/ Language: Русский / Genre:sf_fantasy / Series: Звезды, ветер и мы

Дорогами родного мира

Елена Янук

Пророчество сводит странную компанию: Эльфа, потратившего века на защиту и процветание эльфийского государства. Гархха, веселого авантюриста, в будущем — главу имперской разведки. Молоденькую девушку, возвращающуюся домой и бывшего раба, любопытного гостя из нашего мира.

Янук Елена

Дорогами родного мира

Дейл Карнеги, Иван Сусанин, Памела Андерсон — "Как завести друзей"

Пролог. Прогулка в лесу. Север людского королевства Роннир

Просто решила пройтись напрямик, так сказать, сократить дорогу к столице…

Эх….а начиналось все, так хорошо…

Мягко прикрыв за собой, дверь гостевого домика, я вздохнула, вспоминая. Ну, что? Вперед?

Оплату от графа получила, раз; с друзьями попрощалась, два; в лавки, забегу по дороге, три. Вроде все? Водрузив рюкзак на плечи, вышла на дорогу, ведущую из города.

Как я рада вернуться домой! Полгода не была… Увижу Дельфину, Лили и других друзей… Жаль, родителей нет дома.

Да и по столице, соскучилась… Я со сладким чувством, вспомнила Орес, залитую солнцем, ее широкие улицы, удобные порталы, и чудесные праздники на них. Эх, быстрее бы…

Столица, сердце людского королевства, живая и вечно волнующаяся, заботливо вылепленная, тысячами талантливых мастеров. Гордые и прекрасные башни, охраняющие покой на окраинах города, стрелами взмывающие в небеса. Благородство, в каждой линии…

Ее, эльфы, частенько называют "песнь в камне", за резные украшения из разноцветного корунда, застывшие вдоль стены. Только самые лучшие мастера, удостаиваются чести увенчать ее своим творением.

Задумав еще осенью, свое возвращение пешком, изучила две подробные карты, купленные в "Книжном кафе", небольшом, но любимом магазинчике Анириса, городка, где я жила последнее время. Он расположился на севере, на пограничной территории с троллями, в дне пути от Оресс.

Зашла в лавку магии, булочную, и наконец, сунув покупки в тяжеленный рюкзак, отправилась в путь…

Широкий черный плащ, скрывал просторные шелковые брюки с рубашкой, и высокие походные туфли, согревая от утренней прохлады. Большой капюшон, закрывающий в непогоду голову и лицо, мягко лежал на плечах.

Неспешно, выбралась в южном направлении из города. На пересечение двух дорог, ведущих к столице, прямо в воздухе, висел магический путевой советчик, изображавший небольшую карту.

Лет сто назад, до появления всеобщих порталов, наши предки, путешествовали этими дорогами, на конях, волках или собаках. Тогда, такие указатели, были на каждом перепутье. Теперь, когда торные пути, опустели, магические указатели стали не нужны, сейчас это, большая редкость.

Я подступила ближе и легко прикоснулась к тонкой линии указателя, ведущей к точке, с названием столицы.

Линия короткого пути, замерцала зеленым светом. Мягкий женский голос, поведал, куда ведет эта дорога.

Ясно… прямой путь шел лесом, длинный — трактом.

Не колеблясь ни минуты, шагнула на короткий путь, песчаной змейкой убегающий в глубину леса.

* * *

Залитое солнечным светом и впрямь доброе весеннее утро, настраивало на благодушный лад. Тропинка виляла между стройными соснами. Пушистые ветки нависали над ней, образуя сказочный проход. Цвета у зелени, еще пребывали девственно изумрудными.

Хотелось остановиться и вобрать эту красоту в себя. Лёгонький ветерок делился первыми ароматами цветов, свежестью и ещё чем-то непередаваемо радостным.

Весна… Я ликовала от избытка солнца и желания жить. Наслаждалась, но, не сбавляла скорости, продолжала путь к дому…

Птицы, не смотря на дневное время, дарили желающим свои серенады… Я счастливо вздохнула. Хорошо…

До полудня, бойко вышагивала по тропинке, поворачивая голову в след самых громких певцов.

Дорога плавно пошла в горку. Усталость, не смотря на пройденный путь, меня пока избегала. И я с легкостью шагала дальше.

Настоящей жары, какая бывает весенним днем, еще не было, только нежное тепло, ненавязчиво ласкающее кожу после зимы.

Внизу виднелась крошечная деревенька, из десятка опрятных домиков, с ровными фигурками огородиков. Вид этой пасторальной картинки, нарушала неестественная суета.

Чем-то взбудораженные люди, торопясь, с шумом и паникой, грузились в запряженные возки и уезжали.

Прокручивая в голове, всевозможные причины, почти бегом спускалась с холма, к деревушке.

Опоздала? С другого края, широкой деревенской улицы, сворачивал в лес, последний возок, нагруженный детворой и домашним скарбом.

М-да, поговорила, называется… озадаченно хмыкнув, проводила взглядом удаляющихся людей. Им явно, сейчас, не до разговоров — торопятся…

Но что происходит?!!

Я окинула удивленным взглядом, сиротливо забитые досками двери ближайших домов. Все ушли?

Нет, из-за дома позади меня, поспешно вышел шустрый седой старичок в выцветшей куртке, с длинным свертком в руках.

Проносясь мимо меня, в надежде догнать обоз, не оборачиваясь — прорычал:

— Фипасы, убегай барышня.

