/ / Language: Русский / Genre:love_sf

Эльфийка

Елена Негласная


Негласная Елена

Эльфийка

Часть 1

Эльфийский Лес

«Думали, вы в сказку попали?

Нет, девушка, вы в жизнь вляпались, причём качественно, надолго и по самую...»

Глава 1

Знакомство

Боже, как голова болит!.. Нельзя столько пить! Я промычала что-то нечленораздельное, должное означать, что я проснулась, и повернулась на бок. Интересно, а где я на этот раз сплю? Позавчера это был ковер в гостиной, вчера... кажется, кровать Мишки и Сани... А где же они спали? Надо будет спросить... Собравшись с силами, я открыла глаза.

Прямо перед моим носом покачивал головкой маленький белый цветочек. Ромашка? Нет, не ромашка, у неё лепестки округлые... И кто из парней такой милый, что будит девушку цветочками? Я подняла голову и удивилась.

Нет, может быть, для кого-то и в порядке вещей после трёхдневной новогодней пьянки с друзьями просыпаться не на даче, где это происходило, а в густом, красивом и, главное, ЛЕТНЕМ лесу, но со мной это в первый раз.

Головная боль озадаченно притихла - видимо, мозги впали в ступор. Я встала и огляделась. Лес был красивый и очень живой. Высокие деревья с ярко зелёными листьями и другие - пониже, с золотистыми длинными листочками, точно мне незнакомы. Множество цветов и летающих насекомых переливаются разными цветами - ну просто тропический рай.

- Красиво! - сказала я, не зная, что ещё можно сказать в такой ситуации. Интересно, могли парни перевезти меня сонную куда-нибудь в тропики? Вряд ли, для этого мне пришлось бы проспать двое суток кряду. Жалко - значит, это всё только сон. Или бред? На пьяный бред не похоже вроде, а других причин для «брежения» (или «бредения»?) у меня нет. Значит, сон. Красивый...

Поймав себя на том, что повторяюсь, я решила - надо что-то делать. Снова оглянулась вокруг. Кроме меня, нет ни единой живой души. Так же неинтересно!

- Э-эй! Люди-и-и! Есть кто живой?! Выходи, не боись, не сьем!.. - от моего голоса, включённого на полную громкость, закачались ветки деревьев. По законам сна кто-то должен появиться...

- А я и не боюсь, - хмыкнул мелодичный мужской голос за спиной.

- Ага! - радостно сказала я, оборачиваясь. - Ух ты!..

Там стоял эльф. Самый настоящий, такой, каким я его себе и представляла - светлая, отливающая золотом кожа, большие голубовато-зелёные глаза, остроконечные, выглядывающие из-под волос уши... только вот волосы у него были очень светлые, почти белые, что стало для меня неожиданностью.

- А почему у вас волосы белые? - удивлённо спросила я. Раз уж он явился в мой сон, пусть соблюдает приличия - выглядит так, как должен выглядеть! А то эти белые волосы...

- А почему у вас они такие же? - насмешливо ответил эльф, наклонив голову набок.

- Как?!.. - выдохнула я, хватая прядь волос. Действительно, у меня такие же светлые, почти белые волосы. Жуть! Безобразие! Как я выгляжу-то хоть?

Эльф открыто посмеивался, глядя, как я безуспешно пытаюсь рассмотреть себя со всех сторон. Но даже после не совсем удавшегося осмотра я точно могла сказать - я такая же, как и была - невысокая невзрачная девушка, каких в любом городе девять из десяти. Впрочем, с такими волосами невзрачной меня уже не назовёшь. Да и одежда на мне другая - длинное, до щиколоток, светло-серое платье без рукавов. Спереди вырез небольшой, а сзади, судя по ощущениям, спина открыта чуть ли не до пояса. На ногах что-то среднее между туфлями на сплошном каблуке и домашними тапочками - мягкое и тихое, как тапочки, но на каблуке и явно уличное.

- М-да, - сказала я и задумалась - с чего бы начать разговор? Но эльф заговорил сам.

- Знаете, - сказал он, задумчиво обойдя вокруг меня. - Если бы вы были эльфийкой, я бы решил, что вы перенеслись из другого мира. Но вроде бы вы человек, значит, это был сломавшийся артефакт? Или сбой портала?

- Что? - нахмурилась я. - Какой ещё портал? Я просто сплю.

- Нет, - эльф рассмеялся. - Я не сплю, значит, вы - тоже. Разве не так?

- Наверное, так, - сказала я, подумав: «Ну и что, что он персонаж сна? Ему-то об этом знать не обязательно! Вот пусть и не знает дальше...»

- Вы откуда?

- Живу в Санкт-Петербурге. А была на даче у Славы, мы там Новый год праздновали.

- Новый год? Так поздно?.. Его же отмечают весной...

- А мы - посередине зимы. И кто это, интересно, отмечает Новый год весной? Папуасы Новой Гвинеи?

- Значит, всё-таки другой мир, - нахмурился эльф. Глаза сразу стали темнее. - Странно...

- Что странно?

- Сейчас расскажу - тогда уж всё с начала. Итак. Иногда так случается, что в момент смерти эльф, или человек, или любое другое разумное существо переносится в другой мир. Почему это происходит, никто толком не может объяснить, на этот счёт существует около десятка более-менее правдоподобных теорий. Но их я сейчас рассказывать не буду. Так вот, это самое существо переносится не просто в другой мир, а в такое место, где обитают его сородичи. Понимаете? Эльф - к эльфам, человек - к людям, и так всегда. А с вами случилось что-то непонятное. Может, у вас в роду были эльфы?

Я хихикнула. Потом представила бабушку Соню, сосредоточенно рассказывающую о том, как встретила в юности эльфа и в него влюбилась, и засмеялась громче.

- Нет, - наконец сказала я. - В моём мире нет эльфов. По крайней мере, сейчас. Хотя некоторые верят, что раньше эльфы у нас жили, а потом то ли вымерли, то ли ушли куда-то.

- Вот это и странно, - снова нахмурился эльф. - Я не чувствую в вас эльфийской крови. Но перенеслись-то вы сюда!

- Кстати, а где я?

- В эльфийском Лесу - Аманхиле. И - прошу прощения, что не представился сразу, меня зовут Арондил Турин'Сулион, я Страж Леса.

- Светлана, можно Света, - расшаркалась я. - Пожалуй, я тут гость.

- Тогда... Я рад видеть вас, Светлана, в Аманхиле. Позволите ли вы мне пригласить вас к себе в гости? Я живу недалеко отсюда.

Я прикинула. А что мне терять? Сон, как сон - эльфы в гости приглашают, грех не согласиться!

- Я с удовольствием приму ваше приглашение, - кивнула я. Тьфу! Этот высокопарный слог ещё и заразным оказался!

- Идёмте, - сказал эльф, бесшумно растворившись в зарослях. Только голос звучит откуда-то из листвы. - А по дороге я могу ответить на ваши вопросы. У вас ведь наверняка есть какие-нибудь вопросы?

- Эм-м... - Я пошла на голос и обнаружила эльфа в трёх шагах от себя. Он подождал, пока я с ним поравняюсь, и бесшумно заскользил рядом. - Наверное, есть. Сейчас, я только их найду...

Эльф хмыкнул. Да, не привык он к моей манере общения. Ничего, у него всё впереди. Кстати, чего это я его всё ещё «эльфом» называю? Он же представлялся! Вот чёрт, а я имя забыла!..

- Извините, - чувствуя себя слоном в посудной лавке, то есть, очень неудобно и никак от этого не деться, я спросила: - Напомните, пожалуйста, как вас зовут?..

- Арондил Турин'Сулион, зовите меня по имени - Арондил.

- А ваше имя что-то значит по-эльфийски?

- Да, конечно. Арондил - «друг леса». Я всегда любил общаться с лесом гораздо больше, чем с другими эльфами. А Турин Сулион - это древняя фамилия. А ваше имя что-нибудь значит?

- Да ничего особенного. Светлана - это буквально означает «светлая».

- Красивое имя. По-эльфийски оно бы звучало Лаир или Лайррэ.

- Лаир? Мне нравится.

- Так что вы хотели спросить, Светлана?

- Я же сказала, зовите меня Света. А спросить... - чего бы такого придумать? А, ладно! - Расскажите, в каких случаях люди переносятся в другой мир.

- Да, собственно, кроме того, что они умирают в своём мире, больше ничего общего нет. Некоторые погибают от несчастного случая, некоторые умирают из-за болезни, были даже самоубийцы... Ой, извините...

- Да ничего... - сказала я. Я ведь не умерла. Или всё-таки... Да нет, что за бред! Я вполне жива-здорова, только сплю!.. Или...

Холод... Он проникает в меня, тонкими щупальцами обвивает внутренности... Холодно. Сердце замирает, не понимая, стоит ли стучать дальше... Холодно. Последний взгляд над ледовым озером - Лёшка! Как же так! Не надо, Лёшка!.. - но замёрзшие губы уже не двигаются. Холод...

Я услышала свой всхлип будто со стороны. Глаза защипало. Лёшка!..

Я вспомнила всё.

И как я проснулась сегодня на одной кровати с Мишкой. Он долго моргал и отнекивался, мол, не заметил, что кровать была уже занята. И как заставила парней хоть чуть-чуть прибраться, а то по дому уже невозможно было ходить. И как парни в отместку уговорили меня попробовать покататься на горных лыжах... Облюбованный ими для этого дела склон был недалеко, и мы после обеда пошли кататься... И ветер, свистевший в ушах... И ломающуюся под пальцами кромку льда... Отчаянный вопль Лёшки - «Держись!..» - и его глаза, смотрящие мне в лицо и прощающиеся навсегда... Лёшка...

...Когда я снова стала понимать, где нахожусь, выяснилось, что я сижу на земле и реву в три ручья, уткнувшись лицом в утешающего меня Арондила. Он что-то тихо и непонятно говорил, слова лились будто песня. А может, это и была песня? Я заслушалась. Он гладил меня по голове и прижимал к себе, так мать утешает ребёнка. Мне стало грустно, но грусть была светлой. Лёшка, я ведь любила тебя, и ты любил меня... Я всегда тебя буду помнить, спасибо тебе за то, что ты был... Я снова всхлипнула.

Надо взять себя в руки. Я уже не маленькая, сколько можно меня утешать, даже эльфу скоро надоест... Я постаралась улыбнуться. От объятий Арондила становилось тепло и уютно. Я взяла его за руку - чуть холоднее моей. Почему же я явственно чувствую тепло? Впрочем, неважно...

Я сказала: «Спасибо» - и поднялась, отвернувшись от Арондила. Не хотелось, чтобы он видел меня с опухшими и красными глазами.

- Как ты? - тихо спросил эльф.

- Спасибо... Уже нормально... Тут есть где умыться? - Я очень старательно отворачивалась, особенно когда эльф пытался посмотреть мне в лицо.

- Да, конечно. Рядом с моим домом есть ручей. Идём.

- Иди, - я пропустила Арондила вперёд и только тогда пошла за ним.

До ручья мы дошли быстро. Я умылась и долго смотрела на своё отражение в спокойной воде. Да, лицо такое же и глаза такие же, как и были, и только волосы странного, слишком светлого оттенка. Такой у меня в детстве была чёлка, когда я летом набегаюсь на солнце - она выгорала и становилась и не белой, и не седой, но очень светлой.

Я постаралась привести свои мысли в порядок. Значит, я всё-таки умерла. И в этом мире мне теперь жить. У эльфов! Ни фига себе!

Встала я уже бодрой и собранной. Жить, так жить. Значит, надо здесь осваиваться.

На самом деле я просто заставила себя пока не думать о своей смерти. Потом. Сначала привыкну к новой жизни...

До дома Арондила оставалось идти совсем чуть-чуть, так что я чуть было не проскочила мимо. И только заметив отсутствие впереди проводника-эльфа, остановилась. Вокруг ключом била лесная жизнь, но никого крупнее жука я не увидела.

- Эм-м... - я уже собиралась снова закричать, вызывая «из дикого леса дикую тварь», то есть Арондила, как что-то бесшумно приземлилось рядом. Это что-то оказалось эльфом, уже успевшим куда-то деть свою котомку и оружие и спрыгнувшим с ближайшего дерева.

- Извините, - начала я (ну почему стоит мне посмотреть на этого эльфа, как я сразу разучиваюсь говорить? в смысле, говорить по-человечески, а не высокопарным штилем), - но я не умею передвигаться по деревьям...

- Совсем? - Наигранно огорчился Арондил. - А залезть на дерево? Ну, хотя бы по верёвке или верёвочной лестнице? А то я боюсь, ваше посещение моего скромного жилища будет под вопросом...

- Конечно, смогу! - Перебила я, догадавшись наконец посмотреть вверх. То дерево, рядом с которым я стояла, оказалось совсем не деревом. Вернее, не только деревом. Ствол в три обхвата толщиной на высоте метров пяти становился ещё толще, раз в несколько, и явно скрывал в себе небольшое помещение. Из переплетения ветвей свешивалась верёвочная лестница. Как мило!

Когда я залезла наверх, Арондил меня уже ждал. Скрытое от земли густыми ветвями и зеленью, небольшое помещение выглядело великолепно. Ажурные стены из переплетающихся между собой побегов, крыша в виде купола, тоже ажурного, и две арки-входа с разных сторон. Почему-то мне показалось, что они должны смотреть на север и на юг.

Из мебели в комнатке были небольшой столик, кресло и спальное место в углу - толстый и мягкий матрас, лежащий прямо на полу. Кое-где побеги стен загибались внутрь помещения, образуя вешалки, петли, непонятные штыри и полки. На полках стояли пузырьки и коробочки, с одной из вешалок свисала котомка, с другой - длинный светлый плащ. Интересно, куда тут Арондил умудрился запрятать своё многочисленное оружие (а я уверена, оно у него было! Ну, как минимум, лук со стрелами, которые я сама видела).

Комнатка явно была нежилой. В том смысле, что жить в ней невозможно - просто негде. Судя по всему, она играет роль базы - сюда эльф может вернуться в любой момент, взять то, что ему понадобилось, и даже переночевать, а потом уйти обратно в лес.

Как следствие - вдвоём здесь было вообще не протолкнуться. Я любезно села в кресло, постаравшись ничего не задеть по дороге, и мне это удалось. Почти. Чуть не вывалившийся наружу эльф не считается - ему просто надо быть аккуратнее.

- Присаживайтесь, чувствуйте себя как дома, - запоздало сказал эльф и добавил: - Вы пока тут осваивайтесь, а я сейчас вернусь. Думаю, отобедать со мной вы не против?

- С радостью принимаю ваше приглашение, - ответила я. Похоже, мне пора лечиться. Этот эльф слишком сильно на меня действует...

Вернулся Арондил скоро, и не один, а с подносом. На подносе стояло блюдо с дымящимся жарким (как оно пахнет!! и какая я голодная!!!), две вазочки с чем-то вроде салатов, кувшин и пара бокалов.

- Ничего себе сервис, - присвистнула я. - У вас тут ресторан этажом выше?

- Нет, кладовка, - удивлённо ответил эльф, сервируя столик. - А что?

- А еда в кладовке сама готовится?

- Нет, это с прошлого раза осталось, - как-то смущённо признался эльф. - Я просто всё в мифрил завернул...

- В мифрил?! Оригинальное применение!.. - я еле сдержалась, чтобы не заржать в голос.

- Ну да! А что такого? Он для этого и придуман!!

- И как вы в это железо еду упаковываете? И зачем? Чтобы бронированная была, или чтобы враги не съели?.. - я не выдержала и всё же рассмеялась.

- Мифрил - это заклинание такое! Его ещё называют заклинанием безвременья! Что в него попадает, то не стареет ни на миг!!

- Стазис, что ли? - удивилась я. - Ну извините, в моём мире мифрилом называют металл, из которого делают особо прочные гномьи кольчуги... Вот я и представила себе жаркое в кольчуге!

Тут не выдержал эльф, рассмеялся звонко и заразительно:

- Похоже, с вами не соскучишься, - и предложил начать трапезу. Я согласилась.

Всё было вкусным. Нет, не так. Всё было ВКУСНЫМ. Я вдруг поняла, что проголодалась зверски, и сметала всё со стола со скоростью урагана. Минут на двадцать разговор затих. Когда мы сытые и довольные отвалились от стола, Арондил предложил мне рассказать о себе. Я стала рассказывать. О студенческой жизни, о друзьях, родителях и о родном ролевом клубе. Последнее, естественно, заинтересовало эльфа больше всего. Я, как могла, объяснила смысл ролёвок-полёвок, настольных игр и настольных партий. Призналась, что во всех партиях, в которых я участвовала, я была эльфийкой. Мы пообсуждали возможность того, что именно это стало причиной моего появления в Эльфийском Лесу.

Постепенно меня стало клонить в сон. Арондил это заметил и предложил переночевать здесь же, а сам он, мол, под деревом перекантуется. Я снова согласилась. Вообще, такое ощущение, что я за всю свою жизнь столько раз не соглашалась с окружающими, сколько за этот день соглашалась с Арондилом. Ну и пусть.

Посуда куда-то волшебным образом исчезла (или не волшебным, но я всё равно не успела заметить), «кровать» отодвинулась от стены. Когда появилось одеяло, у меня еле-еле хватило терпения пожелать эльфу спокойной ночи и дождаться, пока он уйдёт. Как только я осталась одна, я скинула платье, улеглась (одеяло оказалось лёгким, чисто символическим, но зато под ним не было жарко) и сразу провалилась в сон.

Глава 2

Дух леса

«Какой хороший сон!» - подумала я, просыпаясь. «Или не хороший...» - это если вспомнить про мою смерть. «Или не сон!..» - это если открыть глаза.

Ажурный купол над моей головой красиво освещался солнцем. Отдельные лучики света проникали сквозь листву и расцвечивали комнатку яркими пятнами. Свежий воздух бодрил и уговаривал встать поскорее, чтобы не проспать такое замечательное утро.

Я шустро вскочила. Интересно, сколько сейчас времени? Одевшись, я пожалела, что рядом нет ванной с тёплой водой и зеркалом, и сразу вспомнила про ручей, мимо которого мы с Арондилом проходили вчера. Я выглянула наружу в поисках эльфа. Естественно, его нигде не было видно. Я позвала раз, другой. Никто не откликнулся. «Ну и ладно», - решила я. - «Уж как-нибудь сама до ручья дойду.»

Труднее всего оказалось спуститься - я не смогла найти вчерашнюю верёвочную лестницу, так что пришлось вспоминать детство и слезать так. Мне это удалось, хотя платье ощутимо мешало. Интересно, как эльфы в таких хламидах резво лазают по деревьям?..

На земле я покрутилась, вспоминая, откуда мы вчера пришли, и бодро зашагала наугад - вокруг дерева, на мой неискушённый взгляд, вообще не было видно никаких следов живых существ и ни одной тропинки. Прошагав минут пять, я уже стала сомневаться, в нужную ли сторону я ушла, как впереди показался ручей. Я умылась, посмотрелась на своё отражение (брр! ужас! интересно, привыкну ли я когда-нибудь к своей белой шевелюре?!) и воровато огляделась вокруг. Вроде, эльфов рядом не было. Я тихонько позвала:

- Арондил! Ты тут есть?

В ответ молчание. Ну и ладно! Если что, сам виноват! Я быстренько разделась и окунулась в ручей. Он оказался мелким - если сидеть на корточках, мне по горло, - и приятно прохладным. Вылезла я мокрая и довольная. Вот чёрт! А как же мне сохнуть теперь?! Попрыгав на месте пару минут, я натянула на влажное тело одежду - авось обсохну по дороге обратно.

У дерева всё ещё никого не было. Я погуляла вокруг, позвала-поискала эльфа по кустам, но никого не нашла и стала ждать. В качестве тренировки я решила залезть на дерево-дом. Раз попыталась - сорвалась. Два попыталась - сорвалась и зацепилась краем платья за сук, так что оно порвалось во время падения. Я расстроилась и уселась под дерево, решив, что совсем порвать своё единственное в этом мире платье мне не хочется. Платье же, прямо на моих глазах, стало срастаться, оставляя на месте дырки ровную, ничем не отличающуюся от окружающей, ткань. «Класс!» - подумала я. - «Буду считать это поощрением моей древолазной деятельности...» И снова полезла на ствол. На этот раз я упала, больно ударившись коленкой и локтем. Да что же за невезение! Ладно, ещё раз попробую, и всё.

Я снова полезла вверх. Уже почти добравшись до нужных веток, я вдруг поняла, что дальше мне цепляться не за что. И вниз не слезть - не вижу, куда я ногу ставила, поднимаясь, а нащупать не получается. Я зависла. В прямом смысле этого слова. Провисев полминуты, я уже морально готовилась разжать руки и падать вниз, как из ветвей над моей головой высунулось личико знакомого эльфа:

- Извините, вы ко мне? - голос серьёзный, а в глазах чёртики пляшут.

- Нет, я тут проездом, - ответила я, чувствуя, что сейчас упаду.

- Бывает, - кивнул эльф. - Разрешите...

Что именно он хотел, чтобы я разрешила, я так и не узнала - сорвалась. Вот только упала я не на землю, а на что-то мягкое. Это мягкое тихо охнуло подо мной, но меня удержало. Я повернула голову и увидела Арондила.

- А?.. - только и сказала я, глядя то на держащего меня эльфа, то в переплетение ветвей на дереве.

- Угу, - мрачно кивнул эльф, ставя меня на ноги.

Завтрак прошёл в торжественном и каком-то напряжённом молчании. Эльф сидел хмурый и серьёзный, искоса поглядывая на меня. При этом в его взгляде можно было прочесть всё, что угодно - неуверенность, обиду, надежду, разочарование... и даже какое-то извращённое удовольствие. Я сидела тихая как мышка, пытаясь понять, много ли я успела натворить, находясь в этом мире меньше суток («Так мало! А кажется, что прежней жизни и не было никогда... Ну, или была, но давно и неправда!»). В общем-то, ничего особого я не сделала... Вот разве что Арондилу не понравилась моя утренняя одинокая прогулка? Так он сам виноват, что оставил девушку без своего общества!

Когда съедено было всё, что могло быть съеденным, и выпито было всё, что могло быть выпитым, а игра в гляделки мне порядком надоела, я решилась первой нарушить молчание.

- Арондил, а куда вы пропали с утра пораньше? Какие-то срочные дела?.. - я изо всех сил постаралась быть вежливой, но судя по взгляду эльфа, мне это плохо удалось. Чёрт, теперь он ещё обидится на меня, и конец такому хорошему дню!

Молчание уже стало затягиваться, когда во взгляде Арондила проскользнуло что-то новое. Наконец заговорив, он выглядел так, будто не с девушкой общается, а бросается в какую-то отчаянную авантюру:

- Почту за честь, если мы перейдём на «ты» - и зовите меня Раэн.

- С радостью... а почему Раэн?

Ой, не доведёт меня моё любопытство до добра! Эльф, похоже, попытался проглотить свои слова обратно, уже о них жалея, но не смог - и ему пришлось отвечать.

- У эльфов есть два имени - официальное и личное; а способов общения - гораздо больше. Первый - если собеседник тебе не знаком. В этом случае к эльфу обращаются «Перворождённый» или «Светлорождённый» и на «вы». Если ты поверхностно знакома с собеседником, то называть его тоже надо на «вы», но уже по имени. Если тебе предлагают перейти на «ты» и называют личное имя, то это включает тебя в круг близких друзей - это совершенно другая степень доверия.

- Понятно... - ничего мне не было понятно, но надо же хоть что-то ответить! - А почему ты мне предложил перейти на «ты»? Мы ведь едва знакомы.

- Считай, что ты мне понравилась, - эльф неожиданно тепло улыбнулся, отчего у меня сразу пропало желание продолжать допрос. - А моё имя - Раэн - означает «мечущийся», «бродяга»... «неприкаянный», если хочешь. Личное имя эльфа никак не связано с его официальным именем, оно выбирается по собственному усмотрению.

- Это здорово... - откровения Раэна ввергли меня в пучину задумчивости. Это опасное явление (по крайней мере, в моём исполнении), ибо вернуть меня с небес на землю обычно очень трудно.

- Да, - кивнул эльф. - А теперь давай придумаем тебе личное имя!

- Что?! - надо же, не прошло и двух минут, как я снова на этом свете! Никому из моих друзей такой успех в деле возвращения меня в свою компанию даже не снился! - Что ты сказал?!

- Ну, - Раэн немного смутился, - понимаешь, если тебе назвали личное имя, то ты в ответ должна назвать своё (конечно, если соглашаешься на дружеский стиль общения). А если ты своё имя не называешь, значит, ты отказываешься от предложения. Поэтому я считаю, что тебе стоит придумать себе имя, личное, какое тебе нравится.

- Э... у... - я судорожно перебирала в уме все знакомые имена, но не могла придумать какое-нибудь, звучащее на эльфийский манер. Вдруг меня осенило. - Ар... Раэн, а как, ты говорил, звучит по-эльфийски моё имя?

- «Светлая»? Лаир. Можно Лайррэ, но Лаир короче. Хорошее имя, и мне кажется, тебе подходит.

- Мне оно тоже нравится, - согласилась я и тут же приняла напыщенный вид: - Раэн, я принимаю твоё предложение. Зови меня Лаир!

- Очень рад знакомству, - эльф сидя изобразил полупоклон. И тут же уставился на меня плотоядным взглядом. - Лаир, может, объяснишь, как ты оказалась под деревом?

- Да вот утром проснулась - солнышко светит, птички поют, а я одна... Встала, немножко по дереву погуляла... никого не увидела и пошла в лес... по кустам... эльфа искать... - Под конец моей проникновенной речи эльф давился смехом, а я с трудом сохраняла серьёзное выражение лица. - Кстати, а всё-таки, а где ты был? - Как известно, лучшая защита - это нападение!

- Одну девушку искал... по кустам...

- Что?! - Я тут же вспомнила про своё купание в чём мать родила. - Ты серьёзно?..

- Нет, шучу, - обиженно признался Раэн. - Девушку по кустам искал не я, а один мой знакомый, которого я попросил за тобой присматривать краем глаза. А что?

Я с трудом заставила себя сидеть спокойно. Сама виновата - кто там, стоя на берегу, пищал: «Арондил! Ты тут есть?». Вот и отдувайся теперь!

- Нет, ничего. А почему он мне не показывался?

- А ему жалко было себя любимого отдавать на растерзание человеческой девушке... - Я фыркнула. - Да и не разрешается тебе пока что ни с кем общаться, кроме меня.

- В каком смысле? - я аж подскочила от такого известия. - Что значит - не разрешается?

Раэн вздохнул и терпеливо, как маленькому ребёнку, стал объяснять:

- Лаир, ты появилась на территории Аманхиля из ниоткуда, без разрешения, без предупреждения... Никто тебя ни в чём не обвиняет, но пока Совет не огласит своё решение по поводу твоего нахождения на территории Леса, ты будешь оставаться у меня... Ну, по крайней мере, далеко от сайнэ не отходи, ладно? У меня ведь тоже работа есть, я не смогу быть с тобой постоянно - а если ты будешь гулять где попало, виноватым окажусь я.

- М-да... Таможня не даёт добро!.. И как скоро этот ваш Совет вынесет своё решение?

- Через два дня будет заседание, заодно и твоё дело рассмотрят.

- Ничего себе! Уже «дело»?! Я что, преступница?!

- Нет. Просто обычно нарушителей границы Леса мы сразу отправляем в Холодные Чащи, безо всяких разбирательств... Так что тебе ещё повезло. И вообще, тебя что, так обижает перспектива двухдневного общения со мной?!

- Да нет... - на секунду растерялась я. - А тебя что, так прельщает перспектива двухдневного общения с «человеческой девушкой»?!

Раэн скривился, а я рассмеялась. Было интересно наблюдать за мгновенной сменой настроения эльфа - то он смеялся, и хотелось хохотать вместе с ним, то вдруг лицо становилось серьёзным, а в глазах отражалась маленькая глупая девчонка (это я!) - и все чувства настаивали на проявлении к нему величайшего уважения.

- Раэн, а сколько тебе лет?

- 227.

- Сколько?!! - Это что же, он больше чем в десять раз меня старше?! Кошмар! - Да ты старик, оказывается!.. - Кто меня за язык тянул, ещё обидится сейчас...

- Не-е-е, - насмешливо протянул эльф. - Я ещё только жить начинаю, а вот ты - вообще ещё несознательный ребёнок, по меркам эльфов!

- А ты меня с эльфами не сравнивай! Я уже взрослая!

- Ага! И опытная...

- Именно! - Да уж, мои 22 рядом с ним не смотрятся, но не признаваться же...

* * *

Мне было скучно. Уже часа два как. И, будто назло, Раэн показываться у сайнэ (так называлось по-эльфийски дерево с «базой», а я про себя обозвала его «гнездом») не торопился. То ли и впрям так занят, то ли сбежал от моих постоянных вопросов...

Вчера после памятного разговора я попросила Раэна показать мне лес вокруг «гнезда», чтобы знать, куда можно ходить, а куда уже нет. После двухчасовой прогулки мне пришлось признать, что горбатого не исправит даже могила (надо мной всегда посмеивались друзья, говоря, что мне чтобы заблудиться, достаточно не трёх, а двух сосен). Единственное, что я запомнила, это что мне нельзя отходить от сайнэ дальше, чем на тысячу шагов.

Оставшуюся половину дня мы потратили гораздо с большей пользой - а именно, сочиняли мне одежду. Выглядело это так. Я сидела в кресле, Раэн стоял напротив. Поскольку я совсем не знакома с эльфийской модой, то одежду придумывал и показывал (иллюзию) Раэн, а мне оставалось только критиковать. Часа три я измывалась над бедным эльфом, всеми возможными способами отбраковывая предлагаемые им платья (правда, три платья, которые мне особенно понравились, я всё-таки согласилась взять - Раэн сказал, что закажет их портному и уже сегодня вечером они будут готовы). Только после этого я догадалась спросить, носят ли у них женщины штаны или им положены только платья и юбки. Конечно, носят, удивился Раэн, просто платья - одежда торжественная, праздничная, а мне через два дня надо будет предстать перед Советом. Но для того, чтобы предстать перед Советом, трёх платьев мне будет вполне достаточно, возразила я и предложила перейти к повседневной одежде. Раэн покачал головой, но согласился.

Дальнейший отбор одежды мне понравился гораздо больше. Удобные свободные штаны и обтягивающие варианты (типа лосин), короткие штаны (похожие на бриджи или шорты), кофты, блузки, легкие куртки, плащи, различная обувь - фантазия Раэна была неистощима, а я, глядя на очередной, двадцать-какой-то-там по счёту, «брючный костюм», понимала, что отказаться от такой прелести (и красивый, и удобный, и вообще!) не в моих силах, и только умоляюще смотрела на искусителя. Искуситель усмехался, кивал, отсылал иллюзию в угол (там уже была целая иллюзорная выставка одежды) и продолжал меня искушать очередным костюмом. Остановить его удалось, только спросив, почему в его творениях ещё ни разу не фигурировала футболка (или её подобие). Естественно, сразу пришлось объяснять, что это такое, а заодно что такое майки и топики, попутно я назаказывала несколько футболок для себя. Выслушав объяснения, Раэн пришёл в восторг. Похоже, скоро у Перворождённых будет новая мода...

Уставшие и довольные, за ужином мы почти не разговаривали. Потом Раэн засобирался, сказав, что у него ещё есть дела, и предложил мне улечься спать. Я согласилась. Правда, он к тому моменту уже ушёл.

Утром я снова проснулась бодрая и довольная. То ли эльфийский лес на меня так действовал, то ли просто сон на природе - в прошлой жизни я могла проспать полдня и встать всё равно злой и невыспанной.

За завтраком я спросила Раэна, какая у него работа. Эльф объяснил, что он - Страж Леса и на его попечении находится часть границы Аманхиля. В его обязанности входит следить, чтобы никто не пересёк границу без разрешения - это раз, и два - помогать Лесу, потому что ему здесь расти тяжело. Почему тяжело, удивилась я. Потому что рядом люди, хмуро ответил эльф и замолчал. Я уточнять не стала.

После завтрака Раэн ушёл, разрешив мне погулять без него, «...но ни в коем случае не отходя от сайнэ далеко». Я пока что гулять в одиночестве не решилась, вот и скучала, сидя на одной из веток дерева-сайнэ, как обожравшася ленивая птица.

Скучать тоже когда-нибудь надоедает. Решив, что развлечения сами ко мне не прибегут, я слезла с дерева (у меня это уже получается довольно легко, даже без лестницы!). Делать нечего, древолазаньем заниматься лень... Я прислушалась - вдруг сюда идёт Раэн? Хотя, даже если идёт, чтобы его услышать, надо быть летучей мышью, а не человеком...

...Эльфийский Лес жил своей жизнью, насыщенной и интересной... Птицы мелькали среди листвы деревьев, что-то оживлённо обсуждая на разные голоса; на грани слышимости журчал ручей (наверное, тот, в котором я умываюсь); множество мелких насекомых беззвучно мелькало перед глазами, но иногда с низким жужжанием пролетали экземпляры покрупнее...

Я шагнула вперёд. Под ногой громко и рассерженно хрустнула сухая ветка. Я будто очнулась. Лес как лес, звуки для леса обычные - и что это на меня нашло?

Я пошла гулять, решив, от греха подальше, не выпускать из виду дерево-«гнездо». Впрочем, благими намерениями, как известно...

Вспомнила я эту фразу, только задумчиво споткнувшись о какой-то корень и с размаху шлёпнувшись на лимонного цвета гриб, чем-то неуловимо напоминающий мухомор. Гриб подо мной фыркнул, выпуская в воздух целое облако тёмных спор - в носу сразу защипало и зачесалось. Я чихнула и поднялась с земли. Так, ну и где я есть?

Быстрый осмотр показал: знакомых деревьев не наблюдается, «гнезда» тоже. «Поздравляю тебя, Шарик, ты балбес!» Я же с моим патологическим неумением ориентироваться в лесу и вообще на природе теперь дорогу обратно не найду!.. Интересно, а разрешённую тысячу шагов я уже прошла, или ещё нет? И вообще, с какой стороны я пришла?

Отчаявшись вернуться обратно своими силами, я уселась на пресловутый корень, выпирающий из земли, и задумалась. Не знаю, сколько прошло времени, прежде чем меня посетила мысль - надо попытаться услышать ручей, от него-то я дорогу найду, уже три раза ходила!

Сказано - сделано. Я снова прислушалась, и на мои бедные уши обрушилась целая лавина звуков (никогда не знала, что у меня такой хороший слух... или это влияние магии эльфийского Леса?). Вот только ручья не было слышно. Да где же ты, ручей, ау-у, откликнись!..

Последнюю фразу я, оказывается, произнесла вслух. Она прозвучала так громко, что я от неожиданности переключилась на обычный слух.

«Ну вот, и журчания воды не слышно!» - обиженно подумала я. Странно, но почему-то мне хотелось идти, причём в конкретную сторону, вон туда, к тёмным кустам. Я медленно пошла, поймав себя на ощущении, что в ту сторону надо идти к ручью. И прилично идти, он неблизко.

«Вау! Это, наверное, эльфийская магия!..» Усталость и скуку как рукой сняло, сразу захотелось поэксперементировать.

«А сайнэ Раэна «гнездо» где?..» - мысленно зашептала я, ожидая внутреннего озарения. Озарения не было, зато захотелось обернуться. Я повернулась, и тут же меня потянуло вперёд. «Это как», - удивилась я. - «Ручей и «гнездо» не могут быть в противоположных сторонах, они же рядом! Хотя...» Я представила себе то место, где я обычно умываюсь. Так и есть! Появившееся чувство направления повернулось буквально на пару градусов, сказав «это место чуть дальше, чем сайнэ».

Я возвращалась к «гнезду», веселясь вовсю: рассматривала красивые цветы, обходила кругом понравившиеся деревья, бегала за большекрылыми бабочками. Новоявленное чувство направления покидать меня не торопилось. «А интересно, где сейчас Раэн? Он скоро вернётся?» - коварно подумала я. И сразу почувствовала - Раэн далеко, вон там, но быстро приближается. «Надо вернуться к «гнезду» раньше, чем он туда дойдёт», - решила я и прибавила шагу, продолжая эксперименты. На запрос «любой эльф рядом» чувство молчало. Либо никто из знакомых Раэна за мной не присматривает, что приятно, либо для ответа надо точно знать, что ищешь, это хуже.

Когда Раэн только подходил к ручью, я уже лезла в «гнездо»...

- Завтра будет Совет, - сказал эльф, не здороваясь, входя в сайнэ. - Надо как следует к нему приготовиться. Одежда скоро будет здесь, в ручье вода тёплая, можно искупаться (тут он насмешливо глянул на меня, и я покраснела). Традиций и этикета на Собраниях немного, я тебе сейчас расскажу...3.

Дальше шла лекция часа на полтора, которую я честно попыталась запомнить... По крайней мере то, что касается моего поведения.

Одежда появилась ближе к вечеру - три платья и несколько костюмов. Как объяснил Раэн, остальное будет готово завтра-послезавтра. До ужина мы занимались разбором одежды, а после ужина утомившаяся я сразу улеглась спать. Тем более, что завтра вставать ни свет ни заря и готовиться предстать перед Советом...

Глава 3

Совет и Дом Совета

Проснулись мы с рассветом. Наскоро позавтракав, побежали одеваться. Платье я выбрала ещё вчера - длинное, обтягивающее, светло-синее, расшитое серебряной нитью (в замысловатом узоре мелькали и скрывались, как будто и не было, изящные птицы и бутоны цветов). К платью прилагались фиолетовый газовый шарфик и фиолетовые же полусапожки на сплошном каблуке.

Мы бы собрались в рекордные сроки, если бы не... Это «не» смешало карты всем.

Свои длинные (почти до пояса) белые (о-хо-хо-хо-хонюшки...) волосы я хотела заплести в две французкие косы. Хотела. Но они не заплетались.

Повоевав с ними минут пять и с трудом выдрав из спутанных прядей пальцы, я высказала вслух всё, что я о них думаю. Это услышал Раэн. Удивился, подошёл и спросил, как я справлялась раньше.

- Никак! - Снова попытавшись заплести косу, я намертво застряла руками в волосах (ощущение арестованного: «встаньте к стене, руки за голову!»). - Раньше они так себя не вели.

- А если попробовать другую причёску? - спросил эльф, пристально глядя на меня. - Ну, например, оставить волосы распущенными?

- Не-а, - протянула я, яростно дёргая руками и чувствуя, что скоро я останусь либо без пальцев, либо без волос. Интересно, у эльфов моды на лысину, часом, нету? - Запутаются...

- Ну, тогда может быть, одну косу? Или много косичек, обычных? Или... «изнаночных» из пяти прядей? - вдруг резко выдохнул эльф.

- Не знаю... А что это за извращение такое? - спросила я, наконец-то освобождаясь. - «Изнаночных»?

- Они выглядят как обычные косички, только вверх ногами. А на самом деле просто плетутся по-другому. Можно, я покажу?

- Попробуй, - зло ответила я. Лысина мне так и так обеспечена, пускай хоть эльф помучается, мне на утешение. А я понаблюдаю.

Раэн взял расчёску и аккуратно провёл ею сверху донизу. Расчёска прошла гладко и уверенно, как будто не в этих волосах у меня недавно запутывались пальцы.

- Ну вот, а ты беспокоилась, - бормотал эльф, целиком поглощённый процессом плетения оригинального вида косички (действительно, как будто вверх ногами!). Первая косичка повисла своебразным украшением, за ней вторая, третья... Когда эльф закончил, я сразу побежала к зеркалу.

Из зеркала на меня смотрела я. У этой меня волосы на висках были заплетены в изящные косы, по пять с каждой стороны, а на затылке оставались распущеными... Получилось красиво. Наверняка распущенные пряди скоро перепутаются и потом их будет не расчесать - плевать! В первый раз, что ли?

- Готова? - спросил Раэн, глядя на меня странно тревожным и удивлённым взглядом. Но я волновалась перед Советом, мне было не до оттенков чужих взглядов.

- Угу, - кивнула я, на всякий случай в ...-надцатый раз глядя на себя в зеркало.

- Тогда пора. Заседание вот-вот начнётся. Держи, - Раэн сунул мне в руку небольшой камень в оправе, напоминающий формой берёзовую серёжку. - Это одноразовый амулет перемещения. Он рассчитан на одного... человеко-эльфа... У меня есть свой (эльф показал ещё один такой же камешек). Управлять им будешь сама. Берёшь его обеими руками, говоришь «портал» и сразу же называешь место, куда хочешь попасть. В нашем случае «в Дом Совета». Надо спуститься вниз, а то из портала мы вывалимся на высоте сайнэ, не думаю, что это будет приятно...

Когда я в платье слезла по верёвочной лестнице (без лестницы был бы каюк платью), эльф снова начал повторять, где кто должен стоять и к кому обращаться и т.д. и т.п...

- Запомни, ты можешь говорить только после того, как к тебе обратится сам Хранитель Леса, он как бы даёт тебе возможность быть услышанной... И ещё раз повторю, ни в коем случае не смотри членам Совета в глаза, да и вообще в лицо - это может быть расценено как вызов их силе, и тогда тебя просто уничтожат... Да, и на Хранителя Леса лучше вообще не смотри... И ещё...

Что ещё, я так и не узнала. Я просто сжала двумя руками камень перемещения, вслух говоря: «Портал!». Эльф уставился на меня с возмущённым воплем, но было уже поздно. Вокруг закружился хоровод тёплых снежинок, искрящихся на солнце. Красиво...

- В Дом Совета! - выкрикнула я, глядя на возмущённого эльфа и думая: - «А не пошёл бы ты в ..., вместе со своим Хранителем, друг ситный!!! Задолбал по пятидесятому разу повторять!»

Всё вокруг моргнуло, закрутилось, и наступила темнота.

Интересно, так выглядит процесс перемещения «изнутри»? Или я опять умерла?

Тишина была абсолютной. Подождав полминуты, я решила, что перемещение должно было уже закончиться и возмутилась: это и есть Дом Совета?.. Они что, электричество экономят?!

Шагнув вперёд и врезавшись во что-то коленкой и лбом, я, враз разозлившись, заорала:

- Да блин!! Есть тут кто-нибудь?!.. Чтоб вас мухи съели!! Выходите, хватит в жмурки играть!!..

Сия проникновенная речь, к моему вящему возмущению, осталась без ответа. Нет, они тут точно все оборзели!

Пошипев, поплевавшись и поругавшись ещё несколько минут, я решила, что раз никто не торопится меня отсюда забрать, то я сама их найду! И пускай потом пеняют на себя!! Осталось решить, где мне их искать.

Это оказалось несложно. Я просто ткнулась, на этот раз обшаривая всё впереди себя руками, чтобы не заработать бонусы в виде шишек (вместо этого бонусами были сломанные ногти и оббитые обо что-то пальцы...), попеременно во все четыре стороны света (тьмы... хи-хи!). И поняла, что, собственно, это вряд ли Дом Совета. Хотя бы потому, что в этом помещении, кроме меня, больше нет ни одного человека (или эльфа) и быть не может. Негде ему быть. С четырёх сторон меня окружали какие-то шкафы и полки, висящие на стенах. Причём закуток между ними оставался такой маленький, что стоит мне махнуть рукой вперёд-назад, и я ею стукнусь два раза: и спереди, и сзади...

М-да. Картина Репина «Приплыли». Замуровали, демоны!!!

И что мне теперь делать?!!

И вообще, если мне и дальше будет так везти на помещения класса «супер мини», то я скоро заполучу ярко выраженную клаустрофобию...

Помаявшись немного, я решила проверить на прочность и толщину стены чулана (а что это ещё может быть?! не гостиная же, в самом деле!..) самым взрывоопасным из доступных мне способов. Тщательно закупорив себе уши, я взвыла в полный голос:

- Ой, люди-люди-люди!!! То есть эльфы!... На кого же вы меня покинули?!.. Да как же я без вас?!.. И куда мне теперь, горемычной, податься?!.. И даже поругаться не с кем!!... У-у-у!!!...

Куда-то меня не в ту степь понесло... Впрочем, ладно, главное, чтобы кто-нибудь услышал...

Помотав головой (всё-таки, звуковая волна не только на уши действует, но и дезориентирует прекрасно), я отняла руки от ушей и стала ждать результатов моей подрывной деятельности. Минуту жду, вторую, третью...

Столько времени, да в напряжении, да в темноте, где даже взглядом зацепиться не за что... Руки сами стали шарить по стенам-шкафам-полочкам, которые под эти самые руки попадали.

Так... Это больше всего похоже на дверцу... Так и есть! А внутри у нас что? Хм-м-м... Внутри было что-то небольшое, неприятное на ощупь, волосатое и резко пахнущее. Брр! Я быстро отдёрнула руки, захлопнула дверцу и даже на минуту успокоилась... Но любопытство победило отвращение. В следущую дверцу я залезла с гораздо большей сноровкой, даже не стукнувшись ни обо что локтем и не заехав себе открывающейся дверцей в висок. На этот раз полок было две, и обе они были уставлены чем-то очень напоминающим маленькие бутылочки, вазочки и пузырьки. Ну-ка, ну-ка... Открыв наугад один из пузырьков, просто заткнутый какой-то тряпкой, я сунула его себе под нос и отшатнулась...

Блин!!!.. Голова от количества полученных ударов уже начинала болеть.

Собственно, что было в пузырьке, я не узнала, только поняла, что в этом чулане собраны все мерзко и едко пахнущие ингридиенты-препараты, какие могут быть. Наверное, чтобы никто ими ненароком не нанюхался. Иначе зачем в одном месте запирать столько всякой вонючей гадости?!

Поняла, и хорошо. Только мне от этого не легче. Сколько уже минут прошло?.. Не меньше двадцати, если на вскидку. И что-то не верится мне, что меня кто-нибудь услышал. Уж слишком тихо вокруг, и за стенами никто не шебуршится и не скребётся...

Для верности выждав ещё пару минут (а вдруг всё-таки придёт красавец-герой, спасёт меня, и, заодно, влюбится?!), я с сожалением констатировала, что надеяться мне можно только на себя саму...

Вот так всегда. Ох уж этот сильный пол!! Что люди, что эльфы... Сначала вовлекут тебя в авантюру, затащят неизвестно куда, а потом - раз! - и их уже рядом нету (по дороге потерялись; погибли в неравном бою с пьянством; забыли умыться, проснуться и уж тем более зарядить мозги, вследствие чего поспешили ретироваться поскорее, забыв о своей спутнице... - нужное подчеркнуть). А выбираться девушке из самых идиотских и нелепых ситуаций приходится самой, своими силами!..

Для начала я ещё раз обшарила всё помещение. Четыре стены, между ними расстояние метра два (читай: один, из-за полок). Какие-то тумбочки (или коробки, или сундуки, короче, что-то невысокое и тяжёлое) придвинуты к стенам. Полки оказались только на одной стене, ещё на двух были шкафы (именно за их дверцы я и хваталась), а на четвёртой... На ощупь это была очень странная конструкция (вот бы её при свете увидеть!). Постепенно, медленно, в десятый раз ощупывая это нечто, я наконец-то кое-что поняла - вот этот резкий выступ, похоже, подсвечник! Или подфакельник, как их там называют?.. А сбоку, похоже, что-то вроде кольца... Ой!.. От моего резкого движения кольцо, хрупнув, осталось в руке. Я наскоро ощупала находку. Вроде бы, целое, щербинок и царапин не чувствую. Кольцо оказалось на диво большим и тяжёлым - больше похоже на браслет, по размеру. Ну ладно. Изучив (опять же, наощупь) место, где кольцо было присобачено, я пришла к неутешительному выводу: похоже, именно это устройство и было замком на выходе (хотя, скорее, входе, это я лёгких путей не ищу) и если я его сейчас сломала, то выбраться отсюда мне будет проблематично. А если его вернуть на место?

Уже пытаясь приложить на место кольцо, я почувствовала, что что-то изменилось. Что за?!

Из стены резко повеяло холодом и затхлым воздухом...

* * *

Вот уже полчаса я гуляла по тёмным (в смысле, вокруг была тьма кромешная!) каменным (холодно, голодно, сыро - все тридцать три удовольствия!) узким (шаг влево, шаг вправо... не рассматриваются никак, потому что шагать некуда) коридорам, чувствуя себя полной идиоткой, а тех, кто это устроил (эльфов, конечно же, кого же ещё?!!), приписав к ...ным дебилам и ...(почищено цензурой)!!!

Вокруг, как и раньше, были тишина и темнота. Только объём и форма помещения слегка изменились. Теперь это был явно заброшенный (а пыли, а грязи, и воздух затхлый!) коридор, ведущий неизвестно куда и неизвестно откуда. На всякий случай я решила пометить место, где я вышла из «чулана», и к своему удивлению поняла, что оно уже помечено - у каменной глыбы на высоте моего роста я нащупала очень чёткий треугольный скол (на фоне ровной стены вокруг, иного знака и не надо было). Да, я явно здесь не первая шастаю. Что обнадёживает - авось, и выберусь к людям! Тьфу, эльфам! И вообще, какая разница?!

Оптимистичный настрой продержался недолго. По этим коридорам (а они сходились, расходились, пересекались, иногда прерывались тупиками или завалами), я устала ходить уже через пять минут, а заблудилась окончательно через десять. Критский лабиринт хренов! Осталось только минотавра найти, а за этим, с моим везением, думаю, дело не станет!..

Когда из стены «чулана» резко подул ветер, я от неожиданности заслонила лицо руками. Кольцо, естественно, осталось у меня в руке. Ветер дуть перестал. Я приложила кольцо на место - дует. Опустила руку (оставив кольцо на месте) - не дует. Дотронулась до висящего кольца - дует. Система, однако!.. Оставив одну руку держаться за кольцо, другой я попыталась ощупать стену на предмет появившегося отверстия. Щупаю-щупаю - а стены нет. В смысле, вокруг такая же темнота, но впереди свободное пространство. Круто! А теперь, внимание, вопрос: «Если я, оставив руку в стене, отпущу кольцо, что будет?» Как-то не хочется мне без руки оставаться, и экспериментировать не хочется. Но если я хочу отсюда выбраться, это надо узнать - не смогу ведь я и держаться рукой за кольцо, и выйти (целиком) наружу?!

После долгих уговариваний самой себя (Ну всё равно же придётся попробовать!.. Ну я же не смогу остаться здесь на вечное поселение!.. Ну хрен с ней, с рукой, главное, чтоб не голову...) окончательно впав в уныние, я уселась на одну из тумбочек и стала ждать. Что именно? Без понятия. Просто ждать.

Ждать пришлось долго - минут пятнадцать. Потом меня осенило. Я встала с тумбочки (она оказалась сундуком) и стала копаться в её содержимом. Как-то оно подозрительно было похоже на оружие. Правда, все колюще-режущие предметы (а только таковые там и имелись), были каждый в своих ножнах, а то бы я осталась без руки гораздо быстрее, чем рассчитывала. Выбрав что-то сравнительно небольшое (кажется, кинжал, рукоять длиной с ладонь, лезвие в полтора раза больше, узкое, немного загнутое) я направилась к стене-двери. М-да. Жалко, конечно, кинжальчик, но что поделаешь... Взявшись за кольцо, я сунула кинжал туда, где, по моим расчётам, уже должна была быть стена, и отпустила кольцо. Тишина... Я дотянулась до стены свободной рукой. Потрогала. Твёрдая, шершавая, холодная каменная поверхность. Короче, такая, какой она и должна быть. Потом провела рукой по правому запястью, по рукоятке кинжала и дальше по ножнам... Никакого сопротивления. Это при том, что кинжал находился в стене примерно на пол-лезвия. Интересно!.. Я подвигала рукой с кинжалом - она двигалась свободно в любую сторону, хоть в глубь стены. Вторую руку я неосмотрительно вынула из стены и засунуть обратно смогла, только приложив её к правой руке.

