/ Language: Русский / Genre:fantasy_fight

Искатель Душ

Екатерина Пучкова

Вы бы хотели увидеть дракона? Не на картинке или в музее, а живого красивого и жуткого… А русалку? Или кентавра? А встретить валькирию на белом коне или эксцентричную молодую ведьму? Да? Вот и наш герой когда-то мечтал об этом…

Но бойтесь своих мечтаний, ведь они могут стать явью… Как говорится беда не приходит одна, вместе с ней приходит Долг и Путь… Всё это свалилось на голову обычного парня из Нового Мира. Теперь он несёт ответственность не только за свою жизнь, но и за души людей, которые доверились ему. Он стал искателем… Искателем Душ.


Литагент «Аэлита»b29ae055-51e1-11e3-88e1-0025905a0812 Екатерина Пучкова Искатель душ ЭИ «@элита» Екатеринбург 2013

Екатерина Пучкова

Искатель душ

Итак, возникло смутное начало далёкого и смутного пути.

Юрий Инге

Глава 1. Зверь в пустыне

Старый Мир, Тихая долина, поляна

Андроник сидел перед костром, разглядывая карту Старого Мира. Парень не так давно перешагнул порог, но уже успел посмотреть на чудеса и понять, что здесь мифы становятся реальностью.

– Где же ты, Повелитель? Где же ты, где же ты? – повторял он.

– Не о том думаешь, – ухмыльнулась Дамира, – ищи Места Силы.

С тех пор как Андроник стал учеником мага, они только и делали, что искали Места Силы – земли, где, пройдя испытание, можно было набраться магических сил. Они всегда рисковали жизнью, чтобы приобрести очередной амулет или неизвестное заклинание. Каждое такое испытание могло стать последним для искателей приключений. Но им пока удавалось выходить сухими из воды.

– Мне уже надоели эти поиски. Я хочу найти свою сестру и вырвать её из лап Собирателя.

– Ты ещё не готов. – Девушка села рядом с ним, скрестив ноги. – Победить Мрак не так просто. Уж поверь мне. Я знаю, – произнесла валькирия, глядя ледяными глазами на огонь.

Странно, они вместе уже несколько месяцев, но дочь мага так ничего и не рассказала о своём прошлом. Иногда она замирала, уставившись в одну точку, будто что-то вспоминала.

Она вообще не распространялась о себе. Валькирия с детства привыкла воевать, и так как весь мир мог оказаться её врагом, она не доверяла никому, кроме себя и отца. Дамира всегда молчала, лишь изредка высказывая своё мнение, или щедро критикуя парня за ошибки. Так же девушка часто возмущалась. И вообще она была очень вспыльчивой. Её характер подтверждала и её внешность: каре-желтые кошачьи глаза, острый, чуть вздернутый нос, тонкая изящная линия губ, готовых расплыться в ухмылке в минуты ликования над поверженным врагом. Волосы валькирии были заплетены в косы: пять косичек по всей голове, контрастно чередующиеся ярко-красным огненным цветом, доставшимся от отца, и почти прозрачным снежно-белым – подарком от матери. Огонь и лед. Эта девушка умела удивлять.

Андроник смотрел на неё с восхищением. Сам он не выделялся внешностью от большинства людей Нового Мира: чёрные, средней длины, слегка вьющиеся волосы, глубокие, словно озера тёмно-синие глаза, нос с едва заметной горбинкой, чуть припухлые губы и светлая кожа. Даже высокий рост и широкие плечи не спасали его от сравнений с девчонкой. Сестра постоянно ему говорила, что он слишком симпатичный для парня, на что Ан мог только возразить, что если бы было наоборот, то обижалась бы она. Ведь лучше парень похожий на девушку, чем девушка с мужским лицом. Ведь они близнецы.

– Ан, смотри, – она ткнула пальцем в точку на карте, – Гора Поклонителя, там можно пройти испытание и получить амулет Света. М-м-м… Никогда не слышала о таком. Находится не очень далеко, так что если отправимся завтра утром, то к вечеру достигнем подножия горы.

– А какая высота у этой горы? Сколько времени займёт подъём? – Парень взглянул на карту. – Но это же на высоте нескольких миль над горой! Как мы туда доберёмся?

– Да, само поле испытаний и Замок-Сфера находятся не на горе, а над горой, но мы найдём способ туда попасть.

– Думаю в тамошних лесах найдётся пара отличных крылатых лошадей – сказал маг. От неожиданности Андроник и Дамира вздрогнули. Волшебник возник из ниоткуда. В руке он держал пучок трав, собранных в лесу, около поляны, на которой они решили разбить лагерь. – Оседлаем их и долетим до Замка Сфер.

– Крылатые лошади? Никогда о них не слышал!.. – удивился юноша.

– Я тебя умоляю, Ан, ты, что не слышал о пегасах? – валькирия повернулась к нему, её лицо, освещённое пламенем костра, выглядело возмущённым.

– О, да, я слышал. Но я не думал, что они существуют! Это абсурд! Парящий над землёй замок… такое невозможно!

– В Старом Мире невозможное возможно, пора тебе уже привыкнуть к этому, – сказала Дамира. – А сейчас нам следует хорошенько отдохнуть, завтра предстоит трудный путь. – Она повернулась и молча ушла.

– Куда она? – спросил Андроник.

– Сегодня она решила спать в лесу, – ответил волшебник.

– ???

– Её что-то беспокоит. Она предпочитает размышлять в одиночестве.

– Размышлять? Дамира в чём-то сомневается? – удивился Андроник.

– Понимаешь, согласившись помочь тебе, она дала обещание… – маг замолчал, словно сомневался, произносить ли следующие слова.

– Обещание? Какое?

Нетон положил травы в сумку и присел на подстилку, приготовившись к долгому разговору.

– Дамира как валькирия жила отдельно от людей. Она много странствовала по Старому и Новому Миру, охотилась, участвовала в войнах… Словом, у неё сложилась трудная, но насыщенная жизнь. И вот теперь перед тем, как отправится в путешествие она, валькирия, воительница в восьмом поколении, Клинок Грозы Старого мира, дала клятву хранителя. Эта клятва представляет собой ритуал, совершив который, она стала твоим хранителем, хранителем твоей души и жизни. Теперь Дамира обязана защищать тебя, помогать тебе во всём, и самое главное, она не может оставить или предать тебя, иначе… она умрёт.

– Но… зачем она сделала это? – у Андроника было ощущение, что волшебник чего-то не договаривает. Трудно представить, что кто-то мог взять ответственность за жизнь человека, не имея к нему никакого отношения. – И вообще, разве не я взял на себя ответственность за души всех «униженных и оскорблённых», ступив на путь магии и меча. Я дал обещание сразиться с Собирателем душ! – попытался пошутить Андроник.

– Красноречивые размышления. У меня есть некоторые догадки по этому поводу, но позволь мне оставить их при себе. Практика хранительства довольно широко распространена в Старом Мире, но у человека должны быть очень веские причины, чтобы дать клятву и провести ритуал, – закончил Крокус Нетон.

– Ладно, пусть так, только почему она не спросила меня? – По правде говоря, Андроника это возмущало больше всего. Как валькирия могла совершить такой опасный и трудный шаг, не спросив, хочет ли он такой защиты?

– Понимаешь, одно из условий ритуала заключается в том, чтобы человек, которого будет опекать хранитель, был полностью не причастен к совершению обряда. Этот человек должен быть чист душой и бороться за правое дело. Хранитель связан с подопечным невидимой нитью, он чувствует каждое движение души, становится его частью и самое главное – предчувствует изменение судьбы.

– Хотите сказать, Дамира знает моё будущее.

– Нет, не будущее, а ближайшее изменение твоей жизни или её прекращение, другими словами смерть.

– И сейчас именно такой момент? Мне грозит опасность? Бросьте. Что со мной может случиться?!

– Я ничего не могу сказать тебе точно. Спроси у неё сам.

Виссарионов быстро поднялся, и уже направился к лесу, но маг его окликнул:

– Нет-нет, не сейчас – завтра. Сейчас нам всем следует выспаться. – Он лег на бок и закрыл глаза.

– Я всего лишь хотел… – парень повернулся, но волшебник уже тихо посапывал.

Андроник вернулся на место и последовал примеру мага. Он лёг, заложив руки за голову – несмотря на напряжённый день (хотя в последнее время все дни были не из лёгких), спать ему не хотелось.

Диск луны сиял на абсолютно чистом небе холодным фиолетовым светом. Возможно обман зрения, но нет, всё реально (насколько это вообще возможно здесь).

Он многого не понимал в этом мире. Судьбы здесь были такими разными, однако причудливо переплетались между собой. Как, например, он, парень из Нового Мира, мог попасть сюда и оказаться по другую сторону от реальности. Уже это само по себе сверхъестественно. Но ведь судьба связала его с такими людьми, как легендарный маг и чародей Крокус Нетон и валькирия, которая на собственной шкуре испытала самые немыслимые и изощрённые тяготы жизни, хотя что-то подсказывало ему, что это не конец её приключений. В обычной жизни он даже не догадался бы, что Дамира – дочь Нетона. Она вообще не признавала магию как средство защиты и способ жизни. Как валькирия девушка выбрала путь огня и метала. Это и понятно: её мать валькирия, её бабушка была валькирией, её… впрочем в этой семье все женщины были воительницами. Ещё в раннем детстве было понятно, что Дамира быстрее оседлает дикого жеребца и научится стрелять из лука, чем станет ведьмой.

Оба этих человека теперь были его учителями и готовили Андроника к самому главному поединку, битве не только за жизнь, но и за душу его сестры-близнеца, которую утащил в этот мир Собиратель Душ.

Он не знал, как сложатся их судьбы, погибнет кто-то из них или все выживут, победит он или проиграет, но до самого конца эта троица будет вместе, потому что они связаны невидимой, но надёжной нитью – обещанием.

* * *

Год назад

– Андроник, Анжелика ещё не вернулась? – мать прошла в его комнату и села на диван. Андроник сидел, уставившись в экран монитора, хотя по нему уже давно плавало окно заставки.

– Я ей не охрана, – буркнул он. – И не обязан знать, где она пропадает.

– Она не приходила, пока меня не было? – задала очередной вопрос мать.

– Нет.

– Андроник? – женщина подошла к парню, положила руку на плечо. – У вас что – то случилось?

– С чего ты взяла? Просто я в отличие от некоторых не слежу за ней.

– У вас что-то случилось, – уже утвердительно произнесла мать. – Что произошло? Андроник, посмотри на меня, – потребовала она.

Виссарионов повернулся. По его лицу катились слезы.

* * *

– Андроник, проснись! – Толчок в бок. – Вставай, Искатель! – Толчок. – Хватит дрыхнуть! – Два сильных толчка в спину. – Ну, всё!

Дамира взяла фляжку с ледяной водой и выплеснула её прямо в лицо парню.

– Ты, что с ума сошла!!! – Андроник вскочил, и чуть не напоролся на тонкий стальной клинок валькирии. Он тут же отпрянул, рука скользнула к ножнам… пусто! Он обезоружен! Парень попытался произвести захват и выбить меч из рук валькирии. Дамира ловко увернулась, и, подбросив клинок вверх, сделала мастерскую подсечку… мгновение и он уже на земле. Клинок вернулся в руку хозяйки.

– Он всегда возвращается, – произнесла Дамира в ответ на удивлённый взгляд Андроника. – Кстати, ты уже мёртв три раза. Конечно, если бы у тебя было право на воскрешение, – ирония из её уст не предвещала ничего хорошего. – Во – первых, ты очень крепко спишь, юноша, – начала разбор полётов дочь мага, – во-вторых, у тебя замедленная реакция. Если ты выйдешь один на один с Повелителем…

– Он прикончит тебя одной силой мысли, ты даже не успеешь возвести ментальный блок, – сказал Нетон, как обычно спокойным тоном. По его голосу вообще невозможно было понять шутит он или нет, единственное, что в нем хоть можно как-то различить, так это нотки гнева. И по предположению Андроника радость, хотя такого состояния со времён их встречи он ещё у мага не наблюдал.

– А в третьих?

– В-третьих, тебе нужно очень-очень много тренироваться, – ответили в голос маг и валькирия.

– Отлично, может кто-нибудь объяснит, зачем тогда обливать меня этой гадостью, – Андроник указал на свою мокрую одежду.

– Эта гадость, кристально чистая родниковая вода – это тебя взбодрит, впредь будешь знать, что просыпаться следует по первому зову. На, вытрись, – Дамира кинула ему тряпку.

«Хм… Она в своем репертуаре, значит, её опасения не подтвердились?» – подумал парень, вспомнив вчерашний разговор с магом.

– Что у нас сегодня на завтрак? – спросил Виссарионов, подсаживаясь к вновь разожжённому костру.

– Сначала произнеси заклинание очищения питьевой воды, – сказал волшебник.

– Вы издеваетесь!? У нас что, нет чистой воды? – Он уставился на флягу в руках Дамиры.

– Есть, но я хочу проверить, как ты запомнил заклинание. Можешь назвать это тренировкой памяти.

– Но ведь вода чистая, – сопротивлялся Андроник, он не любил «пустых», заклинаний.

– Да, а сейчас она грязная, – Нетон щёлкнул пальцами, и вода в прозрачной фляге окрасилась в грязно-синий цвет, будто в неё брызнули чернил.

– Блин, я так хотел пить! – Андроник подошёл к сосуду. – А если я не вспомню заклинания?

– Будешь умирать от жажды, находясь рядом с водой. Только и всего, – насмешливо сказала валькирия. Она стояла рядом с магом, скрестив руки на груди, и улыбаясь, спокойно наблюдала за происходящим. Что бы про неё ни говорили, но сейчас она очень сильно походила на своего отца.

– Хорошо, ваша взяла, – убито сказал юноша. – Но я, честно, не помню этого заклинания!

– Твои проблемы, – Дамира равнодушно села на подстилку и начала есть.

– Прояви фантазию, сосредоточься на очищении воды, – посоветовал Крокус, и сел рядом с Дамирой. – Передай мне, пожалуйста, хлеб, – обратился он к ней.

«Ах, вы так! – разозлился Андроник – Ладно, другого выхода нет. Попробуем, мне нечего терять».

Он стал вглядываться в синь воды, стараясь увидеть самые мельчайшие частицы, молекулы жидкости.

«Боже, что я делаю! Это позор! Может просто попросить воду очиститься? Нет, надо думать».

– Ан, соображай быстрее, а то останешься без завтрака, – поддразнила его валькирия.

– Очищение воды силой мысли проведи, пусть опять будет чиста родниковая вода! – закричал Андроник, глядя на флягу. Он произнёс эти слова скорее от безысходности, ни на что не надеясь. Как ни странно, это сработало!

– Молодец, ты всё-таки нашёл выход! Конечно, не идеально, но достойно, весьма достойно, – похвалил Нетон. – Можешь приступить к трапезе.

– Вы мне разрешаете? Неужели? – с насмешкой произнёс Ан. – Объясните, зачем мне нужно это заклинание?

– Ну, кроме того, что оно может спасти тебя от жажды, оно может спасти жизнь. – Он задумался. – В некоторых ситуациях это одно и тоже…

– И как же ЭТО спасёт мне жизнь?

– Понимаешь в этом мире не все против Собирателя. Довольно много людей не против его правления.

– И, конечно, я могу им помешать, – парень начал понимать, о чём идёт речь.

– Да, именно так. Поэтому тебя могут отравить. Советую тебе использовать это заклинание всегда, прежде чем есть и пить в людных местах.

Андроник схватил импровизированный шампур из небольшой гладкой палочки с запечённым на нём зверьком.

– Вкусно! Что это? – удивился Виссарионов.

– Белки, единственные немагические животные, которые обитают в лесах рядом с Тихой долиной. Кроме крыс, конечно. – Валькирия набрала в ладони воды и плеснула на лицо. – Хотя можно поставить силки на зайцев, но они мне ужасно надоели, – лениво произнесла она.

– Я уже устал от этой «свежепойманой» еды. – Андронику было непривычно питаться тем, что можно поймать в лесу или собрать на поляне. Иногда они заходили в такие места, где не встретишь животных вообще, а ягоды были ядовиты настолько, что от одного их запаха кружилась голова. Тогда троица питалась водой и чёрствым хлебом, который они покупали, когда попадали в населённые пункты.

– Сегодня, если нам повезёт, мы доберёмся до деревни Веси, там можно будет устроиться на ночлег и сытно поужинать.

– У жителей совсем плохо с фантазией, – прокомментировала валькирия слова отца. – Но кормят там отменно.

– Да? Тогда идём прямо сейчас! – он погасил костёр и стал закидывать вещи в рюкзак.

– Тихо, тихо, не торопись, – остановила парня валькирия. – Надо всё убрать, как следует.

Она залила костёр, закинула вещи в кожаную сумку с одной лямкой и, повернувшись к Андронику, произнесла: – Вот теперь пошли!

– Ты, ты… – возмущался Виссарионов, видя, как валькирия смеётся.

– Тыкай меня, сколько хочешь. Только, пожалуйста, не мечом, – предупредила, улыбаясь, она.

– Кончай цирк, Дамира, нам действительно лучше поторопиться, – сказал волшебник и указал на землю. Дамире требовалось только взглянуть под ноги, как улыбка стерлась с её лица.

– А что такое? – спросил Андроник, проследив за их взглядами. Он заметил только выползающих отовсюду насекомых.

– Кирпы идут, – коротко ответила воительница.

Тут же колдун и валькирия, не сговариваясь, подошли к Андронику, спина к спине, озирая открытую местность.

– Вы же говорили, что это тихая долина.

– Поэтому она и тихая, что здесь не осталось живых существ, – пояснила девушка.

– Так, ну и как ты оцениваешь ситуацию? – обратился к дочери Крокус.

– Судя по знакам, нам не остаётся ничего, кроме как … – Девушка переглянулась с Нетоном. Резким кивком колдун дал одобрение. В этот момент у Виссарионова возникло чувство, будто он находится внутри идеально отрегулированной системы, но одновременно он ощущал себя лишним, так как абсолютно не понимает сути происходящего. – Бежать!

Она сорвалась с места и, схватив Андроника за руку, помчалась к дороге, ведущей в деревню. Крокус бежал последним, прикрывая их.

– Объясните мне, наконец, что происходит! – кричал, задыхаясь Андроник. Валькирия бежала как профессиональный спринтер, парень едва успевал за ней. К тому же его физическая подготовка была далека от идеальной, и он начинал уже выдыхаться, Дамира буквально тащила его за собой. Маг вообще куда-то исчез, Андроник не ощущал его присутствия. – Кто…кто такие Кирпы?.. – закончил юноша, когда они остановились.

– Ух… – выдохнула девушка. – Что ты спросил?

Они стояли в нескольких шагах от большого старого дуба. Андроник наклонился к земле, чтобы отдышаться, он еле стоял на ногах. А у валькирии даже не появилось отдышки. Она убрала со лба выбившиеся из косы волосы и теперь настороженно озиралась по сторонам.

– Кирпы. Кто это? – повторил Андроник.

– Это такие мерзкие плотоядные существа. Что-то вроде крокодиломордых на древнем языке. Они довольно крупные, чтобы справиться со взрослым кабаном и злобные, чтобы разорвать любого кто встретится на их пути. Но самое скверное – они передвигаются под землёй. Вот почему все насекомые при их приближении рвутся на поверхность. Давай уже, парень, приходи в себя. Нам нужно двигаться дальше, кирпы могут застигнуть нас в любой момент.

– Я устал… – У Андроника было чувство, будто его прокрутили через мясорубку, он расползался, как кисель, мышцы ныли, хотелось просто упасть и закрыть глаза. И наплевать, что произойдёт с ним в следующий миг.

– Устал? – Дамира посмотрела на Андроника так, будто впервые слышит это слово, а его значение ей и вовсе неизвестно. – Ан, ты понимаешь, что сейчас сказал? Тебя выбила из колеи всего лишь небольшая пробежка! Это оскорбление для меня как для твоего учителя!

Валькирия замолчала, услышав нарастающий шум. Земля вокруг них начала вздыматься, будто под ней с очень большой скоростью двигались гигантские кроты.

– Напомни мне, если нас не убьют, заняться твоей физической подготовкой, – сказала валькирия, обнажая клинок.

Внезапно Андроник почувствовал резкий толчок и в следующий миг он оказался в воздухе. Парень летел навстречу старому дереву, дуб приближался, ученик мага понимал, что столкновения не избежать, и он уже ничего не успеет сделать (хотя он успел удивиться тому, что он вообще способен что-то понять за это время). Андроник просто закрыл глаза и представил подушку – это первое, что пришло ему в голову.

В следующий миг Виссарионов почувствовал сильную боль в плече, но голова как ни странно осталась цела, хотя, судя по силе удара, он мог бы уже валятся без сознания. Андроник сполз к корням дерева, пошевелил рукой – не сломана. Валькирия подбежала к нему и, повернувшись спиной, заслонила от нападения, одновременно давая время подняться и вытащить меч.

– Приготовься к кровавой заварушке, – привыкшая к битвам она почти с наслаждением ожидала сражения.

– Да уж…

Там, где несколько секунд назад стоял Андроник, земля провалилась внутрь и образовалась большая нора. Из неё показалась жуткая морда. Омерзительное зрелище! В этом существе соединялись все самые ужасные черты животных Нового Мира. Кирп оказался похож больше на крокодила – глаза с веками-плёнками, удлиненная морда, длинный раздвоенный язык, пасть усыпана множеством мелких зубов, жёлтые клыки выпирают вперёд, приподнимая верхнюю губу. Но главным парадоксом были рога, закрученные спиралью как два бура. Существо выползло полностью и …оказалось совсем другим. Он (или она) был приземистым, серым, всё тело покрывала слизь, с налипшими комьями земли. Для своей комплекции кирп двигался невероятно быстро.

– Получай, тварь! – крикнула валькирия, кидаясь на животное с мечом наперевес. Она нанесла несколько рубящих ударов, выводя зверя из равновесия. Дамира двигалась так стремительно, каждое движение было отточено, выверено до долей секунд, что не прошло и минуты как кирп упал замертво, пораженный ударом под лопатку.

– Он мёртв? – Андроник выглянул из-за плеча девушки.

– Да, прямо в точку! – Валькирия явно была довольна результатом. – Но расслабляться не стоит, это только начало.

Она убрала меч и, достав лук, направила стрелу к земле.

Земля задрожала, пошла мелкой рябью, похожей на частые волны, идущие по водной глади. Куски почвы полетели вверх маленькими фонтанчиками.

– Приготовься! – Она начала отсчет. – Три…два…один!

Десятки кирпов посыпались из своих нор. Их глаза горели, вонючие капли слизи стекали со шкур. Животные ринулись на парня и валькирию, скрипя челюстями, ревя от ярости – звери чувствовали смерть своего сородича.

Воительница одну за другой выпускала стрелы, животных будто скашивало гигантской косилкой, но этого было мало. Всё новые армии кирпов кидались в бой. Андроник отбивался от тварей мечом, но от такого оружия мало толку: пока парень пытался завалить одного кирпа, полдесятка его сородичей атаковали Андроника с другой стороны. Благодаря грамотной работе валькирии многие животные были ранены, но от боли их ярость только усиливалась.

– Нам не выдержать их натиска! – крикнула Дамира. У неё почти не осталось стрел в колчане, а кирпов стало в два раза больше.

– Надо что-то делать, – произнёс Андроник, нанося удар мечом по ноге одного из кирпов, пытаясь свалить его на остальных.

– И что ты предлагаешь?

– Магия! Как я раньше не додумался! – Андроник ухватился за меч, как будто поднимал посох, обеими руками.

Но в голову ничего не приходило.

«Думай, думай!» – приказал он себе.

Меч в руках Андроника накалился, засветился сначала бледно-розовым, постепенно приобретая красный оттенок раскалённого метала.

Ученик мага стал хаотично размахивать мечом, опасаясь обжечь руки собственной магией. На несколько секунд твари пришли в смятение, но ступор быстро рассеялся и они возобновили атаку.

– Этого мало, – воскликнул парень, пытаясь перекричать нарастающий рёв. – Нужно ещё что-то!

Вспышка. Это меч Андроника стал пускать, что-то наподобие молний. Там, куда попала импровизированная молния, земля задымилась.

– Ух, ты! – парень сам не ожидал такого эффекта.

Виссарионов направил лезвие к земле и очертил вокруг себя и Дамиры огненное кольцо. Теперь он и валькирия находились внутри защитного круга. К тому времени у Дамиры закончились стрелы, а меч застрял под лопаткой очередного нападающего. Девушка осталась безоружна, если не считать пары кинжалов, которые были сейчас абсолютно бесполезны.

Андроник поднял меч, указав точку прямо над головой. От этой точки стали отделятся молнии; перекрещиваясь, они постепенно образовывали паутину из тонких дрожащих лучей.

Парень действовал по наитию, его магия осуществлялась на уровне подсознания. В этот момент Андроник почувствовал необыкновенную мощь. Это ощущение было самым невероятным в его жизни.

Паутина молний образовала плотный непроницаемый купол, внутри которого теперь находились Дамира и Андроник. Воительница ошеломлённо наблюдала за происходящим. Почти незнакомая с магией, она смотрела на сооружение, созданное учеником мага, с восхищением и большой опаской. По правде сказать, парень сам был удивлён своими возможностями. От напряжения его руки дрожали, но лицо светилось от счастья.

– Рано радуешься, – первой пришла в себя Дамира, – кирпы на той стороне обезумели. Теперь они точно не уйдут.

Твари кидались на купол, ударялись, получали мощный удар тока, с рёвом отскакивали и повторяли попытку снова. Паутина из молний накалилась, превратившись из светло-голубого в лунно-белую. Андроник уже не мог удерживать меч так высоко. Руки болели от напряжения, голова кружилась. Гудение и треск нитей электричества напоминали парню звук, исходивший от линии электропередач. Конечно, ЛЭП можно встретить только в Новом Мире, но видимо магия Андроника использовала его детские впечатления, полученные дома. Тогда, стоя под этим гигантским сооружением, он чувствовал давление звука в прямом смысле этого слова. Это трудно передать, но ощущение довольно неприятное. Виссарионов старался избегать того места, но что-то всё равно тянуло его туда.

И вот теперь, находясь внутри электрической полусферы, Андроник испытывал похожее ощущение: стенки купола давили на него, звук упругими волнами проходил сквозь тело, отнимая силы. Парень понимал, что через пару минут потеряет сознание и если до этого момента кирпы не исчезнут, он и валькирия погибнут. Их спасёт только чудо…

– Паутина рвётся! – крикнула Дамира, прижавшись к Андронику.

Рог одного из кирпов проткнул купол. Паутина истончалась, но шум тока нарастал. Андроник поднял голову: молнии, образовавшиеся на лезвии меча, больше не распределялись по всей поверхности полусферы, а скапливались наверху. Они образовали трещащий и дрожащий комок, в котором нити высоковольтного электричества сталкивались и разлетались, испуская разноцветные искры. Что-то пошло не так.

– Напряжение растёт, – понял Андроник. – Если магию не остановить, мы сгорим заживо!

– Или нас разорвут кирпы, – произнесла Дамира.

Всё большее количество существ прорывалось сквозь купол, Дамира использовала свои кинжалы, и теперь два мёртвых кирпа лежали внутри полусферы. Валькирия была ранена, одна из тварей пырнула её рогом в ногу. Ребята совсем отчаялись. Это конец…

Яркий свет залил долину. Кажется, взошло второе солнце, только оно светилось в два раза ярче. Нестерпимый жар пахнул в лицо юноши. Он выронил меч, треск и гудение утихли. В глазах потемнело, мир погрузился во Мрак.

* * *

Почти два года назад

Андроник подошёл к квартире. Странно. Дверь приоткрыта. Он осторожно вошёл. Плащ лежал на полу рядом с брошенными туфлями. Ковер смят. Обувная полка перевернута. В прихожей царил беспорядок.

Парень двинулся дальше. Мать он обнаружил в зале. Она сидела на полу, положив голову на колени, волосы растрепались, лица было не видно. Плечи подрагивали от рыданий.

– Мама? – Ан застыл на пороге.

Услышав голос сына, женщина замерла.

– Что случилось? – Андроник бросился к матери.

Она подняла заплаканное лицо. Посмотрела на сына как на чужого. Кажется, она не понимала, что происходит.

– Что случилось? – повторил Андроник.

– Они нашли…

– Что? – сердце парня остановилось в ожидании заветной фразы.

– Они нашли вот это, – женщина поднялась на ноги и протянула Андронику растрёпанную тетрадь. Вытерла слёзы и села в кресло.

– За полгода поисков они нашли лишь её дневник! – Она опять вскочила на ноги. – Полгода! От неё никаких известий! Ничего! – Женщина перешла на крик. – Тетрадь – единственная зацепка.

Андроник пролистал дневник и, не найдя там ничего интересного, хотел кинуть его на диван, но заметил, что в самом конце тетради цвет записей меняется. Последняя запись была сделана чем-то чёрным, но явно не карандашом. Он прочитал:

«Вернись и забери меня…»

– Что это может значить? – вслух произнёс Виссарионов.

– М-м? – мать подошла и взглянула на страницу. Почерк был размашистым, видно, что запись сделана в спешке. – Не знаю… Я этого не видела… – виновато протянула она.

– Где нашли дневник?

– На каком-то складе. Его принес рабочий. Он случайно увидел объявление о пропаже, оно ведь каждый день крутится по телеку, и сразу же направился в полицию… – растеряно проговорила женщина.

– Какой склад? Имя рабочего? – Андроник быстро соображал, нужно было действовать немедленно.

– Не помню, – устало сказала мать.

– Ладно, я сейчас вернусь, – кинул он и выбежал из комнаты. В прихожей с лязгом закрылась входная дверь…

* * *

Крокус Нетон появился на просёлочной дороге. Он, как всегда, предпочёл телепортацию бегу.

Конечно, волшебник опередил ребят, но он не сомневался, что они выберутся из передряги целыми и невредимыми. Маг сел на пень и стал ждать. Возможно, с его стороны это малодушие, но он решил проверить свои догадки. Когда утром на поляне Нетон попросил своего ученика очистить воду с помощью заклинания, юноша сделал практически невозможное. Именно тогда у мага зародились некоторые мысли по поводу дара Андроника. И теперь он решил проверить их. Нетон достал из своей необъятной сумки пузырёк с золотой жидкостью. Она всё время двигалась и перемещалась внутри сосуда. Из той же сумки волшебник достал плоское серебряное блюдо и вылил на него «жидкое золото». Жидкость медленно, как амёба, стала расползаться по всей поверхности, золото превратилось в серебро. Образовалась тонкая зеркальная плёнка.

– Sub specie aeternitatis, – произнёс маг. Зеркало заволокло дымкой. Клубы дыма маленькими вихрями кружили за стеклом. Зеркало ждало. – Дамира и Андроник, – чётко произнёс волшебник.

На зеркале как на экране телевизора появилось изображение леса. Нетон покрутил блюдо, настраивая его на нужную точку. По поверхности зеркала пошла рябь, возникли силуэты двух фигур. Наконец, прибор был настроен, и изображение стало чётким. Маг видел всю битву от начала и до самого последнего момента.

– Он погибнет, – произнёс маг, видя как, Андроник пытается обуздать взбесившиеся молнии. – Пора вмешаться.

Нетон сложил волшебные принадлежности в сумку и телепортировался.

Оказавшись на месте, Крокус Нетон начал творить заклинание. Сначала он поймал луч солнечного света. Скатал его в маленький сияющий шарик и стал наполнять волшебством. Шарик так хотел быть похожим на звезду, от которой отделился, что внушить ему его значимость не составило труда. Мини-солнце начало раздуваться, становилось жарче и ярче, пока не приобрело размеры футбольного мяча. Волшебник поиграл этим сгустком света как обычным воздушным шариком, проверяя, до конца ли шар подчиняется ему. Убедившись, что маленькое солнце слушается его беспрекословно, и повинуется малейшему движению пальцев, Нетон направил его на кирпов.

Дамира и Андроник находились в нескольких метрах от мага и, в пылу сражения, не могли его видеть. Тем более, что их скрывала полусфера из опасного вида голубых, накаленных нитей-молний.

Наведя шар на цель, Крокус Нетон забормотал:

Всепоглощающий огонь,
Защити Их, но не тронь.
Тварей Мрака изгони,
Ребят от гибели спаси.

Конечно, не высокохудожественные стихи, да и вообще маг мог обойтись без них, но уж такова волшебная натура – без поэзии и магия не магия.

Жгучий яркий мяч понёсся на толпу кирпов. Не долетев нескольких метров до цели, маленькая звезда взорвалась, осветив поляну ярчайшим светом.

Кирпы, не выносящие яркого света и жара, с воплями обгорали заживо и падали навзничь. Миллионы крошечных звёздочек заполнили воздух Тихой долины. Сквозь сияющий воздух волшебник видел два силуэта – парня и девушку.

Андроник попытался закрыть лицо руками, но, выронив меч, который с глухим звуком ударился о землю, рухнул вниз. Валькирия с криком опустилась на землю, закрыв глаза. Яркая вспышка на мгновение ослепила её. Не прошло и нескольких секунд, как свет рассеялся. Кирпы неподвижно лежали на земле. Дочь мага, приклонив одно колено, наклонилась к Андронику, который был без сознания. Погасший меч, больше не испускавший электрических молний, покоился рядом с хозяином.

Битва была окончена.

Глава 2. Как всё начиналось

Два месяца назад

– Привет! – Девушка издалека помахала рукой, привлекая к себе внимание.

Андроник сразу заметил её. Дамира на этот раз была в джинсах и кожаной куртке – на улице стояла промозглая погода, собирался дождь. Виссарионов ускорил шаг. Дамира села на лавку, не дожидаясь его.

Когда Андроник подошёл, девушка разглядывала листок, врученный вчера Андроником.

– Привет, – сбивчиво произнёс Андроник. Девушка подняла глаза, как будто, появление Андроника было для неё полной неожиданностью.

– Садись, – спокойно сказала она.

– Ну что? – Ан посмотрел на листок в её руках.

– А, это, – Дамира свернула лист пополам и протянула ему, – можешь взять, он больше не понадобится.

– Как? – Андроник находился в недоумении. Значит ли это, что она что-то нашла или наоборот ей не удалось ничего узнать о его сестре.

– У меня для тебя две новости. – Дамира замолчала, заглянула парню в глаза. – Мы знаем, где твоя сестра, но вернуть её нереально.

– Подожди, – остановил её Ан. – Кто это мы?

– Я и мой отец.

* * *

– Мама, я уезжаю, – выдохнул Андроник. Ему нелегко было сказать эти слова. После того, что он узнал, сказать родителям правду означало бы обречь их на сумасшествие. Именно так. Если бы родители узнали, как обстоят дела на самом деле, его бы сочли психом. А если бы поверили, то никуда бы не отпустили. Матери и так нелегко после исчезновения Анжелики, и когда он сообщит ей, где именно он собирается её искать, она не поверит.

– Что? – мать была в гневе. – Куда ты собрался?

– Послушай, я узнал, где Анжелика. Её видели в нескольких сотнях километрах отсюда, – вдаваться в подробности бесполезно, Ан просто надеялся, что это сработает.

– Я потеряла дочь. Хочешь, чтобы и сын пропал? Нужно теребить полицию, они её найдут.

– Если за полгода не нашли, то и сейчас не почешутся. Тем более я поеду не один, а с друзьями. Всё будет нормально.

– С какими ещё друзьями?

– С Радом и Кедом, – по привычке произнёс Андроник.

– С кем?

– С Родовским Женей и Лёшей Сафроновым, ты же их знаешь, – успокоил мать Андроник.

– Ладно, – отстранено произнесла она. – Когда уезжаете?

– Завтра.

Больше вопросов не последовало.

«Странно», – подумал парень, но тут же отмел эту мысль. Что странного в том, что у матери не осталось сил задавать вопросы. В последнее время ей становилось всё хуже. Теперь всё зависит от него. Поэтому действовать надо как можно быстрее.

* * *

Андроник подошёл к старому ангару на краю города. Пустынная местность. Кроме пустых складов и пары заброшенных домов здесь ничего не было. В этом районе уже давно никто не жил. Хотя люди захаживали сюда с завидным постоянством. То и дело мелькали статьи об исчезновениях и ходили слухи о «временных дырах».

Глупости, говорил себе Андроник, но после истории, которую поведала ему Дамира, всё встало на свои места.

– Ну что готов? – Девушка возникла из ниоткуда, перепугав Виссарионова.

– Откуда ты взялась? – выдохнул Ан, инстинктивно пригнувшись.

– С крыши. Знаешь ли, иногда бывает полезно оглядеться вокруг. Нам не нужны лишние свидетели, которых потом ожидает психушка. Не у всех крепкие нервы, – объяснила Дамира.

– А знаешь, это то самое место, где я был в первый раз, – удивлённо произнёс Андроник. – Один из дальних складов.

– Ну, вот видишь. Значит, вернуться нужно было всё-таки сюда.

– Куда мы отправимся? – Андроник всё ещё смутно представлял, что ему предстоит сделать. Из слов Дамиры он понял, что их ждёт другой мир, куда по ошибке угодила его сестра. Странные обстоятельства её исчезновения и долгие поиски заставили Андроника поверить в этот бред. Несмотря на сравнительно недолгое время их знакомства, он доверял Дамире.

– Это другая сторона Земли, – Дамира наклонила голову и пристально посмотрела на Ана. – Что ты хочешь понять?

– Всё, – Андроник приблизился к девушке. – Старый Мир, так? Это новая реальность?

– Это старая реальность, – поправила его валькирия. – Для человека всё новое – это хорошо забытое старое. Увидишь – поймёшь.

– Чего мы ждём? – у Виссарионова возникло чувство отстранённости. Будто всё происходит не с ним. Ему стало интересно, что же будет дальше.

– Не чего, а кого, – поправила Дамира. – Мой отец должен был подойти час назад. Куда мог подеваться этот старик?

– Старик?

– Что-то не так? – Дамира с удивлением подняла брови.

– Нет, ничего… Просто ты так называешь своего отца…

– Это потому, что я с ним недавно заново познакомилась. Долгая история… Будет время расскажу. А вот и он.

Из-за стальной стены склада показалась серая фигура. Внешность угадывалась смутно, в темноте можно было различить лишь тёмное пальто и кожаный саквояж. Единственное, что угадывалось безошибочно, так это рыжие волосы с полоской проседи по всей голове и светящиеся, как у кошки, глаза изумрудного цвета.

Мужчина подошёл к ним и протянул руку.

– Папа? Что на тебе? – Дамира с подозрением оглядела отца.

– Пришлось маскироваться, – ухмыльнулся он и схватил Андроника за руку. – Нетон, Крокус Нетон, – представился он, потрясая руку парня.

– Андроник, – запоздало ответил Ан.

– Все в сборе, – заключил Крокус Нетон. – Можем отправляться. – И направился в сторону заброшенных домов.

Через пару минут они были на месте. Нетон шёл молча… пока не исчез.

– Что за чёрт??? – восклицание вырвались у Андроника само собой. Он застыл на месте, не в силах пошевелиться.

– Идём, – кивнула Дамира.

Она взяла его за руку, и они сделали шаг навстречу неизвестности.

* * *

Нетон облегчённо вздохнул. Он в родном мире. Колдун провел рукой по груди, снимая маскировку. Одежда стала расползаться как тлеющая бумага, и на её месте появилась другая. Вместо пальто и делового костюма – серый дорожный плащ и странного вида рубашка под ним. Колдун отряхнулся и пошёл дальше.

Андроник встал как вкопанный, язык онемел, он просто хлопал глазами и ловил ртом воздух как аквариумная рыбка – ему хотелось возмущённо орать и материться, но он не мог.

– Папа, я же просила при нём пока не колдовать… – с укором окликнула отца Дамира, заметив реакцию Андроника. – И ты забыл саквояж.

Нетон растерянно обернулся. Дамира передала саквояж отцу. Маг встряхнул его, и кожаный саквояж превратился в тряпичную сумку с одной лямкой. Колдун перекинул лямку через плечо.

– Ну всё, пошли.

Дамира безуспешно пыталась привести Андроника в чувство.

– Ну, что я могу сделать, – воскликнул Нетон. – Я не виноват, что не могу обходится без магии. Хотелось поскорей избавиться от обносков Нового Мира. Такие наряды угнетают, – оправдывался он.

– Как… – наконец, у Ана прорезался голос.

– Это всё магия, сынок, – сочувствующе произнёс маг. – Скоро сам поймешь.

Дамира взяла Андроника за руку.

– Пойдем быстрее, нам надо спешить, – валькирия увлекла парня за собой. У Виссарионова отпало всякое желание сопротивляться.

* * *

– Теперь можно отдохнуть, – Дамира бросила свои вещи на кровать и плюхнулась следом.

Андронику спать уже расхотелось.

– Вы издеваетесь? – он присел на подлокотник одного из кресел.

Гостиница, где они остановились на ночлег, ничем не отличалась от тех, что строятся в Новом Мире. Да и комнаты были такими же. Номер был слишком маленьким для троих, но Нетон возразил, что сегодня им нельзя разлучаться. Нужно ознакомить Андроника с новым для него миром.

– Я не вижу особой разницы между моим миром и этим местом, – возразил Виссарионов.

– Это потому что мы находимся в Междумирье, – пояснила Дамира. Она лежала с закрытыми глазами, раскинув руки и ноги по кровати, и не собиралась менять своего положения. – Междумирье создано специально для того, чтобы не шокировать новых гостей этого мира. Правда, здесь многое осталось на уровне двадцатилетней давности, поэтому некоторые всё равно считают, что попали в прошлое.

– Хорошо. А как ты объяснишь представление, которое устроил твой отец? – Андроник не мог ни о чем сейчас думать, кроме увиденного. Сцена с подменой одежды не выходила у него из головы.

– Магия, – только кивнула Дамира.

– Магия?

– Волшебство, чудо – эти слова тебе тоже незнакомы? – Дамира вскочила с кровати. – Вынудил, – ответила она на удивлённый взгляд Андроника. – Короче, мы не хотели тебя сильно загружать в первый день. Но, похоже, ты не успокоишься, пока всё не узнаешь.

Андроник согласно кивнул.

– Ну, так слушай. Мой отец – маг. Он творит чудеса и всё такое прочее. Это он установил, с помощью заклинания, что твоя сестра в этом мире! Там очень запутанная история, которую он сам тебе расскажет. Дальше. Я валькирия. Что-то вроде амазонок. Но это было племя на каком-то острове. Я сама толком не знаю, но ваши люди частенько говорят об этом. Валькирии – женщины-воины. Можно назвать это пожизненной профессией. У нас тоже племена, в которых знания и навыки передаются из поколения в поколение. Вот почему лучше нас никто не воюет. Понятно?

– Не очень.

– Поймёшь со временем. Нетон тебе объяснит.

– Нетон?

– Моего отца зовут Крокус Нетон. Ты что, забыл? Но лучше не звать его по имени, он не любит. Кстати он по твоим вещам установил, что у тебя способности к магии, так что он будет тебя учить.

– У меня? – Андроник как попугай повторял каждое слово. В данной ситуации он мог делать только это.

Валькирия бросила на кресло подушку и одеяло.

– Тебе лучше сегодня отдохнуть. Завтра предстоит тяжёлый день.

* * *

– Подъём! – голос, надрывный и громкий, не оставлял шансов понежиться в любимом Андроником состоянии между сном и бодрствованием. Он заснул почти под утро, так что раннее пробуждение вызвало у него глубочайшее недовольство.

– Вставай, лежебока, – Дамира сдернула с него одеяло. – Сегодня день будет трудным и насыщенным, – произнесла она с предвкушением.

Андроник попытался не обращать на надоедливую девчонку внимания, хотя было зябко и хотелось вернуть своё одеяло. Он перевернулся на другой бок, не открывая глаз. Но другого бока не оказалось! Дамира толкнула его в момент поворота, так что он приземлился на пол. Благо, кресло было невысоким. Так что кроме ущемленного самолюбия падение ничего не принесло.

– Ты чего? – Виссарионов открыл один глаз, щурясь от яркого света, заливающего комнату, и начал шарить рукой по полу в поисках одежды.

– Не чего, а зачем. – На него свалились джинсы и рубашка. – Одевайся и за стол! – скомандовала валькирия. Она привыкла командовать. И подчиняться следовало беспрекословно.

– Противная ты, – проворчал Андроник, натягивая джинсы.

– Не противная, а требовательная, – парировала валькирия.

– Ага, как же! – подал голос Нетон. Он сидел за столом, потягивая чай. – Сама говоришь, парня не трогай, не заваливай проблемами… А оно вот как получается!

О чём говорит колдун, Андроник толком не понял. Да и сейчас у него были дела поважнее, чем задумываться о словах волшебника. Сонливость боролась с нахлынувшим недовольством, глаза открывались с переменным успехом, а как только Виссарионову всё-таки удалось их открыть, яркий свет заставил его щурится от боли, что не добавило положительных эмоций. Нога никак не хотела попадать в штанину, пришлось побороться с джинсами несколько минут. Благо рубашка поддалась сразу, лишь пуговицы доставили некоторое неудобство, пальцы отказывались слушаться.

Парень, наконец-то, оделся и сел за стол.

– Итак, план на сегодня таков, – сразу начала давать распоряжения валькирия.

– Притормози, – Нетон поднял руку, останавливая её. – Сначала надо ввести Андроника в курс дела.

– Само собой, – согласилась Дамира. – А потом…

Ан молча сидел и уплетал всё, что попадалась под руку, спор отца и дочери его особо не интересовал, урчащий желудок требовал к себе большего внимания.

– Никаких потом, – отрезал маг. – Если Андроник согласится…

– Соглашусь на что? – хлеб застрял у Виссарионова в горле.

– Пойти дальше, – ответил колдун спокойно. – Ты поешь, а потом уж всё и обсудим.

Ел Андроник недолго. Запихал в себя пару булочек, залил их громадной чашкой чая, и, почувствовав приятную тяжесть в животе, вылетел из-за стола.

– Ну и что? – Андроник вопросительно посмотрел на своих новых друзей.

– Лучше тебе присесть, – посоветовал Нетон. Он расхаживал взад-вперёд по комнате. Валькирия села рядом с Виссарионовым. – Итак… Когда Дамира сказала тебе о том, что твоя сестра в Старом Мире, она не упомянула, почему она здесь.

– Заблудилась, – высказал Ан версию Дамиры.

– Не совсем так. А точнее совсем не так. Дело в том, что Старый Мир является не только местом свободной магии, где каждый может проявить свои способности, не боясь осуждения, гонений и инквизиции. Новый Мир можно сравнить с одеждой, оболочкой Земли, замусоренность и многослойность которой заставила людей забыть свои корни. Так вот в Старом Мире этой одежды нет. Это оголенный участок кожи, где всё воспринимается иначе. Это место другой энергии, здесь живут существа, которых в Новом Мире нет.

– К чему вы клоните? – Андроник пребывал в недоумении.

– Твою сестру забрало одно из таких существ, – маг замолчал, подбирая слова. – Собиратель Душ – он забирает людские души и питается их энергией. Душа – это эйдос человека, его сущность, она имеет колоссальную энергию, это неиссякаемый источник Силы. Именно она и является его целью.

– Но как… – Андроник ошарашенно смотрел на мага, – Как такое возможно?..

– Я предполагаю, что душу забрали обманом. Заклинания и расчёты не дают точных сведений. Мы не можем знать, почему произошло именно так. Одно я знаю точно: вернуть душу можно двумя способами – обменять на свою душу или сразится с Собирателем Душ. В любом случае, если ты проиграешь, твой эйдос достанется ему.

Андроник сидел с отрешенным видом. Его била мелкая дрожь. В одно мгновение мир, который он считал реальным, вся его жизнь и представление о ней, рассыпались в прах, стали ничего не значащей шелухой. Раньше он даже не совсем верил в душу, а теперь выясняется, что её можно забрать… купить, продать, обменять… выходит человеческая сущность лишь товар? И откуда взялись эти существа, которые так просто лишают человека жизни, ради силы и энергии?

