/ Language: Русский / Genre:child_tale, / Series: Коты-воители

Стань Диким!

Эрин Хантер

Первая книга серии «Коты-воители» — «Стань диким!» — рассказывает об удивительной и полной приключений жизни домашнего котенка Рыжика, впервые попавшего в лес, где воют между собой четыре клана диких котов. Ему приходится доказывать, что он достоин чести стать воином и принадлежать к Грозовому племени. Скоро лес становится настоящим домом для Рыжика: он храбро сражается за свое племя, находит настоящих друзей и наживает опасных врагов.

Стнь диким! Олм-Пресс Москв 2003 5-224-04342-5 Erin Hunter Into the Wild

Эрин Хнтер

Стнь диким!

ПРОЛОГ

Месяц лил сияние н глдкие грнитные влуны. В тишине слышлся только плеск черных волн д шелест листвы н другом берегу.

Вдруг темнот дрогнул и зшевелилсь, и н склы со всех сторон стли нползть гибкие темные тени. Блеснули в лунном свете остро отточенные когти. Желтым тревожным светом вспыхнули во тьме глз. И вдруг, словно повинуясь тйному сигнлу, тени схлестнулись друг с другом — и склы кк будто ожили. Нчлсь неистовя кошчья дрк с воем, шипением и визгом.

Вдруг из этой бешеной круговерти вынырнул огромный и космтый черно-бурый кот. Мощными космтыми лпищми прижл он к земле крупного беломрморного и победно звопил:

— Желудь! Кк посмел ты охотиться н нших землях? Солнечные Склы — исконные охотничьи земли Грозового племени.

— С звтршнего дня, Коготь, здесь будем охотиться мы, Речные коты! — прошипел в ответ поверженный нземь мрморный кот. Внизу, у воды, послышлось тревожное мяукнье:

— Берегись! К Речному племени движется пополнение!

Коготь обернулся и увидел, кк из темной воды у смых скл выходят все новые мокрые тени. Воины Речного племени вышли н берег и, дже не отряхнувшись, вступили в схвтку.

Черно-бурый устремил горящий взор н Желудя:

— Д, вы плвете, кк бобры, но никогд ни ты см, ни твои воины не будут хозяйничть в этом лесу!

Он осклил зубы, и кот, лежщий под ним, содрогнулся всем телом.

Но вот, перекрывя голос дерущихся, рздлся душерздирющий вопль кошки из Грозового племени. Речной кот прижл к земле черно-бурую воительницу и уже тянулся к ее горлу своими острыми зубми, с которых еще кпл речня вод.

Коготь услышл крик и отпустил Желудя. Удром мощной лпы он отбросил воин от отчянно орущей кошки.

— Скорей, Кисточк, беги! — прикзл он и рзвернулся лицом к противнику из Речного племени. Кисточк вскочил и побежл прочь, хромя от боли в рзодрнном плече. Коготь, кинувшийся к ней н выручку, зшипел от боли: кот из Речного племени рсцрпл ему нос. Он чуть не ослеп от боли и крови, но это был отвжный кот. Он бросился вперед, презрев опсность, и вонзил острые зубы в зднюю лпу врг. Речной кот взвыл и попытлся освободиться.

— Коготь! — крикнул боевой кот с крсным, кк лисий мех, хвостом. — Сопротивляться бесполезно! Воинов Речного племени слишком много.

— Нет, Ярохвост. Грозовое племя не сдется! — звыл в ответ Коготь и в один прыжок окзлся рядом с Ярохвостом. — Это нш территория!

Кровь зливл ему черную широкую морду. Он нетерпеливо потряс головой — и прозрчные лые кпли окропили грнитные склы.

— Грозовое племя знет о твоей хрбрости, Коготь, но мы не можем допустить большие потери, — продолжл нстивть Ярохвост. — Синяя Звезд не ожидл, что ее воины встретятся с тким несметным полчищем вргов. У нс еще будет возможность отомстить з сегодняшнее поржение.

Он посмотрел Когтю в глз долгим немигющим взглядом, потом легко вскочил н огромный влун, лежвший у смой кромки лес.

— Отходим, Грозовое племя, отходим! — звыл он.

С фыркньем и рычнием коты Грозового племени стли послушно подтягивться к Ярохвосту.

Воины Речного племени удивились. Это было для них полной неожиднностью. Неужели они тк быстро победили? Желудь издл победный клич. Услышв его, воины Речного племени восторженно звыли, вместе со своим глштем прзднуя победу.

Ярохвост же окинул взглядом ряды своих воинов. Он мхнул хвостом — это был условный сигнл, и, повинуясь ему, все боевые коты Грозового племени скрылись во тьме з деревьями у подножия Солнечных Скл.

Коготь шел последним. Н крю лес он змедлил шг и посмотрел нзд, н злитое кровью поле битвы. Яростно сверкнул прищуренными глзми. Постоял тк немного, потом прыгнул и исчез в темной чще лес, куд уже ушли его соплеменники.

Стря серя кошк сидел н поляне в чще лес и смотрел в ясное ночное небо. Вокруг нее слышлось мерное дыхние и тихое шевеление спящих котов.

Небольшя крсивя трехцветня кошечк вышл н поляну из темноты, быстро и бесшумно ступя мягкими лпми.

Серя кошк нклонил голову в знк приветствия.

— Кк тм Кисточк? — мяукнул он.

— Рны ее глубоки, Синяя Звезд, — отвечл трехцветня, устривясь рядом н холодной от ночной росы трве. — Но он молод и сильн, он быстро попрвится.

— А остльные?

— Тоже попрвятся.

Синяя Звезд глубоко вздохнул:

— Нм повезло, н этот рз мы не потеряли ни одного воин. Ты очень хорошя целительниц, Пестролистя.

Он снов поднял голову и стл смотреть н звезды.

— Меня очень беспокоит сегодняшнее поржение. С тех пор кк я стл предводительницей. Грозовое племя никогд не терпело поржения н собственных землях, — тихо промурлыкл он. — Для нс, видно, нстли тяжелые времен. Сезон новых листьев н исходе, котят у нс мло. Если мы хотим выжить, нм пондобятся новые воины.

— Но год только нчинется, — спокойно зметил Пестролистя. — Будет сезон зеленых листьев — будут и новые котят.

Серя кошк пошевелил широкими плечми.

— Может быть. Но пок мы будем обучть котят и готовить из них воинов, пройдет много времени. Если Грозовое племя нмерено зщищть свои земли, ему нужны новые воины, и кк можно скорее.

— Ты ищешь ответ у Звездного племени? — почтительно мяукнул Пестролистя.

Пытясь проследить з взглядом Синей Звезды, он поднял голову и стл вглядывться в молочно-белую россыпь звезд, тихо мерцющую н черном небе.

— В ткие времен, кк сейчс, нм очень нужен совет. Нши предки-воины должны помочь нм. Ты говорил со Звездным племенем? — спросил Синяя Звезд.

— Нет, уже несколько недель я с ним не беседовл. Вдруг сорввшяся звезд чиркнул по небосводу нд смыми верхушкми деревьев. Хвост Пестролистой дернулся, шерсть топорщилсь.

Синяя Звезд следил з ней внимтельно, но ничего не говорил. Пестролистя продолжл смотреть ввысь. Через несколько, минут он опустил голову и повернулсь к Синей Звезде:

— Это было послние от Звездного племени, — промурлыкл он. Взгляд ее стл згдочным и отстрненным, голос звучл глухо: — Только огонь спсет нше племя.

— Огонь? — переспросил Синяя Звезд.

— Но ведь все кошки боятся огня! Кк он может нс спсти?

Пестролистя покчл головой:

— Не зню. Но тков ответ Звездного племени. Предводительниц Грозового племени не сводил синих глз с целительницы.

— Ты никогд прежде не ошиблсь, Пестролистя, — промяукл он.

— Что скзло Звездное племя, то и будет. Огонь спсет нше племя.

Глв I

Было очень темно. Рыжик чувствовл, что рядом кто-то есть. Котенок широко открыл глз, кк будто стрлся просветить нсквозь густой подлесок. Место было ему не знкомо, но стрнные зпхи мнили его з собой, все дльше в тенистую чщу. В животе у него зурчло — он вспомнил, что голоден. Он вдохнул глубже, чтобы полнее ощутить зпхи лес. Кисловтый зпх прелых листьев смешивлся с мнящим ромтом ккого-то мелкого пушистого зверьк.

Вдруг перед ним мелькнуло что-то серое. Рыжик змер, прислушлся. Кто-то прятлся в листьях — до него было не больше двух хвостов. Рыжик догдлся, то это мышь: чутким пушистым ухом он улвливл быстрое биение крошечного сердечк. Он проглотил слюну, успокивя свой ждно урчщий живот. Скоро он поест. Рыжик стл медленно прижимться к земле, готовясь к прыжку. Он нходился с подветренной стороны от мыши и знл, что он не догдывется о его присутствии. В последний рз определив место, где нходится мышь, Рыжик резко подлся нзд, присев н здние лпы, и прыгнул, взметнув вокруг себя ворох опвших листьев.

Мышь побежл к норке, но Рыжик опередил ее. Он подбросил ее в воздух, поддев своими острыми когтями, — мышь описл в воздухе кривую и шмякнулсь оземь. Он лежл оглушення, но живя. Потом попытлсь бежть, но Рыжик снов подцепил ее и отбросил, но чуть дльше. Н этот рз мышке удлось пробежть несколько шгов, пок Рыжик не догнл ее.

Вдруг откуд ни возьмись послышлся шум. Рыжик повернул голову, чтобы посмотреть, откуд идет звук, и мышь, улучив момент, выскользнул у него из лп. Рыжик успел только зметить, кк он юркнул куд-то в темный зкоулок меж спутнных древесных корней.

Все, конец охоте. Рыжик обернулся, глз его сердито згорелись зеленым светом — интересно, что это з шум, из-з которого он упустил добычу? Дребезжщий звук нрстл — теперь он покзлся ему н удивление знкомым. Рыжик моргнул и открыл глз. Лес куд-то исчез. Вместо лес теперь был жркя и душня кухня. Он лежл, свернувшись в клубок, в углу н своей подстилке. В окно лил яркий лунный свет, н глдкий блестящий пол ложились фиолетовые тени. Теперь стло понятно, что это был з стрнный звук: это сыплись в миску шрики сухого кошчьего корм. Все, что было рньше, Рыжик видел во сне.

Он поднял голову и лег подбородком н крй корзинки. Ошейник был жестковт. А во сне свежий ветерок тк приятно ерошил нежную шерстку н шее, тм, где в действительности был зстежк ошейник. Рыжик перевернулся н спинку, пытясь еще хоть немного продлить то блженное состояние, которое он испытл во сне. Он все еще чуял мышь. Вот уже третий рз после полнолуния он видит один и тот же сон, и кждый рз мышь ускользет из его лп.

Он облизнулся. По всей кухне рзливлся ромт пищи, он чуял его, дже леж в своей корзинке. Хозяев всегд нполняли его миску перед тем, кк лечь спть. Пыльный зпх сухого корм оттеснил приятные, но нестойкие ромты сн. В животе урчло от голод, и Рыжик потянулся, стряхнул осттки сн с лп и через всю кухню неслышно побежл к кормушке. Пищ окзлсь сухой и безвкусной. Рыжик похрустел без всякого удовольствия. Потом отвернулся от миски и через специльный кошчий лз в двери вышел нружу. Может, от зпхов сд ему удстся вспомнить ощущения из недвнего сн?

Ярко светил лун. Нкрпывл грибной дождик. Рыжик пошел по сдовой дорожке, злитой лунным светом. Он ступл осторожно и мягко, одними подушечкми лп. Кмни под его лпми были колкие и холодные. Он сделл кучку под большим кустом с глянцевыми зелеными листьями и тяжелыми пурпурными цветми Влжный воздух вокруг был нпоен тягуче-слдким ромтом, и он облизнулся, чтобы не тк сильно бил в ноздри этот тяжелый приторный зпх.

После этого Рыжик устроился н зборе, отмечющем грницы сд. Здесь, н столбике, он очень любил сидеть — отсюд открывлся прекрсный вид н соседские сды и густой зеленый лес з околицей.

Дождь прекртился. Аккуртно подстриження лужйк перед домом был вся злит лунным светом, но лес з збором был полон теней. Рыжик вытянул шею, чтобы кк следует понюхть нпоенный влгой воздух. Его кож под густым пушистым мехом был теплой и сухой, но он чувствовл тяжесть дождевых кпель, сверкющих н его яркорыжей шубке.

Он услышл, кк хозяев в последний рз позвли его, стоя у порог. Если сейчс он пойдет к ним, они будут его нзывть всякими лсковыми словми, глдить и дже возьмут к себе н кровть, он свернется клубочком и будет довольно мурлыкть.

Но н этот рз Рыжик не кинулся н зов своих хозяев — он неотрывно смотрел в сторону лес. Бодрящий зпх деревьев после дождя стл еще острее. Вдруг у него н спине збегли муршки. Что тм ткое движется? Может, это что-то з ним нблюдет? Рыжик смотрел во все глз, но ничего нельзя было ни рзобрть, ни унюхть в этой кромешной тьме, нсквозь пропхшей мокрыми деревьями. Он хрбро поднял подбородок, встл и потянулся, изгибя спину и цепко хвтясь всеми четырьмя лпми з углы зборного столбик. Зкрыв глз, он еще рз вдохнул зпх лес. Кзлось, лес что-то ему обещет, что-то ншептывет, мнит к себе неуловимыми, зыбкими тенями. Рыжик нпружинился, пригнулся и легко спрыгнул н некошеную влжную трву по ту сторону сдового збор. Когд он приземлился, колокольчик н его ошейнике тихонько ззвенел, но звук этот скоро рстял в ночной тишине.

— Ты куд, Рыжик? — мяукнул кто-то нд его головой. Голос был знкомый.

Рыжик поднял голову. Молодой черно-белый кот сидел н зборе и с трудом сохрнял рвновесие.

— Привет, Чумзик, — ответил Рыжик.

— Никк в лес собрлся? — Чумзик округлил желтые глз.

— Я только гляну, — пообещл Рыжик, переминясь с ноги н ногу.

— А меня туд ничем не змнишь. Тм опсно! — Чумзик боязливо повел черным носиком.

— Генри говорит, он однжды ходил в лес.

— Котик повернул голову и укзл н дльний сд, виднеющийся з рядми зборов — тм жил упомянутый им Генри.

— Д этот стрый тюфяк никогд не был в лесу! — фыркнул Рыжик. Он дже из собственного сд нос не кжет с тех пор, кк съездил к Ветеринру. Только и делет, что ест д спит.

— Нет, првд! Он поймл в лесу млиновку! — нстивл Чумзик.

— Лдно, будь по-твоему, но тогд это было до Ветеринр. Сейчс он, ноборот, жлуется н птиц. Говорит, они мешют ему спть.

— Ну, все рвно, продолжл Чумзик, деля вид, что не змечет нсмешки в мяукнье Рыжик. — Генри говорил мне, что тм полно всяких опсных тврей. Нпример, тм водятся огромные дикие коты, которые н звтрк едят живых кроликов и точт когти об обглоднные кости!

— Д я только схожу посмотрю, — мяукнул Рыжик. — Я нендолго.

— Лдно, только учти: я тебя предупредил!

С этими словми черно-белый кот повернулся к рыжему спиной и спрыгнул в свой сд.

Рыжик остлся один в некошеной трве у сдового збор. Он нервно лизнул лпку и подумл: может, Чумзик скзл хоть долю првды?

Вдруг неподлеку мелькнуло крохотное живое существо. Оно пробежло и спрятлось под кустом ежевики. Инстинкт прижл его к земле. Медленно, одну з другой, перествляя лпы, он стл осторожно подкрдывться, прячсь от посторонних глз в высокой трве. Нвострив уши, ловя ноздрями воздух и глядя перед собой немигющими глзми, он подбирлся к незнкомому существу. Теперь он его ясно видел: оно сидело меж корней, поросших мохнтым лишйником, и грызло крупное семечко, зжв его лпми. Это был мышь.

Рыжик покчл бедрми из стороны в сторону, готовясь к прыжку. Он здержл дыхние, чтобы колокольчик опять не ззвенел. Он зтрепетл от волнения, сердце его бешено зстучло. Это было еще интереснее, чем во сне! Но вдруг послышлся треск веток и шорох листьев и Рыжик ж подпрыгнул от неожиднности, в животе у него что-то предтельски екнуло. Мышь кинулсь спсться под густой, колючий ежевичный куст.

Рыжик змер и осторожно огляделся. Он зметил, кк среди зелени мелькнул белый кончик крсного пушистого хвост. Он почуял стрнный сильный зпх ккого-то животного, судя по всему — хищного, но это был не кот и не собк.

От удивления он збыл дже про мышь и теперь с интересом смотрел н крсный хвост. Вот бы получше рссмотреть!

Нвострив уши, он стл подкрдывться ближе. И тут услышл новый шум. Он шел откуд-то сзди, кк бы издлек, и был приглушенным. Он повернул уши тк, чтобы лучше слышть, что творится сзди. «Кто-то идет следом?» — подумл он, не сводя глз со стрнного крсного мех, мельквшего впереди, и продолжл подкрдывться. И только когд легкий шорох з его спиной превртился в отчетливое и все усиливющееся шуршние опвших листьев под чьими-то лпми. Рыжик понял, что он в опсности. Существо нлетело н него кк ургн и удрило тк, что он отлетел в зросли крпивы. Он и мяукнуть не успел, кк окзлся в зрослях крпивы. Он взвыл и попытлся сбросить с себя нпдвшего, который нмертво вцепился в его бок. У него были невероятно острые когти. Зубми существо впилось ему в шею. Извивясь и корчсь всем телом, от усов до хвост, он безуспешно пытлся освободиться. В ккой-то момент его охвтило отчянье, и он змер. Потом вдруг догдлся — и быстро перевернулся н спину. Инстинкт подскзл ему, что подствлять противнику нежное брюшко — опсно, но другого выход не было.

Ему повезло: уловк, похоже, удлсь. Он услышл сдвленное шипение: нпдющий, окзвшись под ним, нчл здыхться. Резким рывком Рыжик нконец вывернулся, освободился и припустил домой без оглядки.

Позди слышлось топнье, и Рыжик понял: з ним погоня. Кож под мехом был рсцрпн и жутко болел. Но все рвно Рыжик решил, что лучше уж снов примет бой, но ни з что не допустит, чтобы н него еще рз исподтишк прыгнули.

Он остновился, рзвернулся и встретился лицом к лицу со своим преследовтелем.

Это был молодой кот! У него был густя космтя шерсть, сильные лпы и широкя, довольно плоскя мордочк. Рыжик срзу догдлся, что это кот: под мягкой длинной шерсткой н крепких плечх перектывлись упругие мышцы. Котик н бегу нлетел н Рыжик. Он не ожидл, что тот рзвернется, и от неожиднности шмякнулся н землю.

От удр Рыжик покчнулся и едв устоял н ногх. Но быстро собрлся, нпружинился и выгнул спину дугой, орнжевя шерсть н спине стл дыбом. Еще секунд — и он прыгнет н преследовтеля. Но тот уселся и стл кк ни в чем не бывло вылизывть переднюю лпу. Похоже, он уже рздумл нпдть. Рыжик почему-то почувствовл рзочровние. Все в нем кипело, он был готов сржться.

— Привет, ручня кис! — весело мяукнул серый.

— А ты неплохо дерешься, хотя и домшний. Рыжик змер н цыпочкх: он никк не мог решить, нпдть теперь или нет. Потом вспомнил, ккие у этого котик сильные лпы и кк он мощно прижл его к земле… Он втянул когти, рсслбился и опустил хвост.

— Если что, я с тобой еще подерусь! — грозно предупредил он н всякий случй.

— Меня зовут Клубок, — продолжл серый котик, пропускя угрозу мимо ушей.

— Я скоро выучусь и стну воином Грозового племени.

Рыжик ничего не ответил. Он не понимл, о чем тот мяукет, но чувствовл, что опсность миновл. Чтобы скрыть свое смущение, он нклонился и стл облизывть взъерошенную шерстку н груди.

— Что делет в лесу домшний котенок, вроде тебя? Рзве ты не знешь, что здесь опсно? — спросил Клубок.

— Если ты — смое опсное, что есть в лесу, тогд, я думю, мне нечего бояться, — хвстливо зявил Рыжик. Клубок посмотрел н него, прищурив свои желтые глз.

— Я-то не опсный. Если бы я был хотя бы нполовину воином, я бы тебя, лзутчик, не тк еще отделл! Рыжик нсторожился. Что этот котик имеет в виду под словом «лзутчик»?

Лдно уж, — мяукнул Клубок, вытягивя острыми зубми пучок трвы, зстрявший между когтей, — я тебя не трону. Ты явно не из вржеского племени.

— Из ккого ткого племени? — переспросил Рыжик. Он совсем рстерялся. Клубок нетерпеливо зшипел:

— Ты нверняк слышл о четырех врждующих племенх, которые здесь охотятся! Я, нпример, приндлежу к Грозовому племени. Чужие коты постоянно зходят н ншу территорию и тщт у нс добычу, особенно Сумрчное племя. Они ткие свирепые, что не глядя рзорвли бы тебя в клочья!

Клубок н миг остновился, сердито зшипел и продолжил:

— Они приходят и збирют добычу, которя по прву приндлежит нм. А воины Грозового племени гоняют их с ншей территории. Когд я выучусь, я буду тким сильным, тким грозным — все чужие коты будут меня бояться! Пусть тогд только попробуют к нм сунуться!

Рыжик сощурил глз. Это, должно быть, один из тех диких котов, о которых говорил ему Чумзик! Живут в лесу, охотятся н зверей и дерутся друг с другом з кждый кусок пищи. И все же он не испуглся. Честно говоря, этот смоуверенный котик дже нчл ему чем-то нрвиться.

— Тк ты, знчит, еще не воин? — спросил он.

— Нет еще. А ты думл, воин? — гордо промурлыкл Клубок, потом покчл большой пушистой головой: — Я еще не скоро стну нстоящим воином. Снчл нужно пройти обучение. А еще рньше котенку должно исполниться шесть лун — только тогд его нчинют учить. Сегодня, между прочим, я в первый рз в дозоре.

— Может, лучше нйти себе хозяин и уютный дом? Тогд бы тебе легче жилось, — мяукнул Рыжик. Есть множество людей, которые с рдостью взяли бы в свой дом ткого котенк, кк ты. Для этого нужно-то всего ничего: сесть где-нибудь н виду и смотреть голодными глзми…

— Аг, и мне нсыпят в миску шриков, которые похожи н зячий помет! — подхвтил Клубок.

— Ни з что! Вот уж никогд не хотел бы быть домшней киской! Быть у Двуногих вместо игрушки! Есть всякую гдость, которую и едой-то не нзовешь! Ходить по делм в коробочку с песком и не высовывться из дому, пок Двуногие не рзрешт? Нет, это не жизнь! Вот у нс — у нс свобод! Дикя природ! Иди куд хочешь, делй что хочешь! — Он зкончил речь и подытожил, блестя глзми: — Пок ты не попробовл свежепоймнную мышь, ты не жил н свете. Ты когд-нибудь пробовл мышь?

— Нет, — вынужден был признться Рыжик и добвил, кк бы опрвдывясь: — Пок еще.

— Тогд ты меня, нверно, не поймешь, вздохнул Клубок. — Для этого нужно родиться н воле. Это ведь совсем другое дело. Если ты рожден воином, тогд кровь воин течет в твоих жилх, ветер стрнствий рзвевет твои усы… Котят, рожденные в домх Двуногих, никогд этого не поймут.

Рыжик вспомнил ощущения, которые он переживл во сне.

— Это непрвд! — мяукнул он.

Клубок не отвечл. Он еще не зкончил вылизывться, д тк и змер с поднятой лпой. Он нюхя воздух.

— Чую кошек из ншего племени, прошипел он.

— Уходи скорей. Им не понрвится, что ты охотишься н ншей территории.

Рыжик огляделся, удивляясь, откуд Клубок узнл о приближении кошек. Он ничего не почуял — ветерок донес до него только зпх зеленых листьев. Но рз Клубок предупредил — тк и есть. Н всякий случй он ощетинил згривок.

— Быстро! — снов зшипел Клубок. — Беги!

Рыжик приготовился прыгнуть в кусты, хотя не знл, в ккую сторону лучше бежть. Но он опоздл. З спиной у него рздлось грозное мяукнье:

— Что здесь происходит?

Рыжик обернулся и увидел большую кошку — он уверенно шл прямо н него из низких зрослей подлеск. Он был великолепн. Морд ее был в серебристых пушинкх, уродливый шрм нискось проходил от одного плеч к другому, глдкя серя шерсть в лучх лунного свет отливл серебром.

— Синяя Звезд! Клубок, сидевший рядом с Рыжиком, пригнулся к земле и прикрыл глз. Он пригнулся еще ниже, когд вслед з серебристой кошкой н поляну вышел кот — крсивый золотисто-желтый с мрморными полоскми.

— Тебе не следовло подходить тк близко к жилищу Двуногих, Клубок! — сердито зрычл золотистый, щуря свои зеленые глз.

— Я зню, Львиное Сердце. Прости меня. Клубок опустил голову и стл смотреть н свои лпки.

Рыжик, по примеру Клубк, тоже низко нгнулся. Уши у него нервно подергивлись. В этих котх чувствовлсь сил, которой он не змечл ни в одном из своих дворовых приятелей. Может, Чумзик не зря предупреждл его?

— Кто это? — спросил кошк.

Рыжик вздрогнул, когд он обртил н него свой взор. Под взглядом ее синих глз он чувствовл себя совсем беззщитным.

— Он не стршный, торопливо мяукнул Клубок.

— Он не воин, не из другого племени, он просто ручной кот у Двуногих, вот збрел к нм…

«Ручной кот у Двуногих!» Рыжик возмутился, услышв ткую хрктеристику, но смолчл. По нстороженному взгляду Синей Звезды он понял, что он зметил его гнев. Он отвел взгляд.

— Это Синяя Звезд, предводительниц моего племени! — торопливо зшептл Клубок

— И Львиное Сердце. Он мой нствник, учит меня воинскому делу.

— Спсибо, что предствил, Клубок, — холодно зметил Львиное Сердце. Синяя Звезд не сводил с Рыжик глз.

— Для игрушки Двуногих ты неплохо дерешься, — промяукл он.

Рыжик и Клубок удивленно переглянулись. Откуд он знет?

— Мы з вми следили, продолжл Синяя Звезд, словно читя их мысли. — Нм было интересно, что ты будешь делть, встретившись с чужком, Клубок. Ты хрбро нпл н него. Клубок обрдовлся, что его похвлили.

— А теперь сядьте прямо, вы об! — Синяя Звезд посмотрел н Рыжик: — Тебя тоже ксется, домшний.

Он немедленно сел, кк велели, и, пок Синяя Звезд говорил с ним, смотрел ей прямо в глз.

— Ты хорошо ответил н нпдение, домшний. Клубок сильнее тебя, но ты окзлся сообрзительнее и смог себя зщитить. А когд он погнлся з тобой, ты повернулся, чтобы срзиться. Я никогд не видел, чтобы домшние коты тк поступли.

Рыжик никк не ожидл похвлы. Но то, что скзл серя кошк потом, удивило его еще больше.

— Я все думл, кк ты будешь вести себя здесь, н чужой территории. Мы чсто ходим дозором у этой грницы, поэтому не один рз видели тебя. Ты сидел н зборе и смотрел н лес. А теперь нконец осмелился прийти сюд. — Синяя Звезд здумчиво посмотрел н Рыжик. — Похоже, у тебя врожденный др охотник. Острый глз. Ты бы схвтил эту мышь, если бы действовл решительней.

— П-првд? — Рыжик от смущения стл зикться.

Теперь зговорил Львиное Сердце. Его грудное мяукнье звучло увжительно, но нстойчиво.

— Синяя Звезд, это всего лишь домшний котенок, он не стнет охотиться н территории Грозового племени. Отпрвь его домой, к Двуногим!

Рыжик вздрогнул: слов Львиного Сердц покзлись ему обидными.

— Меня — домой? — мяукнул он недовольно. (Только что он весь сиял от счстья после слов Синей Звезды. Он зметил его, выделил среди других!)

— Но ведь я пришел сюд, чтобы поймть мышку-другую. Их здесь, вижу, слишком много.

Синяя Звезд повернул голову в сторону Львиного Сердц — он примет к сведению его слов. Потом опять перевел взгляд н Рыжик. Н этот рз синие глз ее метли молнии гнев:

— Мышей не бывет слишком много, — сердито зшипел он. — Если бы ты не был тким изнеженным и зкормленным, ты бы см об этом знл!

Рыжик смутился: гнев Синей Звезды был тким неожиднным. Но, увидев, кк испугнно смотрит н него Клубок, он понял, что говорил слишком смело. Львиное Сердце подошел ближе к своей предводительнице. Теперь против него было двое. Рыжик посмотрел в глз Синей Звезде — в них был угроз. Решимость его улетучилсь. Это были не милые домшние кошечки, которые любят свернуться у кмин, — перед ним были злые, голодные коты, которые скорее всего доведут до конц то, что нчт Клубок.

Глв II

— Итк? — прошипел Синяя Звезд, приблизившись к нему почти вплотную — н рсстояние вытянутой мыши. Львиное Сердце угрожюще нвисл нд ним.

Рыжик прижл уши и согнулся под холодным взглядом золотисто-желтого воин. Кож его покрылсь муршкми.

— Я не опсен для вшего племени, — промяукл он, глядя н свои дрожщие лпы.

— Ты опсен для него, потому что збирешь ншу еду, — прорычл Синяя Звезд. — У тебя в доме у Двуногих полно еды. Ты пришел сюд поохотиться просто тк, для рзвлечения. А мы здесь охотимся, чтобы выжить. Истин слов предводительницы племени пронзил Рыжик, кк острый шип терн, и ему срзу стл понятен ее гнев. Он перестл дрожть, сел прямо, рспрямил ушки. Подняв взгляд от земли, он смело посмотрел ей в глз:

— Я кк-то не подумл об этом. Извините, — промяукл он тихо, но уверенно. — Больше я не буду здесь охотиться. Синяя Звезд перестл дыбиться и сделл знк Львиному Сердцу отойти.

— Ты необычный ручной котенок, Рыжик, — промяукл он.

Клубок вздохнул с облегчением. Рыжик нвострил уши. В голосе Синей Звезды ему послышлось одобрение, и он зметил, что они с Львиным Сердцем обменялись многознчительными взглядми. Это его оздчило. Что здумли эти дв воин?

Он осторожно спросил:

— А что, здесь првд тк трудно выжить?

— Нш территория знимет только чсть лес, — ответил Синяя Звезд. — И все, что у нс есть, мы зщищем от других племен. В этом году весн здержлсь — знчит, и дичи меньше.

— А у вс большое племя? — мяукнул Рыжик, округлив глз.

— Довольно большое, — отвечл Синяя Звезд. — Нш территория может прокормить нс, но дичи остлось мло.

— И вы все воины? — мяукнул Рыжик. Уклончивые ответы Синей Звезды все больше пробуждли в нем любопытство.

Ему ответил Львиное Сердце.

— Кто-то воин. А кто-то слишком молод, или слишком стр, или знят выкрмливнием котят — они не могут охотиться.

— И вы все живете вместе и делите добычу поровну? — восхищенно промурлыкл Рыжик, устыдившись того, что см ведет беззботную сытую жизнь. Синяя Звезд снов бросил взгляд н Львиное Сердце. Золотисто-желтый кот ответил ей уверенным взглядом. Потом он перевел глз н Рыжик и промяукл:

— Ты можешь вскоре убедиться в этом см. Хочешь вступить в Грозовое племя?

Рыжик от удивления не мог выговорить ни слов.

Синяя Звезд продолжл:

— Если ты это сделешь, то, тк же кк и Клубок, будешь учиться, чтобы впоследствии стть воином.

— Но ручные коты не бывют воинми! — возмутился Клубок.

— У них в жилх не течет кровь воинов! Взгляд Синей Звезды омрчился печлью.

— Кровь воинов, — повторил он со вздохом. — Слишком много ее было пролито з последнее время.

Он змолчл, и Львиное Сердце продолжил:

— Синяя Звезд только предлгет тебе обучться. Никто не поручится, что из тебя получится нстоящий воин. Может, это окжется тебе не по силм. В конце концов, ты привык к сытой, безмятежной жизни.

Рыжик здели эти слов. Он обернулся к золотисто-желтому коту.

— Зчем же вы мне предлгете? Ему ответил Синяя Звезд.

— Ты впрве здть ткой вопрос, млыш. Дело в том, что Грозовому племени очень нужны новые воины.

— Ты должен знть, что Синяя Звезд не бросет слов н ветер — предупредил Львиное Сердце. — Если ты зхочешь обучться вместе с нми, мы примем тебя в нше племя. Или ты будешь жить с нми и увжть нши обычи, или вернешься в дом Двуногих. Или — или. Нельзя стоять лпми одновременно н двух бревнх.

Легкий прохлдный ветерок, прошелестев в кустх, взъерошил шерсть н спинке Рыжик. Он поежился, но не от холод, от волнения: ему предлгли ткое, о чем он и подумть не мог!

— Нверно, ты спршивешь себя, стоит ли откзывться от сытой домшней жизни? — вкрдчивым голосом спросил Синяя Звезд. — Осознешь ли ты, ккую цену тебе придется зплтить з теплый дом и еду?

Рыжик удивленно посмотрел н нее. Неужели он встретился с этими удивительными кошкми только для того, чтобы убедиться в том, ккя легкя и роскошня был у него жизнь?

— Я точно могу скзть, что ты все еще кот, — продолжл Синяя Звезд, — несмотря н то, что мерзкий зпх Двуногих прочно пристл к твоей шерсти.

— Кк это «все еще кот»? — не понял Рыжик.

— Двуногие еще не водили тебя к Резчику, — зловеще промяукл Синяя Звезд. — Тогд бы ты был совсем другим. И, думю, тебе бы не пришло в голову дрться с боевым котом!

Рыжик смутился. Он вдруг вспомнил о Генри, который стл толстым и ленивым с тех пор кк побывл у Ветеринр. Нверно, это и имел в виду Синяя Звезд?

— Племя не может предложить тебе ни легкого пропитния, ни тепл, — продолжл Синяя Звезд. — В сезон голых веток ночи в лесу особенно трудные. От всех членов племени потребуется верность и усердие. Будет много тяжелой рботы. Если пондобится, ты должен будешь зщищть свое племя — порой ценой собственной жизни. И голодных ртов у нс много. Но з это ты будешь вознгржден. Ты остнешься котом. Ты нучишься жить в лесу. Ты почувствуешь себя нстоящим котом. Сил племени, взимопомощь котов племени всегд будут с тобой, дже если ты охотишься в одиночку.

У Рыжик голов шл кругом. Похоже, Синяя Звезд предлгет ему ту смую жизнь, которую он уже много рз с восхищением переживл во сне, но сможет ли он жить тк няву?

От этих мыслей его отвлек голос Львиного Сердц.

— Пойдем, Синяя Звезд, не будем терять время. Мы должны нйти других дозорных. Коготь, нверно, беспокоится, куд мы пропли.

Он встл н четыре лпы и нетерпеливо змхл хвостом.

— Погодите, — мяукнул Рыжик. — Можно я подумю нд вшим предложением?

Синяя Звезд посмотрел н него испытующим взглядом и кивнул.

— Звтр, когд солнце взойдет н вершину, Львиное Сердце будет ждть тебя здесь, н этом месте, — скзл он. — Тогд и дшь ответ.

Синяя Звезд тихо, но требовтельно мяукнул, и в тот же миг три кошки исчезли в темных зрослях.

Рыжик моргнул. Изумленный, рстерянный, он поднял мордочку к небу — тм, з сплетением листьев ппоротник, в чистом небе сияли бесчисленные звезды. В вечернем воздухе все еще чувствовлся зпх диких котов. И когд Рыжик шел к дому, у него внутри появилось ккое-то стрнное ощущение, словно кто-то тянет его обртно, в лесную глушь. Легкий ветерок приятно теребил его пушистую шкурку, сухие листья, кзлось, ншептывли во тьме его имя.

Глв III

Нутро, когд Рыжик спл после ночной прогулки, он снов увидел сон про мышь. Он шел без ошейник и в лунном свете углядел шуструю беглянку. Но н этот рз он знл, что з ним нблюдют. Из темного лес н него были устремлены десятки горящих глз. Тк в его сон вошли коты из племени.

Рыжик проснулся, мигя от яркого солнечного свет, зливющего кухонный пол. Нгретя солнцем шерсть кзлсь густой и тяжелой. Миск был полн до крев, поилк — чистой и нполненной свежей, чуть горьковтой водой Двуногих. Рыжику больше нрвилсь вод из лужи, но когд было жрко или очень хотелось пить, проще, конечно, было полкть из поилки. Сможет ли он когд-нибудь отвыкнуть от ткой вольготной жизни? Он поел, потом через кошчью лзейку вышел в сд. День обещл быть теплым, и в сду было не продохнуть от зпх цветущих кустов

— Привет, Рыжик! — промяукл кто-то с збор. Это был Чумзик. — Ты должен был проснуться еще чс нзд. Тут воробьиные детеныши пробовли свои крылышки.

— Ну и кк, удлось поймть хоть одного? — спросил Рыжик. Чумзик зевнул и облизл нос.

— Был охот связывться! Я уже дом нелся до отвл. А ты почему тк поздно вышел? Вчер ты, кжется, кивл н Генри, что он все время спит, сегодня см не лучше.

Рыжик сел у збор н прохлдную землю и ккуртно обернул хвост вокруг передних лп.

— Я ночью в лес ходил, — нпомнил он своему приятелю. И срзу почувствовл, кк кровь зкипел в его жилх и все шерстинки н спинке нпряглись.

Чумзик посмотрел н него сверху вниз, глз его округлились.

— Ой, првд, я и збыл! Кк тм было-то? Поймл кого? Или, ноборот, тебя поймли?

Рыжик не торопился с ответом: он не знл кк объяснить строму другу, что н смом деле с ним произошло.

— Я встретил тм диких котов, — нчл он было рсскзывть.

— Д ну? — Чумзик был потрясен. — И вы устроили дрку?

— Вроде того. — Рыжик вновь почувствовл прилив сил, кк только вспомнил о том, ккя сил у котов из племени.

— Тебя рнили? Что случилось-то? — нетерпеливо выспршивл Чумзик.

— Их было трое. Ткие большие и сильные, не то что мы…

— И ты подрлся срзу со всеми тремя! — перебил его Чумзик, и хвост его здрожл от нетерпения.

— Нет! — коротко мяукнул Рыжик. — Только с смым млдшим, еще двое подошли потом.

— Почему же они тебя н рзорвли н клочки?

— Они просто попросили меня покинуть их территорию. Но потом… — Рыжик змолк, не решясь продолжть.

— Что?! — нетерпеливо мяукнул Чумзик.

— Они предложили мне вступить в их племя. Чумзик недоверчиво пошевелил усми.

— Нет, првд! — скзл Рыжик.

— А зчем ты им пондобился?

— Не зню, — честно признлся Рыжик. — Думю, им в племени нужны лишние лпы.

— Стрнно все это, — здумчиво промяукл Чумзик. — Н твоем месте я бы им не доверял.

Рыжик глянул н Чумзик. Его черно-белый приятель никогд не проявлял интерес к лесным похождениям. Его устривл жизнь с людьми. Ему не понять той стрстной тоски, которя охвтывл Рыжик всякий рз, когд он видел сон о лесе.

— А я им доверяю, — тихо промурлыкл Рыжик. — И я уже решился. Я уйду к ним.

Чумзик спрыгнул с збор и встл нпротив Рыжик.

— Пожлуйст, не уходи. Рыжик, — тревожно змяукл он. — Я же тебя тогд уже не уви-жу…

Рыжик дружески боднул ею головой в плечо.

— Не беспокойся. Мои хозяев зведут другого кот. Вы с ним тоже подружитесь. Ты с кем угодно нйдешь общий язык!

— Но он же будет не ткой, кк ты… — згрустил Чумзик.

Рыжик нетерпеливо здергл хвостом.

— Вот и я о том. Если я остнусь здесь подольше, меня отнесут к Резчику, и тогд я тоже стну другим.

Чумзик удивился.

— К Резчику? — переспросил он.

— К Ветеринру, — объяснил Рыжик. — После этого все меняются, кк Генри.

Чумзик поежился и перевел взгляд н свои лпки.

— Но с Генри все в порядке, — пробормотл он. — То есть, конечно, он стл ленивее, но он не выглядит несчстным. С ним все еще можно поигрть.

Рыжику стло горько при мысли о том, что придется покинуть строго друг.

— Прости, Чумзик. Я буду о тебе скучть, но мне првд ндо уходить.

Чумзик ничего не ответил, только подошел и нежно коснулся нос Рыжик своим носиком.

— Ясно. Ну рз я тебя не отговорил, тогд двй хотя бы побудем вместе нпоследок.

Рыжику это утро покзлось н удивление ярким и рдостным: они вместе с Чумзиком прошлись по всем любимым местм, повидли знкомых котят, с которыми вместе росли. Все чувств его обострились, кк бывет, когд готовишься к большому прыжку. Но солнце поднимлось все выше, и Рыжик с змирнием сердц подумл: «Неужели Львиное Сердце и првд будет ждть меня?» Он уже особо не прислушивлся к прздному мяукнью стрых друзей: мысленно он был уже не с ними, длеко в лесу.

Рыжик в последний рз спрыгнул с сдового збор и стл осторожно пробирться к лесу. С Чумзиком он рспрощлся. Теперь он думл только о лесе и о котх, которые тм живут.

Дойдя до того мест, где вчер вечером встретил боевых котов, он сел и потянул носом воздух. Кроны высоких деревьев не пропускли полуденных солнечных лучей, поэтому здесь было не жрко. То тут, то тм солнечный луч пробивлся сквозь листву и золотил лесную трву. Рыжик уловил знкомый кошчий зпх, но не мог понять, свежий это зпх или вчершний еще не выветрился. Он поднял голову и принюхлся.

— Тебе многому придется нучиться, — промяукл низкий голос.

— Дже смый мленький котенок в племени чует, когд рядом другой кот.

Рыжик увидел зеленые глз, блеснувшие из-под куст ежевики. Теперь он узнл зпх. Это был Львиное Сердце.

— Можешь определить, один я или нет? — спросил золотисто-желтый кот, выходя из тени н свет.

Рыжик быстро нюхнул воздух еще рз. Зпхи Синей Звезды и Клубк еще не улетучились, но были не тк сильны, кк нкнуне ночью.

Не очень уверенно он промяукл:

— Синей Звезды и Клубк сейчс с тобой нет.

— Првильно, — мяукнул Львиное Сердце. — Зто есть кто-то другой.

Рыжик змер от неожиднности — н поляне покзлся еще один боевой кот.

— Это Бурн. — промурлыкл Львиное Сердце. — Один из стрший воинов Грозового племени.

Рыжик посмотрел н кот, и от стрх по спине его пробежл холодок. Неужели он попл в зпдню? Перед ним стоял котище — великн и глядел н него сверху вниз. У него был белый, кк снег, густой мех, глз были желтые, кк прогретый речной песок. Рыжик с испугу прижт уши и весь нпружинился. приготовившись дрться.

— Успокойся, пок стрх не выдл тебя. — рыкнул Львиное Сердце. — Мы здесь для того, чтобы проводить тебя в нш лгерь.

Бурн, вытянув нос, стл с интересом обнюхивть Рыжик, тот сидел ни жив ни мертв и дже здержл дыхние н всякий случй.

— Привет, юнец. — промурлыкл белый кот. — Нслышн о тебе.

Рыжик склонил голову в приветствии.

— Пошли, доберемся до лгеря — тм и поговорим, — прикзл Львиное Сердце, и в тот же миг об кот прыгнули и исчезли в зрослях. Рыжик вскочил н четыре лпы и поспешил з ними.

Дв воин мчлись по лесу, не оглядывясь н Рыжик и очень скоро он стл выдыхться. Они чуть притормживли только тогд, когд путь им прегрждло упвшее дерево, через которое они могли перепрыгнуть одним прыжком, Рыжику приходилось перелезть через него, крбкться вверх, потом вниз. Они пробегли мимо пронзительно пхнущих сосен, перепрыгивли через глубокие кнвы, прорытые дурно пхнущими создниями, которыми упрвляют Двуногие. Сидя в ндежном укрытии з сдовой огрдой, Рыжик чсто слышл, кк они ревут и всхрпывют вдлеке.

Одн кнв окзлсь ткой широкой, что не перепрыгнуть: н дне ее был мутня, стояля вод. Дикие коты, не здумывясь, перешли ее вброд.

Рыжик никогд дже лпой не кслся воды. Но он не хотел покзться трусом, поэтому зкрыл глз и шгнул следом з ними, стрясь не обрщть внимния н неприятную влгу, от которой шерсть у него н брюшке стл мокрой.

Нконец Львиное Сердце и Бурн сделли остновку. Рыжик подбежл к ним и встл рядом, пытясь отдышться. Воины вышли н голую склу, нвисшую нд небольшим овржком.

— Теперь до лгеря уже недлеко, — мяукнул Львиное Сердце.

Рыжик попытлся увидеть внизу в кустх хоть ккие-нибудь признки жизни: не колыхнется ли ветк, не блеснет ли где мех, — но глз его не углядели ничего особенного — все те же дикие невысокие зросли, кк и повсюду в лесу.

— А ты носом. Ты должен почуять, — зшипел ему н ухо Бурн.

Рыжик зкрыл глз и принюхлся. Бурн првду говорил. Местный зпх был совсем не похож н кошчий, к которому он привык. В воздухе пхло — и очень сильно — множеством смых рзных котов и кошек.

Он понимюще кивнул и объявил:

— Я чую котов. Львиное Сердце и Бурн обменялись довольными взглядми.

— Со временем, если тебя примут в племя, ты будешь знть кждый кошчий зпх по имени, — промяукл Львиное Сердце. — Следуй з мной! — И стл проворно спускться по кмням н смое дно оврг, продирясь сквозь густые зросли утесник — кустрник с желтыми цветми.

Рыжик нпрвился з ним, последним шел Бурн. Рыжик, уклоняясь от колючих веток, зметил, что под его лпми трв примят — это был хорошо утоптння множеством лп, крепко пхнущя котми троп. «Это, должно быть, и есть глвня дорог, ведущя в лгерь», — подумл он.

Кусты утесник кончились, з ними открылсь полян. Посредине поляны трв был нчисто вытоптн — видно, н протяжении многих поколений ее топтли кошчьи лпы: остлсь лишь голя земля. Лгерь этот существовл двным-двно. Вся полян был злит солнечным светом, воздух был тих и спокоен.

Рыжик огляделся по сторонм, широко рскрыв глз. Всюду были коты и кошки — они сидели поодиночке и группми, одни ели, другие тихо мурлыкли, облизывя шерсть.

— В это время, когд солнце нчинет спускться с вершины, нступет время мурлыкнья.

— Время мурлыкнья?

— Тк мы нзывем время, когд можно поухживть друг з другом и поделиться новостями, — объяснил Бурн.

Коты явно почуяли зпх чужк, исходивший от Рыжик, потому что некоторые из них стли поворчивть головы в его нпрвлении и с любопытством всмтривться.

Рыжик зсмущлся и, боясь встретиться с кем-нибудь взглядом, стл рссмтривть местность вокруг поляны. По ее крям росл густя трв, кое-где проглядывли пни и виднелось повленное дерево. Густой утесник и высокие листья ппоротник плотным знвесом отгорживли поляну от остльной чсти лес.

— Вон тм, — промяукл Львиное Сердце, мхнув хвостом в сторону непроходимых с виду зрослей ежевики, — нш детскя, где нянчт котят.

Рыжик нвострил ушки, прислушивясь к тому, что могло быть з кустми. Сквозь плотное сплетение ветвей ему ничего не было видно, но он услышл в смой гуще мяукнье нескольких котят.

Пок он сидел и вглядывлся, из узкого лз, еле рзличимого под низко склоненными колючими ветвями, выскользнул темно-рыжя кошк. «Нверное, одн из королев», — подумл Рыжик.

Еще одн королев, серя с отчетливыми черными полоскми, подошл к ежевичному кусту. Две кошки обменялись приветствиями, лизнув друг друг в мкушку, потом серя юркнул в детскую, мурлыкньем успокивя пищщих котят.

— О нших котятх зботятся все королевы по очереди, — промяукл Львиное Сердце. — Все нши коты и кошки служт племени. Верность племени — первя зповедь в ншем устве, это ты должен крепко зпомнить, если хочешь остться с нми.

— Сюд идет Синяя Звезд, — мяукнул Бурн, понюхв воздух.

Рыжик тоже принюхлся и с рдостью обнружил, что узнл зпх серой кошки чуть рньше, чем он вышл н поляну из-з большого влун, лежщего сбоку от него у дльнего кря поляны.

— Он пришел, — промурлыкл Синяя Звезд, обрщясь к воинм.

— А Львиное Сердце уверял, что не придет, — мяукнул Бурн.

Рыжик зметил, кк Синяя Звезд досдливо мхнул хвостом.

— Ну и кк он вм? — спросил он.

— Шел он сюд довольно резво, несмотря н то что мленький, — зметил Бурн. — Для домшнего котенк он достточно силен.

— Тк решено? — Синяя Звезд вопросительно посмотрел н Львиное Сердце и Бурн. Об кот кивнули.

— Тогд я объявлю о его прибытии в племя. — Синяя Звезд вспрыгнул н влун и призывно зкричл: — Пусть все взрослые коты и кошки, способные сми ловить добычу, соберутся под Высокой Склой н собрние племени.

Ее призыв был услышн: коты стеклись к ней со всех сторон, кк тени, они выскльзывли из трвы и кустов, окружвших поляну. Рыжик змер н месте, по одну сторону от него сидел Бурн, по другую — Львиное Сердце. Остльные коты рсположились под Высокой Склой и выжидюще смотрели н предводительницу.

Рыжик обрдовлся, увидев среди них Клубк. Рядом с Клубком сел молодя трехцветня королев-кошк, ккуртно обернув вокруг белых лпок хвост, опушенный черной кисточкой. З ними уселся большой темно-серый полостый кот, черные полоски н его шерсти были похожи н длинные тени, ккие бывют ночью н злитой лунным светом поляне.

Когд все успокоились, Синяя Звезд зговорил.

— Грозовому племени нужны новые воины, — нчл он. — У нс сейчс крйне мло котят-учеников, ткого прежде никогд не бывло. Поэтому ндо решить, примет ли Грозовое племя котенк со стороны, чтобы обучить его воинскому искусству.

В племени котов поднялся ропот, но Синяя Звезд утихомирил котов строгим мяукньем.

— Я ншл котенк, который хочет стть учеником в Грозовом племени.

— Если повезет… — съехидничл кто-то, и этот голос четко прозвучл н фоне недоуменного бормотния, волной проктившегося по рядм собрвшихся.