Короче, всё понятно.

Ну что ж, «...спасибо вашему дому, пойдём к другому»!

Взяв в одну руку кольцо, а в другую - кинжал (он очень уютно и приятно устроился в ладони... а что лезвие осталось в ножнах - так я же и не собиралась ни на кого нападать!), я приложила кольцо куда надо и шагнула в стену. Ощущений - никаких, как будто стены просто нет. Ну и ладненько. Пройдя почти насквозь (снаружи тоже оказалось темно, но я каким-то шестым чувством понимала, где стена уже закончилась), я аккуратно вынула из чулана вторую руку (вместе с кольцом), и сразу почувствовала твёрдую поверхность там, где только что прошла. Уф-ф-ф! Хорошо, что не раньше... А то была бы скульптурная композиция «девушка в стене»!

А кольцо-то я зачем взяла?!

Ну вот, и не вернёшь теперь. Одна надежда - тот, кому в следующий раз приспичит попасть в этот «чулан», войдёт в него снаружи и по-человечески, а значит, будет знать другие (не такие экзотические) способы войти и выйти!

Утешившись, я одела кольцо на левую руку, на манер браслета. Оно легло легко и привычно, и даже немалый его вес перестал ощущаться. Ну вот и хорошо.

Кинжал пришлось нести в руке - его ножны должны были крепиться к поясу, а такового у меня не имелось. М-дя, увидит кто-нибудь, как я благородное оружие в охапке ношу, век позора не оберёшься! Но не оставлять же его посреди коридора, да и понравился он мне, хотя к холодному оружию я никогда особых симпатий не испытывала.

Живот обиженно заурчал. Я вздохнула. Интересно, сколько сейчас времени? С момента моего завтрака, наверное, уже часов пять прошло! Я замёрзшая, голодная, несчастная, никто меня не любит!.. Я уже собиралась завыть в голос от отчаяния и жалости к себе, когда... Когда услышала голоса. Доносились они будто сквозь подушку - глухо, неразборчиво и явно далеко. «Люди, люди, я их найду!...», - бессмертная фраза зазвучала в ушах. Я рванула с места в галоп, стремясь догнать неожиданных спасителей. Останавливаясь на поворотах и прислушиваясь откуда идут голоса, я скоро добралась до тупика. Самое обидное, что голоса были слышны, похоже, из другого коридора - через стенку! Я уже хотела закричать - авось услышат, найдут и заберут к себе, как моё чувство самосохранения насторожилось - слух резанула сказанная одним из собеседников фраза. Только в этот момент я отметила, что голоса-то оказывается, отнюдь не мирные! Два приглушённых стеной, красивых, громких и явно эльфийских (думаю, только они говорят с такими переливами, будто поют в опере) голоса орали друг на друга.

- Я ей несколько раз объяснил, как пользоваться порталом!.. - Это первый, виновато и даже неуверенно, я бы сказала, если б не повышенный тон.

- Какого ррэнна ты вообще решил порталами добираться?!!! - А это второй, во всю мощь лёгких, с яростью и возмущением. Обладатель второго голоса явно старше собеседника.

- Мы опаздывали!!! - Первый, не выдержав напора, сорвался на крик.

- И по какой же такой уважительной причине вы опаздывали?!! - Неприкрытый сарказм старшего.

- Я ей ниэллэн заплетал!!! - молодой рявкнул и резко смолк.

Минутное молчание.

- Что?!!

- Я заплетал ей ниэллэн... - на порядок тише, но вызовом в голосе.

Диалог продолжался, но я перестала понимать слова - они были слишком тихие.

Угу... Оказывается, моя нынешняя причёска называется ниэллэн - «новый взгляд»... Грм, название явно ритуальное. И что же она значит, хотела бы я знать?!

Продолжение разговора, я как ни старалась, услышать не смогла. Жаль. Мой супер-чуткий слух не помог (вернее, просто не сработал), прикладывание ушей к каменным плитам тоже ни к чему не привело.

Наконец, собрав всю пыль с окружающих стен и аккуратно подметя платьем пол, я, не то чтобы удовлетворённая, но с чувством качественно выполненного долга, отправилась снова гулять по коридорам - собственно, на этот раз я пошла искать тот соседний коридор, в котором находились эльфы. Почему я решила, что это обязательно должен быть коридор и с чего это вдруг я была уверена, что его найду, я задумалась, только уперевшись носом (вернее, конечно, руками) в очередной тупик и поняв, что место пребывания эльфов я успела обойти по периметру (их голоса всё также неразборчиво бубнили за стенкой, но на этот раз, не левой, относительно меня, а правой), причём хода внутрь, в комнату, я не нашла.

И где я нахожусь, я поняла только сейчас.

Конечно же, в Доме Совета!..

А именно - в потайных ходах внутри стен!!!

Первая дурная мысль была - мне конец. Меня, знающую тайные ходы Дома Совета, просто отсюда не выпустят («...А как-как ты сюда попала, деточка?.. А-а! Ну и хорошо... Ну и молодец!.. Ну и оставайся тут!!!») или сразу казнят. За что-нибудь.

Вторая мысль была более здравой - а «чуланчик»-то непростой, оказывается! Тайный склад в потайном коридоре, не абы как! Интересно!..

А третья мысль должна была быть откровением свыше, но не успела.

Голосов резко стало больше. И зазвучали они громче... громче...

Что они говорят?!!!

- ...объявить в розыск! Разослать описание всем Многоцветным, находящимся вне Леса! Задействовать союзников среди людей!..

- ...в простом, эльфийского покроя платье. Долго стояла и что-то думала на незнакомом языке, пришлось делать слияние сознаний, многие мысли были непонятными, и мне показалось, она почувствовала моё вмешательство...

- ...надо вызвать Сумеречных Теней, пусть прочешут весь Лес!

- Норэ, как, ты говоришь, она выглядела?

- ...понимаете, на Сарне! А если она знает Сарнское наречие...

- ...единственное, что я могу сказать - на территории Дома Совета она не появлялась, точно, мы везде проверили и на присутствие, и на магию...

- ...она опасна!... Где сейчас Кайр и Силэн? Всем Радужным немедленно собраться здесь! Здесь, говорю, поодиночке опасно!..

- Рост - четыре с половиной локтя, лет 20, максимум - 23, кожа светлая, незагорелая, волосы белые, до пояса, глаза ореховые, почти золотистые... Двигалась легко и уверенно, но скованно, как на самом деле - не знаю... Лес слышит и понимает, меня чуть не засекла!..

- ...Ведущих Золотых Стрел и Сумеречных Теней - ко мне, немедленно!..

- Где Хранитель?.. Аллориэнтарэль, послушайте!! Она наверняка знает, что мы соберёмся здесь на Совет! Надо уйти отсюда, перейти хотя бы в другой зал, а лучше...

- ...Я её попытался увести от сайнэ, так она слилась с Лесом и вернулась обратно, и, могу поспорить, Арондила почувствовала с пяти тысяч шагов! Силу умеет прятать полностью - только что была и уже нет, даже с амулетами не чувствуется, хотя я был почти вплотную...

- ...Она появилась просто так! На территории эльфийского Леса, понимаете?.. Не было никакого сбоя портала, ни тогда, ни сейчас, точно вам говорю!..

- ...А если она не одна?

- ...опасна...

- Сейчас же! Да!

- ...сможешь?

Слух (или мозг?) потихоньку отключился. Слова накатывали волной, опрокидывали, запихивали в лёгкие пену отчаяния и, схлынув, оставляли мерзкий привкус предательства и обмана... Звуки методично вгрызались под кожу, впивались в плоть, как пиявки, не давая себя стряхнуть... В голове что-то шумело и гудело, каждая появившаяся мысль осматривала исподтишка картину моего безбашенного состояния и, фыркнув, шустро пряталась туда, откуда пришла... Темнота наступала постепенно, но раз отвоёванные позиции не сдавала ґ- и скоро захватила весь мир...

* * *

Очнулась я... не знаю когда. Просто очнулась.

Причём, похоже - от холода. Руки-ноги замёрзли и затекли, а пол оказался не только холодным, но и непривычно твёрдым.

Думать не хотелось. Хотелось лечь, свернуться калачиком, прикрыть пушистым хвостом мокрый нос и уснуть.

А главное - забыть этот хренов идиотский мир, в котором все эльфы - параноики с манией преследования, а я - никто и звать меня никак! Ну и что, что я из другого мира?.. У меня теперь никаких человеческих прав, что ли, нету? А свобод?! Хочу Гаагскую конвенцию сюда!!

Хм... А ведь я пока свободна. Ненадолго, наверное, правда, да и замурована почти... Но даже из желудка дракона есть как минимум два выхода!.. Решено - эльфы, берегитесь, «иду на вы»!

Итак, начинаем мозговой штурм! В составе комиссии по чрезвычайным ситуациям - Я, Я и ещё раз Я!

Пункт Первый, он же - Главный. Меня считают каким-то шпионом или диверсантом. Нет, скорее, диверсантом. Доводы в пользу этой версии: я появилась в Лесу без предупреждения; на мне было эльфийское платье; я, оказывается, возможно знаю какое-то Сарнское наречие; я не заблудилась, когда меня старательно «заблуждали», и я проявила какую-то Силу (именно так, с большой буквы), которую в другое время очень хорошо прячу (чего только о себе не узнаешь!). Да, и ещё - я сбежала от Раэна.

Опровержения: я действительно появилась в Лесу без предупреждения («Не знаю каким образом и почему!»); на мне действительно было эльфийское платье («Хотела бы я знать, откуда!»); что такое Сарнское наречие? Ладно, этот вопрос оставим на потом. Я не заблудилась... да, не заблудилась. То непонятное чувство направления до сих пор помню. А от Раэна я не сбегала, только от выслушивания в сотый раз его инструкций...

М-да. А я сама-то себе верю?

Не знала бы точно - решила бы, что это всё враки и я притворяюсь. Не похоже, что мне удастся убедить эльфов в своей невиновности... Печально. Хотя, с другой стороны, эльфам всё-таки ещё меня поймать надо...

Я со вздохом прислонилась к стене (моему платью даже Вторая Мировая война не страшна, в таком оно уже состоянии) и, естественно, приложилась о какой-то выступ головой (сегодня явно не мой день!). Ругнувшись и с трудом отлипнув от стены (надо же, как я устала! А может, меня шатает от нервных потрясений или голода?..) я нащупала «место для удара головой» - это оказалось что-то вроде ступеньки на высоте моих глаз.

Ступенька?.. До меня медленно дошло понимание важности этой находки - ведь если есть ступенька, значит, есть и лестница! А если есть лестница, значит, есть выход! И я энтузиазмом Моськи, лающей на Слона, принялась ощупывать стену.

На уровне груди и чуть сбоку нашёлся ещё один выступ, а на высоте колен - пара заманчивых углублений. «Всё-таки я нашла выход!» - ликовала я, залезая на стену (ноги - в углубления, руками зацепиться за ступеньки...) и как-то напрочь забыв, что с эльфами у меня отношения не сложились.

Монолитная с виду (с ощупа...) стена (а вернее, её кусочек, шириной с метр), подождав, пока я на неё залезу, бесшумно ухнула куда-то вниз и, вдруг резко повернувшись на 180 градусов, поднялась обратно, замирая неподвижно, как и положено стенам. Я не успела даже удивиться, только сердце провалилось куда-то в район живота. Вздох облегчения вырвался из груди, и я поспешила слезть с такой «неуравновешенной» стены... Мало ли, вдруг она ещё какие фортели выкинет...

Я оказалась в узкой нише, которую от посторонних глаз скрывала тяжёлая ткань (гобелен или драпировка?), с изнанки выглядевшая не очень привлекательно - многочиленные потёртости, пыль, аккуратно зашитые дыры и... очень выразительная сеточка проплешины...

Стараясь двигаться бесшумно, я припала к «глазку»-сеточке, ради чего пришлось сесть на пол.

Комнату, открывшуюся моему взору, правильнее было бы называть залом. Метров тридцати длиной и пятнадцати шириной, он не казался очень уж большим (когда я обходила его внутри стен, я была уверена, что в нём поместится приличный аэропорт вместе с посадочной полосой...). Множество светильников (лампы, явно с каким-то топливом типа масла) равномерно освещало помещение по всей длине. Стены были задрапированы тканями светлых тонов - бежевыми, сероватыми, серебристыми, светло-зелёными, болотного оттенка, - причём так, что цвета очень гармонично переходили друг в друга (хотя, если предположить, что я сижу за такой же драпировкой, то это скорее не ткани, а что-то вроде однотонных ковровых покрытий). На полу, во всю длину зала, расстелен радостного зелёного цвета ворсистый ковёр с серебристо-жёлтым узором. В противоположном от меня конце помещения не до конца прикрыты створки дверей - белых (на фоне серого камня потолка и стен, выглядят потрясающе!), резных, тяжёлых даже с виду, из какого-то непонятного материала, мне почему-то кажется, что отнюдь не дерева... В ближнем ко мне конце зала выверенным полукругом стоят кресла, центральное побольше (трон, небось...). Кресла каменные, с разноцветными накидками, всего их восемнадцать, если, конечно, мне видны все...

Зал пустовал. Хорошо это или плохо, не знаю.

Из-за двери то и дело доносились взволнованные голоса эльфов. Похоже, они решили перейти в другой зал, но не уходить далеко. Или специально единственный выход загораживают... Придётся мне теперь вечера ждать, чтобы из Дома Совета выбраться. Что я буду делать дальше, я старалась пока не думать...

Кстати, насчёт «думать» - продолжу-ка я пока свой мозговой штурм...

Второе заседание комиссии по чрезвычайным ситуациям объявляю открытым! На чём я остановилась?..

Пункт Второй, он же - Основной. Я до сих пор ничего не знаю об этом мире. Всё, что Раэн рассказывал, касалось только эльфов, да и то, наверное, является общеизвестными фактами...

Тихий шелест медленно открывающихся дверей прервал мою мысль. Я приникла к «глазку».

В зал заглянул эльф.

- Аллориэнтарэль?.. Мне сказали, вы здесь? - пробормотал он, озадаченно обводя взглядом зал.

- Арондил!!! - рявкнул чей-то голос, наверное, того самого Аллори.. рэ... короче, того, кого искал Раэн и с кем он спорил, когда я их разговор только-только услышала сквозь стены. - Заходи, раз уж пришёл и сорвал мне всю Охоту!!..

Раэн нерешительно зашёл, снова оглядывая зал.

Навстречу ему из-за драпировки, висящей на противоположной от меня стене, вышел эльф. Высокий - выше меня и даже выше Раэна, статный, с гордой осанкой и непоколебимой поступью представителя власти. Подошёл к Раэну и, глядя куда-то поверх его головы, лениво обронил: - И вы, Светлана, покажитесь. Думаю, нам есть о чём поговорить!

На меня напал столбняк.

- А не выходя можно? - жалобно спросила я, прежде чем успела осознать, что именно я говорю и что я попалась в такую нехитрую ловушку.

- Вам лучше выйти, - так «ласково» сказал эльф, что я ему сразу поверила. Мурашки устроили у меня на спине незапланированные военные учения и, одновременно, стихийный митинг.

Попытавшись выбраться в зал, я тут же запуталась в драпировке. Нервы, натянутые как высоковольтные провода («не влезай - убьёт!»), помешали мозгу разобраться с проблемой - и я обошлась без него. Рванулась раз, другой, и, что и следовало ожидать, осела на пол под тяжестью сорванной ткани (сколько же она весит?! я сейчас задохнусь!).

Но нет худа без добра - запакованная, как подарок нелюбимой тёще (чтобы подольше и посложнее было распаковывать, а внутри оказалось что-то очень маленькое), я успела всласть нареветься и нажаловаться на свою горькую судьбу (правда, мысленно), так что когда два пыхтящих от натуги эльфа наконец извлекли меня из остатков драпировки, я уже привела свои мысли в порядок, насколько это было возможно, и теперь была спокойной, как носорог (то есть, с виду ничего, но в любой момент могу броситься).

Вставая, я чувствовала себя фениксом, возрождающимся из пепла (в моём случае, пыли). Рядом стоял тот самый незнакомый эльф, а Раэн, прилагая титанические усилия, в одиночку закрывал двери в зал. Наконец справившись, он обосновался у дверей, подпирая их на случай нежданного вмешательства извне (или попыток удрать с моей стороны...).

Незнакомый эльф решил наконец представиться:

- Рад с вами познакомиться, меня зовут Аллориэнтарэль Луини'Келумэйон.

- Светлана Кротова, - расшаркалась я, таращась на него во все глаза. Посмотреть было на что. На холёном, бледном лице с печатью многих прожитых лет сверкали молодые, задорные, тёмно-серые глаза. Где-то в глубине этих глаз находилось постоянное место жительства смешинки, сейчас выглядывающей наружу в ожидании развлечения. Волосы - длинные (наверное, у всех эльфов так), тоже светлые (но с явным голубоватым отливом!!), волнистые, - свободно стекают по спине... На лбу, практически незаметный, одет обруч из серебристого металла. Без камня? Вроде, без. Уф-ф-ф! Ну и хорошо, не хватало мне сейчас ещё с Хранителем Леса столкнуться! Одет эльф в длинный балахон глубокого синего цвета (при движении цвет переливался, то темнея, то светлея), на груди кулон в виде расправившей крылья хищной птицы. - Извините, Аллориэнтарэль... - поспешила я сказать, пока ещё помнила его имя, - могу я звать вас Лориэном?.. Понимаете, - зачастила я, видя изумление, переходящее в ужас, в глазах обоих эльфов, - в моём мире принято сокращать официальные имена. Это ни к чему не обязывает, не то что личное эльфийское имя, это просто сокращение... для простоты общения... - м-да, что-то я заговорилась...

Раэн за спиной голубоволосого отчаянно махал руками, пытаясь мне что-то объяснить, но видя, что я не понимаю, постучал себя по лбу.

«Угу», - беззвучно кивнула я, мол, сам такой.

Раэн выпучил глаза, снова постучал себя по лбу и двумя руками показал на голубоволосого.

«Он?» - также беззвучно удивилась я, глядя на стоящего рядом эльфа со страхом (мало ли, может, он только с виду тихий и спокойный...).

Голубоволосый перевёл взгляд с меня на Раэна (сразу притворившегося пай-мальчиком), потом обратно на меня, потом коснулся рукой лба... и со смехом тряхнул головой (отчего волосы взвились в воздух, будто ничего не весили вообще), одновременно возвращая на лоб сдвинувшийся на бок большой синий кристалл...

...Хранитель... Я попала... Как там говорил Раэн, «...на Хранителя Леса лучше вообще не смотри?».

- Разрешите уточнить, Светлана... - со смешком поклонился голубоволосый. - Я - аранвэ'а'тирион этого Леса («Король и Хранящий», вдруг поняла я, что означает его титул) или, если проще, Хранитель Аманхиля. Я могу понять ваше затруднение в произношении моего имени, поэтому официально объявляю, что разрешаю Вам звать меня Лориэном... Кстати, а почему именно так?

- Ну... Можно, конечно Аллором или Тарэлем... Но в моём мире один выдуманный эльфийский лес назывался Лориэном, и я подумала, что это имя вам идёт... - невнятно пробормотала я. - Извините, а почему вы не называете себя Королём Леса, только Хранителем?

И опять я поняла, что именно сказала, только когда слова уже повисли в воздухе...

Хранитель бросил на меня неожиданно серьёзный и пронзительный взгляд и ответил:

- Потому что Король у эльфов может быть только один, в отличие от Хранителя... А последний Король умер три тысячи лет назад. - Он помолчал. Затем поднял на меня снова ставшие смешливыми глаза (но я уже не смогла забыть ТОТ его взгляд, полный силы и мудрости): - Светлана, может быть, вы объясните нам, откуда вы знаете эльфийский?

- А я его знаю? - удивилась я.

- Ант ривара долан намир? - спросил Хранитель на непонятном языке.

- Вот видите, не знаю! - обрадовалась я.

- Это было Сарнское наречие... Эллиорэн ви'ттар энор даомэ... Рэ?

- Да, понимаю... Но не понимаю, откуда! - потрясённо выдохнула я.

- Зато я понимаю, - хмыкнул Хранитель, бросая на Раэна недовольный взгляд. - А теперь давайте поговорим серьёзно.

Сердце ёкнуло и прочно обосновалось в животе. А я-то уже, наивная, понадеялась, что серьёзного разговора не будет...

- Давайте, - осторожно согласилась я. Возражать в такой ситуации было бессмысленно...

Совет всё-таки состоялся. В малом составе - я, Раэн и Лориэн.

Раэн принёс поднос с мясом, фруктами и соком и закрыл за собой двери. Эльфы в четыре руки быстро расставили приборы... на ковре. И так же быстро расселись вокруг, приглашая «к столу» и меня. Я не дала себя сбить с толку мнимой доброжелательностью - усевшись, я вместо того, чтобы есть (чего мне это стоило!) настороженно уставилась на Хранителя таким требовательным взглядом, что он подавился соком. Кое-как прокашлявшись, Лориэн заговорил.

- Ну, прежде всего, я хочу вас обоих успокоить - Светлана, я верю тебе, что ты появилась из другого мира и никаких злодеяний не замышляешь...

Эти слова вызвали приступ кашля у Раэна:

- А зачем же тогда вы на неё личную Охоту устроили?.. Ну, которую я прервал?..

Хранитель зыркнул на Стража, отчего тот заткнулся, и продолжил:

- Но мне очень хотелось бы знать, зачем ты сбежала от Арондила?

- Я не сбегала... Мне просто надоело выслушивать одни и те же наставления, вот я решила перенестись - поторопить события... - ответила я, лихорадочно обдумывая свою линию поведения. С одной стороны, Хранитель верит мне, что я невиновна. С другой стороны, это только его мнение, а в Совете он не один. Хотя, Раэн, кажется, говорил, что голос Хранителя - решающий... Ладно, если так. А с третьей стороны - если я сейчас начну рассказывать про «застенки» и «чулан», кто знает, как мой рассказ будет воспринят и к каким последствиям приведёт. И с четвёртой стороны - смогу ли я объясниться, не упоминая «застенки»?.. Ой, вряд ли... Значит, рассказывать придётся всё.

- Поторопила, - кивнул Лориэн, и я вдруг поняла, что он беззвучно смеётся. - Так поторопила, что до сих пор весь Лес стоит на ушах, а весь Совет занят объявлением чрезвычайного положения и сопутствующими делами... Ну и пускай, им эта встряска полезна. Пусть привыкают...

- К чему привыкают? - осторожно поинтересовался Раэн.

- К встряскам, - ответил Хранитель, неожиданно уставившись на меня. - И к тому, что разбираться с ними будут сами.

- А вы?!.. - одновременно удивлённо протянули мы со Стражем.

- А я в сторонке посижу. Стар я уже стал для активной жизни. Заодно понаблюдаю, как молодёжь будет выкручиваться, - радостно объяснил Лориэн. - Вот объявлю своё решение о тебе (кивнул на меня Хранитель), и сложу с себя полномочия. Да и надоело...

После этого разговор продолжался в более спокойном тоне, никаких сенсационных заявлений больше не было. Рассказ о моих похождениях по «застенкам» был выслушан благосклонно, о них эльфы знали (не знали только о том, что в этом зале тоже есть выход). Единственное, что привлекло их внимание - это кольцо-браслет, о котором я начисто успела забыть. И не удивительно. Когда я протянула вперёд руку, чтобы его показать, на моей руке его не оказалось. Тогда Хранитель попросил его нащупать. Я удивилась, но послушно протянула правую руку... и нащупала на левой кольцо! Сняв с руки (оно проявилось, как только я его сдвинула с места), я протянула кольцо эльфам. Вернее, это всё-таки оказался браслет. Красивый и в то же время незамысловатый, из светло-коричневого с золотыми искорками в глубине камня.

- Инте-ере-есно, - протянул Хранитель, глядя на браслет но почему-то не решаясь его коснуться, - а какого он цвета был до того, как ты его нашла?

- Не знаю, там было темно. А что?

- Обычно такие браслеты становятся такого же цвета, как глаза их владельца...

- Обычно? А что это за браслеты такие?

- Тебе Арондил потом подробно расскажет, - отмахнулся Хранитель.

Рассказав всё до момента, когда на меня упала драпировка (и извинившись за получившийся беспорядок), я принялась за еду. Эльфы, давно уже успевшие покушать, терпеливо ждали, когда я наемся. Я не торопилась, попутно вспоминая вопросы, ответы на которые давно хотела узнать:

- Скажите, если я знаю эльфийский язык и не знаю Сарнское наречие, то на каком языке, мы, собственно, общаемся сейчас?

- На твоём родном, - ответил Лориэн. - Опережая твои вопросы: узнал его Арондил, когда полез в твою голову и понял, что не понимает ни слова. Он сделал довольно трудную вещь - частично слился сознанием с твоим, но что-то напутал и ты успела научиться у него эльфийскому языку. А Арондил, узнав твой язык, на нём стал общаться с тобой, и заодно научил ему меня. - Во время этого объяснения Раэн то прятал глаза, то кивал с видом висельника, которому терять уже нечего.

- А платье? - вдруг вспомнила я. - Я ведь появилась в эльфийском платье, а это не обычно, так?

- Так, - согласился Хранитель, глядя на удивлённого Раэна и ехидно посмеиваясь. - Арондил с Инаурэлем засекли магическую вспышку, а когда пошли проверять, обнаружили тебя. Я думаю, вспышка магии была следом от создания платья.

- А что это за история с моей магией? Я же ею пользуюсь? А как, я ведь ничего не делаю?

- Не знаю, - нахмурился Лориэн, глаза потемнели, стали почти чёрные. Похоже, Хранитель не привык чего-то не знать... - В нашем мире есть два традиционных способа волшбы. Один - это разучивание наизусть всяких жестов, заклинаний... Этим способом пользуются люди, чтобы заставить свою Силу сделать то, что они хотят. Эльфы же действуют по-другому - мы «сливаемся» с окружающим миром, чувствуем его и помогаем ему, а он чувствует наши желания и исполняет их... Это, конечно, очень упрощённое объяснение... Есть одно «но»: колдовать может только тот, у кого изначально есть Сила, вернее, доступ к ней и способность ею управлять. У эльфов она есть у всех, а среди людей - у избранных. У тебя же Силы, на первый взгляд, нет. Это сбило с толку Арондила с напарником. Но иногда она вдруг появляется из ниоткуда, и ты ею пользуешься. По-эльфийски.

- Так она у меня есть, или её нет?

- Вот этого мы точно не знаем. Есть один способ, с помощью которого может колдовать человек, Силой не обладающий - у него должен быть связующий амулет, дающий возможность черпать Силу у мага.

- Но на мне амулетов нет...

- Но на тебе амулетов нет. А кроме того, непонятно, каким образом ты, чистокровный человек, можешь владеть - и владеешь, - эльфийской магией.

- А я точно чистокровный человек? Может, в моём мире тоже есть эльфы, но они хитро маскируются? Да и от вас они могут сильно отличаться...

- Нет, точно, - прервал мои розовые мечты Раэн. - Мы, эльфы, свою кровь очень хорошо чувствуем - будь то эльф из нашего мира, или из любого другого. В тебе эльфийской крови нет.

- Ладно. Подойдём к проблеме с другой стороны... Человек может владеть эльфийской магией? Чисто теоретически?

- До тебя, мы считали, что нет...

- Ясно, - прервала я долгие пояснения. - Значит, и так и так со мной не всё в порядке... Ну и кто я после этого?

Вопрос был риторическим, но Лориэн этого не понял.

- Человек... наверное... - сказано это было настолько неуверенно, что лучше бы Хранитель промолчал.

Через полчаса я поняла, что еды в меня больше не влезет, как ни старайся. И запас вопросов, которыми можно было бы занять эльфов, исчерпался. И взгляды у Перворождённых стали уж очень острые и колючие (они так следили за каждым фруктом, который я брала в руки, как будто собирались прожить, питаясь им, до конца Ледникового Периода)...

Откладывать дальше свой выход «в свет» было невозможно - ещё чуть-чуть, и меня бы просто вывели насильно, под белы рученьки. Поэтому, доев очередной фрукт, я, вместо того, чтобы потянуться за соком, выжидательно посмотрела на эльфов.

У Перворождённых вырвался слаженный вздох облегчения.

- Ну что ж, - бодро вставая, сказал Хранитель, - думаю, самое время показать тебя Совету.

- А может, как-нибудь в другой раз? - попыталась отговориться я. - Давайте завтра, а?..

- А что изменится до завтра? - грозно сдвинул брови Лориэн. - Я точно не передумаю, так что...

- Нет-нет, дело не в этом, - поспешила оправдаться я. Ладно, попытаюсь объяснить, в конце концов, они эльфы, они должны понять... - Просто... видите ли... м-м-м... я сейчас не очень в форме, так сказать... - Как я ни старалась смотреть в потолок, мой взгляд невольно скользнул по пыльному и грязному подолу платья (кошмар, в каком я виде, и перед кем!!).

- А-а-а!.. - с каким-то непонятным облегчением выдал Хранитель. - Ничего, об этом я позабочусь, надо только из Дома выйти...

При чём тут Дом, я не очень поняла, но уяснила главное: меня не собираются в таком виде выставлять перед Советом.

- Тогда я готова! - радостно сообщила я (уф-ф-ф, гора с плеч свалилась...).

Стоило нам выйти из Дома Совета (по дороге мы ни на кого не наткнулись, да и снаружи я не увидела эльфов... к своему счастью...), как Лориэн попросил нас немного подождать и задумчиво уставился на меня.

После минутного ожидания я не выдержала:

- Ну как?

- Что как? - привычно ехидно вопросил Хранитель.

- Исправить это можно? - я даже задержала дыхание.

- Что исправить? - удивился эльф. Издевается он надо мной, что ли!

- Это!! - Я широким жестом охватила себя... И заметила беснующуюся в глазах Хранителя смешинку. Я опустила взгляд.

Платье на мне выглядело так, как будто его только что сшили... или наколдовали... изготовили, в общем (ну точно, издевается! сказать не мог?!).

Бросив на Хранителя испепеляющий взгляд, я резво потопала вперёд. Остановил меня голос Раэна:

- Лаир, а куда ты идёшь?..

- Раэн, а куда идёшь ты? - парировала я, обернувшись к отставшим эльфам и с удовольствием наблюдая поползшие вверх брови Хранителя (а он что, думал, я со всеми такая ласковая, добрая, и на «вы»?!.. Или это он моё «личное» имя услышал?..).

- Ну, я направляюсь на заседание Совета, вроде бы... - задумчиво протянул Страж, не пряча ехидную улыбку.

- А я, как это ни странно, иду с тобой! - торжествующе ответила я. - Ты ведь, вроде бы, идёшь в эту сторону?..

У Раэна, следующего за мной, от такой наглости даже слов нужных не нашлось. Хранитель же тихонько хихикал в кулачок.

В итоге оказалось, что весь Совет, кроме отсутствующего Хранителя, заседал в беседке, недалеко от Дома Совета. Хотя «беседкой» это строение могли бы называть великаны, но никак не люди или эльфы - ажурное, явно «выращенное», оно по размерам превосходило зал, в котором мы были в Доме Совета. Да и сказать, что Совет заседал - это значит ничего не сказать... В беседке спорили громкие возбуждённые голоса, то и дело какой-нибудь эльф (наверное, посыльный) вылетал из строения и тут же скрывался из виду; снаружи стены «беседки» подпирало около трёх десятков бравых эльфийских вояк в тяжёлом доспехе; ещё два десятка стояли невдалеке, разбившись на два отряда - один десяток в обтягивающих тёмных костюмах и серых переливающихся плащах, сейчас сверкающих на солнце, на первый взгляд - безоружный (и почему мне кажется, что это только кажется?!), а второй - в лёгких кольчугах, светлых костюмах, золотых плащах и при оружии - за плечами внушительного вида луки, на поясах - ножны с мечами и с кинжалами, кроме того, на головах у них было что-то вроде лёгких литых шлемов (почему лёгких? Потому что с виду они такие тонкие и хрупкие, что тяжёлыми быть просто не могут!).

Как только мы появились рядом с «беседкой», к нам подлетел взъерошенный и сердитый эльф в тяжёлом доспехе, похоже, командир (или как там они говорят, Ведущий?..) Стражи, охраняющей «беседку».

- Хранитель Аллориэнтарэль! - обрадовался Ведущий и тут же начал расспросы: - Что происходит? Мне сказали никого не подпускать к лроэннэ, без особого распоряжения членов Совета, а они сами заперлись внутри... И вас ищут, давно потеряли... чуть ли не похоронили уже!.. И... - в глазах эльфа светилось что-то безумное, в голосе то и дело прорывалась истерическая нотка.

- Ведущий, - ледяным голосом вдруг оборвал его Хранитель, - вам приказано никого не пускать внутрь лроэннэ без особого распоряжения членов Совета. Что непонятного в этом приказе?

Ведущий на секунду замер, потом как-то встряхнулся и бодро отрапортовал:

- Всё понятно, Хранитель! Разрешите приступить к исполнению?

- Разрешаю, - холодно кивнул Лориэн. - Да, Ведущий, отметьте, что Светлане (лёгкий пренебрежительный кивок в мою сторону) разрешён доступ в лроэннэ, по моему распоряжению. Выполнять!

Ведущий коротко поклонился и исчез.

- М-да, и это называется специальная охрана, - пробормотал Хранитель себе под нос. - Если бы ты, Светлана, на самом деле была бы профессиональным диверсантом, то от Совета, да и от меня тоже, пожалуй, уже не осталось бы даже воспоминания... - Покачав головой, Хранитель пошёл к лроэннэ.

Прямо на входе в «беседку» мы столкнулись с выходящими из неё двумя воинами (как легко было понять по их внешнему виду, принадлежащими к Золотым Стрелам и Сумеречным Теням, наверняка командиры тех отрядов, что дожидались в сторонке).

- Хранитель, - синхронно поклонились они.

- Ведущие, - кивнул в ответ Лориэн. - Какие распоряжения вы получили от Совета?

- Прочесать весь Лес объединёнными силами - Тени прикрывают Стрелы, организовать патрулирование городов и границ Леса... - начал перечисление командир Стрел.

- Достаточно, - мягко остановил его Хранитель. - А что, как вы думаете, стоит сделать в первую очередь?

Ведущий поднял на него удивлённый взгляд и, тут же опустив глаза, ответил:

- Думаю, нам стоит подождать, пока вы переговорите с Советом... Ведь, насколько я могу судить, человеческая девушка рядом с вами - это тот самый шпион и диверсант, которого нам поручили при обнаружении захватить любой ценой... Но сейчас, думаю, нет смысла её захватывать...

- Вы во всём правы, - чуть заметно улыбнулся Хранитель. - Моего приказа вам достаточно, чтобы приостановить проведение операции до конца заседания - и до появления новых распоряжений?

- Да, конечно. Благодарю вас, Аллориэнтарэль, - поклонился Ведущий Стрел и воины ушли по направлению к своим отрядам.

- Ещё что я хотел сказать, - вдруг повернулся к нам с Раэном Хранитель Леса, - сейчас во время заседания стойте тихо, как мышки... А лучше вообще изображайте немых... Говорить буду я. Только если потребуется что-нибудь подвердить, и я попрошу это сделать - тогда подтверждайте. Всё понятно?

- Угу, - как-то разом помрачнев, сказали мы со Стражем. Почему-то вдруг вспомнилось, что я здесь одна и беззащитна (в смысле, бесправна, в смысле, без прав... ну, короче, вы меня поняли)... Да и Раэна жалко, если что, и ему из-за меня попадёт. М-да...

Так! Отставить упаднические настроения! Ещё ничего не случилось, а я уже сопли размазываю!..

Хранитель поманил нас рукой и вошёл внутрь «беседки».

Внутри стоял дым коромыслом. Везде были эльфы - праздношатающиеся (т.е. чего-то ждущие), энергично что-то обсуждающие (каждая группа обсуждающих сливалась в одно многорукое и многоголосое существо, занятое непонятными метаниями по помещению, вкупе с размахиванием всеми руками и завыванием на все голоса), деловито переходящие от одной группы к другой и просто стоящие на месте. Сколько их всего, я не взялась бы считать, даже если бы они все вдруг застыли.

- Прошу всех посторонних покинуть Совет! - зычно произнёс Хранитель, слова прозвучали на всю «беседку» так властно и громко (наверняка без магии не обошлось!), что все эльфы на секунду замерли, потом завертели головой в поисках источника голоса, и, наконец, найдя его, поспешно раскланялись, уходя.

Хотя нет. Ушли не все.

Оставшиеся неторопливо, с чувством собственного достоинства рассаживались по местам (после недавнего столпотворения это выглядело скорее смешно, чем величественно), сидениями им были какие-то пенёчки, тоже выращенные, стоящие аккуратным полукругом в дальнем от входа конце зала.

Нас с Раэном поставили (да-да! именно! даже сесть не дали!) в центре помещения, на полпути от входа к членам Совета (боятся они нас, что ли?).

Совет наконец расселся (в центре остался незанятый пенёчек) и с любопытством уставился на Хранителя, стоящего перед нами - и по совместительству Главу Совета.

Хранитель выдержал положенную паузу (к концу которой стал слышен яростный скрип ёрзающих на своих неудобных сиденьях эльфов) и, прокашлявшись, начал «толкать речь»:

- Уважаемые члены Совета!..

Послушав с минуту - забавное ощущение, я знала, что Лориэн говорит по-эльфийски, но слышала его слова русскими (не знаю, как это понятнее объяснить), - я окончательно уверилась, что ничего интересного и нового (для меня) Хранитель не скажет, и с чистой совестью перестала вникать в смысл его речи, найдя себе занятие поинтереснее.

А именно - разглядывание членов Совета.

Да помню я, помню! «...Нельзя смотреть в лицо члену Совета, это может быть расценено как вызов их силе», и т.д., и т.п. Но кто может точно сказать, куда я смотрю - на эльфа или на стену за его спиной?

А посмотреть было на что.

Итак, все эльфы - высокие, хрупкого телосложения, со светлой, чуть золотистой, кожей и непривычно большими глазами. Если раньше я на глаза обращала внимание постольку-поскольку, то теперь мне удалось рассмотреть, что именно было в них необычного (нет, я не величину имею в виду!): в глазах эльфов (зелёных, синих, голубых, серых, чёрных или совсем светлых-«непойми-какого-цвета») зрачок не отличался цветом от радужки! Получалось, что установить, куда смотрит эльф, не стоя рядом с ним и не глядя ему в глаза, невозможно! Это жутко нервировало бы, но я каким-то шестым (или уже седьмым - если посчитать чувство направления?) чувством знала, куда направлены их взгляды. И ещё одна особенность, выбившая меня из колеи надолго: волосы у эльфов были РАЗНОЦВЕТНЫЕ! И ладно бы нормальных цветов - чёрные там, белые, золотистые или каштановые, - так нет ведь!! Крайний слева молодой эльф со светло-красной шевелюрой и один из эльфов, сидящих справа, с красно-бордово-зелёно-коричневой, были в гордом одиночестве (я имею в виду, таких цветов больше ни у кого не было). Других цветов было больше. «Чистых» красных (разной яркости) - три, зелёных разных оттенков - четыре, ещё три светло-синих с зеленоватым отливом, четыре тёмно-синих с уклоном в фиолетовый и два просто синих.

Ну прямо зоопарк, блин! Секция попугаев!!..

В чувство меня привёл требовательный тычок в бок от Раэна.

- Прекрати пялиться на членов Совета! - прошипел мне в ухо эльф.

Я послушно опустила очи долу (а то на меня уже стали поглядывать, особенно этот, красно-коричнево-зелёный...), приняв вид «А я что? А я ничего! Я тут мимо пробегала! И вообще, меня тут и не было!» и, за неимением другого занятия, прислушавшись к речи Хранителя.

- ...надышавшись спорами кэллиоэн («гриб иллюзий» - примерно перевела я, - хорошее название для жёлтого мухомора...). Таким образом, моё мнение - силы девушки малы и спонтанны, появляются только под внешним воздействием и не представляют опасности для Леса.

- По какой причине девушка сбежала из-под присмотра Арондила? - Этот вопрос задала эльфийка, сидящая справа от центра, с красными волосами и цепким взглядом.

- Как объяснила девушка, она решила перенестись, но портал сбился - во время перемещения она думала не о том, куда хочет попасть, а о другом, потому что не дослушала объяснение Арондила (это я не дослушала?!! это он не сказал, зараза! я же его посылала мысленно, во время перемещения, далеко и надолго!.. а выходит, послала себя, что ли?..).

Я честно пыталась сдержать рвущийся наружу истерический смех, и мне это частично удалось. Наружу прорвался полувсхлип-полувой, оборвавшийся на высокой ноте.

У эльфов волосы встали дыбом. До этого они меня высокомерно игнорировали, а тут вдруг уставились все разом. Я сделала вид, что не заметила, стараясь совладать со смехом. В эту двусмысленную ситуацию поспешил вмешаться Раэн:

- Уважаемый Совет, Светлана говорит, что не хотела бы, чтобы из-за её оплошности были какие-нибудь неприятности у меня...

Я резко перестала смеяться, зато закашлялась - и поклялась мысленно, что если этот «переводчик» попытается перевести мой кашель, я его убью, а потом скажу, что так и было.

Члены Совета задвигались, тихонько что-то обсуждая и стараясь не смотреть на меня. Лориэн обернулся и взглядом пообещал всё припомнить, как только кончится Совет.

Наконец, эльфы перестали совещаться, и на меня посмотрел самый тёмный из «тёмно-синих» эльфов, немолодой и спокойный, как скала:

- Ещё один вопрос, Хранитель Аллориэнтарэль. Я хотел бы задать его девушке... Скажите, Светлана, откуда вызнаете эльфийский язык?

Я, мысленно ругая Раэна (переводчик, блин!! головой надо думать, а не переводить что-не-надо когда-не-надо!!) и вспоминая объяснение Лориэна, попыталась ответить на этот вопрос, надеясь, что Раэн догадается перевести:

- Когда Арондил... э-э... попытался прочесть мои мысли... он узнал мой родной язык, но что-то напутал и я узнала эльфийский, - ответила я и услышала, что говорю на эльфийском!! Ничего себе! Так я его не только понимаю, но и говорить на нём могу?!

- Благодарю вас, - кивнул эльф и сообщил: - Вопросов больше нет. Совет готов вынести своё решение, но прежде мы хотели бы услышать ваше мнение, Хранитель Аллориэнтарэль.

- Моё мнение таково, - заговорил Лориэн, - мы не можем игнорировать тот факт, что Светлана появилась в Лесу, а не у людей. И то, что она, пускай только теоретически, работает с Силой по-эльфийски... Это очень любопытный феномен, его хотелось бы изучить... Думаю, девушке стоит остаться в Аманхиле.

- Совет удаляется на обсуждение, - сказал всё тот же тёмно-синеволосый эльф и повёл рукой. Вокруг членов Совета появилась сфера с радужной плёнкой (ну прямо мыльный пузырь!), постепенно её поверхность потемнела, стала непрозрачной и звуконепроницаемой.

- Ну вот, - выдохнул Лориэн, поворачиваясь к нам с Раэном, - я уверен, теперь они разрешат тебе остаться.

- Да уж! - фыркнул Раэн. - «Это очень любопытный феномен»! - передразнил он Хранителя. - Все и так знают, что ты питаешь определённую слабость ко всему, что выходит за рамки обычного...

- Вот пусть и знают, - хмыкнул Хранитель.

- Лориэн, - я поспешила задать самый, на мой взгляд, животрепещущий вопрос, пока Совет не закончил обсуждение, - а почему у вас - я имею в виду эльфов, - волосы таких... странных... цветов?

- Нормальных цветов, - пожал плечами Хранитель. - А почему бы и нет? Вон, у людей тоже волосы разных цветов - чёрные, коричневые, рыжие, светлые...

- А... э... ну да, - согласилась я. А что тут ещё скажешь?

Где-то через полчаса «мыльный пузырь» стал утончаться, растворяться и наконец совсем исчез. Со своего места поднялся всё тот же «тёмно-синий» эльф и торжественно озвучил решение Совета (такое ощущение, что говорил свою речь он не нам, а стенам):

- Совет эльфов Аманхиля (конечно же, речь была на эльфийском, просто я даю литературный перевод) рассмотрел дело человеческой девушки Светланы, перенёсшейся в Лес из другого мира, и вынес своё решение: позволить вышеназванной девушке просить дать ей статус Гостя Аманхиля или, в случае неудачи, выдать временное разрешение на пребывание в Лесу. Просьбу желательно озвучить сейчас. - Эльф замолчал и уставился на меня с плотоядным интересом.

- Что от меня хотят? - шёпотом спросила я на русском у Раэна.

- Чтобы ты прямо сейчас попросила дать тебе статус Гостя Леса, - восхищённо ответил тот. - Проси скорей! Нельзя упускать такой шанс!

Ладно. Просить, так просить - сами попросили (хи-хи!). Я сделала два шага вперёд, поравнявшись с Хранителем, прочистила горло и заговорила на эльфийском:

- Многоуважаемый Совет Аманхиля! - Неужели этот бред несу я?! - Я, человеческая девушка Светлана, перенёсшаяся в ваш Лес из своего мира, по праву, данному мне решением Совета, по своему желанию и по совету друга, прошу у многоуважаемого Совета: дать мне статус Гостя Аманхиля со всеми вытекающими отсюда правами и привилегиями, а также предоставить мне на первое время проводника и советчика, в роли которого мне приятно было бы видеть моего знакомого Стража Арондила Турин'Сулиона. Заранее благодарна, - и я скромно отступила назад под недоумевающими взглядами эльфов. Похоже, они всё никак не могут понять - их оскорбили или, наоборот, проявили уважение...

Так и стоящий спиной к остальным членам Совета «тёмно-синий» эльф вдруг усмехнулся и мне подмигнул.

Я от удивления моргнула, а когда посмотрела на него снова, лицо эльфа было спокойным и высокомерным (а может, мне всё показалось?!).

Наконец Совет очнулся, подозвал «тёмно-синего», и среди членов Совета тут же разгорелся жаркий спор. Пару минут было слышно только шушуканье, но всё-таки было найдено решение проблемы. «тёмно-синий» снова вышел вперёд и заговорил:

- Совет эльфов Аманхиля постановил: удовлетворить обе просьбы просительницы, человеческой девушки Светланы. Таким образом, Страж Леса Арондил Турин'Сулион временно освобождается от своих обязанностей - ему предписывается быть проводником девушки до следующего распоряжения Совета. Далее: для присвоения кому бы то ни было статуса Гостя Леса, необходимо, чтобы за него поручились три эльфа... Но этот случай необычен, ведь Гостем Леса может стать человек, совершенно не знакомый с нашим миром... Совет считает обоснованным потребовать поручительства четырёх эльфов вместо трёх. - Я не увидела, а скорее почувствовала, как напряглись Раэн и Хранитель. М-да, похоже, их гениальный план (а то, что это был план, я не сомневалась) с треском провалился. Жаль. - Итак, кто готов выступить поручителем человеческой девушки Светланы?

Ко мне шагнул Раэн:

- Я, Страж Леса, Арондил Турин'Сулион, готов подтвердить, что Светлана не принесёт вреда Лесу и его жителям.

За ним выступил Хранитель (кто бы сомневался! интересно, а кто третий? и будет ли четвёртый?!):

- Я, аранвэ'а'тирион Аманхиля, Аллориэнтарэль Луини'Келумэйон, готов это подтвердить.

Встала молодая эльфийка с зелёными волосами, сидящая справа от центра:

- Я, член Совета Аманхиля, Эстэль Нолэ'Кемениэль, готова поручиться за Светлану.

Наступило молчание. Все вертели головами, пытаясь угадать, решится ли кто-нибудь ещё поручиться за меня. Молчание прервал всё тот же «тёмно-синий» эльф:

- Я, член Совета Аманхиля, Ломэлиндиль Турин'Сулион, готов поручиться перед Советом за девушку (???!!!...).

Должно быть, мои эмоции аршинными буквами были написаны на моей физиономии, так как «тёмно-синий» эльф вдруг усмехнулся и снова мне подмигнул (видели? вы видели?! мне не показалось!!).

Совет играл в гляделки с Ломэли...-как-его-там-дальше, пока кто-то не догадался прошипеть:

- Объявляй давай!

Тогда «тёмно-синий» повернулся к «аудитории» и объявил:

- Совет эльфов Аманхиля удовлетворяет просьбу о присвоении человеческой девушке Светлане титула Гостя Леса. Риллэ Светлана, дорэ'ллионн та лионн'та (э... а вот тут непереводимая игра слов... ну, примерно так: «Светлана, будь Лесом так же, как Лес будет тобой»... И во что я на этот раз вляпалась?!).

- Это ваш Лес, но мне хорошо в нём также, как и вам, - ответила я, даже не задумываясь. «тёмно-синий» одобрительно хмыкнул.

Потом все снова задвигались, а Хранитель обернулся к нам с Раэном:

- Арондил, покажешь Светлане свободные лиэтаннэ?

- Завтра, - ответил Страж. - Уже поздно и темно. Лаир, пошли!

Мы вышли из «беседки», и я с удивлением увидела, что, действительно, уже темно. Причём очень темно - не видно ни зги.

- Пошли, - снова повторил Раэн. - Думаю, сегодня ты выбирать жильё не будешь...

- Да я и не увижу ничего, - сообщила я, таращась в темноту и пытаясь понять, а куда мы, собственно, идём? Озвучить вопрос я не успела, Раэн первым меня спросил:

- Лаир, ты как, не против ещё одну ночь провести без удобств?

- Не против. - Я отшатнулась от обернувшегося Раэна - в темноте его глаза светились зелёным светом. - А ты в темноте видишь?

- Вижу... А ты - нет? - «догадался» эльф. - Ну да, ты же человек...

Я почему-то обиделась. Ну, человек. Хуже я, что ли? Я же эльфийской магией владею! Кстати, это мысль - надо попытаться наколдовать себе «ночное» зрение!

Как эльфы колдуют? «тёмно-синий», когда ставил преграду-«мыльный пузырь», махнул рукой. Больше случаев применения жестов я не вспомнила. Значит, главное - мысленное усилие. Что ж, попытаюсь.

Я шла, ведомая под руку Раэном и совершенно не глядя по сторонам (а что изменится? что в эту сторону ничего не видно, что в ту...). Я вспоминала свои прежние ощущения. Лес потихоньку оживал. Стало слышно шебуршение мелких животных в траве, тихие взмахи крыльев ночных птиц. Я растворилась в Лесу, стала тенью среди теней, деревом среди деревьев, живым существом среди множества живых существ. «Я хочу вас видеть!» - мысленно попросила я.

Почти минуту ничего не происходило, потом темнота отступила, оставляя вместо себя сиреневый полумрак сумерек. Стало видно деревья, траву, закрывшиеся на ночь бутоны цветов и маленького зверька, замершего в нескольких метрах от нас. Правильно, ведь по идее мы не можем его видеть.

- Красиво, - задумчиво сказала я (странно, но я почему-то не устаю восхищаться этим лесом, хотя вроде не отличаюсь особой сентиментальностью), - а я раньше думала, лес ночью засыпает и замирает. А он живёт, только по-другому...

- Конечно, - согласился Раэн, оглянувшись, и удовлетворённо добавил: - У тебя глаза светятся.

Вот пройдоха! Он это специально подстроил!

- У тебя тоже, - фыркнула я. - Мы куда идём?

- К сайнэ, здесь недалеко.

- К твоему сайнэ?

- Сайнэ не имеют хозяев. Они разбросаны по всему Лесу, особенно вдоль границ. В сайнэ может зайти переночевать любой эльф, которому не захочется тащиться вечером домой через пол-леса.

- Я же вещи там оставила! - всполошилась я.