Андроник почувствовал тепло на своей руке. Дамира пыталась успокоить его.

– Не трогай меня! – Андроник отпрянул от валькирии, соскочив с дивана.

– Ан, послушай, – Дамира приблизилась к нему.

– Видеть тебя не хочу! – Андроник пятился от неё как от прокажённой. – Не могла сразу сказать? Почему ты мне ничего не сказала?! – Каждое слово Андроник выкрикивал, словно был глухим.

Происходящее казалось глупым кошмаром, от которого можно избавиться – надо лишь проснуться.

– Ты бы послушал меня? – Дамира тоже начала нервничать. Так всегда бывает: как только хочешь кому-нибудь помочь, начинаются проблемы. – Ты и в Старый Мир поверил с большим трудом, а узнав про такое, и вовсе посчитал бы меня ненормальной!

– Но это же бред! – Андроник стоял, упершись в столешницу и размахивая руками, отступать было некуда.

– Это не бред. Таков реальный мир, – поддержал дочь Нетон.

– Это ваш мир, не мой, – Андроник оттолкнул Дамиру, схватил свой рюкзак и начал закидывать в него вещи.

– Ты куда? – Дамира скрестила руки на груди в ожидании.

– Домой. В свой мир, с мирскими проблемами и пустыми переживаниями, – коверкая слова Нетона, ответил Андроник.

– Струсил? – Дамира больше не кричала, она с презрением смотрела на него.

– Замолчи! – Андроник ткнул в девушку футболкой, которую хотел положить в рюкзак. – Это не трусость.

– И что же это? Ты бежишь от проблем, но бегством ничего не решить. Ты сможешь спокойно жить, зная, что Анжелика здесь, что она в плену, что она мучается и ждёт спасения? Сможешь вернуться домой и, посмотрев в глаза родителям, сказать, что не нашёл её? Если да, то дерзай! Беги, трус! Но от себя не убежишь!

Андроник бросил вещи и бессильно осел на пол.

– Что ты предлагаешь? – спросил он мёртвым голосом.

– Ан, я здесь, чтобы помочь тебе. Да, её трудно спасти, но возможно. Я не гарантирую победы, ты можешь умереть через неделю или через месяц, или дойдя до конца и оступившись. Ты можешь не спасти её, но можешь попытаться.

Дамира села рядом с Андроником на корточки и заглянула ему в глаза.

– Помнишь, я говорила, что ищу кого-то? – Андроник кивнул. – Я нашла тебя. И это неслучайно. Мы поможем тебе, так как знаем кто такой Собиратель Душ. Мы поможем тебе, так как человеческая душа бесценна, и она заслуживает спасения. Если ты отважишься сделать ещё один шаг в этом мире, можешь гордится собой, но не забывай ради кого этот шаг был сделан.

– Я остаюсь, – Андроник откинулся назад и закрыл глаза. Выбор сделан. Чужой мир и куча трудностей, которые придется преодолеть… неизвестно как.

– Правильно поступаешь, сынок, – одобрил Нетон.

– Нам придется много работать, чтобы подготовится к пути.

– Пути? – Ан открыл глаза.

– Через три дня мы отправляемся в дорогу. Мы будем учить тебя и готовить к встрече с Собирателем Душ.

* * *

Два часа спустя

– Теперь ещё раз и помедленнее, – попросил Андроник. – Значит, Анжелику забрал вместе с душой Собиратель. Кто он? Почему именно Анжелику? Как вы собираетесь спасать её?

– Не мы, а ты, – перебила поток его вопросов Дамира. – Мы лишь подготовим тебя. Теперь по порядку.

– Кто такой Собиратель Душ? – Нетон копался в своей сумке, на Андроника он не смотрел. – Этого не знает никто. Местные называют его Властелином Мрака, некоторые колдуны и ведьмы – Тёмным Повелителем.

– Короче, некий авторитет из «Властелина Колец», – подытожил Андроник.

– Властелин Колец? – Нетон с удивлением посмотрел на Виссарионова.

– Там тоже всякие Тёмные…

– «Властелин Колец» между прочим, очень похож на наш мир, – встряла Дамира. – Исключая некоторые неточности. Подозреваю, что автор не раз бывал в Старом Мире или даже был выходцем из него.

– Насчёт Властелина не знаю, но Собиратель достаточно могущественная фигура. Вот только он никакой не Властелин и уж тем более не Тёмный Повелитель. Таких, как он, слишком много, – Нетон сделал паузу, задумавшись. – Я знаю одно: чтобы стать Собирателем Душ, нужно перестать быть человеком.

– Или изначально не быть им, – добавила Дамира. – Демоны неплохо справляются с этой задачей.

– Понятней не стало, – честно признался Андроник.

– Со временем поймешь, – утешил его Нетон. – Второй вопрос. Вообще-то, Собиратель людей особо не выбирает, но с Анжеликой возникла загвоздка… – колдун замолчал, размышляя, как выразиться поточнее. – Когда я применял заклинание поиска, я искал тело. Следы на вещах девушки являются физическими, это для следователей, и энергетическими – для заклинаний. Очень сильный след. Яркая аура, богатый внутренний мир… У неё редкий дар. Но не магический, а божественный, что ли… Это непросто объяснить. Она сильная личность. Там есть, чем полакомиться Собирателю Душ. Но как можно заманить девушку, не падкую на прелести Нового Мира в ловушку? – Нетон вопросительно посмотрел на Андроника, будто парень знал ответ. – Вы близнецы? – будто спохватился колдун.

– Да, а что?

– Дело в том, что у близнецов сильная связь друг с другом. Особая чувствительность и восприимчивость, она помогает им общаться. Слышал когда-нибудь про телепатию?

– Кое-что, – туманно ответил Андроник.

– Вспомни, у тебя случались странные видения, может какие-то необычные ощущения, нетипичные кошмары?..

Андроник задумался. Легко сказать «вспомни», когда у тебя каждый день как в тумане.

– Было нечто похожее на глюки, – начал припоминать Виссарионов. – Я даже подумал это правда.

– Когда? – Нетон насторожился.

– Когда я пришёл на заброшенный склад. Я даже помню, что я видел. Точнее чувствовал – страх. Анжелика боялась того, кто с ней говорил. Но ещё больше она боялась за родителей. С ними что-то случилось… Только это всё фигня.

Нетон недоумённо поднял брови.

– С ними ничего не произошло, – закончил Ан. – И ещё, это похоже на пунктик, зацикленность. Ей ударило в голову, что с ними случилась беда, и она считала это действительностью.

Колдун молча смотрел на Андроника. Нетон уже всё понял, всё посчитал и сделал выводы.

– В таком случае сделка была нечестной, – объявил он с воодушевлением. – Такой приём применяют многие. Вначале внушают человеку какую-нибудь проблему, а потом предлагают решение этой несуществующей проблемы, за весьма скромную плату – душу. В итоге одна часть сделки не выполняется, но душа остаётся у Собирателя.

– Это подло! – возмутился Андроник.

– Это же Мрак. Подлость – просто часть их работы.

– Мы подошли к третьему вопросу, – вмешалась Дамира. Обсуждать тему сестры не имело смысла. – Мы тебя будем учить. Ты пройдешь пару-тройку испытаний, наберёшься сил и сразишься с Собирателем. И кстати, – она достала из своей сумки меч, – думаю он тебе подойдёт. – Девушка протянула меч Ану, но тот вместо того, чтобы его взять, вскочил с места. – Ты чего? – Дамира поднесла оружие ближе. – Он твой.

Андроник почти с ужасом уставился на клинок.

– Оружие? – наконец, выдавил он.

– Не просто оружие, а хороший боевой меч, – произнесла она радостно.

– И я буду учить тебя, как сражаться им. Тебе придется много сражаться, так что без этого никак.

У Дамиры свои представления о жизни. Она выросла там, где меч учат держать раньше, чем пользоваться столовыми приборами, поэтому оружие для неё – нечто само собой разумеющееся, что всегда должно быть под рукой.

Андроник осторожно принял меч, оглядел лезвие, рукоять. Для него всё было ново и непривычно. На вес меч оказался необычайно лёгким.

– Эльфийская работа, – сказала Дамира. – Они изготавливают самое лёгкое оружие.

– Раз вы заговорили об учёбе, – Нетон тоже заглянул в свою сумку и вытащил оттуда несколько книг. – Ознакомься сегодня.

– Вы… – «издеваетесь», хотел сказать Андроник, но поймал себя на мысли, что противоречить двум «тиранам» он пока не в силах, и проглотил собственное возмущение. – Ладно, – тихо произнёс он и опустился обратно на кровать.

– Ну и хорошо, – растерянно пробормотал колдун, ожидавший более бурной реакции на свои слова.

Некоторое время Андроник молчал, обдумывая услышанное, а потом всё-таки решил задать вопрос, который с самого начала их разговора закрался в голову.

– Извините, конечно, но я не могу поверить в то, что Старый Мир может так легко существовать.

Нетон приподнял бровь, на его лице читалось удивление. Дамира, погруженная в свои мысли, вынырнула из транса и с интересом уставилась на Виссарионова в ожидании продолжения. Андроник понял, что от него ждут разъяснений. Он уставился в пол, мысли путались, точные формулировки фраз давались с трудом.

– Неужели на и так перенаселенном шарике может разместиться ещё один мир? – он поднял голову и взглянул на Нетона. – Даже при хорошей маскировке, тщательных зачистках и ссылках на неземные цивилизации и геопатогенные зоны, разве можно всё это скрыть, а тем более исчезновение людей и тёмных тварей, расхаживающих среди обычных людей… Вы считаете я говорю глупости?

Нетон чуть заметно улыбался уголками рта.

– Ты не первый, кто задаётся этим вопросом. Обычный вопрос для впервые попавших в этот мир, – в голосе колдуна чувствовалась снисходительность: следовало начать с основ, а не лезть в дебри мироздания. Для людей, которые не понимают элементарных физических законов, всё, что им не подчиняется, остаётся за плотной завесой тайны. – Старый Мир создали маги… правильнее сказать, они его сохранили таким, каким он был в древние времена. Естественно, когда обстановка на большей части планеты начала меняться под влиянием нового времени, встал вопрос не только о сохранении магической жизни, но и сокрытии её от недоброжелателей. Недостаточно просто укрыться в лесах и пещерах, построить тайные города в пустынях и на полюсах земного шара. Этого, возможно, хватило бы людям, но не животным и природным порождениям магии – тогда бы как раз всё, о чем ты говорил, и происходило – постоянные зачистки, подмена фактов на более логичные для людей объяснения… Но сколько можно продержаться в скитаниях? Годы? Столетия? Вряд ли… И вот Сильнейшие Маги нашли решение – свернутое пространство. В магии это довольно распространенный приём, сжимать некоторое пространство до значительно меньшей площади. Какой? Это зависит от умений и желаний мага. Проблема была лишь в том, что на сжатие целой планеты требовалось колоссальное количество энергии, фактически это невозможно сделать… человеку. Ещё более неразрешимой задачей являлась подмена реальности.

Андроник и вовсе запутался.

«Мне пудрят мозги?»

– О чем вы, чёрт возьми, говорите?!

– Законы природы таковы, что нельзя что-то свернуть бесследно. Если что-то где-то появляется, то что-то где-то исчезает – принцип равновесия. Если ты, к примеру, сжимаешь комнату до размера телефонной будки, то она исчезает оттуда, где была, следовательно, там уже ничего нет. Совсем ничего. Вакуум. Но как может Ничто существовать на Земле? Нельзя допускать образования чёрных дыр, иначе планету ждёт разрушение. Естественно, маги решили и эту проблему – путём замещения. Но логичней и легче не замещать свернутое пространство новым, а создать новое в уже свернутом пространстве. Это довольно сложное действо, которое предполагает выполнение одновременно создание реальности и поэтапное её сворачивание. Я сейчас не буду вдаваться в подробности и технологии, у нас для этого будет достаточно времени. Опять же, как создать новую планету? Четыре Сильнейших Мага выбрали единственно возможный путь – пожертвовать своими душами. Как я уже говорил, душа – практически неиссякаемый источник энергии. Сила, заключённая в эйдосе, несравнима ни с одной энергией во вселенной, ни с магической, ни с какой-либо другой. Выше этой силы лишь создавшая её. Другой вопрос, как воспользоваться этой силой? Создатель оградил человека от неразумного использования сил души, поставив своеобразную защиту. Мы можем использовать крупицы силы, которая необходима для жизни и магии.

– И как же они справились с этим? – Андроник загорелся интересом. Действительно как можно решить столь глобальную проблему? Дамира тоже уже не была в стороне, а внимательно слушала отца, её знания истории отличались скудностью, и как сейчас выяснилось, оказались не совсем правдивы. В племенах валькирий Старейшины имели привычку всё переиначивать.

– Они обратились к Провиденью. Секретариат мирозданья, контора по ведению дел земных, называть его можно как угодно, но суть одна – Провиденье в конечном итоге заведует душами. Именно там решают, куда отправить оставившего бренное тело путника и как использовать нерастраченную за жизнь энергию. Так вот маги попросили помощи Провиденья. Они решили, что миру быть и помогли… Только за это пришлось заплатить высокую цену. Четыре эйдоса были освобождены от сил наполняющих их. Маги положили свои души, чтобы создать этот мир. Всё удалось как нельзя лучше. Они трудились, не покладая рук, плетя ткань пространства и сворачивая его. Мир, замкнутый сам на себя, как гигантский лист бумаги, с почти бескрайними просторами внутри, – Нетон взял со стола лист бумаги и свернул в трубочку более узкой стороной, так чтобы концы бумаги не накладывались друг на друга, а упирались стык в стык. – В какой – то степени мы живем на панцире черепахи, а наш мир держится на трёх, а если принять за них Сильнейших, четырёх слонах.

– И насколько же сжато это пространство?

– В действительности Старый Мир занимает площадь не больше футбольного поля, и к тому же он окружен таким количеством защитных заклинаний, что даже самая опытная ищейка не заподозрит о его существовании проходя мимо или даже сквозь него. За годы существования Старого Мира система защитных заклинаний так усложнилась, что в ней вряд ли разберётся даже самый учёный маг, – Нетон заметно повеселел.

– А как же люди попадают сюда? – чем больше ему пытались объяснить, тем больше вопросов это объяснение вызывало.

– Существует система порталов, пространственные лифты по перемещению людей – таким образом мы обходим вопрос с транспортом. Если бы в Старый Мир можно было попасть только через проход в сжатом пространстве, то тот факт, что сотни людей совершают паломничество в место, обозначенное на карте как непроходимые леса, вызвал бы гораздо больше подозрений. А так всё просто и удобно, в чем ты сам сегодня и убедился. – Маг остался доволен своим рассказом.

– Конечно, всё не так просто, и на самом деле в системе возникает много противоречий, но изначально всё представляется именно так, – подвела итог Дамира. Она не смотрела на Андроника, а играла с подаренным ему мечом, но всё её внимание было сосредоточено на парне – она слушала его.

– Да уж… одни противоречия… – задумчиво произнёс Андроник, переваривая сказанное Дамирой и её отцом. Ему предстояло во многом разобраться. Во-первых, каким боком ему посчастливилось быть выбранным валькирией. Да, решила помогать ему в поисках сестры, но что значат её слова: «Я нашла тебя»? Она увидела его впервые в жизни. Откуда девушка знала о нём? Во-вторых, его способности. Что это: совпадение? злые шутки судьбы? а, может, подарок? И какую роль это сыграет в будущем: поможет? навредит? Он ведь ничего не знает о магии. Данный предмет с детства представлялся ему сказкой. Феи, ведьмы, колдуны, волшебные палочки, метла, волшебная пыль… И что за Собиратель Душ? Колдун? Нечисть? Порождение Тьмы? Или существо, искусственно созданное?

Слишком много вопросов. И во всём этом предстоит разобраться. Но не сейчас… Нужно время… Его будет предостаточно… но хватит ли?..

Глава 3. Дожить до рассвета

– Вы их убили? – спросил Андроник у своего учителя.

– Нет, скорее отпугнули, – ответил маг, – кирпы боятся огня, вот почему мы поддерживали костёр таким большим.

– Я кое-чего не понимаю… – начал Андроник.

– А именно?

– Слишком много противоречий. Ну вот, например: мы остановились в Тихой долине, хотя здесь водятся эти твари. Потом ещё и разбили лагерь на поляне, на открытом месте, где мы были уязвимей всего, притом, что в лесу не водилось даже хищников, – размышлял ученик мага. – Как-то глупо, вам не кажется?

– Да, это я виновата! – вмешалась в разговор валькирия. – Да, я ошиблась. И что теперь судить меня будете?! – сказала она с вызовом.

Валькирия, воительница совершила ошибку при решении, такой простой задачи?! Здесь что-то не так.

– Ты знала, что здесь водятся кирпы? – обратился к девушке Виссарионов.

– Водились, они водились здесь несколько лет назад. Ан, вот уже несколько лет земля пустует. Кирпы ушли из долины, как только в лесах закончились крупные хищники, именно поэтому она была названа Тихой. Может, конечно, что-то другое повлияло на их миграцию, но факт остаётся фактом – их здесь не было…

– До этого момента, – закончил за неё Андроник.

– Точно! К тому же в лесах бродят оборотни-одиночки, они очень опасны и не выходят на открытые места. Это больные существа, скрытные и яростные. Их человеческим сознанием полностью овладело сознание волка, это оборотни, которые находятся в волчьей шкуре очень много лет. Они безумны, а среди деревьев, нападая из темноты, они становятся смертельно опасными, вот почему я выбрала поляну.

– Очень странно, – Крокус Нетон, разглядывал норы, оставленные кирпами.

– Что ещё? – Дамира повернулась к нему.

– Кирпы не могли вернуться без причины, ведь так?

– Может, пока они отсутствовали, здесь снова появилась живность? – предположил Андроник.

– Ан, со времён образования Тихой долины, в ней ничего не изменилось, – поддержала отца валькирия.

– Тогда, возможно, они почувствовали нас? – продолжал допытываться Андроник.

– Эти существа слишком примитивны, чтобы улавливать признаки живого присутствия на таком большом расстоянии, – сказал маг.

– Но они же пришли!

– Они не сами пришли, – продолжил рассуждать Нетон.

– Их направили! – догадалась Дамира.

– Точнее натравили, – подтвердил её догадку волшебник.

– Кто? Зачем? Как это вообще возможно? – Андроник был в замешательстве.

– Человек, способный подчинить себе разум необузданных существ, таких как кирпы, должен обладать немалой силой, – произнёс колдун. – Или Даром.

– Собиратель Душ? – предположил ученик мага.

– Вряд ли, но это определённо кто-то стоящий на его стороне.

* * *

Три года назад

– Я не собираюсь подчиняться какой-то девчонке, – кричал генерал Актус. Его лицо было красным от гнева. Он не потерпит такого пренебрежения к себе.

– Генерал, я не хочу вас оскорблять. Вы честно служили отечеству, но вы должны понять: лучше неё воина не найти. Эта девчонка, как вы выразились, выиграла войну с Актросом, когда вы ещё и ордена не получили.

– Ей тогда повезло, – возразил генерал. – Гроза иногда бывает полезна.

– Ну а Грозный Марг? Помните Тёмные Воды, народ Болот против жителей Топей. Эти зелёные твари хотели отвоевать большую часть Старого Мира. И что? Благодаря наёмникам их удалось утихомирить.

– Я не буду ей подчиняться! – упрямился Актус. – Пусть она хоть трижды непобедимая валькирия. Она девчонка! Ей шестнадцать! Это вздор!

– Вы подчинитесь ей! – стукнул кулаком по столу правитель Холастбаста.

– Что вы, Гемберт, – валькирия запрыгнула в окно второго этажа, ей было быстрее перебраться по балконам, чем воспользоваться лестницей. На поясе звонко лязгнули два изогнутых клинка, напоминающих серпы. – Я не требую подчинения, – хищная улыбка озарила её бледное лицо, – моё дело убивать.

* * *

Команда путешественников шла по просёлочной дороге, до деревни оставалось совсем немного.

– Расскажи, как ты создал купол, – попросил маг.

– Ну, я даже не знаю… – растерялся Андроник. – Я не пытался произвести нечто подобное. Просто хотел прибегнуть к магии в критическую минуту. И тогда засветился мой меч. Он нагрелся и стал пускать молнии. Вот и всё. – Он был удивлён тем, что сотворил, но не мог передать словами своих чувств.

– Мне нужно знать, какие слова ты говорил, какие ощущения испытывал! – потребовал Нетон.

– Чувства смешанные, прежде всего паника. Когда на тебя несётся стадо разъярённых тварей, очень трудно о чём-либо думать, кроме того, как бы спастись. Потом я… это было похоже на сон. Я видел, что делаю, но не мог сопротивляться этому. Моя магия действовала помимо моей воли. Образовывая купол, я уже почти отключился, всё заволокло туманом… Я даже ничего не слышал. А слова…

– Ты сказал: "Думай!" – произнесла Дамира. Она ушла немного вперёд, сетуя на медлительность своих спутников, но, смирившись, вернулась.

– Точно! Я закричал, а потом начал колдовать.

– Поздравляю! Мне больше нечему тебя учить! – воскликнул маг с радостной улыбкой. Невозможно понять, шутит он или действительно говорит правду.

– Вы издеваетесь!? – произнёс Андроник свою излюбленную фразу. – Я не знаю ни одного заклинания, не могу отличить зверобой от лаванды, а вы мне сообщаете, что меня нечему учить!

– Тебе это и не нужно. Но, конечно, если хочешь…

– То есть как? – Виссарионов был поражён беспечностью мага.

– Ты интуит, универсальный маг. Тебе не нужны заклинания и травы, потому что ты открыл сегодня в себе невероятные способности. Ты смог договориться с собственной магией. Я очень рад за тебя. – И волшебник пожал парню руку.

– Я ничего не понимаю…

– Это действительно сложновато понять. Но сегодня, Андроник, ты сломал стену между своим подсознанием и разумом. Теперь тебе не нужно направлять магию с помощью заклинаний и ритуалов, ты можешь воспользоваться ею, непосредственно, напрямую. Это подсознательная магия, она очень сильная, очень опасная… и очень редкая.

– Как она действует?

– Тебе нужно всего лишь попросить или приказать, это уже решать тебе, подсознание выполнит твоё желание – вот и всё. Примерно так.

– То есть, чего бы я ни захотел, всё исполнится?

– Ну, в пределах твоих возможностей, разумеется, – пояснил Нетон.

– Вы преувеличиваете, – настаивал на своём Андроник. – Во – первых, я не знаю, как работает моя магия. Во-вторых, я не могу контролировать её. И, наконец, в третьих, даже если у меня есть какие-то возможности, то они очень не велики. Мне необходима ваша помощь! – взмолился Андроник.

– Начнём тренировки завтра. Только теперь ты будешь тренироваться одновременно со мной и Дамирой.

* * *

Три года назад

– Ты думаешь в одиночку победить армию Исхадара? – Якоб неподдельно удивился.

– Почему же в одиночку? У Гемберта пятитысячное войско, – Дамира упражнялась с боевыми кинжалами. Они крепились кожаными ремешками по всему телу валькирии. Девушка пыталась вытащить их из самых труднодоступных мест и метнуть в цель, не теряя при этом контроля над ситуацией.

– Пятитысячное войско против армии нечисти в составе десяти тысяч голов? Ты сумасшедшая! – Якоб покрутил пальцем у виска.

Они успели сблизиться за то короткое время, что валькирия работала на Гемберта. Дамира благосклонно принимала все его упрёки и понукания – она просто смеялась над ними.

– Пятитысячное войско и десяток наёмников, – поправила его девушка. Мне хорошо заплатят, если я останусь в живых. К тому же в армии лживого чернокнижника есть и живые. Десяток хороших убийц стоит нескольких тысяч солдат.

– Откуда мне это знать, я же солдат, – рассмеялся Якоб.

Он подошёл к девушке и взял её за руку. Она резко повернулась, кинжал выпал из её руки. Валькирия рванула парня на себя, и тот от неожиданности поддался. Их губы слились в поцелуе.

– Все будет хорошо… – прошептала Дамира.

* * *

– Мы пришли? – спросил Андроник Виссарионов, увидев указатель на обочине дороги.

– Как видишь. Мы в Веси, в принципе это и есть деревня, просто название старорусское сохранилось, – сказала Дамира, оглядывая обветшавшие ворота – вход в деревню. Селение было обнесено высоким частоколом. Может быть, на деревню часто нападали?

– Откуда такие познания? – Андроник стоял перед воротами, не решаясь войти.

– От отца. Ну и конечно я здесь бывала, проездом, – валькирия толкнула одну из створок ворот, одновременно являющуюся калиткой, и скрылась на той стороне.

Крокус Нетон вошёл следом за ней.

Виссарионов навалился плечом на массивные деревянные створки, но они поддались неожиданно легко, и парень чуть не пропахал носом землю.

– Ничего себе! – присвистнул он, оказавшись по другую сторону забора. Вся деревня насчитывала чуть более десяти дворов, и все они видны как на ладони. Заборов как таковых вокруг построек не значилось, дворы между собой ничем не разделялись, только иногда попадались заросли малины или живая изгородь из плетущихся растений. Один двор продолжал другой. Но поражало не это. Все до единого маленькие аккуратненькие домики выглядели новыми. Резные наличники, коньки на крышах, ровные заштукатуренные и побелённые стены, разноцветные расписные ставни, как будто здесь никто не жил, а дома выставлялись в музее русской жизни в качестве экспонатов, не хватало только таблички "Руками не трогать". Всё было слишком красиво, можно даже сказать стерильно.

– Странно… – протянула валькирия.

– Что такое? – тут же поинтересовался Андроник.

– Так тихо, будто никого нет. И эти цветные дома, как на картинке… – ответила воительница.

– Просто тут живут очень аккуратные люди, – легкомысленно заявил маг, обычно он не кидался такими скорыми выводами. – А насчёт тишины, – он кивком указал на приземистое, двухэтажное здание, находящееся ближе всего к ограждению. Оно отличалось от всех домов. Этот дом самый большой в деревне, бревенчатый сруб, без покраски и особых украшений, он выглядел намного старинней своих соседей по участку.

– Это гостиница? – удивился Виссарионов.

– Трактир, – поправил его волшебник, – здесь мы и заночуем.

Не успел парень дотянуться до ручки двери, как дверь открылась. Из неё выглянул пьянчужка, в старых заплатанных трико и фуфайке. Пока он озирался, кто-то пнул его сзади, от чего алконавт, вылетел из трактира, свалившись прямо к ногам троицы.

– Проваливай! – громыхнул из-за двери суровый бас. – Чтоб я тебя больше тут не видел!

– Ну и не надо! – мужик, встав на ноги, поплёлся к воротам. – Ещё не вечер! Ещё поплачетесь! Я вам покажу! – выкрикивал он сбивающимся голосом.

Валькирия проводила алконавта, презрительным взглядом.

– В Старом Мире, всё тихо и мирно, – с улыбкой сказал Андроник. За время своего пребывания в этом мире, он навидался такого, что алконавтом его было не удивить.

Когда они вошли, пришло время удивляться по настоящему. Изнутри трактир оказался в два раза больше чем снаружи! Однако красотой и роскошью помещение не отличалось. Вышкуренные столы и лавки на заплёванном полу. Низкий потолок с висящими подсвечниками и тускло горящими свечами. В общем, обычное средневековое заведение, с замусоленной посудой и закопченными стенами.

– Да-а-а, – протянул Андроник, – конечно, не сказка, но жить можно. – И направился к свободному столу. А таких в этот час оказалось немного.

– Я спрошу у хозяина, найдется ли у него комната для нас, – бросил ему вслед волшебник и удалился. Валькирия побрела за парнем.

– Я так голодна, что съела бы целую лошадь! – сказала она Виссарионову.

– Не сомневаюсь, – ответил он. В последний момент стол, к которому они шли, заняли два амбала с огромными животами и четырьмя кружками пива – по две на брата. Андронику пришлось изменить курс и искать другой стол.

– Откуда столько народу? – возмутился ученик мага. – Деревня-то крохотная.

– Ан, ты видел пьянчужку перед входом? Думаешь, он местный? – задала валькирия встречный вопрос.

– Насчёт местного не знаю, но выгоняют его точно не впервой.

– Так вот, этот мужик обошёл более сотни таких заведений в Старом Мире. Хорошо, что в Новый Мир ему ход закрыт.

– Откуда ты знаешь? – насторожился парень.

– Я его видела недавно, когда возвращалась с Долины Холмов. Это Хитрос Сонный, забавное прозвище, правда? Он, вроде вор, по части артефактов, бывший охотник за наживой. Сейчас, как видишь, он не удел… Спился. Не завидую ему… – задумчиво добавила она.

– Он не маг? – спросил Андроник.

– Не все живущие в Старом Мире обладают способностями к магии. Я бы даже сказала, что таких меньшинство. Просто здесь живут люди, признающие магию, не желающие идти в ногу со временем… с тем временем.

– Как, разве они знают о существовании…

– Нового Мира? – перебила валькирия. – Не смеши мои серёжки. Это только у вас все считают себя пупом Земли, и не подозревают о существовании другой жизни.

– Но я же знаю, – запротестовал Ан, ему стало обидно за свой народ.

– Ты скорее исключение, так же как и здесь те, кто не знает о существовании Второй Земли – это старое название вашего мира.

– Почему второй, по развитию мы первые!

– Да, но появились вы вторыми. «Сперва Земля была единой…» – процитировала она местного поэта. – Потом люди разделились на тех, кто желает идти вперёд, и тех кто хочет сохранить традиции и волшебную жизнь на Земле. И было решено разделить планету на два мира, впоследствии названными Новым и Старым. Так вот, в Новом Мире все забыли о существовании магии и полагаются только на технологии, зато в Старом не забыли про Новый Мир… Вот такой парадокс! Да, здесь можно разгуляться: поколдовать, погонять нечисть, но туда бегут, чтобы отдохнуть от повседневной опасности, чумы и мора, находящих на местные королевства. Так что баланс сохраняется, – закончила Дамира. – Помнится, Нетон рассказывал тебе что – то подобное… – с насмешливой ноткой в голосе пробормотала валькирия.

Андроник согласно кивнул. Он уже и забыл нравоучения, которыми награждал его маг в первые дни его пребывания в Старом Мире.

– Ты не сказала самого главного, – вернул валькирию к теме разговора Виссарионов. – Откуда здесь все эти люди. Не из Нового же Мира?

– Весь – это перевалочный пункт всех странников. Ведьмы, путешественники, торговцы «добром», странствующие рыцари – каждый, кто идёт в Молиту, Самрату или в тот же Замок Сфер, проходит через неё. Поэтому здесь так много народу, сегодня эти, завтра другие. Из всего этого скопища только четверть – жители деревни. Они живут за счёт приезжих. Деревня ведь стоит на дороге.

Дамира уже села за стол у маленького закопченного окошка. Андронику осталось сделать шаг и вдруг… чья-то холодная рука вцепилась в его запястье. Виссарионов вздрогнул от неожиданности. Обернулся и увидел старуху, стоящую у соседнего стола – она смотрела на него безумными глазами. Зрачки бешено вращались, крючковатые пальцы всё сильнее сжимали руку, казалось, они обжигали холодом. Старуха надвинулась на него… Андроник зажмурился.

– Не поможешь ли старой женщине присесть? – тихий голос заставил парня открыть глаза и…

Виссарионов не увидел ничего! Привиделось, подумал парень. Но не спешил уверяться в своих убеждениях.

– Да, конечно, – опомнился он, – садитесь, пожалуйста! Места всем хватит!

Андроник усадил женщину за свой стол на пустую лавку, а сам сел возле Дамиры, напротив старухи. Ей было на вид лет семьдесят, не меньше, одета старуха была в серый дорожный балахон. В руках она держала длинную, расширяющуюся к концу, как лопатка, палку, служившую ей посохом.

– Спасибо! – она подняла голову и воскликнула, – О-о-о! Новый Искатель!

– Простите, что? – не понял Андроник.

– Ты новый Искатель Душ, я не ошибаюсь? – повторила старуха.

Дамира, увидев незнакомку, забеспокоилась, напряглась и стала озираться по сторонам.

– Откуда взялась эта ведьма? – шепнула она на ухо парню. Андроник только пожал плечами и продолжил разговор с незнакомкой.

– Не понимаю, о чём вы говорите, – сказал Виссарионов, тоже нервно оглядываясь.

– Ну, как же, – старуха скинула капюшон, на плечи её упали лёгкие серебристые локоны, красиво обрамляющие, в прошлом прекрасное лицо. Выцветшие, бывшие некогда ярко-зелёными глаза, испытующе глядели на парня. – Ну, как же, – повторила она, – разве ты не ищешь Собирателя Душ, чтобы сразится с ним?

– Откуда вы знаете? – брови парня поползли вверх. «Точно ведьма!»

– Я вижу твою ауру, – ответила старуха.

– Вы сказали "новый". Что, были другие? – опять задал вопрос Андроник.

– На моём веку я повидала много Искателей. Одни хотят денег, другие славы, некоторые глупцы просто ищут приключений, – ведьма приблизилась к Виссарионову и понизила голос. – Бывали и такие, которые хотели занять место Властелина Мрака. Каждый из них шёл своей дорогой, но все они погибали. Конец один – смерть!

У Андроника перехватило дыхание.

– И что, надежды нет? – еле слышно прошептал он, взглянув в водянистые, выцветшие, но таящие загадку глаза старухи.

– Надежда есть всегда! – резко оборвала она. – Ты особенный… Твоё сердце и душа открыты Свету. У тебя иная цель, не забывай об этом.

– Какая же? – Андроник недоумевал. «О чём она?»

– Ты не хочешь убить Собирателя, ты хочешь спасти сестру. Вот, в чём твоя сила. Улавливаешь разницу? Так вот, пока существует это различие, ты силён. Если тобой овладеет жажда мести, ты пропал. – Ведьма замолчала, давая парню время обдумать её слова. – У тебя сильная поддержка, – добавила она немного погодя, посмотрев на валькирию, – не забывай об этом…

– Всё вещаешь, Лара?! – раздался голос за спиной ведьмы. Это был Крокус Нетон.

– Здравствуй, маг, – поприветствовала она его. – Что привело тебя сюда?

– Брось! Лучше скажи, как ты оказалась в этих краях? Насколько мне известно, ты должна быть в старой Англии.

Ведьма и волшебник обнялись и сели рядом.

– Я так понимаю, – сказал маг, заметив любопытные взгляды ребят, – ты им не представилась.

– Это так важно? – спохватилась ведьма.

– Ты всегда забывала о частностях. Дамира, Андроник, это Лара Ведунья, моя сестра… троюродная, – добавил маг в ответ на округлившиеся глаза валькирии.

– В магическом мире многие родственники, – произнесла Лара, – и многие даже не знают об этом.

– К сожалению, – добавил волшебник. – Мы не виделись больше двадцати лет! Что с тобой произошло за это время?

– Я думаю, за кружкой горячего супа я смогу всё рассказать, – сказала ведьма, намекая на угощение.

После обеда Нетон и Лара остались за столом, а Дамира и Андроник решили побродить по трактиру. Они ходили между столами и рассматривали гостей и постояльцев, пытаясь угадать, кто есть кто.

– Вон тот точно начинающий наёмный рыцарь, – сказал Андроник, указывая на парня лет двадцати трёх, в кожаной куртке и высоких сапогах.

– Какая длинная фраза для человека, прожившего всю свою недолгую жизнь в Новом Мире, – усмехнулась Дамира. – Книжек по истории начитался?

– Но-но, прошу без сарказма, – с шутливой обидой проговорил Ан. – Я быстро учусь, так что успел привыкнуть к местным обычаям.

– Ну, так разъясняй, – по-прежнему улыбаясь, потребовала девушка.

– Сейчас… – Андроник, задумался. – Хотя он больше похож на погонщика коров… Но! У него из – под куртки выглядывает кольчуга, а на поясе висит боевой меч! Похоже, у парня проблемы с конспирацией, – насмешливо произнёс он.

– Похоже, ты угадал, – сказала валькирия, высматривая из толпы какого-нибудь незнакомца. – А скажи-ка мне, Ан… – девушка задумалась, – сколько здесь ведьм! Слабо?

– Отнюдь! – с задором ответил парень. – Вон рыжая в кожаном плаще – ведьма. Раз.

– То, что она шатенка, ещё ни о чём не говорит, – парировала валькирия.

– А вот и нет, – возразил ученик мага. – У неё на пальце перстенёк, видишь. Я его знаю, "Змея на металле". Такой изображен в "Книге артефактов" Нетона. Эта женщина видимо бежала… из… может, оттуда, где не любят ведьм?

– В Старом Мире волшебство не принимают только в одном месте – в Миром Але. Это единственное место, где нет ведьм и колдунов – их там уничтожают, – машинально ответила Дамира. Она так привыкла к Старому Миру, что знала наизусть почти все названия. – Почему ты так думаешь? – спохватилась она.

– Видишь, взгляд. Она боится, явно скрывается, – как психолог, сказал Андроник. Что-что, а на такие вещи у парня был врожденный нюх. Валькирия, привыкшая к грубой силе, не так тонко чувствовала людей.

– Может, она злая ведьма? – спросила воительница.

– Нет, исключено. Черты лица другие, нет маски.

– Чего нет?

– Маски. Если человек постоянно злится, на его лице остаётся отпечаток и потом даже, если он будет улыбаться и притворятся хорошим, его лицо, мимика всё равно будут искажены злобой, – пояснил Андроник.

– Понятно… – потерянно произнесла валькирия, она уже высматривала следующую «жертву». – Смотри! – она ткнула Андроника в бок. – Там определённо ведьма!

– Из Нового Мира, – добавил Виссарионов.

– С чего ты решил? – возмутилась валькирия.

– С внешнего вида… А она мне нравится! – громко воскликнул Андроник. Увидев человека из своего мира, он будто ожил. Сердце возбуждённо заколотилось. Не секрет, что люди из разных миров сильно различаются. Дело не только в манере говорить или стиле одежды. Сама сущность человека иная. Иногда в Новом Мире человеку, чье поведение отличается от навязанного обществом, говорят: тебе бы жить в восемнадцатом веке… Атмосферу этого мира можно сравнить с ещё ранней эпохой, но теперь Андроник знал, люди не просто так живут в двух разных мирах. Есть некое предназначение. Кто-то отчаянно стремится в Старый Мир, а кто-то бежит из него.

Девушка сидела на краю лавки, и, брезгливо морща аккуратненький носик, ковыряла жестяной вилкой в салате. Её насыщенного цвета сиреневые волосы, светились как флуоресцентные краски, ресницы, накрашенные синей тушью, порхали как снежинки. На девушке был яркий голубой с розовым топ поверх синего лифчика и драные джинсы, пояс которых украшал ремень с экстравагантной бляхой: две костлявые руки, принадлежащие скелету, сжимали крест. На ногах у Мальвины (так окрестил её Андроник) красовались ярко красные туфли на высоком каблуке.

– Привет, – сказал Андроник, улыбнувшись.

Девушка посмотрела на него снизу вверх, и увиденное ей не понравилось. Вставать было лень.

– Садись, – произнесла она приказным тоном. – Чего надо?

– Я бы не советовал так обращаться с людьми из Старого Мира, – спокойно произнёс Андроник. Было забавно наблюдать за этой юной особой. Она была младше Андроника и, что немаловажно, прибыла сюда недавно.

– Чего? – ведьма ошарашенно уставилась на парня.

– Блин! Если ты крутая ведьма, не стоит всем говорить об этом, – повысив голос быстро проговорил Виссарионов. Он надеялся припугнуть девушку, смутить её, но тщетно!

– Эльда, – лишь произнесла она и протянула ему руку.

Валькирия, всё это время стоящая в стороне, придвинулась к столу, Эльда отшатнулась.

– Это с тобой? – испуганно спросила Мальвина.

– Да, это… мой друг, Дамира, – представил валькирию Виссарионов.

– А тебя как? Ты не назвал имени.

– А, я Андроник, – спохватился парень.

– Значит, ты наш? Земной? – девушка уставилась на него, как на инопланетянина. – Не ожидала.

– Что значит Земной? Ты забываешься, девчонка! – крикнула валькирия, от чего несколько человек, сидевших по соседству, повернули головы в их сторону.

Непонятно, с чего Дамира вдруг стала такой резкой.

– Дамира, что с тобой? – прошептал Андроник валькирии в лицо.

– Прости. Не люблю ведьм.

– Да, я из Нового Мира, так будет правильнее. Ты удивлена?

– Ну, в общем-то, да, – замялась девушка. – Я тут несколько дней, и… ещё не видела никого из наших.

– Несколько дней… – повторил Андроник. – Как ты здесь оказалась?

– Скорее, так же как и ты. Есть только один путь, чтобы попасть сюда… Точнее будет спросить, с какой целью? Так? Цель очень простая: научиться колдовать. Я – ведьма. Хочу научиться магии, настоящей, могущественной. А здесь можно разгуляться. Не то, что в Новом Мире, где всего надо опасаться, где никому нельзя открыть тайну, иначе тебя сочтут шизофреничкой, и будешь куковать в психушке номер девять! А ты здесь зачем!?

– Я ищу сестру, – ответил Виссарионов, не переставая любоваться девушкой. – Ты здесь одна? – сменил он тему. Ему не хотелось говорить о себе.

– Если ты имеешь в виду людей из Нового Мира, то да, если моих спутников, то нет. – И в подтверждение этого к их столу подошёл парень примерно такого же возраста, что и Андроник.

– Кто это? – спросил он с угрозой в голосе.

– Илий, успокойся, это мои новые друзья: Андроник и …кажется Дамира. – Андроник тоже из Нового Мира, – пояснила Эльда.

– О-о-о, приятно познакомиться, – сменил гнев на милость парень и протянул руку для рукопожатия.

Одет он был просто, в рубашку и штаны из легкой ткани, бежевого цвета: такое полотно ещё называют домотканым – вспомнил Андроник уроки истории. Парень был намного ниже Ана ростом и очень худым, при этом немного сутулился, чем напоминал гвоздь с согнутой шляпкой. Средней длины, закрывающие уши и брови тёмно-русые волосы, были взъерошены придавая ему сходство с воробьем. Насыщенного орехового цвета глаза зорко и без страха взирали на Ана.

– Илий, – представила его Эльда. – Он хочет попасть к нам.

– Да, очень хочется повидать Вторую Землю, – подтвердил Илий, садясь за стол.

– Илий никогда не был в Новом Мире и теперь во что бы то ни стало стремится туда попасть.

– А чем тебе здесь не нравится? – удивлённо спросил Андроник. Ему казалось немыслимым хотеть попасть в Новый Мир, когда здесь можно творить такие чудеса!

– Ты колдун? – ответил вопросом на вопрос Илий.

– Ну, колдун это громко сказано, но некоторые магические способности у меня имеются.

– Ты колдун, она ведьма, – парень указал на ведьму, – а я никто. Я бродяга-вещевик, мне здесь делать нечего. В этом мире меня ничего хорошего уж точно не ожидает.

– Раз ты так решил… Когда будешь на Второй Земле обращайся, если что! Могу даже представить жилплощадь на время, – улыбнулся Андроник.

Так они проболтали до вечера. После ужина все разбрелись по своим комнатам.

– Думаю, мы сегодня ещё встретимся, – загадочно промолвила Эльда, пожимая Андронику руку.

* * *

– Почему ты стала Хранителем? – спросил Андроник. Он задал этот вопрос, после долгой и упорной борьбы с собой и теперь, затаив дыхание, ждал ответа. Валькирия вполне могла промолчать: кто он такой, чтобы лезть к ней в душу. Но Дамира не проигнорировала его вопрос и даже не набросилась на парня с обвинениями в бестактности. Девушка села на кровать и потупила взор. Разговор обещал быть долгим.

– Понимаешь, Ан, – тихо начала она, – мир делится не только на чёрное и белое, в нём существует множество оттенков. Эти оттенки определяют палитру поступков людей, а из палитры складывается их характер. Нужно всего лишь посмотреть, каких тонов больше на этой палитре, тёмных или светлых, чтобы понять, что за личность перед тобой.

– И какая же твоя палитра? – Виссарионов не понимал, к чему клонит девушка.

– Разная, – уклончиво ответила дочь мага. – В ней есть и тёмные, и светлые цвета. Тёмные – это жизни, которые я погубила, светлые – жизни, которые я спасла.

– Но ведь главное – чего больше? – Андроник заглянул в глаза девушки, они как будто опустели. Это бывало, когда Дамира не хотела выдавать свои эмоции. Она отстранялась, уходила в свой мир и вещала издалека. – Получается примерно поровну. Но это не абсолютное равновесие… К тому же, имея такой багаж поступков, можно долго болтаться между Тьмой и Светом, и в конце остаться ни с чем, или ни кем. В палитре художника есть хорошая особенность – ты всегда можешь изменить цвета. Просто примешай к тёмному светлый и добавь воды, – очевидно, девушка имела в виду эффект акварели. – В моей жизни случалось всякое, я всего на два года старше тебя…

– Но твоих впечатлений мне хватит до конца жизни, – попытался разрядить обстановку Андроник.

– Да, ты почти угадал. Короче, я взяла на себя хранительство, чтобы разбавить некоторые тёмные пятна в истории своей жизни, – выдохнула Дамира. – Тем более, я не понаслышке знаю, что такое лишится души, я сама чуть её не лишилась… Я знаю, как действует Собиратель Душ.

– Неужели в жизни упрямицы со стальной волей могла произойти такая оплошность? – не поверил парень. – Как это с тобой случилось?

– Что? Как Собиратель решил собрать и мою душу? Когда-то я жаждала Силы. Ты уже слышал об энергии, которую можно получить из души. Я думала есть менее радикальный способ… Я нуждалась в ней. Она даёт тебе полную власть над своим телом, ты обретаешь просто невообразимое могущество, вступаешь на пик своих возможностей! Это лишь крупица того, что может настоящая душа. Я была одержима совершенством. Я много тренировалась, постигала искусство боя, упражнялась в стрельбе из лука и фехтовании. Но это нельзя назвать обучением обычной валькирии, это навязчивое стремление достигнуть вершины мастерства. Я не спала, не ела, день и ночь тренировалась. Я жила среди валькирий, и я хотела стать лучшей!

– Сколько тебе было лет? – У Ана в голове не укладывалось, что можно всё успеть, достигнув только двадцати лет.

– Около пятнадцати. Но это не говорит о том, что я не могла стать лучшей. Когда ты валькирия, ты впитываешь навыки почти с рождения. В шесть лет я способна была заставить лошадь подо мною перепрыгнуть через двухметровую преграду, а при стрельбе из лука попадала в яблочко с десяти метров.

В поисках боевой славы я стала путешествовать по странам Старого Мира. Я стала наёмницей.

– Ты убивала за деньги? – ошарашенно спросил Андроник. Да-а-а, он многого не знает об этой девушке, но чтоб такое! – Киллер – это будет звучать правильнее?

– Не совсем так. Ты когда-нибудь слышал об Ахиллесе? Это герой древнегреческих легенд. Так вот, он тоже был наёмником, он сражался в Троянской войне. Я участвовала во многих битвах, на стороне тех, кто меня нанимал. Я сражалась в первых рядах, моей задачей было уничтожить как можно больше врагов государства. Постепенно я начала зависеть от войн, получала удовольствие от убийства, это как наркотик. К тому времени я приобрела некоторую известность, меня называли Меч Грозы, за мою ярость в бою. Я была очень вспыльчива, а в битве так вообще громче грома, стремительнее молнии. Всё бы ничего, но мне казалось этого мало! И вот тогда появился Собиратель Душ. Он предложил мне сделку, она звучала так: «Отдай душу, и твоё имя останется в веках».

