряхтел он, с вызовом глядя на меня, но при этом опасаясь подойти ближе. Я сделала шаг к нему навстречу, и Лэм опрокинулся на скрипучую кровать, поджав колени.

— Успокойся! — рявкнула я, хотя это была не лучшая моя тактика — Лэм задрожал. Я беспомощно обернулась к своим друзьям. — С ним невозможно разговаривать! Бен подошел ко мне и встал вплотную. Лэм не разогнулся, подражая новорожденному ежику.

— Мистер Беккер, — Бен присел на кровать рядом со стариком и похлопал его по плечу. Лэм дернулся, но не отстранился от руки Бена. В маразме старый, совсем не соображает, что делает.

— Я не собираюсь разговаривать с Вами, юноша, — отчеканил Лэм, — ни с кем, кто хоть как-то связан с ней, — Лэм прищурил один глаз и бросил взгляд на меня, — или с ним?

Кстати, хороший вопрос. Я иногда тоже им задавалась, особенно, когда перевоплощалась в мужчину.

— Что ты ему такого сделала? — спросил меня Бен, но Лэм предпочел ответить за меня.

— Что она сделала? Ты, милок, не знаешь? О, какая интересная ситуация, аж нервишки щиплет! А я скажу тебе, что оно сделало, это исчадие ада!

Исчадие ада… Я говорила так о себе, но одно дело самой так думать, а другое — слышать от постороннего человека. Обидно, знаете ли.

— Так, давайте успокоимся все, — Ам`мел протянул к Лэму руку, но от отшатнулся от нее, как от щупалец осьминога, и крепче сжал колени.

— Ам`мел, — мягко произнесла я, — думаю, лучше тебе пока побыть в сторонке.

Не обращая внимания на возгласы старика, я обошла кровать и села со спины, наклонившись к нему.

— Я не люблю угрожать, мистер Беккер, но вспомните последний раз? — старик задумался, припоминая нашу последнюю встречу. Глаза округлились от ужаса. — Я не собираюсь сажать Вас за решетку на этот раз, хотя поверьте, Вы бы не смогли сбежать снова, потому что камера была бы одиночная и под моим личным надзором.

Старик судорожно вздохнул и отпустил колени, распрямившись на кровати.

— Милочка, ваша шайка меня не запугает ни в коем случае, я и не таких ужасов повидал на своем долгом жизненном пути…

— У нас был уговор, — я прошипела старику на ухо, — и Вы о нем благополучно забыли. Я вызволила Вас из общества старых ворчунов, именующих себя Древнейшими, а взамен Вы обещались привести меня к магу. Я-то свою часть выполнила, теперь ваша очередь.

— Ты насильно держала меня в замке! — завизжал старик дребезжащим голосом. — Мы так не договаривались.

Он перешел на "ты", хоть я и сделала вид, что не заметила этого.

— Это не входило в наш договор, так что… Что еще можно ждать от суккуба?

— Я этого не знал, когда принимал твою помощь! — завопил старик, и мне захотелось его пристукнуть чем-нибудь тяжелым, чтобы не издавал таких противных звуков.

— Теперь уже нет выбора, — мне было противно принуждать его, но кроме этого ничего не оставалось. Когти медленно вырастали из пальцев, закругляясь на концах. Я легонько пощекотала одним когтем по шее Лэма. Старик вздрогнул и не шевелился, пока я водила острием вблизи кровеносных сосудов.

— Будешь помогать или отказываешься от своих слов? — я слегка надавила на шею, выпустив капельку крови. Жестокая, давно уже разучилась сопереживать.

— Нет! — выплюнул старик, зажмурив глаза. — Я унесу эту тайну с собой, ведьма! Ты никогда не узнаешь, где прячется маг, никогда!

Мне не очень-то хотелось его убивать, да и старик сам это знал, чем и пользовался. Я могла мучить его сколько угодно, издеваться всеми видами пыток, но он не сдастся — в то время люди были куда более уперты, и они придерживались своего мнения. И тот факт, что он назвал меня ведьмой, которой я не являлась уже долгое время, говорил только о его неприязни ко мне.

— Нам его не расколоть, — я убрала руку от шеи Лэма и втянула назад кошачьи когти. Лэм поспешил приподняться и сдвинуться на край кровати. Жаль, что с нами нет ни Кайлы, ни Люка, ни любого другого обладателя паранормальных способностей, основанных на умственной деятельности. Моя сила тоже относилась к этому разряду, но толку от нее было мало. Хотя… Я ведь уже делала так раньше — использовала свои способности, чтобы контролировать людей. Это было сложное заклинание, которое я наложила на древний Амулет Принуждения. Потом соблазнила Алана, простодушного друга Кей, надела на него камушек, и он был полностью в моей власти. Кей в скором времени пронюхала, что я следила за ними через Алана, и сняла Амулет, но до этого момента я могла с легкостью проникать в его сны и давать указания. Алан и подумать лишнего не мог, не то что сказать.

Но заклинание подобного рода требует большого количества энергии, а скрижали нет поблизости. Покопавшись в памяти, я хоть и смогла бы вспомнить нужные строчки, но Амулета-то у меня нет…

Кто знает, а вдруг получится? Стоит попробовать. Я извлекла из глубокого кармана в джинсах Амулет Демона и повертела его в руках. От напряжения, создаваемого выброшенной энергией ведьм и колдунов, а также демонов, раз на то пошло, Амулет вибрировал, а цвета рубина переливались на свету.

— Брось эту вещь! — заорал старик, в шоке уставившись на сверкающий Амулет. — Зло! Зло! Великое зло!

— Знаю, — огрызнулась я и поднесла Амулет к губам. Камень с заточенными в него душами демонов, которые и придавали Амулету силу, пощипывал кожу, будто пытался всосать в себя мою энергию. Я повторяла древние слова на латыни, пока камень не озарил своим светом помещение.

— Ам`мел? — демон тут же подбежал ко мне, и я протянула ему руку. — Проколи ладонь.

Ам`мел послушно выпустил коготь и надавил на вену у большого пальца. Я приложила Амулет к ране и крепко сжала ладонь, от напряжения прикусив губу. Амулет жег огнем, срастался с кожей, а мертвые души в нем восторженно издевались над моей плотью.

— Больно? — поинтересовался Бен, который еще не понял, что я заколдовываю один из самых опасных и могущественных Амулетов. Ответом ему послужило мое искаженное от боли лицо. Бен сорвался с места и попытался обнять меня, но я покачала головой и отступила. Боль начала стихать. Я оторвала Амулет от ладони и осмотрела ее. Рана затягивалась, будто ее и не было никогда. Быстрое самоисцеление — очень полезное свойство немертвых.

Держа Амулет на цепочке перед собой, я подошла к Лэму. Глаза старика неотрывно следили за каждым дуновением ветра, который хоть как-то тревожил Амулет.

— Нет, — прошептал он со страхом в голосе. — Нет!

Лэм отполз на кровати подальше, но я обошла его покои со стороны.

— Уйди, ведьма! Демон! Оставь меня!

Лэм вскочил на кровати и стал размахивать ногами. Возраст не позволял ему твердо стоять на месте, не покачиваясь и не теряя равновесия. Лэм замахнулся на меня, и ботинок просвистел четко перед моим носом.

— Держите его! — скомандовала я, запрыгивая на кровать. Лэм бросился в другую сторону, но Бен и Ам`мел соорудили что-то в роде сетки, растопырив руки. Лэм был загнан в ловушку.

— Уйди! — Лэм сжал кулаки и нацелился на меня. Парни схватили его с обеих сторон за запястья. — Уйди! Господь накажет тебя за это! За все! За все, что ты сделала за свою никчемную…

— Хватит слов, — я накинула цепь на шею старика, и Амулет, радостно искрясь, прижался к рубашке. Лэм замолк. Глаза, полные мудрости, страха, но в то же время безграничного достоинства и самоотверженности, остекленели. Лэм бессильно обвис на руках у парней, а подкосившиеся от тяжести ноги не держали его больше. Бен и Ам`мел уложили его на кровать. Не дотрагиваясь до Амулета, я нависла над тряпичной куклой бывшего старика и заглянула прямо ему в глаза. Теперь у него был хозяин, которого Лэм не мог ослушаться, даже если б захотел.

— Говори, ты знаешь, где маг?

В ответ неопределенное мычание. Я повторила вопрос. Лэм снова забормотал, но прислушавшись к словам, я поняла, что он говорил на не известном мне языке, даже не на латыни.

— Покажи мне его! — приказала я, понимая, что нет иного выхода, как увидеть самой его воспоминания. Старик безвольно закрыл глаза и провалился в сон. Откинувшись рядом с ним на кровати, я поняла, что меня начинает затягивать в омут его мыслей, и быстро попросила Ам`мела и Бена проследить за нами. Затем картинка сменилась. И это была картинка Лэма, вырванная из его прошлого…

Глава 12

Новая реальность была похожа на сон только отчасти. Я четко осознавала, что все происходит не наяву. Но я также не могла контролировать ничего в этой реальности, не могла менять обстановку, действия людей, их слова и поведение. Это не был мой сон, а я не была в нем хозяйкой. Когда Алану приходилось разделять со мной сны, он был в моей власти физически и духовно, а значит, и сны его подчинялись велению только одного человека — меня. Я выбирала места наших встреч, выбирала слова, которые произносила, и сама следила, чтобы он не вытворил чего лишнего. В своем сне ты всегда раскован. Время от времени гадкая мыслишка, что происходящее — только сон, прокрадывается в голову, и тогда начинаешь судорожно что-то менять. В себе — волосы, тело, одежду; в собеседнике — манеры, слова и поступки. Начинаешь играть с людьми, как с марионетками. Кайла умела проникать в сон, но она не пользовалась своим талантом. А как, должно быть, сильно люди мечтают управлять сном, жить второй жизнью, в другой реальности, в другом измерении. Плоды фантазии не знают границ, было снято множество фильмов, написано бессчетное количество пособий, но до вершины искусства дотянули немногие. Рано или поздно придется расплачиваться за дары, полученные от судьбы. Но это будет позже. Никак не сейчас. Время Лэма подвластно только Лэму, и он не требует ничего взамен.

Высокая девушка с длинными черными волосами осторожно погладила кору дерева. Я не пряталась, так как была уверена, что меня не увидят. Люди и не способны видеть проекции, которые всего лишь повторяют предначертанный путь. Ясновидящие видят будущее. Как такое возможно? Есть несколько теорий. Но я не ученый, я практикант. И скажу так. Когда ко мне приходят видения, обычно, я не подозреваю о них, они появляются из-за пересечения временных лент, разных реальностей одного мира. Но видения — картины, которые скоро должны произойти. Иногда случается другая ситуация — я вижу человека, он говорит со мной, он мыслит. Это проекция. Лэм знал, что когда-то в будущем, через сотни лет ему придется показать свое прошлое демонице. Наши поступки повторяются, они не меняются с годами. Если переместиться в прошлое, чего еще раньше никто не делал (за исключением, разве что магов), то можно наткнуться на проекцию знакомых людей, но вот они не увидят тебя, лишь ясновидящие уловят легкое свечение и силуэт человека, только они и смогут заговорить. Когда-то моя проекция из будущего переместилась в прошлое Лэма, и колдун ее видел. Это была моя оболочка, даже тогда она смогла навестить Лэма, но в настоящем времени я этого никак не могла знать. Мы сами творим свое настоящее, свое будущее, поэтому волей-неволей, а приходится проходить по одним и тем же граблям снова и снова.

Парень огляделся по сторонам. На нем была легкая хлопковая рубашка на несколько размеров больше и накинутая на плечи самодельная куртка. Парень не был богат. Потертые от тяжелого труда джинсы мешком болтались на худощавой фигуре, а грязные от пыли волосы, некогда пшеничного цвета, небрежно разбросаны по плечам. Парень обернулся и уставился в пустоту, прямо в то место, где стояла я. Он наклонил набок голову и прищурился, но свечение не позволяло ему разглядеть черты лица и фигуры. Парень подошел ближе, и я тут же скрылась за ближайшим деревом, оставив за собой серебряный шлейф.

— Подойди сюда, Лэм, — пропела девушка тонким хрустальным голоском и поманила парня рукой. Лэм тряхнул головой, отгоняя странное видение, и подошел к девушке.

— Здесь все, как прежде, — произнес он, оглядывая дерево, как седьмое Чудо Света. Дэллс провела тонкими пальцами по ветвям, и они наклонились от ее прикосновения.

— Здесь есть энергия, — задумчиво протянула она, перебирая в руках зеленые листья, — мы никуда не перемещались Лэм! Это дурной сон!

Девушка восторженно взвизгнула и обняла Лэма за шею. Представляю ее радость. В то время измерения еще не были освоены так хорошо. Скорее, они вообще не были освоены.

— Милая, — мягко произнес Лэм, откидывая прядку волос с ее глаз, — я сожалею.

— Что? — не поняла девушка и отодвинулась от него. — О чем? — улыбка не сходила с ее лица. — Все же отлично! Мы просто проснемся. Не было этого кошмара… Ха! Скрижаль — источник энергии, никак не портал…

Девушка замотала головой, продолжая бормотать:

— Я, наверное, вчера наелась хлеба на ночь, раз снятся такие кошмары. В следующий раз…

— Дэллс, — Лэм схватил ее за руку и притянул к себе, — Дэллс, не может один и тот же сон сниться двум людям одновременно.

Может, но не в их случае.

— Откуда мне знать, что ты не часть сна? — нервно захохотала Дэллс. — Если это сон, то тебе не будет больно!

Она подняла руку и, замахнувшись, дала Лэму пощечину.

— Видишь? — Дэллс изумленно уставилась на Лэма, ухватившегося за щеку. — Лэм? Лэм!

— Все в порядке, — прохрипел парень, — но мне все же больно. Хочешь на себе попробовать?

Лэм замахнулся, но остановил руку в воздухе, пытаясь припугнуть Дэллс. Ужас промелькнул в глазах девушки, и она прижалась спиной к дереву, чтобы не упасть.

— Это не сон? — Дэллс поднесла ладонь к глазам, убедившись, что та не плывет. Девушка взмахнула руками и подняла голову. Чего она добивалась? Хотела взлететь?

— Давай найдем остальных, — опомнился Лэм и потянул ее за руку. — Пошли.

Картинка резко сменилась. Я пошатнулась от того, что земля ушла из-под ног, но новая сцена сразу же сменила старую. Теперь мы были не в лесу, а в заброшенном доме. Дэллс сидела на холодной земле, поджав под себя ноги. Лэм расхаживал перед ней, скрепив руки за спиной. В темный сарай проскальзывал свет от луны и освещал половину помещения. Лэм и Дэллс находились в тени.

— Что будем делать? — спросила Дэллс, не отрывая взгляда от пола.

— Не знаю, — сознался Лэм, — этого мага я видел уже два раза в своих видениях, но он наотрез отказывается давать о себе знать!

Лэм сжал кулак и с силой ударил по стене, от чего на голову посыпались щепки.

— Лэм, — прошептала Дэллс, — из тебя необходимо изгнать беса. Ты стал неуправляем! — Дэллс понизила голос, чтобы Лэм ее не убил за следующие слова. — Ты же демон…

— Знаю! — прорычал Лэм и резко наклонился над ней. Дэллс от неожиданности вскрикнула, когда он приблизил свое лицо к ее и закрыл мне весь обзор. — Он раздирает меня изнутри. Больше не могу так!

— Тише, — Дэллс побоялась подняться и отодвинулась в сторону, — все образуется, Лэм, все образуется…

— Мы никогда не найдем этого гада! — ревел Лэм, расшвыривая сено ногами. — Никогда! Какого черта ты такая, Дэллс?

Лэм грубо затряс хрупкую девушку за плечи и повысил голос.

— Почему ты такая?

— Не знаю, — заплакала ведьма, прикрывая глаза рукой, — я хочу домой…

— Ты никогда, слышишь? Никогда не вернешься! А знаешь почему? Потому что старый, — дальше Лэм выругался на иностранном языке, — не соизволил сказать, где он! Так скажи ему спасибо за то, что сгниешь в этой дыре! В этой крысиной помойке!

Девушка уже не могла сдерживать всхлипы. Слезы текли по ее неестественно бледным щекам. Она не возражала Лэму, хотя его слова причиняли боль. Дэллс уже смирилась с поражением. Нет! Как она может сдаваться? Почему не борется до конца? Мне хотелось подбежать и потрясти ее, как следует, чтобы подняла на меня глаза и выслушала. Я хотела быть Люком хоть на секунду, чтобы приказать ей действовать! Я же не сдаюсь, иду через все возможное, а верю в обратное! Так какого дьявола она опускает руки? Слабая. Не в Лэме дело с его бесом, а в ней.

— Лэм, — взмолилась Дэллс, — остановись! Прошу тебя, остановись, ради Бога! Лэм!

Парень взбивал сухую перину, и солома разлеталась в разные стороны. Лэм гневно пнул стог, чтобы тот покачнулся. И остановился. Дэллс вскочила на ноги и подошла к нему сзади, цепляясь ручонкой за локоть.

— Давай найдем в деревне колдунью, пожалуйста! Это несложно — избавиться от беса, я бы и сама тебя освободила, но заклинания не помню.

— Никчемная из тебя ведьма, — огрызнулся Лэм, и глаза в темноте сверкнули ярким красным светом. Только я заметила этот проблеск, Дэллс стояла со спины.

— Тебе не выбирать компанию, — обиделась Дэллс и направилась к выходу, — покончим с этим скорее, я уже скучаю по старому Лэму.

Изображение замерцало, и третья картинка сменила вторую. Я не была готова к очередному перемещению, так как еще не оклемалась от вида огненных глаз молодого колдуна. Кромешная тьма окутала крохотное помещение. Стены давили со всех сторон. Я протерла глаза, но картинка не прояснилась. Либо отрубили свет, либо отрубили Лэма. Тяжелое дыхание послышалось справа, и я невольно отодвинулась к другой стене.

— Не открывай глаза, — приказал властный мужской голос. Маг. Голос явно принадлежал старцу — маг не выговаривал "Р" и шепелявил. Шорох за спиной оповестил о присутствии еще одного человека, и я поспешила отойти в сторону, изогнувшись дугой. Рука мага прошлась в месте, где я только что стояла.

— Как прикажешь, — откликнулся Лэм, но старец зашипел на него, как дикий кот.

— Ни слова, пока я не позволю.

Судя по молчанию в ответ, Лэм кивнул.

— Ты совершаешь ошибку, сынок. Никто не найдет меня до тех пор, пока я сам этого не захочу.

— Да, сэр.

— Молчи, я же предупредил! Ты плохо понимаешь намеки, юнец. Когда я являлся к тебе в твоих видениях, ты меня не слушал, и теперь только теряешь время, скитаясь по не знакомым тебе местам. А время очень дорого стоит, даже если ты прожил несколько сотен лет. Каждая секунда может изменить все, перевернуть с ног на голову твое будущее, а ты даже не узнаешь, что могло быть как-то иначе. Обычно мы следуем по одному пути, во всех отрезках времени, каждое наше отражение в точности повторяет идентичное ему. Юнец, ты ничего не добьешься до тех пор, пока будешь надеяться на Высшие силы и на посторонних людей. Понимаешь меня?

— Угу.

Маг повертелся в комнатушке и случайно задел меня локтем. Я со свистом вдохнула воздух, но маг не заметил. Где мы находимся? Запах протухшей рыбы. Мы на складе? А маг не из простачков, скрываться умеет.

— Теперь запоминай, повторять не буду. Не ищи меня сейчас. Я долгожитель, и мы еще встретимся, когда придет время. Магические числа — мой конек. Кратковременная память мага превосходит по возможностям память обычного человека. Теперь запоминай элементы: дерево, огонь, железо, дух, вода, молния, воздух, энергия, земля. Когда тебя спросят, перечисли все без запинки. Затем отберете из них самые, на ваш взгляд, важные. Я выберу измерение, основываясь на возможностях смертных, а также прими во внимание древний Амулет Демона — он послужит тебе подсказкой. Не гадай, шанс будет дан только один. И не надейся, что я четвертый раз буду за тобой бегать. Бог любит троицу, а я люблю смышленых малых.

Честно признаться, моя голова трещала от ускоренной работы шестеренок мозга. Маги еще более чокнутые, чем старые колдуны — это факт. Среди нас есть Да Винчи? Ладно вам, хоть математик? Или физик на худой конец?

— Я ни слова не понял, — Лэм высказал вслух то, что крутилось у нас обоих на уме.

— Значит, я зря потратил свое время с тобой. Просто запомни, а разгадывать уже не твоя проблема.

Вспышка света на мгновение озарила помещение, и я увидела, как старый маг с длинной седой бородой и бездонными глазами, полными вековой мудрости, останавливает свой взгляд на мне. Он меня не просто видел, он говорил со мной! Через бороду промелькнул след от улыбки. Свет в комнате сосредоточился на кочерге, которую маг держал в руках, и уже через секунду темнота вновь поглотила помещение. Вместе со светом исчез и маг. Земля резко ушла из-под ног, и, споткнувшись, я свалилась на пол. Лэм распахнул глаза наяву.

Глава 13

Простыня смялась под ногами, когда я протерла глаза и огляделась по сторонам. Бен с тревогой смотрел на меня. Одна рука его была на моем бедре. Я вопросительно перевела на нее взгляд, и Бен тут же отдернул руку и встал с кровати. Ам`мел стоял у изголовья, хмурясь на старика. Лэм лежал, как бревно, неподвижно. Я потянулась к Амулету и сняла цепочку с его шеи. Глаза Лэма прояснились. Старик дернулся, но Ам`мел грубо уложил его на кровать. Я подвинулась, осознавая, что только что спала со стариком. В прямом смысле этого выражения, слава Богу.

— Ну, что? — спросил Бен холодным тоном, но я уловила нотки смущения в его голосе. Хм, положить руку на спящую девушку — это он считает грехом, а сводить меня с ума при полном здравии — совершенно нормально! Нет, я отказываюсь понимать это.

— Это бред какой-то, — повторила я последние мысли во сне. Лэм скрестил на груди сморщенные руки и злобно уставился на меня. — Что? — вскрикнула я, а Лэм продолжал пронзать меня взглядом "ты влезла не в свое дело, милочка". — Ты больше не под принуждением, можешь говорить, бегать-прыгать, все, что душе угодно!

Я больше не возвышала его с помощью местоимения "Вы", потому что не считала, что он этого достоин. Старик ничего не знал! Маг дал понять, что загадка не предназначается Лэму, а еще он посмотрел на меня. В помещении больше никого не было — сомнений и быть не могло, маг обращался ко мне и предрекал свое пророчество мне лично.

— Итак, — я привлекла внимание друзей, при этом пригвоздив взглядом Лэма к месту, — маг, наверное, сам не понял, что сказал, но другого выхода у нас нет. Мне нужен листок, ручка и, — я повертела в руках Амулет Демона, который уже потерял силу принуждения, — больше ничего.

Бен коротко кивнул и вышел из комнаты. Парень быстро говорил с нашим провожатым. Мужчина выслушал просьбу и скрылся за поворотом. Через минуту из коридора послышались шаги, и мужчина вернулся с блокнотом и карандашом в руках, передав их Бену. Я взяла в руки протянутые принадлежности, когда Бен зашел в комнату и подошел ближе. Открыв блокнот на первой странице, я безжалостно выдернула листок и разложила его на кровати. Ам`мел остался дежурить со стороны Лэма, выглядывая через мое плечо, а Бен присел на кровать напротив.

Для начала я решила записать слова, пока сама их не забыла. Так, что маг сказал? Элементы. Я точно помню, что там были все четыре стихии, которые я нарисовала для наглядности, еще было дерево, под которым я для красоты изобразила маленькое животное, больше напоминавшее динозавра. Энергию я обозначила в виде скрижали, так как именно Источник символизировал всю нашу силу. Что там еще было? Молния. Ее просто нарисовать. Я провела линию от скрижали, ведь молния — сгусток энергии. Еще два элемента. Нет, только не это… Забыла!

— Лэм, — я повернулась к старику, но тот демонстративно отвел глаза в сторону, — мистер Беккер, какие элементы назвал маг?

— Как? Ты не запомнила? — огрызнулся старик, а потом сухо усмехнулся. — Он был прав. Обычная среднестатистическая память — семь элементов.

На лице Бена читалось такое же непонимание, которое было в тот момент у меня.

— Это пророчество, Лэм. Маг знал, что я приду.

Старик покачал головой.

— Знаю, я видел тебя в видениях. Но это не значит, что я собираюсь тебе помогать.

Как же он упрям! Может, снова надеть на него Амулет и превратить в овощ?

— Делу не поможешь, Лэм, — встрял Бен, — раз уж я правильно понял, и маг знал о приходе Мелани, то он говорил для нее и рассчитывал на ее силу. Ты подводишь не только нас, но и самого себя. Ты упадешь в глазах мага, если не скажешь все, что просит Мел, — Бен ободряюще кивнул мне, передавая слово. Вот это да! Метко подмечено. Старик засомневался в правильности своего бойкота. Это какой-то крутой маг, раз Лэм трясется перед ним. Загадка оставалась неразгаданной — зачем маг говорил со мной? Бен навел меня на мысль, что маг, возможно, ждал от меня большего, чем просто найти его.

— Я скажу, но только из-за мага! — заупрямился Лэм и, кряхтя, приподнялся, чтобы видеть мой листок. — Что у вас там?

Сосчитав элементы, я назвала их поименно.

— Так, — задумался старик, — это хоть и не мое дело, но сейчас у тебя, милочка, только семь элементов.

— Семь — магическое число, — заметила я, припоминая, что маг еще говорил о своем коньке.

— Это не семь, — покачал головой Лэм, — банально. Заезженная тема.

Бен приподнялся на локте, повернув к себе листок.

— А о чем вообще речь? — спросил он. Если бы я только знала!

— Когда я проникла в сон Лэма, то первые два были совсем несущественные, — попыталась объяснить я, — но вот в третьем присутствовал маг. Он изрек слова, по его мнению, полные смысла, и еще сказал, чтобы Лэм, а потом и я, всю эту белиберду запомнили.

— Попробуем в этом разобраться, — задумался Бен, — попытайся припомнить каждое его слово.

Лэм выжидающе вылупился на меня. Ам`мел оперся на стену, внимая каждому нашему слову.

— Он сказал, что магические числа — его конек, это я точно запомнила, — я покопалась в памяти, — еще он сказал, что умнее всех.

— Он не так сказал, — поправил Лэм, — он говорил об умственных способностях.

— А точнее? — спросил Бен.

Точнее… Речь шла о памяти, я еще удивилась, что маг так высоко оценивает свою.

— Кратковременная! — вскрикнула я, слово само пришло на ум. — Маг упомянул кратковременную память! Только без понятия, как это нам может помочь.

— Это какой-то физический закон, — задумался Бен. Ухты, колдун-физик — что-то новенькое.

— Какие еще элементы ты не назвала? — поинтересовался Ам`мел.

— Дух, там был дух, — ответил за меня старик, тыкнув пальцем в центр листа. Я изобразила приведение в платье. Дух, приведение, какая разница? Хотя дух еще может быть в значении души, но ее-то я точно не нарисовала бы.

— Еще было слово, которое вообще не вписывалось в тематику, — припомнила я. В разных мифологиях менялся пятый элемент, а четыре оставались неизменными — это огонь, вода, воздух и земля. — Подождите-ка. Железо — это ведь металл? В китайской философии метаэлементу Воздуха соответствует Дерево, а метаэлементу Эфира (Духа) — Металл.

— Метаэлементу? — переспросил Ам`мел. Я только что выдала отрывок из энциклопедии?

В свое время, когда я еще училась в лицее, у нас был предмет — мифология и научная теория. Эти две области часто пересекались, поэтому их и не разделяли на две. Одной из этих теорий была Теория Происхождения Силы. Согласно ей, все пользователи магией делились на пять групп. Первая — люди, управляющие метаэлемнтом Огня. Они могут влиять на температуру объектов, контролировать пламя, а также читать и передавать мысли. К этой категории относились Кайла и Люк. Вторая группа состояла из людей, которым подвластна Вода. Они могут вызывать осадки, лечить людей, восстанавливать растения, менять вкус пищи. Люди, управляющие метаэлементом Земли, способны влиять на плотность материи и гравитацию, например, пройти сквозь стену или левитировать, и они относятся к третьей группе. Я же была типичным представителем четвертой — в моей власти, если опираться на мифы, был метаэлемент Воздуха. Люди четвертой группы предвидели будущее и управляли ветром, иными словами, к этой группе можно было отнести Алекса, пока он не загубил способности к телекинезу. В основе всех метаэлементов была энергия, в нашем случае, а в разных культурах энергию заменяли металл и эфир, то есть — дух. Да, у меня был высший бал по этому предмету.

Вкраце я пересказала сведения парням и Лэму, с интересом разглядывавшему мои каракули на листке. Я изобразила все пять главных элементов по кругу, а те, что не вписались в него, разбросала по свободным местам.

— Дайте-ка поглядеть, — Бен протянул руку к листку и забрал его у старика. Мы с Ам`мелом удивленно переглянулись. До Бена начало доходить то, что для нас было только в пути.

— Ты специально их расположила в форме звезды? — после недолгого задумчивого молчания спросил Бен. Звезды?

— Вообще-то у меня была мысль поместить один рисунок в центр, но для него не хватило места.

Бен поискал рукой карандаш и начал чертить линии на листке.

— Вот, — парень протянул мне свое творчество. Я посмотрела на чертеж. Звезда, да. Бен был прав. Я на автомате расположила элементы так, чтобы те образовывали звезду. И не просто звезду.

— Ты гений, Бен! — восхищенно присвистнула я, подкинув в воздух Амулет. Камень сверкнул под одиноким лучом заходящего солнца.

— Это ты гений, — улыбнулся Бен, постучав карандашом по листку, — посмотри еще раз.