Рыжик изогнул шею и увидел светло-серого полостого кот, который встл и с вызовом посмотрел н предводительницу.

Синяя Звезд дже не повернул головы в его сторону и вновь обртилсь к собрвшимся:

— Львиное Сердце и Бурн встретились с этим юным котом и соглсны с тем, что нм следует взять его н обучение.

Рыжик посмотрел н Львиное Сердце, потом н собрвшихся: взгляды всех котов были теперь устремлены н него. Шерсть у него вздыбилсь, и он нервно облизнул губы. Н секунду нступило молчние. Рыжик был уверен, что все слышт, кк колотится его сердце, и чувствуют исходящий от него зпх стрх.

Потом все зкричли нперебой:

— Откуд он взялся?

— Из ккого он племени?

— У него подозрительный зпх! Тк не пхнет ни одно из известных мне племен!

Последний вопль перекрыл все остльные:

— Гляньте н его ошейник! Это же ручной котенок! — Это снов кричл сврливый светлосерый полостый кот. — Ручной — он и есть ручной, тким и остнется. Ншему племени нужны нстоящие воины, не слбки — нхлебники! Львиное Сердце нгнулся к смому уху Рыжик и шепнул:

— Это Долгохвост. Он учуял твой стрх. Все они учуяли. Докжи ему и всем остльным, что у тебя бесстршное сердце.

Но Рыжик словно окменел. Ну кк докзть этим свирепым котм, что он уже не ручной котик?

Светло-серый продолжл подтрунивть:

— Двуногие нвесили н тебя ошейник. В лучшем случе ты своим звякньем только дичь рспугешь, в худшем — примнишь Двуногих н ншу территорию. Они кинутся н поиски бедняжки, который зблудился в лесу и жлобно звенит н всю округу!

Все коты одобрительно звыли. Довольный, что его поддержли, Долгохвост продолжл:

— Предтельский звон бубенчик нсторожит нших вргов, хотя, нверно, вонищ Двуногих, которую ты рзносишь, подействует н них сильнее!

Львиное Сердце снов шепнул н ухо Рыжику:

— Что же ты медлишь? Ответь ему! Рыжик не двиглся. Но н этот рз он пытлся точно определить местоположение Долгохвост. Вот он сидит кк рз позди черно-бурой королевы. Рыжик прижл уши, сощурил глз, зшипел и прыгнул через головы испугнных котов прямо н своего обидчик.

Долгохвост был не готов к нпдению. Он повлился нбок, не устояв н глдко утоптнной, пропеченной солнцем площдке. Полный гнев и решимости постоять з себя, Рыжик вонзил когти и зубы в светло-полостую шкуру обидчик. Никких предврительных ритульных змхивний лпми, никких пробных удров — он срзу приступил к дрке. Дв кот сцепились в один извивющийся, орущий, кувыркющийся ком. Другие коты рсступились, чтобы не угодить в бешено визжщий водоворот из шерсти и когтей.

В пылу дрки, отчянно црпясь и лягясь, Рыжик не чувствовл стрх — он был опьянен битвой. Сквозь шум крови, звенящий в ушх, он слышл лишь возбужденный вой столпившихся вокруг котов.

Вдруг Рыжик почувствовл, что ошейник сдвил ему шею. Долгохвост вцепился в него зубми и тянул н себя, и тянул сильно. Ошейник душил его. Стло нечем дышть, и Рыжик испуглся не н шутку. Он извивлся и выкручивлся и тк и сяк, но с кждым движением ошейник двил все сильнее. Тщетно хвтя ртом воздух, Рыжик собрл остток сил и сделл отчянный рывок. В этот миг рздлся громкий щелчок — и он стл свободен.

Долгохвост кубрем отлетел от него. Рыжик вскочил н четыре лпы и огляделся. Долгохвост сидел н земле недлеко от него, н рсстоянии трех хвостов. А из псти его, позвякивя, свисл рзорвнный ошейник Рыжик.

Синяя Звезд тотчс же соскочил со склы и громовым голосом прикрикнул н котов, утихомиривя толпу. Рыжик и Долгохвост змерли и только тяжело дышли. Выдрння шерсть свисл с них клокми. Рыжик почувствовл резкую боль нд глзом — тм был црпин. Левое ухо Долгохвост было сильно порвно, по его тощим плечм н землю кпл кровь. Они неприязненно смотрели друг н друг — злость еще не прошл.

Синяя Звезд подошл и взял ошейник из псти Длиннохвостого. Положил его н землю перед собой и промяукл:

— Новичок потерял ошейник Двуногих, отстивя свою честь. Великий Охотник выскзл свое одобрение — этот кот теперь незвисим от своих влдельцев, он свободен и может вступить в Грозовое племя в кчестве ученик.

Рыжик бросил взгляд н Синюю Звезду и вжно кивнул в знк соглсия. Потом встл и сделл шг вперед, в полосу свет, чтобы погреть ноющее тело. В солнечных лучх орнжевя шерстк его вспыхнул, кк огонь. Гордо подняв голову, Рыжик оглядел котов, столпившихся вокруг него. Н этот рз никто не пытлся спорить или нсмехться. Он проявил себя кк достойный противник в схвтке.

Синяя Звезд подошл к Рыжику и положил перед ним порвнный ошейник. Потом нежно коснулсь носом его ух.

— Н свету ты совсем кк огненный сноп, — промурлыкл он. И, сверкнув глзми, добвил: — Ты хорошо дрлся.

Потом, повернувшись к котм, объявил:

— С этого дня, пок он не добудет в бою имя воин, этого ученик будут звть Огонек из-з его огненно-крсного мех. Он сделл шг нзд. Видимо, и он. и остльные коты ждли от него ккого-то ответного жест. Рыжик не здумывясь рзвернулся и, быстро-быстро рботя лпми, збросл свой ошейник пылью и трвой, словно зрывя нечистоты.

Долгохвост с недовольным рычнием зковылял прочь с поляны и скрылся з листьями ппоротник. Коты рзбились н группы и стли возбужденно перемурлыкивться.

— Эй. Огонек! — рздлся з его спиной голос Клубк.

«Огонек!» Чувство гордости охвтило его, когд он услышт свое новое имя. Он обернулся, чтобы поприветствовть серого ученик дружеским обнюхивнием.

— Слвня был дрк! — мяукл Клубок. — А еще ручной… Долгохвост ведь уже воин, хотя дв месяц всего кк зкончил обучение. Ткой шрм н ухе не скоро збудется — он тебя долго будет помнить. Подпортил ему внешность, это точно.

— Спсибо. Клубок. Но он см нрвлся. — Огонек облизнул переднюю лпку и нчт очищть глубокую црпину нд глзом. И пок умывлся, он слышт, кк его новое имя эхом рздвлось среди общего кошчьего мяукнья.

— Огонек!

— Эй. Огонек!

— Привет тебе. Огонек!

Он н минуту зжмурился и стл слушть голос.

— Неплохое имя, — одобрительно мяукнул Клубок.

Пришлось открыть глз. Огонек огляделся по сторонм.

— А куд потщился Долгохвост?

— Думю, в пещеру Пестролистой, — Клубок кивнул головой в сторону густых ппоротников, з которыми скрылся Долгохвост. — Он у нс целительниц. И к тому же симптичня. Моложе и нмного крсивее большинств…

Речь его прервл рздвшийся совсем рядом низкий вой. Об котенк обернулись, и Огонек узнл могучего черно-серого кот, который в нчле собрния сидел позди Клубк.

— Чстокол, — промяукл Клубок, почтительно пригнув голову.

Лоснящийся кот посмотрел н Огоньк и быстро отвел взгляд.

— Твое счстье, что ошейник лопнул. Долгохвост, конечно, молодой воин, но я никк не ожидл, что его побьет ккой-то ручной котенок! — Слов «ручной котенок» он презрительно процедил сквозь зубы, после чего удлился.

— Это Чстокол… — тихонько шепнул Клубок н ухо Огоньку. — Вот уж кто действительно не отличется ни молодостью, ни крсотой…

Огонек хотел было поддкнуть новому другу кк вдруг их беседу прервл тревожный сигнл — это кричл стрый серый кот, сидевший у кря поляны.

— Безух почуял опсность! — промяукл Клубок и кк-то весь подобрлся.

Огонек и оглянуться не успел, кк н поляну, ломя кусты, выскочил молодой кот. Он был худ и, если не считть белую крпинку н конце длинного тонкого хвост, черен с головы до пят.

— Это Горелый! — выдохнул Клубок. — Но почему он один? Где Коготь?

Огонек увидел, кк Горелый, поштывясь, пересекет поляну. Он тяжело дышл. Шерсть н нем был всклокочен и вся в пыли, глз дико горели от ярости.

— Горелый и Коготь — кто они? — шепотом поинтересовлся Огонек.

Пок он это говорил, несколько диких котов промчлись мимо него — встречть вновь прибывшего.

— Горелый — ученик. Коготь — его нствник, — быстро объяснил Клубок. — Горелый с Когтем и Ярохвостом отпрвились с восходом солнц н здние против Речных котов!

— Ярохвост? — переспросил Огонек, совершенно зпутвшись в новых именх.

— Глштй Синей Звезды, — прошипел Клубок. — Но все-тки почему Горелый вернулся один? — добвил он недоуменно.

Он поднял голову и стл слушть, что скжет Синяя Звезд.

Кошк выступил вперед и зговорил. Говорил он ровным, спокойным голосом, но в синих глзх промелькнул тревог. Остльные коты отступили нзд и лишь облизывли морды от волнения.

— Что случилось, Горелый? — Синяя Звезд вспрыгнул н Высокую Склу и теперь смотрел н дрожщего кот сверху вниз. — Говори же, Горелый!

Горелый все еще не мог спрвиться с дыхнием, бок его то вздымлись, то опдли, земляня площдк под ним покрснел от крови, но все же ему удлось вскрбкться н Высокую Склу. Он встл рядом с Синей Звездой и, обрщясь к толпе, истомившейся в ожиднии, с трудом произнес:

— Ярохвост погиб!

Глв IV

Коты Грозового племени звыли, и эхо рзнеслось по лесу. Горелый стоял, поштывясь. Его првя передняя лп блестел: он был мокрой от крови, сочщейся из глубокой рны н плече.

— М-мы встретили у реки, недлеко от Солнечных Скл, воинов Р-речного племени, — продолжл он, зпинясь. — Среди них был Желудь.

— Желудь! — хнул з спиной Огоньк Клубок. — Это глштй Речного племени. Он один из величйших воинов в лесу. Счстливчик этот Горелый. Хотел бы я окзться н его месте! Уж я бы тогд…

Но вдруг осекся и змолк, почуяв н себе взгляд строго серого кот, который первым зметил, что Горелый вернулся. Огонек вновь обртил все свое внимние н Горелого.

— Ярохвост велел Желудю убирться вместе со своими охотникми с территории Грозового племени. Он скзл: если хоть один воин Речного племени попдется н территории Грозовых котов, он будет убит. Но Желудь и ухом не повел. Он отвечл, что его племени нужн ед, и нши угрозы им не стршны.

Горелый помолчл, сипло дыш. Его рн все еще кровоточил, и он кк-то скособочился, чтобы вес тел не двил н больную лпу.

— И тогд коты Речного племени нпли н нс. Это было стршное зрелище. Битв был не н жизнь, н смерть. Я видел, кк Желудь поверг нземь Ярохвост, но после этого Ярохвост… — Внезпно глз Горелого зктились, он стл звливться нбок и стрнно, едв перебиря ослбевшими лпми, то ли сполз, то ли упл к подножию склы и скорчился н земле.

Королев-кошк с плевым мехом прыгнул к нему и, быстро лизнув его в щеку, позвл:

— Пестролистя!

Из-з ппоротников покзлсь симптичня кошечк черепховой окрски, которую Огонек прежде видел рядом с Клубком. Он быстро подбежл к Горелому и мяукньем попросил королеву отойти. Зтем мленьким розовым носиком он перевернул ученик н бок, чтобы можно было осмотреть рну. После этого он промяукл:

— Все хорошо, Злтошейк, его рны не смертельны. Но мне нужн путин, чтобы остновить кровь.

Кк только Злтошейк скрылсь в своей пещере, в зловещей тишине послышлся тоскливый вой. Все глз устремились в том нпрвлении, откуд он рздвлся.

Большущий темно-коричневый полостый кот, поштывясь, брел по проходу меж низко свисющих ветвей утесник. Его острые зубы сжимли — нет, не добычу, безжизненное тело другого кот. Он вышел н середину поляны и положил перед собой искуснное тело.

Огонек вытянул шею, чтобы лучше видеть, и сумел рзглядеть ярко-лый хвост, безжизненно лежщий н земле.

Ужс пробежл по кошчьим рядм, кк леденящий ветер. Клубок скорчился от горя:

— Ярохвост!

— Кк это случилось, Коготь? — спросил Синяя Звезд со склы.

Коготь выпустил из псти згривок Ярохвост и посмотрел прямо в глз Синей Звезде.

— Он пл смертью хрбрых от удр Желудя. Я не смог спсти его, но мне удлось срзить нсмерть Желудя в тот момент, когд он торжествовл победу. — Голос Когтя звучл низко и уверенно. — Смерть Ярохвост не был нпрсной — думю, охотники Речного племени больше не сунутся н ншу территорию.

Огонек посмотрел н своего нового приятеля — глз Клубк потемнели от горя.

Через мгновение несколько котов подошли вплотную к Ярохвосту и стли облизывть его торчщую клочьями шерсть. Облизывя его, они тихо мурлыкли что-то, обрщясь к мертвому воину.

Огонек зшептл Клубку н ухо:

— Что они делют?

Клубок, не сводя глз с мертвого кот, ответил:

— Дух его отпрвляется в Звездное племя, и коты ншего племени говорят с ним в последний рз.

— В Звездное племя? — удивился Огонек.

— Это племя небесных воинов, которые присмтривют з всеми дикими котми. Ты см не рз видел их н Серебряной Полоске.

Огонек удивленно помотл головой, и Клубок объяснил:

— Серебряня Полоск — это ткя плотня полос из звезд, которя кждую ночь протягивется поперек неб. Кждя звезд — это воин Звездного племени. Сегодня ночью среди них будет и Ярохвост.

Огонек кивнул, и Клубок пошел прощться с мертвым глштем.

Пончлу, когд коты нчли подходить к Ярохвосту, чтобы отдть ему последний долг, Синяя Звезд хрнил молчние. Теперь он спрыгнул с Высокой Склы и медленно нпрвилсь к телу Ярохвост. Остльные коты рсступились, двя ей дорогу. Они смотрели, кк их предводительниц легл рядом со стрым боевым товрищем и в последний рз стл рзговривть с ним.

Зкончив беседу, он поднялсь н ноги и зговорил. Голос ее был низким и сиплым от горя, и все коты племени слушли ее, зтив дыхние.

— Ярохвост был отвжным воином. Его верность Грозовому племени никогд не вызывл сомнений. Я всегд прислушивлсь к его мнению, ибо он думл прежде всего о нуждх племени и никогд не искл собственной выгоды. Из него бы получился отличный вождь. Потом он склонилсь, вытянул перед собой лпы и молч стл скорбеть об ушедшем друге. Еще несколько котов подошли к ней и легли рядом, точно тк же склонив голову и выгнув спину — тк они выржли свое горе.

Огонек нблюдл. Он не был знком с Ярохвостом, но горе котов племени тронуло его сердце.

Клубок подошел к нему и снов встл рядом.

— Дымок сильно переживет, — зметил он.

— Дымок?

— Ученик Ярохвост. Вон он, с темно-коричневыми полоскми. Интересно, кто теперь будет его новым нствником? Огонек посмотрел н мленького котик, сидевшего н полусогнутых лпх у тел Ярохвост. Он молч смотрел в землю невидящими глзми. Потом Огонек перевел взгляд н предводительницу племени.

— Долго еще Синяя Звезд будет сидеть рядом с ним? — спросил он.

— Нверное, всю ночь, — ответил Клубок. — Ярохвост был ее глштем н протяжении многих лун. Он не хочет, чтобы он уходил слишком быстро. Он ведь был одним из лучших воинов. Конечно, он не был тким большим и сильным, кк Коготь или Львиное Сердце, но он был умным и ловким воином.

Огонек посмотрел н Когтя, еще рз подивившись силе его мышц и отметив гордую посдку большой головы. Н мощном теле этого воин были зметны следы боевых рнений. Одно ухо у него было рссечено ндвое (в виде буквы "У"), широкий шрм грубой полосой шел по переносице.

Вдруг Коготь встл и нпрвился к Горелому. Пестролистя склонилсь нд рненым учеником Когтя, зубми и передними лпми нклдывя комочки путины н его рненое плечо.

Огонек спросил Клубк:

— Что делет Пестролистя?

— Остнвливет кровотечение. Похоже, рн глубокя. Кжется, Горелому туго пришлось. Он всегд был дергным, но в тком состоянии я его еще не видел. Пошли посмотрим, не очнулся ли он.

Они нпрвились мимо горюющих котов к тому месту, где лежл Горелый, и, усевшись н почтительном рсстоянии, стли ждть, когд Коготь зкончит рзговор.

— Ну что, Пестролистя, — требовтельно мяукнув, обртился он к целительнице. — Кк он? Думешь, тебе удстся его спсти? Я столько времени потртил н то, чтобы обучить его, и мне не хочется, чтобы мои труды пропли дром после первой же битвы.

Пестролистя, не сводя глз с пциент, отвечл:

— Д, действительно обидно, если после стольких усилий вшего ученик убивют в первом же бою. Хм. — В ее тихом мелодичном мяукнье прозвучл едв зметня нсмешк.

— Он выживет? — прямо спросил Коготь.

— Конечно. Но ему нужен покой.

Коготь фыркнул и посмотрел вниз, н неподвижное тело. Потом ткнул Горелого своим длинным когтем.

— Ну все. пошли. Двй вствй! Горелый не двиглся.

— Глянь, ккой у него коготь! — шепнул Огонек.

— Еще бы! — живо откликнулся Клубок. — Лично я не рискнул бы с ним подрться!

— Не торопись, Коготь. — Пестролистя положил свою лпу н острый коготь Когтя и отвел его в сторону. — Этот ученик должен по возможности полежть неподвижно, пок рн его не зживет. Если в угоду тебе он будет тут сккть, рн его откроется, мы же этого не хотим, верно? Оствь его в покое.

Огонек почувствовл, что с ужсом ожидет ответной рекции Когтя. Не всякий кот, подумлось ему, осмелится прикзывть ткому сильному воину. Коготь змер и хотел было ответить, но Пестролистя язвительно продолжл:

— Ндеюсь, Коготь, дже вы понимете, что с целительницей лучше не спорить.

При этих словх черепховой кошки глз сурового воин вспыхнули.

— Я не смею спорить с тобой. Пестролистя. — проурчл он и повернулся, чтобы уйти, но тут зметил Клубк и Огоньк.

— Кто это? — спросил он Клубк с высоты своего гигнтского рост.

— Это новый ученик, — промяукл Клубок.

— Он пхнет кк домшний, — фыркнул воин.

— Я был домшним котом, — смело ответил Огонек, — но собирюсь учиться н воин.

Коготь неожиднно посмотрел н него с интересом.

— Ах д. Теперь припоминю. Синяя Звезд говорил что-то о том, что нткнулсь н бродячего ручного котенк. И что, он решил-тки рискнуть и взять тебя?

Огонек сел поровнее и вытянулся в струнку, желя произвести хорошее впечтление н знменитого воин.

— Д, это тк, — почтительно мяукнул он. Коготь здумчиво посмотрел н него.

— Тогд я с интересом буду следить з твоими успехми. — И с этими словми Коготь ушел. Огонек горделиво выпятил грудь.

— Кк думешь, я ему понрвился?

— По-моему, ему никто из учеников в принципе не может понрвиться, — шепотом ответил Клубок.

В этот момент Горелый вздрогнул и пошевелил ушми.

— Он ушел? — тихо шепнул он.

— Кто? Коготь? — переспросил Клубок, подходя ближе. — Д, он ушел.

— Привет, — нчл Огонек, решив, что пор предствиться.

— Уходите об! — прикрикнул н них Пестролистя. — Если вы все будете мешть, кк я его вылечу?

Нетерпеливо помхивя хвостом, он згородил собой рненого.

Огонек понял, что он не шутит, хотя крсивые глз целительницы горели теплым желтым огнем.

— Пошли, Огонек, — мяукнул Клубок. — Я покжу тебе лгерь. Пок, Горелый!

И дв кот нпрвились осмтривть лгерь.

Клубок нпустил н себя вжный вид. Видно было, кк серьезно отнесся он к добровольно взятой н себя роли экскурсовод.

— Высокую Склу ты уже видел, — скзл он, мхнув хвостом в сторону высокой глдкой склы. — Синяя Звезд всегд обрщется к котм племени с этой склы. А пещер ее — вот тм. — Он укзл носом н углубление в скле. — Много лун нзд эту пещеру выдолбил водный поток.

Нд входом в пещеру предводительницы свисли длинные плети лишйник, укрывя ее от ветр и дождя.

— А воины спят вон тм, — продолжл Клубок.

Огонек подошел следом з ним к большому кусту, росшему в нескольких шгх от Высокой Склы. Отсюд хорошо просмтривлся вход в лгерь — тоннель в зрослях утесник. Ветви куст свисли почти до смой земли, но Огонек все же рзглядел под нвесом из ветвей укромное место, где спли воины.

— Стршие воины спят ближе к центру, где теплее, — объяснял Клубок. — А вон у того крпивного куст они делят добычу. Молодые воины едят чуть подльше. Иногд млдших воинов тоже приглшют рзделить трпезу со стршими, и это большя честь.

— А кк же остльные коты племени? — поинтересовлся Огонек, дивясь трдициям и ритулм племени.

— Ну, королевы, когд они исполняют обязнности воинов, спят тм же, где и все воины, но когд они ждут или выкрмливют котят, тогд они живут в пещере рядом с детской. У стрейшин тоже есть свой угол, н той стороне поляны. Пошли, покжу.

Огонек посеменил з Клубком через поляну, мимо тенистого учстк, где нходилсь пещер Пестролистой. У повленного ствол, утопвшего в пышной зелени, они остновились. Тм, н зеленой трвке, сидели четыре стрых кот и смчно уплетли жирного кролик.

— Это небось Дымок и Горчиц пострлись, — шепнул Клубок. — Помимо прочих обязнностей, ученики должны добывть еду для стрейшин.

— Привет, юнош, — обртился к Клубку стрый кот.

— Привет, Безух, — мяукнул в ответ Клубок и почтительно склонил голову.

— А это, должно быть, нш новый ученик — Огонек! — промяукл второй кот. Он был весь темно-коричневый, вместо хвост торчл куцый огрызок.

— Вы првы, — отвечл Огонек, по примеру Клубк отвесив вежливый поклон.

— Я Куцехвост, — промурлыкл коричневый кот. — Добро пожловть в нше племя.

— Вы ели? — промяукл Безух. Огонек и Клубок покчли головми.

— Ну тк у нс н всех хвтит. Дымок и Горчиц стновятся нстоящими охотникми. Предложим молодежи мышку — ты не против, Кривуля?

Светло-серя королев-кошк, лежщя рядом с ним, покчл головой. Огонек зметил, что один глз у нее был мутным и незрячим.

— А ты, Рябинк?

Еще одн стря кошк, вся в рыжих пятнышкх, промяукл сиплым от стрости голосом:

— Конечно нет.

— Спсибо, — мяукнул Клубок. Он шгнул вперед и вытянул из кучи еды крупную мышь. Бросив ее под ноги Огоньку, спросил:

— Ты когд-нибудь пробовл мышь?

— Нет, — честно признлся Огонек. Теплые зпхи, поднимвшиеся от кошчьей добычи, почему-то взволновли его. Он здрожл всем телом, предвкушя, кк впервые в жизни будет есть нстоящую еду нрвне с другими котми племени.

— Тогд тебе первому кусть. Только мне оствь! — Клубок нгнул голову и отступил, пропускя Огоньк вперед.

Огонек склонился нд мышью и откусил большой кусок. Он окзлся сочным и нежным нпоенным зпхми лес.

— Ну кк? — спросил Клубок.

— Ошень вкуш-шно! — пробубнил Огонек с нбитым ртом.

— Тогд подвинься, — мяукнул Клубок.

Он подошел ближе, нклонился и тоже откусил кусок от мыши.

Пок ученики ели, стрейшины вели беседу.

— Скоро ли Синяя Звезд нзнчит нового глштя? — спросил Безух.

— Что ты скзл, Безух? — мяукнул Кривуля.

— Мло того что ты не видишь ничего, теперь ты еще и оглохл! — огрызнулся Безух. — Я говорю, скоро ли Синяя Звезд нзнчит нового глштя.

Кривуля пропустил грубый ответ мимо ушей и обртилсь к пятнистой королеве-кошке:

— Рябинк, помнишь тот день — много лун нзд — когд Синюю Звезду сму нзнчили глштем?

Рябинк оживилсь:

— Д-д! Это случилось вскоре после того, кк он потерял своих котят.

— Тяжело ей будет нзнчить нового глштя, — зметил Безух. — Ярохвост верой и првдой служил ей много лун. Но ей придется поторопиться с выбором. По обычям племени, после смерти глштя новый должен быть нзнчен не позже, чем лун взойдет н свою вершину.

— По крйней мере, сейчс совершенно ясно, кого он выберет, — мяукнул Куцехвост.

Огонек поднял голову и оглядел поляну. Кого имеет в виду Куцехвост? Для Огоньк все воины были рвны — кждый из них в его глзх был достоин стть глштем. Но скорее всего, Куцехвост говорит о Когте — ведь это он отомстил з смерть Ярохвост.

Коготь сидел чуть поодль и, нвострив уши, внимтельно прислушивлся к рзговору стрейшин.

Когд Огонек облизывл усы после вкусной мыши, с Высокой Склы послышлся голос Синей Звезды. Тело Ярохвост все еще лежло посреди поляны, у подножия склы, и в нступющих сумеркх кзлось тускло-серым.

— Нужно нзнчить нового глштя, — мяукнул предводительниц. — Но снчл двйте поблгодрим Звездное племя з ншего Ярохвост. Сегодня ночью он зймет свое место среди звезд рядом со своими друзьями воинми.

В нступившей тишине все коты посмотрели н небо, которое нчло меркнуть: близился вечер.

— А сейчс я нзову имя нового глштя Грозового племени, — продолжл Синяя Звезд. — Я произнесу это имя нд телом Ярохвост, чтобы его дух услышл меня и одобрил мое решение.

Огонек посмотрел н Когтя. Он зметил, с кким лчным блеском в желтых глзх смотрит воин н вершину Высокой Склы.

— Львиное Сердце, — промяукл Синяя Звезд, — будет новым глштем Грозового племени.

Огоньку было интересно, кк эту новость воспримет Коготь. Но доблестный воин с мрчным лицом срзу же кинулся поздрвлять львиное Сердце и, видимо от души, тк толкнул его, что золотистый гигнт едв устоял н ногх.

— Почему он не сделл глштем Когтя? — шепотом спросил Огонек у Клубк.

— Нверно, потому, что Львиное Сердце рньше стл воином и у него больше опыт, — пробормотл Клубок, все еще глядя вверх, н Синюю Звезду. Синяя Звезд снов зговорил:

— Ярохвост был учителем юного Дымк. Поскольку в обучении будущих воинов нельзя делть перерыв, я срзу же нзнчу ему нового нствник. Темно-полостый, ты уже готов принять ученик, поэтому будешь нствником Дымк. У тебя был хороший учитель — Коготь, и я ндеюсь, ты сможешь передть полученный опыт своему ученику.

Молодой полостый воин, нпыжсь от гордости, вжно кивнул, выржя свое соглсие. Потом подошел к Дымку, нгнулся и неловко ткнулся носом в розовый носик ученик. Дымок почтительно звилял хвостом, но смотрел печльно — он все еще грустил о погибшем учителе.

Синяя Звезд еще рз обртилсь к племени, речь ее звучл грустно и торжественно.

— Сегодня ночью я буду нести почетный крул у тел Ярохвост, н рссвете мы его зроем. Он спрыгнул с Высокой Склы и легл рядом с телом Ярохвост. Многие коты последовли ее примеру, в их числе Дымок и Безух.

— Может, нм тоже пойти к ним? — подумл вслух Огонек. Честно говоря, ему не очень-то хотелось. День был и без того полон событий, и он уже нчл уствть. Больше всего ему сейчс хотелось нйти ккое-нибудь теплое укромное местечко, свернуться и зснуть.

Клубок потряс головой:

— Нет, только близко знвшие Ярохвост проведут с ним последнюю ночь. Я покжу тебе, где мы спим. Пещер учеников вон тм.

Огонек побрел з Клубком к пышным зрослям ппоротник, листья которого нвисли нд широким змшелым пнем.

— У этого пня делят добычу ученики, — сообщил Клубок.

— А сколько всего учеников? — поинтересовлся Огонек.

— Не тк много, кк обычно: только мы с тобой, Горелый, Дымок д Горчиц.

Пок Клубок и Огонек устривлись у пня, из ппоротников осторожно вышл юня кошечк. Шерсть ее был рыжей, почти кк у Огоньк, но не ткя яркя и с едв зметными коричневтыми полоскми.

— А вот и новый ученик пожловл! — промяукл он, сощуривя глз.

— Привет, — мяукнул Огонек. Молодя кошк принюхлсь.

— От него пхнет, кк от ручного! Уж не хотите ли вы скзть, что мне придется спть в одном гнезде с тким вонючим созднием!

Огонек опешил. С тех пор кк он подрлся с Долгохвостом, все коты относились к нему дружелюбно. «Может, — подумл он, — известие Горелого тк н них подействовло…»

— Прости, пожлуйст, Горчицу, — стл извиняться Клубок. — Ум не приложу, что н нее ншло: мехом, что ли, подвилсь. Он вообще-то не вредня.

— Вот еще! — сердито зшипел Горчиц.

— Спокойнее, молодежь, — рздлся низкий голос Бурн. — Горчиц! Вот уж не ожидл я, что моя учениц окжется ткой грубиянкой. Тк новичк не встречют. Горчиц гордо поднял голову.

— Прости меня, Бурн, — промурлыкл он, но по всему было видно, что он ничуть не рскивется. — Вот уж не ожидл, что мне придется учиться вместе с ручным котиком!

— Думю, ты к этому привыкнешь, Горчиц, — мягко промяукл Бурн. — А сейчс уже поздно, звтр знятия нчнутся рно утром. Вм всем троим нужно поспть.

Он строго посмотрел н Горчицу, т послушно кивнул. Когд учитель удлился, он рзвернулсь и поспешил скрыться з кустми ппоротник, по пути демонстртивно воротя нос от Огоньк.

Мхнув хвостом, Клубок велел другу не отствть и двинулся следом з Горчицей. Земля в спльне был выложен мягким мхом, бледный свет луны окршивл все вокруг в сине-зеленые тон. Здесь было теплее, чем снружи, и приятно пхло ппоротником.

— Где я буду спть? — спросил Огонек.

— Где угодно, только не рядом со мной! — фыркнул Горчиц, подгребя к себе лпой мох.

Клубок и Огонек переглянулись, но ничего не скзли. Огонек подгреб к себе когтями побольше мх. Сделв уютное гнездышко, он свернулся, улегся поудобнее и зтих, чувствуя, кк приятня нег рзливется по всему устлому телу. Это его дом. Коты Грозового племени приняли его в свою большую семью. Теперь он — один из котов этого племени.

Глв V

— Эй, Огонек, просыпйся! — услышл он сквозь сон мяукнье Клубк. Во сне он гнлся з белкой, взбирясь все выше и выше, и уже почти долез до вершины могучего дуб.

— Знятия нчинются н рссвете. Дымок и Горчиц уже встли, — добвил Клубок.

Огонек сонно потянулся, потом вспомнил: сегодня — первый день его ученичеств. Он вскочил н лпы. Сон мигом слетел с него — теперь кждя жилк в нем рдостно звенел от волнения.

Клубок стртельно умывлся. Но время от времени он перествл облизывться и вот что успел сообщить:

— Я только что поговорил с Львиным Сердцем. Горелый не будет учиться с нми, пок рн не зтянется. Он, вероятно, полежит день другой в пещере у Пестролистой. Дымок и Горчиц ушли н охотничье здние. Поэтому Львиное Сердце решил, что с сегодняшнего утр мы с тобой будем учиться у него и Когтя. Ндо поторопиться, — добвил он. — Они нс ждут!

Клубок повел Огоньк к воротм лгеря. Поднявшись по извилистой тропе, они вышли н кменистую рвнину. В вышине неслись куд-то по небу легкие белые облк. Внутри Огоньк все клокотло от счстья, когд вслед з Клубком он сбежл по зеленому склону в песчный овржек.

Коготь и Львиное Сердце и првд ждли, сидя н рсстоянии нескольких хвостов друг от друг н теплом от солнц песке.

— Ндеюсь, в следующий рз вы об будете пунктульнее, — прорычл Коготь.

— Не будь слишком строг, Коготь, прошля ночь был трудной. Думю, они устли, — нежно мяукнул Львиное Сердце. — Тебе, Огонек, еще не дли нствник, — продолжл он. — Тк что пок мы с Когтем н пру будем знимться твоим воспитнием.

Огонек рдостно кивнул, подняв хвост трубой, не в силх скрыть своего восторг оттого, что его будут обучть ткие выдющиеся воины.

— Пошли, — нетерпеливо промяукл Коготь. — Сегодня мы покжем тебе грницы ншей территории, чтобы ты знл, где будешь охотиться и что охрнять. А тебе. Клубок, тоже не помешет лишний рз вспомнить, где проходит грниц территории племени. Не говоря ни слов. Коготь одним прыжком выскочил из песчного овржк. Львиное Сердце кивнул Клубку — они тк же быстро рвнули следом и тоже выскочили нверх, н зеленую кромку. Огонек поспешил следом з ними, црпя песок, ускользющий из-под лп.

Лес н этом учстке был густой, могучие дубы рскинули свои кроны нд тонкими березми и ясенями. Внизу под деревьями лежл густой ковер из плых шуршщих под лпми листьев. Коготь остновился нендолго, чтобы пометить своим зпхом густую поросль ппоротник. Остльные ждли его поодль.

— Здесь проходит троп Двуногих, — промурлыкл Львиное Сердце. — Принюхйся, Огонек. Чуешь что-нибудь? Огонек втянул носом воздух. Д, чувствовлся слбый зпх Двуногого и — посильнее — зпх собки, знкомый ему по прежнему месту обитния — дому.

— Ккой-то Двуногий проходил здесь со своей собкой, но они двно уже ушли, — промяукл он.

— Отлично, — мяукнул Львиное Сердце. — Думешь, мы можем перебежть?

Огонек вновь принюхлся. Зпхи были слбыми и, похоже, другие, более свежие лесные зпхи успели их перебить.

— Д — ответил он. Коготь кивнул, и четыре кот выскочили из-з ппоротников и по острым кмням пересекли узкую тропу Двуногих. По ту сторону тропы росли сосны. И тм один з другим шли ряды высоких, стройных желтых стволов, сложенных штбелями. Здесь нужно было идти не переговривясь. Подстилк под лпми предствлял собой множество слоев сухих хвоинок. Он был колкой, но приятно пружинил под лпми. Здесь не было подлеск, в котором можно спрятться, и Огонек почувствовл, что его спутники — коты нервничют оттого, что приходится незщищенными проходить меж древесных стволов.

— Эти деревья оствили здесь Двуногие, — пояснил Коготь. — Они срезют их с помощью ужсных, дурно пхнущих создний, плюющихся дымом тк, что можно ослепнуть, потом оттскивют повленные деревья в древорезку — он нходится недлеко отсюд.

Огонек остновился и стл слушть, не рздстся ли вдли рев древорезки.

— Древорезк будет молчть еще несколько лун, пок не придет сезон зеленых листьев, — объяснил Клубок, зметив, что товрищ его прислушивется.

И коты тихо продолжли путь по сосновому бору.

— Вон тм нходится жилье Двуногих, — промяукл Коготь, мхнул своим пышным хвостом нпрво. — Не сомневюсь, что ты чувствуешь зпх, Огонек. Но нм туд не ндо — сегодня мы пойдем другим путем.

В конце концов они вышли к другой тропе Двуногих, идущей по крю соснового бор. Они быстро пересекли тропу и нырнули в спсительные густые зросли соснового лес, нчинвшегося з тропой. Но Огоньку кзлось, что его спутники все рвно чем-то встревожены.

— Мы приближемся к территории Речного племени, — шепнул Клубок.

— Вон тм — Солнечные Склы. — и он вытянул мордочку в сторону безлесного холм, — он предствлял собой большую кучу глдких влунов.

Шерсть н згривке Огоньк вздыбилсь. Тк вот где погиб Ярохвост!

Львиное Сердце остновился около большого и плоского серого кмня.

— Здесь проходит грниц между территориями Грозового племени и Речного. Речное племя рспоряжется охотничьими угодьями з большой рекой, — промяукл он. — Вдохни побольше воздух, Огонек.

Резкий зпх незнкомых котов зщекотл верхнее небо Огоньк. Стрнно, до чего же этот зпх не похож н теплые кошчьи зпхи лгеря Грозового племени. И еще он подивился тому, что зпхи Грозового племени кжутся ему теперь родными и знкомыми.

— Это зпх Речного племени, — прорычл нд его ухом Коготь. — Хорошенько его зпомни. Н грнице он еще усилится, потому что их воины помечют деревья. С этими словми темный гигнт поднял свой хвост и см оствил пхучий след н кмне.

— Мы двинемся вдоль грницы — он подходит вплотную к Четверику, — мяукнул Львиное Сердце.

Он быстро побежл куд-то з Солнечные Склы, з ним помчлся Коготь.

— Что ткое Четверик? — здыхясь, н бегу спросил Огонек.

— Это место, где сходятся территории всех четырех кошчьих племен. Тм рстут четыре дуб — стрых, кк предния…

— Тихо! — прикзл Коготь. — Не збывйте, что мы подошли вплотную к вржеской территории! Об ученик змолчли, и Огонек пострлся идти тихо и ни о чем не спршивть. Они перешли через неглубокий ручей, прыгя с кмня н кмень, чтобы не змочить лп.

Когд они добрлись до Четверик, Огонек был почти без сил, он тяжело дышл и лпы его болели. Он не привык к дльним походм, тем более в тком быстром темпе. Поэтому он обрдовлся, когд Львиное Сердце и Коготь вывели их из чши лес и остновились нд обрывом, поросшим кустрником.

Солнце теперь стояло высоко. Небо было безоблчным, и ветер стих. Внизу, злитые солнцем, стояли четыре гигнтских дуб, их темно-зеленые кроны достигли кря обрыв.

— Клубок уже говорил тебе, — промяукл Львиное Сердце, — что это Четверик — четыре дерев, рстущие в том месте, где сходятся территории всех четырех племен. Племя Ветр првит н возвышенности, что прямо перед нми, — з ней сдится солнце. Сегодня ты не сможешь почувствовть их зпх — ветер дует в их сторону. Но очень скоро ты его узнешь.

— А Сумрчное племя влствует вон тм — в смой глухой и темной чсти лес, — добвил Клубок, кивком головы укзывя нпрвление. — Стрейшины говорят, что холодные ветры, дующие с север, проносясь нд котми этого племени, выстудили их сердц.

— Кк много племен! — воскликнул Огонек. «И кк хорошо они оргнизовны», — добвил он про себя, припомнив росскзни Чумзик о диких котх, нводящих ужс н лесных обиттелей.

— Теперь ты понимешь, почему добыч имеет для нс ткую ценность, — промяукл Львиное Сердце.

— Почему мы стремся уберечь от врг хотя бы то млое, что у нс есть.

— Но вообще-то это выглядит глупо! Почему бы котм рзных племен не объединить свои охотничьи территории — можно же охотиться вместе и не дрться друг с другом? — осмелев, предположил Огонек.

Слов его были встречены глубоким молчнием. Первым ответил Коготь:

— Это обмнчивя мысль, домшний котенок.

— Не будь к нему слишком суров, Коготь, — предупредил Львиное Сердце.

— Обычи племени слишком непривычны для этого ученик. Потом он посмотрел н Огоньк.

— Ты говоришь то, что думешь, юнош. Когд-нибудь, когд ты стнешь воином, это пойдет тебе н пользу.

Коготь зрычл:

— Или в смый рзгр сржения превртит его в ручную киску.

Львиное Сердце бросил косой взгляд н Когтя, зтем продолжил объяснение:

— Четыре племени, действительно, мирно сходятся н Совет, который бывет один рз в луну. Вон тм, — он кивнул н четыре дуб, росших под обрывом, — они и встречются. Перемирие длится ровно столько времени, сколько сияет лун.

— Тогд, знчит, скоро они опять соберутся? — спросил Огонек, вспомнив, кк ярко светил лун прошлой ночью.

— Д, ты угдл! — отвечл Львиное Сердце, дивясь сообрзительности ученик. — А если быть точным, то сегодня ночью. Собрния эти очень нужны, потому что дют возможность всем племенм хотя бы одну ночь провести мирно. Но ты должен понимть, что долговременный союз принесет больше вред, чем пользы.

— Только верность ншему племени делет нс сильными, — поддержл его Коготь. — Если верность одного ослбевет, тогд всем нм труднее выжить!

Огонек кивнул.

— Понимю, — мяукнул он.

— Пошли, — скомндовл Львиное Сердце, поднимясь. — Мы и тк здесь здержлись.

Они пошли по крю долины, где росли четыре дуб. Теперь солнце, постепенно идущее н зкт, светило им в зтылок. Добрвшись до ручья, они ншли место, где он сужлся нстолько, что через него легко можно было перепрыгнуть. Что они и сделли.

Огонек принюхлся. Новый кошчий зпх зщекотл его ноздри — зпх был сильный и неприятный.

— Что это з племя? — спросил он.

— Сумрчное племя, — мрчно ответил Коготь. — Мы идем вдоль их грницы. Попридержи язык, Огонек. Свежий зпх ознчет, что дозорные Сумрчного племени где-то поблизости.

Огонек кивнул и тут же услышл стрнный звук. Он змер, но другие коты шли прямо н это подозрительное урчние.

Он вприпрыжку принялся догонять своих спутников и поинтересовлся:

— Что это?

— Сейчс увидишь, — ответил Львиное Сердце.

Огонек всмтривлся в дль между деревьев. Стволы поредели, стли тоньше, меж стволми появились просветы.

— Тм что, лес кончется? — спросил он.

Потом остновился и кк следует принюхлся. Аромты лес уступили место другим, стрнным и оттлкивющим зпхм. Н этот рз пхло не котми, чем-то, смутно нпоминющим его прежний дом, где жили Двуногие. Урчние стновилось все громче — теперь это был непрерывный рев, от которого дрожл земля и зклдывло уши.

— Это Гремящя Троп, — сообщил Коготь.

Львиное Сердце подвел всех к опушке лес. Тм он остновился, сел, и все четыре кот смогли оглядеться.

Огонек увидел серую твердую тропу, похожую н реку, идущую нпролом через лес. Он был ткой широкой, что деревья у противоположного ее кря кзлись совсем крошечными и очертния их терялись в дымке. Огонек поморщился — от тропы исходил горький зпх. В следующий миг он отпрянул, шерсть его стл дыбом — мимо с рычнием пронеслось гигнтское чудище. Ветви деревьев у кря тропы бешено зхлопли — вслед з чудищем пронесся сильнейший поток ветр. Огонек от удивления дже слов не мог подобрть — он только сидел и смотрел н других котов круглыми глзми. Конечно, он видел похожие тропы рядом со своим прежним домом у Двуногих, но они были горздо меньше, к тому же тм не было тких свирепых и проворных чудищ.

— Я в первый рз тоже испуглся. — зметил Клубок. — Но, в конце концов, эт штук мешет воинм Сумрчного племени зходить н ншу территорию. Гремящя Троп нмного шгов протянулсь вдоль ншей грницы, они боятся переходить ее. И не волнуйся, эти чудищ, похоже, никогд не сходят со своей тропы. С тобой ничего не случится, если не будешь подходить слишком близко.

— Пор возврщться в лгерь, — промяукл Львиное Сердце. — Теперь ты знешь все грницы ншей территории. Только мы стремся не зходить н Змеиные Склы, дже несмотря н то, что окольный путь дольше. Неподготовленный ученик может стть легкой добычей для гдюки, к тому же, сдется мне, ты притомился ходить с нми, Огонек. Огонек и првд вздохнул с облегчением при мысли о том, что они возврщются в лгерь. У него голов шл кругом от всех этих новых зпхов и мест, и Львиное Сердце был прв: он действительно устл и проголодлся. Коты повернулись к Гремящей Тропе спиной и пустились в обртный путь, и Огонек шел бок о бок с Клубком.

Когд Огонек спусклся по узкой тропе, ведущей к входу в лгерь Грозового племени, в воздухе приятно пхло вечерней свежестью. Им оствили свежую еду. Огонек и Клубок взяли свою долю из общей кучи, что лежл в тенистом уголке оврг, и отнесли еду к змшелому пню у своей пещеры.

Дымок и Горчиц уже сидели у кормушки и чвкли вовсю.

— Привет, кис-кис, — промяукл Дымок, презрительно щурясь, — ешь, не стесняйся — мы тебя угощем.

— Кто знет, может, когд-нибудь ты и см сможешь что-нибудь поймть! — зхихикл Горчиц.

— У вс что, у обоих сегодня было охотничье здние? — спросил Клубок кк бы невзнчй. — Ну д лдно. А мы, между прочим, обходили дозором нши грницы. Кстти, можем сообщить вм приятную новость: все спокойно.

— Предствляю, кк чужие коты испуглись вс обоих! — взвыл Дымок.

— Они дже нос не смели высунуть, — в тон ему отвечл Клубок, хотя было видно, что он сердится.

— Хорошо, мы их сегодня ночью об этом спросим, когд встретимся н Совете племен, — мяукнул Горчиц.

— А вы пойдете? — Хоть Огонек и зметил, что ученики нстроены врждебно, любопытство пересилило.

— Рзумеется, — свысок отвечл Дымок. — Это нужно зслужить, понимешь ли. Но ты не беспокойся, мы тебе утром все рсскжем. Клубок сделл вид, что не слышл нглой похвльбы, и принялся з еду. Огонек очень проголодлся и тоже решил поесть. Но, склонившись нд добычей, никк не мог отогнть от себя смутное и неприятное чувство: он звидовл тому, что Дымок и Горчиц пойдут сегодня ночью н Совет племен. Вдруг рздлся громкий призывный крик Синей Звезды, и Огонек поднял голову. Он увидел, что несколько воинов племени и стрейшины собрлись н поляне. Пришло время предствителям племени отпрвляться н Совет. Дымок и Горчиц вскинулись и вприпрыжку побежли догонять других котов.

— Пок, ребятки, — обернувшись н бегу, крикнул Горчиц. — Не скучйте!

Кошчья делегция, выстроившись в ряд, вжно прошествовл к воротм лгеря. Возглвлял процессию Синяя Звезд. Мех ее серебрился в лунном свете, он кзлсь спокойной и уверенной — предстояло крткое перемирие с зклятыми вргми.

— А ты хоть рз был н Совете? — с ндеждой спросил Огонек у Клубк.

— Нет еще, — отвечл Клубок, вгрызясь в мышиную кость. — Но скоро буду, вот увидишь. Все ученики туд попдют, когд приходит пор.

И об змолчли, доедя пищу. Когд с едой было покончено, Клубок подошел к Огоньку и лизнул его в лоб. Они помогли друг другу умыться — Огонек вспомнил, что именно этим знимлись другие коты, когд он впервые пришел в лгерь. Потом, устлые после дльнего поход, они пошли в пещеру и, свернувшись н мягкой моховой подстилке, не зметили, кк уснули.

Н следующее утро Клубок и Огонек пришли к песчной яме згодя. Они очень осторожно выбрлись из пещеры — Горчиц и Дымок еще спли. Огоньку не терпелось услышть о том, что было н Совете, но Клубок потянул его з собой.

— Еще нслушешься, я этих болтунов хорошо зню, — мяукнул он.

День обещл быть теплым.

Н этот рз к ним присоединился Горелый. Блгодря зботм Пестролистой рн его быстро зживл.

Клубок придумл себе рзвлечение: он подбрсывл в воздух опвшие листья и гонялся з ними. Огонек смотрел, кк он игрет, и хвост его подргивл от удовольствия. Горелый же сидел в сторонке, и вид у него был несчстный и озбоченный.

— Выше нос, Горелый! — попытлся подбодрить его Клубок. — Я зню, ты не любишь учиться, но не стоит тк уж стрдть! Зпх Львиного Сердц и Когтя предупредил учеников о том, что к ним идут нствники, и Горелый, торопясь, змяукл:

— Думю, я просто волнуюсь оттого, что плечо опять рзболелось.

В этот момент из кустов вышел Коготь, з ним след в след шел Львиное Сердце.

— Воины должны молч переносить стрдния, — прорычл Коготь и пристльно посмотрел в глз Горелому. — Ты должен понимть, что иногд лучше промолчть.

Горелый вздрогнул и отвел взгляд.

— Что-то Коготь сегодня не в духе, — шепнул Клубок н ухо Огоньку.

Львиное Сердце строго посмотрел н своего ученик, потом объявил:

— Сегодня мы будем отрбтывть выслеживние добычи. Итк, есть рзниц между тем, кк вы крдетесь з кроликом и кк крулите мышь. Кто из вс может скзть мне, в чем он зключется?

Огонек подумл, но ничего не приходило в голову, Горелый, похоже, принял слов Когтя слишком близко к сердцу и боялся рот рскрыть.

— Ну двйте же! — нетерпеливо фыркнул Коготь. Ответил Клубок.

— В том, что кролик снчл учует тебя, потом уже увидит, мышь снчл услышит твои шги, потом только сможет учуять.

— Молодец Клубок! Тк о чем не нужно збывть, когд охотишься н мышь?

— Осторожно ступть? — предположил Огонек. Львиное Сердце посмотрел н него с одобрением.

— Првильно, Огонек. Следует по возможности переносить весь свой вес н бедр, чтобы ступть кк можно тише. Двйте попробуем!

Огонек смотрел, кк Клубок и Горелый кк по комнде приникли к земле и стли медленно и осторожно перебирть лпми, словно подкрдывясь к невидимой мыши.

— Хорошо идешь, Клубок! — мяукнул Львиное Сердце.

— Зд держи ниже, Горелый, то ты похож н утку! — зшипел Коготь. — А теперь ты попробуй, Огонек!

Огонек приник к земле и согнул лпы. Он почувствовл, что инстинктивно принял првильную позу, и, когд шгнул вперед тк тихо и осторожно, кк только мог, почувствовл прилив гордости оттого, что мышцы окзлись ткими послушными.

— Срзу видно неженку! — прорычл Коготь. — Ты двигешься, кк неуклюжий дрессировнный зверек! Ты что, думешь, обед см кинется к тебе в миску и будет ждть, пок ты его съешь?

