/ Language: Русский / Genre:sf_fantasy

Проклятое везение

Елена Петрова

"Попаданцы" бывают разные. Женька, героиня данного романа, конечно, об этом слышала. Кому-то везет попасть в "волшебный мир" с принцами, драконами и единорогами. Стать великим магом, или, на худой конец, какой-нибудь принцессой! А вот кому-то не везет...    И что делать, если ты, симпатичная, неглупая и вполне успешная студентка Журфака МГУ, перенеслась совсем не в волшебную сказку? Если мир, а точнее миры, в которых ты очутилась, разительно отличаются от того, о чем ты привыкла читать? Ведь вместо магии здесь технология, космические корабли висят почти у каждого астероида, а вот прекрасных принцев почему-то не наблюдается. Да если бы и были, то вряд ли нормальный принц польстится на тебя, вынужденно оказавшуюся в мальчишеском теле.    В принципе, как и в любой ситуации, остается только два выхода: бороться или сдаться. Вот только если выберешь борьбу, помни: это больно...

  Елена Петрова

Проклятое везение

   Часть первая

Глава 1.

   Начало пути: опоздавшим - самая неприятная работа

Если вы не учитесь на своих ошибках,

нет смысла их делать.

Лоуренс Питер

   Я спешно подкрашивала ресницы перед зеркалом, шипя проклятия, когда кисточка нечаянно пачкала веко, и периодически косила глазом на циферблат наручных часиков. Опаздываю, опять опаздываю! Шеф меня прибьет...

   Мазнув по губам блеском, на ходу засунула ноги в черные лодочки на высокой тонкой шпильке, прибавляющих моим скромным "метр пятидесяти" добрый десяток сантиметров, и, подхватив сумочку, рванула к выходу. От дома до редакции добираться минут двадцать... если без пробок.

   Нет, я все же удивительно везучее существо! Разухабистый молодой молдаванин на убитой "шестерке", громыхавшей басами из стареньких колонок, довез меня "закоулками" за пятнадцать минут, получил свою сотню и весело пожелал удачи. Его слова, да богу в уши! Лучшим везением для меня будет отсутствие шефа - редактора "Светского вестника", а в просторечье "Светского сплетника". Ибо господин Вурковский, за глаза ласково именуемый сотрудниками Вурдалаком, был удивительно занудлив, когда дело касалось опозданий на работу. Ну да, именно редактор, а я - журналистка! Точнее, студентка четвертого курса журфака МГУ Евгения Власова.

   Как ни странно, но устроиться корреспондентом в небольшой тематический журнальчик оказалось совсем не сложно. Подозреваю, что произошло сие чудо в основном благодаря моей внешности. Все же, как мне кажется, натуральные блондинки имеют некоторые преимущества при трудоустройстве. Особенно голубоглазые и довольно симпатичные. Тем более на работу в гламурный журнал, чьей главной жизненной целью является сбор сплетен и слухов на различных тусовках. Затем информацию, подслушанную "достоверными источниками", щедро разбавляют в редакции собственной нездоровой фантазией и распространяют со страниц журнала охочим до жареных фактов читателям.

   Главное - попасть на эти тусовки и не "попасться", уж простите за тавтологию. А я, благодаря внешности, некоторым знакомствам и с детства воспитанной уверенности в себе, проходила практически любой фейс-контроль.

   Несомненно, это далеко не та работа, о которой я мечтала, поступая на "Журфак". Но она имеет пару неоспоримых плюсов! От Тверской, где расположен офис редакции, до Моховой, где находится факультет журналистики МГУ, одна станция метро... или четверть часа пешим ходом. Да и зарплату выдают всегда вовремя, а что еще надо "бедной студентке"? Независимость от родителей дорогого стоит. Нет, я их очень люблю, но в двадцать лет пора уже жить своим умом. Хотя, не буду спорить - до Пулитцеровской премии на моей работе, как до Луны пешком, но нельзя же иметь все и сразу?!

   А забавно на самом деле - ведь, несмотря на внешность "Барби", состоянием финансового рынка и политикой я интересовалась гораздо больше, нежели личной жизнью наших разнокалиберных "звезд", а на светских тусовках частенько скучала. Но кто даст возможность писать о серьезных вещах двадцатилетней "блондинке"? Нет, на общественных началах - пожалуйста! А за деньги... для этого есть профессионалы. Но я не отчаиваюсь - моя работа это тоже опыт общения с людьми, а в жизни все пригодится. Вот получу диплом и пошлю всю эту гламурную камарилью темным лесом, чистым полем!.. Тем более что к тому времени я планирую достаточно пополнить свой счет - по крайней мере, голодать не придется.

   О, черт! Шеф! Вот ведь принесла нелегкая...

   -Здравствуйте, Вадим Семеныч, - растянув губы в блаженной улыбке, я активно захлопала свеженакрашенными ресницами.

   -Власова! Ну, здравствуй, здравствуй... - подозрительно ласково отозвался Вурдалак и неожиданно рявкнул, заставив меня практически выскочить из туфель: - Опять опаздываешь?!

   -Всего же на пять минут опоздала! Почему-то когда мы тут до ночи пашем, вы этого не замечаете, - рискнула я перейти в наступление. Про то, что переработки еще и не оплачиваются, говорить вообще не стоило - избирательная глухота главреда была притчей во языцех.

   -Власова, хороший журналист должен быть готов к тому...

   -Вадим Семенович! Вас к телефону... - звонкий голосок Эллочки, смешливой секретарши господина Вурковского, спас меня от очередной нотации. Я послала девушке благодарную улыбку.

   -Даже не надейся, Власова, что так просто отделаешься! - усмехнулся главред, отследив наше невербальное общение. - Чтобы через десять минут была у меня в кабинете.

   Покорно кивнув, я пожала плечами на сочувственный вздох Эллочки и отправилась в свой угол. Бросив сумочку на стол, устало плюхнулась в офисное кресло на колесиках, и, резко оттолкнувшись шпильками, сделала ритуальный поворот вокруг себя, с которого начинала каждое трудовое утро. Но сегодня это не слишком помогло настроиться на рабочий лад. Ибо я просто задней интуицией чуяла, что Вурдалак подготовил очередную гадость. Персональную, так сказать... Наверное опять отправит на какой-нибудь "праздник жизни". В гадалки, что ли, пойти?

   Почему-то мое откровенно равнодушное отношение к тусовкам и вечеринкам вызывало в коллегах искреннее недоумение. Но коллектив был хороший, ребята решили, что у каждого могут быть свои заморочки, и оставили меня в покое. Поэтому в последнее время я получала задания, напрямую со "звездами" не связанные. Тесты, диеты, упражнения, а также юмористическая колонка, плавно и без возражений перетекли в мои загребущие ручки.

   Ой, время... Замечталась, красава? А пора на эшафот! Интересно, чем Вурдалак собирается меня порадовать?

   -Отлично, Власова, рад, что вы зашли, присаживайтесь, - улыбнулся гравред, вгоняя меня своей вежливостью в состояние легкой паники.

   -Как вы, несомненно, знаете, завтра состоится празднование свадьбы господина Кудепова, в связи с чем в казино "Бергот" будет закрытая вечеринка... Очень закрытая! - с нажимом уточнил Вурдалак, глядя на меня почти влюбленным взглядом.

   -Понятно, - хмыкнула я, - значит, приглашение достать не удалось!

   -Никто и не собирался допускать туда прессу, - насмешливо улыбнулся Вурковский. - Но я уверен, что молодой красивой девушке отказать никто не сможет!

   -То есть я должна попасть на эту вечеринку? - искренне поморщилась я, просчитывая варианты. Это все же не обычная гламурная тусовка, куда можно проскочить на красивой мордашке и дорогих шмотках - здесь будут вылавливать "зайцев" без приглашений еще на подходе. Ну и задачка... Похоже, придется задействовать знакомых.

   -Вот-вот, подумай хорошенько, как ты собираешься туда пройти, - усмехнулся шеф, словно прочитав мои мысли, и махнул рукой в сторону выхода. Спорить было бесполезно...

   -Шикарно, печатный станок тебе в задницу, - прошипела я, пытаясь захлопнуть за собой дверь. Та плавно и тихо закрылась за моей спиной. У Вурдалака давно стоял доводчик на створке, ибо желающие "хлопнуть дверью" в кабинете главреда появлялись с редким постоянством.

   -Полина? Привет, Солнышко! Можно я к тебе приеду?

   -...

   -Ну почему сразу "звоню только когда мне что-нибудь нужно"? Просто соскучилась...

   -...

   -Ну ладно, ты как всегда права! Действительно нужно. Так я приеду?

   -...

   -Да, твое любимое мороженое куплю по дороге. Что-нибудь еще хочешь?

   -...

   -Ну почему сразу "явно хочу получить что-то невероятное"? Нет, Луна с неба мне не нужна! И я вовсе не подлизываюсь, просто спросила. Все, я еду!

   Выставив перед собой, словно щит, упаковку клубничного "Mo:venpick", я нажала на кнопку дверного звонка, покорно издавшего тихую мелодичную трель. Спустя минуту тяжелая створка двери отошла, являя моему взору хозяйку квартиры - Полину Нечаеву.

   -Заходи, подлиза, - рассмеялась одетая в белый топик и небрежно обрезанные джинсовые шорты девушка, вынимая из моих рук холодный презент и легко чмокая в щеку. А я в очередной раз заворожено уставилась на свою подругу - все же такая удивительная природная красота встречается крайне редко.

   Жгучая синеглазая брюнетка покорила немало мужских сердец, оставшись при этом необыкновенно светлым и легким в общении человеком. Может быть именно поэтому "бывшие" по-прежнему ее обожали и были готовы исполнить любой каприз. На это я и рассчитывала, придя к подруге за помощью. Если кто из моих знакомых и мог получить доступ на закрытую вечеринку господина Кудепова, то это Полина.

   -Ох, Женька, совести у тебя нет! - хмыкнула хозяйка, забираясь с ногами на диван и предвкушающе щурясь на полукилограммовую коробку с мороженым. - Ладно уж, рассказывай зачем пришла...

   Я поставила на стол пару керамических мисочек и начала раскладывать лакомство. Себе - чисто номинально. Насколько я знаю Полинку, она в состоянии справиться с мороженым и в одиночку, но вежливость есть вежливость... Улыбнувшись, протянула угощение и устроилась напротив подруги в глубокое кресло.

   -Меня Вурдалак послал, - вздохнув, призналась я. - Почти как в сказке: "туда-не-знаю-куда"... а точнее в казино "Бергот" на вечеринку в честь свадьбы Кудепова. Приглашения у меня естественно нет, но ты же знаешь Вурковского - когда его останавливали такие мелочи?

   Несколько минут мы с искренним удовольствием "обсасывали косточки" нашего главВреда, что существенно подняло мне настроение.

   -Да, подружка, попала ты конкретно, - усмехнулась Полинка, сладко жмурясь и облизывая ложку. - Ладно, попробую тебе помочь. Тащи сюда телефон - будем знакомых обзванивать...

   Через пару часов интенсивных телефонных переговоров нашелся знакомый знакомых, который мог получить пропуск в "Бергот", ибо имел какие-то деловые отношения с тестем Кудепова. Нам потребовалось не менее четверти часа на то, чтобы таинственный Кирилл согласился на потерю пятничного вечера. На тот момент я решила, что чашу весов в нашу сторону перевесило обычное мужское любопытство - Кирилл заинтересовался "восхитительной натуральной блондинкой", которая будет сопровождать его на праздник. Но позднее, не раз и не два прокручивая в голове тот разговор, я поняла, что Кирилл согласился на встречу после того, как прозвучало мое имя.

   -Смотри, Женька, чтобы соответствовала, - рассмеялась Полинка, бросая трубку. - А то знаю я тебя, лентяйку! Маникюр - сама, прическу - сама... в результате выглядишь как Маша из Жмеринки.

   Возмущенно хмыкнув, я показала язык этой язве и демонстративно заправила за ухо выбившуюся из небрежно заплетенной косы прядь волос.

   -Иначе будешь пробираться на следующую вечеринку самостоятельно, - безмятежно добавила моя "добрая" подружка, подцепляя ложкой очередной мороженый айсберг из креманки.

   -Хорошо, хорошо - все поняла, исполню в лучшем виде, - поморщилась я, признавая поражение и прикидывая на какую сумму можно будет разорить Вурдалака. Хмм... Представительские расходы? Ну, а почему бы и не попробовать? Случаются же иногда чудеса.

   Нервничая, я стояла возле кухонного окна, стараясь угадать, какая из подъехавших к подъезду машин принадлежит загадочному Кириллу. По договоренности он должен заехать за мной сегодня, дабы отвезти на праздник жизни в "Бергот". Сегодня днем я выиграла воистину жестокую и кровопролитную битву с Вурдалаком, выбив из него целых три тысячи рублей на представительские (капля в потраченном мною море) и категорически отказавшись взять энергично навязываемый фотоаппарат. Точнее фотоаппараты. На выбор. Спрятанные в зажигалке, губной помаде и даже невообразимо вульгарной броши с ярко-розовым подобием рубина. Я, конечно, понимаю, что снимки получились бы эксклюзивными, но если меня поймают, то мало не покажется! А это было более чем вероятным развитием событий - все же в "Берготе" будут работать настоящие профи.

   Задумавшись, я пропустила момент, когда к подъезду подкатил серебристый "Мерседес" - кабриолет SLR класса. А мой поклонник-то, похоже, настоящий "новый русский" со всеми вытекающими!.. Черт, пока я предавалась воспоминаниям, неведомый Кирилл проскочил в подъезд и уже поднимается!

   Испуганно охнув, я метнулась к зеркалу, дабы убедиться, что с прической и макияжем все в порядке. Неловким и чуть нервным движением поправила бретель вечернего платья цвета темного индиго и отрепетировано улыбнулась своему отражению. Отлично! Зазеркальный двойник победно подмигнул и ухмыльнулся.

   Мелодично тренькнувший дверной звонок не стал неожиданностью. Еще раз окинув отражение внимательным взглядом, я отправилась знакомиться со своим кавалером. Надеюсь, он такой же интересный, как и его имя...

   Нет, это чисто риторический вопрос, но все же... Вот почему? Почему мои ожидания касательно мужчин никогда не оправдываются?

   Я уныло покосилась на водителя "Мерседеса", который быстро лавировал среди разноцветного потока автомобилей, заполонившего дороги столицы пятничным вечером. Развлекать меня светской беседой Кирилл явно не собирался, так что я украдкой стала рассматривать своего невольного спутника. Собственно на первый взгляд ничего особенного в нем не было. Рядом со мной сидел невысокий, ничем не примечательный в плане внешности сухощавый мужчина лет тридцати пяти, одетый в великолепный костюм и классическую белую рубашку. Машину он вел уверенно, с моей точки зрения - даже самоуверенно. На поворотах и обгонах, при резких, агрессивных движениях идеально ухоженных рук, из-под левой манжеты выглядывали несколько выбивающиеся из образа "скромной роскоши" аляповатые золотые часы - явно очень дорогие... Однако к данному костюму они подходили примерно так же, как золотая цепь и фиксы. Могу предположить, что одежду он выбирал по совету стилиста, а вот на праздник собирался самостоятельно.

   Впрочем, мне-то какая разница? Я приняла решение о том, что это знакомство на один вечер еще в тот момент, когда гость перешагнул порог моей квартиры и прошелся по моей фигуре настолько нескрывающе-оценивающим взглядом, что я почувствовала себя куском говяжьей вырезки на прилавке. Затем, видимо решив для себя, что я достойна его высочайшего внимания, выдавил из себя кривую усмешку и представился.

   Не поймите меня превратно - я свободная девушка, серьезных отношений в данный момент жизни не имею, и чем черт не шутит, возможно, поведи он себя иначе, у нас был бы шанс продолжить знакомство. Но в моей жизни уже встречались "потребители" с подобными взглядами, и я зареклась с ними связываться. Мужчина, уверенный, что, заработав определенное количество денег, может купить любую самку, мне не интересен. Что поделать, возможно, у меня просто дурной вкус. Я люблю умных, веселых и злых. И толщина их кошелька меня совершенно не волнует - вполне хватает своего. К тому же убеждена - если у мужчины есть мозги, то рано или поздно он заработает достаточно денег, чтобы обеспечить свою семью.

   Я безмятежно улыбнулась своему молчаливому спутнику, окинувшему меня внимательным взглядом темных глаз. Сегодня ничто не помешает мне попытаться получить от вечера удовольствие... главное, не забыть своевременно вызвать такси и смотаться с праздника! Впрочем, было бы, о чем беспокоиться - роль Золушки, вовремя свалившей с королевского пати, всегда удавалась мне особенно удачно.

   Понимаю, что со стороны это, возможно, выглядит не слишком красиво. Большинство мужчин, узнай они об этих тонкостях моей репортерской профессии, слаженным хором обласкали бы динамщицей и халявщицей... но у каждой работы есть свои неприятные моменты. И простите, платить телом за информацию... Почему-то меня это не слишком прельщает!

   Забавно, но понадобилось всего полгода работы в "Светском сплетнике", чтобы сделать из меня довольно циничную особу.

   Наконец мы подъехали к сияющему разноцветными огнями главному входу в "Бергот". Кирилл вышел из машины и открыл передо мною дверь. Состроить восхищенную мордашку было совсем не сложно - привычка. "Черт, надо было каблуки поменьше одеть, - мысленно поморщилась я, убедившись, что Кирилл действительно оказался на пару-тройку сантиметров ниже меня. - Обычно у невысоких мужчин из-за роста жуткие комплексы..."

   Пока я размышляла, мы прошли пару постов охраны и вошли в поразительно помпезно разукрашенный зал, который просто кричал о богатстве хозяина... но скромно молчал о его вкусе.

   -Выпей что-нибудь, а мне нужно обсудить пару деловых вопросов, - подведя меня к стойке бара и как-то отстраненно улыбнувшись, произнес мой спутник, выловив взглядом в конце зала пару "пиджаков". - Этот разговор не для женских ушек!

   "Вот зараза! Мог бы, и взять с собой такое симпатичное "украшение", как я. Большинство так и делает". - Я расстроено покосилась на предполагаемых собеседников своего поклонника. - "Если судить по внешнему виду "пиджаков", разговор наверняка пойдет о делах, а я - в пролете... Обидно. Мне не помешала бы информация. Вот интересно, Кирилла что, даже теоретически не интересует наличие у спутницы серого вещества?" - равнодушно размышляла я, не забыв мило улыбнуться "ухажеру" и покорно кивнуть в ответ. Собственно с таким поведением я сталкивалась неоднократно, и по большому счету, совершенно ничего не имела против роли "Барби". Если, конечно, меня берут поприсутствовать при разговоре "умных людей". Все очень просто - пока тебя считают дурочкой, то в разговорах не особо скрываются... и можно услышать множество поразительно интересных вещей. А то, что юная блондиночка с невинным взглядом голубых глаз обладает IQ под сто пятьдесят и весьма неплохими аналитическими способностями, им знать совсем не обязательно.

   Собственно, сейчас мы подошли ко второй (а если говорить откровенно - к основной) причине моего желания работать на Вурдалака - информация... Информация - это власть. Вовремя использованная информация - это деньги. А деньги никогда не бывают лишними.

   Нет, упаси боже, я говорю вовсе не о шантаже! Просто я уже два года играю на бирже. И в последние полгода - особенно успешно... Ну, для моего непрофессионального уровня успешно. Говоря точнее - если я продам все активы, то уже сейчас вполне смогу позволить себе небольшую квартирку в центре Москвы... или большую - но ближе к окраине.

   Да, у каждого есть свои маленькие слабости. Моя - желание пробиться самостоятельно, не используя семейные связи, которых, кстати, немало. И, возможно я ошибаюсь, но сквозь ворчание отца мне нередко слышатся одобрительные нотки - когда-то директор, а ныне - владелец одного из металлургических комбинатов тоже пробивался наверх из самых низов.

   Впрочем, я опять отвлеклась.

   Зал потихоньку заполнялся расфуфыренными гостями, между которыми сновали молчаливые официанты с подносами. Дамы щеголяли глубокими декольте, с трудом удерживая на силиконе "скромные" колье, сравнимые по весу с кабальными колодками. "Ошейники" были щедро усажены драгоценными камнями, слишком крупными, чтобы считаться изящными. При этом они идеально гармонировали с аляповатыми кольцами, браслетами и оттягивающими мочки ушей серьгами. Общий стиль можно было бы обрисовать двумя словами - варварская роскошь. Похоже, мамы в свое время не учили вышеперечисленных дам умеренности. Хмыкнув, я опустила взгляд в бокал с белым вином и мысленно поморщилась - пора на охоту...

   Три часа спустя я стояла перед входом в казино, задумчиво подпирая спиной одну из декоративных колонн и стараясь игнорировать вопросительные взгляды охраны. Такси запаздывало.

   Что ж, подведем итоги.

   Молодая супруга Кудепова мне понравилась. Она выгодно отличалась от "стандартных" супруг олигархов - манекенщиц, бывших мисс и вице-мисс всего, что только возможно, и молодых светских щучек. Девушка была, несомненно, красива, неглупа и обладала очень хорошим вкусом, что оказалось для меня некоторой неожиданностью после поразившего воображение оформления зала. Либо она не принимала в этом участия... либо у нее великолепный стилист. В любом случае - удачи ей.

   Далее - для "Сплетника" есть пара вкусных новостей - новая пассия восходящей щедро распиаренной звезды, "тщательно" оберегающей свою личную жизнь, неожиданно горячие взгляды, бросаемые на смазливых официантов другим молодым звездуном, активно позиционирующим себя как законченного мачо и стопроцентного гетеросексуала, да мило воркующая парочка, которая всего пару дней назад кричала о своем разводе. Шоу-бизнес... Вурдалак будет доволен.

   А для себя... Наследница пары нефтяных вышек сегодня появилась под ручку с владельцем сети бензоколонок "Ру-Нефть". Знаковое название. Полагаю, уже завтра акции этой компании пойдут вверх. Пусть не надолго... но на этом можно будет заработать пару рублей.

   Что ж, вечер прошел не зря. Довольно ухмыльнувшись, я уверенно двинулась в сторону подъехавшего синего "Рено", украшенного шашечками и рекламной надписью на боку. Пора и честь знать!

   Однако уехать мне не удалось.

   -Куда-то торопишься? - раздался за спиной холодный, чуть насмешливый голос.

   -Кирилл? Неужели ты заметил мое отсутствие? - оглянувшись через плечо, я вскинула брови в преувеличенном изумлении. За весь вечер "поклонник" подошел ко мне всего дважды, хотя стоит отметить, что передвижения по залу отслеживал постоянно. Я даже не уверена, что он запомнил мое имя. Впрочем, говоря откровенно, мне было на это абсолютно наплевать.

   -Ого, зубки прорезались? - усмехнулся Кирилл, глядя тяжелым нетрезвым взглядом. Похоже, он считал меня своей законной добычей, и упускать не собирался.

   -Слушай, давай без сцен. Если хочешь, позвони мне на неделе - встретимся и пообщаемся.

   Общаться на самом деле не было никакого желания, но спорить с ним сейчас хотелось еще меньше. Кирилл был сильно подшофе и оттого довольно агрессивен.

   Мужчина долго и внимательно смотрел мне в глаза. Но я не собиралась его обманывать - поэтому ответный взгляд был спокойным и уверенным.

   -Хорошо, но домой я отвезу тебя сам.

   -Прости, но нет. Я не сяду в машину с нетрезвым водителем. - Честно говоря, упрямство Кирилла начало меня злить.

   -Я сказал, что ты поедешь со мной, значит так и будет, - холодно отрезал поклонник, вцепившись в предплечье и насильно оттаскивая от открытой дверцы такси.

   Я сморщилась. Завтра на коже выступят великолепные синяки. Чокнутый "знакомый знакомых" окончательно разонравился. Вот стоило один раз отойти от своих правил и отправиться на вечер с посторонним мужиком, и здравствуйте проблемы! Но без него мне бы не удалось пройти в казино. Теоретически - даже через отца не получилось бы достать пригласительный в "Бергот" за один день. Впрочем, я бы никогда и не попросила, да и папа совершенно не тусовочный человек. В общем, повезло, так повезло...

   Кирилл отпустил такси и потащил меня в сторону подземной стоянки. Черт, этот придурок действительно собирается сесть за руль!

   -Кирилл! Ты что, не слышал, что я сказала?! Я не сяду в машину с пьяным водителем, - резко рванувшись, тихо зашипела от боли - хватка у мужчины была железной.

   -Милая, лучше не спорь со мною, - отозвался этот псих, дергая меня вслед за собою. - Я ведь могу передумать и отвезти тебя совсем в другое место.

   -Какого черта? - ну все, хватит! - Ты ни с кем меня не спутал? Я тебе не девочка для приятного вечера.

   -Евгения Власова. Естественно я знаю, кто ты такая, - невесело ухмыльнулся мужчина. - И только уважение, испытываемое к твоему отцу, удерживает меня от того, чтобы не надавать тебе по заднице прямо здесь и сейчас. И знаешь, что-то мне подсказывает - твой папочка не в курсе, как его любимая девочка проводит свое свободное время.

   -Ты что, решил меня шантажировать?! - изумленно отозвалась я. Вот уж не ожидала, что он окажется таким идиотом.

   -Не говори глупостей, - поморщился Кирилл.

   -Тогда объяснись, - холодно отрезала я, резко останавливаясь и стараясь не обращать внимания на боль в предплечье, за которое меня по-прежнему держал придурочный поклонник. Я совершенно не понимала мотивов его поступков, а значит, не могла контролировать ситуацию даже в мелочах. Кирилл меня пугал.

   -Объяснюсь, когда встретимся, - отрезал Кирилл. - А сейчас я отвезу тебя домой. Надеюсь, ума хватит никуда сегодня больше не соваться?

   Недовольно усевшись в машину и защелкнув ремень безопасности, я демонстративно уставилась в окно, напряженно думая о том, что произошло сегодня вечером. Итак, первое - Кирилл хорошо знает моего отца, а также его откровенно пренебрежительное отношение к "отдыху золотой молодежи". Меня он тоже знает, но только понаслышке. И видимо, составил весьма превратное мнение. Или, что вполне вероятно, ему просто не пришло в голову сопоставить мою работу с появлением на тусовках.

   Разубеждать его, особенно сейчас, желания не было. Да и бессмысленно - вряд ли в таком состоянии он прислушается к разумным доводам. Холодно покосившись на непрошенного "воспитателя", я слегка поморщилась - Кирилл действительно был не совсем трезв. Предчувствие беды холодными лапками пробежалось по позвоночнику. Черт! И ведь этот придурок абсолютно уверен, что поступает правильно. Ладно, доверюсь судьбе, что мне еще остается?

   Серебристый "Мерседес" летел по опустевшим московским улицам. На испуганные просьбы ехать помедленнее Кирилл только прибавлял скорость, словно пытаясь меня за что-то наказать. Сжавшись в кресле рядом со спятившим водителем, я впервые в жизни пыталась молиться. Было страшно.

   Мысленно я уже не один десяток раз прокляла себя за то, что села в машину, но, говоря откровенно, выбора у меня не было. Охрана просто отводила глаза, считая, что Кирилл, ведущий упирающуюся девушку, в своем праве.

   "До чего же неудачный вечер, - подумала я, устало прикрывая глаза. - Скорее бы доехать..."

   Боли, да и удара я не почувствовала. В искореженном "Мерседесе", падающем в Яузу меня уже не было...

Глава 2.

   Начало пути: действительность, что страшнее кошмаров

Выходя из себя, не забудьте вернуться.

Дон-Аминадо

   Я что, напилась? Непохоже на меня...Ох, голова-то как болит!

   Перед глазами промелькнул кабинет Вурдалака, "Бергот" и пьяный Кирилл за рулем "Мерседеса". И темнота... Черт! Лучше бы напилась, а так... Похоже, мы в кого-то врезались. Довыступался, придурок!

   Устало вздохнув, я открыла глаза и равнодушно уставилась в белый потолок. Больница? Интересно, насколько все серьезно? Стало как-то не по себе. Осторожно пошевелив пальцами рук и ног, с нескрываемым облегчением убедилась, что все конечности на месте. И нигде не болело, что несказанно обнадеживало. Надеюсь, что бедолаги, в которых мы врезались, тоже не пострадали.

   Медленно, стараясь не тревожить ноющую голову, приподнялась на локтях, чтобы осмотреться... и звучно выругалась. Услышь меня мама - учительница в третьем поколении - упала бы в обморок. Но ругаться было от чего - неизвестные "доктора" сняли с меня всю одежду, позабыв накрыть даже простынкой. Так что в данный момент я щеголяла парой сережек и крупным коктейльным кольцом, что собственно и составляло весь мой гардероб. Ну, когда я поймаю этих юмористов - мало им не покажется!