Тяжело вздохнув, я мысленно пожала плечами… Неужели и, правда, фипасы? Задумчиво провожая взглядом удаляющегося мужичка, сомневалась я. Странно, уехало все село…

Фипасы — милые зверушки, похожие на маленькую меховую подушку. Уютно симметричны и безопасны на вид… но, съедающие все живое на пути.

Интересно, как фипасы, коренные жители холодных широт, оказались здесь? Если бы не видела панику убегающих людей, не поверила бы, что они появились.

Н-да… А может селяне все-таки ошиблись?.. Что-то напутали?.. Я озадаченно терла нос, поднимаясь к тропинке.

Весна уже не радовала, птиц не слышала, ветер не чувствовала. Раздосадованная, торопливо шагала по своему маршруту. На что злилась, не знаю, то ли на утраченную радостную беззаботность, то ли на растущую тревогу. Скорее и на то и на другое…

Шагов через десять, позади себя услышала при неприятнейший шорох.!. Мгновенно обернулась…! мама!.. на тропинку выпрыгнули три "мягкие игрушки", и с интересом уставились… на меня!

Плотоядненько так, уставились, надо заметить!

Удивительно, что при такой милой внешности, они крайне опасны — думала я, несясь вперед как угорелая, вцепившись руками в лямки рюкзака, как опаздывающий в школу первоклашка.

Глава 1. Побег в древний город

По моим расчетам, довольно близко, до конечного пункта путешествия — столицы Оресс.

Где-то, рядом, находятся развалины древнего города, которые местные жители бояться из-за каких-то своих суеверий, пугая им детей.

Ну, а мне, сейчас, туда. Шансов спрятаться в лесу, нет.

Давно перевалило за полдень.

Заросшая тропинка — едва виднелась.

…темп давался, все тяжелее и тяжелее. Рюкзак ломал спину пополам. Хорошо — монстриков было не видно.

Ура! Вон и развалины!

Запыхавшись от быстрого бега, я переставляла ноги, изображая полет. Когда до развалин осталось, совсем ничего, рванула из последних сил… И тут… обо что-то споткнулась… Пронесшись по инерции пару метров, вперед носом… увесисто обрушилась в колючие заросли терна.

Выползала поцарапанная и злая, свирепо отдирая колючки, рыча:

— Фипаса за ногу!… Я же не кролик и кусты не дом… О-ой, — тут я, как раз заметила, обо что споткнулась ногой.

— Кошмар, МЕРТВЫЙ эльф!.. Или живой?!

Я тут же забыла о своей злости… Они же бессмертные?!!

Развернула его, лежавшего в кровавом ореоле, кряхтя, на спину — лицо бескровное, губы серые, но пульс… был.

— Фу-ух, — жив!.. — облегченно выдохнула я, отпуская холодную руку незнакомца, с тоненьким пульсом.

Тут стал вечный вопрос: Быть или не быть?

Если оставлю эльфа здесь, его сожрут фипасы. Это их задержит, конечно, и даст фору мне, а может вообще, избавит от погони.

М-да… Но я, не могу…

Наверно, лучше тащить эльфа на спине? Нет времени, думать…

Развернула рюкзак на живот. Скривилась. Ободранные руки немилосердно щипали.

Глубоко вздохнула и, набравшись решимости, взялась за раненого.

Ухватившись за холодные руки, взвалила его, как мешок, на плечи. Медленно разогнулась. Несмотря на небольшой вес раненого, меня шатало. Эльф тихо застонал…

Бедный.

Набирала скорость раненой улиткой, разом обдумывала две задачи: а) как "накидку" в виде эльфа, протащить так, чтобы его ноги за все не цеплялись; б) как раненного окончательно не "угробить".

Хорошо еще, что он не человек. А то не унести.

Эльфы, воздушные создания, не оставляют следов на снегу, при своем немалом росте, весят чуть больше десятилетнего ребенка.

Ну, просто повезло… Жаль, некому саркастично улыбнуться…

Размышляя, на столь "оптимистичной" ноте, тащилась с эльфом, шипя от боли в пострадавших конечностях и многострадальной спине. Медленно, но верно, топая к конусообразным постройкам, нежно придерживая свесившуюся с плеча, эльфийскую голову.

За нами, касаясь земли, волочилась светлая коса незнакомца. Рук, ее убрать — не хватало.

Вспомнилось о хорошем — развалины вот они перед нами… Но, что там?

Шатаясь как пьяная, потащилась к ним из последних сил.

Уф, добралась-таки, до останков покинутого города. Да… брошен он давно. Древний — одним словом.

Вокруг этих загадочных развалин, слухи и легенды ходили, сколько себя помню. Люди говорили, что его построили древние, когда в мире никого, кроме эльфов, не было. Еще рассказывали, что видели здесь, лохматых чудовищ и сильное свечение. Скорее всего, досужие вымыслы.

Но, что-то магическое в нем, точно присутствовало.

Если бы, хоть один современный город оставить на такое длительное время, от него бы и пыли не осталось.

Дома по форме, похожие на остроконечные глыбы льда, располагались не так, как в людских городах, параллельно с двух сторон, а хаотично, по контуру обрисовывались улицами.

Городские руины, сильно оплетены плющем. Из разрушенных проемов окон и дверей и крыш, плотной стеной росли ветки деревьев и кустов, так что, со стороны казалось, будто развалины охвачены зеленым пламенем. В некоторых, черные оконные проемы, словно пустые глазницы у мертвеца в ночном колпаке, смотрели в небо, и тишина…

Из больших когда-то дорог, сохранились, только самые крупные. Они представляли собой тропинки, выложенные гладкими камнями, с небольшими островками прошлогодней травы. Зато корней под ногами, не было.