В это время проходил турнир валькирий… но даже не это важно. Через два дня с момента моей встречи с повелителем, в Надокеанических Землях должна была состояться главная битва. Там шла война между жителями воды и воздуха. Предводитель воздушного народа пригласил меня на сражение. Они неплохо платили, к тому же у них самые лучшие крылатые лошади, а я люблю лошадей. Я сказала Собирателю, что соглашусь на сделку, если народ Воздуха победит в битве, то есть это будет моя победа. Он согласился и заверил меня, что они одержат победу. Для него это игры в песочнице, и за песок он получает мою душу. Я тогда не заметила подвоха. Мы разошлись. Знаешь, наша сделка прошла как в тумане: когда Собиратель Душ исчез, я очнулась и практически всё забыла. Осталась только уверенность в победе.

И вот наступил день решающей битвы. Я была в коннице на одной из лучших лошадей царя Фарона. До атаки оставалось несколько минут… я увидела её…Андриану – валькирию из нашего племени. Она была лучшей метательницей копья на всех землях Старого Мира. Андриана – легенда нашего времени. Меня вдруг обуяла такая ярость, что я бросилась в атаку, не дождавшись команды полководца. Это было как наваждение. Я не помнила, что было дальше, но по рассказам очевидцев, я хотела отрубить валькирии голову.

– Но она же лучшая! Неужели она бы не успела метнуть в тебя копье, ведь меч подходит только для ближнего боя, – со знанием дела высказался Андроник.

– Ты прав, она могла меня убить, не сходя с места, одним взмахом руки. Но она не стала этого делать. У нас запрещено нападать на своих. Валькирии сёстры, и имеют права сражаться только в честной дуэли, предварительно сделав вызов. Но для этого должны быть очень веские причины. Я нарушила законы… – Дамира замолчала и подняла лицо. Впервые Андроник увидел в глазах валькирии слезы. – Я предала свой народ!..

Повисла долгая мучительная пауза. Лишь в углу потрескивали дрова в камине, да снизу доносился приглушенный гул голосов.

– Но ведь ты не совершила сделку?! – нарушил тишину парень.

Дамира, кажется, за минуту молчания забыла, о чём они говорили.

– Что? Ах, конечно нет! Но только благодаря отцу.

Тот момент, когда я заносила меч над Андрианой, я не забуду никогда… Эти глаза, ясные, полные гордости, упрекающие и непокорные… Она готова была умереть, но не предать свои законы. Она не за что на свете не стала бы поднимать оружие на своего…

– Ты её убила?

– Ранила, но это ужасный грех! Только за это меня могли изгнать, я лишилась бы звания валькирии. Как я уже и сказала, меня остановил отец, точнее его подарок – медальон. – Девушка дотронулась до цепочки на шее. Рука скользнула к камню в золотой оправе. Камень был зеленовато-голубого цвета, неопределённой формы, что-то вроде пятиконечной звезды с отколотым левым концом, но звезда была не острой, а закругленной. Посередине камня пролегала чёрная трещина в виде молнии. Дамира провела пальцем по трещине и резко отдернула руку, словно обожглась.

– Этому амулету требовалось чудовищных усилий, чтобы уберечь меня от ошибки, перечеркнувшей всю мою жизнь. Именно в тот день он треснул. Теперь каждый раз, когда я дотрагиваюсь до этой «раны» меня пронизывает чувство, будто все жертвы моих поступков обвиняют меня в совершенных грехах. Но вообще-то амулет очень сильный. Камень достали из Реки Жизни, протекающей внутри горы. Бирюза пролежала там десятки, а, может, и сотни лет. Оправу для камня делали домовые и горные гномы. Два обычно враждующих между собой, но объединенных Великим волшебником, народа. Нетон подарил мне его на четырнадцатилетие, до того как со мной приключилась эта напасть. Он сказал: «Этот камень защитит твоё истинное "Я" и не позволит затуманить сознание». Как раз тогда тот момент и наступил. Сила камня вытянула меня из пропасти Мрака…

– Значит, всё обошлось? Тебе незачем больше переживать.

– Вот здесь ты неправ. Все события – и хорошие, и плохие – остаются. Чтобы смыть то предательство, я должна сделать очень много. Поэтому, когда отец рассказал о тебе, я решила тебе помочь.

– Сразу же, даже не увидев меня!?

– Почему? Помочь я, конечно, решила сразу, а ритуал провела потом, приблизительно через неделю после начала твоего обучения у Нетона.

– Дамира, я вот одного не могу понять, почему ты не спросила меня? – Андроник присел на край кровати, взяв девушку за руку, посмотрел ей в глаза. Она отвернулась.

– Это обязательное условие хранительства: твой подопечный не должен знать, что над ним взяли шефство. И ещё я должна убедиться, что человек нуждается в моей помощи. Это сделано для того, чтобы хранителей нельзя было использовать в корыстных целях.

– Значит, я являюсь таким нуждающимся, – уточнил Андроник.

– Так точно, подопечный хранителя, – бодро ответила Дамира. Она улыбнулась и вложила свою руку в его ладонь. – Теперь мы связаны своеобразной серебряной пуповиной.

– Но ведь… я считал, что хранителя и подопечного должны связывать, какие-то чувства, что ли…

– Если для тебя это так важно, то считай, что ты мне как младший брат! – весело сказала валькирия. Разговор, который вот-вот грозил лопнуть от напряжения, разрядился сам собой.

– Раз так, – Андроник схватил с кровати подушку и запустил её в валькирию. Та не ожидала такой выходки и не успела увернуться – подушка попала ей прямо в лицо. – Вот как я обычно поступаю со своей сестрой. Добро пожаловать в семью!

– Мне очень приятно! – шутливо крикнула девушка и ткнула Виссарионова подушкой в грудь на манер шпаги.

Андроник хотел ответить очередным выпадом, но валькирия вдруг остановила его взмахом руки. И совершенно серьёзно сказала:

– Мы найдём твою сестру. Сколько это ни потребовало бы сил и времени, но мы найдем её. Я знаю, как Собиратель может заставлять людей. Но чем сильнее эйдос, тем труднее с ним расстаться. Тем громче он зовёт тебя и тем самым мучает твоё тело и сознание. У Анжелики был золотой эйдос, и он позвал её.

Опять повисла гнетущая тишина. Неизвестно сколько бы она длилась, если бы не шум внизу.

– Что там происходит, – еле слышно произнёс Андроник. От слов валькирии у него перехватило дыхание, и он сипел, а не говорил.

– Сколько времени? – спохватилась Дамира, кажется она, что-то вспомнила.

– Около двенадцати, я полагаю, – брякнул Андроник наугад.

Валькирия вскочила с места и кинулась вниз, перескакивая через две ступеньки.

* * *

В зале царила суета. Видимо, почти все постояльцы тоже спустились вниз. Хозяин трактира стоял на столе и командовал прислугой. Несколько человек запирали большие дубовые двери на огромный тяжёлый засов. Некоторые толклись у окон, что-то изумлённо высматривая.

Большая часть постояльцев собралась в центре зала. Вокруг собравшихся было выстроено сооружение вроде замкнутого круга из опрокинутых набок столов и лавок.

– Что происходит? – спросил Андроник. Вопрос прозвучал в пустоту, но всё-таки ответ на него последовал.

– Готовимся к ночному пиру! – с наигранной весёлостью крикнула Эльда. На ней было всё тоже экстравагантное одеяние, только с одним дополнением: на груди висел крупный крест с распятием. Крест был из тёмного серебра и крепился он, за внушительного вида цепь, из такого же старинного на вид серебра.

Девушка проигнорировала удивлённый взгляд Виссарионова и продолжила.

– Я вообще-то думала, что вы уже дрыхнете, но это и лучше. Чем сильнее подмога, тем больше шансов устоять.

Андроник, наконец-то, пришёл в себя.

– Пир? В чью честь? – запоздало спросил он.

– Хочу тебя огорчить. К сожалению, не в нашу! Нам уготована роль закуски, – Эльда огляделась, выискивая валькирию, та уже помогала остальным – переворачивала столы, давала какие-то указания.

– Где Илий? – Андроник, знал, что он тормоз, но сейчас у него было ощущение, что он превратился в тормозную жидкость.

– Сейчас здесь будет очень жарко. Илий пошел за охлаждающими напитками, – продолжала шутить ведьма.

Среди всеобщей паники она оставалась в своем репертуаре, хотя возможно и её точил червячок страха, которого она тщательно скрывала под напускным весельем.

Виссарионов понял, что ответа на интересующий его вопрос ему не дождаться. Он просто начал бродить среди бегающих, беспокоящихся человечков, снующих мимо него. Подойдя к одному из многочисленных окон, он чуть не ахнул. Всё великолепие пряничных домиков, которое он видел утром, исчезло! Освещенная луной улица выглядела неестественно и жутко. Дома покосились и осели. В некоторых окнах были побиты стекла, стены кое-где прогнили насквозь. Трава под завалинками пожухла, природа как будто умирала. Отовсюду веяло смертью.

– Да, что, чёрт возьми, тут происходит! – выругался Ан и замер от страха. Кто-то положил руку ему на плечо. Парень резко обернулся и отшатнулся от отвращения. Перед ним стоял страшный старик с седыми, всклокоченными волосами и какой-то облезлой мордой. Выпученные разноцветные глаза старикашки – один чёрный, другой выцветшего зелёного цвета, неприятно сверлили Андроника.

– Закрой окно, парень! – рявкнул он. – Хочешь, чтобы тебя утащили вампиры?

– Вампиры… – у Андроника на миг закружилась голова. Куда он попал?! При одном слове «вампиры» ему захотелось вернуться домой.

Виссарионов не хотел упрекать себя в трусости, нечисти он боялся больше всего на свете. Так вот зачем Эльде распятие! Хитрая ведьма и словом не обмолвилась о своих планах. Только глупые намеки. А Дамира, она тоже была в курсе. Как она бегала вместе со всеми! Как она спохватилась, услышав о двенадцати часах. Какой же он идиот! Все, кроме него, знали о предстоящей ночи.

А Крокус Нетон? Андроник только сейчас сообразил, что он с обеда не видел мага. Волшебник опять исчез.

«Ну и ладно!»

Андроник кинулся к Дамире, с силой схватив её за руку, заставил повернуться.

– Почему ты не сказала мне о вампирах? – крикнул он прямо в лицо девушке.

– А что ты хотел услышать? – тоже криком ответила валькирия, в шуме множества голосов было трудно говорить.

– Ты могла хотя бы предупредить… – нападал на неё Андроник. Этот разговор не имел смысла, но парню надо было выплеснуть на кого-то своё негодование.

– Я не знала, – честно призналась Дамира, – я только догадывалась.

– Иногда мне кажется… – со злостью сказал Виссарионов.

– Что? – в голосе валькирии звучал вызов, она тоже уже закипала от напряжения.

– Ничего!

И Андроник бросился прочь. Ему было всё равно куда бежать, лишь бы уйти отсюда. Как он мог так подставиться! Везёт же ему на смертельные случайности!

Глаза застлала пелена злости и страха. Что это, трусость? Может быть. Ну и пусть.

В последнее время Андроник всё больше злился, ненавидел, он чувствовал, как покрывается чернотой, словно старое серебро. Но он не мог перебороть себя. Сейчас ученик мага растворился во всеобщей панике. Страх, что эта ночь может стать последней заполнил всё его существо. А как же сестра? Что будет с ней, если он, единственная её надежда, не сможет дойти до конца? Неужели она всю жизнь будет страдать?

Андроник и дальше бы витал в своих безрадостных мыслях, но голос Эльды вернул его к реальности.

– Ник! – позвала она его, схватив за руку и заставив посмотреть на неё. – Ты, что боишься? Не дрейфь! Переживём! И не такое случалось! – бодро произнесла она, похлопав Андроника по плечу.

– А ты… – хотел было спросить парень, но ведьма его опередила. Она молча приподняла крест.

– Не думаешь же ты, что я прибыла в Старый Мир, чтобы отсиживаться в зачуханных кабаках и наблюдать за земледельцами. Я охотница за вампирами, и по совместительству ведьма, – торжественно объявила девушка.

– А почему по совместительству, разве магия не оружие? – недоумённо спросил Андроник.

– Оружие, но не для вампиров. Этих тварей магией не убьёшь и даже не напугаешь. Для них не существует понятия «боевая магия». Я действую по старинке: чеснок, осиновые колы, святая вода, кресты, распятья… Правда это не самые эффективные средства. Лучше всего помогает огнестрел. Кстати, а вот и наша тяжелая артиллерия тащится. – Она взглянула на лестницу, по которой спускался Илий. Он нёс тяжелый мешок. Тяжесть его определялась по тому, как вор прогибался под объёмистой вещицей.

Парень скинул мешок на единственный неперевернутый стол в центре зала. Мешок раскрылся, и из него показалось дуло автомата.

– Ого! – присвистнул Ан. – Любите игрушки из Нового Мира!?

– Точно! У нас таких не делают, произнёс Илий, доставая из мешка ещё пистолеты и автоматы.

Андроник не очень хорошо разбирался в оружии (всё-таки вживую парню с ним встречаться не приходилось), но он узнал знаменитые пистолеты Макарова и автомат Калашникова. Среди прочих современных прибамбасов встречались и старые модели. Так, например револьвер, пищаль (как из неё стрелять Виссарионов не представлял вовсе!) – Где ты всё это взяла? Ограбила склад боеприпасов?

– Почти, дядя подогнал.

– Разве обычными пулями можно убить вампиров, – рассеянно произнёс Андроник, оглядывая горы опасного металлолома.

– Обычными, нет. А моими – да, – ответила ведьма, раздавая оружие подходившим к ней людям. При этом она давала краткие указания и указывала пост каждому человеку. – Всё оружие заряжено серебром.

– Я думал серебро – смерть оборотня.

– Больше смотри ужастики и читай страшилки! По сути вампиризм это болезнь. Вампиры – это заражённые люди. Здесь их уже нельзя вылечить… У серебра есть такое полезное свойство – оно обеззараживает. Следовательно, попадая в вампира, ты очищаешь его кровь, хм, и избавляешь несчастного от бессмертия.

– Ты сказала, их нельзя вылечить… – Андроник окончательно запутался во всей этой волшебной терминологии, помнится, что-то подобное рассказывала ему Дамира про оборотней.

– Вампиры – проклятие этой деревни. Каждую ночь они приходят и пытаются убить хоть одну жертву. Многих они кусают и забирают с собой. Они безумны. К тому же голодны и бессмертны. Они не могут покинуть этот свет по собственной воле. Они так же обречены, как и жители Веси. Я хочу помочь им обрести спокойствие, – говоря «им» непонятно было, кого ведьма имеет ввиду: людей или вампиров. – Держи. – Эльда протянула Андронику автомат. – Надеюсь, обращаться умеешь?

– Приблизительно, – попытался успокоить её и себя заодно ученик мага.

– Ладно, разберёмся.

И тут началось. Большие деревянные куранты (в этом мире всё из дерева, деревянный век какой-то!), похожие на шкафчик, начали бить. Народ засуетился ещё больше, гомон усилился.

– Тихо! – раздался громкий, пронзительный голос. Это был Крокус Нетон. – Успокойтесь!

Он стоял рядом с Эльдой, побледневшей от неожиданности. На её лице читался испуг и недоумение. (А Виссарионов думал, что дерзкая девчонка ничего не боится!)

– Эльда будет давать указания, а я создам замкнутое поле вокруг этого здания… – маг замолчал.

Люди облегчённо вздохнули.

– Но поле будет находиться на некотором расстоянии от стен.

– Что это значит? – спросила Дамира.

– К сожалению, полностью уберечься от вампиров не удастся, так как некоторые из них окажутся замкнуты внутри.

– С несколькими тварями мы справимся, – заверила Эльда.

Пока Нетон готовился к созданию заклятья, часы пробили двенадцать раз.

За стенами трактира послышался приглушённый шорох.

– Что там происходит? – шёпотом произнёс Андроник.

Дамира, держа пистолет в вытянутой руке, подошла к одному из закрытых окон. Эльда, взяв Андроника за локоть, осторожно подкралась к другому окну. Здание трактира построено давно, ещё до появления вампиров, так что окон было много – столько, чтобы дневной свет хорошо проникал в помещение.

– Рассредоточьтесь, – велела ведьма.

Она взглянула на ставни и прищурила глаза.

– Их несколько десятков, – тихо произнесла девушка. – Почему они медлят?

Она обернулась к магу, тот вместе с Ларой творили заклинание. Крокус Нетон и колдунья окутались туманом Вдвоем они совершали замысловатые пассы, сгущая туман до состояния сначала киселя, а затем тугой резины. Через минуту на пол посыпались маленькие металлические шарики.

– Готово! – возвестил маг. – Замкнутое поле крепче металла. Вампиры с той стороны не пройдут, а с этими разбираться вам.

– Хорошо, разберёмся. Вы можете поставить преграду на окна? Эти деревяшки не выдержат натиска, – Эльда указала на ставни.

– Да, я могу натянуть магический заслон. С той стороны будет прорваться трудновато, но с этой можно будет полноценно защищаться. Это их задержит.

– Отлично! – Девушка хотела сказать что-то ещё, но не успела – створка окна, около которого она стояла, разлетелась вдребезги. Эльда вскрикнула и тут же пальнула из возникшего из воздуха пистолета. Она выстрелила наугад, не целясь, но всё-таки попала. Вампира на той стороне отбросило на несколько метров. Девушка попала ему прямо в глаз, размозжив лицо. Бр-р… Жуткое зрелище.

– Антивампирин, – пояснила Эльда, демонстрируя маленький пистолетик Андронику. – Вышибает мозги, прошивает сердце, – похвалилась она.

Виссарионов с отвращением посмотрел наружу. Вампир ещё трепыхался, пытаясь встать, но Эльда добила его, выстрелив в сердце.

– Спи спокойно, дорогой, – произнесла она.

Тем временем колдун бегал от одного окна к другому, натягивая магические заслоны. Как и говорила Эльда, деревянные ставни тут же разлетались. Теперь от злобных тварей людей спасала только магия.

– Я сам попробую, – сказал Андроник, глядя как Нетон на противоположной стороне, растягивает, будто мыльный пузырь, очередное магическое полотно.

Ученик мага подошёл к окну, воспользовавшись моментом затишья, и начал бормотать магические слова. Потом он сложил большой и указательный пальцы правой и левой руки, образовав прямоугольник. Осторожно подул на пальцы и почувствовал, что на них закрепилась тонкая прозрачная плёнка. Поднёс руки к окну и стал их разводить в разные стороны, словно растягивая плёнку. Затем, дотронувшись до рамы, закрепил своё творение. И сделал это как раз вовремя: тут же на только что затвердевшее переливающееся магическое полотно налетел разъярённый вампир. Встретив преграду, он отскочил. С заслоном произошло, что-то странное, он стал темнеть и постепенно приобрел мутно-чёрный цвет.

– Так и должно быть? – поинтересовалась Эльда, глядя на остальные заслоны, оставшиеся прозрачными. – Наверное, твоя магия слишком восприимчива к внешним воздействиям. Теперь у всех обычный заслон, а у нас тонированный, – констатировала она.

Прошло уже четверть часа после боя курантов, но никто не решался стрелять. Какой-то парень, случайно нажал на курок, целившись в стену.

– Дуритос-идиотос! – закричала ведьма. – Ты куда стреляешь! Ты когда-нибудь слышал, что такое рикошет, а тем более в переполненном помещении! Дай сюда!

Эльда взяла автомат и направила его в затворённое заслоном окно.

– По моей команде стреляй, – сказала она, стоящему рядом Андронику, указывая на другое окно. Парень кивнул. Ведьма сосредоточенно посмотрела на магический заслон, подняла руку… – Давай! – И махнула рукой.

Раздался звук автоматной очереди, крик боли и ярости с той стороны.

– Получи вампир гранату! – радостно воскликнула девушка. – А теперь, все у кого есть оружие, займите свои посты. По моей команде… Пли!

С десяток человек нажали на курок одновременно. Вампиры падали как гнилые яблоки, с глухим звуком ударяясь о землю.

– Откуда в тебе столько кровожадности! – удивился Андроник. Лично ему вся эта затея была противна, несмотря на то, что вампиры – нечисть.

– Я пришла в Старый Мир не одна, а с подругой, Гелей. Её задрали вампиры. Не покусали, нет. А задрали. Это были такие же твари из ряда обезумевших. Тогда я ещё просто хотела стать ведьмой. Теперь я понимаю, что охота – моё призвание.

У Андроника упало сердце. Неужели у этой весёлой, безбашенной ведьмы такое страшное прошлое?! Он думал, эта девушка из тех, кто гонится за приключениями ради острых ощущений. Эльда оказалась мстительницей.

– Ты мстишь? – произнёс он свою мысль вслух.

– А ты? Ник, я знаю, что ты не просто ищешь сестру, ты хочешь убить Властелина Мрака. Он забрал её душу?

Лицо Виссарионова стало каменным, он уставился в абсолютно непроницаемое окно и пустил пару очередей в никуда. Отдача буквально сносила с ног, но он держался. Отдышавшись, он вернулся к разговору.

– Откуда ты знаешь?

– Маг сказал. Он у вас болтун – находка для шпиона. Так это правда?

– Да, но я не мщу, я жажду справедливости.

– В таком случае я тоже не мстительница, я просто уничтожаю нечисть, пока они не уничтожили других. Я чистильщик, вот и всё.

Разговор окончен. Возвращаться к этой теме означало бы переливать из пустого в порожнее. К тому же было не до того. Вампиры совсем озверели. Их атаки стали учащаться, кое-где заслоны не выдерживали, в них появлялись прорехи. Патроны заканчивались, требовалась перезарядка. Ведьма опять посмотрела на защиту.

– Откуда они берутся! Вампиров как будто не убавилось. Не могли же они проникнуть через магическое поле!

– Как ты видишь? Заслон ведь не прозрачный, – удивился Андроник.

– Я вижу сквозь предметы – это мой ведьминский дар, – ответила Эльда.

Она обратилась к валькирии.

– Дамира, скажи людям, чтобы целились в сердце, иначе мы с ними никогда не покончим, – сама ведьма подошла к столу с оружием с целью перезарядить свой антивампирин.

– Подходите ко мне! Живо! – она перешла на крик, видя, как толпы вампиров прорываются внутрь.

Два особо жутких, мятых вампира протиснулись сквозь дальние заслоны и накинулись на женщину, служанку.

Дамира бросилась на кровососов с мечом. Одним взмахом клинка она снесла обоим головы.

– Отведите её наверх, – приказала она. Женщина, вся в крови, только хлопала глазами и мычала от ужаса.

– Раньше они были спокойнее, – произнёс хозяин трактира. Ему, кажется, вообще было наплевать на то, что происходит. Он видел каждую ночь одно и то же и смирился со своей участью.

На часах три. Два часа до рассвета.

– Главное – продержаться до восхода солнца! – крикнула Эльда. – Потом они уйдут.

Все послушно держались.

По чёрному стеклу пошла трещина. Андроник начал отступать назад. Окно разразилось блестящими осколками. Виссарионов почувствовал тяжесть и нехватку воздуха. Непонятно, как вампир оказался на нём. Налетел внезапно, сбив Ана с ног.

Кровосос схватил Виссарионова за горло, пытаясь, одновременно дотянутся клыками до его шеи. Глаза вампира горели красным огнем. Ан задыхался.

«Автомат!»

Дуло автомата ткнулось во что-то мягкое. Живот вампира. Андроник нажал на курок. На белоснежных клыках вампира появилась кровь. Но не Ана, а его собственная. Из носа и рта твари хлынули потоки алой жидкости. Кровь залила парню лицо. Вампир остался живым. Он обессилел, но был жив.

Виссарионов скинул гада с себя, навёл оружие. Щелчок… и ничего. Патроны закончились.

– Чёрт! – выругался Андроник.

Раздался выстрел. Вампир перестал дёргаться, его глаза закатились.

– Спокойной ночи! – услышал парень знакомый голос за спиной. Он обернулся.

– Спасибо!

– Не за что, – произнесла Эльда. – Вытрись, смотреть противно, – она кинула Андронику тряпку.

…Появились первые лучи солнца. Всё стихло. Люди, измученные и измождённые, поплелись в свои комнаты. Кажется, ничего и не было, если бы не кровь и мёртвые вампиры повсюду. Эльде, как всегда, удалось сохранить бодрый и весёлый вид.

– Пойдешь спать? – спросила она Андроника. Илий ушёл наверх, а она ещё перебирала и складывала оружие.

– Нет, ты явно издеваешься. Думаешь после такого я смогу заснуть?!

Ровно через три часа после рассвета друзья вышли из Веси.

– Куда сейчас? – спросил Илий Дамиру, Виссарионова и Нетона.

– К Горе Поклонителя, – коротко ответил Андроник. – А вы?

– Мы? Куда-нибудь. Лишь бы подальше отсюда, – Эльда кивнула на ворота деревни.

– Тогда прощайте, – с сожалением сказал Андроник. Эта ночь сблизила их, и ему не хотелось расставаться.

– Почему «прощайте»? Быть может, до свидания? – заговорщицки произнесла ведьма, но на её слова никто внимания не обратил.

– Удачи в охоте за вампирами!

– Удачи, Искатель!

«Она мне понадобится…»

Глава 4. Охота на ведьм

Около двадцати четырех лет назад

– Ты должен уйти, – Ларика преградила Нетону путь в дом.

– Почему? – колдун насторожено взглянул на валькирию.

Женщина не выдержала продолжительного взгляда и отвернулась. Отступила к стене, открыв проход. Нетон спокойно вошёл.

– Объясни, почему я должен уйти? Я люблю тебя, – он взял её за руку, но валькирия оттолкнула его. Её взгляд вдруг стал твёрдым и решительным.

– Ты якшаешься с чернокнижниками и тёмными колдунами, водишь дружбу с ведьмами, заключаешь союзы с теми, кого мы убиваем, – сказала она с ноткой презрения в голосе.

– Мы с тобой это обсуждали, – устало сказал Нетон. Ему не хотелось прибегать к больной теме. – Но дело же не в этом? Тебя что-то гложет.

Ларика вздохнула. Ей не нравилась излишняя прозорливость мага.

– Я беременна, – тихо произнесла она.

– Что? – Нетон смотрел на неё, широко открыв глаза.

– У меня будет ребёнок. И по обычаю наших племен ты должен уйти.

– Но как же семья? – колдун быстро сориентировался: нельзя отпускать Ларику от себя.

– Какая семья? – выпалила валькирия. – Ты странствующий маг, я воительница. Между нами пропасть… – она замолчала, тяжело сглотнула. – Я всё решила. Ты сам знаешь наши обычаи: если родится мальчик, он отправится с тобой, ты будешь учить его магии и воспитывать по своему желанию. Но если будет девочка, ты покинешь нас. Она вырастет воительницей, как и все в нашей семье.

– А как же выражение «мужчина – воин, женщина – ведьма»?

– Ведьма? – Ларика пришла в ярость. – Не смей даже говорить! Никогда в нашем роду не будет ведьм! В моей семье испокон веков все добывалось потом и кровью, мы умирали в бою. Женщина никогда не занималась колдовством!

– Дар не утаишь, – пытался убедить женщину Нетон. – Ваши убеждения неразумны. Сама природа подчиняется магии, это её сущность. Как те, кто утверждает, что взаимодействует и живёт с ней в согласии, может отвергать Силу? Возможность пользоваться Силой – великий дар, и ты хочешь лишить её этого? Способности, если их не развивать, будут только мешать девочке жить. Сколько можно лелеять своё упрямство! Ты обречешь свою дочь на ужасное существование!

Колдун был взбешён и растерян, он понимал, что валькирию не убедить, и знал к чему это может привести. Ещё слишком рано о чём-либо говорить, он не обладал прорицательскими способностями, но знал о рождении девочки, будто само Провидение вложило ему эту информацию в голову.

– Ничего, как-нибудь проживет. Ещё ничего не известно, – Ларика отвернулась. – Сейчас тебе лучше покинуть дом. Приходи через год. Тогда будем решать.

Как объяснить этой упрямице?.. Она не послушает. Это не её вина. Давление со стороны её окружения способно раздавить сознание как скорлупу ореха. Она держалась до сих пор, но материнский инстинкт и нахлынувшее чувство долга перед ещё не родившимся ребенком не даёт принять радикального решения – уйти из племени. Страх оказаться без покровительства Старшей Матери заставляет идти наперекор желаниям, которых, возможно, она сама не осознает. Что ж, если она не отправится с ним, ему не остаётся, кроме ожидания. Долгого и томительного… а затем борьбы, борьбы за право вмешаться в Ткань Судьбы ещё не родившегося ребёнка.

– Хорошо. Сейчас я покину тебя, – Нетон направился к выходу. – Но я не оставлю ребёнка!

* * *

Двенадцать лет назад

Ханара целилась метко.

Она никогда не промазывала. Дамира знала об этом. Она стояла рядом, когда девочка пустила первую стрелу. Стрела попала в яблочко. Валькирии захлопали. Ханара всегда превращала тренировку в представление. Сейчас тренировались только малолетки, как называла их Лаора, тренер по стрельбе. Все девочки-ровесницы собрались на поляне перед домом Лаоры, чтобы потренироваться. Незаметно тренировка перетекла в соревнование. Ханара слыла самой меткой в группе. За всё время обучения она не промахнулась ни разу. Такая меткость – редкий дар. В столь юном возрасте она уже заработала себе место в Элите – среди лучших валькирий племени. В Элиту принимали по наступлении четырнадцати лет, в этом возрасте валькирия считалась полноценным воином, развившим все свои возможные качества. Считалось, что девушка к этому сроку научилась всему, чему могла научиться, дальше она могла только набираться опыта в битвах. За всю историю моложе Ханары девушек ещё не принимали.

Ханара первой затеяла этот спор, сказав, что среди всех валькирий нет лучше, чем она. Конечно, все согласились. Все, кроме Дамиры. Дамира знала о высоком положении юной валькирии, но ей хотелось насолить зазнайке. Ханара вызвала Дамиру на поединок. Пять попыток. Но не на количество попаданий, а на количество промахов. Если Ханара хоть раз промахнется, то признает себя худшей валькирией этого года. Признать себя худшей означало носить красную метку на щеке до конца года, знак поверженной. При таком раскладе вряд ли ей удастся сыскать воинской славы в будущем. Среди валькирий нет ничего хуже, чем быть худшим бойцом. Отчаянный поступок для той, что несла на своих плечах Надежду Семьи. Это было жестоко, но дети порой бывают жестоки. Ханара сама выбрала это наказание, она знала, что не промажет. Она никогда не промазывала.

Ханара поклонилась на аплодисменты и уступила место Дамире. Валькирия взяла свой лук. Натянула тетиву… стрела устремилась к цели…в яблочко. Стрела Ханары упала на землю. Наступила тишина.

Ханара не стала медлить. Почти не глядя, она пустила вторую стрелу. И, конечно же, попала в цель. Дамира последовала за ней.

Третья и четвертая попытки девочек оказались тоже равны. Осталась решающая пятая стрела.

Ханара улыбнулась.

– Тебе никогда меня не победить, – сказала она смеясь.

– Посмотрим, – пристально глядя в глаза соперницы, ответила Дамира.

«Выскочка», – крутилось у неё в голове.

Стрела пущена.

Дамира впилась в неё взглядом.

«Ты не попадешь в цель», – произнёс звонкий голосок.

Стрела угодила в дерево над раскрашенным диском. Ханара злобно уставилась на валькирию.

– Ведьма! – крикнула она в лицо Дамире.

По толпе одногруппниц пролетел шёпоток.

– Я видела, как ты смотрела! Ведьма!

– Ведьма! Ведьма! Ведьма! – скандировали валькирии.

Оцепенение прошло быстро. Ей посмели нанести худшее оскорбление. Её обвинили в нечестности. Дамиру охватила ярость. Она кинулась к Ханаре. Схватила её за шиворот и бросила на землю. Девочка, не ожидавшая такой реакции, свалилась, как подкошенная.

– Не смей называть меня ведьмой! – кричала Дамира, тряся Ханару за плечи. Она была готова ударить её, но её мощным рывком подняли на ноги.

– Дамира, что здесь происходит? – потребовала объяснений Лаора.

– Спросите у Ханары, – лишь крикнула она и, вырвавшись, бросилась прочь, растирая по лицу хлынувшие слезы.

* * *

Три года назад

– Приветствую вас, господин Владомир, – с вежливым поклоном произнесла Дамира, входя в роскошный кабинет правителя города.

– Что вы, Дамира, не нужно этих почестей, – он привстал из-за стола и протянул руку.

– Давайте без почестей, – согласилась валькирия и не ответила на жест Владомира.

– Что ж, – растерянно произнёс он, и, сделав вид, что поправляет канцелярские принадлежности на столе, сел. Дамира, не дожидаясь приглашения, села в кресло напротив.

– К чему такой срочный вызов? Как вы вообще меня нашли? – девушка впилась взглядом в мэра.

– Ох, это нетрудно, слава о ваших подвигах разнеслась по всему Старому Миру. Сейчас ни одна война не обходится без наёмников. С последней войны мы тебя и вызвали, – пояснил Владомир.

– Всё верно. Ну и зачем же?

– Дамира, тут такое деликатное дело, – правитель замялся. – Безусловно, мне нужен специалист высочайшего класса…

– И вы считаете меня таким спецом, – догадалась валькирия.

– Конечно. Лучше вас с этой работой никто не справится.

Дамира поняла, что мэр не договаривает. Она встала и, упершись ладонями в стол, наклонилась так, чтобы её лицо находилось прямо напротив лица мэра. Наигранная улыбка мгновенно испарилась.

– Не темните, – строго сказала девушка. – Что за работа?

– Э… Как вам сказать. – Мэр медлил.

– Как есть, так и скажите.

– Мы объявили охоту на ведьм, – выпалил он и тут же замолк, словно испугавшись своих слов. – Но это конфиденциально, – вернулся он к своему лебезящему тону. – Вы же понимаете, что Старый Мир – это сугубо магическое место.

– И вам бы не хотелось разрушать эту иллюзию, – Дамира обошла кресло и облокотилась на его спинку.

– Понимаете, их развелось столько, что простому народу никакого житья от них нет, – стал оправдываться мэр.

– А вы не пробовали просто изгнать их, объявить свободный выход. Вы ведь в курсе, что весь остальной мир живет по свободным законам, и ведьмы давно имеют такие же права, как и все остальные. Ведьмовство это дар, – Дамира с недоумением посмотрела на мэра.

– В том то и дело, что уже все пробовали. Они все лезут и лезут, – Владомир говорил о ведьмах, как о ползучих гадах. – Мирый Ал – не место для ведьм! – твёрдо сказал мэр. – Люди не хотят жить рядом с нечистью.

– Хотите сказать, все тёмные, – насторожилась валькирия.

– Да кто ж их разберет! – выругался мэр. – Иные по ночам на метлах шастают, а днём словно и не знают ни про что… Мы объявили регистрацию, вдруг поможет. А они твердят: мы свободный народ, мол, колдовство не запретишь. А за свободу надо платить. И за магическую деятельность тоже. Налоги стали взимать… – он замолчал.

– Ну и? – поторопила валькирия.

– Не хотят платить! Говорят: дар наш, с какой стати мы за него должны платить!

– И много таких бунтарей? – про себя наёмница уже каталась со смеху, но старалась не выдавать своих эмоций.

– Да почитай все и есть. Те, кто на учёте – помечены, у них перед домом табличка весит «магия разрешена». А всех остальных истребить!

Столько шума из-за ничего. По всему миру ведьмы и колдуны практиковали магию, как и любую другую науку, а тут прям средневековье какое-то!

Дамира сама не любила ведьм, мать рассказывала о магии как о зле. Ведьмы пользовались им для утехи и как оружием. Но валькирии не признавали такого оружия. Дамира понимала, что это полный бред, но так уж повелось, что валькирии и ведьмы воевали. Сейчас эти войны прекратились, но личная неприязнь всё равно осталась у каждого. К колдунам Дамира относилась проще, всё-таки её отец маг, и ей пришлось с этим смириться. Хотя она и видела его несколько раз в жизни, но по его поступкам понимала – он хороший человек.

– Если бы они просто колдовали, ещё ничего, но они же крушат! – жаловался мэр. – Весь город губят, демоницы!

– Ненавижу ведьм, – сплюнула валькирия. Если дела обстоят так серьёзно, может, стоит взяться за эту работу.

– Вам предстоит великая миссия, – мэр разукрашивал действительность как мог. – Вы будете чистильщиком, который освободит город от зла. Ну, естественно, за хорошую плату, – добавил он.

– Это вам будет дорого стоить, – предупредила валькирия. – Через три дня ведьмы сами будут бежать из города.

И она удалилась.

* * *

Охота. Любимое занятие валькирии. Нет ничего лучше охоты. Это чувство клокочущее в груди, желание поймать добычу, запах её страха… Для Дамиры охота была жизнью. Да, битва давала колоссальную энергию, адреналин, холодок смерти по венам, опасность со всех сторон (безусловно без этого тоже нельзя), но охота совсем другое. Ты преследуешь добычу в одиночку, она будет только твоей, ты наслаждаешься её страхом… Раньше Дамира считала такое своё поведение естественным, и ничего что добычей был человек.

Ночь опустилась на город с шумными криками толпы, расходящейся по домам, задержавшихся на работе и студентов, гуляющих допоздна. Но город вскоре заснул, накрывшись тёмным холодным покрывалом неба. Это было её, Дамиры, время. Но также время ведьм и нечисти. Не только она охотилась по ночам. Сейчас ночные охотники её не интересовали. Её интересовали те, кто не боится ночи, те, кто под её покровом начинает творить колдовство.

Дамира шла по улице, вооружившись своими изогнутыми клинками. За спиной болтался небольшой колчан с прикреплённым к нему луком – осторожность никогда не помешает, к тому же с этим оружием работу можно сделать быстрее и убраться из города. Мирый Ал был местом воров и бродяг. Но не в смысле людей без крова и людей грабящих, чтобы прокормиться, а тех воров, что обкрадывали своих граждан, тех, что крали у государства, честно смотря ему в глаза и выпрашивая милости. Мирый Ал был городом чиновников и купцов. Остальных же ждали большие налоги и паршивое отношение. Если бы не неприязнь к ведьмам, валькирия отказалась бы от этой работы. Но сейчас главное – не ошибиться. Она не простит себе ошибки.

Днём Дамира заранее обошла большую часть города, чтобы лучше узнать обстановку. Она посмотрела те самые таблички, про которые говорил ей Владомир, посмотрела на дома якобы тёмных и неугодных правительству магов. Теперь оставалось только настигнуть и убить их.

Девушка забралась на крышу одного из пустых домов в конце улицы. Сверху лучше видно, тех, кто не спит ночью. Ну что ж, пора приступать…

* * *

Ветер трепал волосы, бил в лицо запахом трав. Ведьма была рядом.

Дамира бежала, перепрыгивая по крышам, как кошка, цепляясь за выступы. Через пару домов она увидела ЕЁ.

Чёрная женщина средних лет загнала в угол молодого парня. Тот сползал по стене и держался за горло, пытаясь ослабить невидимую хватку ведьмы. Смуглая кожа, чёрные как смоль, жёсткие словно проволока, вьющиеся пружинами волосы, вороньи глаза. Лохмотья ведьмы были обшиты разнообразными карманами, в которых она таскала амулеты и снадобья.

Шшух! Валькирия спрыгнула с крыши и оказалась за спиной ведьмы.

Женщина пришла в замешательство. Опустила руку, которой контролировала парня, но поворачиваться не желала.

– Оставь его! – приказала валькирия. В её голосе ни угрозы, ни жёсткости, он вообще был лишен эмоциональной окраски – стальной и непоколебимый.

– Не мешай, девчонка! Этот человек мне должен. И он заплатит… Своей жизнью, – ведьма крепче сжала пальцы, и парень повалился на землю. Он хрипел, бился будто рыба, оказавшаяся на суше.

– Я предупредила, – произнесла валькирия и выхватила серповидные клинки из ножен. Сейчас прольётся чья-то кровь, – мелькнуло в голове.

Лезвия сверкнули в лунном свете. Дамире хватило взмаха руки, чтобы перерубить ведьму надвое. Загнутое лезвие вошло в шею у основания плеча. Валькирия резко рванула вниз. В темноте показались кости позвоночника. Брызнула алая жидкость. Ведьма не издала ни звука, прежде чем её мышцы отделились от костей. Она ничком упала в лужу собственной крови.

Дамира, словно мясник разрезала живую плоть.

– Неаккуратно получилось, – многозначительно произнесла девушка, вытирая клинок о лохмотья ведьмы.

Парень совсем задыхался. Но не из-за колдовских чар. На неокрепший организм юноши безжалостной волной нахлынул ужас.

– Сочувствую, – произнесла валькирия и унеслась в ночь.

Как парень будет справляться со своим потрясением, кто будет заметать следы кровавой разборки – её не заботило. Это уже не её проблемы.

* * *

Валькирия снова перебралась на крыши. Хороший обзор и скорость, идеальный способ передвижения для охоты. Ей нужно всего лишь выследить парочку ведьм и свалить из города. Эта задача ей по силам, но в душе серой кошкой поселилось беспокойство. И эта кошка, не унимаясь, продолжала точить свои когти о стены сознания. Что-то копошилось в сердце, роя норки сомнений. Правильность её решения очевидна, но почему-то приходится бороться с собой.

Дамира пыталась отвлечься иными размышлениями. Вот, например, интересный факт: мэр говорил о ведьмах и ни слова о колдунах. Почему в городе чиновников и торговцев магией занимаются только женщины? Или не только? Точнее сказать, что только женщины не хотят платить за дар, только женщины занимаются ведьмовством и ничем кроме. Остальные же применяют магию в качестве помощи в торговых делах и правительской рутине. Система этого города – сплошные противоречия. Но опять же не ей, наёмнице думать об этом.

Валькирия, спустившись с крыш, уже кралась вдоль обшарпанной стены одного из ведьминских «притонов». Она знала, что ведьма внутри, ей всего лишь надо войти и убить её. Чистка значит чистка – не щадить никого. Только вот проблемка: наверняка дом защищен заклинаниями и амулетами. Просто так её никто не впустит. Но у валькирии уже был план как попасть внутрь…

Девушка остановилась в нескольких шагах от двери ведьмы. Дальше нельзя, может сработать защитный барьер. Да, валькирия знала об этом. Как говорится врага надо знать в лицо. Но лица волновали Дамиру намного меньше, чем методы этих самых врагов. И здесь определенно стоял именно барьер, она это чувствовала.

Дома на окраинах обычно строились на скорую руку, без размаха, этакие кирпичные бараки, для тех, кто не в состоянии выплачивать налоги, но и убраться из города тоже не может. У таких людей нет выбора, и они ютятся в тёмных, холодных коробушках, лишь бы не считаться бездомными.

У этих домов имеется одна хорошая особенность: множество маленьких высоких окошек. Окна располагаются под потолком, как со стороны двора, так и со стороны улицы. Они ничем не закрываются, лишь на время зимы их забивают досками. Но сейчас лето, и окна полностью открыты. Это никого не удивляет, летняя жара сводит с ума, да и красть в таких домах нечего. Вряд ли ведьма защитила окна заклинаниями или магическими растяжками (слишком мала вероятность того, что кому-то вздумается проникнуть в дом именно через них), но проверить всё-таки стоит.

Дамира набрала горсть мелких камешков и завернула в кусок материи, затем закрепила его на поясе. Теперь надо возвратиться на крыши. Она ловко взобралась на соседний дом, выбрала наиболее подходящий угол обзора. Вытащила пару камешков и кинула в ближнее к ней окно. Как она и предполагала, магии не было. С этой стороны дома уместилось всего два окна, но и через них можно увидеть почти всю комнату. Ведьма что-то делала в дальнем углу помещения. Но в темноте можно было различить только её силуэт. Хоть бы свечку зажгла.

План Дамиры был чрезвычайно прост. На этот раз она воспользуется луком и как только появится возможность, пустит стрелу через окно прямо в ведьму. Она приготовила лук и стрелы и устроилась поудобнее. Остаётся только ждать.

Время шло, а ведьма не сдвигалась с места. Она то опускала, то поднимала голову, что-то шептала. Дамира прождала не меньше часа, прежде чем женщина, наконец, вышла из своего укрытия и направилась к столу, стоящему посреди комнаты. Видимо он служил ещё и алтарём. Вот он, подходящий момент.

Валькирия натянула тетиву и выстрелила.

– Чёрт! – выругалась она сквозь зубы.

Стрела угодила под лопатку. Ведьма вскрикнула. Она обернулась, тщетно пытаясь разглядеть убийцу.

Дамира пустила ещё одну стрелу, и ещё одну, теперь уже точно в сердце. Ведьма медленно сползала на пол; она схватилась за стол, пытаясь как можно дольше удержаться на ногах.

«Живучая, – подумала Дамира, наблюдая за ней. – Когда ж ты сдохнешь?»

Валькирия засунула руку в колчан со стрелами. Видимо, придется выстрелить ещё раз.

Ведьма опрокинула пару кувшинов. Кружка, стоящая на самом краю, полетела вниз и с дребезгом разбилась на мелкие кусочки. Этот звук показался наёмнице особенно громким.

Тишина.

Крик, раздавшийся затем, был подобен звуку от разорвавшегося снаряда. Ребёнок. Это кричал ребёнок.

Валькирия застыла с натянутой тетивой. Вот почему ведьма до последнего цеплялась за жизнь. В тёмном углу стояла детская кроватка. Оттуда раздавался детский плач, надрывный, полный боли и страха.

Ведьма уже лежала на полу. Она перестала дышать, она не слышала детского плача, и уже не могла успокоить малыша. Малыша, оставшегося сиротой. А малыш всё не утихал. Казалось, он вот-вот разорвётся от крика. Дамира так и стояла без движения, уставившись в пустоту перед собой. Этот дом был указан как особо неугодный…

Неужели у всех этих женщин есть дети? Владомир не хочет распространять ведьминский дар. Тогда почему о детях он ничего не сказал?

«Почему я сама не подумала об этом?!»

Кем надо быть, чтобы приговорить к смерти мать грудного ребенка?

«Кто я сама, если так тупо и хладнокровно исполнила приказ?!»

Валькирия убрала лук за спину. Спрыгнув с крыши, побрела по ночному городу. В голове не утихал детский плач. И она пыталась заглушить его своей ненавистью к колдовству и всему, что с ним связано.

* * *

Ну что ж, пожалуй, на сегодня можно закончить, – удовлетворённо подумала валькирия, спрыгивая с крыши крайнего дома. На этой улице чистка удалась. Практически все ведьмы уничтожены. Трудная выдалась ночка.

Девушка шла быстро, сбиваясь с ритма, в её шагах ощущалось волнение. Дамира преодолела небольшое расстояние, прежде чем почувствовала: что-то не так. Она замерла на месте. Задержала дыхание. Чутье её никогда не подводило: кто-то за ней следит.

«Неужели эти твари захотели потягаться?» – вопрос так и застыл у неё в голове. Потянуло травами. Ведьма!

Девушка повернулась на сто восемьдесят градусов.

– Привет, сестрёнка! – в приветствии не ощущалось ни радости, ни насмешки, лишь холодное выжидание.

– Не называй меня сестрёнкой, – сквозь зубы предупредила валькирия.

– Сущность просится наружу? – ведьма склонила голову, словно собака, с любопытством рассматривающая нового хозяина. – Не жалко своих-то убивать?

– А ты, значит, не боишься? – вопросом ответила Дамира.

– Я такая же, как и все. Для вас падаль. Конечно, боюсь. Ты чувствуешь мой страх, так же как и я чувствую твоё отвращение ко мне.

– Ты, значит, видишь? – Дамира начала догадываться.

– Неплохие познания в магии! – будто бы похвалила ведьма. – Весьма недурно для той, что ненавидит колдовство и желает искоренить его.

– Ничего личного, – будто оправдывалась валькирия.

– Как же, только бизнес. Тебе заплатили, и ты с радостью принялась за работу. Ведь убивать ведьм лучше, чем бесплатно охотится на лесных оборотней, вампиров…

– Вампиров? Да они никого не трогают, живут себе тихо-мирно вдали от людей. Чего не скажешь о вас, – валькирия ткнула в направлении ведьмы серпообразным клинком. – Вы вечно путаетесь под ногами, пользуетесь людской беспомощностью.