Я поднесла камень к глазам и всмотрелась через него на очертания комнаты. С оборотной стороны Амулета был выгравирован товарный знак, а именно — пентаграмма. Символом магии считается пентаграмма — пятиконечная звезда. Она изображена почти на всех древних магических реликвиях, а многие народы мира считают ее отличительным признаком темного мира, черной магии. Но мы ведь не из слабых, сами обеими ногами во тьме.

— Число пять, — констатировала я. — Подсказка — Амулет. Пентаграмма — звезда. Пять концов. Четыре элемента остаются прежними, а пятый меняется, но их общее количество все равно пять! — меня уже понесло, я не могла остановиться, чувствуя, как впервые в жизни мифическая задачка имеет решение. — Маг решил выбрать измерения, цитирую: "Основываясь на возможностях смертных". Это сразу же исключает число девять, а также по остальным признакам видно, что это число не семь, а пять! Пятое измерение!

Задыхаясь от воодушевления, я столкнулась с отсутствующим взглядом парней. Они хоть попытались вникнуть? Какого черта, я сама в это не въезжаю, но все сходится! Пазл собран, и неважно, на какой физический или психологический закон опирался маг, разрезая общую картинку на части, у нас есть число. Что еще нужно?

— О-о, — протянул Лэм, разрушая мою минуту славы, — я вижу это…

Глаза колдуна остекленели, как бывало всякий раз, когда ясновидящий уходил в астрал.

— Что ты видишь? — спросила я, попытавшись подключиться на его волну, но видения отказывались посещать меня.

— Времени мало, — Лэм распахнул глаза. Старческое лицо, облюбованное глубокими морщинами, отражало смятение и безысходность, какие испытывал Лэм.

— Тогда что мы сидим? — вскочила я. Скрижаль уже отсчитывала последние часы своего насиженного места.

Не оборачиваясь на своих спутников, я кинулась к двери, чуть не столкнувшись с нашим провожатым. Бен быстро поблагодарил его за помощь и, пожав на прощание руку, спустился за мной следом по лестнице. Ам`мел под локоть вел Лэма, сжимавшего в ладошках клочок бумаги. Я пробежала гостиную и оказалась на улице. Вечер уже заволакивал в свои объятия, а солнце успело перешагнуть через порог и скрылось за горизонтом.

Водительское место было свободно, и не приемля возражений, я заняла его, захлопнув за собой дверь. Бен влез на переднее сидение. Подталкивая Лэма сзади, Ам`мел расположился сзади, и когда все устроились, я резко развернула руль. Шины скрипнули о гладкую поверхность асфальта, и машина тронулась, проезжая таможенный пункт и направляясь в противоположном направлении.

Черный джип сливался с мраком опустившейся ночи. Одинокая пара немигающих фар в тумане освещала дорогу. Скорость уже превысила допустимую, но меня это не волновало, когда я сильнее давила на педаль газа и только и успевала, что следить за поворотами.

— Не гони, — предупредил Бен в излюбленной манере мужчин, которые не привыкли быть пассажирами.

— Теперь моя очередь рулить, — отозвалась я, виражируя на очередном крутом повороте. У демонов реакция в несколько раз лучше, чем у смертного, поэтому и вероятность слететь с обрыва приравнивалась к нулю.

Автомобиль рассекал воздух, уходя вдаль, в темноту, мучительную и томительную. Я не думала о том, что случится после. Не думала о том, через что предстояло пройти в ближайшее время. Просто стремилась в неизвестность. В руках — руль с кожаной отделкой, справа — человек, которому я никогда не смогу признаться в своих чувствах, на заднем сидении — старый колдун, который наотрез отказывался мне помогать, но смерившись с неизбежным, выдавливал из себя последние капли великодушия, а рядом с ним — единственный демон, которого я знала, сожалевший о своей жизни и готовый вместе со мной пройти весь путь к чудесному, невозможному, находившемуся на грани фантастики исцелению.

Несколько часов обратного пути слились в один миг, длиной в вечность. Проезжая по новой дороге в сторону Источника, машина легко скользила, будто вовсе летела по небу. На окраине пригорода мигнул последний фонарь и погас. В темноте я снизила скорость и старалась не свернуть случайно с дороги, по которой проезжала много раз, будучи перспективным Проводником.

Мне не понадобилось возвещать попутчиков об остановке. Как только двигатель заглох, парни вылезли наружу. Лэм остался в машине.

— Вы не идете? — спросила я, вытаскивая ключ из зажигания. Лэм помотал седой головой.

— Я старый, куда же я пойду?

— Маг ждет и Вас, — я протянула ему руку, — иначе бы он выбрал другого помощника.

— Ты так думаешь, милочка? — в глазах блеснула надежда. Я кивнула и ободряюще улыбнулась.

— Конечно, никак иначе.

Ветви деревьев хлестали по лицу, когда пробираясь через заросли, мы отодвигали их рукой. Ходить ночью по лесу — не лучшее занятие, которое можно было бы себе найти. Но кого же нам бояться? Демонов? Сами слова уже смешны, не говоря уже о ситуации. Выйдя на поляну, я обменялась с Беном понимающим взглядом. Чувство ностальгии проснулось в душе и накрыло с головой. Здесь, на этом самом месте еще совсем недавно мы бились с нашими врагами (а кто-то и с сородичами). Я пересекала поляну и вспоминала моменты, связанные с битвой. Из тех кустов Люк выносил Кайлу, а около этого дерева я чисто случайно замочила охранника Повелителя. Выпавший чистый снег прикрыл собой следы недавней битвы, сменяя собой кровавый снег. Скрижаль возвышалась над сугробами, возвышалась над нами всеми. Центр, пятый элемент — энергия, был перед нами.

Я подошла к Источнику и упала на колени перед ним. Шорохи за спиной сопровождали движение друзей.

— Пришло время, — прошептала я, протягивая руку к сверкающему легкой дымкой слитку. Иссиня черный камень манил и звал, он больше не поглощал во тьму, не разрушал. Источник энергии — не более того.

— Подожди, — остановил Ам`мел и присел рядом, тоже протянув к скрижали руку, — не забыла?

Я не оборачивалась. Проще было уйти без прощания, просто испариться, исчезнуть. Ненавижу прощания. Комок подкатил к горлу, опережая подступающие к глазам слезы. Нет. Никаких слез, никакого драматизма. Просто уйти — это же так легко. Ам`мел крепко держал Лэма за руку, чтобы потащить его с собой в другое измерение. Но я не могла просто уйти. После всего, что нас связывало, как бы я ни пыталась обрубить нити, они были все это время, но мы к ним привыкли и не замечали. Только бы собраться с силами…

Я струсила. Предпочла казаться грубой и неблагодарной и вернула руку к скрижали, держа ее в нескольких сантиметрах от слитка. Я вздрогнула, когда почувствовала легкое прикосновение ангела на плече.

— Почему? — я обернулась к Бену. — Нет, я не понимаю. Зачем тебе это? Выхода может и не быть, я не вернусь назад! Я тащу за собой в пропасть, я и сама пропаду там, как ты не понимаешь? — слезы уже выступили на глаза и катились крупным градом по щекам. Буря эмоций бушевала в душе, заглушая собой боль расставания. Не понимаю. Каждого из нас, сидящих вблизи скрижали, что-то ждало в новом мире. Но Бен подрубал на корню свое будущее.

Понимание пришло поздно. Это я подрубала корни всех дорогих мне людей.

— Не знаю, — пожал плечами Бен. Свечение скрижали отражалось в его светлых глазах, скрывавших эмоции. Легкая улыбка пробежала по губам Бена, заставив мое сердце тревожно сжаться. — Я не знаю, Мел. Безумец поневоле.

— Как и все мы, — усмехнулась я, а слезы продолжали свой забег. Когда я в последний раз плакала? Давно, очень давно. Я думала, что у демонов слезы высыхают. — Но ты уверен?

— Абсолютно, — рука крепко сжала мое плечо в знак согласия.

— Хорошо, — вздохнув, ответила я и добавила чуть громче, — ну, раз уж все готовы, то держитесь крепко.

И я коснулась пальцами камня.

Часть 2

Глава 14

Яркий солнечный свет нежданным гостем ворвался в сознание. Я протерла рукой привыкшие к темноте глаза и попыталась сфокусироваться на обстановке.

Перемещение прошло сложнее, чем обычно, когда я пересекала границу между ближайшими измерениями. Портал долгое время оставался нетронутым, и на правах первооткрывательницы я испытала на себе разницу давлений. И теперь голова раскалывалась от дикой боли в висках, а тело изнывало, как после длительных тренировок в тренажерном зале. Скрижаль выбросила нас с той мощью, что была присуще только огромному сгустку энергии. Пролетев над землей несколько метров и испытав на себе всю прелесть свободного падения, я свалилась на траву, лишь руками смягчая удар. Рядом со мной таким же образом отшвырнуло Ам`мела и Бена, которые путешествовали между мирами в первый раз.

Портал Источника вовсе не был похож на обычные порталы между странами, которыми пользуются все ведьмы для скорого перемещения. Мне как опытному Проводнику подобные способы попасть из одной реальности в другую не казались новыми, но в этот раз я поразилась транспортировке. Когда я прикоснулась к скрижали еще в нашем мире, сразу же попала в уже знакомую комнату с арочными дверями. Раньше была открыта только первая, которая вела прямиком в жизнь Кайлы. Теперь же передо мной стоял выбор. Дверей было не меньше дюжины, и я не сомневалась, что на самом деле их было еще больше, но они прятались за поворотами.

Разгадав загадку мага, я подошла к пятой арке справа и действовала наобум, выбирая именно ее. Ам`мел и Бен реагировали хоть и спокойно, но удивление и безграничный интерес, плескавшийся в глазах, выдавали их истинный настрой. Что насчет Лэма? Для него это так же было в первый раз, ведь портал, соединяющий две реальности, наиболее часто сообщающиеся друг с другом, не имеет доступа к остальным измерениям, в которые попасть можно только с помощью Проводника, то бишь меня.

Тонкая пелена преграждала путь в портал. Со стороны она смахивала на водную гладь, мерцая в пространстве, словно призрак. Я прошла к арке и протянула руку, кончиками пальцев касаясь пелены. Мои спутники подошли ближе, но остались чуть поодаль, наблюдая, как рука моя остается невредимой даже после того, как я пропустила ее через прозрачное покрывало. Ощущения были похожи на погружение в холодную воду. Первое правило Проводников — не задерживайся на входе, иначе портал разорвет тело на части, причем в прямом смысле. Я отдернула руку и попятилась от арки.

— Вы первые, — сказала я, пропуская мальчиков и старика вперед. С сомнением глянув на меня, Ам`мел подошел к порталу и осмотрел сверху донизу.

— Что-то я очкую, — Ам`мел потоптался на месте, примеряясь к арке. От дуновения ветра гладь заколыхалась, и по ней пошли мягкие волны, как по воде.

— Ам`мел, я, конечно, не хочу тебя пугать, но если мы будем здесь во время переломного момента, то не выберемся отсюда никогда, а точнее просто исчезнем. Так что либо ты идешь, — я подошла к парню сзади и зловеще прошептала на ухо, — либо полетишь от пинка.

Со вздохом Ам`мел шагнул в арку и на наших глазах канул в бездну. Моя особая специализация делала портал доступным для остальных пользователей магии, но когда я выйду из уязвимого состояния, всех остальных оставшихся в крохотном помещении, которое на самом деле не имело ни конца ни края, выбросит в исходную точку.

Я обернулась на Лэма. Старик боязливо сжался, чем напомнил запуганного котенка.

— Мистер Беккер, Ваша очередь.

Колдун отступал от меня по мере того, как я приближалась, чтобы за руку привести его к порталу. Маг ждал Лэма, а значит, рассчитывал, что мы его приведем. Не мне противиться воле старейшин.

Энергия скрижали полностью блокировала любые магические способности, поэтому ни перевоплотиться, ни увидеть будущее и даже выпустить когти я не могла.

— Бен! — позвала я, понимая, что Лэм намеривается бежать. Гонка была бы бесконечной, если бы мы его не догнали, ведь бежать во вселенной все равно, что бежать в пустоту.

Я дернулась в сторону Лэма и в два шага преодолела расстояние между нами. Бен подскочил сзади и крепко удержал старика, пока тот вырывался. Мне не пришлось говорить, что нужно делать. Бен уже тащил Лэма к порталу. Упирающееся существо выбрасывало в воздух проклятья и наотрез отказывалось поддаваться. Я подтолкнула Лэма в спину и навалилась на него всем весом тела, пока он не сдался. С громким воплем старика засосало вслед за Ам`мелом.

— Ну что, теперь я? — усмехнулся Бен, провожая взглядом Лэма. Я кивнула, хотя с удовольствием разделила бы с ним вечность между мирами, если бы была уверена, что нас не сотрет с лица Земли скорое перемещение скрижали.

Парень без колебаний шагнул в портал и скрылся за его прозрачной завесой. Что, если я ошиблась номером? Неправильно разгадала послание мага? Где теперь мои друзья? Что там, по ту сторону жизни? Рай или ад? А вдруг назад дороги нет?

Трусиха. Я прикрыла глаза, чтобы не видеть монстров, которые по моим представлениям, поджидали за невидимой стеной. Один шаг. Ух, не завидую я пассажирам Титаника, пелена была по температуре еще хлеще Атлантических вод.

Но нет, в полете чудища меня не съели. Толчок в спину подбросил в воздух. Ненавижу Американские горки, просто терпеть не могу, но полет над поляной променяла бы на них с радостью. С размаху шмякнувшись об землю, я бездвижно застыла, переводя дыхание.

— Оу, — произнесла я, тряхнув головой. Может, это просто дурацкий сон? Не с моим счастьем.

— Мел, — послышался голос откуда-то сверху, и я попыталась вспомнить, кому он принадлежит. Мысли все перемешались в сумасбродном порядке.

— Это худшее перемещение в моей жизни, — прошептала я, приоткрыв один глаз. Надо мной навис Ам`мел и протягивал руку. Я приняла ее, и Ам`мел поставил меня на ноги, словно подъемный кран.

Я сосредоточилась на происходящем. Обстановка более-менее прояснилась. В этом мире скрижаль предпочла южный район. Солнце висело высоко над горизонтом, теплые лучи проворно забирались под куртку и грели изможденное от зимнего холода тело. Не ожидала, что окажусь в тропическом лесу, прихватила бы мини-юбку.

Поляна, на которой находилась скрижаль, была окружена цветущими деревьями, вполне обычными. В целом пейзаж точь-в-точь напоминал тот, к которому мы так привыкли дома, только обстановка немного смущала. Из зимы за считанные секунды переместиться в лето — худо не только для организма, но и для психики. Все-таки происходящее слишком напоминало сон, чтобы быть явью. Если здесь уже вымерли динозавры, а сумасшедшие аборигены не съедят нас на ужин, то вполне возможно, мы сможем приспособиться к новому миру.

— Мел, обернись, — я расслышала напряженный голос Бена и послушалась его, застыв как вкопанная. К слову об аборигенах. Нет, я не увидела черных от грязи с кольцами во всех частях тела полулюдей-полуобезьян. Вполне обычные люди, светлокожие, среднего роста, две руки — две ноги, да и с чего вдруг я ожидала увидеть Терминаторов, ведь раньше все измерения были связаны, и люди регулярно перемещались из одного в другое?

Но здесь было что-то не так. Народу было не просто много, а тьма беспросветная! Неужели они знали, что появимся мы, и решили прийти посмотреть на диво природы? Я ловила на себе сотни любопытных взглядов, сканирующих с ног до головы. Никто из людей в толпе не двинулся навстречу. Выглядели посетители слишком странно для моего понимания. На девушек были надеты только платья, либо длинные, стелющиеся подолом по земле, либо короткие до колен, но модели всех платьев определенно были заимствованы из эпохи Просвещения. Мужчины в черных и белых фраках сопровождали своих дам. У некоторых гостей на головах были широкополые шляпы, прикрывающие глаза от ослепительного света. Я разглядывала местных жителей с еще большим интересом, чем они меня. Сомнения, что я выбрала именно тот портал, а не транспортировалась прямиком в прошлое на несколько веков назад, нарастали комом.

— Почему они на нас так смотрят? — шепотом спросила я парней, но ни один из них не ответил. Я посмотрела на сосредоточенное лицо Бена, потом поймала такое же выражение у Ам`мела и тогда поняла, что мы оказались в переделке. Чужаки, взялись откуда-то с неба, перемазавшиеся землей в потертых лоскутках ткани, которые и одеждой назвать трудно. А что еще думали наблюдающие? Уж джинсы на девушке для них точно были созданием порочного дьявола.

— И вообще, откуда они знали, что мы придем? — я озвучивала вопросы, не требуя на них ответа. Мне нужно было хотя бы знать, что я не одинока в своих мыслях. — Зачем они пришли ради нас?

Лэм презрительно фыркнул за спиной, привлекая к себе внимание.

— Ради нас? Нет, милочка, ты ошибаешься. Посмотри-ка во-о-о-он туда.

Я проследила за взглядом Лэма, ведущим на холм, с которого мы слетели. Подобное зрелище удается застать единицам. Не отрываясь от холма, я подергала Бена и Ам`мела, чтобы те тоже обернулись и посмотрели на удивительное явление.

Вспышка. Пыль в глаза, собирающаяся в туман. На месте древнего слитка остался аккуратный прямоугольный участок земли, еще не успевший зарасти травой.

Скрижаль бесследно исчезла. Она же была здесь всего секунду назад! Как такое возможно? И еще я всегда думала, что Источник меняет свое месторасположение со спецэффектами: взрывами, например, шумными фейерверками. Послышался единый удивленный возглас толпы. После недолгой заминки, люди пришли в себя от увиденного и осознали, что на поляне были еще чужеродные объекты. Взгляды снова переместились к нам и застыли в безмолвном вопросе.

Глава 15

Мужчина в красном фраке осторожно сделал шаг навстречу нам. Он отличался от остальных зрителей не только одеждой и смелостью. В нем читалось что-то такое, что не позволяло приравнивать его к серой массе. Он был другим. Главой ли этого непонятного клана? Да, явно он был из руководителей, судя по тому, как покорно его пропустили вперед.

Я бросила взгляд на свои потертые от грациозного падения джинсы и распахнутую куртку, затем еще раз сравнила себя с обитателями здешнего мира. Мне явно не хватало вычурного платья и беретик, чтобы смахивать на горожанку.

Ам`мел рядом со мной дернулся и обнажил зубы. Он редко это делал, поэтому я и подкалывала парня, что он был похож на вампира. На самом деле я в тайне верила в свои убеждения. Нет, клыков у Ам`мела не оказалось, лишь ровные белоснежные зубы, которые теперь придавали ему зловещий вид хищника.

Мужчина вздрогнул, заметив угрозу в Ам`меле и заколебался. Толпа притихла за его спиной, ожидая развития действия, но мы и сами не знали, что предпримет старец. И вообще, почему мы встали столбами? Бежать надо, бежать!

Я посмотрела на Бена, на его сосредоточенное лицо. Как бы я хотела, чтобы он на кое-ком другом сосредоточился, но, увы, я не могла этого позволить ради нашего общего блага. Или ради его блага, что пока еще для меня превыше всего. Ага, скажите вы, поэтому я потащила его за собой в мир, куда столетия не ступали Проводники, и где все люди — чокнутые старообрядцы. Бен сам избрал свой путь, и пусть я повела бы себя как последняя трусиха, убежав не попрощавшись, тем самым я бы сберегла его сердце и свои эмоции. Хотя, может, для него и не значило бы ничего наше прощание. Так, подумаешь, очередная девчонка разминулась с ним по пути, мало ли еще таких?

Пока я размышляла о нашем прощании с Беном, господин в красном осмелился приблизиться к нам и остановиться на расстоянии нескольких метров. Ам`мел поддался вперед, и я, заметив выступающие когти из его рук, быстро схватила демона за запястье. Не хватало еще стычки с одним из самых уважаемых стариков.

Шуршание за спиной привлекло мое внимание. Лэм вышел вперед, ровно держа спину и высоко подняв голову. Я и не думала, что он все еще способен подать себя в нужном свете. Лэм обогнул троицу в моем лице и еще двух парней, один из которых рвался в бой, а другой витал где-то в облаках, и остановился напротив Красного, держа дистанцию. Красный, как я его прозвала благодаря фраку вызывающего цвета, коротко кивнул и прижал кулак к сердцу. Лэм повторил это движение, но с места не сдвинулся. Наверное, это у них приветствие такое странное, мне не понять.

Красный сделал один крохотный шаг, не отрывая руку от груди. Лэм скопировал его, как зеркальное отражение, и теперь Красный и Лэм, представители двух миров, стояли друг напротив друга, не моргая глядя прямо в глаза. Когда прошло около минуты, а ни один из стариков так и не шелохнулся, я шепотом спросила Бена:

— Долго они еще будут нам глаза мозолить?

Бен вышел из оцепенения и повернулся ко мне.

— Мне кажется, нам пора сматываться.

От толпы не укрылся наш разговор. Я поймала на себе несколько настороженных взглядов из первых рядов. Кто знает, что хранят эти туземцы в рукавах? Я, вот, колы прятала, так что всего можно было ожидать.

— Солидарна с тобой, — ответила я. Дух старины глубокой навеял мне тягу к литературным словечкам. — Только как мы это сделаем?

— Tace! — громыхнул Красный. Глас разнесся по поляне, окутывая каждый уголок, забираясь в каждую щелку. Звуки смолкли. Мы переглянулись с Беном. Я еще хранила остатки знания латыни, да и если бы не изучала этот язык вовсе, догадалась бы о значении. Старик призывал к молчанию. А точнее не призывал, он приказывал! Честно, этот Красный мне уже не нравился.

— Quomodo audes loqui populo tuo per salutationem? *(с лат. Как смеют твои люди разговаривать во время моего приветствия? — перевод может быть неточным, прим. автора.) — Красный держался спокойно, но тон его перебирал октавы и срывался на визг.

— Что он сказал? — прошипела я Бену на ухо, все еще удерживая Ам`мела, который норовил вырваться и вцепиться Красному в горло. Демоны иногда теряют контроль над собой, и тогда их сущность прорывается наружу. На Ам`мела могло повлиять перемещение или недостаток энергии в жилах.

Бен наклонился к моему уху, и меня невольно обдало жаром от его дыхания, скользящего по шее.

— Он спросил, как мы смеем разговаривать в его присутствии, — перевел Бен. Ухты, он еще помнит школьные уроки. Что ж, общение с местными чурбанами облегчит нам задачу.

— Раз он просил не разговаривать, может, мы и не должны тогда разговаривать? — предположила я, на что Бен пожал плечами.

— TACE! — вопль проник в каждый уголок сознания, заставив тело покрыться мелкими мурашками. Красный зыркнул на меня и не отрывался до тех пор, пока я пристыжено не опустила глаза, как провинившаяся ученица, разлившая воду на классный журнал.

— Haec non populus meus, Domine, — Лэм перешел на язык Красного. Откуда старик знал латынь? Я вопросительно глянула на Бена, но он вслушивался в слова и больше не рисковал пояснять мне речи Красного.- Profuit puella ueniat. Mox amicis relinquunt.**(с лат. Это не мои люди, Лорд. Девушка помогла переместиться сюда. Они скоро уйдут.)

— Magica interdico! — провозгласил Красный, демонстративно подняв вверх руку.- Saga occidere!

Сердце тревожно сжалось. Не требовался перевод, чтобы понять, что Красный не намерен видеть нас в своем мире. Я запрещаю магию. Убить ведьм. Вот, что он сказал.

Фрак заколыхался за спиной, когда Красный развернулся и направился в противоположную сторону, откуда пришел, назад в толпу.

— Sino, Domine! ***(с лат. Позвольте, Лорд!) — прокричал ему вслед Лэм, но Красный не обернулся.

— Похоже, теперь точно пора линять отсюда, — пробурчала я так, чтобы парни меня услышали. Я резко дернула Ам`мела за рукав, — пошли!

В подтверждение правильности моих слов до нас донесся приказ Красного, прежде чем он скрылся из виду.

— Carcere! Cras urit.

Не дожидаясь команды, Бен схватил Лэма за морщинистую руку, притянув к себе. Глаза старика расширились от страха, когда Бен послал мощную волну в него. Иллюзия сделала Лэма невидимым, стирая последние очертания тела и растворяя цвета в воздухе.

— Молчи, если хочешь жить, — рявкнул Бен, чего я раньше никогда за ним не наблюдала. Затем парень грубо оттолкнул Лэма под деревья, скрывая старика в гуще травы. Из толпы вырвалось несколько мужчин в черных фраках с охотничьим ружьем в руках. Разве в эпоху Просвещения были ружья? Либо это я ничего не смыслю в истории, стыд мне и позор, либо эти ребятки быстро развиваются.

Каждый сам за себя. Не дожидаясь, пока в меня всадят в пулю, я сорвалась с места и кинулась в лес. Кочки то и дело попадались на пути, и я только и успевала, что перепрыгивать через них и увиливать от хлещущих по лицу веток. Царапины и синяки на коже гарантированы, но они не сравнятся с желанием жить. Ам`мел и Бен следовали точно попятам, не отставая ни на секунду. А я просто бежала и бежала сломя голову, не осознавая куда. Это было и не особо важно, главное — выбраться из леса на автомобильную дорогу. Или на проселочную, какую угодно! Оттолкнувшись от соседнего дерева рукой, я перемахнула через особо высокий холмик и, приземлившись мягко на траву, побежала дальше. К слову, демоны устают, только когда теряют много энергии. Чтобы потерять способность бежать, мне надо было преодолеть расстояние в сотни миль. Был и второй вариант — принужденная потеря энергии, когда ночные охотницы или ведьмы высасывают твои силы, чтобы убить. Тогда, да, счет сровняется. Но я успею добраться до конца леса, а прислужники Красного уже выдохнутся.

Ам`мелу тоже не составлял труда долгий бег. Но насчет Бена я беспокоилась. Он хоть и спортсмен, когда-то был, еще в школе был звездой баскетбола, но не профессиональный бегун, а это значит, скоро нам волей-неволей придется остановиться.

— Ты как? — спросила я на ходу у Бена, мчавшегося бок о бок со мной. Колдун увернулся от низко склонившейся ветки и ответил:

— Нормально.

Все ясно. Бен уже пыхтит. Плохо дело.

— Ам`мел! — позвала я демона, забежавшего вперед. Ам`мел притормозил и позволил себя догнать. — Нам нужно спрятаться, срочно.

Острый слух улавливал далекие крики в зарослях и шум приближающихся врагов. Лесу не было предела.

— Давайте свернем, — я неопределенно махнула рукой в сторону, и мальчики послушно сменили курс. Впереди показался просвет. Слава Богу, дальше будет светлая территория! Или даже дорога! Ох, не могу об этом думать, не могу возлагать ложные надежды. Но там точно был конец, мы выберемся из чащи!

Корни деревьев заплетались под ногами. Оставалось рукой подать до окраины леса. Бен уже тяжело дышал, но не подавал виду.

— Еще немного, — подбодрила я. Ам`мел уже выбежал из леса, и свет заиграл в его темных волосах. Демон резко замер, не отрываясь от пустоты.

— Что случилось? — я подбежала к Ам`мелу сзади и остановилась около него, потрясенная пейзажем. Скатываясь по обрыву, камни летели вниз и терялись в зияющей дыре. Бен шумно переводил дыхание поодаль. Только этого не хватало! Просвет просветом, но откуда в лесу обрывы?

— Прыгаем? — спросил Ам`мел, и я не поняла, шутит ли он или говорит всерьез.

— Ты первый.

Расстояние до земли на противоположной стороне обрыва превышало десяток метров. Впервые я пожалела, что Ам`мел не вампир — смог бы нас перебросить.

— Что будем делать? — я повертелась по сторонам в поиске подходящего варианта для очередного полета в воздухе. Топот приближался.

Прежде, чем я успела придумать запасной план, Бен вскинул руки и повторил трюк с Лэмом. Я посмотрела направо. Просто невероятно, Ам`мел исчез!

— Ты можешь наложить заклятие на себя? — спросила я Бена, подходя ближе к нему. Вроде бы человеческому глазу моя оболочка теперь недоступна, но лично я не чувствовала вообще никаких изменений.

— Попробую, — прохрипел Бен, — но не уверен, что на это энергии хватит.

Я бы с удовольствием предложила ему похлебать своей, если бы он был полумертвым существом, а я была бы красоткой-ведьмой. Красотка осталась, а ведьма где?

Бен растопырил пальцы и провел ладонью по лицу, опуская руку вдоль тела. Изображение замерцало, и вскоре Бен превратился в хамелеона, полностью сливаясь с пейзажем.

Я увидела их быстрее, чем услышала возбужденные возгласы. "No! No!", — кричали преследователи, озираясь по сторонам. На крохотный участок земли, освещенный солнцем, выбежал мужчина. Шляпа его сбилась набок, лохматые кудри волос обрамляли немолодое лицо, мокрое от пота. Держа ружье крепко в руке, он обогнул обрыв, пройдя всего в нескольких дюймах от меня, прижавшейся спиной к дереву. Задержав дыхание, я проследила, пока он уйдет, и поспешила убраться вглубь леса, подальше от бездны. Ам`мел и Бен уже успели скрыться, а если и нет, я все равно не видела их. Пробираясь боком мимо кустарников, я облюбовала тесное местечко за шиповником и присела за ним.

Предательский хруст вырвался из-под сапога и, казалось, оглушил всю округу. От страха, я поддалась инстинктам и перевоплотилась в карлика. Большая ошибка. Огромная. Ошибка, которая стоила мне свободы. И не потому, что графы, или как их там, услышали хруст. Перевоплощение — один из самых сложных процессов, затрачивающий львиную долю энергии. Даже если бы меня поймали, я смогла бы драться и по силе превосходила бы обычных смертных мужиков. Вместо этого я непроизвольно вырыла себе яму. Человек во фраке обернулся на шум и, точно прицелившись, нажал на курок. У охотников развитый дар. Они выпускают пулю в воздух, ориентируясь только на звук. Похвально. Люди, привыкшие каждые выходные выезжать за город с ружьем наперевес, наверняка научились пристреливать добычу слету. Холодное серебро впилось в плечо, проникая глубже под кожу, пуля пробивала себе дорогу через мясо к костям. Но не мне описывать подробности. От болевого шока я потеряла сознание. Черт побери!