- Я тоже, - хмыкнул Раэн. - Мы заняли сайнэ и теперь в него без нашего ведома никто не войдёт.

- Так мы к нему идём? - У меня создалось впечатление, что кто-то из нас сильно «тормозит», но кто именно, я не решила.

- Нет, к ближайшему. А ты предпочла бы полночи идти к конкретному сайнэ? - Эльфа эта мысль сильно рассмешила (если, конечно, это странное хрюканье - это смех...).

- Я предпочла бы не оставлять свои вещи без присмотра, - буркнула я.

М-да. Диагноз ясен - «обидчивость повышенная». Спать мне пора, однако! А то рассорюсь со всем миром, с утра пораньше мириться придётся... Да и глаза слипаются...

Глава 4

Квартирный вопрос

Утро было прекрасным. Как всегда.

«К хорошему быстро привыкаешь, но трудно отвыкнуть», - появилась непрошенная мысль. «Брысь!» - ответила я ей. - «Будут мне тут всякие портить утро!»

Вскакивать сразу я не стала - в кои-то веки есть желание понежиться в кровати, и это можно сделать!..

Задумчиво обведя взглядом стены и потолок, я пришла к выводу, что все сайнэ очень похожи. Такое же плетение стен, те же вешалки-полочки, тоже две арки входа. Точно, арки обращены на север и на юг - только что взошедшее солнце светит на одну из «сплошных» стен...

Хм... А почему я не помню, как я сюда забиралась? И как укладывалась, коли на то пошло?..

Этот вопрос требовал немедленного ответа. Пришлось-таки встать.

Спала я, оказывается, в нижнем белье. «Умгм!» - хмыкнула опять какая-то мысль, но тут же заткнулась. Правильно, я страшна в гневе.

Одевшись (в этом сайнэ было только моё вчерашнее платье, пришлось одевать его), я спустилась вниз. Естественно, Стража нигде не было видно.

«Кажется, это уже традиция», - подумала я. - «Ладно, тогда я тоже продолжу традицию.»

Привычно слившись (так, кажется, это называли эльфы) с Лесом, я так же легко и привычно вызвала чувство направления.

«Вода», - подумала я. Ага. Вон там, и близко!

«Вода» оказалась небольшим озерцом. Скорее даже, это был пруд. Зелёные травяные берега и прозрачная гладь воды. У дна были видны водоросли, какие-то членистоногие обитатели, мелкие серебристые рыбки.

Умыться? А почему бы и нет, я же не пить собираюсь.

Аккуратно пристроившись у самой кромки воды, я так же аккуратно умылась, даже не облив себя водой. Замечательное утро!

Закончив водные процедуры, пошла искать Раэна. Надо же, далеко он забрался! Идти пришлось около получаса, пока я не заметила ещё одно сайнэ. Ага, вот как Раэн «под деревом» ночует! Немного потоптавшись внизу, я решительно полезла внутрь (благо опыт древолазания набрался уже немалый), стараясь шуметь как можно меньше. Я не верила, что эльф не услышит моего приближения, но сцену под названием «Не ждали?!» устроить всё равно хотелось.

Раэн спал.

Эльф разлёгся на «матрасе», под тонкой тряпочкой, заменяющей в здешнем климате одеяло. Впрочем, даже с «одеялом» видно, что штаны снять Раэн не удосужился. Как и рубашку. Волосы белым ореолом разметались вокруг головы. Надо же, только сейчас заметила, они у нас разных оттенков. У меня белёсые, очень светлые, а у эльфа - скорее яркие, серебристые...

На лице Стража было непривычное для меня выражение спокойной расслабленности. Куда делись его несерьёзность и язвительность? Передо мной лежал незнакомый мне эльф - взрослый, уверенный, сильный... И в то же время он вызывал такие же чувства, как спящий ребёнок - радость, нежность и желание защитить...

Мысленно встряхнувшись, я встала и направилась к выходу - у меня не хватило духу его разбудить. На пороге оглянулась.

Да, красив... Очень... «Чертовски привлекателен...»

Дав себе мысленно ещё одну затрещину, я полезла наверх, стараясь не шуметь.

Почему наверх? Так есть-то хочется! И если я не стала будить этого засоню, значит, придётся доставать пропитание самой. А где это делать? Правильно, на втором этаже - складе и, по-совместительству, ресторане! Ведь именно оттуда Раэн всегда спускался с едой (о том, что еду туда первоначально надо принести, я решила на время забыть - а вдруг она там уже будет?).

«А вдруг» не случился. Над комнатой оказались только совсем маленькая пустая площадка и несколько девственно-чистых полок.

Я снова спустилась в комнату. Нервно пометалась из угла в угол, печатая шаг и каждый раз задевая краешек стола. В конце концов споткнулась об очень кстати подвернувшийся под ноги стул и с грохотом рухнула на пол... Раэн не проснулся.

«Ну и ладно», - подумала я, спускаясь из «гнезда», - «я и сама найду, чем себя занять!»

Для начала я вернулась в своё сайнэ, где нашла совершенно забытый мной кинжал. То, что именно этот кинжал я вчера вынесла из тайника в Доме Совета, я поняла сразу, стоило мне взять его в руки. Он был мне хорошо знаком - мягкая шершавая рукоять, чуть загнутое неширокое лезвие... На ощупь он был незамысловатым и удобным. При свете дня кинжал оказался ещё и красивым. Полупрозрачное, чуть голубоватое лезвие, тёмно-синий материал рукояти (наверное, кожа) с оттиском - рисунком из волнистых линий и четырёх- и восьми-лучевых звёзд. Ножны, тоже тёмно-синие, оказались простыми и изящными, так и захотелось прицепить их у бедра (естественно, вместе с кинжалом) и не снимать. Я обязательно так и сделаю, пообещала себе я, как только у меня появится пояс...

Интересно, как кинжал здесь оказался? Я вчера его точно сюда не приносила - по-моему, я умудрилась забыть про него ещё в Доме Совета... Но больше я такой ошибки не повторю - взяв ножны с кинжалом и проверив, не забыла ли в этом сайнэ ещё что-нибудь, я спустилась вниз.

...Какой это кайф - гулять по лесу, не боясь, что заблудишься на веки вечные!

Прогулки в одиночестве я не любила с самого детства, когда летом в деревне умудрилась заблудиться на прямой, без развилок, дороге... Всего лишь зашла в малинник - полакомиться ягодами, - потом вышла обратно на дорогу и пошла дальше. То, что я вышла на совсем другую дорогу, мне объяснил какой-то дедушка, нашедший поздно вечером около своего дома плачущего ребёнка...

Но сейчас мне заблудиться не грозило, и я наслаждалась прогулкой. До сайнэ, в котором остались мои вещи, идти оказалось довольно далеко - около двух часов быстрым шагом. Проголодаться я успела знатно...

Лихо взлетев на дерево (вот она, сила привычки и тренировки!), я мигом забралась на второй ярус - и обнаружила там припасённые Раэном мясо, фрукты, сок, похоже, воду и какие-то ещё непонятные свёртки. Схватив мимоходом какой-то фрукт и впившись в него зубами, я потянулась к мясу. Каково же было моё возмущение, когда я поняла, что взять его не могу!! Мясо было укрыто, как прозрачным колпаком, каким-то заклинанием (ну ни фига себе охрана!). А вот сок - нет, чем я и воспользовалась.

Кое-как перекусив (мясо мне достать-таки не удалось), я спустилась в комнату. Мои вещи лежали где попало и как попало. Правда, именно в таком состоянии я их и оставляла, когда уходила на Совет...

Первым делом я переоделась в костюм - тёмно-зелёные штаны и такая же кофта, с серебряной вышивкой по краю коротких рукавов и на воротнике. Потом расчесалась, забрав волосы в хвост. Потом немного подумала и сходила к ручью - там насмотрелась на своё отражение, ещё раз умылась, просто посидела... В конце концов мне это надоело и пришлось вернуться в «гнездо».

С тяжёлым вздохом я принялась за уборку. Застелила «постель», собрала раскиданные вещи (просто аккуратно сложила их на матрасе - ни сумок, ни чемоданов я не нашла), поставила столик на середину комнатки и взялась за кресло. Оно стояло в углу, повёрнутое к стене, ещё с памятного утра перед Советом (чтобы не мешалось под двумя парами ног). Кресло оказалось очень тяжёлым, и передвигаться не хотело категорически.

- Не понял?! - себе под нос пробурчала я, припоминая, как сама же его отодвигала к стене.

Обогнув кресло, заглянула «внутрь». Так я и знала!

В кресле, поджав ноги и уткнувшись носом в коленки, спала эльфийка. Вычурная причёска ярко-зелёных волос растрепалась (пряди торчали в разные стороны), платье помялось... И как она умудрилась так компактно свернуться, что её даже не было видно?!

Услышав позади шорох, я обернулась. На пороге стоял Раэн.

- С добрым утром, - шёпотом поздоровалась я.

- Пусть новый день принесёт радость, - ответил тот во весь голос и только потом поинтересовался: - А почему шёпотом?

- А не один ты такой засоня, - тихо фыркнула я, кивая на кресло.

Раэн на цыпочках, абсолютно бесшумно, прокрался к креслу и, перегнувшись через спинку, глянул на эльфийку.

- Угу, - глубокомысленно кивнул эльф и отошёл.

- Что? - еле слышно поинтересовалась я, присев на матрас.

- Ничего, - Раэн удивлённо посмотрел на меня, мол, ты о чём?

- У вас тут регулярно случается такое... сонное царство? - ехидно осведомилась я.

- А, ты об этом... Ну, если почти всю ночь не спать, то да...

- Что же вы, бедные, не спите? Кошмары замучили?

- Ага, один такой очень бодрый кошмар, - хмыкнул эльф. - Который имеет обыкновение сначала поднять переполох на весь Лес, а потом заснуть на ходу... Знаешь, ты так трогательно сопела, обнимаясь с деревом, что мне даже не хотелось вас разлучать...

Я поперхнулась заготовленной фразой и залилась краской. Со стороны кресла послышался смешок:

- Бедному Арондилу пришлось тебя отцеплять от дерева, нести в сайнэ, спать укладывать... - над спинкой кресла появилось ехидное личико эльфийки (двое на одного! не честно!).

- Раэн, - елейным голоском начала я, - а ты же говорил, что без нашего ведома в сайнэ никто не войдёт?..

- Ну, некоторые бесстыжие личности...

- Ах ты!.. - перебила его эльфийка, ныряя обратно за кресло и появляясь из-за него во всей красе помятого платья и стоящей дыбом причёски, - «проводник и советчик» нашёлся!..

Вот теперь я её узнала. Моя «попечительница», собственной персоной!

Раэн улыбнулся:

- Кто бы говорил! Лаир, позволь тебе представить Эстэль Нолэ'Кемениэль, твою поручительницу... Эстэль, думаю тебе Светлану представлять нет нужды... Я вас оставлю, дамы, дальше вы и сами разберётесь.

С этими словами Страж поклонился, усмехнулся и... испарился. В смысле, сбежал так быстро, что вернуть его я не успела.

- Эмм... - протянула я, нерешительно оглядываясь то на эльфийку, то туда, где только что был Раэн.

- Не обращай внимания, он всегда такой дёрганый и вечно чем-то занят, - откликнулась Эстэль, заметившая прикорнувшее в углу зеркало и теперь сосредоточенно приводившая себя в порядок. - Меня зовут Ниирэ, а тебя?

Приняв это за разрешение перейти на «ты», я откликнулась:

- Лаир, - можно подумать, она этого не слышала.

- Рада знакомству, - улыбнулась эльфийка, отлипая от зеркала. Ух ты! Мне бы так! Бело-голубое платье подчёркивает изящную фигурку, волосы волной растеклись по плечам и спине... Ничто теперь не напоминало о странном месте её ночлега и о том, что выспаться толком ей не удалось. В озорных светлых, сероватых глазах мелькнула насмешка: - Как говорят у нас в Лесу, Арондил готов находиться даже в компании Тёмного, лишь бы не остаться наедине с дамой... А если дама не одна...

- Бывает, - ответила я немного удивлённо. А меня Раэн что, за даму не принимает? Мы вроде бы неплохо общались...

- Дай угадаю, - повернулась ко мне Ниирэ, - он тебе ничего не сказал, не предупредил и не объяснил. Так?

- Угу. - А что он должен был мне объяснить?

- Приятно, что хоть что-то в этом мире не меняется, - вздохнула эльфийка. - Ты завтракала?

- Я слегка присоседилась к запасам наверху... - смутилась я.

- А там есть запасы? - Загорелись глаза Ниирэ.

Не успела я предупредить о заклинании, как эльфийка сиганула из комнатки куда-то наверх. Вернулась она очень скоро, и очень довольная. В мгновение ока на столике оказались фрукты, сок, мясо, столовые приборы... Уже что-то жующая на ходу Ниирэ жестом пригласила меня к столу и сама уселась рядом. Быстро всё съев, мы вдвоём улеглись поперёк матраса. Не знаю как эльфйке, а мне не хотелось ни говорить, ни двигаться. Я так растолстею скоро!

- Хорошего понемножку, - вздохнула Ниирэ через полчасика, - а нас с тобой ещё ждут дела.

- Какие дела? - насторожилась я.

- Ты теперь Гость Леса. Это значит, что хотя ты и не являешься его коренным жителем и вообще эльфом, у тебя есть все привилегии жителя Аманхиля. В том числе, Лес готов предоставить тебе любую из свободных лиэтаннэ - на твой выбор. Лиэтаннэ, - опередила она мой вопрос, - это дом. Ну, как сайнэ, только гораздо больше и он переходит в твою личную собственность.

- Такую же личную, как занятое сайнэ? - ехидно отозвалась я.

- Нет, - к моему удивлению, Ниирэ отвечала обстоятельно и серьёзно, как будто не она тут недавно дурачилась. Невольно вспомнилось, что она - член Совета Леса. М-да... Как с этими эльфами вообще общаться?! - Лиэтаннэ имеет защиту от непрошенных посетителей и пускает только того, кого разрешили пускать хозяева. До тех пор, пока ты жива, лиэтаннэ будет твоей.

Мне не понравилась эта оговорка - «пока я буду жива». Да, по сравнению с эльфами жить я буду недолго, так что ничего они не теряют, предоставив мне эту лиэтаннэ...

- Ладно, - вздохнула я, понимая, что отдых закончился. - Когда пойдём выбирать?

- А вот прямо сейчас, - ответила Ниирэ, бодренько подскакивая и помогая мне принять вертикальное положение. - Город далеко отсюда, так что предлагаю начать с Мест Уединения, хорошо?

- Давай, - согласилась я, с трудом спускаясь из сайнэ и не задумываясь, о чём идёт речь.

- Ближайшее свободное лиэтаннэ в трёх с половиной тысячах шагов отсюда, а там посмотрим...

Этот день мне казался бесконечным... Мы ходили, ходили, ходили... То и дело Ниирэ радостно показывала какое-нибудь заросшее, зелёное нечто, представляющее собой огромные хоромы, раскинувшиеся на высоте двух- или трёхэтажного дома. Множество голых стволов-подпорок, напоминавших сваи, выглядело как-то жалко и жутко. Зелёные бесформенные образования крепились на них, образовывая замысловатые конструкции... Листья и ветки торчали во все стороны в таком количестве, что непонятно было, как внутрь этих аппартаментов попадает свет. Искусственное освещение, не иначе. Ну или, в крайнем случае, магическое... И всё это сногсшибательное (в буквальном смысле) удовольствие нужно было обойти-облазать, полюбоваться, и только потом разрешалось озвучить робкую просьбу посмотреть ещё что-нибудь... такое же зелёное и бесформенное...

Я уже начинала с искренней любовью вспоминать своё (о как! «что имеем, не храним, потерявши - плачем»...) сайнэ и подумывала выбрать первую попавшуюся лиэтаннэ, чтоб от меня отстали, и никогда в неё не возвращаться, когда Ниирэ вздохнула:

- Да, похоже, Места Уединения тебе не нравятся... Ладно, предлагаю завтра наведаться в город.

В город, так в город. Хоть на северный полюс!

- Я не против, - согласилась замученная я, думая только о том, что меня на время отпускают на свободу.

- Отлично, - бодро зачастила эльфийка. - Тогда так. Я тебя оставлю в сайнэ, думаю, ты нормально переночуешь... И вернусь завтра утром. До города осталось рукой подать, к обеду доберёмся... Ты ужинать хочешь? - С учётом того, что мы не обедали... Это она так изощрённо издевается? - Впрочем, что я спрашиваю, конечно, хочешь. Давай так, вон я уже вижу сайнэ, ты туда иди, а я сейчас вернусь, найду только что-нибудь на ужин...

И эльфийка так же бодро куда-то умчалась. И откуда у неё только силы берутся?!

К сайнэ я добралась с большим трудом, с уходом Ниирэ у меня как будто выключили вечный двигатель - ноги-руки отказывались повиноваться, а голова стала такой тяжёлой, что перевешивала всё остальное тело. Забравшись внутрь, я рухнула на матрас, успев только подумать: «Подушечка...»

Глава 5

Избушка

Проснулась я от того, что кто-то бесцеремонно толкал меня в бок и прекращать это занятие, похоже, не собирался.

«А не пошли бы вы!..» - подумала я и перевернулась на другой бок.

Пинки ожесточились, меня стали тормошить и монотонно что-то бубнить.

Не открывая глаз, я выдала тираду, которую в проснувшемся состоянии сказать вслух постеснялась бы.

Бубнёж смолк и заинтересованный женский голос спросил:

- А перевести сможешь?

Я застонала, потом легла на спину, открыла глаза и мстительно выдала:

- Непереводимая игра слов... Учите русский, чтобы понимать юмор! (и не только юмор...)

Ниирэ (а кто же это ещё мог быть?!) разочарованно вздохнула и поинтересовалась:

- Вставать будешь?

- Не-а, - протянула я, закрывая глаза обратно.

- Жалко. Тогда я мясо сама съем, а то в остывшем виде оно уже невкусное...

- Завтрак?! - подскочила я. Как-то сразу вспомнилось, что вчера я толком не обедала (пара фруктов на ходу не считаются) и вечером уснула, не дождавшись ужина...

- Тем, кто встал, - непреклонным тоном заявила эльфийка.

Хорошо, что не сказала: тем, кто проснулся... А так - запросто!

Приоткрыв глаза ровно настолько, чтобы ни обо что не споткнуться, я с видом заядлого лунатика поднялась (однако, есть плюс в том, что спишь в одежде: утром одеваться не надо...) и, доковыляв до стола, рухнула на стул. Принцип «поднять - подняли, а разбудить забыли» в действии!

- А глаза открывать не пробовала? - хмыкнула Ниирэ.

- А зачем? - ответила я, уже жуя то, что под руку попалось. - Неблагодарное это занятие!..

До города мы действительно добрались к середине дня. По дороге я засыпала Ниирэ вопросами, но та только отмахивалась - мол, сама всё увидишь!

И эльфийка была права. Опиши она мне город заранее, впечатление было бы не таким ярким...

Мы шли по лесу; он медленно, но верно густел. Появился подлесок - переплетение кустов и маленьких деревьев. Внутри подлеска, под лиственной крышей, были аккуратно проложены извилистые тропинки. Они разбегались частой сеточкой во все стороны, переплетаясь и расходясь, так что запуталась я в них на второй минуте.

Ниирэ резко свернула куда-то в бок, и меня ослепил пробившийся сквозь листву солнечный луч. Сделав по инерции пару шагов, я остановилась, приложив ладонь козырьком к слезящимся глазам. То, что я увидела, проморгавшись, заставило меня застыть с отпавшей челюстью и маниакальным блеском в глазах.

Впереди расстилалась поляна (поле? лужайка?..) необъятных размеров, вся покрытая, как ковром, густой, короткой, тёмной травой (я сразу вспомнила искусственные газоны... к чему бы это?). То тут, то там виднелись беседки, маленькие копии (и не очень копии) той, в которой заседал Совет, только зелёные стены этих беседок были с вкраплениями серебристого цвета. Местами росли кусты и деревья, изящные и ухоженные, явно декоративного свойства. Длинные белые палки-столбики (наверное, это тоже стволы каких-то деревьев?..) разделяли поле на аллеи, площади, залы и газоны...

Я не смогла удержаться. Поняв, что меня никто не держит, я принялась носиться (нет, не бегать, просто быстро ходить...) по аллеям туда-сюда, рассматривая поближе декоративные кусты, беседки - серебристые вкрапления оказались листиками вьюнков, обвивающих стены, - а так же попадавшихся навстречу эльфов. Те улыбались, но как-то странно, как будто не знали, как им со мной себя вести... Наконец Ниирэ удалось поймать меня за шкирку и мы пошли в одной ей известном направлении. Я была слишком занята - я не уставала восхищаться необычными пейзажами этого странного Парка...

К фонтану мы вышли неожиданно... Тугие струи воды взлетали вверх метров на двадцать и на столько же разлетались в стороны. Фонтан представлял из себя просто поляну, в центре которой из земли в разные стороны били разноцветные струи воды. Не сразу я заметила, что цвет струй меняется в какой-то определённой последовательности... Надолго задержаться у фонтана мне не дали - Ниирэ с трудом, но всё-таки оттащила меня от него. Впрочем, я об этом не пожалела. Потому что мы оказались в царстве фонтанов - мы шли мимо больших одиночных струй, вспарывающих воздух, мимо миниатюрных фонтанчиков, мешающихся под ногами, мимо вычурных больших фонтанов - и все они были разные, необычные и красивые...

Когда нам пришлось выйти из страны фонтанов, я загрустила. Это было глупо, но мне не хотелось оттуда уходить. Заметившая моё состояние эльфийка улыбнулась:

- Ничего, ещё вернёшься. Хоть целые дни можешь тут проводить...

Я знала - конечно, вернусь! - но мне всё равно было грустно.

Мы поднимались по пандусу. Вернее, по широкой ровной дороге, пологой спиралью поднимающейся вверх. Дорога, как я успела заметить (и поэтому сначала отказывалась по ней идти), оказалась состоящей из листьев. Всего лишь одиночного слоя листьев, лежащих кромка к кромке, без зазоров! Я не сразу решилась на них встать, но они меня выдержали, и даже не пружинили под ногами. Перил не было, и с дороги открывался замечательный вид на Парк и фонтаны, переливающиеся в лучах солнца.

Любуясь Парком, сверху выглядящим ещё живописнее, я не сразу заметила, что подъём закончился. Ниирэ тронула меня за рукав, я вскинула глаза...

Знаете, я не сильно удивлюсь, если эльфийка на всю оставшуюся жизнь запомнит, что была знакома с Сумашедшей Мной. В конце концов, сколько раз за сегодня ей приходилось оттаскивать меня волоком от всяких кустов-фонтанов, и сколько раз она меня видела с отпавшей челюстью и горящими адским пламенем глазами... И сколько раз только благодаря её своевременному вмешательству я не оглашала округу счастливым визгом!!

В этот раз вмешаться она не успела. Как и поймать меня за только что бывший рядом с ней рукав...

Огласив (и оглушив, наверное) весь Лес своим счастливым визгом-криком-боевым кличем, я, пользуясь заторможенным состоянием Ниирэ, поспешила смыться от неё подальше...

В целом, эльфийка правильно описала лиэтаннэ, как сильно увеличенное сайнэ... Она только не стала уточнять...

Те белые палки-столбы, что в Парке изображали из себя забор, действительно оказались стволами деревьев. Или, их правильнее было бы назвать «стволами лиан»? Толстых таких, как откормленный удав, жирных лиан... Именно из этих «лиан» и были выращены эльфийские дома. Плетение стен, полукруглые или остроконечные крыши, изящные лестницы, ведущие с яруса на ярус... Всё это безумно чистого, красивого серебристого цвета. Лиэтаннэ оказались многоярусными - по четыре-пять этажей, и каждая раскинулась и ввысь, и вширь так, будто места в Лесу бесконечно много! Они стояли (вернее, висели) в воздухе, опираясь только на редкие подпорки - «стволы лиан». Между домами серебристыми змейками вились дорожки и тропинки, такие же серебристые и ажурные (что меня уже не пугало... человек имеет свойство ко всему привыкать...). И, если не вглядываться, казалось, будто весь эльфийский город парит над Парком. Я бы даже решила, что это иллюзия или галлюцинация, если бы не бежала сейчас по этой самой галлюцинации...

С трудом разминувшись с весёлой кампанией застывших соляными столбами эльфов (я что, действительно, так громко визжала?!), я с разгону влетела на первые ступени лестницы, ведущей в лиэтаннэ, и остановилась, тяжело дыша - прямо перед моими глазами выписывал восьмёрки маленький красный огонёк, горящие линии складывались в замыловатую ромашку.

- Ну и зачем ты ломишься в чужую лиэтаннэ? - послышался сзади чуть хрипловатый после спринтерского забега голос эльфийки.

- А она занята? - как-то сразу скисла я.

- Конечно. Видишь, тебе говорят, что ты нежеланный гость, - Ниирэ попыталась ткнуть тонким пальчиком в огонёк, но тот от неё старательно убегал. После двухминутного шоу я не выдержала и, резким движением сцапав воздух, показала эльфийке руки, расцвечиваемые изнутри багровыми сполохами.

- Ну и зачем? - нахмурилась та, - Отпусти его, а то ещё сейчас хозяин придёт разбираться...

Я аж задохнулась от возмущения - я, ради неё, а она? - и выпустила огонёк. Тот взлетел в воздух, вспыхивая недовольным багровым светом.

- Пошли отсюда, - потянула меня Ниирэ, и я послушно покинула порог Дома Моей Мечты.

Как выяснилось, мечтать я могу много и долго. За каждую лиэтаннэ мой взгляд цеплялся, как утопающий за соломинку, и ноги сами несли меня к очередному Дому Моей Мечты. Ниирэ, уставшая втолковывать, что эти дома заняты, а те я не имею права занять, просто-напросто взяла меня за руку и тащила на буксире. Причём, надо отдать ей должное, вполне успешно, хотя я сопротивлялась как могла.

Эльфийский город оказался огромным. Так же, как и Парк, раскинувшийся под городом. Кстати, я выяснила, что у них нет названия - город в Лесу всего один, поэтому так и называется - Город, а Парк считается бесплатным к нему приложением. И насчёт «искусственно-магического» освещения домов я оказалась права. Во-первых, свет каким-то хитрым образом (Ниирэ, похоже, сама не знала, каким) проникал внутрь лиэтаннэ, даже если стены у помещения сплошные, и без окон-дверей. Во-вторых, нависший над Парком Город ничуть не мешал солнечным лучам освещать даже самые укромные уголки Парка. А ещё в «городской ансамбль» входил и так называемый Лабиринт (те самые заросли кустов с множеством тропинок). Он заменял эльфам городскую стену - пройти сквозь заросли не замеченным Стражей не мог никто.

- Ниирэ... - протянула я, где-то после часа головокружительной (во всех смыслах) прогулки по эльфийскому Городу. - А ты не забыла, что мы здесь не просто на экскурсии?..

Эльфийка, сосредоточенно что-то рассказывающая про недавно нами пройденный ансамбль зданий (самые первые лиэтаннэ, выращенные здесь...), удивлённо на меня оглянулась. Недовольно нахмурилась, подумала, тряхнула головой и выдала:

- Не хочешь слушать, так и скажи. Только учти, больше ни от кого ты это не услышишь!

«Больно надо», - с облегчением подумала я, а вслух смущённо сказала:

- Просто... Я не хочу сегодня снова ночевать в сайнэ... (очень даже хочу! но ещё больше хочу, чтобы вы все от меня отстали, наконец!!)

- Кхм, - похоже, эльфийка смутилась. Она что, вообще успела забыть, зачем мы сюда пришли?! - Ладно, пошли, Лаир. Если что, экскурсию я тебе потом продолжу (надеюсь, это «если что» никогда не наступит...).

- Пошли! - изображать радость даже не пришлось, чем быстрее мы с этим делом покончим, тем лучше...

Следующие полчаса я более осмысленно моргала по сторонам - то один, то другой дом, мимо которого мы проходили, оказывались свободны. Вот только осмотреть их изнутри Ниирэ не давала под тем предлогом, что «сначала увидишь все, а уж потом будешь выбирать». Я совсем перестала что-либо понимать - в этой жизни вообще и в эльфах в частности...

Оказавшись на очередном перекрёстке воздушных «улиц», Ниирэ махнула рукой - «Посмотрите направо, посмотрите налево, тут свободна третья лиэтаннэ по правую сторону, а тут - четвёртая по левую»...

Я послушно посмотрела направо, потом налево. Потом вверх. Немного подумала, оглянулась на нетерпеливо постукивающую ножкой эльфийку и снова посмотрела вверх...

Из густых крон высоких эльфийских деревьев выглядывала колокольня! Самая настоящая!! Несколько этажей прямой стрелой возносились ввысь, чтобы там обернуться почти открытой площадкой с четырёхугольным, ребристым, высоким куполом в качестве крыши. Единственное, чего в этой идиллии не хватало, это собственно колоколов, которые отсутствовали. Кажется, вместо них что-то стояло, но что именно, было не видно.

- Ниирэ, это что? - кажется, я даже дышать забыла - голос прозвучал хрипло.

- Ты заболела? - наигранно и фальшиво испугалась Ниирэ.

- Нет, - отчаянно затрясла головой я. - Вот эта колокольня, это что?

- Колокольня? - удивлённо повторила русское слово эльфийка, напрочь меня не понимая. Или не желая понять.

- Ну да! Вот этот шпиль, башня эта, с остроконечной крышей - что это?.. - как можно терпеливее и спокойнее уточнила я, не отрывая глаз от этого чуда (а вдруг исчезнет куда-нибудь?!).

- Эмм... - теперь Ниирэ отвертеться непонимаем не удалось, мой указующий перст, забыв обо всех приличиях, прямо впился в колокольню-шпиль. - Ну... Это тоже такая... мм... своеобразная... лиэтаннэ.

Услышав какие-то непонятные интонации в её голосе, я оглянулась. Эльфийка, член Совета, мой добровольный проводник, смутилась, как маленькая девочка! Даже щёки заалели (не поняла?! что ж это за дом такой?! или... ой...).

- Жалко... - вздохнув, я отвернулась от колокольни.

- Что жалко? - похоже, Ниирэ попыталась сгладить неловкость, голос был нарочито весёлый и непринуждённый.

- Да вот... Приличным девушкам, наверное, даже не посмотреть на эту... лиэтаннэ... вблизи, - окончательно смутившись, я смолкла.

- Почему?!

В голосе эльфийки прозвучало такое неподдельное удивление, что я мигом воспряла духом:

- А что, можно?

- Да можно, почему бы нет...

- Пойдём?

- А может, не надо?

- А почему нет? Ведь можно?

- Да можно... - поняв, что повторяется, Ниирэ смутилась окончательно.

- Да что не так?! - не выдержала я.

- Ну... - эльфийка огляделась по сторонам и, уверившись, что нас никто не подслушивает, сбивчиво стала объяснять. Оказалось, эту лиэтаннэ вырастил один из чистокровных эльфов, помешавшийся на бессмысленной человеческой идее «мой дом - моя крепость». И поскольку запретить ему поставить свой дом в данном конкретном месте (почти в центре Города) никто не мог, то так и стоит с тех пор незанятая эта лиэтаннэ, как символ (вот тут я выпала в осадок) «не только позора отдельно взятого эльфа, но и поражения всего эльфийского народа»...

- Но я же человек! - принялась уговаривать Ниирэ я. - Меня можно понять! Так хочется на неё посмотреть... Ну пожа-алуйста-а!..

Ниирэ продержалась недолго...

Когда здание появилось из-за поворота во всей своей красе, я остолбенела. Стандартный средневековый замок (с крепостной стеной и центральной башней, хорошо хоть, без рва с водой) в эльфийском исполении - это что-то с чем-то!! Конечно, размерами лиэтаннэ (если это можно так назвать...) была поменьше замка, но на очень большой дом с высоким забором и колокольней вполне тянула. Выращенные стены были рельефными, но сплошными, за забором помещался небольшой двор, само здание в центре «крепости» было четырёхэтажным, а башня-«колокольня» вырастала из дома ещё на пять этажей... В доме были нормальные окна (я аж прослезилась), а в башне - узкие окошки-бойницы (я не смеюсь, я плачу!). Действительно, «мой дом - моя крепость»...

Я всё ещё не отвела глаз от «крепости», навевающей такие родные чувства и воспоминания, когда мне кое-что вспомнилось.

- Ниирэ, а ты ведь говорила, что она не занята?..

- Н-нет... - Эльфийка явно поняла, к чему я клоню, и ей это не понравилось.

- Тогда можно, я выберу эту лиэтаннэ в качестве своей?

- Н-ну можно... А может, выберешь другую?.. Ты ведь их изнутри ещё не видела!

- И эту не видела! А я её внутри осмотрю, ладно?..

И я поспешно вбежала внутрь, пока Ниирэ не успела мне запретить.

За аркой ворот действительно оказался двор. В сам дом вела широкая и пологая лестница (из трёх ступенек!). Внутри здание всё-таки больше напоминало эльфийское жильё (много места, мало мебели, весь этаж - одна большая комната с намёками на перегородки), но меня это не расстроило. Мельком заглянув на другие этажи (то же самое, только мебель другая), я побежала в башню. В башне оказались маленькие комнатки, использующиеся как кладовые, погреба, чуланы и другие полезные хозяйственные помещения. Наконец я поднялась на самый верх и с замиранием сердца шагнула площадку.

Я оказалась ну о-очень высоко!! Внизу, подо мной, бегали зелёные волны по лиственному морю, кое-где виднелись верхушки других домов. В центре площадки (пять на пять шагов) стояло кресло - обычное, мягкое, глубокое кресло, - куда я радостно и плюхнулась. На такой высоте хотелось дышать полной грудью, воздух был чист и свеж. Мне стало так уютно, что я поняла - ни за какие коврижки не отдам эту лиэтаннэ! Никому... Никогда... да...

- Интересно... Лаир, ты специально выбираешь особо подходящие время и место, чтобы уснуть?! Или надеешься, что мы не успеем выбрать другую лиэтаннэ?.. А может, ты решила, что я за тобой не поднимусь и вообще про тебя забуду?!!

Выныривать из приятной, расслабленной полудрёмы под такой монолог не пожелаю и врагу. Особенно с учётом возмущённого, яростного голоса...

Опять меня будят! Ну сколько же можно! Я человек или кто, в конце концов! Причём усталый!! Смените мне батарейку, я тоже хочу «Энерджайзер», как у этих ненормальных эльфов!! Или хотя бы оставьте в покое...

Стоп! Что она сказала?!

- Другую лиэтаннэ?! Почему не эту?! - я резко вскочила и с ужасом уставилась на пляшущую под ногами площадку и кружащуюся со всех сторон зелень... Ох, надо было сначала проснуться, а потом уже вскакивать! Шлёпнувшись обратно в кресло (благо, отойти от него я не успела), я повторила свой вопрос. Потом обернулась.

Эльфийка стояла, по пояс высунувшись из лестничного проёма в полу, с белым как мел лицом и идеально круглыми глазами.

- Что-то не так? - испугалась я.

- Т-ты ж-же м-могла у-у-упасть!.. - заикаясь, с трудом выговорила Ниирэ.

Ну, если дело только в этом, то ладно.

- Не упала же? Значит, нечего бояться! Поднимайся давай, мы в этом кресле вдвоём поместимся!

- Нет! Уж лучше ты вниз спускайся, я буду ждать тебя у выхода... - и Ниирэ поспешно скрылась.

«А почему именно «у выхода»? Ой, темнит что-то моя попечительница! И мне это не нравится! Мне теперь всё не нравится, что мешает присвоить себе эту литаннэ...», - с такими мыслями и решительным настроем (всех убью, одна останусь, но отобрать «замок» не дам!) я спустилась во двор. Эльфийка стояла у ворот. Увидев меня, махнула рукой, напрочь игнорируя мой решительно-воинственный вид:

- Лаир, куда ты пропала опять?! Идём же, надо успеть сегодня!

- Куда идём? И, кстати, почему именно сегодня? Мы что, завтра продолжить не сможем?..

Эльфийка дёрнулась. Правильно, мне самой стало страшно от такой перспективы... Но всё-таки, интересно же, к чему такая спешка?

- Послезавтра будет Праздник - Ночь Первой Звезды. И ещё хотя бы один день нужно оставить на обустройство и обживание лиэтаннэ...

- А что за праздник такой?

- Ну не буду же я тебе сейчас петь все Древние песни! Вот в Ночь Первой Звезды и услышишь! Ты идёшь или нет? - Даже ножкой топнула! Ну надо же, мы изволим гневаться!

- Нет, - я прислонилась спиной к косяку входной двери, стараясь изобразить на лице спокойно-умиротворённое выражение. Судя по реакции эльфийки, мне удалось. - Я остаюсь. Я выбираю эту лиэтаннэ.

- А может, ещё подумаешь? - последняя, робкая попытка меня отговорить. Которую я пресекла резко и безжалостно.

- Ну и ладно, - вздохнула Ниирэ. - По крайней мере, никто не сможет сказать, что я не пыталась тебя отговорить!

- Да в чём дело-то? Чем тебе этот вариант не нравится?

- Не мне, а Совету. Да и общественность может не одобрить.

- Запретить-то они мне не смогут? Ну вот и забудем об этом!.. Пойми, мне действительно здесь нравится! Это как что-то родное и близкое... В крайнем случае, скажешь, что я же человек, вот и пришлась по душе мне эта... «крепость».

- Да ладно! Что уж теперь! - махнула рукой Ниирэ. - Если тебе подходит, то я за тебя только рада.

- Конечно, подходит! Мне всё нравится, особенно башня... - в моём голосе прорезались мечтательные нотки, так и представилось - подняться сейчас наверх, устроиться в кресле и продремать пару часиков...

- Брр! И что там может нравиться...

- Воздух... Ветер... И так высоко... - я счастливо улыбнулась.

- Ладно, Воздушная, - чуть улыбнулась эльфийка, - пойдём лиэтаннэ обустраивать. Ты ведь не хочешь всю работу оставить на завтра?

Впервые в жизни с чистым сердцем могу сказать: «Обожаю ремонт!». В эльфийском понимании этого слова, конечно...

Сначала Ниирэ попыталась прочесть мне лекцию на тему «Что такое лиэтаннэ, с чем её едят, и как ею управляют». Я воспротивилась, предложив «госпоже профессору» преподать мне практический урок по этой теме... Она повздыхала-повздыхала, сетуя на мою нетерпеливость, и согласилась.

Первым делом эльфийка привела меня к воротам и предложила их закрыть. Я кивнула. Осмотрела арку ворот (в два моих роста высотой) сначала со стороны двора, потом снаружи. Внимательно изучила «дверной косяк» без малейшего намёка на то, что створки дверей тут хоть раз побывали - ни петель, ни каких-нибудь других приспособлений я не нашла. Попыталась изучить прилегающие стены на предмет скрытых рычагов, пружин и вообще механизмов. Ниирэ, до этого тихо похрюкивающая от смеха за мой спиной, не выдержала и захохотала в голос. Я раздражённо обернулась.

- Ты так... ой, не могу!.. ещё долго будешь искать отсутствующие двери... да... - сквозь всхлипы выговорила эльфийка. Наконец отсмеявшись, соблаговолила объяснить: - Вообще-то, лиэтаннэ позволяет закрыть вход только хозяину и его «доверенным лицам». Поэтому сейчас показать тебе, как закрыть ворота, я не смогу - лиэтаннэ примет меня за новую хозяйку. Но я попытаюсь рассказать...

Под чутким руководством Ниирэ я снова подошла к стене, рядом с воротами, и положила на неё руку. Потом попыталась почувствовать «жизнь лиэтаннэ» - здание ведь выращено из живого растения, и чтобы им управлять, нужно ощутить его жизнь... Несколько минут я стояла, чувствуя себя полной дурой и всё время ожидая взрыва хохота позади. Но эльфийка не смеялась, а стена у меня под ладонью ощутимо нагрелась и - или мне это показалось?! - ткнулась мне в пальцы, как тыкается носом в ладонь животное, если хочет познакомиться... «Здравствуй», - подумала я, погладив стену и невольно улыбнувшись. Ощущение чьего-то радостного, дружественного присутствия усилилось, стена раздалась под моей рукой, образовывая что-то вроде полочки-выемки... «Зачем? Не надо!» - испугалась я, отдёргивая руку. Стена напряглась и сжалась, скрывая след моей ладони.

- Всё правильно, Лаир! - голос Ниирэ за спиной прозвучал так неожиданно, что я подпрыгнула. - Там должен остаться след твоей руки... В другой раз, если ты дашь кому-нибудь положить туда руку, лиэтаннэ будет знать, что его всегда нужно пускать, не дожидаясь твоего подтверждения. Вот такой свободный доступ...

Я кивнула, подумав: «Извини, ты была права. Верни выемку?». Не успела я даже положить на стену руку, как выемка уже появилась. Я удивилась и поспешила уточнить:

- А касаться стены обязательно?..

Эльфийка поняла меня с полуслова:

- Нет. Теперь уже - нет. Лиэтаннэ приняла тебя как хозяйку и будет тебя слушаться, достаточно просто подумать, что ты хочешь, или представить это.

Я снова кивнула, вспоминая, что собиралась закрыть ворота. В ответ на мою мысль из «косяка ворот» внутрь арки вырвались серебристые побеги, разрастаясь, переплетаясь и заполняя собой проём. По моему желанию, двери стали сплошными, но так мне не понравилось, и побеги чуть «распутались», образовывая ажурную решётку. Да, так лучше...

Полюбовавшись на дело рук своих, я обернулась к Ниирэ, с интересом поглядывающей на мою работу.

- Ну как?

- Хорошо, - пожала плечами эльфийка. - Но долго. Так мы только к завтрашнему вечеру закончим, а хотелось бы побыстрее...

- А можно побыстрее?

- Можно. Если быстрее думать!

На первом этаже я сделала что-то вроде прихожей и гостиной с большим столом, стульями-креслами вокруг и несколькими окнами, выходящими во двор. Как раз напротив окон я задумала посадить какие-нибудь красивые растения, когда будет время. Второй этаж стал гостевым, там поместились две большие комнаты с полной мебелировкой - небольшой стол, стулья, кровать, два шкафа и зеркало в полный рост (откуда я взяла зеркало? не спрашивайте, не знаю, это эльфийка нахимичила). На вопрос эльфийки «Зачем? Тут у всех есть свои дома и есть сайнэ...» я только пожала плечами: «Чтоб было». На третьем этаже расположились мои собственные апартаменты... у... это слишком личное. Скажу только, что в них есть всё, что мне хотелось бы иметь... Кстати, ванная и прочие удобства у эльфов тоже есть, и вполне узнаваемые, только работают они тоже на основе магии...

Четвёртый этаж я обустроила не до конца. По совету Ниирэ сделала гардеробную с кучей шкафов и целой зеркальной стеной, а остальное место оставила - вдруг в голову придёт ещё какая-нибудь идея?

Башню я трогать не стала, что не удивительно. Там была неплохая кладовая, забитая едой по самое «не могу». На мой вопрос - «Почему еда не портится?» - эльфийка попыталась объяснить какой-то магический принцип, и я махнула на это рукой. Кроме того, в башне оказались несколько комнат, наполненных каким-то непонятным барахлом, по словам Ниирэ: «Тут... мм... всякие приятные и не очень мелочи... О! Тут трофеи бывшего хозяина, которые он привёз из поездок к людям и, наверное, гномам тоже, я не помню уже... А тут... Лучше не трогай! Тут всё магическое... интересно!.. Здесь... м-да... это явно алхимическая лаборатория... лучше тоже руками не трогать...»

Прямо под крышей башни я расположила комнатку-«наблюдательный пост». Стены сделала сплошными (что на такой высоте, на таком ветру было нелишним), но в каждой стене оставила по «закрывающемуся» проёму окна. А на самом верху менять было нечего. Так и осталось стоять кресло в центре маленькой площадки совсем без ограждения (четыре опорных столба купола за перила не считаются). Я не знаю, почему, но отсутствие ограды и большая высота мне совсем не пугали. Хотя в прошлой жизни мне бы было, по меньшей мере, не по себе...

Когда мы закончили, и довольной осталась даже придирчивая Ниирэ, был уже вечер. Как выяснилось - поздний. Понахватав еды из запасов предыдущего хозяина «крепости», мы поднялись на башню, на «наблюдательный пост». Устроились за маленьким столом, окна я открыла, и только собрались поужинать после тяжёлого трудового дня, как прямо перед моим носом из ниоткуда объявился огонёк, такой же, как тот, что не пускал меня в чужое лиэтаннэ. Зависнув перед глазами, он стал мигать красным цветом.

- И кто там? - зачем-то спросила я, спускаться вниз было так лень...

Огонёк как-то непонятно дёрнулся, потом описал в воздухе сложную фигуру и исчез.

- Ну и что это значит? - вслух удивилась я.

- В следующий раз, когда придёт этот же посетитель, ты узнаешь узор и будешь знать, кто это.

- То есть, для каждого человека... эльфа у лиэтаннэ будет различное... изображение? А увидеть, кто там внизу стоит, нельзя?

- Можешь высунуться из окна. Но за стеной вряд ли увидишь...

- Надо будет эту систему усовершенствовать... - задумчиво бормотала я, спускаясь вниз. - А заодно придумать лифт!

У ворот стоял Раэн. Увидев меня, ехидно поинтересовался:

- Ну и от кого это ты так забаррикадировалась?..

- От всяких назойливых эльфов, не дающих девушке поужинать и отдохнуть... - хмуро сообщила я. Впустив эльфа, поинтересовалась: - И вообще, что ты имеешь против моей избушки?

- Избушки? - Кажется, Раэн на собственнной шкуре ощутил всю прелесть великого и могучего... Я уже даже испугалась, что его придётся в чувство приводить насильно. Но эльф кое-как отсмеялся и уточнил: - Ты её так называешь?..

- Я её никак не называю, - ответила я, снова (в который раз за этот день), поднимаясь в башню. Мои ноги явно были этим недовольны. - А вообще, хорошая идея. Пусть будет Избушкой!

- На куриных ножках! - снова засмеялся Страж.

- Нет, на эльфийских!

Надо было видеть, какие глаза были у Ниирэ, когда мы поднялись. Кажется, она услышала только последние пару фраз... Мы с Раэном переглянулись, и, не выдержав, засмеялись оба. Потом пришлось перед эльфийкой оправдываться и всё ей объяснять, потом кем-то была высказана гениальная идея «обмыть» новоселье (в ответ на моё удивление: «Вы же всё время соки пьёте!» эльфы заржали: «Это не значит, что у нас нет хорошего вина!»), потом, после долгих и весёлых поисков, была найдена заначка предыдущего хозяина Избушки (приличная такая заначка...), потом мы обмывали новоселье, а заодно моё прибытие в этот мир, мой титул Гостя Леса, снова новоселье... Потом, помню, кто-то из нас стоял на краю на верхней площадке и кричал: «Отпустите меня полетать!», эльфийка пыталась танцевать, но «наблюдательный пост» в башне был слишком маленькой комнаткой - ей всё время не удавалось разминуться с мебелью; Страж грозился то «всё бросить и уйти... к людям!», то «завтра же занять место Главы Совета... и вообще Хранителя!» и при этом норовил выйти в окно за «ещё парой бутылочек»... Последнее, что врезалось в память, это как мы стали соревноваться в магии. Поднялись на открытую площадку, и вперёд - кто во что горазд... Страж метал огненные шары в призрачных, сотворённых им же, летучих мышей. Если шар не попадал в мышь, он летел дальше - до встречи с деревом или другим лиэтаннэ, где благополучно гас, оставляя после себя пятно чёрной, жирной копоти. «Видите! Не загорается!» - каждый раз радовался Раэн. Ниирэ увлеклась моей идеей развести во дворе дома зелёные насаждения, и что-то сосредоточенно творила. Кажется, даже пыталась меня выучить, как надо выращивать просто экзотические и всякие полумагические растения... Я успела поучаствовать во всём - от метания огненных шаров (чужих... просто выхватывала у Раэна из рук, на что он страшно обижался), до выращивания растений, грозясь показать всем, какие красивые цветы растут в моём родном мире... Под занавес эльфы вдвоём пытались научить меня летать, спихивая с башни и крича: «Да лети же, Воздушная! Видишь, как здесь высоко!»...

Глава 6

Фиалка

Первым, что я почувствовала утром, проснувшись, был полный комплект последствий вчерашней пьянки... Вторым было чьё-то назойливое недовольство. Моей персоной, разумеется. И моим времяпрепровождением.

- Я тоже сторонница здорового образа жизни! - огрызнулась я в пустоту.

Чувство чуть посомневалось, но в конце концов сменило гнев на милость, изобразив сочувствие и поддержку.

- Как мне плохо! - сразу пожаловалась я.

Чувство позволило себе злорадную нотку. Я обиделась:

- Между прочим, новоселье отмечали! Это святое!

Чувство подумало-подумало и согласилось. Тут же что-то шершавое коснулось моей шеи и резко меня укололо.

- Ай! - подскочила я, широко распахнув глаза и озираясь в поисках напавшего на меня «врага народа». Никого рядом не было, только одинокий белый побег неспешно втягивался в стену. На его конце я успела заметить что-то вроде бутона с высовывающемся из лепестков жалом...

- Ах ты!.. - я собралась высказать этому дому-недоразумению всё, что я о нём думаю, но меня остановило ощущение неправильности происходящего. Осмотрев окрестности (угу... оказывается, я сплю в «гостевой» комнате... ну вот она и пригодилась!..), я пришла к выводу, что там всё в порядке. Значит, дело во мне. Что не так?

Я мыслю, следовательно, я существую... Я мыслю! Ну конечно! Ай да укол!!

От всего сердца поблагодарив насупившуюся лиэтаннэ, отчего та растаяла, я побежала умываться... Нет, всё-таки, моя Избушка - страшная сила! Избавить от головной боли вот так - легко, мгновенно, одним уколом! Я её просто обожаю и ни за что никому не отдам!

Умывшись и приведя себя в относительный порядок, я решила разыскать эльфов. Хотя, помнится, вчера в начале застолья они грозились, что на ночь разойдутся по своим домам... Но с учётом дальнейшего, я сильно сомневаюсь, что им это удалось.

Конечно, я оказалась права. Эльфийку я нашла тихо-мирно дрыхнущей в моих собственных апартаментах, куда я заглянула в поисках расчёски. Ниирэ спала одетая, на заправленной кровати, и вообще, могу поспорить, она просто вчера споткнулась о кровать в темноте, рухнула на неё, да так и уснула. Интересно, а если б это была не кровать?..

Раэна искать пришлось дольше. Осмотрев все комнаты, я поднялась на башню. Эльф спал в моём любимом кресле наверху. Но не это привлекло моё внимание...

Вся площадка, а заодно купол башни (изнутри) и ближайшие к Избушке деревья были измазаны чёрной, жирной копотью и белёсым пеплом. К вящему моему возмущению, в куполе зияла дыра - приблизительно метр на метр, - в которую радостно заглядывало утреннее солнце...

Ах он гад, мою лиэтаннэ портить! Ну сейчас я ему устрою!!! И от генеральной уборки не отвертится!

- Рота, подъём!!! - гаркнула я во всю силу лёгких, как-то не подумав, что такой звуковой волной эльфа может снести с площадки. Но обошлось. Страж всего лишь подпрыгнул выше моей головы (из полулежачего положения, во даёт!.. а как он умудрился подскочить вместе с креслом, я вообще не понимаю...) и приземлился уже на ноги, напряжённый и яростно моргающий не желающими разлипаться глазами. Мучительные раздумья отразились на красивом, но слегка помятом со сна лице: что надо сделать - то ли отдать честь, то ли напасть, то ли сбежать, и главное - что происходит?!!

Я не выдержала и расхохоталась. Раэн кое-как разлепил глаза, со злостью посмотрел на меня и неожиданно жалобно попросил:

- Не смейся так громко, а?.. А лучше, помолчи немного...