   Ох, моя голова... не стоило так резко вставать.

   Отдышавшись, осмотрелась более внимательно, обращая внимание на кучу странностей. Крошечная больничная палата имела всего один предмет мебели - необычно изогнутую кушетку, на которой я лежала. Сначала мне показалось, что кровать повторяет все контуры тела, но сейчас, когда я с нее встала, она выпрямлялась, медленно возвращаясь к первоначальной форме, оптимистично напоминающей своими очертаниями гроб. Никогда раньше не слышала о такой мебели ... хотя, если говорить откровенно, то и не интересовалась особо, а сейчас столько навороченных разработок.

   Необычность номер два - если в этой странной "больнице" такая крутая мебель, то почему она стоит в помещении размером с чулан, и где все остальные атрибуты ВИП-палаты? Абсолютно белый потолок, сочащийся равномерным тусклым светом, и четыре гладкие стены без намека на дверь как-то не впечатляли. К тому же, не было ни постельного белья, ни захудалой занавесочки - и захочешь соорудить себе римскую тогу, так элементарно не из чего! Ехидно ухмыльнувшись, я выдернула из чудом выжившей прически все шпильки. Волосы упали тяжелой волной, закрывая меня до талии - фиг вам, а не зрелище.

   Ладно, осмотрим помещение. А то не поймешь - где дверь, где окна. Медперсонала, капельницы и приборов тоже не наблюдалось. Впрочем, спустя всего пару минут это показалось мне несущественными мелочами...

   Да, можете посмеяться, но я занялась банальным простукиванием стен, в слабой надежде найти выход. Ну, ведь как-то я сюда попала! Не просочилась же через потолок.

   Я до сих пор не знаю, что стало причиной - мое страстное желание найти выход, случайно нажатая кнопка или иная причина, но неожиданно стена под моей рукой пошла легкой рябью, стремительно темнея, затем слегка просела и начала словно растворяться. Пальцы кольнуло слабым электрическим разрядом, заставляя невольно отдернуть руку.

   Отступив от стремительно меняющейся стены, я настороженно замерла, сцепив пальцы. Слишком странно все, что происходит вокруг меня после моего "пробуждения" - это заставит психовать и человека с более крепкими нервами. Но теперь мне, кажется, повезло! Неужели это выход?..

   Нет, это слишком! Этого просто не может быть...

   Я закричала и метнулась в конец комнаты, забившись в угол под изголовьем кушетки, а стена продолжала изменяться. Возможные границы даже самых широких дверей давно были пересечены - теперь это было скорее подобие окна во всю стену. Дойдя до углов комнаты, непонятные мне преобразования прекратились, рябь медленно успокаивалась, рождая во мне панический, почти животный ужас. Истерика накатывала волнами, утягивая все глубже и глубже, а через странное окно, занимавшее противоположную стену целиком, мне в глаза заглядывала Вечность. И как-то сразу поверилось - это не голограмма, не шутка, не кошмарный сон... Господи, куда же я вляпалась?!

   Не знаю, сколько прошло времени, прежде чем я успокоилась. Блаженный пофигизм наконец-то снизошел на меня, и теперь сидя в позе лотоса перед "окном", до которого почему-то так и не удалось дотронуться - что-то отталкивало пальцы, я безмятежно смотрела на него... Бездонная чернота, сполохи и спирали, разноцветное сияющее конфетти. Знаете, а космос, похоже, не такой уж и безжизненный, да и звезды вовсе не белые - они разноцветные. Раньше я слышала об этом, а теперь видела собственными глазами. Да, как бы по-идиотски это не звучало, но похоже я попала на космический корабль. И далеко не в качестве почетной гостьи. Есть о чем подумать, верно? Мне вот почему-то сразу Кащенко вспомнился. Палаты с мягкими стенами, санитарки размера XXL, рубашки с длинными рукавами... Вот только окружающий "бред" казался слишком уж реальным: пол на котором сидела - теплым и чуть пружинящим, оконное покрытие отзывалось легкими электрическими разрядами, когда я предпринимала очередную попытку дотронуться до "стекла", а еще мерзли ладони, которые я машинально согревала дыханием. Сравнивать мне не с чем, но полагаю, что для галлюцинации это несколько слишком!

   В общем, не знаю, как долго я просидела в позе лотоса, бездумно любуясь открывающейся картиной мироздания, прежде чем услышала за спиною скрип и тихие шаги.

   Оборачиваться не хотелось. Почему-то казалось - пока я не повернулась лицом к действительности все можно изменить, переделать, вернуть, как было. Глупо и наивно, но в это так хотелось верить! Мне давно не пятнадцать лет и на подвиги как-то не тянет... Хочу домой. Сесть с кружкой горячего какао в любимое старое кресло, завернуться в клетчатый плед, привезенный папой из Шотландии, и, жмурясь от удовольствия, вспоминать странный и немного пугающий сон - про окно, распахнутое в космос. Нарисовавшаяся картинка показалась столь реальной, что на секунду я в нее поверила. И так захотелось там оказаться... Вот только вряд ли хозяева летучей "больницы" заинтересуются моими желаниями, кем бы они ни были.

   На плечо осторожно опустилась рука. Я медленно, превозмогая себя, подняла голову и встретилась с настороженными темно-серыми глазами. Мужчина. Не старше сорока. Лицо - вполне человеческое, прическа - под "ноль" и очень темный загар. Резкие черты лица и незримая аура власти. На мгновение всколыхнулась безумная надежда на то, что это просто дурацкий розыгрыш. Сейчас выскочит ведущий и, указывая в сторону скрытой камеры, будет долго высмеивать мой испуг. Но интуиция подсказывала, что окружающая меня действительность реальна.

   -Дес тарэ... - глубоким, чуть хрипловатым голосом произнес мужчина, внимательно глядя мне в глаза.

   Наверное фантастические герои набросились бы на "инопланетянина" и парой ударов скрутили его в бараний рог, выпытав попутно всю информацию, захватив корабль и вернувшись домой... Но я, к сожалению (или к счастью), героиней не была, драться не умела и в любом транспорте предпочитала пассажирское сидение. А выглядеть дурой не хотелось, ибо логика подсказывала - от того, как я себя поведу, во многом будет зависеть отношение ко мне похитителей, и злить их раньше времени просто неразумно. Значит, сейчас надо затаиться и выждать. Приняв решение, я спокойно встретила взгляд мужчины, будучи уверена, что любое проявление агрессии или истерии в моем положении говорило бы о невысоких умственных способностях.

   Хмыкнув, он осторожно поднес к моему лицу какую-то серебристую ажурную фигню, размером не крупнее пятирублевой монетки, и, зафиксировав второй рукой мой подбородок, быстро прикрепил ее на левом виске. Ощущения были не слишком приятными, даже болезненными. Казалось, что непонятный прибор пытается пустить корни внутри моей головы. Но хватка у "гостя" была железная - не вырвешься.

   -Ну, теперь понимаешь меня? - усмехнулся мужчина, отпуская мой подбородок и делая шаг назад.

   -Понимаю, - отозвалась я, с удивлением ощущая, что действительно поняла сказанное... хотя прозвучавшие слова были мне не знакомы.

   -Универсальный переводчик, - вежливо пояснил мужчина, усевшись на край кушетки и очаровательно улыбнувшись: - Я не стал крепить его, пока ты была без сознания. Снять с себя незнакомый и, возможно, опасный предмет - вполне нормальная реакция, но при этом ты могла повредить прибор... или пораниться. Правда, за все надо платить - пока он приживается, у тебя, возможно, будут довольно сильные головные боли.

   -Могу я задать вам пару вопросов? - осторожно поинтересовалась я, разворачиваясь и стараясь незаметно прикрыться волосами. То, что мужчина что-то недоговаривал, было видно невооруженным взглядом. Но сейчас, пока он вполне благодушен и явно чем-то доволен, попробуем прояснить свое положение.

   -Ну, попробуй, - усмехнулся мой "гость".

   -Где я, как сюда попала, и что вы планируете со мною сделать? - четко, стараясь не срываться на истерику, сказала я.

   -Ого, а ты неплохо держишься, - усмехнулся мужчина. Почему-то его взгляд не смущал меня. Наверное, потому, что, в нем не было ни грамма похоти. Так геолог рассматривает найденный золотой самородок. Оценивающе...

   -И все же?

   -Ну, что ж, почему бы и нет... На часть вопросов я отвечу. Ты должна была погибнуть в автокатастрофе. Мы решили изъять тебя. Шансы на то, что это получится, были примерно один к трем, то есть очень неплохие. Никаких следов и никаких доказательств. Видишь ли, девочка, твоя планета на джантэр-карантине. Примерно сто лет наблюдатели Совета будут собирать данные о вашей цивилизации, и анализировать их. Кстати, если я не ошибаюсь, то половина времени уже прошла. К сожалению, любые контакты во время карантина категорически запрещены, но иногда нам везет и удается кого-нибудь вытащить. Чаще всего смертников, чье исчезновение никоим образом не повлияет на ход истории... и не будет зафиксировано приборами.

   -А второго пассажира вы тоже изъяли?

   -Нет, второго спасти не успели, - сочувственно улыбнулся мужчина.

   Вот как... не успели. Значит, Кирилл им не нужен? А я зачем-то понадобилась. На мгновение печально всколыхнулось мое безмерное любопытство - похоже, мне так никогда и не узнать, почему чертов поклонник вел себя так странно. Ужасно хотелось обвинить во всем, что случилось, Кирилла, но... папа очень давно вбил в меня мысль о том, что все, что с нами случается - результат наших собственных решений и поступков.

   -Уважаемый, простите, не знаю вашего имени... - не выдержала я, - вы пытаетесь меня убедить, что действуете исключительно из благородных целей?

   -Откуда столько цинизма в такой юной девушке? - фальшиво изумился мой собеседник. Затем обезоруживающе улыбнулся: - Знаешь ли, такие случайные подарки Судьбы, как ты, нам достаются нечасто!

   -А подробнее?..

   -Ты нетерпелива. Хотя мне и нравится, как ты держишься, но не думай, что ты имеешь здесь какие-то права. В том числе и право задавать вопросы...

   Все мои инстинкты с самого начала "светской беседы" в голос вопили, что я влипла. О-о-очень глубоко!

   И за что мне столько счастья в одни руки?

   Я напряженно наблюдала за тем, как мужчина поднялся и подошел к светящемуся контуру двери. Все же мне стоило начать "простукивание стен" с другой стороны кушетки...

   -Вы пираты? - невольно вырвалось у меня. Да, вопрос поразительно глупый, не спорю, но своей интуиции я доверяю.

   -Что ж, можно сказать и так, - усмехнулся мой визитер.

   -Зачем вы пришли ко мне? - удивленно уточнила я.

   -Любопытство. И скука... Долгие путешествия могут быть поразительно скучными, - отозвался мужчина. - Возможно, я зайду к тебе еще. Позднее...

   Больше он не пришел.

   Я отсчитывала дни по тому, как часто появлялась пища - странные белесые пакеты треугольной формы, наполненные жидким практически безвкусным содержимым. Причем, до меня далеко не сразу дошло, что это еда. Почти все остальное время я проводила сидя в позе лотоса напротив "окна" и бездумно наблюдая за космосом. Все чаще казалось, что я начинаю сходить с ума.

   А еще в первый же день моего заточения, повезло найти местный санузел, когда я от скуки продолжила прощупывание стен. Видимо, нажала на отпирающий механизм. То, что это именно санузел удалось выяснить опытным путем. Крошечное помещение с выдавленным на полу кругом подарило мне букет неповторимых ощущений... потому что я, открыв дверь, не задумываясь, шагнула в этот круг. И почувствовала вокруг себя жаркие потоки воздуха. Понимание того, что с меня "счищают" грязь и отмершие чешуйки эпителия, было весьма шокирующим. Но, как ни странно - совсем не болезненным. Позднее я даже научилась получать от этого удовольствие. Гораздо более смущающим было осознание того, что чистят меня не только снаружи. Видимо круг заменял не только ванну, но и туалет. Вывалилась я оттуда красная от стыда.

   Что еще сказать - комнату свою я осмотрела целиком и полностью. Странно, но никаких пометок на белых стенах не было вообще. И только много позже я узнала, что варрэнты просто видят иначе - и для них стены вовсе не были белыми.

   Спустя две недели, если судить по моему отсчету, на стене выдавился контур двери и давешний знакомый зашел в комнату в компании лысого коротышки, одетого в шаровары, чувяки и подобие пестрого халата, подпоясанного ярко-синим, почти ультрамариновым кушаком. За него были заткнуты кривой ятаган и странный пистолет из темно-серого металла с непривычно широким дулом. Я была так ошеломлена нелепым набором вооружения, что без малейшего испуга или смущения уставилась на гостей. Об отсутствии одежды мне напомнил масляно-оценивающий взгляд толстяка, после которого я испытала острое желание прикрыться руками. Впрочем, слабо верится в то, что это помогло бы мне, вздумай они воспользоваться ситуацией. Да и раздражать странных визитеров не хотелось. Пока...

   -Вы правы, варт Дантер, она подходит, - наконец изрек владелец маскарадного костюма.

   -Я знал, что девушка вам понравится, - жестко усмехнулся пират. На мгновение мне показалось, что в его глазах плеснулась жалость. - Вставай, варт Тенувиль покажет тебе твой новый дом.

   -Временный дом, очень временный... - захихикал толстяк, словно оценивая какую-то только им известную шутку.

   -Могу я узнать, что происходит? - мягко уточнила я, медленно поднимаясь с кушетки.

   -У тебя появился новый хозяин, - спокойно пояснил пират, но в его голосе прозвучало столь явное предостережение, что психовать я не решилась.

   -У вас распространено рабство? И как оно уживается с высокими технологиями и полетами в космос?

   -Забавная девочка, - рассмеялся толстяк. - Чудесно уживается, просто чудесно! Идем...

   Решив сначала осмотреться, молча отправилась вслед за новым "хозяином". На собственную наготу я уже не обращала внимания - привыкла за две недели, да и не до стеснения сейчас было, так что даже не стала расплетать косу, чтобы прикрыться волосами. От напряжения меня слегка потряхивало и приходилось прилагать немалые усилия, чтобы скрыть это от сопровождающих мужчин.

   Проведя меня по узким извилистым коридорам с уже привычно белыми стенами, толстяк нажал на что-то невидимое, находящееся на уровне его груди, и в стене продавилась очередная дверь. На этот раз - наружу. Меня словно ударил аромат степных трав, одновременно близкий и такой чуждый, запах нагретой солнцем земли и отдаленный гул каких-то машин.

   Плюнув на свое желание разобраться в ситуации, я оттолкнула не ожидавшего подобной прыти толстяка, выхватив у него из-за пояса странный пистолет, оказавшийся легким, словно детская пластмассовая игрушка, и выскочила наружу, не дожидаясь подачи узкого трапа. Перекатилась по сухой ломкой траве и почти успела подняться, когда пришла боль... Огненными волнами распространяясь от виска с "универсальным переводчиком", она охватила все мое тело, скрутив в позу эмбриона. И тогда я закричала, срывая голос. Это было громко... и долго. Наверное, целую вечность.

   -Значит, универсальный переводчик?! - хрипло уточнила я, отдышавшись и с трудом приподнимая голову, чтобы увидеть своих "хозяев", безмятежно стоявших рядом. Пистолет давно вернулся к своему владельцу.

   -Помимо всего прочего, - мило улыбнулся пират. - И кстати, не пытайся его снять - еще хуже будет. Девочка, ты же не думала, что отсюда так просто уйти?

   -Ну, попытаться стоило, - невесело хмыкнув, отозвалась я. По телу до сих пор прокатывались отголоски боли.

   -Поднимайся, идем...

   Как ни странно, никаких дополнительных репрессий не было. Не хотят портить товар?

   Честно скажу, времени, да и возможностей, полюбоваться окрестностями не было. Каждый шаг отзывался в измученном теле новой волной боли. Меня пошатывало от пережитого "урока", выжженная солнцем трава колола ноги, отвлекая все внимание на себя, а "хозяева" шли очень быстро. Не желая снова корчиться от "незабываемых ощущений" щедро даримых "переводчиком", я старалась от них не отставать, успев всего пару раз мазнуть взглядом по окружающему миру. Вокруг расстилалась степь. Вдалеке, в предзакатном мареве плавились горы, примерно в полукилометре слева от меня высились какие-то строения. Оглянувшись, я, наконец, увидела наш корабль - каплевидно-округлый, серебристый, чуждый. Вопреки ожиданиям, трава под ним вовсе не была выжжена - похоже, здесь использовался совсем иной принцип, нежели в наших ракетах, да и торможения я не почувствовала.

   Задумавшись, едва не ткнулась носом в спину пирата. Осторожно выглянув из-за плеча толстяка, поняла, что мы дошли до транспорта - низкой, практически лежащей на траве машины без малейшего намека на колеса, с тремя рядами сидений и матово-белым пультом на месте водителя. Никакой крыши, колпака или иной защиты от плохой погоды видно не было.

   Толстяк, вытащив ятаган, устроил его справа от белой консоли, сел на водительское место и пробежал пальцами по абсолютно белой поверхности, отчего транспортное средство приподнялось над землей и загудело, словно рассерженный шмель. Пират невозмутимо плюхнулся рядом, повелительно махнув мне рукой. Пожав плечами, я молча устроилась на заднем сидении, оставив между нами ряд пустых кресел. На мою попытку дистанцироваться никто не обратил внимания. Машина приподнялась над землей примерно на полметра и плавно тронулась с места. Я устало прикрыла глаза и, неожиданно для себя, моментально провалилась в сон. Это нервное - слишком много всего случилось...

   -Идем, - пробуждение было не из приятных - пока я дрыхла, машина заехала в какое-то темное помещение, и сейчас надо мною стоял толстяк и тряс за плечо.

   -Да... а я долго спала? - всегда замечала, что спросонья задаю особенно глупые вопросы.

   -Недолго, - отрезал мой новый хозяин. - Иди за мной и не делай глупостей.

   Похоже, мои неприятности продолжаются...

   Послушно пробираясь за толстяком по темным переходам, я анализировала его поведение, и приходила к выводу, что у нас немного иначе устроено зрение. Слишком уверенными были его движения в густом полумраке. А еще, судя по полному отсутствию окон, мы находимся где-то под землей. Хотя, кто знает? Может, окна открываются от прикосновения к стене, как на корабле...

   -Стой! - скомандовал коротышка, заставив меня оторваться от размышлений.

   Мы находились в большом зале, чьи истинные размеры скрывал уже привычный полумрак. Осмотревшись, толстяк уверенно направился налево. Пройдя метров сто, я услышала слабый разноголосый гул. Похоже, мне, наконец-то, доведется встретиться с обитателями этих странных подземелий... Вот только почему-то не очень хочется!

   Очередная дверь продавилась внутрь и словно растеклась по сторонам, открывая неожиданно ярко освещенное помещение - я даже зажмурилась. А когда открыла глаза, невольно уронила челюсть - больше всего окружающее меня пространство напоминало помесь невольничьего рынка и гарема какого-нибудь султана, что только подчеркивалось полудюжиной лысых дебелых охранников, одетых в том же восточном стиле, что и мой новый "хозяин".

   В ряд было выстроено полтора десятка обнаженных девушек и трое парней. На вид примерно лет пятнадцати - восемнадцати, все миловидные, даже красивые и безумно испуганные. Последним в цепочке стоял даже не парень, а странно сосредоточенный мальчишка лет восьми-девяти - смуглый, зеленоглазый, с длинной растрепанной черной косой.

   Мой хозяин молча кивнул, и я встала в общий ряд рядом с ребенком. Больше всего хотелось забиться в истерике, упасть в обморок, потребовать объяснений или просто оказаться как можно дальше отсюда, но приходилось держать себя в руках. Помощи ждать было не откуда.

   Через пару минут вошли четверо. Полагаю, что они были людьми, но я видела только силуэты, скрытые сияющей жемчужной пленкой - даже пол не определишь. А вот двигались они странно. По крайней мере, трое из них. И только когда они дошли до меня, стало ясно, в чем странность - так осторожно и медленно передвигаются только очень старые люди. Четвертый же, не раздумывая, указал на стоящего рядом со мной мальчишку и, убедившись, что его поняли верно, стремительно вышел из помещения. Вырывающегося, шипящего от ярости пацана уволок один из охранников.

   Одна из оставшихся трех фигур также определилась, и, указанная ею темноволосая девушка лет пятнадцати на вид, забилась в тихой истерике. А затем изогнулась от боли, стискивая виски. Только сейчас я заметила у нее серебристый диск "переводчика". Выбранный вслед за ней белокурый подросток, обреченно опустил голову и отошел к стене, куда "человеколюбивые" охранники чуть ранее отнесли потерявшую сознание от боли девчонку.

   Третья фигура долго ходила по рядам, рассматривая живой товар со всех сторон, и, наконец, остановилась рядом со мной. Не знаю, по какой причине ее выбор пал именно на меня. Возможно, сыграло роль то, что кроме уже отобранного парня, я была единственной блондинкой. Покосившись на приведшего меня сюда толстяка и уловив довольный кивок, я отошла к отобранной ранее парочке.

   И что дальше? Нет, жить я, конечно, хотела, но разницу между жизнью и существованием тоже понимала. Ведь не просто так оставшиеся рабы смотрят на нас с таким облегчением и жалостью. Выбрали не их...

   Покосившись на своих спутников, я поняла, что задавать вопросы нет никакого смысла - они полностью погрузились в свое горе. Черт! Ненавижу находиться в информационном вакууме. Но ажурная сеточка "универсального переводчика" на виске и еще свежие воспоминания о причиняемой за непослушание боли, перевешивали желание сделать какую-нибудь сногсшибательную глупость. Что ж, будем выжидать...

   Пара охранников отконвоировала нас в большое помещение, вызвавшее странное, иррациональное желание сбежать и спрятаться. Темноволосая девушка, что шла передо мной, попятилась и тихонько завыла. Надсмотрщики напряглись, внимательно наблюдая за нами - одно неверное движение и мы получим очередную порцию непередаваемых ощущений, достаточно активизировать "переводчик". К счастью, мазохистов среди прочих конвоируемых не оказалось.

   Меня трясло от страха и непонимания. Не знаю, что с нами собираются сделать, но мне это явно не понравится. Мне это уже не нравится. Происходящее не было похоже ни на что из прочитанного когда-то о рабстве на Земле. Чертовщина какая-то...

   Ладно, рискнем!

   -Что с нами будет? - тихим шепотом спросила я у более вменяемого парня.

   Тот шарахнулся в сторону, а потом уставился на меня с искренним изумлением, пробившимся даже сквозь пелену страха.

   - Мы в Отерр'нат, обряд переселения... - договорить он не успел, получив тычок в спину от охраны.

   Я от греха тоже заткнулась, усиленно размышляя. Какие обряды?! Как космические технологии могут соседствовать с обрядовой магией? Пистолеты с саблями и рабством... И о каком переселении идет речь? Переселение куда? Нас собираются отправить на новое место жительства? И почему те, кто знает, что нас ожидает, так боятся этого "обряда переселения"? И, пожалуй, главное, - что не успел договорить стоящий рядом со мною парень? Черт, одни вопросы и предположения...

   Вздохнув, я постаралась незаметно осмотреться по сторонам. Хотя понимала всю бесполезность своих действий - пока на виске висит "переводчик" сделать что-либо не представляется возможным. К тому же здесь для меня было слишком темно, хотя глаза потихоньку привыкали к полумраку, и кое-что уже можно было разобрать. Мы находились в большом помещении - размером с хороший ангар для "Боинга", оснащенном несколькими рядами тонких колонн, поддерживающих свод, и куполообразной крышей, украшенной узкими витражами из темного стекла. Собственно, пробивающийся сквозь них слабый свет и служил, с моей точки зрения, единственным источником освещения зала. Что в свою очередь доказывало - из-под земли мы выбрались. Аккурат под витражами находилось странное каменное сооружение, похожее на стилизованный цветок с восьмью лепестками, примерно в полтора раза выше человеческого роста. Почему-то именно оттуда я ощущала исходящую угрозу.

   Охранник подтолкнул меня, указывая на "статую", и отправился к центру зала. Мы послушно посеменили вслед за ним к непонятному каменному цветку. Ледяной пол обжигал босые ступни, слегка отвлекая от происходящего. Когда мы прошли уже более половины пути, в противоположном конце помещения также наметилось движение. Интуиция никогда меня не подводила - ох, не к добру все это...

   Уже виденные ранее зыбкие фигуры, спрятанные под жемчужной пленкой, шли нам навстречу, которая и произошла возле местного произведения искусства. Действительно, каменного. Вот только "произведение" оказалось с душком, как выяснилось при ближайшем рассмотрении - дело в том, что "цветочек" выглядел весьма своеобразно. Как бы объяснить? Ну, представьте, что узкую каменную лежанку, стилизованную под лепесток, поставили под углом в сорок пять градусов... и все бы ничего, но по краям болтались наручники, намекая, что народ укладывается сюда далеко не добровольно. А на одном из лож уже был пристегнут давешний мальчишка. Хотя, в его случае "пристегнут" - это громко сказано. Видимо размеры "посадочных мест" были все же рассчитаны на взрослого человека, и до колец наручников ребенок просто не дотягивался. Вариантов было два - застегнуть злополучные наручники, оставив мальчишку висеть в воздухе, поскольку в этом случае ногами до пола он бы точно не доставал, или зафиксировать его иным способом. Что собственно и было проделано - пацана крепко прикрутили к лежанке обычной, вполне себе земной, веревкой.

   Меня пристегнули слева от мальчика. Затем - почти одновременно защелкнулись наручники на руках оставшихся двух рабов. Напротив нас было четыре пустых ложа, в которые неторопливо забирались молчаливые радужно-жемчужные фигуры. Хотелось бы мне знать, что же все это значит?!

   Самое поразительное началось, когда четверо напротив нас устроились в своих каменных лежбищах - подошедшие охранники равнодушно защелкнули наручники на несопротивляющихся людях. А потом прошлись по кругу, отключая какие-то приборы в районе пояса у тех, кто лежал напротив нас. По крайней мере, теперь мы могли рассмотреть наших... хозяев?

   Я была права - трое из них были так стары, что практически утратили признаки пола. Столь дряхлых людей я не видела ни разу в жизни. Хотя, если можно было бы дать им характеристику - я бы сказала, что это "ухоженная старость". Кем бы ни были эти ходячие мощи, они явно не бедствовали. Четвертый - зло улыбающийся мужчина, относительно молодой - лет сорок-сорок пять, темноволосый и откровенно некрасивый. Он со странной, почти болезненной жаждой, смотрел на привязанного рядом со мной мальчишку, словно тот был ключом к исполнению его самых заветных желаний. Псих...

   -Итак, позвольте мне повторить... - вышел вперед толстый коротышка - мой "хозяин". - Отерр'нат - древнее сооружение и контролировать мы его не можем, только настроить и включить руны переноса. Дальнейшее зависит только от вас - от вашего желания жить, от воли к победе. Гарантировать результат мы не можем. Вы подписали документы с отказом от любых претензий, но вы еще можете уйти с Круга переселения. Деньги не возвращаются...

   -Короче, - прорычал черноволосый.

   -Короче, так короче, - не стал спорить толстяк. - Когда загорятся руны, зафиксируйте взглядом выбранного вами носителя и старайтесь не отвлекаться. Перенос душ - весьма болезненная процедура. К тому же носитель наверняка попытается сопротивляться...

   Перенос душ?! Что это за бред?

   Я в ужасе уставилась на древнюю старуху, прикованную напротив меня. Если мои догадки верны, то обладательница этих мощей собирается переселиться в мое тело, тогда как я стану владелицей этих мумифицированных прелестей?!

   Между нами закружились черные вихри, выстраиваясь в странные фигуры, смутно напоминающие древние руны. Из-за спины шагнули тени надсмотрщиков, снимая с наших висков "универсальные переводчики". Видимо, этот "Круг переселения" несовместим с приборами. Сволочи, до последнего момента же ждали!

   Впрочем, по-настоящему меня волновал вовсе не "переводчик", а сказанное толстяком. Неужели он действительно имел в виду?.. Но как же так? Это же ужасно! А ребенок, прикованный рядом со мной - ему же не больше восьми... И этот уродливый ублюдок напротив собирается занять его тело! Не может быть...

   Извернувшись, я посмотрела в сторону ощерившегося, словно волчонок, мальчишки, а потом провалилась в странный черный туман.

   Темные вихри кружили и сбивали с ног... С ног? Но у меня нет ног. И рук... Кажется, у меня вообще нет тела! Ужас захлестнул меня с головой, заставив испуганно заметаться в непонятном тумане. Что происходит? Где я? Неужели так будет всегда?