– Не уходи от темы. Я считала твою ауру. Бежишь от реальности, пытаешься спрятаться от способностей. Кого ты обманываешь? Кто тебя лечит, кто помогает выживать, кто даёт тебе информацию…

– Заткнись! Что ты об этом знаешь? Я ненавижу вас! Я не властна над своим прошлым. Отец наградил меня даром без моего согласия, но я выжгу его из себя и из себе подобных. Я убиваю без магии, так что всё честно. Я живу тем, чему научили меня мои предки. Мое племя против магии и я с ними полностью согласна.

– Валькирии, вам с детства вдалбливают в головы, что всё достающееся не физическим трудом, грязно, подло и является злом. Но это не так! Твой отец не хотел бы, чтобы ты зарыла свой дар. Не все ведьмы зло, ты не хочешь понять этого… – ведьма опустила взгляд. То, что она считала с ауры Дамиры, беспокоило её, она хотела донести смысл увиденного, но не могла подобрать слова. Да теперь всё бесполезно. Сломать укоренившиеся стереотипы могло только очень сильное потрясение, для закалённой валькирии таких потрясений не существует.

– Хватит болтать, пора и деньги отрабатывать, – Дамира вытащила из ножен второй клинок и встала в стойку.

– Мне очень жаль. Я не смогла до тебя достучаться… – огорчённо проговорила ведьма. Девушка повернулась спиной к валькирии, она явно собиралась ретироваться.

Дамира в два прыжка преодолела расстояние до ведьмы. Протянула руку и прижала клинок к горлу ведьмы, чиркнула. Кровь хлынула тягучим потоком, заливая одежду. Ведьма ещё дышала.

– Ты одна из нас, – прохрипела она.

– Прощай, сестрёнка, – прошептала валькирия в ответ, сплюнув и опустив девушку на землю. Красная жидкость медленно впитывалась в жирную почву, оставляя лишь влажный след на поверхности земли.

В этой битве для Дамиры не было правых и виноватых, она не задумывалась о последствиях и справедливости. Ей казалось, что ещё будет время оправдаться. Она выполняла задание.

Это убеждение заменяло ей совесть…

* * *

Полгода назад

– Ведьма только хотела предупредить меня, – рассказывала Дамира отцу. – Я не могла послушать её. Ты сам знаешь почему.

– Чтецы ауры – не добро и не зло, они лишь посланники, предвестники, называй, как хочешь. Видеть судьбу – редкий дар. Можно гадать, можно с помощью заклинания вызывать картины будущего или прошлого, но видеть по дымке у тебя над головой всю твою жизнь – это дано немногим, – объяснял Нетон. – Я понимаю, тебе трудно смириться с тем, что ты пошла наперекор Ларике, изменила традициям своего племени, но нельзя жить, только одной стороной, так же как и нельзя дышать одним легким. Обзор одним глазом будет неполным. Человек, использующий только одно полушарие мозга, неполноценен. Я могу долго приводить примеры, но суть ты поняла, если у тебя есть дар – используй его. Ты валькирия, но ты и волшебница, как бы эти две стороны ни противоречили, ты должна научиться использовать обе. Я сожалею, что тебе пришлось перенести такое…

– Я много раз ошибалась в жизни, но я хочу искупить свою вину, – валькирия взяла отца за руку. – Я надеюсь, ты поможешь мне пройти мой путь, каким бы тернистым он ни был. Но не проси меня, пожалуйста, колдовать. Я никогда не произнесу ни единого заклинания, я смирюсь со своим даром, но использовать его – никогда!

– Хорошо. Тебе нужно время, чтобы привыкнуть. И никогда не говори «никогда»!

Глава 5. Над землёй

Три года назад

Битва была в разгаре.

Армия нечисти сметала всё на своем пути. Люди гибли. Солдаты спасались бегством. Войско Гемберта проигрывало.

– Ты пойдешь и убьешь их, – Дамира стояла над одним из солдат войска. На вид парню было лет восемнадцать. На его лице читался испуг, он был ранен, левая рука истекала кровью. Ей некогда с ним возиться. Лежащий на земле, бьющийся в припадке ужаса, слизняк раздражал её больше, чем все вампиры чернокнижника вместе взятые. Самое плохое заключалось в том, что таким оказалась добрая часть хвалёного войска. Где отъявленные головорезы и вышибалы? Где хладнокровные убийцы и укротители нечисти? Эта малышня гибла раньше, чем успевала вытащить клинок из ножен и крикнуть «за короля!». В этот раз ей не повезло с нанимателем.

– Вставай, – она тряхнула парня, поднимая с земли. – Встань и иди!

– Не могу, – он сорвался на писк. Голос дрожал.

– Что?! – валькирия была в бешенстве.

– Я не могу, – он упал на колени, по лицу потекли слёзы.

– Щенок! – вскричала она и пнула парня ногой. Тот свернулся клубком, прижав ноги к груди.

Не обращая более на него внимания, валькирия кинулась в толпу нечисти. «Рассчитывай только на себя!» – повторяла она, вытаскивая из ножен свои кривые мечи. Закалённая сталь, покрытая серебром. Им конец!

Рыжие полосы волос вспыхнули начищенной медью, глаза загорелись холодным огнем. Лед и пламя встретились, чтобы наполнить долину смертью.

Дамира крутилась волчком, отрубая головы, ныряла между лошадьми и прыгала через трупы. Она наслаждалась битвой. Она делала свою работу – убивала.

* * *

– Ну, куда теперь? К горе Поклонителя? – спросил Андроник у Дамиры, когда они пересекали очередную лужайку.

– Ты угадал. Мы направляемся к горе Поклонителя, тем более что нам нужно ещё найти лошадей для путешествия наверх.

Валькирия брела медленно, разглядывая облака, проплывающие по небу.

– Обожаю летать на лошадях! Думаю, полёт и тебе доставит массу удовольствия, – с предвкушением произнесла она.

– Андроник, мальчик мой, – подал голос колдун. – Не пора ли нам заняться твоими тренировками?

– Чем, простите? – Виссарионов был ошарашен.

– Да, именно так, – колдун подтвердил, что тот не ослышался. – Ведь мы договорились разработать новую концепцию. Тебе не нужны заклинания, но тренировки по владению клинком остаются в силе, – он переглянулся с Дамирой. – Как я и говорил, я прибавлю ещё немного магии. Думаю сейчас самое время и место для занятий.

Андроник не мог поверить словам мага.

– Вы серьёзно? Вы думаете, что я сейчас ещё на что-то способен? Я всю ночь не спал. Я вымотался, моя энергия на нуле.

– Не обольщайся, Ан, но ты несёшь чушь, – сказала дочь Нетона. Она преградила ему путь и теперь стояла как памятник, не давая себя обойти.

– У тебя полно скрытых возможностей. И вот сейчас ты нам это продемонстрируешь.

Андроник не заметил, как валькирия выхватила меч. Она нанесла удар прямо в голову Виссарионову. Тот, понимая, что предпринимать что-либо поздно, бросился на землю и лишь успел откатиться от места удара. Клинок разрезал траву, усыпанную росой, и мягко вошёл в почву на четверть лезвия, около уха Виссарионова.

– Совсем с катушек съехала! – закричал Андроник. – Я мог остаться без уха, или ты вообще б мне череп проломила.

– Но не проломила же.

– Спасибо, очень мило, – в рифму ответил Ан.

– Вот, где твои скрытые возможности. Твоё подсознание обозревает всё вокруг себя. Это как интуитивное зрение, – сказал маг, заранее отодвигая разгорячившуюся валькирию в сторону, подальше от своего ученика. – Твоя задача – научиться контролировать его, пользоваться не только, когда тебе грозит опасность, но и в любое другое время. Этим мы сейчас и займёмся.

Крокус Нетон вытащил из своей необъятной сумки шарф изумрудного цвета и протянул его Андронику.

– Сейчас ты завяжешь глаза, и будешь передвигаться на ощупь, но при этом попытайся увидеть всё происходящее со стороны. Расширь своё сознание, – произнёс колдун, когда Виссарионов уже завязал глаза.

– Начнём! – воскликнула валькирия и толкнула парня в бок.

От неожиданности Ан повалился на землю.

– Эй, вы что, убить меня втихаря задумали! Дамира, вспомни долг хранителя! – завопил он.

Ответа не последовало. Тишина.

«Ну всё, попал!»

Виссарионов встал на ноги (кстати, с большим трудом), стал прислушиваться к происходящему. Но услышать что-либо было невозможно. Маг отключил специальным заклинанием функцию слуха, как на телевизоре отключают звук.

«Отлично! Теперь у меня нет двух чувств. До чего же противно! Будто в вакууме!»

Ан принялся вертеться вокруг своей оси, пытаясь угадать, откуда последует следующий удар.

«Неправильно действуешь, мой мальчик!» – услышал он мысленный возглас волшебника.

– Да, а вы может, уточните, как нужно действовать, когда ты абсолютно глух и слеп!? – закричал парень.

И тут же получил удар в спину, между лопаток.

«Шаровые молнии! У вас обоих точно крыша поехала! В неизвестном направлении!»

«Насчёт крыши не знаю, но магию ты чувствуешь. Это хорошо. Теперь представь всё со стороны, вспомни меня, Дамиру, выйди из себя», – мысленно вещал маг.

«Вот насчёт выйти из себя это вы зря!»

Виссарионов представил Дамиру. Вспомнил её лицо в мельчайших подробностях. Глаза, насмешливо наблюдающие за его муками, еле заметную улыбку, сосредоточенно изогнутые брови. Потом он увидел меч, который она держала наизготовку, ноги широко расставлены для пущей устойчивости, валькирия готовилась к удару… Стоп! Он не вспоминает, он видит её в реальном времени! Итак, Дамира держит меч плашмя, чтобы не ранить Андроника, но она настроена решительно. Валькирия – сторонница жёстких тренировок, так чтобы опасность была приближена к реальной. Виссарионов оценил своё положение: он стоит к ней боком, если выхватить меч и совершить резкий поворот, он блокирует её выпад и мощным ударом снесет её с ног.

Так и произошло. Всё длилось меньше секунды. Валькирия оказалась на земле. Волшебник щелчком пальцев вернул звук. Виссарионов сдернул повязку. Он подал Дамире руку, но девушка не обратила на этот жест никакого внимания; подпрыгнув, поднялась самостоятельно. Она хлопнула Андроника по плечу и похвалила:

– Поздравляю ещё с одной победой. Ты обрел Истинное Зрение. Теперь к тебе даже ночью никакой враг не подкрадётся.

– Ты добился немалых результатов, но это крупицы по сравнению с твоими возможностями, – заметил маг.

* * *

Три года назад

– Ты победила, – произнёс Якоб с горечью в голосе.

– Мы победили, – поправила его валькирия. Она шла по улице города к замку и пересчитывала монеты. Убедившись, что с ней расплатились по достоинству, она кинула последние монеты в кошель и прикрепила его к ножнам. – Это наша победа.

– Нет, твоя, – Якоб уставился на свои ботинки. Он шёл понурившись. – Ты перебила нечисти за несколько сотен воинов. Благодаря тебе и твоим дружкам-наёмникам Гемберт получил Заветные Земли.

– Кстати, что на них? – Дамира заинтересовано посмотрела на парня.

– Золото, что же ещё? Золото, которое досталось кровью…

– О чём ты?

– Ты не понимаешь?! – Якоб остановился. Собственный возглас удивил его. – Для тебя это игра. Ещё одна победа в копилке воительницы. Ты знаешь, что выживешь. Тебе нечего терять, ты ни к чему и ни к кому не привязана. Но остальные… Почти все из наших погибли! Они воевали не за деньги, а потому что их призвали. Это ваши войны, не войны матерей и дочерей, сынов и отцов, что остаются ждать солдат с войны, с которой они не вернуться…

– Ты же выжил.

– Мне просто повезло. Я воевал не за то, чтобы Гемберт добавил в свою казну пару сотен золотых слитков.

Дамира начинала злиться.

– Значит, ты не такой? Ты тоже служишь за деньги, ты воюешь, потому что тебе платят.

– У меня мать и младший брат, которых надо кормить. В королевской армии хороший заработок… – он замолчал. К чему оправдываться перед тем, кто всё равно этого не поймет. – Я видел, как ты убивала. Я видел того парня и ещё десяток таких, как он. Ты гнала их! Они не виноваты в том, что не могут убивать, они не виноваты в том, что боятся…

– Замолчи, – Дамира схватила его за локоть и оттолкнула от себя. – Так вот значит, кем ты меня считаешь? Чокнутой, помешанной на убийствах?

– Ты сама это сказала.

Дамира понимала, что он прав, но ничего не могла изменить. Она не контролировала себя. Война была её наркотиком, от которого она не могла отказаться.

– Знаю, это плохо, но это моя жизнь, – тихо сказала она. – Я не могу измениться… Пока не могу. Пойдем со мной, прошу тебя. – Она посмотрела в глаза парню.

– Я не могу, – произнёс он. – Это не моя жизнь, твоя… Здесь моя семья… Нельзя всё взять и перечеркнуть.

– Нельзя… – эхом отозвалась девушка. – Что ж… – она отстегнула кошель от пояса и вложила в руку Якобу. – Тебе это нужнее, чем мне. Прощай.

И зашагала прочь из города. Здесь её больше ничто не держит.

* * *

Почти весь день путники провели в дороге. К счастью, им не встретилось никаких опасностей, если не считать старого лешего, на территорию которого они забрели. Но с ним удалось договориться по-хорошему.

К вечеру второго дня Андроник Виссарионов в сопровождении Крокуса Нетона и валькирии-воительницы подошли к подножию горы Поклонителя.

– Ни фига себе! – воскликнул Андроник.

Вершина горы скрывалась высоко в облаках. Облака обвивали гору, словно мягкий ватный шарф. В закатном сиянии облака приобретали фантастические оттенки, зрелище завораживало.

– И какова высота этого гиганта? – с восторгом произнёс парень, хотя трудно было поверить, что у горы вообще есть вершина. Казалось, за облаками она уходит в космос и даже там, за пределами земного шара, не заканчивается.

– Честно говоря, не знаю, – пожала плечами валькирия. – Но это самая высокая гора в Старом Мире. Наверняка она выше, чем ваш Эверест.

– Ну и как же на такой высоте, да ещё и над вершиной, может располагаться замок? – Виссарионов представлял с трудом…

– Эта гора что-то вроде греческого Олимпа. Конечно, на такой высоте воздух сильно разряжен, им почти невозможно дышать, поэтому замок окружен воздушной сферой. Отсюда и название Замок Сфер. В нем сосредоточена небывалая магическая сила. Из-за неё мы и направляемся туда, – пояснил волшебник. – На самом деле это обманка, своеобразные чары – кажется, будто гора бесконечна. Здесь низкая облачность, поэтому вершины не видно. Высота Горы Поклонителя – не больше семи тысяч метров, это не самая высокая гора в мире.

Дамира ещё раз взглянула наверх.

– Всё это здорово, но надо думать, как нам туда добраться. Ведь не пешком же мы пойдем, в самом деле! Кажется, кто-то говорил о лошадях? – повернулась она к отцу.

– В лесу, у подножия, в паре километров от нас водятся великолепные крылатые лошади, – напомнил Нетон. Думаю, нам удастся их попросить доставить нас до места.

– Попросить? – изумлённо повторил Виссарионов.

– Точнее сказать, попросить не у лошадей, а у их хозяина.

– Чего мы медлим? Вперёд! Чем быстрее найдем лошадей, тем быстрее попадем в замок, – бодрым голосом возвестила валькирия.

Подойдя ближе к лесу, они увидели на опушке небольшой домик, нет, даже не домик, а сараюшку. Маленький ветхий сарай с одним заколоченным окошком и подпертой рогатиной дверью.

Нетон постучал в дверь и громко спросил:

– Есть кто живой?

За дверью послышался шорох соломы и скрип старых половиц. Маг отошёл подальше от двери, в его руках появился светящийся шар.

– Кого ещё чёрт несёт?! – проворчал хриплый голос.

– Извините, нам нужны лошади, – вмешалась валькирия, но увидев предупреждающий взгляд мага осеклась.

– Идите к чёрту! Я лошадьми не занимаюсь! – Скрип половиц. Звук падения на пол чего-то тяжёлого.

Нетон улыбнулся и отпер дверь. Жестом велел Дамире и Андронику ждать снаружи и скрылся внутри ветхого строения.

– Что он собирается делать? – опасливо произнёс Андроник.

Дамира только пожала плечами.

Крокус Нетон вошёл в сарай, осветив пространство внутри своим шаром. Почти по всему полу была настлана солома и сухие травы. В дальнем углу стояло высокое корыто, в нём плавал жестяной ковш. Рядом с деревянным корытом располагался большой неуклюжий стол без одной ножки. В целом зрелище было убогим.

Хозяин лачуги поднял голову. Из-под длинных растрёпанных, тронутых сединой тёмных волос, на волшебника взглянули узкие заспанные глаза. Он вскочил и схватил копье, лежащее рядом с ним.

– Кто вы такие? Что вам нужно, – взревел он.

– Амос, дружище, ты что, не узнаешь меня? – волшебник поднес световой шар ближе к своему лицу.

Амос настороженно приблизился. И вдруг выронив копье, кинулся к магу.

– Нетон. Крокус Нетон! Друг мой, как я рад тебя видеть! Какими судьбами? Да ещё в такое позднее время.

– Хочу тебе представить моего ученика. Сейчас всё поймешь, – ответил маг и повел Амоса к выходу.

Увидев друга мага, Андроник отшатнулся от неожиданности. Даже Дамира, слышавшая весь разговор, замерла при виде этого существа. Первым из сарая вышел Нетон, а за ним шёл кентавр! Настоящий кентавр! Волшебник был намного моложе Амоса, но дружбе это никак не мешало. Во времена юности, когда Нетон сам был начинающим магом, кентавр спас ему жизнь. Потом судьба столкнула их снова, и пришла очередь мага платить по счетам. В то время шли гонения на кентавров, и Нетон спас Амоса от верной гибели. Кентавру хотели отрубить голову, волшебник помог ему бежать. С тех пор они не встречались, но помнили друг друга как старые товарищи и друзья.

– Приветствую вас, дети, – торжественно произнёс кентавр.

Несмотря на преклонный возраст, это существо с торсом человека и туловищем коня выглядело величественно, грозно и завораживающе.

– Амос, позволь представить тебе мою дочь, Дамиру, – колдун указал на валькирию, та в свою очередь слегка поклонилась в знак приветствия. – И моего нового ученика Андроника.

Амос чуть округлил глаза и, кажется, насторожился.

– Необычное имя для юноши из Нового Мира, – заявил он.

– Откуда вы знаете?

– По тебе нетрудно догадаться, – усмехнулся старый кентавр.

– Звёзды говорили о тебе, парень. Теперь всё ясно, – сказал он Нетону. – Очередной Искатель?

– Но не такой Искатель, – подчеркнуто повторил маг.

– Да, не такой как все предыдущие… Я думаю, у тебя большое будущее Андроник, постарайся до него дожить.

– Это угроза? – уточнил парень.

– Так, дружеское предупреждение. – Кентавр снова обратился к Нетону: – Вам нужны мои крылатки?

– Мы хотим попасть наверх.

– Я больше не занимаюсь лошадьми. Я стал слишком стар для этого.

– Амос, дружище, нам просто необходимо добраться до Замка Сфер. Может, ты всё-таки сможешь найти пару хороших лошадей? – колдун почти умоляюще посмотрел на кентавра.

– Ну что ж, если только пару…

Кентавр вышел на свет луны и вгляделся в верхушки деревьев. Ветер чуть колыхал ветви, которые в лунном свете приобрели голубоватый оттенок. Амос поднёс руки ко рту и пронзительно засвистел. Это был не свист разбойника, но и не художественный свист певца. Упругий, как морская волна, звук рассёк тишину леса. С деревьев повзлетали сонные птицы, где-то в глубине леса, в тени стволов послышался пугливый стук копыт. Потом всё стихло.

– Похоже, лошади больше не слушаются меня, – разочаровано произнёс кентавр.

– Не скажите! – воскликнула валькирия. Прищурив глаза, она вглядывалась в ночное небо. Там в холодной вышине, на фоне огромной сияющей луны появились две белые точки. Когда лошади приблизились, в их силуэтах стали угадываться крылья, развивающаяся серебристая грива и длинные изящные хвосты.

– Мои крылатки! – крикнул Амос.

Крылатки легко приземлились и в ожидании стали около дома.

– Они великолепны, – прошептала валькирия. Она очень любила лошадей и не могла отвести взгляд от прекрасных созданий.

– Это моя гордость – Орфей и Эвридика, – торжественно произнёс кентавр.

Орфей был высоким статным конём, длинная воздушная серебристая грива, чёлка закрывала один светло-карий глаз. Короткая начищенная шерсть серо-серебристого цвета переливалась под светом луны.

Эвридика, белоснежная кобыла, выглядела легкой и порхающей словно ангел. Даже когда она стояла на земле, её голубоватые крылья трепетали. Её пронзительно голубые глаза изучающе рассматривали валькирию. Грива и хвост животного были заплетены в тончайшие косы, кое-где виднелись вплетённые благоухающие цветы. Это было существо неописуемой красоты.

– Эти крылатые лошади всегда вместе, поэтому я их и назвал как тех двух влюблённых, – снова заговорил кентавр. – Они доставят вас куда нужно, но к рассвету они должны быть здесь.

– Они заколдованы? – наивно спросил Андроник.

– Нет, я просто не хочу, чтобы с ними что-то случилось.

Дамира первая вскочила на Эвридику и теперь оглядывалась по сторонам, озирая окрестности.

– Кто едет со мной? – обратилась она к отцу и Андронику.

– Я не умею держаться на лошади, – смущённо признался Ан.

– Что? – воскликнула валькирия. – Видно, теперь ты решил поиздеваться надо мной. Ан, ты что, никогда не катался верхом?!

– Нет.

– Ладно, не расстраивайся, поедешь с Дамирой, – утешил его колдун.

Волшебник взобрался на коня. Дамира подала Виссарионову руку, возмущённо бурча себе под нос:

– Боже, всех приходится учить! Сражаться не умеют, лошадей в глаза не видели…

Андронику стало обидно за себя, но возразить было нечего. Он молча уселся позади валькирии, крепко обхватив её за талию.

– Ну, с Богом! – крикнул Амос и подал знак лошадям. – Удачи, Искатель!

Лошади взмыли в синее небо. Ветер бил в лицо и трепал волосы. Поток воздуха от мощных взмахов крыльев кидал из стороны в сторону. Держаться было очень трудно, но ощущение полета так захватывало, что на такие мелочи никто не обращал внимания.

– Надеюсь, высоты не боишься, – перекрикивая шум ветра, насмешливо крикнула валькирия.

– Надеюсь, – эхом отозвался Андроник.

Крокус Нетон со своим конём уже скрылись из виду в туманной вершине горы, а Дамира всё петляла, выполняя в воздухе всяческие трюки, перевороты и восьмёрки, заставляя лошадь делать невозможное. Эвридика повиновалась каждому движению, казалось, девушка и лошадь стали единым целым. Дамира наслаждалась полетом.

Как только они поднялись метров на двести над горой, воздух вокруг превратился в жидкий лёд. Если до этого холод ещё можно было терпеть, то теперь Андроник не чувствовал ни рук, ни ног, он лишь ощущал, что волосы и ресницы покрыты тонкой коркой льда. А косы валькирии вообще превратились в сосульки и при каждом повороте головы бряцали, как погремушки.

Из-за облаков навстречу им выглянул маг. Сделав круг, он подлетел к Дамире.

– Чего вы медлите! Нужно торопиться, если вы не хотите обледенеть заживо! – Волшебник подул на лошадь валькирии, и лёд на гриве вдруг начал таять. Вскоре Андроник почувствовал, как по всему телу разливается тепло – маг прочитал согревающее заклинание.

Дамира заложила крутой вираж и направила Эвридику вверх.

Перед самым рассветом над полосой горизонта показалась сияющая сфера. Она была похожа на маленькую Землю, какой видел её Андроник на снимках из космоса. Голубой, светящийся светлым, едва заметным свечением шар. Как только они пересекли границу, сияние исчезло, как и голубизна воздуха сферы. Перед друзьями предстал огромный замок, с множеством куполов и бойниц сферической формы, даже кроны деревьев в местных лесах и садах выглядели как зелёные шары. Облетев вокруг башен замка, путники приземлились во дворе у необычного фонтана. Вода в нем лилась не вниз, а выстреливала вверх мыльными пузырями, наполненными прозрачной водой. Пузыри поднимались немного выше, потом лопались, и вода с брызгами опадала в фонтан.

В предрассветный час двор пустовал, лишь мелкие птицы начинали распеваться, кружась над шарообразными кустарниками.

– Ну, вот мы и на месте! – с облегчением произнесла Дамира, слезая с лошади.

Глава 6. Оседлать дракона

Полтора года назад

Виссарионов толкнул тяжёлые, обитые железом двери склада. Он оказался пуст. Кроме пары металлических блоков там не было ничего. Понятно, почему он не заперт. Все работы закончены и теперь это помещение пустует, как и все остальные рядом с ним. Парень ещё раз взглянул на номер – 13. Несчастливое число. Ангар был огромным, из-за пустоты каждый звук отдавался эхом. Это вызывало неприятные ощущения.

Андроник вышел на середину склада. Закрыл глаза. Что здесь делала сестра? Если её здесь держали, то когда? Кто? Это было похищение? Или всё же… На миг Андронику показалось, что он что-то почувствовал. Тревогу? Страх? Нет, страха почти нет. Она старалась его не показывать. Точно. Но она чего-то боялась. Кого-то. ЗА КОГО-ТО. Родители. Что-то с родителями…

Виссарионова закружило в вихре чувств и эмоций. Мысли, переживания, сомнения кидали его из стороны в сторону. Анжелика умела заставлять настроиться на её волну. Давление было слишком сильным, но Андроник заставил себя его терпеть.

Должно быть ещё что-то кроме эмоций.

С кем она была? Кто сказал ей о родителях?

Тёмная фигура… Это всё? Нет, он отвернулся. Уходит. Она достала тетрадь. Села.

Андроник побежал к одному из блоков.

Облокотилась… пишет.

«Вернись и забери меня…»

Откуда? Откуда забрать? Что-то ещё… Она хотела написать что-то ещё. Он окликнул её.

Что-то не так… Анжелика вскрикнула. Выронила тетрадь и… пропала.

Андроник открыл глаза. Наваждение исчезло. Он стоял, прислонившись к холодному металлу. Парень посмотрел вниз. Под ногами лежал кусочек свинца. Один из тех, что используют в строительстве или применяют в качестве грузила. Ну конечно! Вот, чем она писала. Андроник поднял его и положил в карман. Пора уходить.

Что всё это значит? Все эти видения. И куда ему нужно вернуться?

Андроник принял твёрдое решение: он обойдет все места в городе, где они бывали с Анжеликой. А, может, это какой-нибудь другой город? В детстве они много ездили по лагерям и курортам. Нужно составить список мест, где они были, и посетить их. Может, найдется какая-то подсказка. Что-то, что поможет.

* * *

Дамира распрягла лошадей и отпустила пастись. Теперь крылатки свободны и могут делать всё, что им вздумается.

– Нам необходимо зарегистрироваться, – сказал колдун.

– Это ещё зачем? – возмутился Андроник.

– Для участия в соревнованиях, – опередила отца Дамира.

– Вообще-то, регистрация – обязательное условие пребывания здесь. Все приезжающие в замок люди должны поставить в известность глав Замка Сфер. Королева этих земель очень строга.

– Ладно, нечего разглагольствовать, пошли, – и валькирия, перебросив через плечо рюкзак, направилась к главной арке.

Отметившись в книге учёта, друзья взялись за осмотр достопримечательностей. Крокус Нетон как частый посетитель этих мест выступил в роли экскурсовода.

– Замок Сфер – одно из самых посещаемых путешественниками мест Междумирья. Сюда пребывают люди, как из Старого, так и из Нового мира. Территория замка огромна, на ней расположен город, базарная площадь, Лес Сфер и множество садов. Замок Сфер славится многообразием магических существ. Русалки, водяные, лешие, домовые, единороги, кентавры, драконы и прочая магическая нежить и нечисть живут здесь на правах экспонатов для людей из Нового Мира, – рассказывал он, когда они проходили мимо искусственного озера, у которого уже толпились ранние туристы с открытыми ртами, наблюдающие за плещущимися в воде русалками.

– Я думаю, хватит бродить и разглядывать достопримечательности. До первого конкурса целых две недели. За это время нам успеет всё надоесть. Я хочу отдохнуть, – валькирия развернулась и быстрыми шагами пошла в замок.

Собственно замок и стал их домом на время пребывания в Замке Сфер. Оказалось, что Нетон и местная владычица Лавина – добрые знакомые. Королева выделила им комнаты в замке, а Крокуса Нетона назначила придворным магом, пока они не покинут замок.

– Почту за честь служить вам, – сказал тогда Нетон, хотя было видно, что это просто дань традициям. Колдун и королева в присутствии придворных вели себя как подобает, но как только оставались одни, они начинали шутить и смеяться словно дети.

– Что вы, для меня будет большой радостью помочь вам, – едва заметно улыбнулась Лавина.

Андроник отворил тяжелые, обитые медью двери спальни и присвистнул.

– Апартаменты как в пятизвёздочном отеле!

Действительно спальня выглядела роскошно. Величественная мебель из красного дерева, диваны, обитые бархатом, стены и потолок обтянуты светлым бирюзовым шёлком. Впечатление, будто находишься в аквариуме с перламутровой водой. В углу около окна – кровать с балдахином, Тяжелый бархат тёмно-синего цвета, такой же, как и на шторах прикрывал позолоченную основу кровати. На стенах висели небольшие картины в золочёных рамах с изображением прекрасных русалок или морских пейзажей. Андроник, не раздеваясь, плюхнулся на кровать и, закрыв глаза, моментально заснул. Две бессонные ночи дали о себе знать.

* * *

Полгода назад

– Куда ты идешь? – Ларика стояла в дверном проеме, загораживая выход своим мощным телом.

– С ним, – коротко ответила Дамира.

– Я не отпущу, – мать грозно воззрилась на дочь, в надежде, что этот взгляд заставит её остановиться.

– Почти пять лет меня не было дома и тебе было всё равно, – воскликнула возмущённая валькирия. – Когда я воевала, тебя не беспокоила моя жизнь. Но теперь, когда я возвращаюсь к отцу, ты против.

– Я не дам тебе уйти с колдуном! – Ларика была непреклонна.

– Почему? – Дамира уставилась на мать. Ей нужны были ответы.

– Он не такой хороший, как ты думаешь.

– Не хочешь же ты сказать, что он тёмный? – девушка знала о своём отце немного и теперь глотала всю информацию о нём с жадностью жаждущего в пустыне.

– Нет. Но он не лучше. Его прошлое туманно… – Ларика замолчала.

– Что же ты молчишь? Убеди меня! Нет? – Дамира отошла от матери, будто та была чужим человеком. – Я не видела отца почти всю жизнь. Меня не волнует его прошлое. Мы сами далеко не ангелы. Мне все равно, что наш народ против колдунов, но ты ведь была с ним? Я уйду с ним, и ты мне не помешаешь, – валькирия кинулась к окну и, перемахнув через подоконник, скрылась в оконном проеме. Догонять её было бесполезно, да и незачем.

– Я пыталась, – убито произнесла Ларика в пустоту. – Намучается она с ним и наплачется. Но я не в силах помешать…

* * *

Начались долгие дни тренировок. Дамира со своим отцом просто изнуряли парня занятиями.

Валькирия руководствовалась тем, что в предстоящем турнире все конкурсы были загадкой, «сюрпризом». Суть конкурса объявят только за пару дней до начала соревнований и надо быть готовым ко всему.

– Дурацкие правила! – возмущался Андроник, отбиваясь мини-щитом из магического заслона от шаровых молний Нетона.

– Не мы их придумали, – возражала валькирия и пускала очередную стрелу.

Они проводили парные тренировки. Нетон с помощью молний, а Дамира – оружия. Валькирию забавляли старания Андроника. К тому же она вспомнила своё обещание заняться его физической подготовкой и теперь каждое утро выгоняла на пятикилометровую пробежку. «В здоровом теле – здоровый дух», – постоянно повторяла она. На что Ан только стонал и поднимал очередную железку или делал ещё одно подтягивание или отжимание.

После первой недели тренировок Виссарионов взбунтовался.

– Зачем мне это всё? – крикнул он из-за двери своей комнаты, не желая открывать валькирии, которая пришла выгнать его на пробежку.

– Что всё? – Валькирия стояла у двери уже минут десять, и её терпение начинало истончаться.

– Эти пробежки, тренировки. Зачем они, если это не поможет моей сестре! Она там, во власти Мрака, этот гад… Если вы говорите, что Он может убить меня одним лишь взглядом, зачем эти напрасные усилия! – воскликнул Андроник. Он подошёл к двери и дёрнул за ручку. И оплошал. Валькирия влетела в комнату, сшибла Ана с ног. Волосы её были растрепаны, лицо пылало негодованием. Едва Виссарионов успел подняться, девушка со всей силы толкнула его в грудь. Хорошо хоть рядом оказалась кровать.

– Напрасные усилия, говоришь? – закричала Дамира, наклонившись над ним, глядя прямо в глаза.

Виссарионов замер. В зрачках валькирии плясал холодный огонь. Жуткое зрелище.

– А ты подумал о том, как ты дойдешь до этой схватки. Схватки века. Ты – Искатель Душ, взявший в руки судьбы людей…

– Я ничего не брал, – резко перебил её Ан.

– Послушай ты, – девушка схватила его за шиворот и притянула к себе. – Ты дал людям надежду, ты решил вступить на этот путь и теперь постарайся сделать так, чтобы твоя дорога не закончилась на середине этого пути.

– Не тыкай меня, пожалуйста, – по привычке произнёс Виссарионов. Лучше бы он этого не говорил.

– Нет, я буду тебя тыкать и теперь я буду тыкать тебя постоянно. Забудь своё имя, потому что ты его не заслужил. Пока стрелка твоего волеметра останется на нуле, у тебя не будет имени. Мне не верится, что я стала хранителем такого червя… – Дамира выпустила Ана и зашагала к дверям. – Если эти слова для тебя не пустой звук, ты встанешь и пойдешь заниматься. Разговор окончен.

«Ну, ты и попал, чувак!» – подумал ученик мага. Да какой он ученик, так пара слов на пустом листе, одно название.

После этого случая Дамира с ним перестала разговаривать. Но инцидент всё-таки дал свои результаты. Виссарионов изматывал себя каждую минуту. Он вставал до рассвета и тащился в сад. После двух часов беговых упражнений, Ан пытался что-то делать на мечах, но так как Дамира отказалась с ним заниматься, в одиночку наносить удары по воздуху было бесполезно.

Нетон продолжал учить его, но как-то отстранено. Уроки проходили в напряжении. На третий день бойкота Андроник не выдержал.

– Вы думаете, она права? – спросил он мага.

Они тренировались около фонтана, управлять водой. Виссарионов безуспешно пытался поднять в воздух хоть каплю воды.

– О чём ты?

– Хватит вам, я знаю, что, вы в курсе, нашей ссоры, – сказал Ан.

Ему начинала надоедать эта борьба с жидкостью, где счёт был явно не в его пользу.

– Я не буду говорить кто прав, кто виноват. Разберётесь сами. Но подумай вот о чём: где были бы мы все сейчас без наших навыков борьбы, выживания. Хорошенько подумай. Вспомни кирпов, вампиров, представь предстоящие испытания…

Виссарионова как током ударило.

– Спасибо! – крикнул он на бегу.

Маг улыбнулся. Парень не видел, как за его спиной взлетел столб воды. Вода сформировалась в лицо девушки, очень похожей на Дамиру, лицо улыбнулось и с плеском опало.

– Ох, молодёжь, – усмехнулся волшебник, вслед убегающему ученику.

* * *

Андроник нашёл Дамиру в Зале Астрономии. Зал Астрономии являлся лучшим из всех залов замка. Благодаря стараниям придворных волшебников, создавалось ощущение, что ты находишься в космосе. Магия этого помещения заключалась в том, что человек мог увидеть любой космический объект, который мог представить. Хочет ли он посмотреть на звёздное небо или пройтись по тёмной стороне луны, посетить Млечный Путь или попарить над Плутоном, его желание тут же исполнится. Будто попадаешь в сон наяву.

– Необыкновенное место, – восхитился Андроник. Сейчас размеры зала было трудно определить, поскольку он делался, как и космос, безграничным.

Дамира сидела на какой-то маленькой потухшей звезде и любовалась неизвестной Андронику галактикой. Парень плохо знал астрономию, он вряд ли отличил бы Малую Медведицу от созвездия Гончих Псов, но зрелище завораживало.

– Дамира… – начал Андроник. Он все ещё собирался с мыслями и пытался понять, как подобраться к девушке.

Он стоял на полу, правда казалось, что он парит в невесомости, так как пол сменился холодной синевой космоса, а валькирия действительно парила у потолка (опять же парень мог только догадываться об этом, потому что ни стен, ни потолка не было).

– Дамира, я был неправ. Прости, – потупившись, произнёс он.

– Да? – удивлённо подняла брови валькирия. Она легла на звезду и, свесившись, сверху взирала на Ана. – И когда же это пришло в светлую голову нашего светлейшего спасителя?

– Дамира, хватит паясничать.

– Неужели? А я думала ты у нас самый большой паяц и приколист. Разве не так?

– Не так, – эхом отозвался Виссарионов. – Я признаю, что был неправ. Я полный ноль, самая последняя…

– Не надо посыпать голову пеплом. Просто скажи, что раскаиваешься и умоляешь меня вернуться.

– Я очень раскаиваюсь! Вернись, пожалуйста.

– Ладно, – вдруг посерьезнела валькирия. – Кончай цирк. Я уже поняла, что до тебя дошло. Завтра поговорим, а точнее помолчим, под звук металла и магии.

– Ты просто супер! – весело крикнул парень и выбежал из зала.

– А я и не отрицаю, – задумчиво произнесла валькирия.

Рядом с туманностью Андромеды пролетело, озарив кусок космического неба, несколько метеоритов. Это было красивое зрелище.

* * *

Полгода назад

Запах табачного дыма и шум мешали трезво мыслить. Андроник пытался вглядываться в лица людей, но в приглушенном свете пляшущих огней неоновых ламп разглядеть что-либо было почти невозможно. Парень уже битый час расхаживал по залу, но результатов это не принесло.

– Привет, ты кого-то ищешь? – девушка возникла из ниоткуда и задала вопрос в лоб. Андронику понадобилось время, чтобы обрести дар речи.

– С чего ты взяла? – Андроник не спешил доверять ей. Девушка внимательно всматривалась в его лицо.

– Предчувствие, – она добродушно улыбнулась. – Кстати, меня зовут Дамира, – и протянула руку.

– Андроник, – парень ответил рукопожатием, не подавая виду, что удивлён вниманием к себе.

– Андроник? – кажется, девушка тоже удивилась. – Необычное имя для этих мест.

– Кто бы говорил, – улыбнулся Виссарионов. – Мои родители любят редкие имена. Видно, твои тоже.

– Угадал. Традиция.

Они стояли совсем рядом, но приходилось надрывать связки, чтобы заглушить звук долбящей по ушам музыки.

– Может, найдем место, где потише? – предложила Дамира.

– Я не против.

Через пару минут они покинули клуб. Оказавшись на улице, Дамира остановилась.

– Так кого ты ищешь?

– Почему это тебе так интересно? – насторожился Андроник.

– Я тоже тут кое-кого ищу.

– Ладно. Пройдемся? – предложил Андроник.

Они побрели по ночной улице.

– Я ищу свою сестру. Мы близнецы. Её зовут Анжелика. Это странно… – Андроник осёкся.

– Я привыкла к странностям, – заверила его девушка.

– Она пропала почти полгода назад. Моя семья отчаялась, но я не теряю надежды. Это долгая история… Последнее, что мы нашли, это вот, – Андроник вытащил из кармана листок, вырванный из дневника сестры.

– Вернись и забери меня, – прочла Дамира. – Что это значит?

– Не знаю. Сначала я думал, это просьба вернуться на место, где нашли дневник. Но там никаких зацепок не оказалось, – он замолчал, вспоминая видения. – Потом я решил, что нужно обойти все места, где мы были с Анжеликой…

– И ты обошёл. И безуспешно.

– Да, – удручённо признался Андроник.

– Думаю, я смогу тебе помочь. Мне нужен этот листок и что-нибудь из твоих вещей, – Дамира сказала это так уверенно, что Виссарионов поверил ей.

К этому времени они добрели до парка с небольшим фонтаном посреди аллеи.

– Хорошо, если ты принесёшь и какие-нибудь её вещи, – задумчиво проговорила Дамира. – Давай встретимся и обсудим это завтра.

– Хорошо. Тогда завтра здесь же.

– В полдень.

– Отлично, буду ждать, – Андроник вдруг понял, что действительно доверяет ей.

– До встречи, – бросила Дамира и развернулась, чтобы уйти.

– Кстати, кого ты искала?

Дамира обернулась. Улыбка озарила её прекрасное лицо.

– Тебя.

* * *

Два дня до открытия турнира.

– Держи, – Дамира протянула Виссарионову большой, шоколадного цвета конверт.

– Что это?

– Твоё испытание. Вскрывай, чего ждешь.

Андроник нерешительно взял конверт и разрезал меленьким кинжалом. Из конверта вылетела птица и бешено заметалась по комнате. Пару раз стукнувшись о стекло, птаха свалилась на стол и застыла. Это оказалась игрушка, вроде бумажного журавлика.

– Ни фига себе прикол! – воскликнул Андроник.

Валькирия, как ни в чем не бывало, развернула журавлика.

– На, читай, – она снова протянула листок Ану.

– А почему я?

– Не хочу лишать тебя права первым узнать свою судьбу, – заявила валькирия.

Андроник неохотно взял лист и взглянул на него.

– Но тут ничего нет! – Ан повертел лист в руках, но ничего интересного не нашёл. Кроме того, что это был квадрат бархатной бумаги красного цвета с оттесненной в правом верхнем углу печатью Замка Сфер.

– И поэтому тоже.

Виссарионов уставился на валькирию, непонимающим взглядом: что за дурацкие шутки?

– Дыхни, – сказала Дамира.

– Я не пил, – машинально ответил парень.

– Да не на меня, а на бумагу, балбес! Дыхни на печать. Так трудно дунуть на листок бумаги?

Виссарионов поднес лист к губам и осторожно дунул на печать. Бумага из красной превратилась в изумрудно-зелёную, на листе стали появляться витиеватые золотые буквы.

Уважаемый Андроник Виссарионов! Поздравляем вас с открытием турнира «Пылающего меча»! С этого момента вы являетесь участником турнира и обязуетесь прибыть ровно через 62 часа в Зал Трех Драконов для прохождения первого испытания. Оно заключается в следующем: Вам предстоит оседлать дикого дракона, специально изловленного в лесах Самраты.

Главный приз испытания – амулет Света. В случае отказа от турнира вы автоматически попадаете в списки проигравших и лишаетесь права участвовать в дальнейших испытаниях.

Желаем удачи!

Комиссия турнира «Пылающего меча» во главе с королевой Замка Сфер, Лавиной, дочерью Варлена Стрелка.

Андроник дважды пробежал глазами по письму и отдал валькирии.

– В случае отказа от испытания вы автоматически попадаете в списки проигравших и лишаетесь права участвовать в дальнейших испытаниях турнира, – повторил он, словно пробуя слова на вкус.

– Я знаю, какие драконы водятся в Самрате – ледяные. Они ужасно свирепые, – предупредила Дамира. – Но отступать уже некуда. Таковы правила турнира: победа или смерть, третьего не дано.

– Как? – спохватился Андроник.

– Испытание не закончится, пока ты не усмиришь дракона или… пока он тебя не убьёт.

– Добрые правила, ничего не скажешь, – пробормотал Виссарионов.

– Не мы их…

– …придумали. Знаю, – отрезал Ан. Он все ещё смотрел на витиеватые буквы, весело пляшущие на бумаге и вдруг сложившиеся в «Победа или смерть!» Парень безразлично посмотрел на надпись. У него в голове крутилась одна мысль: «А если я проиграю…»

– Не унывай. – Дамира похлопала его по плечу. – Сейчас мы найдем Нетона и расскажем ему. Теперь мы хотя бы знаем, к чему готовиться.

Нетона искать не пришлось. Они увидели мага, как только вышли из комнаты – он спешил им навстречу.

– Я всё знаю, – сказал он прежде, чем Дамира произнесла хоть слово. – И у меня есть идея.

* * *

Андроник толкнул дверь зала Трёх Драконов и остолбенел. Внутри никакого зала! На его месте стадион с множеством трибун и огромным ангаром посреди поля. Из ангара доносился рёв, внутри него кто-то бился о стены.

«Дракон!» – спохватился Виссарионов.

– Ну, желаю удачи! – крикнула Дамира, пытаясь перекрыть крики зрителей, сидящих на трибунах.

– Вы куда? – Андроник обернулся, кровь в жилах остановилась, ноги стали ватными.

– Нам нельзя присутствовать на поле, – сказал Нетон.

– Но мы будем следить за тобой с трибун, – добавила валькирия.

Виссарионов вышел в центр поля. Из невидимых динамиков раздался голос:

– Приветствуем третьего участника турнира "Пылающего меча"! Андроник Виссарионов. Прибыл к нам из Нового Мира. И самое интересное: он называет себя Искателем Душ!

Трибуны взорвались аплодисментами и улюлюканьем.

– Напомним, что предыдущим двум участникам не удалось одержать победу над драконом. Первым выступал «пастушок» Милий со своей усыпляющей флейтой. К сожалению, драконы не обладают музыкальным слухом так, что Милий навсегда сгинул в пасти Самратского каменного чудовища. Второй участник, таинственный Донат, не захотел играть по правилам и прикончил дракона. Но строгое жюри не засчитало ему это как победу и дисквалифицировала участника, запретив участвовать в остальных испытаниях турнира. Чем же удивит нас этот смелый юноша? – продолжал тарахтеть комментатор. – Так я вижу, арбитр дал знак и её величество, королева Лавина хлопнула в ладоши.

Андроник только сейчас заметил королеву. Она сидела на самой верхней трибуне, на массивном троне. Спинка трона была настолько высокой, что стоящие рядом слуги едва могли дотянуться до королевы рукой. Заканчивалась спинка золотыми крыльями, символом Замка Сфер.

Королева хлопнула в ладоши, и ворота ангара распахнулись. Вверх взметнулся здоровенный монстр грязно-серого цвета. Дракон сразу же бросился на трибуны, но столкнулся с невидимой преградой и отлетел на середину поля. Андроник с ужасом наблюдал за зверем.

Дракон был похож на змею: длинная шея, небольшое тело, утыканное полупрозрачными наростами; длинный тонкий хвост, которым дракон яростно хлестал из стороны в сторону, заканчивался острым шипом. Хвост ударялся о барьер, по невидимой защите пробегала и тут же исчезала паутина белых трещин. На морду Андроник вообще старался не смотреть. Пасть с острыми жёлтыми зубами (попав туда, если и вернешься обратно, то только в виде фарша). Глаза чудовища замораживали без всякого огня, голову зверя венчало пять метровых сосулек. Дракон выдохнул. Это был ледяной огонь! Пламя такой температуры сжижало воздух. Если оно попадет на что-нибудь, этот предмет или человек моментально рассыпется в пепел.

У дракона были огромные кожистые крылья и маленькие когтистые лапки. Может, конечно, на земле они и не очень помогают, но в воздухе ими можно захватить и растерзать любую добычу.

«Спокойно, парень, – сказал себе Андроник. – Их погубила самонадеянность, но ты-то не такой. Ты уверен в себе, но не самонадеян».

– Ну что ж, пора начинать представление, – произнёс Ан вслух.