Продвигаясь по городу, искала подходящее строение, постепенно теряя надежду: никаких, более или менее крепких, относительно целых зданий, мне не попадалось.

Вокруг, одни обломки, не всегда можно догадаться, что это было когда-то домом. Ощущение в самом городе — жуткое, хуже, чем на кладбище…

За бесплодными поисками, наступил вечер…

Мертвые останки домов, пустыми глазницами провожали меня, с немым укором. Дважды, подавляла панику, и еще больше ускоряла шаг. Город застыл огромной каменной глыбой, до жути — устрашающе пустой. Мертвой.

Ко всем "радостям жизни", я боялась, что проблуждаю без толку, в этом отвратительном городе до утра. У меня перехватило дыхание от ужаса, при этой мысли…

Эльф за спиной, не подавал признаков жизни. Прям как антураж, к здешней жути.

Начало смеркаться, а я все блуждала, среди развалин, найдя кучу новых улиц. Но тщетно…

Благо никаких шагов, кроме собственных, я не слышала. Хотя нет, не благо…

Засасывающая тишина, резала уши, подавляя…

В это время, в вечернем лесу, все живет, поет и стрекочет…

Наконец, на глаза попался полуразрушенный каменный забор. Ничего себе! Вокруг и зданий толком не осталось, а тут почти забор. За ним, на холме — громадный дом, у которого от верхних этажей остались лишь обломки. Но, первый этаж, почти цел.

Облегченно вздыхая, потащилась, сквозь небольшие заросли, к дому. Бедолага эльф, наверно собрал целую коллекцию из колючек, на свой волочащийся "хвост".

Тут, вдали, я увидела "моего" монстрика…! Со всех ног, двух бегущих и пары волочащихся, рванула в дом, оставляя на кустах клочки волос.

Внутри, дом оказался в худшем состоянии, чем выглядел снаружи. Дверей или чего-нибудь подходящего, чтобы загородить вход, не было. От любого движения по осколкам камней, возникал хрумкающий звук, усиленный эхом пустого дома. Что, тоже, не добавляло радости…

Я ныряла, стиснув зубы, из помещения в помещение, пытаясь отыскать что-то надежно защищенное.

В одной из многочисленных комнат, темнел небольшой пролом в стене. Ближе, сквозь него стало видно, длинный мрачный коридор, уходящий в темноту.

А может это то, что я ищу? Втиснулась туда, с эльфом на плечах, на редкость ладно.

Осторожно пошаркав по обломкам, до конца коридора, уперлась в нечто, раньше, по всей видимости, бывшее дверью. Хорошо, без гимнастики обойдется, проем достаточный для входа пешком с эльфом в виде рюкзака.

На мгновение, испуганно замерев, перед темным и затхлым отверстием, ведущим в более глухой низ, отодвинув ногой, мешающий обломок стены, вошла…

Дальше ступала медленно, ощупывая пол ногой, стараясь не врезаться в крупные куски обрушившегося потолка, щедро рассыпанные по полу, и, главное, не уронить эльфа.

Под ногами хрустели обломки, но здесь, без досадного эха. Неприятно пахло сыростью и мелом.

Вот она, всепоглощающая темень…

Жутко, а вдруг тут, кто пострашнее фипасов?

Ноги подгибались, сердце выскакивало из груди.

Как всегда, оптимист внутри, вещал, что я обнаружила, что искала — укрытие, типа подвал. Пессимист ворчал, что неизвестно, удастся ли здесь спрятаться.

Выглядело это, как настоящий подземный ход. Хм, будто я в них была… Наверно потому, что шла в темноте на ощупь, чудилось, что пройденный путь — очень длинный.

Со стоянкой, скорее надо определиться, и дыру входную заложить.

Надеюсь, меховые преследователи, наваленные камни не осилят? Свернула в первый нащупанный поворот. Та-ак, это… — альков, комнатка размером с кладовку. Я вздохнула с облегчением… По большому счету, очень повезло: скрылись от хищников, и даже неплохо устроились, на ночь. Нет, я точно оптимистка.

Прислонив эльфа к стене, чтобы освободить руку, вынула из рюкзака заклинания освящения. Активировала, точным нажатием.

По комнатке, разлился свет, я зажмурилась, после сплошной темноты, резануло по глазам.

Теперь, заклинание секретного полога. Дальние углы словно отрезало огромным ножом, казалось, сидим в шатре из серого тонкого шелка. Я потерла глаза, привыкая.

Осторожно сгрузив бедного эльфа, вытащила из рюкзака меховое одеяло и обустроила из него "кровать". Подхватив за плечи "пациента", торжественно, на нее водрузила, очистив ободранную косу эльфа, от налипшего мусора, укрыла плащом. Фу-ух…

О, я не сказала о запасах, в моём великолепном рюкзаке, куда вмешается вещей в три раза больше, положенного. Правда, пришлось, за это бытовому магу неплохо заплатить.

В свое долгожданное путешествие, я взяла такие вещи как: одеяло с мехом, теплый плащ, одежду и продукты…. еще уйму всевозможных, но необходимых вещей. Единственный минус рюкзака — быстро обнаружить искомое, удается не всегда.