Пок Коготь говорил, Огонек быстро поднялся. Честно говоря, он был слегк ошршен резким змечнием. Он внимтельно слушл, что скжет ему воин — если его нучт, он все сделет првильно.

— Резвость — дело нживное, он скоро этому нучится. Но смотри, кк прекрсно он переносит вес с одной лпы н другую — совсем неслышно! — мягко зметил Львиное Сердце.

— И конечно, у него получется лучше, чем у Горелого, — тут же отметил Коготь.

Он презрительно повел носом в сторону черного котик:

— Дже после двух лун тренировки ты все еще звливешься н левый бок.

Вид у Горелого стл совсем несчстный, и Огонек не удержлся и выкрикнул:

— Ему рн мешет, вот почему! Коготь резко повернул голову и пристльно посмотрел н Огоньк.

— Рны — это неотъемлемя чсть жизни. Он должен был приспособиться. Дже ты. Огонек, з сегодняшнее утро кое-чему нучился. Если бы Горелый тк же схвтывл все н лету, кк ты, он был бы мне опорой, не обузой. Эх, ты! — сердито зшипел он, обрщясь к своему ученику. — Ккой-то ручной котенок и тот все делет лучше тебя!

Огонек поежился: ему стло неловко. Чтобы не встретиться взглядом с Горелым, он предпочел смотреть н лпы.

— Смотрите н меня — я хромю, кк одноногий брсук! — мяукнул Клубок и смешно зковылял по поляне.

— Я собирюсь поймть много-много глупых мышей. Им от меня не уйти. Вот я сейчс доберусь до них, усядусь и буду сидеть, пок они не сддутся.

— Посерьезней, юнош. Сейчс не время для шуточек! — строго промяукл Львиное Сердце.

— Может быть, вм стоит отрботть крдущийся шг н рельной добыче? Это поможет вм лучше сосредоточиться. Все три ученик просияли.

— Я хочу, чтобы кждый из вс поймл нстоящую добычу, — промяукл Львиное Сердце.

— Горелый, ты поищешь около Совиного Дерев. Ты, Клубок, проверь, нет ли чего под тем ежевичным кустом. А ты, Огонек, ступй по следу кролик — з холмом есть сухой овржек. Тм и поищи.

Ученики обрдовлись и срзу же кинулись выполнять здние, дже Горелый проявил удивительную для больного прыть.

Ничего не слыш от волнения, Огонек приник к земле и стл осторожно взбирться н холм. И действительно, с вершины холм он увидел, что земля под деревьями словно треснул: весной здесь бурлили тлые воды, сейчс ручей пересох. Он подумл, что осенью здесь соберется дождевя вод, которя потом вольется в большую реку, проходящую по территории Речного племени.

Огонек стл осторожно спускться по склону, пок не ступил н песчное дно. Все чувств его были обострены до предел. Он молч осмотрел дно оврг, ндеясь отыскть признки жизни. Он готов был уловить млейшее движение и дже открыл рот, чтобы лучше учуять смые легкие зпхи. Уши он нствил вперед и чутко улвливл все звуки.

И тогд Огонек почуял мышь. Он срзу же узнл этот зпх, вспомнив, кк пхл вчершняя пищ, и ощутил небывлый прилив сил. Но оствлся неподвижен, стрясь поточнее определить местонхождение добычи. Огонек чуть рзвернул ушки и нконец уловил учщенное биение крошечного мышиного сердц. Потом он крем глз зметил мелькнувшее желто-коричневое пятнышко. Мышк бежл по трве, росшей по крю песчного русл. Огонек стл подбирться ближе, не збывя переносить центр тяжести н бедр, пок не окзлся н рсстоянии, удобном для прыжк. Тогд он резко подлся нзд, нпружинил здние лпы и прыгнул, взметнув позди фонтнчики песк. Мышь пустилсь нутек. Но Огонек окзлся проворнее. Он поддел ее лпой и подбросил в воздух — он упл н песчное дно и снов побежл. Он быстро прикончил ее, один рз куснув острыми зубми. Огонек осторожно ухвтил теплое мышиное тельце зубми и, гордо подняв хвост, вернулся к песчной яме, где его ждли Коготь и Львиное Сердце. Он в первый рз возврщлся с охоты с добычей. Теперь он впрве нзывть себя учеником воинов Грозового племени.

Глв VI

Рно утром Огонек шел по злитому солнечными лучми лесу — он вышел н охоту. Две луны сменились с тех пор, кк он нчл обучться воинскому искусству. З это время он вполне освоился и чувствовл себя в лесу кк дом. Все чувств, необходимые для лесной жизни, з это время обострились и рзвились.

Огонек остновился и принюхлся к зпху земли и тех слепых существ, которые двиглись в ее глубине — в норх. Он уловил зпх Двуногого — тот проходил здесь совсем недвно. Лето было в рзгре, ветви густо опушились листвой, и под буро-зеленым лиственным ковром возились мелкие создния.

Огонек осторожно шел меж деревьев, готовый в любую минуту учуять зпх, по которому можно будет выследить легкую добычу. Сегодня ему в первый рз доверили смостоятельное здние. Он собирлся спрвиться с ним кк можно лучше, дже если его здние состояло лишь в том, чтобы принести в свое племя свежую еду.

Он спустился к ручью, через который он однжды уже переходил, когд его впервые водили осмтривть охотничьи угодья племени. Поток булькл и плесклся, сбегя под уклон по круглым глдким кмешкм. Огонек нендолго остновился полкть холодной чистой воды, потом поднял голову и снов понюхл воздух в ндежде учуять съедобный зпх.

В воздухе висел тяжелый неприятный зпх лисы. Зпх был несвежий — лис, нверно, пил из ручья еще днем. Огонек узнл этот зпх: впервые он учуял его, когд первый рз попл в лес. Львиное Сердце потом объяснил ему, что это лисий зпх, но кк выглядит лис, он до сих пор толком не знл — тогд он успел зметить лишь мелькнувший з кустми лый хвост.

Он попытлся отвлечься от лисьего зпх и сосредоточиться н зпхе добычи. Неожиднно усы его встли торчком — он почуял теплое биение крови живого существ — это полевк устривл себе гнездо.

Через миг он увидел ее. Коричневя толстушк сновл вдоль кромки воды, собиря стебельки. У Огоньк ж слюнки потекли. В последний рз он ел много чсов нзд, но он не осмелится поймть что-нибудь для себя, пок не принесет еду для племени. Он помнил слов, которые неустнно повторяли Львиное Сердце и Коготь: «Первым делом — нкормить племя».

Прижвшись к земле, Огонек стл подбирться к зверьку. Густя влжня трв щекотл его рыжее брюшко. Он подполз ближе, не спускя глз с добычи. Вот он совсем рядом. Еще секунд — и можно прыгнуть…

Вдруг ппоротник позди него громко зтрещл. Полевк повел ушкми и юркнул в норку.

Огонек возмутился — шерсть н его спине стл дыбом. Тот, кто посмел спугнуть его добычу, поплтится з это, кто бы он ни был. Он потянул носом воздух. С уверенностью можно было скзть одно: это был кот. Вот только к ккому из племен он приндлежит, оствлось згдкой: противный лисий зпх все еще збивл все вокруг. Низко зурчв, он стл рзворчивться, деля широкий круг. Прижв уши и широко рскрыв глз, он ждл млейшего движения. В кустх опять послышлся хруст. Н этот рз он был громче, ближе к крю. Огонек подобрлся поближе. Он увидел, что верхушки ппоротник колышугся, но з густыми веткми врг было не рзглядеть. Вот громко хрустнул под лпой ветк. «Судя по звуку, он большой», — подумл Огонек, приготовившись к жестокой битве.

Он прыгнул к стоящему рядом ясеню, быстро и бесшумно вскрбклся н нижнюю ветку, свисющую к земле. Невидимый противник подходил все ближе и ближе. Огонек зтил дыхние, выжидя, кк вдруг, рздвигя в стороны ппоротники, вышло нечто большое и серое. Из горл Огоньк вырвлся боевой клич. Выствив когти, он прыгнул н врг и приземлился точно н крепкие мускулистые плечи. Вонзив в противник острые, кк шипы, когти он приготовился изо всех сил куснуть того для острстки.

— Ай! Что это? — Неведомое существо под ним подпрыгнуло, вместе с ним и нпдвший.

— Ой! Клубок? Огонек узнл удивленный голос друг и учуял нконец знкомый зпх, но в пылу тки не мог срзу ослбить хвтку.

— Зсд! Мур-мяу! — шипел Клубок, еще не понимя, что вцепился ему в холку не кто иной, кк Огонек. Он снов и снов пытлся перекувырнуться, чтобы сбросить с себя противник.

— Уф-ф! — Огонек вместе с ним ктлся по земле, почти рсплствшись под тяжестью друг.

— Это я, Огонек! — выл он.

Нконец ему удлось втянуть когти и отцепиться. Отктившись в сторону, он вскочил н все четыре лпы и встряхнулся — по шерстке его проктились волны, от головы до кончик хвост.

— Клубок! Это я, — повторил он. — Я думл, это чужой. Клубок поднялся н ноги. Он моргнул и отряхнулся.

— Похоже н то! — проворчл он, поворчивя голову, чтобы злизть исколотые плечи. Ты меня всего чуть н клочки не рзорвл!

— Прости, — пробормотл Огонек. — Но что мне еще оствлось делть, когд ты прямо н меня полез!

— Ничего я не лез! — возмутился Клубок, сделв большие глз. — Я незметно подкрдывлся.

— Незметно? Д ты топл, кк кривобокий брсук! — нсмешливо зметил Огонек и игриво прижл уши.

Клубок зшипел от удовольствия:

— З кривобокого ответишь!

И об кот сцепились и стли ктться по трве, кк будто дрлись по-нстоящему. Клубок в шутку удрил друг увесистой лпой — у юного ученик искры из глз посыплись.

— У-уф! — Огонек потряс головой, чтобы привести мысли в порядок, и предпринял контртку.

Он успел пру рз стукнуть противник, прежде чем Клубок, который окзлся сильнее, поверг его нземь. Огонек обмяк и больше не сопротивлялся.

— Ты слишком быстро сдлся! — промяукл Клубок, рзжимя зубы.

И кк только он это сделл, Огонек вскочил н лпы, нкинулся н противник сзди, и Клубок свлился в кусты. Огонек прыгнул следом з ним и пригвоздил его к земле.

— Глвное для воин — зстть противник врсплох, — проворчл он, повторяя любимую поговорку Львиного Сердц. Зтем Огонек проворно отскочил в сторону и стл ктться по лиственной подстилке, нслждясь своей победой и чувствуя спинкой приятное тепло, исходящее от земли.

Клубк, кзлось, ничуть не смутило что вот уже второй рз з день он потерпел поржение День был слишком хорош, чтобы дуться.

— Кк твое здние? — поинтересовлся он. Огонек сел.

— Я уже почти спрвился, тут ты явился и все испортил! Я чуть не поймл полевку, ты своим топотом ее спугнул!

— Извини, — промяукл Клубок. Огонек посмотрел н своего друг. Он был явно рсстроен.

— Ничего, все нормльно. Ты же не нрочно. Откуд тебе знть? — промурлыкл он миролюбиво.

— А ты куд идешь? — спросил он. — Случйно не н грницу с племенем Ветр, где нши дозорные ходят? Мне покзлось, Львиное Сердце посылл тебя передть им что-то от Синей Звезды.

— Д, но у меня полно времени. Снчл я думл поохотиться. Жутко есть хочется!

— Мне тоже. Но я должен поймть что-нибудь для племени, и только потом я смогу поохотиться для себя.

Клубок фыркнул:

— Готов поспорить, Дымок и Горчии, когд выходят н охотничье здние, не откжут себе в удовольствии съесть мышку-другую.

— Может, они тк и делют, но у меня это первое смостоятельное охотничье здние…

— …И ты, конечно, хочешь отличиться, — вздохнул Клубок.

— А кстти, что з послние от Синей звезды? — спросил Огонек, чтобы переменить тему рзговор.

— Он хочет, чтобы дозорные ждли ее у Большого Плтн — он придет к ним, когд солнце взойдет н вершину. Похоже, кое-кто из Сумрчных котов ошивется поблизости. Синяя Звезд хочет проверить, тк ли это.

— Тогд иди скорей, — збеспокоился Огонек.

— Охотничьи земли племени Ветр недлеко отсюд. У меня в зпсе еще уйм времени, — смоуверенно отвечл Клубок. — И я думю, что должен помочь тебе, рз ты из-з меня упустил полевку.

— Д лдно, — мяукнул Огонек. — Другую нйду. Сегодня жрко, их тут еще много будет.

— Ты прв. Но их еще ндо поймть, — Клубок здумчиво покусл когти. — И знешь, н это уйдет время, может, только к зкту и упрвишься.

Огонек мшинльно кивнул, прислушивясь к голодному урчнию в животе. Ему нверняк придется рз три-четыре выходить н след, прежде чем он нловит достточно пищи. И поесть ему, вероятно, удстся не рньше, чем Серебряня Полоск покжется н небесх. Клубок почесл лпой усы.

— Пошли, я помогу тебе хотя бы выследить кого-нибудь. Кк-никк я твой должник. Мы с тобой успеем поймть прочку полевок, потом я пойду по своим делм.

Огонек двинулся следом з Клубком, рдуясь, что у него ткой друг и помощник. В воздухе все еще пхло лисой, но неожиднно этот неприятный зпх усилился. Огонек остновился.

— Чуешь? — спросил он. Клубок тоже встл и понюхл воздух

— Лис. Аг, я и рньше чуял ее.

— А тебе не кжется, что сейчс зпх не ткой, кк рньше, — он свежий? — спросил Огонек.

Клубок снов втянул воздух, слегк открыв псть.

— Ты прв, — тихо скзл он, понизив голос. Он обернулся и посмотрел н другую сторону ручья, н кусты, росшие н другом берегу.

— Гляди! — шепнул он.

Огонек посмотрел. Он увидел, кк в кустх движется что-то крсное и очень пушистое. Вот оно вышло н открытый учсток меж кустов, и Огонек увидел вытянутое тело, ярко вспыхивющее крсными сполохми тм, куд попдли пробивющиеся сквозь листву солнечные лучи. Особенно пушистым был хвост, морд был длинной и узкой.

— Тк это и есть лис? — прошептл Огонек. — Ну и рож!

— Здорово скзно! — соглсился Клубок.

— Я кк рз шел следом з ткой вот штукой, когд мы с тобой… познкомились, — шепотом продолжил Огонек.

— Скорее, это он з тобой шл, дурчок. зшипел Клубок. — Никогд не доверяй лисе. С виду он кк собк, ведет себя, кк кошк. Ндо предупредить королев, что он збрел н ншу территорию. Лисы все рвно что брсуки: и те и другие зпросто могут убить котят. И хорошо, что ты не догнл лису в прошлый рз. Ткого млявку, кк ты, он бы мигом проглотил. Зметив удивленный взгляд друг, Клубок попрвился:

— Сейчс у тебя, првд, другие возможности. Тем не менее Синяя Звезд нверняк пошлет воинов чтобы прогнть ее. Инче королевы будут волновться. Лис их не зметил, и дв ученик пошли вдоль ручья.

— А брсук н что похож? — спросил Огонек, шгя рядом с товрищем и нюхя воздух по сторонм.

— Черно-белый, коротконогий. Ты его срзу узнешь, когд увидишь. Они сердитые и ходят вперевлочку. Они не тк чсто нпдют н котят, кк лисы, но здорово кусются. Кк думешь, почему Полухвост тк зовут? С тех пор кк брсук откусил ему хвост, он не может влезть н дерево!

— Почему?

— Боится упсть. Коту нужен хвост, чтобы приземлиться н ноги. Хвост помогет ему рзвернуться н лету.

Огонек понимюще кивнул. Кк и предполгл Огонек, этот день окзлся удчным для охоты. Вскоре Клубок сцпл мленькую мышку, Огонек поймл дрозд. Он поторопился прикончить добычу, не думя о том, првильно ли делет это с технической точки зрения. Сейчс было не до упржнений, слишком много голодных ртов ждло его в лгере. Огонек збросл добычу землей, чтобы не достлсь хищникм, пок он будет ходить по лесу. А н обртном пути он дрозд зберет. Вдруг откуд ни возьмись выскочил белк

Огонек зторопился.

— З ней! — крикнул он и припустил во всю прыть по пружинящему лесному ковру. Клубок устремился следом. Друзья остновились, только когд белк вскрбклсь н березу.

— Ушл! — рздосдовно проворчл Клубок. Коты сели, чтобы млость отдышться. В ноздри удрил едкий зпх, и это их удивило.

— Гремящя Троп, — промяукл Огонек. — Я и не знл, что мы тк длеко збрлись.

Коты сделли несколько шгов, чтобы еще рз глянуть н огромную темную тропу. В первый рз они были здесь одни. Шумные чудищ с выпученными глзми рыч проносились по твердой земле.

— Фу! — поморщился Клубок. — Эти чудищ тк воняют!

Огонек пошевелил ушми в знк соглсия. От душных зпхов в горле у него зщипло.

— А ты был когд-нибудь по ту сторону Гремящей Тропы? — мяукнул он.

Клубок покчл головой. Огонек шгнул из-под полог лес. Между деревьями и Гремящей Тропой шл полоск мслянистой трвы. Он осторожно шгнул к ней, потом вдруг отпрянул: мимо промчлось вонючее чудище.

— Эй! Ты куд? — мяукнул Клубок. Огонек не отвечл. Он подождл, когд все чудищ исчезнут. И снов пошел вперед, по мслянистой трве, прямо к кромке тропы. Очень осторожно он протянул лпу и потрогл ее Н ощупь он был теплой и липкой — тк ее нгрело солнце. Он вытянул шею и стл вглядывться в дль, пытясь увидеть, что творится по другую сторону Гремящей Тропы. Может, ему покзлось, что из лес н том конце смотрят н него чьи-то глз? Он принюхлся, но вокруг был один лишь тошнотворный зпх большой серой тропы. Глз по ту сторону светились в тенистой полутьме. Потом медленно сощурились. Сомнений быть не могло. Это был воин из Сумрчного племени, и воин этот смотрел прямо н него.

— Огонек!

Голос Клубк зствил Огоньк подпрыгнуть, и кк рз в это время огромное чудище, выше дерев, с ревом пронеслось перед его носом. Поднявшийся ветер чуть не сбил кот с ног. Огонек рзвернулся и бросился к лесу.

— Ты, мышиноголовый тупиц! — зшипел н него Клубок. Усы его дрожли от гнев и стрх. — Зчем ты это делл?

— Мне просто хотелось узнть, н что похож Гремящя Троп, — пробормотл Огонек. Усики его тоже подргивли.

— Пошли, — зшипел Клубок. — Лучше уйти поскорей!

Вслед з Клубком Огонек побежл вприпрыжку обртно в лес. Отбежв н безопсное рсстояние от Гремящей Тропы, Клубок остновился, чтобы отдышться. Огонек тоже сел и принялся вылизывть всклокоченный мех.

— Мне кжется, я видел воин из Сумрчного племени, — скзл он, причесывясь. — По ту сторону Гремящей Тропы.

— Воин из Сумрчного племени! — удивленным эхом подхвтил Клубок, деля круглые глз. — Првд?

— Вроде д.

— Ну тогд чудище вовремя появилось, — зключил Клубок. — Где есть один воин Сумрчного племени, тм нверняк будут и другие, нм с ними пок что не стоит мериться силми. Лучше нм уйти отсюд подобру-поздорову.

Он посмотрел н солнце, которое стояло уже почти нд смой головой.

— Мне пор идти, то не успею нйти дозорных, — промяукл он. — До скорого! И кинулся прочь, крикнув н бегу:

— Может, Львиное Сердце рзрешит мне помочь тебе охотиться, после того кк я доствлю сообщение.

Огонек смотрел, кк он убегет, и от души звидовл другу. Вот бы его тоже послли с донесением в передовой воинский отряд! Но вообще-то, когд он вернется в лгерь, ему будет что рсскзть Дымку и Горчице. Сегодня он видел воин из Сумрчного племени.

Глв VII

Огонек вернулся по собственным следм к ручью. Он думл о глзх, горящих во мрке н территории Сумрчного племени. Вдруг легкое дуновение ветерк донесло до него слбый зпх. Чужой! Может быть, тот смый воин Сумрчного племени…

В горле у него вдруг зклокотло, он зрычл. Этот зпх поведл ему о многом. Во-первых, о том, что это кошк, притом немолодя и определенно не из Грозового племени. По зпху ее нельзя было отнести ни к одному из кошчьих племен, но Огонек понял, что он устля, голодня и больня, и нстроение у нее отвртное. Сделв низкую стойку, Огонек пополз вперед, ориентируясь по зпху. Потом остновился в недоумении. Зпх стл слбее. Он снов принюхлся. Откуд ни возьмись, с быстротой молнии из кустов позди него выскочил рычщий меховой ком. Огонек звизжл от неожиднности, кошк нбросилсь н него и сбил с ног. Две тяжелые лпы придвили его к земле, стльные челюсти сомкнулись н згривке.

— Мурр-уу! — взвыл он, понимя, что, если кошк вонзит клыки чуть глубже, ему придет конец.

Он рсслбил мышцы, словно хотел скзть: все, сдюсь. И притворно звыл.

Кошк рзжл челюсти и издл победный вопль.

— Аг, хилый ученик! Поплся Щербтой в лпы! — прошипел он.

Огонек почувствовл, кк н него нхлынули волны гнев. Ну, погоди. Эт побитя меховя кочк еще узнет, что он з воин! «Но не сейчс, — говорил он см себе. — Подожди, пок он снов не схвтит тебя зубми».

Щербтя снов укусил его. Огонек извернулся и рвнулся вверх н пружинистых молодых лпх. Кошк удивленно зрычл и отлетел нзд, кубрем поктившись в ежевичный куст.

Огонек отряхнулся.

— Тк, уж и поплся, ?

Щербтя воинственно зшипел, высвобождясь из цепких ветвей.

— Не тк уж плохо, юный ученик, — бросил он в ответ. — Но можно и лучше!

Огонек глзм своим не поверил, когд рзглядел нконец своего противник. У кошки был широкя, почти совсем плоскя морд и круглые орнжевые глз. Ее темно-серя длиння шерсть свлялсь и повсюду торчл грязными колтунми. Уши были обкусны и порвны, морд был вся исполосовн стрыми боевыми шрмми.

Огонек сделл боевую стойку. Он выпятил грудь и с вызовом посмотрел в глз своему вргу.

— Ты нходишься н охотничьей территории Грозового племени. Убирйся!

— Кто мне зпретит? — Щербтя ощерилсь, покзв потемневшие сломнные зубы. — Я буду охотиться. Тогд я выживу. А может быть, я пок подожду…

— Хвтит болтть, — вспыхнул Огонек. В нем зговорил дух длеких предков, диких котов. Меньше всего он сейчс походил н домшнего питомц. В нем вскипел кровь воинов. Он тк и рвлся в бой — зщищть свою территорию и свое племя.

Кжется, Щербтя зметил произошедшую с ним перемену. В ее нводящих ужс орнжевых глзх мелькнуло новое чувство — увжение.

— Погоди, не спеши, — промурлыкл он нежным голосом.

Но Огонек не поддлся н эту уловку. Выствив когти и рспушив хвост, он прыгнул вперед, издв звонкий воинственный клич — Гр-р-!

Кошк ответил н этот выпд гневным шипением. Огрызясь и ворч, молодой кот и стря кошк сошлись в поединке. Они ктлись по земле, мелькли когти и зубы. Плотно прижв уши, Огонек пытлся укусить кошку. Но зубы его зстревли в комьях свлявшегося мех, и ему никк не удвлось это сделть.

Потом неожиднно Щербтя поднялсь н здние лпы, подняв грязный хвост трубой. Тк он кзлсь еще больше.

Огонек почувствовл: еще немного — и в него вцепятся мощные челюсти. Он отпрянул нзд, и кк рз вовремя. Щелк! Зубы клцнули в воздухе у смого его ух.

Инстинктивно Огонек нкинулся н противник сбоку. Его лп окзлсь н згривке Щербтой. Удр был тк силен, что вся передняя лп здрожл до смого плеч.

— И-и-у! — Оглушення удром, Щербтя упл н все четыре лпы. Потом потрясл головой.

И пок кошк не пришл в себя, Огонек придумл, что ндо сделть. Это был его последний шнс. Он бросился вперед, низко пригнувшись к земле, и впился зубми в зднюю лпу Щербтой.

— Мр-р! — Вкус свлявшейся шерсти был отвртителен, но он все крепче сжимл зубы.

— Мурр-й-й-й! — звизжл Щербтя и попытлсь, извернувшись, куснуть Огоньк з хвост.

Ее зубы сомкнулись, и боль пронзил позвоночник Огоньк, но от этого он только сильнее рзозлился. Он вырвл хвост из псти противник и отчянно змхл им из стороны в сторону.

Щербтя сжлсь, изготовившись к новой тке. Он слышл ее тяжелое, сиплое зловонное дыхние. Он с трудом выносил этот зпх, говоривший о том, что противник его слб, болен и жутко голоден, — это причиняло ему почти физическую боль.

Что-то внутри у него перевернулось, и это было чувство, не свойственное воину: жлость. Он стрлся приглушить его в себе, думть о том, что глвное — верность племени, но не мог от него избвиться. «Ты говоришь от чистого сердц, Огонек, — прозвучли в его ушх слов Львиного Сердц. — А знчит, когд-нибудь, когд ты стнешь нстоящим воином, это пойдет тебе н пользу». Но тут же он вспомнил и фрзу, которую произнес Коготь: «Или это знчит, что в смый рзгр сржения он проявит слбость, что чсто бывет с домшними».

Щербтя сделл бросок, и Огонек вновь ощутил в себе боевой дух. Кошк попытлсь добрться до его згривк и ннести смертельный удр клыкми, но н этот рз ей помешл рненя лп.

— Убирйся! — Огонек выгнул дугой спину, но Щербтя ухитрилсь вцепиться в него когтями и крепко держл его. Всей своей тяжестью крупня кошк двил н ученик, и он окзлся прижтым к земле.

Почувствовв н губх вкус земли, Огонек выплюнул песок:

— Тьфу! Он быстро изогнулся, чтобы увернуться от удр здних лп Щербтой и уберечь от ее острых, кк колючки, когтей свой нежный животик. Сцепившись, они все ктлись по земле, кусясь и црпясь.

Потом клубок рсплся. Огонек хвтл ртом воздух. Но он чувствовл, что силы Щербтой н исходе. Кошк был сильно рнен, здняя лп еле подпирл ее костлявое тело.

— Ну что, сдешься? — прорычл Огонек. Если бы непрошеня гостья сдлсь, он бы отпустил ее н все четыре стороны, огрничившись легким укусом н пмять.

— Ни з что! — хрбро зшипел в ответ Щербтя. Но рненя лп подвернулсь, и он упл н землю. Кошк попытлсь встть, но не смогл. Глядя н Огоньк помутневшими глзми, он зшипел:

— Если бы я не был ткой голодной и устлой, я бы тебя рзорвл, кк мышь. — При этих словх рот ее скривился от боли и ненвисти. — Прикончи меня. Я не буду сопротивляться.

Огонек медлил. Он никогд еще не убивл кошек. Может быть, в пылу битвы он и смог бы, но прикончить вот тк, хлднокровно… Это совсем другое дело.

— Чего ты ждешь? — нсмешливо спросил Щербтя. — Ты нерешителен, кк ручной изнеженный котенок!

Эти слов словно обожгли его огнем. Неужели н нем все еще остлся зпх Двуногих и он его учуял?

— Я ученик воин из Грозового племени! — выплил он.

Щербтя прищурил глз. Он зметил, кк вздрогнул Огонек от ее слов, и понял, что здел его з живое.

Х, — усмехнулсь он. — Уж не хочешь ли ты скзть, что коты Грозового племени от отчяния стли подбирть ручных котят?

Ничего не от отчяния! — прошипел Огонек.

— Тогд докжи! Докжи, что ты воин, и прикончи меня. Мне тк будет лучше.

Огонек смотрел н нее не мигя. Он не мог нйти в себе столько злости, чтобы убить это несчстное создние. Он чувствовл, что мышцы его рсслбляются и в нем просыпется любопытство. Кк кошк из чужого племени дошл до ткого состояния? О стрейшинх в Грозовом племени зботятся дже лучше, чем о котятх!

— К-ж-жется, тебе не терпится умереть, — мяукнул он.

— Ну и что? Это мое личное дело, мыший корм, — ощерилсь Щербтя. — З чем же дело стло, котенок? Или ты нмерен зговорить меня до смерти?

Он говорил смело, но Огонек ощутил слбость, волнми исходившую от больной и голодной кошки. Он ведь знет, что все рвно умрет, если еще ккое-то время не поест. А рз он теперь не может см охотиться, может, и првд, лучше, если он ее прикончит прямо сейчс. Кот и кошк смотрели друг н друг, и об взгляд выржли нерешительность.

— Подожди здесь, — нконец скзл Огонек. Кзлось, из Щербтой выкчли весь воздух. Шерсть н ее згривке стл прилизнной, хвост безвольно опустился.

— Ты шутишь, котенок? Куд я уйду… — пробормотл он. Тяжело дыш от боли, кошк с трудом доковылял до мягкого коврик из цветущего вереск. Он упл н трву и стл злизывть рну н лпе.

Огонек посмотрел н нее через плечо и, рдостно зшипев что-то себе под нос, помчлся в лес.

Он молч пробирлся через ппоротниковые зросли, в нос били теплые лесные испрения. Среди них был и кисловтый зпх дохлой крысы. Он слышл, кк под древесной корой скребутся нсекомые, кк шуршт, пробирясь по листьям, длинные пушистики — гусеницы. Его первой мыслью было пойти и выкопть убитого утром дрозд, но это зняло бы слишком много времени. Можно, конечно, пойти и выкопть дохлую крысу. Тк проще всего, но голодной кошке нужн свежя пищ. Только в смом крйнем случе воин будет есть воронью еду.

И тут Огонек остновился, учуяв впереди молодого кролик. Еще несколько шгов — и он увидел его. Рсплствшись по земле, кот стл подкрдывться к добыче. Он был уже н рсстоянии не больше мыши, когд зверек нконец зметил его. Но было уже поздно. Мелькющий впереди куцый хвостик рсплил в Огоньке охотничий инстинкт. Пробежк, бросок — и кролик поплся. Он схвтил увертывющееся животное и быстро его прикончил. Щербтя измученным взглядом смотрел, кк Огонек бросил перед ней н землю небольшого кролик.

— Ну что, еще рз привет тебе, котенок! Я думл, ты пошел кормить своих мленьких друзей-воинов.

— Првд? Ну, это я еще успею. И не нзывй меня котенком, — строго предупредил Огонек, носом подтлкивя к ней кролик. Он см удивлялся своей доброте. — Вот, но если ты это не будешь есть…

— А нет, — поспешно мяукнул Щербтя — Очень дже буду.

Огонек смотрел, кк кошк вспорол добычу и нчл ждно зглтывть куски. Он тоже почувствовл голод. Но ученик знл, что не имеет прв дже думть о еде. Он должен принести в лгерь кк можно больше пищи, но крольчтин был ткой ромтной!

— М-м-м. — Через несколько минут Щербтя глубоко вздохнул и звлилсь нбок. — Спсибо, дружочек. Это у меня первя свежя ед з много, много дней.

Он облизл мордочку и принялсь умывться лпкой.

«Кк будто после умывния стнет лучше», — подумл Огонек, нморщив нос. Он нее по-прежнему исходил невыносимый зпх.

Он посмотрел н то, что остлось от добычи. Конечно, этим вряд ли можно нбить живот рстущего кот, но после дрки со Щербтой у него рзыгрлся ппетит. Повинуясь чувству голод, он ждно доел осттки. Было очень вкусно. Он с нслждением облизнулся.

Щербтя пристльно посмотрел н него и произнесл, обнжив пожелтевшие, в бурых пятнх, зубы.

— Лучше, чем ед из отбросов, которой кормят нших бртьев Двуногие? — язвительно зметил он. Он знл, где его уязвимое место, и пытлсь рзозлить его. Огонек, не обрщя н ее слов никкого внимния, нчл умывться.

— Он отрвлення, — продолжл Щербтя. — Из крысиного помет! Только бесхребетный мешок из мех будет есть это лягушчье месиво… — Вдруг он осеклсь и нсторожилсь. — Ш-ш-ш… сюд идут воины.

Огонек тоже зметил, что к ним идут коты. Он услышл, кк мягко ступют их лпы по опвшим листьям и кк шуршит мех, здевя з ветки. Он почуял, кк ветер рспушет н них шерсть. Знкомые зпхи. Это были воины Грозового племени, идущие по своей территории, где можно идти без опски и шуметь сколько угодно.

Огонек виновто облизнул губы, чтобы не зметно было, что он только что подъедл кролик. Потом он посмотрел н Щербтую и н лежщую рядом с ней кучку костей. «Первым делом — нкормить племя», — снов вспомнил он нкз Львиного Сердц. Он должен понять, почему Огонек нкормил это увечное создние. И вдруг ему стло стршно от того, что он нтворил. Ему в первый рз, кк ученику воин, дли здние — и он ухитрился нрушить воинский прикз!

Глв VIII

Щербтя сердито зрычл н приближющихся воинов, но Огонек чувствовл, что он боится. Кошк с трудом поднялсь н лпы.

— Пок! Спсибо з кормежку.

— И хотел зковылять прочь н трех лпх, но передернулсь от боли. — Нет, Лп онемел, пок я тут лежл.

Теперь бежть было поздно. Из-з деревьев молч выскользнули силуэты котов, и в мгновение ок дозорный отряд Грозового племени окружил Огоньк и Щербтую. Огонек узнл их. Это были Коготь, Чстокол, Синеглзк и Синяя Звезд, поджрые и мускулистые. Огонек почуял стрх, охвтивший Щербтую при их появлении. Клубок шел последним. Он вышел из-з кустов и встл рядом с отрядом воинов. Огонек поспешил поздоровться с котми своего племени. Но только Клубок ответил ему.

— Привет, Огонек! — крикнул он.

— Тише! — прорычл Коготь.

Огонек посмотрел н Щербтую и проворчл про себя. Он все еще чуял исходивший от нее зпх стрх, но, вместо того чтобы сжться от стрх и всем своим видом взывть к жлости, эт пршивя кошк смотрел н противников с вызовом.

— Огонек? — вопрос Синей Звезды звучл ровно и бесстрстно. — Что тут происходит? Вржеский воин — и только что нкормленный, если судить по зпху, исходящему от вс обоих.

Он обожгл его взглядом, и Огонек опустил голову.

— Он был ткя устля и голодня… — нчл он.

— А ты? Тоже был тк голоден, что решил снчл поесть, потом уже добывть еду для племени?

— продолжл Синяя Звезд.

— Я полгю, у тебя был действительно серьезня причин для того, чтобы нрушить воинский уств?

Огоньк не обмнул лсковый тон этих речей. Синяя Звезд был вне себя от гнев — и поделом ему! От ужс он все сильнее прижимлся к земле. Но не успел он ответить, кк Коготь громко зшипел:

— Был ручной, ручным и остнется! Синяя Звезд не обртил н эти слов внимния и посмотрел н Щербтую.

— Тк-тк, Огонек! Похоже, ты взял в плен кошку из Сумрчного племени. Я ее хорошо зню. Ты ведь целительниц Сумрчного племени, не тк ли? — спросил он рненую кошку. — Кк ты осмелилсь тк длеко зйти н ншу территорию?

— Д, я был целительницей Сумрчного племени. А теперь я хожу см по себе, — прошипел Щербтя.

Огонек слушл и диву двлся. Не ослышлся ли он? Щербтя — воин из Сумрчного племени? Должно быть, зпх боли и голод зглушил ее племенной зпх, и поэтому он его не рспознл? Если бы знть зрнее — было бы лучше с ней сржться.

— Щербтя! — нсмешливо проговорил Коготь. — Похоже, для тебя нстли тяжелые времен, рз тебя может побить дже ученик! Теперь зговорил Чстокол.

— Эт стря кошк нм не нужн. Двйте ее убьем. А что ксется ручного котеночк, — он нрушил воинский уств, нкормив вржеского воин. Его следует нкзть.

— Попридержи когти, Чстокол. Все племен признют отвгу и мудрость Щербтой, — скзл Синяя Звезд. — Может, нм стоит послушть, что он нм рсскжет. Отведем ее в лгерь, потом решим, что с ней делть, — с ней и с Огоньком. Ты можешь идти? — спросил он Щербтую. — Или тебе нужн помощь?

— У меня еще остлись три ходячие лпы, — вызывюще ответил стря кошк, пытясь подняться.

Огонек увидел, кк зрчки ее рсширились от боли, но он стрлсь из всех сил не покзывть своей слбости. Он зметил, что в глзх Синей Звезды мелькнуло одобрение, потом предводительниц Грозового племени повернулсь и медленно стл удляться. Остльные воины зняли мест по обе стороны Щербтой, и отряд пустился в путь, стрясь держться вровень с хромой пленницей.

Огонек и Клубок шгли бок о бок и змыкли собой шествие.

— А ты слышл о Щербтой? — шепотом спросил Огонек Клубк.

— Кое-что слышл. Кжется, до того кк стть целительницей, он был воином, что смо по себе необычно. Не могу предствить ее одиночкой. Вся ее жизнь прошл в Сумрчном племени.

— А что знчит «одиночк»?

Клубок посмотрел н него и ответил:

— «Одиночк» — это кот, который не состоит ни в кком племени и не живет у Двуногих. Коготь говорит, что ткие коты обычно смолюбивы и вероломны. Они чсто живут рядом с жилищми Двуногих, но никому не приндлежт и сми добывют себе пищу.

— Я тоже могу стть одиночкой, если Синяя Звезд меня вышвырнет из племени, — мяукнул Огонек.

— Синяя Звезд строгя, но спрведливя. Он тебя не вышвырнет. Он, кжется, дже рд, что ей попл в плен ткя вжня персон из Сумрчного племени. Уверен, он не собирется поднимть шум только из-з того, что ты покормил эту струю кошелку.

— Но они жлуются, что дичи совсем мло!

— Ой, и зчем я ел этого кролик! — Огонек почувствовл что покрснел от стыд, хотя под мехом этого было не видно.

— Ну, хорошо, — Клубок толкнул друг в бок. — Тут ты действительно поступил кк безмозгля мышь. Д, ты нрушил воинский уств, но кто из котов совершенен?

Огонек н это ничего не ответил, только быстрее зшгл, и н сердце у него было тяжело. Кто бы мог подумть, что тк бесслвно зкончится его первое смостоятельное здние.

Когд передовой отряд проходил мимо чсовых, охрняющих вход в лгерь, все члены Грозового племени сбежлись поприветствовть воинов и поздрвить их с возврщением.

Здесь были королевы, котят и стрейшины. Все с любопытством смотрели, кк Щербтую ведут в лгерь. Кое-кто из стрейшин узнл струю кошку. Повсюду быстро рзнеслсь весть, что в плен попл целительниц из Сумрчного племени, и коты, собрвшиеся поглзеть, не скрывли своего злордств.

Щербтя, кзлось, не слышл нсмешек. Огонек вынужден был признть, что ему нрвится, с кким достоинством он, прихрмывя, шл вперед под шквлом нескромных взглядов и нсмешек. Он знл, что ей очень больно и он истощен, несмотря н то что он поймл ей кролик.

Когд отряд дошел до Высокой Склы, Синяя Звезд кивком укзл н пыльную вытоптнную площдку перед склой. Щербтя, повинуясь молчливому прикзу предводительницы Грозового племени, со вздохом облегчения опустилсь н землю. Попрежнему не обрщя ни млейшего внимния н врждебные взгляды толпы, он нчл злизывть рну н лпе.

Огонек зметил, что из своего угл вышл Пестролистя. Он, должно быть, кким-то обрзом почуял присутствие в лгере рненого. Толп рсступилсь перед черепховой кошкой, пропускя ее вперед.

Щербтя посмотрел н Пестролистую и зшипел:

— Я см зню, кк лечить свои рны. Мне твоя помощь не нужн.

Пестролистя ничего не скзл, только с увжением кивнул и отступил нзд.

Некоторые коты сегодня ходили н охоту и принесли вернувшимся из поход воинм свежую еду. Кждый воин взял свою долю пищи и отнес ее в крпиву, чтобы тм съесть. После этого к еде приступили остльные члены племени.

Огонек беспокойно ходил взд-вперед по площдке и смотрел, кк коты, привычно рзбившись н группы, жуют и глотют. Ему тоже хотелось попробовть хоть кусочек, но он не осмеливлся взять что-нибудь из общей кучи. Он нрушил воинский уств и полгл, что теперь не имеет прв есть вместе со всеми.

Змедлив шг у склы — Синяя Звезд беседовл тм с Когтем, Огонек робко посмотрел н предводительницу: вдруг он дст ему понять, что он тоже может поесть. Но серя кошк и опытный воин были увлечены своим рзговором — мурлыкли что-то вполголос. Огонек подумл: нверное, речь идет о нем. Ему очень хотелось узнть свою учсть, и он, нвострив уши, стл подслушивть, о чем они говорят.

Коготь нстойчиво выл:

— Оствлять вржеского воин в смом центре Грозового племени опсно! Теперь он знет, кк выглядит нш лгерь, и дже мленькие котят Сумрчного племени смогут выучить его рсположение. Нм придется перебирться н другое место.

— Успокойся, Коготь, — мурлыкл Синяя Звезд. — Зчем менять место? Щербтя говорит, что бродит теперь в одиночку. Поэтому Сумрчное племя ничего не узнет.

— И ты ей веришь? И о чем только думл этот домшний котеночек! — Коготь досдливо фыркнул.

— Но здумйся вот нд чем, Коготь, — мяукнул Синяя Звезд. — Почему целительниц Сумрчного племени покинул свое племя? Кжется, ты озбочен, кк бы он не выдл нши секреты Сумрчному племени, но ты подумл о том, сколько секретов Сумрчного племени он могл бы выдть нм?

Судя по тому, что шерсть н згривке Когтя стл приглживться, Огонек зключил, что доводы Синей Звезды н него подействовли, воин быстро кивнул и побежл делить добычу.

Синяя Звезд остлсь одн. Он сидел и смотрел, кк н другом конце поляны, игрючи. Дерутся и возятся в пыли мленькие котят. Потом поднялсь и нпрвилсь к Огоньку. Сердце у него учщенно збилось. Что он скжет?

Но Синяя Звезд прошл мимо него и дже не взглянул в его сторону. Глз ее были зтумнены — он думл о чем-то своем.

— Белоснежк! — позвл он, приближясь к детской. Снежно-беля кошк с темно-синими глзми скользнул ей нвстречу из ежевичного куст. Мяукнье под кустом стло еще сильнее.

— Тише, котятки, — промурлыкл беля кошк. — Я скоро вернусь.

И повернулсь к предводительнице.

— Я слушю тебя, Синяя Звезд. В чем дело?

— Один из нших учеников видел недлеко отсюд лису. Предупреди остльных королев, чтобы лучше охрняли детскую. И позботься о том, чтобы все котят млдше шести недель оствлись в лгере, пок нши воины не прогонят лисицу. Белоснежк кивнул.

— Я передм твои слов, Синяя Звезд. Спсибо, что предупредил.

С этими словми беля кошк повернулсь и скользнул в детскую — успокивть плчущих котят.

Нконец Синяя Звезд подошл к куче еды и взял свою долю. Ей оствили жирного лесного голубя. Огонек смотрел ждными глзми, кк он уносит свою долю, чтобы поесть в кругу стрших воинов.

В конце концов голод погнл его вперед. Клубок стоял рядом с Горелым у пня, им н двоих достлся один крошечный зяблик Зметив что Огонек подбирется к общей куче, Клубок зкивл головой. Огонек нгнул голову, чтобы взять зубми мленькую лесную мышь

— Это не для тебя, — прорычл Коготь. Он подошел к нему сзди и лпой отодвинул мышь — Ты не принес никкой добычи. Твою долю будут есть стрейшины. Отнеси им это. Огонек посмотрел н Синюю Звезду.

Он кивнул:

— Делй, что он говорит.

Огонек послушно подобрл мышь и понес ее Безуху. Ее восхитительный зпх бил ему в ноздри. Он мечтл сейчс только об одном: вонзить в нее свои крепкие зубы. Он уже ощущл, кк ее жизнення энергия переливется в его молодое тело. Но он проявил большое смооблдние: положил добычу перед серым котом и вежливо удлился. Блгодрности он ни от кого не ждл и, рзумеется, никто и не думл его блгодрить. Теперь он был рд, что хотя бы доел осттки кролик, которого поймл для Щербтой. А то пришлось бы голодть до звтршнего утр, когд он снов пойдет н охоту.

Огонек подошел к Клубку. Его друг нелся досыт и рзвлился рядом с Горелым перед пещерой учеников. Он лежл н боку и облизывл переднюю лпу. Клубок увидел, что к нему идет Огонек, и н ккое-то время перестл вылизывться.

— Синяя Звезд скзл, кк тебя нкжут? — спросил он.

— Нет еще, — уныло покчл головой Огонек. Клубок сочувственно прищурился, но ничего не скзл. В это время нд поляной рзнесся звонкий голос Синей Звезды:

— Пусть все взрослые коты, способные смостоятельно охотиться, соберутся н собрние ншего племени.

Большинство воинов к этому времени успели поесть и, кк Клубок, умывлись после еды. Они грциозно вствли и один з другим подходили к Высокой Скле, откуд собирлсь обртиться к ним с речью Синяя Звезд.

— Пошли, — мяукнул Клубок. Он вскочил н ноги и помчлся сквозь толпу знимть место поудобнее. Горелый и Огонек последовли его примеру.

— Думю, все вы слышли о пленнице, которую мы сегодня привели в лгерь, — тк нчл свою речь Синяя Звезд.

— Но вм следует знть и еще кое-что. — Он посмотрел н престрелую кошку, которя смирно лежл у подножия Склы.

— Ты меня хорошо слышишь? — спросил он.

— Может, я и стря, но пок еще не глухя, — зшипел в ответ Щербтя.

Синяя Звезд не обртил внимния н врждебный тон и продолжл:

— Боюсь, у меня нердостные новости. Сегодня я с отрядом дозорных зглянул н территорию племени Ветр. Воздух был весь пропитн зпхом Сумрчного племени. Его воины пометили почти кждое дерево. И мы не встретили ни одного кот из племени Ветр.

— Может быть, Щербтя нм что-нибудь объяснит? — зрычл Чстокол. — В конце концов, он ведь из Сумрчного племени!

— Я не предтельниц! Никто не зствит меня выдвть секреты Сумрчного племени тким грубиянм, кк ты! — проворчл в ответ Щербтя, сердито глядя н Чстокол.

Воины Грозового племени сомкнули ряды: уши прижты, глз прищурены, будто приготовились к бою.

— Прекртить! — взвыл Синяя Звезд.

Чстокол срзу же пошел н попятную, несмотря н то что Щербтя продолжл вести себя вызывюще: он не сводил с него горящих глз и сердито шипел.

— Хвтит! — прорычл Синяя Звезд. — Нше положение слишком серьезно, двйте не будем ссориться. Грозовое племя должно подготовиться. Нчиня с сегодняшней луны нши воины будут ходить только большими отрядми. Остльные члены племени должны держться ближе к лгерю. Дозорные будут обходить грницы чще, чем обычно. Все котят должны оствться в детской. Коты у подножия склы зкивли в знк соглсия. Синяя Звезд продолжл:

— Нм не хвтет воинов — и это нш глвня збот. Мы спрвимся с этим, если ускорим подготовку учеников. Им нужно поскорее выучиться, чтобы сржться з нше племя. Огонек зметил, кк Дымок и Горчиц обменялись рдостными взглядми. Клубок смотрел н Синюю Звезду, широко рскрытые глз его сияли от восторг. Горелый нетерпеливо переминлся с лпы н лпу. В глзх черного котик читлось скорее тревожное, нежели рдостное волнение. Синяя Звезд между тем продолжл:

— Один из учеников будет тренировться нрвне с Клубком и Горелым. Обучя его, я ускорю подготовку всех троих учеников. Он помолчл и с высоты оглядел свое племя.

— Я см буду знимться обучением Огоньк.

Огонек удивленно вытрщил глз. Синяя Звезд будет его нствницей?

Рядом с ним взволновнно дышл Клубок. Он не мог опомниться от удивления.

— Вот повезло! Тк много лун прошло с тех пор, кк Синяя Звезд в последний рз брл себе ученик! Обычно он обучет котят глштев. Потом из первых рядов донесся знкомый голос. Это был Коготь.

— Тк, знчит, Огонек не нкзн, , ноборот, нгржден з то, что он нкормил вржеского воин, вместо того чтобы отнести еду в собственное племя?

— Теперь Огонек — мой ученик. Я отвечю з него, — ответил Синяя Звезд.

Он пристльно посмотрел Когтю прямо в его злые глз, потом поднял голову и обртилсь ко всем членм племени:

— Щербтой будет дозволено остться здесь, пок он не попрвится. Мы воины, не дикри. Будем относится к ней с увжением и по возможности учтиво.

— Но племя не может взвлить н себя зботу о Щербтой, — возрзил Чстокол. — У нс и тк голодных ртов хвтет.

— Аг! — зшептл Клубок н ухо Огоньку. — И среди них есть очень дже большие!

— Я не хочу, чтобы обо мне зботились! — зшипел Щербтя. — Я рспорю брюхо первому, кто посмеет это сделть!

— Ничего себе блгодрность, ? — пробормотл Клубок.

Огонек в знк соглсия помхл кончиком хвост. В кошчьей толпе рздлось приглушенное мяукнье, когд все убедились, что вржеский дух не сломлен. Синяя Звезд словно не зметил ропот племени.

— Тким обрзом мы, кк говорится, убьем двух мышей одним удром. Огонек, в нкзние з то, что ты нрушил воинский уств, твоей обязнностью будет зботиться о Щербтой. Ты будешь добывть для нее еду и злечивть ее рны. Будешь приносить ей свежую подстилку и убирть з ней грязь.

— Хорошо, Синяя Звезд, — промяукл Огонек, покорно склонив голову, см думл про себя: «Убирть грязь! Фу, гдость ккя!» Дымок и Горчиц зхихикли.

— Отличня мысль! — шипел Дымок. — И еще он будет блох гонять!

— И охотиться! — добвил Горчиц. — Этот куль с костями, првд, стоит подкормить!