   Неожиданно мимо меня ликующим бордово-серым вихрем промелькнуло что-то живое, обдав отвратительным смрадом. Да, это определенно ощущалось, как живое существо. Неужели? Похоже, это та самая старая карга, что сидела напротив меня в "круге перемещений". В отличие от некоторых она внимательно слушала толстяка и не пялилась по сторонам, а держала зрительный контакт с моим телом, как и говорили на инструктаже.

   Что же теперь делать?!

   Странный мир темных вихрей существенно тряхнуло. Это еще что за дела? Коротышка не предупреждал о "землетрясениях"! Я испуганно метнулась влево, чтобы тут же отшатнуться от клубка из пары терзающих друг друга сущностей - кроваво-алой и изумрудно-синей. А чуть левее драки в темном тумане светилось что-то такое... невыразимо желанное и безумно притягательное. Объяснить это ощущение почти невозможно. Это чувство дома, мамины объятья и аромат осенней антоновки, ощущение наполненной горячим какао любимой кружки в руках, папин смех и знакомое с детства: "будь смелой, бельчонок...". Меня тянуло туда со страшной силой и сопротивляться совсем не хотелось. Будь, что будет...

   Меня снова тряхнуло, но на этот раз "землетрясение" сопровождалось грохотом, ощущением падения и ударом... обо что-то весьма твердое. То есть материальное! Черт, да что происходит-то, в конце концов? С трудом открыв глаза, я с изумлением уставилась на огромную дыру, пробитую в стене помещения и украшенную парой обвалившихся колонн, образовавших над отверстием шаткую неровную "арку". Прямо мне в лицо, с трудом пробиваясь сквозь пыльную взвесь, тускло светило алое закатное солнце. Затем пришли звуки - крики команд на непонятном лающем языке, шорох осыпающихся камней и стоны раненых. Я лежала на расколотом лепестке "круга переселения", с изумлением рассматривая творящийся вокруг беспредел. Похоже, что на "мирных работорговцев" напали какие-то нехорошие люди. А это значит, что у меня есть шанс сбежать! Так чего же мы ждем?..

   Осторожно приподнявшись, я огляделась по сторонам, стряхнула с себя остатки веревок, сползла с каменных обломков и с ужасом посмотрела на изуродованные руки. В густом полумраке зала, где единственным источником света было закатное солнце, заглядывающее в пролом стены, с трудом удалось рассмотреть сбитые костяшки, царапины и синяки. Здорово меня приложило... странно только, что боль совершенно не чувствуется. И не только боль - ледяного холода каменного пола я тоже не ощущала. Я покосилась на обломки своего ложа. Ничего не понимаю... При падении меня нехило должно было ударить, но никаких неприятных ощущений нет. Как ни странно это звучит, но я вообще не чувствовала своего тела. Это из-за обряда? Нет, что-то со мной явно не так, но разбираться с этим будем позже, а сейчас главная задача - выжить!

   Очередное "землетрясение" заставило меня снова упасть на пол, зарываясь разбитыми, посеревшими от грязи и каменной пыли руками в ближайшую кучу щебня. Черт! Ну что у меня за привычка впадать в раздумья в самый неподходящий момент? Осмотревшись, я поднялась и, не удержавшись на ногах, снова упала на четвереньки. Чудесно! Несмотря на то, что боли я не чувствовала, похоже стоять самостоятельно у меня пока не получается. Впрочем, сейчас не до гордости... Осторожно переползая от колонны к колонне, я стала пробираться к дыре в стенке, любезно проделанной нападающими. Куда угодно, лишь бы подальше отсюда.

   Я почти выбралась, когда случилось страшное. С прощальным звоном, ажурный купол из темных витражей мириадами сверкающих слез осыпался на "круг перемещения", погребая под собой семь прикованных фигур и обломки "лепестка", покинутые мною пару минут назад. Я неверяще смотрела на братскую могилу, в которой могла оказаться и сама, случись последний взрыв на две минуты раньше.

   В голове крутилась идиотская мысль: "Говорят, что у кошек девять жизней. Кажется, только что началась моя третья..."

   Да уж... Вот и не верь после этого в Удачу и Судьбу!

  Глава 3.

   Начало пути: безумие, зачастую, самый простой выход

Не падай духом где попало.

Малкин Г.Е.

   Солнце опускалось все ниже, подсвечивая узкие полоски облаков и вершины гор багрово-алым огнем. Скоро совсем стемнеет, и до этого времени мне нужно найти более надежное убежище, нежели развалины какой-то сараюшки, до которой я добралась практически ползком, с трудом преодолев преграду из камней возле пробитой нападающими дыры. После обряда, к счастью неоконченного, чувствовала я себя отвратительно. Слабость, тошнота, легкий тремор рук. В голове шумело, и окружающий мир казался нереальным, словно фильм ужасов. Чудо, что на взорвавшем тело адреналине мне удалось добраться до этих развалин. Здесь я свернулась испуганным комочком, забившись глубже в пещерку, образованную двумя упавшими наискось обломками и щедро присыпанную сверху битым щебнем и пылью. От холода и напряжения меня трясло, как в лихорадке, но воспринималось это словно издалека. Стараясь отвлечься, я подползла ближе к узкой щели, давшей возможность понаблюдать за тем, что происходит снаружи. Из укрытия можно было видеть как люди, одетые в серую форму с непривычными эмблемами во всю грудь, штурмуют покинутое мною здание и десятками растворяются в подземных коридорах. Очень странные люди. Даже издалека они казались мне настоящими великанами - метров трех ростом. Такое ощущение, что в детстве, вместо манной кашки, мамы кормили их стероидами. Не хотелось бы попасть таким под горячую руку... Но сил, чтобы отползти подальше от опасного места, у меня просто не осталось. Я с трудом удерживалась на грани реальности. Казалось еще чуть-чуть и провалюсь в обморок.

   Черт, надо убираться отсюда, и как можно скорее. Только как?

   Шанс представился довольно быстро. Хотя, если честно, это было настоящим безумием и не чувствуй я себя так паршиво, никогда на подобное не решилась бы.

   Все началось с того, что мое внимание привлек местный автомобиль, остановившийся недалеко от развалин. Он был несколько крупнее того, что привез меня сегодня с космодрома. Водитель, высокий темноволосый мужчина, одетый в уже привычный серый костюм агрессоров, выскочил из-за консоли управления, гортанно выкрикнул какую-то команду и откинул с заднего сидения тент. Несколько обладателей серых мундиров, повинуясь его окрику, подбежали ближе и начали споро разгружать непонятное мне снаряжение, похожее на древние телескопы, установленные на треножниках. Затем, повинуясь очередной команде, потащили "телескопы" внутрь здания.

   Именно в этот момент я и решила рискнуть. Возможность оказаться как можно дальше от военных действий пересилила чувство самосохранения, подсказывающее, что безопаснее сейчас затаиться.

   Выбравшись из развалин и встряхнув головой, чтобы хоть немного прийти в себя, а заодно по возможности избавиться от набившейся в косу вездесущей пыли, я, практически на четвереньках, помчалась к машине. Ходить или бегать нормально я не могла - словно разучилась это делать... Да, не слишком эстетичное зрелище, но в тот момент меня это ничуть не волновало. Внимательно оглядевшись по сторонам, и убедившись, что на меня никто не смотрит, я нырнула на заднее сидение автомобиля и потянула за собой тент. Аккуратно закуталась в жесткую ткань, стараясь, чтобы она закрывала меня полностью, устроилась удобнее и затаилась. Теперь главное - не упустить момент.

   Спустя вечность, и примерно четверть часа реального времени, водитель вернулся, завел автомобиль и, судя по удаляющемуся гулу ударов и взрывов, повел его в сторону от битвы. Меня это более чем устраивало. Осторожно приподняв тент, я стала наблюдать за дорогой. Правда, это мало что давало - весь путь от космодрома до базы рабовладельцев я позорно продрыхла, так что теперь совершенно не представляла, куда меня везут.

* * * * *

   Дарен Шарт, член Серой Гильдии и владелец "Летящей во мгле" был в бешенстве. Столь удачно начавшаяся торговая компания с Варрэей заканчивалась более чем бесславно. Нет, стоило ожидать подвоха - уж больно выгодным было предложение. А теперь... Во-первых, вчера пропал компаньон, напарник и совладелец "Летящей" Дирк Корс, с которым он служил еще будучи зеленым новобранцем в Армии Маркеша, и которому доверял как себе. Зная повадки старого друга, он был абсолютно уверен в том, что с ним произошла беда - в любом ином случае Дирк предупредил бы о том, что задерживается, и намекнул бы: по какой причине. Во-вторых, за доставленный и уже выгруженный товар варрэнты заплатить не спешили, а полученный перед перелетом аванс в четверть суммы почти полностью ушел на оплату пошлин, припасов и топлива для "Летящей". А Дирк, ушедший вчера вечером на встречу с заказчиком, так не вернулся... Мысли метались по кругу, снова и снова перескакивая с беспокойства за друга на невыплаченный гонорар за доставку редких минералов.

   К тому же сегодня утром случилась еще одна неприятность - Силы Правопорядка начали какую-то операцию на территории Варрэи, что тоже не вдохновляло. Свободные торговцы, входящие в Серую Гильдию, недолюбливали просхов. Слишком часто им самим приходилось скользить по грани Закона. И теперь Дарен стоял перед выбором - либо оставить "Летящую" на милость охранных механизмов и отправляться по следам Дирка, либо ждать от него весточки, забаррикадировавшись в корабле.

   Легкая вибрация подсказала, что приземлился еще один транспорт. Похоже, что просхы нашли что-то действительно ценное, раз сажают здесь уже третий корабль. В том, что он принадлежит именно Силам Правопорядка, Дарен ничуть не сомневался - еще утром все остальные суда получили уведомление о запрете на взлет и посадку. До окончания проводимой просхами операции никто не сможет покинуть Варрэю.

   Вздохнув, капитан "Летящей" запустил полную диагностику оборудования, и устало откинулся на спинку кресла. Ожидание всегда было дня него тяжким испытанием. Действовать - гораздо проще...

   В конце концов, не случится ничего ужасного, если он выйдет из корабля и немного осмотрится. Надо же представлять, что творится вокруг?

   Правда, придется подождать - пока система занята диагностикой, ее защитные функции сведены к минимуму. С другой стороны, что с ним может случиться на космодроме, окруженном просхами?

* * * * *

   Машина остановилась так резко, что мне пришлось намертво вцепиться в сиденье, чтобы удержаться на месте и не выкатиться из-под тента. Судя по тому, что автомобиль перестал гудеть и качнулся, опустившись чуть ниже, водитель вышел. Рискнув, я выглянула в просвет между сидениями предыдущего ряда, чтобы увидеть удаляющуюся спину своего невольного благодетеля.

   Осторожно выбравшись с противоположной стороны, я осмотрелась, прикрываемая бортом машины. Сказочное везение все еще было при мне - ломкая степная трава и возвышающиеся в отдалении громады кораблей подсказывали, что я на космодроме. Надеюсь, и в дальнейшем удача меня не оставит...

   Еще раз осмотревшись, я, зачастую передвигаясь на четырех конечностях, низко пригибаясь и пошатываясь от слабости, "побежала" в сторону ближайшего корабля. Дураку понятно, что ни на одном транспортном средстве не обрадуются появлению так называемого "зайца", но надеюсь, в космос все же не выбросят. Просто просить кого-либо взять меня с собой - бессмысленно. Ну, кто захочет возиться с голой чумазой девчонкой, не знающей ни слова на местном наречии и ни черта не умеющей делать? Сейчас, после марш-броска по местным развалинам, даже на мои прелести вряд ли кто позарится.

   За размышлениями о невеселых перспективах, мне удалось добраться до ближайшего корабля. Серая громадина в лучах заходящего солнца отливала алыми бликами и выглядела несколько зловеще. На борту был четко прорисован уже знакомый мне символ - стилизованное изображение трех планет, пара рун и ощипанный, заостренный книзу, веночек. Такой же значок был на серой форме агрессоров.

   Пожалуй, стоит поискать другой корабль. От греха...

   Оглядевшись, я увидела недалеко небольшую, по сравнению с моим соседом, темно-синюю "капельку" без эмблем, украшенную только полудюжиной серебристых непонятных мне значков: то ли букв, то ли цифр. Возможно, там меня примут более гостеприимно?

   Солнце почти село, когда я, держась за борт, по второму кругу обошла выбранный мною корабль и убедилась, что тот замурован наглухо. Интересно, где у него находится дверь? Никаких признаков входа я не нашла.

   Устало прижавшись голой спиной к теплой обшивке корабля, нагретой за день щедрым степным солнцем, я обессилено сползла вниз, закрывая глаза. Похоже, кончилось мое везение...

   Тихий скрежет и знакомый "чпокающий" звук открываемой двери показался мне райской музыкой. Неужели?

   Метрах в трех от меня вытянулся узкий язык трапа, и сквозь "продавившееся" в борту корабля отверстие наружу шагнул высокий мужчина, одетый в черно-зеленый облегающий костюм. К счастью, он не стал оглядываться по сторонам, сразу посвятив все свое внимание гигантскому, украшенному "гербом" серому соседу и, соответственно, поворачиваясь спиной ко мне.

   Никогда не подозревала, что умею двигаться с такой скоростью! Метнувшись из положения сидя, словно ящерица, я проскользнула под трап, потратив на это всего пару мгновений. Мужчина за это время успел только спрыгнуть на землю и сделать пару шагов в направлении подавляющей громады корабля, находящегося рядом с его синей "капелькой".

   Я замерла, беззвучно дыша через рот, а затем осторожно выглянула из-за трапа. Очень высокий, мускулистый и налысо бритый мужик. Когда он меня найдет, то при желании переломает все кости голыми руками... но оставаться здесь было еще страшнее. При воспоминании о черном тумане "Круга переселения" меня начинало трясти от ужаса. Пусть уж лучше он меня прибьет, чем так...

   Повинуясь беззвучной команде трап начал втягиваться, оставляя меня без прикрытия на милость победителя. Кажется, леди Фортуна все же повернулась ко мне кормой. Или нет? Мужчина продолжал рассматривать гигантского соседа, размышляя о чем-то своем, девичьем. А если?.. Одним слитным движением, вложив в него все оставшиеся у меня силы, я забросила свое усталое тело на трап, скатываясь в открытый зев двери. Кажется, чудо свершилось? Стоя на четвереньках в узком тамбуре и сопя, словно подыхающий астматик, я все еще не могла поверить в то, что мне удалось пробраться внутрь корабля. Теперь надо переползти куда-нибудь в менее заметное место... Интересно, где бы оно могло быть?

* * * * *

   Дарен Шарт возвращался на корабль в отвратительном расположении духа. Никаких новостей о своем напарнике он не узнал, зато выяснил, что Мервиль Тенувиль, заказчик привезенных с Сетарры редких минералов, объявлен просхами в розыск, что сводило к нулю шансы на получение от него остатка гонорара. Конечно, Дарен выставил иск страховой компании - груз был совершенно легальным, но вероятность получить деньги в ближайшее время была весьма незначительной. Пока проведут расследование, пока убедятся, что груз действительно был получен полностью, а оплачен лишь частично... Страховщики не слишком любят платить по искам, а значит, попортят ему немало крови, прежде чем удастся выцарапать с них деньги. Как же хорошо, что он послушал в свое время Дирка и заплатил годовой взнос страховой компании. А ведь тогда смеялся и называл друга параноиком... Дирк... Демоны Варры, где же тебя носит, старый бродяга?

   Корабль тоже не порадовал - сигнализация сообщила, что на борт пробралось какое-то местное животное. То, что оно было одно - не слишком обнадеживало. Местное зверье, хоть и не было опасным для человека, могло приносить по дюжине детенышей за раз, а с его нынешним везением это наверняка была какая-нибудь особенно мерзкая животина. Например, глубоко беременная самка песчаной крысы, которая решила, что разродиться на "Летящей" - мечта всей ее жизни. Придется тратиться на "чистильщиков". Проклятая Варрэя!

* * * * *

   Меня разбудили шаги. Кто-то не стесняясь, по-хозяйски обшаривал весь корабль снизу вверх. Значит, у них все же стоит какая-то опознавательная система. Глупо было рассчитывать на иное...

   Я осторожно выползла из своего убежища и осторожно поползла в противоположную от топтуна сторону. Да, естественно он рано или поздно меня найдет. И я отлично это понимаю... но встретиться с экипажем корабля было откровенно страшно и хотелось максимально оттянуть этот момент. Что-то мне подсказывало, что они не слишком обрадуются непрошенной гостье.

   Пробираясь по коридорам в носовую часть, я все больше поражалась тому, насколько отличалась приютившая меня синяя "капелька" от корабля похитителей. Во-первых, на стенах было множество различных пометок, сделанных всеми цветами радуги. Во-вторых, свет был не режущим, но достаточно ярким, чтобы я с ужасом рассмотрела свои невероятно грязные исцарапанные и распухшие руки с поломанными ногтями, обведенными черным траурным ободком, и сбившимися окровавленными костяшками. Хотя... Что-то еще с руками было не так! Но времени, чтобы обдумать эту мысль у меня сейчас не было. Ладно, отложим на потом. Пока у меня есть более насущные проблемы. Прикрыв глаза и тихо застонав, я представила свой общий внешний вид... Да уж, выгляжу, наверное, так, словно меня на помойке нашли! Посмотреть на себя, чтобы убедиться в подозрениях просто не хватило силы воли.

   Все... дальше бежать некуда.

   Я стояла в... полагаю, можно назвать это помещение рулевой рубкой. В общем, я стояла там, понимая, что единственная дорога отсюда осталась у меня за спиной. И что неизвестный мне "топтун" уже совсем близко. Что ж, это не худшее место для того, чтобы встретить свою Судьбу.

   Неожиданно упомянутая всуе Судьба сделала мне царский подарок. На узкой консоли, рядом с одним из кресел, среди непонятного барахла поблескивал уже знакомый диск "универсального переводчика". Невероятная удача! Да, я отлично помню, что последствия могут быть весьма неприятными и болезненными, но сейчас для меня была слишком важна возможность понимать своих собеседников. Не давая себе возможности передумать, подхватила прибор и прижала к виску. Надеюсь, я не совершаю очередную глупость! А теперь надо успокоиться...

   Закрыв глаза, я попробовала сделать дыхательную гимнастику, которой нас учили на йоге. Но попытка успокоиться успехом не увенчалась. Сердце билось бешеным тамтамом. Было откровенно страшно.

   Когда в рубку вошел виденный мною ранее высокий лысый мужик, я была на грани обморока. Синие, чуть раскосые глаза, лучистые морщинки в уголках глаз, черты лица слишком резкие, чтобы считаться красивыми, но довольно приятные. И загар, словно он пару месяцев не вылезал с Багамских пляжей.

   -Опа... вот так песчаная крыса! - обалдело выдал этот тип, возвышаясь надо мною, как башня.

   -Сам ты крыса! - искренне обиделась я. Нет, понятно, что особой красотой сейчас не блещу, но "крыса" - это перебор! В конце концов, здоровый гетеросексуальный мужик, увидев обнаженную, пусть и несколько испачканную блондинку, должен отреагировать несколько иначе.

   -Крысенок, - расхохотался мужчина, - а зубки-то острые! Какого демона ты здесь делаешь?

   -Прячусь, не ясно, что ли? - обиженно фыркнула я. Голос был непривычно хриплый и ломкий. Ну, собственно, неудивительно: поглотай весь день пыль, как я сегодня - вообще себя не узнаешь.

   -И от кого, если не секрет? - усмехнулся мужчина, устало плюхаясь в пилотское кресло. Похоже, выкидывать меня наружу прямо сейчас никто не собирается, что, несомненно, вдохновляет.

   -От пиратов, - честно ответила я, махнув рукой на маскировку. Все равно беседа давно вышла из рамок планируемого мною разговора. - Хотя, возможно вы их называете как-то иначе.

   -А что ты с ними не поделил? - удивился мой собеседник.

   -Свое тело, - пробурчала я. - Слышал про переселение душ?

   -Отерр'нат?! Малыш, это легенда! - расхохотался мужчина. - Просто страшная сказка и не более того...

   -Угу, если не поленишься, то можешь смотаться в город и познакомиться с остатками этой "страшной сказки", - устало отозвалась я, опускаясь в кресло напротив. - Если тебя, конечно, "серые" пропустят.

   -Ты это серьезно? Ну и новости... - мой собеседник вытащил из-под кресла бутылку из темного стекла. Мне сразу безумно захотелось пить.

   -Куда уж серьезнее, - сил на дипломатию уже не оставалось. Пойдем ва-банк. - Сижу и трясусь от страха, что ты меня на улицу выбросишь или не дай бог, обратно пиратам отвезешь. Я на все... В общем, все что хочешь сделаю, только не выгоняй...

   -Что, совсем все? - брови мужчины поползли вверх.

   -Можешь взять меня, если хочешь... Все равно мне больше нечего тебе предложить, - вот и докатилась до торговли собственным телом. Но сейчас мне было плевать даже на это, потерплю. Перспектива оказаться ночью за обшивкой корабля пугала гораздо больше.

   Не вовремя сказала - мой собеседник как раз сделал из бутылки глубокий, щедрый такой, глоток какого-то напитка, подозрительно похожего на пиво. И на мое откровенное признание отреагировал довольно странно - осознав, что именно я сказала, он выпучил глаза и, подавившись, прыснул широким пенным фонтаном, окатив меня с головы до ног.

   -Я тебе что, извращенец?! - фальцетом возмутился мужчина, безуспешно пытаясь стряхнуть пролившееся "пиво" со своей формы.

   -Да помоюсь я, помоюсь!

   Тоже мне, чистюля... Нет, ну обидно же! Первый раз в жизни делаю такое щедрое предложение, а мне в ответ - с тобой, мол, только извращенец захочет. Желание врезать собеседнику чем-то тяжелым росло и крепло.

   -Ты.. да ты... вконец офигел? С чего ты вообще взял, что я трахаю детей?! Я женщин люблю! - проревел явно оскорбленный в лучших чувствах мужик.

   Ну, не спорю, выгляжу я моложе своих двадцати лет, а сейчас вообще похожа на реинкарнацию Гавроша, но не так же все плохо?

   -Я уже не ребенок, - осторожно намекнула я, начиная подозревать нехорошее.

   -Парень, да хоть понимаешь, что мне предложил?! - подскочил мужик, вставая надо мною, словно взбешенный носорог. А я в очередной раз поразилась его гигантскому росту. Моя голова находилась где-то на уровне его солнечного сплетения.

   Стоп, секундочку... Что он сказал?! Парень? ПАРЕНЬ?!!

   -Зеркало есть? - и видимо было что-то в голосе, отчего мой собеседник молча пробежался пальцами по узкой консоли рядом с ручкой кресла и недовольно произнес в пространство: "Вирт, зеркало...", а затем махнул рукой на противоположную стену. Встав, я подошла к ней, заворожено наблюдая, как матовая поверхность побежала знакомой рябью, но на этот раз становясь не прозрачной, а зеркальной...

   Мужчина подошел сзади и положил руку мне на плечо - похоже, он тоже начал догадываться - происходит что-то необычное. Собрав все силы, я подняла взгляд и начала медленно сползать на пол - ноги отказали окончательно. Потому что из зеркала на меня смотрели двое - высокий лысый космонавт в черно-зеленой облегающей форме и голый, безумно грязный пацан лет восьми с испуганными зелеными глазами на сером от пыли лице. Тот самый мальчишка, что был прикован рядом со мной на "круге перемещения".

   Обмен все же состоялся...

   Глава 4.

   Начало пути: жизнь с чистого листа

Многих вещей нет потому,

что их не смогли никак назвать.

Лец С.Е.

   -Рассказывай...

   Открыв глаза и с трудом сфокусировав взгляд на темной, нависающей надо мною фигуре, я несколько секунд тупо пялилась на нее, а потом завизжала. Точнее завизжал... О нет, только не это! Пусть это будет кошмар! Хочу к добрым докторам в Кащенко!

   Пощечина была сильной и болезненной. Голова бессильно мотнулась из стороны в сторону. Однако ударивший меня мужчина своей цели добился - я заткнулась.

   -Я не люблю повторять. Но сейчас готов сделать исключение... Рассказывай, что произошло. С самого начала и подробно!

   -Дай попить, - тихо попросила я, и, получив вожделенную бутылку с кисловатым шипучим напитком, начала свой рассказ.

   Скрывать что-либо было бы глупо. Сидящий рядом с полуприкрытыми глазами мужчина - моя единственная надежда. Он узнал все - об автомобильной катастрофе на закрытой на джантэр-карантин планете, двухнедельном заточении наедине с космосом, когда я едва не сошла с ума, попытке побега, рабском рынке и "круге переселения". Последнее заинтересовало его особо - пришлось подробнейшим образом рассказать о своих ощущениях.

   -Как говоришь, звали твоего "хозяина"? - уточнил мужчина, представившийся как Дарен Шарт.

   -Тенувиль, кажется. Да, пират так и сказал Варт Тенувиль...

   -Варт - это не имя, просто вежливое обращение, - отмахнулся Дарен. - На самом деле этого мерзавца зовут Мервиль.

   Чуть поколебавшись, осторожно поинтересовалась:

   -Ты его знаешь?

   -Знаю?! Да, демоны Варры, я имею несчастье знать эту скотину! Он мне денег должен, - прорычал Шарт.

   -Боюсь, что шансов получить свои деньги у тебя не так уж и много, - устало отозвалась я. После сегодняшнего сумасшедшего дня безумно хотелось спать.

   -Да что ты об этом можешь знать, мальчишка! - фыркнул мужчина.

   -Эй, мне, между прочим уже двадцать исполнилось! - мое искреннее возмущение позабавило собеседника.

   Но сил на то, чтобы начать отстаивать свои интересы не осталось, и, вздохнув, я устало свернулась в кресле компактным комочком, мечтая отложить все расспросы на потом. Так хотелось закрыть глаза, хоть на минуточку.

   -Угу, заметно... - отстраненно отозвался Дарен. - И не вздумай здесь заснуть!

   -А где можно? - с трудом приподнялась я, глядя на мужчину. Видимо, выглядела при этом настолько усталой и вымотанной, что логичный ответ "нигде", так и не сорвался с его губ.

   -Сначала вымоешься, а потом можешь спать в каюте Дирка... пока он не вернется.

   -Хорошо, только покажи мне дорогу...

   При попытке встать меня так повело в сторону, что только рука Дарена не дала мне свалиться на пол. Мужчина, вздохнув, легко подхватил меня на руки и понес по коридору. Поворот налево, тихо "чпокнув" рассосалась дверь, еще поворот, вниз на один этаж, дверь справа. Кораблик оказался далеко не маленьким...

   Когда космонавт занес меня в каюту, я слегка запаниковала. Невольно вспомнился двухнедельный плен в полном одиночестве наедине с космосом. Да, понимаю, что глупо... но нервы были просто на пределе. Просьба вырвалась почти без участия сознания:

   -Дарен, ты только не уходи, ладно? Пожалуйста...

   -Да куда я денусь, - вздохнул мой собеседник.

   Засунув меня в очищающий круг, Дарен, не стесняясь, устроился на узкой лежанке уже знакомой мне формы. Похоже, кровати на всех кораблях стандартные.

   Посвежев и очистившись, как снаружи, так и изнутри, я несколько ожила. Машинально зализывая сочившиеся сукровицей ранки на руках, я осторожно приблизилась к кушетке.

   -Дарен, а когда вернется твой друг?

   -Надеюсь, что скоро...

   -Не понимаю?..

   -Он ушел, чтобы получить остаток денег за перевозку товара с одного нашего общего знакомого, и пока не вернулся. И маячок, что на нем стоит кто-то блокирует...

   -Пираты? - уточнила я.

   -Вряд ли у них есть такая техника, - отмахнулся Дарен, чуть подвигаясь и давая мне возможность устроиться рядом с ним на кровати. - Скорее всего, просхы глушат все сигналы. Еще бы - такая добыча...

   -Кто? - похоже, что это какой-то жаргонизм. По крайней мере, переводчик его не опознал.

   -Просхы, они же Силы Правопорядка. Ты их еще "серыми" назвал, - спокойно пояснил Шарт.

   А до меня наконец-то дошло, что он вовсе не спокоен. Это видимость. Дарен был напряжен как струна, вслушиваясь в звуки корабля. Да он же с ума сходит от беспокойства за своего друга! И болтает со мной, чтобы хоть немного отвлечься. Возможно, и из корабля не выкинул именно по этой причине - я не давала ему зациклиться на мысли о возможной гибели друга.