Я от удивления заткнулась. Эльф воспользовался заминкой, чтобы улететь мыслями в заоблачные дали, судя по ставшему умиротворённым и сияющем лицу...

Подождав немного, я забеспокоилась. И что мне теперь с ним делать? Разговаривать как с зеркалом - подавая реплики то с одной стороны, то с другой?! Не пойдёт!! Он мне живым нужен! То бишь, мыслящим...

Только я собралась отхлестать Раэна по щекам - вернуть с небес на землю, - как заметила движение. Зрачки эльфа шевельнулись - сменили положение «глазки в кучку» на «глазки в растопырку»...

- Эй, эй! Не разбредаемся!! - чувствуя себя Масяней, вскричала я, боясь, что он сейчас опять на полчаса выпадет из ткани реальности или вообще потеряется в нирване...

Эльф с видимым усилием сфокусировал взгляд на мне и с чувством выдал на русском:

- Ну и нахрен было мне кайф ломать?! Завидно?!!

Я снова расхохоталась было, но сразу вспомнила, зачем я его будила и нахмурилась.

- А какого... ты тут устроил незапланированный ремонт и покраску стен?! У хозяйки спросить сначала недогадался?!!

Страж покосился на дыру в куполе и на всякий случай отступил на шаг:

- А ты же сама мне помогала!

- Что?! - чего только о себе не узнаешь с утра пораньше...

- Ну да! Кто у меня шары прямо из рук выхватывал?! И кстати, интересно, как ты это делала... Я о таком ещё не слышал...

- Ты ещё о многом не слышал! - рявкнула я. Ну и что, что я файерболами кидалась, создавал-то их Раэн! - В частности, похоже, о том, что такое - генеральная уборка!!

- Эмм... - Страж посмотрел на меня, потом на выход с площадки за моей спиной и пробормотал: - Да ладно, ладно, я всё уберу... Хотя ты могла бы и быстрее справиться...

- В смысле? - уточнила я, скептически глядя на него.

- Ну, - воодушевился эльф, - тебе достаточно просто подумать, что ты хочешь, чтобы тут было чисто, и лиэтаннэ всё сделает сама...

- Чтобы моя Избушечка за тебя всю работу сделала?! Нет уж! Сам испачкал - сам наводи порядок! - с такими словами я стала спускаться вниз, наказав лиэтаннэ не выпускать Раэна с площадки, пока он всё не сделает, как было...

Вся возмущённая и в расстроенных чувствах (конечно, расстроенных - мою Избушечку испачкали!) я пошла к Ниирэ. То ли разбудить хотела, то ли на жизнь пожаловаться, а может и то, и другое...

Я зашла к себе и удивлённо остановилась. М-да. Похоже, это у них заразное. Интересно, лечиться пробовали?..

Ниирэ сидела на моей кровати, задумчиво-мечтательно уставившись в потолок. На лице застыло знакомое выражение - умиротворённо-радостное, не от мира сего...

Дубль два. Ну и что мне теперь с ней делать?! «Кайф ломать» не хочется. А сама она, вообще, очнётся или не сможет?.. Наверное, очнётся. Без меня же эльфы как-то жили? А я ни за что не поверю, что вчерашняя пьянка была первой в их жизни...

Пока я окончательно приводила себя в порядок (расчёска нашлась в гардеробной) и таскала из кладовки еду, Ниирэ «вернулась в себя»... Стол мы накрывали уже вместе, недоумевая, чего это Раэн всё никак не справится с уборкой. «Делать-то там всего ничего», - сообщила «тёмной» мне эльфийка. Когда у нас лопнуло терпение, и мы уже вдвоём собрались идти в башню - выкуривать оттуда Стража, - он влетел в окно. Взъерошенный и разозлённый. И с ходу начал высказвать мне претензии. Повозмущавшись несколько минут, эльф выдохся. Потом догадался помахать рукой у меня перед носом. Я клацнула зубами, чуть не попав Раэну по пальцам, и в никуда спросила:

- Он... влетел?!

- А как мне ещё было оттуда спуститься?!! - тут же вновь завёлся Страж. - Чтоб я снова к тебе в гости пришёл!!

- А как насчёт того, чтобы просто всё убрать?! И лиэтаннэ сама бы тебя оттуда выпустила! - «кавалерийская атака» (наезд, называется).

- Я же не мог крышу срастить!! Это твоя лиэтаннэ, она меня не слушается!!!

Упс... М-да, нехорошо вышло...

- Да ладно... - залебезила я. - Зато полетал! А мы тебя завтраком накормим!.. Кстати, а как ты это делаешь?..

- Что делаю? - подозрительно прищурился на меня Страж. Он что, теперь меня боится?

- Левитируешь... Ну... Летаешь?..

- Да уж не так, как ты! - фыркнул Раэн.

Не поняла?.. А, ладно!

- Научи, а?.. - главное, пожалобнее... и глазками вот так поморгать...

- Зачем?! - вылупился на меня эльф. Ниирэ работала его отражением - то же изумление, те же красивые круглые глаза в пол-лица. Только и разницы, что другого цвета...

- Летать хочу! - призналась я. Ну да, хочу! А что такого?! Может, я только об этом и мечтала всю свою сознательную жизнь?!!

- Так летай! Зачем тебе непременно ...левитация? - споткнулся на умном слове эльф.

- А как?.. - опешила я.

Ниирэ вдруг очнулась, подошла ко мне, задумчиво положила на лоб свою прохладную руку, подержала и резюмировала:

- Температуры нет. Я слышала, когда люди болеют, у них температура поднимается...

- Да не болею я! - вывернулась я из-под её руки.

- А с памятью как, проблемы бывают?.. - и взгляды-то у эльфов какие сочувствующие... прямо прибить хочется!!

- Нет у меня проблем с памятью!.. Да в чём дело?!

Эльфы переглянулись и Ниирэ мягко так, ласково, спросила:

- Ты вчерашний вечер помнишь?..

- Н-ну... помню... смутно... - честно сказала я, и тут до меня дошло: - Вы что, решили, раз у меня провалы в памяти, значит, я нездорова?! Да у людей всегда от спиртных напитков в большом количестве память отшибает!! Кстати, а что такого... вчерашнего... я не помню?..

- Как летала, помнишь?

- Я летала?! - тут у меня в голове что щёлкнуло, и я рявкнула: - Я помню только, как вы меня с башни скинуть пытались!!!

- Ясно... - мой вопросительный взгляд заставил Раэна признаться: - Мы тебя-таки сбросили...

- А ты полетела... - мечтательно улыбаясь, добавила Ниирэ.

- А объяснить? - жалобно попросила я.

- Ну... мы думали, ты... можешь летать, как я, - очень нерешительно, всё время оглядываясь на Ниирэ, начал эльф, - а ты полетела, только... по-другому...

- Как по-другому?! - долго они меня ещё мучить будут?

- Ты крылья вырастила! - выдохнула эльфийка, улыбаясь, как маленькая девочка, которой дали бо-ольшой леденец...

- Воздушные, - зачем-то уточнил Раэн.

- Ничего не понимаю! - пожала плечами я. Что левитация, что крылья... воздушные... всё равно я ничего не помню... и не понимаю!

Но больше эльфы ничего не объяснили. Отказались. «Просто знай, что можешь летать», - и точка. Я даже обиделась.

Завтрак прошёл в молчании. Только под конец Ниирэ придумала тему для беседы:

- Лаир, у тебя же платья нет!

- Какого платья? - уточнила я. Насколько помню, у меня их несколько штук в гардеробной висит...

- Для праздника! Арондил, ты ей платье заказывал?

- Нет.

- Значит, надо заказать... Ну ладно, я как раз своё забирать сейчас пойду, вот и закажу заодно...

* * *

Во двор мы выскочили все вместе. Ниирэ собиралась сходить к портному (или как он там называется), Раэн - сбегать куда-то к себе, я - просто погулять и заодно поподробнее изучить «дворовую» территорию своего «замка».

Как оказалось, моё желание было совсем не лишним и очень даже своевременным...

Вчера, насколько я помнила, двор представлял из себя пустую, чисто убранную территорию (откуда в эльфийском доме, ажурном, стоящем на сваях-подпорках, обычный двор - с землёй-песком-камнями, хорошо хоть, незамощённый?.. впрочем, уже не важно...). Сегодня... сегодня он был мечтой ботаника-абстракциониста, кубиста и вообще авангардиста...

- Вау, - тихо выдохнула рядом Ниирэ, обводя взглядом новоявленный Ботанический сад.

- М-да... - только и смогла выдавить я ей в ответ, всё ещё пребывая в оцепенении - шоковая терапия в действии! Интересно, так было задумано или это импровизация?

- А что, неплохо, - хмыкнул Страж, вовсе не выглядящий удивлённым. - Я бы даже сказал, хорошо!

- Что хорошо? - уцепилась за ниточку я.

- Что вы не повыращивали здесь экземпляров покрупнее и поопаснее...

- Мы?!

- А кто вчера занялся «озеленением дворовых территорий»? Я, что ли?!

- Так мне это всё не приглючилось?! - схватилась за голову я, судорожно пытаясь вспомнить, что я вчера выращивала. Вспоминались только попытки показать эльфам фиалку. Фиалки - моя страсть. Это самый красивый цветок из всех, какие я знаю! - Это мы вчера тут такой лес понавыращивали?!!

- А больше и некому было.

- Мы, мы... - «утешила» меня Ниирэ. Глаза её загорелись, пальцы шевелились, и вообще она была похожа на охотящуюся лису - сейчас ка-ак бросится! Она явно собиралась нырнуть в свежевыращенные заросли с головой, и не появляться оттуда, пока всё не будет рассмотрено, ощупано и попробовано на вкус и съедобность...

- Эм-м... Ребята, а убрать это всё обратно как-нибудь можно?.. - жалобно спросила я. Так и представилась картина: мы пытаемся прорваться к выходу, к воротам, но встающие на нашем пути всё новые и новые побеги чего-то зелёного нас решительно не пускают. Не помогает даже то, что Страж начинает мужественно размахивать неизвестно откуда взявшимся мечом...

- Убрать? - воззрились на меня эльфы, как будто я сказала что-то кощунственное, и меня немедленно надо изолировать от общества. Ниирэ даже отодвинулась.

- Да ладно, ладно, я пошутила! - поспешила оправдаться я. - Так что, идём? Кто помнит, в какой стороне ворота?..

- Идём, - кивнула Ниирэ, глаза снова засверкали, - интересно же, смогла я вырастить «колючий водосбор» и «пустынного странника»?..

- Эмм... Ниирэ, а ты помнишь, ты за платьем сходить хотела, - подёргала я за рукав уже куда-то настропалившуюся эльфийку. Та только отмахнулась и углубилась в заросли.

- Думаю, Эстэль уже про всё забыла... - улыбнулся Раэн и предложил: - Я закажу тебе платье, а ты пока походи с ней, ладно? А то я всё-таки боюсь, мало ли чего она вчера тут понавыращивала... А ты здесь хозяйка, тебя каждый куст слушаться будет.

- А она сама что, не помнит, что именно выращивала? - удивилась я. Раэн же сам недавно говорил, что они с Ниирэ прекрасно помнят вчерашний вечер...

- Что она выращивала, это я и сам тебе могу сказать, - рассмеялся Страж, - а вот что вырастила, это вы сейчас и узнаете...

- Поня-а-атно... - Мне как-то резко поплохело. Да и лезть в заросли расхотелось совсем...

Я и моргнуть не успела, как Страж бесшумно нырнул в переплетения веток и исчез.

М-да... Как там он говорил: я здесь хозяйка, меня любой куст слушаться будет? Попробуем!

Повинуясь моему мысленному приказу, заросли расступились, образуя аккуратную аллею от крыльца дома до ворот.

Раэн, вдруг оказавшийся на открытом месте, повертел головой, обернулся, подмигнул мне и ушёл. Не попрощался. И даже «спасибо» не сказал!..

Благодаря всё тем же мысленным командам, я шла через заросли, как ледокол через льды: зелень расступалась передо мной, чтобы тут же плотным строем сомкнуться позади.

Вскоре я нашла Ниирэ. Та ползала на карачках вокруг какого-то маленького кустика, причём бледно-сиреневый цветок, единственный на весь куст, старательно поворачивался за ней.

- И что это за локатор?..

- А?.. - отвлеклась Ниирэ, куст тут же этим воспользовался, «догнал» её (раньше он поворачиваться не успевал) и цапнул эльфийку за нос. Вернее, попытался. Ниирэ резко отдёрнула нос, пощупала его и сказала:

- Это чрезвычайно ядовитое растение, яд не имеет ни вкуса, ни цвета, ни запаха и практически необнаружим для заклинаний... Он навевает грёзы и светлые воспоминания, а сам постепенно парализует добычу - вплоть до остановки сердца. «Сладкая погибель» растёт очень высоко в горах, найти его почти невозможно, и ещё ни разу не удалось вырастить в неволе. Хотя нет, теперь удалось... - она покосилась на кустик, который, едва добыча сбежала, принял самый невинный и безобидный вид.

- И за что ты мне его вырастила? - простонала я.

- Ну... наверное, он получился, когда я хотела прорастить лазурную траву или огоньки... болотные...

- Болотные? - зачем-то переспросила я.

- Ага...

- Вот эти?

За нашими спинами была колония растения, похожего на папоротник, вот только листья этого «папоротника» почему-то прилеплялись к окружающим кустам и деревьям, и на каждом была целая выставка огоньков, напоминающих маленькие китайские фонарики. Причём, цвет «фонариков» у каждого куста был свой.

- Да, это они, - согласилась Ниирэ. - Они очень красивые, особенно ночью... Ещё бы не были паразитами...

- В каком смысле? - вскинулась я.

- В смысле, они растут на других деревьях и кустах, а сама колония - та, которая остаётся на земле, - погибает почти сразу.

Я успокоилась. Как оказалось, рано...

Итог мы подвели ещё очень нескоро... Пришлось даже делать перерыв на обед, после которого мы изучали Ботанический сад уже втроём: Раэн заказал мне платье, сбегал по своим делам и вернулся, чтобы узнать, «что на этот раз вывела эта сумашедшая любительница флоры», а заодно - «её от неё защитить». Кого от кого, я уточнять не стала.

Вывела эльфийка много чего, хотя я тоже постаралась...

Вот перечень некоторых видов растений (если их можно так назвать...), обитающих (именно это слово!) теперь у меня во дворе:

- «сладкая погибель» - ядовитое, и т.д;

- «болотные огоньки»;

- «ловчие сети» - полумагическое растение, лиана, обычно питается пойманными насекомыми, но «мой» экземпляр почему-то попытался поймать нас, всех троих, и не подавился. Отбиться от него мы смогли только с применением боевой магии (ну забыла я, что оно меня должно слушаться!);

- «лазурная трава» - красивая, действительно лазурная, стелящаяся по земле трава, которая решила, что на стенах ей расти больше нравится, и поглотила под собой все вертикальные поверхности (хорошо, что не вылезла за пределы двора);

- «берёза» - то, что это именно берёза, сообщила я, эльфов же незнакомое дерево очень напугало. Я рассмеялась и коснулась такого родного чёрно-белого ствола, чтобы доказать, что оно безобидно, на что один из чёрных «глазков» открылся и отчётливо сказал: «совсем обнаглели, поспать не дают!»;

- «пустынный странник» - у этого растения нет корней, его, как перекати-поле, ветром носит по пустыне туда-сюда. У меня в саду оно прочно обосновалось в ветвях орешника, изображая из себя то ли гнездо, то ли паутину. Орешник, похоже, был вполне доволен таким симбиозом;

- «орешник» - вполне узнаваемые кусты, только вместо орехов на них вырастают очень похожие на капельки воды драгоценно-магические камни. «Я таких ещё не видел», - сказал Страж. «Ядра - чистый изумруд», - зачем-то процитировала я, хотя на изумруд камни не походили ни капельки;

- «колючий водосбор» - растение типа кактуса, очень толстое, водянистое и колючее. Почему оно вдруг решило работать вентилятором, размахивая колючками при нашем приближении, Ниирэ не ответила и приблизиться к нему не решилась, а Раэн только захихикал;

- «мятник» - низенькая травка, любит расти на тропинках и дорогах, посему всегда мятая. У меня в саду почему-то светится призрачным светом, что, в общем-то, выглядит неплохо, хотя ей и несвойственно;

- и гвоздь программы - «фиалка»! Конечно же, я её вырастила, разве могло быть иначе?! Правда, что именно я вырастила, я поняла только тогда, когда маленький кустик с несколькими яркими и большими цветками при виде меня издал звук «трен-ньк!», вылез из земли (или не вылез, а приподнялся...) и побежал навстречу... Как выяснилось, обниматься. Отлепила я фиалку от своих коленей с большим трудом, минут этак через десять. Фиалка попыталась обидеться и даже закрыть цветы, но я её погладила - и она, облегчённо вздохнув, радостно побежала за мной. Так и бегала вокруг весь вечер - то нырнёт в заросли, то прибежит, потрётся об ноги и снова скрывается в зарослях. Как маленький щенок, право слово!..

Когда мы закончили ревизию, было решено эти заросли «облагородить». Поэтому всё оставшееся до вечера время мы с эльфами копали, пересаживали-переносили-перевешивали и снова копали... Когда стало темнеть, мы даже не заметили. Только увидели вдруг, что пересаживать больше нечего, всё растёт где надо и как надо. Если же чьи-то ветки торчали не в ту сторону, достаточно было мысленного приказа, чтобы исправить эту оплошность...

Сад стал красив... Очень красив! Особенно вечером... Он не выглядел слишком упорядоченным и искусственным, наоборот - хотя каждое растение находилось своём месте, целиком Сад производил впечатление дикого и буйнорастущего...

В темноте виднелись силуэты разных деревьев, кустов и цветов, кажущихся такими мирными; дорожки из «мятника» светились ровным мягким белым светом, давая разглядеть всё, что растёт по бокам; то тут, то там сияли гирлянды «болотных огоньков», в темноте ещё больше напоминающих китайские фонарики; со всех сторон доносился скрип и шелест - царство необычных растений не засыпало даже ночью...

Мне в Саду стало не по себе, особенно когда где-то в стороне что-то затрещало, зашуршало, а потом, проломившись сквозь заросли как таран, на дорожку передо мной выпрыгнула перепуганная фиалка и спряталась за моими ногами... Дальше фиалка шла с нами, отстав только у самого дома - заходить внутрь она почему-то отказывалась наотрез.

Поужинав и отдышавшись, мы с эльфами наметили план действий на завтра - выспаться как следует, сходить за платьями и, собственно, подготовиться к празднику, - и, вполне довольные собой и друг дружкой, разошлись по домам. Мне идти оказалось ближе всех, чему я была несказанно рада...

Глава 7

Ночь Первой Звезды

Вот это я действительно выспалась!..

Когда я открыла глаза и с удивлением поняла, что спать не хочу совсем, был уже почти полдень...

Подавив всякие малодушные порывы «поваляться в кровати ещё часок», я встала и подошла к окну. Сад, вид сверху... А ничего, вполне... Ещё бы был балкон, чтобы смотреть на улицу со всеми удобствами... А что, это идея!

Предложив лиэтаннэ вырастить балкон, я отправилась умываться и завтракать, а вернувшись, нашла заготовку для балкона уже выращенной. Поэксперементировав с различным плетением стен и крыши, я остановилась на самом изящном варианте, вырастила там же кресло и уселась ждать. Чего ждать? Гостей, разумеется. Мы с эльфами вчера договорились, что они за мной зайдут, и за платьями мы пойдём вместе...

Заметив непонятный шум и возню в саду, прямо под балконом, я нагнулась через низенькие перильца - посмотреть, что там происходит.

Происходила драка. Фиалка, обдирая листья и теряя лепестки, вовсю мутузила отбивающуюся лиану, кажется, «ловчие сети»... И правильно, наверняка лиана попыталась фиалку поймать... Лиана стала отступать, и ободрённая фиалка рванула за ней, не заметив оставшийся сзади недобитый побег.

- Фиалка, сзади! - крикнула я, резко наклоняясь ещё ниже и с удивлением понимая, что лечу. В смысле, падаю...

«Выпадая из окна,
Оглядись по сторонам -
Если кто-нибудь внизу,
Есть опасность, что спасут...»

В моём случае скорее я сейчас всех придавлю...

Лиана выстрелила вверх щупальцами, подхватывая меня ещё на полпути и плавно опуская на землю...

- Уф-ф-ф! - выдохнула я, приземляясь. - Ну и что вы не поделили?..

Фиалка покачала одним из цветков, а лиана собралась по-тихому смыться.

- Стоять! - рявкнула я.

Вышедший из-за поворота Раэн послушно замер, боясь опустить ногу на землю.

- Это я не тебе, - рассмеялась я. - Вот, провожу тут воспитальную работу среди молодёжи...

- А! Так ты в воспитательных целях из окна прыгала?

Вот глазастый! Всё-то он заметит и спросит!!

- Ага. А кроме того, не из окна, а с балкона!

- Это балкон? - указывая на свежевыращенную часть лиэтаннэ, спросил эльф.

- Да, это балкон, - вздохнула я, жестом отпуская лиану и фиалку. - Ниирэ уже пришла?

- Снаружи дожидается. На неё ты не настроила лиэтаннэ.

- Ой, точно! Надо это исправить!

Под таким лозунгом я вприпрыжку направилась к воротам.

Ниирэ действительно ждала снаружи, я её впустила, настроила лиэтаннэ на «свободный доступ» (естественно, он действовал только в том случае, когда я дома), после чего мы дружно отправились к портному. Или как он там у них называется?..

По дороге мы болтали обо всём и ни о чём. Например, я узнала, что в юности Раэн поспорил, что просидит целую ночь в пещере с летучими мышами. Он их очень боялся. Ночь прошла бурно. Эльф периодически шумел, мыши метались, кавардак был ещё тот. Под утро Раэн даже выучился пускать файерболлы, только они получались очень горючие - въедались даже в камень. С тех пор, стоит ему напиться, и битва той ночи продолжается. Правда, мышей Раэн сотворяет сам, да и шары научился делать не такими опасными... После того, как пару раз едва не спалил весь Лес...

Ещё Ниирэ объяснила, что выращивание всяческих обычных и не очень растений - её конёк. По крайней мере, в трезвом состоянии... От долгой и заумной лекции меня спас Раэн, хоть и не специально. Он просто в какой-то момент отстал от нашей «весёлой» компании. Я удивилась, не обнаружив его рядом, остановилась и завертела головой по сторонам. Ниирэ прервала объяснения (как в условиях дождливого климата вырастить какое-то полумагическое растение, в природе живущее на голых скалах высоко в горах...) и предложила идти дальше, мол, «Арондил не мальчик, догонит и не заблудится». Но я решительно повернула назад.

Эльф нашёлся почти сразу. Он стоял чуть поодаль от нас, плечом опираясь на изящное молодое деревце. Глаза полуприкрыты, на губах блуждает улыбка, поза расслабленная и какая-то усталая. Что-то мне это напоминает... Ах да, вчерашнее утро! Картина под названием «Потерявшийся в нирване»...

- Что это с ним? - спросила я у подошедшей эльфийки.

- Отдыхает, - пожала плечами та.

Отдыхает?! Просто шёл, шёл, устал, сел под кустик... то есть, встал под дерево - отдохнуть?.. Что-то тут не так...

Ниирэ отвернулась и потянула меня за рукав, пытаясь увести. Это насторожило меня ещё больше.

Просто устал. Просто остановился отдохнуть. Просто под деревом... Под деревом?!!

- Это мэллорн?.. - вырвалось у меня. Ну не умею я сначала думать, а потом уже говорить!

Эльфийка остолбенела. Раэн очнулся и уставился на меня ошалелым взглядом.

- Ты видишь?!

- Как ты узнала?!

Хором. Тренировались они долго, что ли?

- В моём мире о них все знают... А почему я не должна его видеть?

Ниирэ тоскливо вздохнула, и, глянув на Стража, отошла в сторонку. Взгляд переводился примерно как «я умываю руки»...

Удивлённо посмотрев на эльфийку, я повернулась к Раэну. Тот тоже вздохнул, и, всё так же подпирая мэллорн, начал объяснять:

- Мэллорн виден только его эльфу. Ну ещё, в случае крайней необходимости, Хранителю Леса или другому эльфу, но очень редко... Как ты его увидеть-то смогла?

- А как я... не должна была его увидеть?.. - умный вопрос, ничего не скажешь...

- Ну, либо увидеть вместо мэллорна другое дерево, либо не заметить вообще никаких деревьев...

- А я вообще мэллорн вижу?.. Как он должен выглядеть?! - умею думать, когда хочу!

- А что ты видишь? - тоже логично. А я понадеялась уже, что Страж мне просто так все секреты выдаст!

- Ну... Молодое дерево, ствол тонкий, серебристый, а листья... - я подошла поближе, чтобы рассмотреть листья, по форме больше всего напоминающие кленовые, - ух ты!.. тёмно-зелёные сверху и тоже серебристые снизу... А какие прожилки красивые!!

Судя по мрачно-торжественному молчанию Стража, я действительно вижу мэллорн...

- А можно, я его потрогаю?..

Похоже, степень офигевания эльфов превысила критическую отметку, так что возразить мне никто не смог. Или не успел...

Мэллорн оказался бархатистым... «Серебристость» ствола и нижней стороны листьев объяснялась тем, что там было множество маленьких светлых волосков - почти пух (или шерсть?..). Они не кололись и не впивались в пальцы, как маленькие колючки кактусов, а просто чуть прогибались под рукой, очень мягкие и приятные наощупь... К такому дереву действительно хотелось прислониться и отдохнуть... Отдохнуть? Разве я устала?!

Вскинув глаза, я наткнулась на ответный взгляд Раэна, одинаково со мной опирающегося о дерево...

Значит, я сейчас чувствую Стража! Это его ощущения - усталость, покой и единение... с чем? С мэллорном, с Лесом, со всей природой?..

Я не удержалась и снова погладила бархатный ствол. Потом, повинуясь мгновенному импульсу, обхватила мэллорн руками и уткнулась в него лицом...

Громкое покашливание (или смех?) Ниирэ заставило меня испуганно отшатнуться от дерева. Квадратные глаза Стража и его упавшая челюсть смутили меня окончательно, и я поспешила отойти подальше. Так, на всякий случай...

Ниирэ, хихикая, увлекла меня за собой - в ту сторону, в какую мы шли до всей этой эпопеи с мэллорном. Как только Раэн скрылся из виду, эльфийка повернулась ко мне:

- Ты знаешь, что ты сделала?!

Та-а-ак...

- Что?

- Ты... эмм... как бы аналогию подобрать... ну, ты... поцеловала его мэллорн!

- Я... что?!!

- Поцеловала... - широко улыбаясь, повторила Ниирэ.

- Надеюсь, это ничего... такого... не значит? - если значит, я щас кого-то начну убивать... так просто, для успокоения расшатанных нервов...

- Да нет... Ничего... - судя по улыбке, очень даже чего... - Просто мало кто может увидеть чужой мэллорн, а уж касаться его или обнимать...

Я невольно залилась краской. А я чего? Я ничего! И вообще, по незнанию!..

В этот момент нас догнал Страж. Глянул на меня и тоже зарделся. М-да...

- Вот, - смущённо, как мальчишка, выдавил эльф, протягивая мне что-то. - Это тебе...

Я подставила руку. В неё плавно опустился маленький тёмно-зелёный лист со светлыми прожилками. Острые кончики, загибающиеся на изнанку, образовывали колечко, сквозь которое была продета нитка. Судя по её длине, это надо повесить на шею...

Что я и сделала, заслужив одобрение Раэна и завистливый взгляд Ниирэ. Похоже, этот лист тоже является чем-то вроде... поцелуя...

А приятно...

Я улыбнулась. Просто улыбнулась. Переглянулась со Стражем, и мы весело пошагали вперёд, сразу обогнав озадаченную эльфийку. Хотелось петь, плясать и сотворить ещё что-нибудь из ряда вон выходящее...

Всю оставшуюся дорогу до портного я тайком от эльфов высматривала мэллорны. На удивление, больше мне не удалось увидеть ни одного, кроме совсем маленького деревца, какого-то вялого и поникшего. Услышав мой вопрос «Что это с ним?», эльфы отвернулись, и Раэн нехотя пояснил, что «он (похоже, имелся в виду и мэллорн, и эльф) болеет». Я посочувствовала, повздыхала и забыла - благо, мы уже дошли до места назначения.

Портной оказался, естественно, тоже эльфом. Причём, навскидку, раз в несколько старше Стража. Он мельком глянул на нас и кивнул:

- Сейчас ваши платья принесут.

Скоро показался второй эльф - совсем молодой, подмастерье, наверное, - с двумя свёртками в руках. Ниирэ взяла свой свёрток, я свой, мы поблагодарили портного и ушли.

- А как вы расплачиваетесь? - спросила я, едва мы вышли. Мне не удалось заметить ничего, напоминающего расчёт покупателя с продавцом. Даже безналичный.

- Никак, - Раэн опередил недоумённый возглас эльфийки. - Зачем? Аллимэ становятся по желанию и как только дело надоедает, передают его тому, кто захочет сам попробовать себя на этом поприще... Хотя, не думаю, что он отдаст своё дело в ближайшем будущем - ты столько новых идей подкинула! Вернее, я с твоей помощью...

Аллимэ... Что-то вроде человеческого «Мастер». Похоже, это обращение не только к портному, но и к другим... мастерам.

- В Лесу вообще нет эквивалента человеческим деньгам - всё, что тебе нужно, ты можешь взять просто так. А если умеешь что-то делать сам, то у тебя попросят помощи те, кто в ней нуждаются.

Ага, значит, «всё общее»? Коммунизм-социализм и т.п. в действии? В эльфийском Лесу? Не ожидала... А как же отношения с внешним миром?

Словно услышав мои мысли, Раэн продолжил:

- Конечно, в Лесу есть деньги... В казне Совета, - тут он усмехнулся. - Любой эльф, выходящий из Леса, может взять себе сколько нужно денег. А когда вернётся, отдаст в казну то, что останется...

Вау! Хорошо живёте, господа эльфы! Однако, мне бы так!.. Гхм...

М-да... «Ищущий да обрящет, просящий да... нарвется на исполнение своих просьб!»

Дальнейшая подготовка к празднику прошла сумбурно, торопливо и очень эмоционально. Раэн к чему-то готовился (выступать он будет, что ли?!), Ниирэ нервничала по поводу и без повода, я бегала туда-сюда, пытаясь найти всё нужное, забытое и потерянное... Естественно, весь этот бардак происходил в Избушке, где же ещё?!

В конец наметавшись и набегавшись, я махнула рукой на вопли «Где мои булавки?!! Только что тут были!!!» и «Опять сначала!!! Лаир, утихомирь свою фиалку!!! А то я её подпалю сейчас!!!» и направилась в гардеробную - я ведь ещё даже не начинала собираться...

«Праздничным платьем» оказался белый балахон. Длинный, до пят, из плотной ткани, с высоким «стоячим» воротником и огромным капюшоном, который мог скрыть лицо до подбородка. Довершали картину почти незаметная вышивка серебряной нитью и широкие рукава с разрезами от локтя (наличие верёвочек позволяло при желании эти разрезы замаскировать).

Балахон одевался поверх обычной одежды и успешно её скрывал. И не только одежду - надеюсь, кинжал, вытащенный мной из застенков Дома Совета и с которым я с тех пор не расставалась, тоже останется незамеченным. А то эльфы опять поднимут бучу под кодовым названием «Зачем тебе оружие в эльфийском Лесу?!». Для красоты, зачем же ещё?!

Волосы на празднование традиционно оставляли распущенными. Обувь тоже носить не полагалось, но я всё-таки одела светлые полусапожки, пообещав эльфам снять их, «как только дойдём до праздника» (буду я ещё босиком по лесу шляться! А к празднику эльфы про меня забудут. Да и под балахоном обувь не видна).

Собственно, весь полёт и простор фантазии предлагалось использовать при нанесении макияжа, никак не оговорённого традициями...

Странно, но эльфы оказались довольно скромны в этом отношении. Ниирэ просто втёрла что-то в кожу, отчего лицо и руки стали равномерного молочно-белого цвета. Чуть-чуть блеска и зелёные тени (под цвет волос) завершили преображение. Самое удивительное, на мой взгляд, это то, что эльфийка не стала похожа ни на привидение, ни на жертву испытаний химического оружия (краски для волос, например) - скорее, она напоминала дриаду, вилу или другую волшебную Деву: сама белая, балахон белый, и только волосы зелёной волной растеклись по плечам...

Раэн просто умылся, натёрся блеском и больше заморачиваться не стал. Зато меня эльфы долго и весело раскрашивали в голубой цвет, не слушая никаких возражений. Закончив, добавили светло-синих теней и серебристой пудры и остались очень довольны делом своих рук. К зеркалу я подойти побоялась, потому эти изверги притащили зеркало ко мне (если Магомет не идёт к горе...).

Мамма мия!..

Не знаю, чего эльфы хотели добиться, но выглядела я потрясающе! Голубоватая, кажущаяся чуть прозрачной кожа навевала мысли о загробном мире, а подчёркнуто большие глаза - о вечной тьме подземелий. Белый балахон в данном контексте выглядел точно как саван... Вот и думай - откуда я такая вылезла, и не закопать ли меня срочно обратно?!!

Сначала я порывалась утопиться в душе, но к воде меня не пустили. Мстительная попытка размазать по лицу эльфийские художества также не удалась - интересно, а после праздника этот «макияж» вообще отмоется?!

В конце концов, я сделала вид, будто смирилась со своей внешностью, а эльфы притворились, что мне поверили...

* * *

Праздник начался только вечером. С наступлением темноты непрерывный поток серебрящихся в лунно-звёздном свете балахонов (вот зачем на них вышивка!) плавно потёк по направлению к Парку. Эльфы шли отовсюду и в таких количествах, что я только диву давалась: а где они раньше были - в кустах хоронились при моём приближении, что ли?!

Выйдя из Избушки, мы влились в общий поток. Раэн накрыл голову капюшоном, я тоже, Ниирэ осталась с непокрытой головой.

По случаю праздника Парк преобразился. Впрочем, я уже примерно догадывалась, что увижу, поэтому смогла сохранить трезвый рассудок (эльфы перед выходом долго и слёзно умоляли меня хотя бы на празднике вести себя более-менее прилично, и я скепя сердце пообещала, что постараюсь...).

Под покровом сумерек Лес стал царством волшебных огней. Цветные порхающие светлячки подсвечивали деревья и кусты, кое-где светильниками работали мерцающие гирлянды (наверняка такие же «болотные огоньки», как у меня в саду), а в других местах светящиеся же фонтаны или разожжённые на полянах костры. Вокруг костров ходили эльфы, некоторые тихо переговаривались, другие просто сидели. Иногда до меня доносились мелодичные звуки (похоже, издаваемые музыкальными инструментами) или тихие распоряжения кого-то из организаторов действа.

Эльфы всё прибывали, из ниоткуда появляясь у костров и фонтанов. Постепенно все более-менее успокоились и выбрали себе места. Некоторые садились на землю перед кострами, кто на корточки, кто прямо так (земля была на удивление тёплая, и скорее могла согреть пятую точку, чем застудить её), другие вставали за границами освещённого пространства. Из-за их присутсвия за спиной мне всё время казалось, что в Празднике принимает участие сам Лес. Да и деревья шелестели и качали ветками, внося свою лепту в тихое звучание вечера...

Но вот праздник начался. Фонтаны засияли ярче, у костров вдруг появились небольшие столики с прохладительными напитками и фруктами. По полянам пополз нежный и ароматный запах готовящегося над кострами мяса... Одновременно над нашими головами засветились гирлянды, длинные, пересекающие весь Парк из конца в конец. Не успела я удивиться (разве освещения было слишком мало?!), как по одной из этих гирляд неторопливо прошествовал эльф. Вот тут я поняла, что это не украшения, а тропинки, проложенные над Парком. Впрочем, мне до сих пор было страшно смотреть, как по такой «тропинке», на высоте шести- или семиэтажного дома, кто-то идёт, будь он хоть эльфом...

Эльфов же такие мелочи не смущали. Вышедший на «подиум» эльф прочно «угнездился» на «жёрдочке» и стал сосредоточенно что-то творить, беззвучно шевеля губами и вырисовывая руками замысловатые узоры. Через две минуты терпеливого за ним наблюдения я не выдержала и повернулась влево, к сидящей там Ниирэ:

- Что он делает?

Незнакомый, но тоже зелёноволосый эльф удивлённо вскинул на меня глаза, я ойкнула, и в этот момент Ниирэ, успевшая незаметно перебраться на другое место, зашептала мне прямо в правое ухо:

- Он хочет показать какую-то новинку. Что-то, чего мы не знали или не умели делать раньше...

- Но вы же колдуете без всяких пассов и заклинаний!

- Чаще всего, да. Значит, он хочет показать какое-то человеческое заклинание, которое его заинтересовало и он научился его делать...

- Почему не своё?.. - разочарованно протянула я.

- А как ты думаешь, эльфы за свой век много всего успевают узнать и перепробовать? - вопросом на вопрос ответила Ниирэ. Я, кажется, стала понимать, что к чему. Эльфийка подтвердила мою догадку: - Поверь, очень много!.. А в Ночь Первой Звезды каждый старается показать то, чего другие ещё не видели или не могли видеть. Это и наши новые заклинания, и некоторые человеческие, и изобретения гномов, и вообще всё, что угодно...

Я просидела где-то около получаса, глядя на показывающих новинки эльфов. Это были: человеческое заклинание сушки одежды; гномья маломощная подзорная труба (не помню, как её обозвал эльф); пойманное где-то в пустыне необычное животное (поймали его, кажется, орки...); ещё несколько заклинаний, наконец-то эльфийских; показанное Ниирэ полумагическое растение (гибрид чего-то с чем-то с необычными свойствами)... «Не выдержала душа поэта», то есть моя, когда на полном серьёзе этот... портной-Аллимэ устроил показ мод с топиками, маечками и футболочками эльфийского производства! Эльфы ахали, охали, смущённо хихикали и восторгались. Я же подскочила, как ужаленная, и, шепнув Ниирэ «Я немножко погуляю», поспешила исчезнуть из освещённого круга. Иначе мою гримасу и рвущийся наружу смех скрыть было бы невозможно...

Поплутав среди костров и освещённых фонтанами полян, мне наконец удалось найти более-менее тёмное место, под густой кроной какого-то дерева. Зачем? Трудно сказать... Может, потому что мне хотелось скрыться от недоумённо-удивлённых взглядов эльфов, увидевших в своём Лесу такое странное привидение, как я. Или просто побыть немного в гордом одиночестве - не смотря на все усилия Ниирэ и Стража, я чувствовала себя чужой на этом празднике жизни...

С тихим вздохом я сползла по стволу вниз, угнездившись между толстых корней. Замечательное качество у эльфийской одежды! Она не только дырки на глазах сращивает, но и грязи пристать не даёт - пристраивайся, где захочешь, не волнуясь о чистоте выбранной посадочной площадки... Но, как всегда, хорошего понемножку: прямо перед моим деревом послышались тихие голоса, зашевелились серебрящиеся неясные силуэты. Мельтешение не унималось; к искрам серебряных нитей добавился разгорающийся цветок костра.

Не дадут человеку побыть в одиночестве! Я уже всерьёз надумала встать и найти себе другое убежище, как одна из теней вдруг подошла ко мне и сказала знакомым голосом Раэна:

- Лаир, вот ты где! А как ты догадалась, что Большой костёр будет именно здесь?.. Хотя, не важно... Идём скорей, надо успеть занять места поближе, а то тебе будет плохо слышно!

- Что плохо слышно? - спросила я, взявшись за протянутую руку Стража и с трудом поднимаясь. А я так хорошо сидела!

- Песни, конечно! Сейчас будет время музыки. Начнут с Древних баллад, а потом переключатся на любимые и новые произведения... Идём, ты всё услышишь! - Продолжая что-то говорить себе под нос, эльф вытащил меня за руку из моего убежища...

Хорошо убежище, нечего сказать! Я умудрилась спрятаться на самом краю большой площадки с целой кучей дров в центре. Представляю, какой получится костёр...

Эльф, даже не замечая попыток вырвать у него руку, приволок меня чуть ли не к самым дровам и предложил устраиваться поудобнее, мол, мероприятие будет длинным. На мой вопрос, не поджарюсь ли я тут, Раэн ответил: «Не больше чем там!» (махнув рукой к облюбованному мной дереву), а появившаяся из темноты Ниирэ добавила: «Человечиной не питаемся!». После чего эти двое вольготно развалились на траве, зажав меня посерёдке. Чтоб не сбежала, надо думать... Друзья, называется!

Костёр потихоньку разгорался, вырывая из темноты всё больше и больше блестящих эльфийских глаз. Тишина разрасталась, расползаясь от нашей полянки во все стороны - похоже, все эльфы теперь собирались здесь. Лица, лица, лица... - вокруг костра уже давно не осталось места, и те, кому сесть было негде, вставали плотным кольцом вокруг. Вторым кольцом, третьим... Сплошной строй эльфов уходил в темноту, нарушаемую только блеском множества глаз (а когда успели погаснуть все остальные огни? Кажется, я что-то прозевала...). В наступившей тишине был слышен только треск дров в огромном костре...

Бывает, когда вокруг полная темнота, начинает казаться, что в этой темноте появляются расплывчатые светлые пятна; а если ты стоишь в абсолютной тишине, то чудятся звуки - невнятные, непонятно откуда... Именно так в наступившей в какой-то момент тишине, мягко и робко, появилась музыка. Нежная, переливающаяся мелодия сначала была едва слышна, но потом окрепла, разрастаясь, становясь громче и уверенней. Чуть поиграв, она снова стихла, уступая пальму первенства влившемуся в мелодию голосу. Мягкий и наполненный светлой грустью, он запел:

Во тьме времён, над миром древним
Сиял ночами звёздный свет,
Неколебимым и беспечным
Был звёздный бесконечный век.
Лишь среди звёзд родятся звёзды...
Были печальны и светлы
Эонамириэ одежды,
Вниз канувшей с небесной тьмы.
Она спустилась в мир пустынный,
Жизнь смертной выбрав для себя,
И вслед за ней её любимый
Разбился, горя не тая...

Мелодия изменилась. Потусторонее, как будто далёкое, звучание приблизилось, стало легче и чётче.

Их дети жили год за годом,
Ночами глядя в небеса.
Эльфийским названы народом,
Они рвались наверх, назад...

К певцу присоединилось множество других голосов - казалось, запели все эльфы разом:

Звёздой рождённые потомки,
Мы яркий Света дар храним,
В любом из нас живут потоки
Небесной жизни, звёздных сил.
И, умирая, мы вернёмся
В свою семью, к себе домой -
В просторы неба вознесёмся,
Во тьму времён, во мрак ночной...

- Песнь о Эонамириэ, Первой Звезде, Прародительнице эльфов, - закрался мне в правое ухо тихий шепоток Ниирэ, как только песня стихла (а то я не догадалась!). - Эту балладу всегда исполняют первой. Потом ещё несколько Древних песен, а потом уже можно будет и повеселиться...

Она оказалась права. Ещё несколько баллад эльфы спели хором, под очень похожие печально-нежные мелодии, а затем начался концерт по заявкам. Романтичекие истории, описания великих битв и хвалебные песни, посвящённые родным Лесам, сменяли друг друга...

Наконец эльфам надоело выглядеть серьёзными и чопорными, и началось обещанное «веселье». Лес снова засиял разноцветными огнями; эльфы расползлись по ближайшим окрестностям, образовав несколько танцплощадок. У каждой площадки был свой диджей - или, точнее, свои музыканты и певцы. Наконец-то, появилось приготовленное над кострами мясо(это было очень вовремя - а то мне уже хотелось идти охотиться на кого-нибудь съедобного) и, в кой-то веки, его дополняло эльфийское вино. Везде зазвучала музыка, пары закружились в танце; Раэн по-тихому смылся - но я успела заметить синеволосую эльфийку, которая его утащила.

Часть эльфов поудобнее устроилась вокруг Большого костра, в том числе мы с Ниирэ. Эльфийка, похоже, уходить никуда не планировала; а я прихватила побольше мяса и вина - и тоже в ближайшее время двигаться с места не собиралась...

Кто-то из сидящих рядом эльфов заиграл весёлую мелодию. Я с удивлением узнала в инструменте модификацию нашей гитары или балалайки - корпус в виде небольшой полусферы, широкий ажурный гриф из белой древесины и зелёные (мамма мия!) струны...

Инструмент пошёл по кругу. Кто-то из эльфов пел, кто-то просто играл. Ниирэ, к моему удивлению (странно, а с чего я взяла, что она не играет?) тоже заиграла - и спела песню, похоже, собственного сочинения:

Тумана пушистые хлопья,
На зелени - брызги росы.
В ночи беспросветном потопе
Их кто-то возьми и рассыпь.
Умоются листья и травы,
Туман в небеса уплывёт,
Росы застывающий саван
Со светом играя, сверкнёт.
Фонтаном безудержным красок
Взовьётся танцующий блик...
На солнце роса так прекрасна,
Жаль только - единственный миг...

Когда «гитару» попытались сунуть в руки мне, я воспротивилась. Нет, не потому, что я не умею играть - просто я не смогла придумать песню, которую бы стоило исполнить в этом обществе...

- Лаир, ну сыграй что-нибудь! - зашептала мне Ниирэ. - Или спой, если играть не умеешь...

Я отрицательно покачала головой. Вот ещё, буду я позориться! И тут заметила взгляды нескольких эльфов... В них читались презрение, жалость и... облегчение, что ли? Мол, мы ничего другого и не ожидали...

Я разозлилась. Кивнула Ниирэ. Немного подождала и стала читать стихотворение, вспомнившееся мне именно в этот момент:

Не пою, не плачу, не грущу,
И душа уже не рвётся в небо.
Я сегодня память отпущу -
Позабуду, где я был и не был.
Я сегодня просмотрю закат
Просто так - для галочки, наверно.
Я сегодня ночи буду рад
И не рад.
Или - попеременно.
Я сегодня сам себя найду
И себе же предложу напиться.
И напьюсь. Сыграю в чехарду
С миром, с былью, может -
С небылицей.
Превращу в туман и зимний лес
Окружённый и печальный город,
На уступ высокий - чтоб не слез, -
Посажу моих сомнений ворох.
Я останусь с лесом. На один.
На двоих. На нас, запанибрата.
Я останусь с лесом...
Погоди -
Миг уйдёт, его цена расплата.
А над лесом - та же ночь, луна,
Те же звёзды, яркие когда-то...
Ночь прошла. Она была одна.
Лишь похмелье -
Мутной горькой ватой...

Я закончила. Вслушалась в отзвуки своего голоса и только потом посмотрела на эльфов. Ниирэ улыбалась - мечтательно и задумчиво. Остальные были явно удивлены.

- Это твоё? - снова зашептала мне прямо в ухо Ниирэ. Я отшатнулась - щекотно же!

- Нет.

- Жалко...

- А что, можно только своё?

- Нет. Но это было бы ещё лучше... Хотя ты и так молодец! Вон какие все пришибленные сидят! - и эльфийка хихикнула.

- А почему?

- А потому, что до сих пор есть такие личности, - тут Ниирэ стрельнула глазками в тех самых эльфов, сидящих к нам в пол-оборота, - которые считают, что люди не умеют творить. Вообще. Мол, всё, что люди сделали - это переврали творения других рас...

- А посмотреть на людей и понять, что это не так - слабо?

- Конечно, слабо. Ради этого надо нос из Лесу высунуть! - фыркнула Ниирэ и смолкла - запел следующий по кругу эльф.

Эльфы пели, танцевали, уходили и приходили к костру вновь... Даже Ниирэ пару раз исчезала, но неизменно возвращалась. Похоже, она решила ни в коем случае не выпускать меня из поля зрения - и сама праздника лишилась, и я чувствую себя по-дурацки! Наевшись и подобрев, я поняла: надо что-то делать, а то нехорошо получается... Поэтому я решительно встала (с третьей попытки... всё-таки, объевшись, тяжело принимать вертикальное положение... а вы что подумали?!) и пошла искать в очередной раз исчезнувшую Ниирэ. Далеко идти не пришлось - эльфийка сразу возникла рядом.

- Привет! - задумчиво сказала я, глядя на неё и пытаясь вспомнить, что я хотела. Ах да! - Ниирэ, я уже, наверное, домой пойду... Спать... А то я как-то устала! - Сообщив всё, что хотела, я широко зевнула и повернулась кругом.

- А ты дойдёшь? Не забудешь дорогу? - с интересом уточнила эльфийка.

- Нет. Почувствую, - решительно ответствовала я, уже куда-то шагая.

- Ну ладно... - протянула мне в спину Ниирэ и смылась. Теперь уже насовсем.

* * *

Возвращалась я странной дорогой. Задумчиво гуляла, петляя и то и дело натыкаясь на ищущих уединения вдали от праздника эльфов. Так, постепенно, я углубилась в лес - идти домой мне ещё не хотелось, гулять среди эльфов тоже. Занималось утро, в лесу только-только начинало светать...

В какой-то момент место мне показалось знакомым. Ну конечно, здесь мы проходили, когда шли к портному! Я огляделась.

Чуть в стороне клонилось к земле не сумевшее вырасти дерево - маленький, уже сбросивший листья мэллорн... Его серебристый ствол сейчас казался не живым и не выросшим - а просто замершей белой нитью, вычурным изделием изо льда и инея... Землю устилали листья, тёмно-зелёные и серебристо-белые на свежей яркой траве...

Вот только видела я не живое дерево и не мёртвый его остов... Там, в десяти шагах, сейчас умирал маленький эльф... Большие серые глаза, белёсые, как у меня, волосы, и изящные линии неподвижных, холодных рук...

- Нет, - я не заметила своих слёз и хриплого голоса, я уже была рядом с ним - помочь, согреть, утешить... Взяла в свои руки его тонкие кисти, ледяные, безжизненные, хрупкие... Поймала его взгляд - глаза оставались яркими и живыми, но в них плескалась боль и грусть. Он был мал, но был эльфом - и, умирая, прекрасно знал, что оставляет этот мир навсегда, и ради чего его оставляет...

- Ты выживешь, - шептала я, гладя его волосы, поправляя одежду, улыбаясь сквозь слёзы, - ты сильный, осталось только потерпеть чуть-чуть... эта боль, она скоро пройдёт... я верю в тебя, ты выживешь...

- Нет, - его губы чуть шевельнулись, но я знала, что он говорит, и не могла закрыться от этого едва слышного голоса, разбивающего в прах мой мир и его жизнь, - нет... Ты... спасибо тебе... ты... в этом мире... не иди за мной... живи... - глаза не закрылись, но потускнели. Он уходил.

- Нет! - крикнула я.

Кажется, я говорила что-то ещё, шептала, кричала, беззвучно рыдала...

И со всей яростью теряющего надежду человека я схватила маленького эльфа, взяла его на руки, обнимая, прижимая к себе, стремясь дать ему хотя бы часть своей жизни, своих сил, поделиться биением своего сердца...

Эльф не отвечал. Но в него уходили мои силы, мои желания и мечты. Текли тоненьким ручейком, плескались в его блестящих глазах...

- Спасибо, - снова этот беззвучный, но слышный голос, снова моя улыбка сквозь слёзы... - Ты исполнила мою мечту... Пусть он живёт...

Голос прервался. Неожиданно, резко... Неестественно. Глаза сверкнули последний раз и погасли, став двумя осколками льда на мраморном, застывшем лице... Он умер. Я знала это так же точно, как и то, что я ещё жива. Он умер. Но что-то осталось от него в этом мире - неразборчивые, но настойчивые слова в шелесте листьев, мягкие касания ветра...