Глава 16

Я не слышала трелей птиц. Мне были чужды их многоголосые переклички. Глупость. Простой набор звуков. Как люди могут находить в однообразном кряканье дух природы, восхищаться им? Те, кто смекнули, чем дело стало, берут в руки диктофон и записывают "шум природы", как это называют, делят на категории, а потом тиражируют и продают наивным любителям прекрасного.

Я не видела моря. Что такого зачаровывающего в море? Море — это вода. Вода — водород и кислород, химические элементы. Как может океанский бриз вызывать восторги? Как может бирюза радовать глаз? Это же просто материальные ценности. Не духовные, нет, материальные. И раз вы спорите со мной, то вы уже в этом сомневаетесь. Человек, уверенный в своей правоте, не будет спорить. Он выслушает и промолчит.

Знаете, когда всю свою жизнь вы проводите во мраке, в тени счастливых людей, неся за плечами груз воспоминаний, вы по-другому смотрите на мир. В последний раз я видела солнце на поляне, в тот день, когда скрижаль исчезла. Половину своего существования я провела в темноте, ведя ночной образ жизни. И не по своей воле. Ха! Куда уж там? Как будто я бы сделала себе такой подарок. Судьба наградила меня за все хорошее. Кто я теперь? Нас называют демонами. В разных мифологиях это слово имеет разное значение. Демон — это дух, который вселяется в тела и полностью их себе подчиняет. Демон — это черт, вылезший из ада, чтобы сеять зло на Земле. Демон — это один из образов Люцифера, который он принимает, чтобы сойти с трона и осмотреться по сторонам.

Я скажу вам, кто такой демон. Это состояние. Это та оболочка, которую мы принимает после превращения. Демон — это человек, душа которого постепенно превращается в пыль и оседает на дно камнем в почках. Демон — это монстр. Без пощады. Без сожалении. Те смерти, что мы несем, остаются только на нашей совести. А что с ней? С совестью-то? Ее нет! Она следует примеру души, сжимает кулачки и безвольно падает навзничь. И весь этот мучительный путь с момента превращения до полного заледенения чувств демон проходит в забвении, не осознает, что с ним становится, что он теряет. Он больше не человек. Да, выглядит так же, но камень на месте сердца никогда не забьется чаще. Сердце — автомат для поддержания жизни, для перегонки остатков крови. Роботы. Машины. А единственная цель — заполучить чужую энергию. И только после подпитки взор начинает проясняться. Таинственный огонек прошлой жизни разгорается в ослепительную звезду. Но он не вечен. Огонек меркнет. Нет, я не наркоманка, хоть мои размышления и похожи на вызванные дозой бредни. Не пробовала и не собираюсь. Да если бы и хотела, теперь от наркотиков не будет никакого эффекта.

Я каждый день встречала рассвет. Вы видели рассвет? Я не обращаю на него внимания. Рассвет — верный знак того, что пора спать. Я выключаю свет, задергиваю шторы и ложусь в кровать, накрываясь одеялом. Когда звонит будильник, солнце уже клонится к горизонту. А мне все так же по барабану. Я встаю, готовлю себе "завтрак", отсылаю написанную прошлой ночью статью в редакцию, чтобы заработать гроши, выхожу на улицу и дышу вечерним воздухом. Да, ночь — моя стихия. Прохожу по темным улицам, освещенным редкими фонарями, захожу в бар, цепляю себе мужика, которого не жалко, а дальше по плану. Обычно мои жертвы даже не помнят, что с ними случилось. Конечно, я ведь не ошибаюсь и выбираю либо пьяных в стельку, либо ловеласов, для которых каждая новая девчонка, как две капли воды, похожа на предыдущую.

Попробуйте хотя бы неделю прожить, не греясь под лучами солнца. Сможете? И при этом не войте, как это тяжело. Когда проживете во тьме месяц, привыкните к ней. Уверяю, вы подружитесь. Ночь не так плоха по своей натуре, особенно если все, кто в ней прячутся, ничего не могут с тобой сделать. Мало того, они твои приятели, сообщники. Вампиры охотятся в другом районе, поэтому демоны обычно с ними не сталкиваются. Я и сама редко имела с кровососущими общее дело.

И вот теперь подумайте, как я после всего того, через что прошла, могу ценить такие мелочи, как звуки природы? Копайте глубже, мне неважно ничего, что не связано непосредственно с моей жизнью. Она не насыщена событиями. Нет. Она просто другая, и ее надо прочувствовать, прежде чем осуждать.

Я открыла глаза. Тьма. Ничего удивительного. Я просыпалась во тьме, каждый раз упираясь взглядом в потолок. Но это была не моя тьма. Она была чужой даже для такого циничного существа, как я.

Ухо уловило шуршание в нескольких шагах от меня. Я все еще не пришла в себя. Точнее я слышала, видела, но не осознавала.

— Как ты? — прошелестели слова в голове, и я повернула голову в сторону, откуда они доносились. Щека коснулась холодной поверхности пола, наспех залитого бетоном. Воспоминания хороводом пронеслись мимо, оставляя за собой долгий след размышлений.

— Хуже некуда, — ответила я, фокусируя взгляд на человеке. Бен опустился на колени передо мной и с тревогой заглянул в глаза. Что он там мог увидеть? Безграничную пустоту, ничего более. Я и сама себя ужасалась. Все время после превращения я старалась сохранить в себе те остатки прежней девочки, что еще недавно упивалась книжонками о любви, а в свободное время махала направо и налево колом, ловко пронзая им демонов.

Бен подполз ближе, кладя руку мне на лоб. Он ожидал обнаружить у меня жар? От самой мысли уже смешно становилось.

— Я спала? — спросила я вместо того, чтобы интересоваться причинами нашего пребывания в темнице. Мы были в темнице, неужели еще не стало ясно? У Повелителя в замке клетки были цивильные, можно сказать, что по сравнению с этим подвалом демон владел отелем люкс класса. Тошнотворный запах сгнивших человеческих (а может, еще и животных) останков доносился со всех сторон, ноздри заполнились смрадом. От малейшего движения столб пыли тут же застилал глаза.

— Сомневаюсь, — покачал головой Бен. Тонкий луч света от свечи, прикрепленной к стене за пределами клетки, проникал через щелки и освещал ровно половину помещения. — Ты была при смерти. Или точнее в обмороке.

Я приподнялась на локтях, но жгучая боль пронзила руку, и я, взвизгнув, упала на пол. Обычно на демонах все заживает, как на собаках.

— Сколько это… длилось?

— Два дня, — отозвался Бен. Я охнула. Не от того, что долго была без сознания. За два дня даже смертельные раны бесследно исчезали. И тогда я заплакала. И мне было наплевать, что Бен находился рядом, что он видит мои слезы, в чем я, кстати, сомневалась. Не потому, что я слабая и быстро сдавалась, предвещая скорую гибель. Нет, гораздо проще. Мне было больно. Невыносимо. Острое лезвие пронзало плечо снова и снова, действуя, как электрошокер. С каждым новым импульсом я изгибалась дугой, скривившись от ощущений. Какие там душевные терзания, когда тело прорезает игла шириной с кол?

— Вытащи это из меня! — завопила я, когда, окончательно проснувшись ото сна, я смогла различить волну боли во всей красе. В вас когда-нибудь стреляли зауженными к концу серебряными пулями? Что за вопрос, конечно же, нет! Из горла исторгся еще один мучительный крик.

Я услышала шаги поблизости, и Ам`мел навис надо мной, бросая тень на лицо.

— Лучше было, когда она спала, — задумчиво произнес Ам`мел. Бен кивнул.

— Она шевельнулась, чем разбудила и пулю.

Умники, действуйте! Когда жестокая рука снова принялась раздирать мою плоть, я уже не смогла сдерживать крики. Похоже, тот, кто сказал, что серебро не причиняет нам никакого вреда, сильно ошибался. Кстати, кто же это был? Ау! Никогда не скажу снова ничего подобного! Только если серебро — это не пуля, очутившаяся случайным образом в плече.

— Ей больно, — Бен сделал гениальный вывод. Скрючившись, я зарычала, впившись зубами в губу.

— Пожалуйста, — я уже не кричала. Я молила о помощи. Ам`мел легким движением перевернул меня на живот, как тряпичную куклу. Я судорожно вздохнула, потому что на крик уже не оставалось сил. Парни стянули с меня куртку, и я услышала отчетливый запах железа. Кровь. Наверное, измазала всю рубашку.

Ам`мел пробежал пальцами по обнаженной коже и остановился в нерешительности около раны. Я не мыслила здраво, боль затуманила разум.

— Я не могу, — произнес Ам`мел, убирая руку с моего плеча.

— Ты должен, — донесся далекий голос Бена, — кроме тебя некому.

Ам`мел задумался, затем спросил:

— А как же ты?

— Я тем более не смогу.

И эти слова послужили для Ам`мела призывом к действию. Двумя пальцами демон расширил рану, но вдруг, к моему облегчению, замер.

— Будет очень больно, — предупредил он. Вот уж спасибо, утешил.

— Не больнее, чем сейчас, — выплюнула я и снова завыла.

— Нам нужна анестезия, — сказал Ам`мел Бену. Какая еще анестезия? Не иначе, как мы в больнице!

— Выруби ее.

Что?

— Что? — повторил Ам`мел. Через его пальцы я почувствовала напряжение.

Еще раз, что?

— Хочешь, чтобы она умерла от боли? — невозмутимо продолжил Бен.

Ну, до смерти мне далековато. Хотя за неимением должного количества энергии для излечения, вполне возможно, что я отправлюсь на корм воронам.

— И то верно, — подтвердил Ам`мел, — подожди, а ты же создаешь иллюзии? Так внуши ей…

— Нет, — прервал Бен, — я не работаю с сознанием. Придется вручную.

Ам`мел все еще держал руку на расстоянии от раны.

— Тогда это ты сделаешь, — сказал он, уступая место Бену.

— Ты шутишь? Я никогда не подниму на нее руку.

— А я подниму? — вопросом на вопрос отозвался Ам`мел. Они так и будут спорить? Я тут от пули, знаете ли, умираю, а они решают, кому заносить кулак.

— Не знаю, — с грустью ответил Бен, — тогда вместе.

Вместе так… Ауч!

Если кто когда-нибудь бился головой об стену до потери пульса, может себе представить, с какой силой два здоровенных парня шлепнули меня об камень. Сотрясение мозга и полгодика в местной больничке "У Бабы Капы" мне обеспечены.

Пустота не такая страшная, какой ее рисуют. Просто глухая пробка. Ни чувств, ни эмоции, ни боли, ни переживаний, чем не удовольствие? Лежишь себе отдыхаешь, пока пара неквалифицированных специалистов по вскрытию орудуют над твоим телом. Тишина и покой… Чего еще можно желать после тяжелого дня? Еще бы чашечку кофе сюда и ванильное мороженое… Или шоколадное лучше… И, включив любимый трек, наслаждаться уютом…

— Мелани! — Бен настойчиво тряс меня за плечи, но голос его терялся в тумане грез. — Очнись! Мелани?

Нет, не трогай меня. Мне так хорошо одной…

— Мелани? Чтоб тебя, очнись, ради Бога!

Не переживай, сладкий, со мной все отлично. Давай лучше ко мне. В выдуманный мир, он настолько идеальный, что не хочется его покидать никогда. Что я там говорила про бриз? Да, я его слышу. Вот он какой! Хм, не так плохо, как казалось. Может, я смогу его полюбить…

— Ей не хватает энергии, — второй голос вмешался в общий гул, — она не исцеляется, смотри.

Куда это смотреть? Наверное, на мою рану. Ну, и ладно. Какая мне разница, что там происходит на Земле, если во сне так прекрасно…

— Где нам ее взять…? — спросил Бен. Видимо, Ам`мел ему что-то ответил, потому что Бен заметно напрягся. — Оу.

— Давай же, иначе я сам это сделаю.

Сделаю что? Нет, этого я никак не ожидала.

У него мягкие губы. Странный сон, но он мне уже нравился. Я приподнялась на локтях, притягивая к себе Бена, упиваясь вкусом поцелуя. Сказочный. Изумительный. Карамель с примесью ванили. Или я ошибаюсь? Это не поцелуй. Но для меня разница большой роли не играла. Сливаясь с Беном в единое целое, я приоткрыла рот и глубоко вдохнула, образовывая связь. Тонкая нить постепенно увеличивалась, перерастая в трос, по которому медленно перетекала энергия. Целебная энергия, слаще любого поцелуя. Сердце забилось быстрее. Я опрокинула Бена на спину, прижимая к полу. Мной двигала жажда суккуба, я не контролировала свои действия и даже не открывала глаза. В этом мире существовали только мы двое. И так должно было быть, я не замечала никакой странности. Проведя языком по нижней губе Бена, я повернула голову под другим углом и повторила заход. Руки парня бережно обнимали меня за талию, вызывая легкую дрожь в теле.

Что ты делаешь? Питаюсь. Это часть моей жизни. Ты не осознаешь, что делаешь! Да, ну? По-моему, я отлично справляюсь, и мне это нравится. Я так долго об этом мечтала… Дура, ты не об этом мечтала! Ты никогда не мечтала использовать человека, которого любишь, в качестве донора…

Донора… Последнее предложение мысленного монолога вертелось в голове, как спасательный круг. Донор… Никогда… Я никогда не позволю Бену быть донором против его воли! Ради меня он лишался нескольких лет жизни одним махом, одним простым прикосновением моих губ к его…

С этим убеждением я резко оттолкнула его и вскочила на ноги.

— Не смей, — прошипела я, отодвигаясь к стене, потому что Бен уже начал подниматься, — стой, где стоишь!

Какого черта я остановилась? Эта энергия нужна мне! Я хочу ее! Всю! Каждую проклятую каплю!

Прижав руки к груди, я повернулась лицом к решетке. Меня спровоцировали, я бы не сделала этого сама.

— Мел? — Бен приближался, и по телу пробежала волна страха. Если он приблизится еще ближе, я уже не смогу остановиться. Я убью его. Потому что еще никогда и никого в своей жизни я не хотела больше.

— Уйди, — сказала я тихо, но сорвалась на крик, — уйди!

Ам`мел подбежал ко мне, укрывая от Бена, остановившегося в паре метров. Я уткнулась демону в плечо в поиске защиты. Она мне была нужна, как воздух. Сильные руки обнимали меня, а я не сопротивлялась. Слезы потекли по щекам. Я монстр. Именно поэтому мне просто необходимо найти мага. Я не хочу быть тем уродцем, в какого меня превратила жизнь демона. И тот порог, за который я не позволяла переступать Бену, вновь оброс шипами.

Глава 17

Звонкий стук маленьких настырных капель об пол разрушал тишину темного подземелья. Ровное дыхание спящего Бена действовало усыпляюще, как снотворное. Я помотала головой, отгоняя сон. Ам`мел предпочел разделить интересы Бена и устроился на подвесной лавке. Поначалу он так гудел, что пришлось переворачивать его набок.

Поджав колени, я сидела на каменном полу спиной к решетке, запрокинув голову. За все время нашего заточения, я не переставала повторять, что мы выберемся, обязательно выберемся из этой вневременной ловушки. И, какая ирония судьбы, я теряла веру в свои же убеждения. Наверное, самая опасная ситуация, проигрышная для корабля — это отсутствие его командора. Мой корабль уже медленно шел ко дну, потопляемый несбывшимися надеждами. Суккуб опускал руки. Где это видано? Герои никогда не сдаются и идут до конца. Но нет, слишком много на свете красивых сказок. Я объясню, почему наплюнула на свободу.

Первое. Решетки. Из прочной стали, выплавленной искусными мастерами своего дела. Вертикальные перекладины преграждали дорогу, даже если вы были шириной с девочку-Дюймовочку. Мне казалось, что старые болваны знали о моем приходе и специально приготовили когтеточку в виде решетки. Я попробовала. Человеческая плоть пригоднее для этого дела. И не сомневайтесь, я бы испробовала своих малышей в действии, если бы смогла выбраться.

Второе. Заколдованный амулет над решеткой, блокирующий любые вмешательства магии. В моем мире такие вешали над всеми дверьми, включая общественные туалеты — мало ли, демон материализуется из унитаза. Местные фанатики не сильно отстали от моды и украсили камеры висячими брюликами с растопыренными во все стороны перьями несчастных голубей. Амулет больше напоминал детскую подделку, которую вешают родители, дабы не обидеть любимое чадо, над кроватью, якобы отпугивая этим дурные сны. Суккубы часто питаются спящей жертвой, но качественные амулеты защищали пристанище, не давая нам пройти внутрь. Поэтому, наверное, в них и был толк, хоть люди и не таким его видели.

Третье. Мои ленивые друзья. Ам`мел первым смекнул, что путного ничего не выйдет и нам придется ждать палача. На что Бен возразил, что палач будет веселиться уже на холме, а нас к нему поведут старожилы. Созрел наивный план. Пока старожилы будут отпирать решетку и пытаться вывести нас, Бен создаст иллюзию, а мы с Ам`мелом смешаемся с толпой и исподтишка пригвоздим охранников к месту. Когда мимо нас прошел дежурный, подкинув по дороге ломтик черствого хлеба на троих, мы заметили, что на шее у него благополучно болталась финтифлюшка от злых духов. Иначе, такая же штуковина, что висела над решеткой, только для людей.

Четвертое. Я была уверена на все сто процентов, что пока буду марать грязью ручки, парни смоются. Пока меня будут вести к холму, они уже успеют найти мага. Пока костер будет весело потрескивать под моими ногами, Ам`мел переместится на несколько веков назад, а Бен вернется в родной мир. Самое ужасное — после долгого времени неуязвимости я стала бояться смерти. Кроме ведьм убить меня никто не мог, но в наше время не были распространены казни путем сжигания, соответственно, и проверить никто не мог. Горит мое тело или не горит, какая разница? Желания проверять это на собственной шкуре не возникло, хоть убейте. Стоп, больше не зарекайся. Жаждущих сделать это предостаточно, только свисти.

Всхрапнув, Ам`мел перевернулся на спину и уподобился паровозу. Я поднялась на ноги, придерживаясь за решетку, и подошла к парню, переворачивая его на живот. Демон недовольно отмахнулся и получил от меня по уху.

— Ау, — спросонья буркнул он, отбиваясь от меня локтями. Я потрепала его по плечу. Ам`мел приоткрыл один глаз и вопросительно уставился на меня.

— Вставай, — я еще раз пихнула лежебоку, — нужна твоя помощь.

Ам`мел скривился.

— Дай поспать, Мел, — и пододвинулся ближе к стене.

— Перед смертью не надышишься, — отрезала я, таща Ам`мела за рукав, — пошли.

Парень покорно поднялся, протирая глаза после сна. Удивительное дело — такое чувство, что я одна заботилась о нашем выходе наружу. И кто же у нас мужчина в доме? Я имела двух и при этом решала все проблемы сама. Замечательно!

Прижавшись к решетке, я потянулась рукой до амулета, но проклятая штуковина висела слишком высоко. Подпрыгнув, я попыталась ухватиться за нее, отталкиваясь одной ногой от решетки. С глухим стуком спрыгнув на землю, я отряхнулась от пыли и повторила заход. Толчок, решетка, полет над землей. От ветра амулет раскачивался и ускользал от руки.

— Можешь меня приподнять? — попросила я Ам`мела, подошедшего сзади и с интересом наблюдавшего за моими маневрами.

— Конечно, — демон обвил руками мою талию, что я сочла весьма интимным жестом, и приподнял над землей, усаживая к себе на плечо. Цепляясь за прутья свободной рукой, я потянулась к перьевому гаду с дешевым камушком по центру, поддевая его пальцем. Украшение вывернулось из ладони, и моя хватка сомкнула воздух.

— Черт, — выругалась я, потянувшись за амулетом. Кто только его вешал, великан?

— Не получилось? — уточнил Ам`мел. Неужели он сам не видел?

— Подними меня повыше.

Парень обвил ноги руками, убирая из-под меня опору.

— Держись крепко, — сказал он и начал подъем. Я перебирала руками по решетке, как по канату, пока Ам`мел не зафиксировал высоту. Амулет дразнил меня, мельтеша перед глазами.

— Попался, красавчик, — усмехнулась я, сжимая его в кулаке, как маленького воробья, — теперь не уйдешь.

— Получилось? — на этот раз Ам`мел задал риторический вопрос, и я радостно кивнула ему в ответ, которого не требовалось.

— Отпускай, — скомандовала я. Ам`мел аккуратно потянул меня вниз, от чего я только теряла равновесие. — Ам`, просто разожми руки и отойди на шаг назад.

— Но ты же упадешь? — не понял демон, и я послала в него раздраженный взгляд. — Ну, как хочешь.

Полет длился всего мгновенье. Под ногами образовалась пустота, и я камнем полетела вниз, волоча за собой добытое сокровище. Мягко, как кошка, приземлилась на пол, подгибая колени. Ам`мел одобрительно ухмыльнулся.

— Неплохо.

— А то! Смотри, что у меня есть, — я передала ему амулет. Ам`мел повертел в руках хрупкую защиту и вернул ее мне.

— Это все, что нас останавливало? — не поверил он. Я и сама не верила, что не догадалась раньше сорвать эту хрень с потолка.

— Именно, зато теперь…

Грохот от решетки эхом отдался от пустых стен маленькой камеры. Вздрогнув от неожиданности, мы повернулись на звук. Бен вскочил с лавки и занял позицию около меня.

Грузный мордоворот, иначе его назвать было нельзя, стрелял глазами молнии. Ружье, перекинутое через плечо, предупреждало об опасности: стой или не жилец.

Я сглотнула ком в горле. Защитная магия не позволяла выпустить когти и бороться с охранником на равных.

Мужчина прорычал что-то невнятное даже для латинского языка и, хлюпая щеками, сплюнул на решетку. Фу, гадость какая! Засунуть бы это добро ему обратно.

— Чего тебе надо, мужик? — выкрикнула я, подавшись к нему. Ам`мел с Беном тут же подхватили меня под локти и оттащили в дальний угол камеры. — Отпустите! — завопила я, вырываясь из их ловушки. — Дайте мне разобраться с этим уродом!

Кажется, теперь я понимаю Кайлу. Не зная всех подробностей, я могла предположить, что девушка тоже пыталась воздействовать на охранников оскорблениями. Но в моем случае — это была пустая трата времени, мордоворот меня не понимал.

В коридоре послышались шаги, и вскоре к первому громиле присоединился идентичный ему. Близнецы обменялись приказами, и второй охранник исчез из поля зрения.

Я продолжала вырываться, но парни крепко держали мои руки, удерживая на месте извивающегося суккуба. Будь у меня больше энергии, я бы спокойно освободилась и задала жару скалозубу за решеткой.

Через полчаса дружок вернулся и, нагло ухмыляясь, пробубнил что-то своему напарнику. Оба гулко заржали, сотрясая смехом пол.

— Что он сказал? — спросила я Бена. Парень покачал головой.

— Без понятия. Они говорят, как верблюды плюются.

Я не знаю, как плюются верблюды, но с дикцией у этих двоих были проблемы.

Первый толстяк подошел вплотную к решетке. В руке блеснуло серебро. Ключ. Нас выпускают?

— Нас выпускают? — повторила свой вопрос вслух. Парни переглянулись между собой, продолжая блокировать мои движения. — Вы не поняли? Нас выпускают! Наверное, поняли, что это глупая ошибка, что я не ведьма, что вы не колдуны. Лэм все устроил, знаю. Он договорился с Красным, и тот его послушал. Я всегда верила в старика…

Продолжая нести вздор, я все больше ужасалась тому, как неправдоподобно звучали мои слова. Чем больше я говорила, тем больше понимала, что ошибаюсь. Истерика сменила надежду. Нас выпускают, я увижу солнечный свет! Чтоб его, этот свет, я доберусь до моря, и упаси Бог, я не смогу в нем искупаться — прокляну ведь!

А потом мы найдем мага. Он близко, я чувствую это. Он просто прячется, но обязательно даст о себе знать. Ведь зачем-то он хотел видеть Лэма. А вдруг Лэм нас бросил и сам отправился на его поиски? Это значит, что он не разговаривал с Красным. А раз так, то король не собирается нас отпускать. Тогда что? Зачем здесь…

И тут сердце упало. За спиной у охранника тянулась шеренга его помощников. Облаченные в черные плащи до пола, в одной руке они держали оружие — у кого-то это было ружье, у других колы и иглы — а другую держали наготове. Дружок выступил вперед, заходя в камеру. За ним двинулись еще пятеро. Охранники медленно загоняли нас в угол, заставляя признать поражение. Я не сделаю этого, никогда!

Чтобы воспользоваться когтями, мне необходимо было выбраться из камеры, выйти из-под блокировки заклинания. Свинопас удовлетворенно хрюкнул, приблизившись ко мне вплотную. Дыхание его разило смрадом. Я поморщилась, но пивной животик воспринял это как извращенное удовольствие. Мужик пробежал короткими толстыми пальчиками по моим волосам, от чего я еще больше скривилась, и, да, не удержалась и с размаху двинула ему ногой по ребрам. Ойкнув, охранник рассвирепел. Запрятав вглубь вожделение, он резко потянул меня на себя и неуклюже перевязал запястья за спиной. Я его не останавливала — ждала подходящего момента.

— Когда я скажу — вырывайся, — шепнул мне на ухо Бен. Группа поддержки приблизилась к моим друзьям. Закрепив веревку, охранники не остановились на достигнутом, и, держа под прицелом каждого из нас, повели к выходу.

Одинокие свечи озаряли типичный для подземелья коридор — темный и сырой. Дойдя до каменной лестницы, охранники начали подъем, то и дело, подталкивая нас сзади. Раз уже испытав на себе всю прелесть серебряной пули, я не торопилась поздороваться со знакомым ощущением. В особенности, если теперь шансов выжить было еще меньше.

Перешагнув через последнюю ступеньку, я вылезла из погреба, увлекаемая жирдяем вглубь леса. Увы, желанное солнце не удостоило нас своим присутствием — ночь вступила в полноправные владения. Спотыкаясь о камни, я следовала за охранником. Бен должен был подать знак. Я ждала его веления, не смея ослушаться. Бен прекрасно осознавал, что если он оплошается на этот раз, то больше я ему никогда не доверюсь. Под дулом ружья, знаете ли, паника овладевает сознанием, и перестаешь соображать самостоятельно.

Пройдя через заросли, охранники вывели нас в поле, в конце которого ослепительно ярким красным светом горел костер. Костер? Минутку, костер?! Я дернулась в руках охранника, и ружье тут же очутилось у моего виска, сопровождаемое иностранными ругательствами. Краем глаза я заметила, как побледнел Бен. Он не мог отдать приказ, теперь я это поняла. Он боялся, что как только я попробую вырваться, пуля прострелит насквозь голову. У Ам`мела ситуация была не лучше — его держали сразу несколько охранников.

Чем ближе мы приближались к костру, тем тяжелее становилось на сердце. Я не успела даже покаяться в грехах. Да что мелочиться? Моя жизнь прошла даром, бессмысленная, напрочь лишенная счастья.

Освещенный языками пламени, Красный сливался с огнем, олицетворяя собой дьявола, выползшего из ада. Оранжевые отблески плясали на его седине. В глазах горела жажда мести, сливавшаяся с пламенем костра. Рядом с Красным стояла девочка, миниатюрная блондинка в тугом корсете и бочкообразной юбке длиной до колен. Наверное, дочь Красного. Вот уж кому с отцом не повезло.

Грубо пихнув меня вперед, мужчина спросил о чем-то Красного, на что старик властно кивнул головой. На секунду наши глаза встретились. Я не увидела ничего, кроме безграничной пустоты и безразличия. Красный повернулся к девочке, втирая ей на латыни мудрости жизни.

В колледже меня часто сравнивали с огнем. Горячая по натуре, не сидела на месте и всегда стремилась добиться цели. Но друзья ли два огня? Сомневаюсь. Из двух побеждает тот, кто сильнее. Тот, кого нельзя уничтожить. Наши шансы на победу были примерно равны, но пока Красный и его свита лицезреют мою гибель, преимущество на стороне стихии.

Мужик завел меня на помост с высоким деревянным столбом. Не опуская ружья, его напарник обмотал мои руки льняной веревкой, впившейся в кожу, вокруг столба и туго затянул узел. Ноги обдало жаром. Огонь постепенно съедал солому и поднимался к помосту.

В эпоху Просвещения прекратили сжигать ведьм. Нет, эти скоты явно отстали в своем развитии на несколько веков. Почему сжигали ведьм? Откуда пошла эта безумная традиция? Суеверные и фанатичные люди видели в каждом иноверце угрозу христианству. Но сжигали не только ведьм, а и простых людей, уличенных в колдовстве. Пытали подозреваемых, и если по время ужасающих истязаний те теряли сознание, это только доказывало безмозглым людишкам, что их жертвы причастны к Сатане. Продолжительность пыток и их суровость определяли исключительно судьи.

Я выросла в христианской семье. Каждое воскресенье мама водила меня на церковные службы. И даже когда временами во мне всплывали убеждения атеиста, я продолжала верить, ибо того хотела моя мама. Будучи демоном, я перестала заморачиваться религией, но никогда не покушалась на свободу веры кого бы то ни было.

В новом мире были и новые убеждения. Я смотрела, как на холм волочат Бена и Ам`мела и точно так же привязывают их к столбу. Наши плечи образовали круг. Я обрела моральную поддержку со стороны Ам`мела, единственного демона, разделявшего мои взгляды и ставшего мне близким другом, и Бена, парня, на счет чувств к которому я никогда не была уверена полностью, но в глубине души верила, что однажды решу все свои проблемы и найду способ избавить себя от мучительной любви к нему, причиняющей боль нам обоим.