   -Ложись спать, ребенок, - усмехнулся мужчина, уловив мою неуверенность. - На "Летящей" никто тебя не обидит.

   -Прости, из меня сегодня фиговый собеседник, - виновато выдохнула я, устраиваясь на мощном бицепсе, и без стеснения прижимаясь к горячему, как печка, Дарену. Я так устала, что меня ни чуть не беспокоила мысль о том, что я доверчиво засыпаю на руках у самого настоящего инопланетянина. Глаза закрывались сами собой.

   -Скажи лучше, что делать планируешь? - тихо поинтересовался мужчина, накидывая на меня невесомый прозрачный покров, заменяющий здесь одеяла.

   -Дарен, у меня сейчас просто нет сил, чтобы что-то решать. Я подумаю об этом завтра.

   -Ну, спи...

   Рано утром меня разбудили осторожные попытки Дарена вытащить из-под моей щеки свою руку. Проснулась я мгновенно, при первом же движении мужчины. Странно, обычно, чтобы прийти в себя мне требуется минут пятнадцать. Видимо, это реакция моего нового тела. Кстати, я наконец-то стала его ощущать. Хотя это и не радовало, ибо "ощущались" в основном вчерашние ссадины и ушибы.

   -Уходишь?..

   -Проснулся? - ответил вопросом на вопрос Дарен. Судя по его лицу, он принял какое-то решение.

   -Проснулась, доброе утро, - осторожно потянувшись, улыбнулась я.

   -Я бы посоветовал начать привыкать к тому, что ты парень. И думать, и разговаривать о себе, как о существе мужского пола.

   -Ты так легко об этом говоришь, а мне до сих пор не верится в то, что произошло...

   -Попросить Вирта предоставить тебе зеркало? - ухмыльнулся Дарен.

   -Спасибо, не надо... - вежливо отказалась я.

   -Отлично. Значит, половой вопрос закрыли, - еще шире разулыбался мужчина.

   -И что дальше? - осторожно поинтересовалась я, подтягивая колени к груди. Думать о себе, как о "существе мужского пола" как-то не получалось.

   -Дальше? Сейчас я найду тебе какую-нибудь одежду, потом мы позавтракаем и введем твои данные в виртал корабля. А после этого я отправлюсь искать Дирка... Вопросы есть?

   -Да, есть. Куда ты введешь мои данные?.. - все же переводчик оказался довольно несовершенным устройством.

   -Виртал... Это искусственный интеллект, управляющий "Летящей во тьме". Вчера я не мог вас познакомить - почти все ресурсы корабля были задействованы в процессе проверки и тестирования оборудования.

   -И второе - ты уйдешь искать своего друга, а что будет со мной? - опустив голову, я ждала ответа. Дарен был хорошим человеком. По крайней мере, он не выкинул меня наружу, хотя, будем откровенны, большинство людей, оказавшись в подобной ситуации, не стало бы заморачиваться чужими проблемами. Возможно, мне повезет...

   -Пока останешься здесь, - улыбнулся космонавт. - Да не бойся, я не собираюсь тебя выгонять. Раз уж Судьба подкинула тебя на "Летящую", нам о тебе и заботиться. На Варрэе тебе оставаться не стоит, но у меня много друзей в разных портах - возможно, кому-то из них нужен ученик. Да, и еще: подумай пока над своим новым именем - прежнее не годится...

   Легко сказать "подумай". Если я начну думать обо всем, что со мной произошло, начиная со вчерашнего дня, то элементарно спячу.

   Ладно, успокоимся и посмотрим, что же мы имеем?

   Первое - мы имеем чужое тело. К тому же - мужское, точнее мальчишеское. Кажется невероятным, что за вчерашний день я ни разу не обратила внимание на произошедшие изменения, но по большому счету мне было не до того - выжить бы... Да и не чувствовала я их - вообще ничего "ненормального" не чувствовала, даже боли не ощущала! Теперь-то, немного придя в себя, понимаю, что мое "бесчувственное" состояние как раз и было совершенно ненормальным. Но, тем не менее, основную поставленную задачу я выполнила - мне удалось выжить. Только... Нет, ну надо же было так влипнуть?! Не удержавшись, воровато покосилась на основное доказательство, зажатое между ног, чувствуя, как запылали уши. Просто чудесно! А уж если вспомнить о прелестях взросления, ожидающих меня в ближайшем будущем...

   Пункт второй плавно вытекает из первого - с таким телом я просто не могу вернуться домой. Даже если удастся уговорить Дарена высадиться на Земле, что я там буду делать? Бродяжничать? Без документов, без дома, без семьи. И как объяснить родным, что меня забрали "инопланетяне" и вернули в таком виде?.. Родители-то - закоренелые материалисты и в "сверхъестественное" не верят. Мда, скорее меня разберут на образцы в какой-нибудь засекреченной прозекторской.

   Ну и третий неутешительный вывод - в данный момент я целиком и полностью зависима от доброты Дарена Шарта. Только его обещание отделяет меня от рабского рынка. Да, я понимаю, что получила уникальный шанс на вторую жизнь, но... начинать-то ее придется с нуля! Я ничего не знаю об этом мире и ничего не умею. Все навыки, полученные мною в прежней жизни, скорее помешают, нежели помогут.

   Что ж, рассмотрев все вышесказанное, я прихожу к мысли, что самоубийство это не самый плохой выход из ситуации. И почти жаль, что когда-то давно меня отучили сдаваться и пасовать перед трудностями.

   "Будь смелой, бельчонок...".

   Я буду, папа...

   -Ну, о чем задумался? - раздался над головой голос Дарена. От неожиданности я подпрыгнула.

   -Размышляю о смысле жизни!

   -И как? - искренне заинтересовался космонавт.

   Я неуверенно пожала плечами в ответ, не зная, что ответить. Не рассказывать же ему о моих выводах.

   Мужчина хмыкнул и протянул мне серебристо-черный сверток:

   -Не смотри на размер - комбез сядет по фигуре, когда ты его наденешь.

   -Спасибо...

   -Угу, одевайся, и пойдем есть.

   Сориентировавшись в подаренном шмотье, я быстро надела на себя обтягивающую одежду, которая действительно подтянулась по фигуре и, пошатываясь, отправилась вслед за Дареном. Теперь становилось понятным то, что так поразило меня вчера. Координация движений у меня была вовсе не нарушена. И на ногах я "не держалась" совсем по иной причине - из-за разногласий между телом и разумом, если можно так выразиться. Ведь у женщин и мужчин различается центр тяжести... И сейчас, стараясь об этом не задумываться, я отдавала контроль телу и привычке, что позволяло не падать на четвереньки при каждом шаге.

   Кстати, интересно, Дарен тоже будет кормить меня той белесой бурдой, что и пираты?

   Но на столе, развеивая мои нехорошие подозрения, лежали вполне узнаваемые продукты. Ломтики мяса, разнообразные то ли овощи, то ли фрукты, нарезка чего-то, напоминающего на вид брынзу, и пара стеклянных бутылок с уже знакомым мне шипучим кисловатым напитком.

   -Дарен, а можно вопрос? - не выдержала я, усаживаясь напротив мужчины на пеструю помесь пуфика и низкой табуретки.

   -Ну, задавай! - усмехнулся тот, накладывая мясо в низкую овальную тарелку.

   -Скажи, почему все так странно - у Тенувиля помимо пистолета на поясе висела самая настоящая сабля. Сейчас мы пьем из стеклянной посуды и едим мясо, хотя пираты кормили меня каким-то концентратом в белых треугольных пакетах, космические полеты и рабство... это же анахронизм!

   -Ну, по поводу еды все довольно просто - она местная. Согласись, было бы глупо питаться корабельными запасами, если можно купить свежую пищу. А рабство... Понимаешь, ребенок, просхы же стараются не вмешиваться во внутреннюю политику планет. Так что, по большому счету, после вхождения в Федерацию в мире мало что меняется. А Варрэя адаптирована всего лет пятьдесят назад. Здесь еще старые порядки. Конечно, со временем, все изменится... но далеко не сразу. И не принудительно. В этом закон полностью на стороне молодых миров. Если тебя интересуют подробности - запросишь эту тему в виртале.

   -Но ты так безбоязненно ешь местную еду. А ведь на каждой планете свои болезни, можно же что-то подцепить! Никто не гарантирован...

   -Малыш, не говори глупостей, - рассмеялся Дарен. - Не забывай, что каждая вновь открытая планета проходит джантэр-карантин. За сто лет, помимо наблюдений за аборигенами, на всех уровнях изучается биология мира. Я не знаю подробностей, не интересовался, но во время карантина помимо всего прочего составляются прививки для тех, кто будет посещать новый мир. Это единственное правило, которое не рискуют нарушать даже пираты. Весь экипаж получает прививку от болезней той планеты, на которую планируется совершить посадку.

   -Ты хочешь сказать, что те, кто наблюдает за нашим миром, уже имеют информацию о том, как лечить наши болезни? СПИД, рак...

   -Скорее всего, да, - безмятежно отозвался космонавт.

   -Но они же могли бы...

   -Могли, - перебил меня Дарен. - Но правила есть правила. Поверь, малыш, их не просто так придумали. Далеко не все миры после карантина получают предложение вступить в Федерацию. Некоторые, не представляющие интереса, просто оставляют. А бывает так, что какую-то планету закрывают, если сочтут ее обитателей опасными. И возвращаются к ней через пятьсот лет для повторного карантина. Но за последнюю тысячу лет было всего три таких случая.

   -Угу, Земля будет четвертым, - пробурчала я. - Ладно, замяли тему...

   -А насчет сабель и космических полетов. Понимаешь, это же окраина. Недавно открытый мир, который изначально был не слишком цивилизованным. И таких - большинство. На Варрэе, в отличие от Центра, колюще-режущее оружие вовсе не анахронизм. Не ритуальный предмет одежды - это действительно оружие, которым его владелец умеет пользоваться.

   -А смысл? Все равно, что выходить с каменным топором против ружей, - не удержалась я.

   -Современное оружие требует правильного ухода, боеприпасов, иногда ремонта и калибровки. К тому же далеко не каждый может себе это позволить, - ответил Дарен, явно думая о чем-то другом. - Ты наелся?

   -Да, спасибо.

   -Отлично, тогда иди за мной, - скомандовал мужчина. Так, если я правильно помню план-минимум, то сейчас меня ждет знакомство с вирталом корабля. Видимо так называются местные компьютеры.

   Я послушно отправилась вслед за Дареном, следуя по смутно знакомым поворотам. Хоть и тащили меня вчера в состоянии "полутрупа", но что-то все же запомнилось. Так что, если не ошибаюсь, мы идем в переднюю часть корабля. Пустячок, а приятно - я заранее предполагала, что виртал находится в рубке. Интересно, насколько он близок по управлению к нашим компам? Может хоть в этом мне повезет?

   Узкая консоль, украшенная полудюжиной кнопок с различными пиктограммами и странными контактами для ладоней, меня не обнадежила. Не похоже, что команды вирталу отдаются с клавиатуры. Я с опаской покосилась на Дарена, чей задумчивый взгляд на мою скромную персону вызывал нехорошие подозрения.

   -Что?..

   -Скажи-ка, малыш, каков уровень развития вашей планеты? - ласково поинтересовался космонавт.

   -Ну, как тебе сказать?.. - я лихорадочно соображала что ответить. Уверена, Дарен не имеет информации о Земле, да и вряд ли будет проверять мои слова. Стоит ли говорить о реальном уровне развития моей родины, или намекнуть, что мы также едва вышли из Средневековья, как большинство вновь открытых миров? Впрочем, я еще ни словом ему не солгала, зачем начинать? - Думаю, тебе будет понятнее, если я скажу, что первая ракета на спутник нашей планеты ушла лет пятьдесят назад. А сейчас готовится экспедиция к ближайшей планете, куда уже несколько лет летают беспилотные аппараты. Вирталов у нас еще нет, но попытки создать искусственный интеллект уже были. Извини, я не слишком в этом разбираюсь, так что все, что могу сказать - это информация на уровне обывателя.

   -Мда... - ошарашено выдал Дарен. - Знаешь, когда я вернусь, мы поговорим о твоем мире более подробно. Возможно, имеет смысл поиграть с просхами в прятки и наведаться на твою родину. А сейчас сядь в кресло и положи ладони так, чтобы пальцы касались контактов. Да, вот этих голубых овальных кнопок. И ничего не бойся...

   А я уже летела. Перед глазами кружили разноцветные вихри, свиваясь в воронку и затягивая меня внутрь...

   -Добро пожаловать, малыш, - тонкий, чистый и какой-то бесплотный голос приветствовал меня словно со всех сторон сразу.

   -Кто ты? - я не успела это сказать, только подумала.

   -Я виртал. Виртал "Летящей во мгле"... но ты можешь придумать мне имя! Если хочешь...

   -Ты всегда такой дружелюбный? - не удержалась я.

   -Нет, просто я очень рад, что ты одна из Хэири. Понимаешь, далеко не все могут общаться с нами так открыто. А некоторые - не хотят.

   -Не понимаю...

   -При общении с вирталом можно сойти с ума, - спокойно и вежливо пояснил нежный голосок моего визави.

   -Что?! И Дарен так спокойно...

   -Тшш... Спокойно, малыш, не торопись с выводами, - прозвенел серебряными колокольчиками смех моего невидимого собеседника. - Ночью я взял у тебя образцы крови, снял данные о биоритмах мозга и провел еще несколько исследований, о которых могу подробнее рассказать чуть позже, если тебе это будет интересно.

   -И что? - подозрительно уточнила я.

   -С девяностопроцентной вероятностью ты относишься к тем, кто имеет возможность общаться с нами напрямую. Рад, что это подтвердилось...

   -Слушай, а ты вообще-то показаться можешь? А то ощущение, словно я беседую с собственной шизофренией!

   -М-м-м... Так легче? - чуть хрипловато уточнил блондинистый подросток лет шестнадцати с насмешливыми серыми глазами, удобно расположившийся на вылезшем из земли корне старого дуба. Голос собеседника существенно изменился, видимо для соответствия внешнему облику.

   Окружающий нас белесый туман продолжал развеиваться, открывая глазам странно знакомую картину - небольшую, почти идеально круглую поляну с высокой, непримятой травой, украшенную старым дубом в центре. По периметру нас окружал густой смешанный лес, а сверху безмятежно глядело безбрежное летнее небо. Я готова была прозакладывать свою голову за то, что это Земля.

   -Но как?..

   -Вытащил из твоих воспоминаний, - улыбнувшись, пояснил мальчишка. И довольно ехидно добавил: - а я - образ собирательный, ты же всегда была неравнодушна к блондинам.

   -Ну, не к малолетним же хамам! - невольно вырвалось у меня.

   -Зато это помогло тебе немного прийти в себя! - ничуть не смущаясь, заявил бесстыжий пацан и неожиданно тепло улыбнулся. - Ну что, продолжим знакомство?

   -Угу, продолжим, - подтвердила я. - Только сначала поясни, какой такой "харей" ты меня обозвал?

   -Хэири, - хихикнул пацан. - Вообще-то это долгая история...

   -А я никуда не спешу! - фыркнула я, устраиваясь на траве напротив своего визави и вытягивая ноги. Стоп! Ноги... Голые ноги. А я, между прочим, еще не страдаю провалами в памяти и отлично помню как натягивала... то есть натягивал комбез!

   Опустив взгляд, я ошеломленно замерла: во-первых - никакой одежды не было и в помине, а во-вторых - я была в своем теле. В своем настоящем теле - женском!

   -Но как?! Это же... Я вернулась? А обмен?..

   -Мне жаль расстраивать тебя, малыш, но это только видимость. В виртале ты видишь себя таким, каким ощущаешь. Хотя, станешь поопытнее - сможешь менять внешность, как захочешь... но до такого мастерства тебе еще о-очень долго учиться! А сейчас, хоть ты и получил новое мужское тело, но по-прежнему воспринимаешь себя как девушку - поэтому и выглядишь здесь именно так, - спокойно пояснил парень. И именно это спокойствие не дало мне скатиться в банальную истерику. Подтянув колени к груди и обхватив их руками, я устало признала свое поражение:

   -Значит, это навсегда. И мне никогда не стать собою снова. И все же... Неужели нет никакого выхода?

   -Что именно навсегда? Смена пола? - уточнил виртал.

   -Да. Слушай, вы ведь развитая цивилизация - в космос летаете и вообще... Я не верю, что у вас нет необходимых технологий для этого!

   -Ну почему же нет, есть, - спокойно отозвался пацан. - И не одна...

   -Что? Как?.. Так, спокойно, все хорошо, не нервничай, - с трудом уняв нервную дрожь, я пристально уставилась на блондинистого мальчишку. - Как я могу вернуть себе свое тело?

   -Это невозможно, - отозвался виртал. - Если я правильно помню, то твое тело погибло. В идеале, можно было бы, конечно, взять пробы и попробовать сделать клона, но я советую тебе сразу забыть об этой идее. То, что попало в руки Силам Правопорядка, считай, пропало. А тебе, при любом раскладе, лучше держаться от них подальше. Чтобы им даже в голову не пришло связать мальчишку-хэири с тем, что произошло на Варрее. Тенувиль сбежал, остальные мертвы... так что есть надежда, что просхы до тебя не дотянутся. А по поводу твоего вопроса: остается только один вариант - сменить пол нового тела. Только здесь есть свои сложности...

   -Ну не тяни, рассказывай! - не выдержала я.

   -А что рассказывать? В разных мирах Федерации и способы различны. Кто-то достигает изменений хирургическим путем, кто-то, вмешиваясь в ДНК, есть старинные технологии "истинной сущности", ровесники Отерр'нат, да мало ли вариантов? Но, не думаю, что сейчас тебе это подойдет...

   -Это почему?

   -Да потому что ты еще ребенок! Твоему телу всего девять биологических лет. Сейчас можно изменить тело только хирургическим путем, но это всего лишь видимость - отрезать и пришить не значит снова сделать тебя девушкой. Это тебя просто искалечит! А прочие способы - только для совершеннолетних. Так что, пока тебе не исполнится хотя бы семнадцать, даже не думай об этом. Во-первых, это незаконно, а во-вторых - элементарно опасно для здоровья. К тому же полноценная, а не косметическая, коррекция пола, весьма недешевое удовольствие. Где ты собираешься брать деньги на эту операцию?

   -Но это возможно? - уточнила я.

   -Да, - спокойно подтвердил виртал.

   -Ладно, отложим этот разговор и вернемся к нашим баранам...

   -К кому? - прифигел пацан напротив.

   -К этим твоим харям, тьфу, то есть Хэирям. И, кстати, почему ты такой эмоциональный? Разве это не странно для искусственного интеллекта?

   -Ну, мне всего сорок циклов, - смутился мальчишка. - Это примерно как твои пятнадцать биологических лет...

   Я вообще-то имела в виду совсем другое - способность искусственного разума чувствовать и выражать эмоции. Но возможно, здесь это нормально... В конце концов, это далеко не самый животрепещущий вопрос. Отложим на потом.

   -Хэири! - напомнила я.

   -Ага, Хэири. Даже не знаю, с чего и начать, если честно. Ну, попробуем так... Много тысячелетий назад один из миров, входящих в Федерацию, начал экспериментировать со своим геномом. Точнее началось это как подбор наилучшего спутника жизни. Потом отбор стал более жестким, где пожелания будущих супругов не учитывались вообще, а затем очень аккуратно начали вмешиваться в ДНК, стараясь получить потомство с заранее заданными характеристиками. Как ты понимаешь, ничем хорошим это не закончилось, но некоторые эксперименты оказались на диво удачными. Собственно именно они и составили элиту нового мира. Со временем их потомки расселились по всем мирам Федерации, и Хэири стали вполне обычным явлением.

   -А я-то здесь при чем?

   -А ты - Хэири, - безмятежно пояснил мой белобрысый собеседник, который ну никак не воспринимался "искусственным интеллектом".

   -Спятил? - ласково поинтересовалась я.

   -Не-а... - безмятежно отозвался пацан. - Я же твое тело проверял, а не разум. Тело, по всем признакам, принадлежит одному из Хэири. Хотя, колер необычный...

   -Так, а поподробнее об этом можно? - сдерживаясь из последних сил, вежливо попросила я. Больше всего хотелось завизжать. Ага, громко и от души...

   -Да ладно, не психуй, все равно уже поздно. В общем, тебе досталось тело Хэири. Кстати, не советую распространяться об этом или посещать "историческую родину" - в их мире тебя вполне могут счесть преступницей и никакие "обстоятельства" не спасут. Ну, это так, для общей информации. Из плюсов: повышенная регенерация, содержащийся в слюне сильный коагулянт, который поможет очень быстро заживить любые раны и ожоги, особое строение глаз, благодаря которому ты можешь видеть почти всю линейку цветового спектра - вот это действительно редкость даже для аристократов Хэр'рии. И, как ты заметила, у тебя теперь темные волосы, смуглая кожа и зеленые глаза. Тогда как практически все Хэири - светлокожие голубоглазые блондины. Могу предположить, что пацана растили как разведчика-диверсанта... или дипломата.

   -В девять лет?! - не выдержала я.

   -Ну, на Хэр'рии по-прежнему не запрещены генные эксперименты, - пожал плечами виртал. Движение вышло столь же естественным, как и мимика - не отличишь от человека. - Собственно, я не удивлюсь, что именно эти способности ребенка и стали причиной его похищения и отправки на обряд Переселения Душ. Я и сам заподозрил, что он - Хэири, только из-за удивительной живучести, да длинной косы.

   -Подожди, а что, длинные косы - это один из признаков жителей Хэр'рии?

   -Не жителей, а аристократической верхушки. Чем длиннее волосы, тем выше род...

   -Анахронизм какой-то, - пробормотала я, машинально перебирая собственные пряди. - Слушай, а ведь когда меня на Отерр'нат вели, у меня тоже коса была...

   Виртал совершенно невежливо заржал:

   -Голубоглазая блондинка с длинной косой... Я готов собственную память поставить на то, что тебя и продали как Хэири. Даже если при этом тебя обозначили как полукровку, то кому-то такая покупка обошлась весьма недешево! Думаю, пираты неплохо повеселились по этому поводу...

   -Шикарно... - простонала я. Но, по крайней мере, стало понятно, почему "благородные разбойники" решили рискнуть и поиграть с просхами в прятки, вытаскивая меня с Земли. А также, почему рабы блондинистого колера пользовались особым вниманием.

   -Не понимаю, чем ты недовольна? Шанс прожить вторую жизнь дается далеко не каждому. Тебе сказочно повезло! К тому же, уж прости за откровенность, исходные данные у твоего нового тела гораздо лучше...

   -Да, если не считать что оно мужское! Но насчет везения ты прав. Просто сложно смириться с тем, что моя жизнь так резко изменилась.

   -Кстати, тебе лучше обрезать волосы...

   -Вот еще! - возмутилась я. - Только не говори мне, что с длинными волосами никто кроме этих генномодифицированных аристократов не ходит!

   -Нет, конечно. Но зачем тебе такая шевелюра - неудобно же, - заинтересовался виртал.

   -Зато красиво! - отрезала я. К тому же это было хоть что-то привычное в моей столь радикально изменившейся внешности.

   -Дарен вернулся, - неожиданно напрягся мальчишка.

   -Что? - тупо переспросила я.

   -Выходи...

   Уже знакомая пестрая воронка закружила, выбрасывая в реальность, и я жалобно застонала, пытаясь повернуть жутко затекшую шею. Осторожно выбравшись, а точнее неловко скатившись, с кресла, прислушалась к шагам. Одиноким шагам. Дарен вернулся один.

  Глава 5.

   Начало пути: третий не лишний, третий - запасной

Скрипнут колеса древней телеги времен.

   Что-то вернется, что-то - растает как сон.

"Древние Боги", Иллет.

   -Дарен? - я осторожно коснулась плеча замершего в кресле космонавта. Он до дрожи пугал меня своей бледностью, неподвижностью и пустым взглядом. Но когда он заговорил - стало еще хуже. Хриплый, усталый голос словно принадлежал другому человеку:

   -Знаешь, малыш, мы с Дирком познакомились на одном из новых миров -Тиу'шерре, когда были зелеными новобранцами. Два желторотика, вступивших в армию Маркеша по идейным соображениям. Свобода, равенство и... приключения - мы были такими идиотами! Везучими идиотами. До сих пор поражаюсь - как нам удалось выжить? Демоны Варры, тридцать лет прошло, а я все помню, как будто это было вчера...

   Плохо... Все очень-очень плохо! Случилось что-то непоправимое, я чувствовала это, и было безумно жаль человека, спасшего мою жизнь, а также незнакомого Дирка, который, похоже, больше никогда не вернется на "Летящую". Но я не знала, чем могу помочь... поэтому просто слушала, давая Дарену возможность выговориться.

   -...А мы ведь сначала терпеть друг друга не могли. Постоянно подстраивали разные каверзы. До сих пор помню, как этот мерзавец вылил мне в сапоги содержимое одного из переносных ватерклозетов и накрыл нано-пленкой, чтоб никто запаха не почувствовал. И в чем только дотащил, сволочь? А ночью нас подняли по учебной тревоге... Ох и орал же наш сержант! С его легкой руки ко мне и прилепилась кличка "Скунс". Правда, я жестоко отомстил - взломал сеть и дал объявление от имени Дирка: "Ищу активного друга..." хмм... впрочем, тебе это рано знать, малыш. Но прозвище он тоже заработал! - Дарен поразительно ехидно ухмыльнулся. Воспоминание явно было приятным. - Скажи нам кто тогда, что станем лучшими друзьями, и мы бы долго ржали, предварительно набив шутнику морду.

   Я, не сдержавшись, тихонько хрюкнула, представив "нежную дружбу" пары новобранцев. Им явно карцер был родным домом, с такими-то шуточками.

   -А вот летал он здорово... Уже тогда Дирк был лучшим. Переворачивал все правила с ног на голову, и казалось, что он рожден в небе, что там для него нет ничего невозможного. А я ночами сидел на тренажерах, пытаясь его превзойти. Наверное, с этого и началась наша дружба - с уважения. А потом была битва при Найриссе. И выяснилось, что свободу можно купить, а равенство - привилегия для избранных. Маркеш, старая плешивая крыса, сдал свою армию с потрохами, как только ему предложили куш поаппетитнее. А наше отделение, плюнув на приказ, осталось защищать фермерское поселение на небольшом астероиде. Ведь стоило нападающим снять "гламур", и все жители небольшого поселка погибли бы моментально. Бой был жарким... но, в конце концов, монархисты решили не тратить силы и оставили нас в покое - в стратегическом смысле небольшой астероид не столь важен, а потери были значительные. К тому времени, когда они вернулись с подкреплением, мы успели эвакуировать население. Мы... Я и Дирк. Больше никто не выжил. Я же говорил - везучие идиоты...

   -Дарен, его убили, да?

   -Да, малыш, его убили. И когда я найду эту скотину Тенувиля, у меня будет с ним долгий разговор... и, поверь, он очень пожалеет, что просхы не добрались до него первыми!

   -Буду рада тебе помочь.

   -Не вмешивайся в это, ребенок, - тихо попросил Дарен. - Месть убивает и мстителя...

   -Не буду спорить. Вот только и ты вспомни - я давно не ребенок. И причины для мести у меня тоже есть. Слушай, ты, может, кушать хочешь? Или пить?.. Принести что-нибудь?

   -Не нужно. Забыл сказать, просхы сняли карантин, мы можем взлетать. Вирт, начинай предполетную подготовку.

   -Куда летим? - уточнил призрачный голос.

   -На Ненею. Обычно именно там собираются беглые преступники. А впрочем... сначала на Кардос, потом на Ненею.

   -А на Кардос зачем? - подозрительно уточнила я.

   -Ребенок, я же не могу брать тебя в бандитский притон...

   -Можешь! Одному тебе лететь нельзя - слишком опасно. А я ребенок только внешне... не думаю, что меня сочтут опасной. Дарен, возьми меня с собой, ты не пожалеешь!

   -Да чем ты мне поможешь, глупый ре... Евдженья?

   -Научи меня стрелять, пока мы летим. В рукопашной я, конечно, не помощник, но спину прикрыть смогу. И зови меня Женей. Же-ня, - повторила я по слогам.

   -Думаешь, что так легко кого-то убить?

   -Дарен, не смеши меня! Даже в нашем мире есть парализующее оружие. Неужели у вас такого не бывает?

   Космонавт тихонько хмыкнул, признавая свое поражение, и окинул меня оценивающим взглядом. Судя по тому, как блеснули его глаза, меня ждет какая-то пакость.

   -Если за время пути научишься выбивать десять из десяти, то возьму тебя с собой. Иначе - запру в корабле. Понял, Джэнья?