Нетон с валькирией разработали чёткий план, следуя которому победить дракона не составит особого труда. Но вот удастся ли его осуществить?

Дракон парил над ангаром, высматривая жертву. Одно резкое движение, и ты труп. Из пасти чудовища вырывались длинные языки обжигающе-холодного пламени.

– Напомним нашим зрителям, – продолжали болтать динамики, – что в этом испытании существует одно правило: не использовать никаких живых существ и оставить дракона в живых. Остальное зависит от того, насколько у вас развита фантазия! Цель – оседлать дракона. Тот, кому это удастся, и он уложиться в наименьший промежуток времени, становится победителем. Что же будет делать наш новоявленный Искатель Душ? Он медлит. Видимо, он что-то задумал. Но это пока остаётся загадкой.

Виссарионов уже не слушал комментатора, он сосредоточился на испытании. Ан вытащил меч из ножен и положил его на землю. Парень старался двигаться плавно и как можно медленнее – нельзя привлекать внимание парящего над землей ящера. Лезвие меча было довольно широким, так что Ан надеялся, что всё получится.

Крокус Нетон, конечно, тренировал его, но за недостатком времени они мало что успели сделать, и теперь всё зависело от удачи. Андроник закрыл глаза и наступил на меч.

– Посмотрите, что делает этот парень! – изумлённо воскликнул голос из динамиков. – Он взлетает! Летит на мече, как на парящей доске! Кажется, в Новом Мире её называют скейтом, но она не летает.

Это поразительно! Андроник поднялся в воздух и, облетев дракона сбоку, завис над ним. Виссарионову оставалось только приземлиться. Но… Дракон заметил нарушителя спокойствия. Так и есть. Ледяной увидел Андроника и резким поворотом чуть не сшиб его с меча. Дракон размахивал хвостом направо и налево, всячески пытаясь помешать своему противнику. Монстр причудливо изгибался и пускал языки пламени, от которых Виссарионов едва успевал уворачиваться. Меч, подчиняющийся его магии, летал быстро, но на нем было трудно держать равновесие. Не говоря уже о том, что стоит Ану оступиться, и остро наточенное лезвие оставит его без ноги.

– Парень порхает вокруг чудовища, как мотылёк. Дракону эта погоня начинает надоедать. Я уже почти поверил в необыкновенную силу этого юноши.

Андроник понял: пора! Проблема только одна: дракон весь усыпан ледяными шипами, сесть так, чтобы не наткнуться на «сосульку» практически невозможно. Виссарионов заметил у основания шеи небольшой участок кожи, маленькое пятнышко, но если извернуться, можно сесть на дракона как на лошадь… Вот только для этого дракон не должен так нервничать…

И тут Ана осенило. Он щёлкнул пальцами и… исчез!

Правда, это только со стороны выглядело эффектно. На самом деле Андронику стоило больших усилий натянуть на себя невидимость.

Виссарионов, оставаясь невидимым, подлетел к спине дракона. Он парил над ним довольно высоко. Так как меч почему-то не хотел становиться невидимым, подлетать ближе нельзя – дракон заметит.

– Сейчас или никогда! – крикнул Виссарионов.

Он спрыгнул с меча… И приземлился-таки на шею ледяному монстру!

Дракон начал биться о барьер, взлетел и… осел на землю! Его кожистые крылья сложились, веки были полузакрыты, дракон лишь тихонько посапывал – он смирился со своей участью. Теперь он раб людей.

Андроник стянул с себя невидимость. Стадион разразился овациями.

– Да, да! Он сделал это! – вопил комментатор, с такой же радостью, как комментаторы Нового Мира кричат "Го – о–ол!"

Андроник буквально свалился с дракона. Тут же набежала толпа. Дамира появилась неожиданно. Обняла его и, положив его руку себе на плечо, потащила прочь.

– Ты победил! – шёпотом сказала она. – Я горжусь тобой!

«Я сам собой горжусь», – думал Андроник.

* * *

Потом выступили ещё два участника, но рекорд Виссарионова не смог побить никто.

Вечером в зале Торжеств состоялось награждение.

– А что получают проигравшие! – спросил Андроник мага, когда они сидели за длинным праздничным столом. – Какой резон участвовать?

– Как ты сказал, резон? Понимаешь, люди здесь вообще участвуют в турнире не ради заклинаний и амулетов. По большому счету это неважно.

– Ради чего же?

– Ради денег, – встряла Дамира.

Она улыбалась. Сегодня она пребывала в хорошем настроении. Так как девушка была хранителем Андроника, то сейчас она была просто счастлива, что её подопечный остался жив.

– А как у вас? Не так что ли? Все, кто хотя бы частично справился с заданием, получают денежное вознаграждение. Ещё существует традиция: королева приглашает лучших участников турнира на службу при королевстве. Опять же хорошее жалование, свой дом…

– И ради этого рисковать жизнью?! – возмутился Виссарионов.

– Кто не рискует, тот не получает амулета Света! – крикнула Дамира.

За ужином девушка выпила пару бокалов вина. Этого оказалось достаточно, чтобы у неё начал заплетаться язык и помутнело в глазах.

Раздался звон хрусталя. Это её величество Лавина призывала всех к тишине. В зале воцарилось молчание.

– Прошу юношу Андроника встать, – величественно произнесла она.

Андроник поднялся с места.

– Прежде всего, поздравляю тебя с победой. Испытание было не из легких, но ты прошел его достойно. Хочу вручить тебе, как полноправному победителю первого испытания турнира "Пылающего меча" амулет Света. Этот артефакт поможет тебе в трудную минуту и убережет от тёмных сил.

Виссарионов подошёл к трону и преклонил одно колено, как это полагается у рыцарей. Лавина надела амулет. Он был размером с небольшую монету, болтающуюся на шнурке. Амулет очень напоминал китайский знак Инь-Ян, только на нём не было чёрной и белой точек. На шнурке Виссарионов заметил странную деревянную бусину, она была совсем небольшая и как-то не вписывалась в общий вид амулета.

– Амулет Света показывает, что в каждом человеке есть Свет и Мрак, но человек должен сам решать, что для него важнее. Помни об этом.

Как только кругляш амулета коснулся груди, он тут же стал белым. Лавина удивлённо подняла брови.

– Сейчас твои помыслы чисты. Что ж похвально. Надеюсь, они будут оставаться такими и дальше. И ещё, теперь ты по праву называешься Искателем Душ. В нашем мире появление таких гостей – редкость. Надеюсь, ты найдёшь то, что ищешь, и не свернёшь с намеченного пути.

– Благодарю вас, королева, – Андроник поклонился в знак благодарности.

– Веселитесь! – объявила Лавина и хлопнула в ладоши. В зал вошли клоуны и акробаты.

Праздник начался.

* * *

На следующий день Виссарионов позволил себе расслабиться. Дамира узнала ещё об одном турнире – лучников. На нём тоже раздавали мелкие защитные безделушки, но валькирия решила поучаствовать. Воительница не удержалась от соблазна посоревноваться в любимом виде спорта – стрельбе.

Тем же утром Андроника ждал сюрприз.

На базарной площади Виссарионов встретил Эльду в сопровождении Илия. Ведьма налетела на Андроника в таком приступе радости, что чуть не задушила парня. Ан был несказанно рад встретить старую знакомую.

– Привет, чувак! – тут же накинулась на Андроника ведьма. – Я слышала, тебя официально прокачали! Теперь ты настоящий Искатель. Поздравляю, желаю счастья в личной жизни, Пух, – протараторила она.

– Спасибо, конечно, но как ты здесь оказалась?

– Дорожки завели, – пробормотала Эльда, – а дорожки в этом мире извилистые… Вообще-то, пришла посмотреть на тебя, но маленько опоздала. Добрались только сегодня, на рассвете.

Андроник вспомнил знакомую ситуацию, ведь они тоже попали сюда в рассветное время.

– Ничего, лучше поздно…

– Чем после смерти, – перебила его ведьма. – Да-да, знаю. А вы сейчас куда?

– Дамира решила испытать себя на меткость, так что пока мы остаёмся здесь.

Они отправились гулять втроем. Андроник ещё не подозревал, что на сегодня сюрпризы не закончились…

Глава 7. Волхв, или Чёрный Ворон

– Привет, Дамира, – произнёс парень в чёрном плаще.

Чёрные, коротко стриженые, встопорщенные волосы, острый нос, ничего не выражающие большие чёрные глаза. Но первое впечатление обманчиво. Он никуда не смотрел и в тоже время всё видел, каким-то своим внутренним зрением, проницающим всё вокруг – казалось, он всё время начеку, готов напасть в любую секунду. И ещё… его взгляд напоминал взгляд ворона. Ворона, выискивающего добычу.

– Ну, здравствуй, Волхв, – медленно выговаривая слова, сказала валькирия. По её лицу было видно, что встреча ей неприятна. Да и парню в чёрном, похоже, тоже.

– Волхв, – повторил Андроник. Он произнёс слово шёпотом, но Волхв услышал.

– О, у тебя новый друг, – наигранно удивился парень. – Не ожидал тебя здесь увидеть…

– Живой? – перебила его валькирия. Её нервы явно давали сбой, тщательно скрываемые эмоции рвались наружу.

В воздухе повисло молчание. Если бы они могли убить друг друга взглядом, то непременно воспользовались бы этим даром. Каждый готов был буквально растерзать противника в клочья.

– Зачем ты так? – нарушил молчание Волхв. – Что было…

– Быльем поросло? – опять перебила его Дамира.

– Вот видишь, мы всё так же понимаем друг друга с полуслова.

– Всё так же… – повторил Андроник. Он пытался понять, что происходит, но не мог. Что могло связывать валькирию с этим Тёмным.

– Может, познакомишь меня со своим… спутником, – переключился на Виссарионова парень. – Он не слишком для тебя молод, – попытался он подколоть Дамиру.

– Не твоё дело! Отстань от него! – крикнула валькирия.

Тёмный понял, что попал в точку.

– Раньше всё было моё – и дело, и тело…

Это оказалось последней каплей.

– Раньше? – Дамира сделала вид, будто плохо расслышала. – Что было раньше? Ты помнишь? А ты не забыл, как мы расстались. Точнее как ты расстался со мной. Хочешь узнать, что было со мной после того, как ты продал меня, Волхв, или может лучше называть тебя Иудой? И ты случайно не помнишь, за сколько ты избавился от меня? Тридцать Серебреников – вот цена твоего предательства! Я вот только не понимаю, к чему всё это. Ты же язычник, Волхв, и продал меня своим дружкам-язычникам! – Дамира разозлилась не на шутку. По её лицу текли слезы, но она не замечала их. Всё наболевшее вырвалось на свободу.

Вокруг них начал уже собираться народ. Самые любопытные образовали круг. Андроник приблизился к валькирии.

– Дамира, – спокойно произнёс он, – пойдём.

– Не вмешивайся, – валькирия посмотрела на ученика мага, глазами полными безумства. Андроник вспомнил этот взгляд… назревал бой. Она была готова убивать… Дамира толкнула его в сторону и выхватила меч.

– Волхв, ты помнишь свои последние слова? «Нас ждут великие дела», – сказал ты. Я уснула и проснулась в аду.

– Видимо, ты плохо представляешь Ад, – не выдержал Тёмный, ему надоела толпа любопытных, он поскорее хотел закончить разговор. – А меня действительно ждали великие дела.

– Какая же ты сволочь! – крикнула валькирия. Она замахнулась и нанесла удар. Удар пришелся по воздуху.

– А ты всё так же наивна. Я считал, что убил тебя, но я ошибся. Что ж пришло время исправить эту досадную оплошность.

Волхв распахнул плащ. Под ним оказалась трость из чёрного дерева. Язычник медленно достал её. В это время валькирия впустую наносила удары, не достигающие цели.

Андроник с ужасом смотрел на происходящее. Дамира колотила по воздуху, выбиваясь из сил, в то время как Волхв стоял в стороне и дирижировал своей тростью.

«Он что-то сделал с её сознанием. Дамира сражается с миражом!»

Виссарионов попытался подойти ближе, но не смог: невидимая стена не пустила его.

«Тёмный создал купол, – вспомнил Андроник, – только этот купол очень высокого уровня. Откуда у него такая сила?»

«Я поклоняюсь только тёмным богам», – услышал Искатель голос в своей голове.

Волхв посмотрел на него и улыбнулся. Его забавляли жалкие попытки Ана помочь валькирии.

Дамира выбилась из сил. Девушка упала на колени, оперлась на меч. Её косы намокли и растрепались, руки были в синяках и ссадинах, глаза почти закатывались.

Волхв одним щелчком пальцев убрал мираж. Лицо валькирии пронзила гримаса ненависти: она поняла. Дамира поднялась и медленно стала приближаться к язычнику, меч тащился по земле, царапая каменную кладку площади.

– Доволен? – еле дыша, спросила она. Волхв удовлетворённо улыбнулся. Одно мановение его трости могло прикончить валькирию, но он медлил, наслаждаясь каждой секундой её поражения.

– Я не могу поверить, что тебе удалось спастись. Тогда, в ночь перед жертвоприношением. Тебе видно сильно повезло. Потому такая неудачница как ты не может быть способна на что-то стоящее, – издевался язычник.

– Может, ты и прав, – валькирия подняла голову. – Но эта битва не окончена.

Меч звонко стукнулся о камень. Рука валькирии скользнула вверх. Послышался хруст костей. Волхв отшатнулся, на его щеке появилась ссадина, под глазом наливался синяк. Но он смеялся, смеялся страшным ледяным, почти истерическим смехом.

«У этого парня не в порядке с головой».

Виссарионов посмотрел на руку валькирии. Дочь мага сжимала окровавленный кулак, пальцы выглядели как-то неестественно.

«Не может быть! Хруст! Дамира сломала пальцы, а у Тёмного всего лишь жалкая ссадина!»

– Ты проиграла, – произнёс Волхв. – Какая же ты валькирия? Ты глупая сучка. Дворняжка, изображающая храбрость, но при первом же пинке поджимающая хвост. Тебе не совладать со мной.

Он пнул девушку ногой в живот. Валькирия упала на землю вниз лицом. Из носа и рта капала кровь.

– Что же это такое! – закричал Андроник. Ему было нестерпимо больно видеть, как погибает его лучший друг… а может и больше. – Люди, кто-нибудь помогите! – взывал парень. Никто не шелохнулся.

– Неправда ли, жалкая смерть, – рассуждал Волхв, расхаживая по кругу. – Погибнуть от руки собственного возлюбленного.

Он наклонился и схватил Дамиру за волосы.

– Скажи, что-нибудь любимая.

– Ублюдок, – сплюнула валькирия. Даже сейчас она не собиралась сдаваться.

Андроник судорожно вспоминал все уроки мага. Бесполезно. Нет ни единого заклинания, способного помочь ему. Если только…

– Магия сила, если магия вера, – вспомнил он слова мага. – Твоя вера в богов сильна, Волхв, но моя вера в Свет сильнее.

Тело Андроника стало наливаться тяжестью. Тренировки не пропали даром, он научился быстро концентрироваться, собирать энергию в одной точке. Ан чувствовал в себе силы, он видел их. Вся магия в виде жидкой золотистой субстанции стала разливаться от груди к рукам и ногам.

– Расступитесь! – крикнул он и, разбежавшись, влетел в купол.

Потом произошло нечто странное и необъяснимое. Чудо! Волхв присел на корточки, сложил обожженные руки за спиной и… взлетел, обратившись вороном.

– Прощай, Искатель! – это были его последние слова.

Виссарионов некоторое время ошалело вглядывался в небо, но ворон исчез. Спохватившись, Ан подбежал к валькирии. Перед ней уже алела лужа крови, но Дамира была в сознании.

– Что это было?! – воскликнул он вместо «Как ты?».

– Не твоё дело, – бросила валькирия, растирая кровь по лицу.

– Не моё?! – Андроник рассвирипел. – Моего хранителя убивают у меня на глазах, и ты говоришь это не моё дело!

Дамира, всё это время пытавшаяся подняться, наконец-то села, поджав колени к груди и подперев ими подбородок, обхватила руками. Закрыла глаза.

– Разгони, пожалуйста, толпу, – хрипло прошептала она.

Виссарионов не задавал вопросов.

– Я сейчас найду твоего отца, – тихо произнёс он.

– Не надо! – резко остановила его валькирия. – Просто убери любопытных.

– Хорошо, хорошо, только успокойся. Расходитесь! Здесь нечего смотреть. Представление окончено.

Народ нехотя начал разбредаться по своим делам. Лишь особо любопытные ещё чего-то ждали, но потом тоже исчезли.

Виссарионов вернулся к валькирии и обнаружил её в коконе из искр зелёного цвета. Они облепили девушку, и теперь она будто спала, окутанная изумрудным сиянием.

Когда свечение погасло, Дамира открыла глаза.

– Ты в порядке? – подскочил к ней Андроник. Ему пришлось ждать примерно четверть часа, пока валькирия очнулась.

– Вполне, – ответила девушка. На её лице не было ни царапины. Все синяки и ссадины исчезли.

– Это…это… – Ан потерял дар речи. – Ты не говорила, что умеешь исцеляться! – вымолвил он, наконец.

– А как ты думаешь, я бы иначе смогла перенести столько боев? – весело воскликнула девушка. – К тому же половина крови во мне всё-таки колдовская. Исцеление – единственный ведьминский дар, которым я пользуюсь и за который я благодарна папочке.

Андроник протянул валькирии руку, помогая подняться, на своё исцеление она затратила много энергии и очень ослабла.

– Я здорово проголодалась, – известила его Дамира, словно ничего не произошло.

– Что, день снова стал солнечным, а небо голубым?

– Ты о чём?

– Всё о том же, о твоём, о девичьем, – передразнил Андроник. – Может, следует всё мне рассказать?

– Возможно, но сначала давай где-нибудь перекусим.

Идти далеко не пришлось, на площади им подвернулось уютное местечко, типа кафе.

– Эта часть Старого Мира не такая уж и старая, – заметил парень, садясь за столик у большого, как витрина магазина, окна.

– Да, потому что гора Поклонителя находится недалеко от Междумирья. А там действуют свои законы, на время.

– То есть можно пользоваться сотовым и ходить с мечом наизготовку? – поинтересовался Ан.

– Ты близок к правде. Только магия плохо действует на магнитные и электрические поля, так, что телефоном пользоваться затруднительно.

Дамира заказала себе телячью отбивную и пельмени, аргументируя свой аппетит тем, что съела бы целую лошадь. И теперь уплетала свой обед со скоростью оголодавшего волка, раздирающего молодую косулю. Андроник смотрел на неё с сочувствием, но есть ему не хотелось. Он в отличие от валькирии не умел исцеляться. После того удара головой его мутило, а в глазах мелькали цветные пятна.

– Теперь поговорим о другой правде, – Виссарионов наклонился над столом и вгляделся в лицо валькирии.

Она гоняла по тарелке пельмени, старательно делая вид, что поглощена этим занятием.

– Тебе не удастся избегать этого разговора вечно, – не выдержал Андроник. У него была масса вопросов – как могла валькирия игнорировать их?

Услышав эту фразу, Дамира застыла с пельменем, наколотым на вилку. Её весёлое настроение вмиг испарилось.

– Я не избегаю. С чего ты взял?

– Тогда расскажи, что произошло, – Ан вызывающе поднял брови. Он откинулся на спинку стула в предвкушении подробностей.

– Ну, хорошо, – процедила сквозь зубы валькирия и швырнула вилку обратно. Андроник отбил у неё аппетит. – Раз уж вы так хотите, господин подопечный хранителя.

Виссарионов уже жалел, что завёл этот разговор. Такой тон валькирии ничего хорошего не предвещал.

– Что именно тебя интересует? – деловито начала она. – Как я познакомилась с Волхвом? Или как он хотел меня убить?

– Кстати, почему такое странное прозвище, Волхв? – не обращая внимания на её тон, спросил парень.

– Это не прозвище, это имя. По традиции мальчику, родившемуся в семье язычников, было суждено принять имя Волхва. Волхвами в древности называли жрецов, служивших языческим богам. Он не имеет никакого отношения к христианству, если ты об этом. Ещё вопросы будут?

– Этот Волхв, он называл тебя… – Андроник замялся.

– Любимой? Да, когда-то мы были вместе. Он – моя первая любовь. Как видишь, неудачная. У нас были далеко идущие планы, так всегда бывает. Но всё изменилось когда… – Дамира замолкла и отвернулась к окну. – Когда по его жилам потекла кровь ворона.

– Разве такое возможно?

– В этом мире… Ну, в общем, ты знаешь. Волхв со своими «братьями» на одной службе… тёмному божку. Они совершили ритуал… Подробностей я не знаю, знаю лишь, что нужно было принести в жертву голубя и ворона. И кровь ворона каким-то образом попала на него. С тех пор Волхв начал меняться: его лик потемнел, глаза стали жестокими, а душа чёрной. Если раньше ему удавалось сдерживать тёмные силы, то теперь они вырвались наружу. Он стал одержим Тьмою. Однажды, когда язычник съехал с катушек, он продал меня местным язычникам, для жертвоприношения. Это было ночью. Я уснула вместе с ним, а проснулась на жертвенном алтаре.

– Подожди, как!? Ведь к тебе не так то просто подобраться, ты же всегда начеку! – возразил Ан.

– Да, я хороший воин. Но я бессильна против чёрной магии. Наверное, тогда я по настоящему пожалела, что отказалась от магии. Мне чудом удалось спастись. Потом я узнала, что Волхв проповедует Тёмные Начала. А чуть позже до меня дошли слухи о его новой славе… Славе Ворона. Его так и звали – Чёрный Ворон Два Пера. Они отходили от глаз вверх, напоминая брови. Теперь он славится своими грязными убийствами, разрушениями и прочими тёмными делами. Нам точно было с ним не по пути. – Дамира вдруг повернулась к Виссарионову, и его словно окатило холодной водой. – Мерзкая история…

– Я сожалею, Дамира. А тебе не хотелось отомстить? – Андроник задал вопрос автоматически, не подумав.

– Месть – не выход из положения. Раны останутся всё равно. Легче простить. Если не можешь, то хотя бы смириться.

Валькирия с шумом отодвинула стул, встала и направилась к выходу.

– Полагаю, тема закрыта, – бросила она на ходу.

– Дамира! – крикнул Ан ей вслед. Он нагнал её, но остановить валькирию не было никакой возможности.

– Дамира, прости!

– Ничего, несносность уходит с годами, деликатность может не прийти никогда.

Что хотела сказать Дамира этой фразой, Андроник не понял. Он лишь смотрел вслед ускользающему силуэту. Он знал: уже никогда не будет так, как прежде.

Глава 8. Невеста

Андроник проснулся от резкого порыва ветра, ворвавшегося внезапно в комнату. Ледяной поток воздуха ударил парню в лицо, заставив вскочить с постели. Виссарионов огляделся – никого. В комнате было невыносимо холодно, хотя на дворе июль.

«Окно!» – догадался Ан.

Он осторожно поднялся и захлопнул его. Парень уже хотел лечь и спать дальше, но что-то не давало ему покоя, чей-то взгляд… Он обернулся и чуть не свалился с ног. Перед ним, буквально в паре сантиметров от его тела парило нечто. Оно обжигало холодом. Андроник закрыл глаза, взял себя в руки и взглянул на существо вновь.

Это была девушка. Она смотрела стеклянными глазами как будто сквозь предметы. Её прозрачное, чуть светящееся тело, парило над полом. На призраке было белоснежное кружевное платье с широкой атласной лентой на талии и длинной развивающейся юбкой. Длинные, почти до колен волосы, покрывала едва заметная, сделанная из тончайшей паутины фата. Невеста. Точнее, призрак невесты.

– Ты кто? – только и смог выдавить из себя Андроник в надежде, что девушка заговорит.

– Не знаю, – потусторонним голосом произнесла она. – Я не знаю своего имени, я не помню ничего…

Андроник двинулся к кровати, но привидение не шелохнулось. Парень прошел сквозь него. Ощущение, словно окунулся в ледяную воду.

Он присел и закутался в одеяло. Зубы стучали. Ан пытался бороться с холодом. Безуспешно.

– Зачем ты здесь? – запинаясь, спросил он.

Девушка снова уставилась сквозь него. Затем вдруг улыбнулась, и холод исчез.

– Я ищу тебя.

– Зачем? – Ан чувствовал себя неуютно. Не каждый день в гости заглядывают призраки. Ему хотелось поскорее закончить разговор. Нарастающая тревога не давала спокойно мыслить и говорить.

– Ты Искатель Душ, – твёрдо произнесла девушка.

– Если ты сейчас здесь, значит, у тебя есть душа, – Андроник уже кое-чему научился и знал, что душа – это энергия, эфирное тело, если так можно выразиться. Это то, что остаётся от человека после смерти физического тела. – Ты же привидение. Значит, ты – душа.

– Я не свою душу хочу спасти, а Его… – тихо сказала Невеста.

Её голос стал еле различимым, похожим на шёпот листвы.

– Кого?

– Не помню, – она зажмурилась, словно пытаясь что-то вспомнить.

– Как я могу тебе помочь, если сам ничего не знаю? – Андроник, кажется, начал понимать, о чём речь. Раз девушка в наряде невесты, значит, у неё есть (или был) жених. – Ты одета как невеста. Может, что-то произошло…

– Я – Невеста, – отчётливо произнесла девушка. В её глазах снова вспыхнул ледяной огонь – она вспомнила… – Я его любила…У нас была свадьба… Я и Он у алтаря… Потом наступил мрак…

Она села на кровать рядом с Аном и положила руку ему на колено.

Опять холод… Пустота… Мрак… Вдруг из темноты выплыла картинка. Именно картинка, как в кино. Андроник увидел много людей – мужчины, женщины, стояли по обе стороны красной дорожки. ЗАГС. Женщина, что-то читает. Перед ней парень и девушка. Девушка – в ней Андроник моментально узнал Невесту – прикрывает лицо фатой. Юноша чуть старше Ана. Высокий, складный, голубые глаза, чёрные как смоль волосы и… серебряная серьга в ухе.

«Согласны ли вы…» – слышит Андроник голос женщины. Но она не успевает произнести имён. Двери зала распахиваются, в него входят чёрные фигуры в масках. Образы становятся размытыми, Андроник различает только силуэты. Раздаются выстрелы, крики. Люди бегут врассыпную, некоторые падают. Ещё одна автоматная очередь, красное пятно расползается по белоснежному платью… Пустота… Мрак…

Опять появляется изображение, будто сквозь кровавую пелену проступают силуэты: люди в чёрном исчезли, появляются другие тёмные фигуры, точнее одна. Один человеческий силуэт и… что-то необъяснимое – две тени или даже сгустки тумана, чёрного, всепоглощающего тумана. Они окутывают парня, жениха в смокинге, и тащат в пустоту, во мрак. Он пытается сопротивляться – тщетно. Тёмная фигура смеется. – видно, как сотрясаются плечи…

«Пришло время платить по счетам!», – последнее, что услышал Андроник.

Опять темно, но на этот раз продолжения не будет…

Ан упал на кровать без сознания. Лишь вспыхнула фраза в его мозгу: «Помоги, Искатель Душ!»

И он всё понял. И в сердцах поклялся помочь.

Это была, пожалуй, самая беспокойная ночь в его жизни. Перед глазами мелькали силуэты, образы, мысли, но они не задерживались в памяти. Кроме одного.

Уже под утро, перед рассветом он увидел неизвестного. Непонятно, был это сон или явь. «Помнишь сказку, Андроник? – спокойно сказал незнакомец. – Налево пойдешь – коня потеряешь, прямо пойдешь – смерть найдешь, направо пойдешь – счастье обретешь». – У него не было лица, нельзя было описать, как он выглядит, но голос раздавался не из ниоткуда. Скорее это был сгусток Пустоты, и он вселял страх. Страх, заставляющий людей совершать ужасные поступки. Страх захлестывающий даже смерть! – «Только это не сказка и правой стороны здесь нет. Ты обрекаешь себя на смерть – лучшее из того, что может ожидать тебя. Решай: твоя жизнь против чьих-то, возможно, недостойных. Нужно ли тебе это?..»

И исчез. Это было не столько угрозой, сколько предостережением, но слова вселили такие сомнения, что захотелось всё бросить и вернуться в обычный мир.

* * *

Андроник вскочил с постели. Голова болела. Что произошло? Перед глазами всплыл образ девушки.

«Невеста!» – вспомнил парень, и всё встало на свои места. И ещё слова: «Ты обрекаешь себя на смерть». Кто он, Неизвестный? Почему ему угрожал? Наверняка это происки тёмной стороны. А если нет?..

«Правильной ли дорогой я иду?»

* * *

За завтраком Искатель рассказал о Невесте друзьям.

– Ты Искатель Душ, – резко произнесла Эльда. Она сегодня была в скверном расположении духа, работы никакой не намечалось, стрелять было не в кого, и девушка мучилась от безделья. – Привыкай! К тебе сейчас потянутся все «униженные и оскорбленные».

И тут же ведьма схлопотала подзатыльник от валькирии.

– Эй, ты! Крыша в космос улетела? – возмущённо закричала Эльда.

Дамира только укоризненно взглянула на неё, применив свой фирменный «огненный» взгляд. И ведьма примолкла.

– Не смей так говорить, – угрожающе произнесла валькирия и обратилась к Виссарионову: – Ты сказал, Жениха утащили тёмные фигуры. Собиратель Душ сказал, нужно платить по счетам, так? Если всё было так, как ты говоришь, и твоей невесте ничего не померещилось…

– Она не моя.

– Неважно. Возможно, они заключили честную сделку.

– Мрак и честность!

– Насколько это вообще возможно. Если сделка заключена по правилам, и придраться не к чему, этот парень добровольно обрёк себя на вечные муки.

– Он безумец, – вставил Илий. Он сидел напротив Андроника и внимательно слушал разговор.

– Он не выглядел безумцем… – прошептал Ан.

– Ан, ты видел всего лишь воспоминания влюблённой девушки, к тому же привидения.

– И что?

– А то. Она могла что-то упустить, не заметить, забыть. Она видит всё другими глазами. Так что достоверности этих воспоминаний сомнительна.

– Представь девушку, у которой увели любимого прямо у алтаря. Да у неё весь мир виноват! – подала голос Эльда.

– Вот тут она права, – подтвердила валькирия. – Каким бы хорошим человеком она ни была, какими бы благими ни были твои побуждения, тебе придется перевернуть весь Ад, чтобы вызволить этого парня. Прости, конечно, но тебе это не под силу.

– Ладно. – вздохнул Андроник. – Но я всё равно помогу ей.

Глава 9. Музыка Сфер

В дверь настойчиво постучали.

– Ты запер? – шёпотом спросила Эльда.

– Мне было не до того, – попытался отшутиться Ан.

Эльда натянула одеяло и начала съезжать с кровати, стараясь двигаться бесшумно.

– Я вхожу, – громко возвестил голос, и дверь распахнулась.

Несколько секунд валькирия шла на автомате, не глядя на Ана.

– Ан, я тут подумала… – она повернулась к кровати и замерла. Её взгляд скользнул по ведьме, сидящей на краю и прикрывавшей грудь простыней. Потом переместился на Андроника, полулёжа облокотившегося на подушки. Короткий вздох. – Я так вижу, нет смысла спрашивать, что здесь происходит. – Тон валькирии сделался из удивлённого в ехидно-деловой, что по опыту Ана, не предвещало тёплой беседы. Сейчас она взорвётся.

– Взрослые люди развлекаются, – то ли пошутила, то ли пояснила Эльда.

Красная тряпка была поднята.

– Ничего не было, – сдавлено произнёс Ан. Он чувствовал как щёки заливает краска.

– Что ты перед ней оправдываешься? – девушка обмоталась простыней и встала.

– Молчи, ведьма! – повысила голос Дамира. – Тебя никто не спрашивает.

– Что ты имеешь против ведьм, дочь ведьмака? – усмехнулась Эльда, специально употребив вместо «колдун» слово «ведьмак».

Одного энергичного взмаха тряпки достаточно, чтобы бык кинулся в атаку. Валькирия рванулась к девушке и со всей силы швырнула её на пол.

– Не смей указывать мне моё место, шваль! – Дамира кипела и сыпала искрами. – Ты не стоишь и мизинца на моей ноге! Что ты знаешь о магии, девчонка из Нового Мира, боящаяся сломать ноготок, прячущаяся за человеческое оружие!

Несмотря на то, что ведьма уже была на полу, валькирия продолжала наступать. Эльда на локтях отползала вглубь комнаты, демонстрируя поразительное проворство.

– Успокойся Дамира, – Андроник скатился с кровати и загородил Эльду.

– Я спокойна, – не понижая голоса, произнесла она. – А ты… Ты хоть понимаешь, под какой риск нас всех загоняешь? Ты пришёл искать свою сестру, а вместо этого спишь с этой… малолетней ведьмой!

– Успокойся, – повторил Ан, – ничего не было.

Он старался говорить медленно и уверенно, но сам сгорал от стыда. Словно говорил с сестрой, которая застукала его в постели с очередной подругой.

– Мне всё равно… – уже тише заговорила Дамира. – Как знаешь. Но как твой хранитель я запрещаю тебе всякие отношения во время похода. Если её убьют, я не хочу собирать тебя по кусочкам. С Собирателем никто за тебя сражаться не будет. Не говоря уже о том, что твои амурные дела ставят под сомнение дисциплину и тренировки. – Она, несомненно, продолжала бы отчитывать его, если бы Ан не перебил её.

– Я понял. Этого больше не повторится.

– Хорошо бы… – пробурчала валькирия. Она помедлила несколько секунд, соображая, зачем вообще приходила. Гнев отбил желание разговаривать с подопечным, тем более, в присутствии неудавшейся соблазнительницы. – И знаешь… Оденься, а то простудишься.

Ан не сразу понял, о чём она говорит, а когда сообразил, то пожелал провалиться под землю. Он стоял перед валькирией абсолютно голый. Бросился защищать Эльду, забыв накинуть на себя хотя бы простыню. Позади него раздался нервный смешок ведьмы.

Валькирия как ни в чем не бывало гордо прошествовала к выходу.

– И ещё, – оглянулась она, закрывая дверь, – наверное, Нетон уже говорил тебе… Ещё одна специфическая черта Хранительства – я всё чувствую.

Дверь беззвучно захлопнулась. Оставив Андроника наедине со стыдом и катающейся по полу ведьмой.

* * *

Три дня до второго испытания. Напряжение растёт.

Андроник всё также упорно занимался магией и осваивал боевые искусства. В полдень, перед обедом у королевы Замка Сфер, колдун вызвал Виссарионова на поляну.

– Пришло время научиться телепортации, – торжественно объявил Нетон.

– Что, простите? – переспросил ошалевший Ан. – Мне послышалось, или вы сказали, что будете учить меня сверхбыстрому перемещению в пространстве.

– Да, именно так. Ты готов.

– Но… вы же говорили, что телепортировать учат только через год после начала обучения магии. Может, конечно, я разучился ориентироваться во времени, но насколько я знаю, года ещё не прошло. – Не то, чтобы Виссарионову не хотелось учиться, просто это было настолько неожиданно, что сработала естественная психологическая защита. Ана восхищало умение волшебника мгновенно перемещаться из одного места в другое. Но от валькирии, обожающей запугивать, он постоянно слышал, что отец когда-нибудь доиграется, что телепортация очень опасная штука и при очередном скачке в пространстве, можно оказаться замурованным в стене или, что ещё хуже, расщепиться на кусочки. Андроника не очень устраивала перспектива очутиться где-нибудь в бетоне или приземлиться без головы. Словом, он пребывал в сомнениях. Как известно, у страха глаза велики.

– Ты готов, – повторил маг. – К тому же твой дар развивается не так как у других. И, что более важно, у нас нет времени, чтобы растягивать обучение.

– Хорошо, давайте начнем.

– Отлично! Тогда встань напротив меня и успокойся.

Ан послушно остановился напротив Нетона и, закрыв глаза, попробовал сосредоточиться.

«Спокойно. Ты всё сможешь. Тем более что здесь открытое пространство и тебе нечего бояться. Моя магия сильнее, необычнее, она найдет выход», – успокаивал он себя.

– Прекрасно! – ни с того, ни с сего воскликнул Нетон. – Просто потрясающе!

– Что?!

Андроник открыл глаза, не понимая в чём дело. Он посмотрел по сторонам и, не заметив ничего необычного, вопросительно уставился на учителя.

– Ты практически переместился. Твоя магия достигла необычайного сосредоточения. Теперь, представь место, куда ты хочешь попасть. Например, у меня за спиной – это самое простое.

Виссарионов на секунду представил спину Нетона, примерно в метре от себя. Попробовал ощутить, как каждая молекула его тела разносится в пространстве и проходит сквозь него. По телу побежал ветерок. Ан почувствовал себя мозаикой, разлетающейся на кусочки. При этом он не испытывал ни боли, ни страха, просто щекотка и холод, будто сквозь тебя проходит огромный поток ветра. Через пару секунд Андроник ощутил, как его тело собирается снова, тысяча кусочков пазла образовали цельную картину. Странно то, что за время, пока он был пылью, его сознание пребывало а каждой молекуле тела. Противоречивое ощущение. Виссарионов открыл глаза. Получилось! Он стоял позади мага на некотором расстоянии от него.

– Неужели… Я сумел! – закричал парень.

Волшебник обернулся и похлопал его по плечу.

– Ты справился!

– Это было просто, – Андроник понял, что сделал гигантский шаг вперёд в своём развитии, и на это ему понадобилась всего пара секунд! – Мне даже не верится. Вы так долго готовили меня к тому, что можно было совершить за несколько секунд. Я и не почувствовал! Это было легко! А я думал…

Андроник был несколько разочарован. Он ожидал чего-то сверхтрудного, страшного, захватывающего… А оказалось – бах!.. и всё, готово.

– А никто и не говорил, что будет сложно. Андроник, тебе нужно понять одну вещь. Твой дар… Он не такой как все магические таланты. Неудивительно, что ты учишься быстрее, и некоторые приёмы тебе удаются легче. Но всё-таки не забывай: везде есть свои тонкости. Я хочу сегодняшний день посвятить перемещению.

– Классно! Что, наперегонки, – воскликнул юноша в предвкушении захватывающего путешествия.

– Ну, если ты уверен в своих силах…

– Так точно. Рядовой Виссарионов к переходу готов, – весело отрапортовал Ан.

– Только держи со мной ментальную связь – на случай, если ты всё-таки не справишься с управлением.

Андроник опять зажмурился, придумывая, куда бы ему отправиться. «К фонтану…» – промелькнуло в голове. И он тут же почувствовал, как тело снова дробится, делая новый скачок в пространстве.

Виссарионов заподозрил неладное. Стоило ему открыть глаза, как он понял, что повис в воздухе. Точнее даже не повис, а уже летел вниз по направлению к фонтану. Ан плюхнулся точно в воду, накрыв гуляющих у фонтана людей брызгами и лавиной мыльных пузырей, обычно парящих над Фонтаном Сфер.

Мокрый и злой, Андроник перевалился через кромку фонтана и обнаружил там Крокуса Нетона. Волшебник с улыбкой наблюдал за нерадивым учеником. Он едва сдерживал смех, наблюдая, как маг-недоучка бестолково болтается среди мыльных пузырей и пытается совладать с водой.

– Урок первый: чётче формулируй свои мысли и ярче представляй место, перед тем как телепортироваться, – произнёс он тоном, напрочь сбивающим спесь. – Пошли дальше…

Маг исчез. Андроник только уловил «Фруктовые сады Антикула».

– Теперь, значит, Нетон задаёт направление, – пробурчал Ан.

Ему требовалось больше времени для формирования образа места, чем магу, и поэтому он знал, что отстанет.

«Фруктовые сады Антикула. В двух метрах от Дикой Яблони», – он представил то самое дерево (не забыв указать на корни, чтобы не очутиться в воздухе). Это единственное место, которое он запомнил во всех садах.

Андронику опять не повезло. Он чуть не свалился на валькирию. Каким образом Дамира оказалась именно там – неизвестно. Но Ан столкнул её с места, за что очень крепко получил. Он был счастлив уже от того, что не напоролся на её клинок. Она была в бешенстве. Какие ещё сюрпризы впереди?..

Волшебник приземлился около груши, застав перепалку «сладкой» парочки в полном разгаре.

– Урок второй: всегда проверяй место прибытия на наличие посторонних предметов истинным зрением. Надеюсь, ты не забыл как это делается, – возвестил колдун, как только Дамира закончила кричать и, пнув Ана ногой, удалилась, проклиная день, когда стала его хранителем.

– Что ещё? Может, скажете сразу? – процедил Андроник. Ему начинала надоедать эта ставшая опасной гонка.

– Выбирай место, – только и сказал Нетон.

«Хорошо, – хмыкнул Ан, – сарай Амоса. Под Замком Сфер».

Это была не просто большая, это была гигантская ошибка!

Андроник оказался на краю пропасти. Он едва успел ухватиться руками за выступ, и теперь висел над бездной под Замком Сфер (хотя бы одно условие сбылось!). Ветер трепал волосы и щипал глаза. Андроник щурился и пытался хоть что-то разглядеть в дымке облаков.

Нетон появился спустя мгновение, но оно показалось вечностью. У Андроника уже ослабли руки, подтянуться было невозможно, так как он хватался за дёрн, который всё время отрывался, не выдерживая его веса. Виссарионов готов был сорваться вниз. Маг подоспел вовремя. Протянул руку и помог парню вскарабкаться наверх.

– Третий, но самый важный урок: у каждого волшебника есть лимит расстояния, на которое он может перемещаться. Этот лимит зависит от тренировок и возможностей человека. Ты исчерпал свой лимит. Поэтому не смог покинуть границу Замка Сфер и оказался здесь.

– Ничего себе урок! Он чуть не стоил мне жизни! – Виссарионова все ещё колотило от пережитого потрясения и гнева. – А где были вы?

– Я услышал твой сигнал и машинально перенесся к старине Амосу. Извини, совсем из головы вылетело. Пришлось возвращаться сюда.

– Хорошенькое дельце! А я могу увеличить расстояние перемещения?

– Да. Но надо тренироваться.

Решив, что на сегодня приключений хватит, Андроник возвратился в замок пешком. Но там, к сожалению, его ожидал не покой…

* * *

– Привет, Дамира! – поприветствовала валькирию Эльда. – Вижу, ты решила заняться культуризмом.

Ведьма многозначительно посмотрела на импровизированную гирю в руках валькирии. Во второй половине дня валькирия часто тренировалась в зале Славы. Это был зал, посвященный турниру. На стенах красовались портреты героев, выигравших турнир или просто живущих на территории замка, списки погибших и всевозможные награды служащих при королеве рыцарей. Заодно зал являлся и тренажёрным, но обычно пустовал: люди предпочитали заниматься на улице.

– Зачем пришла? – вместо приветствия произнесла Дамира.

– Тебя не спросила, – не удержавшись, огрызнулась ведьма.

– Вот именно, что не спросила, – валькирия отбросила гирю и развернулась. – Я не намерена разговаривать с тобой в таком тоне. – И Дамира вышла из зала.

«Чего она взъелась?» – подумала ведьма.

Эльда, конечно, понимала, что некоторые личности неадекватно реагируют на её причудливый, порой слишком дерзкий нрав, но она не могла понять, почему дочь Нетона её не принимает.

Ведьма выбежала за валькирией, но её и след простыл.

– Ну и ладно, можно подумать мне всё это нужно! – крикнула она в пустоту и поймала себя на мысли, что ей действительно это нужно.

Надо срочно найти Андроника!

Девушка направилась в гостиную, решив подождать его там. С тех пор как троица прилетела в замок, им выделили целое крыло, в котором находились столовая, пять спален и гостиная. Лишние спальни заполнились, когда прибыли Эльда и Илий. Сейчас они жили впятером. Днем все занимались своими делами, а вечером собирались в гостиной, чтобы обсудить очередной план действий на испытании. Как правило, всё заканчивалось ссорой. Или валькирия ссорилась с Эльдой, или Андроник ссорился с валькирией. Она как личность вспыльчивая, всегда оставалась чем-то недовольна и обычно первой покидала комнату.

Вот и сейчас, ведьма застала её в кресле у камина. Днем было жарко, и камин не топили. Дамира сидела, уставившись на лежащие в нём поленья, будто в оцепенении. Такое часто с ней бывает, о чём она думает в такие моменты – неизвестно. Услышав шум, она схватила со стола первую попавшуюся книгу и уткнулась в неё.

«Искусство опережения противника», – прочитала Эльда на корешке. Валькирия сидела к ней вполоборота, но упорно не замечала её.

Ведьма огляделась: в комнате больше никого не было, лишь доносящийся из открытого окна ветерок слегка колыхал тяжелые бархатные шторы, да тихо тикали старые часы с кукушкой. Эльда не стала снова заводить разговор, а собралась покинуть комнату, но в дверях столкнулась с Андроником.

– Хай, Мальвина! Как делишки? – как ни в чем не бывало, бросил ей парень и плюхнулся на диван.

Следом в комнату вошёл Нетон. Он сел в кресло напротив дочери и, откинувшись на спинку, закрыл глаза.

– Да, денёк выдался насыщенный! – воскликнул Искатель, заметив позу мага. Он взглянул на часы. – О, сейчас только три! Что мы будем делать до вечера?

Ответа не последовало.

– Дамира, может, научишь меня действовать на опережение в поединке на мечах?

– Ты сначала думать научись на опережение. И без мечей, – сквозь зубы проговорила валькирия.

– Ты что, всё ещё злишься из-за того случая в саду? Это была просто случайность. Я же в первый раз! – оправдывался парень.

– И, надеюсь, в последний, – устало вставил колдун.

– Скажи спасибо, что эта случайность для тебя не стала последней! Я могла тебя убить! Вылетел из ниоткуда. Думаешь, это смешно? – валькирия скорее злилась на себя. Как хранитель она чуть не совершила досадную оплошность, которая могла стоить им обоим жизни. Она тут же бы отправилась за парнем на тот свет! Больше всего её бесила беззаботность этого мальчишки.

– Ничего же не случилось! – защищался Андроник.

– Представляешь, Ан, заголовок: «Смертельное недоразумение: хранитель убил своего подопечного и умер, не в силах вынести груза предательства», – не унималась валькирия.

– А, что собственно произошло? – деловым тоном поинтересовалась Эльда. Она до сих пор стояла в дверях, опершись о дверной косяк, и наблюдала за перепалкой.

– А, собственно, ничего особенного, – в тон ей ответил Ан. – Дамира взъелась на меня из-за того, что я случайно налетел на неё в садах старины Антикула. Ну, она машинально чуть не зарубила меня мечом. Ну, ведь не убила же! Что зря нервы портить? – взорвался Виссарионов. Ссора выглядела глупой и смешной, но смеяться никто не собирался.

– Остынь, парень! – Илий похлопал Андроника по спине. Вор весь день продрых у себя в комнате (вчера у него с местными была грандиозная попойка) и только сейчас выполз из своей конуры.

– Я ничего не понимаю. Как ты мог налететь на Дамиру? – усомнилась ведьма.

– Я телепортировался!

– А-а-а… Так бы сразу и сказал, – Эльда улыбнулась. Она направилась к Андронику и протянула ему руку. – Поздравляю, ты действительно научился чему-то ценному. Телепортация необходима в турнире!

– Меч. Вот, что действительно ему необходимо, – едко возразила валькирия. – И твёрдая рука.

– Ваши игры в рыцари на этом испытании не помогут, – парировала Эльда.

– Откуда ты знаешь? Правила испытания объявят только завтра, – засомневался Андроник.

– Для кого-то завтра, а для кого-то их уже объявили. Места надо знать. – Эльда жестом указала на стол, приглашая всех присесть. Собрав всю компанию за круглым столом, она достала из кармана клочок бумаги.

– Карта? – удивился Андроник.

– Карта Сада Сфер, – уточнила ведьма – Именно там будет проходить новое испытание. Какое точно, я не знаю, но догадываюсь. – Эльда посмотрела на колдуна, и он охнул.

– Что? Что это будет? – Андроник забеспокоился, глядя на волшебника. – Не молчите же!