Перед походом, в городке, запаслась нужными в путешествии: лекарствами, заклинаниями костра, воды и прочим.

Заклинания похожи на разноцветные шарики, размером с небольшой орех. Все разные: заклинание "костра" например, дает искусственный огонь, от которого так же жарко, как и от настоящего, горит он около пяти часов. А заклинание "воды", кидаешь в небольшой сосуд, и он наполняется, самой обыкновенной, холодной водой.

Хотя, если бы не фипасы, или выбор пути по тракту, то это не понадобилось. Но мне, так хотелось пойти, как бывалому путешественнику, вот и багаж собрала соответствующий.

В последнее посещение лавочки "Бытовая магия", я "хомяковалась" впрок. Моя слабость, стоит туда попасть, так мне надо все и сразу: и мази от шрамов, от боли, всякие лечебные настойки, одноразовые заклинания и тому подобное. И все под лозунгом — а вдруг понадобится?!!

Перечислила магу в лавке, все "самое необходимое" и стояла, осматривала витрины, пока маг ходил за перечисленным. Он вернулся виновато улыбаясь…

Оказалось, так рано с утра сдачи с моего золотого — нет. И конечно, войдя в мое "сложное" положение (отъезд), он предложил товар, на недостающую сумму. Я безвольно кивнула, продавец, скрывая довольную улыбку, протянул небольшой бумажный пакет с заклинаниями.

Тяжело вздыхая, о слабохарактерности некоторых, любезно поблагодарила и забрала покупки. До сих пор, не посмотрела, что он насунул.

Да, и что я обижаюсь? Что делать, если так и не научилась говорить людям, нет.

Зато сейчас, рассмотрев пакетик, готова, была, мага расцеловать.

Чего он только не положил, пару высушивающих заклинаний, один секретный полог, три суточных осветителя, купающие заклинания и еще много всякого.

Так, теперь, лечить эльфа. Стянула, осторожно одежду с раненого и тщательно осмотрела.

Ужасала неестественно серой кожей, спина эльфа, покрытая порезами и кровоподтеками, расположенными поверх заживших шрамов, доказательств его участия в многочисленных сражениях.

Но самое страшное ранение, последнее — сквозное. Оно опухло и сильно воспалилось.

Любой человек с таким ранением, сразу умер, а раненому едва живому нелюдю, нужно незамедлительно помочь.

Использовала шарик с обезболиванием. Обработала раны антисептиком, и применила заклинание сращивания.

Останется жуткий шрам. Но у эльфов, наверняка, есть способы сглаживания для подобных случаев. Так что, со временем, он будет не заметен.

Отлично, с этим всё. Присев на одеяло, вздохнула с облегчением. Медленно, отерла руки мокрым платком, задумавшись о дальнейшем.

Надо сообщить своим друзьям, в столицу, о фипасах. Родители отправились к сестре, так что их еще долго не будет дома.

Вынув магический свиток, принялась говорить. Но слова не отпечатались на нем. Не срабатывает! Убрала письмо в карман рюкзака. Может в Древнем городе, что-то, магию блокирует?!

Тело выставляло петиции, о своем недовольстве. Перегруженные плечи с "растянутыми" руками, отказывались двигаться. Ноги, вообще, ушли в отпуск.

Так что, закладку входа, придется отложить на потом, и не только потому, что мне плохо.

Оставить эльфа, без секретного полога, нельзя. С освещением, в этом подвале, беззащитный, будет приглашением на обед, и не только для зверушек, гонящихся за нами.

Кто знает, что, живет в здешней темноте? А если, я оставлю его под секретным пологом и уйду, то потом сама в темноте, не найду это место. С другой стороны, полог завтра исчезнет, и что тогда?

Снова вечные вопросы…

"Великая" мысль, взять с собой заклинание освящения, и обозначить полог снаружи, на тот момент, не пришла мне в голову. Не захотела… Поистине, если мы что-либо хотим сделать — ищем тысячу способов, а если не хотим — ищем тысячу отговорок.

Отложив проблемы на завтра, придвинулась спиной к эльфу. Укрыв нас плащом, мгновенно отключилась.

Сиенарэн де Айвен.

Пробуждение было жутким. Голова раскалывалась, спина болела, так, будто ее пронзили насквозь. Магия на нуле. Открыл с трудом глаза, осмотрелся.

Где я?

Тщетно вспоминал главное: что произошло?!!

Вокруг все, муторно серое… Потрогал ладонью поверхность. Что это? Мех?

Окостеневшими пальцами, медленно обследовал себя — камзол, походные штаны, высокие сапоги, запасы оружие… Все в порядке, кроме оружия, ничего кроме клинков и пары летучих-звезд убийц, при мне нет.

Лежу на чем-то мягком, в тепле. Вокруг мерцает серый купол. Полог?

Постепенно память вернулась на свои места: меня, Светлого Стража рубежа, враги с помощью портала отрезали от отряда. Парализовали магией и банально добили.

Но как сюда попал? Где нахожусь? Плен?!? Свои? Кто?

Я готов был взвыть от бессилия, и зверского раздражения!!

Провели как младенца. Несколько веков безупречной службы, и вот… Рядом кто-то тихо вздохнул. Я до боли резко, развернулся на звук.

Так, а это кто?!?

Человеческая девушка, слегка склонив головку на бок, рассматривала меня с интересом. В данный момент, я, не настроен на дружеское общение и подобный, внимательный осмотр, мягко говоря, разозлил.