   -Договорились! - усмехнулась я, лихорадочно прикидывая, насколько сильная отдача у местного оружия. Если вспомнить мои подвиги в "шутерах", то стрелок я отменный... но вот в тире от меня пользы - как от козла молока. К сожалению, в реальности существует такая неприятная штука, как отдача. Она уводит ствол вверх и вправо, да напрочь отбивает плечо, оставляя на моей чувствительной коже "долгоиграющие" синяки. А руки у меня слишком слабые, чтобы удержать винтовку... были слабые.

   -Хмм... что-то ты больно самоуверен. Ладно, после взлета посмотрим, на что ты способен...

   -Это что, шутка такая? - неуверенно уточнила я, ошеломленно рассматривая предложенное к употреблению оружие.

   Зеркало ехидно отражало мое вытянувшееся лицо, оскорбительно украшенное самыми натуральными рогами. Точнее изогнутыми рожками, чьи острые кончики смотрели строго вперед, как у быка с древнекритской фрески Кносского дворца. Хороша, красотка! Одно слово - корова! Точнее, с поправкой на новый пол и возраст, - молодой бычок...

   Я с трудом подавила желание оглянуться в поисках матадора с красной тряпкой.

   Вздохнув, еще раз осмотрела прикрепленный Дареном "парализатор". Собственно, материал, из которого неведомые мне умельцы с извращенным чувством юмора сделали "рожки", напоминал переводчик, по-прежнему вживленный в мой висок. Длиной не более четырех сантиметров, из тончайшей черной филиграни, они довольно агрессивно торчали из уголков моего лба, слегка заходя на линию волос. И крепились столь же неприятно... словно прорастая тончайшими корешками прямо в голову.

   -Почему шутка? Очень удобное оружие. К тому же довольно редкое и дорогое! - повысил голос предполагаемый гуру, увидев, как сузились мои глаза, а руки машинально потянулись вверх, дабы избавить себя от украшения, достойного доверчивых супругов.

   -Дарен, я не стану носить это... это безобразие! - возмутилась я. Правда, руки опустила: с учетом того, как крепится эта гадость, срывать странное устройство с головы было бы не слишком умно.

   -Ясно... Вирт? - спокойно произнес Дарен в пространство.

   -Да, капитан?

   -Курс на Кардос...

   -Подожди, что значит "на Кардос"?! - подскочила я. - Ты же обещал!..

   -Дженья, я объясню тебе один раз, и повторять никогда не стану - на "Летящей" есть только один капитан. Это я. И либо ты беспрекословно подчиняешься, либо высаживаешься в ближайшем безопасном порту. Я не собираюсь позволять тебе спорить или обсуждать приказы.

   -Но...

   -Никаких "но". Решай прямо сейчас. Я не желаю тратить свое время и силы напрасно...

   -Прости Дарен. Конечно, я подчинюсь. Просто в нашем мире... ну, это вроде как насмешка была. Рогоносцами называли мужей, у которых жены гуляли...

   Космонавт как-то странно на меня посмотрел и хмыкнул:

   -А как ты думаешь, почему, несмотря на свое удобство в управлении, подобный вид оружия так и не стал популярным?

   -Ну, ты же сам сказал, что он дорогой и редкий...

   -Угу. И это тоже...

   -Дарен? - настороженно уточнила я.

   -И в нашем "мире" есть ревнивые мужья и неверные жены! Поэтому, невзирая на все плюсы миниатюрного парного оружия, закрепленного на голове и управляемого напрямую, от этой разработки отказались. Вообще-то парализатор, доставшийся тебе не просто редкий - это пилотный образец, созданный в единственном экземпляре. Возможно, позднее я расскажу тебе эту историю, - ухмыльнулся повеселевший мужчина и скомандовал: - А теперь встань в центр комнаты и расслабься.

   -Шика-арно! - прошипела я, закатывая глаза. Тяжко вздохнув, бросила последний взгляд на хмурого малолетнего рогоносца, отразившегося в зеркальной стене, и потопала в центр небольшого круглого зала, расположенного на нижней палубе "Летящей". По словам Дарена в ближайшем будущем, ну, по крайней мере, до прибытия на Ненею, это помещение станет мне родным домом.

   -Ну что ж, начнем! Дженья, для того, чтобы сделать выстрел, надо просто отдать мысленный приказ... Впрочем, не попробуешь, не узнаешь, - непонятно добавил он, окинув меня насмешливым взглядом.

   Пожав плечами, я отправилась выполнять полученный ранее приказ. Но не успела дойти до центра зала, как помещение подернулось голубоватой дымкой, а затем, резко, без малейшего перехода, я оказалась в странном тропическом лесу. Удивительно красивые высокие алые пальмы покачивали тяжелыми резными, словно у лесного папоротника, ветвями. Густой влажный воздух, насыщенный непонятными, а потому пугающими ароматами, ударил в лицо, словно теплое мокрое полотенце. Вокруг меня раздался предупреждающий об опасности, возмущенный хриплый крик пестрых полуптиц-полуящериц, чей покой нарушило мое появление. Какофония паники ввинтилась в уши, словно визг тормозов, заставив меня непроизвольно поморщиться.

   Неужели это шуточки виртала? Поляна, на которой мы с ним беседовали, выглядела удивительно реальной. Хотя... не стоит сбрасывать со счетов и вариант того, что меня действительно каким-то образом забросили в этот лес. Ну, и что мне теперь делать? Попытаться подстрелить мельтешащих среди ветвей крикливых "ящерок"?

   Я неуверенно осмотрелась по сторонам. Хоть бы Дарен объяснил толком, как эта штука действует, прежде чем отправлять меня "на тренировку".

   Словно отвлекая меня от размышлений, слева раздался приглушенный треск, а вдалеке качнули растрепанными верхушками красно-бордовые пальмы. Кто-то очень немаленький двинулся в мою сторону. Похоже, хозяин здешних мест решил проверить, что за самоубийца посмел нарушить границы его владений.

   По спине пробежал холодок. Если это не иллюзия, наведенная вирталом, то у меня крупные... судя по звукам очень крупные, проблемы! Я невольно попятилась от источника шума и уперлась спиной в подозрительно реальную шершавую кору пальмы. Блин, неужели и, правда, настоящий лес? Ну, Дарен... Если выберусь отсюда живой, то ты узнаешь о себе очень много нового!

   Спрятавшись за самую упитанную пальму, я настороженно ожидала явления разгневанного начальства местного масштаба. В принципе, вариантов всего два: дождаться зверюгу здесь, спрятавшись за деревом, и попытавшись выстрелить из засады, или попытаться удрать. Но во втором случае надо учитывать "лесную сигнализацию" и то, что, скорее всего, к тому моменту, когда эта тварь меня нагонит, я буду усталая и без прикрытия. Поразмыслив, я решила, что бежать от неведомой опасности не имеет особого смысла - вездесущие крикливые ящерки моментально выдадут мое месторасположение. А, судя по тому, с какой скоростью ко мне приближается неизвестная животина, удрать от нее мне все равно не удастся. Внимательно рассмотрев окружающие меня пальмы, я пришла к неутешительному выводу - залезть на эти деревья мне не удастся. Красно-коричневая кора стволов была шершавой, но не более того. Ни сучков, ни боковых веток. Даже сильно наклоненных деревьев, по которым, при некоторой сноровке, можно было бы забраться наверх, в пределах видимости не было. А жаль...

   Наконец, покачнувшись, покорно разошлись в стороны высокие пальмы аккурат напротив меня, выпуская из сумрака леса... Боже, что это?!

   Лет пять назад мы всей семьей ездили отдыхать в Тайланд. И на одной из экскурсий катались на слоне. Погонщик, неплохо говорящий на английском, рассказывал, что послушный Томуд, легко несший сдвоенное "кресло", на котором сидели мы с папой, в период гона превращается в злобное кровожадное чудовище, к которому побоится подойти даже его хозяин. И что в это время слона приковывают цепями к паре мощных пальм, во избежание убийств и разрушений. Тогда я запомнила его слова, но поверить в то, что серый великан с грустными глазами, выпрашивающий у меня банан, способен кого-то убить, так и не смогла.

   И сейчас мне почему-то вспомнился рассказ старого погонщика слонов, и страстно захотелось иметь пару цепей, чтобы как следует закрепить лапы странной твари, выбравшейся из леса на поляну.

   Моим глазам предстал приземистый, поджарый полуящер с тупой мордой. Определенно, хищный. Не менее трех метров в высоту, он твердо стоял на земле двумя парами толстых раскоряченных коротких лап и был покрыт странной смесью тонких роговых пластинок и шерсти. На его спине были компактно сложены рудиментарные полупрозрачные крылышки.

   Тварь настороженно нюхала воздух, тихо порыкивая, а я опасливо наблюдала за ней из своего убежища. Пора. Подпускать его еще ближе - смертельно опасно! Сосредоточившись, я постаралась "отдать мысленный приказ". Очень постаралась. Казалось, что у меня сейчас мозги задымятся, но... Либо у меня мысли были какими-то "неправильными", либо парализатор достался глухой!

   Тварь, унюхав, наконец, свой предполагаемый обед, довольно рыкнула и уверенно двинулась в мою сторону.

   Панически взвизгнув, я развернулась и, забыв обо всех своих размышлениях и планах, со всей доступной скоростью рванула от греха подальше. Грех, возмущенный тем, что прописанный в меню деликатес пытается удрать, с рычанием ломанулся за мной.

   "Все-таки иллюзия..." - мысленно выдохнула я, сползая по стенке тренировочного зала. К счастью, парализатор и большая часть меня не пострадали от удара. В последний момент, перед тем, как я врезалась в эту самую стену, "тропический лес" пропал, что позволило мне чуть притормозить свой бег и машинально выставить перед лицом руки, дабы избежать лобового столкновения со стеной. Хотя удар был все равно весьма чувствительным - разогналась я от души!

   -Ну, и что это было? - ласково вопросил Дарен, возвышаясь надо мной, как карающий ангел. - Дженья, ну что происходит?! Я специально задал вирталу в качестве первой тренировки Аркал, поскольку его фауна поразительно похожа по своей биохимии на нас. Тебе даже думать не надо - то, что парализует человека, парализует и гарнотта, которого ты видела. Ну, это же даже дети знают!

   -Да, Дарен, давай поговорим о том, что знают ваши дети! - ядовито прошипела я.

   -Хмм... Извини, малыш! - космонавт вздохнул. - Я все время забываю, что ты с еще не открытого мира.

   Бессмысленно было злиться. Устало вздохнув, я поднялась с пола, ощущая себя древней старухой. Сегодняшние синяки плавно наложились на вчерашние ссадины. Полагаю, если меня раздеть, то я смогу стать неплохим пособием для студентов-патологоанатомов.

   -Дарен, я ведь пыталась выстрелить, просто эта штука меня не послушалась...

   -Ладно, разберемся. И привыкай, наконец, говорить о себе в мужском лице!

   -Я постараюсь.

   -Вирт?..

   Дарену даже не пришлось ничего объяснять. Рядом с нами из пола выдавилась пара кресел, напоминающих те, что стоят в рубке корабля. Ни чуть не удивляясь, мужчина занял одно из них и махнул мне рукой.

   -Уходим в вирт, и попробуем решить твою проблему...

   Следуя его примеру, я положила кончики пальцев на уже знакомые мне контакты и закрыла глаза, проваливаясь в темную воронку. Интересно, а почему в "тропический лес" я прошла через обычный туман?..

   -Так вот ты какая, Евдженья? - прозвучал за спиной веселый мужской голос.

   Мгновенно развернувшись, я удивленно уставилась на молодого парня со странно знакомыми синими глазами. Неужели это...

   -Дарен?

   -Он самый, а ты кого ожидала увидеть? - рассмеялась более молодая и какая-то бесшабашная, что ли, версия моего спасителя.

   Мужчина выглядел едва ли на двадцать пять лет. А мне неожиданно вспомнились слова Вирта "...ты видишь себя таким, каким ощущаешь...". Любопытно. Значит и другие в виртале видят тебя таким, каким ты себя воспринимаешь? Пожалуй, стоит запомнить это на будущее - такие мелочи обычно и портят все планы. Мне категорически нельзя уходить в виртал с теми, кому я не доверяю.

   Космонавт продолжал с интересом рассматривать меня. И чего он на меня так уставился? Вроде на этот раз мне повезло - появилась в вирте в одежде. Точнее в том самом вечернем платье, что было на мне в день "смерти". Все лучше, чем голышом!

   -Ну, и долго ты собираешься на меня любоваться? - не выдержала я.

   -Ну, согласись, есть на что, - ухмыльнулся мужчина, ничуть не смущаясь. - По крайней мере, теперь понятно, почему ты так оскорбилась, когда я тебя отшил.

   -Нашел, что вспомнить, - грустно улыбнулась я. - Так зачем мы сюда пришли?

   -Учиться, зачем же еще? Детей вообще-то с помощью вирталов не учат, слишком опасно. Да и взрослые при таком интенсивном общении с искусственным интеллектом могут сойти с ума, но, думаю, что в твоем случае можно сделать исключение. Да и я рядом буду - почувствую опасность, вытащу. Конечно, дать тебе полную картину вселенной не получится - ты просто не выдержишь такого количества информации, но мы можем начать с минимума, необходимого для выживания...

   Туман вокруг нас рассеялся, и я с интересом уставилась на окружающий нас ландшафт. Каменистая почва, редкие заросли суковатых, изломанных кустов с серо-зелеными узкими листьями и явно ощущаемые порыва ветра.

   Не успела я осмотреться, как пейзаж сменился головокружительной панорамой удивительного города. Тонкие белоснежные, алые и золотистые башни тянулись к жаркому ослепительно белому солнцу, словно подсолнухи.

   Перед глазами замелькали причудливые, иногда нереально гротескные или ошеломляюще прекрасные картины чужых миров.

   Словно издалека раздался голос Дарена:

   -В Федерацию входят три разумные расы. Теоретически... Но на самом деле - каждый сам по себе. Федерация - фикция. От давних союзов остались лишь торговые сделки. Но это, сейчас, пожалуй, неважно. Тариане, пожалуй, самая развитая в техническом плане цивилизация и самая загадочная. Они не любят чужаков, но, к счастью, не воинственны. Кстати, именно они и создали твое оружие. Угадай, кого ты не сможешь поразить из своего парализатора?

   -Тарианина, естественно, - фыркнула я, продолжая любоваться щедро проецируемыми видами.

   -Верно, - усмехнулся мой экскурсовод.

   -А на кого они похожи? - не выдержала я.

   -Тариане? На прямоходящих ящеров, покрытых перьями. Они хладнокровные, чуть выше людей...

   Неожиданно картина окружающего мира изменилась, являя моим глазам компанию вышеупомянутых тариан. Коленки звучно стукнули друг о друга, а я невольно сглотнула, рассматривая далеко не вегетарианскую внешность инопланетян. Надеюсь, они действительно не воинственны! Больше всего тариане походили на увеличенную и слегка модифицированную версию овираптора. От головы до кончика хвоста метра три-три с половиной, высотой с взрослого человека, длинноногие и покрытые плотно прилегающими к телу пестрыми перьями, они выглядели странно и сверхъестественно. Костяной рог на голове делал териан до смешного похожими на задиристых петушков. Одежды, как таковой, на них не было, если не считать украшенной странными символами кожаной сбруи.

   Я с изумлением рассматривала инопланетян, не веря, что эти варварски выглядящие существа действительно самая технически развитая цивилизация.

   От быстро сменяющихся картин начинала побаливать и кружиться голова.

   -Действительно, их внешность слегка шокирует, - хохотнул Дарен. - На чем я остановился? Ах, да... Вторая раса - это тишшэр'те. Это самая молодая из трех рас, но у них весьма неплохой потенциал... Единственный недостаток - они страшные домоседы. Если увидишь кого-то из кошачьей семейки вне Верталии, значит, случилось действительно что-то из ряда вон выходящее.

   Мир, украшенный единственным материком и мириадами островов, закружил у меня перед глазами. Картинка сменилась: по улочкам небольшого тихого городка фланировали невысокие, грациозные аборигены, помахивая пушистыми хвостами. Кошачья семейка... Что ж, вопросы отпали сами собой - предками тишшэр'тиан определенно были кошки.

   -Дарен? - тихо позвала я, не в силах больше терпеть.

   -Что? - насторожился мужчина.

   -Извини, но у меня очень сильно разболелась голова, - виновато призналась я.

   -Вирт?..

   Не успела я вставить даже слова, как знакомая воронка закружила меня, выбрасывая наружу.

   Напротив сидел Дарен, напряженно вглядываясь в мое лицо. Убедившись, что я пришла в себя, космонавт тихо спросил:

   -Когда начались головные боли?

   -Ну, ты как раз про кошек начал рассказывать...

   -Малыш, я тебя прошу, в следующий раз говори сразу, когда почувствуешь себя плохо! Иначе виртал просто выжжет тебе разум.

   -Это как? - ошеломленно уточнила я.

   -Дженья, ну включи, наконец, мозги! Я же сразу сказал, что мы займемся в вирте твоим обучением.

   -Подумаешь, обучение! - не выдержав, фыркнула я. - Полчаса трехмерных слайдов...

   -Угу, слайды значит, - прищурился космонавт. - А расскажи-ка мне малыш о материнской планете тариан!

   -А что тут рассказывать? Грайн, четвертая планета, вращающаяся вокруг Трокта, самой яркой звезды в созвездии Охотника. Сила тяжести больше стандартной на четверть, население примерно полтора миллиарда... Дарен, откуда я все это знаю?!

   -Виртал, - самодовольно усмехнулся мужчина. - Я был уверен, что у тебя получится!

   -А подробнее?

   -А голова уже прошла? - вопросом на вопрос ответил он.

   -Нет, - честно призналась я.

   -Значит так. Сейчас ты идешь в свою каюту и ложишься спать. Не спорь! - повысил голос космонавт, увидев, как я вскинулась. - К сожалению, иного лечения от слишком долгого пребывания в виртале нет. А когда ты проснешься, мы поговорим обо всем, что сегодня произошло. Заодно посмотрим, почему у тебя не сработал парализатор, хоть я и догадываюсь о причине, и составим график тренировок.

   Кивнув, я сползла с кресла и задумчиво посмотрела на Дарена:

   -Знаешь, а эти картины чужих миров... они были такими реальными! Думаю, что это идеальное спасение для тех, кто чувствует себя на корабле "запертым". У нас считают, что подобный эффект замкнутого пространства едва ли не самый страшный риск при дальних космических перелетах. Это может свести человека с ума...

   -С этого все и начиналось, - отозвался космонавт, удивительно серьезно глядя мне в глаза. С одобрением? Нет, наверное, показалось. - Иди отдыхать, Дженья, ты сегодня хорошо поработал.

   Улыбнувшись, я молча вышла из тренировочного зала. Вопросов у меня по-прежнему было гораздо больше, чем ответов... но нельзя же иметь все и сразу?

   Глава 6.

   Начало пути: обучение и мучение - корень, вроде, общий...

Учиться, учиться и учиться...

В.И. Ульянов

   -Дженья, вставай, - какой-то невежливый раздражающий нахал посмел прервать совершенно фантастический сон, который мне снился. - Да, проснись же ты, наконец!

   -Блин, отвалите от меня все, не пойду на работу, - невнятно пробурчала я в подушку и попыталась засунуть под нее голову, в тщетной попытке избавиться от надоеды.

   Не вышло...

   В следующее мгновение я с визгом слетела с кровати и уткнулась носом в колени одного из главных героев "фантастического сна". А точнее - Дарена Шарта, капитана "Летящей".

   -Проснулся? - ласково, как людоед у заплутавшего путника, уточнил мужчина.

   -Такими методами ты и трупы в морге поднимешь, некромант начинающий, - пробурчала я, потирая ушибленный копчик.

   Дарен вопросительно вздернул левую бровь, но, не дождавшись пояснения, хмыкнул и сообщил, что ждет меня через четверть часа в рубке, после чего быстро вышел из каюты. А я, машинально заплетая растрепанные со сна волосы в небрежную косу, задумалась над чисто риторическим вопросом: сон, конечно, фантастический, но с чего в мою неумную голову пришла идея, что он был добрый? Это ж откровенный кошмар!

   В очередной раз испытав на себе унизительную процедуру "чистки всея организма", к которой, видимо, никогда до конца не привыкну, я слезла с круга и тихо вздыхая, натянула на себя комбинезон, презентованный Дареном. С толикой отвращения полюбовавшись в зеркальной стене на хмурого тощего пацана в обтягивающем темно-зеленом "трико", показала отражению язык, получила ответный жест вежливости и отправилась в рубку. Не стоит заставлять ждать хозяина корабля - в конце концов, он же для меня старается.

   Дарен ожидал свою жертву, развалившись в кресле первого пилота и по-ковбойски закинув ноги на пульт. Судя по уже знакомой людоедской усмешке, ничего хорошего в это утро мне не светило. Мгновение поколебавшись у входа в рубку, я тяжко вздохнула и шагнула навстречу своим неприятностям. Не все же им за мною бегать...

   -Дженья, ты не передумал? - иезуитски уточнил капитан корабля.

   -Не-а... - с опаской выдохнула я, борясь с желанием шустро свалить обратно в каюту и забаррикадировать вход.

   -Уверен?

   -Уверен, уверен... Жить-то хочется, - поморщилась я.

   -Ну, что ж, тогда приступим! - одним плавным движением Дарен перетек из своей расслабленной позы в откровенно хищную, заставив меня испуганно отшатнуться.

   -А позавтракать? - но разжалобить тирана и деспота не удалось.

   -После разминки позавтракаешь, - хмыкнул мужчина. - Сначала виртал оценит твой потенциал. Или правильнее сказать "ваши"?

   -Это как? - ошарашенно уточнила я.

   -Твоего тела и разума. Не обижайся, но пока вы далеко не единое целое... А сейчас сядь и положи руки на контакты.

   -А потом? - в моем голосе явственно прозвучали опасливые нотки.

   -Ты куда-то спешишь? Посмотрим, на что ты способен, и от этого будем отталкиваться, - отмахнулся Дарен. - И перестань трястись - это начинает раздражать...

   Постаравшись успокоиться, я уселась в кресло второго пилота и поднесла руки к контактам, стараясь подавить дрожь. Бояться неизвестного, наверное, глупо, но уж какая есть. Собственно, я никогда и не позиционировала себя как героиню блокбастера. И почему счастье оказаться на моем месте не выпало на долю какого-нибудь фаната "Секретных материалов"?

   Впрочем, какой смысл жалеть о том, что уже произошло? Теперь у меня нет другого выхода - или измениться и научиться тому, что поможет выжить, или сложить лапки и пойти на дно. Так что у меня осталась только одна дорога - вперед. Просто... я никогда не представляла себя в роли "героя - завоевателя Галактики".

   Вздохнув, прижала пальцы к теплым углублениям на панели виртала и, закрыв глаза, провалилась в тягучую темную воронку, чтобы спустя всего пару мгновений поприветствовать непривычно серьезного мальчишку - воплощенный искусственный интеллект.

   -А ты быстро учишься, - оценивающе окинув меня взглядом, протянул Вирт.

   Я настороженно оглядела себя со всех доступных сторон. Тело - мое, в смысле, женское. Вот только одето в темно-зеленое "трико" подаренного комбинезона - абсолютный аналог того, что я ношу "в реале". В груди нехорошо похолодало - если я уже ношу в виртуальном пространстве те же вещи, что и на корабле, то сколько времени мне понадобится, чтобы внешне полностью уподобиться своему нынешнему телу? Так недолго и крыше съехать!

   Словно в ответ на мое возмущение, комбинезон лениво замерцал, превращаясь в синие джинсы и любимую черную толстовку с нахально-сытой тигриной мордой.

   -О, учишься управлять своими желаниями? - одобрительно уточнил из-за спины мальчишеский голос. Очень близко из-за спины!

   -Ой!.. - неприлично громко взвизгнув и подпрыгнув от неожиданности, я моментально развернулась. - Слушай, киндер, а не мог бы ты появляться передо мной? А то, знаешь ли, это нервирует!

   -Нервирует? Ну, может и так, - не стал спорить Вирт, и нахально осклабился, испортив весь эффект, - Но появляться перед тобою - не настолько весело!

   -Послал же бог гадёныша... - пробормотала я.

   День обещал быть непростым.

   -Дарен, убей, не пойму, в чем разница? - простонала я, поднимаясь с пола. Тренировка с вирталом, накачивающим меня знаниями об окружающем мире, закончилась час назад. И, перед легким утренним перекусом, Дарен решил погонять нерадивого ученика в моем лице по пустому складскому помещению, заменявшему нам спортзал. Ученик предпочел бы завтрак, но спорить не рискнул.

   -Ты ведь понимаешь, что обучать тебя правильно двигаться в виртале бессмысленно? Там ты видишь себя иначе, и твое тело просто не воспримет тренировку в полном объеме.

   -Да, но когда я удирала от этой ящерицы с Аркала, то оно очень даже четко все воспринимало!

   -Ну да, это же не виртал, а мнемо-запись, - удивленно отозвался космонавт.

   -Дарен, вот если бы я еще и разницу понимала...

   -Мнемо-записи - это довольно дорогое удовольствие. А качественно сделанные - еще и редкость. В данном случае запись с Аркала имеет девяностопроцентное совпадение с действительностью, что выводит ее в разряд высококачественных и дорогостоящих товаров.

   -Мне уже все стало ясно... Спасибо, Дарен!

   -Не язви, ребенок! - поморщился мой учитель. - Как ты понимаешь, мне не часто приходится объяснять прописные истины. К тому же я все же торговец.

   -Прости...

   -Ладно, пойдем завтракать, там и продолжим.

   Разлив в высокие полупрозрачные бокалы светло-зеленый напиток, космонавт продолжил свой рассказ:

   -Мнемо-записи создаются с помощью вирталов, но все впечатления и воспоминания для них берутся из памяти людей. И очень немногие способны создать подобную вещь. Существует некоторые ограничения. Во-первых, хороший полноценный виртал - все же не столь распространенная вещь, во-вторых, далеко не все население может с ним напрямую работать, ну и, в-третьих, для этого требуется талант.

   -Талант?

   -Ну да. А что тебя удивляет? Далеко не каждый человек может полноценно передать свои ощущения. Не каждый может стать хорошим рассказчиком, а для работы с мнемами нужно гораздо больше, чем просто уметь рассказать. Надо уметь чувствовать, замечать мелочи, ощущать окружающий мир всем своим существом. Только тогда созданный мнем будет полноценным. Кстати, если вспомнить "лесную" картинку, которую Вирт вытащил из твоей памяти - у тебя вполне может получится...

   -Спасибо, я учту.

   -Не за что, - космонавт вопросительно приподнял бровь: - Есть еще вопросы?

   -Море! - блаженно улыбнувшись, утянула с тарелки зазевавшегося хозяина кусок местного "бекона" и запихнула его в рот. Ткнув пальцем в венчавшие мою голову "рожки" парализатора, я невежливо прочавкала: - Помнится, кто-то обещал рассказать об этом дивном украшении!

   -М-м... А что тебя интересует? История его приобретения?

   -И это тоже, но сейчас меня гораздо больше заботит принцип действия!

   -Ах, это... - тон Дарена стал менторски-скучным: - Парализатор напрямую подключен к твоему мозгу, собственно и "питается" он тоже от него, по принципу симбионта. Радиус поражения не более восьми-десяти метров. Причем пробивает даже нанокостюмы. Не спрашивай, каким образом - я так и не смог разобраться... В качестве снарядов используются миниатюрные иглы с парализующим ядом. Игла, попадая в цель, расщепляется, нанося электрический удар, и расходится веером, что существенно увеличивает радиус поражения и дает почти стопроцентную вероятность попадания в позвоночник. В лицо желательно не целиться - можешь убить.

   -То есть это оружие двойного действия? - уточнила я.

   -Не совсем так... Просто паралич наступает не сразу - яд-то не смертельный, а, как ты понимаешь, противника надо обездвижить быстро, вот иглы и доработали. От удара о цель игла расщепляется, а возникшая от этого энергия переводится в электрический импульс, вырубающий врага столь же эффективно, как и удар дубинкой по макушке. Наведение на цель - через твои собственные глаза. Яд подбирается на основе общей базы по живым существам Федерации, внедренной в твои "рога".

   -Дарен, ты еще долго собираешься подкалывать меня формой парализатора? - возмутилась я.

   -Пока не надоест, - безмятежно отозвался космонавт. Вот ведь ехидна! - И, поскольку ты закончил воровать еду с моей тарелки, полагаю, нам стоит продолжить твое обучение. Заодно выясним, почему не получается воспользоваться парализатором...