Прежде чем облаченный в длинную накидку, прикрывавшую лицо, палач поднес очередной пылающий факел к костру, я повернулась к Бену. В глазах его отражалась фирменная уверенность, ни капли страха. Поразительно, самообладание до самого конца. Я горько усмехнулась. Да, в этом весь Бенджамин Клейтон. Толика надежды затрепетала в сердце, я продолжала в него верить.

— Бен, — тихо произнесла я, но парень услышал и повернулся ко мне, — я хотела тебе сказать…

Тонкий детский крик прорезал воздух.

— Нет! — девочка подбежала к груде сена, пнув ее ногой. Огонь от ветра полз еще быстрее, доставая до ступней. Девочка заметила это и бесстрашно кинулась на палача, сбивая из его рук факел. — Да как вы сметь такое делать! — вскричала она на ломаном английском и обратилась к отцу. — Они иметь право последнего слова…

Глава 18

Ком подкатил к горлу. Что она делала? Она ненормальная? Я уже люблю эту девочку за ее сумасшествие. Но, черт возьми, она же все портила! Чем дольше будут распинаться Красный со своей свитой, тем меньше у нас останется времени и шансов спастись.

Жадные языки пламени уже начали медленно взбираться по холму, достигая ног.

— Non extremum verbum, — отрезал Красный и поднял вверх дряблую руку, — Non audeo dicere lingua mortis. *(с лат. Никакого последнего слова. Не смей говорить на языке смерти)

Девочка вздрогнула, но не отступила под пристальным взглядом отца.

— Я буду говорить, как считать нужно, — дерзко вскинула голову, поворачиваясь спиной к Красному, — Accessit (с лат. Прекратить).

Палач посмотрел на девочку сквозь узкие щелки мрачного одеяния. С холма не был слышен его ответ, но девочка зло глянула на палача и, высокомерно подняв голову, подошла к лежащему на земле факелу.

— После того, что ты сделать, я могу повторить то же самое с тобой, папа, — холодно произнесла она и наступила на факел, потушив его о землю.

Увлекшись разговором, я поздно заметила, что огонь уже окутывал ноги. Мне-то с Ам`мелом ничего грозило — заживет все, но Бен? Я и так из него, как пиявка, высосала жизнь. Эта девчонка все портила, все!

— Occidere (с лат. Убить), — приказал красный, сверкнув глазами на свою предполагаемую дочь. Девочка дернулась. Ружья моментально переместились на нее. Что за хрень, извиняюсь за выражение? Красный готов был убить невинного человечка? Да он на голову больной, по нему психушка навзрыд плачет!

— Давай, — прошипел Бен. Я и забыла, что он у нас давал команды.

Я тут же выпустила когти и перерезала веревки Ам`мелу и Бену, до которых смогла дотянуться. Ам`мел освободил мои запястья, и я выдернула руки из петли. — Теперь в лес врассыпную. Встречаемся на прежнем месте.

На каком месте? У оврага что ли? Что-то я не горела желанием туда возвращаться.

— Мел! — вскрикнул Бен, и я, очнувшись, кубарем скатилась с помоста по холму, преодолевая огонь. Ружья переместились на нас, охотники открыли огонь.

Виляя, как заяц, я кинулась под крону деревьев, сливаясь с тенью, и побежала в одному Богу известном направлении. Не знаю, как так получилось, но ноги принесли меня к оврагу, который, судя по всему, окружал лес со всех сторон. Небось, его Красный вырыл, чтобы всегда загонять в тупик своих врагов. Вот скотина, ненавижу его.

Остановившись перед зияющей пропастью, я поискала глазами своих друзей. Даже кошачье зрение не уловило движения в кустах. Господи, а вдруг пули их настигли? Что, если Бен уже лежит мертвый в густой траве, истекая кровью, которая затапливает его легкие, а он кашляет ею и давится… Люди добрые, держите меня — теряю сознание.

За деревьями послышался шорох. Я замерла. Человек, причем с чужеродным запахом — точно охотник. Ок, охотника не жалко. Я выскользнула из тени и призраком набросилась на человека со спины, выпуская на ходу когти.

— А-а-а! — завизжал человек, и я с удивлением спрыгнула с него, затыкая открытый рот кулаком. Противник не отпирался, и я уволокла его под прикрытие кустов.

— Ты что себе позволяешь? — обозлилась я, опуская руку. Девочка испуганно сжалась, но услышав мой голос, заметно расслабилась.

— Прости, — прошептала она, — я следовать за тобой по лесу, но потерять след.

— Ясно, — я прислушалась к звукам леса, но кроме сонных переговоров птиц ничего не обнаружила.

— Почему ты выглядеть, как мужик? — спросила девушка, осматривая меня. Взгляд ее задержался на опаленных джинсах.

— Потому что я суккуб, — выплюнула я, продолжая сканировать местность на наличие охотников, — меняю облик, иногда неконтролируемо под влиянием стресса.

На этот раз такова была задумка — на троих человек иллюзии Бена не хватило, поэтому он изменился сам, пока девочка разбиралась с палачом, а мы с Ам`мелом уже справлялись, когда убегали.

— Кто-кто? — переспросила незнакомка. Я мотнула головой.

— Потом. Ты видела наших?

— Тех парней, что быть с тобой? Они побежать в другую сторону.

Плохо дело. Мы разминулись в лесу, а "прежнее место", по словам Бена, растягивалось вдоль границы.

— Где мы можем переждать нападение? — спросила я у девушки. От людей так часто исходил страх, что меня начинало от него тошнить. Нет, не хватало мне еще своего, так на голову свалился дрожащий комочек человеческой плоти.

— Здесь есть деревня неподалеку, — девушка справилась с волнением и выровняла голос. Молодец, крепилась. Наверное, не привыкла к долгим пробежкам.

Недолго думая, я согласилась. Если иллюзионист еще жив, он сможет за себя постоять. А вот если разозлится Ам`мел, то он перегрызет весь город, не то что охотников, но надеемся, до такого не дойдет. А то из персон нон-грата мы превратимся в маньяков-убийц, главное вознаграждение за которых сводится хотя бы к уничтожению.

Девушка поднялась на ноги, отряхивая короткое платье. Несмотря на но, что ночи летом теплее, чем зимой, ощущалась прохлада, способная и застудить почки. Я вернулась к своему обыкновенному облику и поплелась за проводницей, которая уверенно шла через лес в противоположную сторону.

— Ты хорошо знаешь лес? — быстрым шагом я нагнала девушку. Ее светлые волосы отливали серебром под светом луны. Девушка подождала меня, и коротко ответила:

— Да.

Что ж, на задушевный разговор я могла не рассчитывать, хотя попыталась еще раз.

— Красный — твой отец?

Девочка не ответила. Может, она не поняла вопрос?

— Тот мужик, э-э, мужчина в красном, он твой отец?

Девушка резко обернулась, встряхнув светлыми волосами.

— Он мне не отец, — кинула она и продолжила путь.

— Ладно, — я пожала плечами, — как скажешь.

До окраины леса мы шли молча. По дороге нам не попался ни один преследователь, что, казалось бы, очень странно. Я не списала Красного со счетов, потому что от таких психов, как он, можно было ожидать только подвоха и неожиданного нападения в самый "подходящий" момент.

Девушка вывела меня на освещенную тропинку, ведущую из леса до деревни. Вдалеке скромно мелькали огоньки из окон домов. Никаких трехметровых фонарей, что указывает на отсутствие электричества. Куда я попала?

Минут через десять мы свернули на подобную тропинку, но расчищенную и сравнительно ухоженную в отличие от предыдущей. Высаженные вдоль тропинки полевые цветы образовывали бордюр. Длинным рядом тянулись небольшие двухэтажные домики, вероятно, деревянные, но обложенные снаружи камнем. Один участок от другого отделял невысокий проволочный заборчик. В целом, район напоминал загородные поселки. В России такие дома называют избами, и зная несколько языков, я не могла подобрать более подходящего слова, чтобы охарактеризовать их. Типичные деревенские жилища прошлого века с небольшим намеком на современность.

Девушка легко коснулась моей руки и показала на крайний домик с травой на крыше, обветшалый с виду, но с ухоженным участком — цветы ровными клумбами окружали дом и создавали эффект регулярной посещаемости.

— Постучишь в дверь, — наставляла девушка, — спросишь Тома Деббори или Виолетт Деборри. Скажешь, что от Эвелин. Они тебя приютят, и никуда не уходи.

Девушка легкой походкой направилась в обратную сторону, оставив меня без объяснений в одиночестве.

— Ты куда? — крикнула я ей вдогонку.

Девочка, не оборачиваясь, бросила.

— Спасать задницы твоих друзей.

Ух ты, она не промах. Нравилась мне еще больше.

— Тебя саму-то не поймают?

Девушка соизволила посмотреть на меня.

— Нет, они не осмелятся, — и с этими словами она скрылась за поворотом. Делать нечего. Я расправила плечи, и пройдя через открытую калитку, направилась к дому. На двери висело железное кольцо, за которое я и дернула несколько раз, стукнув о дерево. Неловко было будить хозяев, но что мне еще оставалось?

За дверью послышались шаги, и в образовавшуюся в двери щелку просунулась квадратной формы голова. Мужчина глянул на меня, оборванную, грузную, но с растянувшейся на губах улыбкой, и нахмурился.

— Приве-е-ет, — протянула я, не отрываясь от его заспанных темных глаз.

— Quis es? — спросил хозяин. Скорее всего, это и был Том.

— Том, — начала я. Мужчина скривился при звуке своего имени. Неужели ошиблась? — я от Эвелин.

— Англичанка? — догадался Том, перейдя на мой родной язык. Если быть точнее, аверийка, но можно и так сказать. Я кивнула.

— От Эвелин? — уточнил он. Снова кивок. — Проходи.

Мужчина распахнул дверь и пропустил меня вперед. Внутреннее убранство оказалось намного лучше общего состояния дома. Просторная веранда с окнами, выходящими в сад. Слева деревянная лестница с широкими ступенями на второй этаж. К стене, покрытой палевого цвета краской, привинчены крючки для одежды и круглое зеркало. Я мельком взглянула себя. В отросших до лопаток каштановых волосах с оттенком спелой вишни, как гласят рекламы на упаковках, застряли обломки соломы и опавшие листья. В глазах еще блестел красный огонек, который я тут же подавила, придав радужной оболочке натуральную зелень. Длинные царапины тянулись вдоль плеч по локти, теряясь концами за спиной. Топ разодран в нескольких местах, оголяя живот. Про джинсы я вообще молчу, ведь они теперь напоминали рокерские или байкерские — в стилях не сильна.

По лестнице сбежала миниатюрная брюнетка в белой ночной рубашке до пола. Волосы ее были заплетены в аккуратную косу. Девушка с опаской посмотрела на меня и повторила первый вопрос Тома.

— Я от Эвелин, — медленно произнесла я.

Мужчина что-то сказал своей жене, и та радостно улыбнулась.

— Англичанка? Как это мило, — девушка подбежала ко мне, и, когда я отшатнулась, весело засмеялась. — Не бойся. Я тебя приведу в порядок, дорогая. Пошли со мной.

Как ни странно, "дорогая" сделала свое дело. Я покорно приняла помощь любезной девушки и пошла за ней в другую комнату, пересекая веранду. На полу стоял глубокий таз. Девушка опустила в него руки, проверяя температуру.

— Холодная, — оповестила она. — Подождешь, я согрею воду?

Неужто в котле?

— Не стоит, спасибо. Я закаленная.

Девушка подняла на меня глаза.

— Уверена? Вода из колодца.

Я опустила руку в таз. Ух, как в проруби.

— Пойдет.

— Хорошо, — девушка потянулась к тряпочке, которую я когда-то звала топом. — Позволишь?

— Что? — отпрянула я.

— Я принесу тебе новую одежду, — пояснила девушка, — эта уже непригодна для носки, и ты будешь сильно выделяться на фоне остальных жителей.

Ну, раз так, то ладно. Странно, почему хозяйка так стремилась привести меня в нормальный вид и почему она волновалась, буду ли я выделяться из толпы. И почему эти странные люди сразу же пропустили меня в дом как желанного гостя, лишь услышав имя Эвелин?

Я стянула с себя топ, не являясь скромницей, и сжала его в руках. Девушка выдернула его и понесла в другую комнату. Я не осмелилась следовать за ней. Одно дело раздеваться перед девушкой, которая, судя по внешности, являлась моей ровесницей, и совсем другое — расхаживать обнаженной по чужому дому перед женатиком. Через некоторое время хозяйка вернулась с новой одеждой. Я изумленно уставилась на нее.

— Платье? — переспросила я. Нет, конечно-же, как и любая модница, я любила платья. Обожаю шелк, атлас, велюр. Тащусь от коротких туник, облегающих тело, от глубокого декольте и удовлетворенных взглядов мужчин. Но, помилуйте, постсредневековое платье, расшитое кружевами, нежного персикового цвета?

— Смотри, что я откопала на чердаке, — девушка протянула мне платье. Я осторожно взяла его в руки и осмотрела. Ладно, со второго взгляда оно мне больше понравилось. Платье напоминало одеяние императрицы, но слегка поскромнее. От плеча до плеча тянулись крупных размеров кружева с мелкими бантиками посередине и по краям. Облокообразные рукава из легкой сетки придавали платью воздушный вид, узкий корсет едва ли затягивался на талии, но с ним проблем не возникнет — втяну живот, и завершал наряд купол юбки, еле прикрывающей колени.

Хозяйка помогла отмыть царапины от крови в особенности в местах, которые я не видела — на спине и шее. Общими усилиями натянули на меня платье. Корсет туго обвился вокруг талии, из-за чего я чувствовала себя неловко.

— Подожди, — сказала девушка, когда я уже собралась выходить, — теперь волосы.

После всей процедуры омовения хозяйка вывела меня в комнату и остановила перед зеркалом. Результат меня поразил. Волосы заплетены в косу, подобную той, что была у моей помощницы, но моя была приколота шпильками и закручена в бублик. В свойственной демонам манере тело излечилось от ран, и теперь платье открывало гладкие плечи без следов недавнего побега.

— Здорово, — произнесла я, любуясь своим отражением, — спасибо.

Девушка расцвела.

— Не за что, дорогая. Это минимум того, что я могу для тебя сделать.

Конечно, ее отношение ко мне как к какому-то иностранному послу, меня поражало, но, признаться честно, я было совсем не против этого.

— Отлично выглядите, мисс, — подтвердил Том. Я благодарно улыбнулась.

— А вы не должны спать? — спросила я, вспомнив, что по-хамски прервала их покой.

— Нет, что ты, — отмахнулась девушка, показывая на окно, — уже светает.

Я проследила за ее рукой. В окнах отражались розоватые лучи восходящего солнца.

— Пройдем на кухню, я приготовлю чай.

Том пошел вслед за женой на кухню. Еще немного потоптавшись в коридоре перед зеркалом, я пошла за хозяевами на веранду, которую они скромно называли кухней. Я могла предположить, что семья Деборри была далеко не самой бедной в районе. Круглый стол был накрыт чистой белой скатертью, на нем в хрустальных вазах лежали фрукты и ягоды, недавно сорванные в саду. Резные стулья стояли полукругом вокруг стола, их было не меньше шести. Я обошла комнату, заглядывая в каждый ее уголок. Вдоль стены протянулся шкаф из темного бука, на полках которого расставлены кухонные принадлежности и простые украшения в роде свистулек. Я прекратила изучение барахла и собиралась занять почетное место за столом, когда взгляд мой привлекло полотно, висевшее с краю от прохода на стене. Я подошла поближе, рассматривая изображенную на картине женщину с длинными черными волосами, обрамлявшими ее бледное немолодое, но смутно знакомое лицо. Нет, этого просто не могло быть. Хотя почему бы и нет? В последнее время происходило столько странных, не поддающихся логике вещей, что еще одна пара дров в общий костер тайны уже не изменит сути дела.

— Кто эта женщина? — спросила я. Девушка обернулась, расплываясь в теплой улыбке.

— Моя мать. Дэллания Бишоп.

Сноска:

2 июня суд признал виновной пожилую женщину Бриджет Бишоп, 10 июня она была повешена. По словам некоторых девочек, дух Бишоп являлся к ним. Другие свидетели показали, что её посещал дьявол. 19 июля 1692 года были повешены Ребекка Нёрс, Сара Гуд и ещё несколько женщин. Примечательно, что перед казнью, уже с петлёй на шее, Сара Гуд обратилась к священнику Николасу Ноесу, вовлечённому в судебный процесс, со словами: "Ты — лжец. Я не бо?льшая ведьма, чем ты — колдун. Отбери у меня жизнь — и Господь напоит тебя кровью". Слова оказались пророческими: через 25 лет Ноес, поражённый кровоизлиянием в мозг, умер, захлебнувшись собственной кровью. (Судебный процесс над салемскими ведьмами. Материал из Википедии — свободной энциклопедии)

Примечание автора:

Бриджет Бишоп — реальная личность, подвергшаяся обвинениям со стороны правительства города Салем, штат Массачусетс. Нет доказательств, что женщина действительно являлась ведьмой. Дэллания Бишоп — выдуманный персонаж, который нужен мне по книге, и дальнейшая информация, предоставленная о нем, будет не более чем вымыслом.

Глава 19

Глубокие морщины пролегли по некогда красивому лицу Дэллании Бишоп, придавая ей вид старой и умудренной опытом ведьмы. Такие рисунки можно встретить в детских книгах, они пугают и вызывают кошмары. Нет, я не считала Дэлланию страшной, в ней по-прежнему читались мягкие черты лица, а добрая полуулыбка придавала легкомысленный вид. Я провела рукой по скромной рамке без излишеств. Скромной женщине — скромная рамка. Это неправильно, так не должно было быть. Такой ведьме, как Дэллания Бишоп, нужна нормальная рамка, украшенная резьбой, раз на то пошло, или же отшлифованная до блеска.

— Так она ваша мать, — повторила я больше для себя, чтобы мысль уложилась в голове. Нет, я отказывалась в это верить. Пройдя через два портала, Дэллс просто не могла переместиться в мир, пятый по счету среди сотни других, и при этом оказаться матерью девушки, приютившей меня в своем доме, даже не узнав, кем же я являюсь. Какие добродушные недалекие люди. Я ведь демон! Скоро мне понадобится живое питание в виде сочной энергии, струящейся вместе с кровью по жилам. Что ж, звучит не так вкусно, зато на деле пальчики оближешь и добавки попросишь. Да, я была такой. Люди послушались лишь одного имени, которое значило для них так много, что они закрывали глаза на то, что в их доме теперь поселился монстр.

— Как видишь, — подтвердила девушка, — и, пожалуйста, зови меня Виолетт.

Я отошла от картины и уселась за стол, где меня уже поджидал Том. Я заняла место с краю у окна, чтобы держать в поле зрения дверь. О Дэллании у меня еще будет время спросить, а сейчас желательно узнать самих хозяев. Виолетт подлетела к столу, неся в руках горшочек с варениками.

— Угощайся, — Виолетт поставила передо мной тарелку и наложила в нее вареников. Я взяла одну штучку — неплохо, с вишней.

Пока жевала, Том настырно разглядывал меня. Ох, не люблю, когда в рот смотрят. Виолетт поняла мое замешательство и поддела мужа локтем.

— Том, хватит так пялиться на нашу гостью. Дай ей нормально поесть с дороги.

Том ничего не ответил и продолжал следить за моей вилкой.

— Расскажи нам о себе, дорогая, — попросила Виолетт, усаживаясь рядом со мной. Я взглянула в ее темные глаза цвета топленого шоколада. Никаких задних умыслов, девушка была чиста и сердцем, и душой.

— Эм, даже не знаю, с чего начать, — смутилась я. Виолетт понимающе улыбнулась.

— Давай помогу. Откуда ты родом?

— Аверия, город Тиссшейл. Когда мне было пять, семья переехала в пригород неподалеку от Хьемьенга. Это второе измерение.

Виолетт кивнула. Она хоть понимала, о чем я говорила?

— Значит, ты не отсюда, — догадалась она. Кстати, по Виолетт не скажешь, что она ведьма. Может быть, я ошиблась и теперь выдавала тайны человеку, который не должен ничего знать об ином мире?

— А Вы ведьма? — выпалила я прежде, чем закрыла пасть рукой. Дура, дура, здесь ведьм сжигают, а сама-то была в шаге от того, чтобы превратиться в пепел. Глаза Виолетт округлились от ужаса. Нет, что я наделала? Том резко приподнялся с места, стол дернулся, и я уронила вилку от неожиданности. Ну все, сейчас тебя, безмозглую, отведут за ручку к местному шерифу и сдадут милому-премилому Красному, который собственноручно засадит пулю в сердце. Серебряную.

— Тише Том, — Виолетт повернулась к мужчине, ласково погладив его по руке. Том метал молнии, и я поежилась от его взгляда. Виолетт поднесла ладонь к его подбородку и повернула голову Тома к себе, встречаясь с глазами, — тише.

Как комнатная собачка, Том замер, не отрываясь, глядя в глаза жены. Точно ведьма. Уже через секунду Том снова стал спокойным семьянином и опустился на стул, принимаясь за еду. Виолетт вернулась ко мне.

— Дорогая, в этом мире не говорят то, что ты только что сказала. Это запрещено.

— Но почему? — не понимала я. Виолетт покачала головой, будто сожалела о своей бурной реакции.

— Потому что здесь следят за каждым произнесенным словом, за каждым действием, движением, за каждым человеком. Проверяют каждый его путь, каждую встречу. И у нас не разбираются, шутил ли ты или просто притворялся, ошибка ли, недоразумение. У нас не церемонятся с нарушителями порядка. Их ловят, сажают в темницу и выносят приговор. И он почти всегда одинаковый, без исключений даже для царской семьи.

Красный — царь. Знаете, а я не удивлена. Ни капельки. Он такой заносчивый, высокомерный и скользкий тип, что именно он и стоит у власти. Но последние слова Виолетт заставили меня задуматься. "Без исключений даже для царской семьи". Потом в памяти всплыла угроза девочки: "После того, что ты сделать, я могу повторить то же самое с тобой, папа". Холодок пробежал по телу. Красный сжег кого-то из своей семьи. Красный сжег кого-то, для кого он был дорог, и он обманул ожидания. Он кого-то сжег, Красный — еще больший монстр, чем я, чем Ам`мел, чем Повелитель, убивший свою жену в порыве мести. Красный был религиозно настроенным фанатиком, и он кого-то сжег…

— Как ты сюда попала, дорогая? — спросила Виолетт, прерывая мои размышления на тему: " Красный опять кого-то сжег". А он хотя бы любил того, кого сжег, или же у него и рука не дрогнула поднять факел? Если увижу его еще раз — порву глотку, обещаю.

— Длинная история, — увернулась я, но Виолетт ждала ответа. — Я ищу одного человека, который сможет помочь мне и моим друзьям.

— Так ты не одна? — удивилась Виолетт. Хм, неловко вышло.

— Не-ет, — осторожно сказала я. Нда, ребяткам дико повезло, что из-за важной персоны Эвелин к ним приехали на праздничек два демона и колдун, которые, к слову, еще и в розыске. Ха-ха, смешно. Я бы от такого впала в ступор.

— И сколько вас? — прищурилась Виолетт.

— Трое.

— Оу, — произнесла она, устремив взгляд в окно.

— И за нами погоня, — добавила я.

— Я уж поняла.

— Правда?

— Да.

— Как?

Виолетт пригладила растрепавшуюся косу.

— Наш дом — единственное место, которое не улавливают радары Кроко.

Я закашлялась, от смеха подавившись вареником.

— Кроко?

— В смысле, Мирона, — спохватилась Виолетт, озираясь по сторонам. Простите, Кроко?

— А почему Кроко? — осмелилась спросить я.

— Сокращенно от крокодила, — пояснила Виолетт, и меня накрыл очередной приступ смеха. Кроко… это еще круче, чем Красный. Улет, местные жители, оказывается, веселые парни. Виолетт не удержалась и тоже засмеялась.

— И что же этот Кроко, — на кличке я запнулась, невежливо хрюкнув, — такого сделал? Раз его ненавидит весь город, почему его не сгонят с трона?

Виолетт в мгновение ока стала серьезной.

— Потому что у него армия, — просто ответила она. Конечно же, армия. Как и у любого последнего гада, у Кроко (тьфу, не могу даже спокойно произносить его имя) была стайка головорезов, которая запугивала жителей. Чувствует моя непоседливая пятая точка, что намечается восстание со мною во главе. Та-да-ам, сотни лет люди ждали спасителя, который прискачет к ним в светящихся доспехах и спасет от Злого Тирана. И вот он я, полный гневной решимости, оскорбленный до мозга костей прынц.

— Почему именно ваш дом Кроко не замечает?

Виолетт чертила пальцем круги на скатерти.

— Наш дом располагается в особой точке, в центре пентаграммы. Это как замкнутое пространство, здесь скапливается огромное количество энергии, здесь совершаются лучшие ритуалы и приводятся в действие лучшие заклятия, но никто за пределами участка не способен уловить магические импульсы, как и мы не можем знать наверняка, притаился ли в огороде лазутчик Кроко.

Я соскребла с тарелки лакомые остатки вареников и, отправив их в рот, поблагодарила хозяйку. Виолетт убрала со стола посуду и направилась к лестнице, на ходу бросив:

— Пойдем, я хочу с тобой поговорить, — она кинула взгляд на своего мужа-тихоню, — наедине.

Странно, Виолетт хранила от мужа тайны. Она ведь не изменяет ему, нет? Уверена, Красный и за это сжигает — ему только повод дай.

Мы поднялись на второй этаж и зашли в крохотную, плохо освещенную комнатку. В углу занимал почетное место старый сундук, без которого невозможно было представить ни один типичный чердак. Виолетт подошла к креслу-качалке и, сложив на коленях руки, смотрела, как я разглядываю обстановку. Никаких вам клочьев шерсти, комьев пыли и крысиных хвостиков — ничего интересного. Хотя насчет хвостиков я погорячилась, ведь еще не открывала сундук. Виолетт держала все хозяйство в своих руках — даже заброшенный чердак сверкал чистотой.

— Я подумала, что ты не захочешь говорить об этом при Томе, — сказала Виолетт, когда я подошла к ней поближе и плюхнулась на продолговатую коробку, прикрытую холщовой тканью, — и, кстати, не советую туда присаживаться.

— Почему? — полюбопытствовала я.

— Это гроб.

Мм, прикольно.

— Мне не привыкать, — отозвалась я, поудобнее устроившись на деревянной крышке. Брови Виолетт взлетели вверх.

— Я вроде как пошутила, — наконец сказала она, но губы ее не дрогнули.

— Да? А-а-а, — протянула я, поняв, что ступила по-крупному. Нет, вы только не подумайте, что я хожу по кладбищам, откапываю мертвецов и коротаю одинокие ночи, сидя на их домике. Я просто не боялась трупов с тех самых пор, как начала сама их создавать. А гробы у меня всегда вызывали отвращение. Однажды такая забавная ситуация приключилась — нам с Ам`мелом пришлось прикончить одного вампиреныша, а потом замуровать его в земле, чтобы не выбрался. Попался противный и упирался долго.

— Дорогая, скажи, кто ты? — обеспокоенно спросила ведьма. Она уже поняла, что я другая. Соврать — не поверит, сказать правду — выгонит из дома на съедение Красному. То есть Кроко, хотя мне больше по нраву собственная кличка.

— Демон.

Виолетт глубоко вздохнула, проведя рукой по черным волосам.

— Обычный?

— Суккуб.

Ну, вот и приехали, вылезаем. Прощай уют, прощай тепло, теперь уж все предрешено.

Виолетт поднялась с кресла и подошла к старому сундуку. Сделав пасы руками, она откинула крышку и зарылась в кипу одежды. Я заглянула через ее плечо. Многочисленные платья разнообразных фасонов, кроев и цветов. Виолетт двумя пальцами вытащила из всей горы маленькую склянку с ядовито-зеленой жидкостью внутри.

— Выпей, — протянула мне склянку Виолетт. Я с сомнением взяла презент, — это отобьет твой запах, иначе ищейки быстро учуют тебя среди толпы, — пояснила девушка, кивая на склянку, — ну же.

Я не решалась выдернуть пробку. Вдруг Виолетт хотела меня отравить, а потом сдать Красному и получить вознаграждение? Или ее семья подвергалась опасности со стороны Кроко, и он обещал сжечь их всех, если Виолетт не принесет ему меня на подносике с томатом в зубах? А, может, Кроко и не сжигал вовсе своих пленников, а ждал, пока они подкоптятся на огне, и с жадностью их съедал? Мням-мням, он еще похлеще меня будет, кровожадный Сжигало.

— Это зелье, — настаивала Виолетт, — если хочешь, я могу первая выпить.

Вот уж нет! Откуда я знала, что это зелье на всех действовало, а не только на суккубов? Или в этом мире до того дошел прогресс, что демонов убивали не колом и отсосом энергии, а обыкновенным чайком с примесью яда? Хорошо, что я еще не пила здесь.

— Спасибо, Виолетт, — я протянула ей назад склянку, — но вынуждена отказаться.

Девушка кивнула, но склянку не приняла.

— Хорошо, — сказала она, — я все понимаю. Но оставь при себе, мало ли.

На это я готова пойти. Запихнув склянку в бюстгальтер, приподнятый корсетом, что, к слову, еще и грудь увеличивало лучше, чем лифчики с эффектом пуш-ап, я одернула платье и поблагодарила Виолетт.

Снизу послышался звук захлопнувшейся двери.

— Виол, — донесся голос Тома, — спускайся. У нас тут гости.

Виолетт схватила меня за руку и потащила вниз по лестнице. Я остановилась, как вкопанная, на нижней ступеньке, в неверии глядя на пришедших. Окровавленными пальцами Ам`мел стряхивал на пол лоскутки черной рубашки. Бен выступил из-за спины демона, осторожно прижимая к себе хрупкое девичье тело, безвольно свисавшее с его рук. Эвелин.