— Кто меня захватил? Где я нахожусь? — хмуро уставившись ей прямо в глаза, спросил я, честно пытаясь сдержать раздражение.

— Нет, нет, — она улыбнулась, — Вы не в плену, по крайней мере, не в том, что вы подумали, — доброжелательно ответила девица, внимательно взирая на меня.

— А в каком? О чем ты?!! — уже не сдерживая гнев, рыкнул я, скривившись от боли.

— Снаружи… — нашествие фипасов, — доброжелательно протянула она, а вот в глазах слегка "похолодало".

— Меня на север перекинуло? — недоуменно обратился я, скорее к себе.

— Не знаю, может и перекинуло. Сейчас, мы в древнем разрушенном поселении, вблизи столицы Оресс.

Я в удивлении, на секунду застыл, но потом раздраженно сказал:

— Здесь не бывает фипасов!!!

Негодуя, я вонзился в нее взглядом. К чему глупая ложь?

Попробовал встать. Безуспешно. Девушка протянула руку и вежливо пояснила:

— К сожалению, теперь бывает. Боюсь, даже в этом подвале есть. Я вчера не закрыла вход, возможно, они и сюда пробрались, — слегка виновато ответила она.

Доброжелательность в её голосе, сменилась терпением. Какая-то она терпеливо-сумасшедшая, кисло усмехнувшись, подумал я.

— Ну, и как я сюда попал? — спросил, как можно спокойнее, стараясь не кривиться от боли.

— Пришлось принести из леса, там бы Вас съели, — понизив голос на последнем слове, объяснила она, по-детски передернув плечиками.

— И много зверюшек тебя преследовало? — скептично осведомился я. Ее глаза… резко заледенели.

— Видела — троих…

Все так же спокойно, будто и не слышала издевки в моем голосе.

— Да, действительно крайне опасно, — угораздило же, повстречаться с этой клушей. Отвернувшись, проворчал я, чуть ли не вслух.

— Кому как. Мне, к сожалению, опасно, — тихо ответила девушка, отвернувшись.

— С тобой кто-нибудь, есть? — я пытался поймать её взгляд, чтобы определить ложь.

Она, не обернувшись, просто отмахнулась: нет. Я сидел, внимательно рассматривая эту, неожиданную загадку, грустно разглядывающую однотонный полог.

Выглядела она заурядно: маленького роста, даже для человека, светло русый волос.

Симпатичная девушка, но в глаза не бросается. Одета, не плохо, в серебристый дорожный костюм с шелковым шитьем, сочетающийся с её волосами и бледной кожей. Но смотреть, в общем, не на что.

Сильвия

Проснувшись утром, неподвижно лежала, уставившись в полог. Думала, что делать дальше. Захватив заклинание освящения, завалить вход в подвал. Тихо пересидеть неделю здесь, известно, что фипасы из-за своих аппетитов постоянно перемещаются. Благо, запасов полно, голод не грозит.

Болела шея, спина, руки, легче перечислить, что не болело.

Та-а-кс. Сначала наверно завтракать, а то вчера ни обеда, ни ужина. Да и "пациенту" надо силы восстанавливать. Повернувшись к нему, невольно залюбовалась.

До чего же интересны эти эльфы: волосы яркие и блестящие, как серебряный шелк, высокие, сильные, умные. Правда, говорят, влюблены они только в себя, так что соперников у них не бывает, хм… А одеваются…само совершенство!

И у этого, шелковая туника безупречного льдисто — небесного цвета с белой вышивкой, в которой все подчеркивает мужественность владельца и так ему подходит.

Да и свойства эльфийских тканей замечательные: сам весь порезан, а на одежде ни пятнышка, ни дырочки. А как от него хорошо пахнет… Лесом. Весенним лугом, утонченный аромат. Да, красавец.

Мне как-то очень повезло, на красивую упаковку я не западаю: давно, когда было года три, твердо усвоила, что вид, как правило, не соответствует наполнению.

У меня была очень красивая игрушка — маленький веселый мячик. Он блестел всеми цветами радуги, прыгал, пел песенки, вызывая постоянное ощущение сказки. Казалось, такой замечательный мячик, изнутри будет совершенно чудесным, только попасть внутрь, а там ждет сюрприз.

Но каково было разочарование, когда, после долгих усилий по его вскрытию, там оказались опилки и крошечный шарик пения… Да, урок на всю жизнь.

Прилично выглядевшее облачение эльфа, заставило вспомнить и устыдиться собственного, небрежного вида. После вчерашней пробежки, мне было абсолютно не до этого. Я грустно вздохнула.

Тут он проснулся и застонал.

Да. За что боролись… Лучше бы и дальше спал!

Раздраженному эльфу пыталась, объяснить ситуацию. При этом, не выходя из себя, в ответ на его хамский тон.

Делая скидку на то, что он ранен, и наверно, последнее помнит, как его убивали…

Надо отдать вредине должное: он спокойно оценил обстановку с фипасами, а может, просто не поверил мне. Или фипасы для него не угроза? Конечно три, четыре зверюшки, не проблема, но они тем и опасны, что надвигаются толпой. Особей в таком полчище, как правило, не меньше двух, трех тысяч.

Медленно поднимаясь с "кровати", попутно находила в себе, новые мышцы, которых отродясь не было, при этом думала об одном: "не стонать!". А то ушастый красавец, своим презрением утопит. Да, с воспитанием у него проблемы. А может я, что не так сделала?