   Странно. Я никогда не занималась ни боевыми искусствами, ни спортом. По крайней мере, серьезно... вряд ли танцы или плавание в бассейне для собственного удовольствия можно счесть тренировкой. И всегда считала, что у меня просто не хватит духу так себя истязать... Я ведь, как и все, смотрела боевики, где путем жестких, даже жестоких тренировок люди становились бойцами. Да, раньше жестокие тренировки представлялись мне именно так...

   И вот мое странное тело, словно издеваясь над "новой хозяйкой", с легкостью принимает совершенно невообразимые позы, уходя из-под ударов Дарена, без помощи и вмешательства сознания. Похоже, мальчишку, чей разум погиб на церемонии Отерр'нат, обучали боевым искусствам едва ли не с рождения. А вот когда я пыталась взять управление боем на себя... Хм... Ну, в общем, было больно.

   -Дженья, перестань уходить в астрал! - возмутился мой учитель. - Не забывай, что первоочередной задачей для тебя является не уклониться от удара, а "слиться" телом и сознанием.

   -У тебя, знаешь ли, весьма извращенные приоритеты, - простонала я, пропустив очередной нехилый удар по ребрам в процессе "слияния двух меня".

   -Особо разговорчивые сейчас отправятся на Аркал, - ласково улыбнулся космонавт. Он даже не запыхался.

   -Особо разговорчивым сначала хотелось бы понять, почему эти чертовы рога не работают! Или ты предлагаешь мне забодать гарнотта?!

   -Ну, если ты настаиваешь... - усмехнулся мой мучитель.

   -Да-арен!

   -Ладно, расслабься. Думаю, что решение у проблемы оружия гораздо проще, чем ты думаешь. Ты просто не веришь, что оно подействует, и подсознательно блокируешь управление. Это психосоматическое.

   -И?..

   -Что "и"?

   -И каково решение данной проблемы, - вежливо расшифровала я.

   -Понятия не имею, - широко улыбнулся мужчина. - Может, заставить тебя поверить?

   -Что?.. Нет, нет, нет... Не надо! - но было уже поздно: вокруг меня покачивали алыми макушками высокие пальмы, а пестрые полуящерки пронзительными криками оповещали соседей о незваном госте.

   Судорожно втянув в себя влажный тропический воздух, я нервно огляделась по сторонам. Черт, ну что за издевательство? Нет, теперь-то я знаю, что это мнем. Вот только забыла уточнить у Дарена одну малю-усенькую детальку: что будет со мной в реальности, если в этом дурацком мнеме гарнотт меня таки сожрет?

   Истерический гомон ящерок, наконец, довел до сведения ближайшего местного хищника мое местонахождение. На поляне появилось новое действующее лицо. Не гарнотт. Но мне от этого почему-то легче не стало. Хищная тощая трехметровая тварь, покрытая хитином, щерила зубы с узкой длинной морды и тихо шипела в предвкушении добычи. Выглядела зверюга гораздо проворнее вышеупомянутого гарнотта. Я успела сделать всего два осторожных шажка назад, прежде чем она атаковала. Кажется, мне все же удастся узнать, что происходит в реальности с тем, кто умирает в мнеме...

   -Молодец! - улыбающийся Дарен помог мне подняться с пола. Я покорно скрючилась в его руках и жалобно застонала - безумно болел живот, в который вгрызся ящер из мнема, и, почему-то, голова.

   -Я ведь выстрелила? Правда? Я же успела!

   -Успел? Да, ты умудрился выпустить по бедняге целую очередь! У тебя, наверное, голова раскалывается. И еще одно - прекращай говорить о себе, как о девчонке!

   -Раскалывается. А еще живот болит - такое чувство, что эта тварь действительно из меня кишки выпустила!

   -Ну, не преувеличивай, - без малейшего признака жалости отозвался космонавт. - Уровень реалистичности повреждений и ран стоит всего тридцать процентов от реального. Теперь, когда ты научился пользоваться парализатором, я буду ставить от семидесяти до ста процентов.

   -Сто?!

   -Да, сто. И умирать ты будешь, как умирал бы в реальности. Испытывая всю боль и прочие прелести приближающейся смерти. Это лучше любых уговоров и тренировок научит тебя ценить жизнь.

   -Но это жестоко! И вообще, я же ребенок!..

   -Дженья, давай определимся. Либо ты ребенок - и я отношусь к тебе соответственно, либо ты взрослый человек в детском теле.

   -Взрослый, - вздохнув, выбрала я. - Просто не так легко принять то, что ты предлагаешь! И я это... боли боюсь...

   -Привыкнешь. А вот со стрельбой "очередями" надо что-то делать. Не забывай, что парализатор берет энергию для создания игл и стрельбы из твоего собственного организма. И если ты не научишься контролировать этот процесс, то хватит тебя на один-два таких выстрела. А потом ты просто отрубишься и станешь легкой добычей.

   -Дарен, ты ведь пошутил насчет ста процентов, правда? - осторожно осведомилась я. Такая реалистичность в мнемах меня почему-то не слишком радовала. - Мне не верится, что у вас обучают детей именно так.

   -Ты прав. При обучении детей ставят десять-пятнадцать процентов. Для взрослых максимум - тридцать. Выше тридцати процентов используют только в спецподразделениях при обучении просхов. Для обычных гражданских ставить более высокий уровень реалистичности незаконно и опасно. Но мы с Дирком давно взломали все имеющиеся у нас мнемы и поставили максимальный уровень. Это не один и не два раза спасало нам жизнь. И тебя я буду учить так же...

   Я устало смотрела на космонавта. То, что меня ждет, будет не просто больно, а мучительно. Но Дарен лучше знает этот мир. Если он считает, что столь жестокое обучение может спасти мне жизнь...

   -Я согласна.

   -Мудрое решение. И не беспокойся, на "Летящей" отличный медицинский отсек - сердце запускает на раз. Сейчас пообедаем, поспишь часик, и потренируем полеты.

   Кажется, я поторопилась со своим согласием...

   -А где полетный тренажер? - искренне удивилась я, оглядывая уже знакомое пустое помещение склада. После обеда и сна голова действительно прошла, и снова проснулось то неуемное чувство, что всегда помогало мне найти неприятности на свою пятую точку, а попросту говоря - любопытство.

   -Глупость какая, - фыркнул Дарен. - На что нам этот древний хлам? Ты забыла, что я тебе рассказывал о Дирке? Он был одним из лучших пилотов Федерации и сам разрабатывал полетные мнемы с помощью нашего виртала. Причем мы никогда не продавали их. Эти полетные программы существуют в единственном экземпляре - здесь, на "Летящей".

   -Дарен, что-то мне подсказывает, что ваши с Дирком мнемы рассчитаны не на новичков...

   -Да не переживай, данные по управлению одиночным истребителем виртал тебе уже дал. Теперь у тебя одна задача - выжить!

   Ответить я не успела - Дарен подернулся дымкой, а перед глазами раскинулся бескрайний космос. Нет, ну предупреждал бы хоть!..

   Оглядевшись, я поняла, что нахожусь в кабине пилота. Узкое "лежачее" кресло, к которому я была пристегнута, пробудило подаренную вирталом "память", подсказывая, что я нахожусь в космическом истребителе класса "Стрекоза". Данные по вооружению, управлению и техническим характеристикам последовательно всплывали в голове... а напротив плавно выруливало на атакующие позиции крыло тяжелых "Ос". Чудесно! И моя темная половина души подсказывает, что данный мнем включен на стопроцентную реалистичность.

* * * * *

   Умирать - больно. И страшно. Но после того как ты погибнешь первые десять раз, зачастую "просыпаясь" после смерти в медицинском блоке после остановки сердца, это становится почти привычно. К счастью медицина этой цивилизации ушла далеко вперед, по сравнению с земной, и неприятные последствия для организма, вызванные стрессом "смерти" виртал устранял за несколько часов.

   В течение первых двух дней мы установили график моих тренировок. Утром виртал, получивший таки вожделенное имя - Пэйн, вытаскивал меня из теплой постели, чтобы швырнуть в страшную действительность. Пять минут уходило на то, чтобы помыться и одеться. Причем делать стены зеракльными при этом процессе я прекратила уже на второй день. Даже сумасшедшая регенерация хэири не могла за одну ночь излечить мое тело от синяков и ссадин, полученных на тренировках. А любоваться с утра пораньше на собственную хмурую и опухшую физиономию, украшенную сразу двумя фингалами и прокушенными губами, радости мало.

   Затем я топала в рубку, здоровалась с Дареном и отчитывалась по результатам прошедшего дня. Точнее, за завтраком рассказывала о совершенных вчера ошибках и о том, как их можно было избежать. И, в качестве поощрения, получала рассказ из прошлого космонавта: одну из баек о службе в Армии Маркеша или историю о торговых приключениях в Новых Мирах. Пожалуй, это был один из самых приятных моментов дня. Дарен был поразительно интересным рассказчиком.

   После завтрака мы шли в рубку "Летящей" и залезали в виртал. Пэйн "делился": меньшая его часть подбирала для меня обучающую программу на день, а большая, вместе с Дареном, серфинговала по информационным сетям, отыскивая данные о Тенувиле, пиратах и возможном фрахте судна.

   Я выдерживала не более четверти часа усиленной работы с вирталом, поэтому, получив свою порцию информации, я тихонько вылезала из кресла и шла к пустому складу, который стал основным полигоном для моих занятий. Три мнемо-мира: Аркал, Трин'Шед и Гарион щедро предоставляли свою фауну для стрельбы по движущимся мишеням. Мне понадобилось всего два дня на то, чтобы научиться выходить из мнемов живой. Слишком больно было умирать. В этом Дарен оказался прав - ничто так не стимулировало желание выжить, как реалистичность смерти. Обычно "тир" занимал меня до обеда.

   После обеда я уходила к себе, чтобы часик поспать и отдохнуть. Очередной "душ" и самая обидная часть тренировки - рукопашная. Мне пока так и не удалось окончательно слиться со своим телом. А поскольку я честно пыталась выполнить требование Дарена, то большую часть своих синяков получала именно здесь. Улучшение наметилось только после того, как Пэйн добавил к своим "виртуальным" занятиям курс о самообороне и боевых искусствах. Виртал первым просчитал варианты и понял, что во многом я не могу контролировать тело на тренировке потому, что просто не знаю, на что оно способно и как нужно действовать в той или иной ситуации.

   Получив свою ежедневную порцию унижений, я возвращалась в ставшую родной каюту, мылась, причесывалась и шла на ужин, после которого у меня было час-полтора свободного времени. В это время я могла бродить по вирталу, рассматривая диковинные миры и засыпая Пэйна вопросами, или отдыхая на полюбившейся лесной поляне из моих воспоминаний и пикируясь с вредным искусственным интеллектом.

   Вечером меня ждала самая жестокая и одновременно самая удивительная и увлекательная часть тренировки - полеты. Если я скажу, что убивали меня там ежевечерне - это будет не вся правда. Умирала я иногда гораздо чаще одного раза за тренировку. К счастью, смерть в вакууме или от прямого попадания наступает почти мгновенно... Наверное, именно благодаря полетным мнемам я изменилась, даже не заметив этого. Или просто стала адреналиновым наркоманом. А может, я просто родилась в небе, как и Дирк, создавший эти мнемо-записи. Не знаю. Но что-то словно тянуло туда. Хотя пока мне не удалось выиграть ни единого боя...

   К тому моменту, как Варна появилась на радарах "Летящей", я уверенно выбивала десять из десяти, умела управлять дюжиной основных средств передвижения, используемых в пределах Федерации, и могла защитить себя от... хмм... ну, полагаю, что врукопашную от однорукого хромого нищего я бы отбилась. Впрочем, надеюсь, что у меня хватит ума не подпускать его к себе так близко, чтобы это проверить.

   В любом случае, отказаться взять меня на планету Дарен не сможет!

   Глава 7.

   Начало пути: мир в стиле Horror ...

35 л. воды, 25 кг. углерода, 5 л. аммиака, 1,5 кг. извести,

800 гр. фосфора, 250 гр. соли, 100 гр. селитры, 80 гр.

серы, 7,5 гр. фтора, 5 гр. железа, 3 гр. кремния и

понемногу 15 других элементов. Между прочим,

эти ингредиенты даже ребёнок

может купить на рынке за карманные деньги.

Это так дёшево - создать человека.

Эдвард Элрик

   -Джен, на Ненее слушаешься меня беспрекословно! - За прошедшие десять дней мое имя сократилось еще на несколько букв, к которым добавилась фамилия. Дарен меня удоче... тьфу, усыновил. Теперь я - Дженья Шарт, а если короче, то просто Джен. А еще мой добрый приемный папочка щедрой рукой на полчаса продлял рукопашные тренировки сверх обычного за каждое слово о себе, произнесенное в женском роде, что очень быстро отучило меня от этой нехорошей привычки. - Никуда не отлучаешься. Ни с кем не разговариваешь. Почувствуешь опасность - стреляешь не раздумывая! Понял?

   Этот инструктаж был уже третьим, произнесенным практически слово в слово, поэтому я не слишком прислушивалась, а машинально кивала на каждую фразу, жадно всматриваясь в экран радара, на котором виртал вычерчивал посадочную кривую.

   -...сидишь в корабле и не высовываешься, - не меняя интонации, закончил Дарен.

   -А?.. Что?! - возмутилась я.

   -Я сказал, если ты не желаешь меня слушать, то сидишь...

   -Да слушаю, слушаю. Все наизусть запомнил! Не надо повторять одно и тоже десять раз, я, между прочим, провалами в памяти не страдаю. К тому же не ребенок и не идиот!

   -Ладно, посмотрим... - проворчал космонавт.

   Наверное, было бы лучше, если б я и правда осталась на корабле. Но все мы крепки задним умом.

* * * * *

   Перед посадкой я еще раз залезла в виртал, чтобы освежить воспоминания о месте нашего назначения. Полученная информация не располагала к особой радости.

   Ненея. Планета земного типа. Новый Мир, открытый около двух столетий назад. Он едва не стал одним из тех, что закрывают после джантэр-карантина. Но имеющиеся на нем редчайшие минералы и растения перевесили чашу. За столетие, распродав свои природные богатства, сильные мира того, привыкшие к роскоши и бесконтрольным тратам, стали искать другие источники доходов. И нашли: своих соотечественников. На Ненее, как и на Хэр'рии, процветали генетические лаборатории и сопутствующие им клиники. Но хэири проводили свои генные эксперименты "на благо нации", а здесь готовили "товар на экспорт". Хотя, часть разработок с успехом использовалась на самой Ненее - публичные дома, заполненные многочисленными разработками вышеупомянутых лабораторий, приносили своим владельцам баснословные прибыли. Роскошь, праздники и карнавалы - полный комплект услуг для тех, кто хочет получить удовольствие от жизни и готов за это платить. Фраза "любой каприз за ваши деньги" приобретала здесь более глубокий смысл.

   Как ни странно, но на этой планете-притоне были очень жесткие, даже жестокие законы, связанные с безопасностью туристов. Причинить вред гостям Ненеи считалось самым страшным преступлением. Потому что туристы - это деньги. Однако всегда найдется тот, кому правила не писаны. Именно поэтому Дарен и не хотел брать меня с собой: боялся, что нетипичная внешность заинтересует местных торговцев генетическими редкостями. Но, узнав меня лучше, понял, что безопаснее взять с собой, чем обнаружить, что в его отсутствие я сбежала...

   Собственно именно вторая, теневая часть мира и интересовала нас. Генетические лаборатории, как я уже упоминала, работали не только на благо собственного мира, но и на экспорт. Именно так Мервиль Тенувиль получал большую часть своих "рабов". Правда, везде были свои плюсы и минусы. Главный минус заключался в том, что на любую разработку лаборатория ставит свой товарный знак. Это и подтверждение права собственности, и реклама. Обычно этот знак был закодирован в генах, и только на пилотных образцах он ставился как-то иначе. Если честно, виртал не углублялся в подробности, а я не расспрашивала. Собственно, к чему все это...

   Паспорта в Федерации заменяют ген-карты, и среди клиентов Тенувиля желающих светить покупным "клейменым" телом, понятное дело, не было. Так что пирату приходилось искать обходные пути. Купить живой товар без лабораторной метки было возможно, но даже на Ненее таких мест совсем немного, а удовольствие это весьма дорогое, так что Мервиль не брезговал и телами со стороны. Но старался этим не злоупотреблять. Ведь раб, купленный в лаборатории, был проверен, совершенно здоров и не имел никаких генетических "мин". А при покупке "на стороне" приходилось верить продавцу практически на слово и надеяться на свой торгашеский нюх.

   В любом случае нам стоит поспешить. По мнению Дарена, Тенувиль, имеющий неплохие связи с местными теневыми акулами, отправился на Ненею, чтобы подправить свою внешность и генетическую карту. Нам нужно было найти его до того, как он это сделает.

   -Дарен, что-то эта Ненея пока не впечатляет, - честно признала я, пытаясь рассмотреть строения ближайшего города за стройными рядами кораблей всех цветов, размеров и форм, припаркованных на сухой, серовато-коричневой, чуть растрескавшейся земле космопорта. Тот факт, что Ненея куда более посещаемое место, нежели приграничная Варрэя, было видно невооруженным взглядом.

   Пыльный и какой-то безвкусный воздух Ненеи заставил меня поморщиться. Даже в корабле дышать было легче и приятнее.

   Дарен, заметив мою гримасу, усмехнулся и снизошел до объяснения:

   -Города прикрыты куполами, а на порт никто тратиться не захотел. Так что ты имеешь редкую возможность вдохнуть в себя естественный аромат этого мира.

   -Скорее, его естественную пыль... - пробурчала я.

   Наконец до нас добрался служащий порта - невзрачный коренастый мужчина в мышино-сером рабочем комбезе. Он равнодушно кивнул, приветствуя, и направил странный обтекаемый прибор на пиктограммы, украшавшие носовую часть "Летящей".

   -"Летящая во тьме", владелец и командир корабля Дарен Шарт, - прибор повернулся в нашу сторону. - Подтверждаю. Оплата стоянки?..

   -...за одни стандартные сутки.

   -Оплата стоянки за одни стандартные сутки в размере двести кредитов. Подтверждаю, - флегматично произнес служащий, пощелкав какими-то невидимыми мне кнопками на консоли своего транспортного средства, больше всего похожего на зависший в воздухе мотороллер без колес.

   -Дарен, а что он делает? Что, любой, кто направит на тебя такую фигню, может списать деньги с твоего счета? - искренне поразилась я. Такая система оплаты несколько напрягала.

   -Не говори глупостей. Он проверил "Летящую" по реестру, убедился, что корабль не числится в розыске, а мои данные совпадают с заложенной информацией по владельцу судна. Затем получил согласие на оплату услуг порта, а кредиты ему перевел виртал, услышав мое подтверждение. Все, пока мы свободны и можем заняться своими делами...

   В этот момент подлетел пустой пестрый "мотороллер", видимо, заменяющий здесь такси, и завис перед космонавтом. Мне отдельного транспортного средства, похоже, не полагалось...

   -Дарен, а почему тогда нельзя было просто сделать это автоматически? Ведь в данном случае служащий был бы не нужен, - уточнила я, устраиваясь за спиной мужчины.

   -Ну, в Старых Мирах все и происходит напрямую, через вирталы. А на Ненее это видимо сочли невыгодным. Во-первых, мир открыт не так давно, и тратить деньги на такую систему никто не пожелал, а во-вторых, в случае, если корабль или его владелец находятся в розыске, получить с него можно на порядок большую сумму, не ставя при этом в известность просхов.

   -А как...

   -Джен, ты мне вопросы задавать будешь или мы отравимся, наконец, куда собирались?

   -Отправимся. А куда мы собирались?

   -Ты будешь послушно сидеть вон в том кафе, а я зайду в бар и поговорю с ребятами.

   -Нет уж, ни в каком кафе я сидеть не стану. Сам же говорил, чтобы я от тебя ни на шаг...

   -Демоны Варры, ну почему я не оставил тебя на "Летящей"? - простонал Дарен.

   -Да не беспокойся ты, я буду тихо-тихо сидеть, как мышка!

   -Как кто? - опасливо уточнил мужчина, притормаживая у приземистого здания.

   -Ну, это такая маленькая серенькая земная песчаная крыса, - доходчиво пояснила я.- Грызун, в общем. Вредитель...

   Дарен задумчиво покосился на меня, покачал головой и кажется что-то прошептал. Он что, молится? Да нет... наверное, показалось!

   Как только мы попали в радиус действия рекламного барьера, здание преобразилось, вытаскивая из нашего подсознания наиболее желанный образ. Конечно, это была всего лишь качественная иллюзия, стоит отойти на два метра от стен, и снова увидишь низкое строение из пеноблоков. Пэйн на одном из занятий показывал действие полулегальных рекламных проекторов, влияющих на подсознание потенциального клиента, но увидеть на чужой планете вход в любимую тратторию "Венеция" все же стало для меня некоторым шоком.

   Потянув на себя до боли реальную ручку двери, я оказалась в совершенно ином помещении, что снова несколько ошарашило. Впрочем, все верно - клиент уже вошел, так что дальше тратить время и энергию на его заманивание владельцы бара сочли нерациональным.

   Выглядывая из-за спины Дарена, я постаралась оценить обстановку. Вот удивительный момент. Видимо, если бар ориентирован в основном на антропоморфных клиентов, то в любое время и в любой части галактики он будет выглядеть практически одинаково. Барная стойка из какого-то темного камня, в приглушенном свете играющего алыми искрами, столики, окруженные тремя-четырьмя подобиями аморфных пуфиков, подстраивающих свою форму под желания клиентов, возложивших на них свои зады. Посетителей немного - всего пятеро. Все же ранний рассвет, равняющейся на Ненее самому глухому ночному часу, не способствовал обилию клиентов.

   Дарен шагнул к стойке, чем привлек к нам более пристальное внимание. Пожав плечами, я пошла за ним, стараясь не слишком глазеть в ответ на собравшихся здесь инопланетян. Когда Дарен говорил, что Федерация состоит из трех рас, я как-то не задумывалась о том, что каждый мир имеет свои особенности, например, непривычную для меня силу тяжести или уровень ультрафиолетового облучения. Поэтому держать челюсть на месте и не пялиться на прочих посетителей бара было весьма непросто. Потому что пара темнокожих типов, устроившихся в самом темном углу, были лысыми, как моя коленка, коренастыми коротышками, которые выглядели слегка неповоротливыми, но невероятно сильными. Наверное, за исключением прически и колера, именно так должны были выглядеть мифические гномы-кузнецы. Еще один бледнокожий парень в центре зала, если мне не изменяют глаза, был покрыт крошечными полупрозрачными чешуйками, переливающимися острыми алмазными искрами на его кадыке при каждом глотке. Странный парень - словно утерянное переходное звено между человеком и динозавром. Оставшиеся двое выглядели вполне обычно, если не считать, что лохматый тип, занимающий второй слева столик, крепко спал, обнимая бутылку из темного стекла, как самое ценное сокровище.

   -Мне бокал вас'ста, а малышу сок вилии, - спокойно произнес Дарен, обращая мое внимание на бармена. Да уж... Я чуть мимо барной табуретки не села. Такого красивого парня я не видела ни разу в жизни. Темноволосый и темноглазый, с высокими скулами и точеными чертами лица - он приковывал взгляд, заставляя ошеломленно замереть, рассматривая подобное чудо. Портило его только одно - странное подобие татуировки, словно выдавленное на левой щеке. Казалось, что под кожей кто-то протянул толстую синюю нить, свив ее в стилизованный треугольный рисунок. Странная мода... Я, например, не вижу в этом ничего красивого.

   -Держи, - улыбнулся красавчик, явно позабавленный моей, наконец-то, отвисшей челюстью. - Ты ведь первый раз на Ненее?

   -Да, - хрипловато ответила я, продолжая пожирать глазами бармена.

   -Заметно, - искренне рассмеялся тот и указал на татуировку, уродующую его щеку. - Еще и не такое увидишь! Я далеко не лучшая разработка Ледарской лаборатории...

   -Что?!

   Ну вот, не мог подождать со своей новостью, пока я вилию не допью? Теперь Дарен меня отпинает на следующей тренировке вдвое против обычного, за то что, поперхнувшись, залила ему соком весь костюм.

   -Я клон, разработанный Ледарской лабораторией, - спокойно пояснил бармен, протягивая моему приемному отцу небольшую упругую полупрозрачную сферу, заменяющую салфетки, которая моментально впитала всю влагу с комбеза космонавта.

   -Джен, быстро пошел и сел за столик. И чтоб мне тихо!

   Не рискуя спорить, я улыбнулась добродушному бармену и, подхватив высокий стакан с остатками лакомства, отправилась к ближайшему свободному месту. Кстати, рядом со мной оказался столик единственного нормально выглядящего посетителя, правда, слегка нетрезвого. Кажется, у него как раз проклюнулась стадия, когда он любит весь мир и желает пообщаться с окружающими. Почему бы и нет? В конце концов, мы пришли сюда за информацией, а Дарен сидит ко мне спиной и, к тому же, полностью поглощен разговором с барменом...

   -...а еще, когда я был в поясе астероидов Торпа, нам попался корабль териан. Сам знаешь, это приграничная территория, и ящерицы почему-то считают, что она принадлежит Кланам. Ха! Нам тогда изрядно пришлешь поиграть с ними в прятки...Эх, малыш, что ты знаешь о настоящем космосе! Так вот, мы...

   "Просто Дакут", как представился нетрезвый представитель Серой гильдии, снова попытался положить мне руку на плечо и перетянуть за свой столик. Я аккуратно вывернулась и сделала "внимательное" лицо. Мне довольно часто, благодаря специфике журналистской работы, приходилось выслушивать различный бред от разнообразных высоко- и не очень поставленных личностей.

   Я уже выяснила, что данный тип ничего о кораблях, прибывших с Варрэи не знал, и можно было бы закруглить его монолог, но тогда пришлось бы сидеть, тупо глядя в глубину бокала, поскольку беспокоить Дарена после устроенного "душа" мне совсем не хотелось.

   -Эй, бармен! Налей пацаненку вас'ста за мой счет! - проревел Дакут, снова похлопав меня по плечу, а затем погладив по спине. Ну что за мерзкая привычка?

   Дарен, моментально обернулся, оценил ситуацию и в два шага оказался рядом с нами:

   -"Пацаненок" со мной - это раз, и спиртное он не пьет - это два. А теперь убери от него лапы, если не хочешь проблем!

   -Да кто ты такой, чтобы указывать Дакуту Бернакку?! - возмутился мой визави, пытаясь подняться. Кажется, он дошел до следующей стадии опьянения - желания помахать кулаками. Только зря он это. Дарен, не слишком напрягаясь, разделает этого алкаша, как бог черепаху - я же видела, как он работает на тренировках.

   -У меня не так много времени, чтобы тратить его на пьяных идиотов, вроде тебя, - холодно пояснил Дарен, неуловимым движением руки "успокоив" дебошира. А, точно, виртал показывал мне эти точки на шее - проспит не меньше получаса. Затем космонавт без пояснений вытащил меня из-за стола за шкирку, словно нашкодившего котенка. Не поняла? Я-то здесь при чем?!

   Кивнув бармену, Дарен перекинул меня через плечо, словно тюк, рыкнул в ответ на невнятный возмущенный мявк и быстро вышел из бара, не дав даже возможности попрощаться с красавчиком-барменом.

   -Ну, ты ничего не хочешь мне объяснить? - ласково уточнил космонавт, небрежно стряхнув меня с плеча на пыльный грунт возле парящего мото-такси.

   -Да что с тобой не так-то? - возмутилась я. - Сижу тихо, никого не трогаю... Чего ты взбесился?!

   -Джен, ты на до мною издеваешься, что ли?

   -Да я просто не понимаю, в чем провинился! Блин, ну что еще я не так сделал? Мне что, нельзя было ни с кем разговаривать? Я просто хотел расспросить этого типа о кораблях с Варрэи! Дарен, я умею вытаскивать из собеседников нужную информацию. Черт, да это было моей работой, там, на Земле...

   -Идиот! Ты вел себя как девчонка! Ты флиртовал с ним! Джен, ты вообще соображаешь, что творишь?

   -Не говори глупостей, я вел себя, как обычно... как обычно раньше... - застыв на пару секунд, я осторожно уточнила: - хмм... Дарен?

   -Что?

   -Я флиртовал?..

   -Да.

   -Черт...

   -Ладно, я понял, что ты не нарочно, - тяжело вздохнув, космонавт потрепал меня по голове.

   -Да, но от этого не легче. Придется учиться общению заново... - я тоже вздохнула и призналась: - Чувствую себя полным идиотом.

   -Поверь, это не худший вариант, - хмыкнул мужчина.

   -А? Ты о чем?