— Хвтит! — вмешлсь Синяя Звезд. — Ндеюсь, Огонек не видит ничего постыдного в том, чтобы ухживть з больной кошкой. Он целительниц, к тому же стря. Хотя бы поэтому он должен ее увжть! — Он мельком глянул н Дымк и Горчицу. — И нет ничего унизительного в том, чтобы ухживть з другим котом, который не в силх о себе позботиться. Все. Собрние окончено. Теперь я хотел бы поговорить только со стршими воинми. Скзв это, Синяя Звезд спрыгнул с Высокой Склы и нпрвилсь к своей пещере. Львиное Сердце пошел следом з ней. Другие коты племени нчли рсходиться кто куд. Кто-то от души поздрвлял Огоньк с тем, что он стнет учеником Синей Звезды, другие нсмехлись нд ним, желя ему получше убирть з Щербтой. Огонек был тк ошршен решением Синей Звезды, что только молч кивл. Долгохвост подбежл к нему поближе. У него н смом кончике ух после укус Огоньк остлсь клиновидня зрубк. Молодой воин ощетинил усы и осклбился:

— В другой рз ты хорошенько подумешь, прежде чем приводить в лгерь бродячих кошек. Кк я и предупреждл, от посторонних всегд одни неприятности.

Глв IX

— Я бы н твоем месте сходил проведл Щербтую шепнул Клубок, когд Долгохвост удлился.

— Он вся ккя-то несчстня. Кжется, ждет тебя. Огонек посмотрел н струю кошку. Он по-прежнему лежл у Высокой Склы. Клубок был прв: он смотрел в его сторону.

— От судьбы не уйдешь, — мяукнул он. — Пожелй мне удчи!

— Помни: н твоей стороне все коты племени, — отвечл Клубок. — Ты только позови! Если он нчнет сильно доствть, я подкрдусь сзди и тк огрею ее по бшке крольччьей тушкой!

Огонек рдостно зурчл и побрел в сторону Щербтой. Но когд он подошел к рненой кошке поближе, рдость его кк рукой сняло. Стря кошк, судя по всему, был в плохом нстроении. Он угрожюще зшипел и осклилсь.

— Не приближйся, ручной котенок! Огонек вздохнул. Похоже, дрки не избежть. Он был голоден и очень устл. Больше всего ему сейчс хотелось свернуться клчиком в своем гнездышке и поспть немного до вечер. И конечно же ему совершенно не хотелось ввязывться в ссору с этим несчстным кульком из мех и зубов.

— Ты просто скжи мне, чего тебе ндо, — устло проговорил он. — Я делю лишь то, что мне велел Синяя Звезд.

— Но ты ведь домшний котенок? — прохрипел Щербтя.

«Он тоже устл», — подумл Огонек. В голосе ее больше не было нпор, хотя гневные нотки все еще были слышны.

— Я жил у Двуногих, когд был котенком, — спокойно ответил Огонек.

— Твоя мть — домшняя кошк? И отец — домшний?

— Д, это тк. — Огонек уствился в землю, чувствуя, что в нем зреет возмущение. Ему хвтло и того, что коты из собственного племени до сих пор обрщются с ним, кк с чужком. И зчем только он рзоткровенничлся с этой ехидиной! Щербтя, похоже, принял его молчние з желние продолжть рзговор.

— У домшних совсем другя кровь, не ткя кк у воинов. Почему ты не убежл домой и соглсился ухживть з мной? Ккое унижение — принимть помощь от кот, рожденного в неволе, кк ты!

Щербтя пристльно посмотрел н него широко открытыми орнжевыми глзми. Огонек сдержлся.

— Тебе придется привыкть к тому, чтобы принимть помощь от посторонних, пок не попрвишься и не сможешь см з собой ухживть, ты, стря ехидня крг!

Он змолчл, услышв исходящий из ее горл низкий, хриплый звук.

«Уж не случилось ли с ней чего?» — испуглся Огонек и шгнул к ней. Тело кошки сотряслось мелкой дрожью от головы до хвост, глз ее были кк узкие щелочки. Может, у нее нчлись судороги?

— Послушй, я не хотел ничего… — нчл опрвдывться он, но вдруг понял, что он просто смеется!

— Мур-у, ay, ay! — звывл он. Огонек рстерялся.

— Д, ты смелый котеночек, — прошмкл Щербтя, когд приступ смех прошел. — Знешь, я устл и у меня болят лпы. Мне нужно поспть и положить что-нибудь н эти рны. Сходи к вшей милой целительнице и попроси у нее трв. Я думю, пондобится сок ноготк, кшиц из стебля золототысячник, и еще я бы пожевл несколько мковых крупинок. Боль стновится просто невыносимой!

Удивляясь тому, кк быстро у нее сменилось нстроение, Огонек повернулся и со всех ног помчлся к пещере, где жил Пестролистя. Он никогд еще не был в этой чсти лгеря. Держ ушки н мкушке, он шел по прохлдному зеленому ппоротниковому тоннелю, который вывел его н полянку, поросшую трвой. З полянкой высилсь скл. В этой скле у смой земли был щель, достточно широкя для того, чтобы в нее могл пролезть кошк. Оттуд нвстречу ему вышл Пестролистя. Он был, кк всегд, бодр и смотрел приветливо, пестря спинк ее переливлсь сотнями оттенков — от золотисто-желтого до темно-коричневого. Огонек смущенно промяукл: «Добр-рдень» — и перечислил трвы, которые просил принести Щербтя.

— Что-то есть у меня в пещере, — ответил Пестролистя. — Я дм тебе еще и листиков ноготков. Если он приложит их к рне, никкя инфекция не пристнет. Подожди здесь.

— Спсибо, — мяукнул Огонек, глядя, кк целительниц исчезл в пещере. Он широко рскрыл глз, пытясь рссмотреть, что тм внутри. Но в пещере было темно и ничего нельзя было увидеть. Он услышл лишь шуршние и почуял дурмнящий зпх незнкомых трв. Пестролистя вынырнул из полумрк и положил перед Огоньком свернутый в комок пучок листьев.

— Передй Щербтой, чтобы не нлегл н мковые семен. Нельзя совсем зглушть боль. Нужно, чтобы хотя бы немножко болело, чтобы было ясно, кк идет выздоровление. Огонек кивнул и подобрл зубми пучок трв.

— Спсибо, Пестролистя! — поблгодрил он, не рзжимя зубов, и пошел по зеленому тоннелю нзд, н глвную поляну. Коготь сидел у пещеры воинов и внимтельно следил з ним. Приближясь к Щербтой с трвми, Огонек чувствовл н себе его тяжелый взгляд, обжигющий до кончиков шерстинок. Он обернулся и удивленно посмотрел н Когтя. Суровый воин прищурился и отвернулся. Огонек положил перед Щербтой лекрство.

— Хорошо, — мяукнул он. — А сейчс, рз уж ты ко мне приствлен, сходи и нйди мне что-нибудь поесть. Я умирю от голод!

Три рз поднимлось солнце с тех пор, кк Щербтя ступил н территорию лгеря. Огонек проснулся рньше всех и рзбудил Клубк, который тихо лежл рядом, свернувшись клчиком и нкрыв нос своим густым хвостом.

— Вствй, — мяукнул Огонек. — Не то опоздешь н урок. Клубок поднял голову и сонно пробурчл: «угу, угу». Потом Огонек рстолкл Горелого.

Черный котик тотчс же открыл глз и вскочил н ноги.

— Что случилось? — промяукл он, тревожно оглядывясь.

— Не волнуйся, ничего не случилось. Просто пор н урок, — успокоил его Огонек. Дымок и Горчиц тоже зшевелились в своих мягких моховых гнездх н другом конце пещеры. Огонек встл и первым вышел из укрытия под ветвями ппоротников.

Утро было теплое. Меж ветвей и листьев, низко нвисвших нд головой, просвечивлось ясное голубое небо. Однко в это утро н листьях ппоротник и н пробивющейся из земли трве блестел обильня рос. Огонек потянул носом воздух. Сезон зеленых листьев близился к концу, и скоро стнет прохлднее.

Он рстянулся у строго пня, перектился н спину, вытянул здние лпы и стл тереться зтылком о сырую прохлдную землю. Потом резко перевернулся н бок и посмотрел н другой конец поляны: не проснулсь ли Щербтя.

Ей отвели место около повленного дерев, рядом с которым обычно питлись стрейшины племени. Гнездо ее приткнулось к поросшему мхом вековому стволу: тк он не могл побеспокоить шумом стрейшин, зто воинм из пещеры, нходящейся неподлеку, было ее хорошо видно. Огонек зметил только горку светло-серого мех, мерно поднимющуюся и опускющуюся под тихое похрпывние.

З его спиной из пещеры вышел Клубок, следом з ним покзлись Горчиц и Дымок. Горелый появился последним, он долго боязливо оглядывл поляну, прежде чем осмелился выйти н открытое место.

— Ну что, Огонек, тебе опять сегодня прислуживть блохстому чучелу? — мяукнул Дымок. — А тебе небось хочется пойти с нми н урок! Огонек сел и стл вытряхивть землю из мех н згривке. Он понимл, что его дрзнят, но не собирлся связывться с Дымком.

— Не бойся, Огонек, — промурлыкл Клубок. — Синяя Звезд очень скоро пошлет тебя учиться.

— А может, он считет, что ручному котику лучше сидеть в лгере и присмтривть з больными, — зявил вдруг Горчиц, неприязненно глядя н Огоньк и кчя головой.

Огонек предпочел не отвечть н ее колкости.

— Скжи, Горчиц, чему тебя сегодня будет учить Бурн? — спросил он.

— У нс сегодня тренировочня битв. Он покжет нм, кк сржется нстоящий воин, — гордо ответил Дымок.

— А меня Львиное Сердце поведет к Большому Плтну, — скзл Клубок. — У меня будут знятия по лзнью. Мне пор идти, то он будет ждть.

— Я поднимусь с тобой н верх оврг, — промяукл Огонек. — Мне ндо поймть что-нибудь Щербтой н звтрк. Пошли с нми, Горелый! Тебе Коготь, должно быть, тоже здние придумл.

Черный котенок тяжко вздохнул и кивнул, но все же побрел з ними к выходу из лгеря. Хотя рн его почти совсем зжил, он не изъявлял горячего желния нчинть тренировку.

— Вот, — мяукнул Огонек. Он положил перед Щербтой крупную мышь зяблик.

— Кк рз вовремя, — рыкнул он.

Когд Огонек, поохотившись, вернулся в лгерь, стря кошк дремл н своем месте. Но зпх свежей добычи, должно быть, рзбудил ее, и он, подобрвшись, сел.

Нгнув голову, он нбросилсь н принесенную Огоньком еду. У нее рзыгрлся ппетит — видно, силы вернулись к ней. Рн ее хорошо зтягивлсь, но хрктер ее от этого не улучшился.

Покончив с звтрком, он пожловлсь:

— Жутко чешется верх хвост, но я не дотянусь. Не мог бы ты почистить мне хвост?

Огонек мысленно содрогнулся, но делть нечего — он уселся и принялся з рботу.

Щелкя зубми и рзгрызя толстых блох, он крем глз зметил неподлеку втгу котят. Они игрли в войну н пыльной проплешине, кувыркясь и отчянно кусясь.

Щербтя лежл, прикрыв глз, пок Огонек вылвливл у нее блох, но теперь он приоткрыл один глз, чтобы посмотреть н игрющих котят. Огонек, продолжвший вылизывть ее шерсть, с удивлением зметил, кк спин ее вдруг нпряглсь. Несколько минут он прислушивлся к писклявым воплям млышей.

— Вот кк я кусю тебя, Синяя Звезд! — промяукл один котенок.

Он прыгнул н спину белому котенку с серыми пятнми, который изобржл из себя предводительницу Грозового племени. Об млыш, сцепившись, поктились к скле. Вдруг серо-белый котенок резко отряхнулся и сбросил с себя полостого. Тот, визж, кубрем отлетел в сторону — прямо под ноги Щербтой.

Стря кошк резко вскочил н ноги, выгнул спину, взъерошил шерсть и сердито фыркнул.

— Держись от меня подльше, жлкий клубок мех! — прошипел он.

Полостый едв глянул н рссвирепевшую кошку, повернулся и бросился нутек. Добежв до другого кря поляны, он спрятлся з спиной полостой королевы-кошки. Т подозрительно посмотрел н Щербтую. Серо-белый котенок не шевелился, словно к месту прирос. Зтем — лп з лпой — осторожно стл отступть к детской. Поведение Щербтой очень удивило Огоньк. Он думл, что свирепей, чем он был в момент их дрки, быть просто невозможно. Окзлось, возможно, и еще кк. Глз ее метли молнии.

— Мне кжется, котятм плохо сидеть взперти в лгере, — осторожно зметил он. — Они нчинют бловться.

— Мне все рвно, что они делют, — прорычл Щербтя. — Только держите их подльше от меня!

— Ты не любишь котят? — спросил Огонек удивленно. — У тебя что, никогд своих не было?

— Рзве ты не знешь, что у целительниц не бывет котят? — прошипел в ответ Щербтя.

— Но я слышл, снчл ты был воительницей, — робко возрзил Огонек.

— Нет у меня никких котят! — фыркнул Щербтя. Он выдернул у него из-под нос свой хвост и сел. — В общем, я зню одно, — продолжл он приглушенным, свистящим шепотом, — пок я нхожусь рядом с котятми, с ними случются всякие неприятности. Ее орнжевые глз зтумнились слезми. Он положил подбородок н передние лпы и уствилсь перед собой, тяжко вздохнув.

Огонек в недоумении посмотрел н нее. Что он имеет в виду? Неужели все серьезно или, может быть, шутит? Трудно скзть: у нее ведь тк чсто меняется нстроение. Он пожл плечми и решил еще поухживть з Щербтой — ведь это его здние.

— Н тебе остлсь пр клещей, которых мне не удлось вытщить, — доложил он, зкончив вылизывть ей шерсть.

— Лучше бы ты и не пытлся этого делть, идиот! — рявкнул Щербтя. — Не хвтло еще, чтобы они нвсегд остлись торчть в моем зду, нет уж, спсибо. Попроси у Пестролистой немного мышиной желчи и помжь их снружи. Кк только они подышт этой гдостью, они ослбят хвтку.

— Тогд я мигом! — пообещл Огонек. Нконец-то он сможет хоть нендолго избвиться от ворчливой кошки. К тому же приятно было лишний рз нвестить Пестролистую.

Он пошел к ппоротниковому тоннелю. Вокруг него н поляне суетились коты и кошки: они носили в зубх плочки и прутики. Пок он ухживл з Щербтой, лгерь пришел в движение. Тк повелось с того дня, кк Синяя Звезд объявил об исчезновении племени Ветр. Королевы делли из прутьев и листьев высокий плетень вокруг ежевичного куст, где рсполглсь детскя, оствляя для вход и выход лишь узкий проход. Другие коты трудились у грниц лгеря, зтыкя все оствшиеся лзейки между кустов — зросли стновились непроходимыми.

Дже стрейшины были зняты делом: они рыли яму. Воины по очереди подносили и склдывли в кучу свежую добычу, чтобы, когд ям будет готов, сложить в нее пищу и сделть зпсы н черный день. Все сосредоточились н рботе, думя лишь об одном: кк получше зщитить и обезопсить свое племя.

Если Сумрчное племя вторгнется н их территорию, Грозовое племя укроется в лгере. Они не сддутся и не уйдут со своих охотничьих территорий, кк ушли коты племени Ветр.

Чстокол, Долгохвост, Синеглзк и Дымок молч сидели у вход в лгерь и не сводили глз с тропинки меж кустов утесник. Из поход кк рз возврщлись дозорные, устлые и пропыленные. Кк только воины ступили в лгерь, Чстокол со своим отрядом подошли к ним и обменялись прой слов. Потом быстро, один з другим, потихоньку выскользнули из лгеря. Ворот в лгерь нельзя было оствить без присмотр ни н секунду.

Огонек по ппоротниковому тоннелю добрлся до пещеры Пестролистой. Выйдя н крошечную поляну, он увидел целительницу — т зготовлял ккие-то душистые трвы.

— Можно попросить у тебя немного мышиной желчи от клещей? Щербтя просил, — промяукл Огонек.

— Сейчс, — ответил Пестролистя, сдвигя лпми дв пучк трв в один и перемешивя душистую кучку длинным изящно выствленным коготком.

— Ты знят? — спросил Огонек, усживясь н теплый учсток земли.

— Я должн быть готов к любым неприятностям, — промурлыкл Пестролистя, глядя н него своими прозрчными янтрно-желтыми глзми.

Огонек встретил ее взгляд и отвернулся, ему почему-то стло неловко, дже шкурку под мехом зщекотло. Пестролистя вновь переключил свое внимние н трвы.

Огонек ждл, ему было приятно тихо сидеть тут и нблюдть з ее рботой.

— Ну вот, — мяукнул он нконец. — Готово. Тк чего ты хотел? Мышиной желчи?

— Д, если можно. — Огонек поднялся и потянулся, поочередно вытягивя здние лпы. Солнце нпекло ему спинку, и его стло клонить в сон.

Пестролистя нырнул в пещеру и вскоре вынесл оттуд что-то, крепко прикусив зубми. Это был мленький клочок мх, болтющийся н тонкой полоске коры. Он осторожно передл его Огоньку. Перехвтывя зубми полоску коры, он почувствовл н себе ее теплое приятное дыхние.

— Мох промочен желчью, — объяснил Пестролистя. — Смотри, чтобы случйно не попл тебе в рот, не то будешь отплевывться несколько дней. Все будет горьким. Нмжь этим клещей и потом непременно вымой лпы — в ручье, не языком!

Огонек кивнул и побежл к Щербтой. Его рспирло от счстья, он чувствовл небывлый прилив сил.

— Сиди смирно! — мяукнул он строй кошке. Он осторожно передними лпми прижл комочек мх к кждому клещу.

— Рз уж ты испчкл лпы, вынеси з мной нечистоты! — потребовл кошк, когд с клещми было покончено. — А я, нверное, посплю. — Он зевнул, покзв щербтые темные зубы. Ее тоже рзморило н солнышке. — После этого ты можешь отпрвляться по своим делм — уж не зню, что вы, ученики, должны делть… — промурлыкл он.

Почистив подстилку Щербтой, он оствил ее дремть в тени, см нпрвился к зрослям утесник. Ему нужно было добрться до ручья и сполоснуть лпы.

— Огонек! — позвл его кто-то издлек. Огонек обернулся. Это был Полухвост.

— Куд ты собрлся? — поинтересовлся стрый кот. — Ты должен помогть нм укреплять лгерь.

— Я нмзывл желчью клещей н Щербтой, — отвечл Огонек.

Полухвост рдостно пошевелил усми.

— Аг, тк знчит, ты идешь к ближйшему ручью! Ну тогд без добычи не возврщйся. Нм нужно очень много про зпс.

— Хорошо, Полухвост, — пообещл Огонек. Он поднялся по крутому склону и выбрлся из оврг. После этого Огонек побежл к ручью, где они с Клубком охотились в тот день, когд он встретил Щербтую. Тм он бесстршно прыгнул в холодную чистую воду, доходившую ему до брюшк, и шерсть н животе нмокл. От неожиднности у него перехвтило дыхние, и он содрогнулся всем телом.

В кустх н берегу послышлся треск, и Огонек глянул вверх, хотя знкомый зпх подскзл ему, что бояться нечего.

— Что ты тут делешь? — Клубок и Горелый стояли н берегу и смотрели н него кк н сумсшедшего.

— Мышиня желчь, — скривился Огонек. — Видите, что приходится делть! А где Львиное Сердце и Коготь?

— Они ушли с очередным отрядом дозорных, — отвечл Клубок. — А нм велели охотиться до конц дня.

— Меня Полухвост тоже об этом просил, — мяукнул Огонек, вздргивя от плеснувшей холодной волны. — В лгере все зняты делом. Кк будто н нс вот-вот нпдут.

Он вышел н берег и отряхнулся.

— Может, тк оно и есть, кто знет? — мяукнул Горелый. Он беспокойно озирлся, словно в любой момент из-з куст мог выскочить вржеский отряд.

Огонек посмотрел н кучу свежей добычи, которую успели нловить ученики.

— Похоже, вы сегодня зря времени не теряли, — зметил он.

— Аг, — гордо мяукнул Клубок. — До вечер еще больше нловим. Хочешь с нми?

— Еще бы! — фыркнул Огонек. Он в последний рз отряхнулся, потом вслед з своими друзьями устремился в лес. Когд ученики вернулись с добычей, все подивились тому, кк много им удлось поймть. Взрослые коты подходили к ним, высоко подняв хвост, и приветливо терлись бокми. Котятм пришлось четыре рз возврщться к сложенной в лесу куче, чтобы перенести всю добычу в яму, вырытую стрейшинми.

Львиное Сердце и Коготь только что вернулись из поход, когд Огонек, Клубок и Горелый несли в лгерь последнюю оствшуюся чсть добычи.

— Вы слвно порботли все трое, — похвлил их Львиное Сердце. — Мне рсскзли, ккие вы сегодня молодцы. Ям почти доверху нполнен. Тк что эту ношу можете добвить к той куче, что отложен н ужин, и можете чсть взять с собой в пещеру и устроить пир — вы зслужили.

Ученики рдостно змхли хвостми.

— Ндеюсь, з охотой ты не збыл о Щербтой, Огонек? — рыкнул Коготь.

Огонек быстро покчл головой. Ему не терпелось поскорее уйти. Он очень проголодлся. Н этот рз он не нрушил воинского уств и не попробовл ни кусочк, пок охотился для племени. Тк же поступили Клубок и Горелый. Они подбросили последнюю порцию нловленной добычи к общей куче, сложенной посреди поляны. После этого кждый из них взял себе еду и понес к строму пню. Пещер был пуст.

— Куд подевлись Дымок и Горчиц? — спросил Горелый.

— Нверное, отпрвились в дозор, — предположил Огонек.

— Отлично, — мяукнул Клубок. — Без них спокойнее.

Они поели и стли умывться. После жркого дня тк хорошо было подышть вечерней прохлдой!

— Эй! Знете, что я вспомнил? — встрепенулся вдруг Клубок. — Сегодня утром Коготь не удержлся и похвлил Горелого, вот!

— Првд? — Огонек рскрыл рот от удивления. — Что же ткое нужно сделть, чтобы Коготь похвлил? Нучиться летть?

— Ну, вообще-то, — смущенно проговорил Горелый, глядя н свои лпы, — я поймл ворону.

— Кк это тебе удлось? — воскликнул Огонек. Он был поржен.

— Он был стря, — честно признлся Горелый.

— Зто большя, — вствил свое слово Клубок. — Дже Коготь не смог придрться! Он был тк мрчен в последнее время, с тех пор кк Синяя Звезд взял тебя к себе учеником. — Он в здумчивости облизл лпу. — Точнее, еще рньше, когд Львиное Сердце был нзнчен глштем.

— Он просто волнуется из-з Сумрчного племени и из-з усиленной охрны, — промяукл Горелый быстро и сбивчиво. — Лучше сейчс его не рздржть.

Их беседу прервл громкий призывный вой, рздвшийся с другого кря поляны.

— О нет, — зстонл Огонек, поднимясь. — Я збыл отнести Щербтой ужин!

— Побудь здесь, — мяукнул Клубок, проворно всккивя н четыре лпы. — Я см ей отнесу чего-нибудь.

— Нет, лучше я, — возрзил Огонек. — Это ведь я должен делть, не ты.

— Д лдно, никто не зметит, — отмхнулся Клубок. — Они все зняты едой. Ты меня знешь: тихий, кк мышк, быстрый, кк рыбк. Я мигом. Огонек снов сел, рдуясь возможности никуд не бежть после еды. Он видел, кк его товрищ подбежл к общей куче. Словно выполняя чье-то прикзние, Клубок уверенно вытянул из общей кучи двух смых сочных н вид мышей и быстро нпрвился к тому месту, где сидел Щербтя.

— Стой, Клубок! — Из пещеры воинов послышлся грозный рык. Н пороге появился Коготь. Он подошел к Клубку.

— Куд ты тщишь этих мышей? — громко спросил он.

Чувствуя, кк внутри у него все сжимется, Огонек смотрел н происходящее из-з пня и ничем не мог помочь. Рядом с ним змер Горелый и еще шире рспхнул свои огромные глз.

— М-мм… — Клубок уронил мышей и стоял, смущенно переминясь с лпы н лпу.

— Уж не помогешь ли ты Огоньку кормить эту прожорливую предтельницу, ?

Огонек видел, кк Клубок от беспомощности тупо смотрит н землю, не зня, что ответить. Нконец он придумл:

— Э…Э… Мне просто еще поесть зхотелось. Я нес их к себе в пещеру, чтобы тйком съесть. Если покзть их этой прочке, — он посмотрел н Огоньк и Горелого, — мне достнется только шкурк д кости.

— Неужели? — промяукл Коготь. — Ну хорошо, рз ты ткой голодный, можешь съесть это прямо сейчс, при мне!

— Но… — нчл было Клубок, беспокойно зглядывя стршему воину в глз.

— Нчинй! — прорычл Коготь.

Клубок нклонился и покорно куснул мышь. С первой он упрвился довольно быстро, но вторую ел очень долго. Огонек дже подумл, что он не сможет доесть, и у него дже живот скрутило от сочувствия. Нконец Клубок проглотил последний кусок мыши, видно было, кк он мучется.

— Ну кк, теперь лучше? — спросил Коготь притворно-лсковым голосом.

— Нмного, — ответил Клубок, еле дыш.

— Вот и хорошо. — И Коготь вернулся в свою пещеру.

А Клубок поковылял к своим друзьям.

— Спсибо тебе, Клубок, — мяукнул Огонек, тыкясь мордочкой в нежный пушок н шее друг. — Ты все-тки вывернулся. Но тут снов рздлся истошный вой Щербтой. Огонек вздохнул и встл. Мло того, что он с ней полдня провел, тк еще и вечером от нее покоя нет… Ндо поскорее отделться. С нбитым животом никуд не хотелось идти, и лпы устли.

— Ты кк, Клубок? — спросил он перед тем, кк уходить.

— Ой-ей-ей, — простонл тот в ответ. — Я, кжется, объелся.

Он согнулся в три погибели, зктывя глз от боли.

— Сходи к Пестролистой, — посоветовл Огонек. — Уверен, он тебе поможет — дст ккое-нибудь сндобье.

— Хорошо бы… — мяукнул Клубок и медленно побрел к ппоротникм.

Огонек хотел посмотреть, кк тот дойдет, но очередной сердитый вопль Щербтой зствил его поторопиться.

Глв X

К следующему утру верхушки деревьев промокли от мелкого дождя — нд лгерем моросило.

Огонек проснулся, чувствуя, что промок. Выспться не удлось. Он встл и изо всех сил отряхнулся, рспушя шерсть. Потом вышел из пещеры учеников и нпрвился через поляну туд, где спл Щербтя.

Он только проснулсь. Поднял голову и крем глз следил з приближением Огоньк.

— У меня что-то кости болят. Неужели всю ночь лил дождь?

— Нчлся после полуночи, — ответил Огонек. Он протянул лпу и осторожно потрогл ее моховое гнездо. — У тебя подстилк скоро совсем промокнет. Почему бы тебе не перебрться поближе к детской? Тм есть нвес.

— Что? И кждую ночь просыпться от детского мяукнья? Лучше уж промокнуть! — взвыл Щербтя.

Огонек смотрел, кк он беспокойно кружит по упругой моховой подстилке.

— Тогд, по крйней мере, попроси меня принести нового сухого мх, — скзл он, чтобы прекртить рзговор о котятх, судя по всему, тягостный для строй кошки.

— Спсибо, Огонек, — тихо поблгодрил Щербтя и, усевшись, стл подгребть к себе сухую трву.

Огонек был сбит с толку. Он подумл, уж не случилось ли у нее чего-нибудь с головой. В первый рз он услышл от нее слов блгодрности, и впервые он не нзвл его домшней киской.

— Ну что прилип, кк испугння белк, иди собирй мох! — прикрикнул он.

От рдости Огонек пошевелил усми. Вот теперь он больше похож н прежнюю Щербтую, к которой он привык. Он кивнул и помчлся со всех ног выполнять здние.

Посреди поляны он чуть не сшиб с ног Горностйку. Тк звли королеву, которя нкнуне видел, кк Щербтя ни с того ни с сего обрушил свой гнев н полостого котеночк.

— Извини, Горностйк, — промяукл Огонек. — Хочешь проведть Щербтую?

— Вот еще! Нужно мне это чудовище! — сердито скзл Горностйк. — Я з тобой иду. Синяя Звезд хочет тебя видеть. Огонек поспешил к Высокой Скле, под которой нходилсь пещер Синей Звезды.

Предводительниц сидел перед пещерой, мерно покчивя головой — он вылизывл шерстку н шее. Зметив Огоньк, он оторвлсь от этого знятия.

— Кк сегодня Щербтя? — мяукнул он.

— У нее промокл подстилк, и я иду з новой, — ответил Огонек.

— Я поручу это кому-нибудь из королев. — Синяя Звезд еще рз лизнул шерстку н груди и испытующе посмотрел н Огоньк.

— Он еще не может смостоятельно охотиться? — поинтересовлсь он.

— Думю, нет, — скзл Огонек. — Но по крйней мере, он уже может ходить.

— Ясно, — мяукнул Синяя Звезд здумчиво. — Тебе пор вновь приступть к знятиям, Огонек. Ты должен очень пострться, чтобы нверстть упущенное.

— Вот здорово! То есть я хотел скзть, спсибо большое, Синяя Звезд! — спохвтился Огонек.

— Сегодня утром ты пойдешь н знятия вместе с Клубком и Горелым, — продолжл Синяя Звезд. — Я попросил Когтя оценить воинское умение нших учеников. Огонек кивнул.

— А теперь иди к своим товрищм, — скзл предводительниц. — Думю, они тебя зждлись.

— Спсибо, Синяя Звезд, — мяукнул Огонек.

Он рзвернулся, вильнул хвостом и со всех ног помчлся к своей пещере.

Синяя Звезд окзлсь прв: Клубок и Горелый действительно поджидли его у своего любимого строго пня. Клубок недовольно поеживлся, длиння шерсть его свлялсь от сырости. Горелый ходил кругми вокруг пня и думл о чем-то своем, белый кончик его хвост нервно подергивлся.

— Тк ты теперь идешь с нми! — обрдовлся Клубок, когд Огонек подбежл ближе. — А я что говорил! — И он стл энергично отряхивться, смхивя с шерсти кпли нлипшей влги.

— Д, Синяя Звезд только что скзл мне, что Коготь нмерен устроить нм проверку. Горчиц и Дымок идут с нми?

— Бурн и Чстокол взяли их с собой в дозор. Я подозревю, Коготь посмотрит н них позже, — ответил Клубок.

— Пошли! Нм пор, — скзл Горелый. Он перестл кружить около пня и встл рядом с ними, беспокойно переминясь с лпы н лпу.

— Вот и хорошо, — мяукнул Клубок. — Хоть согреюсь от упржнений.

Ученики пошли по тропинке меж зрослей утесник к выходу из лгеря. Они быстро добрлись до песчной ямы. Когтя поблизости не было видно, поэтому они сгрудились под сосной, рспушив мех, чтобы не змерзнуть.

— Ты волнуешься перед проверкой? — спросил Огонек Горелого, когд молодой кот зметлся под сосной. — Тебе нечего бояться, ведь Коготь не твой учитель. Когд он будет доклдывть о проверке Синей Звезде, то нверняк похвлит тебя.

— Это еще не известно. Я его зню, — ответил Горелый, не остнвливясь.

— Прошу тебя, сядь, угомонись, — рссердился Клубок. — Тк ты только измучишь себя рньше времени.

Когд появился Коготь, небо стло другим. Облк были уже не похожи н серый мех, они превртились в мягкие белые шрики, которыми королевы выстилют гнезд для новорожденных. С одной стороны небо уже совсем прояснилось, но ветер, нгнвший легкие облк, был пронзительно-холодным.

Коготь быстро поздоровлся с ними и срзу перешел к подробностям испытния.

— Мы с Львиным Сердцем з последние несколько недель пострлись обучить вс тому, кк достойно охотиться, — змяукл он. — Сегодня вы получите возможность покзть мне, чему вы нучились. Кждому из вс я укжу отдельное нпрвление, и вш здч — поймть кк можно больше добычи. Все, что вы нловите, пополнит лгерные припсы. Ученики обменялись взволновнными взглядми. Огонек почувствовл, кк сердце его бешено зколотилось при мысли о предстоящем испытнии.

— Горелый, ты пойдешь по ткому мршруту: нчиня от Большого Плтн до смых Змеиных Скл. С твоими жлкими возможностями этого здния тебе с лихвой хвтит. Ты, Клубок, — продолжл Коготь, — пойдешь вдоль ручья до Гремящей Тропы.

— Аг, — мяукнул Клубок. — Лпы мочить придется! Но Коготь тк посмотрел н него, что он змолк.

— И нконец твое здние. Огонек. Кк жль, что твоя великя нствниц сегодня отсутствует и не имеет возможности лицезреть твое мстерство. Тебе нзнчю мршрут мимо Высоких Сосен, мимо древорезки, в дльний лес. Огонек кивнул, мысленно пытясь предствить свой мршрут.

— И зпомните, — зкончил свою речь Коготь, обводя присутствующих взглядом белесых глз, — я буду следить з кждым из вс.

Горелый первым опомнился и побежл к Змеиным Склм. Коготь бросился в другую сторону и вскоре скрылся в чще, оствив Клубк и Огоньк в недоумении, з кем из них Коготь будет следить в первую очередь.

— Вот уж никк не пойму, с чего он взял, что к Змеиным Склм — смый легкий мршрут! — мяукнул Клубок. — Тм полным-полно гдюк. Птицы и мыши обходят это место стороной, потому что змеи тм тк и кишт!

— Горелому придется всю дорогу смотреть в об, чтобы его не укусили, — соглсился Огонек.

— Ничего, он не пропдет, — уверенно скзл Клубок. — Никкя гдюк не зстнет его врсплох — он ткой ловкий и прыгучий. Но мне пор идти. Увидимся позже н этом смом месте. Удчи тебе!

Клубок выпрыгнул из песчной ямы и побежл к ручью. Огонек подождл немного, понюхл воздух, потом вспрыгнул н крй ямы и взял курс н Высокие Сосны.

Кзлось стрнным, что он идет именно в эту сторону, к дому Двуногих, где он появился н свет. Огонек осторожно пересек неширокую тропу и окзлся в сосновом лесу. Он всмтривлся в густые зросли, оглядывл прострнство между стволми деревьев, выискивя след или зпх возможной добычи.

Вдруг крем глз он уловил ккое-то движение. Это был мышь, пробирвшяся сквозь густой покров из сосновых иголок. Вспомнив свой первый урок, Огонек припл к земле, перенеся вес н бедр и едв ксясь земли передними лпми. Прием срботл безоткзно. Мышь не учуял его присутствия до смого звершющего прыжк. Он прихлопнул мышь одной лпой и срзу же убил, потом зкопл добычу, чтобы збрть н обртном пути.

После этого Огонек нпрвился дльше, ему велено было дойти до Высоких Сосен. Земля здесь был вся в рытвинх, оствшихся от чудовищ, которое Двуногие нучили срезть деревья. Огонек глубоко вздохнул, приоткрыв рот. Кислого дыхния чудовищ в воздухе не ощущлось.

Огонек пошел вдоль глубокой колеи, пересккивя через чстые рытвины, нполовину зполненные дождевой водой. Глядя н них, ему очень зхотелось пить. Можно было остновиться и полкть, но он не решлся. Один глоток этой мутной жидкости — и потом ндолго, возможно, н несколько дней, во рту остнется привкус вонючих следов древорезки.

Огонек решил подождть с питьем. Вдруг поближе к Высоким Соснм ему попдется чистя вод. Неожиднно н его пути окзлсь троп Двуногих. Он пересек ее, и очутился в густом подлеске из молодых дубков. Пробирясь все дльше и дльше, он ншел нконец лужу с чистой водой. Сделв несколько глотков, Огонек вдруг почувствовл непонятную тревогу, мех у него н спине встопорщился. Он узнл звуки и зпхи, окружвшие его, когд будучи еще котенком сидел н зборе. Это были зпхи дом Двуногих. Должно быть, он сейчс нходится недлеко от своего прежнего жилищ.

Впереди Огонек учуял зпх Двуногих, услышл их голос, громкие и резкие, кк кркнье ворон. Несколько юных Двуногих игрли в лесу. Огонек притился и стл следить з ними из-под листьев ппоротник. Звуки доносились издлек, тк что было непонятно, что его ждет. Он решил обойти шумное место стороной, чтобы его не зметили. Огонек был нчеку, но не только из-з Двуногих — где-то поблизости мог окзться Коготь. Ему покзлось, что в кустх з его спиной хрустнул ветк. Он принюхлся, но ничего нового не учуял. «Следят з мной или нет?» — недоумевл он.

Крем глз Огонек уловил движение. Снчл он подумл, что это был темно-коричневый мех Когтя, потом увидел, кк мелькнуло что-то белое. Он остновился, прижлся к земле и глубоко здышл. Зпх явно ему не знком. Пхло котом, но это был кот не из Грозового племени. Огонек почувствовл, кк в нем пробуждется дух воин. Он изгонит неприятеля с территории Грозового племени!

Огонек следил з движением незнкомц. Он хорошо рссмотрел его, когд тог огибл зросли ппоротник. Подождл, когд тот подойдет ближе и еще сильнее припл к земле, медленно и ритмично помхивя хвостом. Кк только черно-белый кот приблизился, Огонек покчл бедрми из стороны в сторону, готовясь к прыжку. Один удр сердц — и он прыгнул. Черно-белый кот высоко подскочил от испуг и пустился нутек, не рзбиря дороги. Огонек кинулся з ним в погоню.

«Это домшний кот! — пронеслось у него в голове, пок он мчлся, огибя стволы и пересккивя через корни, чувствуя в носу зпх стрх, исходивший от беглец. — Н моей территории!». Рсстояние между ними быстро сокрщлось. Убегвший змедлил бег — н пути появилсь прегрд: поросший мхом ствол большого повленного дерев. Черно-белый кот собрлся вскрбкться по стволу. В этот миг Огонек почувствовл, кк кровь зшумел у него в ушх. Он изловчился и прыгнул прямо н спину чужку.

Огонек ощутил, кк сильное животное под ним извивется, пытясь освободиться от цепкой хвтки когтей. Поняв, что вырвться не удется, существо отчянно звыло.

Огонек ослбил хвтку и отктился в сторону. Черно-белый кот, дрож, скрючился под стволом повленного дерев и робко поглядывл н Огоньк. Огонек здрл нос, ему было дже обидно, что противник тк быстро сдлся. Этот мягкий, пухлый домшний питомец с круглыми глзми и мленькой мордочкой был тк не похож н поджрых широколобых котов, среди которых теперь жил Огонек. И все-тки что-то в нем покзлось ему знкомым. Огонек вгляделся повнимтельнее. Он принюхлся, стрясь понять, чем пхнет этот кот. «Зпх незнкомый», — подумл он, порывшись в пмяти.

Потом до него дошло.

— Чумзик! — змяукл он во все горло.

— А--… откуд ты знешь, кк меня зовут? — зпинясь, проговорил Чумзик, все еще не рзгибя спины.

— Д это же я! — мяукнул Огонек. Домшний кот смутился.

— Помнишь, мы были котятми? Игрли вместе. Я жил через збор от тебя! — нпомнил Огонек.

— Рыжик? — недоверчиво спросил Чумзик, не веря своим глзм. — Это ты? Тк ты ншел диких котов? Или ншел себе новых хозяев? Ну конечно, ншел, рз ты живой!

— Меня теперь зовут Огонек, — гордо зявил Огонек.

Он рсслбил мышцы н плечх, орнжевя шерсть его, переств топорщиться, стл глдкой и ярко зблестел н солнце.

Чумзик теперь тоже рсслбился. Он повел ушкми.

— Огонек? — восхищенно повторил он. — Д, Огонек, похоже, новые хозяев плохо тебя кормят! В последний рз, когд мы виделись, ты был не ткой тощий!

— Никто меня не кормит! — ответил Огонек. — У меня целый лес еды. Нужны мне теперь эти Двуногие!

— Двуногие?

— Домшний нрод. Тк их у нс в племени нзывют.

Чумзик ккое-то время сообржл, потом н лице его появилось выржение крйнего недоумения.

— Ты хочешь скзть, что живешь с дикими котми?

— Ну д! — Огонек помолчл. — Знешь, у тебя зпх ккой-то… другой. Незнкомый.

— Незнкомый? — эхом откликнулся Чумзик. Потом повел носом. — Нверное, ты привык к зпху диких котов.

Огонек зтряс головой, будто ндеялся тким обрзом прочистить пмять.

— Но мы ведь вместе росли. Я должен знть твой зпх тк же хорошо, кк зпх своей мтери.

И вдруг Огонек вспомнил. Чумзику уже исполнилось шесть месяцев. Неудивительно, что он стл тким мягким и толстым и пхнет от него по-новому.

— Тебя носили к Резтелю! — хнул он. — К Ветеринру!

Чумзик н это ничего не ответил. Синяя Звезд окзлсь прв…

— Ну же, рсскзывй! Н что похож дикя жизнь? — рсспршивл Чумзик. — Ты ншел то, чего хотел?

Огонек здумлся. Он вспомнил все: последнюю ночь, которую провел н промокшей подстилке. Вспомнил про мышиную желчь и про то, кк убирл нечистоты з Щербтой, кк н тренировкх стрлся угодить одновременно и Львиному Сердцу, и Когтю. Вспомнил, кк нд ним нсмехлись из-з того, что в жилх его течет кровь домшних котов. Потом вспомнил рдость от первой добычи, вспомнил погоню з белкой, и теплые вечер под звездми и беседы с друзьями.

— Просто теперь я зню, кто я, — тихо скзл он.

Чумзик склонил голову и пристльно посмотрел н Огоньк. Он ничего не понял.

— Мне ндо домой, — мяукнул он. — Скоро время кормежки.

— Иди осторожно, Чумзик, — скзл Огонек.

Он потянулся и от души лизнул товрищ между ушми. Чумзик в ответ ткнулся в него носом.

— И смотри не зевй. Тебе могут встретиться другие коты, которые, в отличие от меня, не любят ручных кисок, то есть, я хочу скзть, домшних котов — и не будут с тобой церемониться.

При этих словх Чумзик нервно здвигл ушми. Он оглянулся по сторонм и зпрыгнул н ствол повленного дерев.

— До свидния, Рыжик! — мяукнул он. — Я рсскжу дом, что у тебя все в порядке.

— Пок, Чумзик, — произнес в ответ Огонек. — И приятного ппетит!

Нблюдя, кк белый кончик хвост строго приятеля исчезет з деревом, он услышл, кк где-то вдли бренчит в бнке сухой корм и голос Двуногого зовет Чумзик есть. Огонек повернулся, поднял хвост грубой и пошел к своему дому, по дороге нюхя воздух.

«Поймю-к я пру зябликов, — решил он. — Потом еще кого-нибудь н обртном пути, когд попду в сосновый лес». После встречи с Чу-мзиком он ощутил прилив сил. Только теперь Огонек по-нстоящему понял, до чего же хорошо жить в кошчьем племени.

Он посмотрел вверх, н ветви деревьев, и сосредоточился н охоте. Теперь он должен порзить Синюю Звезду и Когтя, и тогд можно будет скзть, что день прошел не зря.

Глв XI

Огонек вернулся, держ в зубх зяблик. Коготь уже поджидл его в песчной яме. Огонек положил н землю перед экзментором птичку.

— Ты пришел первым, — скзл воин.

— Д, но я еще много чего поймл, — быстро промяукл ученик. — Я решил пок что зрыть…

— Я все зню, — прорычл Коготь. — Я нблюдл з тобой.

В кустх зшелестело — это возврщлся с охоты Клубок. Он принес белку, и положил ее рядом с зябликом, которого добыл Огонек.

— Тьфу! — сплюнул он. — Эти белки ткие шерстистые! Теперь у меня весь рот в пуху — вечером придется отплевывться.

Коготь не обртил внимния н жлобы Клубк.

— Что-то Горелый зпздывет, — зметил он. — Двйте подождем его немного, потом пойдем в лгерь.

— Может, его укусил гдюк? — збеспокоился Огонек.

— Ну, тогд он см в этом виновт, — холодно зметил Коготь. — Дурки нм в Грозовом племени не нужны.

Некоторое время все сидели молч и ждли. Только Клубок и Огонек переглядывлись укрдкой — они беспокоились з Горелого. Коготь сидел не шевелясь, видимо, о чем-то здумлся.

Огонек первым почуял приближение Горелого и рдостно подпрыгнул, едв черный кот покзлся н поляне. Он тк и сиял от гордости, что было ему совсем не свойственно. Из его псти до смой земли свисл длиння мертвя гдюк.

— Горелый! Ты жив? — крикнул Огонек.

— Ур! — звопил Клубок, бросясь нвстречу товрищу вприпрыжку и рдуясь редкой добыче. — Он тебя не укусил?

— Не успел! — громко ответил Горелый, но, поймв н себе взгляд Когтя, вдруг осекся и змолчл.

Коготь обвел ледяным взглядом всех троих учеников.

— Пошли, — процедил он сквозь зубы. — Соберите добычу и возврщйтесь в лгерь.

Огонек, Клубок и Горелый строем нпрвились в лгерь. Шествие возглвлял Коготь, ученики шли з ним, держ во рту все, что удлось им поймть з сегодняшний день. Зрелище было впечтляющим, хотя Горелый то и дело спотыклся о свою змею, которя свисл до земли и путлсь у него под ногми. При виде их мленькие котят стли выкрбкивться из детской, чтобы посмотреть н торжественное шествие.

— Глядите! — услышл Огонек тонкий голосок. — Это ученики, они только что вернулись с охоты! — Он узнл по голосу мленького полостого котенк, н которого недвно прикрикнул Щербтя. Рядом с ним сидел пушистый белоснежный млыш, н вид ему было луны две, не больше. «Нверное, это котенок Морозного Мех», — подумл Огонек. Тут же сидели крошечный черный котик и серый полостый млыш.

— А это тот смый домшний кот, Огонек? — пискнул белый котенок.

— Аг! Посмотри н его орнжевый мех! — мяукнул в ответ черный.

— Говорят, он хороший охотник, — добвил полостый. — Чем-то похож н Львиное Сердце. Кк думете, он ткой же отвжный?

— Ой, скорее бы меня взяли в ученики! — протянул серый. — Я буду смым лучшим воином в Грозовом племени!

Огонек поднял хвост трубой, от детских похвл голов у него приятно зкружилсь. Следом з товрищми он вышел н середину поляны.

— А у нс — гдюк — промяукл Клубок, когд ученики сложили свою ношу в общую кучу

— Что мне с ней делть? — спросил Горелый, обнюхивя длинное тело змеи, лежщее рядом с грудой звериных тушек.

— А ты ешь гдюк? — спросил Клубок.

— Побереги живот! — пошутил Огонек, толкя Клубк в бок головой.

— Вообще-то мне не очень хочется ее есть, — пробормотл Горелый. — Я хочу скзть, меня и тк чуть не стошнило, пок я ее тщил сюд.

— Тогд повесь ее н пень, — предложил Клубок. — То-то Дымок и Горчиц удивятся, когд ее увидят!

Кждый отнес свою добычу к пещерке, гдюку тоже прихвтили. Клубок стртельно рсположил змею н пне тк, чтобы ее отовсюду было хорошо видно. Потом все поужинли. После еды коты сели поближе друг к другу, чтобы умыться и поболтть.

— Интересно, кого Синяя Звезд возьмет с собой н Совет? — здумчиво проговорил Огонек. — Звтр ведь полнолуние.

— Горчиц и Дымок уже дв рз ходили, — зметил Клубок. — В конце концов, прошло уже три луны с тех пор, кк нс взяли н обучение.

— Но Горчиц и Дымок — стршие ученики, — возрзил Горелый. Огонек кивнул.

— Но это будет не простое собрние, очень-очень вжное. Кошчьи племен соберутся вместе впервые с тех пор, кк исчезло племя Ветр. И неизвестно, кк объяснит это Сумрчное племя.

Вдруг неторопливое течение их беседы прервло сиплое мяукнье Когтя.

— Ты прв, юнош. — Кким-то обрзом строму воину удлось незметно подкрсться к ним. — Кстти, Огонек, — добвил он приторно-лсковым голосом, — Синяя Звезд хочет тебя видеть.

Огонек удивленно поднял голову. Что Синей Звезде могло от него пондобиться?

— Иди сейчс, если, конечно, у тебя есть время… — добвил Коготь.

Огонек немедленно вскочил н лпы и побежл к пещере Синей Звезды.

Предводительниц сидел у вход в пещеру, нетерпеливо помхивя хвостом. Увидев Огоньк, он поднялсь и пристльно посмотрел ему в глз.

— Коготь рсскзл мне, что видел, кк ты беседовл с котом Двуногих, — ровным тихим голосом промяукл он.

— Но… — нчл опрвдывться Огонек.

— Он скзл, что все нчлось с дрки, зкончилось мирной беседой.

— Это верно, — признлся Огонек, чувствуя, что шерсть его поднимется дыбом, словно он готовится к обороне. — Но это был мой стрый приятель. Мы росли вместе, — он зпнулся, но продолжл: — когд были домшними кискми.

Синяя Звезд посмотрел н него долгим пристльным взглядом.

— Ты скучешь по прежней жизни, Огонек? — спросил он. — Подумй кк следует.

— Нет.

«Кк могл он подумть ткое? — удивился Огонек. Голов у него шл кругом. — Ккого признния он от него добивется?»

— Хочешь ли ты покинуть нше племя?

— Конечно нет! — Огонек был просто потрясен ее вопросом.

Синяя Звезд, кзлось, не зметил, с кким жром он выкрикнул свое «нет». Предводительниц покчл головой, и Огоньку вдруг покзлось, что он стл ккой-то строй и измученной.

— Я не стну осуждть тебя, если ты покинешь нс, Огонек. Может быть, я возлгл н тебя слишком много ндежд. Возможно, я решилсь н это лишь потому, что племени требовлись новые воины.

При мысли о том, что придется нвсегд покинуть племя, Огонек похолодел от ужс.

— Но мое место здесь! Здесь мой дом, — возрзил он.

— Я ожидл большего, Огонек. Я должн полностью доверять тебе, знть, что ты будешь верен Грозовому племени до конц. Особенно сейчс, когд Сумрчное племя готовится к нпдению. Мы не можем держть в своих рядх того, кто живет с оглядкой н прошлое.

Огонек поглубже вдохнул и стл подбирть слов.

— Когд я сегодня увидел Чумзик — это с ним меня видел Коготь, — я понял, кков был бы моя жизнь, если бы я остлся с Двуногими. Я был счстлив, что не остлся с ними, я гордился тем, что сбежл. — С этими словми он посмотрел прямо в глз Синей Звезде. — Встреч с Чумзиком лишний рз убедил меня, что я првильно сделл, что ушел. Тихя сытя жизнь в тепле и уюте — это точно не для меня.

Синяя Звезд посмотрел н него, прищурив глз. Потом кивнул.

— Хорошо, — скзл он. — Я тебе верю. Огонек почтительно склонил голову и облегченно вздохнул.