Сейчас накормлю грубияна и отправлю к "фипасовой родне".

Про себя, рыча и стеная, возилась с костром, водой и бутербродами. И совсем позабыла о резком не человеке, углубившись в свои мысли.

Его голос прозвучал неожиданно, так что, я чуть не подпрыгнула. Сердце, испуганно умчалось…

— Ты не маг, откуда заклинания? — равнодушно спросил он, скосив взгляд в огонь.

— В лавке Бытовой магии купила, — вежливая я, пыталась тихо выдохнуть. Подспудно ожидая, презрительной реакции эльфа.

Он, что в людских землях не был? Уже лет двести, как магию покупают в лавках, все, кому ни лень. Только боевую магию, нельзя приобрести по закону, а все прочее сколько угодно. Потребительское отношение к магии, мы у соседних, техногенных миров позаимствовали.

Как и многое другое: книги, термины, всякие технические штучки.

Сиенарэн де Айвен.

Злость, после спокойных ответов девушки, быстро прошла, сменившись досадой.

Сам виноват, а на человеческого ребенка сорвался. Хотя, по меркам людей, она уже не дитя. Для эльфа, рожденного тогда, когда на всеобщем, говорила только элита, а человеческих королевств, было четыре, её двадцать с хвостиком — младенчество.

Показал я себя, хуже орка: ерничал и хамил. Это она отвечала, как терпеливый взрослый нервному подростку: спокойно и настороженно, опасаясь вызвать мой гнев. Одним словом — глупец.

Да, один вопрос не мешало, обсудить: как и кто меня вылечил, в девчушке, ни намека на магию. Та рана, от которой остался только шрам, без магии, месяц заживала:

— Ты не маг, откуда заклинания? — хм-м, теперь вот испугал…

Понятно. Об покупной магии, у людей, что-то слышал. Такое ощущение, что совсем её задергал. Во взгляде опаска, сейчас ещё шарахаться начнет. Да, дожился до клинической глупости.

Интересно, какая часть дня? Ощущения, как отрезало, только боль осталась… Да…, попал…

Получается так: девочка меня исцелила, спасла от участи бифштекса (даже, если она с перепуга, кого-то за фипаса приняла). Доставила сюда, не бросив умирать в лесу.

Очнувшись, я её "отблагодарил". Надо извиниться и помочь, добраться домой, чтобы она из-за страха, не наделала глупостей. Я, напрягшись, потихоньку встал.

— Прошу прощение, милая девушка, за грубость, — спокойно, но слегка пафосно, произнес я, склонив голову, — В благодарность за спасение и помощь, обязан дать вассальную клятву верности. Она молчала, не зная как реагировать.

Я, внимательно посмотрел на неё, и добавил:

— Если клятвы не достаточно, предлагаю денежную поддержку на всю жизнь, или что-либо другое, по твоему желанию. Только не отказывайся! Для меня, это бесчестье…

Гм-м. Опять не в ту сторону занесло… Хотел вежливо извиниться и искренне поблагодарить за спасение, а получилось, будто ультиматум ставлю. Интересно, это излечимо?

Сильвия

Эльф извинился за грубость и предложил дать вассальную клятву. Я опешила, хорошо рот не открыла, а то лови потом челюсть на полу…

Это же почти… рабство. Он что, совсем с ума сошёл! Теперь всю жизнь за мной таскаться будет??? И что я должна на это ответить?!? Поднялась, развернувшись к нему, произнесла:

— Благородный эльф! — стараюсь ответить в его высокопарной манере, при этом не обнаружить своего негативного отношения, к его предложению.

— Я на Вас не обижалась, так и прощать не за что. А вассальную клятву, предлагаю заменить на желание, ведь в вашем предложении, что-то об этом было?! Я "вопросительно" склонила голову в бок, в ожидании ответа.

Остроухий нахохлился как воробушек, обдумывал.

— Давайте позавтракаем, хорошо? — спросила я, сразу насовывая ему еду. Прекрасно, уговаривать не пришлось. Эльф, поблагодарил кивком, принял от меня горячий напиток и бутерброды.

Себе я взяла, чашку с горячим отваром ягод и бутерброд с жареным мясом из походных запасов, так сказать.

Главное, не забыть подсунуть добавку, сам ведь не возьмет, гордый. Одно слово, Перворожденный.

Молчком, думая каждый о своём, закончили трапезу. Он, с трудом, присел на кромке "кровати", стараясь приблизиться к "костру".

— Холодно? — спросила его я. Про себя мгновенно перечислив все, что могу предложить ему из теплых вещей.

Но спохватившись, одернула себя: что пристаешь?!

— Нет, просто магия на нуле, вот и тянет, к волшебным предметам, — с легкой улыбкой, совсем по-дружески, ответил он.

Меня словно по голове стукнули. Как, скажите на милость, с ним держаться? То лед, то пламя…

Лучшие советы даю сама себе, и усердно их выполняю.

Вот и сейчас: надо разведкой заняться, а не решать проблемы межрасового общения. Скоро "секретный полог" исчезнет и придется быстро решать, стоит ли продвигаться к городу или пересидеть здесь, какое-то время?

Изобразив на лице уверенность, скрывшую хроническое смущение, обратилась к эльфу:

— Да, не могли бы Вы представиться, а то как-то неловко…, - я слегка улыбнулась и пояснила просьбу, — Собираюсь выйти за полог, заметить снаружи его, сложно, придется звать Вас.