– Я знаю только одно препятствие, которое может быть в Саду Сфер. Музыка Сфер.

– Что? – спросили все хором.

– Точно! – Эльда щёлкнула пальцами. – В этих гигантских шарах творится музыка! Только мы её не слышим. Почему?

– Говорят, это музыка для посвящённых… – прошептала валькирия.

– Отлично! Все всё знают, один я не при делах, – обиделся Андроник. Иногда ему досадно было осознавать, что он так мало знает об этом мире.

– Ан, на самом деле никто и ничего не знает, – успокоила его валькирия. – Мы можем только строить догадки.

– Если Эльда права, то Андронику ничего не поможет – ни магия, ни оружие.

* * *

Их опасения подтвердились. На следующее утро, не успел Виссарионов проснуться, как услышал шум. Что-то воткнулось в дверь комнаты. Андроник открыл дверь и обнаружил стрелу. Сначала он подумал на валькирию, так как её дверь расположена напротив.

– Зачем же портить дверь! – крикнул парень. Но в коридоре было пусто, и на его крик никто не откликнулся. – Ладно.

Ан хотел вытащить стрелу, но стоило ему дотронуться до неё, как из пустоты возник лист бумаги – он был намотан на древко.

«Уважаемый Андроник Виссарионов, именуемый Искателем Душ! Вам надлежит явиться к вечеру второго дня от прочтения вами этого свитка к Саду Сфер. Предстоящее испытание носит название «Музыка Сфер» и является вторым в турнире «Пылающего Меча». Предупреждение: испытание чрезвычайно опасно для вашей жизни. Если вы не готовы к его прохождению, вы можете отказаться.

Комиссия турнира «Пылающего Меча» во главе с королевой Замка Сфер, Лавиной, дочерью Варлена Стрелка», – прочитал он.

– И это всё?

Парень снял листок, вернулся в комнату и сел на кровать.

– И что теперь? – пробормотал он озадаченно.

Андроник понимал, что вряд ли кто-то из его друзей сможет ему помочь. Нет ничего более пугающего, чем безысходность. Если он не найдет выход… его ждет смерть. В голову снова пришли мысли о сестре. Если он не дойдет до конца пути, Анжелика так и останется в плену, и этот плен будет длиться вечно…

Андроник сидел, сжав голову руками, и думал, думал, думал… Обо всем. Ему хотелось отвлечься от мрачных мыслей о предстоящем испытании. Он вспомнил валькирию. Первый раз, когда он её увидел… впрочем, она мало изменилась. Всё такая же серьёзная и вспыльчивая. Девушка огня и воды. Чего только стоят её рыжие и пепельно-белые косы. А её стремлению к победе может позавидовать даже повидавший виды вояка. Андроник надеялся, что у этой девушки будет хорошее будущее… если он не погибнет… Зачем она дала клятву Хранителя?! Эта мысль ледяным кинжалом полоснула его сердце. Не зря она так горячилась вчера, не зря так беспокоилась. Теперь, когда серебряная нить обещания превратилась в стальной канат клятвы, валькирия беспокоилась не только за его жизнь, но и за свою. Если раньше она не боялась погибнуть в бою, то теперь каждое неосторожное слово, каждое лишнее движение может расцениваться как предательство или нарушение клятвы. Она сама обрекла себя на такое существование… зависимость от него.

Андроник вспомнил Эльду, эту дерзкую девчонку. Они похожи. Андроник искал похитителя своей сестры, Эльда – нечисть, убившую её подругу. По сути, они оба были Искателями. Хотя ведьма иногда переходила грань. В стремлении уничтожить зло угадывалось одно желание – мстить. Они никогда не говорили об этом, да тут и ничего объяснять не надо. Всё и так ясно. Что ж, это её выбор, её судьба.

Нетон… Андроник был благодарен ему за всё, чему он научил его. Волшебник был парню как отец, даже больше. Но Ан ничего не знал о прошлом мага. Странно, что Андроник никогда об этом не задумывался, ведь он и правда совсем ничего о нём не знает. И уже не узнает…

А Илий. Вся компания находилась вместе не так долго, но он уже успел привыкнуть к этому смешному, добродушному бродяге. У Илия главное в жизни – мечта. Андроник как-то не привык мечтать, да и не умел. Илий, этот мелкий вор, верил, что попадёт в Новый Мир, он надеялся на это, хотя с точки зрения Андроника, постороннему человеку попасть туда невозможно. Но всё-таки главное – надежда…

Его размышления прервал стук в дверь. Дверь приоткрылась и в неё протиснулась Эльда.

– У тебя стрела в двери, – сказала она вместо приветствия. – С тобой всё в порядке?

– Да, всё просто замечательно! Если не считать вот этого, – Андроник помахал свитком перед её лицом.

Ведьма опешила.

– Что стоишь? Входи, раз пришла, – срывающимся голосом произнёс Виссарионов.

– Уже пришло? – тихо спросила Эльда.

Она молча протянула руку за свитком и быстро прочла.

– И всё?!

– Я тоже думаю, что маловато. Ни цели испытания, ни вознаграждения…

– Зато предупреждение: откажитесь пока не поздно.

– Да, и вы будете считаться трусом…

– Но живым, – закончила ведьма.

– Странно… Ничего не объясняют. Вы с Нетоном правы: у меня нет шансов.

– Не смей так говорить, – серьёзно сказала Эльда.

Андроник даже обернулся: ему показалось, что перед ним валькирия.

– Надо созвать всех в гостиной. Ан, у нас целых два дня…

– Разуй глаза, Мальвина! – крикнул Виссарионов. – Там написано: «К вечеру второго дня». Сейчас утро, день первый. Испытание завтра!

Андроник упал на кровать и закрыл глаза. Он услышал, как хлопнула дверь – Эльда ушла.

Девушка постучала в дверь комнаты Дамиры. Никто не открыл. Ведьма постучала ещё раз, и снова ответа не последовало. Эльда тихонько открыла дверь и вошла. Комната была пуста. Ведьма выглянула в окно.

– Ну конечно! – догадалась она.

В это время валькирия обычно устраивает утреннюю пробежку. С недавних пор она перестала доставать Андроника с ранним подъёмом и стала бегать одна. К тому времени как замок просыпался, Дамира уже возвращалась в свою комнату.

Ведьма всегда вставала самой последней и не замечала отлучек валькирии. Неудивительно, что это стало для неё неожиданностью.

«Ладно, пусть побегает. Навестим пока нашего мага».

Девушка вышла из комнаты Дамиры и направилась к соседней. Осторожно постучала. Из-за двери послышался приглушённый голос:

– Прошу входите.

Эльда открыла дверь. Волшебник сидел в огромном кресле, обтянутом шёлком, перед таким же огромным столом из красного дерева. Ножки стола напоминали лапы льва, а по краю столешницы шёл необычный витой узор, изображающий диковинных животных, о существовании которых Эльда даже не догадывалась. Девушка никогда прежде не бывала в этой комнате, и её удивило, что комната колдуна вдвое меньше всех остальных. Кресло и стол занимали почти все пространство комнаты. Остальная её часть, кроме кровати, была уставлена полками с книгами и какими-то приборами. Маг изучал очередной древний свиток. Посмотрев на ведьму сквозь стёклышки узких, едва заметных, очков, он указал жестом на небольшой табурет, стоящий перед столом.

– О, юная волшебница. Что привело тебя ко мне в столь ранний час? – витиевато спросил Нетон.

– И вправду, чёрт дернул проснуться в такую рань! – выругалась Эльда, но увидев недоумение на лице мага, замолчала. Девушка не стала садиться, а просто подошла к магу и положила перед ним свиток.

– Что это? – удивлённо спросил волшебник, разворачивая бумагу.

– А вы прочтите.

Волшебник внимательно прочёл послание. Встал из-за стола.

– Я так и думал, – сказал он и зашагал к выходу.

– О чём вы? – пришло время ведьмы задавать вопросы.

– Где Андроник?

– Он как прочитал, так будто оцепенел, свалился в постель и думаю, пролежит там весь день.

– Не надо его беспокоить, пусть молодой Искатель отдохнет перед предстоящим испытанием.

– Он на него пойдёт? – буркнула Эльда себе под нос, но маг услышал.

– Конечно, пойдёт! А ты сомневаешься?

– Нет, что вы! Я имею в виду то, что… там же написано об опасности испытания…

– Он будет в нём участвовать! – маг резко развернулся, и девушка едва не столкнулась с ним. – Мне понадобится твоя помощь. Мы пойдем в библиотеку.

«Похоже, только я знаю, что я ни фига не знаю!» – воскликнула ведьма про себя. Происходящее здесь и сейчас было за гранью её понимания.

Войдя в библиотеку, маг начал бродить между стеллажами.

– Что мы ищем? – поинтересовалась Эльда.

– Историю Замка Сфер. Возможно, историю проведения турнира «Пылающего меча». Что-нибудь о Садах Сфер, – уточнил маг, входя в проход между стеллажами «История мира» и «Магическая история». Эльда сразу направилась к стеллажу «Турниры и магические войны».

– Я нашёл! – через некоторое время воскликнул маг.

Он вышел из-за стеллажа с толстенной книгой в руках. На кожаном переплете золотыми буквами было вытеснено: «История Замка Сфер с момента создания и до наших дней». Маг подозвал к себе Эльду, и они сели за ближайший стол.

– Вот, – волшебник указал на содержание. – Раздел четвёртый, «Турниры».

– Турнир «Пылающего меча», – прочитала вслух ведьма. – Страница 985.

Они открыли справочник на нужной странице. Под названием главы был изображён юноша, держащий перед собой пылающий меч. Пламенем было объято только лезвие меча.

– Смотрите, это Андроник! – девушка ткнула пальцем в рисунок.

– Тебе показалось, – успокоил её волшебник. – Действительно сходство есть, но это не пророческий рисунок.

– Основателем турнира стал первый из магов, но третий король Замка Сфер, Великий Виссарион, прослывший величайшим из героев Старого Мира, – прочитала ведьма. – И вы будете утверждать, что это не пророческий рисунок? Наверняка этот Виссарион – родственник Андроника, иначе как объяснить поразительное портретное сходство.

– Виссарион является далеким предком Андроника, – подтвердил Нетон.

– Значит, Нику, нечего бояться, он точно победит! Ведь у него это в крови? – Эльда с надеждой посмотрела на волшебника.

– Надеюсь, ты права, – изрёк он.

– Так, и что дальше?

– Посмотрим, что говорит книга об испытаниях. Не зря в послании написано так мало. Это загадка, разгадав которую, мы узнаем условия испытания.

* * *

Андроник совсем впал в отчаянье. Весь день он провёл в своей комнате, не вставая с постели. Не выходил ни к завтраку, ни к обеду, и даже за ужином друзья не увидели знакомого лица. Валькирия хотела пойти встряхнуть «оболтуса», но Нетон лишь махнул рукой и сказал, что Андроник сам способен решать, что ему делать.

Виссарионов показался только на следующее утро, в день испытания. Он был абсолютно разбит, каменная маска застыла на лице.

– Что? – спросил он, увидев испуганные взгляды друзей.

– Что с твоим лицом? – первой подала голос ведьма.

– А что с ним? – не понял парень. Он вообще не смотрел в зеркало в этот день.

– Живо убери эту печальную мину, – скомандовала валькирия.

– Узнаю привычные нотки в голосе. Значит, всё не так ужасно, как мне казалось, – обрадовался Андроник.

– Ты угадал. У нас есть для тебя новости, – ответила Эльда. – Мы с Нетоном вчера провели весь день в библиотеке и кое-что откопали.

Все уселись за стол, волшебник положил перед собой уже знакомую книгу.

– Советую тебе почитать, – сказала ведьма, открывая фолиант.

– Что это? – Андроник вглядывался в страницы, но спросонья мало, что понимал.

– Не что, а кто. Посмотри на портрет.

– Это я?! – удивился Ан.

– Я тоже так подумала сначала. Думаю, тебе стоит почитать, – и Эльда пододвинула книгу к нему.

Виссарионов углубился в чтение. И чем дальше он читал, тем больше округлялись его глаза.

– Как это возможно? – наконец выдохнул он.

– Пути судьбы неисповедимы, – многозначительно произнёс маг.

– Теперь ты понимаешь. У тебя есть преимущество, – сказала Дамира.

– Ты считаешь, что происхождение мне поможет?

– Ты потомок Виссариона, в твоих жилах течёт его кровь, – начала агитацию валькирия. – Вот я, например…

– Ну да, судя по твоему отцу, ты должна быть ведьмой.

– Сравнил! Один маг против нескольких поколений воительниц! – усмехнулась Дамира, но осеклась, заметив осуждающий взгляд отца, который как никто другой хотел, чтобы дочь пошла по его стопам.

– А ещё какие-нибудь доводы есть?

– Я нашёл кое-что об испытании, – серьёзно сказал волшебник, и пролистав несколько страниц, ткнул пальцем в отмеченный карандашом текст.

«Сад Сфер существовал в замке изначально. Ещё до его поднятия в воздух. Никто не знает, откуда взялся сад. Возможно, его создали древние боги, чтобы защитить жителей. А возможно, сильнейшие маги при строительстве дворца. Версий много. Выявив свойство Сада Сфер создавать звуки музыки, Виссарион (он был первый, кто вышел из сада живым) решил включить его в испытание. Согласно его словам и опыту, только человек с чистыми помыслами и твёрдыми намерениями способен пройти сквозь Сад Сфер, где в чистейших сферах Света и Жизни творится музыка. Музыка, которая может стать смертельной. Но прошедший Сад получает взамен за свои страдания укрепление в своей вере, укрепление в силе. Человек открывает новые возможности и становится сильнее…».

– Пришло время решить: готов ли ты идти до конца или лучше свернуть пока не поздно? – в гробовой тишине произнесла валькирия.

– Я не знаю, – с отчаянием сказал Андроник. Невидящим взглядом он смотрел на написанное. В голове вертелась одна фраза: «Музыка, которая может стать смертельной». «Смертельной», словно эхом отзывалось в голове.

«Что ж, я сделал свой выбор. Отступать некуда».

– Значит, пришло время проверить свой музыкальный слух, – попытался пошутить Андроник. Но лишь издал грустный смешок.

– Решать всегда трудно, но ты сделал правильный выбор, – успокоил его Нетон.

– Надеюсь, – прошептал Андроник и поднялся.

– Ты куда? – спохватилась валькирия.

– Хочу кое-что вам показать.

Виссарионов привёл друзей в Зал Славы и подошёл к маленькой неприметной чёрной мраморной плите. Она стояла сразу за стеллажами с наградами героев, так было принято в Замке Сфер: приз отдавали победителю, а награду – кубок, медаль или значок – помещали в Зал Славы. Как объяснила королева, это делалось для поднятия морального духа участников турнира. Увидев, сколько людей стало героями, участник обретал надежду на победу. Но была и другая сторона медали. То, что не афишировалось и не мелькало перед глазами: длинные списки погибших и пострадавших. Они обычно делались неприметными и не привлекали внимания.

Увидев протяженность списка, Эльда ахнула. Ей никогда не приходилось видеть столько жертв.

– Этот список для тех, кто не прошёл Сад Сфер, – пояснил Андроник, видя замешательство на лицах друзей.

– Но туда входят все проигравшие со времен основания турнира, а это – несколько сотен лет, – выговорил маг после нескольких минут молчания.

– Но это всего одно испытание, – в тон ему произнёс Андроник. – Сад Сфер является местом, где погибло самое большое количество людей со времен создания турнира. Притом, что это испытание выпадает не каждый год, а в среднем раз в пять-десять лет.

– Почему ты говоришь об этом только сейчас? – тихо произнесла Эльда. Она положила руку на плечо Андроника, в её глазах блеснули слёзы.

– Что бы это изменило? Я сделал свой выбор, – напомнил парень.

Тем временем Илий, который крутился около стеллажей с кубками, начал читать имена проигравших.

– Дамир Рязанов, 25 лет; Еруслан Полководец, 30 лет; Исай Рыжий, 20 лет; Карен Елизаров, 23 года…

– Замолчи! – оборвала Эльда.

– Я слышала о некоторых из них, – задумчиво произнесла Дамира, пробегая список глазами. – Почти все они были или выскочками, или искателями приключений… Точно! – вдруг как ошпаренная закричала она. От переизбытка эмоций она больно хлопнула Андроника по спине, парень еле удержался на ногах. – Возможно, в этом твоё спасение.

– В чём же, просвети?

– Просвещать будет Просвещение, – съязвила Дамира, – а я расскажу, в чём суть нашего плана.

– У нас есть план?! – оживилась Эльда.

– Ну-у, это громко сказано. Скорее, некоторое предположение…

– Излагай своё предположение, – поторопил Андроник.

– Как я уже сказала, большинство этих людей были искателями приключений… Кто-то охотился за славой, других интересовали деньги… Не забывай, что выигравшему полагалась должность на службе у королевы, а значит власть.

– А сад не терпит таких мыслей, – вставил колдун, подхватив мысль дочери. – Здесь важно не то, что ты делаешь, а то о чём ты думаешь.

– Вот именно! А ты другой. Тебя не интересует золото, а слава тебе даже вредит. Твоя конечная цель – спасти родного человека. И лишь это подвигло тебя на такой опасный поступок.

– А разве не так?

– Да, так, – обрадовалась Эльда. – Перед Просвещением ты чист как стеклышко!

Ведьма не удержалась и чмокнула парня в щеку. Возможно, у них появился шанс на спасение.

– Ну, может, и не совсем. Но придерживаясь этой мысли, ты пройдёшь испытание, – сказала Дамира.

– Нам пора идти, – заторопил их маг.

– До вечера ведь ещё далеко! – запротестовал Андроник. Ему не хотелось приближать опасный момент.

– Надо пройтись, развеяться, – произнёс волшебник тоном, не терпящим препинаний. – Живей, живей, выходите.

– Сейчас только полдень, можно пройтись по саду Антикула, похавать яблочек… – сказал Илий.

– Сделай одолжение, не напоминай мне про сады, – прорычал сквозь зубы Андроник.

Нетон удалился по своим загадочным делам, а друзья во главе с Искателем, принялись обследовать замок. Они находились в Замке Сфер уже достаточно долго, но в некоторых залах так и не побывали.

* * *

Подошло время испытания. Перед садом собралось много людей. Сам сад был обнесён живой изгородью и располагался в восточной части замка.

Андроник стоял на поляне, окружённый своими верными друзьями.

– Мы с тобой, Ник, – твердила ведьма.

– Причём, почти в прямом смысле, – произнесла валькирия. – Я как твой хранитель имею право подключиться к твоему сознанию. Если, конечно, ты меня впустишь.

– Зачем? – встревожился Андроник.

– Я буду знать всё, о чем ты думаешь. Так что, если потребуется помощь, подай мысленный сигнал, и мы дадим совет.

– Если меня не убьют раньше, чем я успею о чём-либо подумать, – горько усмехнулся Виссарионов.

– Возможно, наша помощь не понадобится, – сказал только что подошедший маг. – Я узнал, что музыка в Садах Сфер глушит все ментальные сигналы. Так что, даже если мы очень захотим помочь, то не сможем.

– Искатель Душ, я так понимаю, – обратился к ним человек, стоявший неподалеку. Он был одет как средневековый глашатай. – Ваша очередь.

Виссарионов уже повернулся, чтобы идти, как ведьма тронула его за плечо и указала на небольшое скопление людей у входа в Сад. Андроник заметил носилки. Мимо него проносили молодого парня, ненамного старше Андроника. Только от одного его вида передёргивало. Лицо заливала кровь. Алая жидкость тонкими струйками текла из носа и ушей. Тело напоминало огромную гематому. Незнакомец был без сознания.

– Что с ним случилось? – спросил кто-то из толпы.

– Барабанные перепонки лопнули, сосуды мозга не выдержали. Говорят, ему осталось жить всего ничего. А ведь он даже с места не сдвинулся, только зашёл в сад, – ответил один из несущих носилки.

– Спасибо, утешила! – крикнул Андроник, обернувшись.

Виссарионов направился к входу. Как только он приблизился к живой изгороди, он увидел деревья, но сферами были не они. Огромные шары парили на уровне зелёных крон. Эти сферы походили на большие мыльные пузыри. Внутри них не было ничего.

Искатель сделал шаг и… мир вокруг потемнел. Ан в панике обернулся: выход исчез! Куда ни кинь взгляд, везде густая зелень. Удивительно тихо. Ни пения птиц, ни шума ветра, будто всё замерло в ожидании чего-то.

«Может, я уже оглох?» – промелькнуло в голове Андроника.

Но он не решался произнести ни звука. Просто стоял и молчал, озираясь по сторонам. Природа была великолепна. Солнце проникало сквозь листву, игриво касалось своими лучами шарообразных крон. Это были не фруктовые деревья, но и не лесные. Какие-то местные, необычные и невероятно прекрасные. На некоторых из них красовались цветы, весь сад был наполнен чудным благоуханием.

«Пока ничего страшного. Пока».

И тут Андроник заметил извилистую тропинку. Она проходила через весь сад, петляла между деревьев и выходила прямо к калитке. Да, именно к калитке. Небольшой деревянной дверце в высокой зелёной ограде.

– Мне нужно пройти по этой тропе? – спросил Виссарионов пустоту.

Он сделал шаг и упал.

Ученик мага находился в одном из гигантских мыльных пузырей. Стенки пузыря были словно сделаны из стекла, гладкого и холодного. Андроник сполз на дно стеклянного шара и, как ни пытался подняться, всё равно скатывался вниз.

Он не сразу осознал, где находится и что делает, поскольку голову пронзила страшная боль. Глаза застлала тёмная пелена. Виссарионов пытался выбраться, сам того не замечая. Он действовал инстинктивно, так как от боли ничего не соображал. Через некоторое время ему удалось собраться. За болью он смог разобрать звуки. Это было монотонное гудение. Одна очень высокая нота тянулась невыносимо долго. Спасаясь от громкого звука, Андроник зажал уши руками, но это не помогло.

«Звук магический», – пронеслось в голове.

Виссарионов почти потерял сознание, из носа тонкими ручейками потекла кровь. Вкус крови привел парня в чувство.

«Если я не могу передвигаться по земле, то могу проходить через сферы».

Из этой сферы выхода не было. Андроник поднял голову и прямо перед собой увидел новую сферу. Она была чуть меньше этой и отливала нежно-розовым светом.

– Мне нужно туда… – пересилив боль, произнёс он.

Монотонное гудение стихло. Но затишье продолжалось всего секунду. На Виссарионова тут же хлынула волна противоположных звуков. Низкие, протяжные – как будто кто-то бил в чугунный гонг. Парень почувствовал такое давление, словно его прижали к дну стокилограммовым брусом. Но теперь он знал, что делать, и не намеревался задерживаться в этой сфере.

Андроник находил ближайшую сферу и телепортировался именно в неё. Постепенно, по мере увеличения скорости телепортации, в голове у него стала складываться музыка. Из монотонно звучащих по отдельности нот можно было получить удивительно гармоничную мелодию! Андроник благодарил мага за последний урок. Если бы он не умел телепортироваться, то давно бы погиб.

И вот, последняя сфера. Она была больше остальных и располагалась высоко над землёй. В ней не было музыки, боли, давления – ничего. Пустота. Стены сферы светились золотым светом. Попав в золотой шар, Андроник почувствовал колоссальное облегчение. Он так обессилел, что просто свалился и закрыл глаза.

– Кто ты? – произнёс Голос.

Ученик мага открыл глаза, но никого не увидел. Тогда парень попытался подняться, но не смог – он не чувствовал своего тела.

– Где я? – спросил он.

Тишина.

– Кто ты? – повторил Голос.

– Я Андроник Виссарионов, многие зовут меня Искатель Душ, – ответил Андроник.

– Зачем ты сюда прибыл? – продолжал допрос невидимка. Голос был мужской и приятный по звучанию.

– Я хочу найти свою сестру…

– Твоей сестры здесь нет, – перебил его Голос.

– Я знаю, где она. Чтобы её спасти, мне нужно стать сильным.

– Сила не в теле, сила в духе, – произнёс Голос.

– Поэтому я решил пройти это испытание, – пояснил Андроник. Он начинал нервничать, слишком это всё подозрительно.

– Ты выбрал правильный путь. Твоё имя Искатель Душ. Твои намерения тверды, хоть душа твоя подверглась сомнениям. Твоё сердце светло и бескорыстно. Я отпускаю тебя, и теперь Свет будет с тобой.

Андроника подхватила неведомая сила и вытолкнула прямо в распахнутую калитку.

Глава 10. Исполнитель Желаний

Крокусу Нетону восемнадцать лет. Он юн, горяч и полон жажды жизни. Ему кажется, что можно покорить весь мир, ведь восемнадцать лет это только начало: старуха по имени Смерть не протянет свою остро наточенную косу к молодому телу, болезни не сломят сильный организм, и к тому же Крокус Нетон по-настоящему обрёл силу волшебника. Он ещё не успел получить магического образования, но он и не слабый, сопливый школьник. Именно сейчас, с наступлением совершеннолетия настал рассвет его жизни. Юному волшебнику хотелось приключений, погонь за вампирами и драконами, подступающей к горлу опасности. Хотелось почувствовать холодок страха и поиграть в кошки-мышки с костлявой старухой Смертью.

– Вот это настоящая жизнь, вот это приключения! – частенько восклицал Крокус после прочтения очередной книги о героях или, узнав, что магическая полиция схватила какого-нибудь опасного демона или колдуна.

Но в Магическом Университете Самраты мнение на этот счет было весьма консервативным. Если ты желаешь получить достойное образование, изволь соблюдать правила Университета, исправно посещай занятия, сдавай зачёты и экзамены, и никаких отклонений от положенных норм. И не дай Бог, тебя заподозрят в чём-то, порочащем имя Университета! В эти времена, когда магических учебных заведений больше, чем солдат в местной Самратской армии, каждый заботится о своей репутации.

– Если вам угодно погеройствовать, молодые люди, делайте это за стенами нашего Университета! Можете наняться в подмастерья к любому странствующему магу или знахарю и набираться опыта и знаний у него. И помните, что в нашем Университете недопустима чёрная магия. Если вас привлекают тёмные искусства, обращайтесь к язычникам и чернокнижникам, – постоянно повторял учитель Нетона, профессор Лаэрт.

Глубоко уважаемый и почитаемый всеми учителями Витольд Лаэрт являлся самым старым преподавателем Университета Самраты. Он как никто другой заботился о своей репутации мудрого и рассудительного человека. Всю жизнь он провёл в поисках магической истины, защитив множество работ по магическим наукам, изобретая новые заклинания и составляя рецепты зелий.

– Магия – не наука, магия – это жизнь. Так что не растрачивайте силы попусту. Тем, кто не стремится стать великим, здесь делать нечего.

Крокус жадно внимал его словам, но это было лишь в начале учебы. Молодой волшебник избрал другие пути для своего величия.

– Я не хочу быть как эта кучка старых, помпезных, озабоченных только своей репутацией идиотов, – горячо восклицал он в кругу друзей. – Даже пусть они хоть в сотни раз мудрее, но они не знали борьбы, приключений! Я не хочу просидеть всю жизнь за пробирками, зубря заклинания и чертя звёздные карты.

– Но ты ведь не знаешь ничего о профессоре, – укорял его лучший друг, Донат, которого дразнили женским именем Ната.

– Брось, Нат. Самый Древний Экспонат всё время повторяет: разве вы добьётесь славы и почета, бегая по лесам и горам за дикими драконами? Только следуя правилам можно найти своё место в жизни, занять достойное место в обществе, – подражая голосу учителя, изгалялся Нетон. – Думаешь, я не знаю, что они, все эти заслуженные ведьмы и колдуны сами непрочь произнести тёмное заклинание или подсыпать в зелье запрещённый компонент. Меня тошнит от их напускного достоинства и почёта друг к другу!

В чём-то Крокус был прав. Сейчас, в эпоху Великого Перемирия, Золотой Век магии и колдовства, когда тёмные искусства запрещены, да и вообще половина вполне безобидных заклинаний внесены в чёрный список, многие непрочь сотворить что-нибудь эдакое. А поскольку, как говорится, не пойман, не вор, то тёмная магия продолжала процветать. Просто о ней предпочитали молчать.

– Мы ещё не в том возрасте, чтобы кому-то на что-то указывать, – категорично заявлял Донат. Он предпочитал традиционную покорность, в Университете не любили выскочек.

– Ты как хочешь, а я этого так не оставлю! Я докажу, что Крокус Нетон стоит больше ломаной монеты!

– Ага! Ты стоишь целого медного гроша! – саркастически восклицал друг. – Ты забыл, как попал сюда.

И Нетон мигом утих. Дело в том, что у волшебника были проблемы с местными учителями. Учителями Самраты. Это касалось в основном школ. Школа давалась Крокусу тяжко. Он еле отсиживал лекции, с одинаковой неохотой зубрил заклинания и готовил зелья. Зелья вообще были ненавистным предметом. Мальчишке проще давались искусства в области гадания и заклятий. Он легко предсказывал будущее и щёлкал сложные магические слова как семечки. Но его натура противилась школьной системе. Нередко он отказывался выполнять учительские задания, называя их смешными, не являлся на занятия и вечно брал в библиотеке запрещённые книги, всячески пытаясь найти что-то более стоящее, чем глупое поднятие предметов в воздух и превращение людей в лягушек. Из-за таких выходок ему нередко доставалось.

Учителя твердили, что обладая незаурядными магическими способностями мальчик совершено не развивает их (хотя это было не так), он ленив и вздорен. И все эти выводы они сделали лишь из того, что он любил нарушать школьный устав. Впрочем, было ещё кое-что, из-за чего люди относились к Нетону с холодностью, строгостью и даже с опаской. Крокус совершал вещи, которые не мог контролировать. Магия мальчика выплескивалась помимо его воли. Когда он спал, он мог парить в воздухе, или швырял тумбочки и стулья. Частым явлением были разбитые стекла в комнате. Иногда что-нибудь взрывалось или лопалось, горело или росло на глазах. Учителя хором твердили о тёмном начале, заложенном в мальчике.

Но Нетон не соглашался с ними. Он сильно выделялся в общей массе учеников, но не желал демонстрировать это. И потому тренировался тайком.

На момент окончания школы он далёко ушел в развитии от своих сверстников. Но несмотря на его достижения, Университет не проявил особого желания взять такого ученика. Проблемный волшебник – это головная боль. Так что Нетон держался здесь до «первого замечания».

– Я не понимаю, какой толк во всех этих запретах, – возмутился Крокус.

– Я не тот, кто может тебе это объяснить, – Донат сочувственно посмотрел на друга. Донат был парнем из аристократической семьи. Семьи потомственных волшебников, где честь и достоинство были не пустым звуком. В отличие от многих семей, они действительно были вдали от тёмной магии. Донат почитал традиции, но не представлялся дутым индюком как многие другие аристократы.

Нат всегда мог образумить Нетона, он играл роль его совести, которая говорила «стоп» перед очередным безрассудным поступком.

– Ты всё время себе противоречишь, – заявил Донат, когда они шли на урок спиритизма профессора Локаса. Локас был самым молодым профессором во всей Самрате и Университет в каком-то смысле гордился, что отхватил такого удачного сотрудника. Правда, у профессоров нередко случались разногласия, часто их мнения не совпадали. Новое течение под названием Локас, билось о вековую плотину традиций Университета. – Ты твердишь о всех этих бойнях, нетерпении показать себя, но тем не менее на занятиях ведёшь себя так, словно ты впервые в Университете. И что это за новая стратегия ничегонеделания на уроке!

– Я не собираюсь стелиться перед учителями, – заявил Нетон с вызовом. – Пусть засунут своё мнение обо мне куда-нибудь подальше. Я не намерен меняться. Если мне неинтересно, я буду заниматься тем, из чего извлеку настоящую пользу!

– Крокус, послушай, – пытался образумить его друг.

– Не называй меня Крокусом! – вспылил парень. – Мои родители совершили ошибку, назвав меня именем из детской страшилки. Терпеть его не могу!

– Ладно, ладно, не переживай, – успокоил Донат.

– Давай лучше поторопимся на урок, хочу посмотреть на нового каторжника достопочтеннейшего Университета.

* * *

– Полагаю, мне представляться не надо, – звучно произнёс Локас. – Вы все слышали обо мне, слухи в Самрате расходятся быстрее, чем кофе в университетской столовой. Итак, меня зовут профессор Локас, Джон Локас. Я родился в Англии, но живу в Старом Мире. В этом семестре я буду вести у вас спиритизм. Сегодня мы не будем проводить спиритических сеансов и вызывать духов умерших, – в аудитории послышались смешки. – Я хотел бы вам рассказать о других духах. Духах, обитающих в других мирах, но являющихся к нам. А также о духах живущих на Земле, духах леса, воды, духах местности, духах-хранителях. Итак, духи, как и всё на Земле, делятся на тёмных и светлых. Светлые призваны охранять и помогать. Тёмные же помогут только, если вы заплатите высокую цену. Очень часто этой ценой бывает душа. Духов можно вызывать везде, в любое время суток, у них нет ни дня, ни ночи, они вечны как сама жизнь. При вызове нужно быть осторожным, так как в случае ошибки или неправильном проведении ритуала вызова с той стороны может явиться что угодно – джинны, ифриты, и даже демоны, о них мы поговорим позже. Для чего же нужны духи? Духи-хранители, например, охраняют священные места или особые зоны пространства. Их вызывают, чтобы спросить разрешения пройти, иначе, если вы нарушите энергетику данной местности, они могут обрушить свой гнев на вас. Духов-хранителей великое множество. Практически у каждого места на Земле есть свой дух. Также существуют духи, призванные охранять человека, духи-защитники. Это сильная защита от тёмного влияния или нападения извне. Духи-помощники – тут всё ясно. Они помогают в делах, решают сложные жизненные задачи. Они могут найти выход из любой ситуации. Если вы хотите, чтобы вам улыбнулась фортуна, призовите такого помощника. Помощники бывают как светлые, так и тёмные. Отличие лишь в том, что светлый помощник помогает в добрых делах, а также, если считает дело, которым вы занимаетесь, достойным. Тёмный же поможет во всём – провернуть нечестную сделку, обмануть, украсть, – но вы должны ему заплатить. Ещё одна категория духов – информаторы. На самом деле все духи владеют информацией обо всём. Они улавливают малейшие изменения в мире, через них проходят потоки информации Вселенной, но вряд ли дух-помощник скажет вам, сколько детей будет у вашей троюродной сестры, или поведает о расположении планет в соседней солнечной системе. Информатор предоставит вам любую информацию. Они владеют знаниями о прошлом и о будущем, о Земле и о небе. Они расскажут всё, что вы хотите, кроме того, чего вам нельзя знать. Как правило, это вопросы о Высших Силах, о вашем собственном будущем и о событиях, которые нельзя менять, иначе пошатнется равновесие Вселенной. Многие из духов-информаторов созданы искусственно, они появились с помощью человеческой мысли. Они сформировались во времена появления человека на Земле и живут вне времени, питаясь энергией людских мыслей, подсознательных взаимодействий и сил, связывающих человека с Космосом. Это можно назвать симбиозом. Дух извлекает информацию из человеческого сознания и преподносит её так, чтобы тот смог извлечь из неё пользу. – Локас сделал паузу, обвел взглядом учеников, изучая их сосредоточенные лица, и остановил взгляд на молодом волшебнике. – Нетон, если не ошибаюсь, – обратился он к ученику. – Встаньте, пожалуйста. Поведайте мне, о чём вы так увлечённо беседуете со своим другом, – он перевёл взгляд на Доната, сидящего рядом с Крокусом.

– Прошу прощения профессор, – извинился Нетон. Сейчас главное произвести хорошее впечатление. Нетону понравился учитель, ему не хотелось портить с ним отношения. – Возможно, мы слишком громко обсуждали… Не могли бы вы помочь нам разрешить спор. Существуют ли комбинированные духи, то есть которые могут заменить несколько других?

– Хороший вопрос, Нетон. Вижу, вы вникаете в суть лекции, – похвалил Локас. – Да, действительно. Несколько неудобно пользоваться услугами каждого духа по отдельности. Это отнимает много сил и времени. Но некоторые маги попытались решить эту проблему. Они создали некое существо, которое отвечает всем требованиям. Так появилась новая разновидность духов – Исполнители Желаний. Они почти всесильны, они могут исполнить любое желание, они нейтралы, хотя непрочь забрать людские души себе. Исполнители Желаний – особая форма материи. Они живут в своём, созданном когда-то человеком, мире. Они не подчиняются ни Свету, ни Мраку, если только не видят в этом выгоды. Они очень опасны, поскольку давно перестали зависеть от человека. Вызвать Исполнителя Желаний – всё равно, что пригласить Смерть постоять у порога. Она может в любой момент переступить через него. – В аудитории повисла тишина.

– Профессор, – поднял руку Донат, – если Исполнители Желаний так опасны, зачем же их создали?

– Вы все знаете, какой хаос царил в Старом Мире до Великого перемирия. Чтобы победить, магам нужно было особенное оружие, а на войне все средства хороши… С тех пор написалось много страниц магической истории, времена изменились и к услугам Исполнителей Желаний перестали прибегать. – Локас замолчал на несколько секунд. – Но если кто-нибудь из вас вздумает призвать этого духа, я больше чем уверен – он умрёт, – на последнем слове учитель повысил голос.

В аудитории снова повисла тишина.

– Что ж, на сегодня хватит. Продолжим на следующем занятии, – как ни в чём не бывало произнёс профессор.

Ученики зашептались, обсуждая услышанное. В этом гомоне почти неразличимо звучали два голоса…

– Что ты об этом думаешь? – спросил Донат.

– Я собираюсь пригласить старушку на порог, – ухмыльнулся Нетон.

– Что? – Донат оторопел.

– Спорим, я вызову Исполнителя Желаний!

* * *

– Сумасшедший! – восклицал Донат, бегая по комнате.

Прошло несколько дней с момента спора, так что весь Университет знал о намерении Нетона. Студенты уже сделали ставки – выживет ли Нетон после встречи с Исполнителем Желаний.

Все эти дни Крокус готовился к ритуалу. Собирал сведения об Исполнителях и искал подходящее место для вызова. Место было выбрано весьма говорящее – подвалы Университета. Причём их северная часть, куда даже крысы не заглядывают. Официально эта часть здания закрыта по непонятным причинам. Студентам запрещено там бывать и уж тем более бродить по подвалам. Но что может помешать искателям приключений, получить свою порцию адреналина?

Попытки Доната отговорить друга от опасного дела на Нетона не действовали. Он твёрдо решил проводить вызов.

– Что ты как старая нянька? – дразнил друга Нетон. – Всё будет отлично. Ничего страшного не случится, если я задам духу пару вопросов. Я уже имел дело с подобными духами. Информаторы вообще скоро будут знать меня в лицо.

– Они и так тебя знают, это их работа, – пробурчал Нат убито. У него уже не было сил бороться с упрямством. – Информаторы не просят душу взамен и не убивают ради забавы.

– Кто сказал, что я собираюсь дарить ему душу? Я просто пообщаюсь с духом, задам пару вопросов о Самом Старом Экспонате…

– Что? Весь этот цирк только для того чтобы опозорить Власова?! Да ты в курсе, что если дух выйдет из-под контроля, он разнесет весь Университет!

– Не боись! Ты жуткий перестраховщик. Ещё ничего не случилось, а ты уже раздуваешь панику.

– Я тебя предупредил, – холодно сказал Донат и отвернулся к окну. Возможно, он знал что-то, что действительно могло повлиять на ход запланированных событий. Но сейчас втолковать это Нетону было так же невозможно, как застрелиться из водяного пистолета.

* * *

Пентаграмма готова. Нетон отошёл к алтарю. Оставалось прочитать заклинание вызова.

– Инхат, приди! – Эти слова были произнесены на особом магическом языке – самый простой способ вызвать духа. Два слова, которые поднимут дух из преисподней, из параллельного мира или даже из небытия, правда за эти слова придётся платить.

Нетон вздрогнул. Приступ сильной головной боли заставил его припасть к земле. Что-то надвигалось. Вибрации воздуха и магической сферы говорили о силе существа.

– Нетон, остановись! – крикнул Донат.

– Не мешай, – Нетон поднял вверх левую руку. – Со мной всё в порядке.

Пересилив себя, волшебник всё же поднялся на ноги.

Пентаграмма засветилась красным. Голубоватая дымка сгустилась над полом, образовав густое облако. Оно медленно поднималось, приобретало очертания.

– Зачем ты звал меня, маг? – женским голосом спросило облако.

И вот перед ними стоит девушка. Нагая юная красавица. Чёрные глаза смотрят насмешливо. Девушка провела рукой по тёмным, цвета вороного крыла, волосам.

– Ха-ха, – громко произнёс Нетон, демонстрируя духу, что не имеет к нему не малейшего интереса. – Думаешь смутить меня этой жалкой уловкой? На меня это не действует.

Нетон посмотрел в чёрные глаза девушки. Он был твёрд. А на лице Доната напротив появилась краска смущения. Парень отступил назад к стене, скрываясь в тени.

– Ну ладно, так уж и быть, – преображаясь из женщины в мужчину, проговорил дух. – Чего надобно тебе, человек?

– Как ты разговариваешь с вызвавшим тебя, дух! – Голос Нетона был твёрже стали. Духу нельзя показывать слабости, иначе он одержит над тобой верх.

– Дух? – парень в мантии, расшитой золотыми звездами удивился. – Не иначе как ты забыл моё имя, маг?

– Инхат! – словно хлестнув кнутом, произнёс Крокус. Маг поморщился от неприятного ощущения в голове – боль всё ещё давала о себе знать.

Дух содрогнулся, услышав своё имя. Теперь ему не вырваться. Таков договор. Если вызвавший тебя знает твоё имя, он имеет власть над тобой. Ухмылка сползла с его лица. Инхат тряхнул своей кучерявой головой и повернулся спиной к Нетону.

– Ну и чего ты хочешь? – он покрутился, обозревая подвал, а заодно проверяя целостность пентаграммы. – Говори быстрее, время не ждет.

– В мире духов нет времени, – возразил Нетон.

– Смышленый малыш, – проворчал Инхат. – Так зачем я тебе нужен? Желай, что хочешь.

– У меня нет материальных желаний, – начал размышлять Нетон, – у меня нет желаний на будущее и настоящее, я просто хочу знать…

– Что? – дух навострил уши. – Дату смерти, когда война, свою жену… Что, говори же!

Инхат явно засуетился. Если это какая-то мелочь, то он не затратив никаких усилий сможет срубить хороший куш. А если повезёт и смыться отсюда.

– Инхат, – произнёс парень, как бы невзначай. Лицо духа исказилось ненавистью. – Мне нужна информация о Самом Древнем Экспонате, о профессоре Лаэрте.

– О, юный маг решил получше узнать своего учителя, – оживился Исполнитель Желаний.

– Не советую тебе издеваться, – грубо поправил его Нетон. – Скажи, профессор занимался тёмной магией?

– Нетон, – шепнул из тени Донат. Но Нетон лишь шикнул на друга.

– Отвечай! – потребовал маг.

– Как же, как же, занимался, – слащавым голосом ответил дух. – И даже сейчас он иногда не прочь воспользоваться тёмным заклинанием.

– Какое последнее тёмное заклинание он использовал?

– Дай-ка припомнить, – Инхат поднял глаза к потолку, делая вид, что вспоминает. На самом же деле дух был устроен так, что всё, о чём бы его ни спросили, всплывало в сознании духа, как только последнее слово слетало с губ вопрошающего.

– Последнее заклятие, произнесённое магом, кажется Аквентум. Заклятие смерти, – дух улыбнулся.

– Когда это было? – Нетон насторожился. Заклятие смерти слишком сильное, чтобы разбрасываться им.

– Полгода назад. Он убивал… – Инхат сделал паузу, наслаждаясь напряжением, повисшим в воздухе, – хорька, забравшегося в его спальню.

– Что? – Нетон был поражён. – Использовать Аквентум для хорька?

– Вот такие они, великие маги, – Инхат явно насмехался. – Научные труды, признание и уважение… Хвалятся бесстрашием, а по ночам убивают хорьков тёмными заклинаниями. – С его губ слетел смешок. Стоило вечность пропадать в преисподней, между чертей и демонов, чтобы раз в сто лет какой-то маг-малолетка задавал глупые вопросы. – Что-то ещё желаете знать, мой господин, – с наигранной покорностью произнёс дух.

– Да… Скажи-ка мне, где прячет своё золото Розэта, наша служительница, – Нетон сузил глаза, ему начинала нравиться эта игра во всезнающего.

Дух кивнул, одобряя вопрос.

– В своей каморке, за книжной полкой, в потайном отделении в стене, – протараторил Инхат. – И золото всё чистое, в монетах весом в несколько килограмм.

– Неважно, – оборвал его Нетон. Он обдумывал, что бы ещё спросить у Исполнителя Желаний прежде, чем отпустить его.

Ход его мыслей прервал стук в дверь. Нетон повернулся на звук. Подал знак Донату, а сам вернулся к духу.

– Вижу, кто-то нарушает правила, – пролепетал дух протяжно. – Ай-яй-яй…

– Замолчи, – крикнул Нетон. – Ладно, цену!

Нетон сам заговорил о цене, зная, что дух попросит слишком много, если вовремя не остановить его.

– Цена – душа, – произнёс дух.

– Не слишком ли многого хочешь?

– Это всё, что у тебя есть, – парировал Инхат.

– Даю каплю крови и …

– Биение сердца, – прошептал Инхат.

– Что? – Нетон отвлёкся на шум за дверью. Кажется, он услышал голос Лаэрта. Нужно закругляться. Нельзя, чтобы учителя увидели Исполнителя Желаний.

– Согласен? – спросил Инхат.

– Согласен… – повторил Нетон. – На что? – запоздало сообразил он.

– Поздно! – торжествующе воскликнул Инхат. – Кровь и биение твоего сердца! – он задумался. – Думаю, пятисот ударов будет достаточно.

– Нет, это слишком много времени! – Нетон отшатнулся назад. – Верная смерть!

– Поздно, мальчик, поздно. Инхат махнул рукой. Руку Нетона пронзила жгучая боль. На ладони появился косой порез. Парня словно магнитом потянуло к пентаграмме. Теперь он должен подчиняться. Сделку нельзя отменить, а нарушить тем более. Всё произойдет помимо его воли.

Кровь закапала на пол внутри пентаграммы. Инхат начал перевоплощаться. Он превратился в извивающееся существо, похожее на змею. Из прорези вместо рта вытянулся длинный мокрый язык. Дух слизнул кровь с ладони Крокуса и облизнулся. Сама кровь была не так важна, вместе ней дух впитывал энергию боли, страха и отчаяния, накрывшего парня с головой.

– Вкуснятина! – произнесла щель.

От змееобразного тела осталась человеческая рука, которая потянулась к Нетону.

– На колени, человечешко! – приказал дух.

Нетона тут же притянуло к полу. Рука духа прошла сквозь ребра, коснулась бьющегося сердца. Нетон вдохнул и закашлялся. Горло сдавило невидимой удавкой. Сердце трепыхалось, как раненая птица в агонии. Скоро оно остановится. Инхат вытащил ладонь и облизал её.

– Какое удовольствие – забирать биение горячего молодого сердца.

Нетон уже не слышал этих слов. Он лежал бездыханный.

Инхат моргнул и исчез, голубоватой дымкой растворившись в воздухе.

* * *

– Что происходит? – профессор Лаэрт толкнул дверь.

Донат попятился, не найдя, что ответить. Локас первым заметил бездыханного Нетона. Учитель тут же бросился к нему, пощупал пульс и естественно не найдя его, кинулся делать сердечно-лёгочную реанимацию. Нетон уже две минуты находился в состоянии клинической смерти.

Локас огляделся вокруг. В пентаграмме алела кровь.

– Вернись, – произнёс Локас на магическом языке. Над полом закружились маленькие голубые вихри. Дымка начала сгущаться.

Локас искал имя, пока дух не стал окончательно материальным.