«Как же так?» - мысли пульсировали на границе восприятия, но в сознании царила пустота. «Как же так?..» - этого не могло быть, просто не могло, так не бывает!.. «Как же так?!» - он ведь остался здесь, остался, я его чувствую... Чувствую...

Резкий тычок под рёбра заставил меня согнуться в три погибели и опуститься-упасть на землю. Вскинув глаза, всё ещё хватая ртом воздух, я увидела стоящего надо мной Раэна. В его глазах были ужас, боль, отчаянье и ярость:

- Зачем?.. Как ты могла?.. Как же так?.. - эхом моих мыслей выдохнул он, глядя мне в лицо и как будто пытаясь там что-то найти. - Зачем?!

- Он... умирал... - с трудом выдавила я, в горле стоял ком, мешая говорить и дышать, но я не замечала. Я слушала голос в ветвях и траве...

«Пусть он живёт...»

«Ты исполнила мою мечту...»

«Спасибо...»

«Живи...»

Пощёчина привела меня в чувство. Я снова вскинула глаза. И на этот раз я увидела только ярость и боль:

- Как ты могла... - начал он, но осёкся: - Уходи! Тебе не место здесь... Уходи! Уходи из Леса, уходи от эльфов, уходи... - Раэн опустился на корточки рядом со мной, что-то невнятно шепча, покачиваясь, упираясь взглядом в пустоту. - Уходи! Уходи... уходи...

- Арондил! - Резкий, звонкий голос разорвал пелену шепчущих звуков, - Арондил, ш`шаррк мар`крхалл!!!

Звук пощёчины, стон, какие-то крики.

- Арондил! Ты пойми, Лаир не виновата! Ей никто не потрудился объяснить!!! Ш`шаррк ррагран!! Выведи её из Леса, срочно!! Стрелы уже подняты, идут сюда... Ты же можешь, открой портал, потом разберёшься, а иначе её убьют сейчас!!

Крики ввинчивались в сознание, но шёпот был настойчивее и мягче, он просачивался там, где крики проникнуть не могли...

- Аргх! - Кажется, это был мой вопль-рычание. Ну сколько же можно бить беззащитную и незащищающуюся девушку?! Надоело!! Буду защищаться!..

Я вскочила на ноги, резко отшвыривая кого-то от себя.

- Так надо! - раздался позади сухой, надтреснутый голос Раэна, и какая-то «добрая душа» (и я догадываюсь, какая...) резко толкнула меня вперёд, прямо по направлению к золотистому смерчу открывающегося портала.

- Куда портал? - по-деловому поинтересовался всё тот же звонкий женский голос. Ах да, Ниирэ...

- Н-не знаю... - продолжение фразы потонуло в вое и свисте беснующейся стихии. Перед глазами сверкнуло золото, резкий порыв ветра рванул подол платья, и всё закончилось. По-моему, я на что-то приземлилась. И это что-то возмущённо дёрнулось подо мной...

Часть 2

Внешний мир

Ну что за жизнь, когда кругом

Одни друзья, и их не счесть.

Никто не стал твоим врагом -

Не заслужил, не заслужил ты эту честь...

А. Дольский

Глава 1

Дежа вю

Когда головокружение портала сменилось тишиной и темнотой, из-под меня что-то вылезло (именно само, я как валялась, так и осталась валяться) и поспешило убраться подальше. Правильно, с учётом наличия присутствия меня, имеющей обыкновение если и падать, то обязательно кому-нибудь на голову...

Я проморгалась (естественно, это не помогло) и попыталась вызвать «ночное зрение». Ага, размечталась! А хи-хи вам не хо-хо?..

Ещё немного поломав голову над тем, как бы обеспечить себя зрением, я бросила это зряшное занятие и, нащупав стену (холодная, шершавая... - камень), привалилась к ней спиной, чтобы попытаться понять, что случилось в Лесу перед моим оттуда поспешным исчезновением...

Сконцентрироваться и вспомнить слова Раэна никак не удавалось. Что-то мешало. Какое-то чувство... Дежа вю.

Что, в общем-то, не удивительно.

По-моему, только я могу из двухкратного опыта перемещения порталом оба раза попасть в тишину-темноту, да ещё без малейшего понятия, где я нахожусь... И оба раза оказаться в «каменно-стенном» и маленьком (судя по тому, какие возникают отзвуки от каждого моего движения) помещении. Правда, разница тоже есть. В этот раз стены из монолитного камня (что подтвердило короткое исследование), а пол усыпан камушками размерами с кулак и меньше. Да, знатно бы я приложилась об эти камушки, если бы не мой невольный «спаситель». Кстати, а где он? И кто он? И вообще, куда я попала-то, в конце концов?!

- Включите свет, дышать темно! - Надо же, как красиво звучит эта фраза по-эльфийски... Это что же, я теперь так и буду по-эльфийски как на родном языке говорить?! А ну-ка...

- Если где-то нет кого-то, значит, кто-то где-то есть! - Ф-фух, по-русски говорить не разучилась, и то хорошо. Осталось только выяснить, и где же этот «кто-то», в смысле - я, находится...

Изучить поподробнее место, куда я попала, мне мешало осознание того, что я тут не одна - да и неизвестно, сколько нас тут... А попасть под горячую руку (ногу, лапу...) мне совсем не хотелось. Но и зимовать, сидя на одном месте, тоже. Ладно, попробуем поговорить.

- Эм-м-м... Здравствуйте, кто бы тут ни был! - Начала я по-эльфийски, ведь это единственный знакомый мне язык этого мира. - Может быть, познакомимся?.. А заодно - у Вас факела, часом, нет? Не люблю разговаривать, не видя лица собеседника...

Метрах в трёх от меня что-то странно зашуршало, и скрежещущий голос со странным акцентом сказал:

- Нэ... рассговаариваа... - И чего это его так плющит?.. Хотя, мне-то какая разница...

- Скажите, уважаемый, а где мы с Вами находимся? Это ведь какая-то пещера, я правильно понимаю?..

Шуршание возобновилось, но ответа я так и не услышала. Я повторила вопрос. Меня проигнорировали. Вот наглость! Пришлось крикнуть во всю силу лёгких (ну мало ли, вдруг он глухой?..). В углу послышалось ворчание, но что мой собеседник собирался ответить, я так и не узнала - часть стены, к которой я прислонилась, со скрежетом отъехала в бок, и в проём хлынул яркий дневной свет. Загородившись рукой от режущего глаза света, я отступила назад, в самый тёмный угол. Зачем? А мало ли, кто там пришёл? Пусть лучше не знает обо мне до поры, до времени...

Чуть-чуть привыкнув к свету, я поспешила оглядеться. М-да, так и есть - небольшая пещера, явно природного происхождения. Головой я почти упираюсь в потолок, противоположная стена в нескольких метрах... Короче, не потанцуешь. В проёме стоит низкая лохматая фигура (против солнца не рассмотреть подробнее) с палкой в руке, и тычет этой палкой в другую фигуру... Ой-ой. Второе создание, мне по плечо, комплекцией напоминает борцов сумо, причём кожа у него гладкая и тёмно-серого цвета. Больше никого в пещере не нашлось - значит, я упала на этого тёмно-серого, и он же со мной разговаривал...

В это мгновение в пещеру бочком протиснулись ещё несколько низеньких и лохматых (хотя почему низеньких? они почти что одного роста с тёмно-серым...), и я вжалась спиной в стену. Вновьприбывшие выстроились полукругом, тоже тыкая в серого палками и явно выгоняя его наружу. Стоящих в дверях посторонился, серый вышел, и вход тут же закрыли... Упс! И что теперь? Хорошо сидим - сидите и дальше?..

Честно говоря, на такое развитие событий я не рассчитывала. Зачем закрывать дверь, если внутри уже никого нет?.. Нет, надо обязательно закрыть, подложив мне такую подляну... Чтоб им всем икалось!

Ещё немного позлившись, я взяла себя в руки. И что мне теперь делать? Попробовать открыть дверь? Пожалуй, да, но лучше дождаться ночи - и уже тогда, под покровом темноты, тихонько смыться. Интересно, а когда будет ночь? Часами-то меня снабдить никто не догадался. Хм... Судя по яркому свету на улице, сейчас день... Стоп, машина! Недавно же было утро! Это как понимать?!!

Эм... Ум... Гхм... Ладно, сделаем вид, что сейчас всё ещё утро, и это просто солнце такое яркое... Но это значит, что мне тут ещё торчать целый день!

Через пару минут я оправилась от потрясения, решив: если есть время - значит, нужно провести его с пользой! Вот и займёмся... О чём я там хотела подумать? Ах, да, о том, почему я, собственно, здесь и оказалась...

Что кричал Раэн? Не помню. Не важно... Он был возмущён и потрясён тем, что я сделала. И Ниирэ говорила, что... меня бы убили, если бы я осталась в Лесу! Мамочки!!! Эльфы... меня... бы... убили! Это что же, теперь на меня начнут охоту?! Нет, что-то Ниирэ говорила ещё... Не помню... Блин!!! За какие грехи мне такая радость?!! Я ведь даже не знаю, за что меня собрались убить...

Кстати, а за что? Что я сделала? Я вылечила маленького эльфа... нет, не вылечила - он умер у меня на руках! Но я ведь чувствую его - там, где-то далеко отсюда... Или не его?..

Понимание пришло, как удар - пыльным тяжёлым мешком прямо по затылку.

Маленький эльф умер, но осталась жить его вторая половина - его мэллорн. Вот почему он сказал: «Ты исполнила мою мечту - пусть он живёт...»

Глаза защипало. Я не плачу, я не плачу, я не плачу...

Но я и сейчас ЧУВСТВУЮ мэллорн - слабый, где-то очень далеко - и это может значить только одно... Понятно теперь, что так потрясло Стража. И странно, что Ниирэ мне в причёску не вцепилась... Хотя, она ведь член Совета, значит, должна быть более сдержанной и лучше всё понимать... И если бы не она, Раэн не сотворил бы портал и не выкинул бы меня сюда. Получше места не нашёл, что ли?!

Интересно, что бы сейчас сказал Хранитель Аманхиля? Ведь, если у меня есть эльфийская магия, а теперь ещё и появился свой мэллорн - чем я не эльф? Вполне эльф, только странный... Вернее, эльфийка.

Я нервно хихикнула. Подумала и хихикнула снова. В конце концов не выдержала и расхохоталась. И как-то в эту минуту мне совсем не вспомнилось, что поднимать шум лишний раз не стоит... Последствия не замедлили появиться, в виде тех самых лохматых гуманоидов - на этот раз столпившихся у порога, боясь шагнуть внутрь.

Я, всё ещё мысленно хихикая, решительно встала и шагнула к выходу. В ответ на меня... затявкали! Честное слово, эти лохматые попятились, мотая головами и негромко тявкая... Меня снова разобрал смех. В очередной раз отсмеявшись, я выбралась из пещеры и остановилась, привыкая к свету.

Солнце поднялось над горизонтом невысоко, но здесь, в горах, оно было ярким и каким-то ослепительно близким. С голого каменного склона открывался великолепный вид на дремучие леса внизу и горный кряж, протянувшийся с запада на восток... На пологом участке склона располагалось небольшое селение - несколько больших кострищ, шатры из шкур и десятка три лохматых особей. Хотя нет, сами они не были такие уж лохматые, это у них меховые накидки. «Не зря, не зря!» - подумала я, ёжась. На утреннем прохладном ветерке я бы замёрзла вдрызг, если б меня не прикрывал с ног до головы праздничный балахон. Тут я вспомнила, как я выгляжу, и заинтересовалась реакцией местного населения на голубую эльфийку... тьфу, то есть девушку...

Реакция была неоднозначной. Те местные, кто выпустил меня наружу, отбежали подальше. Зато другие, наоборот, стягивались ко мне - робко, неуверенно, останавливаясь в десятке шагов. Вдруг откуда-то появился... шаман, судя по одежде и непременным атрибутам, вроде бус из чьих-то костей, резного посоха и преклонного возраста. Он что-то затявкал, обходя меня по широкому кругу, и остальное население дружно подхватило его тявканье.

Я не успела толком привыкнуть к роли новогодней ёлки, вокруг которой дети водят хороводы, как сбоку появилась знакомая процессия - один мелкий гуманоид, за ним серокожее существо и, замыкающими, ещё десяток гуманоидов с палками. Процессия удивлённо остановилась невдалеке и шедший первым - похоже, главный, - удивлённо подошёл и затявкал что-то шаману в ухо. Шаман раздражённо зашипел и тихо ответил.

- Ребята, а со мной поговорить никто не хочет? - обиженно спросила я. А то болтают между собой, как будто меня тут нет. Это невежливо!

- Они не сснают яссыка эльфов, - с жутким акцентом, но довольно разборчиво ответил мне серокожий.

- По-онятно, - приуныла я.

Шаман и главный, прислушивающиеся к нашему разговору, зашипели на серокожего. Сопровождающие замахали палками, загоняя его в пещеру. Я дёрнулась было туда, но «хоровод» меня не пустил, а шаман что-то оживлённо затявкал. Судя по всему, мне. Я послушала-послушала и развела руками.

Шаман задумался. Потом очнулся и забегал, и под его началом остальные лохматики развели бурную деятельность. Итогом стало то, что мне притащили длинную куртку из серебристого меха (для их роста - так и вовсе шуба до пола), напоминающую одеяние шамана. А так же дли-и-инные бусы из разноцветных камушков (под одобрительные взгляды я повесила их на шею, в восемь оборотов!!), браслеты из сухой травы и костяные фигурки. Когда поток подарков иссяк, я попросила ещё чего-нибудь поесть. На удивление, меня поняли. Скоро передо мной оказался большой шмат... наверное, мяса, хотя под слоем сажи и угля понять было трудно. Я осмотрела его со всех сторон, подумала-подумала и вежливо отказалась. Главный всё понял по-своему. Лохматики принесли авоську из выделанной кожи, положили внутрь «мясо», какие-то круглые плоды, что-то ещё - и эту авоську преподнесли мне. Отказываться, судя по взгляду шамана, было чревато, так что пришлось её взять.

Явно довольные собой, шаман и главный (с десятком сопровождающих) меня куда-то почтительно повели. Так и казалось - сейчас как начнут кланяться и целовать ручку. Но нет, обошлось - наверное, не додумались...

Где-то после получаса непонятных блужданий по близлежащим склонам (чем-то этот процесс напоминал показ местных достопримечательностей, вот только что именно было достопримечательностями, я не поняла...) я решительно повернула обратно к селению, благо, помнила, с какой стороны мы пришли. Шаман и главный, настойчиво заглядывающие мне в глаза всю дорогу, слегка ошалели, но послушно потрусили за мной (я как-то забыла, что они маленькие, и шла обычным шагом, а не ногу за ногу). Вернувшись, я целенаправленно потопала к той скале, куда закрыли серокожего, и резким жестом приказала её открыть. Лохматики забегали, заметались, но в конце концов, под моим яростным взглядом, открыли вход в пещеру (как-то хитро отодвинули и повернули большой плоский камень). Из темноты на меня хмуро глянула знакомая серая рожа.

- Привет узникам! Может быть, Вы желаете выйти? - весело-ласково осведомилась я.

- Меня отпускают? - проскрипел тот, выходя на свет.

- Не знаю. Но когда я попросила открыть дверь, её открыли! - гордо сообщила я, разглядывая его вблизи: глаза тоже оказались серого цвета, а волос не было вообще, из-за чего получалось, что он однотонно-серый весь, с ног до головы... Интересно, кто он? Самое время познакомиться! - Меня зовут Лаир! То бишь Светлана... А Вас?

- Г-горрш-ш, - проскрипел что-то непонятно-переливчатое серокожий.

- Горш?.. - попыталась повторить я. А что, даже почти получилось... - А ты кто?

- Г-гшарри-и... - снова какое-то непонятное слово. Ну ладно, пока довольствуемся этим...

- Горш, а ты понимаешь, что говорят эти лохматики? - я даже рукой махнула, чтобы он понял, о ком я говорю.

- Да. А ты - нет? - «догадался» тот.

- Ты не мог бы мне объяснить, чего они от меня хотят? Полчаса выгуливали по окрестностям, умильно так заглядывая в глаза... Это что значит?..

Серокожий похрипел-поскрипел, собрался с силами и ответил:

- Они тебя приняли за своё бошшество... Духа Гор, скашшем так... Вот и принялись тебя обихашшивать. Ты все их подарки приняла?

- Э... Да, - честно призналась я, только сейчас вспомнив народную мудрость: бесплатный сыр бывает только в мышеловке, и только для второй мыши! - И что же это значит?

- Ты выполнишь их просьбу, - проскрипел серый, как-то разом сникнув. - И я дашше догадываюсь, в чём она ссаключалась...

- В чём? - поторопила его я. Ну сколько можно кота за хвост тянуть? Знаешь, так расскажи!

- Сейчас я объясню... Дело в том, что наши народы шшивут по рассные стороны горного хребта. Мы, ггшарри, на юшшном склоне, а они - тильяньви, так они себя называют - на северном. Раньше они жили вниссу, в лесах, но что-то выгнало их оттуда. Теперь они пытаются найти проход чересс горный хребет. Но прохода нет - мир не ссря поделен надвое, а мы, ггшарри, храним эту границу. И только мы умеем открывать проходы в скалах - Тропы, ведущие чересс самые недра гор... - серокожий надолго замолчал. Я тоже молчала, пытаясь понять, почему он мне всё это рассказал - ведь, наверное, это закрытая информация, и разглашению не подлежит? Горш сказал что-то стоящему недалеко шаману, выслушал ответ и продолжил: - Я попался случайно, не думал, что тильяньви ушше поднялись так высоко... Но ни один из ссахваченных ггшарри не открыл им тайны проходов, и от меня они её не усснают. У тебя они попросили, чтобы ты им открыла проход на ту сторону гор - а если ты не сделаешь этого, тебя убьют, ведь ты прикинулась их бошшеством и дашше приняла подарки... - Вот блин!!! И здесь меня убивать собираются... Ну что за жизнь пошла?! - Ты умеешь открывать Тёмные тропы?

С трудом поняв, что это был вопрос, и что он был задан мне, я промычала:

- Нет...

- Ссначит, сама ты не выберешься... Я тошше. Мошшет, вместе мы смошшем убешшать?

Убежать? Вот так взять и смыться от этих мелких лохматиков, оставив их с носом? Заманчиво, очень заманчиво. Но что-то мне мешает это сделать... Ладно, посмотрим, как получится.

- У тебя есть план?

- Нет... - сник серокожий.

- Значит, бум-дум... В смысле, будем думать! Ты Тропу в любом месте открыть можешь?

- Нет. Тропы спят внутри гор, я лишь могу почувствовать, где она блисско к поверхности, и там открыть проход до неё.

- Здесь рядом есть Тропа?

- Да. И ссдесь, и чуть в стороне...

- А почему ты тогда не убежал сам, прямо из пещеры?

- Стены пещеры исс вечного камня, он не услышит меня и не откроется... Да и чтобы войти на Тропу, нушшно время. Один я ссбешшать не мог.

- Умгум. Нужно время, и нужно, чтобы лохматиков рядом не было... М-да. По-моему, проще просто сбежать. Ножками!

Дойдя до этой мысли, я тоскливо вздохнула и оглянулась вокруг. Все лохматики занимались своими делами, не обращая внимания на нас. Разве что шаман сидел неподалёку, явно считая своим долгом слушать, что мы говорим, даже не понимая ни слова. Ну и пускай слушает, если ему делать больше нечего...

- Знаешь что... - воодушевлённо начала я. - Во-первых, я скажу, что смогу открыть им проход через горы только в... ну, скажем, полнолуние. Оно скоро?

- Нет. У нас есть почти целый Цикл...

- Отлично! Кроме того, я, как Дух Гор, могу и хочу жить исключительно в пещере! И не из вечного камня, а из какого-нибудь другого... Ты можешь вырыть пещеру?

- Ссдесь есть пещеры, недалеко. Надо будет только сделать вход...

- Ещё лучше! Дальше. Я скажу, что мне нужно время на подготовку, и ты будешь мне помогать... хотя нет, не поверят. Ну ладно, ты мне будешь помогать под принуждением! Так вот - а когда нас оставят одних, ты откроешь Тропу прямо из пещеры! Ну там, как-нибудь по-быстренькому... - Скажу честно, озвучивая эту речь, я, мягко говоря, чувствовала себя идиоткой. Но мне же надо было что-то придумать - и этот вариант ничуть не хуже других!

- Быстро не получится. Мне нужно будет время...

- Сколько времени?

- Столько шше, сколько мы с тобой сейчас рассговариваем.

- Угу. Ладно. Значит, мне придётся поотвлекать лохматиков. Ничего, займу их чем-нибудь на полчасика...

* * *

Претворить мой бредовый план в жизнь оказалось довольно легко. Лохматикам мы сказали, что, если открывать Тропу не в полнолуние, она продержится недолго и не выдержит большого количества народу. Подходящая для наших целей пещера нашлась в километре от селения, чуть выше по склону. Я регулярно изображала из себя колдующего Духа, для чего ходила вдоль дальней стенки пещеры, делая пассы руками и бормоча себе под нос стихи и ругательства. Горш обретался рядом, то ничего не делая, то изображая моральную поддержку. Одних нас никогда не оставляли. Около десятка самых крепких и рослых лохматиков всё время были рядом, держа нас на виду. Так же постоянно рядом был шаман или главный. В моей спальне (отдельной небольшой комнатке пещеры) стоял почётный караул, из-за чего я толком не могла выспаться (знаете, как на нервы действует чьё-то тяжёлое дыхание в темноте, скрип амуниции и тявканье при смене караула?!).

Но и на нашу улицу наконец пришёл праздник. Однажды, когда я днём опять старательно изображала из себя ворожею, на улице послышался шум и крики. Я, уже немного разбиравшая речь лохматиков, расслышала только «Пришли!» и имя вождя, в смысле - главного. Главный, карауливший в это время меня, немного помялся, затем приказал прекратить колдовать и подождать, когда он вернётся. После чего рванул на улицу.

Я демонстративно отошла от стены и стала ходить по пещере кругами. Два раза пройдя мимо выхода, я поняла - в селение пришло всё остальное племя, до этого обитавшее где-то в другом месте. Женщин и детей стало много больше; мужчин, впрочем, тоже.

Тогда я позвала Горша и вместе с ним отправилась в свою «комнату». Необычного в этом не было ничего. Придя туда, я сообщила, изо всех сил стараясь не сиять улыбкой до ушей:

- А теперь у нас с тобой есть время!

- Мне открывать проход на Тропу? - удивился Горш.

- Нет. Смотри - видишь, мою комнату отделяет от остальной пещеры стенка с узким проходом? Насколько я могла заметить, с обычным камнем ты справляешься легко и быстро... Так вот, если сейчас перекрыть этот проход, то снаружи докопаются до нас нескоро. И ты успеешь не только открыть Тропу, но и закрыть её!

- А страшши? - протянул серый.

- Да их всего двое! Неужели мы с тобой не осилим их? Тем более, они не ждут нападения...

- Это мошшет получиться... - задумался Горш.

- Кончай думать! А то сейчас шаман придёт, или вождь вернётся - и каюк плану!

- Почему?

- Потому что они знают эльфийский, но не признаются! - поймав удивлённый взгляд Горша, я раздражённо зашипела: - Да потом объясню, а сейчас действуй давай!!!

- Ладно, - кивнул тот и предложил: - ты делай вид, будто говоришь со мной, а я сращу стену.

- Хорошо, - согласилась я и монотонно забубнила: - Я с тобой говорю, я с тобой говорю, я с тобой говорю... - Впрочем, до меня быстро дошло, что мой бубнёж вряд ли похож на обычный разговор, и я сменила пластинку: - Ну как ты, скоро там? Я сейчас с ума сойду! «И дольше века длится день...» И не оглянуться даже! У!..

- Всё, - выдохнул довольный Горш. - Пора. Только ты осторошшнее, у них копья ядом помассаны...

- Что?!! А раньше ты сказать не мог?!!

- А ты не сснала?!!

Ом мани падме хум, ом мани падме хум... Ладно, теперь отступать поздно!

- Вперёд! Тормоза придумали трусы! Вперёд, а там разберёмся!!! - завопила я, поворачиваясь кругом и бросаясь на ближайшего ко мне лохматика. И чуть не рухнула на пол от смеха! Мой почётный караул так и стоял навытяжку, охраняя девственно-ровную стену на месте бывшей двери... Не ожидавшие такого нападения лохматики удивлённо округлили глаза, что, впрочем, не помешало одному из них поймать меня под мышки, не давая упасть. Я с истерическим всхлипом повисла у него на шее, стоя перед ним на коленях (как бы абсурдно это ни звучало). Неторопливо подошедший Горш аккуратно вынул из рук второго копьё с ядовитым наконечником, отставил в сторону и сгрёб недоумевающего воина в охапку, явно подражая мне. Мои всхлипы перешли в вой...

Когда через пару минут ситуация прояснилась, лохматики уже сидели на своих постах, со связанными руками и ногами, а их оружие мы пристроили в другом конце комнаты.

- Открываешь? - нервно поинтересовалась я у Горша уже, наверное, в десятый раз за минуту и, не дожидаясь ответа, продолжила: - Ну и открывай. Эт-правильно...

Чтобы хоть чем-то себя занять, я стала думать. Обо всём подряд.

«Как хорошо, что я на праздник пошла в обуви! Представляю, что было бы, если бы я сюда перенеслась босиком... Заболела бы, как пить дать! И ноги бы все себе сбила... Эх, и где же ты теперь, моя фиалочка, моя красавица... Хотя, ты-то дома, в отличие от меня... Избушечка моя любимая! Когда я теперь в тебя вернусь? И вернусь ли, вот в чём вопрос?! Я даже по лиане скучаю... по этой наглой, надоедливой лиане! Но как же ты без меня, моя фиалочка?!»

Мои скорбные мысли прервало какое-то шевеление под пальцами. Я сидела на полу, рядом с сосредоточенно-серьёзным серокожим... С визгом отпрянув от шевелящегося чего-то, я так же шустро пригнулась обратно, как только увидела маленький зелёный росток на тёмном каменном полу. Вот это да! Фиалка?!

Нет, не фиалка, поняла я через минуту. Листья растения были совсем другие. Они бодро и решительно лезли из пола, всё чётче обрисовывая знакомого вида кустик...

- Горш! - взвизгнула я, как только вспомнила, где я уже видела такое растение. - Горш! У тебя есть совсем немного времени, а потом нас сожрут!!!

- Почему? - прогудел серокожий, не отвлекаясь от процесса.

- Э... Ум... Ну, тут кое-что выросло... Совсем само, правда!.. Короче, позади тебя - «сладкая погибель», и она уже собирается выпустить бутон!!!

- Эге, - невнятно протянул Горш, я даже не поняла - слышал он вообще меня, или нет?!

Прошло полминуты. Я собрала в охапку все свои вещи (меховую куртку, например - не оставлять же здесь такое сокровище?) и теперь терпеливо сидела между Горшем и растущим кустиком, завязывая пальцы всевозможными узлами и притоптывая ногами на месте...

Прошла минута. Подросший кустик медленно, но решительно выпустил бутон. Пока маленький и нежный, он уже тянулся ко мне...

Минута пятнадцать секунд. К хриплому дыханию и скрипу моих зубов добавился новый звук - свежевыращенную стену явно ковыряли, и очень старательно. Ковыряйте-ковыряйте, авось пророете дырку к послезавтрашнему утру...

Минута двадцать пять секунд. Стена содрогнулась от гулкого удара, сверху посыпался щебень. Вот чёрт! Чем они так?!

Минута сорок пять секунд. После третьего удара в стене появились трещины, стали откалываться камни покрупнее. Я вскочила, перетащила связанных воинов в другой угол, чтобы стена рухнула не на них, и, возвращаясь, едва не напоролась на большой и красивый бутон «сладкой погибели», уже норовящий ткнуть меня в ноги...

Две минуты. Стена таки не выдержала напора, кучей булыжников разлетевшись по комнатке. Вроде бы, все остались живы, хотя пару десятков синяков и одну (надеюсь...) большую ссадину я получила. Кустик открыл бутон, распространив вокруг на удивление приятный запах... Горш радостно зашипел, сказал мне приготовиться и сиганул прямо в стену... Хотя нет, стена перед ним разошлась и осталась ждать меня. Я рванула вперёд, увернувшись от выпада бледно-сиреневого цветка, и влетела в проём, успев почувствовать, как что-то царапнуло меня по плечу...

Ждущий меня серокожий стал закрывать проход, широко скалясь в ответ на попытки лохматиков преодолеть естественную преграду в виде голодной «сладкой погибели». От летящих неиссякаемым дождём копий Горш удивительно ловко для его комплекции уворачивался, пока, наконец, не вернул стену в её первоначальное состояние.

- Да! Мы это сделали! Мы выбрались! - радостно завопила я. - Ура! Ура! Ура! Да здравствую я! И да здравствуешь ты!..

После чего плавно и удивлённо осела на пол.

- Тебя ранили? - встревоженно спросил Горш.

- Вроде нет, - попыталась сказать я, но не смогла. В пещере резко потемнело, остались видны только почему-то горящие зелёным огнём глаза Горша, но потом потухли и они...

Глава 2

Новые знакомства

Я плыла в тумане, бело-серо-серебристом... Этот туман звал меня - куда-то далеко, где был слышен шум и чьи-то голоса. Вот один голос выделился среди других и подплыл ближе.

- Светлана! Светлана, ты меня слышишь? - настойчиво звал голос.

- Лёшка! - обрадованно ответила я, но себя не услышала. - Лёшка? Лёшка!!!

Как будто со стороны раздалось сипение и хриплый шёпот.

«Это - я?!» - ужаснулась я. - «Это - мой голос?!!»

- Лёшка, вернись! - попыталась позвать я. - Где ты?

- Светлана, очнитесь! - снова позвал голос, став резче и ближе. Нет, это не Лёшка... - Светлана, Вы слышите меня?

- Слышу, - просипела я.

- Выпейте это. Вам полегчает, - сообщил голос, и что-то горячее прокатилось по горлу и камнем свалилось в пустой желудок.

Прошла, казалось, целая вечность, прежде чем туман потихоньку рассеялся и я поняла, что лежу на чём-то мягком. Голос продолжал что-то бубнить, но уже не над ухом, а чуть в стороне.

Наконец мне надоело созерцать темноту, и я открыла глаза. Ох, зря я это сделала! В голове как будто что-то взорвалось, а перед глазами заплясали тысячи сумасшедших солнечных зайчиков... Пришлось снова закрыть глаза и познавать окружающий мир по-другому.

- Где я? - О, голос уже окреп, и то радует.

- В моём охотничьем домике. А я, если Вас это интересует, Тагир Лесовик, вольный охотник. Иногда, как в данном случае, ещё и знахарь-травник.

- Как я сюда попала? - Вопросы получаются всё какие-то банальные. Но не спрашивать же мне у него, что происходило на Тёмной тропе?!

- Вас принесли тролли...

- Что?!!

- Вас принесли каменные тролли. Аж трое. Я столько разом ещё никогда не видел, - с восхищением в голосе признался охотник.

Тролли? Каменные? Так вот как люди называют ггшарри! Надо же... И как я сама не догадалась?!

- А где они?.. - Вот кого можно было бы обо всём расспросить!

- Ушли. Сказали, завтра вернутся, - голос приблизился ко мне, хмыкнул и спросил: - Вы открывали глаза?

- Угу, - буркнула я, зажмуриваясь ещё сильнее. Повторять свой эксперимент мне почему-то совсем не хотелось...

- До завтра постарайтесь их не открывать, а там посмотрим, как всё сложится.

- Угу, - хмуро повторила я. Вот злодей! А предупредить сразу он не мог?! Голова теперь боли-ит... Похоже, гримаса у меня получилась очень выразительная, ответа долго ждать не пришлось:

- Я Вас не предупредил, потому что Вы бы всё равно попытались их открыть, - со смешком сообщил этот... травник-охотник!.. и ушёл. Судя по звукам - на улицу.

Сначала после его ухода я молча злилась. Потом - загрустила. Потом мне стало так тоскливо и одиноко, что вернувшегося Тагира я встретила радостной улыбкой. Которая, впрочем, быстро померкла, потому что он сходу напоил меня какой-то гадостью - после которой голове полегчало, а меня стало клонить в сон.

- Лучше всего для Вас сейчас - хорошенько выспаться, - сообщил мой мучитель и снова ушёл. А я как-то тихо и незаметно последовала его совету.

* * *

Проснулась я от солнца, светившего в глаза. Причём сначала успела испугаться, что это всё ещё последствия вчерашнего открывания глаз. А когда поняла, что нет, жадно завертела головой, стремясь увидеть как можно больше.

Солнце светило в большое распахнутое окно в соседней стене, створки которого были затянуты чем-то тонким и полупрозрачным. «Кожа», - почему-то подумалось мне. Я лежала на узкой кровати в большой комнате, заставленной всевозможной мебелью. Кроме стола, маленького столика и стульев, здесь были шкафы в большом количестве и полки на стенах. На полках стояли горшочки и бутылочки, навевая ассоциацию - «потайная комнатка» в Доме Совета Эльфийского Леса. «Ни за что до них не дотронусь», - решила я.

Когда мне надоело любоваться обстановкой, я попыталась встать. И сразу же обнаружила, что лежу... в голубой ночной сорочке! Прямо под цвет моей раскрашенной кожи!!!

- Кажется, одного шутника-любителя сегодня закопают!!! - рявкнула я в потолок и аккуратно села, свесив ноги с кровати и опираясь спиной о стену. Ноги сразу замёрзли, а голова закружилась.

Появившийся на пороге молодой человек (ура!!! Хоть одно родное не-остроухое лицо!!!), лет так 26-27, светловолосый и кареглазый, с ведром в одной руке и букетом каких-то трав в другой, увидев меня в вертикальном положении, всплеснул руками и шагнул в дом. Ведро, оказавшееся доверху наполненным водой, радостно поделилось своим содержимым, окатив ему ноги... Молодой травник долго разорялся на совершенно непонятном мне языке, но с понятными интонациями, потом, кряхтя, стаскивал промокшие сапоги с не менее промокших носков (кто не пробовал - и не советую, то ещё развлечение, на полчаса минимум...), так что когда дело дошло до личной беседы, все мои кровожадные намерения были давно позабыты.

- Доброе утро, госпожа Светлана! Вы уже пробовали встать?

- Доброе. Нет ещё... И никаких «господ»! Просто Светлана.

- Как скажете, Светлорождённая... А вставать я бы Вам пока не советовал.

- Никаких «Светлорождённых», «Перворождённых» и иже с ними! Зовите меня Светлана, можно - Света. - Выяснение вопроса, к какой расе этого мира я принадлежу, я оставила на потом.

- Хорошо, Светлана. Как голова, прошла? Не тошнит, не...

- Я чувствую себя прекрасно! - перебила его я. А то это перечисление недугов могло затянуться надолго, знаем мы этих знахарей-любителей!

- Отлично, - кивнул Тагир, ничуть не смутившись. - Тогда я сообщаю, что к Вам гость - и, думаю, оставлю вас на какое-то время.

Травник снова ушёл, а я поудобнее устроилась, готовясь к длинному разговору с Горшем - ведь столько всего хочется узнать и сказать!

По косяку открытой двери вежливо постучали, и за порог шагнула высокая незнакомая фигура в коричневом плаще.

«Остроухий!!!», - взвыла я мысленно, как истинная паникёрша, и только после этого смогла спокойно и прямо посмотреть вошедшему в глаза. Право здороваться первым (если он вообще собирается здороваться...) я оставила за ним - как-никак, я тут болящая, и вообще дама!

Эльф также спокойно и прямо посмотрел на меня... и вдруг спал с лица, и поспешно поклонился:

- Позвольте представиться, Олорин Алатанил, Внешняя Стража Диндаэрона.

Хм... Стража, значит... что-то мне «везёт» на Стражей.

- Светлана, - обошлась безо всяких титулов я.

- Светлана, я пришёл к Вам по поручению Совета Аманхиля...

Я попыталась сглотнуть вставший в горле комок. Ну чего он так тянет?!

- Совет надеется, что Вы скоро поправитесь, и просит Вас дождаться магического Вестника, - поймав мой недоумевающий взгляд, эльф пояснил: - Сегодня утром должен был собраться Совет, чтобы обсудить Вашу ситуацию, как только они придут к какому-то решению - сразу же пошлют Вам Вестника. А он долетит досюда за две стражи, не раньше...

- Ага, жди я тут, пока они мне смертный приговор подпишут... - пробормотала я себе под нос, но эльф услышал, остроухая морда!

- Светлана! - А сколько возмущения в голосе, сколько патетики! - Никто Вас не будет убивать, да и наказывать вряд ли будут... Но из этой запутанной ситуации надо как-то выбраться - вот это Совет Аманхиля и обсуждает.

- Какой ситуации?!! - не выдержала я. - Мне-то хоть объясните, что это всё значит?!!

Эльф остолбенел. Потом аккуратно присел на один из стульев, пододвинув его к кровати, и тихо уточнил:

- А Вы сами-то знаете, что сделали?..

- Нет, - прошептала я. - Объясните?..

- Вы появились в Лесу из другого мира, так? Это уже само по себе было странно. Но Вы с ходу начали пользоваться эльфийской магией и узнали эльфийский язык. Совет Аманхиля решил, что Вас безопаснее будет держать на виду, и дал Вам титул Гостя Аманхиля... Не успели улечься страсти по поводу Вашего появления, как Вы... напарываетесь на умирающего юного эльфа и забираете себе его мэллорн!!! Поймите, Светлана, мой мэллорн - это часть моей души, часть меня самого!.. Это как если бы... Вы взяли и отрезали руку у другого человека, чтобы взять её себе!!! Ну, пускай у мёртвого или умирающего человека. Это... это... отвратительно и ужасно! Это мерзко!!! Такого не было никогда за всё время существования эльфов, и никто не мог такое предположить...

Эльф смолк. Он тяжело дышал, уставившись взглядом в пол. Тёмно-синие с фиолетовым отливом волосы не давали увидеть выражение его лица. Тонкие изящные пальцы нервно дрожали...

- Но Вы сделали это по незнанию, что частично оправдывает Вас. Да и эльф... предыдущий хозяин мэллорна... кажется, не возражал...

- Он сказал: «Ты исполнила мою мечту, пусть он живёт»... - тихо ответила я. По щекам потекли слёзы. И - показалось, или нет? - ласковый детский голос шепнул мне: «Не плачь!».

«Где ты?» - потянулась за ним я, но он уже исчез.

- Тогда... тем более... не волнуйтесь. Думаю, Совет Аманхиля догадается спросить душу юного эльфа, и они всё поймут. Вашей вины в случившемся нет...

- Да?! Тогда почему на меня сразу же натравили эти их... Золотые Стрелы?! Да так быстро, что мне пришлось прямо с места бросаться в этот чёртов портал, чтобы смыться из Леса?!! Да ещё Ниирэ говорила: «Быстрей, а то её убьют сейчас!»

Эльф чуть приподнял голову и робко улыбнулся:

- Потому что все эльфы - очень вспыльчивы по своей природе. Мы сначала делаем, а потом думаем... Исключение - это те, кому уже перевалило за тысячу лет, и те, кто сидят в Совете - они не имеют права на обычные чувства. По крайней мере, когда от них зависит чужая жизнь. Именно поэтому решения по всем серьёзным вопросам эльфы принимают не раньше, чем через пару дней, когда первые страсти улягутся и сквозь чувства станет слышен голос разума. Поэтому любой провинившийся эльф имеет право сразу уйти... смыться от греха подальше, - снова улыбка, озорная и удивительно добрая, отчего эльф стал казаться всего лишь мальчишкой, недавно высунувшим нос во взрослый мир, - а вернуться позже, чтобы ответить за свою провинность. Иногда нарушители уходили из Лесов на многие годы, чтобы вернуться тогда, когда они готовы принять справедливое наказание...

- Значит, это всё были только... так, мимолётные чувства? И никто не собирается меня... убивать? - Мне верилось... И не верилось. Хотелось верить, но я боялась, что поверю - а это окажется сном или ложью...

- Да, Вы очень правильно сказали - «мимолётные чувства».

- Уф-ф-ф, - я впервые за разговор позволила себе расслабиться. Сразу же появилась (или раньше я её не замечала?) пульсирующая боль в плече. Я повернула голову, чтобы посмотреть, что там, неловко дёрнула рукой и поморщилась. На плече красовалась ровная, аккуратная повязка.

- Болит? - участливо спросил эльф.

- Угу.

- А Вы яд сожгли?

- Что я сделала?..

- Э... - эльф замялся и вдруг рассмеялся: - Я как-то не подумал, что у Вас мэллорн появился недавно и Вы ещё многого не знаете...

Оказалось, мэллорн - очень полезное приобретение. Он не просто дерево, а что-то вроде накопителя. Резервуар, из которого можно черпать по необходимости. В нём копятся силы - и обычные, и магические. Именно поэтому такие хрупкие с виду эльфы на деле очень сильны и выносливы. Они могут десять дней не спать вообще и быть работоспособными, или же каждую ночь спать не больше одной стражи[1] (это, оказывается, примерно три часа) и чувствовать себя вполне нормально. Конечно, потом придётся отсыпаться, восстанавливая силы свои и мэллорна, но дело того стоит.

Кроме этого, я могла контролировать своё тело - ну, там, сердцебиение замедлить-ускорить, забыть на время про голод или бросить все силы организма и мэллорна на восстановление повреждённых тканей... Что-то типа того. Вот эльф мне и предложил проверить свой организм на наличие яда - и, с его подсказками, я кое-как справилась. Боль почти сразу утихла, а эльф сообщил:

- Если бы не Ваша эльфийская выносливость, Вы бы не дожили до того момента, как Вас принесли к Тагиру... А он, дав Вам кое-какие снадобья, послал в Лес - понял, что сам не сможет выходить эльфийку. Вот так мы и узнали, где Вы находитесь. До этого Вас искали всё больше в районе Закрытых гор и северного побережья, к гномам даже посольство успели направить... Ведь единственное, что мы знали - это что вы оказались среди скал или гор. Никто даже не предположил, что Вас закинет на ту сторону Края Мира...

- А тролли считают, что этот хребет делит мир пополам, - хмыкнула я. - Хотя, в каком-то смысле, для этой половины он действительно является Краем.

- Так Вы правда разговаривали с троллями?

- Точнее, один из них разговаривал со мной.

- Это так любопытно! - зажглись интересом глаза эльфа. Они оказались светло-золотистыми, а когда ловили свет солнца, вспыхивали живым золотом.

- Любопытно-то любопытно, - прозвучал насмешливый голос Тагира от порога, - вот только, господин эльф, боюсь, Вы совсем уболтали мою подопечную... Думаю, на сегодня разговоров достаточно. А завтра приходите ещё с утра пораньше, я как раз собираюсь пойти за травами в дальние овраги, вот и посидите вместо меня. Хорошо?

- Тагир...

- Виль, имей совесть. Ты совсем замучил Светлану.

- Да подожди! Я больше не буду надоедать вам всем разговорами, - знахарь скептически хмыкнул, - просто Светлана ждёт магического Вестника... да и я тоже. Так что я побуду рядом, - и эльф умоляюще посмотрел на человека.

- Ну...

- Ну хочешь, я тебе помогу с чем-нибудь?..

Тагир тряхнул головой и рассмеялся:

- Ладно, вымогатель ты этакий!

Я сидела и обалдело следила за этой перепалкой. Или я чего-то не догоняю, или они давно знакомы, а Виль - это личное имя Олорина как-его-там-дальше... Вот только, почему они так церемониально-серьёзны со мной, и чего эльф испугался, когда только-только меня увидел?

- Олорин! - робко позвала я.

- Всё нормально, Светлана, я просто помогу немного Лесовику, да и рядом побуду.

- Олорин, почему ты... вздрогнул, когда меня увидел? - я специально «сбилась» на «ты», чтобы посмотреть на его реакцию. Но эльф как будто не заметил оговорки. Или принял такое обращение, как должное?..

- Эмм... - Олорин замялся, стрельнул глазками в Тагира и предложил: - Давайте я Вам потом об этом расскажу, ладно? Это долгая история...

- Хорошо, - кивнула я, нахмурившись. Везде какие-то секреты, недомолвки... Надоело!

* * *

Горш пришёл меня навестить после обеда.

Я лежала, совершенно разомлев от сытной еды, и пыталась себя развлечь, вычисляя, когда по здешнему календарю у меня день рождения - и всё время запинаясь из-за разного количества дней в месяцах моего мира и не укладывающегося в голове местного календаря. Казалось бы, чего проще - восемь месяцев в году, по 20 дней. Вот только после каждого месяца есть 5 выходных «ярмарочных» дней, а после Первой Весенней Луны их и вовсе 10, потому что на это время падает празднование местного Нового Года. Я уже решила, что буду праздновать день своего появления здесь - так проще, - когда снаружи послышался шум, голоса и знакомое шепелявое ворчание:

- Светлана ссдесь?..

- Здесь я! - радостно крикнула я, вскакивая с кровати и накидывая тёмно-зелёный, оставленный специально для меня, плащ. - Сейчас выйду!

Через минуту, обутая и одетая, я выскочила на крыльцо, как чёртик из табакерки. И замерла живописной статуей.

Почему-то раньше не придавала никакого значения словам Тагира, что меня принесли ТРИ тролля. Сейчас я об этом вспомнила, глядя на знакомую маленькую серую фигуру и две серых же махины позади и чуть в стороне... Действительно, с чего я взяла, что Горш сможет транспортировать меня в одиночку?

- Света, я хочу тебе представить моих родителей, - радостно сообщил Горш, подходя и беря меня за руку. - Ш-шррасс, мой отец и Глава клана, и Хош-ши-ит, моя мать. Мама, папа, посснакомьтесь, это Светлана.

- Очень приятно, - всё ещё в ступоре, выдавила я. Эльф и травник, стоящие чуть в стороне, прыснули. Я метнула в их сторону гневный взгляд и с улыбкой повернулась к троллям: - Честно говоря, я уже устала отдыхать. Давайте немного погуляем и поговорим заодно?

- Хорошшо, - тоже шепеляво, только на свой лад, ответил мне отец Горша.

- Светлана, Вам не стоит гулять одной! - всполошился Тагир.

- Сам-то понял, что сказал? - хмыкнула я.

- Не бойтессь, - ответил ему тролль. - Мы приглядим сса Ссветланой...

Знахарю, понявшему, что именно он ляпнул, ничего не оставалось, кроме как согласиться и отпустить меня погулять. Одну, с троллями.

Горш оказался ещё совсем ребёнком, по меркам троллей - ему всего-то чуть больше сотни лет (что за жизнь пошла, сплошные долгожители вокруг...). Он сбежал из-под родительской опёки, погулять. И наткнулся на лохматиков. Тролли никогда не выручают своих сородичей, попавшихся врагам, ведь так ещё большее число троллей подвергнется опасности. Я проглотила гневную фразу - всё-таки, обычаи разных народов тем и отличаются, что у каждого народа своя правда и свои реалии жизни... Кто знает, может, это правило тоже имеет под собой веское основание?

Родители уже и не ожидали увидеть своего сына снова, когда тот вывалился из Тёмной тропы прямо посреди стойбища клана (вроде бы, так делать запрещено, и только в крайнем случае...), держа на руках бессознательную эльфийку. Меня сразу понесли к «сснающему человеку», по ходу дела выясняя, что же произошло. В итоге, к Тагиру я попала всего через несколько часов после того, как меня ранили, и это спасло мне жизнь... В ответ на мои слова благодарности тролли только добродушно усмехались, и говорили, что им это было нетрудно. Я замяла эту тему, решив, что ещё вернусь к ней попозже, когда совсем поправлюсь.

Нагулялась я быстро - уже меньше чем через час (хотя нет, четверть стражи, пора привыкать к местному времени...) я вернулась в охотничий домик, договорившись с троллями, что они вернутся завтра. Точнее, вернётся Горш, которого родители с большим скрипом (громким таким, сосредоточенным) всё же согласились отпустить одного - при условии, что я за ним прослежу, на что я с улыбкой согласилась.

Улёгшись обратно на кровать, я стала издеваться над эльфом, изнывающим от любопытства - корчила загадочно-серьёзные рожи, делая вид, что обдумываю кучу информации, вываленную на меня троллями, - до тех пор, пока Олорин не обиделся и не ушёл. В домике стало так тихо и спокойно, что я сама не заметила, как уснула.

Глава 3

Магический Вестник и другие звери

Разбудила меня возня и чей-то яростный шёпот над ухом:

- Ну дай посмотреть!!! Да не обижу я тебя!!! И Светлана будет не против, точно тебе говорю!!! Чтоб тебя, птица неразумная!!!

- Против чего я не буду против?.. - пробормотала я спросонок, изо всех сил пытаясь разлепить глаза. Кое-как мне это удалось, хотя и не сразу.

- Разбудил-таки, - фыркнул над самым ухом голос Тагира. - А я предупреждал!

- Если бы я не помешал, Вестник бы сам её разбудил, как только прилетел... - тоном никем не понятого героя ответил эльф.

- Ну-ну, - хмыкнул Тагир, переглянулся с Олорином и вышел из домика. Так, опять начинаются тайны Мадридского Двора...

- Вот! - эльф гордо продемонстрировал мне сидящую у него на запястье птицу. Казалось, её оперение горит алым пламенем, но не сгорает.

- Ах ты мой ясный сокол! - умилилась я.

Птица повернулась ко мне большим чёрным глазом, поморгала и перелетела на кровать. Удивительно, но ткань под ней не загорелась и даже не обуглилась.

- Это и есть магический Вестник от Совета? - уточнила я у Олорина.

- Да. Этот Вестник - огненный, обычный. Из земли или воды Вестников не делают, они получаются очень медленные. А самый быстрый - воздушный, - используется только в очень важных и серьёзных случаях.

- Угу, - кивнула я. - И как мне его прочесть?

- Посмотрите ему в глаза. В упор. Он проверит, Вы ли его адресат, и покажет своё сообщение.

- Сейчас попробую...

Я робко посмотрела на птицу. Птица как птица. Красивая, огненная. Чёрными глазками лупает. Вдруг маленькие кружочки глаз стали расти, сливаясь в большой чёрный круг. Экран? Точно, экран - на нём появилось изображение знакомого Зала в Доме Совета. На этот раз все кресла были заняты, и в центральном почему-то сидел молодой эльф со светло-красными волосами. А, точно, Лориэн же собирался оставить пост Хранителя Леса - и, похоже, так и сделал... «Светло-красный» эльф моргнул и мягким, мелодичным голосом произнёс:

- Меня зовут Аллеар Карнэ'Валнаурон, я новый Хранитель Аманхиля. Надеюсь, что Вы уже почти поправились, риллэ Светлана. Сегодня Совет Аманхиля принял решение: ни коим образом не наказывать Вас за Ваш проступок, поскольку он был совершён из-за незнания Вами наших обычаев. Кроме того, чтобы уладить возникшее недоразумение, мы пошли навстречу Арондилу Турин'Сулиону, выразившему желание удочерить Вас. Таким образом, сообщаем Вам, что Вы теперь принадлежите древнейшему роду эльфов и имеете все права на имя Эленсиль Турин'Сулион, что подтверждено официальным решением Совета эльфов Аманхиля. Будем рады увидеть Вас в Лесу в скором времени...

«Экран» погас - сообщение закончилось.

Минуты три в домике царило молчание.

Прервал его мой злой голос:

- Ну уж нет! Чтоб я в этом Лесу появилась ещё раз!!! - А дальше последовала длинная, возмущённо-горькая, непереводимая тирада на великом и могучем...

Ну вот скажите, на что я так сильно обиделась?!

На то, что у эльфов любимое развлечение - решать мою участь самим, никак не поинтересовавшись моим мнением? Это у Совета клиническое, топором не вырубишь. И я это прекрасно поняла сразу. Почему же так обидно?!