— Да, конечно, — он слегка смутился, вскакивая на ноги. Только что стонал, не мог двигаться?!. Теперь кузнечиком запрыгал…

— Сиенарэн де Айвен Элувиэль, Светлый страж рубежа…

— И зови меня, наконец, на ты! — закончил он, с легким недовольством, устраиваясь, обратно. Я только имя спросила, а не должность и родословную…

Вверх, вниз. Говорю кузнечик какой-то, и никакой вам, фанаберии. Может лекарства так подействовали? Я вздохнула, кивнув в ответ.

Тут он, мягко, почти интимно, спросил:

— А как мне обращаться к тебе? — при этом смотрел на меня как на "позолоченную картину в серебряном зале". Теперь я спохватилась, и протараторила, все подробности, почти как он:

— Меня именуют Сильвия, близкие друзья зовут Силь. А ты позволишь называть тебя короче, например Сиен, Айвен или Рэн?

— Как тебе больше нравится?

— Сиен, да и Айв тоже. Ну и Рэн конечно… Он усмехнулся, и сказал:

— Ладно, тогда и я буду звать тебя Силь. Ты не против?

— Только за, — согласилась я, быстро выскальзывая в темноту.

Сиенарэн де Айвен.

Извинился, и клятву предложил. Себя в рабство отдал человечку. Интересно, она что-нибудь поняла, из того, что я говорил? Фактически, это обещание пожизненной охраны и богатства…

И на мое щедрое предложение, она ответила детской глупостью, типа — одно желание.

Спорить не буду, прослежу за ней, до города. А там, родные или близкие, убедят её изменить решение. Такой шанс, погорячившимся эльфом, дается только раз в жизни. Убедят обязательно. Прошло немного времени. Я лежал вслушиваясь. Донесся легкий шорох шагов. Прервав раздумья, встал и выглянул за полог.

Силь глядя под ноги, с осветителем в руке, мчалась назад. Забавная девчонка…

Заметив меня, она резко притормозила и облегченно выдохнула, проскальзывая через полог. Я вошел за ней.

— Хорошо, звать не пришлось, — выпалила девушка, отключив, ненужный свет в руке.

— Куда торопилась? — равнодушно спросил я, не обнаруживая своего горячего интереса. Протиснулся, мимо нее и уселся на краю мехового одеяла.

— Испугалась. Искала мелких врагов, а нашла крупного. Хорошо, что он меня не заметил.

Она устроилась на одеяле, с другой стороны, у костра.

— Кто он? — я насторожился, готовый подняться в любую секунду. Силь, отвечая, хмурилась, глядя в огонь.

— Беловолосый, со странным оружием, напоминающим двуручную пилу без зубцов… Похож на эльфа, но не он. А кто, не понятно, — повернувшись, Силь ждала мой ответ, мол, ваши предположения.

Слегка покачал головой, нет вариантов.

Да, подумал я, судя по шуму, неизвестный, если не заметил её, то услышал точно.

— Ну, а самое главное?

— Что именно? — уточнила девушка, нахмурившись.

— Фипасы нападали? — спросил я, улыбаясь.

— Это ты так шутишь? — дрогнувшим голосом осведомилась Силь, опять отворачиваясь от меня.

— Я просто строю догадки, — объяснил, оправдываясь.

Да, быстро мы нашли общий язык.

Будто, и не сегодня познакомились. Девушка конечно, необычная. В подобной ситуации, любая, за мою неблагодарность, разнесла меня, в пух и прах.

— Хоть фипасов не было, наверно, не догадались сюда пролезть, — вздохнула Силь.

— Ладно, пойду, прогуляюсь. Взгляну на твоего знакомого. Может, он тоже от пушистиков спрятался, — пошутил я, поднимаясь.

В ответ, она серьезно на меня посмотрела, определяя, шучу я или издеваюсь.

Двигаясь с трудом, преодолевая слабость и боль, подхватил клинки и направился к выходу.

Но девушку предупредил, чтобы была осторожной. Она, взглянув на меня удивленно, промолчала.

Сильвия

Познакомившись, как положено, наконец-то, отправилась на разведку. Взяла с собой шарик, с освещающим заклинанием. На улице, наверно, уже жара, день в самом разгаре, но в подвале темно и прохладно.

Особенно здесь, внизу. Запаха затхлости, который вчера коробил, уже не ощущала. Принюхалась. Быстро продвигаясь к входу, приметила несколько подобных комнат.

Ладно, потом осмотрю. Сейчас, хочу выбраться на свет, к солнышку, подземелье на меня плохо действует.

Выбралась быстро, со светом в руке, стараясь не шуметь. В комнате около коридора, вдруг послышался гул.

Я замерла, прислушиваясь. Там кто-то был. Шаги. Хруст осколков под ногами, эхо… Звук шел из соседней комнаты. Прокравшись к щели, выглянула. Спиной ко мне, стоял высокий незнакомец, в светло-сером одеянии.

По первому впечатлению — выглядел устрашающе! Он просто излучал вокруг, холод и агрессию. Оглядываясь по сторонам, дал мне возможность, его рассмотреть, подтвердив первоначальное мнение об угрозе.

Я не параноик, скорее наоборот, слишком доверчива, но подойти и поздороваться, мне бы в голову не пришло.