   -Ну, как бы тебе сказать повежливее... Полагаю, меня приняли за растлителя малолетних, с твоей легкой руки. Хорошо, что это Ненея, где на такие вещи смотрят сквозь пальцы. В более цивилизованном мире подобное подозрение могло закончиться разбирательством с просхами.

   -Упс... Ну, извини, - покаялась я, стараясь сдержать нарастающую волну хохота.

   -Гаденыш! - обреченно возмутился Дарен.

   Не сдержавшись, я все же невежливо заржала, глядя на оскорбленного в лучших чувствах мужчину. Вот ведь засада! А мне даже в голову не пришло, что заказывать выпивку для парня - это не совсем нормальная реакция на разговор. Забавно... я не воспринимаю это тело, как женское, однако при общении постоянно сбиваюсь на "старые шаблоны" поведения. Черт. Придется над этим поработать.

   Устроившись за спиной Дарена на "хвосте" такси и обхватив мужчину за талию, насколько хватало длины рук, я прижалась к его спине, продолжая бессовестно хихикать. И только когда мимо меня на сумасшедшей скорости понеслись серые строения из пеноблоков, я поняла, что так и не спросила о главном: сообщил ли бармен какую-либо информацию по прибывшим с Варрэи кораблям.

   Глава 8.

   Начало пути: все, что не убивает нас - делает сильнее

Бей первым!

Хоть будешь знать,

за что получил.

NN

   -Дарен, а мы где? - отлипнув от спины космонавта, я настороженно рассматривала посеревшие от старости и грязи странные дома. Для моего непривычного к архитектуре Ненеи взгляда они смотрелись более чем непривлекательно. Здания находились существенно ниже уровня дороги, с которой их связывали вытертые непривычно широкие - с полметра - ступеньки по всей длине трассы, стены были скучно-серого цвета, не "облагороженные" рекламными проекторами, без единого окна. Они возвышались по обе стороны переулка, настолько извилистого, словно его проложила пьяная сороконожка. Тротуаров, газонов, бордюров и прочих излишеств цивилизации здесь не наблюдалось. Импровизированная лестница спускалась сразу к стенам домов.

   -Идешь за мной след в след, ни на что не отвлекаешься, никуда не отходишь, дурацких вопросов не задаешь... - проинструктировал меня мужчина, отвлекая от созерцания дивного пейзажа.

   Дарен слез с "байка" и, полностью игнорируя мои вопросы, ехидно добавил:

   - Да, и постарайся не крутить задницей!

   Вот гад! Ну, я же уже извинилась за недоразумение в баре! Он что теперь, так и будет надо мной стебаться всю оставшуюся жизнь?

   -Дарен, тебе что, ответить сложно? Сам же знаешь, что, не имея информации, я могу просто по незнанию ляпнуть какую-нибудь глупость! - попробовала подольститься я.

   -И молчишь, о чем бы тебя не спрашивали, - флегматично дополнил мой добрейший приемный папочка. - Надеюсь, справишься?

   -Постараюсь! - обиженно буркнула я, сверля спину космонавта мстительным взглядом. Ну, ладно... как только выберемся с этой мерзкой планеты, я придумаю, как тебе отомстить!

   Спустившись по нескольким затертым ступеням, Дарен замер перед монолитной стеной, украшенной полупрозрачным щитком распознавателя и, словно индеец из вестерна, говорящий "Хау", поднял руку, давая системе охраны просканировать не только сетчатку, но и папиллярный рисунок кожи ладони. Замаскированный вход перед нами глухо чпокнул и рассосался. Словно по воде прошел медленный круг, оставляя за собой проход и давая возможность войти в тускло освещенный тамбур. Я послушно шагнула следом за наставником, замирая от нехороших предчувствий.

   -Это со мной, - равнодушно произнес космонавт, обращаясь к невидимым собеседникам, и вытащил меня из-за спины.

   -Проходите... - мягкий женский голос был неожиданно приятным.

   Слева бесшумно исчезла стена, казавшаяся монолитной. Такого я еще не видела. Может, ее вообще там не было, а это фантом, как рекламные проекторы у бара? Открыв рот для вопроса, я обернулась к Дарену и моментально зачахла под его ледяным взглядом. Молча пристроившись за его спиной, я послушно посеменила за космонавтом в сторону открытого прохода. Кроме длинного коридора, залитого тускловатым рассеянным светом флуоресцентной потолочной плитки и "украшенного" распознавателями, обозначающими запертые двери, там ничего не было. Хозяева явно не спешили нам навстречу.

   Тихо тренькнула арка невидимого детектора, намекая Дарену сдать оружие. На меня она, как ни странно, совершенно не отреагировала... хотя мои "рога" остались при мне. Дарен улыбнулся уголком рта, а до меня с опозданием дошло, что я, возможно, упустила последний шанс избавиться от налобного украшения. Вот же блин! С другой стороны, если мои парализаторы не воспринимаются местными детекторами как оружие, то это лишний аргумент в любом споре. Как говорил незабвенный Аль Капоне: "добрым словом и пистолетом можно добиться гораздо большего, чем просто добрым словом". А уж если твой оппонент даже не в курсе, что ты вооружена и опасна, выгода двойная!

   Повеселев, я догнала ушедшего вперед Дарена и снова пристроилась ему в хвост. Космонавт целенаправленно шел в конец коридора, не обращая внимания на закрытые двери. То, что он уже был здесь, по идее, должно было меня успокоить, но внутреннее предощущение беды никуда не исчезало...

   Нахмурившись, я едва не врезалась в спину остановившегося мужчины. Дарен осторожно извлек из силовой кобуры парализатор и положил в узкую, сыто чавкнувшую нишу. Мелодично тренькнул настенный распознаватель личности, и перед нами рассосалась очередная дверь. Говорить "открылась" для столь странного действа у меня язык не поворачивался...

   -Дарен, друг мой!.. А где же Дирк? Опять "Летящую" караулит? Мог бы и зайти к старому однополчанину... - нам навстречу выкатился невысокий, кругленький мужичок, одетый в простой оливковый комбез и украшенный невообразимо пышными рыжими усами. С учетом того, что это было единственное видимое волосяное покрытие на его голове, все мое внимание ушло именно на это "украшение". А с учетом того, что я терпеть не могла в своей прошлой жизни усатых мужиков, то внимание было весьма негативным...

   Коротышка схватил руки Дарена чуть выше запястий и начал энергично потряхивать.

   -А это что за сердитый малыш? - выпустив из плена моего приемного отца, засюсюкал он. - Ты привез старику Сенусту подарок?

   -Это мой сын, Джен. И он не подарок... - брр... ну и тон! У меня аж мурашки по спине побежали. Надеюсь, что со мной он никогда не станет говорить так.

   А я, приглядевшись, поняла, что рыжеусый Сенуст действительно стар. С гладкого лица на меня смотрели древние, холодные и недобрые глаза. Оценивающе так смотрели... И широкая улыбка, изображающая радушие, вдруг показалась мне улыбкой паука, приглашающего муху на обед. Ой, чую, и непрост же этот... старый однополчанин.

   -Ну что ты, Дарен! И в мыслях не было. Просто он такой хорошенький, любой бы ошибся, - сладко пропел странный тип, продолжая препарировать меня взглядом.

   -Сенуст!

   -Шучу, шучу! И вообще, что же мы стоим? Проходите, располагайтесь!

   Мы находились в небольшом овальном помещении, не более двадцати квадратных метров, довольно любопытной планировки. В центе комнаты, повторяя линию стен, шло примерно полуметровое "заглубление", в котором находился овальный низкий, явно деревянный, столик и окружающий его по периметру кожаный диван, усыпанный круглыми вышитыми подушечками. На вытянутых концах овала к столу можно было спуститься по двум параллельным лесенкам, состоящим из четырех широких, плоских ступенек. Светло-оливковые стены комнаты были покрыты драпировками и странными абстрактными картинами в деревянных рамах. Вся обстановка выглядела... да, пожалуй, самое точное слово - антикварной. Никаких вырастающих под тобою кресел, никакого виртуального управления.

   Спустившись, я села рядом с Дареном, напротив гостеприимного хозяина, и уставилась на накрытый стол. Предположение об антикварной коллекции подтвердилось. На столике стояли приземистые бокалы, похожие на коньячные, пузатый кувшин с узким горлом, и блюдо, заполненное какими-то мелкими светло-зелеными фруктами, напоминающими пушистую алычу. Все вышеперечисленные приборы были явно старинными, сделанными из серебристого, с синим отливом, металла. Украшения, в виде слегка стертых, словно от долгого использования, абстрактных рисунков, перекликались с картинами на стенах и вышивкой на разбросанных по дивану подушечках.

   -Да, мальчик, - вздохнул Сенуст, поймав мой изучающий взгляд. - Когда-то подобная гостевая комната была в каждом доме Ненеи... А теперь это практически музейная редкость, стоящая сумасшедших денег. Я не жалуюсь. Прогресс требует жертв, но печально расставаться с прошлым...

   -Тебе ли плакаться, Сенуст? - усмехнулся Дарен.

   -И то верно, - отозвался наш хозяин. - Видно к старости становлюсь сентиментальным болваном...

   -Скорее звезды заледенеют, - отозвался мой добрейший приемный папочка. Переглянувшись, мужчины расхохотались.

   Налив из кувшина в два бокала густую, словно кисель, шоколадного цвета жидкость, Сенуст предложил бокал моему наставнику и уточнил:

   -Так зачем пожаловал? Если тебе нужен фрахт, то я с удовольствием воспользуюсь услугами "Летящей".

   -Фрахт это неплохо, обсудим. Но к тебе я по другой причине. Мне нужна информация по одному потенциальному клиенту ваших лабораторий...

   -Это закрытая тема, ты же знаешь... - нахмурился Сенуст, сразу становясь серьезным. Покосившись на меня, он снова перевел взгляд на космонавта. - И обсуждать такие вещи при детях я не собираюсь. Мне моя голова дорога!

   -Я не... - попробовала вякнуть я, моментально подавившись остатком фразы под взглядом Дарена.

   -Сенуст, ну куда я его дену! Ты же сам понимаешь, как опасно оставлять его одного...

   -Это да. Ладно, так и быть, устрою твоему мелкому экскурсию по лаборатории. Конечно, войти он сможет только в те отсеки, куда имеют доступ покупатели и гости, но все равно, думаю, ему будет интересно и познавательно.

   -Сенуст?..

   -Расслабься, Дарен! Головой за него ручаюсь. Ты знаешь, торговля торговлей, но если я слово даю, то держу.

   -Знаю, потому я и пришел к тебе. Дирк ведь тебе жизнь спас, так что в этом деле и ты заинтересован...

   -Дарен?..

   -Дирка убили на Варрее. Чуть больше месяца назад по общегалактическому. И его убийца сейчас здесь, на Ненее...

   -Вот значит, как... - Сенуст прикрыл глаза, а потом с него словно сползла маска. Открывший глаза мужчина меня пугал. Ледяной, хищный взгляд, и такое выражение лица, что я очень и очень не завидовала его врагам, если таковые остались в живых. От забавного толстячка с рыжими усами не осталось ничего. Интересные однополчане у моего наставника.

   Нажав на браслете несколько кнопок и произнеся какую-то абракадабру, Сенуст вызвал светящийся огонек, размером с теннисный мяч, зависший над центром стола. Пэйн показывал мне такие. Это одна из самых удачных и дорогих разработок териан - искусственный интеллект, проводник и телохранитель в одном лице. Точнее не так. Система чем-то напоминала муравейник. Искусственный интеллект был один, а проводников - сколько необходимо, хоть целая королевская рать. Такая сеть использовалась на различных сеймах, конференциях и встречах - в том числе не слишком дружественных глав государств. За каждым гостем закреплялся подобный огонек, выполняющий множество функций: гида, охранника, записной книжки, юридического консультанта, а порой и элементарного фонарика. Основная причина, по которой данная разработка прижилась во всех мирах - твой личный проводник, пока им владеешь, предан исключительно тебе. Правда, законы нарушать не будет, но в остальном - полная поддержка. Плюс забавный табель о рангах - цвет огонька зависел от "ценности" временного владельца.

   Словно вдогонку моим мыслям огонек замигал и принял ультрамариново-синий цвет. Офигеть! Меня только что причислили к VIP-персонам. Проводник такого цвета при защите временного хозяина имеет право парализовать нервную систему опасного для носителя индивидуума, причем не исключая териан. Почувствуй себя принцессой, называется...

   -Забирай проводника и кыш отсюда, - скомандовал Дарен. - Хотя, стой! Вот, возьми карту от такси на всякий случай. Если что-то случится, мухой летишь на космодром и запираешься в "Летящей". И никаких приключений, ты меня понял?

   -Да понял, понял... не идиот! - обиженно отозвалась я.

   -Не беспокойся Дарен, здесь система охраны лучше, чем в королевском дворце, - усмехнулся Сенуст. - А ты, малыш, можешь обращаться с вопросами к тем, кто одет в такую же форму, как у меня...

   -Ты просто не знаешь, на что способен этот паршивец, - проворчал мой приемный отец. - Найдет себе приключений на задницу на ровном месте! Иди, Джен, возможно это научит тебя осторожности...

   Возмущенно фыркнув на странное заявление, я, в сопровождении летящего над плечом проводника, отправилась к рассосавшейся двери, напротив той, в которую мы вошли.

   -Ну и?.. - осмотрев очередной пустой коридор, я обратилась к проводнику. - Куда поведешь, Сусанин? Мне тут экскурсию обещали, так что, давай, показывай местные красоты!

   -Вы даете мне имя? - приятным контральто уточнил проводник.

   -Ага, по-моему, тебе подходит! - настроение было на редкость поганым. Мало того, что выгнали, словно детеныша неразумного, так Дарен снова проехался по истории в баре. Так и знала, что он мне ее теперь долго поминать будет.

   -Для начала, пройдем в демонстрационный зал, - вежливо прощебетал проводник, вырываясь вперед. Пожав плечами, я последовала за светящимся шариком. Все равно тупо стоять под дверью бессмысленно. Когда "взрослые" договорятся, то позовут меня обратно через Сусанина.

   Задумавшись, я машинально шла за проводником и остановилась лишь, когда он завис практически над моим лицом. Демонстрационный зал. Твою ж налево...

   Огромное помещение до страшного напоминало обычный супермаркет: те же ровные ряды витрин, вдоль которых ходят покупатели. Вот только товар на "полках" был более чем экзотический. В небольших демонстрационных комнатках, разделенных разноцветными силовыми стенами, сидели люди. Точнее, клоны, выращенные в лабораториях. Вот только для меня они от людей ничем не отличались... Застыв на месте, я пораженно смотрела на происходящее, не в силах поверить своим глазам. А удивительнее всего было поведение самих "товаров". Они были спокойны. Они улыбались, демонстрировали себя, и даже флиртовали с потенциальными покупателями. Дети, подростки, девушки и уже оформившиеся взрослые люди. Казалось, что они совсем не против того, что их продают. Кажется, последнюю мысль я высказала вслух.

   -Конечно, - безмятежно отозвался мой гид. - Здесь выставлены самые дорогие и качественные образцы, с максимальным уровнем лояльности.

   -Что за уровень лояльности?

   -Еще на стадии разработки нового типа продукта, закладывается его психотип, в зависимости от предполагаемого использования клона. Для постельных игрушек это ярко выраженное либидо и чувствительность, ласковый и привязчивый характер. Для бойцов - повышенная агрессивность, верность и бесстрашие...

   -Но тут же дети! - не выдержала я.

   -Конечно. Некоторым владельцам интереснее вырастить игрушку самому. Ну, это официально принятая версия...

   -Но это ужасно... Неужели они не хотят быть свободными? Это же люди!

   -Вы заблуждаетесь, варт Джен. Считайте, что с людьми их роднит только внешнее сходство.

   Огонек поплыл к ближайшему ряду силовых "клеток", а я, словно привязанная, двинулась за ним.

   -Посмотрите, варт Джен, вот прекрасный образец, который будет заботливой няней детям, а при желании, великолепной постельной игрушкой для их родителей. Индекс лояльности девяносто три из ста по шкале Гратта.

   Напротив меня, в крошечном помещении два на два метра, на полу, усыпанном пестрыми подушечками, сидела обнаженная белокурая девушка лет двадцати и рассматривала меня со спокойной, доброй улыбкой на миловидном лице. На плече клона вился знак создавшей ее лаборатории, напоминающий зеленый, выпуклый бутон, заключенный в косой ромб.

   -Срок ее эксплуатации рассчитан на двадцать стандартных...

   -Сусанин! Уведи меня отсюда... Подальше!..

   -Вам плохо варт Джен? Вызвать управляющего? - замельтешил возле моего лица встревоженный огонек.

   -Нет, все в порядке. Я просто хочу отсюда уйти. Немедленно!

   -Конечно, варт Джен. Самым дальним помещением от демонстрационного зала является грузовой порт. Вы имеете туда право доступа.

   Нет, я, конечно, помню многократные лекции Пэйна о политической обстановке Нинеи, а также об основной статье доходов этой планеты. И правило про чужой монастырь и свой устав здесь действует особенно четко... Но мне и в голову не приходило, что я окажусь на рынке клонов. Да, чисто технически, они не были людьми. Взятый у доноров генетический материал многократно изменяли, подстраивая под необходимые требования, а самих клонов выращивали в инкубаторах. Но для меня они все равно были людьми, возможно единственными оставшимися в живых "наследниками" своих невезучих генетических родителей. Поскольку, по словам Пэйна, доноров зачастую уничтожали после изъятия материала, чтобы конкуренты не смогли воспользоваться успешной разработкой. Ведь далеко не каждое такое начинание имело удачное завершение.

   Размышляя о том, что, похоже, менять в себе придется гораздо больше, чем походку и повадки, я машинально следовала за Сусаниным по узким извилистым коридорам. Такое ощущение, что их прокладывала та же пьяная сороконожка, что и дороги Ненеи. Да, забейте меня камнями, но я не собиралась устраивать здесь революции - самой бы выжить. А этот мир был для меня слишком чуждым и опасным, чтобы рисковать. Хотя... на моей родине самым страшным оружием последнего времени были СМИ.

   Я улыбнулась. Революция, не революция, но вот немножко освоюсь и подумаю, что можно сделать, чтобы жизнь Сенуста и прочих продавцов живого товара перестала быть скучной. А для этого нужна информация...

   -В данный момент в порту принимается новый товар. Вам это будет интересно, варт Джен?

   -О да! Мне это, несомненно, будет интересно, - промурлыкала я. Теперь я не искала справедливости, а вынюхивала сенсацию. Да-да, журналисты циничные сволочи, которые привыкают и к крови, и к боли. Они учатся отыскивать удачные кадры в самых страшных ситуациях, чтобы читатели ужаснулись. И сейчас я, отбросив бесполезные метания, высматривала то, что поможет сделать производителей клонов бедными и грустными.

   -А зачем на них закрепили переводчики? - заинтересованно уточнила я, рассматривая живой товар, "одетый" только в метки лаборатории и серебристые кругляши на висках. Клоны выбирались из низко зависшего грузового таблера, похожего на микроавтобус без окон, и, послушные тихим командам черноволосого типа, строились вдоль стены. Представитель лаборатории и один из сотрудников Сенуста, наблюдали за выгрузкой, обмениваясь ленивыми фразами. Стояли они метрах в десяти, спиной ко мне, так что мы с огоньком пока оставались незамеченными.

   -Переводчики? - удивленно уточнил Сусанин.

   -Ну да, круглые штучки, прикрепленные на виски.

   -Варт Джен, вы ошибаетесь. Это контроллеры. Для клонов используется простейшая модель без дополнительных функций.

   -То есть просто боль за неповиновение?

   -Вы утрируете...

   -Значит, я прав.

   В это время ситуация изменилась. Протиснувшись мимо перегородившего вход таблера, появилось новое действующее лицо. Одетый в черный стандартный космический комбез высокий, атлетически сложенный мужчина тащил за собою упирающуюся, лохматую и невероятно чумазую девчонку лет десяти. Кажется, я таки получу свою сенсацию...

   -Эй, парни! - выцепив взглядом пару наблюдателей, мужчина направился к ним, а я осторожно подобралась поближе. - Вы-то мне и нужны...

   -Посторонним воспрещен вход на территорию склада. Где ваше разрешение или проводник? - равнодушно отозвался крепыш, одетый в оливковый комбез.

   -Я уже не посторонний, парень! Я - продавец! Видишь какое чудо мне подарили доки Верталии? - ухмыляясь мужик вытащил из-за спины девчонку, продолжая крепко удерживать ее за руку. Та дернулась и попыталась укусить космонавта за руку, за что тут же огребла подзатыльник. - Смотрите, какая редкость! Я так и не смог разобраться, в чем тут фишка, но контроллеры на нее не действуют...

   -Правда? - заинтересованно отозвался сотрудник лаборатории, привезший клонов. - Это действительно любопытно...

   -Я и говорю - редкий и, похоже, дорогой генетический материал! - радостно осклабился продавец. - Пришлось прятать ее всю дорогу, а то у нас команда больно жалостливая. Привыкли бы к этой паршивке, и демона с два я бы тогда получил свои денежки...

   Я стояла, вглядываясь в грязное, заплаканное лицо и представляла на ее месте себя. Воспоминания о пиратах, продаже и церемонии Оттер'нат сменяли друг друга с невероятной скоростью. Нет, я ни разу не героиня, но тогда мне невероятно повезло, и я выжила. Можно сказать - взяла удачу взаймы у тех несчастных, что были прикованы на двух соседних лепестках артефакта. И можете считать меня суеверной дурой, но мне кажется, что леди Удача навсегда отвернется от меня, если я не попытаюсь спасти это чумазое недоразумение.

   -Сусанин, правильно ли я понимаю, что в данный момент ты подчиняешься только мне?

   -Да, варт Джен.

   -Является ли данная девочка собственностью, которую ты должен защищать?

   -Нет, варт Джен.

   -Можешь определить, где находится мототакси, на котором мы прилетели?

   -Если выйти через центральные ворота склада, слева примерно в двадцати метрах.

   -Отлично. Я хочу, чтобы ты парализовал тех троих...

   -К сожалению, я не могу этого сделать, варт Джен. Это незаконное нападение...

   -Отлично, - прошипела я. - А если они нападут на меня?

   -Тогда я вынужден буду их остановить, - спокойно отозвался Сусанин. - И вас, если вы попытаетесь нарушить законы Ненеи...

   -Ясно. Тогда я приказываю тебе немедленно отправиться к Дарену.

   -Это невозможно, варт Джен. Я должен защищать вас. Вы собираетесь похитить чужую собственность? Это неправильно...

   -А с чего ты взял, что она - его собственность? - разозлилась я. Время катастрофически утекало сквозь пальцы.

   -Он держит ее за руку...

   -Значит, если я буду держать ее за руку, она станет моей собственностью, которую пытаются отнять? - иезуитски вопросила я. - Ты ведь слышал, никаких документов на ребенка у этого типа нет! Так что приказываю тебе не вмешиваться, Сусанин! Выполнишь?..

   -Да, варт Джен. Удачи...

   -Спасибо, она мне пригодится! - отозвалась я, стартуя.

   Как бы ни хотелось оставить мое оружие "секретным", но жизнь девчонки я все же оценила дороже. Серия выстрелов из рожек свалила недоумевающего космонавта и местного карго, а вот работник лаборатории оказался готов к нападению. Он успел отскочить и накрыться мощным полулегальным силовым щитом в тот момент, как только я сдвинулась с места. В следующий раз надо сначала стрелять, а потом обращать на себя внимание...

   -Быстрее! - схватив девчонку за руку, я рванула к выходу и едва не упала, так как освобождаемая, вместо того чтобы бежать за мной, попыталась вырваться.

   -Ты жить хочешь? - рявкнула я. - Тогда быстро за мной и без вопросов!

   -Ловите их! Тревога! Побег! - заорал погонщик клонов, сам, впрочем, не рискуя к нам приближаться.

   -Да быстрее же ты!.. - взмолилась я. Тащить на себе эту дуреху я физически не смогу, а уговаривать времени не было.

   Девчонка, вглядевшись в мои глаза, резко кивнула. Похоже, мне поверили...

   Идиллию разбил топот, раздающийся из двух противоположных коридоров. Черт, времени у нас еще меньше, чем я думала. Схватив за руку уже не сопротивляющуюся девочку, нащупала карту мототакси и, молясь всем богам, помчалась к выходу. Последняя мысль была о том, что Дарен меня убьет.

   -Самая короткая дорога к космопорту! - прорычала я, запрыгивая на "байк".

   -Самая короткая дорога ведет через район Дисталь. Я должен предупредить... - пробубнило такси.

   -Немедленно! Скорость - максимальная! Шевелись, а то вскрою и выжгу тебе мозги...

   -Угроза порчи муниципальной собственности карается штрафом до трехсот кредитов, - обиженно отозвалось такси, однако шустро подрываясь и оставляя за спиной возмущенные крики наших преследователей. Девочка намертво вцепилась в меня руками и уткнулась головой между лопатками. Даже сквозь комбез я чувствовала, как ее трясет от напряжения и страха.

   Спустя мгновение мы резко свернули в узкий проулок. Сюда мы летели точно другой дорогой.

   -Эй, ты... о чем ты там хотел предупредить? - Найдя, наконец, кнопку, включающую силовой экран, защищающий от встречного ветра, поинтересовалась я.

   -Я хотел предупредить, что район Дисталь является самым криминальным районом Ненеи и пролетать через него довольно непредусмотрительно, - в голосе мототакси мне послышалось откровенное злорадство.

   -А-а... ну, пусть попробуют, - отозвалась я, мысленно прикидывая, во что же опять умудрилась вляпаться.

   Собственно, самого района мы почти не видели, несясь на максимально разрешенной скорости. Однако скоро ее пришлось снизить из-за повышенной извилистости улиц. Неожиданно мы оказались на площади. Серые стены домов расступились, и мы влетели в густой поток пассажирского транспорта, пристраиваясь в крайнем правом ряду. Надо же, а у них, оказывается, есть и нормальные улицы. И почти не кривые...

   Первые минуты три мы летели спокойно, а потом нас стали профессионально брать "в коробочку". Вариантов довольно много - местные, решившие, что мы достаточно аппетитный куш, охрана Сенуста, либо коллеги спрятавшегося за силовым щитом "лаборанта". Ни одна из вышеперечисленных версий меня не радовала.

   Небольшой таблер перед нами начал притормаживать, заставляя наше мототакси сбавлять ход. Еще две неприметные машины сбоку и сзади не давали нам вырваться и обогнать переднюю.

   -Наверх! - приказала я, лихорадочно набирая аварийный код на панели такси.

   -Высота грузопассажирских перевозок ограничена двумя метрами. Я не могу выполнить вашу команду...

   -А, прощайте триста кредитов, - разозлилась я, прижимая браслет к пульту управления. Вскрывать подобные примитивные системы меня научил Пэйн. И когда я угрожала, что сожгу мозги нашего такси, то совершенно не шутила. Но теперь вести придется самой... а я до этого сидела только за "виртуальным" рулем, к тому же дорогу к космопорту мне самостоятельно не найти. Черт, что делать? Ладно, сначала надо выбраться из ловушки!

   -Держись крепче, - крикнула я, обернувшись к девчонке.

   Понадобилось целых тридцать секунд, чтобы полностью подчинить себе машину. За это время мы почти остановились. Мой прыжок через впереди идущий таблер был для наших соседей явной неожиданностью. Увидев первый же узкий переулок, и не слишком переживая о том, куда он ведет, я направила туда байк. Главное, что преследователям здесь будет чертовски непросто нас догнать и зажать в тиски.

   Минут через пять, убедившись, что от погони нам удалось оторваться, я остановилась. Надо было придумать, как попасть на "Летящую" и, уж простите за тавтологию, не попасться...

Глава 9.

   Начало пути: спрос и предложение. Неожиданная точка пересечения.

Мне наплевать,

что вы обо мне думаете.

Я о вас не думаю вообще.

Коко Шанель

   -Вам не стоит здесь оставаться! Это... опасное место.

   Подскочив от неожиданности и едва не свалив сидящую за спиной девчонку, я резко развернулась на голос. Несостоявшаяся покупка генетической лаборатории крепче прижалась ко мне, явно не желая ни с кем общаться.

   -Какой забавный кайрес, - рассмеялся поразительно красивый светловолосый парень, с интересом рассматривая мои рожки. - Любишь смотреть мнемы?