Глава 20

Виолетт сорвалась с места и подбежала к Бену, тревожно вглядываясь в лицо девочки, которую тот держал на руках. Боже, до меня медленно доходил смысл происходящего. Если бы в реальном времени, в реальном месте, на поле битвы или же на охоте приключилась бы такая заминка, меня бы уже прикончили за потерю бдительности.

— Мел, — негромко позвал Ам`мел, пробуждая меня ото сна. Что? Что происходит?

— Нет, — не верила я, — нет, она же сказала, что все будет в порядке! — сама не понимала, почему так волновалась за чужого человека, с которым едва ли была знакома, но голос мой сорвался — я перешла на истерический крик. — Она же обещала, что с ней все будет хорошо! Она уверяла, что никто ее не тронет!

В душе закипало пламя злости. Из-за нехватки энергии, а точнее из-за длительного отсутствия питания, я переставала себя контролировать. Кулаки непроизвольно сжались, и я почувствовала, как выступающие когти прорезают кожу. Доберусь до этого негодяя, обязательно! Такая скотина не могла остаться безнаказанной.

— Это он? — я подлетела к Бену, сбивая Ам`мела на ходу. Один взгляд на мертвенно белое лицо девочки прожигал ледяную дыру в области сердца.

— Мел, — Ам`мел легонько коснулся моей руки, но я ее резко отдернула и оскалилась на него, — Мел! — уже настойчивее повторил демон. Что ему надо? — Пойдем, выйдем на улицу, тебе нужен свежий воздух.

Я не шелохнулась. Лишь неотрывно смотрела на девочку. Она потеряла столько энергии, я слышала, как та продолжает вытекать из глубоких ран вместе с кровью. Вот она, витала в воздухе мельчайшими электронами, она наполняла мои легкие вместе с кислородом. К черту девочку, что бы с ней ни было — она пока что жива и она, может быть, выживет, если только я не осушу ее до дна. Если только я смогу удержаться от этого величайшего соблазна. Настал тот момент, когда голова моя кружилась от неутолимой жажды. Я, как вампир, отдала бы все, чтобы выхватить хрупкое тельце из рук Бена, убежать с ним в лес и ловить каждую капельку серебряного потока.

— Мел, чтоб тебя! — разозлился Ам`мел и сильнее потянул меня за руку. Я ее тут же выдернула из его хватки и начала разжимать кулаки. От Ам`мела не укрылось это движение.

— Нет! — взревел он и подхватил меня на руки. А ну отпусти! Я извивалась всем телом, колотила его по спине, пиналась, но он был неумолим. Дверь гулко захлопнулась за нашей спиной, но Ам`мел не останавливался, унося меня за дом в сад. Я глубоко вздохнула. Ветер принес с собой аромат диких роз. Сладость ненадолго перебила запах Эвелин, и я, повиснув на плече Ам`мела, заметно расслабилась.

Парень вошел в небольшого размера деревянную беседку, снаружи которую оплетал вьющийся виноград. Ам`мел поставил меня на ноги, но я его не отпускала, покачнувшись от головокружения. Разум еще был затуманен недавним порывом.

— Спасибо, — выдохнула я, цепляясь за Ам`мела, как за спасательный круг. — Господи, это было нереально… — я не находила слов, чтобы описать тот ужас, который охватил меня при появлении раненой Эвелин в доме.

— Знаю, — подтвердил Ам`мел, присаживаясь на лавку в центре беседки, — я сам еле сдерживался.

Я опустилась рядом с Ам`мелом, устремив взгляд на цветущий сад. Розы, кругом были одни розы. Сад был усеян только розами, разнообразных расцветок. Ни одуванчиков, которые садоводы люто ненавидят и вырывают их с корнем, ни голубых лилий, которые всю жизнь выращивала моя мама и считала эти цветы чистыми и непорочными, что само по себе звучало странно. Не то чтобы я не любила розы, нет, это были любимые цветы Кей, а я в принципе не жаловала сильно пахнущие растения.

— Ты вел себя вполне спокойно, находясь рядом с ней, — заметила я. Ам`мел хмыкнул в ответ.

— Зато я шел рядом всю дорогу и еле сдерживался, чтобы не отвинтить ей голову.

Да, такие сравнения были у нас в ходу.

— Ам`мел мне так страшно, — призналась я, переходя ту опасную грань под названием "откровения", — тогда в темнице, когда Бен меня поцеловал, а точнее он этого не делал, но фактически это был именно поцелуй, — я запнулась, забыв, с кем говорю. Ам`мел никак не отреагировал на упоминание о случае в темнице, и я продолжила, — так вот тогда я еле смогла остановиться. Я бы его убила и была в двух шагах от этого.

— Я помню, — отсутствующе подтвердил Ам`мел.

— Ты когда-нибудь убивал детей? — внезапно для себя самой спросила я. Демон с интересом посмотрел на меня.

— Почему тебя это интересует?

Я отвела взгляд. Не знала, что ответить. Мне приходилось иметь дело с разными людьми, и после моего халатного отношения некоторые встречи с ними заканчивались летальным исходом, но я никогда не поднимала руку на детей. Это грех. Убийство — само по себе грех, а вред, нанесенный детям, карался пожизненным мучением совести.

— Потому что я чуть было не убила ребенка, — ответила я. Ам`мел покачал головой.

— Едва ли ее можно назвать ребенком, — возразил демон.

— В смысле?

— В прямом, — Ам`мел пожал плечами, — ей восемнадцать, а в этом возрасте ты уже превратилась.

Конечно, он знал, что упоминание о превращении остро отзовется в глубине моей души, но именно это сравнение заставило меня посмотреть на ситуацию под другим углом.

— Ты прав, — произнесла я, удивляясь спокойствию своего голоса, — я застряла в этом возрасте, поэтому и не воспринимаю "ровесников". Но это не меняет сути дела. Ты и я, мы оба так и тянемся ее убить, но не хотим этого.

— Я хочу, — отреагировал Ам`мел, — и меня это тоже пугает.

— Что нам делать? — спросила я, переводя взгляд с роз на Ам`мела. Солнечный свет отражался от его черных волос, подчеркивая их цвет вороного крыла. Карие глаза Ам`мела выражали полное отсутствие каких-либо эмоций, и я ужаснулась, не выглядела ли так же для супругов Деборри.

— Не волнуйся, — Ам`мел утешающе погладил меня по руке, от чего я, как ни странно, покрылась мурашками, — мы справимся. Давай подождем здесь, пока ей раны не залечат.

Я согласилась. Мы сидели молча, соприкасаясь плечами. Я наблюдала за пролетающими мимо бабочками, которые давно уже покинули мое измерение как самое неблагополучное. Горло пекло от недавно пережитой жажды, а тигренок продолжал царапаться изнутри, подавляя своей массой маленького человечка, оставшегося из прошлой жизни.

— Я хочу есть, — пожаловалась я.

— Я тоже, — подтвердил Ам`мел. — Ты хотя бы ела… в темнице.

Ам`мел отвел взгляд, опасаясь встретиться с моим. Хм, странно. Но, по правде говоря, мне тоже не доставляли удовольствия воспоминания о том дне.

— Лучше бы не ела вовсе, — отрезала я. Ам`мел покачал головой.

— Нет, Мел, так надо было. И не спорь. Бен поступил достойно, — в голосе друга слышалось и восхищение и сожаление одновременно, — а я в последний раз ел неделю назад.

Вношу ясность, что неделя без человеческой энергии для нас — это моментальная потеря сил, контроля и самообладания. Чтобы понять, что это такое, попробуйте две недели есть один рис. Обычная пища потеряла вкус и поддерживала жизнь на низшем уровне. Тут не то, что о сражениях с Сжигало волноваться стоило, а о собственных нуждах. Конечно, мы с Ам`мелом еще держались молодцами, что для демонов нехарактерно, но долго ли еще сможем удерживать в себе слово "нельзя"?

Последнюю мысль я озвучила.

— Мы не можем питаться здесь, — отозвался Ам`мел, — нас и так выслеживают. Даже если бы не выслеживали, мы тут чужие, не знаем порядков, не знаем жителей. Мало ли, а вдруг их заклятия настолько мощные, что способны уничтожить нас за секунды?

Да, над этим стоило задуматься. Виолетт говорила, что ее дом находится в особой зоне скопления энергии и что на территории творились лучшие заклятия. Пожалуй, следовало у нее разузнать о местных достопримечательностях.

— А что, если мы сорвемся? — обеспокоенно спросила я, вспоминая, какую тягу испытала, увидев обессиленную Эвелин.

— Мел, посмотри на меня, — попросил Ам`ел. Я встретилась с его взглядом, ставшим теплым, будто в парне просыпался человек. Это для вас звучит смешно, но для нас пробуждение светлой половинки — уже подвиг, — мне тоже тяжело. Веришь? — я кивнула. — И я не меньше тебя хочу снова стать человеком. Это невозможно, невероятно, а если же все-таки есть такой шанс, то я готов практически на все, чтобы вернуть прежнюю жизнь, потому что то, что у меня сейчас, с трудом тянет на "существование". Будучи демонами, мы столько теряем, Мел. Это рок судьбы, именно поэтому мы стали такими. Мне не нужна вечность, не нужен даже день в этой ненавистной оболочке. И вот, что по-настоящему странно. Подобные мысли у меня появляются только с тобой. Наверное, потому что ты меня понимаешь, так как сама чувствуешь то же самое. Иногда одолевают сомнения, что мы последние, кто не смерился с новой "жизнью". Так вот, Мел, мы не можем пустить под самосвал то, что сумели сохранить в себе. А мечта, она же, как неугасаемый огонь, будет вести нас к цели. К чему я это все? — Ам`мел подвинулся ближе, и я было подумала, что он хочет меня поцеловать, и заволновалась. Но зря, он всего лишь поменял положение. — Осталось совсем немного. Просто потерпи. Мы подкрепимся по пути, но пока что мы очень рискуем, высовывая носы.

— Хорошо, — честно говоря, я растрогалась. Ам`мел сказал именно то, о чем я сама не переставая думала, — я буду держаться. Мы будем.

Ам`мел облегченно вздохнул и снова вернулся к рассматриванию клумбы. Казалось, прошло полдня, пока парень не позвал меня в дом. В принципе, я уже готова была вернуться, выстроив защитный барьер в своей голове. Мы направились к дому по узкой тропинке, вдоль которой ровными рядами были высажены миниатюрные розы.

— Как у вас тут? — спросила я Виолетт, проходя в комнату. Девушка сидела на коленях перед кушеткой, на которой в позе солдатика лежала Эвелин. Светлые волосы ее свисали с лежака, стелясь по полу. Глаза прикрыты, губы плотно сжаты. Я заметила, что в нескольких местах к ней приклеены толстые листья подорожника или какой-то другой непонятной травки.

— Нормально, — откликнулась Виолетт, не оборачиваясь на меня. — Тебе самой-то полегчало?

— Вроде, да, — смутилась я. Неужели Виолетт поняла, почему Ам`мел меня вынес? Поэтому я и спросила, — как ты догадалась, что я не в себе?

Виолетт повернулась и прошлась по мне оценивающим взглядом, задержавшись на лице.

— У тебя глаза горели, как рубины на солнце.

Упс, глаза. Совсем про них забыла.

— Ты не боишься?

Виолетт горько усмехнулась.

— А что я могу сделать? — вопросом на вопрос ответила она. — Ты зачем-то нужна Эвелин, а ей не смею противиться.

— То есть, если бы не Эвелин, ты бы со мной не церемонилась?

Сегодня день глупых вопросов?

— Поверь, нет, — мягко улыбнулась Виолетт, дабы ее слова не прозвучали жестко. Но они прозвучали — я почти что обиделась. — Иди на кухню, — посоветовала девушка, — там твои друзья, и я попросила Тома налить вам чаю.

Я послушно кивнула и, покачиваясь, как кукла, в неудобном платье, на ткани которого будто бы сэкономили, поэтому оно еле доставало колен, прошла на веранду. Никто не обернулся, когда я вошла. Я заняла место рядом с Томом, схватив со стола клубнику.

— Мм, у вас тут так весело, — протянула я, вдоволь наслушавшись тишины, — как на кладбище.

— Сейчас это не очень в тему, Мел, — скривился Бен. Чего? Красавчик, я же могу и высказаться!

— Знаешь ли, — вместо этого фыркнула я, отворачиваясь от него. — Ам`мел, может, хоть ты прояснишь ситуацию?

— Да особо нечего рассказывать, — в манере Бена ответил друг. Они сговорились что ли?

— Ага, конечно. Девчонка чуть не отчалила, и при этом нечего рассказывать?

Бен зыркнул на меня — я это почувствовала спиной.

— Как ты могла отпустить ее одну? — взвился он, сжимая в руках глиняную чашку. На ней еще не было трещин от напряжения?

— Она сказала, что справится! — защищалась я, повернувшись к нему лицом. Ам`мел и Том, как две крыски, наблюдали за разворачивающейся драмой.

— Ей восемнадцать, она не могла справиться! — не уступал Бен, что меня еще больше раззадорило. — А ты, взрослая умная девушка, не остановила ее! Не ожидал от тебя такого.

— Восемнадцать? Ха! Да ей скорее одиннадцать! Всего-то делов было — прийти к обрыву, найти вас и привести назад, что сложного?

И при этом я отсиживалась в стороне. Но предлагала же помощь? Предлагала. От нее отказались, так что не ко мне вопросы.

— Так вот ты и должна была ждать нас у обрыва, — передразнил Бен, — а не посылать Эвелин, как служанку. С какой вообще стати ты перекинула на нее эту обязанность?

Бен уже завелся. К сожалению, не в том смысле, который я посчитала бы крайне удачным.

— Да ты надо мной так не кудахтал! — взвизгнула я, превращаясь в капризную девчонку. — Подумаешь? Ну, убили бы меня, с кем не бывает? Зато принцессу мы на руках носим, зато Мел во всем виновата! Знаешь, Бен, сильные личности остаются такими. Но сильный — еще не значит глупый. Кайла и помладше была, когда с Повелителем сражалась. Вот только она не постыдилась попросить о помощи, поэтому она и победила, потому что не была одна. А переоцененные способности…

Я не успела закончить свою философскую речь, когда в комнату вошла Виолетт. Взгляд Бена, полный презрения и отвращения, чего я раньше за ним не наблюдала, переметнулся на Виолетт.

— Она очнулась, — оповестила девушка, — и хочет тебя видеть.

Я обернулась на Виолетт и уточнила:

— Меня?

— Нет, — девушка даже не посмотрела на меня, — Бена.

Вот те раз! Это еще что за новости? Намечался дуэт? Я просто обязана знать, что произошло у обрыва.

— И еще кое-что, — Бен напоследок бросил мне, — если бы Эвелин убили, то ее смерть была бы целиком и полностью на твоей совести, — и вышел из комнаты.

На моей? Погодите-ка, мне мало своих забот, что еще за детсадом следить? Раз Бен так любит возиться в песочнице, пусть сам и строит куличики, не мешая моим воздушным замкам. За глупость людей не отвечала и не собираюсь. Точка.

— Ам`,- я уселась обратно за стол. Парень уже что-то уплетал за обе щеки, — что случилось?

— С Беном?

— Нет, с самого начала. Мы разбежались, и что было дальше?

Ам`мел задумался, изучая графин с водой.

— Ничего такого. Мы побежали по лесу, уперлись в обрыв. За нами была погоня, ну мы и кинулись вдоль линии леса. А там эта девчушка попалась — увидела нас и что-то нести начала. Ну, Бен не успел ее разукрасить, и преследователи стали пулять из своих деревяшек. Банальная история. Пуля-дура, как говорится, вот и угодила в девочку.

— Значит, Кроко не хотел ее убивать?

— Кроко? — уточнил Ам`мел, выгнув бровь дугой.

— Красный.

— Хотел, почему нет? Она же предала его, а этот чувак не простых. Вот, что я думаю, Мел, — Ам`мел подался вперед, облокачиваясь на стол, — уж не ее ли этот Красный хотел пришить? Как-никак нас с Беном скрывала иллюзия, а я еще и облик изменил, а вот девочка…

Это меня и смущало. Красный искал не только беглецов, но еще и свою дочь. Еще кого из нас здесь придется спасать?

— Мы только тянем резину, — я огляделась по сторонам, проверяя, не подслушивают ли нас Виолетт с Томом, но те о чем-то оживленно перешептывались. Я понизила голос на всякий случай, — Ам`мел, честно говоря, эта девчонка для нас обуза. Она препятствие на пути, затормаживающее движение.

— Предлагаешь от нее избавиться? — кровожадно протянул демон. От мысли о сочной энергии Эвелин у меня засосало под ложечкой.

— Ты сейчас, как никогда, похож на вампирюгу, — поддела я, за что получила подзатыльник, — шутка! Мне не нравится этот союз: Бен — Эвелин.

— А по-моему, они неплохо смотрятся вместе, — возразил Ам`мел, и мне захотелось перевернуть стол и залепить им в его наглую рожу. Заметив мое выражение лица, Ам`мел засмеялся, — шутка. Мы снова сравняли счет.

— Не смешно, — обиделась я, но решила вернуться к теме, — Виолетт — дочь Дэллс, — наблюдая неверие в глазах парня, я продолжила, — не могу взять в толк, как такое возможно. Но эта Виолетт, похоже, очень могущественная ведьма, и что самое главное, она может знать что-нибудь о маге.

— Это мысль, — подтвердил Ам`мел, — но как ты собираешься вытянуть из нее эту информацию? Что-то я сомневаюсь, что она любит откровенничать с суккубами.

— Да знаю я, — отмахнулась от парня, — мне и самой план не особо, как нравится, но другого нет. Буду втираться в доверие к Эвелин, и, если я не убью ее раньше в порыве ревности, она расколется.

Глава 21

— Пойду поговорю с ней, — наконец, сказала я, приподнимаясь из-за стола. Том исподлобья взглянул на меня и снова уткнулся в газету местного издательства. Разумеется, все буквы были латинские, но вот слова больше напоминали строки, полученные в результате пробежки шаловливого кота по клавиатуре. Извините, а разве во времена постсредневековья были газеты? Когда-то я упрекала Кайлу в незнании собственной истории, хоть и сама не была в ней сильна, но сейчас я была почти на все сто процентов уверена, что, несмотря на старомодные наряды, люди измерения все-таки поднялись по лестнице эволюции.

— Там Бен, — предупредил Ам`мел, провожая меня взглядом. В словах его слышался явный намек на мои чувства к блондинчику, но я промолчала — мне хотелось его придушить, и не более того. Бена, не Ам`мела.

Тяжелой походкой добралась до арочного прохода и вышла из веранды в комнату. Окна были плотно зашторены, поэтому после солнечной веранды я будто попала в царство мрака. А вот и сама царица, возлежала на диване в позе трупака. Меня передернуло от злости, когда я заметила и Бена, восседавшего около ее ложа. Что ж не на одном колене-то? Разочаровываешь.

— Я могу войти? — больше из вежливости спросила я, хотя, конечно, такую девушку они бы не остановили даже силой. Бен, не будь глупцом, все-таки смог бы, но боюсь, что после этого он бы не прожил долго — второго шанса я бы ему не дала.

Бен поднял на меня глаза. В темноте я все же углядела в них опасный блеск, но затем Бен сменил гнев на милость и кивнул.

— Проходи.

Я перешагнула через деревянный порог и прошла в центр комнаты к тому месту, где уютно расположилась наша королева. Откуда у меня такое презрение к ней? Догадайтесь. Мое отношение к этой красотке изменилось за долю секунды, лишь только я увидела ее на руках у Бена. Причем все могло бы идти как по маслу, если бы не разговор моего бывшего с ней тет-а-тет. Секундочку, я сказала бывшего? Оговорилась.

— Как ты? — холодно спросила я. Эвелин перевела на меня серебристые глаза. Красивый у них был цвет, у глаз, как будто в речной глади играли отблески луны. Эвелин была похожа на эльфийскую принцессу, и сейчас я могла вблизи рассмотреть всю красоту ее внешности. Хорошо очерченные пухлые губы, густые черные ресницы, которым не требовалась в отличие от моих супер-тушь. Светые волосы мягкими волнами спадали на гладкие бледные плечи и терялись в зоне декольте. Корсет с девушки сняли, чтобы не мешал свободно дышать, и теперь на ней была свободная ночная рубашка, явно позаимствованная у мужа Виолетт. Благодаря волшебной травке все раны и порезы зажили, но это не мешало Эвелин притворяться больной. Я очень сомневалась, что она все еще чувствовала себя плохо, а тело ее изнывало от боли, скорее ей нравился тот факт, что над ней трясется весь дом, а первый красавец школы, звезда университета при ОБГ, да и что скрывать, важная шишка в Ковене и вовсе дежурит у ее постели.

— Уже лучше, — с милой улыбкой протянула Эвелин.

Больше она ничего не ответила, встретившись взглядом с Беном. Люди добрые, завяжите мне руки за спиной!

— Я, пожалуй, попозже приду, когда вы закончите, — ноги понесли меня прочь из комнаты. Нет, нет, остановись, идиотка! Сдалась без боя, да? Вот, чего ты стоишь на самом деле?

— Подожди, Мел, — окликнула меня Эвелин, и на мое удивление ноги повиновались и остановились, — нам тоже есть, что обсудить, — девушка сделала многозначительную паузу после "тоже".

— Ладно, — пожав плечами, я вернулась к ее кушетке и присела около Бена. Вообще-то, я предпочла бы бесцеремонно усесться ей на ноги, откинувшись на пол-лежака.

— Бен, — голос ее был мягче ранее упомянутой улыбки. Тягучий, как карамель, но слаще лакомства. — Ты вернуться?

— Конечно, — коротко кивнул парень и кинул на меня тревожный взгляд. Да все будет в порядке, успокойся! В полном-преполном, если только мой друг черт не дернет меня за кулачок и не врежет им же в прямой острый носик.

Эвелин проследила за тем, как Бен уходит, и приподнялась на руках, усаживаясь в постели.

— Осторожно, — предупредила я опять же из вездесущей вежливости, — голова закружится.

— Не закружится, — усмехнулась Эвелин, — на мне все быстро заживает.

Да, я заметила по идеальной коже девицы.

— Мне сказали, что в тебя стреляли? — уточнила я, припоминая слова Ам`мела.

— Угу, — подтвердила Эвелин, поправляя пуховую перину, — Виолетт вытащила пули.

А Бен, наверное, накормил ее своей живительной энергией.

— Мел?

Я посмотрела на девочку. Нет, ее серебристые глаза определенно имели гипнотические свойства. Вот и Бена заворожила, колдунья деревенская.

— Как вы тут оказались? — спросила она, в упор глядя на меня. Я слегка смутилась, стоило ли говорить этой неженке об иной мире, выходцем которого я сама являлась? Может, она правая рука своего папаши, а концерт на поляне — простая уловка, чтобы вытянуть из меня побольше информации, а потом отдать на растерзание Сжигало. Представляю, как он обрадуется стопочке горящего мяса.

Эвелин, видно, поняв мое замешательство, добавила:

— Я знаю, что ты ведьма, Мел. И поверь, у меня есть причины тебя об этом спрашивать.

Знала? Вот как, оказывается, дела обстоят. Ну, держись, крошка. Я деликатно смолчала о своем теперешнем статусе.

— Ты знаешь, что существует не только этот мир, а еще и параллельные ему? — начала я свою заунывную тираду, но Эвелин покачала головой.

— Мел, вопрос другой, помнишь? Как? Я спросила прямо, не надо метаться.

Она говорила со мной, как мамочка с нашкодившим малышом. Мне это не нравилось. Я была старше этой малолетки на пять лет. На пять? Да, вроде, я уже сбилась со счета. И это моя обязанность играть роль Наполеона, ведущего за собой армию.

— Скрижаль. Мы попали сюда через скрижаль.

— Она исчезла, — сказала Эвелин таинственным голосом, и прозвучало это не как вопрос, а скорее как мысли вслух, — вы знаете, где она теперь?

— Нет, — призналась я. Не имела ни малейшего понятия. А это еще один повод найти мага — если не удастся вернуться во времени, то хотя бы мы должны будем вернуться домой — не оставаться же в этом свинарнике со злобным мясником?

— Кого ты ищешь? — прямо спросила Эвелин, и снова прямо. Похоже, она точно знала, о чем спрашивала. Да, я ее недооценивала. Девочка эрудированна, причем не в той области, которая была бы для нее безопасной.

— Мага, — ответила я, не делая тайны. — Старый седой старик с длинной бородой, как у Гендальфа, прищуренными глазами и полным мозгом загадок.

Эвелин молча слушала меня, делая выводы, которые она не озвучивала. Я слышала, как шестеренки в ее голове крутятся быстрее, чем у обычного человека. Конечно, это метафора, я не могла слышать ее шестеренок, но сосредоточенное личико Эвелин выдавало ее.

— Виолетт его знает, — сделала вывод Эвелин. Есть, я так и думала, что эта брюнетка непроста!

— Не так быстро, — прервала мой мысленный карнавал с танцующими маленькими человечками Эвелин, — даже если Виолетт его знает, она не скажет тебе, где он прячется.

— Почему? А если ты ее попросишь?

Девушка грустно улыбнулась, натягивая свободную рубашку под горло.

— Это не изменит ничего. Я уже спрашивала.

Слова поразили меня, как гром среди ясного дня. Я помотала головой, удостоверившись, что не ослышалась.

— Извини, что? — переспросила я. Откуда Эвелин знала мага? Откуда она вообще столько знала о моем мире? Неужели ее папочка настолько сумасшедший, что пичкал дочку знаниями о чудовищах? Нет, Сжигало хоть и псих, но даже под пытками не смог бы узнать того, что передают из поколения в поколения ведьмы нескольких измерений, а судя по реакции Виолетт на одно мое их упоминание — информация подобного рода была запрещенной.

— Именно, — подтвердила Эвелин, забавляясь выражением моего лица, — я получила пророчество от этого типа еще в раннем детстве. Еще до того, как… — глаза наполнились скорбью, но отпихнув в сторону чувство утраты, недобрый огонек зажегся в них. Я ошиблась насчет Эвелин, она не была слабой, она справлялась с болью. Возможно, в будущем она будет соревноваться со мной и сможет составить мне равную конкуренцию, — до того, как сожгли мою маму.

— Ну, и сволочь, — не удержалась я от высказывания, сопроводив свои слова еще и иностранщиной, — так и думала, что это дело рук ползучего гада!

— Я тоже его ненавижу, — подтвердила Эвелин, как мне показалось, слишком мягко для этого всепоглощающего чувства, — но ты не волнуйся, — заверила девочка с блаженной улыбкой на лице, — я ему отомщу. Просто жду подходящего момента.

Нет, определенно, она была чокнутой. А то спокойствие, с которым Эвелин произносила слова о мести, заставило сомнение во мне проснуться. Что она задумала? Это я действовала наобум и чаще всего спонтанно — просто брала голову в руки и ломала шею негодяю.

— И еще мне нужна помощь, — тон ее сделался серьезным.

Я с интересом посмотрела на Эвелин. Она не казалась скромной беглянкой, когда говорила это.

— Я слушаю.

— Научи мне драться, — выдохнула она. Где-то с минуту я туго соображала, обдумывая просьбу. Меня еще не просили давать частные уроки. Алекса и вовсе не спрашивали — вытащили из дома, всунули в руки кол — иди и сражайся! Добрая сестричка попалась.

— А ты помоги мне найти мага, — не осталась я в долгу.

— По рукам, — согласилась Эвелин и протянула мне ладошку. Я пожала ее — горячая.

— Эвелин?

— Да?

— А можно вопрос? — внезапно на ум мне пришла такая ясная догадка, что я поразилась, как она раньше меня не посещала. Это было настолько странно, что только человек, вовлеченный с головой в собственные переживания, то бишь я, этого бы не заметил.

— Так у тебя чистый английский, да? При Виолетт, при Красном, даже при Бене, — я раздраженно зыркнула на нее, произнося имя парня, — ты говоришь с акцентом, но я бы приняла тебя за коренного лондонца.

Эвелин слабо улыбнулась, качнув головой, от чего ее золотистые волосы откинулись назад.

— Я уж думала, ты не заметишь.

Странно, но ее слова меня оскорбили.

— Как-то не нашла необходимым вслушиваться в твою речь.

— А ты дерзкая, — отметила про себя Эвелин, потому что я пропустила ее замечание мимо ушей. — Но я отвечу — моя мама была из твоего мира, но ей не посчастливилось попасть сюда. И, кажется, я еще не представилась, — загадочная улыбка не покидала губ девушки, когда она говорила, а я тупо уставилась в пол, но на последней фразе все же посмотрела на нее.

— Так кто ты? — надавила я, не вытерпев ее молчания. Эвелин гордо подняла голову, будто хвасталась своим статусом.

— Я сестра Виолетт.

Нет, народ, может, хватит уже, а? Развели тут 1"Семейные узы"! А Кроко, случайно, не дедушка мага? А Лэм не папа Эвелин? Кстати, а где собственно сам старик?

Но весь прикол состоял не в кровном родстве Эвелин и Виолетт, до чего я, кстати, никогда бы не додумалась — ведь они разные, как негативное отражение друг друга. Эвелин не ждала долго, пока я найду себя в пространстве, и выбила оставшиеся кегли одним ударом.

— И, да, я тоже ведьма.

Приехали. Нашлась подходящая подружка для моего, точнее уже не моего, мачо. Вот не хватало мне без нее проблем!

Примечание:

1. "Семейные узы" — сериал Мануэла Карлоса, выпущенный в свет бразильской телекомпанией "Глобу" в 2000 году.