Или потому, что... единственный в этом мире, кому, как мне казалось, я небезразлична - относится ко мне, как к случайно появившемуся в его жизни недоразумению? И, наверное, удочерить он меня захотел из тех же побуждений, что и Совет, давая мне громкий титул Гостя Леса - а именно, чтобы я была рядом и всегда на виду! Мало ли, натворю ещё чего-нибудь?!!

Не знаю, что больнее и обиднее... Сама не знаю. Но, правильно говорят, обида душит - и выворачивает все добрые порывы наизнанку не хуже хорошего психоаналитика.

- Пойду к троллям, - мрачно буркнула я.

- Что?.. - эльф ещё не переварил сообщение, о чём ясно говорили его разбегающиеся в разные стороны глаза и отрешённый вид.

- Пойду к троллям. Они меня в гости приглашали. Да и надо же их как-то отблагодарить, а у меня появилась идея...

- Нет-нет, подожди! Ты же не прямо сейчас пойдёшь? - эльф через силу собрал глазки в кучку и уставился на меня, как на привидение своей прабабушки. Кстати, не смотря на все усилия Тагира и Олорина, голубая краска с меня смыться отказывалась категорически. Как сказал эльф, для разных составов краски подразумеваются разные растворители. Но чем надо смывать именно этот состав, Олорин не знал - наверное потому, что это было эксклюзивное творение Ниирэ. Удружила, что называется...

- Нет. Думаю, завтра с утра. А что?

- А то... - начал эльф. Выглядел он как-то странно - глазки всё ещё бегали, губы тряслись, лицо никак не хотело принять нормальное выражение... - А то, что Совет, сам того не зная, подложил себе очень жи-и-ирную свинью! - И замолчал, с блуждающей на лице ехидной улыбкой и плещущимся в глазах смехом.

- И в чём сие непарнокопытное заключается? - поинтересовалась я. Нет, ну любопытно же, в чём прокололся этот всезнающий Совет!

- А в том... хи-хи... что они не знали, что ты теперь Серебряный маг... хи-хи... и что, раз ты считаешься эльфом... ой, не могу!.. ты должна возглавить Совет вместо Арондила! Уй-юй-юй...

Ещё минуту или две я просидела в очередном ступоре. Потом переглянулась с Олорином и мы расхохотались в голос. Эльф хрипел и задыхался, чудом не падая со стула - не иначе, эльфийская порода помогла удержать равновесие. Я дрыгала ногами, заливаясь яростно-весёлыми слезами и всё никак не желая успокоиться...

Прервал наше веселье возмущённый голос Тагира от двери:

- Я тут, понимаешь ли, тактично даю им наедине обсудить серьёзные вопросы, а они...

На этой ноте мы с Олорином не выдержали и снова зашлись смехом.

- ...а они тут хохочут, даже не поделившись причиной веселья!

Смех перешёл в всхлипы. Я схватилась за живот, а эльф сполз со стула на пол.

Тагир задумчиво созерцал нашу истерику, пока это ему не надоело. А потом сложил руки «ковшиком», набрал воды в стоящем в углу чане и выплеснул эту воду на эльфа, отчего тот заткнулся. Я от своей порции воды увернулась, так что пострадали только кровать и мои нервы. Но, надо признать, смех знахарь перебил качественно и со знанием дела!

- Так что случилось? - спросил Тагир и нахмурился, увидев наши попытки улыбнуться.

- Эмм... ну... - опять замялся Олорин.

- Думаю, можно ему всё рассказать? - я задумчиво посмотрела на эльфа.

- Конечно, - облегчённо согласился тот, как будто я ему это разрешила. - Только подробно всё объяснять долго, вы ведь не знаете магического деления эльфов... Но, если коротко, то Совет эльфов Аманхиля принял Светлану... эээ, простите, Эленсиль, в полноправные жители Леса, но они не знали, что Эленсиль стала Серебряным магом, и теперь из их решения вытекает то, что Эленсиль становится Главой Совета и вообще Хранительницей Аманхиля! - Выпалив на одном дыхании эту тираду, эльф смолк, выжидательно уставившись на Тагира.

Травник меланхолично пожал плечами и посмотрел на меня:

- Может быть, Вы мне сможете что-нибудь объяснить?..

- Да я, собственно, сама половины не понимаю, - тоже пожала плечами я и просветила Тагира насчёт того, что я не из этого мира.

Олорин попереводил взгляд с меня на Тагира и обратно, потом обиженно выпятил губу и произнёс:

- Скучные вы. Ничего-то не понимаете... - и тут же испуганно смолк, кося на меня потемневшими глазами.

- А ты объясни, раз такой умный! - огрызнулась я.

- Но... - эльф в замешательстве посмотрел на знахаря.

Опять!!!

- Запомни раз и навсегда: при Тагире можешь говорить обо всём! - рявкнула я и поймала благодарный взгляд последнего. Ишь, скалится, два сапога - пара, с этим эльфом!!!

Эльф снова вздохнул (и почему мне показалось, что радостно?..) и выдал двухчасовую лекцию о магии эльфов и их иерархии.

Все расы этого мира имеют Силы. Эльфы, люди, гномы, тролли, орки (да, и они тут есть!) и прочие - все в той или иной степени владеют четырьмя Стихиями: Воды, Земли, Огня и Воздуха. Цвет волос эльфа означает, какая из этих Стихий у него самая сильная. Соответственно, красная шевелюра означает Огонь, зелёная - Землю, сине-зелёная - Воду и сине-фиолетовая - Воздух (при этих словах мы с Тагиром многозначительно покосились на сине-фиолетовую причёску Олорина - тот только фыркнул). Эльфы, кроме того, все без исключения обладают Силой Жизни. Она даётся любому эльфу с рождения - и именно поэтому, пока эльф не подрастёт и не разберётся со своими пристрастиями в магии, его волосы всегда молочно-белого цвета. Но очень редко бывает так, что самой сильной оказывается Стихия Жизни, и тогда белёсая шевелюра меняет цвет на искристо-серебристый...

Издревле Совет Леса составляли самые сильные маги. Это либо те, кто хорошо владеет всеми природными Стихиями (так называемые «радужные» маги), либо те, в ком сильна Стихия Жизни. И, опять же традиционно, именно кто-то из последних занимает пост Главы Совета и Хранителя Леса.

Я ещё долго ошеломлённо молчала, переваривая очередную свалившуюся на меня информацию и рассеянно крутя на пальце прядь своих, действительно ставших ярко-серебристыми, волос.

«А в какой момент они цвет поменяли?» - хмуро подумала я. - «Ведь получается, что из Леса я исчезла ещё с белёсой шевелюрой, а с тех пор я ничего такого и не делала...» Но тут мне вспомнилась «сладкая погибель», бодро вылезающая из голого каменного пола пещеры (интересно, у неё корни вообще были? Или атрофировались, за ненадобностью?). Блин, хоть бы раз я что хорошее намагичила!

Наконец всеобщее молчание мне надоело, и я спросила первое, что мне пришло в голову:

- Олорин, а у тебя... эээ... музыкального инструмента нет? - я сделала вид, что играю на гитаре, чтобы эльф понял, о чём речь. А я ведь даже не знаю, как здешняя «гитара» называется!

- Есть, - кивнул эльф и, не сходя с места, жестом фокусника откуда-то достал большой футляр. - А Вы откуда знаете?

- А я не знала, - ответила я.

Потом одела сапоги, накинула плащ и, взяв инструмент, вышла на улицу.

Ноги сами меня принесли к небольшому ручейку, который я видела во время прогулки с троллями. Удобно пристроившись на поваленном дереве на берегу, я достала «гитару» и попыталась на ней поиграть. Ничего, более-менее получалось, хотя мои излюбленные мелодии звучали незнакомо, тягуче-переливчато, но красиво...

Свой старый дом оставлю за воротами,
Пока мечты объяты ярким пламенем,
И жизнь пойдет чужими поворотами,
А смерть мелькнет простым и черным знаменем.
И уходить - покуда небо звездное,
И оставлять - покуда мысли мрачные,
И не жалеть - что рано, а что поздно ли,
И не молчать - пусть время неудачное.
И не забыть. Хотя страницы старые
И не на сто - на двести раз исписаны -
Не разобрать Судьбы листы дырявые
И ложь в словах одной забытой истины.
Дорог и троп пройди хоть раз и тысячу -
Миражных лет покров не приоткроется,
А на душе потеря молча высечет:
«Один. Не тот. Не вовремя. Не скроется».
И не уйдет от сумерек сомнения,
А жизнь мелькнет чужой и пестрой ласточкой...
И улетит. Пускай. Теперь уж вам меня
Не обмануть продажно-лживой сказочкой
О чудесах, что редко, но случаются,
Когда в пути мечта змеится лентами...
...А на краю привычно ждать останутся
Лишь жизнь да смерть разменными монетами.[2]

Когда отзвучал последний аккорд, я оглянулась на Олорина с вопросительно-удивлённым видом. Эльфа я почувствовала сразу, как он пришёл, но прерывать уже начатую песню не захотела.

- Эленсиль...

- Зови меня Лаир.

- Э... кхм... Почту за честь. А я - Виль... Лаир, я понимаю, тебе сейчас грустно и горько...

- К чему ты это говоришь? - когда мне не дают спокойно похандрить, я становлюсь излишне резкой.

- Я хочу рассказать тебе одну историю.

- Расскажи, - кивнула я. Сползла с поваленного дерева, опёрлась о него спиной и прикрыла глаза. - Расскажи. А я послушаю...

- Довольно давно (по крайней мере, по людским меркам) один совсем молодой эльф, которому прочили судьбу Хранителя Леса, влюбился в человеческую девушку, Нешелу. Он был любим и счастлив, и ради любимой ушёл из Леса и поселился среди людей. Вскоре у них родился сын, а потом и красавица-дочь. Но человеческий век не сравнить со временем, отпущенным эльфам, и наступил момент, когда всё ещё юному эльфу пришлось хоронить свою любимую. Эльф боролся с печалью и болью утраты и как мог помогал своим детям, продолжая жить среди людей. Но однажды его дочь погибла - нелепый несчастный случай, что так часто бывает у людей. Эльф похоронил и дочь и, попрощавшись с сыном, вернулся под сень родного Леса, пообещав себе больше никогда не общаться с людьми... А его сын женился, и у него уже тоже есть дети - девочка и мальчик. Только эльф больше не хочет ничего знать о своих внуках... а может, и не знает вообще...

- Раэн? - тихо спросила я, уже зная ответ.

- Да, Арондил Турин'Сулион, наша надежда и опора, как считали многие. Ведь до твоего появления у эльфов было всего два Серебряных мага: Сандариэль Мирэндиль, Хранительница Таурэстэля, и Арондил. Но он не захотел занять полагающийся ему пост, даже когда вернулся обратно в Лес...

- Но... разве Совет не мог настоять на своём? Разве ему не могли приказать? Нынешний Хранитель, например?..

- Мог. Но никто не стал бы. Дело в том, что Серебряные маги - ставленники самой Жизни, и если такой маг принимает решение, значит, оно в этой ситуации самое верное. Редко, очень редко Серебряный маг настаивает на своём - и его решение всегда оказывается единственно верным...

- Бедный Раэн, - вздохнула я. - Наверняка, никто никогда не упрекал его вслух, но все в душе думали, что он делает не то, что нужно, и не так, как нужно...

- Да... наверное, - кивнул Виль.

Я снова вздохнула, слушая журчание ручейка - такое же радостное, каким оно было сегодня утром, и каким будет завтра... Грусть и обида отступили, оставив только желание ни за что больше не появляться в Лесу.

- «Виль... а почему у тебя такое имя?»

- «Небо?» - эльф улыбнулся. - «Я Воздушный, небо - моя стихия, бескрайняя и вольная... А у тебя почему?»

- «Потому что Лаир - это буквальный перевод «Светланы»... Слушай, а когда у вас нет на примете подходящего Серебряного мага, кто становится Хранителем Леса?»

- «Тот, у кого сильнее будет Сила Жизни.»

- «А голубые волосы Лориэна... то есть бывшего Хранителя?..»

- «Хранителя Аманхиля? Означают, что он одинаково предрасположен к Стихиям Жизни и Воздуха.»

- «Подожди! В Лесу сейчас новый Хранитель, так? А ты упоминал ещё какую-то Хранительницу...» - я, похоже, окончательно запуталась в той куче информации, которую на меня сегодня вывалили.

- «Ну как же?.. Новый Хранитель появился в Аманхиле, вместо Аллориэнтарэля. А Сандариэль - Хранительница Таурэстэля. А мой Лес - Диндаэрон, - вообще сейчас без Хранителя.»

- «Стоп-стоп-стоп!!! А сколько всего эльфийских Лесов?..»

- «Сейчас - три. Раньше, говорят, был только один, и он находился очень далеко отсюда, аж за морем...»

- «Та-а-ак... Брейк! На сегодня информации достаточно! Вон, темнеет уже, да и кушать хочется...» - прервала эльфа я, про себя добавив: «Ещё чуть-чуть, и у меня крыша поедет. Или черепица расплавится...»

Глава 4

В гостях у троллей и не только

Я лежала на кровати, задумчиво глядя в распахнутое окно. Мягкие голубоватые предрассветные сумерки дышали прохладой. Тагир ещё спал, пристроившись в углу на полу. Эльф ушёл спать к себе в Лес, который оказался в двух часах ходьбы от охотничьего домика. Я же, похоже, за прошедшие двое суток выспалась на неделю вперёд, и теперь задумчиво вспоминала вчерашний вечер, прошедший будто в тумане. Помню, были разговоры, споры и даже обсуждение моей дальшейшей судьбы, из чего я смогла вспомнить только своё «В Лесу больше никогда не появлюсь!!!» и Виля «В любом Лесу? Или только в Аманхиле?», причём голос эльфа был ехидный, а глаза - донельзя серьёзные...

Ах да, Тагир с Вилем собирались послезавтра (вернее, уже завтра) ехать в какой-то там город, на ярмарку, и звали меня с собой. Ехать, или нет? Наверное, ехать. Что я тут буду делать, если останусь одна? Разве что приду на поклон к отцу Горша и попрошусь навеки поселиться. Нет, такой вариант меня не устраивает... Значит, решено, еду. Себя посмотреть, мир показать. Только перед отъездом надо бы всё же сходить в гости к троллям, а то невежливо получается - они меня приглашают, приглашают...

Горш ждал, где мы и договаривались. Я с ходу сообщила ему, что завтра уезжаю, и пришла попрощаться. Тролль загрустил. Но когда я добавила, что на это у меня есть целый день, он повеселел и предложил погулять немного, а потом сходить к нему в гости. Конечно, я согласилась, иначе зачем весь этот спектакль устраивала?

Мы гуляли, почти не разговаривая, и понимали, что видимся, скорее всего, в последний раз. Я подарила Горшу бусы из цветных камушков, которое мне вручил шаман лохматиков-тильяньви. Они ему пришлись в самый раз - одевались всего лишь в четыре ряда. Горш долго мялся, а потом всё-таки вручил мне небольшой (с мой кулак), самый обычный с виду серый камень.

- Это мой Камень Души, - застенчиво сказал тролль. - Прими?

- А что он значит? - наученная горьким опытом, я теперь опасалась принимать подарки, имеющие большую ценность. А судя по голосу Горша, этот камень - из таких...

- Сснак присснательности и доверия...

- А... извини, конечно, но чем он отличается от обычных камней?

- Смотри, - Горш приложил камень к плечу, и стало заметно, что кожа тролля и камень полностью идентичны и цветом, и узором поверхности.

- Ничего себе! - присвистнула я.

- Двух одинаковых ггшарри не бывает, - пояснил Горш. - А Камень Души - это что-то вроде моего опосснавательного сснака. Никто исс нашего народа не обидит тебя, если увидит этот Камень...

Отец Горша встретил нас в небольшом ущелье - это были ещё не горы, но уже предгорья. Ущелье, заросшее высоким кустарником, оказалось идеальным местом для тайного входа, охраняемого аж двумя троллями... Я сначала подумала, что тут вход в их жилище. Но оказалось, нет - всего лишь на Тёмную тропу.

- Прешшде чем мы пойдем к нам в лагерь, - сказал мне Глава клана, - я хотел бы покассать кое-что вам, Ссветлана.

- Да, конечно, - согласилась я, понимая, что мы уже почти полчаса идём к этому чему-то и отказываться уже поздно.

- Вот, - тролль довольно резко остановился и стал водить руками по стене. Кстати, хотя я не использовала ночное зрение и освещения у нас не было с собой никакого, на тропе царил приятный полумрак, в котором прекрасно всё видели и тролли, и я. Стена подалась под пальцами Главы и вдруг стала... прозрачной. Этакое стекло толщиной метра четыре...

За стеной была пещера. Довольно большая, чисто подметённая, с охапками какой-то соломы по углам и аккуратно выложенным очагом. В смысле - кострищем. Вот только, глядя на неё, у меня возникли кое-какие ассоциации... Я вопросительно посмотрела на старшего тролля.

- Да, - кивнул тот, - это та пещера, в которой были вы с Ггорршшем... Шшаман тильяньви два дня думал, пытаяссь понять посступок Духа Гор. И решшил, что понял... Он подумал, что эту пещеру ты предлошшила тильяньви, как новое мессто шшительсства. Дашше «ссладкую погибель» вырасстила внутри!

- А причём тут «сладкая погибель»? - неприятно удивилась я.

- Тильяньви ссмассывают ядом этого кусста ссвои копья. Но он не расстёт так выссоко, и здессь тильяньви неоткуда сстало пополнять ссапассы яда... То, что кусст вдруг выросс внутри пещеры, поссчитали сснаком благоссклонноссти Духа Гор. То ессть твоей.

- М-да... Маразм крепчал. И что теперь? Зачем Вы меня сюда привели?

- Поссмотри, - кивнул на прозрачную стену тролль.

Я всмотрелась. Что я там должна увидеть? Непонятно. Может, то, что лохматики уже обживают пещеру? Хотя... нет, они её ещё не обживают! Солома совсем новая, даже не помятая, очаг девственно чист. Если шаман решил, что пещера - их новый дом, то почему они ещё сюда не переселились?! Тут взгляд за что-то зацепился. Рядом с очагом на стене был аккуратный прямоугольный выступ (слишком аккуратный, чтобы быть естественным), а на этом выступе что-то лежало... Камни. Пять камней - один в два раза крупнее остальных. Дайте угадаю. Наверняка это подношение Духу Гор. Он одобрит новое жилище, возьмёт подношение и тогда только лохматики сюда переселятся... Ох уж мне эти туземные верования! Ну почему бы им вместо камней не преподнести чего-нибудь ещё?..

- Это - мне? - спросила я, кивнув на «подношение».

- Да, - удовлетворённо улыбнулся тролль-старший. - Пока ты их не воссьмёшшь, они ссюда не пересселятсся.

- И давно ждут?

- Второй день.

- Одобрить пещеру? - тон против моей воли выходил серьёзным и властным. Да, я ведь могу и не одобрить. Просто так. Или по желанию троллей.

- Да... Тильяньви посселятсся ссдесь и большше не будут исскать путь чересс хребет. Да, пусскай шшивут тут.

- Хорошо, - кивнула я. - Только как мне их взять?

- Проссто, - усмехнулся Глава. Кто бы сомневался, что для него это просто! - Ссмотри.

Я снова посмотрела на камни. Они задрожали и поднялись в воздух. Подплыли к «стеклянной» стене и медленно, будто неуверенно, пролетели её насквозь, после чего плюхнулись прямо в мои подставленные руки. Я покатала их немного в ладонях (угловатые какие, ишь!) и убрала - всё равно как следует при таком освещении мне их не рассмотреть...

- А откуда Вы знаете обычаи тильяньви? - спросила я, когда мы уже пошли обратно, вернув стене её первозданные цвет и прозрачность.

- Мы давно ушше наблюдаем за ними. Ещё сс тех пор, как они шшили в лессах и боялиссь гор.

- А зачем вы за ними наблюдаете?

- Мы и сса людьми наблюдали, пока это было бессопассно. Чтобы сснать, какие народы шшивут по обе сстороны хребта, ведь мы шшивём мешшду ними.

- Между молотом и наковальней, - вырвалось у меня, но тролль не обратил на это внимания. Ф-фух! - А в горах, кроме вас, живёт ещё кто-нибудь?

- Конечно. Но они шшивут внутри гор, глубоко, а мы туда не ходим. Мы только польссуемсся иногда Тёмными тропами, а они не перессекаютсся с нишшними коридорами. Мы не трогаем нишшних жителей, а они не трогают нас.

- А где живёте вы? Тоже в пещерах?

- Нет. На поверхноссти. У насс нет посстоянного дома, только временные сстойбища. То там, то тут. В нашшем расспоряшшении вссе горы! Впрочем, ссама ссейчасс увидишшь...

Временное стойбище троллей оказалось стойбищем в прямом смысле слова - сидеть или лежать было негде. Не было ни палаток, ни шалашей или других укрытий - просто такой же горный склон, как и везде. В середине горел большой костёр, вокруг него кругами ходил большой тролль. Больше признаков лагеря, хоть и временного, я не заметила. Да и троллей в стойбище оказалось чуть больше десятка - все остальные разошлись по окрестностям по своим неотложным делам.

Отец Горша представил меня ещё нескольким троллям, после чего тролль-шаман (а кто ещё мог так рьяно скакать вокруг костра?) предложил попробовать его «бодрящий и вообще полезный напиток»... Я сначала было согласилась, но вовремя вспомнила, что я - не тролль, и неизвестно, насколько это для меня безопасно. На что шаман гордо ответил, что он всё предусмотрел, и напиток для меня безвреден. Я поняла, что отказываться бесполезно, и попробовала. Честно скажу, такой горечи я не пробовала ещё никогда!!! Кое-как отплевавшись, я сдержанно поблагодарила и сказала, что больше пить не буду, а то сегодня не усну (точно ведь не усну, животом буду маяться...). Тролли не настаивали. Ещё немного пообщавшись с ними, я пришла к выводу, что пора и честь знать - а то ведь полдень давно прошёл, а мне ещё собираться нужно. Уже уходя, я вспомнила про камни, что взяла в пещере, и решила спросить у Главы клана, чем они такие ценные. Однако стоило мне их достать, как вопросы отпали сами собой.

Таких больших драгоценных камней я не держала в руках ни разу в своей прошлой жизни! Большой, красного цвета (наверное, рубин, я в камнях плохо разбираюсь...), и четыре поменьше - два зелёных и два прозрачных... А как в них играл солнечный свет!.. И я ещё возмущалась, что мне (ну, не мне, а Духу Гор в моём лице) преподнесли в подарок камни! Все бы такие подарки дарили, я бы быстро стала миллионершей... Хотя, сколько они стоят в этом мире, надо ещё выяснить...

- Эттот камень кррупнее Серрдца Горр!.. - а это прорезался дар речи у тролля-шамана, всё ещё находящегося рядом. Чуть поколебавшись, он достал откуда-то тоже большой красный драгоценный камень. Но мой был больше. Раза в полтора.

Отец Горша старательно отводил взгляд от моего камня, Горш и другие тролли молча на него глазели. Решение нашлось само собой, и похоже, в данной ситуации, оно с моей стороны было единственно верным.

- Народ гор! Вы спасли мне жизнь, и с некоторыми из вас я успела подружиться, - торжественно начала я. Шаман понял всё сразу, и глаза его заблестели... Часть троллей, похоже, не понимала эльфийский, и им мою речь стали переводить товарищи, образуя однотонный фоновый шум. - Поэтому, как знак нашей дружбы и моей признательности, я хочу принести вам в дар этот камень...

Дальше была обычная сцена ликования народа, если не считать того, что бурная радость троллей вызвала пару-тройку обвалов, отзвуки которых докатились и до охотничьего домика... Под шумок я тихонько скрылась и уже привычно Тёмной тропой вернулась домой. Горш и его отец проводили меня до порога, передали с рук на руки эльфу с травником и попрощались...

* * *

Сборы не были ни долгими, ни трудными. По крайней мере, для меня.

Первоначально из вещей с собой у меня были: праздничный балахон, который мне стало жалко бросать (столько вместе пережили!), тёмно-коричневый обычный костюм, что я всё это время и носила (он у меня был под балахоном во время бегства из Леса), полусапожки, которые здесь, на каменисто-болотистой местности, я сменила на любезно предоставленные мне Тагиром кожаные сапоги, и кинжал в ножнах - ведь его я всегда таскала с собой... Потом у меня появились всякие поделки из природных материалов в исполнении лохматиков-тильяньви (которые мне почему-то стало жалко выбрасывать), серебристая меховая куртка, тёмно-зелёный плащ, отданный мне в вечное пользование эльфом, да ещё теперь Камень Души Горша и четыре драгоценных камня, которые я решила пока друзьям не показывать.

Сложив это всё в сумку, кроме плаща и кинжала («они мне ещё понадобятся», - мысленно хихикнула я), я вдруг поняла, что собирать мне больше нечего. И присоединилась к пьющим какой-то травяной чай Тагиру с Вилем.

Оказалось, сие сосредоточенно-задумчивое действо было обедом. Я, на удивление, тоже обошлась чаем - чувство голода куда-то делось. После обеда было решено сходить за лошадьми, для чего Тагир отрядил эльфа и мающуюся бездельем меня. Ну мы и пошли, причём спросить, а куда именно мы идём, мне было лень. Как-то неожиданно появившийся на горизонте (метрах в пятистах, не больше) высокий и стройный лес навёл меня на неприятные мысли, и я поспешила их развеять:

- А мы туда идём?

Виль, молча шедший рядом, очнулся от раздумий и кивнул:

- Туда.

Развеяла, называется!

- А это разве не Эльфийский Лес?

- Он самый. Диндаэрон, - с гордостью ответил остроухий.

Вот блин!!! Я влипла. И зачем я согласилась с ним пойти...

- А давай я снаружи покараулю?.. - предложила я, чем вызвала настоящее словоизвержение. Эльф долго и напористо объяснял, что мне нечего бояться и незачем шугаться Эльфийских Лесов - и вообще, меня там ждут. Поняв, что проговорился, он резко захлопнул рот, но я уже всё, что надо, услышала.

- Ждут?!! - воззрилась на него я в изумлении и ярости. - Кто?!

- Твои друзья, - выкрутился Виль.

- Раэн с Ниирэ? - уточнила я.

- Угу, - кивнул эльф.

- И всё? - нет, меня так просто не обманешь...

- Ну... нет. И вообще, прекрати меня допрашивать, я обещал, что тебя приведу! - обиделся Виль.

- Ага, - задумалась я, - обещал, значит... А когда именно приведёшь, не обещал?

Эльф аж побелел от такой перспективы:

- Н-нет...

Я посмотрела в его резко посветлевшие глаза и обезоруживающе улыбнулась:

- Да не пугайся ты так! Я же не изверг! Я просто хочу сначала тайком от всех остальных встретиться с Ниирэ, смыть краску - надоело привидением ходить и пугать честных эльфов, - и потом только предстать пред высоким обществом. Это можно устроить?

- Можно, - облегчённо выдохнул Виль. - Только тогда Совету Аманхиля придётся ждать...

- Хех, члены Совета пришли по мою душу? Ну, пускай подождут... Кстати, а они знают... обо мне?

- О том, что ты - Серебряный маг? - широко и весело улыбнулся эльф. - Ещё не знают!

Мы переглянулись, ехидно захихикали и резво пошли к Лесу. А я решила кое-что уточнить:

- Виль, а почему ты им не сказал, что я стала Серебряным магом?

Эльф воззрился на меня:

- Так ты же сама меня попросила! Вчера вечером...

- М-да? - А, точно! Я спрашивала, можно ли как-нибудь сохранить мой «цвет» в тайне от других эльфов: никому не говорить, или создать иллюзию белёсой шевелюры... Похоже, Виль упорно считает каждый мой вопрос утверждением. Да ещё и истиной в последней инстанции. Надо что-то с этим делать... Но позже. Ведь мы уже пришли.

- Эленсиль, Вы чувствуете что-нибудь?

Ну и вопросик! Да, мне прохладно и я уже нагулялась на сегодня - такой ответ Виля устроит? Вряд ли... Да и не стал бы он задавать мне вопросы просто так, ещё и таким напыщенным тоном. Значит, что-то в этом кроется... Что я должна была, по его мнению, почувствовать, интересно? Тьфу ты, мы же в эльфийском Лесу! Я уже успела отвыкнуть от его особенностей...

Собственно, в Лес мы вошли только что. С виду Диндаэрон ничем не отличался от Аманхиля, где я уже имела возможность нагуляться. Ну разве что был чуть посветлее и попросторнее, чем Аманхиль. Хотя, мы же на самой границе, кто знает, может, он такой редкий только здесь.

Я легко и привычно слилась с Лесом и сразу поняла, насколько была не права. Этот Лес был моложе, гораздо моложе Аманхиля. В нём бурлила юная, немного бесшабашная энергия. Диндаэрон дарил не только чувство единения с миром, но и желание действовать, и пьянящее чувство свободы... Впрочем, вряд ли Виль ожидает от меня описания этих чувств. Думаю, он намекал на кое-что другое.

Я вслушалась в Лес, стараясь ощутить в нём биение жизни. И чуть не рухнула под лавиной нахлынувшей на меня информации... Кое-как оправившись, я сузила круг поисков. Точно, вот они. Два эльфа-Стража позади нас, один - впереди, чуть в стороне. Раньше мне не удавалось так найти эльфов... Ещё одна возможность мага Жизни? Надеюсь, что да, иначе это означает, что я опять во что-то вляпалась.

- Тебя интересует что-нибудь или кто-нибудь? - уточнила я и только потом вспомнила, что Виль обращался ко мне официально. Но стоило мне открыть рот, чтобы исправиться, как эльф нахмурился и еле заметно покачал головой. Это что же, мне теперь всем подряд «тыкать»?!

- Я имел в виду кого-нибудь... - уточнил Виль.

- Думаю, - хмыкнула я, - те двое, что стоят сзади, тебе будут неинтересны - прикрытие, не более. А вот тот, что впереди, - я повернулась по направлению к прячущемуся Стражу, успевшему перебежать чуть правее, - очень не хочет показываться...

Виль улыбнулся и позвал:

- Вильварэн, покажись! Теперь ты мне веришь?

- Верю! - из-за кустов вынырнул высокий (почти на две головы выше меня) эльф с синими волосами. Он улыбнулся Вилю, церемонно поклонился мне (а как легко и изящно! Не думала, что в доспехах, хоть и не полных, можно быть настолько грациозным!) и поспешил представиться: - Вильварэн Лэйтэмиррен, Страж Диндаэрона. Для меня большая честь поприветствовать Вас в нашем Лесу, Эленсиль...

- Похоже, мне представляться уже нет нужды... - я укоризненно посмотрела на Виля. Тот смутился и прошептал:

- Вильварэн - мой напарник. Я не мог не сказать ему!

Вильварэн тем временем продолжал, делая вид, будто не слышит нашей перепалки (вот ведь воспитание у человека, а! То есть у эльфа...):

- Как временно исполняющий обязанности Главы Совета Диндаэрона, я прошу Вас, Эленсиль, принять титул Гостя Диндаэрона и заверяю в том, что мы будем рады видеть Вас в нашем Лесу в любое время.

Я подавилась очередной язвительной фразой, которой хотела наградить Виля. Ничего себе напарничек у него! И.о. Главы Совета этого Леса! А как понять - «и.о.»? Куда это они Главу Совета задевали? Надо будет спросить...

- Я с благодарностью принимаю Ваш дар, Вильварэн. - Ну не могу я обращаться на «ты» к Главе Совета при исполнении обязанностей! Надеюсь, я права...

- Был рад познакомиться с Вами, - снова поклонился эльф и растаял среди зелени, не дожидаясь моего ответа. Не очень-то и хотелось... Будем считать, что так и было запланировано.

Я повернулась к Вилю... и его не обнаружила! Не поняла?.. Он что, решил смыться от меня подальше? Испугался? Или довёл до Леса, а дальше я сама должна разбираться?..

Неизвестно, до чего бы я ещё допредполагалась, если бы Виль не вынырнул из-за дерева прямо перед моим носом.

Я отшатнулась, громко (но, слава богу, на русском!) сообщив эльфу необычные подробности из его родословной, и, выпустив пар, поинтересовалась:

- Попытка побега не удалась?

- Ага, - печально вздохнул эльф и добавил шёпотом: - Встретишься с Эстэль в моей лиэтаннэ, ладно?

- Это что, «предложение интимного плана»? - ляпнула я.

Эльф поперхнулся, закашлялся и густо покраснел. Тьфу ты, здесь же совсем другие нравы! М-да... Умею я казаться цивильной...

- Нет... - С трудом выдавил из себя эльф. - Просто вам с Эстэль, думаю, понадобится место, где можно спокойно смыть краску... Считай, что я просто приглашаю тебя в гости!

- Ладно, ладно... - поспешила согласиться я, пока Виль не обиделся окончательно, и переменила тему: - Ви... Олорин (блин, чтоб я понимала, как мне сейчас к нему обращаться...), а почему имя этого Стража похоже на твоё? Это что-то значит?

- Нет. Официальное имя даётся эльфу в зависимости от дня, года и времени его рождения и ничего не значит, разве что... Ну, в твоём случае, например, имя Эленсиль образовано от слова «звезда», что считается очень хорошим знаком. А в какой момент от какого слова образовать имя - это знают только Аллимэ имён, я даже примерно не представляю.

- Меня теперь все эльфы будут Эленсиль звать? Я так скоро своё родное имя забуду! И вообще, зачем мне столько имён?! Зачем такая сложная система?

- Раньше, когда все эльфы жили в одном Лесу, считалось правильным давать шикарные, длинные имена... ну, например, Аллориэнтарэля ты знаешь, его назвали по старым канонам. Чтобы не озвучивать каждый раз полное имя, использовали личные имена. А фамилия... фамилий раньше было всего четыре - Турин Сулион, Карнэ Валнаурон, Луини Келумэйон, Нолэ Кеменион - по Стихиям-покровителям: Воздуху, Огню, Земле и Воде. Трудно сказать, как выбиралась Стихия-покровитель... Бывало, что Огненному эльфу доставалась в покровители Стихия Воздуха, и тому подобное. Говорят, были какие-то артефакты, определяющие Стихию-покровителя любого эльфа. Сейчас же Аллимэ имён либо называют одну из существующих фамилий, либо предлагают придумать свою. Чем они руководствуются, только им ведомо.

- А что значит - Стихия-покровитель? Что она даёт?

- Я слышал, что здесь, далеко от исторической родины эльфов, Стихии-покровители ничего не значат и никак себя не проявляют. Но точно не знаю - все давно о них забыли, даже старейшие из нашего народа мало что помнят и ничего не понимают... Мы пришли.

Такое, мягко говоря, неожиданное завершение речи заставило меня проглотить ещё сотню-другую вопросов, которые мне хотелось задать, и осмотреться вокруг.

Лес как лес. Деревья, кусты, травка-муравка и уйма насекомых... И куда мы пришли?

Словно в ответ на мой вопрос из земли вдруг стали расти серебристые прямые побеги. Нет, не расти - скорее, они появлялись из воздуха, - чинно, неторопливо, снизу вверх. Ровные белые столбики на высоте двухэтажного дома разветвились, образуя тропинки. За ними, так же неторопливо, начиная полом и заканчивая куполообразной крышей, проявилась сама лиэтаннэ. Сплошное позёрство и выпендрёж, но до чего красиво!..

- А как туда попасть? - уточнила я, смерив взглядом расстояние от земли до тропинок.

- Вот так, - улыбнулся Виль, щёлкая пальцами.

Одна из тропинок зашевелилась и грациозно изогнулась, касаясь нижним концом земли у наших ног.

- Прошу Вас, - Виль пропустил меня вперёд и поднялся следом. Тропинка сразу выпрямилась, возвращаясь в исходное положение.

Лиэтаннэ оказалось небольшим, но уютным. Как всегда в эльфийском жилище, весь этаж занимало одно большое помещение - и на первом этаже мы и обосновались, потягивая сок в ожидании Ниирэ.

Она появилась буквально через пару-тройку минут (через ход... когда же я привыкну к местному времени?). Виль вышел встретить гостью. Я слышала, как они представились друг другу, причём тон Ниирэ был, мягко говоря, недовольным. Конечно, кому понравится, когда его настойчиво зовут непонятно куда непонятно зачем, да ещё и срочно?! Виль не стал опускаться до долгих объяснений и просто предложил эльфийке пройти внутрь. Ниирэ прошла.

И сразу, не отходя от кассы, с радостным визгом повисла у меня на шее... Странно, я думала, эльфийки должны быть лёгкими, почти невесомыми, а тут под нашим общим весом даже пол затрещал. «Подходящий груз есть, можно идти топиться», - подумалось мне. Наверное, эта мысль довольно чётко отразилась на моём лице, поскольку Ниирэ тут же отпустила мою шею и отошла на шаг, внимательно оглядывая меня с ног до головы, как какую-нибудь статую в музее.

- Голова не отвалилась? - поинтересовалась я. - А руки на месте?

- На месте, - кивнула эльфийка с таким озадаченным видом, как будто рук-то как раз и не должно было быть - ну или, на худой конец, головы. - А почему ты всё ещё ходишь в краске? Цвет понравился?

- Понравилось, как от меня все шарахаются! - огрызнулась я. - Можно подумать, я в курсе, чем эту краску можно смыть! Ни вода, ни стандартные... растворители, так они называются, кажется... её не берут!

- А заклинание? - удивилась Ниирэ.

- Какое заклинание?

- Заклинание очистки поверхности, конечно же, - откликнулась эльфийка удивлённо: мол, как можно не знать таких элементарных вещей! - Оно вообще очень полезное... А краску я специально старалась сделать такую, чтобы она ничем не смывалась.

- Тебе удалось, - кивнула я. - Научишь меня этому заклинанию?

Заклинание оказалось сложным. Несколько мелодичных непонятных фраз, умопомрачительное построение запутанных «мысленных потоков» (мне они почему-то представлялись как жи-ирные такие невидимые водоросли) - и вот я уже... нет, чистая, конечно же... если не считать того, что выгляжу так, будто только что побывала под душем - причём в одежде и в сапогах.

Заглянувший к нам Виль (до этого он терпеливо ожидал снаружи, давая нам поговорить) захихикал, подмигнул Ниирэ и, запоздало покраснев, снова скрылся.

- Ладно, - смилостивилась Ниирэ, небрежным движением брови высушивая меня вместе с одеждой и обувью, - на первый раз неплохо...

- Всё, что неплохо - хорошо, потому что не плохо! - сообщила я и оглянулась в поисках зеркала. Нашла. Из зеркала на меня смотрела обычная я с серебряными волосами до пояса, почему-то распущенными (до «душа» они были собраны в хвост ленточкой). О недавнем голубом цвете кожи уже ничто не напоминало.

- Ниирэ, у тебя, часом... - оглянулась я и замолчала. Эх, ну почему в этом мире нет фотоаппаратов! Такой кадр пропадает...

Хотя... пускай пропадает. Не самое красивое зрелище - эльфийка в шоке. Представьте себе миндалевидные эльфийские глаза в пол-лица - это нормально. А теперь те же глаза, но только выпученные... Угу. Ладно, если хотя бы уши из-за них было видно...

Ниирэ «оттаяла» без посторонней помощи (через пару ходов, примерно...). Я за это время успела спрятать волосы в хвост, благо ленточка нашлась на полу, и позвать Виля в комнату (во избежание, так сказать...).

Придя в себя, эльфийка подошла ко мне, взяла в руки прядь моих же волос, помяла их в пальцах, понюхала и недоумённо-обиженно выдала резолюцию:

- Это не иллюзия!

Браво! А то мы сами не догадались...

- Но ты же человек! - продолжала Ниирэ разговор с пространством.

- Была, - радостно встрял Виль, - а теперь считается полноправной эльфийкой, благодаря Вашему же решению...

Ниирэ удивлённо посмотрела на него и повернулась ко мне:

- Лаир, это такая дурацкая шутка?..

- Нет, - мотнула головой я. - Это так и есть. Я поменяла цвет уже после того, как из Аманхиля смылась...

Эльфийка задумчиво кивнула и села на пол. Немного покачалась взад-вперёд и подняла голову:

- Совет Аманхиля об этом ещё не знает!!!

- Не знает, - кивнула я.

В светлых глазах Ниирэ мелькнуло что-то, похожее на мстительное удовлетворение. Она поднялась, подошла к зеркалу, оправила на себе платье, причёску и только потом повернулась ко мне:

- Так пойдём им об этом скажем!!!

С чего бы это Ниирэ так невзлюбила Совет?! Или правильнее сказать - нового Хранителя Аманхиля?! Бедный... как его там... Аллеар, кажется... Он попал. И я бы даже его пожалела, если бы он сам не заварил эту кашу, признав меня эльфийкой. Вот пусть теперь и отдувается за нас обоих!

Глава 5

Совет в полевых условиях

Как оказалось, Хранитель Аманхиля прибыл в Диндаэрон всего лишь с тремя членами Совета - в их числе была и Ниирэ, на моё счастье. И это на меня одну! Да за кого он меня принимает? Вот если бы весь Совет пришёл, может, я и была бы мирная и покладистая, а так... Так я с радостью согласилась подыграть злорадствующей эльфийке.

Именно поэтому пред очи Аллеара я явилась в плаще поверх костюма, а «небрежно» накинутый капюшон тщательно скрывал цвет моих волос.

На небольшой поляне нас уже ждали. Причём, судя по отрешённому лицу Аллеара и двум нервно вышагивающим туда-сюда членам Совета, ждали давно...

Коротко глянув в сторону Ниирэ, Хранитель Аманхиля плавно повёл рукой (а я тут что, пустое место?! Ну погоди у меня! Сам напросился!!!), и вокруг нас стал образовываться радужный «мыльный пузырь», памятный мне с прошлого посещения заседания Совета. Стоящий неподалёку в окружении десятка своих подданных Вильварэн смотрел молчаливо-неодобрительно. Похоже, Аллеар был в своём праве, хоть Вильварэну это и не нравилось.

Наконец «мыльный пузырь» потемнел, отрезая нас от окружающего мира. Аллеар резко, не скрывая своего раздражения, повернулся к нам с Ниирэ.

- Где вы были?!! - а вот на этот вопрос он ответ не получит. Не люблю, когда на меня кричат. - Хотя, потом разберёмся... А сейчас то дело, ради которого, собственно, мы сюда и прибыли... Эленсиль, ставлю Вас в известность, что Советом было решено не выпускать Вас пока из Леса. Вы ещё очень многого не знаете и не готовы к самостоятельному существованию в нашем мире. Поэтому мы прибыли забрать Вас домой. В Аманхиль, - уточнил эльф.

- А с чего вы взяли, что я с вами пойду? - так, главное - спокойно, спокойно... Не стоит он того, чтобы я на него голос повышала... Тем более, что у эльфов при официальном общении хорошим тоном считается разговаривать, никак не выдавая своих эмоций. - И ещё вопрос, но не к Вам, Аллеар... а к Вашим спутникам. Скажите, - я обратилась к двум членам Совета, что стояли позади Аллеара, безмолвно, как телохранители, - действительно ли сам Совет решил вернуть меня в Аманхиль, или на этом настоял Глава Совета?

Казалось, у Аллеара из ушей сейчас повалит дым. Он полыхнул яростным взглядом в мою сторону и обернулся к спутникам, но заткнуть их не успел.

- Вы правильно угадали, - мягко, но немного нервно откликнулся тот эльф, что стоял справа, с сине-фиолетовыми волосами. - Действительно, на таком решении настоял Хранитель Аллеар.

- В таком случае, ставлю Вас в известность, - предельно спокойным, вежливым и холодным тоном продолжила я, - что я не намерена возвращаться в Аманхиль.

- ЧТО?!! - взорвался Хранитель. Ай-ай, как нехорошо: кричать на девушку!.. Вот теперь я точно побила Аллеара на его же поле. В смысле, он ведёт себя уже откровенно по-хамски - а я просто образец идеального соблюдения эльфийских правил приличия.

- Вы смеете настаивать?! - вежливо удивляюсь я, небрежным жестом поправляя выбившуюся прядь волос и, якобы случайно, скидывая с головы капюшон.

Аллеар застывает столбом, за его спиной два члена Совета смотрят на меня ошарашенно, не моргая - и не дыша, кажется, тоже. Глядя на Хранителя Аманхиля, беззвучно хихикает Ниирэ.

Не понимаю, почему все эльфы поголовно такие тормознутые?! Или у них настолько плавная и размеренная жизнь, что любое нестандартное событие вызывает ступор?

Первыми приходят в себя члены Совета. Сосредоточенно переглядываются в течении минуты и, придя к какому-то решению, начинают действовать. Один небрежно обнимает за плечи Хранителя и уводит его в дальний конец сферы (в смысле, «мыльного пузыря»), где тихонько, на ушко, что шепчет с самым заговорщицким видом. Второй подходит ко мне, чуть заметно кланяется и тихо говорит:

- Спасибо. Вы первая, кто смог его усмирить.

- Ничего себе усмирила! - фыркаю я, не удержавшись.

Эльф улыбается:

- По крайней мере, вам удалось оставить его с носом!.. Аллеара не готовили на место Хранителя. И нрав у него, мягко говоря, неподходящий. Но он теперь Хранитель...

- ...и всем от него несладко, - окончила за эльфа я.

Тот только кивнул.

Ну вот, часть первая - под кодовым названием «комедия», - окончена. Я отомстила Аллеару и за себя, и за Ниирэ - советы эльфийки оказались просто превосходны. Но теперь пора подумать о том, как сказать эльфам то, что я хочу сказать...

- Я понимаю вас... - начала я, глядя то на стоящего рядом эльфа, то на Ниирэ. И, увидев в их глазах вспыхнувшую надежду, поспешно продолжила: - но я не вернусь в Аманхиль. Я действительно ещё ничего не знаю об этом мире, но хочу узнать. Я не могу просто взять, остаться - и безвылазно сидеть в Лесу. Даже если в качестве Хранителя. И, честно говоря, не хочется мне брать на себя такую ответственность, я совсем не уверена, что справилась бы... - под конец речи я запнулась и стала рассматривать носки своих сапог. А грязные какие! Я же вроде по Лесу гуляла, а не по болоту...

- Понимаю, - вздохнул эльф. А как его зовут, хотелось бы знать? Нет, мне его представляли, конечно... в Аманхиле, на заседании Совета. А я выслушала и забыла сразу же - да и зачем мне было его помнить? - Но если Вы надумаете вернуться, знайте, что Вам будут рады.

- Думаю, не все! - снова не удержалась я и усмехнулась, глядя на уже немного успокоившегося Аллеара. Интересно, что ему такого наплёл сине-фиолетовый, что Хранитель Аманхиля глянул в мою сторону небрежно-снисходительно?.. Впрочем, сейчас не время для повторного скандала - пусть смотрит, как хочет. Мне как-то всё равно.

- Да уж, он рад не будет, - скривился эльф. Ниирэ фыркнула.

Наконец к нам подошли сине-фиолетовый с Аллеаром.

- Раз Вы так этого не хотите, я не буду настаивать на Вашем возвращении в Аманхиль, - высокомерно сообщил мне Хранитель. Конечно, не будет - а то вдруг я приду и займу его место? С этого момента Аллеар будет прилагать все усилия, чтобы удержать меня как можно дальше от своего Леса! А мне это только на руку...

- Я рада, что мы поняли друг друга, - кивнула я.

Аллеар повёл рукой, убирая «мыльный пузырь», и решительно куда-то пошёл, сделав вид, что уже забыл о моём существовании. Оба эльфа попрощались со мной полупоклонами и поспешили догнать своего Хранителя. Я обернулась к Ниирэ.

Эльфийка стояла задумчивая и грустная. Заметив мой взгляд, она постаралась придать себе непринуждённый вид, но ей это не очень удалось.

- Ты ведь больше не вернёшься в Аманхиль, да? И дело не в том, что ты не сможешь познакомиться с нашим миром, сидя в Лесу...

- Я... - слова у меня кончились. Что я могу ей ответить? Эльфийке, члену Совета, с которой мы так быстро стали подругами? Не знаю... - Не знаю... - тенью своих мыслей выдавила я.

- Не вернёшься, - утвердительно кивнула Ниирэ. Потом вздохнула и блеснула повеселевшими глазами: - Но так просто ты от меня не уйдёшь! Звёзды светят над всем миром и видят все дороги... Думаю, мы с тобой ещё встретимся. Ну, в крайнем случае, выловлю тебя самолично, где бы ты не была! Лет через пять-шесть...

Я улыбнулась:

- Ладно. До встречи.

- Пусть хранит тебя звёздный свет... - эльфийка развернулась и быстро ушла, не оглядываясь.

Вот мы и распрощались... Почему я всё время ухожу - даже от тех, кто зовёт меня остаться? Чего мне не хватает? Мне ведь жалко расставаться с ними - и с Ниирэ, и с Раэном, обида на которого уже куда-то делась... Но одно я знаю точно, и это утешает: в этом мире у меня есть друзья. Пусть они далеко, но они есть. А я есть у них.

Я не сразу заметила, что на моём плече лежит чья-то рука. А, заметив, обернулась - и встретилась взглядом с золотыми глазами Виля. Он смотрел на меня серьёзно и спокойно. Я кивнула и вдруг расплылась в улыбке до ушей:

- Жалко, что ты этого не видел!

- Расскажи! - сразу повеселел эльф.

* * *

Лошади оказались оказались изящными и невысокими, в холке - около полутора метров. Все они были странного, светло-серого окраса. Виль, заметив моё недоумение, ответил на невысказанный вопрос:

- В этом табуне пасётся молодняк, поэтому окрас тёмный. Но они уже взрослые, и вполне смогут нас увезти.

Угу. Ещё бы я поняла, что именно мне объяснили. Я уже собралась с головой окунуться в расспросы, как мой взгляд остановился на одном жеребце, чуть покрупнее других - и чуть посветлее.

- А этот постарше? - я невежливо ткнула в жеребца пальцем.

Виль оглянулся (он уже увлечённо ходил кругами вокруг облюбованной кобылы) и кивнул.

- Ну здравствуй, малыш... - я робко приблизилась к коню. Опыта общения с лошадьми у меня не было никакого, если не считать опытом то, что я в зоопарке пару раз каталась в пролетке. Жеребец прянул ушами и отошёл. - Не малыш? Ты уже взрослый, да?.. Ну хорошо, ладно, взрослый. Давай познакомимся, мальчик?.. Как бы тебя назвать... Ты такой красивый, цвета предрассветного, плывущего в сумерках тумана... Будешь Туманом?

Во время этого монолога я медленно подошла к жеребцу, дала ему обнюхать мои лицо и руки, а на последнем слове положила руку ему на холку. Конь нервно переступил копытами, шумно вздохнул и успокоился, позволив мне гладить его и восхищаться в голос.

Наше общение прервал голос эльфа:

- Уже познакомились?

- Угу, - кивнула я, не оборачиваясь.

- И как его зовут?

- Туман. Вроде бы, ему нравится, - конь повернулся и шумно фыркнул мне в лицо, подтверждая. Я раскашлялась.

- Да, похоже, вы друг дружке понравились. Тогда пошли?

- Куда теперь?

- Никуда... В смысле, в охотничий домик, - поправился эльф.

- Пошли.

Лошади паслись на довольно большой лужайке посреди Леса. И если мы с Вилем пришли на лужайку напрямик, через лес, то с лошадьми выходить пришлось по специально протоптанной (а, вернее, специально не зарастающей - мы же в эльфийском Лесу...) тропинке. На ней как раз могли идти бок о бок две лошади.

- Виль? - окликнула я задумавшегося эльфа.

- Мм?

- А я ездить не умею.

- Да?

- Ты меня научишь? А то я упасть боюсь...