— Я предврительно поговорил с Щербтой, — промяукл Синяя Звезд, и голос ее звучл почти рдостно

— Нш пленниц о тебе хорошо отзывется. Он, кк ты знешь, стря и мудря кошк, и мне кжется, у нее не всегд был ткой плохой хрктер. Возможно, я смогу со временем полюбить ее.

От этих слов Огоньку стло тепло и приятно. Может быть, ухживя з Щербтой, он привязлся к ней, несмотря н ее сврливый нрв. Кк бы то ни было, он был рд, что Синяя Звезд тоже хочет полюбить ее.

— Но полностью я ей все-тки не доверяю, — тихо зметил Синяя Звезд. — Он пок остнется с нми, в Грозовом племени, но кк пленниц. Королевы позботятся о ней. А тебе советую усиленно зняться боевой подготовкой. Огонек кивнул и подумл, что теперь ему прикжут удлиться, но Синяя Звезд еще не зкончил рзговор.

— Огонек! Хотя ты сегодня непрвильно поступил, зговорив с домшним котом, Коготь в смом деле был потрясен твоей охотничьей сноровкой. Он доложил мне, что вы все хорошо спрвились с зднием. Я рд, что вы делете успехи. Вы пойдете н Совет все трое. Огонек еле сдерживлся, чтобы не зпрыгть от рдости. Он пойдет н Совет!

— А кк же Горчиц и Дымок? — поинтересовлся он.

— Они остнутся здесь и будут сторожить лгерь, — ответил Синяя Звезд. — А теперь можешь идти.

Он вильнул длинным хвостом — знк, что рзговор окончен, — и принялсь умывться.

Клубок и Горелый удивленно смотрели, кк Огонек скчет от рдости, несясь к ним через поляну после беседы с Синей Звездой. Они с нетерпением ждли его возврщения, сидя у обеденного пня. Огонек подбежл, уселся и выжидтельно посмотрел н друзей.

— Ну, что? — спросил Клубок. — Что он скзл?

— Коготь скзл, что он видел тебя с кким-то домшним котиком, — не удержлся Горелый. — Тебе достлось небось?

— Не-. Хотя Синей Звезде это не понрвилось, — честно признлся Огонек. — Он решил, нверное, что я хочу уйти из Грозового племени.

— Но ты ведь не уйдешь, првд? — спросил Горелый.

— Конечно, он не уйдет! — мяукнул Клубок. Огонек шутливо пнул Клубк в бок.

— Рзумеется, тебе не хочется, чтобы я уходил. Кто для тебя будет тогд ловить мышей? Ты ведь у нс только пушистых стрых белок ловишь!

Клубок увернулся от удр Огоньк, встл н здние лпы и приготовился ннести ответный удр.

— Вы ни з что не догдетесь, что еще он скзл! — продолжл Огонек. Он был слишком взволновн, чтобы продолжть шуточную потсовку. Клубок срзу же опустился н все четыре лпы.

— Что? — только и скзл он.

— Мы идем н Совет!

Клубок издл рдостный вопль и вспрыгнул н пень. Здней лпой он здел гдюку — т соскользнул с пня, стукнул Горелого по голове и повисл у него н шее.

Горелый звопил от неожиднности, потом повернулся к Клубку.

— Смотри, куд скчешь! — зшипел он сердито и стряхнул змею н землю.

— Думл, он тебя укусит? — поддрзнивл Огонек.

Он приник к земле и стл подкрдывться к Горелому, извивясь всем телом.

Горелый подергл усми и поддержл игру:

— Ой, ккя из тебя змея получилсь!

С этими словми он кинулся н Огоньк и без труд повлил его н спину.

Клубок спрыгнул с пня и потянул Горелого з хвост. Горелый обернулся, чтобы мягко шлепнуть Клубк по морде передней лпой, но в этот момент Огонек вскочил н все четыре лпы и кинулся н обоих — Клубок отлетел от пня и шлепнулся в трву. Все три кот принялись ктться по земле и мутузить друг друг. В конце концов они устли и отктились в рзные стороны, чсто дыш.

— А Горчиц и Дымок тоже приглшены? — спросил Клубок, пытясь отдышться.

— Не-! — ответил Огонек, не в силх скрыть ликовнья, прозвучвшего в его голосе. — Они остнутся в лгере з сторожей.

— Ой, можно я см им об этом скжу! — попросил Клубок. — Хочу поскорее увидеть, ккие у них будут мордочки!

— Я тоже! — поддкнул Огонек. — Просто не верится: мы идем вместо них. Особенно после того, кк Коготь зсек меня с Чумзиком.

— Это тебе просто не повезло, — ответил Клубок. — Мы все сегодня спрвились с проверочным зднием — вон сколько всего нловили. Поэтому нс и берут.

— Интересно, кк тм все будет, н Совете? — мяукнул Горелый.

— Тм будет здорово! — уверенно зявил Клубок. — Спорим, тм соберутся все великие воины. Црпн, Броненосец… — Но Огонек его не слышл. Он думл теперь о Когте и Чумзике. Клубок был прв — ему крупно не повезло, что великий воин зстиг его в тот момент, когд он встретил строго знкомого. Почему он не пошел по пятм з Клубком или, скжем, з Горелым? Точнее, ему не повезло с смого нчл, когд Коготь послл его почти к смому дому Двуногих. И вдруг стршня мысль осенил его. Почему Коготь послл его в те кря? Хотел испытть его? Может, великий воин не доверяет ему?

Глв XII

Огонек глянул поверх кустов, росших по крю овржк. Клубок и Горелый сидели, свернувшись, рядом с ним. Чуть поодль, в подлеске, несколько стрейшин, королев и воинов Грозового племени тихо ждли, когд Синяя Звезд подст им знк. Огонек не был здесь с тех смых пор, когд Львиное Сердце и Коготь водили его осмтривть грницы территории племени. Лощин под обрывом выглядел теперь совсем инче. Сиял полня лун, и веселую зелень деревьев сменил тинствення синев, листья и трвинки отливли серебром. Н дне лощины стояли могучие дубы — они отмечли место, где сходились территории всех племен.

В воздухе висели зпхи чужих котов. Огонек хорошо рзличл их при свете луны — они двиглись по лужйке между четырех исполинских дубов. В центре лужйки, кк сломнный зуб, торчл из земли огромный ззубренный влун.

— Погляди н этих котов! — тихо шепнул ему н ухо Горелый.

— Д это же Метеор! — тоже шепотом ответил другу Клубок. — Предводитель Речного племени.

— Где? — нетерпеливо змяукл Огонек, толкя Клубк лбом.

— Вон тот светло-серый полостый, рядом с Великой Склой.

Огонек посмотрел туд, куд укзывл Клубок, и увидел сидящего в смой середине поляны здоровенного котищу. Он был дже больше, чем Львиное Сердце. Его полостя шубк слбо поблескивл при свете луны. Дже издлек было видно, что этот воин многое повидл в своей жизни, нижняя челюсть его, похоже, был когд-то сломн и криво срослсь.

— Эй! — мяукнул Клубок. — Видл, кк зфырчл Горчиц, когд я пожелл ей доброй ночи в уютном гнездышке?

— Еще бы! — промурлыкл Огонек. Горелый прервл их беседу приглушенным ворчнием.

— Глядите! Звездолом — предводитель Сумрчного племени, — прошептл он.

Огонек посмотрел н темно-коричневого кот. Шерсть его был необычйно длинной, морд — плоскя, кк будто сплющення. Он с ткой невозмутимостью уселся и обвел взглядом поляну, что Огоньку срзу стло кк-то не по себе.

— Жуть ккя, — зметил Огонек.

— Аг, — соглсно кивнул Клубок. — Во всех племенх усвоили, что он не терпит дурков ни в кком виде. Однко он не тк двно у влсти — не больше четырех лун, с тех пор кк его отец, Клок Кометы, умер.

— А где предводитель племени Ветр? — спросил Огонек.

— Звездный Луч? Вот кого никогд не видел. Зню только, что он черно-белый, с длиннющим хвостом.

— А здесь его не видть? — поинтересовлся Горелый.

Клубок глянул вниз, внимтельно осмотрел толпу котов, собрвшихся внизу.

— Не-!

— А ты принюхйся: есть ли здесь хоть кто-нибудь из племени Ветр? — спросил Огонек. Клубок помотл головой:

— Никого.

Позди послышлось брхтистое мяукнье Львиного Сердц:

— Может быть, коты из племени Ветр опздывют…

— А что, если они вообще не придут? — мяукнул Клубок.

— Тише! Глвное — терпение. Ткие сейчс времен. А теперь помолчи. Синяя Звезд скоро дст знк двигться, — спокойно скзл Львиное Сердце.

Пок он говорил, Синяя Звезд встл и, подняв хвост трубой, помхл им из стороны в сторону. Не успел Огонек и глзом моргнуть, кк коты Грозового племени все кк один встли и ринулись сквозь кусты вниз, к месту собрния. См он тоже стрлся не отствть — в ушх свистел ветер, подошвы лп пощипывло от нетерпения.

У опушки коты Грозового племени инстинктивно змедлили бег, не решясь срзу высккивть н открытое место у высоких дубов. Синяя Звезд принюхлсь. Потом кивнул, и вся комнд вышл из тени вперед, н поляну. Огонек дрожл от волнения. Другие коты тоже, видно, волновлись и жлись друг к другу, подходя ближе к Великой Скле. Мимо с вжным видом прошествовл огромный белоснежный кот-воин. Огонек и Горелый смотрели н него в немом изумлении.

— Вот это лпищи! — пробормотл Горелый. Огонек глянул вниз и увидел, что кончики лп у этого огромного кот были угольно-черные.

— Это, нверное, Чернопят, — догдлся Клубок. — Новый глштй Сумрчного племени.

Чернопят подошел к Звездолому и сел рядом с ним. Предводитель Сумрчного племени повел ухом в его сторону, но ничего не скзл.

— Когд же нчнется собрние? — спросил Горелый у Бурн.

— Нберись терпения, Горелый, — ответил тот. — Небо пок ясное, тк что у нс в зпсе много времени.

Львиное Сердце нклонился вперед и добвил:

— Нм, воинм, нужно время, чтобы похвстть своими победми, пок стрейшины рсскжут свои скзки про стродвние времен, когд и Двуногих н свете не было.

Все три ученик посмотрели н него в недоумении и увидели, кк усы его нсмешливо подргивют.

Пестрохвостя, Кривуля и Безух нпрвились к группе видвших виды котов, пристроившихся под одним из трех дубов. Бурн и Львиное Сердце пошли к двум другим воинм, которых Огонек прежде не видел. Он понюхл воздух и узнл по зпху, что они из Речного племени.

З спиной трех учеников послышлся голос Синей Звезды:

— Сегодня нельзя тртить время понпрсну, — предупредил он. — У кждого из вс есть возможность познкомиться с ншими вргми. Слушйте их внимтельно, зпоминйте, кк они выглядят и кк себя ведут. Эт встреч позволит вм многое узнть.

— И вот еще что, — мрчно предупредил Коготь. — Не выболтйте ничего, что может быть использовно против нс, когд лун исчезнет.

— Не беспокойтесь, мы не выддим ничего! — пообещл Огонек, зглядывя воину прямо в глз. Его все еще не покидло чувство, что Коготь ему не доверяет.

Дв воин кивнули и удлились, и ученики остлись одни. Они переглянулись.

— А что нм теперь делть? — спросил Огонек.

— Что скзно, — отвечл Горелый. — Слушть.

— И зря не болтть, — добвил Клубок. Огонек вжно кивнул.

— Схожу погляжу, куд нпрвился Коготь, — мяукнул он.

— Ну, я пойду поищу Львиное Сердце, — скзл Клубок. — Пойдем со мной, Горелый?

— Нет, спсибо, — ответил Горелый. — Я лучше пойду искть других учеников.

— Лдно, тогд увидимся позже, — мяукнул Огонек и побежл в ту сторону, куд удлился Коготь.

Он без труд учуял его зпх и срзу же ншел его среди других могучих воинов, собрвшихся в кружок позди Великой Склы. Коготь держл речь.

Эту историю Огонек уже много рз слышл в лгере. Коготь описывл свою последнюю битву с воинми Речного племени.

— Я боролся, кк кот из Львиного племени. Три воин бросились н меня и пытлись повергнуть нземь, но я отбросил их всех прочь. Я боролся с ними, пок двое не лишились чувств, последний бежл в лес, кк котенок, призывя н помощь ммочку.

Только н этот рз Коготь не упомянул о том, кк, желя отомстить з смерть Ярохвост, убил Желудя. «Может быть, он не говорит об этом, чтобы пощдить чувств воинов из Речного племени?» — предположил Огонек. Огонек из вежливости хотел дослушть историю до конц, но знкомый зпх отвлек его. И, оствив Когтя доскзывть свою повесть, он повернулся и стл осторожно пробирться, держ курс н приятный знкомый зпх, который исходил от котов, рсположившихся неподлеку.

Он увидел Клубк, который сидел в кругу других молодых котов, но Огоньк зинтересовл не его зпх. Нпротив Клубк, меж двух котов из Речного племени, сидел Пестролистя. Огонек смущенно посмотрел н нее и уселся рядом со своим другом.

— По-прежнему не чую ни одного кот из племени Ветр, — мяукнул он Клубку.

— Но Совет еще не нчлся, они могут прийти попозже, — ответил его друг. — Смотри, вон сидит Мокроус. Судя по всему, это новый целитель Сумрчного племени. — И кивнул в сторону мленького серо-белого кот, сидевшего в центре группы.

— Догдывюсь, почему его нзвли Мокроус, — откликнулся Огонек. Кончик нос у целителя блестел, по крям был весь в зпекшихся коркх.

— Фу, — поморщился Клубок. — Не понимю, почему его нзнчили целителем, когд он см себя от нсморк вылечить не может!

А Мокроус тем временем рсскзывл другим котм о трве, которой в древности коты-целители лечили котят от кшля.

— С тех пор кк пришли Двуногие и нполнили все твердой землей и стрнными цветми, — жловлся он тонким, дрожщим от нпряжения голоском, — эт трв исчезл, и котят в холодную погоду умирют почем зря. Сгрудившиеся вокруг него коты звыли, выржя свое возмущение тким положением дел.

— Ткого бы никогд не случилось во времен Великих племен, — прорычл черня королев Речного племени.

— Вы првы, — мяукнул серебристя кошечк. — Коты из Великих племен скорее убили бы Двуногих, но не позволили бы им вторгться н свою территорию. Если бы у нс в лесу еще жили коты из Тигриного племени, Двуногие побоялись бы строить дом н нших землях.

И тут Огонек услышл, кк Пестролистя тихо промяукл:

— Если бы Тигриное племя до сих пор обитло в этих крях, мы с вми тоже вряд ли бы могли жить н этой территории.

— О кком племени они говорят? — рздлся тонкий голосок. Огонек зметил рядом с собой мленького полостого котик-ученик из чужого племени.

— Тигриное племя — одно из величйших кошчьих племен, когд-либо нселявших лес, — принялся объяснять Клубок. — Коты Тигриного племени — ночные кошки, они рзмером с лошдь, н бокх у них блестящие черные полосы. Потом есть еще Львиное племя. Они… — Клубок змолчл, словно припоминя.

— А, я о них слышл, — мяукнул полостик. — Они ткие же огромные, кк коты Тигриного племени, у них желтый мех и золотые гривы, кк солнечные лучи.

Клубок кивнул.

— И еще есть другие коты, Пятнистого племени или кк тм их нзывют…

— Нверное, ты имеешь в виду племя Леопрдов, юный ученик Клубок, — промяукл кто-то у них з спиной.

— Львиное Сердце! — воскликнул Клубок и рдостно ткнулся в учителя носом.

Львиное Сердце покчл головой, кк будто очень рсстроился. Но видно было, что он это не всерьез.

— Ай-яй-яй, юноши, ну кк же можно не знть собственной истории? Коты из племени Леопрдов — смые быстрые. Они большие, бок у них золотистые и все в черных отпечткх лп. Вы должны блгодрить племя Леопрд з свое проворство и охотничью сноровку.

— Блгодрить их? Зчем это? — спросил полостик. Львиное Сердце посмотрел сверху вниз н кроху ученик и ответил:

— Кждый кот несет в себе черты всех великих котов прошлого. Мы не могли бы охотиться по ночм, если бы у нс не было предков из Тигриного племени, своей любовью к солнечным вннм мы обязны Львиному племени. — Он помолчл. — Ты ведь ученик из Сумрчного племени, верно? Сколько тебе лун?

Полостик смущенно уствился в землю.

— Ше-шесть лун, — зпинясь, ответил он, не поднимя глз н Львиное Сердце.

— Шесть лун — ккой мленький… — здумчиво пробормотл Львиное Сердце. Он говорил с котенком лсково, но взгляд его был пытлив и строг.

— Моя мм тоже был мленькой, — поеживясь, скзл полостик.

Понурив голову, он прыгнул в сторону и, мхнув светло-коричневым хвостиком, зтерялся в кошчьей толпе.

Львиное Сердце повернулся к Огоньку и Клубку.

— Итк, может, он и мленький, зто любознтельный. Если бы вы проявили столько же интерес к тому, о чем рсскзывют стрейшины!

— Прости, Львиное Сердце, — змяукли Огонек и Клубок, недоуменно переглянувшись.

Львиное Сердце добродушно проворчл:

— Нет-нет, идите от меня прочь, идите! В другой рз, я ндеюсь, Синяя Звезд нйдет тких учеников, которые ценят то, что им говорят.

И, шутливо ворч, он прогнл их из теплой компнии.

— Пошли, — мурлыкнул н бегу Клубок, — посмотрим, где Горелый.

Горелый был в центре группы учеников, которые нседли н него, требуя рсскзть о сржении с Речным племенем.

— Ну же, Горелый, рсскжи нм, кк это было! — кричл хорошенькя черно-беля кошечк.

Горелый смущенно перебирл лпми и тряс головой.

— Ну же, Горелый! — упршивл другой кот.

Горелый огляделся и увидел приближющихся Огоньк и Клубк. Огонек ободряюще кивнул. Горелый мхнул хвостом в знк приветствия и нчл рсскзывть.

Пончлу он то и дело зпинлся от волнения, но постепенно рзговорился, и голос его перестл дрожть. Все слушли его, широко рскрыв глз и зтив дыхние.

— Шерсть летел клочьями. Все ежевичные кусты стли лыми от крови. Я вышел н бой с могучим воином и срзил его, мощным удром отбросив в кусты. Когд я обернулся, то увидел Ярохвост — он вцепился мертвой хвткой в згривок Желудя. Я слышл, кк трещт кости, и видел, кк Желудь в последний рз дернулся и зтих. Все было кончено. Желудь лежл мертвый, Ярохвост поспешил н помощь Когтю, бившемуся с другим воином.

— Ты првд слышл треск костей? — хнув, спросил черно-белый ученик.

— Кто бы мог подумть, что Горелый ткой змечтельный рсскзчик, — промурлыкл Клубок н ухо Огоньку. Он не н шутку удивился. Но Огонек думл о другом. Что он услышл только что? Что Ярохвост убил Желудя. Но по рсскзм Когтя выходит, что Желудь убил Ярохвост, он, Коготь, в отместку убил Желудя.

— Если Ярохвост убил Желудя, кто же тогд убил Ярохвост? — шепнул Огонек Клубку.

— Кто тогд сделл что? — не понял Клубок. Он слушл друг лишь вполух.

Огонек помотл головой, чтобы все утряслось. «Должно быть, Горелый оговорился, — подумл он. — Нверное, он имел в виду Когтя».

Горелый тем временем зкнчивл свой рсскз.

— В конце концов Ярохвост оттщил истошно орущего кот з хвост от Когтя, и мощным удром, подобно воинм Тигриного племени, швырнул его в кусты. Крем глз Огонек зметил мелькнувшую тень. Он оглянулся и увидел, что Коготь стоит неподлеку. Воин не сводил с Горелого немигющих глз. Не подозревя о том, что его нствник рядом, Горелый продолжл отвечть н вопросы взволновнных слуштелей, сыпвшиеся один з другим.

— Ккими были последние слов Желудя?

— Првд ли, что Желудь никогд прежде не проигрывл битву?

Горелый быстро отвечл н вопросы, голос его звенел, глз сияли. Он ощущл знчительность момент. Но когд Огонек оглянулся н Когтя, он увидел ужс в его глзх. Потом гримс ярости перекосил воин. Было очевидно, что Когтю не нрвится рсскз Горелого. Огонек хотел скзть об этом Клубку, но в этот момент рздлся громкий вой — всем котм был дн знк молчть. Огонек невольно вздохнул с облегчением, нконец Горелый зкрыл рот, и Коготь пошел прочь. Огонек повернул голову туд, откуд шел вой. Н фоне светлого лунного неб н вершине Великой Склы четко вырисовывлись три кошчьих силуэт. Это были Синяя Звезд, Звездолом и Метеор. Предводители племен были готовы нчть собрние. Но где же предводитель племени Ветр?

— Неужели они нчнут собрние без Звездного Луг? — пробормотл себе под нос Клубок.

— Не зню… — неуверенно ответил Огонек.

— Ты зметил? Здесь нет ни одного кот из племени Ветр, — шепнул севший рядом с Клубком ученик из Речного племени.

Огонек понял, что эт мысль беспокоит не только его: кошчье собрние у подножия Великой Склы бурлило.

— Мы не имеем прв нчинть, — скзл кто-то громким воющим голосом, перекрывя всеобщее возмущенное ворчние.

— Где предствители племени Ветр? Мы должны подождть, пок все племен соберутся.

Синяя Звезд, сидящя н верху склы, выступил вперед. Ее глдкя серя шерсть сиял в лунном свете.

— Приветствую вс, коты всех племен, — звонким голосом нчл он. — Это верно, что с нми нет племени Ветр, тем не менее Звездолом желет вм что-то скзть.

Звездолом тихо подошел и встл рядом с Синей Звездой. Он обвел взглядом собрвшихся, и в глзх его вспыхнули орнжевые огоньки. Потом он нбрл побольше воздух и зговорил:

— Друзья мои, я должен сообщить вм о трудностях, с которыми столкнулось нше Сумрчное племя…

Но он не договорил: из толпы послышлись беспокойные возглсы.

— Где Звездный Луч? — кричли снизу.

— Где воины племени Ветр? — выли нперебой коты, сидевшие под склой. Звездолом встл во весь рост и помхл хвостом.

— Я предводитель Сумрчного племени и имею полное прво скзть вм кое-что! — злобно прорычл он.

Толп нсторожилсь и змерл. Голос смолкли. Огонек почувствовл, кк мощной волной рзлился вокруг терпкий зпх стрх. Звездолом продолжл воющим голосом:

— Все мы знем, что после трудного для всех сезон голых веток и зпоздлого сезон новых листьев у нс н охотничьих территориях окзлось мло пищи. Но мы ткже знем, что племя Ветр, Речное и Грозовое племен потеряли котят из-з холодов, которые долго держлись в этом сезоне. Сумрчное племя не потеряло своих котят. Мы хорошо переносим холодные северные ветры. Нши котят сильнее вших с смого момент рождения. Поэтому у нс окзлось больше голодных ртов, пищи для них — меньше.

Толп, ни слов не говоря, нпряженно слушл.

— Ншему племени требуется совсем немного. Чтобы выжить, нм нужно больше охотничьих земель. Поэтому я требую, чтобы Сумрчному племени позволено было охотиться н вших территориях.

По толпе проктился сдвленный возглс возмущения.

— Еще чего! Пускть их н свои охотничьи территории? — сердито прорычл Коготь.

— Ккя неслыхння нглость! — воскликнул черепховя королев-кошк из Речного племени. — Не было ткого, чтобы племен уступли друг другу прво н охоту!

— Что же, выходит, Сумрчное племя должно стрдть из-з того, что нши котят выжили? — прокричл Звездолом с Великой Склы. — Вы будете рдовться оттого, что нши котят голодют? Нет, вы просто обязны поделиться с нми.

— Ну д! Должны! — нсмешливо крикнул Безух, сидевший где-то в смом дльнем ряду.

— Должны, — нстойчиво повторил Звездолом. — Коты из племени Ветр не смогли этого понять. В конце концов нм пришлось зствить их покинуть свою территорию.

Толп взревел, но Звездолом звизжл, перекрывя общий вой:

— Если вы будете упирться, у нс не будет выход — мы и вс выгоним с вших территорий, но нкормим нших голодных котят.

Нстл мертвя тишин. Огонек слышл, кк н противоположном конце поляны один ученик из Речного племени подл голос, но н него быстро зшикли, и он змолчл.

Довольный тем, что удлось привлечь всеобщее внимние, Звездолом продолжил:

— Кждый год Двуногие портят чсть ншей территории. Всем ншим племенм придется бороться з существовние, тк пусть хоть одно племя остнется сильным. Сумрчное племя рзрстется, вы только пытетесь выжить. Придет время, и вы попросите у нс зщиты.

— Ты сомневешься в ншей силе? — зшипел Коготь. Он посмотрел н предводителя Сумрчного племени своими белесыми глзми, и стло видно, кк перектывются мышцы н его плечх.

— Вы можете срзу не отвечть, — скзл Звездолом, не обрщя внимния н вопрос Когтя. — Идите к себе и подумйте нд моими словми. Может быть, все-тки стоит поделиться добычей, чтобы не превртиться в голодных и бездомных?

Воины, ученики и стрейшины переглянулись, не веря своим ушм. В нступившей тишине вперед выступил Метеор — предводитель Речного племени.

— Я уже рзрешил Сумрчному племени охотиться в реке, что протекет по ншей территории, — негромко произнес он, глядя с высоты н котов своего племени. По рядм котов из Речного племени проктился ропот.

— А нс не спросили! — выкрикнул ккой-то серебристо-серый кот.

— Я считю, что тк будет лучше для нс. Для всех будет лучше, — решительно зявил Метеор.

— В реке полно рыбы. Лучше поделиться своими зпсми, чем проливть з них кровь.

— А кк быть с Грозовым племенем? — хрипло выкрикнул Безух. — Синяя Звезд! Ты соглсн выполнить это требовние? Синяя Звезд, не мигя, выдержл взгляд строго кот.

— Я ответил Звездолому только одно: мы в ншем племени обсудим его предложение, после того кк кончится собрние.

— Ну, по крйней мере, есть ндежд, — прошептл Клубок н ухо Огоньку. — Мы им покжем, что мы не ткие слбки, кк эти трусишки из Речного племени.

Звездолом снов зговорил, его скрипучий голос, после того кк Метеор пошел н уступки, ззвучл увереннее:

— Скжу вм еще кое-что, что вжно знть. Это ксется вших котят. Одн вероломня кошк из Сумрчного племени нрушил воинский уств. Мы прогнли ее из лгеря, но не знем, где он скрывется. Он кжется строй и дряхлой, но у нее хвтк Тигриного племени. У Клубк шерсть стл дыбом. Неужели Звездолом говорит о Щербтой? Он нвострил уши, ндеясь рзузнть побольше.

— Он опсня преступниц. Я всех предупреждю: не пускйте ее к себе. И еще. — Звездолом сделл многознчительную пузу. — Пок он не нйден и не убит, умоляю вс, не спускйте глз со своих котят.

По взволновнному перешептывнию котов из Грозового племени Огонек понял, что они тоже подумли о Щербтой. «Хрбря стря воительниц не сделл ничего, чтобы зслужить привязнность своих невольных покровителей, — подумл Огонек. — Двух слов ткого зклятого врг, кк Звездолом, окзлось достточно, чтобы восстновить котов против нее».

Сквозь кошчью толпу воины Сумрчного племени нчли понемногу пробирться к выходу. Звездолом спрыгнул со склы, и воины срзу же окружили его и повели от Четырех Деревьев н территорию Сумрчного племени. Оствшиеся коты из Сумрчного племени поспешили следом, попрыгл з ними и полостик, с которым беседовл Львиное Сердце. Но н фоне других учеников из Сумрчного племени полостик не кзлся тким уж мленьким — все они были мелкими и недокормленными, н вид им можно было дть не больше трех-четырех лун. Трудно было поверить, что они достигли ученического возрст.

— Что ты н это скжешь? — тихо спросил Клубок.

Не успел Огонек ответить, кк к ним, чсто топоч, подбежл Горелый.

— Ой, что теперь будет? — зохл он, подняв хвост трубой и еще шире рспхнув от стрх свои большие глз. Огонек не отвечл. Стрейшины Грозового племени стли собирться неподлеку, и он ндеялся послушть, что они скжут.

— Должно быть, он говорил о Щербтой, — прохрипел Безух.

— Ну д, он однжды чуть не укусил млдшего котенк Золотого Цветк, — мрчно зметил Пестрохвостя. Он был смой строй королевой-няней и з котят стоял нсмерть.

— А мы ее оствили в лгере, и лгерь почти без охрны! — спохвтилсь Кривуля. Кк неожиднно выяснилось, не ткя уж он и глухя.

— Говорил я вм, нкличете с ней беду, — зшипел Чстокол. — Теперь Синяя Звезд послушется голос рзум и избвится от нее, пок он не нвредил ншим млышм!

Коготь подошел к кружку стрейшин.

— Ндо сейчс же возврщться в лгерь и рзбирться с этой негодяйкой! — звыл он.

Огонек не стл дльше слушть. В голове его лихордочно крутились мысли. Кк бы ни был он предн своему племени, он никк не мог поверить, что Щербтя предствляет опсность для котят. Не говоря ни слов, он оствил Клубк и Горелого сидеть н поляне, см побежл прочь. Он беспокоился о судьбе Щербтой, и в голове его роились вопросы, н которые у него не было ответ.

Он взобрлся нверх по склону и рысцой помчлся по лесу. Может, нпрсно он хорошо думет о Щербтой? Если он предупредит ее об опсности, не рискует ли он нвлечь н себя беду Грозового племени? Но что бы ему ни грозило, он все рвно должен узнть от нее првду, прежде чем другие коты доберутся до лгеря.

Глв XIII

Огонек добежл до кря оврг и посмотрел сверху вниз н лгерь. Он тяжело дышл, подушечки лп стли скользкими от росы. Огонек принюхлся. Кроме него, здесь никого не было. Знчит, он успеет поговорить с Щербтой, пок коты не вернутся с Совет. Он молч прыгнул н склистый склон и стл укрдкой пробирться по тенистому тоннелю.

В лгере было тихо и спокойно, слышлось только приглушенное поспывние спящих котов. Огонек рысью побежл н тот крй поляны, где нходилось гнездо Щербтой. Стря целительниц лежл, свернувшись, н своей моховой подстилке.

— Щербтя, — позвл он громким шепотом. — Щербтя! Вствй, дело вжное! Дв орнжевых глз открылись и сверкнули под луной.

— Я не спл, — тихо промяукл Щербтя. Говорил он действительно бодро. — Ты при шел ко мне прямо с Совет? Знчит, ты все слышл. — Он моргнул и отвернулсь. — Ну что же, Звездолом сдержл свое слово.

— Ккое ткое слово? — смутился Огонек. Похоже, Щербтя знет о происходящем горздо больше, чем он см.

— Блгородный предводитель Сумрчного племени поклялся, что выживет меня с территории любого племени, — сухо ответил Щербтя. — Что он говорил обо мне?

— Он предупредил, что нши котят в опсности, пок мы укрывем у себя преступницу из Сумрчного племени. Он не нзвл твоего имени, но коты из Грозового племени догдлись, кого он имеет в виду. Ты должн уйти, пок нши не вернулись. Тебе угрожет опсность!

— Ты хочешь скзть, они поверили Звездолому? — Щербтя прижл уши и сердито змхл хвостом.

— Ну д! — нетерпеливо мяукнул Огонек. — Чстокол говорит, что от тебя ндо ждть беды. Другие коты тоже опсются, что ты сделешь что-нибудь ткое… Коготь собирется вернуться и… Я не зню… Мне кжется, тебе лучше уйти, пок они не вернулись!

Вдли послышлся сердитый кошчий вой. Щербтя с трудом поднялсь н негнущихся ногх. Огонек дружески потерся о нее носом, в голове его роем носились мысли.

Нконец, не удержвшись, он спросил нпрямик:

— Что имел в виду Звездолом, когд говорил, чтобы мы не сводили глз с нших котят? Ты првд способн н ткое?

— Ккое ткое?

— Нвредить ншим котятм?

Щербтя в упор посмотрел н него, ноздри ее дрожли от возмущения.

— И ты тк думешь? — спросил он. Огонек выдержл этот взгляд.

— Я — нет. Я не верю, что ты можешь обидеть котенк. Но почему Звездолом говорит ткое?

Шум идущих котов приближлся, в воздухе рзлился зпх грессии и стрх. Щербтя стл беспомощно озирться по сторонм.

— Беги! — упршивл Огонек. Ее безопсность был для него сейчс вжнее собственного любопытств.

Но Щербтя не двиглсь с мест и вдруг посмотрел н него. Взгляд ее больших глз неожиднно окзлся спокойным.

— Огонек, ты веришь, что я невиновн, и я довольн. Если ты веришь мне, то и другие то же могут поверить. Ндеюсь, Синяя Звезд выслушет меня. Никуд я не убегу. Я слишком стр. Я остнусь здесь и выполню решение твоего племени.

Он глубоко вздохнул и тяжело осел н здние лпы.

— Но кк же Коготь? Что, если он?..

— Он упрямый, и он знет, что имеет влсть нд другими котми из племени — его все увжют. Но дже он должен подчиняться Синей Звезде.

В зрослях у грницы лгеря послышлся шум — Огонек понял, что коты уже добрлись до тоннеля.

— Уходи, Огонек, — зшипел Щербтя, покзывя почерневшие зубы. — Ты сильно рискуешь, рзговривя со мной. Мне ты уже ничем не поможешь. Ндейся н свою предводительницу, и пусть он решет, кк со мной поступить.

Огонек понял, что переубедить Щербтую ему не удстся. Он ткнулся носом в ее свлявшуюся шубку и молч удлился в зросли, но решил длеко не уходить, посмотреть, что будет дльше.

Из тоннеля стли появляться коты: снчл Синяя Звезд со Львиным Сердцем, следом — Белоснежк, которя срзу отделилсь от процессии и побежл к детской. Ее белый пушистый хвост подргивл от волнения. Коготь и Чстокол вышли н поляну плечом к плечу, морды их были хмурыми. З ними шли стрейшины, последними — Горелый с Клубком. Увидев своих товрищей, Огонек побежл им нвстречу.

— Ты бегл к Щербтой, верно? — шепотом спросил Клубок, когд Огонек подошел совсем близко.

— Д, — признлся Огонек. — Но он не ушл. Он верит, что Синяя Звезд поступит с ней по спрведливости. Меня никто не искл?

— Только мы, — ответил Горелый.

Коты, остввшиеся в лгере, нчли один з другим просыпться. Должно быть, они почуяли грессию и услышли жесткие нотки в голосе котов, вернувшихся с Совет, потому что все повысккивли из своих пещер и стли выходить н лужйку, высоко здрв дрожщие хвосты.

— Что случилось? — спросил воин по имени Ветрогон.

— Звездолом рсскзл нм о рзбойной кошке, которя может нвредить ншим котятм! — объяснил Синеглзк. — Нверняк это Щербтя, больше некому! В толпе послышлось гневное мяукнье, кто-то звыл.

— Тише! — прикзл Синяя Звезд и прыгнул н Высокую Склу. Коты по привычке уселись перед ней.

И вдруг пронзительный крик зствил всех котов повернуть головы туд, где лежло повленное дерево и где был спльня стрейшин. Коготь и Чстокол грубо тянули Щербтую из гнезд. Он упирлсь и визжл, но они все-тки вытщили ее н поляну и вытолкнули н площдку перед склой. Огонек почувствовл, что кждя жилк в его теле дрожит от нпряжения. Не думя, что делет, он присел н здние лпы, готовый в любой момент броситься н зщиту Щербтой.

— Погоди, Огонек, — рздлся нд его головой голос Клубк. — Пусть Синяя Звезд снчл рзберется.

— Что происходит? — строго спросил Синяя Звезд, спрыгивя со склы и подходя к воинм. — Я не двл прикз нпдть н ншу пленницу. Коготь и Чстокол тут же отпустили Щербтую. Т припл к земле и зшипел. Белоснежк вышл из детской и стл протлкивться через толпу вперед, к скле.

— Мы успели вовремя, — выдохнул он. — Котят живы!

— Конечно, живы. А вы кк думли? — бросил Синяя Звезд. Белоснежк рстерянно зморгл.

— Но… но ты ведь должн был изгнть Щербтую, тк? — змяукл он, округлив синие глз.

— Изгнть? — крикнул Чстокол, выствляя когти. — Д мы ее теперь убьем!

Синяя Звезд посмотрел н сердитое лицо Чстокол и спросил с ледяным спокойствием в голосе:

— А что он сделл? Огонек от волнения перестл дышть.

— Ты же был н Совете! Звездолом скзл, что он… — нчл Чстокол.

— Звездолом скзл только, что где-то в лесу бродит преступниц, — уточнил Синяя Звезд твердым голосом, не предвещвшим ничего хорошего. — Он не нзвл Щербтую по имени.

Котят живы-здоровы. Пок Щербтя нходится в моем племени, никто не причинит ей вред.

Слов Синей Звезды были встречены всеобщим молчнием, и Огонек облегченно вздохнул.

Щербтя взглянул н Синюю Звезду и в знк признтельности прикрыл глз.

— Если ндо, Синяя Звезд, я уйду.

— В этом нет необходимости, — отвечл Синяя Звезд. — Ты ничего плохого не сделл.

Здесь ты будешь в безопсности.

— Предводительниц Грозового племени посмотрел н котов, обступивших Щербтую плотным кольцом, и промяукл:

— Пор поговорить о том, кто нм действительно угрожет: о Звездоломе. Мы уже нчли подготовку к нпдению воинов Сумрчного племени. Нм нужно продолжить строить укрепления и чще обходить дозором нши грницы. Коты Речного племени уступили чсть своих охотничьих угодий воинм Сумрчного племени. Одно только Грозовое племя противостоит Звездолому. Толп взволновнно згудел, и дже у Огоньк от волнения по спине пробежли муршки.

— Тк мы не уступим требовниям Звездолом? — мяукнул Коготь.

— Никогд еще ни одно племя не откзывлось от своих прв н охоту, — отвечл Синяя Звезд. — Котм всегд удвлось прокормиться тем, что дет им собствення земля. Не вижу причины менять этот древний обычй. Коготь одобрительно кивнул.

— Но сможем ли мы дть достойный отпор, если Сумрчное племя нпдет н нс? — дрожщим голосом спросил Безух. — Племя Ветр ведь не смогло! А Речное дже и не пытлось! Синяя Звезд смерил взглядом дряхлого кот:

— Мы попытемся. Мы не уступим свою территорию без боя. Все коты н поляне соглсно кивнули.

— Звтр я пойду к Лунному Кмню, — объявил Синяя Звезд. — Воины Звездного племени ддут мне силы, чтобы провести Грозовое племя через эту мрчную полосу. Нм всем нужно отдохнуть и нбрться сил. После рссвет у нс будет очень много дел. Не говоря больше ни слов, он повернулсь и пошл к своей пещере. Огонек зметил, кк некоторые коты недоуменно переглянулись, когд Синяя Звезд упомянул Лунный Кмень. Теперь все рзбились н группы и стли горячо обсуждть услышнное.

— А что ткое Лунный Кмень? — спросил Огонек Клубк.

— Это ткя скл глубоко под землей, он сияет в темноте, — шепотом ответил Клубок. От блгоговения он дже понизил голос. — Все предводители племен, кк только их выберут, проводят одну ночь у Лунного Кмня. Тм н них нисходит дух Звездного племени.

— Кк это нисходит? Клубок нморщил лоб.

— Точно не зню, — признлся он. — Зню только, что новый предводитель зсыпет около этого кмня, и, пок спит, видит особый сон. После этого он получет в др девять жизней, и к имени его прибвляется что-то звездное. Огонек смотрел, кк Щербтя ковыляет н свое место. Похоже, Коготь переусердствовл и рстревожил ее стрые рны. Нпрвляясь к спльне учеников, Огонек решил, что утром попросит у Пестролистой еще мковых семян.

— Ну, кк тм было-то? — нетерпеливо мяукнул Дымок, высовывясь из-под нвес. Он, похоже, збыл, что совсем недвно обливл презрением рыжего новичк, когд тот зхотел послушть о том, что происходило н Совете.

— Тк, кк и предскзывл Долгохвост. Звездолом потребовл себе охотничьих прв… — нчл Клубок.

Горчиц и Дымок уселись и стли слушть, Огонек смотрел н лгерь. Он видел силуэты Синей Звезды и Львиного Сердц, сидящих рядом у пещеры предводительницы. Они что-то горячо обсуждли.

Потом он зметил мленькую черную тень недлеко от того мест, где спли воины. Это был Горелый. Рядом с ним стоял Коготь. Видимо, суровый воин что-то строго выговривл ученику, потому что Огонек видел, кк Горелый отштнулся, плотно прижв уши. Мрчный воин нвис нд ним, он кзлся вдвое больше ученик. Зубы и глз его блестели в лунном свете. Что он ткое скзл Горелому? Огонек уже хотел было подобрться ближе и послушть, но Горелый рзвернулся и побежл через поляну к пещере учеников. Огонек приветствовл Горелого, когд тот добежл до вход, но Горелый, похоже, его не зметил и молч шмыгнул в пещеру. Огонек встл, чтобы пойти з ним, но в этот момент увидел, что к нему нпрвляется Львиное Сердце.

— Итк, — промяукл глштй Грозового племени, подходя ближе к ученикм. — Похоже, Огонек, Клубок и Горелый готовы перейти н новый уровень боевой подготовки.

— Кк это? — мяукнул Клубок. Он зволновлся.

— Синяя Звезд просит вс троих сопровождть ее, когд он отпрвится к Лунному Кмню!

Видимо, Львиное Сердце зметил рзочровние Дымк и Горчицы, потому что, помолчв, он добвил:

— А вы двое не волнуйтесь, вс вскоре тоже ждет путешествие. Просто сейчс вш сил и ловкость нужнее всего в лгере. Я тоже остюсь здесь. Огонек посмотрел через плечо Львиного Сердц н предводительницу. Он переходил от одной группы воинов к другой, быстро отдвя прикзы. «Интересно, почему он выбрл меня для этого путешествия?» — рзмышлял он.

— А сейчс он хочет, чтобы вы кк следует отдохнули, — продолжл Львиное Сердце. — Но снчл сходите к Пестролистой и возьмите трвы, которые вм пригодятся в пути. Путь предстоит неблизкий. В пути вм нужно будет чем-то подкрепить свои силы и зглушить чувство голод. Ловить добычу будет некогд. Клубок кивнул. Огонек отвел взгляд от Синей Звезды и тоже кивнул.

— Где Горелый? — спросил Львиное Сердце.

— Он в своем гнезде, — ответил Огонек.

— Отлично. Пусть поспит. Возьмите трв н его долю, — рспорядился Львиное Сердце. — Выспитесь хорошо. Вы уходите н рссвете. Он мхнул хвостом и пошел к пещере Синей Звезды.

— Ну что ж, — мяукнул Горчиц. — Вм пор к Пестролистой.

— Огонек ожидл услышть издевку в ее голосе но ничего ткого не зметил. Просто сейчс было неподходящее время для ссор и звисти. Все коты Грозового племени, кзлось, збыли взимные обиды и сплотились перед угрозой, исходящей от Сумрчного племени. Огонек и Клубок быстро побежли к пещере Пестролистой. В ппоротниковом тоннеле было темно. Лунный свет не проникл под густой лиственный свод. Пестролистя, кзлось, ждл их приход.

— Вы пришли з трвми в дорогу, — промяукл он.

— Д, — ответил Огонек.

— Я их для вс зготовил. — Пестролистя укзл н кучку ккуртных свертков, сделнных из листьев.

— Тут хвтит н всех. Темно-зеленя трв приглушит голод в животе во время пути. Другя трв придст вм сил. Пожуйте и ту и другую перед нчлом путешествия. Они не тк приятны н вкус, кк мышк, но горечь во рту скоро проходит.

— Спсибо, Пестролистя, — поблгодрил Огонек. Он нгнулся и взял один из свертков. Когд он нклонился, Пестролистя нгнулсь к нему и потерлсь носом о его щеку. Огонек вдохнул ее нежный теплый зпх и блгодрно змурлыкл. Клубок взял дв оствшихся свертк, и товрищи пустились в обртный путь по темному тоннелю.

— Счстливого пути! — прокричл им вслед Пестролистя. — И удчи!

Подойдя ко входу в свою пещеру, они положили свертки н землю.

— Остется ндеяться, что н вкус они не совсем отвртные! — пробормотл Клубок.

— До Лунного Кмня, нверное, долго идти. Рньше-то нм трв не двли. А ты знешь, где это? — спросил Огонек.

— Где-то з территорией ншего племени, это место нзывется Кменной Горой. Оно нходится глубоко под землей, в пещере, которую мы нзывем Пстью.

— А ты тм был? — Огонек удивился, кк много всего знет Клубок об этом тинственном месте.

— Нет, но все ученики отпрвляются туд перед тем, кк стть воинми. При мысли о том, что он может стть воином, глз у Огоньк зблестели, и он дже кк-то подтянулся и стл выше. Клубок словно прочитл его мысли.

— Рно рдовться, мы еще не зкончили учебу! — зметил он. Огонек посмотрел сквозь редкий лиственный штер н звезды, сиявшие в черном небе. Полня лун уже спусклсь с вершины небесного купол.

— Нм нужно поспть, — мяукнул он. Но кк зснуть, если в голове все время крутятся мысли о звтршнем путешествии и о всевозможных приключениях, которые их поджидют. Снчл он побывл н Совете, теперь отпрвляется к Лунному Кмню — ккой длекой покзлсь ему прежняя жизнь, когд он еще был домшним котенком!

Глв XIV

Холод пробирл до костей. Вокруг сгущлсь тьм. Огонек ничего не слышл. Ноздри зполнил кисловтый зпх сырой земли. Откуд ни возьмись из темноты вынырнул сияющий шр и звис перед ним. Огонек нгнул голову и крепко зжмурился, чтобы свет не бил в глз. Сияние было холодным, кк свет звезды. Потом огонь змигл и исчез тк же внезпно, кк и появился. Зтем тьм рссеялсь, и Огонек понял, что нходится в лесу. Знкомые зпхи лес успокивли. Он вдохнул свежий ромт хвои, и по телу его рзлились покой и блженство. Но внезпно в лесу послышлся отвртительный вой. Мех н Огоньке вздыбился. Это был визг нпугнных котов, которые высккивли из-з кустов и мчлись мимо Огоньк. По их окрске он догдлся, что это коты из Грозового племени. См же он словно к земле прирос — стоял и не мог сдвинуться с мест. Потом появились огромные коты, воины-великны. Глз их яростно сверкли. Они ринулись к нему, выпустив когти и громко топя мощными лпми. Из темноты рядом послышлся пронзительный крик, полный отчяния. Клубок! От стрх Огонек проснулся. Сон кончился, остлся лишь шум в ушх и вздыбленный мех. Открыв глз, Огонек увидел перед собой морду Когтя: тот зглядывл в пещеру. Огонек вскочил н ноги, моментльно стряхнув с себя осттки сн.

— Что случилось, Огонек? — спросил Коготь.

— Ничего, просто сон, — пробормотл Огонек.

Коготь удивленно посмотрел н него, зтем прорычл:

— Буди остльных. Мы скоро уходим. Н небе уже зжглсь новя зря, н листьях ппоротник блестели кпли росы. Когд взойдет солнце, будет жрко, но утренняя сырость нпомнил Огоньку, что сезон пдющих листьев не з горми. Огонек, Клубок и Горелый быстро проглотили трвы, которые дл им Пестролистя. Коготь и Синяя Звезд сидели и ждли их — они были готовы отпрвиться в путь. Все остльные кошки в лгере спли.

— Гдость ккя! — пожловлся Клубок. — Я тк и думл, что трвы горькие. Лучше бы нм вместо этого съесть по сочной мышке!

— Эти трвы не ддут тебе проголодться, — зметил Синяя Звезд. — И сделют тебя сильным. Нм предстоит долгий путь.

— А вы свою порцию съели? — спросил Огонек предводительницу.

— Я не могу ничего есть, рз я сегодня у Лунного Кмня встречюсь во сне со Звездным племенем, — отвечл Синяя Звезд. При этих словх Огонек почувствовл, что лпы у него дрожт. Ему не терпелось отпрвиться в путь. Светло, вокруг ззвучли знкомые голос, и его ночной стрх прошел. Остлось лишь воспоминние о слепящей вспышке свет. К тому же, слов Синей Звезды придли ему энтузизм.

Пятеро котов по узкому трвяному ходу нпрвились к выходу из лгеря. Львиное Сердце кк рз возврщлся с дозор.

— Счстливого пути! — промяукл он. Синяя Звезд кивнул.

— Я зню, что оствляю лгерь в ндежных лпх, — скзл он в ответ. Львиное Сердце посмотрел н Клубк и нклонился к нему.

— Помни, — скзл он, — ты уже почти воин. Не збывй, чему я тебя учил. Клубок посмотрел н Львиное Сердце преднным взглядом.

— Я ничего не збуду, Львиное Сердце, — промяукл он и потерся головой о золотистый бок могучего кот.

Они двинулись по знкомой тропе к Четырем Деревьям — кртчйший путь через территорию племени Ветр. З ней был Кмення Гор.

Спускясь н дно лощины к Великой Скле, Огонек учуял зпхи ночного кошчьего собрния. Он прошел по зеленой лужйке и стл поднимться вверх по склону — тм, н другом склоне оврг, был территория племени Ветр. Поросший кустрником склон, по которому они взбирлись, стновился все круче, все кменистей. Прыгя с уступ н уступ, в конце концов коты влезли н смый верх утес.

Окзвшись н смой вершине, Огонек остновился передохнуть. Перед ними лежл плоскя широкя рвнин. Здесь дул порывистый ветер, пускя волны по зеленой трве и пригибя мкушки деревьев. Почв здесь кменистя, и вся рвнин был, кк пятнми, усеян огромными неровными влунми.

В воздухе еще чувствовлся зпх племени Ветр, но он был двний. Горздо более свежими и тревожными были едкие метки, оствленные воинми Сумрчного племени.

— Все коты имеют рвное прво н свободный проход к Лунному Кмню, но, кжется, Сумрчное племя больше не считется с воинским уством, тк что будьте бдительными, — предупредил Синяя Звезд. — Мы не должны охотиться н чужой территории. Мы будем соблюдть воинский уств, дже если Сумрчное племя его нрушет. И они зшгли по тропе, вьющейся меж кустиков вереск. Солнце тем временем поднялось высоко. Огонек привык жить под сенью деревьев. Сейчс нд головой его не было спсительной тени, огненно-крсня шубк его быстро нгрелсь, вспотел, и спину его жгло, кк огнем. Хорошо хоть сзди, со стороны лес, дул ветерок. Вдруг Коготь остновился кк вкопнный.

— Осторожно! — прошипел он. — Чую дозорных Сумрчного племени. Огонек и другие путешественники здрли носы — и действительно, ветер донес до них зпх воинов Сумрчного племени.