Глава 20

К слову, я определенно была права насчет появления новых проблем, связанных с молодой ведьмочкой. Их отношениям с Беном позавидовали бы и лучшие друзья, которых не разлучали долгие годы совместного проживания по соседству. И тот факт, что волчонок в корсете клал серебряный глаз на моего любимчика, а загребущие ручонки уже не стыдились обнимать его за шею, не мог меня не бесить. Этот чертов факт не мог не выводить меня из себя. И я чувствовала себя пиратом, из-под носа которого утащили клад. Но смекалкой Джека Воробья я похвастаться не могла, поэтому действовала так, как требовало того сердце и моя больная головушка — я устраняла соперницу аккуратно, незаметно для остальных и даже для нее самой. Но переходить к активным действиям я себе не позволяла, да и наш уговор о помощи связал мне руки.

А уговор был таков: я учу драться эту принцессу, а она помогает мне впоследствии найти мага. Да, ради этого я готова была пожертвовать своей психикой, на которую с нещадной силой давило лицезрение создающегося на моих глазах союза — колдун-ведьма. И это было… больно? Не знаю, как относиться к этому слову. Я привыкла, что слово "боль" подразумевает под собой смертельные раны, а с недавних пор у меня в голове еще и всплывали картинки из прошлого, связанные с этим словом — темница Сжигало. Не буду долго распинаться про темницу — воспоминания сбивали меня с толку и отвлекали от работы.

Должна признать, Эвелин училась довольно быстро. Мы тренировались в саду Виолетт каждый день. Зеленый газон был ровно скошен, поэтому не создавал помех для тренировок. Я нескромно считала себя смышленой девочкой, а значит, уволакивала Эвелин в сад на весь день. У этого времяпрепровождения было несколько плюсов. Первый — я создавала себе армию. Чем больше человек в моем окружении умели драться, тем проще мне было бы справиться с внезапно возникшей опасностью. Второй — теперь Эвелин держала ухо востро, и мы могли не бояться, что благодаря своей тупости, которой позавидовали бы деревянные китайские болванчики, ее не пришьет стража Кроко. По крайней мере, быстро не пришьет. И третий, мой самый любимый, — чем больше времени Эвелин проводила в моем обществе, тем меньше ей оставалось довольствоваться нежными (я могла утрировать, потому что никогда не терпела их трелей и уходила в другую комнату к Ам`мелу) речами Бена. Я отлично понимала, что веду себя как собственница, но ничего не могла с этим поделать. Да, я искала мага, чтобы вернуться в прошлое и снова стать человеком. Да, настоящий Бен останется в этом мире и будет один-одинешинек, пока какая-нибудь шустрая девица в роде Эвелин не подцепит столь завидного женишка. Да, я бы встретилась в прошлом с тем Беном, который не прошел со мной через все испытания времени, который был бы другим по своей натуре, но который тоже бы меня любил, вот только не знаю, смогла бы я заново на него посмотреть, когда за моей спиной остался груз пережитого добра рядом с другим Беном. Наверное, вам сложно понять мои душевные терзания и метания между двух огней, тогда выкиньте из головы и не вникайте. Вывод один: здесь и сейчас я не хотела видеть Бена и Эвелин вместе и делала все для того, чтобы парочка не действовала мне на нервы своими соплями.

В то время, как Эвелин привораживала Бена, а наши с ним отношения хоть и улучшились, но прежними не стали — я еще на него дулась, да еще и, не побоюсь этого страшного слова, ревновала, — я все больше сближалась с Ам`мелом и, возможно, Том и Виолетт, а может, даже Бен и его новая подружка думали, что мы с обаятельным демоном встречаемся. А не опровергала этого, с какой стати? У всех была личная жизнь, а чем я хуже? Уж если говорить о плюсах Ам`мела, то он оказался вернее Бена, а о наших схожих судьбах, слабостях и одной мечте я вообще буду молчать. Но вопреки всем ожиданиям, романтические отношения между нами не просматривались — мы были партнерами по бизнесу, если можно так выразиться, хорошими друзьями, почти что лучшими, и мы оба не были последними скромниками, поэтому Ам`мел не стыдился открыто со мной заигрывать в духе "Хищник-Жертва" (за роль Хищника мы боролись уже по традиции) и иногда распускал руки. Не в смысле лапал, но мог обнять, и я тоже в долгу не оставалась. В общем, закрутился у нас мексиканский сериал, а любовный треугольник согнулся в какую-то непонятную фигуру со мной посередине.

Надо отдать Эвелин должное — за две недели нашего обучения она научилась ловко орудовать колом. В первый день, сразу после того, как Эвелин официально признала себя здоровой, а Виолетт дала ей разрешение травницы, мы пошли в сад. Ам`мела я взяла с собой, чтобы помогал обучать и иногда выступал в роли противника (потому что на себе я испытывать действие кола не решалась), а Бен остался с Виолетт, и они оба что-то сооружали на кухне. Наверное, что-то интересное, связанное с магией. Я всегда интересовалась магическими атрибутами. Но какая несправедливость жизни — махать кулаками должен был мужчина, а не хрупкого строения девушка, а вот я как раз была пригодна для зелий, заклинаний и прочей муры, но, нет, не в этой жизни, видимо.

Мы вышли в сад, облюбовав просторную площадку, засеянную ярким газоном. Ничто не мешало размахнуться — ни деревья, ни клумбы, ни притаившиеся в кустах помощники Кроко. Эвелин напялила на себя свободное платье для сада, которое дала ей Виолетт, завязала волосы, а вместо корсета на ней была рубашка. Что касается меня, то я уговорила Виолетт достать из помойки (она очень долго возмущалась — хотела выкинуть) мои джинсы, отстирала их, и теперь вышагивала в любимой паре, обтягивающей ляшки слишком соблазнительно для местных мужиков. Хотя единственный мужик, что был рядом — Ам`мел, но он не любил долго бегать за едой и "общался" в основном со шлюшками. Когда я их так называла, Ам`мел долго обижался, ведь сам искренне верил, что они порядочные студентки ВУЗа.

В первый раз Эвелин озиралась по сторонам, не зная, что от меня можно ожидать. Нет, я была хорошим учителем, если смогла даже из лоботряса-брата сделать воина, хоть и хиленького, зато воина. Оказалось, что семейка Деборри в принципе не сражались ни с кем в своей жизни, соответственно и кола у них не было. Поэтому пришлось найти во дворе ветку. Бен придал ей вид железного кола — именно железного, потому что я не хотела приучать Эвелин к легкому по массе оружию, а дерево гораздо проще вертеть в руках. Дар Бена даже на практике оказался удивительным, я бы никогда не догадалась, что железяка с заостренным концом, на который мы ради общей безопасности напялили колпачок, на самом деле не более чем игрушка для Тузика.

Эвелин с сомнением повертела оружие в руках, когда я с радостным видом протянула ей самодельный кол. От такого даже я бы не отказалась, только от настоящего.

— Что это? — задумчиво протянула Эвелин, разглядывая кол. Задумчиво, но я с присущей мне злостью назвала бы ее вопрос тупым.

— Это кол, — сдержанно ответила я, покосившись на Ам`мела. Парень улыбался своим мыслям, будто задумывал коварный план по покорению мира. Я подошла к демону, пока Эвелин изучала новую игрушку. — Эй, Брейн, что мы будем делать сегодня вечером?

Ам`мел перевел взгляд на меня, догоняя, что я к нему обратилась.

— Извини? — переспросил он. Вот, блин, я и забыла, что он не был в Америке.

— Забей. Как будем учить эту недотрогу?

Ам`мел повернулся в сторону принцессы. Та все еще гладила рукой гладкую поверхность кола.

— Ты у нас капитан, ты и рули, — ответил Ам`мел, а потом добавил, — у меня вообще никогда не было в мыслях убивать себеподобных.

Это что получается, только я такая жестокая? Нет, чтобы кропать себе дальше статейки в газету, так меня потянуло на стычки. Но сколько себя помню, всегда в моих руках был кол, это еще до того, как меня обратили, и я стала использовать когти.

— Ладно, — со вздохом сказала я, подходя к Эвелин. — Начнем с теории.

Эвелин кивнула, внимая моим словам. Я взяла ее горячую руку в свою, как это обычно делали наставники, чтобы показать правильное положение оружия. Орудуя ее рукой, как своей, я крепко сжала кол, пододвинув его на середину.

— Держи по центру, — наставляла я, — причем не сбоку, а сверху, чтобы кисть могла спокойно крутиться, — я покрутила ее рукой, продемонстрировав, как надо делать. — Никогда не выпрямляй руку полностью — она должна быть согнута в локте, иначе тебе ее сломают. Запомни это положение — точно по центру, чтобы ты могла занести кол за спину и ударить вторым концом, не убить, ведь там нет острия, но отвлечь внимание. Еще одно правило — никогда не маши колом, как ракеткой для тенниса, иначе проткнешь себе глаз, — я вспомнила, что Эвелин могла не знать о таком виде спорта, и показала наглядно, размахивая ее рукой из стороны в сторону, словно отгоняя мух.

— Если заносишь удар впередистоящему врагу, ни в коем случае не держи кол на уровне груди и тем более лица — ловкий его изворот, и ты уже прерывисто дышишь под ним. Только около плеча, еще лучше в стороне…

— Не пытайся с первого же маха убить врага — у тебя может на это сил не хватить. Тут нужны сильные руки, чего у тебя явно нет, — Эвелин не оскорблялась на мои подколки, а повторяла каждое упражнение и запоминала правила, как таблицу умножения. Как я уже говорила — ученица она была способная на мою радость. — Не пытайся попасть в сердце — оно защищено ребрами. Целься в живот, в шею и лицо. На пах тоже не зарься, мужики его оберегают лучше, чем голову.

Эвелин слегка смутилась при упоминании мужского достоинства. Что ни говори, а времена у них были другие. Тут еще существовали такие понятия, как "супружеский долг", "верность" и "первая брачная ночь". Я не стала останавливаться на правилах и напичкала Эвелин разнообразными упражнениями, перед этим показав пример. Ам`мел не обрадовался такому предложению.

— Ну же, Ам`,- сделала голос сладким-сладким, как Эвелин с Беном. Так-то у нее голос был, как у хард-басиста. Парень странно на меня покосился — не в моей привычке быть милой. — Я не сделаю тебе больно.

— Сказала демоница с колом в руках, — буркнул он. Ну и зачем тогда пришел?

— Пожалуйста! — заныла я. — Пожалуйста, будет весело. Я даже когти не выпущу.

И не успел Ам`мел отреагировать, как я, держа кол в правой руке, размахнулась от левого плеча. Ловкости Ам`мелу не занимать. Мой кол просвистел над его головой, когда парень нагнулся, перехватывая мое запястье. Я резко подтянула руку к себе, таким образом оказавшись на опасно близком расстоянии от Ам`мела. Мы будто танцевали страстное танго, я чувствовала на шее его дыхание, а глаза парня приобрели красный оттенок, который постепенно насыщался, превращаясь в рубиновый. Пока Ам`мел отвлекся, тяжело дыша, я очертила за спиной полукруг, занеся руку над головой. Лже-железо сверкнуло под лучами солнца. Все это происходило за считанные секунды. Я развернулась, задев Ам`мела волосами, и, держа кол острием наружу, пристукнула парня по бедру. Промахнулась. Если бы это был мой реальный враг, я бы взяла курс выше и заехала бы в селезенку. За спиной послышался раздраженный возглас, и уже в следующий миг моя рука оказалась вывернута и заблокирована за спиной.

— Доигралась, крошка, — прошипел на ухо Ам`мел, но у меня его слова почему-то вызвали приступ смеха, как это бывало каждый раз, когда мы игрались.

— Ну-ну, — пробурчала я сквозь стиснутые зубы, крепко сжимая в руке свою драгоценность. Ам`мел попытался вырвать его силой, но потерпев неудачу, решил действовать другим способом. Демоны от природы своей быстрее человека, поэтому когда Ам`мел проворно убрал из-под моих ног землю, короче, подножку подставил гад, я ухватилась за его шею и повисла на ней, привлекая тяжестью тела к матушке не только себя, но и парня. Кол пришлось отбросить, чтобы при падении не напороться на него. Так получилось, что в полете Ам`мел смог выкрутиться и оказаться сверху, поэтому я плюхнулась на копчик, да еще и бетоноукладчик меня придавил своей слоновьей массой.

— Сдаешься? — весело осведомился Ам`мел, не сочтя нужным слезать с меня. Я гневно отплевывалась — ненавижу проигрывать.

— Идиот.

— Сдаешься? — повторил парень. Нет, ну кто бы мог подумать, что за атлетически сложенным телом прячется тонна веса?

— Да-да, я сдаюсь. Эвелин, забудь эти слова, как страшный сон. Мамочка сегодня не в форме.

Я и вправду была не в форме. Одной подножкой он меня сделал, дурынду.

Но Ам`мел не собирался слезать — так мы и катались по земле, как дети малые, пока деликатное похекивание не прервало нашу возню. Мы одновременно подняли головы. Точнее Ам`мел поднял, а мне пришлось выкручивать шею.

— Это вы тут так тренируетесь? — саркастическим тоном спросил Бен, не отрываясь от сцены, развернувшейся на земле. Странная мысль пришла мне в голову — наверное, все волосы в траве, а ведь я их только вчера помыла.

— Ну да, — отбила я подачу. Бен стоял около Эвелин, и (о мой Бог!) обнимал ее за талию, прижав к себе. Знаешь ли, красавчик, с меня хватит! Я демонстративно обвила удивленного моей смелостью Ам`мела ногой и дерзко взглянула на Бена, — тебе что-то не нравится?

Парень встряхнул золотистой гривой.

— Мне не понять ваших… методов. Лишь бы результат был.

С его деточкой я сделала все, что смогла. Теперь уже ее забота — впитать знания или нет.

Так и получилось, что весь дом думал, или же был уверен в том, что мы с Ам`мелом друг для друга большие, чем просто друзья, мало того, мы еще и всем своим видом это показывали. Не знала, бесился ли Бен от этого, чего я в тайне желала, или же ему голову вскружила новая кукла, и парень знать не знал своих старых пассий. Жалел ли теперь Бен, что поплелся за мной в новый мир или считал стечение обстоятельств крайне счастливым? Дело на первом месте, и я выбросила из головы глупые размышления, которые к тому же разжигали во мне вулкан ревности и непреодолимое желание испытать кол на голубках.

Я продолжала время от времени показывать на Ам`меле новые приемы, но уже после нескольких занятий Эвелин стала вертеть колом не хуже Алекса, который учился этому несколько лет. Иногда я предоставляла девочке своего партнера. Ам`мел фыркал, но понимал, что помогает общему делу, а от Эвелин напрямую зависело, найдем ли мы мага.

Сегодня была завершающая тренировка. Виолетт не осмелилась прийти посмотреть — психика слабая, зато ее муженек с радостью присоединился к нам. Первым на арену вышел Ам`мел. Хоть я его и не просила об этом, но он поддавался светловолосой красотке. Поначалу. Потом девчонка вошла в кураж, и моему демону пришлось попотеть, отмахиваясь от ее кола. В результате секундной заминки (которую Ам`мел наверняка подстроил, потому что она не выглядела случайной) Эвелин ткнула парня колом, и мы, зрители с попкорном, сочли это за поражение парня.

Вторым рискнул попытать судьбу Бен. Сидя на траве в рядочек мы наблюдали за действием на полянке, которую за две недели мы уже вытоптали до показавшегося чернозема. Должна была признать, Эвелин выглядела грациозно. Она двигалась, как дикая кошка, не выпуская противника из поля зрения. Кол ее нашел в руке место и будто сросся с ней, став единым целым. Меня это пугало — Эвелин была хороша во всем, несмотря на свой юный возраст (про себя не говорю, я вообще уникум), а за столь короткий срок научиться орудовать колом — похвально, даже слишком. Но чертики в моей душе ликовали — я породила еще одного монстра, и мне это доставляло, ой, какое удовольствие! Но радоваться мне пришлось недолго. Впившись глазами в парочку, я следила за их круговыми движениями. Бен обходил Эвелин в манере брачного танца павлина, но девушка не уступала и не давала зайти ей за спину. Усвоила уроки, молодец. Но взгляд, какой у них был взгляд! Я прямо слышала, как потрескивает от напряжения воздух — эти двое были страстнее, чем мы с Ам`мелом, хотя полудрака-полутанец двух давно не питавшихся демонов стоила того, чтобы ее сняли на камеру и прятали от детей пленку.

Наконец, Эвелин сделала выпад. Метко выбросила вперед руку, заходи справа. Бен повел плечом, и кол ударил по невидимке. Кстати, колпачок с него мы так и не сняли, но Эвелин это не смущало — она отлично вжилась в роль охотницы. В глазах ее горел тот самый огонь, что вспыхивал во время алчной жажды чьего-либо поражения, в нашем случае — смерти. Нет, девочка не хотела смерти Бену, шутите что ли? Но она настроилась серьезно, и это будоражило кровь даже у зрителей.

Эвелин сделала еще один пас рукой, развернувшись, как в свое время Алекс, и атаковав с другой стороны. Бен резко нагнулся, проскальзывая под ее локтем. Девушка быстро сообразила и дернулась следом, размахнувшись колом от живота и распрямив руку. Оружие с колпачком на конце не достало парня, он вывернулся, занимая более выгодную позицию. Вот, тот момент, о котором я говорила — рука прямая достигла точки и уже не выгнется дальше, теперь опытный игрок дал бы ей, как следует, по изгибу и заблокировал в захвате. Но прежде чем Бен успел это сделать, а он уже подался корпусом, Эвелин дала задний ход — наклонилась вперед и резко согнула руку в локте, подняв тот к небу. Послышался сдавленный выдох (а мы сидели тихо, поэтому слышали даже жужжание пчел в цветнике). Девушка метнулась к Бену, но благодаря быстрому заживлению, боль прошла, хотя Эвелин залепила ему точно в живот. Парень поднял вверх ладонь, признавая свое поражение.

— … прости ради Бога, — донеслись до меня жалобные мольбы Эвелин. Ну вот, опять, ее голос напоминает шелковое покрывало, а не мочалку из бани. Не отрываясь, я следила за новой серией сериала.

— Все хорошо, — приговаривал Бен, хотя голос его еще был болезненным, — ты такая молодец…

Потом полился поток хвалы, которую я добросовестно пропустила мимо ушей. Бен все приговаривал и приговаривал, какая у него (заметьте, черт возьми!) умница, а эта белобрысая стерва продолжала сюсюкаться и извиняться. Ну да, она хорошо себя показала, но извиняться-то зачем?

— У тебя нет лишнего слюнявчика? — спросила я Ам`мела, сидевшего под боком. Парень покачал головой.

— Нет, а зачем тебе?

— Да так. Мне просто сидеть уже мокро.

Ам`мел юмора не понял и снова принялся наблюдать за парочкой. Дяде Тому было, похоже, по барабану — он изучал букашек.

И тут у меня перехватило дыхание. Я поднимаю глаза и вижу, как они целуются. Нет, этого не может быть… И я не верю тому, что вижу перед собой. Так долго махала колом, что потеряла чувство реальности. И я смотрю, не смея оторваться от ужасающего зрелища. Сердце подобно падающей на Землю комете ухнуло вниз. Ух! И все, так и сидит там, бедное, где-то в желудке.

— Мел? — потряс меня за плечо Ам`мел. Нотки волнения в его голосе, как ни странно, действовали успокаивающе. Плохо дело. Мне так хорошо давно не было. Это как легкий ветерок, который ерошит волосы, перед смерчем. Он пушистый-пушистый, как котенок, урчащий во сне. Его движение такое размеренное, как и язык Бена. Думали, что я не вспомню того дня в подземелье Красного? Чушь! Я сразу же в него перенеслась. Как будто это происходило в реальном времени, а не две с половиной недели назад. Как будто я была на месте Эвелин, как будто я целовала Бена, как будто я касалась его губ, так ненавязчиво сначала, а затем с напором…

Все хорошее когда-нибудь кончается.

— Ну-ка ша, детки, — сама удивившись такой перемене настроения, я вскочила на ноги, пересекая поляну. Ам`мел дернулся, чтобы остановить меня, но рука схватила пустоту. Стальная уверенность вступила в свои права. Бен и Эвелин прервали увлекательное занятие и с недоумением смотрели, как я иду к ним. — Экзамен еще не окончен.

Со злобной торжествующей улыбкой на губах я кивнула на кол в руках Эвелин.

— Давай, малышка, расправься со мной, тогда посмотрим, заслуживаешь ли ты дифирамб.

По лицу Эвелин пробежала тень страха, но тут до девушки дошло, в чем дело. Ага, мы, женщины, всегда понимаем друг друга с полуслова. До чего я докатилась? Никогда не думала, что буду драться с девчонкой из-за парня. Вырывать волосы, визжать, плеваться… нет, это не мое. Тут все по-жесткому: либо я ее, либо она меня, причем колом. И я не собиралась ей поддаваться.

За спиной послышался судорожный возглас Виолетт — не вовремя она пришла, шоу только начинается.

— Что ты делаешь, Мел? — спросил Бен, вставая между мной и Эвелин.

— Ничего, — я невинно захлопала ресницами, — я экзаменующий, имею право.

— Мел, — голос Бена стал серьезным, парень нахмурил брови и сделал шаг ко мне, но я не сдвинулась с места, — это ребячество, Мел. Эвелин подготовлена, тебе не обязательно…

— Нет, обязательно, — рявкнула я с мерзкой лыбой, больше похожей на оскал. — Ну же, — смягчилась я, как если бы подлизывалась к нему, — не лишай меня удовольствия протестировать свою подопечную.

— Мелани, ты не в себе, — подбежал откуда-то взявшийся Ам`мел, — тебе нужно успокоиться.

— Да я спокойна, как удав! — взвилась я. — Что вы ко мне прицепились оба? Защитники, называется.

— Бен, — вмешалась в разговор Эвелин, подхватив парня под руку, — все в порядке. Я доказать Мел, что подготовлена, — она снова стала говорить с акцентом, двуличная сучка.

Я заметила, как с глухим стуком колпачок отлетел в траву. Ладно, детка, будут тебе бои без правил.

— Бен, уйди, — предупредила я, сжимая кулаки, — уйди сейчас же!

Парень не сдвинулся с места.

— Райдер, приди в себя! — Бен сделал еще один шаг, и (этого правда не планировала заранее) я с размаху врезала ему в челюсть. И тут понеслось. Бен, не заметив удара, кинулся на меня, но я быстро увернулась в сторону, и под руку ему попался Ам`мел, который уже был наготове и блокировал удар. Я налетела на Эвелин, сшибая ногой кол в ее руках, но Эвелин злорадно ухмыльнулась и вывернула оружие, направив его точно мне в грудь. Острие опасно сверкнуло на солнце. Я стала обходить Эвелин, а она крутилась на месте, не сдвигая кол с намеченной цели. Безрассудство — моя слабость. Я мысленно рассчитала расстояние до критической точки и, оттолкнувшись ногами, упала на колени, проезжая по земле, как по льду. Прежде чем Эвелин опустила кол и проткнула мне спину, с быстротой демона я обхватила ее руку и одним точным ударом выбила у нее кол. Но все оказалось не так просто — цепкие пальцы девицы удержали железо, она вывернула руку, намереваясь подбить меня другим концом оружия в позвоночник. Хм, как я давно мечтала это сделать! Не посмотрела, что она девушка, и… на-ка коленом в живот! Не настолько сильно, чтобы белокурая нимфа потеряла сознания, но достаточно для равновесия. Покачнувшись, Эвелин отступила от меня с ошарашенным видом, и я просто толкнула ее в плечи, навалившись сверху. Эвелин повалилась на землю, и кол выскользнул из тонких пальцев. Я заблокировала ее ноги и руки, чтобы девушка не смогла мне отомстить, хотя ее и так перекосило от боли. Привыкай, малышка, жизнь не терпит слабаков.

От ярости, застилавшей глаза, я впила лапищу в землю, осыпая лицо Эвелин горсткой пыли.

— Ученик никогда не превзойдет своего учителя, — я победно выплюнула эти слова прямо в честные серебристые глазенки Эвелин. Девушка поморщилась от пыли и от боли, но через пелену эмоций промелькнула слабая улыбка, подействовавшая на меня хуже пощечины. Нет, Эвелин все-таки отомстила.

— Он уже это сделал.

Глава 23

— Мелани, давай быстрей, — прокричала Виолетт с нижней ступеньки. Я напоследок глянула на себя в зеркало. Мы собирались в город, а я привыкла следить за собой, поэтому новая обстановка дела не меняла — я буду выглядеть, как греческая богиня в земном одеянии, и, так или иначе, посоревнуюсь с лесной феей по имени Эвелин.

— Держи, — Виолетт подошла ко мне сзади — я увидела в зеркале ее отражение, — выпей.

Девушка опять протянула мне какое-то снадобье сомнительного производства. На этот раз жидкость была не такой устрашающей и напоминала чай.

— Я не выпью этого, Виол, — отказалась я, снова поворачиваясь к зеркалу, — и ты это знаешь.

— Виолетт, — поправила меня девушка. Я передернула плечом — все равно. — Ты очень упряма, Мелани. Иногда это качество тебе помогает, но даже самое верное оружие может подвести — один раз, а большего и не потребуется.

От ее слов по телу пробежала дрожь. У меня уже было верное оружие, которое мне предало, и я, как никто другой, убедилась в правдивости слов Виолетт. Но одно дело — принять предательство любимого человека, и совсем другое — повторять глупость Джульетты. Нет, я не настолько безрассудна, чтобы кидаться в океан смерти после мелкой неудачи в любви, так что яд не приняла.

— Ты выкинула предыдущий флакон? — не дождавшись ответа, Виолетт задала новый вопрос.

— Нет, он при мне.

— Хорошо, — казалось, ответ ее удовлетворил, — тогда возьми еще этот. Но будь готова принять сразу же, как только тебя заметят.

Виолетт с утра приготовила зелье, которое, по ее словам, должно было отбить наш запах и скрыть с глаз ищеек Кроко. Вот такая я от природы недоверчивая — подарка не приняла. И, как оказалось позже, не одна я. Ам`мел тоже не рискнул выпить снадобье и засунул склянку, прикрытую колбочкой, в широкий карман брюк, одолженных у Тома. Зато сладкие голубки выбухали всю бутылку, любезно предоставленную Виолетт. Конечно, Бена будет жалко, но по Эвелин я плакать не буду — увольте.

Друзья столпились у двери, нетерпеливо переговариваясь. Напоследок я убрала выбившийся из высокой прически локон волос, поправила на плечах кружевные рукава и вышла в свет. В коротком платье я чувствовала себя неловко, как девочка-колокольчик, да и местные девушки не знали о такой вещи, как бритва.

Виолетт не одобрила мою просьбу длинного одеяния. В этом мире даже длина платья имела свое значение. Короткие "колокольчики" носили девственницы, а точнее девушки незамужние, а длинные до пола — дамы этак за двадцать с мужем за пазухой. Ам`мел очень остро пошутил, что длинное платье мне нужно вовсе не для комфорта, а якобы во мне заиграла совесть, и я решила следовать традициям — прикрывать порочное тело. От этих слов мне захотелось проехаться кулаком по его голливудской улыбке, но Виолетт так странно на меня покосилась, что я поняла одно — она разделяла мнение парня, пусть тот и шутил. Путем долгих уговоров я таки раздобыла из сундука Виолетт не менее красивое платье нежно-голубого цвета с шелковыми вставками. На шее болтался Амулет, теряясь под корсетом.

— Пойдем? — я мило улыбнулась ошеломленным мужчинам. За последнюю неделю они меня не видели ни в чем, кроме как в потертых джинсах и старом топе. Я не задержалась взглядом надолго на Бене и уделила особое внимание Ам`мелу — пусть побесится блондинчик. Эвелин тут же среагировала и подхватила парня под руку, сверкнув на меня белесыми очами. Вчерашнюю стычку я вспоминала с упоением, точнее не всю целиком, а только тот момент, где я заехала малышке коленом в живот, повалила на землю и припорошила ее личико земелькой. Это случилось еще до того, как маленькая ведьма разрушила мои воздушные замки, а меня не оторвали от нее силой. Впрочем, все старались не затрагивать щекотливую тему и списали мое неадекватное поведение на нервный срыв, приговаривая, что бедняжка так устала за последние две недели, и на голову ей свалилось столько манны небесной, вот она, то есть я, и не вытерпела итогового тестирования — хотела быть первым экзаменатором. Ну ладно, раз их душенькам так спокойнее, я приняла и эту версию своего сумасшествия, но Эвелин знала настоящую причину и, как ни странно, временно хранила ее между нами.

А в город мы собрались не просто так. Виолетт понадобились продукты, Том играл роль распухшего от денег кошелька, Эвелин хотела через своих знакомых узнать о действах Сжигало и последних новостях, а мы с Ам`мелом втайне надеялись сегодня покушать. Бен сказал, что идет с нами просто за компанию, вроде как охранником нанялся, но я подозревала, что он и минуты не может пробыть без своей принцесски. И еще, похоже, он был не так глуп, как Виолетт, придумавшая оправдание моей безалаберности, а начал догадываться, почему я вчера набросилась на его драгоценную подружку. Даже если он и не догадался, то подсознание подсказывало ему, что лучше не оставлять Эвелин наедине со мной, и правильно делал — я себя не контролировала, особенно когда на шее был Амулет Демона, а горло пересохло от жажды энергии.

К превеликому моему сожалению, карету мы не поймали — а я так надеялась покататься в повозке, ведомой тройкой лошадей и усатым кучером. Шли пешком по брусчатой дороге. Со стороны казалось, что мы большая и счастливая семья, хотя на деле семьей были только Виолетт и Том. Что насчет Эвелин и Бена, то я бы сказала, что они играли на публику, хотя такая мысль могла занимать только мою голову, а молодые люди действительно наслаждались обществом друг друга, что меня безгранично бесило. Таких, как я и Ам`мел, подростки называют позерами. Скорее всего, мы именно на "позеров" и смахивали, играя парочку еще получше Эвелин и Бена, разве что не целовались. Пока. Зачем это нужно было Ам`мелу, я так и не поняла. Вероятно, он счел наш неоднозначный союз за очередную игру. Я же хотела отвлечься от дурных мыслей, занявшись другим парнем, а заодно и посмотреть на реакцию Бена. Иногда мне доводилось замечать раздражение и даже презрение в светлых глазах Бена, которые он сразу же отводил, встретившись со мной взглядом. Теперь не только я на него злилась, но и он на меня — как же иначе, я поваляла его любимицу в грязи, а до этого въехала кулаком в челюсть, причем вполне нечаянно? Но оправдываться — не мое дело, пусть думает, что хочет.