- Угу.

- А за сёдлами мы не пойдём? Они уже в охотничьем домике? Кстати, а у Тагира лошадь есть?

- Угу.

Туман вдруг резко прянул в сторону и боднул Виля в плечо. Эльф встряхнулся:

- Ты что-то говорила? - и тут же спрятался за своей лошадкой, увидев над моей ладонью плюющийся искрами комочек огня. Я, заметившая это чудо одновременно с эльфом, присвистнула. Комочек задёргался, выбросил сноп искр, чуть не опалив мне при этом волосы, и потух.

- Это я сделала? - выдохнула я.

- А больше некому, - буркнул эльф, выглядывая из-за лошади и внимательно рассматривая мои ладони - мало ли, что я ещё прячу. - Я вообще не умею огнём управлять.

- Спасибо, Раэн! - искренне умилилась я.

- Это он тебя научил? - заинтересовался Виль. - А что ты ещё умеешь?

- Не знаю. Но что-то умею явно... А! Говорят, я умею летать.

- Ну, летать и я умею!

- Да? А крылья воздушные выращивать - тоже? - вскинулась я и тут же пожалела о своих словах. Эльф как-то сгорбился и поник. Ну конечно, у него-то нет таких сил, как у меня, а я хвастаюсь напропалую... Нашла перед кем выделываться!

- Извини... Просто я совсем не умею колдовать... Вернее, умею - но никогда не знаю, что получится в итоге. И сама не знаю, как я делаю то, что делаю...

Объяснила, называется! «Сам-то понял, что сказал?!» Но эльф уже смягчился.

- Ничего, ещё научишься. Времени впереди у тебя теперь много, когда-нибудь станешь очень сильным магом...

Эээ... Что он сказал?!!

Бубнёж эльфа пробился ко мне с трудом, как сквозь слой толстой-претолстой ваты:

- Ну и что мне теперь с ней делать? Нет, умные все такие, спихнули эту радость мне на шею - и выпутывайся, как хочешь! А они попрятались по кустам, Хранители долбанные! И за что мне такое наказание... падающее в обморок при каждом удобном случае? Они что, ей совсем ничего не объяснили?! А я теперь буду виноват, если что? Как отвечающий и обучающий... Так, что ли?!! Пора бы ей в себя прийти... Может, помочь? Озеро далеко - эх, жалко, я не Водный...

На этой фразе его размышления были прерваны моим предложением пройтись не только до этого самого озера, но и гораздо дальше. Эльф вскинулся:

- Ты очнулась?.. Всё в порядке?..

За искреннее волнение с оттенком виноватости, прозвучавшее в его голосе, я простила этому остроухому интригану даже его монолог. В конце-то концов, он тоже в этой игре только пешка, попавшая под раздачу... Но вот вытрясти из него всё, что он знает и что мне не сказали, надо будет обязательно. При случае.

- Почти. Ты действительно имел в виду, что...

- В этом мире ты теперь эльф. С мэллорном и эльфийской магией. Так что меньше шестисот лет ты вряд ли проживёшь...

Ик! М-да... Дожили.

Способность разумно мыслить ко мне вернулась уже на подходе к домику Тагира. И я сразу вспомнила, с чего всё началось.

- Виль, я не умею ездить на лошади. - Попытка номер два.

- Что значит - не умеешь? Садишься и едешь, и все дела! - изумился эльф.

- Э... - ну и как ему объяснить, что на лошади надо как-то сидеть - раз, ею управлять - два, да и вообще, мало ли... гм... Ну боюсь я! Она же живая!!!

Эльф покосился на мою растерянно-взволнованную физиономию и примирительно поинтересовался:

- Ты когда-нибудь уже имела дело с лошадьми?

- Нет... - Откуда?! «Чтобы я, выкормыш высокотехнологичного мира, имела дело с лошадьми?! Это наглость! Это намеренное оскорбление! Такое смывают только кровью!..»

Не знаю, что я ещё успела бы напридумывать, но пришлось оставить это весёлое занятие и переключиться на эльфа, который, похоже, счёл необходимым прочитать мне лекцию по зоологии.

- ...и вы легко поймёте друг друга. Поэтому мы и не пользуемся сёдлами, - радостно закончил Виль.

Гхм... Мне кажется, или я что-то пропустила?

- Попробуй-ка прямо сейчас, пока мы не дошли. А то завтра, с поклажей, будет не так удобно.

- Что попробовать? - А может, не надо, а?! Не предлагай! Не стоит! Только не это! Ну пожалуйста-пожалуйста-пожалуйста!!!

- Как что? Покататься верхом, конечно!

Бука!!!

Тяжело вздохнув, я подошла к Туману. И забормотала, обращаясь к коню:

- Вот ты, по крайней мере, слышал всю инструкцию... Будешь меня учить, понял? Давай, командуй... На тебя ведь залезть надо, я правильно понимаю?

Конь шумно выдохнул мне в ухо, будто подбадривая, и повернулся боком.

Хорошо, что он невысокий - спина на уровне моих плеч. И хорошо, что у меня с детства богатый опыт лазанья по заборам. Да, и с недавнего времени - ещё и по деревьям!

Подпрыгнув, я навалилась на Тумана животом, подтянулась и перекинула через круп одну ногу. Та-ак... Села прямо - и гордо оглянулась на Виля с видом покорительницы Эвереста. Эльф хмыкнул, я махнула ему рукой. Виль протяжно засвистел.

Ма-а-амочки-и-и!!!

Подо мной всё ходило ходуном (кажется, это «всё» было Туманом), вокруг мелькало что-то зелёное. Ветер бил в лицо, причём с такой силой, что из глаз текли слёзы. Отчаявшись оглядеться и понять, что происходит, я взмолилась:

- Туман, стой!.. Ну, притормози хотя бы! Туман!!! Стоп, машина! Чуть помедленнее, кони, чуть помедленнее!..

Что-то изменилось. Теперь Туман подо мной не качался, как палуба корабля, а трясся и подпрыгивал, напоминая мне первую стиральную машину из моей предыдущей жизни в режиме отжимания белья (тогда она считалась чудом техники, но стены в ванной очень быстро стали оббитыми). Я рискнула приоткрыть глаза.

Мимо лениво проплывали какие-то кусты. Справа, довольно далеко, в низине, виднелась блестящая лента маленькой речки. Красота!.. Только Виля нигде нет. И я не знаю, с какой стороны мы прискакали...

- Ну и куда ты меня завёз, Сусанин? - тоскливо спросила я остановившегося коня. - Я домой хочу! К кроватке и ужину! Да и темнеть начинает - вечер уже...

Туман фыркул, покрутился на месте и размашистым шагом пошёл... надеюсь, к охотничьему домику, а не наоборот.

- Ты ведь галопом скакал, да? - спросила я через некоторое время. И, не дождавшись ответа, сама продолжила: - Да. Ты скакал галопом. А я с тебя не упала. Без седла. Значит, ты не даёшь мне упасть, верно?.. Здорово! А давай чуть побыстрее?.. - А что? Радоваться жизни, так по полной!

Туман оглянулся, посмотрел на меня, но темп не ускорил.

- Ну Туманушка! - заклянчила я. - Так мы до завтра до домика не доберёмся! Давай побыстрее...

Ноль эмоций. «Жди-те от-ве-та... жди-те от-ве-та...»

А вот не буду ждать! Сам напросился!

- Нн-но! - прикрикнула я, шмякая пятками по бокам коня. Кажется, так?..

Т-т-та-а-ак... Затрясло сразу же, как Туман перешёл на рысь. Ох... Галопом и то проще... А это идея!

- Ещё! Нно! Вперёд!!! - завопила я, радостно пиная Тумана - и как-то уже и думать забыв, что он тоже живой, и что я его боюсь.

Жеребец перешёл на галоп. Вау!!!

Восторг затопил меня с головой. Мы неслись среди кустов и перелесков, уворачивась от веток и перепрыгивая канавы - и я визжала от счастья! По щекам стекали слёзы, но я упрямо держала глаза открытыми, стремясь насладиться этой гонкой как можно больше...

Виль ждал нас на том же месте с довольной ухмылкой. А я даже не стала ему мстить - слишком довольная была после такой верховой прогулки. А то, что я всю обратную дорогу училась вызывать огненные шары - так надо же мне тренироваться когда-нибудь? Зато эльф бледнел каждый раз, как мне удавалось подержать файерболл на ладони хоть несколько секунд! А уж когда я стала тренироваться в его метании!

Короче, дошли до домика мы молча, быстро и очень довольные... Ну, я, по крайней мере.

Глава 6

Неспокойная ночь

После сытного ужина, любезно приготовленного Тагиром, пока мы с эльфом «ходили за лошадьми», единогласно было решено ложиться спать. Причём мне, честно говоря, просто нечего было делать. Эльф же сослался на то, что завтра рано вставать и вообще трудный день... А Тагир, в отличие от нас, очень бодрый и весёлый, явно хотел порасспрашивать меня о результатах прогулки в Лес, но при Виле не решался - вот и пришлось ему сначала устраивать спать «в углу, на коврике» эльфа, а потом и укладываться самому, благо я уже посапывала к тому моменту на единственной имеющейся в наличии кровати.

Но - только посапывала. Спать не хотелось. Совсем.

Провалявшись где-то около получаса, я поняла, что так просто сегодня не усну - а значит, надо что-то делать. Подождав для верности ещё столько же, я как можно тише выскользнула из кровати, наспех оделась, накинула плащ (не знаю, чей - в темноте все кошки серы) и вышла на улицу. На пороге меня догнал сонный голос травника-охотника: «Дверь плотно закрой, сквозняков напустишь».

Хм... и где мой бесшумный эльфийский шаг?

Плотно закрыв дверь, как мне и посоветовали, я уселась на крыльцо. Не то, чтобы мне хотелось именно там посидеть, нет - просто я не хотела никуда идти на ночь глядя, а на улицу выбралась уже, вроде как...

Ночь оказалась громкой. Особенно, если её слушать. Везде кто-то летал, бегал, шебуршился... Совсем блико ко мне громко фыркнуло какое-то крупное животное, и я уже хотела испугаться, как меня озарило:

- Туман?.. Туман, ты?

В ответ на мой голос из сереневых сумерек ночного зрения вынырнула светящаяся фигура коня. Ну ни чего себе! Нет, я понимаю, он не просто конь, а эльфийский... Поэтому я и не удивлялась, что на такое небольшое и с виду хрупкое животное надеются, кроме меня, навьючить ещё полцентнера поклажи, но что... он ещё и светится!!!

Туман подошёл, наклонил ко мне голову и, по своему обыкновению, фыркнул прямо в лицо.

- Я тебя тоже люблю, - отвернулась я от его горячего дыхания и нечаянно сбилась на обычное зрение. Мир тут же затопила темнота, а фигура коня перестала светиться, чуть заметным светлым лоскутком маяча неподалёку. - Ага, ясно, - прокомментировала открытие я, - значит, ты светишься по спец.заказу, только для эльфийской магии... Ну-ну.

Почему-то это открытие меня утомило. Пожелав Туману спокойной ночи, я ушла обратно в дом. И только забравшись обратно под одеяло, поняла, насколько я замёрзла. Даже второе одеяло помогло не сразу...

Согревшись, я провалялась ещё, наверное, с час, прежде чем удостоверилась, что уснуть мне опять не удаётся. Поворочалась с боку на бок, очень натурально похрапела и в конце концов принялась считать розовых слонов. Слоны сначала пробегали чинно и благородно, как миленькие, потом им это надоело, и они стали прыгать, хлопать большими, почему-то острыми ушами, и полузнакомым голосом тихонько что-то бормотать. Хором.

Я не успела понять, чьим именно голосом вещали слоны, как они выстроились в аккуратную цепочку и скрылись с глаз в высокой траве... Стоп! В какой такой траве?

Непонятно каким образом я оказалась на лугу. На весёлом таком, зелёном, ярком лугу...

Я стояла на совсем небольшом холмике, но видно было многие километры лугов, раскинувшихся во все стороны. Недалеко от меня задумчиво шла красивая девушка в расшитом местным аналогом бисера платье, роскошные каштановые кудри теребил лёгкий ветерок. Девушка помахала мне рукой и так же неторопливо продолжала идти.

- И кто же это тут есть, кроме меня?! - холодно и высокомерно осведомился всё тот же, смутно знакомый, но не поддающийся узнаванию, голос. Сразу захотелось задрать нос и кого-нибудь куда-нибудь послать...

- Я, - каков вопрос, таков ответ.

- Лаир? - голос стал на порядок мягче и веселее, и я его узнала.

- Раэн!

- Что ты тут делаешь?

- А ты?

- Это - мой сон. Я тут живу, - хмыкнул эльф.

- А может, это мой сон? Я так долго пыталась заснуть, что, наверное, всё-таки уснула...

- Нет, мой! Сейчас я докажу... А ну-ка покажись, где ты есть, нечего моими глазами смотреть!

Мир раздвоился, кувыркнулся с ног на голову (или наоборот?) - и вот я уже сижу на том же холме, а рядом со мной стоит Раэн и покусывает какую-то травинку.

- Выплюнь сейчас же! - голосом ворчливой бабушки потребовала я.

- Ябольшенебуду... - тоном уличённого в чём-то непотребном мальчишки буркнул эльф и заливисто рассмеялся. Вот только в глазах я разглядела тщательно запрятаную боль.

- Это... она? - тихо спросила я, повернувшись к девушке, но луг оказался пуст. - Это... была... она? - чуть настойчивее повторила я.

- Да, - кивнул эльф. Будто в омут с головой бросился.

- Красивая... - И я замолчала. Намеренно.

- Как ты попала сюда? - спросил Раэн минут через пять, устав играть в молчанку.

- Повторяешься, - меланхолично заметила я. Сорвала попавшуюся под руку травинку и сунула её в рот. Потом улеглась на спину, заложила руки за голову и уставилась прямо на стоящее в зените солнце. - И я повторюсь. Я очень долго пыталась уснуть и, в конце концов, кажется, уснула.

- Это не сон, - мотнул головой возвышающийся надо мной, как Эйфелева башня местного значения, Страж. - Вернее, это сон, который я контролирую...

- Ясно, - оборвала его я. - Ну вот и мне захотелось узнать, как у тебя дела, и попала я к тебе...

Теперь замолчал Раэн. И только по прошествии ещё пары-тройки минут смог сказать:

- Я очень рад тебя видеть... - и снова смущённо смолк.

- Я тебя тоже, - бодро подскочила я с земли, вернее, с травы. - Ну и как тебе я? - И этак с намёком тряхнула головой.

- Нормально... - и искреннее недоумение на красивом эльфийском лице. Даже уши озадаченно растопырились.

Не, я так не играю.

- А это? - взяла прядь волос и покрутила её в пальцах. Не найдя в глазах Стража ни одной разумной мысли, опустила глаза и увидела молочно-белые собственные волосы. Это ещё что за новости?!!

Я только набрала воздуха в лёгкие, чтобы высказать своё отношение к происходящему со мной сейчас и вообще в последнее время, как эльф меня перебил:

- Ты теперь как-то по-другому выглядишь? - Надо же, какой догадливый! - Просто сейчас ты такая, какой помню тебя я. Это ведь мой сон, - эльф виновато пожал плечами.

Мне всё надоело.

- Это наш общий сон! - рявкнула я, представляя, как по моим волосам растекается серебро. Судя по округлившимся глазам Стража, мне удалось. - Я теперь маг Жизни, как и ты. Принимай коллегу!.. И, кстати, почему ты ещё не в курсе? Все эльфы давно на ушах стоят, мы с Ниирэ уже и над Аллеаром успели поиздеваться...

- Вот потому и не в курсе, - нахмурился Раэн, - что мы не сошлись характерами с Аллеаром, и я ушёл.

- Далеко ушёл?

- На северную границу Аманхиля, в Место Уединения.

- А смысл? Аллеар от этого никуда не денется!

- Зато до меня не доберётся. А через сотню-другую лет повзрослеет, перебесится и станет нормальным Хранителем.

- Раэн, почему бы тебе не занять его место? Ну, хотя бы, на те же две сотни лет, пока не поумнеет Аллеар. Видишь же, как с ним мучаются окружающие...

- Не хочу, - резко ответил Страж. И, чуть подумав, объяснил: - Чтобы быть хорошим Хранителем, нужно чувствовать ответственность за Лес и его эльфов. Нужно их любить, уважать - и ни в коем случае не быть к ним равнодушным... Я не подхожу.

- Почему?

Эльф отвернулся.

- Это из-за Неё, да?! - Меня понесло. Какое мне дело до Раэна и его Хранительства? Но остановиться я уже не смогла. - Ты прожил целую жизнь среди людей - и теперь не считаешь Лес своим домом, так?! Ты насмотрелся на смертных - и теперь отворачиваешься от собратьев! Ты забыл, кто ты, запутался в своих чувствах! Ты всё ещё любишь Её, верно?! Ну так люби! Кто тебе мешает?!! Только люби как воспоминание, а не как живого человека, которому хранишь верность, хотя знаешь, что не увидишь больше никогда!!!

Я выдохлась. Но, чуть помолчав, всё же добавила, тихо и безразлично:

- И тогда у тебя будут силы на то, чтобы жить дальше. На то, чтобы обращать внимание на окружающих и окружающее - и радоваться их взаимности...

Вот теперь всё.

Я глубоко вздохнула и спустилась с холма, невидяще шагая куда-то вперёд. Лишь бы идти...

- Лаир!

Я сделала вид, что меня здесь нет.

- Лаир, погоди!

А вот там, впереди, такой красивый сиреневый чертополох...

- Лаир!!! - Эльф ругнулся, похоже, догоняя меня бегом. - Светлана!!!

Я удивлённо остановилась, рука зависла над колючим цветком.

Как он меня назвал?! Обалдеть!!!

- Света... Прости! Прости меня! - Страж попытался взять меня за руку, но я вырвалась и отступила. - Прости, я дурак, я...

- Меня зовут Эленсиль, «папочка»... - ядовито напомнила я. - И я ухожу.

Я рванула горсть цветов-колючек и отскочила от Стража. Он метнулся за мной. Я кинула в него чертополох, топнула ногой, приказывая себе проснуться - и очнулась в домике Тагира. Перед глазами стояла и никак не хотела уходить очаровательная картина: Раэн, ничком падающий в траву, чтобы пропустить над головой рой небольших колючих файерболлов...

Прошла, наверное, уже уйма времени с того момента, как я «вернулась» после общения с Раэном, а я всё ворочалась с боку на бок. Мысли перекатывались в голове, бросаясь то в одну крайность, то в другую. В какой-то момент я поняла, что ничего не думаю вообще и пялюсь в потолок скорее по привычке, нежели из желания чего-либо увидеть в ночной темноте. Я встряхнулась.

«Да что же это такое? Я никогда не страдала бессонницей. Скорее, могла заснуть в самом неподходящем месте и в самое неподходящее время. А сегодня... Уже полночи, наверное, прошло... Почему ночи такие длинные? И ведь хочу спать, и зеваю, и глаза слипаются - а сон не идёт. Голова что-то думает, и вся я такая энергичная, что хоть сейчас вскакивай и беги куда-нибудь... Ну почему в этом мире нет успокоительных? Вернее, они наверняка есть... Почему я их не знаю, и у меня их нет?! Так, надо думать логично. Что может усыпить? Чашка крепкого, сладкого чая? Нет, в данной ситуации я от него скорее проснусь - да и нет тут чая. Разве что местный аналог зелёного, но какой же это чай?! Чай должен быть тёмным. Чёрным, крепким, вкусным... Бодрящим... Бодрящим? Ха! Ну конечно!!! Бодрящим!!! Чтобы я ещё раз согласилась выпить какой-нибудь подозрительный напиток из лап троллей и шаманов!!! Бодрящий, блин!!!»

От таких эмоциональных переживаний я не выдержала и, вскочив с кровати, стала метаться по дому, на удивление ни во что не врезаясь - и даже не наступая на спящих на полу парней. Им очень крупно повезло, ведь я даже не думала смотреть себе под ноги.

«Так... Значит, по милости ггшарри спать мне сейчас не грозит... Чем бы таким заняться?»

На улицу выходить мне категорически не хотелось - там всё ещё ночь, холодно и темно. В доме тоже было темно, и я уже автоматически перешла на ночное зрение. Попыталась посчитать, сколько сейчас времени (в это мире часы были не в ходу, время определяли по внутренним часам или по солнцу...). В углу заворочался Тагир и промычал, не просыпаясь:

- Ложись спать, кончай бродить! (хорошо хоть не сказал - бредить...)

- А сколько сейчас времени?

- Четверть третьей стражи... - и охотник, отвернувшись носом к стенке, демонстративно захрапел.

Так... Если перевести в часы, то получится... Почти три часа ночи! Ещё полночи впереди!!! Я повешусь... И напишу записку «В моей смерти прошу винить тролльего шамана!»

Изображать неприкаянную душу, запертую в небольшом помещении, мне быстро надоело, и я снова забралась под одеяло. Оно успело порядочно остыть. Я разозлилась и представила себе, как меня окутывает тёплый воздух. Никакой реакции. Я попробовала снова и снова... К тому моменту, как я выдохлась и махнула рукой на свою непонятливую магию, постель успела согреться сама. Да и я, оказывается, тоже.

Поудобнее устроившись и завернувшись в одеяло целиком, я честно стала изображать из себя спящую. Словно издеваясь надо мной, темнота стала нашёптывать мне голосом Раэна:

- Лаир... Света... Я знаю, ты меня слышишь... Прошу, приходи ко мне завтра, поговорим... Очень прошу... У меня не получается к тебе пробиться... Приходи!

На последнем слове я чётко увидела картинку: эльф, смущённо переступающий с ноги на ногу в тёмном (но явно эльфийском, это чувствуется) Лесу. Удивило только одно - я как будто находилась рядом с ним. Или - часть меня? Ну конечно, мой мэллорн! Как Страж его нашёл?! Он же сам говорил, кто попало мэллорн не сможет увидеть! Хотя... Маг Жизни, наверное, за «кого попало» не считается... Жаль. Придётся поговорить. А то ведь не отстанет...

Рассвет подкрался незаметно. Только что было темно и грустно, и вдруг уже в окно льётся ещё рассеянный и робкий свет. Я едва удержалась, чтобы не подскочить с торжествующим воплем. Я всё-таки пережила эту ночь!

Но каких усилий мне это стоило...

Я встала и встряхнулась, выметая из головы ту уйму мыслей, что успела за ночь передумать. День начинается! Новый, новый, новый день!

Естественно, пройти мимо стула и об него не споткнуться радостно-возбуждённой мне не удалось. Результат - два матерящихся на незнакомых мне языках парня, на одного из которых приземлилась я (судя по красивому цвету волос, маячащих перед глазами - на эльфа), а на второго упал стул.

Кое-как разобравшись, где чьи руки, ноги и ножки, мы смогли встать и поднять многострадальный предмет мебели. Я радостно посмотрела на парней. Те хором ответили мне хмурыми взглядами и ушли умывать свои невыспанные и помятые лица.

А я-то тут при чём? Не при чём! Я что, виновата, что они так плохо спят и что у них такой чуткий слух?!

Выглянувшее из-за горизонта солнце с удивлением смотрело на ненормальную троицу, подскочившую ни свет, ни заря - и теперь не знающую, чем бы заняться.

Нет, мы, конечно, знали, чем можем заняться, вот только кое-то явно решил повредничать... Умывшись и позавтракав разогретым ужином, парни решительно отказались делать что-либо ещё. И напоминание, что они сами собирались выехать как можно раньше, на них никак не подействовало. По-моему, это называется саботаж...

Я вышла из домика, оставив дверь нараспашку. Подозвала Тумана, поздоровалась с ним и предложила собираться в дорогу. Он явно обрадовался - когда я вытащила из дома «свои» сумки (в одной из них часть места действительно занимали мои вещи, а в другой всё барахло было Тагира, но навьючить их обе нужно было на Тумана), конь стоял на вытяжку перед крыльцом и косил на меня большим абсолютно чёрным глазом.

Я, пыхтя и ругаясь сквозь стиснутые зубы, поыталась пристроить на его спине сумки. Ага! Щаззз! На Тумане не было седла - и оно не подразумевалось, - так что привязывать поклажу было не к чему. Совсем. Хоть на шею вешай (коню, конечно).

Помучившись пару минут, я умоляюще глянула на парней. Демонстративно зевающий Виль хмыкнул и отправился за другими лошадьми, а Тагир подошёл помочь мне. Оказалось, длинные ручки сумок связывались между собой, и на этаких ремнях поклажа держалась всю дорогу, просто перекинутая через спину Тумана. Кроме того, ремни можно было сделать подлиннее и упираться в сумки ногами, как в стремена - но это только если лошади шли шагом, потому что уже при рыси раскачивающаяся во все стороны на длинных ремнях поклажа сильно мешала.

Когда я во всём разобралась и села верхом, оказалось, что парни тоже готовы. Взлетев на коней, они махнули мне рукой и помчались вскачь.

Ах так?! Ну, берегитесь, заговорщики! Всех догоню!!!

Глава 7

Мы поедем, мы помчимся...

Первое время мы ехали напрямик, через заросли и овраги, то и дело пугая просыпающуюся природу совсем не радостными возгласами, когда незамеченная в утреннем густом тумане ветка куста или дерева с ног до головы окатывала кого-нибудь из нас дождём холодных брызг. Больше всего доставалось Тагиру, ведь ехали мы гуськом, а он был впереди. Кони быстро смирились со своей участью и в ответ на очередной незапланированный душ только фыркали.

Речка вынырнула из тумана так резко, что мы могли бы перейти её вброд, не заметив, если бы не наши лошади - они почему-то не захотели лезть в воду, хотя и так уже были все мокрые... Речка была небольшой, шириной метров пять и глубиной мне по пояс, с прозрачной водой и тёмным, илистым дном.

Эльф с Тагиром направили коней вдоль берега и сообщили, что через стражу мы выедем на дорогу, а там можно будет остановиться - обсохнуть и перекусить.

«Почему не раньше?» - удивилась я.

«А смысл?» - флегматично отозвался охотник, - «Пока мы не на дороге, мы сразу вымокнем обратно...»

Перспектива ехать через мокрый лес ещё три часа меня не прельщала, но выбора не было.

Речку мы старались из виду не выпускать и через какое-то время заметили место, где берега сужались. Ребята радостно закричали и послали коней в галоп. Туман возмущённо заржал и рванул за ними... Короткий миг полёта, захватывающее ощущение невесомости - и мы уже на другом берегу.

Наконец под тёплыми лучами солнца рассеялся давно надоевший всем туман. Листья и травы, блестевшие капельками влаги, высохли ещё быстрей - и я предложила сделать привал. А что? Вымокнуть нам больше не грозит. Парни подумали-подумали и согласились - когда поняли, что иначе я от них не отстану.

- Здесь всегда так... мокро... по утрам? - спросила я, возвращаясь из-за кустов к уже разожжённому костру. Теперь я знаю: блаженство - это когда ты не дрожишь всем телом и не стискиваешь изо всех сил зубы, чтобы не пугать их ритмичным лязгом всё окрестное зверьё, а заодно и попутчиков. Вот почему, наверное, мы, не сговариваясь, всю дорогу ехали молча...

- Не всегда, - это Тагир. Он уже успел переодеться, а эльф всё ещё прятался в кустах. - Только осенью.

- А сейчас осень? - удивилась я. Ну не вяжется такая погода с осенью! Солнце днём припекает - хоть загорай, леса стоят все зелёные, травы цветут во всю... Какая же это осень?!

- Скоро осень, - поправился охотник. - А здесь, у отрогов Края Мира, рано начинают идти дожди. Дней через десять - уже пойдут. Вот тогда будет мокро!

Брр!.. Я поёжилась. Мне и туманов хватило выше крыши!

- А в Лесу тепло, - подал голос незаметно вернувшийся Виль. - Если там идёт дождь, то он тёплый. И воздух тёплый... Можно набегаться по лесу, промокнуть насквозь - и всё равно не замёрзнуть.

- Спасибо, товарищ агитатор, я подумаю, - с серьёзной миной ответила я. Тагир подавился куском мяса, который уже успел где-то раздобыть. Заметив мой укоризненный взгляд, он поспешил откупиться, выдав и мне порцию. Обиженный эльф демонстративно взял себе сам.

Перекус кончился быстро. Тагир стал собирать провизию, Виль потушил костёр. Я попыталась встать. Почему попыталась? Потому что ноги вдруг заныли, не желая куда-либо идти. А когда я от неожиданности плюхнулась обратно на сиденье (старое поваленное дерево, явно не в первый раз работающее кухонным гарнитуром - и стульями, и столом одновременно), моя пятая точка взвыла так, что я предпочла всё-таки встать. Ох! И это после нескольких часов езды?! Ну, пусть не нескольких. Ну, может, часов пяти-шести... Что же будет к вечеру?!

- Виль!

- Да? - эльф оглянулся, окинул меня взглядом и вопросительно поднял бровь.

- Можно мне задать один вопрос?

- Какой?

Я мысленно потёрла руки и ехидно улыбнулась:

- Почему тебя приставили ко мне?

Эльф отвернулся. Я уже подумала, что он обиделся, но острухий придержал коня и, поравнявшись со мной, ответил:

- Ну вообще-то ты совсем новичок в нашем мире и запросто можешь вляпаться в какие-нибудь неприятности...

- Я маг Жизни, Виль, - прервала его размеренную речь я. - Отвечай честно!

Эльф замялся.

- Тагир! - окликнула я охотника, - Как ты думаешь, Виля могли просто так ко мне приставить?

Эльф вздохнул и умоляюще посмотрел на друга. Но тот не поддался:

- Ну, с учётом того, что Виль - напарник Вильварэна, а тот в Диндаэроне - важная персона, то - нет, просто так не могли. В чём-то ты замешана, в чём-то очень важном для эльфов.

- Ага! - Я торжествующе посмотрела на пригорюнившегося Стража. - Так в чём я замешана? Зачем тебя приставили ко мне, Олорин?

Это было как озарение: не обратись я к нему по официальному имени, он бы так и не ответил.

- Светлана... Эленсиль, - начал эльф (ни за что не поверю, что он случайно сбился!), - пойми: ты - Серебрянный маг, да ещё и такой необычный... Эльфы не могут оставить тебя без присмотра.

- А если я тебя отошлю? Прикажу вернуться в Лес?

- Ты этого не сделаешь! - всю серьёзность и напыщенность с эльфа как ветром сдуло. В голосе прозвучал нешуточный страх.

- Сделаю! - попыталась надавить я.

- Нет!.. Скажи, что ты это не серьёзно!

- Серьёзно! - но, увидев его затравленный взгляд, я смягчилась: - Ладно, живи пока... Расскажи тогда, что это за Стражи везде в Лесах?

- Стражи?

- Ну да. Арондил, например, Страж Леса. Ты, вроде бы, тоже...

- Я из Внешней Стражи Леса. Мы патрулируем всю территорию между селениями людей и Непроходимыми горами. В смысле, Краем Мира, - пояснил эльф в ответ на мой вопросительный взгляд. - Горы - территория чуждая и враждебная нам. Бывает так, что с гор или из них на равнину спускаются всякие существа... Некоторые безобидны, некоторые - очень опасны. Внешняя Стража Диндаэрона защищает собственно Лес и всю эту территорию - а, заодно, и людей, - от этих порождений гор. Однажды мы не заметили сразу, и они успели вырезать два человеческих селения и испоганить лес на несколько дневных переходов окрест... У других Эльфийских Лесов такой проблемы нет. В них существует только внутренняя Стража, поддерживающая границу Леса и следящая за порядком. Арондил состоит в такой Страже уже несколько десятков лет, точно не знаю.

- А какие есть возможности у мага Жизни?

- Тут я тебе не помощник. Не знаю.

- Хм... А что-нибудь из обычной магии покажешь?

- Из Воздушной покажу. Тебя ведь Воздух любит, так? Ну... вот, например...

Поразвлекавшись какое-то время с магией и, в конце концов, устав слушать разливающегося соловьём эльфа, я решила-таки заняться делом, а именно... правильно! Мозговым штурмом, он же - военный совет.

Итак, что мы имеем на данный момент?

Незнакомый мир, три Эльфийских Леса, всякие горы и - государство людей. Уже неплохо, без последнего было бы хуже.

Дальше, кого мы... наблюдаем?

Перво-наперво, меня, разумеется. Затем - эльфов. Думаю, что стоит выделить особо Арондила и - как там его? - Лориэна, короче. Кроме того, тролли и лохматики-тильяньви, но этим от меня уже ничего не нужно. Людей я пока ещё даже не видела (Тагир не в счёт).

Едем дальше, видим мост. Что нужно от меня эльфам вообще и Раэну с Лориэном в частности?

Хм... «Эльфам вообще» нужно, судя по всему, чтобы я была послушной девочкой и, может даже в скором времени, заняла место Хранителя Аманхиля. Или Диндаэрона. Не важно.

Что нужно от меня Раэну?

Хочется верить, что ничего, но не знаю. Если я стану Хранительницей Аманихля, он будет очень рад (к нему перестанут приставать по поводу Хранительства), но заставлять меня он не захочет. Надеюсь. Жаль, мы не успели толком пообщаться - сначала были все в делах, а потом я скоропостижно сбежала. Ладно, оставим Раэна. До нашего с ним разговора.

Чего хочет от меня Лориэн?

Замечательный вопрос. Просто великолепный. И очень важный, но - вот беда! - ни одного вразумительного ответа у меня нет. Абыдно, э?.. Ладно, тоже оставлю до разговора с Раэном.

Итог: дело ясное, что дело тёмное! Ничего не понятно и ничего не сделать. Тоска...

Я зевнула. Широко и качественно.

Чем бы таким заняться? С Вилем, что ли, ещё поговорить? Никогда не думала, что ехать на лошади так скучно!

Я опять зевнула и глянула вперёд. Тут же, не удержавшись, хихикнула: эльф от меня сбежал. Теперь передо мной ехал Тагир, а Виль - первым. Хотя Тагир старше меня всего на несколько лет, но выглядеть солидным и серьёзным он умел. Я даже не стала приставать к нему с расспросами. Вместо этого я продолжила самостоятельный магический практикум.

Но магия мне не давалась, а зевала я всё отчаяннее и отчаяннее. В конце концов, успев только вякнуть «Тагир!», я провалилась в глубокий сон.

Снился мне всякий бред.

Туман (который конь), гоняющийся за мной и иногда притворяющийся троллем, почему-то с длинными жёлтыми волосами. При этом он кричал: «Я бог Солнца! Я бог Солнца!».

Озеро, истекающее ручьями и медленно умирающее от обезвоживания.

Избушка (которая моя лиэтаннэ), обидевшаяся за то, что я её покинула, и теперь поворачивающаяся ко мне исключительно задом.

Чей-то взгляд, холодный и острый. Опасный взгляд - но, не успела я испугаться, как этот кто-то превратился в Лориэна и сказал, потирая руки: «Ты же знаешь, я люблю всё необычное...». При этом хищного блеска его глаз не мог скрыть даже глубокий капюшон.

Тьфу! Хватит, решила я - и вдруг оказалась в бесконечных сумерках. Серое пространство, без верха, низа или хоть какой-нибудь твёрдой поверхности под ногами... но почему-то родное и безопасное. Я даже умилилась.

А чуть отдохнув, опять помянула недобрым словом тролля-шамана. Ну, выветрилось наконец зелье - так это же замечательно! Ещё бы я при этом не уснула, так сказать, добровольно-принудительно!

Ещё чуть покувыркавшись в этих сумерках (покувыркавшись в буквальном смысле - как я ни поворачивалась, чувствовала себя вполне комфортно), я попыталась проснуться, но у меня не получилось. То ли я просто пока не научилась, то ли моя власть распространяется только внутри сна. Я, так сказать, управляю его «сюжетом». Кстати, о сюжете. Как там поживает Раэн?

Никак, поняла я через какое-то время, бросив попытки до него достучаться. Либо он меня не слышит, либо я что-то делаю не так, либо... он не спит! Сейчас же день!!!

Я обиделась. На тролля-шамана, на Раэна и на свои противные сны. А потому свободно развалилась в уже привычных сумерках и уснула снова. Из вредности. Чтобы сны не снились - или, хотя бы, не помнились, как обычно.

Проснулась я только под вечер.

Первое, что я увидела, открыв глаза, была застывшая и насквозь фальшивая улыбка Тагира в сочетании с его же яростно-ненавидящим взглядом. Уже судорожно припоминая, что я такого сделала, мне, наконец, удалось заметить, что он смотрел куда-то вперёд, мимо меня... Уффф! Прямо наковальня с души свалилась! Оказалось, молодой человек ехал рядом, краем глаза присматривая за мной и, на всякий случай, придерживая за повод Тумана. Мой жеребец шёл с таким величественным и независимым видом, как будто это он вёл в поводу Тагира, а не наоборот.

Чуть повернув голову, я с любопытством принялась разглядывать того, кто так допёк обычно спокойного и уравновешенного охотника.

Оп-па!!! Эльф! Виль, если быть точной... Почему-то Тагир сверкал глазами именно на него, а не на трёх непонятных личностей, едущих бок о бок с перворождённым.

Громкий хриплый голос, вякнувший что-то за моей спиной, в обычной ситуации заставил бы меня подпрыгнуть - но сейчас всё тело настолько затекло, что я даже не пошевелилась. Правда, в груди что-то ёкнуло, и в горле застрял неприятный комок.

Второй голос, не менее хриплый, сказал было что-то в ответ, но тут же осёкся - Тагир нашёл, наконец, на ком можно выместить злость, и теперь сверлил грозно-яростным взглядом тех, кто ехал позади нас.

Медленно, с видимым усилием разомкнув застывшие в жуткой гримасе губы, охотник спросил, не глядя в мою сторону:

- Ты проснулась?

Я задумчиво скосила на него глаза и постаралась сесть прямо, несмотря на ноющие спину, шею, ноги и вообще всё, включая, кажется, даже кости:

- Ну, допустим...

Тагир повернулся ко мне, внимательно изучил с ног до головы и поинтересовался, удерживая на лице спокойно-серьёзное выражение:

- Ну и как самочувствие?.. Хорошо выспалась?..

Обиженно нахмурившись, я уточнила:

- Издеваешься?!

- Даже не думал.

- А зачем тогда эта похоронная мина?.. И, кстати, что это за попутчики объявились?

- Эти, как ты их назвала, «попутчики» - стражники местного князя, совершали объезд манора и наткнулись на нас. К сожалению, - охотник вздохнул, как можно тише и незаметнее.

- Нам что-то грозит? - всполошилась я. - Мы что, какие-то законы нарушили?

Тагир хрюкнул. Согнулся пополам, но не выдержал и хрюкнул ещё раз.

- Да смейся ты, наконец! - возмутилась я. - Только объясни, что я такого смешного сказала?

- Они поехали с нами, как почётное сопровождение. Да и в замок, я думаю, им хочется вернуться как можно скорее, а тут подвернулась такая уважительная причина, как эльфы-путешественники!

- А мы что, едем в замок?

- Нет. Но им-то об этом знать не обязательно. А то начнут ещё настаивать на визите вежливости. Лучше мы потом по-тихому слиняем... В смысле, поедем туда, куда нам надо, не обращая внимания на этих «простых смертных».

- Эльфы никогда так не обзывают людей, - нахмурилась я. И внутренне напряглась: а мне-то какое дело? Я что, уже к эльфам себя причисляю?

- Конечно. Люди и сами себя обзовут, как только можно. А эльфы всегда вежливы и корректны.

Хм. С этим утверждением тоже можно поспорить, но я не стала. Вместо этого я принялась разглядывать наше почётное сопровождение.

Синие с чёрным камзолы аж блестят от многочисленной золотой вышивки. Волосы, у всех длинные, как на подбор, зачёсаны назад и собраны в «конские хвосты». Это при том, что все стражники - мужчины. Лошади у них в холке выше наших на локоть - и очень пузатые. С короткими кривыми ногами, тостой шеей и широкой головой... с рогами. Упс. Кажется, это не лошади! Быки, что ли, верховые? Точно. Похожи. И глазки у них маленькие и злобные. Как будто знают, что их только что лошадьми обозвали.

На быках, в отличие от наших лошадок, было какое-то подобие сёдел, тряпочных, мягких (наверное, чтобы всадники себе седалище не отбивали, когда эти угловатые туши шли рысью...) и уздечки - толстые цепи, сложным образом намотанные на бычьи головы. Так и представлялось: всадник со всей дури тянет за железный «повод» в два пальца толщиной, а его «лошадь» и ухом не ведёт, так же флегматично топая вперёд и не разбирая дороги...

- Тагир! А почему они на быках ездят?

- Это верховые быки, специальная порода. Видишь, какие они маленькие? А на быках... Потому что на эльфийских лошадях ездят только эльфы и те, кому такие кони были переданы в качестве подарка особой ценности.

- А у тебя откуда?

- А я формально тоже Внешний Страж Диндаэрона.

Я изумлённо воззрилась на него.

- Не веришь? А зря. Я живу на уже так называемой эльфийской земле - очень близко к горам. Вот и решили эльфы меня зачислить в Стражу, чтобы оправдать моё право там жить. И вообще, вся моя семья уже пятое поколение называет себя «почётными Стражами».

- А где живёт твоя семья?

- Да там же. В нескольких дневных переходах на восток. Может, мы даже с ними встретимся - если у них будет такой богатый улов, что они тоже решат съездить на эту ярмарку... И вообще, прекрати меня расспрашивать, - вдруг возмутился Тагир. - Я же должен изображать из себя послушную и бессловесную тварь, благоговеющую перед вашими с Вилем светлостями... А я вместо этого разливаюсь тут соловьём, да ещё и на чистейшем эльфийском.

- А почему ты должен быть «бессловесной тварью»? И почему мы с Вилем - светлости?

- Потому что вы, миледи, дама эльфийских кровей. И если не эльфка, то полуэльфка точно. А простые смертные перед вашей светлостью просто обязаны благоговеть. И вообще, потом всё объясню. А сейчас дай мне играть мою роль - и помолчи, очень прошу.

- Да пожалуйста, - обиделась я.

Заинтриговал, ничего не объяснил, да ещё и послал в итоге. Дожили... Меня теперь так и будут обламывать все, кому не лень? Не позволю! Может, спросить у него ещё что-нибудь? Нет, не стоит. Пошлёт ведь, на этот раз открытым текстом. Ну ничего, ехать ещё долго - что-нибудь придумать я точно успею...

Глава 8

Постоялый двор

Планы мести придумываться не хотели, всё тело болело, да ещё и в наступивших сумерках перестали радовать глаз красивые пейзажи расстилающейся вокруг первозданной природы. В такой обстановке неторопливо-спокойный шаг наших лошадей, подстраивающихся под скорость передвижения быков, раздражал меня неимоверно. Больше всего хотелось скорее уже хоть куда-нибудь приехать, поужинать и улечься спать.

«Я что, не выспалась?» - удивилась я. - «Странно...» Повернулась к Тагиру и только в последний момент сдержала рвущийся с языка вопрос. Чёрт! Достал! Все достали!!!

Повинуясь моей еле заметной команде, Туман сорвался в галоп. В два прыжка догнав Виля и трёх стражников, мы просочились между быками (совершенно непонятным для меня способом...) и понеслись вперёд по дороге.

«Только не сворачивай! Туман, только с дороги не сворачивай!», - повторяла я, совершенно не видя перед собой ни дороги, ни обочин. Редкие бесформенные тени возникали рядом, чтобы так же быстро, как появились, пропасть позади.

Откуда-то издалека до меня донеслись возмущённые крики и топот копыт.

«Вперёд! Быстрей, Туман! Ещё быстрее!!!»

Свист ветра в ушах превратился в гул. Сумерки и силуэты смешались в один коктейль, с рёвом и яростью попытавшийся нас протаранить. Я уже не понимала, двигаемся ли мы вообще - или нас давно смыло назад, - когда жеребец стал останавливаться.

Я глубоко вдохнула оказавшийся таким мягким воздух и спрыгнула с коня. Туман тяжело дышал, бока ходили ходуном, напоминая кузнечные мехи. Он скосил на меня покрасневшие глаза, глядя то ли с упрёком, то ли с возмущением.

- Прости, - я погладила лошадиную морду и, обнаружив, что он весь в пене, стала рыться в сумках. Нашла подходящую тряпку, оказавшуюся моим полотенцем, и стала его обихаживать. - Прости, я больше так не буду. Ну вот видишь, всё хорошо...

Тут я вспомнила, что коней после скачки надо вроде как выгуливать, и предложила Туману пойти вперёд, мол, «давай потихоньку, пешочком, потопаем дальше».

Конь возмущённо на меня посмотрел и подставил бок. Я засомневалась. Туман настойчиво ткнулся в меня головой и снова повернулся боком, всем своим видом выражая готовность хоть прямо сейчас бежать на край света.

- Ну, на край света нам не надо, - задумчиво сообщила я коню, - а вот до жилья какого-нибудь добраться не помешает. И тебя помою, и сама помоюсь, и покушаем заодно. Поехали?

Теперь Туман скакал обычным галопом. Воздух не пытался меня расплющить, и силуэты, окружающие дорогу, не сливались в однородную массу. Кстати, о силуэтах. Похоже, впереди какая-то стена. Неужели доехали до человеческого жилья? Хотелось бы верить...

По мере приближения к тёмной полосе я всё больше убеждалась, что это не жильё. Это настолько густой лес! Может, не стоит туда лезть в одиночку? А, была-не была!

На всякий случай, я попросила Тумана прибавить ходу - проскочить опасное место поскорее.

Ветер тихонько заскулил в ушах, лес стал приближаться в два раза быстрее. Когда тёмные силуэты деревьев накрыли нас с головой, я даже глаза зажмурила - мне всё время казалось, что Туман не успеет увернуться и протаранит мной очередное дурное дерево, выросшее почти посередь дороги. С закрытыми глазами ехать оказалось ещё страшнее, так что я распахнула их снова - и как раз вовремя, чтобы увидеть лежащий поперёк дороги ствол дерева (метра два в поперечнике, тостые сухие ветки растопырились во все стороны, надёжно перекрывая путь).

«Мама!!!» - успела подумать я, когда Туман, не снижая скорости, взвился в воздух, как межконтинентальная ракета.

Где-то под нами растерянно вжикнули несколько стрел. Надвигающийся строй веток (веток?! Да это колья натуральные!!! Толстые, заострённые, с такими только на медведя ходить!!!) провалился вниз и остался далеко позади. На высоте метров двадцати над землёй мимо проплыло чьё-то вытянутое, ошалелое лицо с двойным шрамом поперёк щеки и выпученными глазами.

Потом меня тряхнуло, и снова понеслись навстречу тёмные силуэты обступивших дорогу деревьев. «Ну хоть эти не нападают», - отстранённо подумала я.

Скоро темнота схлынула, и мы из леса выехали на простор. Впереди послышался какой-то шум, и перед нами, как по мановению волшебной палочки, возникла стена с высокой аркой ворот. Створки были закрыты наглухо.

Туман, недолго думая, повторил свой лесной подвиг. Знаете, мне уже начинает нравиться смотреть на мир сверху! Особенно - на отпадающие челюсти и выпученные глаза очевидцев! Правда, так и возгордиться недолго...

Деревенька оказалась небольшой, насколько я смогла судить в такой темноте и в недружелюбной обстановке: при виде меня все местные жители спешили по домам и запирались наглухо, похоже, на всю оставшуюся ночь. Что это с ними?

Зажав в угол какого-то мужика, даже не пытающегося от меня защититься, я выспросила у него всё, что хотела, и поехала дальше. Постоялый двор здесь оказался всего один, что не удивительно, и находился, по закону подлости, на другом конце деревеньки. Пока я до него добралась, распугать успела всех поголовно.

Одного я не понимаю: я что, такая страшная?!

Хозяйка постоялого двора оказалась очень милой и понятливой женщиной. Стараясь не морщиться от витающего вокруг меня крепкого лошадиного «духа» (после такой-то скачки! неудивительно!), она выслушала мои пожелания и показала, в какой стороне находится конюшня.

Не успела я завести Тумана в свободное стойло, как тощий расхристанный пацанёнок притащил два ведра тёплой воды и щётки. Осознав свою оплошность, я вывела жеребца обратно на улицу и уже там устроила ему банный день. Причём, поскольку ничем подобным мне раньше заниматься не приходилось, руководил всем процессом именно Туман, подставляющий мне то одно, то другое всё ещё грязное, по его мнению, место. Напоследок я устроила жеребцу душ и оставила его резвиться во дворе, поскольку помытый и повеселевший конь в конюшню заходить отказался наотрез. Ну и ладно. Нагуляется, обсохнет и сам пойдёт спать. Не маленький, чтобы его укладывали...

Внутрь постоялого двора я сообразительно прокралась с чёрного хода, не желая пугать добропорядочных посетителей. Какая-то служанка, увидев меня, с оглушающим визгом умчалась прочь. Ну да, грязная я! И что теперь, во дворе ночевать остаться?!!

Хозяйка, уже успевшая со мной познакомиться, убегать не стала. Профессионально вежливым тоном рассказав, как найти мою комнату, она распорядилась насчёт второй порции тёплой воды. Номер оказался небольшой тёмной комнатушкой, с одной кроватью и сундуком (по совместительству - тумбочкой) в углу. Окно было, но маленькое и такое грязное, что полностью сливалось цветом со стеной.

Наплевав на все эти антисанитарные условия, я сунула свои вещи в тумбочку, выбросила в коридор то, что когда-то являлось матрасом, смела весь мусор в один угол и на этом посчитала уборку законченной.

Довольно скоро мне притащили большущий металлический таз (типа, ванна! вот до чего цивилизация дошла...) и очередные несколько вёдер с водой.

Как следует помывшись и поплескавшись, а заодно наверняка затопив соседей снизу (в смысле, кухню, или что там на постоялом дворе?), я оделась и поспешила на первый этаж, в общий зал. Желудок поторапливал меня, недовольно порыкивая и напоминая, что последний раз его кормили часов десять назад.

Крики и звон оружия я услышала ещё в коридоре второго этажа. Прильнув к стеночке, я чуть спустилась по лестнице, морально готовая в любой момент рвануть обратно наверх и запереться в своей комнате до наступления мирного времени или, хотя бы, завтрашнего дня. Но «рвать когти» не пришлось.

Общий зал оказался небольшим. В него вместилось бы от силы человек сорок, да и то, если потесниться. Похоже, в этих краях путешественники бывают редко. В отличие от эльфов - ведь та же хозяйка, да и мужичок, встреченный мной на улице, прекрасно понимали эльфийский язык, и даже пытались на нём говорить. Не то чтобы им это удавалось, но угадать, что именно они говорят, было можно.

И вот сейчас в зале звучали резкие эльфийские команды (из серии «стоять, бояться!») вперемешку с непонятными шипящими словами, произнесёнными, впрочем, тем же знакомым голосом, не оставляющем сомнений в личности его обладателя.

Саму эту ушастую личность было не разглядеть, поскольку его заслоняли десятка два воинственно настроенных мужиков. Конечно, будешь тут воинственным, если какой-то левый эльф врывается в такой мирный уголок и с ходу начинает предъявлять претензии, не давая людям спокойно попить пивко после трудного рабочего дня.

Между тем, положение Виля менялось, похоже, не в лучшую сторону. Его окружили и отрезали от двери, где нарисовался отставший от друга Тагир. У «мирно отдыхающих» мужиков непонятно откуда появились разнообразные колюще-режущие орудия, сразу же нацелившиеся на эльфа. Но Стража Леса это не испугало.

- Если вы!.. ш`шаррк гарр`шаррн!.. сейчас же!.. не вернёте!.. таррш!.. её!.. в целости и сохранности!.. рра`гран шеррк!.. то... от вас самих... мало что!.. останется!!! - каждый рявк эльф сопровождал резкими и точными движениями, отправляющими очередного мужика отдохнуть от трудов праведных прямым курсом под ближайший стол или в пустующий угол.