— Они с той стороны, откуд дует ветер. Мы можем продолжть путь — они все рвно не почуют ншего присутствия, — скзл Синяя Звезд. — Но нужно спешить. Если они зйдут вперед, то нс зметят. До грницы территории племени Ветр остлось совсем немного.

И они быстро пошли дльше, прыгя через большие кмни, продирясь через душистый вереск. Огонек то и дело остнвливлся, нюхл воздух и оглядывлся через плечо: не появились ли дозорные Сумрчного племени. Но постепенно зпх стновился все слбее и слбее. «Нверное, они повернули обртно», — подумл он с облегчением. В конце концов они добрлись до кря возвышенности. Здесь пейзж резко менялся — Двуногие исковеркли землю до неузнвемости. Широкие земляные тропы вдоль и поперек исполосовли зеленые и золотистые луг. Кое-где виднелись жлкие тощие рощицы, то тут, то тм были рзбросны дом Двуногих. Издлек Огонек увидел знкомый широкий серый путь, и терпкий зпх, принесенный ветром, обжег его горло.

— Это Гремящя Троп? — спросил он Клубк.

— Д, — отвечл Клубок. — Он доходит сюд с территории Сумрчного племени. Видишь з ней Кменную Гору? Огонек посмотрел вдль. Тм вздыблення, вся искромсння земля конусом поднимлсь к небу, н ней ничего не росло.

— Мы что, должны перейти через Гремящую Тропу? — спросил он.

— Аг, — мяукнул Клубок. Голос его теперь звучл уверенно и строго, чуть ли не рдостно: нконец-то им предстоит нстоящее испытние!

— Идем! — мяукнул Синяя Звезд и рвнул вперед. — Если не терять темп, мы попдем туд прежде, чем взойдет лун. Огонек вместе со всеми последовл з ней: вниз по склону холм, все дльше от унылых охотничьих угодий племени Ветр, н территорию Двуногих.

Держсь близ изгородей, кошки продолжли путь. Пру рз Огонек почуял в кустх зпх дичи, но трвы Пестролистой не дли рзыгрться чувству голод. Солнце нпекло спину, ему было жрко дже в тени живых изгородей. Они обошли дом Двуногих. Он нходился н высокой плоской белой скле, по крям склы лепились домишкми поменьше. Пригибясь к земле, кошки дошли до збор, идущего вдоль белой склы. Вдруг послышлся лй и рздлось рычние — кошки звертелись н месте. Собки! Сердце у Огоньк бешено зколотилось. Он выгнул спину дугой, шерсть стл дыбом — от кончик нос до кончик хвост. Коготь глянул в щелку збор.

— Все в порядке. Они привязны! — шепнул он.

Огонек посмотрел и увидел двух собк, скребущих когтями кмень. До них было не больше десяти хвостов. Они были совсем не похожи н тех неженок, которые обычно живут в сдх у Двуногих. Эти зверюги смотрели н него дикими глзми убийц. Они вствли н дыбы и изо всех сил рвлись из ошейников, рычли и ляли, склили зубы, пок голос невидимого Двуногого не утихомирил их. Кошки продолжили путь.

Когд они добрлись до Гремящей Тропы, солнце уже клонилось к зкту. Синяя Звезд знком велел им остновиться и ждть под зеленой изгородью. Огонек сел и стл смотреть н снующих туд-сюд чудищ. От их вонючего дым в глзх у него щипло, в горле першило.

— Будем переходить по одному, — мяукнул Коготь. — Горелый, ты первый.

— Нет, Коготь, — вмешлсь Синяя Звезд. — Первой пойду я. Не збывй, ученики впервые будут переходить н ту сторону. Пусть снчл посмотрят, кк это делется. Огонек не сводил глз со своей предводительницы. Он подошл к крю Гремящей Тропы и огляделсь по сторонм. Он терпеливо ждл, пок чудищ одно з другим проносились мимо нее, взъерошивя ее шерстку. Потом, когд рзрывющий уши рев н мгновение смолк, он рвнулсь вперед и перебежл н другую сторону.

— Теперь ты иди, Горелый. Ты понял, кк это делется? — мяукнул Коготь.

Огонек видел, что глз у Горелого стли огромными от стрх. Он понимл, что чувствует его товрищ. Он чуял и собственный зпх стрх. Мленький кот подошел к крю тропы. Н ней никого не было, но Горелый не решлся сделть шг.

— Иди! — зшипел Коготь из-под куст. Огонек видел, кк Горелый нпряг мышцы, приготовившись бежть. Потом земля под его лпми здрожл. Еще одно чудище пронеслось мимо. Черный кот отпрянул, но потом рвнул через тропу — к Синей Звезде. Появилось новое чудище и промчлось в другую сторону, поднимя клубы пыли тм, где только что ступли его лпы. Огонек почувствовл, что шерсть его дрожит, и глубоко вдохнул, чтобы успокоиться.

Клубку повезло. Он пересек тропу без приключений, потому что н некоторое время нступило зтишье. Нстл очередь Огоньк.

— Теперь ты, — прорычл Коготь. Огонек перевел глз с Когтя н Гремящую Тропу, зтем вышел из-под зеленой изгороди. Н смом крю он здержлся, кк это делл Синяя Звезд. К нему с воем неслось очередное чудище. Огонек посмотрел н него и решил: «Вот после него и пойду». И стл ждть, когд оно пробежит. Вдруг сердце его сжлось в комок: он понял, что чудище свернуло с Гремящей Тропы и с грохотом скчет по трве. И несется прямо н него! Из отверстия в его боку выглядывл Двуногий и склился. Огонек отпрыгнул, выпустив когти. Чудище с ревом промчлось в двух усх от его мордочки, едв не здев его, лишь обдв резким порывом ветр. Он съежился в пыли, весь дрож, и смотрел, кк оно, вновь свернув н ровную серую тропу, исчезет з горизонтом. Кровь еще звенел у него в ушх, но Огонек понял, что теперь путь свободен, и рвнул вперед тк быстро, кк еще никогд не бегл.

— А я уж думл, тебе конец! — крикнул Клубок, когд Огонек врезлся в него, чуть не сбив с ног.

— Я см тк думл! — ответил Огонек, тяжело дыш и стрясь унять дрожь. Потом повернулся посмотреть, кк через это опсное место переходит Коготь.

— Гдкие Двуногие! — рявкнул воин, перебрвшись через тропу.

— Хочешь отдохнуть, перед тем кк мы двинемся дльше? — спросил Синяя Звезд Огоньк.

Огонек глянул н небо. Солнце висело низко нд деревьями.

— Нет, — ответил он. — Со мной все в порядке.

Но он тк поспешно отпрыгнул от чудищ, что чуть не сломл когти — они все еше болели.

И коты пошли дльше, следом з Синей Звездой. По эту сторону Гремящей Тропы земля был чернее, трв под лпми кзлсь жестче. Чем ближе они подходили к Кменной Горе, тем реже стновилсь трв, уступя место голой кменистой почве, лишь кое-где утыкнной редкими кустми вереск. Земля здесь резко уходил вверх, к небу. Склон увенчивли мссивные грубые кмни, зходящее солнце окршивло их орнжевым. Синяя Звезд снов остновилсь. Он отыскл склу со спиленной ровной мкушкой, н которой можно было усесться рядком и отдохнуть. Площдк окзлсь удобной и теплой, з день ее нгрели солнечные лучи.

— Смотрите, — мяукнул Синяя Звезд, укзывя носом н темный склон. — Это Псть. Огонек посмотрел вверх. Свет зходящего солнц бил в глз, и склон окзлся в тени. Кошки сидели молч и ждли. Но вот солнце опустилось з Кменной Горой, и Огонек смог нконец рзглядеть вход в пещеру — черную квдртную нору, зияющую из-под кменного свод.

— Мы подождем здесь, пок не взойдет лун, — скзл Синяя Звезд. — Если вы проголодлись, можете поохотиться, потом отдохнуть.

Огонек обрдовлся, что сможет половить что-нибудь. Ему очень хотелось есть. Клубок, видно, чувствовл то же смое и срзу же сигнул в вересковые кусты, откуд доносился густой зпх еды. Огонек с Горелым последовли его примеру. Коготь пошел в другую сторону, Синяя Звезд остлсь сидеть, где сидел. Он был здумчив и молчлив и не мигя глядел н Псть. Все три ученик нловили много еды. Вместе с Когтем они уселись н кменистом склоне и нелись досыт. Несмотря н удчную охоту, все почему-то были молчливы — в воздухе висело предчувствие чего-то необыкновенно вжного.

После ужин коты улеглись отдохнуть рядом с предводительницей н теплой площдке. Но вот кмення плит остыл, землю покрыл холодня черня тень. Только тогд Синяя Звезд скзл:

— Пойдем. Пор.

Глв XV

Синяя Звезд встл и нпрвилсь к Псти. Коготь брел рядом, шг в шг.

— Пошли, Горелый, — позвл Клубок. Но Горелый все еше сидел н кменной плите и смотрел н гору. Услышв зов Клубк, он поднялся и стл неторопливо спускться. Огонек вдруг осознл, что з все время пути друг его не промолвил ни слов. «Неужели он тк волнуется из-з Сумрчного племени или чего-нибудь еще боится?» — подумл Огонек. Через несколько минут коты окзлись у кря пещеры. Огонек встл н пороге и зглянул внутрь. Под кменными сводми было черно, кк в смую ненстную ночь. Огонек прищурился, стрясь рзглядеть, куд ведет тоннель, но не смог. Клубок и Горелый, стоя рядом с ним, вытягивли шеи, чтобы лучше рзглядеть вход в пещеру. Дже Коготь, кзлось, беспокоился, глядя перед собой в зияющую черную дыру.

— Кк мы нйдем дорогу в ткой темноте? — спросил он.

— Я зню дорогу, — отвечл Синяя Звезд. — Идите н мой зпх. Горелый и Клубок, вы остнетесь здесь сторожить вход. А ты, Огонек, пойдешь со мной и Когтем к Лунному Кмню. Огонек зсиял от гордости и рспрвил плечи. Ему окзн большя честь! Он посмотрел н Когтя. Воин стоял, гордо подняв голову, но Огонек учуял легкий зпх стрх, исходящий от его шерсти. Зпх усилился, когд Синяя Звезд сделл шг в темноту. Коготь потряс могучей головой и шгнул следом з Синей Звездой. Кивнув н прощние своим товрищм, Огонек последовл з ними.

Внутри пещеры ничего не было видно. Идти в кромешной тьме было непривычно, но, к своему большому удивлению, Огонек ничуть не испуглся. Ему не терпелось узнть, что же будет дльше.

Холод пробирл до костей. Дже в смые промозглые ночи ему не было тк зябко, кк здесь. «Сюд не доходит солнечный свет», — подумл Огонек, осторожно ступя по глдкой и скользкой, кк лед, земле. С кждым вдохом он нбирл внутрь все больше морозного воздух, пок не почувствовл головокружение.

Он следовл з Синей Звездой и Когтем в полной темноте, ориентируясь только по зпху. Они шли по тоннелю, который постепенно уводил их все ниже и ниже, поворчивя то в одну, то в другую сторону. Слегк ксясь усми стены подземелья, Огонек понимл, где нужно сворчивть. Нюх подскзывл ему, что Коготь и Синяя Звезд нходятся от него н рсстоянии вытянутого хвост.

Они уходили все дльше и дльше. «Сколько нм еще идти?» — подумл Огонек. И вдруг почувствовл, что усы его зколыхлись. Откуд-то повеяло свежим воздухом. Он принюхлся и обрдовлся: зпх был знкомый. Пхло торфом, едой и вереском. Знчит, где-то в крыше тоннеля есть дыр.

— Где мы нходимся? — мяукнул он в темноту.

— Мы вошли в пещеру Лунного Кмня, — лсково ответил Синяя Звезд. — Подожди здесь. Скоро взойдет лун.

Огонек положил под себя передние лпки, чтобы не змерзнуть н ледяном полу, и стл ждть. Он слышл ровное дыхние Синей Звезды и учщенное — Когтя.

Вдруг вспышк свет осветил пещеру. Он был ярче, чем луч зходящего солнц. Привыкшие к темноте подземелья глз Огоньк были широко открыты — и он вынужден был зжмуриться от холодного белого свет. Потом он очень осторожно и медленно приоткрыл глз и, щурясь, посмотрел прямо перед собой.

Огонек увидел светящуюся склу, которя блестел тк, словно был сделн из бесчисленных кпель росы. Лунный Кмень! Он посмотрел по сторонм. В холодном свете, идущем от кмня, он увидел изрезнные глубокими тенями высокие своды пещеры. Лунный Кмень, в три хвост высотой, нходился ровно посреди пещеры. Синяя Звезд сидел, здрв мордочку вверх, шубк ее сиял и кзлсь белой при свете Лунного Кмня. Дже темня шерсть Когтя отсвечивл серебром. Огонек проследил з взглядом Синей Звезды. Высоко нд головой в своде пещеры виднелось отверстие, сквозь которое проглядывл узкий треугольник ночного неб. Сноп лунного свет, проходя сквозь это отверстие, пдл н Лунный Кмень, отчего тот сиял, кк звезд. Огонек почувствовл рядом усиливющийся зпх стрх, исходящий от Когтя. Огонек нсторожился. Неужели воин зметил ккую-то опсность? Что-то мелькнуло у него перед глзми, и он услышл быстро удляющиеся шги Когтя.

— Огонек? — Голос Синей Звезды был тих и спокоен.

— Я здесь! — быстро ответил он, волнуясь. «Чего тк испуглся Коготь?»

— Синяя Звезд? — снов позвл Огонек, но т не отвечл. Сердце у него бешено стучло, кровь звенел в вискх.

— Все хорошо, юный воин, не бойся, — проговорил Синяя Звезд. От ее ровного голос он чуть успокоился. — Мне кжется, Коготь бежл от свет Лунного Кмня. Нверху Коготь — отвжный сильный воин, но здесь, под землей, где бродят духи Звездного племени, коту требуется другя сил. А ты что чувствуешь, Огонек? Огонек сделл глубокий вдох.

— Мне просто интересно, — признлся он.

— Это хорошо, — отвечл Синяя Звезд. Огонек снов посмотрел н Лунный Кмень. Глз его привыкли к бледному сиянию, и оно уже не пугло его, ноборот, зворживло. Он вспомнил свой сон и дернул хвостом. Тк вот что это был з сияющий шр!

Кк зчровнный, Огонек смотрел н Синюю Звезду — т подошл к кмню и улеглсь около него. Он вытянул шею и коснулсь кмня носом. В ее синих глзх, перед тем кк он их зкрыл, сверкнули отблески лунного свет. Синяя Звезд лежл, положив голову н передние лпы, веки ее подргивли, лпы время от времени подергивлись. «Неужели он зснул?» — Огонек вспомнил, что говорил ему Клубок: «Предводители должны провести ночь у этого кмня, и тогд они видят особые сны».

Он стл ждть. Здесь было не тк холодно, но он почему-то все рвно дрожл. Огонек не знл, сколько прошло времени, кк вдруг кмень перестл светиться. Вся пещер вновь погрузилсь во мрк. Он посмотрел вверх н треугольное отверстие в потолке пещеры. Лун ушл, се не было видно. Остлись только звезды, слбо мерцющие.

Огонек рзличл в темноте лишь бледные очертния своей предводительницы, лежщей у Лунного Кмня. Он хотел позвть ее, но не осмеливлся нрушить тишину.

Ожидние кзлось бесконечным, но вскоре он см зговорил с ним.

— Огонек? Ты еще здесь? — Голос ее звучл взволновнно и глухо.

— Я здесь, Синяя Звезд. Огонек услышл ее приближющиеся шги.

— Скорее, — прошипел он и скользнул мимо, слегк здев его боком. — Нм нужно побыстрее вернуться в лгерь. Огонек побежл з ней, удивляясь, почему он вдруг тк зторопилсь. Следуя по темному тоннелю з ее зпхом, он поднимлся все выше и выше, пок нконец не добрлся до выход из подземелья. Когд Огонек и Синяя Звезд выбрлись нконец из подземелья, Коготь встретил их у вход. Он сидел рядом с Клубком и Горелым, и, хотя шерсть его местми все еще дыбилсь, он стрлся быть невозмутимым, сохрняя прежнее достоинство.

— Коготь, — приветствовл его Синяя Звезд, ни словом не обмолвившись о его стрнном бегстве из подземелья. Коготь немного успокоился.

— Что ты узнл?

— Нм нужно немедленно возврщться в лгерь, — коротко мяукнул Синяя Звезд.

Огонек зметил в глзх предводительницы тревогу. Теперь ему вспомнился кошмр, виденный во сне: бегущие коты, стршные темные воины, вопли отчяния. Огонек пострлся отогнть стрх, от которого цепенели мышцы, и побежл следом з Синей Звездой вниз по склону, прочь от пещеры. Вдруг этот стршный сон сбудется?

Глв XVI

Они возврщлись той же дорогой. Лун скрылсь з тучми. Стемнело, но, по крйней мере, н Гремящей Тропе теперь стло спокойнее. Н ней было только одно чудище, д и то рычло где-то вдли. Коты вместе перебежли н другую сторону и пролезли сквозь живую изгородь. Огонек почуял, что от долгого бег его мышцы нливются устлостью. Синяя Звезд не сбвлял ход, вытянув голову и держ хвост прллельно земле. Коготь был рядом с ней. З ними бежли Огонек и Клубок, Горелый отствл.

— Догоняй, Горелый, — рыкнул, обернувшись, Коготь. Горелый сделл отчянный рывок и порвнялся нконец с Огоньком и Клубком.

— Ты кк? — спросил Огонек.

— Ничего, — здыхясь, отвечл Горелый, не глядя Огоньку в глз. — Только устл немножко. Они спустились н дно глубокой кнвы, зтем выбрлись из нее с другой стороны.

— Что скзл Коготь, когд вышел из пещеры? — притворно-рвнодушно спросил Огонек.

— Он хотел посмотреть, кк мы стоим н стрже, — ответил Клубок. — А что?

Огонек не срзу ответил.

— Вы не зметили в нем ничего стрнного? — здл он новый вопрос.

— Только зтхлый зпх сырой пещеры, — мяукнул Клубок. Он, кзлось, был удивлен, что его об этом спршивют.

— Ну, он, кжется, немного нервничл, — вствил слово Горелый.

— И не он один! — мяукнул Клубок, взглянув н черного котик.

— О чем это ты?

— О том, что у тебя кждый рз при виде его шерсть н згривке дыбом встет! — шепотом ответил Клубок. — Ты чуть из шкуры не выскочил, когд он вышел из пещеры.

— Это я от неожиднности, — возрзил Горелый. — См знешь, у пещеры было жутковто.

— Вообще-то д… — соглсился Клубок. Коты пролезли под изгородью и окзлись н пшеничном поле, где волновлись и блестели под луной колосья. Зтем пошли вдоль рв, идущего по крю поля.

— И кк же тм было — внутри? — спросил у Огоньк Клубок. — Ты видел Лунный Кмень?

— Д, видел. Он удивительный! — ответил Огонек и шерсть его при этом зтрепетл. Клубок посмотрел н него с восхищением:

— Тк это првд! Этот подземный кмень действительно светится?

Огонек не ответил. Он н мгновение зжмурился, пытясь предствить себе Лунный Кмень, о котором он постоянно думл. Потом перед ним пронеслись кртины из недвнего сн — он быстро открыл глз. Синяя Звезд был прв, они должны кк можно скорей вернуться в лгерь.

Впереди Коготь и Синяя Звезд перепрыгивли через збор, огрждвший пшеничное поле. Ученики поспешили з ними, только им легче было пролезть под збором — тм в земле был лзейк. Эт дорог шл мимо дом Двуногих, охрняемого злыми собкми. Огонек увидел, что Синяя Звезд и Коготь без устли бегут вперед. Их силуэты четко виднелись н фоне предрссветного бгровеющего неб. Скоро нчнется восход.

— Смотрите! — крикнул он вдруг Клубку и Горелому.

Ккой-то незнкомый кот откуд ни возьмись прыгнул нперерез двум воинм.

— Кот-отшельник! — шепнул Клубок. Ученики прибвили ходу. Это был пухлый белый кот, ростом чуть пониже воинов, но крепко сбитый.

— Его зовут Ячмень, — объяснил Синяя Звезд подбежвшим ученикм. — Он живет рядом с домом Двуногих.

— Приветствую вс! — промяукл кот. — Двненько не видел я котов из вшего племени, почитй что несколько недель. Кк здоровье, Синяя Звезд?

— Спсибо, хорошо, — отвечл он. — А кк ты см поживешь, Ячмень? Кк ед ловится?

Мы ведь двно к тебе не зглядывли.

— Д ничего, пок не жлуюсь, — дружелюбно отвечл кот. — Двуногие чем хороши: рядом с ними всегд много крыс. — Черно-белый кот продолжл: — Д вы никк спешите? Что стряслось-то?

Коготь поглядел н Ячменя. В груди его все клокотло от возмущения. Он был явно недоволен тем, что собеседник окзлся тким любопытным.

— Я не могу долго нходиться вдли от своего племени, — спокойно объяснил Синяя Звезд.

— Ты, кк всегд, печешься о своем племени, кк королев о котятх, — зметил Ячмень довольно добродушно.

— Чего ты хочешь, Ячмень? — прямо спросил Коготь. Ячмень покосился н него:

— Я просто хотел предупредить вс, что здесь есть две собки. Лучше, если вы вернетесь и пройдете полем, не мимо сд.

— Про собк мы знем. Мы их рньше видели… — перебил его Коготь.

— Но все рвно спсибо тебе з совет, — вмешлсь Синяя Звезд. — А теперь, Ячмень, нм пор. До скорого свидния… Ячмень помхл хвостом.

— Счстливого пути! — промяукл он, прыгя с тропы в густые зеленые зросли.

— Идите з мной, — прикзл Синяя Звезд, сходя с тропы.

Он пошл обртно, к пшеничному полю, првд н этот рз по высокой трве, что росл между дорожкой и збором. Три ученик последовли з ней, но Коготь медлил.

— Ты тк доверяешь отшельнику? — мяукнул он.

Синяя Звезд остновилсь и посмотрел н него.

— Ты хотел бы нрвться н злых собк?

— В прошлый рз, когд мы шли мимо, они были н привязи, — нпомнил Коготь.

— А сейчс, возможно, их отвязли. Мы пойдем другой дорогой, — промяукл Синяя Звезд. Он нырнул в лзейку под збором и вылезл н пшеничном поле. Огонек пополз з ней, следом — Клубок, Горелый и, нконец, Коготь.

В это время солнце уже поднялось нд горизонтом. Н кустх, обрмлявших поле, блестели кпли росы: этот день обещл быть теплым. Коты пошли вдоль кнвы. Огонек посмотрел вниз: крй был обрывистый, н дне росл крпив. Огонек почуял зпх дичи. Этот горьковтый зпх был чем-то ему знком, но он очень двно ничего подобного не унюхивл. Вдруг рздлся душерздирющий визг, и Огонек резко рзвернулся. Горелый извивлся и скреб когтями землю. Кто-то схвтил его з лпу и тщил в кнву.

— Крысы! — крикнул Коготь. — Ячмень под строил нм ловушку! Пятеро котов не успели и глзом моргнуть, кк были окружены крысми. Огромные коричневые создния полезли из кнвы, пронзительно верещ. Огонек зметил, кк их острые передние зубы блестят в лучх восходящего солнц.

Внезпно одн из крыс прыгнул Огоньку н плечо и вонзил в него свои зубищи. Остря боль пронзил плечо. Другя крыс обхвтил его лпу и крепко зжл ее своими челюстями.

Огонек упл и стл ктться по земле, пытясь освободиться. Он знл, что крысы не ткие сильные, кк он, но их было слишком много. По крикм, визгу и шипению он понял, что н остльных тоже нпли.

Огонек бешено мхл когтями, пытясь высвободить лпу. Крыс отпустил ее, но другя схвтил его з хвост. Ярость удвоил его силы. Огонек стл нносить противнику молниеносные удры. Изловчившись, он повернул голову и вонзил зубы в крысу, повисшую н его плече. Он почувствовл, кк ее шея хрустнул в его псти. Тело крысы обмякло и он упл н пыльную тропинку.

Огонек здыхлся от боли, но другя крыс прыгнул ему н спину и прокусил кожу. Крем глз он зметил пятно белой шерсти. Снчл он рстерялся, потом почувствовл, кк кто-то оттскивет от него крысу. Обернувшись, он увидел, кк Ячмень отбрсывет грызун подльше в кнву.

Ячмень оглянулся и, не рздумывя, кинулся к Синей Звезде. Он ктлсь по земле, отбивясь срзу от нескольких крыс. Ячмень ловко схвтил одну из них поперек спины и оторвл от кошки. Бросив крысу н землю, он тут же схвтил другую, Синяя Звезд тем временем леж продолжл бороться с противникми.

Огонек кинулся н помощь Клубку, н которого нпли с двух сторон крысы поменьше: куснул ближйшую — он упл змертво. Клубок извернулся и острыми когтями пригвоздил вторую крысу к земле. Потом схвтил ее зубми и отбросил подльше в кнву. Больше он не вылезл.

— Они убежли! — звыл Коготь. И действительно, осттки крысиного войск поспешили укрыться в кнве. Огонек слышл, кк они топочут по земле мленькими лпми, исчезя в крпиве. Покуснное плечо и здняя лп болели. Он осторожно злизл кровоточщие рны, от которых пронзительно пхло кровью. Огонек оглянулся посмотреть н Горелого. Клубок стоял перед кустом крпивы и мяукньем подбдривл Горелого, который выбирлся из кнвы, весь грязный и исхлестнный жгучими стеблями. Н хвосте у него повис крупный крысенок. Огонек подбежл и быстро оторвл нглец, в то время кк Клубок помог Горелому выбрться н поверхность. Только теперь Огонек стл искть взглядом Синюю Звезду. Снчл он увидел Ячменя. Тот сидел н крю кнвы и смотрел вниз, выискивя, не остлось ли тм еще крыс. Синяя Звезд лежл рядом н земле. Огонек испуглся и кинулся к предводительнице. Густя серя шерсть н ее шее был вся в крови.

— Синяя Звезд? — позвл он. Синяя Звезд не отвечл. Отчянный вой зствил его вздрогнуть. Коготь одним прыжком подскочил к Ячменю и поверг его нземь.

— Ты устроил нм ловушку! — зрычл он.

— Д не знл я, что тут крысы! — пробормотл Ячмень, црпя лпми землю и безуспешно пытясь встть.

— Зчем же ты нс сюд послл? — шипел Коготь.

— Из-з собк!

— Собки были привязны, мы сми видели, когд проходили здесь!

— Двуногие отвязли их н ночь, чтобы они охрняли дом. — Ячмень здыхлся, прижтый к земле могучими лпми воин.

— Коготь! Синяя Звезд рнен! — зкричл Огонек.

Коготь отпустил Ячменя. Тот поднялся с земли и отряхнулся. Великий воин подошел к Синей Звезде и обнюхл ее рны.

— Чем мы можем помочь? — спросил Огонек.

— Он уже среди Звездного племени, — торжественно объявил Коготь, отступя нзд.

Огонек был потрясен. Неужели Коготь хочет этим скзть, что Синяя Звезд мертв? У него зщипло под шерсткой, когд он посмотрел н лежщую предводительницу. Неужели об этом хотели предупредить ее духи у Лунного Кмня?

Клубок и Горелый подошли ближе и встли нд телом предводительницы. В их глзх был ужс. Ячмень повернул голову посмотреть, что происходит.

Глз Синей Звезды были открыты, но ее серое тело было недвижно, дыхния не было слышно.

— Он умерл? — шепотом спросил Горелый.

— Не зню. Ндо подождть — тогд будет понятно, — ответил Коготь.

Коты сидели и молч ждли, солнце тем временем поднимлось все выше. Огонек мысленно просил Звездное племя не збирть Синюю Звезду нсовсем, прислть ее обртно.

Вдруг Синяя Звезд пошевелилсь, кончик хвост вильнул, и он поднял голову.

— Синяя Звезд?! — мяукнул Огонек дрожщим голосом.

— Все хорошо, — отвечл кошк. — Я все еще здесь. Првд, потерял одну жизнь, но это пок не девятя.

От счстья Огонек чуть не зпрыгл. Он посмотрел н Когтя, ожидя увидеть рдость в его глзх, но лицо полостого воин оствлось невозмутимым.

— Хорошо, — мяукнул Коготь нчльственным голосом. — Горелый, нбери путины, что бы прикрыть рны. Клубок, принеси ноготков или зеленого хвощ. Об ученик помчлись со всех ног исполнять прикзния.

— А ты, Ячмень, можешь теперь быть свободен.

Огонек посмотрел н кот-отшельник, который тк хрбро сржлся, спся его жизнь. Он хотел поблгодрить его, но не осмелился, чтобы лишний рз не рзозлить Когтя. Не говоря ни слов, Огонек лишь слегк кивнул Ячменю. Тот, кзлось, все понял, потому что в ответ тоже кивнул и молч удлился.

Синяя Звезд все еще лежл в дорожной пыли.

— Все целы? — слбым осипшим голосом спросил он. Коготь кивнул. Вскоре вернулся Горелый, левя передняя лп его был густо обмотн путиной.

— Вот, принес, — мяукнул он.

— Можно я положу это н рны? — спросил Огонек Когтя. — Щербтя покзывл мне, кк это делется.

— Двй, — рзрешил Коготь. Он отошел в сторонку и стл прислушивться к шорохм, доносившимся из кнвы. Уши его стояли торчком, чтобы не пропустить ни одной крысы, если они тм еще остлись.

Огонек снял немного путины с лпы Горелого и приложил серый комочек к рне Синей Звезды. От его прикосновения он вздрогнул.

— Если бы не Коготь, крысы бы меня зживо съели, — проговорил он хриплым от боли голосом.

— Вс спс не Коготь, Ячмень, — прошептл Огонек, зхвтывя пучок путины покрупнее.

— Ячмень? — удивилсь Синяя Звезд. — Он здесь?

— Коготь прогнл его, — спокойно ответил Огонек. — Он думет, Ячмень нрочно згнл нс в эту ловушку.

— А ты кк считешь? — прошептл Синяя Звезд. Огонек не ответил, он стртельно зкрывл последнюю рну клочком путины.

— Ячмень — отшельник. Ккой ему толк посылть нс в ловушку, чтобы потом вызволять из нее? — ответил он чуть погодя. Синяя Звезд снов положил голову н землю и зкрыл глз. Вскоре вернулся Клубок, он нрвл хвощ. Огонек пожевл метелки и слюной, смешнной с зеленым соком, помзл рны Синей Звезды, чтобы не было зржения. Кк же ему хотелось, чтобы рядом был Пестролистя — вот уж кто умеет лечить…

— Мы остнемся здесь, пок Синяя Звезд не попрвится, — объявил Коготь, подходя ближе.

— Нет, — твердо скзл Синяя Звезд. — Мы должны вернуться в лгерь. Сощурившись от боли, он попытлсь встть н ноги:

— Пошли. И предводительниц Грозового племени, сильно хромя, побрел по тропинке, идущей по крю поля. Коготь шел рядом с ней, угрюмо глядя перед собой и думя о чем-то своем. Ученики удивленно переглянулись, потом послушно двинулись следом.

— Двно я не видел, кк ты рсстешься с жизнью, Синяя Звезд, — донесся до Огоньк приглушенный голос Когтя. — Сколько жизней ты уже терял? Огоньк удивило, что Коготь не стесняется здвть подобные вопросы.

— Это был пятя, — тихо ответил Синяя Звезд.

Огонек пытлся прислушться, но Коготь больше ничего не скзл. Он уверенно шгл вперед, погруженный в свои мысли.

Глв XVII

Солнце стояло нд головой, когд коты добрлись до стрых охотничьих угодий племени Ветр. Все молчли, переживя недвний бой с крысми. Огонек был весь искусн и поцрпн. Он зметил, что Клубок прихрмывет и время от времени бежит н трех лпх, поджимя под себя рненую зднюю лпу. Но больше всего он беспокоился из-з Синей Звезды. Он теперь шл очень медленно, но не соглшлсь остновиться и передохнуть. Синяя Звезд хмурилсь и пытлсь пересилить боль. Огонек подумл: рз он с тким упорством идет вперед, знчит, ей хочется скорей добрться до лгеря Грозового племени.

— Не беспокойся о воинх Сумрчного племени, — мяукнул он сквозь зубы, когд Коготь остновился понюхть воздух. — Сегодня ты здесь ни одного из них не встретишь.

«Откуд он это знет?» — подумл Огонек.

Они осторожно спустились по склистому склону вниз к Четырем Деревьям. Дльше дорог к дому был известн. День клонился к вечеру, и Огонек стл мечтть о том, кк доберется до теплого гнезд и кк следует нбьет живот вкусной едой.

— Мне покзлось, зпхло Сумрчными котми, — тихо скзл Клубок н ухо Огоньку. В это время они уже нходились н охотничьей территории Грозового племени.

— Может быть, зпх ветром принесло с соседней территории, — предположил Огонек. Теперь он тоже ясно рзличл этот зпх, и усы его зтрепетли. Вдруг Горелый остновился.

— Слышите? — вполголос мяукнул он. Огонек прислушлся. Снчл до него доносились только знкомые лесные звуки: шелест листьев, ворковние голубя. Потом кровь его зстыл в жилх. Вдли послышлись звуки битвы, яростный вой и пронзительный писк испугнных котят.

— Быстрее! — прикзл Синяя Звезд. — Звездное племя предупреждло меня. Н нш лгерь нпли врги!

Он попытлсь прыгнуть, но лпы ее подкосились, и Синяя Звезд упл, однко быстро подобрлсь и зковылял дльше.

Коготь и Огонек бежли рядом, бок о бок. Клубок и Горелый шли сзди, рспушив хвосты, тк что они кзлись вдвое больше. Огонек збыл про боль и думл только о том, что нужно поскорей добрться до лгеря и зщитить своих.

По мере того кк они приближлись к овргу, звуки битвы стновились все слышнее. Мерзкий зпх Сумрчного племени удрял в ноздри. Следом з Когтем он пробежл по тоннелю из утесник и очутился н дне оврг.

Они окзлись в смой гуще борьбы. Коты Грозового племени неистово сржлись с воинми Сумрчного племени. Котят не было видно, и Огонек решил, что они ндежно спрятны в детской. «А смые слбые из стрейшин, — подумл он, — нверное, зтились в дупле повленного дерев».

Весь лгерь, кзлось, превртился в поле боя. Огонек видел, кк Белоснежк и Злтошейк кусют и когтят большого серого кот. Дже мленькя королев Чернобурк и т сржлсь, хотя выншивл в своем животе потомство. Полостый кот Чстокол вел яростный бой с черным, кк смоль, воином. Стрейшины племени — Безух, Лоскут и Кривуля — бесстршно нсккивли н трехцветную кошку, которя в силе и ловкости превосходил их всех вместе взятых.

Огонек и его вернувшиеся из поход друзья срзу же вступили в борьбу. Огонек бросился н полостую королеву-воительницу чуть не вдвое его больше и впился зубми ей в лпу. Кошк звыл от боли, кинулсь н него, рстопырив когти и норовя укусить з шею, но он промхнулсь. Он окзлся проворней, и ему удлось схвтить ее и повлить. Сильными когтистыми здними лпми он стл придвливть ее к земле, пок он не вырвлсь. С пронзительным визгом воительниц бежл с поля боя и скрылсь в кустх.

Обернувшись, Огонек увидел, что Синяя Звезд добрлсь до лгеря. Несмотря н свежие рны, он схвтилсь с кким-то полостым котом. Огонек никогд не видел ее в дрке, но дже рненя, он окзлсь сильным противником. Полостый пытлся вырвться, но Синяя Звезд крепко держл его и когтил тк яростно, что Огонек подумл: после этой битвы он не скоро избвится от шрмов.

Потом он зметил белого Сумрчного кот, который тщил из детской стрейшину Грозового племени. Огонек вспомнил, что еще н Совете обртил внимние н его черные лпы. Чернопят! Глштй Сумрчного племени без особого труд прикончил дряхлую кошку, охрнявшую котят, и стл подбирться к детской. Он уже знес нд гнездом мощную лпу. Котят пищли и мяукли. Теперь они были беззщитны, поскольку их мтери сржлись н поляне с другими воинми вржеского племени.

Огонек хотел было кинуться к детской, кк вдруг острый коготь рсполосовл его бок. Он обернулся и увидел, кк прямо н него прыгет худющя трехцветня кошк. Пдя н землю, он пытлся крикнуть котм своего племени, что котят в опсности. Из последних сил отбивясь от трехцветной, он стрлся держть детскую в поле зрения и все время оглядывлся н ежевичный куст. Чернопят уже выудил из гнезд двух котят и потянулся з третьим. Что произошло дльше, Огонек не увидел, потому что трехцветня кошк полоснул по его брюху когтями. Огонек зскреб лпми по земле и сделл низкую стойку, словно признвя свое поржение. Стря уловк, кк всегд, помогл и н этот рз. Трехцветня с победным воем схвтил его з згривок и уже собрлсь вонзить в него зубы, кк вдруг Огонек отчянным рывком вскочил н лпы и сбросил ее с себя. Потом быстро рзвернулся — и не успел воительниц опомниться, кк окзлсь прижтой к земле. Н этот рз противнику не было пощды. Огонек глубоко вонзил зубы в плечо кошки, взвыв от боли, т убежл в кусты. Огонек кинулся к детской и просунул голову в узкое отверстие — кошчий лз. Чернопят нигде не было видно. Зто в смом гнезде, прикрывя своим телом испугнных котят, сидел Щербтя. Н ее серой шерсти виднелись пятн крови, один глз был подбит. Зметив Огоньк, он сердито зшипел, но, узнв его, произнесл:

— Не бойся з них. Я буду их охрнять. Глядя, кк он зщищет беспомощных котят, Огонек внезпно вспомнил слов Звездолом о рзбойнице из Сумрчного племени. Поскольку сейчс некогд было рздумывть, придется довериться Щербтой. Он кивнул ей и вышел из-под ежевичного куст.

В лгере остлось лишь несколько котов из Сумрчного племени. Горелый и Клубок сржлись бок о бок, нсккивя н черного кот до тех пор, пок он с воем не кинулся в кусты. Бурн и Чстокол прогнли из лгеря последних двух зхвтчиков — те еле ноги унесли. Теперь они долго будут злизывть рны.

Огонек устло опустился н трву и стл осмтривться вокруг. Лгерь был полностью рзорен, полян — збрызгн кровью, в воздухе летли клочья шерсти. Окружвшя лгерь стен из кустрников и ппоротников — снесен в том месте, где н территорию вломились зхвтчики.

Один з другим коты Грозового племени стли подходить к Высокой Скле. Клубок знял место рядом с Огоньком. Его бок тяжко вздымлись, ухо было порвно, из рны сочилсь кровь. Горелый плюхнулся рядом и принялся злизывть порненный хвост. Королевы побежли к детской посмотреть н своих котят. Огонек с волнением ждл их возврщения, но другие коты згорживли ему обзор. Он вздохнул спокойно, только когд услышл писк и рдостные возглсы, доносившиеся из ежевичного куст.

Белоснежк вжно прошествовл сквозь толпу к Высокой Скле, з ней шл Щербтя.

Белоснежня королев-кошк встл под склой и произнесл, обрщясь ко всем собрвшимся:

— Все нши котят целы и невредимы, спсибо Щербтой! Воин из Сумрчного племени убил Клину и попытлся выкрсть котят из гнезд, но Щербтя прогнл его.

— Это был не просто воин из Сумрчного племени, — решился вствить слово Огонек. Он хотел, чтобы племя узнло, сколь многим оно обязно Щербтой. — Я его видел. Это был Чернопят.

— Глштй Сумрчного племени! — хнул Чернобурк, мленькя кошк с рздутым животом, которя хрбро сржлсь, зщищя своих еще не родившихся котят. Здние ряды собрвшихся пришли в движение, и н поляну перед склой, прихрмывя, вышл Синяя Звезд. Он подошл к ученикм. По ее серьезному лицу Огонек срзу понял: случилось что-то плохое.

— Львиное Сердце тяжело рнен в бою, — тихо скзл он. — К нему сейчс пошл Пестролистя. Он очень плох. Он вытянул шею и посмотрел туд, где з Высокой Склой лежл рненый воин — он не шевелился, золотистя шерсть его потускнел от пыли. Из горл Клубк вырвлся незнкомый звук — он звыл от горя, тонко и ндсдно. В тот же момент кинулся со всех ног туд, где лежл глштй Грозового племени.

Пестролистя, которя знимлсь рненым, отступил в сторону, чтобы Клубок мог проститься со своим нствником. Его скорбный вой эхом рзнесся по ущелью, и Огонек похолодел. Ткой же точно крик он слышл во сне! Н миг у него зкружилсь голов, но он быстро опомнился. Ведь необходимо сохрнять спокойствие, хотя бы рди Клубк. Огонек вопросительно посмотрел н Синюю Звезду, т одобрительно кивнул, и он пошел з Высокую Склу, чтобы быть рядом с товрищем. Он остновился поговорить с Пестролистой. Вид у нее был устлый, глз грустные.

— Я ничем не могу помочь Львиному Сердцу, — тихо скзл он. — Он н пути в Звездное племя.

Пестролистя прижлсь к Огоньку шелковистым боком, и от ее теплого прикосновения ему стло легче.

Остльные коты молч нблюдли з происходящим, солнце тем временем медленно сдилось з деревьями. Нконец Клубок сел н здние лпы и зкричл:

— Он ушел!

Положив голову н вытянутые передние лпы, Клубок лег рядом с телом Львиного Сердц. Остльные коты стли молч подходить и прощться с глштем Грозового племени. Все его очень любили.

Огонек тоже подошел, лизнул Львиное Сердце в шею и промурлыкл:

— Блгодрю тебя з мудрость. Ты многому нучил меня. Потом он сел рядом с Клубком и стл нежно вылизывть шерстку у него н ушкх. Дождвшись, когд остльные коты поговорят с умершим и отойдут, Синяя Звезд см тихо подошл и встл рядом. Клубок, похоже, не змечл ее присутствия. Огонек отвернулся, пок Синяя Звезд в последний рз говорил со своим стрым другом.

— О, кк же я буду без тебя, Львиное Сердце? — шепнул он.

Прихрмывя, он пошл к скле и свернулсь у вход в свою пещеру, глядя н него издли глзми, полными тоски. Синяя Звезд дже не попытлсь облизть свою окроввленную свлявшуюся шубку. В первый рз Огонек видел ее нстолько рзбитой и подвленной, и холодок пробежл у него по коже. Он сидел рядом с Клубком и Львиным Сердцем до тех пор, пок не взошл лун. Горелый тоже подошел к ним, и теперь все три ученик грустили вместе. Коготь подбежл и склонился нд Львиным Сердцем. Огоньку интересно было услышть, что он скжет своему боевому товрищу, но Коготь молч лизнул свлявшийся золотистый мех. Огонек совсем рстерялся, когд зметил, что полостый воин пристльно смотрит н Горелого, не н поверженного героя. Пестролистя носилсь по лгерю, кк мотылек, злечивя рны и успокивя всех своим нежным голосом. Огонек видел, кк он двжды подбегл к Синей Звезде, но кждый рз предводительниц отсылл ее обртно — лечить других. И только когд Пестролистя осмотрел всех рненых Грозового племени, только тогд Синяя Звезд подпустил целительницу к своим рнм.

Сделв свое дело, Пестролистя удлилсь в свою пещеру. Синяя Звезд встл и медленно побрел к Высокой Скле, видно было, что кждый шг дется ей с трудом. Кзлось, все племя только этого и ждет. Кк только он сел н свое обычное место, остльные коты стли рзмещться под склой н поляне. Все были н редкость сосредоточенны и молчливы. Огонек и Горелый вскочили, рзминя зтекшие лпы, и тоже пошли н поляну, Клубок остлся лежть у тел Львиного Сердц, ксясь носом его прохлдной золотистой шубки. Огонек подумл, что Синяя Звезд простит Клубк, если тот н этот рз не придет н собрние.

— Лун почти совсем поднялсь, — говорил Синяя Звезд, когд Огонек прошмыгнул н свое место рядом с Горелым. — И снов я должн буду — это случится очень скоро — нзвть имя нового глштя Грозового племени. Голос ее был грустным и срывлся от устлости. Огонек переводил взгляд с одного воин н другого. Все взоры были устремлены н Когтя. Дже Бурн повернул голову посмотреть н полостого. Тот сидел, гордо подняв голову и подергивя усми, — судя по всему, он был соглсен с мнением окружющих.

Синяя Звезд глубоко вздохнул и продолжл:

— Я говорю это перед телом Львиного Сердц, тк чтобы его дух слышл меня и одобрил мой выбор. — Он помолчл. — Я не збыл, кк кто-то отомстил з смерть Ярохвост и принес обртно его тело. Сейчс Грозовому племени очень нужн ткя верность. Синяя Звезд снов змолчл, потом громко и четко выкрикнул имя:

— Коготь будет новым глштем Грозового племени! Нд поляной пронесся гул одобрения, громче всех кричли Чстокол и Долгохвост. Бурн сидел тихо, прикрыв глз и ккуртно обернув вокруг лп белоснежный хвост. Он медленно кивл, соглшясь с выбором.

Коготь прислушивлся к голосм, гордо выпятив подбородок и полузкрыв глз. Зтем встл, протиснулся сквозь толпу, едв зметно кивя головой в ответ н поздрвления, вспрыгнул н Высокую Склу и знял место рядом с Синей Звездой.

— Коты Грозового племени! — произнес он, звывя. — Я удостоился чести знять место глштя, но не ожидл, что мне доверят столь почетный пост. Перед духом Львиного Сердц клянусь служить вм верно и преднно изо всех сил. Он нгнул голову, оглядел толпу своими круглыми желтыми глзми и спрыгнул с Высокой Склы. Огонек услышл з спиной тихий возглс Горелого:

— О нет! Он обернулся и удивленно посмотрел н своего приятеля. Горелый низко опустил голову. — Нельзя было его нзнчть! — произнес он еле слышно.

— Ты говоришь о Когте? — шепотом спросил Огонек.

— Он ндеялся стть глштем еще с тех пор, кк позботился о Ярохвосте… — Горелый не договорил.

— Кк позботился о Ярохвосте? — повторил з ним Огонек.

В голове его срзу зкружились новые вопросы: «Что известно Горелому? Неужели все то, что он рсскзл н Совете о битве с Речными котми, не выдумки, чистя првд? А что, если Коготь виновт в гибели Ярохвост?»

Глв XVIII

— Ты рсскзывешь Огоньку, кк я зщищл Ярохвост?

Огонек почувствовл, кк дыбом встет шерсть у него н згривке. Горелый оглянулся, в глзх его зстыл ужс. Коготь склонился нд ним, губы его скривились в злобной ухмылке. Огонек встл нвстречу новому глштю.

— Он скзл только, что хорошо бы вы тк же позботились и о Львином Сердце. И больше ничего! — мяукнул он, нскоро придумв отговорку.

Коготь посмотрел снчл н одного, потом н другого, зтем в торжественном молчнии удлился. В зеленых глзх Горелого все еще светился стрх, он все никк не мог унять дрожь.

— Горелый! — тревожно окликнул его Огонек. Но тот дже не взглянул в его сторону. Понурив голову, Горелый подбежл к Клубку и приткнулся рядом с ним, прижвшись тощей спинкой к густой пушистой шерстке Клубк, словно ему вдруг стло холодно. Огонек смотрел н двух своих приятелей, лежщих у тел великого воин, и чувствовл себя лишним. Он не знл, кк можно им помочь, поэтому пошел и тоже лег рядом с телом Львиного Сердц, готовый вместе с ними коротть ночь.

Лун поднялсь высоко нд головой, и н ночное бдение у тел стли собирться другие коты. Синяя Звезд появилсь последней, когд лгерь совсем зтих. Он ничего не говорил, просто сел в сторонке и стл смотреть н своего мертвого помощник. Во взгляде ее был ткя невыносимя тоск, что Огонек отвернулся.

Н рссвете несколько стрейшин пришли, чтобы збрть тело Львиного Сердц и похоронить. Клубок присоединился к ним, чтобы помочь им вырыть яму, где будет лежть великий воин.

Огонек зевнул и потянулся. Он продрог до костей. Сезон пдющих листьев остлось ждть совсем недолго. Утренний лес был окутн тумном, но между листьев и ветвей вдли виднелись клочки розовеющего утреннего неб. Он смотрел, кк Клубок вслед з стрейшинми скрывлся в сыром и влжном от росы дльнем подлеске. Горелый вскочил н ноги и поспешил к пещере учеников. Огонек, не торопясь, последовл з ним. Когд он нконец вошел внутрь черный кот свернулся н подстилке, прикрыв нос хвостом, и сделл вид, что спит. Огонек чувствовл себя слишком устлым, чтобы говорить. Он лег н свою моховую постель и быстро зснул.

— Вствйте! Это кричл Дымок, стоя около вход в пещеру. Огонек открыл глз. Горелый уже проснулся и сидел н подстилке, выпрямив спину и прижв ушки. Клубок суетился вокруг него. Огонек удивился, увидев знкомый серый силуэт. Он не слышл, кк тот вернулся с похорон Львиного Сердц.

— Синяя Звезд опять зовет н собрние, — сообщил им Дымок, см побежл дльше. Три ученик выбрлись н свет из теплой пещеры. Солнце уже побывло н вершине и теперь понемногу спусклось к зкту, было прохлднее, чем вчер. Огонек зябко поежился, и в животе у него зурчло. Он не помнил, когд в последний рз ел, и мечттельно подумл, что, может, сегодня удстся поохотиться.

Огонек, Клубок и Горелый поспешили туд, где под Высокой Склой уже собрлись коты. Коготь держл речь, сидя рядом с Синей Звездой н вершине склы:

— Во время битвы нш предводительниц потерял еще одну жизнь. Поскольку теперь ей остлось лишь четыре жизни, я нмерен нзнчить телохрнителей, которые были бы при ней неотлучно. Ни один кот или кошк не смеет приблизиться к ней в отсутствие телохрнителей. Он покосился н Горелого, потом снов уствился перед собой.

— Чстокол и Долгохвост! — продолжл он, поворчивясь к нзвнным воинм. — Вы будете при Синей Звезде телохрнителями. Чстокол и Долгохвост вжно кивнули и приоснились и дже стли кзться выше. Зтем зговорил Синяя Звезд. Голос у нее был нежный и успокивющий. Это особенно было зметно по срвнению с прикзным тоном глштя.

— Спсибо, Коготь, з твою зботу. Но члены моего племени обязны знть, что я здесь для того, чтобы служить им. Никто не должен бояться подходить ко мне, и я всегд рд поговорить с кждым, невзиря н то, есть ли рядом телохрнители или нет. — Он бросил беглый взгляд н Когтя. — Кк глсит воинский уств, спокойствие целого племени вжнее спокойствия любого член племени. Он помолчл, ншл в толпе Огоньк и остновил н нем взгляд своих небесно-голубых глз.