Мы вышли на широкую площадь, которая являлась также и центром городка, располагаясь всего в двадцати минутах ходьбы от дома Деборри. В самом сердце площади возвышался фонтан, не такой шикарный, какой возводили у нас, а вполне простой — из центра била одна струя воды и расплескивалась в разные стороны, стекая в каменную чашу. По периметру, или точнее окружности площади были выставлены лавки с разнообразными товарами — рынок. С противоположного края я приметила портного, к которому выстроилась длинная очередь молодых девушек — почти что распродажа в Бейлиз. В выходной день народу на площади собралась тьма — дамы в пышных платьях, не боясь испачкать ткань, пробирались между остальными жителями, прокладывая себе дорогу к нужным лавкам. Мужчины в черных фраках и высоких шляпах, которые я для краткости прозвала цилиндрами, потому что не запомнила названия, сопровождали своих дам или же толкались все у одной лавки, как и девушки у портного.

— Пошли посмотрим, — Ам`мел потащил меня в гущу толпы, не дав ответить. Я послушно поплелась за парнем — делать больше нечего. Среди такого сборища будет трудно найти нам жертву да еще и остаться незамеченными.

Лавочник, что привлек к себе такое пристальное внимание лиц мужского пола, оказался торговцем оружия. А я ни капли не удивлена, что даже в другом мире всевозможные перочинные ножики и охотничьи ружья купались в лучах славы у мужчин. Банально.

Пока Ам`мел увлеченно слушал россказни лавочника, я осматривала людей в толпе. Шумные дамы с сумочками в виде авосек набирали вещи, половина из которых им и не нужна была — шляпки, аксессуары, кухонная утварь в сотом экземпляре. Платья разнообразных расцветок пестрили в толпе, разбавляя черноту мужских фраков яркими солнечными красками. Я снова залюбовалась фонтаном — его серый камень придавал площади старинный вид, и вновь почувствовала себя героиней исторического романа.

Тут улыбка сползла с моего лица. Два жандарма, или как они здесь назывались, впритык уставились на меня, следя за каждым поворотом головы. Я выдавила им любезную улыбку и сделала вид, что рассматриваю фонтан. Краем глаза я видела, как один из жандармов наклонился к другому и что-то прошептал на ухо. Второй кивнул, и оба начали медленно, не привлекая внимания толпы, направляться к нам. Я нервно сглотнула — попали.

— Ам`мел, — прошипела я, отрывая парня от изучения оружия — ловкий лавочник уже собрался ему сплавить один из своих товаров — отвела его в сторону. — Смотри, — я указала на мужчин, которые стали к нам еще ближе. Ам`мел проследил за моим взглядом, прищурившись.

— Плохо дело, — шепотом ответил он. По лицу его пробежала тень волнения, — пойдем отсюда — найдем остальных.

Ам`мел затащил меня за палатку, где мы оба смогли перевоплотиться. Хоть у меня и осталось прежнее платье, теперь я была кареглазой брюнеткой, а Ам`мел наоборот стал блондином с небесного цвета глазами. В новом облике мы осторожно обошли палатку и с невозмутимым видом вышли обратно на площадь. Держа Ам`мела под руку, как это делали остальные дамы с кавалерами, я стала сканировать толпу на наличие знакомых. Бена с Эвелин я увидела сразу — они обменивались любезностями около фонтана и, к счастью для меня, не целовались, иначе привлекли бы к себе внимание местных ханжей. Жандармы потеряли меня из виду и теперь с недоумением переглядывались между собой.

— Здрасте, — коротко бросила я, оставив при себе обычный голос. Бен поднял голову и повернулся в мою сторону. Еще пару секунд он всматривался в мои черты лица, не узнавая прежней Мел, потом так же задержался взглядом на Ам`меле.

— Что случилось? — тревожно спросил парень, сразу догадавшись, что просто так перевоплощаться мы бы не стали, особенно с нашим волчьим голодом.

— Там, — я кивнула головой в сторону мужчин, — два жандарма. Они увидели меня и двинулись в нашу сторону, пока Ам`мел хлопал ушами около лавки.

— Эй! — встрял парень, но я не обратила внимания и продолжала. Бен и Эвелин внимательно слушали.

— Мне кажется, они догадались, что здесь что-то не так. Наверное, я отличаюсь от местных дам.

Бен задумчиво меня осмотрел.

— Внешне не отличаешься, разве что руки у тебя сильные.

Да-да, я любила свои руки — они всегда отделяли меня от слабеньких принцесс, как Эвелин, но в то же время они не были рельефными, чтобы по ним отличить охотницу от простой смертной.

— Я думаю, они учуяли тебя, — добавил Бен, задумчиво склонив набок голову.

— Пацаны, — Ам`мел смотрел мне за спину, не замечая, что обращается скорее к Бену, чем к нам троим, — они возвращаются. Только не оборачивайтесь.

Уже поздно. Как только Ам`мел сказал, я сразу же обернулась и столкнулась с ледяным взглядом одного из жандармов. Быстрым шагом они направлялись к нам.

— Выпей зелье, — вспомнил Бен.

— Уже поздно! — вскрикнула я. Было на самом деле поздно. Я не стала уточнять, что склянка не касалась кожи, а значит, она уже валялась где-нибудь на площади или чего хуже — потерялась по дороге.

— Тогда что мы встали? — всполохнулась Эвелин, и мы тут же бросились врассыпную. Так получилось, что мы побежали с Эвелин в одну сторону. Я отчетливо слышала стук сапог позади нас по каменной дороге. Подбежав к перекрестку, с которого мы пришли на площадь, мы с удивлением обнаружили, что путь перекрыла стайка помощников в форме. Головастые увидели нас и побежали навстречу. Резко остановившись (Эвелин затормозила следом), я повертела головой и понеслась в обратную сторону по круговой фонтана. Хвост увеличился в несколько раз — жандармы вызвали подмогу. Бегать в длинном платье, хлеставшем по ногам, было, мягко сказать, неудобно, но когда осознаешь всю опасность быть пойманной, бегаешь, как милая. Эвелин не отставала, мы навернули круг, но жандармы следовали точно попятам, не думая разделяться. На ходу мы натолкнулись на парней, которые притаились за ларьком.

— Сюда, — крикнул Бен, затаскивая меня за руку в тень ларька. Эвелин влетела сразу же за мной, привлекаемая Ам`мел.

— Пей зелье, — настойчиво потребовал Бен, но я покачала головой. — Мелани, ради всего святого, пей! Ты же нас всех подставляешь.

Я сглотнула поступивший к горлу ком.

— Будем драться.

Три пары глаз удивленно уставились на меня.

— Я потеряла флакон.

— Ну, чтоб тебя! — взвился Бен, и мне стало как-то не по себе от его буйства. — Райдер, с тобой точно не все в порядке.

Еще меня дико раздражало, что в последнее время он часто называл меня по фамилии. Я не люблю свою фамилию, так и вспоминаю, как в школе меня обзывали наездницей с пошлым контекстом — мальчишки, что с них взять?

— Т-ш-ш, — зашипела Эвелин, выглядывая из-за угла, — они остановились.

А мы оказались загнаны в угол. Отступать было некуда — впереди стена дома, сзади — палатка, а с боков нас будут окружать жандармы. И как они только уловили мой запах? Ищейки-оборотни?

— Ну, что же, — вздохнул Ам`мел, — тогда вперед.

И парень выбежал из укрытия, не успела и слова вымолвить. Бен коротко кивнул и бросился на площадь, не дождавшись моих возражений. А я, не будь дурой, сразу сообразила — остаться на месте и быть пойманной без боя куда хуже порванного платья.

— Доставай кол, златовласа, — приказала я Эвелин, — покажешь, чему научилась.

Девушка приподняла платье и вытащила из-под него кол, который все это время был привязан ремнем к ее ноге. Раз она такая крутая, что увела у меня Бена, то справиться с жандармами ей и труда не составит.

Я вылезла из-за ларька и тут же наткнулась на низкорослого мужичка в темно-синей униформе с кособокой шляпкой на голове. Мужичок засмеялся, увидев меня, как если бы ржал с мужиками в бане. Я подхватила его задор и, приподняв юбку, заехала ему ногой по морде в стиле Джеки Чана. Растяжка у меня была неплохая, а режиссер, если бы увидел меня в деле, обязательно пригласил бы на пробы. Но у меня тут свои пробы. Мужичок помотал головой, собирая мысли в кучу, и с видом разъяренного быка двинулся на меня. Я тут же отскочила в сторону, ловко подставив ему подножку. Нет, не зря мы боролись с Ам`мелом, этот красавчик меня чему-то да научил. Мужичок грохнулся на землю, и я, убедившись, что он сразу не встанет, пихнула его ногой еще раз и оставила валяться.

Но долго бежать мне не дали. С распростертыми объятиями на площади уже поджидала двойня. Свидетели сего торжества, раскрыв рты, наблюдали за стычкой около фонтана: и дамы, и их кавалеры с одинаковым интересом следили за развивающимися событиями. Я дернулась в сторону, но там с умным видом на меня смотрел другой жандарм, наступая сбоку. Я сделала несколько шагов от него, но оперлась о бордюр фонтана. Эта троица загоняла меня в тупик. Повернула голову вправо и увидела, что с той стороны на меня наступало еще двое. И откуда их столько взялось вообще? Бездельники, им бы работать — преступников ловить.

Я заметила, как Бен справлялся сразу с тремя, уворачиваясь от их рук и снова убегая, но противники его догоняли и окружали, и игра повторялась заново. Ам`мела держали в плотно замкнутом кольце несколько полисменов (их можно и так назвать, пусть в то время еще и не было полиции), но демон забавлялся ситуацией и, выпустив когти, как кот, дразнил мужчин. Он обрадовал меня — с улыбкой на лице выходил победителем из любой битвы, даже из нашей с ним, шуточной. Эвелин поразила еще больше. У нее был только один враг, но она заставила его трепетать. Так как мужчина не мог выстрелить в девушку, ему приходилось защищаться руками, в то время как Эвелин вертела колом, как шпагой, и чувствовала себя с ним свободно, мастерски орудуя оружием. Какая-то странная гордость вдруг защемила сердце — ведь какой бы последней сукой ни была принцесска, но она моя ученица, а я, само собой, плохому бы не научила. Но тут перед глазами снова встала сцена в саду у Виолетт, и мне захотелось во что бы то ни стало вырваться из ловушки жандармов и лично прикончить выскочку.

В это же время мое личное кольцо преследователей медленно сужалось, заставляя меня вжиматься спиной в высокий бордюр фонтана. Я быстро рассчитала, сколько у меня уйдет времени, чтобы подтянуться и влезть в воду, и решила, что лучше пойду напролом, и с диким визгом побежала на самого крайнего полисмена, имевшего несчастье попасться мне под руку. Мужчина заметил мой безумный взгляд, и следующим, что он увидел, были мои острые и изогнутые, как у ястреба, когти. Жандарм побледнел, и его напарники тоже.

Заплетающиеся о юбку ноги все-таки донесли меня до мужчины, и я, оттолкнувшись, прыгнула на него и впилась в плечи. Послышался душераздирающий вопль — мужчина скидывал меня с себя, как надоедливого орангутанга, но когда он повернулся спиной к фонтану, я сама спрыгнула с него и, втянув окровавленные когти, побежала на помощь друзьям.

Первым на моей дороге попался Ам`мел. Он уже сматывался от своих докучателей и спешил мне навстречу.

— Ну, как? — бросил он, остановившись. Время поджимало.

— Покончи с моими, я пока освобожу голубков.

— Понял, — кивнул Ам`мел, и не спрашивая меня о подробностях, с тем же видом массовика-затейника поспешил к ребяткам у фонтана. Передо мной развернулась следующая картина: Бен отплевывался от своих двух нападающих, а его бывший третий дружок переметнулся к Эвелин. Разумеется, одной ей было не под силу с ними справиться, хотя девушка все еще продолжала яростно отмахиваться колом.

Была не была — я бросилась на подмогу к Эвелин. Нет, в душе я все-таки хороший человек, раз смогла на время забыть о нашем соперничестве. Эвелин поблагодарила меня взглядом, когда я ударила ногой в спину одного из противников, чем привлекла его внимание. Мужчина оказался резвым, и мы сошлись врукопашную, заламывая друг другу руки. Я уже говорила, что не любила драться с мужиками? Да, черт побери, они сильные, они больше знают, они приспособлены к битве от рождения, по крайне мере некоторые из них. И мне попался твердолобый тип. Кусая губы, я пыталась вывернуться из его захвата. Ударяла ногой, но мешалась длинная юбка (и какой леший меня дернул сменить платье?), да и мужчина не дал мне второго шанса застать его врасплох. Пока что наши силы были равны…

…но тут пришел второй. И снова я почувствовала дуло около своего виска. Нет, ну это же просто нечестно! Каждый раз, когда я только начинала ощущать вкус битвы, а адреналин смешивался с кровью, растекаясь по телу и наполняя его силой, появлялся какой-нибудь урод, который все портил. И это что, судьба, которая играет со мной в покер на раздевание? Уже второй раз приспешник Кроко тычет в меня стволом, заставляя останавливаться.

Новый мужик пробасил что-то на латыни, что, вероятно, значило: "Стой".

И я встала. Руки сжал один полисмен, под прицелом держал второй. И знаете, такое случалось редко, но я окунулась с головой в безысходность. Слишком часто это происходило за последнее время. В темнице, на помосте, теперь на площади. Мне определенно не везло в жизни.

Все. Эвелин тоже схватили. Конечно, она же слабая. Физически. Уж если я не смогла с двумя справиться, позор мне за это, суккубу, то она и подавно. Девушка вырывалась из цепких лап жандармов, но не могла освободиться. А я и вовсе не шевелилась — как-то под прицелом соображалось хуже, или же наоборот каждый вздох был опасным. Я просто стояла и наблюдала за парнями. У Ам`мела отлично получалось запугивать полисменов своими когтями — они и вправду выглядели устрашающе, как у чудовищ из фильмов ужасов, а безумное выражение лица парня, как у азартного игрока в карты, чей выигрыш был в шаге от миллиона долларов, и вовсе сбивало противников с толку.

Я заметила, как Бен справился со своими врагами и искал глазами, чем бы еще поживиться. Тут он увидел Эвелин и прежде, чем бросился к ней, взгляд его застыл на мне. Я не просила, не умоляла глазами, не шептала губами — по моему каменному выражению лица не пробежала ни одна эмоция, способная помочь Бену сделать выбор. Зато Эвелин кричала — громко и жалобно. Один из двух полисменов, тот, что держал ее руки, приказал второму заткнуть ей рот, но Эвелин не успокаивалась — извивалась всем телом в их стальных оковах.

Бен не двигался. Он переводил взгляд с меня на Эвелин, с Эвелин снова на меня. А я тихонько раздражалась. Мужчина должен быть решительнее. И вообще, какой мог быть выбор? Эвелин вроде как его девушка, которая ему нравилась, которую он, возможно, любил. А я просто друг, таким была еще в школе, никогда не позволяла ему зайти дальше, таким и оставалась сейчас, а уж наша последняя ссора и вовсе превратила нас в чужих.

Наконец, взгляд его перестал метаться. Мы будто вели мысленный разговор, хотя оба молчали. Даже в мыслях молчали, я от безысходности, Бен — от шока. Но этого молчания было достаточно для нас обоих. Его было достаточно для него. Казалось бы, странно. Что можно прочитать в холодных отчужденных глазах?

Но Бен сделал выбор.

Дальше все произошло, как в тумане. Я помню, что мы вместе справились с моими кретинами, хоть жару не задали, но на время обезвредили, помогли Эвелин с ее ухажерами. Втроем мы подбежали к Ам`мелу, который настолько озверел, что еле сдерживался, чтобы не наброситься на жандармов. Я легонько потрепала его по плечу. Ам`мел резко обернулся, и у меня сердце на миг ушло в пятки, когда я заглянула в его багряные глаза. Но взгляд парня тут же смягчился, когда он узнал меня.

— Ты в порядке? — встревожено спросил парень, откидывая со лба мокрые от пота волосы, снова ставшие угольными. Я слабо кивнула, еще не оклемавшись от стычки.

— Тогда уходим.

И на этот раз нам никто не помешал это сделать.

Глава 24

— Вот это я понимаю, драка, — восхищенно приговаривал Ам`мел, когда мы шли по узкой тропинке вдоль леса, свернув с главной дороги. Удивительное явление — мое лицо было испачкано пылью, волосы растрепались в разные стороны, и теперь я напоминала огородное пугало, руки сбиты в кровь, хоть я ни с кем толком и не дралась, но при всем этом наборе платье почти не пострадало. И это очень хорошо, потому что Виолетт бы из меня кишки выбила, случись с ним что — как-никак, это было ее любимое платье, как она говорила, подаренное мужем сразу после свадьбы.

— Да ты почти не дрался, — засмеялась я, по-братски закинув руку ему на плечо, — только бегал кругом и кривлялся.

— Сама-то, — обиделся Ам`мел, не обращая внимания на Бена и Эвелин, обхватив меня за талию, — единственный, кому досталось от тебя по брюху, был тот мужик коротконогий.

— Ой, вот только не надо тут, — передразнила я, — меня чуть не пришил тот здоровяк, что был с оружием, так что благодари судьбу, что этого не произошло.

Ам`мел закатил темные глаза.

— Какое же мне счастье перепало, ты даже не представляешь.

— Это сарказм? — переспросила я, не оборачиваясь. Мы уже обогнали парочку, отделившись от толпы, и теперь перебрасывались репликами, затевая очередную игру. И как этого можно было не понимать? Ам`мел мне стал как брат, только старший, потому что мелкого мне было и в одном экземпляре достаточно.

— Неа, это искренне и от чистого сердца, — усмехнулся Ам`мел, на что я перекривилась.

— Льстец.

— Какой есть, — оставил он за собой последнее слово, и я, не найдя, что сказать ему еще, соизволила обернуться. — Где наши голубки?

Я огляделась по сторонам, но дорога была пуста. Смылись, гады, и даже не попрощались. А я уже начала окрыляться от мысли, что Бен, возможно, все еще меня любил. Все-таки на площади он выбрал не Эвелин, жаль, правда? Но недолго я радовалась. Ведь Бен мог действовать из соображений, что с Эвелин они бы не спасли меня, а со мной он был вполне в состоянии освободить "свое солнышко", поэтому и воспользовался шансом и, пока жандарм отвлекся, пристукнул ему хорошенько. Слава Богу, что мужчина не нажал на курок, а быстро обмяк в руках Бена, иначе пока-пока, лежала бы сейчас на стоге сена у Кроко, пока тот разбрасывался спичками.

— Они не могли далеко уйти, — с видом знатока произнес Ам`мел. Хорош вывод, прямо скажем, гениальный.

— Похоже, они в том доме, — я махнула рукой в сторону миниатюрного жилища с конусообразной крышей, покрытой соломой. Домик был настолько маленьким, что состоял только из одного этажа, да и сам участок, огороженный самодельной сеткой, явно приобретенной у перекупщика, еле натягивал на четыре сотки. При всем этом дом был довольно ухоженным, что свидетельствовало о том, что хозяева не забывали о нем следить и регулярно начищали до блеска.

— Пойдем, — Ам`мел потянул меня за руку, и в моей голове неожиданно всплыл наш образ со стороны. Похоже, мы выглядели не лучше Бена и Эвелин, а в чем-то, может, и переплюнули их, так как Бен сам по себе был скромным мальчиком, а Эвелин воспитание не позволяло вешаться на парней. Хотя то, что я видела в саду у Виолетт и еще впоследствии много раз, никак не делало из Эвелин монашки.

Спокойно перешагнув сетку, мы залезли в чужой дом, как два воришки, и направились к двери, которая была чуть приоткрыта. Из приличия я все же постучала кулаком по дереву. За дверью послышались глухие шаги, и вскоре после этого хозяйка, пожилая женщина с седыми волосами, заплетенными в длинную косу, с интересом глянула на меня.

— Мелани? — сиплым голосом спросила у меня. Я неуверенно кивнула. Откуда она знала мое имя? Точно колдунья.

— Проходи, — старушка приоткрыла дверь, и я с ее позволения вошла. Ам`мел остался стоять на пороге, как я поняла, потому что женщина добавила, — не стесняйтесь, молодой человек, чувствуйте себя, как дома.

Старушка оказалась хозяйственной. Несмотря на мебель, которая уже доживала свой век, женщина содержала дом в практически идеальном состоянии. На гладком полу, застеленном шерстяным ковром, виднелись следы недавней чистки — капли воды, или же я только думала, что это была вода. Но в доме на удивление вкусно пахло, не сыростью и даже не специфическими кошачьими метками.

— Откуда вы меня знаете? — осмелилась спросить я у старушки, когда та обогнула меня и прошла на кухоньку. Что еще меня удивило, так это чистый английский женщины. Похоже, что мой родной язык являлся отличительной чертой всех местных ведьм и колдунов.

— Твои друзья сказали, что вы подойдете чуть позже, когда освободитесь, — старушка прищурила и без того узкие глаза. Взгляд ее метался между мной и Ам`мелом, из-за чего по коже пробежала армия вооруженных мурашек. — Ох уж эта молодежь. Сами не знаете, чего хотите, детки. Сами не знаете…

Ее манера разговора напомнила мне Лэма, и чувство вины вновь укололо меня где-то в области живота.

— Что встала, милочка? — старушка еще и словечко Лэма применила. — Проходи же, чай стынет.

Как и просила колдунья, я прошла по коридору на кухню. Бен и Эвелин преспокойненько попивали чаек, о чем-то мурлыкая себе под нос. Меня аж злость взяла от лицезрения сей картины. Захотелось тут же разрушить идиллию своим присутствием, что я и сделала.

— И как же это называется? — вскипела я, плюхаясь за стул напротив них. — По-вашему это нормально?

Эвелин встряхнула золотистыми кудрями, кинув на меня взгляд лже-скромницы из-под опущенных ресниц.

— Вы были так заняты…

— Не хотелось разрушать прекрасный союз, — закончил за нее Бен. Просто шикарно, они скоро в унисон будут говорить? Выворачивает, знаете ли, от такого пафоса.

— Умники, — я не нашла слов получше, чтобы описать весь гнев, который разбушевался хуже дракона. Старушка бодро влетела в комнату, занимая свое место во главе стола.

— Так на чем мы остановились? — осведомилась она, подливая мне в чашку кипятка. С присущей мне подозрительностью я принюхалась, но ничего дурного не заметила и сделала глоток. Горячая жидкость обожгла горло, смывая на время злость.

— Вы говорить, что Мирон устраивать бал? — напомнила Эвелин. Потаенная женская тяга к прекрасному встрепенулась в моей душе, заслышав эти слова.

— Бал? — переспросила я. — Мы идем на бал, неужто?

Эвелин отвела глаза, будто и не затрагивала тему.

— Верно-верно, — старушка ответила мне вместо Эвелин, и я решила, что буду слушать ее. Милая женщина. — Мирон устраивает съезд для всех десяти императоров. Приглашается знать, только верхушка общества со своими семьями.

Вот досада, я бы не отказалась повеселиться вместе со старыми дружками Сжигало. Наверное, они не менее интересные и самодостаточные личности, чем сам хозяин пира.

— Он это делать, чтобы завоевать к себе расположение, — сделала вывод Эвелин, зная своего отца, — он готовить что-то масштабное, для чего ему требоваться поддержка.

— Масштабное? — вставил свою лепту Ам`мел. — А не достаточно ли ему масштабов с этой охотой на ведьм?

Старушка вздрогнула при звуке страшного для нее слова, но она быстро взяла себя в руки.

— Охота ведется только в нашем районе, а Мирон хочет ввести свои правила во всех империях.

Империя, как гордо звучало это слово, но я никак не могла сочетать его с Красным. Тип смахивал на мелкого князька, на крайний случай царя, но не на императора.

— Дело плохо, — заметила Эвелин. — Мирон обладать большим влиянием на членов Великого Круга, а заручившись их согласием, он уничтожить всех нас.

— Он настолько крут? — наивно предложила я. Две пары глаз — Эвелин и колдуньи — замерли на мне как на сумасшедшей.

— Он очень, как ты сказала? — старушка хрипло засмеялась, одернув фартук. — Он силен, милочка. Велик.

Фыркнув, я запила смех чаем.

— Мирон уже собрал все нужные ему данные, — продолжила разговор колдунья, обращаясь к Эвелин, — и он обязательно получит благословение.

— Но почему? — детский голосок Эвелин дрогнул.

— Ты сама знаешь ответ, — мягко произнесла старушка больше с укором, чем с поддержкой.

— Да, — кивнула Эвелин. Они говорили о вещах, известных только им двоим, из-за чего я чувствовала себя как не в своей тарелке. — Я пойти туда.

— Что? — одновременно со мной воскликнул Бен.

— Ты никуда не пойдешь, — решительно добавил уже он сам. Эвелин успокаивающе погладила его по руке, — я тебя не отпущу никуда. Нет.

— Да! — загорелась я, встав на сторону Эвелин. — Она найдет данные о маге! Сукин сын наверняка и до него добрался!

— Мелани права, — подтвердила девушка, и мы будто объединились против Бена. Надеюсь, что больше такого не повторится, но сейчас нам дали, точнее Эвелин дали шанс помочь нам всем. — Я смогу пробраться в его кабинет и поискать файлы мага.

Казалось, во мрак пробрался скромный лучик надежды. Зацепка, она есть! Ответы у Красного, иначе жизнь была бы слишком простой.

— А ты одна справишься? — спросил Ам`мел. Я прочитала в его глазах тот же явный намек, что вертелся у меня на языке. Мы переглянулись с парнем. Ага, он хотел развлечься. Родные души.

— А ты хочешь пойти со мной? — перекинула вопрос Эвелин. Ам`мел закивал, совсем как ребенок. Кажется, я поняла, чего он хотел от этого бала, и от этого желание во мне еще больше разгорелось.

— Я тоже хочу.

Эвелин прищурилась, но не смогла мне отказать, ведь в случае нападения на нее, девушка сама бы не отвертелась. Бен гневно сжал кулаки.

— Да вы с ума сошли! Еще и часу не прошло, как нас чуть было не поймали, а вы опять лезете! Жизнь ничему не учит?

— Неа, — радостно отозвалась я. — Да и не гони, нас бы не поймали.

Говорит та, у виска которой плясало дуло оружия.

— Как же, — Бен больше ничего не сказал, заметив блеснувший в моих глазах интерес. Он выбрал меня. Не Эвелин. Меня! Так в чем, черт возьми, проблема? Он сожалел? Он ошибся? Иногда меня просто убивает неопределенность, зато посмотрите, как он встревожился из-за того, что его Соломинка идет на гулянку!

— И когда состоится праздник? — спросила я у старушки. Эта женщина знала больше, чем следовало бы, от нее так и веяло глубоким знанием.

— Это не праздник, — возразила колдунья зловещим тоном, — это приговор.

— Когда?

— Сегодня, — нехотя отозвалась женщина, — сегодня вечером.

— Надо спешить, — спохватилась Эвелин, пока мы с колдуньей сверлили друг друга взглядом. На секунду я даже встретилась со своим отражением. Колдунья видела меня насквозь, но она молчала, делая выводы, которыми не собиралась делиться. А песочные часы уже перевернули.

— Мы успеем, — я поднялась со стула сразу же за Эвелин, — если двинемся сию минуту.

Парни были пунктуальны и не заставили себя ждать. Но на выходе из кухни я остановилась от звука своего имени. Колдунья дождалась, пока мои напарники покинут дом, и приблизила свое морщинистое лицо к моему. Черные глаза вдруг вспыхнули пламенем.

— Скажи, Мелани, только честно скажи. Ты мазохистка?

Я нахмурилась, ища в ее словах подвох или хотя бы смысл как таковой.

— Нет, — последовал осторожный ответ. Кто мог знать, что ожидать от старой колдуньи, вошедшей в возраст маразма?

— Тогда зачем ты мучишь и себя, и его?

— Кого? О чем Вы?

Я начала пятиться к выходу. Колдунья ненормальная, и она наступала.

— Почему ты мечешься? Выбери! Послушай сердце и выбери!

Бешеная. Она не понимала, о чем говорит.

— Ты хочешь всего и сразу, а в итоге не получишь ничего, — продолжала карга, не давая уйти, схватившись когтистой рукой за мое запястье.

— Это все знают. О чем вообще речь? — я косила под дурочку, но на самом деле боялась колдунью, хотя в принципе мало кого боялась. Она была до последней клетки пропитана магией и могуществом.

— Ты поверхностна, Мелани. Копни глубже. Завязывай с покером, из тебя никудышный игрок. Ты шулер, но обманываешь в первую очередь себя.

Эта ведьма еще и обзываться начала! И куда я попала? С каждым разом мне везет все больше, и я натыкаюсь на психов. Кроко, а теперь еще старушка, имени которой я даже не узнала.

— Отпустите, — попросила я, и колдунья тут же разжала хватку. — Всего Вам доброго.

С напутствием я развернулась и исчезла в проеме двери, но тихие, как шепот, слова донес в спину ветер. "Запомни мои слова, милочка, они многого стоят".

Не сомневайся, ведьма. Такое не забудешь.