– Инхат, – крикнул Донат.

– Спасибо. – Учитель встал в полный рост. – Пробудись.

Магический язык возымел действие. Дух перестал кружиться и обрёл окончательную форму.

– Что ещё? – спросил всё тот же парень в мантии.

– Верни магу биение сердца, Инхат, – Локас был зол, тон его не терпел пререканий.

– Цена? – тут же спросил дух.

– Две капли крови и не больше. Моей крови.

– Маловато за биение сердца молодого мага, – дух набивал цену. Он знал, что даже капля крови, пожертвованная добровольно, стоит множества ударов сердца, забранных силой. Маг такой силы как Локас мог наградить его колоссальной энергией.

– Две капли и не больше. Сейчас же, Инхат! – Локас выкрикнул эти слова, добавив древний язык. Головная боль его не волновала, жизнь парня важнее.

– Что с вами, магами, будешь делать, – убито сказал дух. Он вынужден был подчиниться.

Локас вытащил из кармана мантии кинжал и порезал ладонь крест накрест. Сжав руку в кулак, он поднес её к духу и брызнул пару капель ему в лицо.

– Ну, зачем же так грубо, – отреагировал дух, тут же слизнув змеиным языком кровь.

Инхат выдохнул на ладонь и поднес её к Нетону.

– Живи, – произнёс он и разжал ладонь. Что-то словно горох посыпалось на грудь волшебника. Нетон судорожно вздохнул.

– Ну всё, я пошёл, – удручённо произнёс дух. И растворился в воздухе.

* * *

– И чего ты добился? – Локас был в бешенстве. – Тебя же отчислят!

Они находились в кабинете Локаса, учитель попросил Лаэрта поговорить с учеником наедине.

– Ты же умный парень! В тебе есть сила, ты мог бы стать великим! – распалялся Локас, ему досадно было осознавать, что лучший ученик его класса попал в такую переделку.

– Как они? – Нетон тоже был возмущён. Ему не нравилось, что от него хотят столь многого. – Важничать перед обществом самодовольных магов и ведьм, проповедовать честь и достоинство и втихую творить тёмную магию!

– С чего ты взял? – Локас перестал ходить взад-вперёд. Он остановился и пристально посмотрел на Нетона.

– Я спрашивал у Исполнителя Желаний. – Нетон замолчал. – Вы же знаете, под приказом духи не могут лгать.

– Знаю, но это не даёт тебе права оскорблять учителей, – Локас повернулся к нему спиной.

– Правда не может быть оскорблением, учитель, – Крокус уставился в пол, все его мечты рухнули разом. Мир не такой мягкий и пушистый, как представлялось в детстве.

– Запомни, Крокус, не всё в жизни измеряется правдой. Порой правда, это лишь предлог, чтобы заглушить действительность.

– Вы действительно так думаете? – Нетон был возмущён. – Вы всегда боролись за правое дело, вы говорили, что правда спасёт нас…

– Иногда правда губительна. Мы не имеем права осуждать их, – Локасу надоел этот бесконечный спор, он знал, что Нетона не переубедить. – Так значит, ради этого ты вызвал Исполнителя Желаний? Чтобы узнать правду?

– Не совсем. Сначала это был просто спор… – Нетон растерялся, ему неловко было признаваться, что он подставил учителя только ради спора.

– Думаешь, ты выиграл? – сарказм был неуместен, но Локас не смог удержаться.

– Нет…

– Да ты хоть знаешь, чего стоило твоё спасение? Радуйся, что жив остался! Я же говорил, что связываться с Исполнителями Желаний опасно. Даже опытный маг может попасться в его ловушку. Он не опасен, если речь идёт о силе и проклятьях. Но духи хитры и проворны, им ничего не стоит обмануть, и они уж точно не упустят шанса лишить тебя жизни, а если удастся, то и души. Я никогда не вызываю Исполнителей Желаний без особой необходимости, лучше вообще этого не делать. Дух следит за каждым твоим словом, за каждым шагом. Он ждёт, когда ты ошибешься, оступишься… Одно неверное слово и ты в его власти. Они сюсюкают, пресмыкаются, и ждут, чтобы захлопнуть ловушку. – Локас резко повернулся и хлопнул в ладоши. От неожиданности Нетон подскочил. – Ты всё понял?

– Да, конечно, – тихо произнёс Нетон.

– К сожалению, уже ничего не исправить. Решение совета от меня не зависит, но я надеюсь, ты усвоил урок. Можешь идти.

Нетон выбежал из кабинета. Теперь оставалось ждать, только ждать…

* * *

– Ну что, доволен? – кричал Донат в спину Нетону. – Тебя отчислили! Позор!

– Заткнись. И без тебя тошно, – Нетон шёл собирать вещи. В течение дня он обязан покинуть Университет. Он проиграл. Теперь даже жизнь казалась ему не такой большой ценой, по сравнению с тем, что ждёт его за стенами Университета.

Глава 11. Прах к праху

Вокруг никого. Тишина и мрак. Нет. Это просто сумерки. Глаза после яркого света не могут привыкнуть к полумраку. Где он? Под руками ощущается мягкая трава. Хорошо. Но больше ничего увидеть не удаётся. Сколько ни оглядывайся, перед глазами плывут золотые круги, а в ушах стоит звон. Что с ним произошло? С трудом удаётся вспомнить сад, Сад Сфер. Но что он там делал? Ах, да, испытание… Испытание музыкой… От напряжения кружится голова, накатывает тошнота. Всё тело ноет. Он падает лицом в траву, но чьи-то тёплые сильные руки подхватывают его. Опять тьма…

* * *

– Что произошло? – воскликнул Андроник, вскакивая с кровати. Вопрос так и застыл на губах. Мощным толчком его уложили назад.

– Тебе нужно отдохнуть, – тихо произнесла валькирия.

От боли Андроник закрыл уши руками. Слова Дамиры показались ему невыносимо резкими и громкими. Когда боль стихла, он отдёрнул руки и удивлённо взглянул на них. На ладонях алела кровь – загустевшая, почти засохшая, но от того не менее пугающая.

Андроник повернулся к шкафу, на котором находилось большое зеркало. Неужели это он? На него смотрел парень, больше похожий на мертвяка, чем на живого человека. Лицо осунулось и посерело, под носом и на щеках засохшая кровь, вокруг глаз огромные синяки. Похоже, что и из ушей тоже шла кровь. Голова болела, но звон прекратился.

– Да уж, красавчик, нечего сказать – оценивающе протянул он. – Сколько времени прошло?

Он развернулся к Дамире, сидящей на стуле у его кровати. Дамира уже смекнула, что малейший шум причиняет парню боль, и теперь держала перед собой лист бумаги и перо. Она, что-то быстро нацарапала на бумаге и протянула лист Ану.

«Сейчас почти утро. Ты пробыл в отключке несколько часов, а испытание проходили весь день. Кстати, поздравляю с победой!» – еле разобрал он каракули валькирии.

– А где все? – Андронику не терпелось рассказать, что он видел и чувствовал в Саду Сфер. К тому же у него масса вопросов к Нетону.

Валькирия указала на дверь. Поднялась с места и вышла.

Через пять минут в комнату ворвалась Эльда. Она чуть не завизжала, увидев Андроника, но валькирия, идущая следом, зажала ей рот ладонью. Когда ведьма утихомирилась, Дамира убрала руку и покрутила пальцем у виска: мол, веди себя потише.

За валькирией шёл колдун и нёс кубок с какой-то жидкостью. Замыкал процессию Илий. Крокус Нетон молча подошёл к Андронику и протянул ему кубок. Остальные расселись по креслам и стульям и замерли в ожидании. Искатель осторожно принял кубок из рук волшебника. Жидкость походила на жидкий кисель розового цвета, запах напоминал клубничный шампунь. Ан взболтал жидкость, кисель пошёл волнами, оставляя склизкие следы на стенках сосуда.

«Неужели мне нужно это выпить?» – Андроник взглянул на учителя и понял, что деваться некуда.

Андроник вздохнул и сделал большой глоток. Выпить снадобье залпом было невозможно – слишком густое и тягучее. На вкус, однако, оно оказалось неожиданно приятным. Зелье было чуть теплым, но и этого тепла хватило, чтобы согреться. Мягкое тепло волнами расходилось по всему телу, оставляя в руках и ногах приятную тяжесть. Захотелось спать. Закружилась голова, и Андроник опустился на подушку. Веки закрылись. Искатель погрузился в глубокий спокойный сон.

* * *

Виссарионов вскочил, озираясь по сторонам. В комнате ничего не изменилось: все по-прежнему сидели на своих местах.

– Вы что, до утра тут проторчали? – удивлённо спросил он.

– Окстись! – воскликнула Эльда, вскакивая с кресла. – Ещё даже светать не начало!

– Но я ведь проспал несколько часов… – не унимался Ан.

– Ты отключился на мгновение, – сказала ведьма и, видя, что Андроник не реагирует на её голос, замерла.

Они смотрели друг на друга несколько секунд. Как только Виссарионов понял, что его сознание прояснилось, Эльда оглушительно завизжала и бросилась к нему на шею.

– Я так, рада, что ты жив! – воскликнула ведьма, обнимая парня.

– Ты не представляешь, как я рад! – Андроник тоже обнял Эльду.

За время знакомства между ними сложились своеобразные негласные отношения. Пока это была не любовь, но они явно выходили за рамки просто дружбы. Искатель и ведьма сами точно не знали, что их сближает – происхождение из Нового Мира, похожие цели или то, что они оба обладают магическими способностями и много времени проводят вместе, занимаясь магией. Но они были вместе.

– С возвращением, Искатель! – Илий похлопал Ана по плечу и отошёл в сторону, пропуская колдуна.

Виссарионов уселся на кровати, свесив ноги. Внимательно вгляделся в лица друзей. Эльда светилась от счастья, хотя было видно, как она борется с собой, чтобы не закрыть глаза и не свалиться от усталости. Дамира тоже не в лучшем состоянии: под глазами «мешки», кожа побледнела, волосы растрепаны – наверное, валькирия переживала больше всех. Как хранитель она чувствовала страх и страдания своего подопечного. Илий тоже не спал. Скорее за компанию, чем из-за личного беспокойства, но Андроник был благодарен ему. Тень усталости не тронула только Нетона. Колдун был сильной личностью, и казалось, никакие невзгоды не могут сломить закалённого духа старца.

– Вижу, тебе лучше, – произнёс Нетон, когда все утихли. – Зелье Наполнения и мёртвого поднимет на ноги.

– Да, спасибо, – поблагодарил Ан. И собравшись с мыслями, задал вопрос: – Учитель, почему я победил? Ведь у меня нет особых… качеств. Тот голос… в самом конце… говорил что-то про благую цель…

– Значит, мы оказались правы, когда решили избрать главной целью не победу в турнире, а спасение Анжелики. Но главное – ты сам это понял. Это было твоей истинной целью. Поэтому, когда ты пришёл, тебя наградили и отпустили.

– Получается, основное испытание в Золотой Сфере, а всё остальное – так, разминка, – съехидничал Андроник.

Сейчас он понимал, насколько ему повезло, ведь большинство участников турнира не доходили и до середины.

– Ты меня не так понял, Андроник. Были случаи, когда хитрецы каким-то образом проходили через сад, но за обман Провидение наказывало их смертью. Сад как светлое место, однако прославившееся своей кровавостью, не оставляет душ себе. Если человек получает смертельное ранение в саду, то он выходит. Это одна из загадок Сада Сфер.

– Вы же говорили, что ничего не знаете о нём, – в душу Андроника закралось подозрение. Неужели колдун хотел усложнить ему задачу?

– Почти ничего. Я и не знал, но благодаря тебе, я могу представить полную картину, ответить на некоторые интересующие всех вопросы.

– Ладно. Скажите-ка мне лучше вот, что: почему внутри сада можно телепортироваться, и как тогда его могли пройти другие, если они, допустим просто искатели приключений, не владеющие магией?

– Я догадываюсь, почему. Испытание садом придумал Виссарион, а он был магом, очень могущественным магом, и для него перемещение было обычным делом.

– Нет, – задумчиво произнёс Андроник, – всё не так просто. Вы видно решили попудрить мне мозги или проверяете меня на внимательность… Сады были до него, а волшебник просто первым прошел через них с минимальными последствиями.

– Этот сад как древний детектор лжи, – сказала валькирия. – Помнишь про цели?

– Сады служили защитой, – подтвердил Искатель. – А, что, если каждый в них обретал способность перемещаться? Достаточно только утвердится в своих целях…

– В своей вере, – поправила Дамира, – определиться – друг ты или враг.

– И тогда сад пропускал…

– Но сознание людей настолько захламлено, что они не успевали ничего. Ни подумать, ни сосредоточиться. И их головы буквально взрывались от напряжения! Пуф – и всё! – ведьма развела руками в воздухе, изображая маленький взрыв.

– Тебе очень повезло, – подвела итог валькирия.

– Везенья как-то маловато. Вот если я получу что-то взамен?.. – Виссарионов уставился на Нетона в ожидании ответа.

– Ты заручился поддержкой Света, тебе этого мало? – сказал колдун. – Теперь у тебя на вооружении не только могущественная магия и сильный хранитель, но и уверенность в том, что твоя цель самая правильная и твой путь ведёт к спасению.

– Разве? – не удержался Ан. Зная, через что ему пришлось пройти, и сколько испытаний ещё предстоит преодолеть, в это верилось с трудом.

– Не огрызайся, а лучше послушай, – поддержала отца валькирия.

– Осталось одно испытание.

– Всего одно?

– Не ты ли рвался в бой и умолял, чтобы вместо поисков Мест Силы мы направились к Собирателю Душ, – с сарказмом проговорила Дамира.

Сейчас, спустя время, это казалось полной глупостью и прямой дорогой к смерти.

– Не придирайся к словам, Дамира, – огрызнулся Андроник.

– Может, прекратите перепалку и дадите мне закончить? – вмешался Нетон. Ему этот разговор начинал надоедать. Илий и Эльда вообще не понимали, о чём речь. – Завтра мы отправляемся. Третье испытание пройдёт в другом месте. С учётом твоих открывшихся способностей и твоего нетерпения, я решил, что тебе не стоит тратить время на турнир, а сразу отправиться к самому важному артефакту. Путь предстоит долгий, но дело стоит того.

– Значит, один артефакт, а дальше…

– Финишная прямая, – возвестила ведьма.

Андроник уставился в пол. Неужели всё закончилось? Так быстро… Одно задание – и он у цели. Он прошел до конца. Осталось победить.

Но парень и не догадывался, насколько он далёк от истины.

* * *

Утро следующего дня. На краю Замка Сфер.

– Спешу вас обрадовать, мы идём с вами, – сообщила ведьма радостным голосом.

– А как же нечисть?

– Она может радоваться, у неё передышка. На самом деле, на пути у нас её будет предостаточно. А молодые ведьминские силы и ещё один стрелок, – она кивнула на Илия, – никогда не будут лишними.

– Ну что ж, тогда в путь.

* * *

Андроник открыл сначала один глаз – проверил, насколько ярко светит солнце, потом второй. Свет оказался слишком ярким. Парень зажмурился. Спать уже не хотелось. Он опять открыл оба глаза, проморгался, пытаясь избавиться от рези и зелёных пятен в глазах.

Он мог позволить себе поваляться. Покинув Замок Сфер, компания провела в пути ровно день. Нетон одолжил крылаток у кентавра, так что до маленького городка Лорема они добрались с ветерком. Странники устроились в маленькой уютной гостинице с хорошим обслуживанием и красивыми комнатами. Колдун решил дать своему ученику отдых после испытания в Замке Сфер. К удивлению самого Искателя, валькирия проявила солидарность. Так что теперь Виссарионов мог насладиться тишиной и покоем. Впервые за несколько месяцев пути.

Андроник собрался вставать, когда обнаружил перед своей кроватью мальчика. Скорее всего, он служил в этой гостинице. Мальчики-служки не редкость для таких гостиниц. Если мать работает горничной или отец носильщиком, то разрешалось работать и ребенку. Дети носили вещи, подавали еду, выполняли мелкие прихоти постояльцев. Мальчик стоял напротив и с интересом наблюдал за зрительной гимнастикой Ана. На вид ему было лет двенадцать. Светловолосый, голубоглазый, немного курносый.

«Откуда он взялся? Я кажется, закрывал комнату, – подумал Ан. – Возможно его мать прибирается в комнатах, тогда у неё есть ключи, – успокоил он себя».

– Доброе утро, – поздоровался Андроник.

– Доброе утро, господин, – немного погодя ответил мальчик и тут же замолчал, испугавшись то ли собственного голоса, то ли чего-то ещё.

– Ты что-то хотел узнать? – поинтересовался Андроник, осмотрев служку, а затем и пространство позади него. Он ничего не приносил, дверь закрыта. Зачем он пришёл?

– Я… – мальчик замешкался, – я… не знаю…

В его глазах читалась отчаянная попытка придумать причину своего прихода.

– Хм… – Андроник сел на кровати, ещё внимательнее вгляделся в парнишку. Он не врет. Наверное, просто забыл, зачем его отправили. – У тебя здесь мать или отец работает?

– Я не знаю, – глаза мальчишки забегали, губы предательски дрожали.

– Не волнуйся ты так, – успокаивал Ан. – Я тебя не съем, – он улыбнулся и хотел похлопать служку по плечу, но промахнулся. Здорово же ему досталось в Замке Сфер, до сих пор голова гудит. – Я ещё не проснулся, – Ан попытался превратить свою оплошность в шутку. Мальчик даже не моргнул.

Искатель встал, начал одеваться, а мальчишка всё так же неотрывно смотрел на него.

– Как ты здесь оказался? – продолжил допытываться Ан.

– Я не знаю… – твердил своё мальчик.

– Странно… – Андроник уже начал задумываться. – Как же ты меня нашёл, если не знаешь, зачем и почему? – спросил он сам себя.

Служка опустил взгляд в пол. Похоже, он сам пытался это понять.

– Ладно, идём к Нетону, – Ан натянул ботинки, хлопнул себя по коленям и рывком встал. Он подошёл к мальчику и хотел взять того за локоть, но не смог – рука прошла сквозь пустое пространство.

– Это же… – Андроник уставился на служку. – Кто ты?

– Я? – мальчик посмотрел на свои руки, перевёл взгляд на Искателя. – Я не знаю… – И растворился в воздухе.

– Призрак, – вздохнул Андроник и поспешил к колдуну.

* * *

Нетона парень обнаружил в зале. Волшебник прохаживался по комнате, изучая рисунок, вытканный на ковре.

– Восточные иероглифы, – сказал маг вместо приветствия. – Очень интересная работа. Знаки образуют круг. Какое-то древнее охранное заклинание. – рассуждал волшебник по-прежнему разглядывая ковёр.

– Вы видели призрака? – спросил Ан, не обращая внимания на бормотание Нетона.

– Призрака? – Нетон уставился на Ана как на субъекта, говорящего о зелёных человечках психиатру. – Заблудившаяся душа?

– Да, душа, – терпеливо согласился Ан. – Мальчик лет десяти-двенадцати, маленький такой, – он показал рукой рост ребенка.

– Ничего подобного не замечал, – уже более собранно проговорил Нетон.

– Куда же он делся?..

Андроник развернулся.

– Если появится, спросите, чего он хочет, – предупредил Ан, выходя из зала.

– А он не сказал?

– Он не знает, – Ан обернулся, голос Нетона выражал озабоченность. И это же чувство читалось на его лице.

– Погоди-ка, – маг жестом пригласил ученика присесть. Андроник послушно присел на край дивана, расположившегося у стены. – Он ничего не помнит?

– Ага, – подтвердил Ан. – Он даже не знает, что мёртв. И выглядит совершенно живым, – заявил он.

– Забавно… – Нетон на мгновение погрузился в свои мысли.

– Ничего забавного, – Андроник вспомнил призраков, с которыми ему пришлось встречаться. Обычно они просили помощи или мести. Они не могли попасть к Свету, пока их души не освободятся от некоего бремени. В большинстве случаев дело тем или иным образом касалось Собирателя. А этот мальчик… он сам не знал, чего хочет. Ситуация необычная, но забавной её никак не назовешь.

– Душа мальчугана готова отправиться в Свет или пребывала какое-то время в забвении. Сильный толчок Силы разбудил в нём человеческие чувства.

– Значит он тоже один из просящих, – заключил Андроник.

– Да, только не может вспомнить. Такое бывает, когда интересы Сердца и Эйдоса сталкиваются. Он как исписанный лист, покрытый белой краской. Нужно помочь ему оттереть краску и прочесть письмена.

– И какая такая Сила прибавила нам работы? – возмутился Ан.

– Ты, – казалось, Нетон сейчас рассмеётся. – Ты как Солнце притягиваешь к себе более мелкие и нуждающиеся в тебе объекты. И они тебя чувствуют.

– Отлично, – развел руками парень. – Магнит для призраков. Ещё одна функция Искателя.

Андроник поднялся, надо найти валькирию и ведьму, сообщить им о новом госте. И предупредить Илия. Не хотелось пугать его неожиданным появлением НЕ живого мальчика.

– Так, где его искать? – вспомнил Ан вертевшийся в голове вопрос.

– Он сам тебя найдет.

* * *

– Ха-ха, магнитик на холодильник, – ведьма пребывала в хорошем расположении духа. – Да уж, выбрал ты себе призвание.

– Не я его выбрал, – надул губы Ан. – Я пришёл спасти сестру, а остальное – побочные эффекты.

Ученик мага сидел на низко срубленном широком пне и ковырял землю кинжальчиком, позаимствованным у Дамиры. Валькирия естественно о заимствовании не знала.

Ведьма тем временем безуспешно пыталась заставить пустить почки недавно сломанную ветку – воткнув её в землю, «вдыхала» в неё жизнь.

– Ты же завязала с магией? – Андроник шутливо проткнул воздух в направлении девушки.

– А… это так, баловство, – девушка взмахом руки сбила импровизированное деревце. – Я концентрирую силу в ладонях, – пояснила она. – Естественно, у меня нет способностей к Зелёной магии.

– Будто у меня они есть, – усмехнулся Андроник.

– У тебя они есть, Ник, – ведьма выделила голосом его имя.

– Завидуешь? – насторожился Ан.

– Неа. Помнишь, как в одном фильме: «Чем больше сила, тем больше и ответственность», – она улыбнулась. – Так-то, Магнитик.

* * *

Оповестив друзей о призраке, Андроник вернулся в свою комнату. Они в этой гостинице долго не задержатся. Надо уладить дела с мальчишкой до отъезда. В пути он будет только мешать. Тем более, они не знают, чего он хочет – вызволить чьи-то души или оказать какую-то услугу.

Размышления Ана прервал звук разбивающегося стекла. Он поднял голову на шум. Ваза с цветами у прикроватной тумбочки слетела на пол. Рядом с осколками стоял мальчик и с испугом смотрел на содеянное.

– Эй! – окликнул его Ан.

– Я все уберу, господин, – мальчик взглянул на Андроника и побледнел, как может бледнеть только живой человек. – Только не бейте, господин. Я всё уберу.

Малыш кинулся на пол. Лихорадочно начал собирать осколки. Остатки вазы не двинулись с места. На лице мальчишки возникло ещё большее смятение и страх. Он не понимал, почему осколки не подчиняются ему. Он сжался, готовый к удару. Андроник не сдвинулся с места. Так и стоял у столика посреди комнаты и с интересом наблюдал за попытками мальчугана воздействовать на материю. Конечно, он же не знает о своей смерти.

Мальчишка несколько мгновений сидел на коленях с закрытыми глазами. Не дождавшись удара, осторожно поднялся.

– Привет, – спокойно произнёс Андроник и тепло улыбнулся. Сейчас главное – не спугнуть мальчика. – Не беспокойся, я уберу.

Глаза мальчишки округлились. Он уже не смотрел испуганной мышью, в его взгляде читалось недоумение.

– Как я здесь оказался? – вопрос в лоб.

– Это я у тебя хотел узнать, – с усмешкой сказал ученик мага. Он внимательно изучал ребёнка, пытаясь угадать, откуда он. Судя по поведению, он всё-таки слуга и его хозяин очень строг. Но кто он?

– Но… – мальчик посмотрел на Андроника с видом человека, которому вместо коробки конфет подсунули бомбу с часовым механизмом. – Я тебя помню.

– Ты приходил сегодня утром.

– Нет, я помню тебя, – продолжал настаивать мальчик. – Я видел тебя рядом с нашей деревней.

«Наверное, вспомнил, кто он», – обрадовался Андроник.

– Возможно. Я бывал во многих местах, – осторожно подтвердил он. – Как называется твоя деревня?

– Я… – он запнулся, ища ответ, которого не знал.

– Ладно, – поспешил остановить его Ан, – не напрягайся. – Искатель решил избрать другую стратегию. – Ты назвал меня господином, – Ан подбирал слова, будто код к замку. – Ты был слугой?

– Был слугой?.. – мальчик задумался. – Я слуга… А почему был?

– Ну… – деликатность не помешала бы, но Андроник сказал правду, как она есть: – Понимаешь… Короче, ты умер.

Лицо мальчика вмиг преобразилось. Плотина памяти рухнула, и мальчика накрыло воспоминаниями.

– Как он мог! – крикнул он в пустоту и исчез.

– Ну что ж сегодня за день такой! – Ан с досадой всплеснул руками.

* * *

Нетон глубокомысленно хмыкнул, когда Ан пожаловался ему на мальчишку.

– Теперь мы знаем…

– Ничего мы не знаем! – перебил его Ан.

– Ошибаешься, мой мальчик, – торжественно произнёс Нетон с видом открывателя Первородной Истины. – Он знает, что мёртв. Осознание запустило цепную реакцию, к нему вернется память и он начнет действовать.

– Как? Мальчишка очень разозлился… Не хочется кошмара происшествий а-ля «Паранормальное явление»!

– А ты бы обрадовался своей смерти? – ехидно спросил маг. – Его не обрадовали обстоятельства, которые он вспомнил. Но о последствиях не волнуйся. Он молодой призрак, у него не хватит сил навредить кому-то… кроме себя.

– Нужно не догадки строить, а поскорей отправить мальчишку в Свет. Пока он не натворил чего-нибудь, о чём будет жалеть сам и из-за чего его не пожалеет Свет.

– Душа ребенка самая чистая, его Свет примет в любом случае, – парировал Нетон. – Но отправить душу лучше сейчас, иначе потом он доставит много беспокойства.

* * *

Раз гора не идёт к Магомеду… её нужно телепортировать. Как и поступил Нетон. Маг решил вызвать призрака принудительно, разузнать у него всё, а потом отправить куда полагается. На осколках вазы остался энергетический след. Нетон решил провести обряд, пока след не исчез.

Странники собрались в гостиной. Расчистили место для ритуала, расставили мебель вдоль стен, убрали лишнее. На полу появился круг с рунами.

– А обязательно присутствовать всем? – ведьма скептически смотрела на затею с вызовом духа.

– Да, если хочешь помочь, – во взгляде колдуна читался укор.

– Молчу, молчу, – охотница скорчила недовольную мину, её оторвали от «Книги нечисти», которую она увлечённо читала.

В последнее время она погрузилась в охотничьи дела, совсем забыв об Андронике. На Эльду снова напал страх перед будущим. Она винила себя в смерти подруги и поэтому злилась. Ведьма понимала бесполезность ситуации, в которой оказалась. Эмоции заключили её в ловушку, и девушка искала успокоения в мести. Убить парочку монстров – вот её новый антидепрессант. Она ходила злая как собака, пока не находила что-нибудь, что подогревало её желание отомстить. Вот и теперь – перелистывание книги и занесение в ментальный чёрный список опасных тварей считалось приоритетнее общения с духами.

– Каждый помогает людям по своему, – заявила она днём Искателю.

Круг готов, осколки сложены в центре. Можно начинать.

Колдун расставил друзей через равные промежутки, так как если бы вместо круга на полу нарисовали пентаграмму. Искатель расположился по правую руку от мага, ведьма по левую. Сам маг встал на место воображаемого верхнего луча пентаграммы. Напротив стояли Дамира и Илий. Дамира всем своим видом выражала недовольство, её неприятие магии распространялось и на всякого рода магические ритуалы.

– Смирись, – обречённо буркнула ведьма и отвернулась.

Из всех присутствующих любопытство читалось только на лице Илия – ему впервые предстояло участвовать в магическом мероприятии.

– Соберитесь, народ, – подбадривал он, – нам нужно отправить призрака в Свет. Хоть кто-нибудь понимает значимость события?

Ответом ему было молчание. После Замка Сфер между друзьями пролегла тень разочарования. А кто сказал, что будет легко? Несмотря на бодрый вид, Ан чувствовал чудовищную усталость. Он не бог, да и маг из него пока несостоявшийся, несмотря на блестящие задатки. Он ощущал давление со стороны людей, валькирии, колдуна. Все возлагали на него надежду. Преодолев границу между мирами, он в одночасье превратился в символ добра и свободы. А ему хотелось всего лишь забрать близкого человека и убраться домой. Он совершенно не понимал, почему тащит за собой посторонний груз.

Остальные тоже бодрились, но за улыбками скрывалось отвращение и тихая неприязнь ко всему, чем они занимались. Так что Илия можно похвалить за оптимизм. Ведьма ударилась в старые беды. Дамира вела себя отсранённо – Андронику аукнулось его поведение в Замке Сфер. Колдун требовал от парня занятий и практики, постоянно напоминая, с кем ему предстоит сразиться. При этом они долго шли к цели, спотыкаясь о «мелкие» камни, грозящие сломать им ноги. Короче, все стало погано и всем хотелось поскорее отвязаться друг от друга.

Нетон начал читать заклинание вызова на магическом языке. В комнате резко похолодало.

Мальчик не заставил себя ждать. Растерянный и разъярённый, он резко рванулся из круга как только появился в нём. Магия сдержала его попытку.

– Привет! – обратил на себя внимание Андроник. Дух промолчал. – Мы хотим тебе помочь.

Мальчишка недоверчиво обвёл взглядом присутствующих.

– Ты ведь меня искал, – успокаивал ребёнка Ан. – Скажи, зачем?

– Я… мальчик задумался. Он и сейчас выглядел живым. – Я ищу маму и папу. Я знаю, они мертвы. Демон утащил их. Наш барин продал их.

В комнате повисла напряжённая тишина. И снова всё сводится к Собирателю! Сколько же он душ захватил?

– Я найду твоих родителей, – заверил мальчика Ан, – и освобожу их. Можешь идти к Свету.

– Я не могу. – Малыш потупился, по его щекам потекли слёзы. – Барин не отпускает меня.

* * *

После того как Нетон выведал подробности смерти мальчика, маг снял путы и отпустил призрака. Предстояло помочь ему уйти, то есть забрать или уничтожить предмет, удерживающий душу мальчика на земле.

Утром друзья собрались, чтобы решить, как выкрасть предмет.

– Бедный мальчик, – сочувствовала валькирия. – Оказаться жертвой Собирателя. Какой же подонок его барин!

– Он купец, формально он не имеет дворянского титула, – поправил Нетон. – Они продадут, что угодно и кого угодно. Тем более, что держать рабов – значит владеть ими. И для Мрака – душами.

– Какой идиот придумал такую систему? – негодование Андроника бурлило и выплескивалось, как кипяток из чайника. – Разве можно торговать душами? И рабство? В вашем мире до сих пор крепостное право?

– Атавизмы вашего мира – реальность нашего, – с сожалением произнёс колдун.

А что собственно произошло? Оказалось, купец, которому служил мальчик, продавал эйдосы своих крепостных. Благодаря лазейке в законе: рабы полностью принадлежали своему владельцу. Ему разрешалось не только карать и миловать, но и продавать. На это имелась бумага. И лазейкой пользовался Собиратель. Купец продавал души своих слуг в обмен на благополучие своих торговых дел. Собиратель охотно принимал пустяковые условия и утаскивал каждый год одну за другой несколько душ. Все смерти маскировали под несчастные случаи. Остальным не следовало знать о делах купца.

В одном из таких случаев и погиб мальчик. Он хотел спасти своих проданных родителей и в результате сам угодил в ловушку. Свободная душа осталась на земле, эйдосы родителей отправились за Собирателем.

К тому же его хозяин, взял предмет, связанный с ребенком, в свою коллекцию. Мальчика привязали к одному месту. Он и после смерти остался рабом.

– Предоставьте предмет мне, – Илий ткнул себя в грудь большим пальцем. – Это по моей части.

Илий не врал. Он слыл искусным в вопросах «одалживания на неопределенный срок». А так как выяснилось, что имение купца представляет собой большой магический фильтр, то кроме Илия, никто не сможет проникнуть в дом. Живым и невредимым. Ох, уж эта волшебная кровь! Чего опасался купец – неизвестно. Он недолюбливал всю волшебную братию. Видно боялся распространения слухов о его делах с Собирателем. Или коллекционировал артефакты, на которые мог польститься народ одарённый волшбой.

Факт оставался фактом: вор должен стать вором.

* * *

Озираясь по сторонам, Илий чёрной кошкой крался вдоль улиц Лорема. Точнее внешней его части. В отдалении от центра располагались поместья знати. Эти люди не носили дворянских титулов, но имели не меньшее уважение и значительное положение в обществе. Среди поместий с огромными садами и плантациями и укрепился дом купца, чьи владения предстояло посетить.

Сейчас целью вора было разведать состояние дел в поместье. Сколько слуг, дома ли хозяин, куда отлучается, как охраняется дом и многие другие мелочи, важные для проникновения, а главное – отхода. Пути отхода нужны безопасные и быстрые. Петлять по закоулкам и убегать от сторожевых и люда с вилами Илию ни к чему.

Илий подобрался к воротам дома на несколько сотен шагов. Ближе лучше не подходить, магические ловушки только внутри двора, но кто знает, какие прихоти у этого параноика. Лучше понаблюдать, разобраться.

Да, дом внушительный. Дела у владельца идут в гору, раз он может позволить себе содержать такое здание в чистоте и порядке. Два этажа белоснежного камня, с лепниной под крышей. С декоративными башенками и позолоченными балконами. Сколько же душ продал этот прощелыга для обеспечения сего великолепия?

Дом обнесён чугунной резной оградой. Ворота высокие, резные с позолотой на острых пиках. Через такие пробраться не составит труда. Это лишь означает, что внутри охрана посерьезней декоративных зубочисток.

Из ворот выглянул парень лет пятнадцати. Рыжий, веснушчатый, уши смешно пунцовеют на солнце. Судя по одеянию, слуга.

– Эй! – позвал Илий.

– Чего вам? – нелюбезно осведомился слуга.

– Это дом купца Даэрана? – Илий старался держаться достойно и вежливо, внешность обязывала – Нетон надел на вора личину пожилого служителя.

– Да, господин, – рыжий сменил тон, разглядев, кто перед ним. Вышел из-за ограды и побрел к Илию. – Вы, что-то хотели, господин? – парень приблизился и остановился.

– Как поживает твой хозяин? – формальный вопрос.

– Благодарю, хорошо, господин, – парень передёрнул плечами, ему не терпелось убраться.

Илий понял – так от мальчишки не добьёшься нужных сведений.

– Скажи, милый, – Илий достал из кармана пару монет, – Даэрен нынче часто бывает в разъездах?

Паренёк, завидев вознаграждение, оживился.

– Да, почитай каждый месяц отлучается, – с готовностью протянул он.

– А что сейчас – гостит у кого или дома отдыхает? – Илий проговаривал слова спокойно, как будто интересовался погодой.

– Хозяин уехал в начале недели в Силан на летнюю ярмарку. До седьмого дня в городе пробудет, – мальчишка неотрывно следил за рукой перекатывающей монеты между пальцев.

– Вот как… А барыня его?

– С ним отправилась. Всей семьёй поехали.

«Как всё складывается», – порадовался Илий.

– Так что же, дом слуги стерегут? – удивился «служитель».

– Слуги, господин. Старый Горин всем заправляет.

– Ладно, – Илий протянул монету служке, – заслужил.

– Благодарю, господин, – слуга скорчил недовольную мину: он ожидал получить обе монеты.

– Ходят слухи, – издалека начал Илий, – что дом Даэрана проклят. Несчастий много со слугами происходит.

– Так вы по этому вопросу… Не везёт хозяину с рабами, мрут как мухи.

– А ты не боишься?

– Боюсь, а что делать? Денег на откуп-то нету, – грустно произнёс парень. – Да и не отпустит он…

– Ну всё, беги, – Илий кинул вторую монету, служка поймал её на лету и быстро зашагал к воротам. Илий медлил. – Эй, а зовут-то тебя как? – крикнул он.

– Ларк, – ответил рыжий, не оборачиваясь, и скрылся за воротами.

* * *

Ночь. Тишина. Все порядочные жители Лорема видят сладкие сны, лёжа в своих теплых постелях. Редкие выпивохи возвращаются домой из уже закрывшихся питейных заведений.

Илий продирался сквозь заросли кустарника в сады Даэрана. Вор решил обогнуть территорию поместья и пробраться в дом с тыла. Вся прислуга разбрелась по домам. Кто-то уехал в деревню, пока хозяин гостил в другом городе. В поместье остался сторож да несколько служанок – следить за порядком.

Ночь выдалась душная. Илий запыхался и взмок, нацеплял колючек на волосы и одежду. Настроение опустилось ниже среднего. Парню хотелось закончить работу побыстрее и убраться из опостылевшего места.

Заросли кончились. В саду витал благородный сладковатый аромат цветов и фруктов. Илий трусцой преодолел расстояние до внутреннего дворика, стараясь двигаться тихо и не покидать тени деревьев. Небо как назло выдалось безоблачным и луна вовсю светила своим жёлтым глазом вкупе с яркими звёздами.

В дом с парадного входа пробираются только идиоты. Илий достал отмычку, ловко справился с дверью для прислуги. Проскользнул в каморку-кладовую. Вскрыл ещё одну дверь и оказался в коридоре. Действовал он профессионально, по принципу мыши – меня не видно, меня не слышно. Предстояло разобраться в системе коридоров и дверей. Дом-то не маленький.

Предмет спрятан в рабочем кабинете купца, среди папок с бумагами и письменными принадлежностями. Предположение. Призрак убежден в этом. Он привязан именно к кабинету, как собака поводком к дереву. Чем сильнее она рвётся, тем сильнее её тянет обратно. Поэтому мальчишка так резко исчезал.

Кабинет на втором этаже. Преодолев несколько ступенек, которые почти не издавали скрипа под небольшим весом вора, Илий оказался перед двумя рядами дверей по обе стороны длинного коридора. И где же кабинет?

Вор сделал шаг и чуть не выругался от страха и неожиданности. Прямо на его пути возник мальчишка-служка. Его голубые глаза уставились на вора как на диковинную зверушку. Илий отдышался, погрозил шутнику пальцем и жестом указал на дверь. Мальчик завертел головой. Тогда они проделали тот же прием с другой дверью. И так до тех пор, пока малыш не кивнул головой в знак согласия.

Дверь безжалостно вскрыли, разворотив замок. Проникнув в кабинет, Илий огляделся по сторонам. Стол завален кипами бумаг, чернильницы, перья лежат в беспорядке. Прислуга в комнату не заходит, а хозяин явно не отличается аккуратностью. На полках вдоль стены стоят разные безделушки и сувениры. Роскошная обстановка кабинета – массивный стол из морёного дерева, глубокие мягкие кресла, в которых можно утонуть, тяжёлые бархатные шторы на окнах – не сочеталась с беспорядком. Найти здесь что-либо – всё равно, что найти оазис в пустыне. Маловероятно. Но возможно. Если у тебя есть призрак. Мальчишка ткнул пальцем в стол. Илий принялся перебирать вещи, поднимать бумаги. Спустя четверть часа вор обшарил стол вдоль и поперёк. Ничего похожего на нужный предмет он не нашёл.

– Может, ты ошибся? – шёпотом произнёс Илий. Говорить крайне нежелательно, могут услышать. Но мальчик не владеет телепатией.

– Он в столе, – так же тихо ответил призрак.

Как обычно. Потайные полки. Илий покрутил между пальцев неизменный набор самодельных отмычек. Мгновение – и дверцы распахнулись. Он замер от гнева, захлестнувшего его. Вор так и застыл, нагнувшись, преклонив одно колено. Пространство перед глазами застлала красная пелена, в голове кипела и взрывалась ярость. Илий готов был броситься к подлецу Даэрану и задушить его голыми руками или избить до смерти, чтобы он понял боль, которую испытывали проданные и загубленные им души.

Глазам вора предстал череп. С отпиленным верхом и подставкой. Покрытый серебром. Глазницы затянуты золотыми вставками. Детский череп, превращённый в пепельницу! На дне пепел и остатки сигар. Хозяин доставал его. Курил, небрежно скидывая пепел в чашу. Размышлял, кого продать следующим. Подписывал договор и убирал в стол. Подонок.

Илий изо всех сил старался успокоиться, но гнев продолжал бушевать внутри. Он бережно взял чашу в руки, стараясь не смотреть на неё, иначе ему становилось слишком мерзко, чтобы завершить начатое, и положил в сумку. Пора уходить. Парень направился к дверям.

«Ларк, – внезапно подумал Илий, – тот мальчик-слуга. Его ведь тоже пустят в расход, как и малыша». Он вернулся к столу, распахнул дверцы. Извлёк стопку пожелтевших бумаг с печатями из сургуча. Договоры на владение крепостными. Сколько же у него людей?

За окном раздался заливистый нестройный лай. Похоже какой-то идиот всё-таки вошёл через парадную дверь. Точнее через ворота.

«Чтоб тебя! – выругался Илий, судорожно перебирая листы. – Сейчас спустят собак». Надо убираться.

Он запихнул бумаги в сумку к черепу. Но так просто уходить нельзя, нет… Чернильница полетела на пол. Листки со стола тоже. Быстрым движением вор смёл сувениры с полок. Устроим погром. Купец и не заметит украденного. Пусть потрудится сам, раз уж не пускает сюда слуг.

Собаки разрывались в голос. Слуги выбежали на улицу. Пора!

Илий рванул по коридору к лестнице. Скатился вниз. Преодолел коридор и вылетел на улицу. Бежать. Не останавливаться. Через кусты. Петляя и перепрыгивая заборы.

Псы пустились по следу. Он слышал их лай за спиной. И снова он убегает. Как это привычно…

Собаки приближались. Продираться через кустарник с сумкой было труднее. Последний рывок и он перемахнул через забор. Повернулся и показал рвущимся сквозь прутья псинам неприличный жест. Глупые твари. Глупые хозяева.

Парень бегом направился к гостинице.

По пути ему в голову пришла идея…

* * *

– Ларк! Ларк! – вор стоял около деревянной хибары и орал, надрывая горло.

Прошло минут пять, прежде чем на крыльце появился рыжий парень. Он медленно спустился, пятернёй взлохмачивая и без того растрёпанную шевелюру.

– Чего надо? – крикнул рыжий завидев, незнакомца. – Ты в курсе, что на дворе ночь? – Он подошёл к калитке и внимательно всмотрелся в лицо Илия. – Ты кто?

– Друг, который хочет помочь, – туманно объяснил вор. – Уходи от своего барина.

– Как же я уйду?! – лицо парня вытянулось, брови поползли вверх. – У него на всех нас документы, мы же никто. Он найдёт и выпорет меня – это самое малое. А то и убьёт на месте.

– Уже нет, – как же убедить этого парнишку? – А если не уйдешь, то точно умрешь… Как все до тебя! – Илий смотрел на служку в упор.

– А как же мать? Она совсем больна… И денег у нас нету…

– Ты что, не понимаешь? – Илий сорвался на крик. – Это не имеет значения! Собирайте вещи и завтра же убирайтесь из города. Залягте где-нибудь на дно. А деньги… – Илий пошарил по карманам, вытряс горсть монет, покопался в сумке, достал несколько золотых, припасённых на чёрный день. Ларку они нужнее. – Вот возьми, этого хватит на первое время, – он протянул руку поверх калитки.

Челюсть рыжего медленно поползла вниз.

– Почему ты мне помогаешь? И почему ты…

– В поместье скоро всё изменится, – коротко ответил Илий. И, кажется, рыжий ему поверил.

– Ладно, – растерянно произнёс он.

– Посмотри на меня, – приказал Илий. – Обещаешь? Сегодня же беги из города. Затаись. Скройся. Ты понял?

– Да, да, я понял, – он уже пришёл в себя. – Обещаю.

– И предупреди, кого сможешь. Уходите все.

– Но… что я им скажу? – мальчишка смотрел на вора как на проповедника.

– Скажи… – Илий задумался. – Скажи это воля Искателя Душ!

Глаза служки округлились. Илий подмигнул опешившему мальчишке и бегом отправился дальше.

– Я расскажу! Я всем расскажу! – кричал парень ему вслед.

* * *

Шестеро человек стояли у холма, присыпанного свежей землёй. Точнее пять человек и один призрак. Запыхавшийся Илий достал из сумки украденный предмет.

– Ублюдок, – сплюнула валькирия, – его самого следует продать Собирателю.

– Что ж, – удручённо произнёс Нетон. – Сейчас мы ничего не сможем сделать.

– Как ничего? – охотница метнула на мага гневный взгляд. – Убьём подонка.

– И ничего не решим, – устало повторил колдун. – Ты не освободишь души. Они уже проданы. Отправим мальчишку в Свет и двинемся дальше.

Возникла гнетущая пауза. Все понимали, но смириться не мог никто.

Андроник молча протянул руку к черепу. Илий послушно отдал предмет. Колдун взмахнул руками, и земля разверзлась. Ведьма поморщилась. Мальчик умер недавно. У тела не было головы. Его даже не похоронили, а просто закопали. Ни гроба, ни мешка.

Ученик мага опустил череп на его законное место.

– А что будем делать с контрактами? – запоздало сообразил Илий, вытаскивая из кумки ворох смятых бумаг.

– Сожжём, – решительно произнёс Андроник.

– Здесь договор малыша и его родителей, – прошептал Илий, как будто бумажка может что-то изменить. Мальчика звали Ролан.

– Кидай, – кивнул Нетон.

– Вы спасёте моих родителей? – сдавленный голос в тишине.

– Конечно, малыш, – заверил его Андроник. Хотя сам не верил в своё обещание. Он многим уже обещал… И мальчик смотрел на него так, как когда-то смотрела Невеста, и в его глазах светилась надежда.

Маг кинул горящую лучину в могилу. Бумага занялась. Пара секунд – и яма вспыхивает ярким пламенем. Мальчик покрывается искрами. Сотни огоньков облепляют его словно кокон. И он постепенно исчезает, растворяясь, тает в воздухе.

– Спасибо, – послышалось из пустоты.

На востоке забрезжил рассвет. С восходом солнца они покинут этот город. Без лошадей, без провианта. Не хочется возвращаться туда, где всё куплено Собирателем…

Глава 12. Голос Зверя

– Не кисни! – Вор обогнал ведьму и плюхнулся на землю перед костром.

Странники устроили привал у дороги в Ливир, до города оставалось около дня пути. Друзья не взяли ни лошади, ни повозки в Лореме. И сейчас, топая пешком по разбитым дорогам (результат затяжных дождей, заставших их в пути, но к счастью прекратившихся) им то и дело приходилось делать привал.

– Всё окей! – натянутая улыбка Эльды говорила: «отстаньте от меня!».

– Все хорошо, что хорошо кончается, – продолжал свою проповедь Илий. – Мы отправили мальчишку и спасли людей.

– Спасли ли… – усомнился Ан. Никто не знает, последовали ли слуги совету Илия.

– Будем надеяться… – протянул вор уже менее оптимистично.

Илий разложил своеобразный стол на траве около костра. Так как убирались из города они в спешке, запасы никто не пополнял. Но беспокоиться не о чем, в необъятной сумке Нетона всегда прятался приличный запас вяленого мяса, подсохшего хлеба и вина в бурдюках, которого с лихвой бы хватило, чтобы напоить полроты солдат самратского войска. Колдун скромно отзывался о своих запасах, отмахиваясь фразой «на чёрный день». Так что странники редко покушались на нетоновский провиант.