— А сейчс я хочу попросить Щербтую стть полнопрвным членом ншего Грозового племени.

Кое-кто из воинов удивленно змяукл. Синяя Звезд посмотрел н Белоснежку, т кивнул в знк соглсия. Остльные королевы-кошки промолчли.

Синяя Звезд продолжл:

— Своим вчершним геройским поступком он докзл свою верность всем нм. Если он пожелет, мы будем теперь считть ее Грозовой кошкой. Щербтя подл голос со своего мест из зднего ряд:

— Мне очень приятно слышть ткие слов, Синяя Звезд. Я принимю твое предложение.

— Хорошо, — мяукнул Синяя Звезд по-деловому, словно желя покзть, что с этим вопросом покончено.

Огонек дже змурлыкл от удовольствия и потерся о бок Клубк. Он и см не понимл, почему тк рдуется з строптивую кошку. Синяя Звезд снов зговорил.

— Вчер вечером мы успешно отбили тку Сумрчного племени, но они по-прежнему предствляют для нс угрозу. Мы нчнем восстновительные рботы и будем постоянно обходить дозором нши грницы. Не ндо думть, что войн окончен. Коготь встл, поднял хвост столбом и посмотрел сверху вниз н кошчье собрние.

— Сумрчное племя нпло н нс, когд нс в лгере не было, — прорычл он. — Они выбрли удчный момент. Откуд они узнли, что лгерь почти не зщищен? Может, у них есть глз в ншем лгере?

Огонек похолодел. Произнося эти слов, Коготь уствился своим немигющим взором н Горелого. Другие коты тоже невольно бросили взгляд в том же нпрвлении и недоумевли, рзглядывя черного ученик. Горелый смотрел в пол и нервно переминлся с лпы н лпу. Коготь же тем временем продолжл:

— До зкт нм многое предстоит сделть. Прежде всего восстновить рзрушенные укрепления. Тем не менее, если что-то или кто-то покжется вм подозрительным — срзу же сообщйте мне. Уверяю вс, все, что вы рсскжете, остнется строго между нми. Он кивнул в знк того, что собрние окончено, зтем повернулся к Синей Звезде и стл с ней о чем-то тихо беседовть.

Коты рзбрелись по лгерю. Предстояло оценить ущерб, ннесенный вржеским нбегом, и нчть восстновительные рботы.

— Горелый! — позвл Огонек. Он все еще не мог опомниться после того, кк Коготь нмекнул, что подозревет в предтельстве собственного ученик. Но Горелый куд-то убежл. Огонек увидел, кк он, помяукв о чем-то с Куцехвостом и Бурном, скчет вприпрыжку собирть прутики, чтобы зделть бреши в огрждении. Горелый явно избегл рзговор. — Пошли поможем, — вяло предложил Клубок. Голос у него стл ккой-то скучный, словно ему все рвно, глз — грустные.

— Иди один. Я скоро приду, — ответил Огонек. — Я хочу снчл проведть Щербтую — кк он тм, после дрки с Чернопятом… Стря кошк был в своем гнезде у змшелого ствол. Он лежл в тени, рскинув лпы, и здумчиво смотрел перед собой.

— А, Огонек, — змурлыкл он, увидев его. — Кк хорошо, что ты пришел.

— Я хотел посмотреть, кк ты тут, не нужно ли чего, — мяукнул в ответ Огонек.

— По привычке нвещешь или кк? — ворчливо произнесл Щербтя. Хрктер ее лучше не стл.

— Ну, не зню, — честно скзл Огонек. — Кк ты себя чувствуешь-то?

— Стря рн снов рскрылсь, но я попрвлюсь, — зверил его Щербтя.

— Кк тебе удлось одолеть Чернопят? — поинтересовлся Огонек, не в силх скрыть восхищения.

— Чернопят силен, но не слишком умен. Сржться с тобой было куд труднее. Огонек подумл, что он шутит, но вид у нее был серьезный.

— Я его помню еще котенком, — продолжл он. — С тех пор он мло изменился — сил есть, мозгов нет. Огонек подсел к ней поближе.

— Ничего удивительного, что Синяя Звезд принял тебя в нше племя, — змурлыкл он. — Ты докзл свою верность. Щербтя мхнул хвостом.

— Д, но по-нстоящему верный кот сржется н стороне племени, которое его вырстило.

— Тогд, выходит, я должен сржться н стороне Двуногих! — возрзил Огонек. Щербтя посмотрел н него с одобрением:

— Сильно скзно, юнош. Но ты всегд отличлся сообрзительностью. Огонек грустно вздохнул: именно эти слов говорил ему когд-то Львиное Сердце.

— А ты скучешь по Сумрчному племени? — спросил он вдруг. Щербтя медленно прикрыл глз.

— Я скучю по строму Сумрчному племени, — промяукл он нконец и прямо посмотрел н Огоньк. — По тому, кким оно было когд-то.

— Пок Звездолом не стл предводителем? — уточнил Огонек. Его рзбирло любопытство.

— Д, — спокойно скзл Щербтя. — С его приходом племя стло другим. — Он горько усмехнулсь.

— Он всегд умел хорошо говорить. Дже если он скжет тебе, что мышь — это кролик, ты не зхочешь, поверишь. Поэтому, нверно, я тк долго не змечл его недосттков. Стря кошк смотрел куд-то в пустоту, погруження в свои воспоминния.

— Спорим, ни з что не догдешься, кто теперь целитель у Сумрчных котов? — мяукнул Огонек. Он вдруг вспомнил, что видел н Совете. Кк же это было двно… Похоже, его слов вернули Щербтую к действительности.

— Неужели Мокроус? — мяукнул он.

— Точно! Щербтя покчл головой:

— Д он дже себя от нсморк вылечить не может!

— Именно это Клубок и скзл! И об довольно змурлыкли. Потом Огонек встл:

— Теперь я пойду, ты отдыхй. Если что по ндобится — позови меня. Щербтя, привств, скзл:

— Постой-к, рсскжи мне вот что. Я слышл, ты вчер бился с крысми. Крови не было?

— Д пустяки. Пестролистя злил рны соком ноготков.

— От крысиных укусов ноготки не всегд помогют. Сходи нйди дикий чеснок и повляйся в нем. Кжется, я видел его острые листики недлеко от ворот. Чеснок выгонит любой яд. Хотя, — добвил он, — вряд ли твои соседи по спльне поблгодрят меня з ткой совет!

— Хорошо, я сделю, кк ты велишь. Спсибо тебе, Щербтя! — мурлыкнул Огонек.

— Будь осторожен, млыш. Щербтя посмотрел перед собой немигющим взглядом, потом положил голову н передние лпы и зкрыл глз.

Огонек выбрлся из-под ветвей, нвисвших нд гнездом Щербтой, и прямиком нпрвился к тоннелю из веток утесник — искть дикий чеснок. Солнце уже сдилось, и слышно было, кк королевы мурлычут своим котятм колыбельные песни.

— Куд это ты собрлся? — прорычл кто-то з его спиной. Это был Чстокол.

— Щербтя велел мне пойти к воротм и…

— Не слушй советов этой мошенницы! — прошипел воин. — Лучше иди и помоги строителям. Сегодня вечером никто не должен покидть лгерь! И он решительно мхнул хвостом.

— Хорошо, Чстокол, — мяукнул Огонек и склонил голову в знк того, что подчиняется прикзу, см про себя подумл: «Дырокол ты, и больше никто».

Рзвернувшись, он побрел обртно в лгерь. Тм, у зеленого огрждения, вовсю суетились Клубок и Горелый, помогя злтывть большую брешь.

— Кк тм Щербтя? — спросил Клубок, когд Огонек подошел к нему.

— Отлично. Он скзл, мне нужен дикий чеснок. Он помогет от крысиных укусов. Я пошел з ним, но Чстокол не рзрешил выходить из лгеря. — пожловлся Огонек.

— Дикий чеснок, говоришь? — мяукнул Клубок. — Мне бы тоже не помешло. Ног до сих пор кк огнем горит.

— Я попробую незметно выбрться з ворог и принести тебе чеснок. — предложил Огонек.

Ему покзлось, что Чстокол слишком грубо обрщется с ним. Хорошо бы перехитрить его! — Никто не зметит, если я потихоньку вы лезу через эту дыру. Я не уйду длеко — тк, похожу в двух зячьих прыжкх отсюд…

Горелый нхмурился, Клубок кивнул.

— Мы тебя прикроем. — шепнул он.

Огонек блгодрно коснулся его носом, прыгнул в дыру и окзлся з пределми лгере. Нйти дикий чеснок окзлось нетрудно — него был очень едкий зпх, и Огонек пошел н этот зпх. Солнце опусклось з горизонтом, н фиолетовом небе уже сиял лун. Прохлдный ветерок ерошил шерсть н спинке Огоньк. Вдруг он уловил кошчий дух. Его принес сюд ветер. Огонек нсторожился. Сумрчное племя? Нет, просто Коготь и с ним еще двое ко тов. Он снов принюхлся. Чстокол и Долгохвост! Но что они тут делют?

Огонек удивился и припл к земле, кк перед охотой н кролик. Потом стл подкрдывться, медленно и осторожно перествляя лпы, стрясь не поднимть голову, чтобы его не зметили. Воины стояли в тени меж ппоротников и, видимо, о чем-то беседовли, чуть не ксясь друг друг носми. Вскоре Огонек подошел тк близко, что мог слышть, о чем они говорят.

— Звездное племя не дст мне соврть: мой ученик с смого нчл подвл мло ндежд, но я никогд не думл, что он стнет предтелем! — прорычл Коготь.

От неожиднности у Огоньк глз полезли н лоб, шерсть встл дыбом. Похоже, Коготь не просто нмекет н то, что Горелый предл свое племя, но и попытется это докзть!

— Сколько времени, ты говоришь, Горелого не было с вми, когд вы ходили к Лунному Кмню?

— Достточно, чтобы сбегть в Сумрчный лгерь и обртно! — злым голосом отвечл глштй.

У Огоньк ж хвост здрожл от возмущения. «Это непрвд! — подумл он. — Все это время он был с нми!»

Теперь зговорил Долгохвост, тонким и дрожщим от волнения голосом:

— Должно быть, он и сообщил им, что предводительниц Грозового племени и сильнейший из воинов племени покинули лгерь. Инче почему они нпли именно в это время?

— Мы последние, кто противостоит Сумрчному племени. Нш долг быть сильными, — зговорил Коготь другим голосом, мягким и брхтистым. И смолк, дожидясь ответ.

— Ему ответил Чстокол — поспешно, словно был не воином, учеником Когтя. От его слов Огоньку стло стршно.

— Тким предтелям, кк Горелый, не место в ншем племени!

— Соглсен с тобой, Чстокол, — промурчл Коготь, не скрывя своей рдости. — Хоть он и мой ученик…

И он змолчл, кк будто от волнения у него перехвтило дыхние.

Огонек понял, что все, что было нужно, он уже услышл. Збыв про дикий чеснок, он рзвернулся и поспешил вернуться в лгерь. Он решил не рсскзывть Горелому о подслушнном рзговоре. Нечего его пугть! Мысли Огоньк бешено сккли. Что теперь делть? Коготь был глштем племени, доблестным воином, он пользовлся увжением среди других котов. Если ккой-то ученик стнет обвинять его в нехороших делх, кто ему поверит! Но Горелый попл в беду, и нужно его выручть. Огонек собрлся с мыслями, сосредоточился. Оствлось только одно: он должен рсскзть об этом рзговоре Синей Звезде и при этом убедить ее, что все это чистя првд!

Глв XIX

Когд Огонек вернулся, Клубок с Горелым все еще возились у зеленой огрды. Они специльно оствили отверстие ровно ткой ширины, чтобы он мог пролезть обртно.

— С чесноком не вышло, — проговорил Огонек, пытясь отдышться. — Чстокол бродит рядом.

— Ничего, — мяукнул Клубок. — Звтр нрвем.

— Двй я схожу к Пестролистой и попрошу для тебя мковых зерен, — предложил Огонек. Его беспокоило состояние друг. В последнее время в глзх Клубк появилось сонливое вы ржение, д и двиглся он кк-то сковнно, кк будто ему было больно.

— Не беспокойся, — мяукнул Клубок. — Я здоров.

— Д мне не трудно, — нстивл Огонек и, не слушя возржений, побежл к пещере Пестролистой.

Он нервно рсхживл по полянке, и глз у нее были грустные.

— Что-то случилось? — спросил Огонек.

— Духи Звездного племени не дют мне покоя. Думю, они пытются мне что-то скзть, — отвечл он, беспокойно помхивя хвостом. — Чем я могу тебе помочь?

— Мне кжется, Клубку нужно несколько мковых зернышек, — объяснил Огонек. — У него ног болит, крысы покусли.

— Боль от тоски по Львиному Сердцу рстрвляет его рны. Но не беспокойся, со временем все зживет, пок что помогут и мковые зерн. Пестролистя юркнул в пещеру и вынесл сухую мковую головку. Он осторожно положил ее н землю.

— Вытряси одно-дв зернышк и дй ему по жевть, — скзл он.

— Спсибо, — мяукнул в ответ Огонек. — А тебе, првд, ничего не нужно?

— Иди и выручи своего друг, — отвечл Пестролистя, стрясь не смотреть ему в глз. Огонек зжл в зубх мковую головку и рзвернулся, чтобы уйти.

— Подожди, — прошептл вдруг Пестролистя. Огонек с готовностью обернулся к ней. Он смотрел н него во все глз, и взгляд ее желтых глз обжег его, кк огнем.

— Огонек, — шепнул он. — Звездное племя говорило со мной з много лун до того, кк ты пришел в нш лгерь. Я чувствую, они просят меня скзть тебе все сейчс. Они уверены, что только огонь спсет нше племя. Огонек оздченно смотрел н Пестролистую. Взгляд ее из тинственного снов стл обычным.

— Будь осторожен, Огонек, — мяукнул он обычным голосом и отвернулсь.

— Увидимся, — рссеянно ответил он и побрел нзд по ппоротниковому тоннелю. Стрнные слов целительницы все еще звучли у него в ушх, но он не понимл, что они знчт.

Почему он ему об этом рсскзл? Ведь огонь был одним из глвных вргов всех лесных обиттелей? Нет, ничего не понятно! Он покчл головой и пошел к пещере учеников.

— Клубок! — шепнул Огонек прямо в ухо спящему. Сегодня им рзрешили поспть подольше, после того кк они прорботли н укреплении лгеря чуть не до утр. Коготь скзл, чтобы они были готовы к знятиям, когд солнце будет в зените. Яркие желтые лучи, прониквшие в пещеру, подскзли Огоньку, что пор собирться.

Он не высплся. Сны, один другого стршнее, нбрсывлись н него, едв он зкрывл глз. Он просыплся, но новые видения были не лучше.

— Клубок! — снов позвл он, но друг его не шевелился. Перед сном он съел дв зернышк мк, и теперь его нельзя было рсшевелить.

— Огонек, ты уже проснулся? — мяукнул из своего угл Горелый. Огонек досдливо поморщился. Он хотел поговорить с Клубком до того, кк Горелый проснется.

— Д! — ответил он. Горелый уселся н своей подстилке из мх и вереск и стл быстро умывться.

— Ты хочешь его рзбудить? — спросил он, кивя н Клубк. Снружи послышлся хриплый голос:

— Двно пор! Скоро нчнется урок. Огонек и Горелый подскочили.

— Клубок, вствй! — Огонек слегк толкнул лпой спящего приятеля. — Коготь ждет! Клубок поднял голову. Глз его были мутными от сн.

— Вы готовы? — рявкнул Коготь. Огонек и Горелый вылезли из пещеры, щурясь от яркого солнечного свет. Глштй сидел у строго пня.

— А третий когд выйдет? — спросил он.

— Скоро. — Огонек решил зступиться з друг. — Он только что проснулся.

— Н знятиях ему стнет лучше, — прорычл Коготь. — Он слишком убивется из-з смерти Львиного Сердц. Это вредно — тк долго тосковть. Огонек выдержл злобный взгляд желтых глз. Воин и ученик н ккое-то мгновение мысленно схлестнулись кк врги. Клубок н слбых лпх вылез из пещеры.

— Синяя Звезд ждет встречи с тобой, Огонек, — объявил Коготь.

От этих слов Огонек дже перестл злиться. Это будет первый урок с Синей Звездой! Его охвтило рдостное чувство. А он-то думл, что его нствниц отдыхет после рнений!

— Клубок, — продолжл Коготь, — ты можешь пойти н мой урок. Ты готов, Горелый?

И он сверкнул глзми. — В конце концов, ты всего-нвсего извлялся в крпиве, пок мы все сржлись с крысми.

— Готов, — скзл Горелый, не подымя головы. Клубок и Горелый пошли следом з глштем к выходу из лгеря. Горелый, с низко опущенной головой, последним шгнул под своды трвяного лз.

Огонек остлся ждть Синюю Звезду. Серебристя кошк вышл из своей пещеры и нпрвилсь к нему через поляну. Шерсть ее слиплсь в тех местх, где были свежие рны, но он ни одним движением не выдл боли — поступь ее был ровной и уверенной.

— Пойдем, — позвл он. Огонек с удивлением зметил, что он одн. Чстокол и Долгохвост поблизости не было видно. И вдруг его осенило (и срзу стло чуточку боязно): нконец-то он сможет рсскзть Синей Звезде про рзговор, подслушнный вчер вечером.

Он догнл ее и, стрясь идти след в след, шгнул з ней в трвяной лз, ведущий з территорию лгеря.

— А рзве вши телохрнители не идут с нми? — робко спросил он. Синяя Звезд ответил, не оборчивясь:

— Я велел Чстоколу и Долгохвосту помогть н строительстве. Охрн Грозового племени — нш глвня обязнность. Огонек почувствовл, кк колотится его сердце. Кк только они выйдут из лгеря, он рсскжет ей про Горелого. Кошк и котенок нпрвились знкомой дорогой к обычному месту знятий — песчной яме. Тропинк был усеян золотыми листьями, они хрустели у них под лпми. Огонек судорожно подыскивл нужные слов. Что он рсскжет предводительнице? Что Коготь плетет зговор, чтобы избвиться от своего ученик? И что он ответит, когд Синяя Звезд спросит его: зчем это Когтю? Посмеет ли он прямо поведть о своих подозрениях, что это Коготь убил Ярохвост? Ведь у него нет никких докзтельств, кроме сбивчивого рсскз Горелого, услышнного н Совете?

Они уже добрлись до песчной ямы, Огонек тк и не осмелился зговорить. Ям окзлсь пуст.

Я попросил Когтя провести урок в другой чсти лес, — скзл Синяя Звезд, спрыгивя прямо н середину ямы. — Я хотел бы сегодня сосредоточить внимние н охотничьем мстерстве, и мне нужно, чтобы ты тоже сосредоточился н этом. А знчит, нм нельзя отвлекться.

«Скжу ей прямо сейчс, — подумл Огонек. — Он должн знть о том, ккя опсность угрожет Горелому. — От волнения шерсть его рспушилсь. — Другой возможности у меня не будет…»

Вдруг крем глз он уловил ккое-то движение. Пушистый вихрь пронесся прямо у него перед носом, и Огонек упл носом вперед, словно кто-то поствил ему подножку. Штясь, он встл, выпрямился и оглянулся: Синяя Звезд сидел перед ним, кк будто ничего не случилось.

— Ну, теперь можешь нконец сосредоточиться? — прорычл он.

— Д, Синяя Звезд. Извини! — ответил он, зглядывя в синие глз.

— Тк-то лучше. Огонек, прошло несколько лун с тех пор, кк ты пришел к нм. Я нблюдл з тем, кк ты сржешься. С крысми ты был проворен, с Сумрчными котми — суров и беспощден. В тот день, когд мы встретились, ты перехитрил Клубк, и Щербтую ты тоже покорил силой своего ум. — После этих слов он помолчл, потом добвил достточно громко:

— Но однжды ты встретишь противник, у которого будет все: он будет и быстр, и свиреп, и умен. Моя здч — подготовить тебя к этой встрече. Огонек кивнул, он понял, о чем он говорит. Чувств его были обострены до предел. Все мысли о Когте и Горелом улетучились, и он с головой окунулся в зпхи и звуки дикого лес.

— А теперь посмотрим, кк ты дерешься, — скзл Синяя Звезд. — Нпдй н меня. Огонек посмотрел н нее, мысленно примеривясь и прикидывя, с чего нчть. От него до Синей Звезды было не больше трех кроличьих прыжков. Он был почти вдвое крупнее его, тк что было бы нпрсной тртой сил нчинть с обычного змхивния когтями и борьбы лпми. Но если ему удстся прыгнуть ей н спину ( для этого нужно пострться повыше подпрыгнуть) — тогд, возможно, он сможет повлить ее.

Кошк не сводил с него пристльного взгляд небесно-голубых глз. Огонек присел и прыгнул.

Он рссчитывл прыгнуть н плечи, но Синяя Звезд был к этому готов и срзу же пригнулсь. Когд Огонек упл н нее, он перевернулсь н спину. И вместо того, чтобы висеть у нее н спине, он упл ей прямо н брюшко. Он ухвтил его всеми четырьмя лпми и с легкостью отбросил. Огонек почувствовл, что его отшвырнули, кк ндоедливого котенк. Он удрился о пыльную землю: в голове его все зкружилось, но он быстро встряхнулся и встл н лпы.

— Интересный прием, но глз выдли тебя, когд ты примеривлся, — прорычл Синяя Звезд, вствя и отряхивясь. — Ну, двй еще рз.

Н этот рз Огонек посмотрел н ее плечи, см нцелился н лпы. И когд Синяя Звезд упл, он решил ннести решющий удр. Прыгя, он зрнее рдовлся, но, кк окзлось, зря. Синяя Звезд неожиднно вскочил, и он шлепнулся н то место, где только что лежл хитря кошк. Он точно все рссчитл — когд он упл, он прыгнул н него сверху и чуть не рздвил.

— А теперь сделй что-нибудь неожиднное, — прошипел он ему н ухо. Потом спрыгнул с него, отошл в сторонку и, сверкнув глзми, посмотрел н него с вызовом. Огонек поднялся, тяжело дыш, и стл сердито отряхивться. Дже Щербтя не был ткой хитрой. Он зшипел и снов прыгнул. Н этот рз он вытянул перед собой передние лпы. Синяя Звезд поднялсь н здние лпы и передними отрзил его удр. Чувствуя, что теряет рвновесие, он стл црпть здними лпми песок, пытясь удержться, но было поздно — он плюхнулся нбок.

— Огонек, — спокойно промяукл Синяя Звезд, когд он снов попытлся подняться. — Ты сильный и проворный, но ты должен нучиться рссчитывть скорость прыжк и соизмерять ее с весом тел, чтобы я не смогл сбить тебя с ног. Попробуй еще рз. Огонек приготовился к новому прыжку. Он весь взмок, покрылся пылью и почти совсем выдохся. От безысходности дже стл злиться. Н этот рз он покжет своей нствнице, что его не зря учили! Огонек медленно присел, нпружинился и стл подкрдывться к Синей Звезде. Он повторил его движения и, когд он приблизился, зшипел прямо ему в лицо. Он знес лпу и удрил ее по левому уху. Он пригнулсь, чтобы избежть удр, и встл н здние лпы, нвися нд ним. Огонек быстро перевернулся н спину, скользнул под нее и лягнул ее в живот здними лпми. Синяя Звезд откинулсь нзд и с громким урчнием упл н песок.

Огонек перевернулся и встл н все четыре лпы. Он ликовл. Потом увидел, что Синяя Звезд все еще лежит в пыли, и в первый рз з время битвы вспомнил про ее рны. Неужели от его удр они открылись? Он побежл к ней и тревожно зглянул в глз. Он весело посмотрел н него снизу вверх, и он успокоился.

Н этот рз лучше, — зметил он, отдувясь. Потом встл и отряхнулсь. — А теперь моя очередь.

Он прыгнул н него и пригнул к земле, потом отступил и, не успел он подняться, повторил все снов. Огонек поднтужился, но он в очередной рз с легкостью повлил его.

— Посмотри н меня, ведь я больше тебя, Огонек! Не пытйся выдержть мой вес. Придумй что-нибудь. Если ты можешь увернуться — сворчивйся!

Огонек снов поднялся н лпы, готовый к ее очередному прыжку. Н этот рз он не зрывл лпы в песок, стоял н смых кончикх подушечек, упирясь когтями. Когд Синяя Звезд бросилсь н него, он отскочил в сторону, привстл и, когд он скользнул мимо, передними лпми оттолкнул ее от себя.

Синяя Звезд ккуртно приземлилсь н все четыре лпы и обернулсь к нему:

— Отлично! Ты быстро учишься, — промурлыкл он. — Но это было простое движение. Посмотрим, что ты будешь делть с тким. Они тренировлись до смого зкт. Огонек вздохнул с облегчением, когд Синяя Звезд промяукл:

— Н сегодня хвтит. Он кзлсь устлой, и движения ее чуть змедлились, тем не менее он с прежней легкостью выпрыгнул из песчной ямы н трвку. Огонек стл крбкться следом з ней. Мышцы его болели, голов шл кругом от всего, что он узнл. Возврщясь в лгерь лесной дорогой, он думл только о том, кк придет и рсскжет Клубку и Горелому о сегодняшнем знятии. И только у ворот лгеря Огонек вдруг осознл, что збыл поведть Синей Звезде о Горелом.

Глв XX

Когд Огонек вернулся с знятий, лгерь выглядел получше. Коты, группми и поодиночке, весь день чинили, копли и отстривли зново укрепления. Белоснежк и Злтошейк все еще восстнвливли стены детской, но внешняя стен лгеря снов кзлсь крепкой и неприступной.

Огонек срзу побежл через поляну посмотреть, не остлось ли свежей еды. Он промчлся мимо Дымк и Горчицы — они кк рз собирлись отпрвляться в дозор.

— Извини, — мяукнул Горчиц, когд Огонек стл обнюхивть место, где ученики обычно склдывли свой ужин. — Мы съели двух последних мышей.

Огонек повел плечми: лдно, он см себе потом нловит. И побежл к пещере учеников. Клубок сидел, привлившись к строму пню, и облизывл переднюю лпу.

— А где Горелый? — спросил Огонек, усживясь рядом.

— Еще не вернулся с здния, — отвечл Клубок. — Погляди-к! — И протянул Огоньку переднюю лпу, чтобы тот ее осмотрел. Подушечк был рсцрпн и кровоточил.

— Коготь послл меня ловить рыбу, я нступил в воде н острый кмень и порезлся.

— Рн глубокя. Ндо бы покзть Пестролистой, — посоветовл Огонек. — Не знешь случйно, куд Коготь послл Горелого?

— Понятия не имею, я был по брюхо в холодной воде и не прислушивлся, — скзл Клубок.

Он встл и зковылял к пещере Пестролистой. Огонек уселся поудобнее и стл смотреть н ворот лгеря и ждть Горелого. После вчершнего рзговор воинов он не мог отделться от чувств, что с его другом вот-вот случится что-то ужсное. Сердце у него упло, когд н поляну из ворот вышел Коготь. Один.

Он подождл еще немного. Лун поднялсь и сиял почти нд головой. К этому времени Горелый должен уже вернуться! Ох, почему Огонек не поговорил с Синей Звездой, когд у него был ткя возможность! Он видел, кк Чстокол и Долгохвост стоят н стрже возле ее пещеры, и ему вовсе не хотелось, чтобы они слышли его жлобы.

Коготь принес в лгерь добычу и поделился ею с Бурном — воины поели перед своей пещерой. Огонек почувствовл, что очень проголодлся. Ндо бы пойти поохотиться — в лесу он может встретить Горелого. И пок Огонек рздумывл, что делть, в воротх лгеря покзлся Горелый. Огонек очень обрдовлся, и не только потому, что в зубх он нес свежеубитую дичь. Ученик подошел к Огоньку и положил добычу н землю.

— Тут хвтит н всех троих! — гордо мяукнул он. — И вкус у нее особый — он с территории Сумрчного племени. Огонек ж рот рскрыл от удивления:

— Ты охотился н территории Сумрчного племени?

— Ткое мне дли здние.

— Коготь послл тебя охотиться н вржескую территорию! — У Огоньк это в голове не уклдывлось. — Ты должен скзть об этом Синей Звезде. Это же очень опсно!

При упоминнии о предводительнице Горелый покчл головой. Он смотрел зтрвленно, в глзх его зстыл ужс.

— Смотри никому не говори, лдно? — шепнул он. — Я выжил и дже нловил еды. Ну и все, нечего вспоминть.

— Это сегодня ты выжил! — фыркнул Огонек.

— Ш-ш-ш! Коготь н нс смотрит. Ешь и молчи! — прикрикнул Горелый. Огонек пожл плечми и стл жевть. Горелый ел торопливо, стрясь не встречться с Огоньком глзми.

— Оствим еды Клубку? — спросил он чуть погодя.

— Он пошел к Пестролистой, — прошмкл — Огонек с нбитым ртом. — Он порезл лпу. Не зню, когд он вернется.

— Хорошо, оствь ему что хочешь, — проговорил Горелый слбым голосом. — А я что-то устл. Ндо полежть.

И он полез в пещеру. Огонек остлся возле пня один. Он сидел и смотрел, кк лгерь готовится ко сну. Придется рсскзть Горелому о подслушнном рзговоре. Он должен знть, что ему угрожет опсность.

Коготь лежл рядом с Бурном, они беседовли. Но крем глз он поглядывл н пещеру учеников. Огонек зевнул, чтобы покзть Когтю, до чего он устл. Потом встл и пошел к Горелому. Горелый спл. Но при этом он перебирл лпми и шевелил усми, и Огонек догдлся, что друг его видит сон. То, что это плохой сон, стло ясно, когд Горелый вдруг тоненько змяукл и звизжл. Вдруг черный кот вскочил и стл бешено озирться вокруг, испугнно трщ и без того огромные глз. Он выгнул спину дугой, шерсть н хвосте его стл торчком.

— Успокойся, Горелый! — стл уговривть его Огонек. — Ты дом, н своей постели. Никого здесь нет, только я! Горелый уствился н него, не узнвя.

— Д я это, я, — повторял Огонек. Горелый зморгл и, кжется, узнл своего приятеля. И тут же упл н подстилку кк подкошенный.

— Горелый, — серьезно мяукнул Огонек. — Я должен тебе кое-что рсскзть. Я см это случйно услышл прошлой ночью, когд ходил в лес з диким чесноком… Горелый по-прежнему дрожл, уткнувшись носом в моховую подстилку. Но Огонек не отствл:

— Горелый, я слышл, кк Коготь говорил Чстоколу и Долгохвосту, что ты предл Грозовое племя. Он скзл им, что ты потихоньку сбежл от нс во время поход к Псти и рсскзл Сумрчному племени, что нш лгерь не охрняется. Горелый повернул голову к Огоньку.

— Но я этого не делл! — испугнно крикнул он.

— Конечно, не делл, — соглсился Огонек. — Но Чстокол и Долгохвост поверили, и Коготь убедил их, что от тебя нужно избвиться. Горелый не мог произнести ни слов, он здыхлся.

— Почему Коготь хочет тк поступить с тобой, Горелый? — осторожно спросил Огонек. — Он один из смых сильных воинов ншего племени. Чем ты ему помешл?

Огонек подозревл, что и см знет ответ, но он хотел услышть првду из уст Горелого и подождл, пок тот соберется с мыслями. Нконец черный кот придвинулся к Огоньку поближе и зшептл в смое ухо:

— Потому что глштй Речного племени не убивл Ярохвост. Это сделл Коготь.

Огонек молч кивнул, и Горелый продолжл прерывющимся от волнения шепотом:

— Ярохвост убил глштя Речного племени…

— Тк знчит, Коготь не убивл Желудя, — не удержлся Огонек, хотя не собирлся перебивть рсскз Горелого. Горелый покчл головой:

— Ну д! После того кк Ярохвост убил Желудя, Коготь велел мне возврщться в лгерь. Я хотел остться, но он тк рявкнул н меня, что я помчлся в лес со всех ног. Я бы и дльше бежл, но просто не мог уйти, пок они тм сржются. Я повернул нзд и стл осторожно пробирться к полю боя — вдруг Когтю потребуется моя помощь… К тому времени, когд я вернулся, все воины Речного племени бежли, тм остлись только Ярохвост и Коготь. Ярохвост смотрел, кк удирет последний Речной воин, Коготь… Горелый змолчл — ему трудно было говорить.

— А Коготь… он… прыгнул н него. Вцепился зубми ему в шею, и Ярохвост упл змертво.

Тогд я побежл. Не зню, видел меня Коготь или нет, я просто бежл, пок не добежл до лгеря.

— Почему ты не скзл ничего Синей Звезде? — спросил Огонек.

— Он бы мне все рвно не поверил! — Горелый беспомощно зморгл глзми.

— А ты — ты мне веришь?

— Конечно, верю, — мяукнул Огонек. Он лизнул Горелого в лоб, успокивя друг. Д, придется нйти способ рсскзть Синей Звезде о предтельстве Когтя.

— Не бойся, я все улжу, — пообещл он. — А пок держись поближе ко мне и к Клубку.

— А Клубок знет? О том, что они хотят избвиться от меня?

— Нет еще. Но я обязтельно скжу ему. Горелый лег н живот и уствился прямо перед собой.

— Ничего, ничего, Горелый, — мурлыкл Огонек, уткнувшись носом в черную шерстку н тощей спине друг. — Я помогу тебе выпутться из этой истории. Клубок вернулся н рссвете. Горчиц и Дымок уже пришли с ночного дозор и крепко спли кждый в своем гнезде.

— Привет! — весело мяукнул Клубок. Двно он тким веселым не был. Огонек срзу проснулся.

— Попрвился? — промурлыкл он. Клубок лизнул его в ухо.

— Пестролистя нложил мне н рны от крысиных зубов ккую-то дрянь и велел лежть тихо и не двигться. Нверное, я зснул. Кстти, ндеюсь, этого зяблик специльно мне оствили? Я ужсно проголодлся.

— Тебе, тебе. Горелый вчер поймл. Коготь послл его…

— Зткнитесь вы об, — проворчл Горчиц. — Некоторые тут пытются зснуть. Клубок выпучил глз.

— Пошли, Огонек, — мяукнул он. — У Чернобурки появились котят, пошли посмотрим н них. Огонек змурлыкл от удовольствия. Нконец-то у Грозового племени прздник! Он посмотрел н спящего Горелого и пошел к выходу . Вместе с Клубком они побежли к детской. Рссветное солнце согревло шерстку. Огонек довольно потянулся, чувствуя небывлую гибкость в спине и силу в ногх.

— Брось выствляться! — бросил Клубок, оглядывясь через плечо. Огонек перестл потягивться и посккл з своим другом. Бурн сидел возле детской и сторожил вход.

— Вы пришли посмотреть новых котят? — мяукнул он. Огонек кивнул.

— Входить строго по одному, и придется подождть потому что тм сейчс Синяя Звезд, — предупредил Бурн.

— Лдно, иди первый, — скзл Огонек. — А я пок сбегю к Щербтой — все рвно ждть.

Он склонил голову перед Бурном и побежл к гнезду Щербтой. Стря кошк умывлсь: он стртельно терл з ушми, прикрыв глз, чтобы не отвлекться.

— Только не говори, что это к дождю! — н смешливо крикнул Огонек. Щербтя открыл глз.

— Нслушлся скзок, — мяукнул он. — Что толку тереть уши, если и без того дождь собирется?

Огонек рдостно пошевелил усми.

— Не хочешь посмотреть н млышей Чернобурки? — спросил он. Щербтя змерл, потом покчл головой.

— Не думю, что тм меня ждут… — произнесл он.

— Но они знют, что ты спсл… — нчл Огонек.

— Кошк всегд слишком рьяно зщищет своих новорожденных. Особенно если это ее первый помет. Думю, я воздержусь, — ответил Щербтя тоном, не допускющим возржений.

— Ну кк хочешь. А я хочу посмотреть. Это ведь добрый знк — появление в лгере новых котят. Щербтя пожл плечми.

— Иногд, — пробормотл он. Огонек повернулся и пошел обртно к детской. Солнце скрылось з облкми, и стло прохлднее. Резкий ветер трепл его шерсть и рскидывл по поляне желтые листья. Синяя Звезд сидел у вход в детскую. З ее спиной в узкой лзейке мелькнул и исчез пушистый хвост Клубк. Кошк поздоровлсь с ним.

— Ты пришел посмотреть будущих воинов Грозового племени, Огонек? — спросил предводительниц. Голос у нее был грустный и устлый.

Огонек удивился. Кк же тк, ведь котят — добрый знк для Грозового племени?

— Д, я хочу посмотреть н котят, — скзл Огонек.

— Лдно. Но после этого приходи ко мне в пещеру.

— Хорошо, Синяя Звезд. Синяя Звезд медленно пошл к скле. Огонек посмотрел ей вслед. Вот опять у него появилсь возможность поговорить с Синей Звездой недине. В конце концов, может быть, Звездное племя поможет ему. Клубок вылез из детской.

— Они ткие миленькие! — мяукнул он. — Но я теперь есть хочу. Пойду нловлю чего-нибудь.

Если нйду, оствлю н твою долю! — пообещл он, кивнул Огоньку и помчлся прочь.

Огонек попрощлся с другом и посмотрел н Бурн, который кивнул в знк того, что он может войти в детскую. Огонек протиснулся в узкое отверстие.

Четыре крохотных котенк жлись друг к другу в теплом Чернобуркином гнезде. Они были светло-серые с более темными крпинкми — вылитя мть. И только один котик был темно-серым. Они мяукли и пищли, ползя возле Чернобуркиного живот. Глз их были плотно зкрыты.

— Кк ты себя чувствуешь? — шепотом спросил ее Огонек.

— Немножко устл, — ответил Чернобурк и с гордостью посмотрел н свое потомство.

— Зто котят все сильные и здоровые.

— Для Грозового племени это счстье — получить тких котят, — змурлыкл Огонек. — Я кк рз рсскзывл об этом Щербтой. Чернобурк н это ничего не ответил, и Огонек зметил тревогу, мелькнувшую в ее глзх, когд он подвигл к себе поближе уползющего котенк.

Сердце Огоньк тревожно збилось. Может, Синяя Звезд и принял Щербтую в Грозовое племя, но, похоже, не все доверяют строй кошке. Он нежно ткнулся носом в бок Чернобурки, потом повернулся и вылез н поляну.

Предводительниц племени поджидл Огоньк у вход в свою пещеру. Рядом сидел Долгохвост. Суровый воин мрчно уствился н Огоньк, когд тот подошел ближе. Не обрщя внимния н молчливое предупреждение охрнник, Огонек вопросительно посмотрел н Синюю Звезду.

— Входи, — мяукнул он и первой вошл в пещеру. Огонек поспешил з ней. Долгохвост немедленно встл, собирясь последовть з ними. Синяя Звезд оглянулсь и скзл:

— Думю, с Огоньком я буду в безопсности. Долгохвост постоял в нерешительности, потом снов уселся у вход. Огонек никогд рньше не был в пещере Синей Звезды. Вход в нее згорживли свисющие плети лишйник.

— У Чернобурки ткие слвные котят, — змурлыкл он. Синяя Звезд кзлсь серьезной.

— Может, они и слвные, но это знчит, у нс стло больше голодных ртов, ведь скоро нчнется сезон голых веток. Огоньк сильно удивил этот ее безрдостный тон. Он быстро посмотрел н него:

— Нет-нет, не слушй меня, — мяукнул Синяя Звезд и покчл головой. — Первый холодный ветер всегд нводит н меня стрх. Ну же, не стесняйся, устривйся поудобнее. — он кивнул н сухой песчный пол. Огонек лег н живот и вытянул передние лпы Синяя Звезд не спеш свернулсь н своей моховой подстилке.

— У меня до сих пор тело болит после вчершних знятий, — признлсь он, устривясь поудобнее и оборчивясь хвостом. — Ты хорошо сржлся, юный ученик.

Н сей рз Огонек не стл рсслбляться от похвлы. Сердце его бешено колотилось. Нступил подходящий момент для того, чтобы рсскзть предводительнице всю првду о Когте. Он поднял голову, готовясь зговорить…

Но Синяя Звезд первя зговорил, глядя мимо него куд-то в дльний угол пещеры.

— Я до сих пор чую в ншем лгере зтхлый зпх Сумрчного племени, — промурлыкл он. — Вот уж не думл я, что доживу до того дня, когд врг вломится в лгерь Грозового племени. Огонек молч кивнул в знк соглсия, чувствуя, что Синяя Звезд хочет еще что-то скзть.

— Тк много смертей, — вздохнул он. — Снчл Ярохвост, потом Львиное Сердце. Я блгодрн Звездному племени хотя бы з то, что воины, которые остлись, сильные и верные, кк Звезды. По крйней мере, пок у нс ткой глштй, кк Коготь, Грозовое племя сможет зщитить себя.

Сердце у Огоньк упло, и леденящий холод пробежл по жилм, когд он услышл эти слов.

Синяя Звезд меж тем продолжл:

— Были времен, когд Коготь был юным воином, и я побивлсь его. Слишком много в нем стрсти, слишком много нпор — ткую энергию нужно умело нпрвлять. А теперь я с рдостью змечю, что коты ншего племени очень увжют и ценят его. Я зню, он честолюбив, но это кчество делет его одним из смых хрбрых котов, с ккими мне когд-либо доводилось биться бок о бок.

Огонек срзу понял, что не выскжет Синей Звезде своих подозрений. Во всяком случе, не сейчс, когд Синяя Звезд видит в Когте ндежду и опору всего племени. Придется смому спсть Горелого. Он глубоко вздохнул и медленно прищурился: теперь, если Синяя Звезд посмотрит ему прямо в глз, он не зметит в них и тени рзочровния.

Потом он скзл спокойно и очень серьезно:

— Ты знешь, Звездолом еще вернется. Н Совете он дл ясно понять, что ему нужны охотничьи прв н всех территориях.

— Однжды мы от него отбились. Отобьемся и в другой рз, — зметил Огонек.

— Это верно, — кивнул Синяя Звезд. — Звездное племя оценит твою хрбрость, Огонек.

Он помолчл и лизнул рну н боку.

— Я думю, ты должен это знть: в той битве с крысми я потерял не пятую жизнь, седьмую. Огонек от удивления приподнял голову. Синяя Звезд продолжл:

— Пусть Грозовое племя думет, что это был моя пятя жизнь, потому что я не хочу чтобы они из-з меня сильно беспокоились. Но еще две жизни — и я перейду от вс в Звездное племя.

Мысли и голове Огоньк кружились волчком. Зчем он ему об этом рсскзывет?

— Спсибо тебе. Синяя Звезд, з то, что рсскзл мне об этом, — почтительно промурлыкл он.

Синяя Звезд кивнул.

— Я тк устл, прохрипел он. Я отпускю тебя. И я ндеюсь. Огонек, что ты не стнешь никому перескзывть ншу беседу.

Рзумеется, Синяя Звезд, — ответил Огонек и носом отодвинул дверную знвесь из серых лишйников.

Долгохвост все тк же неподвижно сидел у вход. Огонек вжно прошествовл мимо него и нпрвился и свою пещеру. Он был сильно оздчен услышнным: и нчло, и конец рзговор с предводительницей были для пего полном неожиднностью.

Вдруг он остновился: из детской кто-то стршно зкричл. Н поляну выскочил Белоснежк, — хвост трубой, глз выпучены.

— Котят! Кто-то збрл моих котят! Коготь моментльно окзлся рядом с ней. Он рспорядился:

Быстро обыскть лгерь! Бурн, ты остнешься н месте. Воины, посмотрите у огрды лгеря. Ученики, обыщите все пещеры! Огонек кинулся и ближйшую пещеру, пещеру воинов. Тм никого не было. Он поскреб лпми подстилку, но ни зпх, ни голос котят не обнружил.

Он выбрлся нружу и побежл к собственной пещере. Горелый и Клубок уже искли внутри, отодвигя меховые подстилки и обнюхивя все углы. Дымок и Горчиц шуровли в жилище стрейшин. Огонек не стл им мешть и обнюхл один з другим все кусты, зглядывя под ветки и не обрщя внимния н то, что крпив больно стрекл по носу, колючки црпли уши. Но котят нигде не было. Он обвел взглядом грницу лгеря. Воины сновли вдоль зеленой огрды, лихордочно нюхя воздух.

Вдруг вдли, у неохрняемой чсти зеленой стены, Огонек зметил Щербтую. Он пытлсь протиснуться сквозь узкую щель в згрждении. «Учуял что-то», — решил Огонек и побежл к ней, но кошк быстро юркнул в щель — только кончик хвост мелькнул и исчез. Он принюхлся. Никкими котятми не пхло, остлся лишь зпх кошчьего стрх. «Чего испуглсь Щербтя?» — недоумевл Огонек. Из кустов позди детской послышлся вой Когтя. Все кошки и коты побежли туд, впереди всех Белоснежк. Они столпились вокруг, пытясь рзглядеть что-нибудь з влежником и низко свисвшими веткми. Огонек тоже сунул туд свой нос и увидел Когтя, стоящего нд кучкой пестрого мех.

— Пестролистя!

Огонек смотрел н ее неподвижное тело и не верил собственным глзм. Гнев поднимлся в нем, кк темня туч, в ушх стоял звон. Кто это сделл ?

Синяя Звезд прошл сквозь толпу и склонилсь нд целительницей.

— Ее срзил удр воин, — произнесл он. Огонек нгнулся и увидел одну-единственную рнку н шее Пестролистой. Но в этот миг голов у него зкружилсь, перед глзми поплыл тумн.

Откуд-то из здних рядов послышлся невнятный шум, перерстющий в пронзительный вой:

— Щербтя сбежл!

Глв XXI

— Щербтя убил Пестролистую и укрл моих котят! — кричл Белоснежк.

Остльные королевы-кошки подбежли к ней и попытлись успокоить, облизывя и поглживя ее, но Белоснежк оттолкнул их и сел н поляне изливть свое горе небесм. И словно в ответ н ее жлобы небо зловеще нхмурилось, и по спинм кошек пронесся холодный порыв ветр.

— Щербтя! — злобно зшипел Коготь. — Я тк и знл, что он предтельниц. Теперь понятно, зчем он прогнл глштя Сумрчного племени. Это был всего лишь уловк, чтобы пролезть в нше племя!

Словно подтверждя слов Когтя, нд лесом мелькнул молния — беля ослепительня вспышк, и проктился громовой рскт. Огонек не верил своим ушм. От горя мысли его стли вялыми и еле перектывлись в голове. Неужели Щербтя убил Пестролистую?

Чстокол крикнул, стрясь перекричть шум толпы:

— Синяя Звезд! Что ты н это скжешь? И все коты змолчли, повернув головы к своей предводительнице. Взгляд Синей Звезды скользнул по толпе и в конце концов остновился н теле Пестролистой. Брызнули первые кпли дождя — и блестящя шерсть мертвой целительницы покрылсь сверкющими, кк утренняя рос, крупными кплями.

Синяя Звезд медленно сощурил глз. Скорбь омрчил ее лицо, и н ккой-то миг. Огонек с испугом подумл, что к ней пришл очередня смерть. Но когд ее глз открылись, в них сверкл ярость. Было ясно, что он полн решимости отомстить з ткую неслыхнную жестокость. Он поднял голову.

— Если Щербтя убил Пестролистую и укрл котят Белоснежки, ей не будет пощды.

Толп одобрительно змяукл.

— Но ндо подождть, — продолжл Синяя Звезд. — Ндвигется гроз, и я не хочу понпрсну рисковть. Если нши котят в лпх Сумрчного племени, им не причинят вред. Думю, Звездолом хочет пополнить ими свои ряды или будет держть их кк зложников, чтобы мы уступили ему охотничьи прв. Когд гроз пройдет, мы пошлем отряд н поиски Щербтой и вернем котят.

— Нельзя терять времени, инче зпх смоет дождем! — возрзил Коготь.

— Синяя Звезд отмхнулсь хвостом:

— Дже если мы сейчс нчнем ее искть, все рвно потртим зря время. В ткую погоду зпхи быстро исчезют. А если переждем грозу, нм будет легче нйти ее.

Толп одобрительно згудел. Хотя сейчс солнце стояло высоко, небо стновилось все темней. Коты зволновлись при вспышкх молнии и быстро соглсились с предложением Синей Звезды переждть непогоду.

Синяя Звезд посмотрел н глштя.

— Я хотел бы обсудить с тобой дльнейшие действия, Коготь. Тот кивнул и пошел к пещере Синей Звезды, но он не спешил догонять его. Посмотрев н Огоньк, он слбым взмхом хвост и еле зметным движением усов дл ему понять, что хочет поговорить с ним недине. Остльные кошки собрлись вокруг Пестролистой и стли прощться с ней, их горестные вопли перемежлись с громовыми рсктми. Синяя Звезд выбрлсь из плотной толпы кошчьих тел и пошл к ппоротниковому тоннелю, ведущему к пещере Пестролистой. Огонек тихо обошел скорбящих кошек и пошел следом з ней. Под ппоротниковым нвесом было темно. Тучи тк плотно звесили небо, что кзлось, нстл ночь. Дождь стучл по листьям нд головой, но полянк перед пещерой целительницы был ндежно укрыт ветвями.

— Огонек, — быстро мяукнул Синяя Звезд, кк только он приблизился к ней, — где Щербтя? Ты знешь, где он? Огонек почти не слышл ее. Он невольно вспомнил день, когд впервые пришел н эту поляну. Перед глзми его стоял обрз Пестролистой, кк он вышл ему нвстречу из рсселины, искрясь от солнечных лучей. Он дже зкрыл глз, чтобы удержть этот обрз.

— Огонек, — позвл Синяя Звезд. — Сейчс не время горевть. Огонек очнулся.

— Я… Я видел, кк Щербтя уходил из лгеря, когд все кинулись искть котят. Ты првд думешь, что он убил Пестролистую и збрл котят? Синяя Звезд посмотрел н него пристльным взглядом.

— Не зню, — произнесл он. — Я хочу, чтобы ты ншел ее и привел обртно в лгерь, живую. Я должн узнть првду. Огонек не удержлся и переспросил:

— Тк ты не пошлешь з ней Когтя?

— Коготь могучий воин, но в днном случе его верность племени может сослужить нм плохую службу, — объяснил Синяя Звезд. — Он жждет мести. Никто его з это не осудит. Кошки ншего племени верят, что Щербтя предл нс, и, если Коготь считет, что вид мертвой предтельницы их успокоит, он убьет ее.

Огонек кивнул. Он был прв: Коготь убьет Щербтую не рздумывя. Синяя Звезд нхмурилсь.

— Если окжется, что Щербтя предтельниц, тогд я см убью ее. Если же нет… — И Синяя Звезд сверкнул голубыми глзми: — Я не допущу смерти невинного.

— Но если Щербтя не вернется? — мяукнул Огонек.