Глава 25

И снова Виолетт сооружала на моей голове нечто подобное птичьему гнезду из веток. Как же я соскучилась по распущенным волосам, достающим до лопаток, но с другой стороны местная мода была экзотикой — такого больше нигде не попробуешь. Попрощавшись с колдуньей мы помчались домой, чтобы успеть подготовиться к грандиозному событию — балу, который устраивал Кроко для своих полоумных дружков. Наша первая встреча с Сжигало прошла, прямо скажем, не на высшем уровне, а после того, как мы с бежали из его логова, не удивлюсь, если увижу свой портрет на дверях замка, перечеркнутый краской с примесью крови. Символичный жест, однако, да и мало, кто не догадается об его значении. Поэтому от греха подальше мы поменяли внешность.

Наш своеобразный выбор оригинальностью не отличался и пал на старых знакомых. Взглянув в зеркало, я снова поразилась, обнаружив в нем совершенно другую девушку.

— Ты вылитая Кайла, — заметил Бен, подходя сзади. Чувствовала я себя неловко. Перевоплощаться в Кей мне приходилось лишь единожды, когда необходимо было выведать ее местонахождение у Люка. Да и то, я вырядилась хуже, чем для ночного клуба, но даже мой вызывающий прикид не сработал, а Люк оказался крепким орешком.

Поменять внешность пришлось не одной мне. Ам`мел взял образ Алекса, так как по задумке мы должны были играть роль кузенов, но я сильно сомневалась, что у нас это получится. Во-первых, влечение. Оно было между нами, но при всем при этом ни один из нас не пытался его скрыть. Согласитесь, явившись на бал, мы привлекли бы к себе любопытные взгляды в особенности потому, что здешние правила приличия походили на старомодные. Вторая причина вытекала из первой. Наша с Ам`мелом жажда уже настолько нами овладела, что порой сносила крышу, из-за чего мы время от времени теряли контроль над своими поступками. Два опасных типа, находящиеся на грани срыва, решили на свой страх и риск смешаться с толпой. Что из этого получится, непонятно.

У новой Кайлы Люк тоже был. Иллюзионист, конечно, большое дело. Бен долго упирался, но в итоге поддался уговорам и стал шатеном. Для трех человек: меня, Ам`мела и Эвелин — он остался прежним, но все остальные видели в нем Кейса, что было нам только на руку. Одна Эвелин осталась такой же, какой ее сотворила природа.

— Не подлизывайся, — рассмеялась я, примеряя новую улыбку, — она тебе явно запала в душу.

— Милая девочка, — парень пожал плечами, — но маленькая для меня.

— Не смеши мои, — я опустила глаза на туфли с низким каблуком, что прятались под платьем. В реальном мире никогда бы такие не надела: беленькие, остроносые и жутко неудобные, — тапочки, любитель крошек, причем в прямом смысле.

Недовольное бормотание Бена я так и не расслышала, потому что из-за двери послышались возгласы.

Эвелин возглавляла процессию, ведя нас по каменистой дороге вверх к площади, где еще недавно состоялась стычка с жандармами. Платье на мне было все то же, но благодаря дару Бену выглядело оно не хуже королевского одеяния: многослойное, насыщенного фиолетового цвета с золотыми шелковыми оборками, пышными рукавами-колокольчиками и тугим корсетом, расшитым бисером. Вряд ли у местных барышень был в ходу бисер, но Эвелин сказала, что будет представлять меня как даму заморскую, поэтому не шибко умные друзья Кроко съедят наживку и еще добавки попросят.

Сбылась мечта идиота — на площади ждала тройка лошадей, ведущая за собой небольших размеров карету, вероятно, двухместную, но массой тела никто из нас нормы не превосходил, поэтому мы спокойно влезли внутрь и устроились на жестких деревянных скамьях, выполнявших роль сидений. Ехать в карете оказалось не так здорово, как предполагалось после просмотра бесчетного количества старинных фильмов. На каждой кочке карета подскакивала, а мы вместе с ней, и когда та оседала, мягкое место ударялось о деревяшку. И это еще была ровная дорога, так как пейзаж за окном проносился быстро, как если бы мы не ехали, а бежали рысью.

Эвелин тоже пришлось соорудить знатный наряд, и платье девушки не уступало по красоте моему, разве что было изумрудного цвета — я его не очень люблю. Светлые волосы собраны высоко на голове, многочисленные пряди переплетены друг с другом, образовывая замысловатую фигуру, которой бы позавидовал самый известный парикмахер. Что ни говори, а Виолетт была мастерицей на все руки, даже прически делала прелестные. Парни облачились в строгие черные фраки, чего и стоило ожидать от скромного гардероба Тома. Но я догадывалась, что местные мужчины именно так и одевались каждый раз, один лишь Кроко, как самодовольный петух, выряжался в красное.

Прошло где-то полчаса, когда карета, наконец, остановилась, и мы с облегчением вывалились на улицу. От тряски у меня слегка кружилась голова, и я покачнулась, но быстро выровняла равновесие. Перед воротами замка дежурила парочка охранников, держащих ружье всегда наготове. Эвелин сделала шаг вперед, чтобы те могли ее разглядеть, и коротко кивнула. На секунду мне показалось, что охранники сейчас бросятся на Эвелин и свяжут ее по рукам и ногам, а нас с ней заодно, но затем они синхронно развернулись и приоткрыли ворота.

Взгляду представился огромный по площади замок с несколькими башнями. Сама обитель Красного была выложена из серого камня и вычурной красотой своей не цепляла, но наверняка внутренне убранство поражало великолепием. Моя правда. Проведя нас мимо главного входа к запасному, Эвелин приоткрыла дверь, поздоровавшись на ходу со стражей, и впустила нас в замок. Из меня вырвался удивленный возглас, когда глаза привыкли к тусклому освещению, и я смогла рассмотреть зал во всей красе.

Вдоль одной из стен тянулся ряд зеркал, из-за чего зал казался больше в два раза. Помещение плохо освещалось хрустальными люстрами, но подобную атмосферу легко можно было назвать интимной. По залу кружились разодетые пары: дамы в длинных платьях с одинаковыми прическами, что были и у нас, и их кавалеры. На противоположной стороне поперек зала тянулся стол, за которым уже устроились гости, попивая из бокалов вино. Из вкусностей я сразу углядела барана на блюде и подносы с фруктами. Мимо нас пронеслась в польке пара, обдавая потоком ветра. Сразу вспомнился пафосный прием главы Ковена в Хьемьенге на Рождество. Но если на том сборище каждый приглашеный следовал дресс-коду и вел себя соответствующе теме вечеринки, то здесь утонченность и изящество были естественны для каждого. Нацепив на лицо благородную улыбку, я прошла вслед за друзьями, которые уже успели пройти по краю зала вдоль зеркал к остальным гостям.

Завидев только что прибывших, гости обернулись, одаривая каждого из нас холодным оценивающим взглядом. Лишь после этой процедуры я заметила одобрение в глазах нескольких дам — угрозы для их мужей я пока что не представляла, плетясь рядом с Ам`мелом. Из-за стола приподнялся мужчина и, напряженно хмыкнув нечто нечленораздельное, подошел к нам. Точнее к Эвелин. Разумеется, я узнала его. Красный. Мой кошмар, ставший явью. Мой враг номер один, первый в списке случайных жертв, то есть в меню. Руки зачесались от желания поскорее с ним разделаться, пусть даже на глазах любопытных зрителей, но вместо этого я вежливо улыбнулась, когда взгляд Сжигало остановился на мне, прожигая насквозь. Сердце предательски сжалось — мужчина прищурился, будто узнал меня, от чего я похолодела еще больше. Но нет, перевоплощение суккуба было еще надежнее иллюзии, так что волноваться не было смысла.

Красный изменился за то время, что мы не виделись. Он срезал козлиную бородку, сразу помолодев лет на двадцать. В люстрах вместо ламп были вставлены свечки, отбрасывавшие тень на паркет. В их свете волосы Кроко казались темными, почти черными, в то время как на поляне они были почти седыми.

В глазах мужчины пылал всепоглощающий гнев, который он изливал на Эвелин, но девочка не дрогнула под ним, спокойно вынося атаку. Красный прошипел что-то на латыни, но в ответ Эвелин затряслась от смеха и, выскомерно бросив слова, развернулась к нему спиной.

— Что она делает? — тихо спросила я у парней, чтобы Красный меня не услышал. Повторялась ситуация на поляне — мы вновь были незваными гостями.

— Он спросил у нее, зачем она пришла, а она сказала, что тоже является членом знатного общества и ее законное право — находиться здесь, — перевел Бен. Эвелин медленно обошла стол с грацией кошки, протягивая каждому гостю мужского пола руку, которую тут же целовали. Дамам Эвелин посылала легкую улыбку и шла дальше. Обойдя стол, Эвелин встала во главе него, где еще недавно сидел Красный, и звонким постукиванием вилкой о бокал призвала к тишине. Кроко не отрывал от нее глаз, не теряя достоинства — ровная спина, будто пригвожденная к доскам, выдавала в нем королевские манеры.

Эвелин заговорила.

— Добрый вечер, — параллельно с ней переводил Бен, наклонившись к моему уху. Надо было в школе учить латынь, но кто же знал, что меня занесет в другой мир с настолько консервативными личностями? — Рада видеть вас сегодня здесь, — Эвелин властно обвела рукой зал, и я впервые увидела в ней не маленькую девочку, а наследницу престола, — надеюсь, мой папочка не дает вам скучать.

Вежливый смешок прокатился по залу, и Эвелин продолжила, а вместе с ней и Бен.

— Хочу представить вам моих хороших друзей, — Эвелин повернулась к нам — Бен тут же выпрямился, потому что гости дружно развернулись в нашу сторону.

— Маргерит Дюпон, — когда Эвелин произнесла мой псевдоним, я сделала книксен, — Жерар Дюпон, — вроде как братец Ам`мел. Удивительное дело, с другой внешностью я не переставала в парне видеть именно того Ам`мела, с которым была все это время. А это что-то, да значило. И, наконец, Бену досталось самое смазливое имя с носовыми звуками, которое у меня ассоциировалось с гееподобными французскими альфонсами, — Франсуа де Л`армуар.

Через боковую дверь в зал вбежали слуги, таща за собой четыре стула. Приткнув их с краю стола, слуги откланялись и удалились, будто их и не было. Под одобрительные кивки, которые в знак приветствия дарили гости, мы прошли к свободным местам и устроились меж представителей голубой крови. Интересно, а они догадывались, что среди герцогов, королей, или кто еще здесь был, рядом с императорской дочкой сидела обыкновенная демоница из простой набожной семьи, готовая перегрызть каждого в этом зале, если только ей не всунут в рот кляп? Вряд ли, а то бы с визгами разбежались.

Нервно заерзав на стуле, я потянулась за куриной ножкой, чтобы чем-нибудь занять руки. Прошло около часа, но гости не переставали есть. Даже худощавые барышни уплетали лакомства за обе щеки. Вот это аппетит! В меня больше не лезло пережаренное блюдо, а курочку в руках я сочла за последнюю. Все это время разговор велся на латыни, а я понимала из него процентов пять. Судя по отсутствующему выражению лица Бена, он тоже детали пропускал мимо ушей. Быстрая непринужденная речь лилась серебряным ручейком, смешиваясь с певучим смехом, какой не услышишь в баре за стойкой, перетекая между гостями и сливаясь в единый гомон. Первое время, после того как я отчаялась и прекратила попытки понять латынь, сидела словно в куполе и напевала под нос Марсельезу. Потом вспомнила, что здесь во французских провинциях мог быть другой гимн, и забила рот едой. Но молчать мне долго не дали. Сидящий по правую руку ухажер начал галантно ко мне подкатывать.

Ухажера звали Эдуард, и как позже выяснилось, в его владениях были обширные территории, а во власти он не уступал Кроко. Эвелин через Бена и Ам`мела передала, что этот Эдуард был одной из важных шишек, чей голос мог в корне изменить судьбу Сжигало, поэтому этим пареньком в самом расцвете сил мне и предстояло заняться. По правде говоря, я не горела желанием возиться именно с ним. "Пареньку" было хорошо за шестьдесят (хотя, если здесь старели и умирали раньше, то вполне возможно сойдет на тридцатник), глаза его были черны, как смоль, и хитры донельзя, и сопутствующая им лесть, которой он одаривал меня в течение всего вечера, уже не казалась неожиданной.

Внезапно я ощутила ладонь, жадно обхватывающую мою коленку. На автомате я ударила по руке и слишком поздно додумалась, что тем самым спугивала Эдуарда, нарушая всю концепцию. Справа от меня место Ам`мела пустовало — парень занялся какой-то светской дамочкой, которая представляла одновременно и своего мужа, оставшегося далеко-далеко на родине. Парочка была навеселе после вина, точнее только дама, потому что Ам`мел умело притворялся — ему не впервой охмурять женщин как молодых, так и не очень. Знатная девица тут же положила глаз на малолетку Ам`мела, который выглядел на восемнадцать, и с удовольствием принимала его ухаживания.

А вот мне приходилось туго. Встряхнув сальными волосами, Эдуард наклонился вплотную ко мне, обдавая несвежим дыханием. Приложив все усилия, я не поморщилась и выдавила улыбку. Эдуард воспринял ее немного не тем образом и потянулся за бутылкой, подливая мне в бокал полусухого. Споить меня вздумал, старый извращенец?

— Non, mersi, — отказалась я. Эдуард глухо засмеялся.

— Mon amour, je pense que nous trouverons la meme langue (с фр. Моя любовь, я думаю, мы найдем общий язык), — мужик поиграл бровями, переходя на "мой язык". Вот черт, я думала, что он не говорит по-французски! Делать нечего — пришлось припоминать знания, полученные несколько лет назад.

— Это же просто отлично, — скромно захихикала я на манер француженки. Эдуард снова рискнул пройтись по моей ноге. Стиснув зубы, я стерпела прикосновение, но кулак так и сжался, чтобы въехать нахалу в переносицу.

— Ангел мой, откуда ты? — задал каверзный вопрос Эдуард, потянувшись за своим бокалом. Остальные гости были так увлечены беседой, что не обращали на старого Жигало никакого внимания. Нет, все-таки я была права насчет друзей Кроко.

Он поставил меня в тупик. Я в родной географии-то еле могла найти себя на карте, а тут вообще не знала ни одного населенного пункта!

— Ваш акцент слишком явный, — пробормотала я, теряясь, — я не могу понять ни слова.

Старалась говорить быстро, как это делают носители языка, чтобы Эдуард меня не понял. Но этот старикашка смышлен оказался и повторил медленно, выговаривая каждое слово. Ну, вот. От безысходности мою лодочку отнесло от берега правды, а стихия подхватила ее и отнесла в недра океана вранья. Я стала молоть всякую чепуху про семью, часто менявшую место обитания, приплела к истории несуществующих родственников, половина из которых состоит в близких связях с королевскими отпрысками, а сама я графиня в десятом поколении, а мама моя была простой горожанкой, в которую влюбился папочка, случайно встретив ее на улице. Так бы я тараторила, причем на чужом языке, если бы Эвелин, заслышав разговор, не пнула меня ногой под столом. Похоже, я таки смогла заговорить зубы Эдуарду. Глаза его искрились бессмысленным восхищением, а руки продолжала начерчивать круги через шелк платья.

Но во всей помойке, что я трепала, нашлась очень умная фраза, скрасившая всю предыдущую лже-исповедь.

— Мирон хочет убить мою семью, — сделав щенячьи глаза, произнесла я плаксивым тоном, — он думает, что мы дети дьявола. Как такое возможно? У меня порядочная семья! Он задумал уничтожить всех нас, в том числе и меня, хотя даже в лицо никого не видел. Изверг. Подлец. Садист, — град ругательств, которым нет перевода, — задумал кровожадные планы и втягивает в них всех уважаемых людей.

Эдуард мало, что понимал из моей душещипательной истории, но выражение лица его вдруг изменилось, стало жестким и решительным.

— Правда ли он задумал такое злодеяние, мой ангел? — переспросил Эдуард, не веря услышанному. Я интенсивно закивала, и слеза скатилась по моей щеке. Вау, да я прирожденная актриса! Эдуард и сам сейчас плакать начнет. Грубая рука осторожно смахнула слезу, с недоумением мужчина поглядел на нее.

— Если это правда, то зачем ты пришла сюда?

Тишина. Тут я должна была добить его коронным выстрелом.

— Взглянуть на своего убийцу.

Да, я это сделала! Рука замерла на моей ноге — Эдуард поражен. Еще минуту он соображал и, наконец, властно оповестил:

— Я не позволю ему этого сделать! Никогда! О, бедный мой ангел, какое прелестное, чудное создание, такое хрупкое, наполненное светом…

В завершение своей работы я бросилась ему на шею и звонко чмокнула в щеку.

— Mersi, mon cher, mersi beaucoup!

От столь обильного потока лжи и промытия мозгов ни о чем дурном не думающего императора, мне требовался перерыв в по-настоящему приятной компании, а Эдуарду, очарованному милой девочкой с внешностью Кайлы, нужно было дать шанс прийти в себя после беседы. Вспорхнув со стула, я оббежала стол и притаилась за колонной, наблюдая танец на паркете.

— Уже закончила?

Я вздрогнула от неожиданного вопроса, прозвучавшего за спиной. Ам`мел вошел в тень колонны, вставая рядом со мной.

— Такое чувство, что я только что пересказала женский роман, — пожаловалась я. Ам`мел усмехнулся, позволяя себе в тени приобнять меня.

— Знаешь, у меня дела не лучше.

— Правда? — уточнила я. Парень кивнул.

— Такая резвая мадам попалась. Хвать, и уже тащит меня прочь из зала.

Представила картину: бабулька из "Мадагаскара" палкой гонит Ам`мела в королевские покои.

— А ты, естественно, не будь дураком, отказался, — поддела я, но Ам`мел сарказма не понял.

— А что? Я лучше голодный ходить буду, чем с этой… красоткой.

Ой, сколько горечи, как будто она была настолько плоха! Ничего, мне в свое время и похуже доставались — времена были трудные. А то ишь какой привередливый, как шлюхи подзаборные, так вкуснятина высшего сорта, а наивный парень и вовсе считал их приличными девочками, а как светская львица, пускай и в соку, так нос воротит!

Разумеется, Ам`мелу я этого не сказала, потому что после невероятно скучного вечера, он был единственным, кому я была рада.

— Не ной, мне пришлось целовать винную бочку с недельной щетиной.

Я не видела, как блеснули в темноте глаза Ам`мела, но могла об этом догадаться.

— Мм, так вот какие тебя нравятся, — насмешливо протянул он.

Я поворачиваю голову, чтобы взглянуть на него… и как вскрикну! К счастью, живая музыка перекрыла высокими нотами мой писк. Передо мной был Эдуард! Во плоти! Боже мой, это он! Старый извращенец! Он обнимает меня, прижимает к себя, вот еще губы тянутся, чтобы поцеловать меня! Нет, не могу этого видеть — закрываю лицо руками, уворачиваясь от него. Эдуард отодвинулся, и я взглянула на него через щелку между пальцев.

Шикарно, Ам`мел покатывался со смеху, согнувшись в три погибели. Какой дурак, словами не выразить!

— Никогда не делай так больше! — завопила я, давая Ам`мелу подзатыльник. — Никогда, слышишь?! Никогда! — Ам`мел чуть ли не в истерике бился, а меня колотила злость. Нет, ну надо же! Еще никто не заставлял меня так потеть. Не берем во внимание битвы и первые свидания. — Какой же умник-то! Господи, я чуть коньки не отбросила!

Как представлю, что вонючий мужик мог меня поцеловать… нет, не собираюсь этого представлять, ни за что!

— Мелани, — слегка успокоившись, произнес Ам`мел, снова обвив меня за талию рукой. В его голосе еще звучали иронические нотки, — ты наивная, как ребенок, — в подтверждение этому я надулась, — тебя напугать легче легкого.

— Никогда не делай так больше, — повторила я, начиная успокаиваться. Вот же адриналин.

— Хорошо, — отозвался Ам`мел, — сделаю все, что пожелаешь.

— Грош цена твоему слову, Ам`,- отозвалась я. Через секунду до нас обоих дошел смысл этой фразы — ее говорил мне Ам`мел в переулке, когда я привела туда Алекса тренироваться.

— Я бы счел это довольно милым, — нашелся Ам`мел, заполнив неловкую паузу. Вообще-то я даже не поняла, откуда возникла эта неловкость, ведь ничего такого я не сказала. Но сам факт, что я неосознанно повторяла выражения Ам`мел, пугал, а может, и наоборот, радовал. Ветреная и непостоянная, я даже в себе была не в состоянии разобраться, только и делала, что находила всякие разные проблемы, лишь бы не копаться в собственных чувствах.

— А я бы глупым, — как и всегда вывернулась я, уходя от опасной темы.

— Ты все еще обижаешься? — голос Ам`мела стал заискивающе сладким. Парень наклонился ко мне, чтобы заглянуть в глаза, но я все равно в тени не различала черт его лица.

— Сейчас перевоплощусь в твою любимую, — намекнула я на даму Ам`мела, — и будешь со мной таскаться полвечера! А я еще назло приставать к тебе буду. Прилюдно. Пусть на тебя смотрят как на альфонса.

Ам`мел снова засмеялся.

— Не напугаешь. Я все равно буду знать, что это ты. Как и сейчас.

Ах, да, я же выглядела, как Кей. И Бог с ним, с шутником. Я преподнесу ему каверзу, когда будет меньше всего ее ожидать.

— Пойдем лучше танцевать, — и не дождавшись ответа, Ам`мел вытащил меня под свет свечей, вовлекая в круг летящих пар.

— Ты умеешь танцевать? — поинтересовалась я, когда уподобляясь экспертам на паркете, мы начали копировать движения менуэта.

— Конечно, разве не видно?

Ам`мел покрутился на месте, в то время как остальные пары приседали. Меня пробрало на хрюканье.

— Может, не будем позориться? — предложила я, но мой партнер прослушал эти слова и, подхватив меня под руки, стал кружить, как в летнем лагере на дискотеках.

— Пусть смотрят. Если что, то я Жерар.

От скорости мир начал плыть перед глазами, от чего я еще больше засмеялась. Только карий взор Ам`мела и заразительная улыбка оставались четкими в сознании. И в этот момент в голове промелькнула мысль. Странная с долей сумасшествия, но она мне понравилась. Почему люди всегда стремятся получить то яблоко, что висит на верхушке? Почему нельзя протянуть руку и сорвать ближайшее? Нет, я все-таки залезла на дерево, долго лезла. Сижу на ветке, смотрю на два яблока, что висят выше всех, и никак не решаюсь сорвать плод. Одно яблоко перезрелое, другое с кислинкой — на любой вкус. А я и вовсе личность странная, как гусеница подпортила все фрукты.

Ощущая на себе руки Ам`мела я задумалась, почему не оглядываюсь по сторонам, а жду у моря кораблей? Неужели это так приятно томиться несбыточными надежами? Поверьте, нет. А сколько их было? Предостаточно! Мы найдем мага, обязательно найдем, и тогда я вернусь во времени в тот самый день, когда начались мои мучения. Предотвращу их, начну жизнь заново. Не каждому дается второй шанс. Так почему бы не отодвинуть грабли с дороги, не расчистить себе путь? Бен останется, возможно, даже с Эвелин. И не в моих правах мешать их счастью, своего-то не построишь. И медленно до меня доходило понимание того, что ни другом, ни уж тем более братом я не могла назвать Ам`мела, и глупо было от самой себя это скрывать. Наверное, он и есть мой выход на свободу.

Почувствовав подкатывающую тошноту, я остановилась, повиснув на плече Ам`мела и все еще смеясь, как дурочка.

— В другую сторону? — предложил парень, но меня и так ноги не держали. Пока помутившаяся голова правила балом, а мысли не успели снова разбежаться по углам, я потянулась к Ам`мелу. Конечно-же, он сразу понял, в чем дело, и в отличие от меня не упускал предоставленных шансов. Секунду я поколебалась, ощущая на щеке его дыхание. Знаете, а я верю в судьбу. Смешно, но это так. И от нее не убежишь, иногда приходиться сложить ручки и подчиниться ей.

— Мелани? — донесся голосок Эвелин, заставляя меня обернуться.

— Так и думал, — удрученно вздохнул Ам`мел. Вот, про что я говорю: " Не судьба".

Перекрикивая музыку, я раздраженно спросила:

— В чем дело?

С интересом глянув на нас, Эвелин подошла ближе.

— У кабинета дежурить стража. Мне потребоваться ваша помощь.

Глава 26

Эвелин вела нас по длинному коридору вглубь замка, все дальше уводя от зала. Сердце все еще бешено колотилось от недавнего танца, а несостоявшийся поцелуй повлек за собой чувство крайнего дискомфорта. Я будто вернулась во времена своего переходного возраста, когда никак не решалась первой поцеловать парня, а тот в силу недалекого ума даже не догадывался сделать шаг мне навстречу. В нашем случае я даже представить не могла, какого бы это было — целоваться с Ам`мелом. И какой черт меня вообще дернул намекнуть на это? Не то чтобы я не хотела или сомневалась в опыте Ам`мела, но спонтанные решения всегда имели надо мной власть, за них я впоследствии и расплачивалась. Не прерви нас Эвелин, может, что и получилось бы путное, мало того, я с концами бы позабыла Бена и определилась со своей судьбой. Сейчас же начинала снова копаться в себе и все больше убеждаться в счастливом стечении обстоятельств.

Какая же больная у меня голова, однако. Треугольники, параллелепипеды и другие любовно-геометрические фигуры всегда презирала и свято верила только в одну вторую половинку, все же девушки, мечущиеся между несколькими парнями, были сразу же причислены мной к категории распутниц. Докатилась же, что сама вступила в их ряды, чем не неудачница?

— Мелани, они дежурят около самой двери, — наставляла Эвелин, снова перейдя на чистый английский. Ам`мел даже не обращал внимания на исчезновения акцента, а я была так поглощена своими мыслями, что не сразу поняла — Эвелин обращалась ко мне, — спросишь что-нибудь, отвлечешь их. И если сможешь, то уведи их подальше от двери. Я попробую появиться следом и проникнуть в кабинет.

Нет, сразу три роли во мне уживались с трудом; три разных человечка — суккуб, француженка и воришка — сразу начинали драться между собой и выпихивать соперников из круга. На этот раз победил воришка, потиравший ручки в надежде пробраться на охраняемую территорию, и остальным пришлось на время уступить ему трон.

— Хорошо, — ответила я, отделяясь от группы. Коридор сворачивал направо, где разветвлялся на два других. Я выбрала ближайший проход и двинулась по нему, исчезая в тусклом помещении. В тени кто-то шевельнулся, и я остановилась, наигранно мечась на месте.

Из темноты вылетел вопрос, заданный молодым мужчиной на латыни, как того и следовало ожидать. Опираясь на школьные курсы, я разобрала слова "кто здесь" и "стоять".

— J`ai cherche le sortir, — пояснила я. В тусклом отблеске настенных свеч по лицам стражей пробежало недоумение. Мужчины наблюдали за моим приближением и не сдвинулись с места, когда я подошла к ним вплотную. Один из них повторил вопрос, примешав в него новых слов. Теперь настала моя очередь поднимать брови — сейчас бы Бена сюда, он быстро б устранил неполадки.

— Sortir, — повторила я. Тут и языка знать не надо, чтобы понять, о чем речь шла. Похоже, один из стражей все-таки догадался и издал звук, каким обычно помогают маленьким детям справиться с нуждой. Фу, какой некультурный тип. На моем месте приличная барышня бы окатила его ледяным взглядом и развернулась спиной.

— Оui, — закивала я. Страж растянулся в улыбке. Он стал что-то быстро бормотать, размахивая руками, а я лишь вытаращила глаза и всем своим видом показывала, что не понимаю ни слова. В общем, мне и притворяться не приходилось. Наконец, до стража дошло, что все его попытки тщетны, и он повел головой вглубь коридора, мол, пойдем со мной.

Напарник встрепенулся и о чем-то спросил стража, тревожно глядя на меня. Мой провожатый глухо засмеялся, похлопав его по плечу, и снова вернулся к гостье. Я приняла его помощь и прошла следом, пока страж не остановился перед крохотной комнатой в самом углу коридора. Чиркнув спичкой, мужчина добыл огонь и протянул мне лучину. Я осторожно взяла ее в руки и с опаской оглядела комнатку. Приличного санузла здесь, конечно, не было, но дверь запиралась на засов, а дырку в полу закидывали листьями, которые в куче хранились около двери. Я обнаружила даже ведерко, полное воды из колодца. Каким бы страшным существом мне ни случилось стать, а в сортире я еще как нуждалась, поэтому пришлось наплюнуть на неудобства и понадеяться на порядочность стража.

Не успела я выйти, как из конца коридора донесся грохот. Страж тут же принял стойку, сжав в руке деревянную дубинку, и насторожился. Шаги стихли.

Разъяснившись на своем языке, страж покинул меня, ускользая в мрак коридора. Огонь почти съел спичку в моих руках; затушив ее, я пошла за стражем, следуя на свет на повороте.

Картина развернулась любопытная — как в английских детективных историях над лежащим телом склонился человек — мой страж — и теребил напарника за одежду. Не поднимая головы, он что-то сказал мне, даже не удосужившись проверить охраняемое помещение. Дверь была плотно закрыта, как будто ее и не открывали — я отметила про себя аккуратную работу Ам`мела и Эвелин. Сколько раз за свою жизнь мне приходилось делать нечестные вещи? Как неблагородно нападать со спины, но делать нечего — одним точным ударом я вырубила любезного стража, укладывая его рядом со вторым.

Спальня Красного оказалась скромненькой: у окна, выходящего на цветущий парк, стоял самодельный стол, на котором в разбросанном виде лежали бумаги. В них и рылась Эвелин, пробегая глазами рукописный текст. Ам`мел развалился на широкой кушетке, что служила у Красного диваном, устремив взгляд в потолок.

— Почему не помогаем? — поинтересовалась я у парня, присаживаясь на краешек шаткого сооружения. Неопределенное хмыканье послужило мне ответом. Ам`мел обиделся? Вот уж дудки. Но затем демон добавил:

— Посмотри сама, там все на латыни.