Эльда обвела взглядом стол, хмыкнула и чуть ли не по пояс нырнула в свою сумку. Конечно, чары ведьмы вмещали меньше, чем соединённое пространство Нетона, расширенное пятым измерением, да и вызывать предметы ведьма не умела, поэтому приходилось рыться, нашаривая нужную вещь. Девушка выудила из своего баула пять позолоченных кубков и опрокинула их на землю.

Компания расселась на земле, кто на коленях, кто, скрестив ноги. Илий разлил вино по бокалам.

Ан потянулся было к мясной нарезке, но Нетон легонько хлопнул его по руке.

– Сперва задание, – маг расплылся в улыбке.

Искатель уныло вздохнул, голод в данный момент превалировал над жаждой знаний. Давненько ему не приходилось «добывать» еду заклинаниями.

– Превратить вино в воду? – с надеждой спросил Ан.

– Нет, – колдун явно веселился, поучая Искателя. – Будем узнавать историю предмета.

Маг посмотрел на присутствующих так, будто только что открыл им Святую Истину.

– В книжках что ли рыться? – недоумевал Ан.

– Ага, в ментальных, – хмыкнула валькирия. – Знаю я эти фокусы.

– Ты можешь узнать историю предмета, дотронувшись до него. Всё от момента создания вещи до последней секунды нахождения в твоих руках, – Нетон облизнул губы. – В свете последних событий, я подумал, тебе будет полезна эта способность.

– Раньше нельзя было… – возмутился Ан.

– Нельзя, – отрезал колдун. – Эта способность… слегка специфично влияет на сознание и лучше не использовать её понапрасну. Хотя возможно на тебе она никак не скажется.

Нетон взял один кубок, осушил его и протянул ученику.

– Узнай историю кубка, – проглотив содержимое, произнёс он.

Три пары глаз уставились сначала на Нетона, затем на Искателя. Эльда картинно опустила голову и принялась за еду.

– Можно не жевать? – раздраженно бросил Ан, крутя кубок в руках.

Эльда фыркнула, но есть перестала и снова уставилась на парня.

Андроник закрыл глаза, сосредоточился на прохладном металле кубка.

– Слушай мой голос, – заговорил Нетон как мастер гипноза. – Спроси предмет. Попроси рассказать о себе.

Легко сказать! Что говорить? Как задавать вопросы? Просить или приказывать?

«Кубок… скажи, кто тебя сделал?»

А вообще, как делаются кубки? Ан не имел ни малейшего представления.

Парень сжал вещицу покрепче.

«Что ты есть?»

Глупый вопрос. Как ещё можно спросить?

«Расскажи свою историю?»

Тишина. Он ожидал голоса в голове, текста перед глазами, огненных надписей на стенках сосуда… Рука с кубком опустилась на колени. Безнадёжно.

– Не открывай глаза, – прочитал Нетон его мысли. – Ты спрашиваешь словами. Спроси голосом. Голосом Вопрошающего. Не проси, а требуй ответа. Искатель властен над любой вещью – магической или лишенной магии.

Нетон говорил твёрдо, спокойно, убедительно. На несколько мгновений пришла уверенность во всемогуществе.

Голос. Не слова и не мысли. Образы. Андроник обхватил кубок ладонями. Сосредоточился на образах… Желаниях… Чего он хочет? Ответа. Он желал ответа. Не формулируя какого… Просто ответа.

Минуту ничего не происходило. Ан сжал кубок так, что побелели костяшки пальцев. Он злился и требовал. И он получил желаемое. Удар по голове отдался тупой болью в висках и затылке. Секунда – и вспышки боли уступили место мельканию света. Ан будто смотрел старый, плохо смонтированный фильм на кинопленке. Кадры, люди, события. Поток информации увеличивался, мелькание учащалось, всё слилось в голубоватую светящуюся массу.

Андроник разжал руки и отбросил жестянку. Открыл глаза.

– Ты воровка, – крикнул он, указывая пальцем на ведьму.

– Удачно ты на кубок посмотрел, – пробурчала девушка.

– Ты стащила эти кубки из Замка Сфер. Ещё до встречи со мной, после испытания с драконом, – голос Андроника уже не был осуждающим, в нём слышалась смесь упрека и восхищения.

– Есть, у кого учиться, – съязвила ведьма, кивнув в сторону Илия.

– А что я-то?

Вся компания дружно засмеялась. Первый опыт общения с вещами можно считать удачным. Колдун успокоил парня, заверив, что во второй раз картинки мелькают медленнее и со временем можно добиться скорости кинофильма. Остаток обеда странники провели в отвлеченных разговорах о пустяках.

* * *

«Белый Единорог» встретил их сухим поскрипыванием дверей и сладким запахом хмеля. Заведение славилось своим радушием и гостеприимностью. О чём свидетельствовала и вывеска над дверью: «Будь вы маг или простолюдин, рыцарь или барышня, хоть сам чёрт или ангел, вас встретят доброй улыбкой, напоят и накормят! Здесь вам всегда рады!»

Странники направились прямиком к стойке. Харчевня была наполнена весёлым гомоном и звуками чокающихся пивных кружек. Выходной. Народ отдыхал.

Друзья намеревались поужинать и найти ночлег. А утром направиться в Ливир – если повезёт, то на лошадях.

Трактирщик, коренастый упитанный мужик, в заляпанном фартуке и с полотенцем на плече, встретил их радушной улыбкой.

– Чего желаете господа? – весело спросил он.

– Господа желают выпить пива и отведать чего-нибудь вкусного и горячего, – в тон ему ответил Нетон.

– У нас сегодня блюдо дня – похлёбка из бараньих ребрышек. Наваристая, со специями.

– Давайте! – кивнул Нетон. – Пять порций, к тому столу. Не дожидаясь ответа, колдун двинулся к указанному им месту. Процессия из четырёх человек последовала за ним.

Вскоре пышногрудая девица принесла поднос с едой.

– Прошу, – пропыхтела она, с громким стуком ставя поднос на стол и расставляя миски. – Ещё минуту и будет пиво. – Раскрасневшееся лицо озарилось улыбкой, и девица упорхнула к стойке.

Эльда схватила ложку и азартно принялась за похлёбку. Время, проведенное в Старом Мире, выбило из ведьмы разборчивость. Если в первые недели она ковыряла вилкой салат и пила только дорогие вина и свежевыжатые соки, то сейчас готова была накинуться на любой съедобный кусок.

– Вкусно, – изумлённо протянула она, размахивая ложкой.

Её примеру последовала и валькирия, пока парни ожидали пиво. Дамира долго дула на великанскую деревянную ложку, с шумом втягивала бульон, в общем, получала удовольствие. Выхлебав половину миски и оставив мясо на косточке напоследок, она вдруг подняла голову и уставилась в стену.

– Мне кажется, у этого супа какой-то странный… – она не успела договорить. Упала на лавку, уткнувшись лицом в плечо Нетона. Лицо стало бледным, по уголкам губ побежала слюна, тело затряслось в конвульсиях. Эльда опрокинула свою тарелку и кинулась к валькирии.

– Чёрт! Её отравили!

Нетон вскочил с места, подтащил дочь к краю лавки, перевернул на живот. Ведьма порхала вокруг колдуна, пытаясь хоть как-то помочь.

Зал замер. Люди настороженно поглядывали на еду и напитки, перешептывались и охали. Только один человек выбивался из общей массы. Фигура в грязном сером балахоне с капюшоном на голове поднялась из-за стола в углу и стала продвигаться к выходу.

– Вон он! – Илий схватил меч валькирии и рванул вслед за капюшоном.

Ан спешно протиснулся между лавкой и столом, последовал за вором. Капюшон ускорил шаг. В душном переполненном помещении передвигаться приходилось рывками, лавируя между столами и опешившими выпивохами.

Илий расталкивал людей, спотыкался о лавки, пытаясь нагнать отравителя. Тот уже достиг двери и скрылся за ней.

Искатель оглянулся. Валькирия перестала биться в конвульсиях, тело её обмякло на руках мага. Нетон отрешённо бормотал что-то на магическом языке. Эльда разгоняла толпу зевак, то и дело нависавших над телом девушки.

– Беги за ним! – крикнула она, на секунду обернувшись к Искателю. Она боролась со слезами и болью, такой знакомой… Валькирия не была ей подругой, но именно её, свою подругу она вспомнила, умирающей у неё на руках.

Андроник стряхнул дымку наваждения и продолжил преследование. Оказавшись на воздухе, он увидел лишь размытую в сумерках спину вора. Ему удалось нагнать их, когда капюшон достиг лесной чащи. Ещё несколько шагов и он растворится среди деревьев.

– Стой! – Андроник вложил в свой голос ярость и досаду своего сердца, как учил Нетон.

Балахон замер на месте, дёрнулся и упал.

Андроник поравнялся с вором. Тот, задыхаясь, наклонился к земле, опершись на меч. Всё-таки хорошо, что Дамира заставляла Ана бегать! Дамира… Действие заклинания прошло и человек в балахоне поднялся на ноги. Капюшон слетел на плечи, обнажив лицо парня. Даже в сумерках на его лице можно разглядеть шрам, протянувшийся от лба до подбородка. Будто его ударили наискось лезвием меча… Разрубленный нос жадно втягивал воздух.

Андроник, щурясь, глядел на парня со смесью отвращения и любопытства. Что ему нужно? Очередной недоброжелатель? Один из тех, кто боится, что Искатель разворошит осиное гнездо и уберётся в Новый Мир? Прихвостень Собирателя? Обманутый мститель, не дождавшийся обещанной души? Ясно, что отравитель хотел свести счёты с Искателем, но служанка перепутала тарелки, когда переставляла их с подноса на стол. Какая самонадеянность… Или отравлен весь суп, просто они его не успели попробовать… Эльда!

Пока Ан вяз в размышлениях, парень со шрамом приготовился к новой атаке. Воспользовавшись промедлением, он запрокинул голову и… Вой, разнёсшийся по долине, не походил ни на один слышанный когда-либо Искателем звук. Смесь волчьей песни луне и звона натянутых струн. Высокий, протяжный, вибрирующий звук.

Вор с испугом посмотрел на друга, взглядом моля о помощи. Он что-то заметил. Ан проследил за его взглядом и почувствовал, как по спине пробегают мурашки, а волосы на затылке встают дыбом. Из лесной чащи медленно выползали волки. Неспешно, принюхиваясь, прислушиваясь… Проверяя Глас Призывающего. Уродец обладал Даром. Он мог призывать зверей. Друзья угодили в ловушку.

Разрубленное лицо расплылось в кровожадной ухмылке. Он предвкушал хороший бой. Бой, который закончится смертью Искателя.

– Надо что-то делать, – с нотками паники в голосе, прохрипел Илий. – Их очень много. – Он передернул плечами. – Не люблю волков.

– Если это волки, – Ан выхватил меч из ножен, подошёл ближе к вору. – Волки не охотятся такими огромными стаями. И где же ваш огнестрел, когда он так нужен, а стрелок? – крикнул он в сердцах.

– Эльда всем заведует, – мрачно произнёс Илий. Чего нет, того нет. Придётся обороняться холодным оружием. – И у этого парня есть Голос, он может собрать сколь угодно большую стаю.

Он по примеру Искателя встал с мечом наизготовку. Но он не был искусным мечником. Меч для Илия не полезнее деревянной палки. Всё, что он может – это бесцельно размахивать ею.

– Сдаётся мне, быть нам сегодня съеденными… Ты же маг, придумай что-нибудь.

Волки также медленно приближались. Бежать – не вариант. Побежишь ты, побегут Они. Но Они быстрее.

– Ничего в голову не приходит, – оправдывался Ан.

– Спотыкни их, как ты поступил с этим парнем.

– Не уверен, что это сработает. Заклинание может не подействовать на животных.

– Если это животные… – ехидно поправил Илий.

Ситуация странная – и смешно, и боязно. И Нетона, их главного выручателя, здесь нет. Первая тварь с рычанием бросилась на Андроника. Он стукнул лезвием по челюсти, тварь взвизгнула и отлетела. Это был сигнал к атаке. Стая бешеных псов налетела на добычу.

Илий и Ан волчками закрутились по кругу, защищая собственные спины. Пару раз волчара цапнул вора за руку. Ан успел отсечь голову твари, но человеческая кровь только раззадорила всех остальных. Мельком в памяти Андроника всплыла другая битва. Кирпы. Почерк знакомый. Тогда ему удалось приспособить меч как проводник сил… То же самое повторить не удастся. Состояние не то. Но…

Он отвлёкся и подпустил волка ближе, чем хотел. Голову удалось изолировать, а вот лапы… Когти вспороли живую плоть как хорошо наточенный нож. Левую икру резанула боль. Колено подогнулось. Время остановилось…

– Вспомнил, – крикнул Искатель, что было мочи. – Воткни меч в землю и закрой глаза!

– Нас сожрут! – Илий размахивал мечом ещё неуклюжей, чем раньше.

– Доверься мне!

Секунды тянулись, как патока. Два меча одновременно вошли в рыхлую землю. Сквозь смеженные веки проступила яркая бордовая вспышка. Шум мгновенно стих.

Открыв глаза, парни обнаружили, что оказались в пустыне. Серой и безжизненной. Присмотревшись, Ан понял, что вокруг всё покрыто пеплом.

– Что это было? – Илий ошалело озирался по сторонам.

– Нетон научил на досуге. Заклинание Круга. Уничтожает всё живое в радиусе нескольких метров, – не без гордости ответил Ан.

– А раньше нельзя было так? – возмутился вор.

– Извини, забыл, – Ан вытащил клинок из земли и вытер о штанину, которая всё равно была безнадёжно испорчена.

– И как тебя только учат, – пробурчал уже более мягко Илий.

Немного покопавшись в пепле, друзья обнаружили остатки парня со шрамом. От него остался только балахон и амулет на почерневшей цепочке. Андроник не рассчитал силы и заклинание круга добралось и до Зовущего. Жаль. Искатель хотел допросить неудавшегося убийцу. Неудавшегося? Как знать. Стоит надеяться, Нетон исправит положение.

Сжимая амулет в руке – стеклянную колбу похожую на сосульку, – Андроник направился к «Белому Единорогу». Вор плёлся следом, волоча меч.

– Ты думаешь, он от Собирателя? – спросил Илий, нагнав его.

– Узнаем, – Ан помахал стекляшкой в воздухе.

– Хочешь прочесть? – брови Илия поползли вверх. – А вдруг ловушка?

– Одной ловушки на сегодня хватит, – устало улыбнулся Ан. Он остановился перед дверью питейного заведения, мрачно уставился в стену. – Думаешь, она жива? – вопрос был задан в пустоту, Ан и сам не знал, кому он адресован. А что если уже и Эльды нет в живых? Две подруги в один день…

Он крепче сжал амулет Зовущего… и ослеп. Перед глазами потемнело. Кажется, он раздавил сосульку, оставив в руке лишь цепочку и осколки. Кадры поплыли перед глазами. Во второй раз действительно мелькание замедлилось. Изображение стало похоже на кинофильм, как будто крутят старую пленку.

Искателю представилась возможность в подробностях рассмотреть жизнь Зовущего… точнее смерть.

Собиратель может как отнимать эйдосы, так и отдавать их на время. Это относится к жизненной энергии души – тому, что делает тебя живым. Так Собиратель и поступил с парнем. Тот умирал, жизнь покидала его. Но у него был Дар. Он обладал Гласом Призывающего. Собиратель Душ появился за минуту до смерти. Всего минута и он опередил старуху с косой, у которой впереди вечность и которая никуда не торопится… Он предложил продать душу, в обмен на жизнь. Жизнь, проведенную в услужении Собирателю. Он так развлекался – оставлял в живых людей с Даром. Но жизнью это можно было назвать с натяжкой. Человек всё равно умирал. А после смерти, показав старухе язык, возвращался в своё тело. Амулет, как якорь, прикреплял душу к одному берегу.

Способность призывать различных существ казалась Собирателю забавной, но и могла сослужить неплохую службу. Зовущий знал отношение к себе своего нынешнего хозяина и старался угодить ему. Как только он узнал о новоявленном Искателе Душ, он тут же постарался навредить ему – натравил кирпов на Тихую долину. Ему не составило труда направить Зовом тупых тварей на место прежнего обитания. Остальное они сделали сами: обнаружив чужаков, поспешили их уничтожить. Не вышло. Тогда Зовущий предпринял вторую попытку…

Ан очнулся от сильной тряски. Его голова болталась, грозя вот-вот оторваться. Вор тряс его за плечи как куклу.

– Да очнись же ты! – надрывался он. Побледневшее лицо выражало неподдельный испуг.

– Всё, всё, я в порядке, – отшатнулся Ан.

– Фух… Я уж подумал, крышка нашему Искателю, – Илий укоризненно посмотрел на руку, сжимающую стекляшку. Осколки врезались в кожу, с ладони тягучими каплями стекала кровь. Ан только сейчас почувствовал, как ноет рука. К этому примешивалась ещё и боль в ноге, которую требовалось срочно обработать, если ему не хотелось заработать гангрену или бешенство.

– Ты как эту штуку раздавил, так и застыл. Я смотрю, глаза побелели. Будто ослеп… – взволновано рассказывал Илий, не отводя взгляда от Андроника.

– Так и было, – подтвердил он и улыбнулся. Стекляшка впитала все мысли Зовущего до последнего момента его жизни. И теперь Ан успокоился. Валькирия исцелится, а Эльде ничего не грозит…

– Мозаика сложилась, – кивнул Ан и, не дожидаясь следующего вопроса, толкнул дверь.

Глава 13. «Не унывай в стране унынья…»

«Болтозавр…Процветающий город. Страна изобилия. Город, где усталому путнику найдётся приют, бездомному ночлег, а больному исцеление. Здесь рады всем и всегда. Добросердечие и щедрость – вот залог процветания города!» – гласила надпись над большими деревянными воротами.

Собственно, это уже не были ворота, остался лишь столб, на котором крепилась обуглившаяся табличка с названием города да пара щепок, бывшие когда-то досками. Всё вокруг представляло собой одно сплошное пепелище. Пахло гарью и палёным мясом. Кое-где ещё потрескивал огонь, слышался шум обваливающихся конструкций. Отовсюду раздавались стоны, вопли и детский плач.

Волшебное Эльдорадо Старого Мира превратилось в страну унынья.

– Что произошло? – спросила Дамира первого попавшегося на глаза горожанина.

Это была седовласая женщина средних лет.

– Горе, горе великое, – запричитала женщина. – Войны небесные надвигаются. Битва – начало войны. Люди гибнут не по воле высшей, а по воле властителя.

Она замолчала, и как ни в чем не бывало, уставилась на Дамиру.

– Я ничего не поняла, – шепнула на ухо Андронику ведьма. – По-моему, она бредит.

– Тсс, – оборвал её Нетон. – Тише. Это прорицательница. Я сам с ней поговорю.

Колдун отстранил дочь и приблизился к женщине.

– Вы можете нам помочь? – вполголоса произнёс волшебник.

– Странники небесные, небом посланные, остановят битву, но разожгут войну, – опять заговорила она.

– De nihilo nihil, – осторожно шепнул Нетон, и женщина на мгновение задумалась, а потом вдруг заговорила другим голосом.

– Вы правы. Добро пожаловать в Златый.

– Спасибо, конечно. Но что случилось? – задал вопрос Нетон.

– Беда приключилась. На город нападают чудовища. Гибнут люди.

– И как давно они нападают? – Судя по масштабам разрушений, давно. Андроник огляделся. Разрушено почти всё вокруг. Уцелевшие строения выглядят удручающе: в половине зданий отсутствуют стекла на окнах, многие дома покосились и, кажется, держатся только с помощью магии.

– Они нападают уже с неделю, но мы держимся. Правда, воинов почти не осталось. Ситуация осложнилась: они начали нападать исподтишка. Они забирают детей и женщин.

– Кто они? – поинтересовался Ан.

Женщина понизила голос.

– Чудовища из Ада, тёмные тени Мрака.

– Что это всё значит? – воскликнула Эльда. – Наплыв нечисти?

– Боюсь, что хуже, – тихо произнёс колдун. – Где мы можем остановиться?

– Единственное уцелевшее здание в городе – поместье Царь Златого, замок, в котором его величество проводит праздники. Сейчас он открыт для всех. Там собирается Оборонное Войско и укрываются уцелевшие. Я вас проведу. В трудную минуту мы будем рады любой помощи.

Идти долго не пришлось. То, что прорицательница называла замком, оказалось большим приземистым зданием, больше похожим на школу или элитный жилой комплекс. Постройка из белого камня, без особых излишеств (лишь в некоторых местах, на фасаде, виднелась посеревшая от времени и дождей лепнина и узоры на стенах), с несколькими нелепыми башенками на крыше и балконами наверху, насчитывала всего три этажа. Здание, построенное полукругом, имело арку-вход, через который можно было попасть во внутренний дворик. В целом ничего особенного. Если только не тот факт, что этот замок – единственное уцелевшее строение в городе. Даже на стенах нет никаких признаков нападения, будто чудовища обходят это место стороной.

Они вошли внутрь. Интерьер поместья ничем не отличался от остальных средневековых помещений. Те же стены, те же картины на них. Виссарионов не смог бы отличить одну комнату от другой, так они были похожи.

Странники дошли до конца коридора и уткнулись в дверь. Женщина достала из внутреннего кармана связку ключей и, выбрав самый маленький и ржавый, отперла её. Комната оказалась чем-то вроде склада. Повсюду стояли ящики, шкафы, полки, вдоль стен громоздились деревянные лавки. В углу комнаты, над всей этой утварью, возвышалась гора тряпок, подушек и одеял.

– Это единственная свободная комната, – пояснила женщина. – Во всех остальных селятся жители.

– Вы ключница? – спросила вдруг ведьма.

– В каком-то роде да. Я помогаю нашему правителю, Власу. Раньше помогала.

– Почему раньше?

– После начала нашествия Влас заперся в верхних комнатах и не покидает своё укрытие. Управление городом в руках народа.

– Нужно разобраться, – пробормотал Нетон.

Он вошёл в комнату и огляделся.

– Работы предстоит много, но жить можно.

* * *

Через час с небольшим комната не без помощи магии приобрела пристойный вид. Илий сдвинул в центр несколько стульев, игравших теперь роль стола. Около стен расположились уже застеленные кровати. Лишние ящики и полки покоились в углу: сейчас, после уменьшающего заклинания они занимали намного меньше места, чем прежде.

Ещё через полчаса вся компания собралась для обсуждения дальнейшего плана действий.

– Ну что, как обстановка? – вопросил колдун, когда друзья расселись у импровизированного стола.

– Так называемые чудовища нападают уже с неделю, – заявила Дамира. – За это время им удалось превратить процветающий город в пепелище. Они вылезают из-под земли или появляются из ниоткуда.

– За это время убито и растерзано около сотни человек, – добавил Илий.

– Что за твари могли так изувечить город? – спросил Андроник.

В разговор вмешалась ведьма:

– Я знаю, что это за Тени Мрака.

Она достала из своей кожаной сумки маленькую потрёпанную книгу в чёрном переплете. На чёрном коротком мехе, похожим на мех крота, были вырезаны кожаные буквы: «Книга демонов. Разновидности, силы, происхождение».

– По описанию эти чудовища совпадают только с одними созданиями Мрака. Адские Псинки, – она как-то нездорово улыбнулась. Коверканье названия существ ей показалось смешным, но никто и не подумал смеяться.

– Адские Псы? – переспросила валькирия.

– Да, именно так.

Эльда открыла книгу почти в самом конце. На странице, заляпанной чем-то чёрным, был рисунок. Огромная горбатая собака. Скелет, обтянутый кожей. Облезлая шкура, горящие злобой и ненавистью рубиновые глаза, оскаленная пасть, усыпанная острыми клыками. Настоящее воплощение Тьмы.

– Жуть! – поёжился Ан. – И что им здесь надо?

– Псы Ада, твари из самых глубин Тартара. Они не демоны, но они им служат. Демоны обычно посылают их за долгом.

– Значит, где-то есть должник? – поинтересовалась валькирия.

– Да, если вы понимаете, о чём я.

– Откуда у тебя эта книга? – спросил Нетон. В его голосе слышалась упрекающая настойчивость.

До этого колдун просто наблюдал за разговором. Он и так знал, всё, о чем они говорят. И считал, что молодежь должна разобраться во всём сама.

– Не бойтесь, я за неё не убила, – успокоила ведьма. – Она досталась мне по ведьменскому наследству.

– И сколько ты уже прочла?

– Кроме этого, почти ничего, – ведьма понимала, к чему клонит Нетон.

– Советую тебе приберечь эту книжицу. И лучше никому её не показывать.

– Ладно. Так что насчёт должника? – повторила Эльда.

– Кто-то продал душу и я, кажется, знаю кто, – ответил колдун.

– Продал душу? – удивился Андроник. Всё-таки души по его части.

– Именно. Нам нужно поговорить с местным правителем, Власом, – твёрдо заявил Нетон.

Не прошло и десяти минут, как они оказались на верхнем этаже, в аудиенции у Власа.

* * *

– И как же могло произойти так, что Адские Псы атакуют город с мирным населением? – задала вопрос Дамира.

– Это моя вина, – Влас виновато посмотрел на ребят. – Моя ошибка молодости, за которую расплачиваются все.

– О чём вы? – спросила ведьма. Она знала, что Псы Ада не приходят просто так. И теперь она догадывалась, в чём причина.

– Пятьдесят лет назад умер мой дядя, правитель Волтозара. Я остался единственным наследником, так как детей у него не было, а все остальные родственники, в том числе мой отец, погибли в Год Чумы. По законам нашего королевства трон, как и власть, переходит по наследству. То есть я автоматически становился правителем королевства. На тот момент мне было двадцать лет. Я хотел учиться, жить своей жизнью, а тут на меня возложили такую ответственность. К тому же я увлекался магическими науками. И я нашёл выход из положения…

– Вы заключили сделку, – закончила Эльда.

– Да. Я заключил сделку. Пятьдесят лет спокойствия и благополучия в обмен на мою душу. Демон был из ряда Собирателей, не очень могущественный, но цепкий. От такого просто так не откупишься.

– На что вы рассчитывали? – спросил Нетон.

– Мне было всего двадцать! Я жаждал чего-то существенного, чтобы оставить своё имя в веках. В то время у нас шла война с Рданом, новым городом, объявившим себя отдельным королевством. Война была затяжная, погибло много людей, и вдруг правитель Рдана предлагает заключить мирный договор. На выгодных для нас условиях! Мне было безразлично, как и почему это произошло. Я просто радовался удаче. Затем дела и вовсе пошли в гору. Город стал богатеть, экономическое и материальное положение улучшилось. Из среднего королевства Волтозара он превратился в зажиточную столицу Златый. За пятьдесят лет никакого мора, голода, чумы и войн. Будто беды обходили нас стороной. До этого момента.

– И чего вы добились? – спросила вдруг валькирия. – Люди гибнут! Всё, что накоплено и собрано за полвека, обратилось в прах за несколько дней. Мрак никогда не упускает своей выгоды и ничего не делает просто так.

– Я понял это слишком поздно. Тогда мне казалось, что пятьдесят лет – это много. Я не доживу до такого возраста. Тем более, народ и вправду считает меня достойным правителем. Они готовы стоять за меня насмерть.

– И вы, конечно, не хотите разрушать этот миф? – раздался голос Илия. – Был у нас такой один. Ксерк – король среди воров. Его тоже считали великим. Оказалось, что он купил пару мелких бесов у Тёмного в обмен на душу, и те выполняли за него всю чёрную работу. Кража артефактов, ценного имущества богатых королевств. За одну ходку он мог умыкнуть столько золота, что можно кормить целую деревню в течение нескольких лет. Как только воровская гильдия узнала об этом, его тут же изгнали, и остаток жизни он провёл не лучшим образом… – Илий замолчал, задумавшись о чём-то. – Не завидую я таким. Говорят, продажных в Аду не жалуют.

– Там не жалуют никого, – произнесла Дамира ледяным тоном. Ей не нравилась эта история.

– Такие души не очень-то дорого ценятся, – просветила всех ведьма. – Их цена – жизнь, которую теряют её обладатели. Поэтому внизу им и правда приходится несладко, демон пытается выжать всё, что можно. К тому же они забавляются тем, что напоминают своим жертвам за какие «грехи» их наказывают, – воцарилась тишина. Все изумленно смотрели на Эльду. – Я просто прочитала чуть больше, чем призналась, – пояснила девушка.

Андроник понял, что речь о «Книге демонов».

– И что же мне делать? – убито сказал Влас.

– Сдаться добровольно и избавить оставшуюся часть населения от гибели, – продолжала стоять на своём валькирия.

– Я не хочу умирать, – запротестовал старик.

– Возможно, нам удастся вам помочь, – с участием сказала ведьма и с надеждой посмотрела на Андроника.

– Похоже, нам надо выйти, – сказал Нетон, видя, как назревает очередной конфликт.

– Да, конечно. Но прошу вас, помогите. Я уверен, вы сможете остановить это.

Как только они оказались в коридоре, валькирия набросилась на Эльду.

– Ты что творишь, ведьма! Думаешь, ты сможешь одолеть возмездие?

– Возмездия не будет, – сквозь зубы проговорила Эльда. – Мы сможем ему помочь. Он не виноват.

– Человек должен отвечать за свои поступки, – с вызовом произнесла валькирия.

– Он был молод.

– Не моложе нас. Он глуп. Влас забыл, что просто так ничего не бывает.

– Но люди его любят, он многое для них сделал, – продолжала оправдывать старика ведьма.

Андроника удивила перемена в характере Эльды. Всегда дерзкая и жесткая, она слишком уж рьяно защищала Власа.

– Это не его заслуга, а демонов.

– Хватит спорить. Замолчите обе, – остановил девушек колдун. – Неважно, кто прав, кто виноват. Человек попал в беду и мы должны помочь. Хотя бы ради остальных людей.

– Что вы вообще обсуждаете? – спохватился Андроник. – У нас нет времени на остановки, нужно спасать мою сестру.

Подумав, Ан упрекнул себя за эгоистические мысли. Но ведь если он освободит Анжелику, то потом он сможет помочь всем. Ведь он Искатель Душ.

– На самом деле, – начала Дамира, – я как воительница несу ответственность за людей. Это не моя война, но так как я плачу… – она замолчала.

Никто не понял, о чём говорит Дамира. Никто, кроме Андроника. Он знал, о какой плате идёт речь. Цены хранителя валькирии показалось мало за совершенные деяния. Она корила себя за тёмное прошлое и теперь готова была совершить любое благое дело. Вот только зачтётся ли ей это?

– Короче, ради людей я готова помочь. Вот только ты забыла, что последнее слово за Искателем, – напомнила девушка.

Ведьма опять посмотрела на Ана.

– Ник, ты все понимаешь. Решай.

* * *

Они находились в зале уже несколько часов. Это только на первый взгляд решение выглядело простым: остаться или уйти. Ведь всего-то надо сказать одно слово. Но это не так. Остаться и исправлять ошибки выжившего из ума старика или уйти и вершить свою судьбу.

В любом случае Андроника может ждать смерть. Но будет печально, если он даже не достигнет своей цели. Как всегда, выбрать из двух сложнее всего.

– Какой вариант окажется правильным? – рассуждал Искатель вслух.

– Здесь нет правильного варианта, – тихо сказал колдун. – Твоё решение. Единственное, что важно – оно должно быть твоим.

– Пойми, Ан, это не добро и не зло. Мы не в чёрно-белом кино. Что бы ты ни выбрал, я как твой хранитель обязана пойти с тобой. Но учти вот, что: я буду уходить с тяжёлым сердцем, и его тяжесть может сказаться на тебе. Решай… Но решай так, чтобы тебе не пришлось жалеть о своём решении.

Валькирия выбрала хитрую тактику. Она как будто давала свободу выбора, но требовала считаться с её мнением.

Минуты мучительного ожидания. Андроник стоял у стены и тупо смотрел в пол. В голове не было ни единой мысли. В самый нужный момент он не мог сосредоточиться. Искатель ждал, что решение придет само. Перед глазами мелькали картины каких-то событий, Ан непроизвольно вспоминал прошлое. Счастливые деньки в Новом Мире и испытания в Старом, ссоры с сестрой и весёлые моменты с Дамирой и её отцом. Всё смешалось в непонятном и бессмысленном танце. Но среди этого хаоса что-то промелькнуло. Что-то до боли знакомое и родное…

– Мы остаёмся.

В воздухе повисло молчание. Каждому требовалось время, чтобы переварить эту фразу.

– Ну, что ж, ты сделал правильный выбор, – улыбнулась Эльда.

– Что?! Кажется, кто-то говорил…

– Ты можешь принять верное решение для себя, но вот окажется ли оно правильным с точки зрения бытия… – глубокомысленно произнесла валькирия. Её лицо ничего не выражало. Но Виссарионов готов был поспорить, что она сейчас рассмеётся.

– Ну, и как ваше бытие?

– Этого никто не знает, – сказала Дамира и на её лице засветилась радостная улыбка. – Ты молодец.

Она крепко обняла его.

– Так держать, Искатель, – Илий протянул Ану руку.

– Чего радуемся? – поинтересовалась ведьма. – Похоже, здесь мы застрянем надолго.

– Да, точно, – спохватился Андроник. – Ещё одна проволочка в операции «Спасение».

– Спасение? Когда это твоё скитание стало операцией? – обернулась к нему валькирия.

– Не придирайся к словам.

– Ну, хватит! Лучше начать подготовку к войне.

– Зададим тварям жару! Ад им покажется холодильником…

Глава 14. Демон

Андроник сидел над картами Златого. Он пытался понять тактику Мрака. Карты были изрисованы крестиками и стрелками. Крестики указывали на места, где появлялись Адские Псы. Стрелками помечались безопасные маршруты передвижения и места скопления Мрака. Ан не мог понять смысла этой войны. Он долго думал над этим. Если учесть, что срок аренды души Власа истёк, то почему бы Адским Псам не явиться прямо в замок и не вырвать её вместе с сердцем хозяина. Ведь эти твари не идут с какой-то одной стороны. Они могу появиться, где угодно. Из-под земли, из воздуха. Так почему же они не нападают? Старик чего-то не договаривает… Или, что более вероятно, их цель – не только Влас. Допустим, тёмная сторона пронюхала о появлении нового Искателя Душ и теперь пытается убить одним выстрелом двух зайцев. Но тогда почему они не устраивают прямых атак? Всё очень туманно. Мрак ведёт какую-то игру. Только в результате этой игры в кошки-мышки гибнут невинные люди. И как остановить этот кошмар, Андроник не знал.

От размышлений Искателя отвлёк скрип. Он повернулся на шум. В комнату вошла Эльда. Она была одета в короткое чёрное платье и такого же цвета туфли на шпильке.

– Ни фига себе! – присвистнул Виссарионов. – Не слишком разоделась для военных действий?

– А что? Немаркое. И кровь почти не заметна.

– Кровь? Откуда такая кровожадность?

– Жизнь навеяла.

– Да уж, с нашей жизнью не соскучишься! Но это не повод становиться жестокой…

Андроник замолчал.

– Брось, Ан! Ты же сам знаешь, не мы устанавливаем правила игры.

– Но мы можем попытаться их изменить, – веско возразил Виссарионов. Ведьма вела себя странно. Не далее как вчера она рассуждала о несправедливости мира и о значимости в нём человека. Что же теперь произошло с её борьбой за мир?

– Не мы затеяли эту войну, не нам и приводить её к миру, – задумчиво произнесла Эльда.

Девушка приблизилась к столу. Андроник встал и отошёл к стене. Окинув взглядом ведьму, он обнаружил, что на ней нет украшений, если не считать маленького янтарного шарика, висящего на шнурке, намотанном на запястье. По бусине проходила трещина. Это показалось парню ещё подозрительнее – охотница не может обходиться без серебряных украшений.

– Забудь на время о войне. Давай подумаем о нас, Ан, – опять начала она.

– Кстати, с каких это пор ты называешь меня Ан, – насторожился Андроник.

– Что? Тебя же так зовут, – ведьма на миг оторопела.

– Ты не все, – протянул Искатель. Он начал медленно приближаться к девушке. – Ты зовёшь меня Ник, тебе не нравится имя Ан. Ведь так, Эльда?

– Я передумала, мы с валькирией пришли к миру. И к чему всё это, главное мы… – Девушка приблизилась к Искателю, её лицо оказалось совсем близко. Одно мгновение и их губы слились в поцелуе. Андроник ответил на поцелуй, но почувствовал боль, а потом вкус крови. Эльда укусила его?!

Он схватил ведьму за плечи, и резко развернувшись, прижал к стене.

– Или не Эльда… Отвечай, тварь!

– Ты, что, офонарел! Это же я, Ник! – запричитала она. Девушка поморщилась и отвернулась. Ей было больно. Глаза закатывались. Хотя Андроник сжимал её несильно.

– Отпусти! – закричала она. Девушка мотала головой, стараясь не смотреть на Искателя.

– Что ты сделала с Эльдой? Говори же!

– Я и есть Эльда, придурок, – продолжала сопротивляться ведьма.

– Эльда никогда не ходит без креста и без этого, – парень достал из кармана джинсов небольшой пузырек. Как только они пришли в Златый, ведьма раздала всем святую воду на случай атаки нечисти. Конечно, убить ею нельзя, но отпугнуть – вполне хватит. – И главное – Эльда знает, что отношения между нами запрещены и никакие перемирия с Дамирой не изменят её решения.

При виде пузырька лицо ведьмы исказилось злобой.

– Только попробуй, и твоей подружке конец, – уже совсем другим голосом произнесла она.

– Ты это она. Ты в её теле, так? Значит, ты не тронешь её, – проговорил Андроник, одновременно откручивая зубами крышечку пузырька.

Он держал девушку довольно крепко, но всё же одной рукой. Ей ничто не мешает вырваться. Что-то удерживало ведьму.

– Сейчас узнаем, что ты за птица, – Искатель плеснул воды ей на грудь. Ведьма завизжала. Она закрыла глаза и начала что-то шептать. Виссарионов почувствовал жжение под футболкой. Оно усиливалось по мере того как ведьма повышала голос. Ан выплеснул оставшуюся воду ей в лицо. Та закричала и осела на пол. Воспользовавшись паузой, Андроник вытащил жгущийся предмет. Это была серебряная цепочка с пентаклем, кругом со звездой, конечно, тоже из серебра. Вот, чего боялась тварь.

Девушка замолчала и испугано уставилась на цепочку. Она всё плотнее прижималась к стене, но Ан подносил вещь ближе.

– Убери! Это убивает меня! – вопила она.

– Ничего, я не дам этому телу погибнуть.

Андроник завернул руки девушки за спину и перемотал цепочкой. На запястьях кожа задымилась, появились ожоги. Девушка издала вопль и рухнула на пол.

– Прости, – сказал Виссарионов, – но это единственный способ обезвредить тебя, демон.

Да, это был демон. Самый настоящий демон, порождение Мрака. Андроник догадался мгновенно, но не мог понять, как демон вселился в тело ведьмы, всегда защищавшей себя. Если только…

Искатель поднял тело девушки и подтащил к стулу. Усадив её, он взял кусочек мела, лежащего на столе, и начертил пентаграмму так, чтобы тварь оказалась в центре звезды. Андронику раньше не приходилось сталкиваться с демонами, но он успел кое-что о них узнать от ведьмы и Нетона. Сейчас он действовал чётко и уверенно, медлить нельзя. Парень привязал руки ведьмы верёвками к стулу, оставив пока цепочку на одном запястье. Девушка по-прежнему не приходила в себя. Сейчас самое время вызвать подмогу.

«Дамира, ты где?» – мысленно спросил парень. За время хранительства между Дамирой и Аном установилась прочная ментальная связь. Они могли свободно общаться практически на любом расстоянии.

«Ан? Что-то случилось?» – отозвалась валькирия.

«Да, случилось. У меня тут кое-что интересное. Тебе нужно взглянуть. И прихвати с собой Нетона».

«Хорошо. Сейчас буду».

Осталось дождаться, когда демон придёт в себя.

Ждать, однако, долго не пришлось. Как только Искатель покинул границы пентаграммы, демон открыл глаза.

– Что? Что происходит? – девушка огляделась, вспоминая, где находится. И увидев Андроника, улыбнулась.

– Ты совсем меня не жалеешь.

– А за что тебя жалеть, демон? – Андроник присел на стол и непрерывно смотрел на девушку.

– Ты быстро догадался, не ожидала, – похвалила она. – Видимо, твой наставник успел тебя поднатаскать.

– Это не Нетон, а Эльда, – спокойно произнёс он.

– О-о-о, какая слаженность. Значит, юная ведьмочка решила поиграть в охотников на демонов. Что ж, как видишь, она проиграла.

– Как Эльда могла попасться на такое? Это была ловушка?

– Нет, что ты. Ты слишком высокого мнения о ней, парень. Ведьма, конечно, прилежно учит уроки и знает много теории, но на практике она ноль. И я тому подтверждение. Ей хватило ума выследить меня, подготовить ловушку, но её подвела самоуверенность. Ведьма пошла на демона в открытом бою и не выдержала натиска.

– Ты просто так вселилась в тело Эльды…

– Просто так? Нет. У меня есть цель. Ведьма хранит одну маленькую ценную вещицу, которая ей не принадлежит. Отдай её мне, и я уйду.

– Ты не в том положении, чтобы диктовать условия, – оборвал её Ан.

– Ошибаешься. Я в плену, но у меня есть тело ведьмы. Какая мне разница, погибнет оно или нет. Подумай сам: если вы меня изгоните, то вернете в преисподнюю, а если ведьма умрёт, я покину её тело тем же путём. Но вам ведь не нужна мёртвая ведьма?

В комнату вбежала Дамира. Она ошарашенно уставилась на ведьму, привязанную к стулу.

– Что происходит?

– Привет, Дамира, – улыбнулся демон. Он терпел страшную боль, но старался не показывать этого. – У Ника временное помутнение.

Валькирия приблизилась к ведьме и оглядела её с ног до головы. Потом заметила пентакль и хотела снять его…

– Не трогай! Это демон, – остановил её Андроник. – Демон вселился в Эльду и теперь нам нужно изгнать его, пока ведьма не пострадала.

– Ты уверен? – валькирия, далёкий от магии человек, не слишком разбиралась в демонском деле.

– Если я в чём-то и уверен, так только в этом. Где Нетон?

– Он должен прийти, я его позвала. Как демон мог пробраться в замок?

– Что?

– Адские Псы кружат по окрестностям, ходят вокруг здания, но внутрь попасть не могут – слишком сильная защита. Только не могу понять, какая. Тогда как демон попал сюда?

– Людишки! Вы думаете, это вас спасёт? – злорадствовал демон. – Хотите знать, почему эти дворняжки не могут пройти? Всё очень просто: замок стоит на святом месте. Бывшая церковь, храм, здесь много чего было пятьсот лет назад. Построек уже нет, а вот земля осталась. Эта защита лишь от мелких духов и демонов, а я кое-что посложнее. Признаться, бесплотным мне бы тоже сюда было не пробраться, но мне попалась ведьма, и вот я здесь.

– Хватит болтать, тварь, – обратился к ней Искатель. – Лучше скажи, зачем ты здесь?

– Разве она не за стариком Власом? – спросила Дамира.

– За кем? За тем жалким старикашкой? Душонка у него знатная, признаю, хоть и не сахарная. Нет, не я совершала сделку. Я здесь по личному вопросу.

– Какому? – появился Нетон.

Он спокойно вошёл в пентаграмму и снял пентакль.

– Он больше не понадобится.

Демон почувствовал облегчение. Он по-прежнему оставался беспомощным, но боли уже не было.

– Вам это знать необязательно. Делайте своё дело и закончим на этом.

– Даже так? – Нетон был удивлён. – Что-то ты не слишком цепляешься за жизнь. В Аду хорошо кормят?

– Я предпочитаю Ад тому, что скоро начнётся здесь. Я вам не завидую.

– Разве не демоны объявили всему миру войну от имени Мрака? – спросила валькирия.

– Стоп. Какая война? – Виссарионов был вообще не при делах. Он попал в Старый Мир уже после его передела и не подозревал о заварушке, которая началась задолго до его появления на свет.

– Ну, ты отсталый! – поразился демон. – Мрак и Свет всё время делят права на Старый и Новый Миры. Всемирные потопы, моры, массовые казни – всё это последствия этих разборок. Так вот поговаривают, что назревает очередная война. А так как мир разделился, то если в Старом Мире начнётся битва, то Новый и вовсе погибнет.

– Ни фига! И причём здесь Собиратель Душ? – Андроник и не подозревал насколько всё масштабно. Ведь его цель – найти сестру и убраться отсюда в привычный, родной мир. Если будет куда убираться.

– Ты про Властелина Мрака? – с сомнением переспросил демон. – Так называют его в нескольких провинциях. Он мелкая сошка.

– Как?

– Очень просто. Это чёрный маг. Очень сильный тёмный колдун, который когда-то захотел власти. Он перешёл на сторону Тьмы. Но, чтобы подчинить Тьму, надо стать ею. Тогда он зачернил душу, перевел её в тёмное состояние. Вы сами знаете, что душа изначально светлая сущность, поэтому на неё так часто посягает нечисть. Так вот, он потемнел душой, совершив немыслимое количество злодеяний. Но осталась одна загвоздка: у него было имя, поэтому ему пришлось бы кому-то подчиняться. Он уничтожил его. Убил всех, кто знал его имя, сжёг все бумаги, носящие его. И превратился в полноценного обитателя Мрака. Но он не был в Аду, в настоящем нижнем Аду, в самом сердце Тартара. Он не демон, он недочеловек, но всё-таки человек. И его можно убить. То, что он заработал право собирать души, не делает его Властителем Мрака, – закончил демон.

Воцарилась тишина. Андроник обдумывал услышанное. С одной стороны, миф о всемогуществе Собирателя был развеян, и у Виссарионова словно камень с души свалился. А с другой, весть о войне… Но это потом. Сейчас, когда он знает, что с Собирателем можно не просто сразиться, но и убить его, не стоит медлить, нужно действовать.

– Ещё один вопрос, – Андроник помедлил. – Зачем ты пыталась соблазнить меня?

Дамира с Нетоном переглянулись, демон лишь ухмыльнулся, видя их замешательство.

– Каждый демон мечтает переспать с истинным Искателем Душ, – она посмотрела на Ана в упор и хищно облизнула губы.

– Ты шутишь? – насторожилась Дамира. – Это же несерьёзно.

– Понимай, как хочешь. Больше я ничего не скажу, – демон радовался своему маленькому успеху. Замешательство и сомнения – вот семя, которое прорастёт сорняком.

Но Андроник пропускал слова твари мимо ушей. Сейчас ведьма важнее намёков и разборок между мирами.

– Давайте гнать демона, – произнёс он. – У Эльды в «Демонской книге» есть заклинание.

Услышав знакомые слова, демон насторожился. Андроник заметил это, и ему в голову пришла мысль…

– А ты ведь не просто пришла за ценной вещью. Эта вещь необходима Мраку. Мне не верится, что ты сама по себе. Ты кому-то служишь. Мы так просто тебя поймали… Если ты не низший демон, ты не дала бы себя поймать.

– Браво, мальчик, браво. Ты очень способный юноша, я бы даже сказала – единственный в своём роде. Хотя ты немного ошибся. Я бы не далась. Но противник оказался слишком догадливым. Ты быстро просёк, что я демон. Я не успела ничего сделать. Но уже то, что я попала к тебе – большое достижение.

– Зачем Мраку «Демонская книга»?

– Ну, это долгая история. Просто она очень важна для Мрака, и, конечно же, если она попадет в руки к хорошим людям, умеющим ею пользоваться, это ещё один козырь Света.

– Хм. Ты её точно не получишь, – Ан достал книгу из внутреннего кармана плаща. Корешок был весь ушит пентаграммами. – Скажи спасибо Эльде. Даже если я тебя не вычислил бы, ты всё равно не смогла бы добраться до книги.

Он передал книгу магу. Тот быстро пролистал её, открыл на нужной странице.