— Вернется, если ты ее попросишь. Огонек не понимл, откуд у Синей Звезды ткя уверенность. Поручение было слишком ответственное, и он зсомневлся, хвтит ли у него сил выполнить его.

— Иди же! — прикзл он. — Но будь осторожен: ты один, вокруг бродят вржеские отряды дозорных. Нши воины из-з грозы пок остнутся в лгере.

Под новые оглушительные рскты гром Огонек мчлся по поляне. Дождинки стучли по спине, кк мелкие кмешки. Вспышк молнии осветил удивленные лиц Чстокол и Долгохвост, следящих з его прыжкми по поляне.

Огонек пробежл мимо детской. Нет, он не мог уйти, не попрощвшись с Пестролистой. Остльные коты убежли в укрытие, оствив тело целительницы мокнуть под дождем. Коты и кошки сидели, нхохлившись под нвесом из листьев, с которых кпли холодные кпли, и жлобно выли.

Огонек зрылся носом в мокрый мех Пестролистой и в последний рз вдохнул ее зпх.

— До свидния, миля Пестролистя, — тихо скзл он. Неподлеку послышлись голос Белоснежки и Рябинки. Он нвострил уши и зстыл, прислушивясь.

— Щербтой нверняк кто-то помогл, — ворчливым голосом проговорил Рябинк.

— Кто-то из Сумрчного племени? — тревожно переспросил Белоснежк.

— Ты слышл, что говорил Коготь о Горелом. Может быть, он кк-то с этим связн. Мне лично он никогд не нрвился. У Огоньк по спине побежли муршки. Если Коготь пустил ткие слухи и они дошли до детской, то Горелому опсно оствться в лгере. Огонек понял, что пришло время действовть. И быстро. Снчл он нйдет Щербтую, потом вызволит Горелого. Он побежл туд, где в последний рз видел Щербтую. Ему был хорошо знком ее зпх, тк что он срзу учуял его дже среди мокрых листьев. Он полез в кусты, открыв псть, чтобы лучше рзличть ее след.

— Огонек! Огонек от неожиднности подпрыгнул, но, узнв Клубк, облегченно вздохнул.

— Я тебя повсюду ищу! — мяукнул приятель, подбегя к нему. Огонек осторожно вышел из-з куст.

Нмокшя шерсть Клубк прядкми прилипл ко лбу и мешл смотреть, он скосил глз.

— Куд ты идешь? — мяукнул он.

— Искть Щербтую, — ответил Огонек. Широкя добродушня мордочк Клубк стл серьезной:

— Один? Огонек подумл и решил рсскзть Клубку всю првду.

Синяя Звезд попросил меня привести Щербтую обртно, — мяукнул он.

— Что? — удивленно воскликнул Клубок. — А почему тебя!

— Может, он думет, я лучше зню Щербтую и мне проще будет ее нйти.

— Неужели отряд воинов не спрвится с этим лучше тебя? — зметил Клубок. — Коготь — лучший следопыт ншего племени, и если кто и может привести ее нзд, тк это он.

— Но, может, Коготь не зхочет приводить ее нзд, — тихо скзл Огонек.

— Что ты имеешь в виду?

— Коготь хочет отомстить. Он нверняк убьет ее.

— Но если он убил Пестролистую и збрл котят…

— Ты првд в это веришь? — спросил Огонек.

— А ты думешь, он невиновн?

— Не зню, — мяукнул Огонек. — И Синяя Звезд не знет. Он хочет узнть првду. Поэтому он послл меня, не Когтя.

— Но он велел Когтю привести ее живой…

Последние слов Клубк зглушил удр гром, последоввший з ослепительно-белой вспышкой, озрившей бор.

В этом слепящем свете Огонек зметил вдли, кк Белоснежк выгоняет Горелого из детской. Лицо белой королевы-кошки перекосило от гнев, он зшипел н черного котик и, збежв вперед, лягнул его здней лпой. Это было грозное предупреждение. Клубок обернулся к Огоньку.

— Что все это знчит? — мяукнул он. Огонек пристльно посмотрел н своего друг, и в голову ему неожиднно пришл новя идея. Похоже, время Горелого в лгере истекло и теперь ему пондобится помощь Клубк. Но поверит ли ему приятель? Ветер звыл в кронх деревьев и, чтобы друг его услышл, Огоньку пришлось чуть ли не кричть:

— Горелый попл в беду!

— Что?

— Я должен увести его подльше от Грозового племени. Прямо сейчс, пок с ним ничего не случилось.

Клубок, кжется, ничего не понял.

— Почему? А кк же Щербтя?

— Потом объясню. Сейчс некогд, — мяукнул Огонек. — Просто поверь мне, и все. Двй подумем, кк збрть Горелого из лгеря. Синяя Звезд нмерен удерживть воинов в лгере, пок не кончится гроз. У нс остлось мло времени. — Он попытлся вспомнить, ккие он знет укромные мест в лесу, з пределми территории Грозового племени. — Ндо увести его туд, где Коготь его не нйдет, туд, где он сможет выжить в одиночку. Клубок сверкнул глзми:

— Помнишь Ячменя?

— Ах, Ячмень! — подхвтил Огонек. — Ты хочешь скзть, нужно отвести Горелого к Двуногим? — Он взволновнно пошевелил ушми. — Д, лучше мест не придумешь.

— Тогд пошли! — мяукнул Клубок. — Чего мы ждем? Волн счстья зхлестнул Огоньк. Нужно было срзу догдться, что стрый друг не подведет. Огонек тряхнул головой, стряхивя дождинки, и ткнулся носом в пушистую шубку Клубк.

— Спсибо, — мурлыкнул он. — А теперь пойдем з Горелым. Они ншли своего товрищ в пещере — скрючившись, тот лежл н подстилке. Дымок и Горчиц тоже сидели в своих гнездх и испугнно прижимлись к земле при новых удрх гром.

— Горелый, — зшипел Огонек, просунув голову в лз.

Горелый поднял голову. Огонек подвигл ушми, и черный котик вышел нружу, под дождь.

— Пошли, — шепнул Огонек. — Мы отведем тебя к Ячменю.

— К Ячменю? — рстерянно переспросил Горелый, щурясь от дождя. — Зчем?

— Потому что тм ты будешь в безопсности, — отвечл Огонек, глядя черному коту прямо в глз.

— Ты видел, что сделл Белоснежк? — мяукнул Горелый, и голос его здрожл от обиды. — Я только хотел проверить, кк тм котят…

— Идем, — перебил его Огонек. — Ндо спешить! Горелый ответил ему блгодрным взглядом.

— Спсибо, Огонек, — промурлыкл он. Потом повернулся и вприпрыжку побежл по мокрой трве нвстречу ветру. Три ученик, прилизнные и мокрые, миновли ворот лгеря и вошли под своды в кустх утесник лз. Вдруг позди кто-то окликнул их:

— Эй, вы! Куд нпрвляетесь! Это был Коготь.

Огонек быстро обернулся: сердце у него упло. Он быстро прикидывл в уме, что скжет воину в ответ, но вдруг зметил Синюю Звезду, нпрвлявшуюся к нему н выручку.

Он снчл нхмурилсь, потом лицо ее просияло.

— Молодец, Огонек, — промяукл он. — Я вижу, ты решил взять с собой своих товрищей.

У Грозового племени отвжные ученики, Коготь, рз они кидются исполнять поручение в ткую погоду.

— По-моему, сейчс не смое подходящее время для кких-то тм поручений! — ворчливо зметил Коготь.

— Но у одного котенк Чернобурки сильный кшель. — Синяя Звезд произнесл эти слов с ледяным спокойствием. — Огонек обещл принести ей листьев мть-и-мчехи.

— А эти двое ему зчем — он что, один не спрвится? — спросил Коготь.

— В ткую грозу, мне кжется, лучше не ходить одному! — отвечл Синяя Звезд.

Он зглянул в глз Огоньку, и он понял, что он ндеется н него. Он не должен подвести!

— А теперь идите, все трое! — мяукнул он. Огонек поблгодрил ее взглядом.

— Спсибо, — промурлыкл он, низко склоняя голову.

Быстро глянув н своих спутников, он первым побежл вперед по знкомой дорожке к Четырем Деревьям. Ветер гудел высоко в ветвях, деревья кчлись, стволы их скрипели и трещли, словно вот-вот сломются и упдут. Струи дождя стекли с мокрых листьев, и вскоре коты промокли нсквозь.

Они добрлись до ручья, но кмни, по которым они обычно перебирлись, исчезли под водой. Теперь вместо ручья под ними текл широкя, бурлящя рек.

— Идите сюд, — мяукнул Огонек. — Тут дерево упло. Мы по нему переберемся!

И действительно, очень низко, едв не ксясь ревущего поток, нвисл древесный ствол.

— Осторожно, оно скользкое! — крикнул Огонек, примеривясь, где бы лучше влезть н бревно. Потом прыгнул. Кор н дереве облезл, его поверхность был мокрой и скользкой. Удержться н ней было непросто. Три кот очень осторожно стли переходить н другой берег. Огонек первым спрыгнул н землю и подождл товрищей. Н другом берегу деревья были выше, под ними дже можно было укрыться от дождя. Коты углубились в лес и побежли рядом.

— Тк ты рсскжешь мне, почему мы збрли Горелого из лгеря? — н бегу спросил Клубок.

— Потому что ему известно, что Коготь убил Ярохвост, — ответил Огонек.

— Коготь убил Ярохвост?! — воскликнул Клубок. От удивления он дже остновился. Посмотрел снчл н Огоньк, потом н Горелого. Зтем снов н Огоньк.

— Во время боя с Речным племенем, — пояснил Горелый. — Я см видел.

— Но зчем ему это пондобилось? — недоумевл Клубок, снов пускясь в путь по тропинке.

— Они нчли спускться по склону оврг, н дне которого росли Четыре Дерев.

— Не зню. Может быть, он рссчитывл, что Синяя Звезд нзнчит его глштем, — предположил Огонек, пытясь перекричть ветер. Клубок не отвечл, только хмурился.

Теперь коты полезли вверх по крутому склону, тм нчинлсь территория племени Ветр. Прыгя с кмня н кмень, Огонек продолжл беседовть с Клубком, который стрлся не отствть. Огоньку хотелось, чтобы его товрищ понял, кк опсно для Горелого оствться в лгере.

— Я случйно подслушл рзговор Когтя с Чстоколом и Долгохвостом. Это случилось в тот вечер, когд был убит Львиное Сердце, — скзл он. — Коготь хочет избвиться от Горелого.

— Избвиться от Горелого? Ты хочешь скзть: убить его? — Клубок тяжело опустился н кмень.

Огонек тоже остновился. Он посмотрел н своих товрищей. Горелый скрючился н кмне чуть ниже по склону, бок его тяжело вздымлись и опдли. Мокря шерсть облепил худые бок, и от этого он кзлся сейчс совсем мленьким.

— Ты видел сегодня, кк Белоснежк гонял Горелого? — мяукнул Огонек. — Коготь пустил слух, что Горелый — предтель. Но рядом с Ячменем никто его не тронет. А теперь пошли, нм нужно поскорее добрться!

Н открытом всем ветрм поле говорить было невозможно. Вокруг звывл ветер, в небе сверкли молнии и грохотл гром. Коты, низко нгнув головы, упорно шли вперед под проливным дождем.

Нконец они добрлись до кря кменистой долины, где кончлсь территория племени Ветр.

— Дльше, Горелый, мы с тобой не пойдем, — мяукнул Огонек, стрясь перекричть вой ветр. — Нм ндо вернуться и нйти Щербтую, пок гроз не прошл. Горелый поднял голову и испугнно посмотрел н него сквозь струи дождя. Потом кивнул.

— Ты сможешь см нйти Ячменя? — спросил Огонек.

— Д, я помню дорогу, — ответил Горелый.

— Держись подльше от собк, — предупредил Клубок.

Горелый кивнул: — Хорошо! Потом вдруг нхмурился:

— А вдруг Ячмень прогонит меня?

— Тогд ты рсскжешь ему, что однжды поймл гдюку! — ответил Клубок, дружески подтлкивя Горелого в мокрый от дождя бок.

— Иди, — скзл Огонек, чувствуя, что время не ждет. Он лизнул Горелого в худое черное плечо. — И не беспокойся, скоро у меня все зпомнят, что ты не предвл Грозовое племя.

— А если Коготь нчнет меня искть? — Из-з сильного ветр голос Горелого был еле слышен.

Огонек решительно посмотрел ему в глз.

— Не будет. Я скжу ему, что ты умер.

Глв XXII

Огонек и Клубок той же дорогой вернулись н территорию Грозового племени. Об были измотны долгой дорогой и промокли нсквозь, но Огонек не сбвлял ход. Гроз нчинл стихть. Скоро воины Грозового племени отпрвятся н поиски Щербтой. Он должен нйти ее рньше, чем они.

Небо было темным, хотя грозовя туч нчл отползть к горизонту. Огонек догдлся, что день близится к вечеру.

— Двй пойдем прямо н территорию Сумрчного племени! — предложил Клубок, когд они сбежли с кручи и вышли к Четырем Деревьям.

— Снчл ндо нйти зпх Щербтой, — объяснил Огонек. — Ндеюсь, он не приведет нс в лгерь Сумрчных котов.

Клубок искос посмотрел н друг, но ничего не скзл.

Они перешли через речку по бревну и спрыгнули н землю Грозового племени. Они уже добрлись до дубовой рощи, почти у смого лгеря, но тк и не нпли н след Щербтой.

Дождь прекртился, и зпхи лес стли понемногу возврщться. Огонек ндеялся, что дождь не смоет всех следов. Он остновился потереться боком о зеленый куст, и тут вдруг почуял знкомый зпх Щербтой. Это был зпх стрх.

— Он здесь проходил! — мяукнул он. Он стл продирться сквозь мокрые кусты. Клубок шел з ним. Сверху кпли редкие кпли, гром глухо погромыхивл где-то вдлеке. У них совсем не оствлось времени. Огонек прибвил ходу. Кк ни стрнно, зпх Щербтой действительно уводил их прямо н территорию Сумрчного племени. Сердце его упло. Неужели обвинения Когтя были спрведливы? С кждым шгом Огонек ндеялся, что зпх укжет им другое нпрвление, но след был ровным и укзывл только вперед.

Дойдя до Гремящей Тропы, они остновились. Мимо пробежли три рычщих чудищ, рзбрызгивя вокруг себя фонтны грязной воды. Коты н всякий случй держлись подльше от кря широкой серой тропы до тех пор. пок чудищ н время не прекртили беготню. Тогд они быстро перебежли н другую сторону и окзлись н территории Сумрчного племени.

Пхучий след н грнице нсторожил Огоньк, лпы его здрожли. Клубок остновился и нервно огляделся по сторонм.

— Мне почему-то кзлось, что, когд я попду н территорию Сумрчного племени, со мною рядом будет несколько воинов, — признлся он.

— Ты не боишься? — тихо спросил Огонек.

— А ты? Мм всегд говорил мне, что эти Сумрчные коты — нстоящие вонючки.

— А моя мм мне ничего ткого не говорил, — ответил Огонек.

Но он впервые в жизни пордовлся, что шерсть у него прилипл к телу — может, Клубок не зметит, кк от стрх дыбом встли шерстинки у него н спине.

Друзья пошли дльше, широко рскрыв глз и чутко прислушивясь к кждому звуку. Клубок смотрел, нет ли где дозорных Сумрчного племени, Огонек меньше всего хотел встретить воинов Грозового племени, которые вскоре должны прийти сюд по следу.

Зпх Щербтой звел их в глубь охотничьей территории Сумрчного племени. Лес здесь был мрчный, в подлеске росл почти одн крпив д колючя ежевик.

— Я не чую след, — пожловлся Клубок. — Тут слишком мокро.

— Он здесь, — нстивл Огонек.

— Зто я чую другое, — неожиднно фыркнул Клубок.

— Что? — прошептл Огонек, остнвливясь.

— Зпх котят. Котят здесь! Огонек еще рз принюхлся, пытясь отыскть зпх млюток из Грозового племени.

— Я тоже теперь почуял, — скзл он. — И еще!

Он резко мхнул хвостом сверху вниз — это был знк Клубку: сиди тихо! Потом пошевелил усми: смотри вперед, н дерево с почерневшей корой.

Клубок вопросительно пошевелил ушми. Огонек слегк кивнул. З широким рсщепленным стволом прятлсь Щербтя.

Коты, не сговривясь, рзделились и стли подкрдывться с двух сторон. Они подползли осторожно, вспоминя все уроки охотничьего мстерств: ступли легко, голову не поднимли. Потом прыгнули.

Щербтя взвыл от удивления, когд об кот приземлились рядом с ней и прижли ее к земле. Он вырвлсь и с шипением отползл и полезл в дупло у смых корней. Огонек и Клубок кинулись з ней и зкрыли ей выход.

— Я знл, что Грозовое племя будет во всем винить меня! — сердито прошипел он, сверкя глзми из темного дупл.

— Где котят? — строго спросил Огонек.

— Мы почуяли их зпх! — скзл Клубок. — Что ты с ними сделл?

— У меня их нет, — огрызнулсь Щербтя. — Я пришл сюд, чтобы нйти и отнести котят обртно. Я остновилсь, потому что тоже почуял их. Но их здесь нет. Огонек и Клубок переглянулись.

— Д нет у меня котят! — повторил Щербтя.

— Почему же ты тогд убежл? Почему убил Пестролистую?

Клубок здвл вопросы, потому что Огонек не мог зствить себя произнести ткое.

Пестролистя убит? — По голосу Щербтой было ясно, что он действительно впервые об этом слышит. Огонек вздохнул с облегчением.

— Тк ты не знл? — спросил он.

— Откуд? Я ушл из лгеря срзу же, кк только стли кричть, что котят пропли. Клубок все еще смотрел н нее с подозрением, но Огонек по голосу понял, что он говорит првду.

— Я зню, кто збрл котят, — продолжл он. — Я учуял его зпх возле детской.

— Кто это был? — спросил Огонек.

— Црпн — один из воинов Звездолом. И пок котят нходятся у Сумрчных котов, они подвергются большой опсности.

— Но не могут же Сумрчные коты поднять лпу н котят! — возмутился Огонек.

— Я бы тк не скзл, — зметил Щербтя. — Они нужны Звездолому кк воины.

— Но ведь им всего три луны от роду! — шепнул Клубок.

— Рньше его это не остнвливло. С тех пор кк он стл предводителем, котят стновятся ученикми с трех лун. А в пять лун он уже посылет их н бой!

— Но ведь они еще слишком млы, чтобы сржться! — возрзил Огонек.

Теперь он вспомнил тщедушных учеников из Сумрчного племени, которых видел н Совете Они были не просто мленького рост, они были еще котятми!

Щербтя презрительно зшипел:

— Звездолом это не волнует. У него много лишних котят, если зпс истощится, он может выкрсть котят из чужого племени! — Он вся дрожл от гнев. — В конце концов, чего еще ждть от кот, который убил котят в своем собственном племени! Клубок и Огонек онемели.

Нконец Огонек обрел др речи и спросил:

— Если он убил котят Сумрчного племени, почему он до сих пор не нкзн?

— Потому что он соврл, — грубо ответил Щербтя. Видно было, что ей тяжело говорить об этом. — Он свлил всю вину н меня, и Сумрчные коты поверили ему!

И вдруг Огонек все понял.

— Поэтому тебя изгнли из Сумрчного племени? — спросил он. — Ты должн теперь вернуться вместе с нми в нш лгерь и рсскзть об этом Синей Звезде.

— Только после того, кк спсу вших котят! — зшипел в ответ Щербтя.

Огонек поднял голову и принюхлся. Дождь перестл, и ветер улегся. Отряд воинов Грозового племени скоро нпдет н их след. Оствться здесь небезопсно.

Клубок все никк не мог поверить, что Щербтя скзл првду о Звездоломе.

— Ну кк мог предводитель убить котят собственного племени? — все спршивл он.

— Звездолом нстивл н том, чтобы они нчинли учиться с млденчеств. Он взял двух котят н тренировку по технике боя. — Щербтя тяжело вздохнул. — Им было только четыре луны. Когд он принес их ко мне, они были уже мертвы. Н теле у них были глубокие црпины и укусы, ккие мог оствить взрослый воин, не ученик. Должно быть, он см с ними сржлся. Я ничего не могл сделть. Когд их мтери пришли посмотреть н них, Звездолом был рядом. Он скзл, что шел и случйно нткнулся н меня, рядом со мной были эти мертвые котят. Он больше не могл говорить и отвернулсь.

— Почему ты не скзл кошкм, что виновт Звездолом? — спросил Огонек. Щербтя покчл головой:

— Я не смогл.

— Почему?

Стря кошк медлил с ответом. Потом грустно скзл:

— Звездолом — предводитель Сумрчного племени. Его отец был смым блгородным воином. Слово его — зкон. Огонек отвернулся, и все трое помолчли. Потом Огонек мяукнул:

— Мы вместе спсем котят. Сегодня ночью. Но здесь оствться нельзя. Я чую приближение отряд Грозовых котов. — Он змолчл. — Если с ними Коготь — Щербтой конец. Он убьет ее, не дв ей дже рт рскрыть. К Щербтой вернулсь ее прежняя смеклк, он действовл решительно.

— Если идти в ту сторону, тм будет торф, он мокрый после дождя, — скзл он. — Нших зпхов тм никто не учует.

Он прыгнул в ближйший куст, Клубок и Огонек быстро шмыгнули следом. Теперь было слышно, кк вдлеке шелестят ветки подлеск. Но это не ветер колыхл кусты, отряд воинов Грозового племени. Рзъяренных и жждущих отмщения.

В лесу нступил зловещя тишин, легкий тумн повис нд землей. Огонек стряхнул с шерстки кпли росы и нетерпеливо зурчл грудным голосом.

Щербтя повел их з собой. Они прошли немного вперед. Земля под ногми стл рыхлой, и лпы вязли в мягком торфе. Кислый зпх бил в ноздри, но по крйней мере он збьет их собственный зпх. Шум з спиной усиливлся.

— Быстро, лезьте сюд! — позвл Щербтя, ныряя под куст с очень широкими листьями. Все трое спрятлись под кустом, поджв хвосты. Огонек сидел не шевелясь и стрясь не обрщть внимния н то, что его пушистый живот нмок от сырости. Он прислушивлся к поступи Грозовых котов, которые подходили все ближе и ближе.

Глв XXIII

Огонек понял, что в отряде несколько котов и что они идут очень быстро. Кто именно, он не сумел угдть по зпху, потому что н торфянике сильно пхло сыростью, но он точно знл, что это коты из Грозового племени. Он зтил дыхние и сидел не шелохнувшись, пок шги не прошелестели и не зтихли в отдлении.

— Ну что, пойдем вызволять котят из неволи? — шепнул Клубок. Щербтя откликнулсь первой.

— Думю, мне удстся нйти помощник в смом Сумрчном племени. Не все коты поддерживют Звездолом. Огонек нвострил уши, Клубок от удивления змхл хвостом.

— Ств предводителем, — пояснил Щербтя, — Звездолом выствил стрейшин з пределы внутреннего лгеря. Они стли жить н грнице, и им пришлось смим ловить всякую живность. Эти коты увжют воинский уств — тк они были воспитны. Кто-нибудь из них поможет нм. Огонек посмотрел ей в глз, быстро сообржя.

— А я сделю тк, что отряд из Грозового племени тоже нм поможет, — мяукнул он. — Если я рсскжу им то, что скзл Щербтя, может, они поверят этому. Клубок, ты будешь ждть у зсохшего вяз, тм, где мы учуяли кровь. Сиди у вяз, пок кто-нибудь из нс не вернется.

Клубок встревожился.

— А ты првд веришь, что Щербтя идет искть помощник? — шепнул он н ухо Огоньку.

— Ты должен мне доверять, — проворчл Щербтя. — Я вернусь. Клубок вопросительно посмотрел н Огоньк. Тот кивнул. Не говоря ни слов, Щербтя вскочил н четыре лпы и исчезл в кустх.

— Мы првильно поступили? — спросил Клубок.

— Не зню, — ответил Огонек. — Если д, то мы герои и котят будут целы. Если же нет, то нм не позвидуешь. Огонек побежл по следу отряд, мимо ежевики, крпивы, бересклет. След был четкий, сбиться было невозможно. Рзъяренные Грозовые коты шли по территории Сумрчного племени не тясь.

Тучи нконец рссеялись. Нд мкушкми деревьев поперек ночного неб протянулсь Серебряня Полоск. Месяц уже нчл поднимться но его холодный свет не мог проникнуть сквозь густую пелену тумн, повисшего в подлеске. Огонек сосредоточился н зпхе, который оствляли идущие впереди. Он узнл зпх Бурн. Снов принюхлся. Когтя с ними не было. Он побежл быстрее и резко остновился позди отряд. Воины оглянулись и посмотрели н него, нстороженно прижв уши и рспушив хвосты. Здесь были Чстокол и молоденькя кошк по имени Кисточк. Был здесь и полостый воин Ветрогон. Кроме Кисточки в отряде был еще одн боевя кошк — Синеглзк.

— Огонек! — прорычл Бурн. — Ты что здесь делешь? Огонек стл хвтть ртом воздух, кк будто здыхется.

— Меня послл Синяя Звезд! — с трудом произнес он. — Он просил меня нйти Щербтую до того, кк…

Бурн перебил его:

— А! — мяукнул он. — Синяя Звезд скзл мне, что, может, я нйду себе товрищ. Теперь я понимю, кого он имел в виду. И белый кот здумчиво посмотрел н Огоньк.

— Когтя поблизости нет? — спросил Огонек, гордый оттого, что н него выжидюще смотрят все эти сильные воины. Бурн посмотрел н него с удивлением.

— Синяя Звезд просил его остться в лгере — зщищть оствшихся котят. Огонек удовлетворенно кивнул. Потом скзл:

— Бурн, мне нужн твоя помощь. Я могу отвести тебя к котятм. Клубок ждет меня. Мы хотим збрть их сегодня ночью. Ты пойдешь с нми?

— Конечно, мы пойдем! Воины нетерпеливо змхли хвостми.

— Для этого придется совершить нбег н лгерь Сумрчных котов, — предупредил Огонек.

— Ты можешь нс туд отвести? — перебил его Ветрогон.

— Я — нет. Щербтя может. Он обещл нйти союзник в лгере среди своих стрых друзей. Кисточк нетерпеливо збил хвостом.

— Тк ты ншел Щербтую? — прошипел он.

— Не понимю, — шепнул Бурн, совсем сбитый с толку. — Предтельниц собирется помочь нм вызволить котят, которых см же и укрл? Огонек вдохнул поглубже, чтобы успокоиться, и смело посмотрел в глз Бурну.

— Щербтя не трогл котят, — промяукл он. — И Пестролистую не убивл. Он хочет помочь нм спсти нших котят. Бурн выпучил глз, потом моргнул.

— Покзывй дорогу, Огонек, — рспорядился он. Клубок ждл у строго дерев, беспокойно бегя вокруг трухлявого ствол то в одну, то в другую сторону. Когд из тумн вышел отряд воинов, он остновился и пошевелил усми в знк приветствия.

— Щербтя не появлялсь? — спросил Огонек.

— Нет еще, — отвечл Клубок.

— Мы не знем, сколько идти до лгеря Сумрчных котов, — пробормотл Огонек, чувствуя, что Бурн угрожюще нвисет нд ним. — Может, он н полпути к нм и скоро придет.

— А может, сидит и шушукется со своими товрищми, пок мы сидим тут, кк дурки, и ждем, когд н нс нпдут! — мяукнул Клубок.

Бурн внимтельно посмотрел н учеников. Уши его беспокойно здвиглись:

— Ну что, Огонек?

— Он вернется, — пообещл Огонек.

— Хорошо скзл, юнош. Из-з трухлявого ствол вышл Щербтя и уселсь н трву.

— Не только ты умеешь незметно подкрдывться, — скзл он, обрщясь к Огоньку. — Помнишь тот день, когд мы с тобой впервые встретились? Тогд ты тоже смотрел не в ту сторону.

Еще три кот из Сумрчного племени вышли из-з дерев и уселись рядом с ней. Грозовые коты нсторожились и н всякий случй рспушили хвосты.

Дв племени молч смотрели друг н друг. Огонек нервничл, не зня, что делть дльше.

Молчние нрушил серый кот из Сумрчного племени. Он был очень худой, и шерсть его, похоже, двно утртил блеск. Он скзл:

— Мы пришли помочь вм. Мы не желем вм зл. Вы пришли з своими котятми. Мы поможем вм их збрть.

— А ккя вм от этого польз? — осторожно спросил Бурн.

— Мы хотим, чтобы вы помогли нм избвиться от Звездолом. Он нрушил воинский уств, и Сумрчное племя от этого стрдет.

— Неужели все тк просто? — прорычл Бурн. — Мы врывемся в лгерь, хвтем котят, убивем вшего предводителя и возврщемся домой…

— Вы не встретите в лгере ткого уж большого сопротивления, — промурлыкл серый кот. Щербтя встл.

— Позвольте мне предствить вм своих стрых друзей, — мяукнул он и зходил кругми возле Сумрчных котов. Подошл к серому и потерлсь головой о его бок:

— Это Головешк, один из смых стрых котов ншего племени.

Потом зкружил вокруг потрепнного черного кот:

— А это Черняк, он был стршим воином, пок Клок Кометы не был убит. Черный кот кивнул.

— А это одн из нших стрых королев, Темнобрюшк. Двое из ее котят погибли, когд изгоняли племя Ветр.

Темнобрюшк, мленькя полостя кошк, мяукнул в знк приветствия.

— Я не хочу, чтобы и другие мои котят погибли, — скзл он.

Бурн приглдил языком свою шерсть, чтобы он не топорщилсь.

— Вы действительно хорошие воины, рз сумели к нм подобрться тк незметно. Но вс не много. Рзве этого достточно? Мы должны знть, с ккой силой нм предстоит срзиться, когд мы прорвемся в лгерь Сумрчного племени.

— Стрики и больные в ншем племени умирют от голод, — мяукнул Головешк. — А котят все чще гибнут от несчстных случев.

— Но если Сумрчное племя в тком плчевном состоянии, — вмешлся Чстокол, — откуд у вс взялось столько сил в последних сржениях? И почему Звездолом до сих пор остется вшим предводителем?

— Звездолом окружет групп отборных воинов, — отвечл Головешк. — Их-то и следует бояться, потому что они готовы умереть з него, если пондобится. Остльные воины подчиняются ему только потому, что зпугны. Пок они уверены в том, что он непобедим, они сржются н его стороне. Но стоит им убедиться, что его смого побеждют…

— …То будут биться против него, не з него! — брезгливо договорил Чстокол. — Ничего себе верность!

Перебежчики из Сумрчного племени стли поднимться.

— Нше племя не всегд было тким, — вмешлсь Щербтя. — Когд племя возглвлял Клок Кометы, нс боялись и увжли з ншу силу. Но тогд мы были сильны тем, что чтили воинский уств и хрнили верность своему племени. Не то что теперь, когд сильным считется вероломный и кровождный. — Стря целительниц вздохнул. — Если бы Клок Кометы пожил подольше…

— А от чего он умер? — зинтересовлся Бурн. — Н Совете ходили рзные слухи, но точно никто не знет…

Щербтя скорбно опустил веки.

— Он попл в зсду, которую устроили воины из другого племени. Бурн здумчиво кивнул.

— Д, похоже, тк думет большинство котов. Действительно, нстли плохие времен, когд н предводителей нпдют исподтишк, в темноте, вместо того чтобы открыто вызвть н бой и срзиться один н один, кк полгется. Огонек кивнул, припоминя рзные тктические приемы ведения боя.

— Есть ли возможность збрть котят, не привлекя к себе внимния кошек племени? — спросил он.

Ему ответил Темнобрюшк:

— Их очень тщтельно охрняют. Звездолом ожидет, что Грозовое племя придет з ними. Потихоньку унести их не удстся. Остется только открытое нпдение.

— Тогд ндо нпсть н Звездолом и н его личную охрну, — мяукнул Бурн. Щербтя предложил:

— Воины Сумрчного племени проведут меня в лгерь. Они скжут, что взяли меня в плен. Дождемся, когд Звездолом и его воины выйдут из своих укрытий. Услышв о том, что меня взяли в плен, они соберутся н поляне. И когд они будут н открытом месте, я дм вм сигнл к нпдению.

Бурн помолчл. Потом кивнул, и лицо его стло суровым: мысленно он уже послл своих воинов н бой.

— Хорошо, Щербтя, — скзл он. — А теперь, пожлуйст, покжи нм дорогу в лгерь Сумрчного племени.

Глв XXIV

Щербтя повернулсь и скрылсь в ппоротнике. Бурн и другие последовли з ней.

Огонек дрожл от нпряжения. Он не чувствовл холод и сырости, устлости — кк не бывло.

Щербтя подвел их к небольшому овржку, кря которого густо поросли кустрником. Спутнные колючие ежевичные плети не имели ничего общего с ккуртным лзом из утесник, который вел в лгерь Грозового племени. В зеленой огрде лгеря было полно дыр и щелей, и оттуд в нос шибл зпх протухшего мяс.

— Вы едите пищу воронов? — брезгливо поморщился Клубок.

— Нши воины привыкли дрться, не охотиться, — ответил Головешк. — Мы едим все, что нйдем.

— Грозовое племя, прячьтесь под этот куст, — скомндовл Щербтя. — Тм полно погнок, они отобьют вш зпх. Ждите здесь, пок я не позову! Он пропустил вперед пру котов Сумрчного племени и пристроилсь в середине группы, кк будто он их пленниц. Они молч зшгли к лгерю.

Грозовые коты рсселись меж погнок и стли нпряженно вслушивться. Огонек чувствовл, что шерсть н згривке у него подргивет. Он посмотрел н Клубк, сидевшего рядом. Густя шерсть н его спине стоял дыбом, и Огонек отчетливо слышл чстое взволновнное дыхние друг.

Вдруг в лгере Сумрчного племени рздлся вой. Мгновенно коты Грозового племени выскочили из укрытия и ринулись в ворот.

Тм, н утоптнной пыльной площдке, Щербтя, Головешк и Черняк бились с шестью грозными воинми. Огонек узнл среди них Звездолом и глштя племени Чернопят. Воины были тощими и исцрпнными, но под потрепнной шкурой у кждого перектывлись сильные тренировнные мышцы.

У кря площдки групп тощих кошек выжидюще смотрел н зчинщиков. Их худые тел, кзлось, дрожли от гнев, мутные глз моргли от удивления. Крем глз Огонек зметил, кк Мокроус шмыгнул в кусты и зтился тм. Бурн подл сигнл кивком головы, и Грозовое племя бросилось в тку.

Огонек сгреб когтями серебристого кот, но тот оттолкнул его. Огонек полетел кубрем, и воин Сумрчного племени, повернувшись, схвтил его когтями, острыми, кк шипы. Огонек извернулся и вонзил свои зубы в бок противник. По вою рненого он догдлся, что попл в уязвимое место, и сжл челюсти сильнее. Воин пронзительно зкричл, вырвлся и со всех ног бросился в кусты. Огонек поднялся. Молоденький ученик из Сумрчного племени прыгнул н него с земляного вл, взъерошив от стрх свою нежную млденческую шерстку. Огонек выпустил когти и легко, одной лпой, отбросил его прочь.

— Не лезь в дрку, это не твое дело, — прошипел он.

Бурн тем временем уже пригвоздил своей лпой к земле Чернопят. Он сильно куснул его, и рненый глштй побежл к воротм лгеря и исчез в лесу. Огонек услышл, кк Темнобрюшк окликнул его.

— Берегись, Огонек! Тм Црпн.. Он не договорил. Огромный коричневый котище всем телом нбросился н него. Он вцепился когтями в землю и изготовился к бою. «См Црпн! Воин, убивший Пестролистую!» — пронеслось в голове у Огоньк. Охвченный гневом, он яростно бросился н Црпн.

Огонек придвил его всем телом и ткнул мордой в землю. Не помня себя от ярости, он хотел было вонзить зубы в шею Црпн. Но не успел ннести смертельный удр — Бурн отбросил его и см схвтил Сумрчного воин.

— Воины Грозового племени не убивют без крйней необходимости, — проревел он в смое ухо Огоньку. — Мы должны только проучить их, чтобы они к нм больше не зявлялись! Он очень сильно куснул Црпн — и тот, визж, пустился нутек. З спиной Огоньк рздлся ужсный крик. Обернувшись, он увидел, кк Щербтя вцепилсь своими окроввленными лпми в Звездолом. Тело его было покрыто кровоточщими рнми. Прижв уши к голове, он яростно выл, рспростертый н земле, не в силх пошевелиться.

— А я-то думл, что тебя проще убить, чем моего отц! — осклился он н Щербтую.

Т взвилсь, словно ее ужлил ос, лицо ее искзилось от горя. Он ослбил хвтку, и в тот же миг, изогнувшись, он отшвырнул ее от себя.

— Тк это ты убил Клок Кометы? — ужснулсь Щербтя, округлив глз. Звездолом окинул ее холодным взором.

— Ты обнружил его тело. Рзве ты не зметил клок моей шерсти в его когтях? Щербтя смотрел н него, не в силх пошевелиться. Ужс сковл ее. А Звездолом продолжл:

— Кк предводитель, он был слишком добрый и глупый. Нечего его жлеть. Он зслуживл ткую учсть.

— Нет! — прошептл Щербтя, не поднимя головы. Потом собрлсь с силми. Посмотрел н Звездолом и выгнул спину.

— А котят Нстурции? Они тоже зслуживли чтобы их убили? — крикнул он.

Звездолом зрычл и бросился н Щербтую. Т упл н живот. Щербтя дже не сделл попытки сопротивляться, когд он протянул к ней свои громдные когти. Огонек с ужсом увидел, что глз ее ничего не видят от горя.

— Эти котят были слбые, — прошипел Звездолом, нклоняясь к смому уху Щербтой. — От них ншему племени все рвно не было бы пользы. Если бы не я их убил, то другой ккой-нибудь воин сделл бы это.

И тут ккя-то черно-беля королев-кошк из Сумрчного племени вдруг зголосил. Звездолом не обртил н это внимния.

— Лучше бы я убил тебя рньше, когд у меня был ткя возможность, — скзл он Щербтой. — Нверное, я ткой же мягкотелый, кк и мой отец. Дурк я был, что выпустил тебя из лгеря живой!

С этими словми он приготовился вонзить зубы в ее шею. Но Огонек опередил его. Он прыгнул н спину Звездолому прежде, чем тот успел сомкнуть челюсти. Огонек вцепился когтями в свлявшуюся шерсть и стл отдирть его от измученной кошки. Когд ему удлось это сделть, он мощным удром лп отбросил его в кусты. Звездолом ухитрился приземлиться н все четыре лпы и угрожюще зшипел, глядя в глз Огоньку:

— Ты нпрсно тртишь время, ученик! Я спршивл совет у Звездного племени. Тебе придется девять рз убить меня, прежде чем я попду н небо. Неужели ты и првд думешь, что ткой сильный? — И сверкнул глзми. Огонек выдержл его взгляд. Он нпрягся. Звездолом был предводителем племени! С ккой стти Огоньку приписывют честь победить его? Но его приближенные, нблюдвшие з всем этим, стли медленно окружть своего поверженного предводителя, шипя и плюясь от злости. Они были исхудлые и голодные, и их было много. Кжется, Звездолом понял это и нчл нервно помхивть хвостом. Пригнувшись, он стл выбирться из кустов н площдку, не сводя глз с Огоньк.

— Еще не все кончено, ученик, — прошипел он. Потом быстро рзвернулся и побежл в лес — догонять своих воинов. Огонек посмотрел н Бурн.

— Мы будем его преследовть? — мяукнул он. Воин покчл головой:

— Думю, они хорошо усвоили, что сюд возврщться не следует. Черняк, воин Сумрчного племени, соглсно кивнул:

— Пусть уходят. Если они осмелятся еще рз сунуть сюд нос, нше племя сможет спрвиться с ними без посторонней помощи. Остльные коты Сумрчного племени робко жлись друг к другу. Оствшись без предводителя, они словно онемели. «Пройдет еще очень много времени, прежде чем это племя снов стнет сильным», — подумл Огонек.

— Котят! Огонек услышл мяукнье Клубк, доносившееся с дльнего конц лгеря. Он бросился туд, з ним — Кисточк и Бурн. Добежв до мест, они услышли жлобное мяукнье котят, еле слышное под кучей веток и листьев. Клубок и Кисточк мигом рскидли листья и увидели под ними, в ямке, укрденных котят.

— Они живы-здоровы? — спросил Бурн, нервно помхивя хвостом.

— Здоровы, здоровы, — рдостно ответил Клубок. — Ну, может быть, немножко поцрпны. Ой, у этого полостик ухо сильно покусно! Может, посмотришь, Щербтя? Стря кошк в это время злизывл свои рны, но когд Клубок позвл ее, он с готовностью откликнулсь и подбежл к Клубку. Тот достл котенк из ямы и осторожно посдил н землю. Потом Огонек помог Клубку достть из ямы остльных котят. Последняя был кошечк, снежно-беля и пушистя, кк и ее мть Белоснежк. Он мяукл и пищл, когд Огонек доствл ее и клл н землю. Кисточк подвинул к себе всех котят и стл их облизывть и глдить. Щербтя тем временем осмотрел порвнное ушко котенк.

— Нужно остновить кровь, — промяукл он. Из кустов появился Мокроус. Н передней лпе у него был толстый моток путины. Он молч передл его Щербтой. Т поблгодрил его кивком головы и стл лечить рну. Черняк приблизился к котм из Грозового племени.

— Вы помогли Сумрчному племени избвиться от жестокого и опсного предводителя, и мы вм з это блгодрны. Но вм пор возврщться в свой лгерь. Я обещю, что ни один воин Сумрчного племени не ступит н вши охотничьи земли до тех пор, пок н нших землях будет достточно добычи. Бурн кивнул.

— Вы можете спокойно охотиться до конц этой луны, Черняк. Грозовое племя знет, что вм пондобится время, чтобы окрепнуть. Он повернулся к Щербтой:

— А ты, Щербтя? — спросил он. — Ты хочешь пойти с нми или остнешься здесь, со своими стрыми друзьями? Щербтя посмотрел н него:

— Я пойду с вми. — Он бросил быстрый взгляд н зднюю лпу Бурн. — Вм пондобится целительниц, для вс и для вших котят.

— Спсибо, — промурлыкл Бурн. Мхнув хвостом, он подл знк своим воинм и повел их з собой к выходу из лгеря. Кисточк и Синеглзк вели перед собой измученных и слбых котят, осторожно их подтлкивя. Щербтя шл рядом с котенком, у которого было порвно ухо. Когд он пдл, он бережно поднимл его з шкирку. Огонек и Клубок шли последними. Они миновли ежевичный куст, пхучую грницу лгеря и нпрвились дльше в лес.

При слбом свете месяц отряд Грозовых котов двиглся по нпрвлению к дому, вокруг них кружили, пдя н лесную подстилку, сухие бурые листья.

Глв XXV

Рдуясь, что нконец снов дом, Огонек и Клубок обогнли отряд и первыми вбежли н территорию своего лгеря. Белоснежк лежл посреди поляны, устло положив голову н лпы. Когд ученики порвнялись с ней, он поднял голову и принюхлсь.

— Мои котят! — зкричл он. Он вскочил и кинулсь нвстречу отряду, входящему в лгерь.

Котят бросились к ней и стли тыкться в нее носми. Он свернулсь рядом с ними и стл по очереди их облизывть, громко урч. Щербтя стоял у ворот лгеря и молч нблюдл з ней. Синяя Звезд подошл поприветствовть вернувшийся отряд. Он лсково посмотрел н Белоснежку и ее котят, потом перевел взгляд н Бурн.

— Кк они, здоровы? — поинтересовлсь он.

— Отлично себя чувствуют, — мяукнул Бурн.

— Ты спрвился с зднием, Бурн. Грозовое племя гордится тобой. Бурн, склонив голову, выслушл слов блгодрности и зметил:

— Но без помощи этого ученик мы бы их не ншли. Огонек гордо выгнул шею, поднял хвост и готовился произнести речь, но с противоположной стороны поляны послышлось злобное ворчние.

— Почему ты привел с собой предтельницу? Это был Коготь. Он подошел ближе и встл рядом с предводительницей.

— Он не предтельниц, — возрзил Огонек. Он посмотрел вокруг. Коты постепенно стли выходить н поляну, чтобы посмотреть н котят и поздрвить вернувшихся воинов. При виде Щербтой некоторые не могли скрыть своей неприязни.

— Он убил Пестролистую, — процедил сквозь зубы Долгохвост.

— Посмотрите н когти Пестролистой, — предложил Клубок. — Вы тм нйдете коричневую шерсть Црпн, не серую шерсть Щербтой!

Синяя Звезд кивком головы подл знк Кисточке, и т метнулсь из толпы к тому месту, где лежло тело Пестролистой, которое утром должны были зкопть. С змирнием сердц все ждли ее возврщения.

— Клубок прв, — проговорил он, пытясь отдышться. — Н Пестролистую нпл не серя кошк.

По толпе проктился вздох удивления.

— Но это не знчит, что он не виновн в крже котят! — прошипел Коготь.

— Без Щербтой мы бы никогд не смогли вызволить котят! — прокричл Огонек. Он тк устл, что не мог больше сдерживться. — Он узнл, что кто-то из воинов Сумрчного племени збрл их. Когд я ее встретил, он кк рз шл по следу. Он рди них рисковл своей жизнью, вернувшись в лгерь Сумрчных котов. Это он придумл плн, блгодря которому нм удлось попсть в лгерь и победить Звездолом! Все племя слушло эти слов и удивлялось.

— Он прв, — мяукнул Бурн. — Щербтя — нш друг.

— Рд это слышть, — промурлыкл Синяя Звезд, поймв взгляд Огоньк. Из толпы послышлось взволновнное мяукнье Белоснежки.

— Тк Звездолом мертв? — спросил он.

— Нет, он бежл, — ответил ей Бурн. — Но он никогд больше не будет предводителем Сумрчного племени.

Белоснежк вздохнул с облегчением и принялсь снов облизывть своих котят. Бурн посмотрел н Синюю Звезду.

— Я обещл Сумрчному племени, что мы оствим их в покое до следующего полнолуния, — сообщил он. — Пок Звездолом был предводителем, в племени нчлся рзброд, и оно пришло в упдок.

Синяя Звезд кивнул. — Ты поступил блгородно. Это было мудрое решение, — одобрительно промяукл он. Предводительниц Грозового племени проследовл мимо Бурн и остльных членов отряд и подошл к Щербтой. Т опустил глз, предводительниц коснулсь носом ее свлявшейся шубки.

— Щербтя, я хочу, чтобы ты зменил Пестролистую и стл ншей целительницей, — промяукл Синяя Звезд. — Я уверен, ты легко рзберешься в ее лекрствх. Их никто не тронул. Коты стли шептться, с волнением помхивя хвостми. Щербтя тревожно посмотрел н толпу, но ничего не скзл.

Белоснежк, переглянувшись с другими королевми-кошкми, неторопливо кивнул в знк того, что и он одобряет это решение. Щербтя почтительно поклонилсь белой кошке и обртилсь к предводительнице:

— Спсибо, Синяя Звезд. Я готов стть целительницей Грозового племени. Сумрчное племя уже не то, кким было когд-то. Теперь мое племя — Грозовое.

Огонек пордовлся, что стря кошк, к которой он успел привязться, будет теперь целительницей их племени. Потом грустно свесил хвост, подумв вдруг, что никогд больше не встретит Пестролистую н зеленой полянке и никогд больше он не посмотрит н него своими прекрсными лсковыми глзми.

— А где Горелый? — вдруг спохвтилсь Синяя Звезд. Огонек срзу отвлекся от своих горьких мыслей.

— Д, — вствил Коготь, — где мой ученик? Стрнно, что он исчез одновременно со Звездоломом.

И он обвел собрвшихся многознчительным взглядом.

— Если ты думешь, что он помогл Сумрчному племени, — хрбро мяукнул Огонек, — то ты ошибешься!

Коготь зловеще сверкнул желтыми глзми.

— Горелый мертв, — продолжл Огонек, печльно склонив голову. — Мы ншли его тело н территории Сумрчного племени. Судя по зпхм, его, нверное, згрызли дозорные Сумрчного племени. — Он посмотрел н Синюю Звезду. — Я вм потом все подробно объясню, — пообещл он.

Щербтя с изумлением глянул н Огоньк. Он взглядом велел ей помлкивть. Он повел ушми в знк того, что понял и отвернулсь.

— Я никогд не говорил, что Горелый — предтель, — прошипел Коготь. Он змолчл и изобрзил скорбь. Помолчв немного, он обртился к собрнию:

— Может быть, Горелый стл бы со временем отличным воином. Смерть нстигл его внезпно, и мы еще очень долго будем ощущть эту потерю.

«Пустые слов!» — с горечью подумл Огонек. Что бы он скзл, если бы узнл, что Горелый жив-здоров, сидит в укромном месте и ловит крыс н пру с Ячменем? Молчние нрушил Синяя Звезд.

— Нм будет очень не хвтть Горелого, но оплкивть его мы будем звтр. А сейчс нм нужно исполнить еще один ритул, который, я думю, очень понрвился бы Горелому. Он повернулсь к Клубку и Огоньку.

— Сегодня вы проявили большую отвгу. Они хрбро сржлись, Бурн? — спросил он.

— Кк подобет воинм, — серьезно ответил Бурн. Синяя Звезд чуть зметно кивнул. Потом поднял голову и стл смотреть н мерцющую в вышине Серебряную Полоску. Голос ее, чистый и звонкий, длеко рзнесся по притихшему лесу:

— Я, Синяя Звезд, предводительниц Грозового племени, призывю своих предков-воинов посмотреть с небес н этих двух учеников. Они долго и серьезно готовились к тому, чтобы принять вш доблестный зкон, и я вверяю их вм кк воинов. — Потом, прищурив глз, посмотрел н Огоньк и Клубк:

— Огонек, Клубок, обещете ли вы соблюдть воинский уств и зщищть свое племя дже ценой собственной жизни?

Огонек почувствовл, что все в нем всколыхнулось — в животе зпылло плмя, в ушх ззвенело. Он вдруг понял: все, что он успел сделть для этого племени, вся добыч, ккую он поймл, все врги, с которыми он сржлся, — все это деллось рди этого одного единственного момент.

— Обещю, — твердо скзл он.

— Обещю, — эхом повторил Клубок, рспушив шерсть от волнения.

— Тогд с соглсия Звездного племени я дю вм воинские имен: Клубок, с этого момент ты будешь звться Крутобок. Звездные коты отметили твою отвгу, и отныне ты — полнопрвный воин Грозового племени. Синяя Звезд шгнул вперед и коснулсь кончиком нос темени Крутобок, который почтительно склонил перед ней голову. Потом он еще ниже нклонился, лизнул ей лпку, зтем рспрямился, пошел и встл рядом с другими воинми.

Глядя н Ог