   -Кайрес? - ошарашенно переспросила я, пытаясь сообразить, что он имеет в виду, и ответно рассматривая собеседника. Меня так поразила его внешность, что я как-то даже забыла бояться. Да и незнакомец не проявлял агрессии, к тому же оказался моложе, чем показался с первого взгляда: видимо, мой первоначальный испуг прибавил ему пару лет. Сейчас, я бы дала ему не больше шестнадцати. Хотя, если честно, я была в некотором шоке от увиденного. Одет мой собеседник был более чем легко. А точнее, всю одежду составляли: короткая туника из тонкой до полупрозрачности белой ткани, напоминающая древнегреческие одеяния, пояс, составленный из узких металлических пластинок, короткие полусапожки и "бархотка" на шее из какого-то золотистого плотного материала. В общем, выглядел парень почти непристойно. К тому же, при более внимательном рассмотрении, он оказался действительно необыкновенно красивым, чем-то неуловимо напоминая сегодняшнего бармена. Мда... Я еще раз окинула взглядом блондина. Не мне, конечно, судить о здешней моде, но я бы не рискнула в таком виде ходить по улицам, невзирая на пол.

   -А, ты про рожки? Да, действительно, забавный... кайрес, - отозвалась я, подобрав, наконец, челюсть и вспомнив о ситуации, в которой мы оказались. - Извини, за нами погнались какие-то люди, и, убегая, мы заблудились. Ты не подскажешь, как добраться до космопорта?

   -Похоже, тебе удалось взломать систему краггла и переподчинить его... - задумчиво отозвался блондин, рассматривая наше мототакси, с прожженным и изуродованным мною дисплеем. - И то, что вы не позвали на помощь туристическую полицию, а предпочли испортить муниципальную собственность и удрать, подсказывает мне, что "какие-то люди" вполне могли погнаться за вами не просто так.

   Белобрысый смазливый тип тут же перестал мне нравиться. Вот же зараза глазастая! И что теперь делать? Не хватало еще, чтобы он ментов местных вызвал. Еще не известно, на чьей стороне окажется здешнее правосудие!

   -Умный, да? - ласково осведомилась я. - Так вот, умник, дам тебе добрый совет: скажи, как нам проехать и забудь, что вообще видел. И всем будет хорошо!

   -А ты нахальный! - Снова рассмеялся блондин. - Совсем не боишься, да? Видимо, я был невнимателен, и ты все-таки вооружен... Но почему ты уверен, что я укажу тебе правильное направление?

   -Потому что если обманешь, я вернусь, найду тебя и сделаю очень-очень больно! - разозлилась я. Время утекало сквозь пальцы, и я просто всей шкурой ощущала, как к нам приближаются неприятности.

   -Я уже очень давно не боюсь боли, - как-то удивительно по-взрослому горько хмыкнул мальчишка. Пожалуй, я не ошиблась в возрасте - ему не больше шестнадцати лет. - Но если вы в розыске, то довольно опрометчиво с вашей стороны соваться на территорию космопорта. То, что вы не видели там охранных контуров, вовсе не означает, что их нет. И если ваши "какие-то люди" имеют хоть малейшее влияние на Ненее... или достаточно денег, чтобы оплатить особое внимание полиции, то вас наверняка уже ждут.

   -Почему ты так решил? - осторожно уточнила я.

   -Тоже мне, загадка Древнего Лабиринта, - пожал плечами мой визави. - Двое привлекательных детей, явно не клоны, да еще и без сопровождения взрослых. На Ненее это лакомый кусочек для любой лаборатории. И без посторонней помощи вас довольно быстро поймают!

   -И с чего ты решил предложить нам свою помощь? Я ведь правильно поняла, ты именно ее нам предлагаешь? - насмешливо полюбопытствовала я. - Неужели по доброте душевной? Или решил сам подзаработать, продав какой-то лаборатории?

   -Помощь? Нет! Но я мог бы предложить сделку. Кое-что в тебе заинтересовало меня... и я готов рискнуть! - блондин напряженно замер. - Мы поможем вам добраться до космопорта, а ты поможешь нам!

   -Возможно, что ты прав, и нам действительно нужна помощь. Но сначала ответь: кто такие "мы", и чем собираетесь помогать? И почему я должен тебе верить?

   -Ты теряешь время, - пожал плечами блондин. - Решай.

   -Решил продать мне кота в мешке? - буркнула я. Но выбора-то не было... Уверена, что Дарен прицепил на меня какой-нибудь маячок, чтобы найти в случае беды, но, как показала практика, Дирка это не спасло. Так что сейчас лучше согласиться на сделку с этим странным парнем, потянуть время и где-то затихариться. А там Дарен нас найдет, я уверена! Сейчас главное для меня - выжить... снова.

   -Правильное решение, - кивнул блондин. - За мной...

   Развернувшись, парень словно утонул в густой тени дома, а я, включив самую малую скорость, осторожно двинула за ним свой изувеченный краггл. В конце концов, я всегда успею парализовать его и удрать. Эта мысль слегка меня успокаивала.

   Минут пять парень петлял по узким, запутанным переходам самого криминального района местной столицы. Я осторожно вела за ним краггл на минимальной скорости, опасливо оглядываясь по сторонам. Но, как ни странно, мы никого не встретили. Вот только для вопросов время было неподходящим, так что я молча следовала за проводником, чувствуя, как к спине прижимается дрожащая девчонка. Вот же повесила проблему на свою голову... но разве можно было поступить иначе?

   -Пришли! - облегченно выдохнул наш проводник. Оказывается, все это время он нервничал ничуть не меньше меня. Подняв ладонь перед стеной, для меня ничем не отличавшейся от соседних, он открыл проход и скомандовал: - Оставьте краггл здесь и идите за мной.

   -Он может нам еще пригодиться, - возразила я, не спеша покинуть машину.

   -Не волнуйся, его просто загонят внутрь. За мной...

   Что ж, выбора особого у меня не было - сама решила довериться этому странному типу. В конце концов, мой "кайрес" остается при мне.

   Кивнув, я перекинула ногу через пульт и сползла с сидения мототакси. Девчонка, вцепившаяся в бока до синяков, явно не собиралась покидать безопасное место... но и отпускать меня не думала, продолжая крепко держаться за мою многострадальную талию и повиснув между мною и крагглом. Не менее минуты потребовалось на то, чтобы уговорить ее покинуть насиженное место, обещая, что "все будет хорошо". Как ни странно, проводник спокойно ждал, не пытаясь подгонять нас и глядя с каким-то странным чувством... Одобрение?

   Крепко держа за руку свою подопечную, я нырнула в темный проем, сомкнувшийся за нами с тихим шелестом. Ладно, и что дальше?..

   Несколько минут петляния по узким кривым переходам, к которым я уже начала привыкать, вывели нас в большую овальную гостиную. Вот только в отличие от роскошной обстановки дома Сенуста, здесь все дышало откровенной бедностью. Наверное, когда-то это был богатый дом, но сейчас краска поблекла и облупилась, чистые, но сильно потертые диваны были аккуратно заштопаны в паре мест, а от ковровых дорожек остались только держатели по бокам лестниц. Все чудесатее и чудесатее. Мое журналистское любопытство подняло голову и принюхалось. Еще раз обежав глазами пустую комнату, я ошеломленно прикипела взглядом к единственному украшению, пропущенному при первом осмотре. Впрочем, это простительно - она находилась практически у меня за спиной. Слегка наискосок, поблескивая темными, лаковыми боками на стене висела... гитара. О-фи-геть!

   -Тебя так поразила старая в'арина? Это единственная вещь, оставшаяся нам от прежнего владельца дома... не считая самого дома. Но если ты сможешь нам помочь, обещаю, я подарю ее тебе! - вернул меня к действительности белобрысый проводник.

   -Договорились! - встряхнувшись, я постаралась выбросить из головы все посторонние мысли и сосредоточиться на предстоящем разговоре.

   Глухо прошелестев, напротив нас открылась еще одна дверь, впуская в комнату новое действующее лицо. Наверное, это все же была девушка... может быть даже молодая. Но страшные, уродующие ее лицо, шею и руки багровые рубцы не давали возможности точно назвать ее возраст, а многослойная, закрывающая практически все тело одеяние - определить пол с первой секунды знакомства.

   -Тариша позаботится о девочке, - мягко произнес блондин. - А нам надо поговорить. Не бойся, у нее индекс лояльности равен восьмидесяти по шкале Гратта - она никогда не обидит ребенка...

   -Но ее лицо... - ошеломленно пробормотала я. - Неужели это нельзя вылечить?

   -Она прототип. В лаборатории, при ее создании, была допущена ошибка еще на стадии проектирования. Владельцы посчитали нецелесообразным и невыгодным заниматься ее исправлением у прототипа, несмотря на столь высокий индекс лояльности. Просто поправили генетический код у последующих моделей - индекс остался прежним, а внешность стала соответствовать высоким вкусам покупателей. Так Тариша оказалась на улице...

   -Позволь заметить, что у тебя с внешностью все в порядке, - смерив блондина преувеличенно-оценивающим взглядом, заметила я. Рядом со мной на корточки присела Тариша, тихо разговаривая с моей подопечной. Та что-то прошептала в ответ и, наконец-то, перестала со всей силы сжимать мою руку, что несказанно меня обрадовало - синяков на теле у меня и так хватало...

   -Зато с индексом лояльности у меня проблемы, - невесело хохотнул парень, возвращая к себе мое внимание. - Я последняя модель в ряду весьма продолжительных экспериментов. Поверь, владельцы "Гар'нетари" очень старались что-то выжать из моего донора. Но все заканчивалось одинаково - индекс лояльности к хозяину у нас всех был равен нулю! И такое случается...

   Тариша явно договорилась о чем-то с девочкой и теперь вопросительно смотрела на меня снизу вверх. Глаза у нее были удивительно красивые - миндалевидные, с ярко-голубой, почти ультрамариновой радужкой. На мгновение я почти забыла об уродующих лицо шрамах. Догадываясь, что она хочет забрать с собой девочку, я кивнула, подтверждая, что не против. Интуиция подсказывала, что вреда ей не причинят, а проявлять недоверие было уже как-то поздновато.

   Когда дверь закрылась за моей подопечной и ее сопровождающей я не выдержала:

   -А разве ей не больно?

   Парень улыбнулся и кивнул каким-то своим мыслям:

   -Кажется, мы договоримся!

   Его привычка не отвечать на заданные вопросы начинала меня сильно раздражать...

   -Прежде чем объяснить, что я от тебя хочу, мне придется слегка углубиться в детали, о которых инопланетники обычно даже не догадываются, а может просто не интересуются, - произнес парень, сразу становясь серьезнее.

   -Джен Шарт, - произнесла я, плюхаясь на жалобно скрипнувший диванчик напротив блондина.

   -Прости, совсем забыл о манерах, - напряженно улыбнулся парень. - Я Яксен.

   Кивнув, я дала понять, что он может продолжать.

   -Так вот... Просхи, как ты знаешь, не вмешиваются во внутреннюю политику Молодых миров. В нашем, на данный момент, сложилась ситуация, когда единственной конкурентоспособной продукцией - за счет более низкой цены - оказались клоны или органы для трансплантации. Лаборатории...

   -Я все это знаю, можешь пропустить вводную речь. Мой отец серый торговец, он дал мне достаточно информации о Ненее.

   -Тем лучше. Тогда перейду к конкретике. Как ты понимаешь, далеко не все эксперименты удачны. Сначала такие "ошибки" без особых угрызений совести разбирали на органы, но со временем выяснилось, что это далеко не самый выгодный вариант - поскольку каждый раз нужны не только конкретные трансплантаты, но и подходящие к весьма конкретному человеку. И куда проще и быстрее вырастить нужный орган из материала заказчика, чем подбирать "запчасти" на складе. В общем, подумав, лаборатории нашли выход. Тем более реклама сделала свое дело, и туристы - любители острых ощущений - хлынули на Ненею нескончаемым потоком.

   -Ты не мог бы... не быть столь конкретным? - не удержалась я.

   -Потерпи, осталось немного. Выход нашелся легко. Как ты знаешь, контроллеры производят только териане, но идея весьма проста. На Ненее изобрели аналогичное устройство - ты можешь видеть его у меня на шее. Результат неудачного эксперимента ставят перед выбором - стать питательной средой для роста следующих клонов... или приносить выгоду создавшей его лаборатории. Раз в неделю каждый из нас должен выплачивать "создателям" от трехсот до пятисот кредитов... и их совершенно не волнует, где мы их возьмем. - Ласково улыбнувшись, Яксен пояснил: - Воровство, попрошайничество, проституция...

   -Спасибо, мог бы и не пояснять. Я догадался.

   -Ты поразительно догадлив для своего возраста...

   -Не стоит вымещать на мне злобу, - огрызнулась я. - Понятно, что инопланетников ты ненавидишь, но ко мне-то у тебя какие претензии?

   -Ладно, ты прав. Как понимаешь, на честное слово нам верить никто не собирался, так что контроллер, содержащий смертельную порцию яда, одели каждому. Все они замаскированы под украшения. Раньше - под браслеты, кольца или обруч на шее. Сейчас - только под "ошейники", так как было несколько случаев, когда клоны отрубали себе руки, только бы избавиться от контроллера. Первая порция яда - не смертельная - впрыскивается в кровь на восьмой день с даты последнего взноса. Поверь, боль такая, что многие сходят с ума. А тот, кто выживает, готов на все, лишь бы это не повторилось. Обычно хватает одного раза... Однако, если на следующий день после первого "урока" ты не принесешь кредиты, то получаешь следующую порцию. Ну, а если тебе удастся пережить и это, но ты так и не сумеешь заплатить, то еще через день контроллер делает тебе смертельную инъекцию. Так сказать - воспитательный момент...

   -Но это же чудовищно! Неужели вы не пробовали их снимать?

   -Пробовали, конечно, - хмыкнул парень. - Но сам понимаешь, у клонов для этого не хватает знаний. А при малейшей ошибке моментально получишь смертельную инъекцию. Пару раз, очень давно, удалось подкупить кодировщиков. Вычислили "предателей" очень быстро. Их, и их семьи, убили с такой показательной жестокостью, что больше никто не рискует помогать клонам.

   -Но почему вы не попросите помощи у инопланетников? - не выдержала я.

   -Ты издеваешься? У кого ее просить? У того, кто пользуется нашими "услугами"?! Их все устраивает... - разозлился блондин.

   Поморщившись, я кивнула. Действительно, могла бы и сама догадаться, что прилетающие на Ненею не собираются жертвовать удовольствием в угоду эфемерной совести. Знали, куда летят...

   -Так чего ты хочешь от меня? Чтобы я снял с вас контроллеры?

   -Не совсем. Я хочу, чтобы ты научил нас снимать контроллеры. А еще лучше не просто снимать, а дезактивировать их так, чтобы оставалась видимость подчинения. Либо, чтобы при отсутствии инъекции сигнал подтверждал, что клон умер.

   -Ну и запросы у тебя! Я даже не уверен, что сам смогу их снять, а ты говоришь - научить!

   -Согласись, что и цена достойная. Ты ведь отлично понимаешь, что вас ждет, если вы попадете в лапы лабораторий?

   -Ты не понял, я не отказываюсь. Просто я не уверен, что справлюсь. Тем более... вы же живые, а не крагглы. Я ведь могу совершить ошибку!

   -Иди за мной, - легко поднявшись, скомандовал Яксен.

   Переходы, коридоры... я была в таком раздрае, что совершенно не следила за дорогой, машинально шагая вслед за белобрысым владельцем белой туники.

   -Сюда...

   Нырнув во внезапно открывшуюся дверь, и едва не наткнувшись на резко остановившегося проводника, я потянула носом и осторожно выглянула из-за его спины. Пахло какими-то травами, потом и болью.

   В маленькой комнате без окон находились двое - темноволосая девушка, почти девочка, сидела на полу, возле низкой кровати, на которой лицом вниз лежал белобрысый мальчишка едва ли старше меня. Из-под одеяла была видна только взъерошенная белокурая макушка, со спутанными и слипшимися от пота волосами, и рука, отчаянно сжимавшая край подушки. На шее поблескивал золотистый ободок контроллера.

   -Попробуй снять с него ошейник! - Яксен вытолкнул меня вперед.

   -С ума сошел? - не выдержала я. - А если я не смогу? Я же убью его!

   -Он все равно умрет! - раздраженно отозвался блондин. - Я забыл тебе сказать, что деньги каждый должен приносить сам. А он должен был сделать это вчера.

   -То есть сегодня...

   -... он получил первое предупреждение.

   -Но неужели у вас нет запаса? Отведите меня к отцу, он даст вам денег! И с контроллером он поможет куда лучше, чем я.

   -У нас есть деньги, но отправлять его в лабораторию бесполезно! Деньги у него, естественно, заберут, а самого пустят на "фарш"! - рявкнул Яксен. Быстро обойдя меня, он сдернул со спины мальчишки тонкое белое покрывало... и неожиданно получил по рукам от безмолвно сидевшей девушки. В нос шибануло резким, горьковато-полынным запахом. Оглянувшись на меня, она осторожно приподняла пропитанную какой-то травной настойкой ткань, открывая нашим взглядам спину мальчика.

   Это ж какой сволочью надо быть, чтобы сделать такое с ребенком? И чем он пользовался? Кнутом... или плеткой? Я не разбиралась в таких вещах, но кто-то жестоко исхлестал мальчишку - на спине живого места не было. В некоторых местах ткать пристала к воспалившимся, покрытым сукровицей, ранам. Их промыли, но этого оказалось недостаточно - края воспалились, во все стороны разбежались узкие, алые щупальца лимфангита. Явно началось заражение.

   -Ему не повезло с клиентом, - зло пояснил Яксен.

   -Спятил? Ему же еще десяти нет?!

   -А лаборатории такие мелочи, как наш возраст, не интересуют!

   -Ладно, не ори, я понял. И прошу, перестань на меня давить! Я же согласился помочь... а еще немного и тебе придется успокаивать мою истерику!

   -Я не давлю. Но тебе придется на ком-то пробовать. Ларион... Он поймет. Шейри, оставь нас...

   Девушка молча поднялась, поклонилась нам и бесшумно исчезла за дверью. Кем бы ни был здесь Яксен, слушались его беспрекословно.

   -Неужели у вас нет никаких лекарств, кроме трав?

   -А кто нам их даст? Больные мы никому не нужны, хосписов для клонов, знаешь ли, не предусмотрено. Какой смысл лабораториям тратить на это деньги? Ведь почти каждый день на улицу попадают новые "ошибки".

   -А если купить лекарства?

   -Возможно, тебя это удивит, но как только в аптеку или магазин заходит клон у цен тут же появляются лишние нули.

   -Ясно... похоже, выбора у меня нет.

   -Комментируй каждое свое действие и не торопись! Я должен все видеть!

   -Контроллер - потом. Сначала - лечение...

   Я снова посмотрела на мелко дрожавшего мальчишку. Нет, я не брезглива и никогда не была. Если надо, то сделаю это, засунув в черную дыру размышления о болезнях, которые вполне реально подцепить от мальчишки при его-то "работе". Вот только я вовсе не уверена, что коагулянт, содержавшийся в моей слюне, поможет при столь серьезных ранах. Что же делать?

   -Не говори глупостей и не трать наше время! Что-то я не заметил, чтобы ты носил при себе походную аптечку, - язвительно отозвался Яксен.

   Аптечку... аптечку... Ну, конечно! Аптечка!!!

   Резко развернувшись, я тряхнула блондина, едва не сорвав с него тунику:

   -Аптечка! Медицинская аптечка и малый анализатор в краггле, под сидением! Это же стандарт для всех миров...

   Парню потребовалось всего мгновение, чтобы сообразить, а потом он рванул из комнаты со скоростью гоночного болида. Осторожно накрыв раненого мальчишку компрессом и покрывалом, я помчалась за ним - не думаю, что Яксен сам вскроет замок у изувеченной мною машины.

   -Не работает! Либо там стоит блок, либо яд, который содержится у вас в контроллерах невозможно проанализировать столь простой моделью.

   -Попытаться стоило, но всерьез надеяться, что малый анализатор выдаст противоядие, было бы глупо, - вздохнул Яксен.

   -Дай мне пять минут, - устало попросила я. Последние пару часов мы в четыре руки делали микроинъекции антибиотиков вдоль вздувшихся рубцов и аккуратно наносили на исполосованную спину уснувшего Лариона искусственную кожу. Зализывать раны мне не пришлось...

   Прикрыв глаза, я прислонилась к стене рядом с изголовьем кровати и бессильно сползла вниз. Ну что за бесконечный сегодня день? Еще никогда я не чувствовала себя столь вымотанной и испуганной. Словно попала в фильмы Хичкока. И ведь день еще не закончился!

   Тяжело вздохнув, я открыла глаза, чтобы встретиться взглядом с Яксеном.

   -Хочешь что-то спросить? - усмехнулся парень, одернув тунику.

   -Нет... не об этом, - я смущенно отвела глаза. С некоторым опозданием до меня дошло, почему на нем был столь фривольный наряд.

   -Я не проститутка, - холодно отозвался блондин, - а приманка! Или ты собрался пожалеть бедных клиентов, получивших за свои деньги сотрясение мозга и пару сломанных костей вместо запланированного удовольствия?

   -Только не я! - в голове вспыхнули обрывки воспоминаний о церемонии Оттер'Нат, а губы произвольно искривились в злой усмешке.

   -Любопытный ты парень, - меня рассматривали беззастенчиво и откровенно оценивающе.

   -Слушай, прекращай на меня пялиться! На мне узоров нет. - Конечно, после того, что увидела и узнала, к Яксену я относилась весьма неплохо, но доверять совершенно не собиралась. Ясно было, что при малейшем подозрении он, не сильно переживая, избавится от меня и девочки. Хотя, от нее может и нет... Пожалуй, стоит сменить тему. Я мотнула головой в сторону нашего пациента: - А как же он?

   -Не повезло! Я нашел его слишком поздно.

   -И часто ты кого-то находишь?

   -Бывает... Сегодня вот вас нашел, - ехидно отозвался белобрысый нахал.

   Туше.

   Что ж, сколько не оттягивай... Вздохнув, я подползла к кровати и прикоснулась браслетом к ошейнику Лариона. Хорошо, что мальчик еще спал, после приема снотворного. По крайней мере, не будет нервничать и дергаться.

   -Ну, что?

   -Сейчас, не торопи! - Прикрыв глаза, я анализировала поступившие данные. Кожа на виске, под контроллером страшно зудела, что весьма отвлекало от поступающей с браслета информации. Надо будет потом сказать Дарену, чтобы исправил...

   Яксен, не выдержав, начал расхаживать у меня за спиной, не рискуя снова заговорить.

   - Просто, как все гениальное, - наконец выдохнула я.

   -А подробнее?

   -Ну, если подробнее, то самим вам его не снять! Я, конечно, могу выжечь управляющие схемы браслетом, но, во-первых, об этом сразу станет известно, а во-вторых, не уверен, что успею до того, как система защиты впрыснет яд, - честно призналась я. - Не знаю, что за модель была на ваших ошейниках "давно", когда вам удалось кого-то подкупить, но с тех пор систему серьезно модернизировали. Как бы попроще объяснить? Ваши контроллеры - они одноразовые. Их просто нельзя снять - этого не предусмотрено. Как только его одели и закольцевали, система становится совершенно автономной, поддерживая себя за счет носителя. В общем, ведет себя как стопроцентный паразит. Просто не биологический.

   -И что делать?

   -А черт его знает! - честно призналась я. - Если бы у меня был доступ к Пейну, может что-то и придумали бы. А так... я просто не рискну.

   -Кто такой Пейн? - насторожился Яксен.

   -Наш виртал.

   -Семейный виртал? - искренне удивился парень. Теперь он смотрел на меня как-то иначе. Словно переоценивая. И мои ставки явно выросли.

   -Ну, можно и так сказать, - растерялась я. - А что, вирталы такая редкость?

   -Ты шутишь что ли? - фыркнул Яксен. - Думаешь, здесь такая глушь, что мы ничего не знаем? Например, что вирталы используются для управления только в очень не бедных Старших семьях, банках и в крупных корпорациях?

   -Надо же какой образованный... - пробурчала я. Вот для меня-то это как раз было весьма ошеломляющей новостью.

   Замерев за моей спиной, Яксен вернулся к волнующей его теме разговора:

   -Значит, ты полагаешь, что с помощью виртала сможешь найти выход?

   -Уверен, что смогу! А еще лучше, если Дарен поможет!

   -Дарен?..

   -Мой отец.

   -Хорошо. Тогда сделаем так! Пиши записку своему отцу. Пусть ждет нас через час на площади Воссоединения. - Приказал белобрысый и ехидно добавил: - Какое символичное название, не находишь?

   Демонстративно наговорив послание на браслет, я отщелкнула крошечный кристалл и протянула его блондину:

   -Боюсь, что просто записки будет недостаточно, - говорить, что кроме аудио-записи на крошечном кристалле разместилась пусть и не очень качественная, но вполне читаемая, видеозапись последних нескольких часов моей жизни я сочла излишним. Доверие доверием, но подставлять своего приемного отца и учителя я не собиралась. - Могу я пока отдохнуть?

   -Да, Шейри отведет тебя...

   -Хорошо, но сначала я хотел бы увидеть девочку.

   -Не доверяешь? - нахмурился блондин.

   -Нет, дело не в этом, - "или не только" в этом, мысленно добавила я, - просто ей сегодня здорово досталось. Хочу убедиться, что с ней все в порядке.

   -Тариша - профессиональная нянька, так что можешь не переживать из-за этого. Шейри отведет тебя, - кивнул Яксен и словно забыл о моем существовании. Я молча двинулась за темноволосой девушкой, радуясь ее молчанию, поскольку была настолько вымотана, что даже разговаривать с кем-то сил не было. И только чувство долга гнало меня увидеть спасенную девчонку и убедиться, что с ней все хорошо.

   Растянувшись на узкой низкой кровати в отведенной мне комнотушке, я размышляла о том, что сегодня увидела. Нет, я далеко не изнеженная барышня и истерить не собираюсь, хотя увиденное и ужаснуло меня. Выбранная мною профессия просто не приемлет слюнтяев. Я отлично помню, что мой родной мир далек от райского благополучия и, зачастую, люди творят там куда более жуткие вещи. Да и голливудские ужастики давно отучили нас от страха при виде крови.

   Я не собираюсь морализаторствовать, всегда презирала либерастов всех мастей, что кричат с трибун о человеческих ценностях и равнодушно проходят мимо вполне реальных маленьких горестей - ведь это такая мелочь, а облагодетельствовать надо целый мир. Вот только папа когда-то учил меня - помоги, если сможешь: даже если это будет совсем малость, мир станет лучше. И сейчас я собиралась самую малость помочь Яксену и его компании. Всем, чем смогу...

   Губы растянулись в злорадной усмешке. Грандиозная свинья, которую я собиралась подложить лабораториям, росла и многозначительно похрюкивала под моим мысленным взором. Осталось уговорить Дарена и Пэйна.

   Глоссарий:

   Федерация - содружество трех рас: людей, териан и тишшэр'тиан

   Териане - теплокровные, происходят от ящеров (овираптор), неагрессивны, самая технологически развитая цивилизация.

   Грайн - материнский мир териан

   Тишшэр'тиане - теплокровные, происходят от кошачьих, домоседы.

   Верталия - материнский мир тишшэр'тиан.

   Варрэя - Новый Мир, открыт Федерацией 50 лет назад

   Ненея - Новый Мир, открыт Федерацией 200 лет назад, генетические лаборатории, бордели.

   Кардос - Новый Мир

   Хэр'рия - Старый Мир, родина Хэири, геномодифицированные люди - удачный эксперимент.

   Дарен Шарт - капитан "Летящей во тьме"

   Дирк Корс - партнер и друг Дарена Шарта, погиб на Варрэе.

   Кредиты - общая валюта

   Яксен - клон.

   Крупное, яркое кольцо с большим драгоценным камнем, или несколькими (размером почти во всю фалангу). Обычно, кроме него, других колец не надевают.

   Жаргонное название Сил Правопорядка. Данная силовая структура аналогична земному Интерполу.

   Гламур - изначально шуточное, а потом прижившееся, название нано-пленки, используемой в Федерации вместо искусственной атмосферы. Может заключать в себя как человека (используется аналогично нашему скафандру) так и целые астероиды. Нано-пленка имеет память формы (как и практические любое изобретение териан) и, обладая способностью растягиваться в любом заданном направлении, в результате возвращается к прежним параметрам.

   В данном случае Женя и Дарен не поняли друг друга. Дарен имел в виду, что "рогоносцами" зовут ревнивых и задиристых супругов, намекая на гон и весенние бои рогатых самцов. А история "рогоносцев" на Земле пошла от византийского императора Андроника Комнина (1183-1185), который разрешал мужьям своих любовниц охотиться в его зверинце. На воротах тех, кто имел такое преимущество, выставлялись оленьи рога, за что их владельцев и окрестили "рогоносцами".