«Значит, они меня ищут. Ну надо же, как стараются! Раньше надо было думать... Я им кто?!...» - подумала я... и привычно замяла ответ на последний вопрос. Зато вспомнила, почему они меня так активно ищут.

Эльф между тем уже «утихомирил» всех, кто попался под руку, и теперь припёр к стенке какого-то бедолагу, повторяя свой вопрос уже гораздо более угрожающим тоном. В одной руке Виль держал непонятно откуда взявшийся длинный кинжал. А! Наверное, у этих горе-воителей отобрал. Пожалуй, мне пора вмешаться. А то как бы до кровопролития не дошло...

Оказалось, так решила не только я. Из проёма, ведущего на кухню, вырулила хозяйка, со слезами и причитаниями, долженствующими отвлечь эльфа от его кровожадных намерений. Но Виль даже ухом не повёл. Вернее, нет, очень даже повёл... можно сказать, отмахнулся им от хозяйки... и больше не обращал на женщину внимания. Та, видя такое к себе отношение, оборвала причитания и сама стала оглядываться в поисках подходящего «ударного инструмента».

Назревающие конфликт и разборку остановила я, спустившись в зал и окликнув эльфа:

- Виль, что за драку ты тут устроил? Мне теперь что, совсем тебя одного не оставлять, а то ты сразу во что-нибудь вляпываешься?!

Эльф от такой наглости поперхнулся всеми претезниями, которые собирался вывалить на мою голову. Я воспользовалась моментом, чтобы заказать хозяйке ужин на троих и, небрежно пройдясь под перекрёстным огнём неприязненных взглядов, усесться за один из столов, свободный от недопитых кружек с пивом.

Подождав полминуты, я нахмурилась и требовательно оглянулась на эльфа, мол, чего он там застрял? Тагир пытался отодрать Виля от его жертвы, но успеха пока не добился. Я присмотрелась к невезучему мужику и удивлённо поняла, что он мне знаком. Видела я уже этот двойной шрам, и совсем недавно...

Виль засёк мою недовольную гримасу и наконец отлепился от мужика. Потом подошёл поближе и обиженным тоном потребовал от меня объяснений, на что Тагир предложил обсудить всё наверху, в комнате - а не в общем зале, где есть пара десятков лишних ушей, с пятого на десятое, но всё-таки понимающих по-эльфийски. Крикнув хозяйке, чтобы ужин принесли в номер, мы поднялись наверх.

В комнате уже оказалось прибрано. Протерта пыль, помыт пол (хотя, после моего купания, его только насухо вытереть оставалось...) и даже приоткрыто окно, чтобы был доступ свежего воздуха. Какая забота о постояльцах, надо же!

Я устроилась на кровати, парни, не пожелавшие проверять собой чистоту пола, пристроились на тумбочке (вдвоём! во дают!). Мой краткий рассказ о засаде заставил их нахмуриться. Как объяснили ребята, они решили, что засада удалась. Да и по следам, ведущим в деревню, получалось, что мы ехали то ли вместе, то ли люди гнались за мной. Естественно, первым делом Виль бросился меня спасать, один против всей оравы... Правда, по словам Тагира, для эльфа это мужичьё не представляло никакой опасности... Но мне всё равно стало стыдно.

В конце концов, я решила, что мы с ребятами - не враги, и надо будет в будущем вести себя поспокойнее. А то они обо мне заботятся и охраняют, а я капризничаю, как дитё неблагодарное!

В знак примирения мы весело и радостно разделались с принесённым ужином, после чего, усталые, но довольные, завалились спать. Я в своём номере, а парни - в соседнем, с напутствием «если вдруг что», стучать к ним в стенку.

Ночью мне снова пришлось встретиться с Раэном. Честно говоря, я была слишком уставшая, чтобы скандалить и устраивать разборки... Я бы и разговор отложила, но эльф очень настойчиво ломился в мой сон. В итоге, мы поговорили довольно мирно и решили не менять текущее положение дел - пока что, «дистанционно», так сказать, будем друзьями. Это всё-таки легче, чем ломать голову над отношениями «эльф-человек», «отец-дочь», и прочее, прочее, прочее...

Зато Раэн согласился обучать меня магии вообще и, в том числе, магии Жизни! Я на радостях даже показала, чему успела обучиться сама. Про файерболлы эльф уже знал, про выращивание всяких неподходящих растений тоже, а вот «чистящим» заклинанием (которому я всё же научилась!) и несколькими «воздушными» штучками Страж бы приятно удивлён. Со вздохом признав, что, похоже, я небезнадёжна (отчего, с таким же вздохом, получил комочком огня в лоб), Раэн предложил проверить, какие Стихии мне подчиняются.

- Вот смотри, - сосредоточенно начал объяснение эльф, поворачивая открытую руку ладонью вверх, - сейчас я попрошу Стихии, живущие во мне, показаться, так сказать, воочию... Смотри!

Над его ладонью, сияя и искрясь, возник маленький серебряный сгусток. Я прикипела к нему глазами, боясь вдохнуть и чувствуя восторженное ликование где-то глубоко внутри. А вокруг Жизни закрутился хоровод: маленький голубой огонёк и яркие красный и синий затанцевали по кругу, невольно вызвав у меня улыбку. Немного подождав, эльф накрыл светлячков второй рукой:

- Вот так. А теперь ты попробуй!

Я послушно попробовала. Раз, другой, третий. Когда я уже отчаялась вызвать Стихии, во мне проснулось то самое, глубинное, ликование - и над ладонью затанцевала серебряная звёздочка. Я рассмеялась, вспоминая, как умеет ласкаться ветер, какая сильная и отзывчивая под ногами земля, как яростно и порывисто танцует огонь... Стихии отзывались, появляясь у меня на ладони и пускаясь в неистовый весёлый танец... Только Вода не желала отзываться, да и я не могла вспомнить её касание - как будто мы не понимали и не принимали друг друга. Зато Огонь, Земля, Воздух одинаковыми светлячками кружились вокруг Жизни, сияющей ярче, гораздо ярче их всех, вместе взятых.

Раэн тоже смеялся, вместе со мной... Это прекрасное чувство, это чудо существования, эта великая сила - Жизнь...

...Разошлись мы уже под утро, сговорившись «стучаться» друг другу в сны, когда появится желание пообщаться или поучиться. Я вынырнула в обычный сон и отключилась, успев порадоваться, что эти «сонные бдения» не мешают организму отдыхать по полной программе, как ему и положено ночью...

Проснувшись утром, мы узнали, что наше "почётное сопровождение", в количестве пяти человек, притащилось на постоялый двор уже под утро и завалилось спать. Хозяйка честно пыталась их разбудить к завтраку, как они и просили, но не преуспела. «Их сейчас только военная тревога поднять может», - хихикнул Виль.

У парней эта новость вызвала двоякое чувство: с одной стороны, по-хорошему, нам надо бы дождаться, пока выспятся эти горе-стражники, и поехать с ними вместе. С другой стороны, ждать неохота, да и тащиться потом со скоростью верховых быков мало желания...

Естественно, дремучий эгоизм победил - позавтракав и собравшись, мы поехали дальше, передав стражникам сообщение, что доберёмся сами. Проезжая по деревеньке, на этот раз, все втроём, мы снова обратили внимание на хмурые и недружелюбные взгляды местных жителей. Как сказали парни, это очень странно. И, если бы не возможность опоздать на ярмарку, они бы обязательно остались выяснять, что значит сие недовольство и чем оно вызвано...

Глава 9

Люди, люди, я их найду!

В Серек - оживлённый человеческий город, ямарочную «столицу» и резиденцию местного князя, - мы прибыли на восьмой день пути, не увидев больше ни одной деревни. Похоже, поблизости от Эльфийских Лесов человеческих поселений вообще очень мало... Так что я с одинаковым любопытством разглядывала и жителей Серека, и сам город. Честно скажу: его внешний вид меня не очень вдохновил. Хотя, когда я вспомнила, что слышала о средневековых городах в моём прошлом мире, то решила, что всё могло быть и хуже.

Дома оказались, все как на подбор, двухэтажными, каменно-деревянными, улочки - узкими и петляющими (зато почти чистыми!), а люди - сосредоточенно бегающими по своим делам. Нет, не все, конечно, но, как объяснил Тагир, Весёлый район на то и существует, чтобы в других районах праздный народ не шатался почём зря. Поэтому мы видели только горожан, занятых своими делами, приезжих, ищущих место, где бы поесть-пожить, и стражников, бдительно наблюдающих за первыми и вторыми.

Мы с ребятами являли собой представителей четвёртой, самой малочисленной категории - уважаемых «иностранных» гостей. Стражника нам в сопровождение выделили ещё на въезде в город, и теперь он уверенно вёл нас в «эльфийский район» Серека.

Как оказалось, почти в каждом крупном человеческом городе живут несколько эльфов. Зачем? Трудно сказать... Наверное, если у тебя впереди не один век, а может, и не одно тысячелетие, становится вполне уместным, заинтересовавшись чем-нибудь (например, людьми), потратить пару-тройку десятков лет на изучение этого предмета... Поэтому то один, то другой эльф селится в человеческом городе, чтобы через какое-то время с чистой совестью оттуда уехать - и уступить место следующему «любителю».

Особняк, к которому нас привели, с виду ничем не отличался от других особняков, виденных нами по дороге. Ну да, чуть побогаче... Вычурная ограда, наверное, должна была показать эльфам исскусство человеческих мастеров, но вместо этого оставляла ощущение чего-то без меры выпендренного и абсолютно бесполезного - через неё перелезть было даже проще, чем подняться по лестнице.

Наш провожатый показал на здание и смылся, а мы, спешившись, вошли во двор особняка. Перед самим домом нас остановил старый знакомый - пляшущий красный огонёк, означающий, что нас не ждали. Впрочем, уже через пару минут появился хозяин огонька - высокий и, чувствуется, немолодой эльф, хотя по лицу я бы этого не сказала. Судя по ярко-красной шевелюре, он был «близким другом» Огня; а по длинному, жёсткому светлому балахону - придерживался старых канонов в одежде... и поведении.

Он, не обращая внимания на Тагира, поприветствовал нас с Вилем, изящно поклонившись, и повёл внутрь. Здание мы прошли насквозь, по прямому, застеленному коврами коридору, окончившемуся ещё одним выходом. На задний двор, надо думать... Ага! И, конечно, этот самый двор оказался приличных таких размеров парком, конца и края не видать. Хорошо устроились, господа эльфы, прямо в центре человеческого города!

Намётанным глазом обведя парк, я заметила два сайнэ - почти рядом с домом. А в глубине, наверное, есть и ещё... Может даже, что-нибудь побольше «гнёзд». Вот только эльфийские чувства молчали, как будто я нахожусь в «каменных джунглях», а не среди деревьев. Или вырастить здесь филиал Эльфийского Леса слишком сложно, или у эльфов просто нет желания это делать... Интересно, почему?

Не размениваясь на всякие объяснения, Огненный эльф махнул рукой в сторону ближайшего сайнэ - и испарился. Нет, я фигею! Поздоровался поклоном, следовать за собой пригласил кивком, территорию показал жестами - и за всё это время не проронил ни слова! Выглядит, как будто он немой, ей-богу!

На самом деле, по старым канонам поведения, эльф мог не соглашаться на общение, если не хотел разводить долгое знакомство или беседу... И ничего обидного в этом не было. Как правило. Но встретить таким образом сородича, находясь вдали от родных Лесов?! Тяжёлый случай, такое не лечится.

Но мы с Вилем не обиделись. Просто сразу же забыли про наличие в этом доме ещё кого-то, кроме нас. А сами развели бурную деятельность.

Перво-наперво, эльф показал Тагиру всё то, что уже знали мы. Потом было решено, что я и травник-охотник поселимся в доме, как привычные к такой обстановке люди. Виль облюбовал себе сайнэ, но не ближнее к зданию, а подальше - по его словам, от нас, буйных, спрятался! На себя бы посмотрел, энерджайзер!

Потом мы нашли кухню и, не заморачиваясь поиском столовой или трапезной, прямо там пообедали. «Ну вы прям как орки! Ещё бы в парк, на полянку, вышли», - пробурчал Тагир, но откушать в компании с нами не отказался.

Затем мы с Тагиром стали обживать наши комнаты, а Виль занялся обустройством на новом месте лошадей. Кажется, он даже конюшню нашёл.

Когда, наконец, все дела были закончены, на улице уже наступил поздний вечер. Посовещавшись, мы договорились завтра с утра пойти на открытие ярмарки, а сегодня как следует выспаться. На этой ноте Тагир, позёвывая, отправился к себе, а Виль ушёл в парк. Что-то сомневаюсь я, что эльф прямо сейчас уляжется. Скорее всего, он ещё полночи куковать будет - ведь, чтобы выспаться, ему достаточно спать часа четыре... ну, может, пять... если совсем обленится или решит копить силы.

Да и я, по идее, теперь могу мало спать. Правда, пока на такой подвиг меня не тянет. С другой стороны, вот сейчас я ещё не устала... Чем бы заняться?.. Решено! Пойду к Вилю - посмотрю, чем он без нас развлекается.

Кто бы мне, такой умной, напомнил, что без эльфийских чувств я в лесу ориентируюсь, как в незнакомом мегаполисе - то есть никак!!! Но Тагир уже спал, а сама я до этого не додумалась. Вернее, нет, додумалась... когда уже потерялась где-то в глубинах парка, совершенно не представляя, с какой стороны я пришла!

Единственным выходом в данной ситуации было найти ограду и идти вдоль неё. Ну, я и нашла... Судя по тому, сколько времени я гуляла до этой ограды, я выбралась на противоположную сторону парка, не иначе. Да и сам парк растянулся на добрую тройку-четвёрку километров... И что мне теперь, ещё и обратно идти?! Ну уж нет!

Поскольку этот парк обустраивали эльфы, они наверняка раскидали везде сайнэ, по своим обычаям. Особенно, вдоль границ. Значит, сейчас найду «гнездо» - и спать! Хватит, нагулялась уже! А завтра, при свете дня, можно будет и обратную дорогу отыскать... как-нибудь.

С такими благими намерениями я пошла вдоль ограды, внимательно вглядываясь в парк и задумчиво постукивая кончиками ногтей по изогнутым металлическим прутьям. Они отзывались приятным мягким звоном, далеко разносящимся по пустынному ночному городу.

Наконец увидев сайнэ, я так обрадовалась, что вприпрыжку поскакала к нему - куда только усталость делась? Влетев внутрь, с облегчением убедилась, что это действительно сайнэ, и что мягкий матрас наличествует в углу, как и положено.

«Спать пора, и не вздумай со мною ты спо-орить...» - промурлыкала я, укладываясь, не раздевшись. Вот ещё, раздеваться, когда в «гнезде» нету одеяла - раз, кто-нибудь может «совершенно случайно» зайти - два, и одежду я с утра могу привести в порядок одним щелчком - три...

Устроившись поудобнее, я наконец расслабилась, закрывая глаза. Этот длинный и трудный день всё-таки кончился... И звон такой приятно-мелодичный... там-пам-пампам... Звон?!

Я подскочила на кровати. Точно, звенит. Причём, не у меня в ушах... Странно, я по ограде уже давно не стучу, и эхо таким продолжительным и чётким не бывает. Ну вот, опять!

Стоило прислушаться, как сразу стало понятно, что звенит где-то рядом, и звенит... оружие?!! Ну конечно, что же ещё может звенеть на ночных городских улицах!

Я выпрыгнула из сайнэ, не озаботившись слезанием по стволу. «Ой, мамочки, что ж я делаю-то?!!» - всплыла паническая мысль уже в полёте. К чему она относилась - к прыжку или к моему порыву изобразить из себя «Службу спасения 911», раздумывать было некогда.

В траву я приземлилась на удивление мягко и безболезненно, но с непривычки не удержала равновесие и тут же грохнулась на бок. Сразу же вскочив, понеслась на звук. Деревья проносились мимо как-то уж очень быстро, но я не обращала на них внимания.

На мощёной мостовой я застыла, снова прислушиваясь. Точно - вот та маленькая улочка, скорее даже проулок...

Хм. Он оказался узким - не больше двух метров шириной, и очень тёмным. Ну да, фонарей-то местный люд ещё не придумал... Надо подкинуть идейку, авось понравится?

Перед тем, как шагнуть в темень, я собралась и выкинула лишние мысли из головы - сейчас от меня зависит чья-то жизнь, причём, судя по звону, этот кто-то всё ещё хочет жить... Вперёд!

Я скользнула в тень, сливаясь с этой темнотой в одно целое. Шаги даже не пришлось приглушать - я была беззвучна, сама себя не слышала... Эльфийский шаг? Наверное.

Впереди показался робкий свет. Конечно, разбойники вряд ли видят в полной темноте, да и драться на свету сподручнее.

Светились две лампы - стеклянные, масляные... Я такие в музее как-то раз видела. А у эльфов были гораздо более яркие и удобные светильники... Но сейчас это не важно.

Притаившись на краю тени, я с удивлением изучала представшую передо мной картину. Две лампы, стоявшие на приличном расстоянии друг от друга, освещали метров десять проулка, и на этом пятачке толпились пять серьёзных вооружённых мужиков, развлекаясь фехтованием... со стеной! А стена стояла молча и неподвижно, как ей и положено.

Удивлённо моргнув, я чуть не пропустила момент, когда из стены высунулся кончик тонкого острого меча... даже скорее шпаги. Интересно, как здесь шпаги называются? А те, которые растут из стен?..

Шпага дёрнулась, и нападающий мужик отпрыгнул в сторону, выронив свой меч и баюкая повреждённую кисть.

- Кончайте с ней! - раздражённо зашипел тот, что выглядел посолиднее и стоял чуть в стороне. - Сколько можно играться! Следующие раны на свои деньги лечить будете!

Нападающие заворчали.

- А ты выгони её оттуда, - тихо буркнул свежераненный, встав рядом с ещё одним подраненным товарищем - тот, закусив губу, обматывал тряпками руку от кисти до локтя. А неплохо дерётся жертва! И место нашла хорошее...

Я наконец смогла разглядеть узкую длинную нишу в стене, из которой воинственно посверкивала шпага. В ней ещё долго можно защищаться... Но я-то не просто так сюда пришла?

Сконцентрировавшись, представила, как наверху, над домами, свищет ветер. Вот одна струйка воздуха отделилась от общего потока и нырнула вниз, в узкий проулок. Вот она долетела до людей, пробежалась по их макушкам, взъерошив волосы, собралась в узкий пучок - и со всего разбега врезалась в мирно стоящую на мостовой лампу!

Коротко звякнул опрокинувшийся сосуд. Масло вспыхнуло. Пламя рванулось ввысь, лизнуло спину одного из мужиков, опало и потухло... Ещё секунду все тупо моргали на опрокинувшийся светильник, пытаясь вернуть зрение, а я, вовремя закрывшая глаза, за их спинами собирала оружие, лежащее на земле - два меча, судя по всему, принадлежащих раненым, и чей-то нож.

Снова спрятавшись в тень, я аккуратно положила трофеи вдоль стены, чтоб не споткнуться ненароком. Потом с удовольствием понаблюдала за тем, как двое разбойников пытаются потушить спину третьего. Они всё же догадались, что куртку можно скинуть на землю, и справившись с этим, воинственно повернулись к нише - а ко мне, соответственно, встали в полоборота.

Раньше мне не хотелось нападать - со спины, но теперь я решилась, тем более, что разозлённые мужики явно собирались сделать какую-то подлянку.

Маленькие комки огня вспыхнули в моих руках, как два факела. Я скользнула вперёд, встав между выжившей лампой и грабителями - так они видели моё лицо только во всполохах моих «огоньков», и вполне могли испугаться.

- Господа! - громко начала я, отчего пара разбойников, не заметивших меня раньше, посдкочила на месте. - Думаю, на сегодня развлечение окончено. Предлагаю вам просто мирно уйти.

Пара огненных сгустков, ударивших в землю перед ними, подкрепила мои слова. А на руках уже светились новые.

- Ха! Ещё одна цыпочка! - высказался один, таращась на меня. Он что, совсем?.. Ничего не понял?

- Кин, - позвал главарь, выдвигаясь ко мне. Рядом с ним, плечом к плечу, встал один из раненых. Это ещё что за новости?!

- Ну, попробуй нас прогнать, - хмыкнул главарь. - А лучше, просто уйди - мы ведь и разделиться можем, на вас обоих хватит!

Я разозлилась - да что они о себе возомнили?! И следующая пара «огоньков» полетела в людей.

Только не долетела. Разбилась на мелкие искры и потухла.

Упс. Защита... Говорил мне Раэн, от обычного огня защититься просто, и амулеты такие на каждом углу продают. Придётся изгаляться и лепить полноценные файерболлы с поражающей составляющей... Жаль, они у меня получаются далеко не всегда.

Я снова собралась, сплетая на руках «хищный огонь». Кажется, получилось. Примерно. Ну, по крайней мере, что-то похожее...

Глаза у разбойников расширились, лица исказились - и я не смогла. Я кинула один из файерболлов им в ноги, а второй придержала на руке.

- Последний раз предлагаю вам пойти погулять в более спокойный район... А лучше - вообще улечься спать. Завтра ярмарка, а вы будете злые и невыспанные - разве это дело?

Они уже были согласны. Почти. Вот только мой файерболл, пролетевший сквозь их защиту, отскочил от сапога главаря, как мячик, откатился в сторону и замер, как ни в чём не бывало, в метре от людей...

М-да. Может, предложить им сыграть в футбол?..

Жертва, в отличие от меня и разбойников, не растерялась - «из стены» снова хищно скользнула шпага, протыкая руку ещё одному горе-разбойнику. Тот завопил, подскочив от неожиданности, и выронил меч. Себе на ногу...

Главарь выругался. Зло и грязно, насколько я могла судить по интонации - слова мне были в основном непонятны, хотя здешний «человеческий» я знала уже неплохо, Виль и Тагир по дороге только моим обучением и развлекались. Но здешнему мату они меня не стали учить... Впрочем, я и не настаивала.

- Следующий будет не такой безобидный, - пригрозила я, поигрывая вторым файерболлом. Только бы ушли! Только бы клюнули!

Клюнули. Испугались. Четверо настороженно уставились на пятого. Я ликовала - ещё немного, и разбойнички даже без согласия главаря смоются куда подальше от агрессивной меня... Ну же!

Словно уловив их сомнения, из ниши снова выскользула шпага. Близстоящие отшатнулись, наученные горьким опытом. Я усмехнулась - как можно циничнее. Не знаю, что за гримаса у меня получилась, но главарь шуганулся - и скомандовал отход.

Исчезли горе-грабители быстро, забыв про брошенные мечи и лампу. И как же они без света? Хотя - сами виноваты. К двум конфискованным ранее мечам добавился третий - и куда мне столько железа девать, ума не приложу? Может, жертва себе заберёт?

Кстати, как там она?

- Эй! Ты живая? - уточнила я, повернувшись к... пустой нише.

- Ты кто? - настороженно уточнили сзади.

Я вздрогнула. Совершенно позабытый файерболл подпрыгнул в руке - и лопнул, окатив меня маленькими, но жгучими искрами. Я вскрикнула и зашипела, стряхивая с себя не желающие гаснуть искры. Больно же!!!

- В волосах ещё! Дай помогу! Наклонись! - коротко и деловито скомандовал мне тот же голос, подходя ближе.

В волосах?!! Да если бы это было так, они бы вспыхнули разом, и я уже была бы бритым негром - и без волос, и закопчёная!

- Пусти! Не дам!!! - дёрнулась я. Мало ли зачем ей моя голова?!! Встряхнувшись, я отступила на шаг, настороженно наблюдая за спасённой.

- Вы Светлорождённая?! - изумилась высокая изящная девушка с тёмными волосами, спадающими на плечи красивыми волнами. Одета она была в платье, тоже тёмное (подробнее при таком освещении всё равно не разобрать), поверх - плащ и небольшая сумка. Одной рукой спасённая сжимала рукоять кинжала, закреплённого на поясе; второй небрежно покачивала блестящую «шпагу» с матово-тёмным кончиком, что отнюдь не способствовало моему успокоению. - Простите, я не признала сразу...

И она перешла на эльфийский, так непринуждённо, будто это был её родной язык:

- А что вы здесь делаете?.. То есть, я хотела сказать, что очень благодарна вам за спасение... Госпожа... леди, может быть, вы позволите мне осмотреть вашу руку?.. Я лекарь и могу помочь... - И дальше в том же духе, причём она тараторила с такой скоростью, что я не успевала ответить ни на один её вопрос. А от тонких изящных пальчиков я уворачивалась - так, на всякий случай. Хотя рука болела, и чем дальше, тем больше...

Когда-то дома я умудрилась опрокинуть на ногу кастрюлю с горячим супом - сейчас впечатления были не слабее, так что скоро я не выдержала, и, рявкнув: «Трофеи подбери! За мной!» - помчалась обратно в сайнэ. Эх, Тагира бы сюда! Он бы намазал что-нибудь отвратительное с виду, но вполне действенное...

Одним махом до «гнезда» добежать мне не удалось. Остановилась я перед трёхметровой оградой из ровных прямых прутьев, пытаясь вспомнить, как я через неё перелезала в прошлый раз. Вспомнить не удалось, но даже если бы удалось - ничем бы не помогло, ведь тогда у меня были две руки... Ну почему здесь не парадная ограда, как у входа в особняк? Там было столько удобных украшений-завитушек, что я смогла бы залезть и без рук! Но здесь... Да ещё и жертва грабителей, наконец догнавшая меня, была в платье - одёжке, совершенно не предназначенной для покорения заборов.

Но её это, похоже, не волновало - не останавливаясь, спасённая оттолкнулась от земли, подхватила верх ограды свободной рукой и перемахнула через заострённые прутья, как... гхм, нечего делать. Я только рот разинула. Связка мечей коротко звякнула, когда девушка мягко и грациозно приземлилась по ту сторону забора.

Первая моя осмысленная мысль была - «Я тоже так хочу!», но, вспомнив свои впечатления по предыдущему преодолению ограды, а именно, полное отсутствие воспоминаний об этом, - я впечатлилась ещё больше, ведь только теперь смогла посмотреть на этот подвиг со стороны и адекватно его оценить...

Ни за что туда не полезу!!!

Казалось, моей решимости хватит на десятерых, но... стоило мне шевельнуть рукой, забыв про ожог, как из головы выдуло все мысли, кроме - «Хочу на ту сторону!!!».

«Хотеть иногда полезно», - удивилась я, плавно перелетая через забор. Причём, судя во воздушным вихрям, треплющим одежду, за моей спиной либо крылья, либо пропеллер, как у Карлсона - иного не дано!

Глаза у девушки стали квадратные (ну точно, пропеллер!). А я рванула к сайнэ прямо так, по воздуху - на дерево ведь тоже пришлось бы забираться...

«И зачем я сюда спешила?!» - озадаченно прикусила губу я, стоило мне прилететь в «гнездо». Да, тут удобно и приятно, но... чем это помочь-то может, в такой ситуации?!!

Внизу послышалось звяканье и шумное дыхание. А вот и моя главная проблема подоспела... И что с ней делать?! Нет, решено - больше никого не спасаю! Пусть, кто хочет, сами обжигаются!

- Леди, вы здесь? - хрипло-усталый голос почти заставил меня пожалеть его обладательницу... Но я вовремя остановилась. Вот когда окажусь на безопасном от неё расстоянии, тогда можно будет и пожалеть, а сейчас... Голос откашлялся, окреп и скороговоркой продолжил: - Светлорождённая, я прошу вашего разрешения посетить вашу сайнэ, если для вас это приемлемо. В качестве причины могу назвать свои лекарские способности и ваш... ваше ранение, полученное из-за меня. Также спешу представиться - Вэйсиль-Дарина Норелэнн, теперь ваша элтэниэ,[3] леди...

- Что?! - ужаснулась я. О Боже, нет, только не это! Чёртовы эльфовы обычаи!!!

Стоп! А почему у неё имя - эльфийское?! И почему она меня так упорно считает эльфийкой?!! И, наконец - ну почему здесь нет Тагира!!!

- Заходи, если ты действительно лекарь, - буркнула я куда-то в пространство. Естественно, меня услышали, и через секунду в дверном проёме нарисовалась спасённая, сияющая до ушей.

«Что, очень весело, да?!» - разозлилась я. - «Конечно, это ведь не ей не дают выспаться всякими «приключениями»! Да ещё и калечат мимоходом!.. А при чём тут я?! Это я себя напугала, когда на руке боевое заклинание болталось?!!»

Я вскипела. Так, что чуть было не зарычала вслух. Но жжение и боль в кисти вдруг сменились прохладой и расслаблением.

Вот-те на! Пока я мысленно ругалась, девушка - как её там зовут?.. Ну и где моя безупречная память?! А, точно! Вэйсиль... или Дарина... интересно, как правильно? Так вот, она успела пристроиться рядом со мной на полу, и сейчас плавно, кругами, поглаживала мою руку, размазывая какой-то крем. От её действий по кисти разбегались мурашки, и переставало стягивать кожу. Кайф! Я невольно растаяла...

И тут же смутилась, отдёргивая руку. Тьфу, вот ведь я... испорченное дитя цивилизации двадцать первого века!

Но девушка не возразила, только попросила дать ей с утра провести ещё один сеанс излечения, так, на всякий случай.

Излечения?! Я уставилась на руку. Точно, покраснение спало, волдыри отслоились, обнажив чистую новую кожу... Вот это да! Действительно, лекарка - лекарка-маг!

- Спасибо, - и чуть улыбнулась.

Всё-таки, я отходчивая. Причём иногда отхожу даже до того, как будет слишком поздно...

- Сейчас вам необходимо поспать. Ложитесь, элтэри, а я вернусь завтра, - девушка повернулась на выход.

Я с трудом приподняла слипающиеся веки и пробормотала:

- Нет уж, элтэниэ, никуда ты не пойдёшь! Ложись давай. Вон там мой плащ.

И, проинструктировав таким любезным образом девушку о том, что она может остаться и чем она может укрыться, я с чистой совестью отрубилась.

Этой ночью я не видела никаких снов и не «стучалась» в сны Раэна - слишком устала, наверное...

Глава 10

Ярмарка

Сознание включилось внезапно. Только что я спала и вдруг - оп! - уже проснулась, и теперь лежу на матрасе, с закрытыми глазами, «зубами к стенке», и пытаюсь понять, что же меня разбудило.

Не «что», а «кто». Чуть повернув голову, я имела честь наблюдать такую картину: Виля, споткнувшегося о неожиданное препятствие на пути ко мне, - и это самое препятствие, заспанное, нервно сжимающее кинжал и переводящее с трудом открывшиеся глаза со «спящей» меня на возмутителя спокойствия, и обратно.

- Стучаться надо! - когда меня будят с утра пораньше, на сочувствие рассчитывать бесполезно...

- Ты что, себе телохранительницу завела? - удивился эльф, отползая от «препятствия» на четвереньках и осмеливаясь встать только на безопасном расстоянии. На что «препятствие» фыркнуло и, спрятав кинжал, стало поправлять одежду.

- Нет... Элтэниэ, ты...

- Мне нужно умыться, - понятливо перебила меня девушка, тут же скрывшись с глаз долой.

- «Элтэниэ»?!! Ты где уже звание элтэри успела заработать?!

- Да вот... Вчера-а-а... - я широко зевнула. - Ты меня зачем разбудил, о ней расспрашивать?

- Э... Нет. Вообще-то, открытие ярмарки будет через стражу, решил предупредить.

- Предупреди-и-ил, - снова не удержалась от зевка я.

- Ты что, не выспалась? Ты же вчера рано ушла спать... - начал было расспросы Виль, и тут же осёкся, вспомнив о моей элтэниэ.

- Легли мы не поздно, - отмела я его сомнения. - Но я не выспалась - это факт.

И опять зевнула, отвернувшись от эльфа.

- Но так быть не должно! Разве что... Ты вчера много сил потратила?

- Каких ещё сил?..

- Н-ну... Эльфийских. Я имею в виду, делала то, что свойственно эльфу, но чуждо человеку...

Я фыркнула в ответ на такое высокопарное определение.

- Прыжки с деревьев, спринтерский бег с препятствиями, бесшумный шаг... - перечисление своих подвигов меня утомило, - и вообще живу на кры-ы-ыше! Ты об этом?..

Эльф озадаченно моргнул, пытаясь понять, при чём здесь крыша и какая:

- Об этом. Ты много сил потратила, вот и не успела восстановиться полностью. Ты скоро перестанешь так уставать, но пока что...

- Скоро перестану? Виль, что ты об этом знаешь?.. - требовательно уставилась на приятеля я.

Эльф прикинул что-то мысленно и выложил всё, как на духу. Или только сделал вид, что раскололся?

- Ты адаптируешься... Твои эльфийские силы крепнут. Ты всё больше и больше ими пользуешься, а они тренируются, как мышцы. Когда ты окончательно с ними сроднишься, скорее всего, будешь постоянно ощущаться, как эльфийка. Пока что это только изредка бывает - или когда ты пользуешься магией, или как отдельные проблески без видимой причины...

Я глубоко вдохнула. Выдохнула. Посмотрела на эльфа, и он поёжился под моим тяжёлым взглядом.

- Это тебе Хранители рассказали, да? Заговорщики непризнанные...

Ответ, в общем-то, и не требовался, так что Виль поспешил ретироваться от греха подальше, на прощанье пообещав зайти за мной за четверть стражи до праздника. А я откинулась обратно на лежанку.

Второй раз проснулась я гораздо более бодрая. Бубнящие голоса над ухом не вызывали раздражения, а скулы не сводило постоянными зевками. Короче, жизнь налаживалась...

- ...на второй день, а не на третий. И вообще, использовать его лучше при новой луне... - О! Это Тагир! О чём это он?..

- Ну да, только половину заживляющих свойств он потеряет за эти пол-луны! Или ты собираешься его замораживать?.. - А вот и моя элтэниэ...

Спор не утихал, шёпот становился всё категоричнее. Я умилилась: ей богу, они нашли друг друга! Может, Тагир теперь хоть от меня отстанет, со своими снадобьями и отварами?..

- Доброе утро! - жизнерадостно перебила спорщиков я.

- День, - поправил меня травник. - Уже вторая стража пошла...

Часов одиннадцать-двенадцать, машинально прикинула я.

- Мы не опаздываем?!

- Нет, если ты соберёшься быстро...

- Это хорошо! - с таким заявлением я выпроводила спорщиков на улицу, дабы без помех привести себя в порядок.

Виль появился через минуту, о чём сообщил его звонкий голос под деревом. Точно по расписанию! Прям ходячий будильник какой-то!

Пока я творила заклинания, стараясь привести себя в божеский вид, ожидающая под деревом компания весело переговаривалась - из чего я сделала вывод, что друг с другом они уже перезнакомились и без моей помощи. Ну вот и славно, трам-пам-пам!

Короткий, но сытный завтрак привёл меня в ещё более благодушное настроение. Не было даже злости на то, что я заплутала вчера в пяти минутах ходьбы от «эльфийского» особняка - хотя как это могло получиться, в голове не укладывалось совершенно...

На ярмарку мы отправились пешком, единогласно отвергнув предложение человеческих стражников поехать в специально приготовленном для нас экипаже: небольшой открытой карете, запряжённой четвёркой угольно-чёрных быков, так закутанных с ног до головы в разноцветную сбрую, что вообще неясно становилось, смогут ли они сделать хоть шаг. Бедные животные с таким восторгом повернули обратно к конюшне - а как называется конюшня для быков?! - что я не пожалела о нашем решении прогуляться, даже когда узнала, что идти придётся на другой конец города.

Эльфийский квартал располагался в самом сердце Знатного района - особняков высших чиновников и местной знати, коей в процветающем княжестве развелось немеряно. Места проживания титулованных особ все как на подбор выделялись аляповатостью и излишней пышностью отделки, что производило несколько гнетущее впечатление. На этом фоне дома государственных чинов напоминали затесавшихся среди волнистых попугайчиков воробьёв: ровные голые стены, одинаковые металлические таблички у калиток, с перечнями оказываемых услуг и их стоимостью... Я даже расчувствовалась, так это напоминало «хрущёвские» районы моего родного города. Который остался в другом мире... Куда я больше никогда не вернусь...

А ведь всё так похоже! Люди везде одинаковы, живут по своим собственным законам, не считаясь ни с чем, кроме своих интересов... Вот только в этом мире у людей есть сдерживающий фактор.

Другие расы.

И, не знаю как с остальными расами, а с эльфами люди явно предпочитали дружить, судя по поведению стражников местного князя. Но стражники - на то они и стражники, чтобы выполнять приказы, не считаясь с собственным мнением. А вот обычные люди...

А обычные люди шли мимо и навстречу, кто спешил по делам - успеть сделать их до церемонии открытия ярмарки, кто по домам - после трудового утра нужно переодеться, чтобы прийти на ярмарку в праздничном виде... И почти никто не обращал внимания на небольшую, не спеша прогуливающуюся компанию.

Что, впрочем, отнюдь не мешало мне замечать в отсветах глаз прохожих восхищение, интерес и искреннюю радость, иногда с лёгким налётом зависти. А дети, ещё не умеющие скрывать свою душу, так и прикипали взглядами к нашему квартету, шумно восхищаясь и норовя удрать от родителей - «посмотреть поближе эльфей»... Что интересно, на Виля смотрели с восторгом и любопытством, на Тагира и девушку - с пониманием, мне же почему-то доставалась бОльшая часть восхищённо-влюблённых взглядов... И иногда полных ядовитой зависти - от молодых женщин и девушек, уже принарядившихся к празднику.

Всё встало на свои места, и я облегчённо рассмеялась. Действительно, пышные и броские наряды этих модниц даже близко не походили на моё платье - длинное, прямое, мягкого синего цвета, отблёскивающее на солнце маленькими звёздочками ненавязчивого узора... Вот только я, в эльфийском платье, выглядела королевой, а они в своих нарядах - курицами-пеструшками, решившими принарядиться и одевшими перья петуха.

За размышлениями я не заметила, как мы вышли на площадь. Каретная площадь, одна из четырёх площадей, образовавшихся на стыке разных районов, представляла собой ровное мощёное пространство чуть больше футбольного поля. Её название полностью оправдывали пара рядов четырёхколёсных средств передвижения, причём карет во всём разнообразии телег и повозок я заметила только две... Что интересно, движущей силы - быков, - на площади не было. Разве что только подъехавшая повозка могла похвастаться парой упряжных, да и то этот восьмикопытный и четырёхрогий мотор уже собирались куда-то увести.

Система, однако! Похоже, общественный транспорт в этом городе на высоте... Или не в городе, а как раз таки для сообщения между городами? Надо будет спросить у Виля с Тагиром... Только, чтобы спрашивать, сначала ребят надо догнать!!!

С трудом оторвав взгляд от разномастных экипажей, я тщательно осмотрела площадь. Людей на ней было немного, а нелюдей - ни одного, что меня сильно огорчило. Оглядевшись ещё раз, я пришла к печальному выводу: в какую сторону мы шли, я не помню совершенно. А мои эльфийские чувства молчат, как убитые - им явно не нравится здешняя атмосфера...

- Карету или сопровождающих для миледи?! - подскочил ко мне низенький мужичонка неопрятного вида. Зато его грамотный эльфийский приятно порадовал слух.

Эльфийский?!

- Скажите, вы видели, куда пошли мои спутники?

- Ваши спутники?..

- Да, эльф, молодой человек и девушка. Вы не видели, куда они пошли?

- Миледи, вы первая из Высокого народа, кого я увидел сегодня... Может быть, подать вам карету? Негоже вашей светлости ходить в толпе без сопровождения...

«Гоже, негоже... Ещё один советчик на мою голову», - раздражённо подумала я, отмахиваясь.

- А где будет проходить открытие ярмарки?

- На Пустыре, это в Торговом районе, миледи. Но там сейчас много людей, очень много, поверьте...

Я удивлённо уставилась на мужичка. Только что считал меня эльфийкой, а теперь опустил до какой-то деревенской девчушки-простушки. Что это ещё за новости?!

- Вы о чём?! - льда в моём голосе хватило бы, чтоб наморозить небольшой ледник.

- Вам не стоит соваться туда без сопровождения, миледи, - настойчиво повторил мужичок, махнув рукой в сторону одной из улиц. Я мельком оглянулась.

М-да... Чем-то она мне напомнила переход со станции на станцию в утреннем метро. Вероятно тем, что была узкая, куда-то резко сворачивающая и битком набитая народом - на ярмарку хотелось попасть многим.

- Ладно, - я махнула рукой, соглашаясь, и через полминуты передо мной оказался экипаж. Маленький, узкий, всего два сидячих места - спереди для кучера и сзади для пассажира, он оказался непривычно высоким для своих габаритов. Забравшись внутрь по приставной лесенке, я оказалась высоко над головами людей, что меня даже слегка смутило.

Впрочем, экипаж, каким бы он не был, всё равно оказался очень кстати. Но меня волновал один вопрос - а как я за него расплачиваться буду?

Рука задумчиво нырнула в маленькую сумочку. Всё, что у меня есть с собой из ценных вещей - это драгоценные камни, преподнесённые «лохматиками». Но расплачиваться таким камнем за поездку из одной части города в другую - нет уж, увольте!

Как будто уловив мои сомнения, мужичонка снова разразился речью, из которой я заключила, что в накладе он не останется и вообще получит благодарность от местных чиновников. Ну ладно, пусть получает, а я зато на экипаже проедусь...

Стоило мужичонке махнуть рукой, как экипаж тронулся с места. Развернувшись на площади, бык бодренько потрусил по довольно широкой улице, идущей параллельно «переходу метрополитена». Вернее, сначала идущей параллельно. Потом она начала петлять и поворачивать, что мне категорически не понравилось. Я уже хотела возмутиться и докричаться до кучера, как улица повернула в очередной раз чуть ли не на девяносто градусов, и моему взору открылся Пустырь.

То, что это именно Пустырь, становилось понятно сразу, достаточно окинуть взглядом огромную площадь без каких-либо строений с прогуливающимися по ней толпами народа. Что меня больше всего удивило: я не могла понять, откуда в таком небольшом городке (небольшом по моим «цивилизованным» понятиям, оставшимся с прошлой жизни) столько людей... и нелюдей. Тем более, что многие желающие ещё не успели сюда прийти.

Кучер уверенно правил куда-то в центр Пустыря, а я вертела головой по сторонам, стараясь рассмотреть всё, мимо чего мы проезжали. Или мимо кого.

Толпами, группами и в одиночку по площади гуляли люди. Разговаривали, смеялись, особо ушлые уже прикладывались к кувшинам - на что угодно могу поспорить, что алкоголь в этих кувшинах присутствует, и не важно, в какой пропорции. На невысоких помостах местные акробаты или скоморохи устанавливали нужные им снаряды. Кое-где на ящиках или на любом другом возвышении устроились менестрели - слышались звуки музыки, в основном задорной, иногда к ней прилагалось нестройное хоровое пение зрителей. По краю Пустыря в несколько рядов выстраивались торговые места, оправдывая название праздника - что за Ярмарка без торговли?!

Иногда в толпе виднелись волосы нестандартных расцветок, но как я ни присматривалась, Виля и компании нигде не было видно. Зато я буквально в последний момент заметила гнома, мимо которого мы проезжали. То, что этот низенький и толстенький хозяин внушительного «магазина на выезде» - именно гном, доказывали две вещи. Во-первых, его ритуальные гномьи одеяния, узнать которые не мудрено, если хоть раз слышал их описание...

На тёмной коже гнома почти терялся нижний наряд из некого подобия замши. Поверх простых, без украшений, штанов и кафтана, сверкал на солнце грэшт - почти тот же кафтан, только до пола и сделанный из металла. Узоры на грэште, особенности литья, звеньев и металлических нитей могли рассказать о подгорном жителе всё, включая его характер и мечты о дальнейшей жизни, - если бы нашёлся умелец «прочитать» грэшт.

Густая шевелюра гнома растрепалась из-за шаловливого ветерка, но даже сейчас было видно, что никакого головного убора или обруча на нём нет. Значит, в торговле он ветеран. А для своих - изгнанник, «потерянный член» гномьего общества... Так уж повелось, что заслуженные и добропорядочные гномы никогда не вылазят из своих подгорных жилищ. А те, кто пристрастился бывать на поверхности, навсегда клеймились званием изгоя и «ни на что не годного гнома», которому остаётся единственное дело - торговать гномьими изделиями на поверхности. Торговлю подгорный народец вообще считал неподобающим и недостойным занятием, поскольку между собой они всегда сговаривались заранее и меняли услугу на услугу.

Второе доказательство гномьего происхождения купца стояло у него за спиной и прогуливалось вокруг столиков с товарами. Орки. Настоящие пустынные орки - «дикари», «краснокожие»... Вооружённые копьями и небольшими щитами из панцирей земляных черепах, одетые в основном в кожу, они чем-то неуловимым навевали мысли о хиппи. Правда, вопреки моим ожиданиям, ни боевых раскрасок, ни ярких бусин в волосах или на одежде я не заметила. Даже жалко - у них и так внушительный и экстравагантный вид, а был бы ещё лучше...

Хотя, гном наверное не оценил бы такие украшения у своих охранников. Да-да, именно охранников. Как так получилось, никто не знает, но орки всегда радостно сотрудничают с купцами-гномами, нанимаясь к ним в охрану, - а больше ни с кем не имеют дела. Только изредка оркские кочующие племена подходят достаточно близко к человеческим поселениям, чтобы устроить меновую торговлю. Но уже через пару дней они снимаются с места и вновь уходят вглубь Красной пустыни.

Как следует освежив в памяти знания о расах этого мира, я мысленно поблагодарила Тагира и наконец оторвала взгляд от гномьей торговой лавки, уже почти не видной толпой. Оказалось, пока я витала в облаках, кучер успел выехать почти в центр Пустыря, чему немало поспособствовал услужливо расступающийся перед быком народ. Когда несколько человек, вместо того чтоб посторониться, решительно шагнули прямо под копыта движущей силы моего экипажа, я от испуга не сразу узнала такие родные и такие хмурые лица.

- Ты бы ещё в оркской повозке приехала! - простонал Виль, возведя очи к небу.

Ну вот, началось... Тагир хоть догадался руку даме подать, помочь вылезти из этого кошмара акрофоба...

- А что такое? - показательно нахмурилась я. Мало того, что Виль меня потерял и не заметил, так ещё и недоволен, что я самолично нашлась!

- А то, что теперь вся Ярмарка будет гадать, с какими такими срочными вестями к ним в город приехал эльфийский посол...

- Пусть гадают! - милостиво разрешила я. - И вообще, объясни мне, будь добр, каким местом я похожа на тебя... то есть на них... Тьфу! На остроухих детей природы? А?

Эльф замялся. Тагир хихикнул и тут же отвёл глаза, мол, он тут не при чём. Моя элтэниэ растерянно переводила взгляд с меня на парней и обратно.

- Виль?.. Олорин, я тебя спрашиваю! - надавила я.

Остроухий вздохнул:

- Ну хорошо, я скажу... Мы повесили на тебя иллюзию... Как будто ты - эльфийка.

- Что-о-о?!

- Тебе объяснить, что такое иллюзия? - огрызнулся Виль.

- Нет! Лучше будь добр, объясни, зачем это понадобилось?! Причём, поставить в известность меня вы, конечно, не удосужились... Тагир! - я обернулась к человеку, старательно делающему вид, будто он вообще не знает, о чём речь. - Виль ладно, он эльф, но ты-то каким местом думал?!

Виль оскорблённо вскинулся, но я резким жестом заставила его замолчать.

Тагир вздохнул. Изобразил в сторону эльфа взгляд типа «А я же предупреждал!» и стал объяснять:

- Помнишь, когда ты спала, а к нам присоединилась стражники князя? - я кивнула. - Ну вот, чтобы они не задавали лишних вопросов, мы изменили твою внешность. Людей, живущих около Диндаэрона, очень мало - по пальцам пересчитать можно. И всех их знает в лицо большинство стражников... А позже мы решили оставить маскировку, поскольку это было очень удобно - и в городе никто лишних вопросов не задаёт, и для тебя опасность гораздо меньше.

- Какая такая опасность?!

- Ну-у-у... - травник замялся, - тебя в эльфийском обличье никто не обидит, скорее наоборот, постараются помочь, в случае чего... Ведь помогли же?

И он кивнул на стоящую рядом повозку. Хм... Это я её отпустить, что ли, должна? Нет уж, не отпущу. А вдруг мне захочется уйти с праздника? Пусть лучше под рукой будет...

Оглянувшись на кучера, я прикусила губу, чтоб не рассмеяться. Позади меня обреталась всеми позабытая Дарина с вытянувшимся от изумления лицом... Да, бывают в жизни огорчения. Интересно, она теперь перестанет считать меня своей элтэри?

Подмигнув растерянной девушке, я повернулась к приятелям.

- У меня сегодня слишком хорошее настроение, чтобы ругаться. Так что давайте считать, что вы долго оправдывались, а я вас простила... Только покажите мне самой, в кой-то веки, как я выгляжу?!

Виль фыркнул, но подчинился. Передо мной сгустился воздух и из зеркала глянула... нет, не глянула. Поверхность стала белой, а не зеркальной, и на этой поверхности постепенно проступило цветное изображение. Ну конечно: я ведь в зеркало себя видела такой, как обычно. Наверное, иллюзия действует только на окружающих... А хорошо у Виля получилось.

Эльфийка, очень похожая на меня: моего роста, чуть-чуть более изящные формы и черты лица, острые уши, почти занавешенные ярко-синими волосами. Густой синий цвет платья их оттенял и подчёркивал. Что-то в этом образе было... странное...

- Виль, а волосы ты мне зачем перекрасил?

- Потому что люди не знают, что бывают беловолосые эльфы, и просвещать их на этот счёт никто не собирается. Они вообще не знают, что цвет волос эльфа что-то значит.

- А-а-а... - протянула я, пытаясь выбрать, какой вопрос задать следующим. Их у меня накопилось мно-ого... Поэтому, пока эльф провинившийся, надо воспользоваться ситуацией.

Тут моё внимание привлекла Дарина, чьё выражение лица не предвещало ничего хорошего. Похоже, пытать скоро будут меня...

- Тагир, пойдём посмотрим, что тут продаётся. Нельзя же в первый раз побывать на ярмарке и ничего не купить! - Я быстро и решительно подцепила охотника под локоть, увлекая в сторону. Потом, будто о чём-то вспомнив, обернулась к опешившим Вилю и элтэниэ и проворковала: - Виль, будь добр, объясни девушке, что происходит и кто я такая... В общих чертах...

Озадачив таким образом эльфа - пусть теперь срочно соображает, что можно рассказать Дарине, а о чём стоит умолчать, - и избавившись от угрозы для моей расшатанной психики в виде любопытствующей девушки, я со спокойной совестью отправилась наслаждаться праздником.

Народные гуляния уже набирали обороты. Барды старались вовсю, перекрикивая друг друга. На одном помосте кувыркались акробаты, на соседнем выступал паяц или то-то похожий - взрывы хохота были слышны на весь Пустырь. В другом конце площади развлекались «настоящие мужчины», состязаясь в метании ножей, стрельбе из лука, рукопашном бою и владении оружием. А женская половина населения дружно оккупировала торговые ряды - и я не стала исключением из правила.

Кожи, меха и изделия из них продавались почти за бесценок - и чуть ли не оптом, телегами. Как объяснил Тагир, ничего не удивительного в этом не было, ведь охота - это основной промысел большей части населения княжества. Кроме того, дешевизной отличались морепродукты, ведь побережье всего лишь в одном дне пути от Серека. А остальные товары были дороже и интереснее...

Различные ткани и бижутерию привезли торговцы из Ондара - центра одного из самых южных человеческих княжеств. Последние веян