Красив, но холодной безжизненной красотой. Белый волос, длинная одежда стального цвета. Ни на бродяжку, ни на простого воина, однозначно, не похож. Глаза подведены черным. Иномирянин вероятно, у нас так не делают…

Бесшумно развернувшись, он пошел ко мне…

В руках, беловолосый, держал странное оружие: по виду двуручная пила, но без зубцов. Обе ручки пилы, он крепко держал в руках.

Просто хищник, перед нападением. Да, про такое оружие, даже в иномирских книгах не читала, и в своем мире не видела.

Прокравшись на цыпочках назад, до входа-дыры, бегом побежала к пологу.

Только хотела позвать эльфа, он сам вышел из алькова. Наверно, услышал шум.

Одно из свойств пологов секретности: внутри слышно все, а снаружи нет. А я наверно, топала, как слон.

Подбежав, вошла внутрь. Тут же, выпалила, задыхаясь, о результатах короткой разведки.

Реагировал он спокойно, хотя глаза загорелись и поза поменялась, напряглась…

Я разочаровано вздохнула, покачав головой. Эльф все про фипасов шутит….

Так ведь и не поверил!…нехороший нелюдь….

Пока я обдумывала, стоит ли обижаться на досадителя, он довольно резко сказал:

— Отсюда не выходи, до моего возвращения. Ясно?

Я нерешительно кивнула. Его облик отчетливо изменился — передо мной стоял подлинный боец. Он откуда-то, достал небольшие клинки и выскользнул наружу.

Интересно, где он их прячет? Что он услышал? Да и как собрался сражаться, если утром подняться не мог? Я, вздохнула, покачав головой, похоже, мне никто не ответит.

Сиенарэн де Айвен.

Пройдя по проходу пару шагов, почувствовал, что-то живое, в одной из ниш.

Три звезды, синхронно прошелестев, уничтожили выскочивших фипасов за две секунды.

Вот и фипасы….а я был абсолютно уверен что, Силь они померещились.

Скверно, от арсенала, с каким заступил последний раз на охрану Рубежа, одни клинки остались, и то потому, что привязаны заклинанием хранения.

Значит, есть опасность, встретить хищников. Да и скрываться, придется здесь, пока не кончится нашествие фипасов.

Я наклонился забрать звезду и вдруг…

— Рэн!.. — взвизгнула девушка.

После предупреждения Силь, увидел занесенное оружие и метнулся в сторону.

Ругая себя последними словами, за постоянные, в последнее время, ошибки и промахи, поднял клинки, отбивая удар.

Бой повел, неспешно прощупывая противника. Продумывая тактику по ходу. Этим же занимался и враг.

Мы кружили, друг против друга, изредка обмениваясь ударами. Потом противник перешел к активным действиям, хладнокровно набрасываясь, на меня, раз от разу быстрее. От скрежета оружия вибрировал воздух.

Каждый удар давался с трудом, от напряжения дрожали руки. Глаза заливал пот, настолько, что под одеждой я промок насквозь. Слабость накатывала волнами.

Враг попался достойный. Мы кружили друг против друга, стремительно отражая удары, и казалось, этому не будет конца.

Наконец, соперник начал нервничать. Он почти выдохся. Воспользовавшись, его ослаблением, обманным маневром, воткнул клинок ему в сердце.

Сильвия

Рэн вышел. Буквально через две минуты, произошло следующее: раздался непонятный шум, судя по всему, эльф с кем-то столкнулся. Затем исчез полог секретности. В подвале, сразу стало светло, по крайней мере, вокруг нашего убежища.

Сначала бросился в глаза, наклонившийся Сиенарэн. А потом, из сумрака… занесенное над ним странное оружие незнакомца. Я завизжала.

Эльф откачнулся в сторону, выставив клинки, и "пила" опустилась воздухе в пальце от его головы.

Враг, бросился в атаку, он, по-видимому, тоже отлично владел своим оружием. Рэну пришлось напрячься. Его клинки то и дело скрещивались с "пилой" беловолосого.

Без сомнения, Сиенарэн, очень опытный и закаленный воин, но клинками, долго не мог достать недруга. Выжидая, пока тот выдохнется. А враг его зацепил, ладонь правой руки была в крови.

Противники сражались с такой скоростью, что сложно уследить. Я видела, как тяжело эльфу, вчерашнее ранение давало о себе знать.

Сила Сиенарэна, в сочетании с нечеловеческим проворством и стремительностью, озадачили меня.

Просто представить не могла, насколько он страшен, как противник. Сделав ложный выпад, воткнул клинок в сердце врагу.

Рэн стоял, пошатываясь, руки в крови, у его ног лежал незнакомец. Мне стало скверно. Страшно столкнутся со смертью, так близко. Вдруг пропали все звуки, затем перед глазами исчезли краски, сменившись бледно желтым полотном. Дальше ничего не помню.

Сиенарэн де Айвен.

Закончив бой с заколдованным воином, повернулся к Силь. Ребенок лежал на полу без чувств. Приподняв, устроил на одеяле, прикрыв её другим концом. Пусть отдохнет, сейчас дела не для ее нежных глазок.

Накачал остатками магии, потухшее заклинание полога. Как оно заработало, оставив Силь, тихо вышел.

Резво проверив вещи погибшего, не обнаружив ничего, вынес его с его оружием из дома.

Заодно осмотрелся, где мы.

Я не отнес тело в лес, как намеревался первоначально. Нашел, невдалеке, разрушенный дом, и там, на большом куске мрамора, оставил неизвестного врага.

— Вот тебе и постамент. Покойся с миром, воин.

Я слышал, что эти бойцы действуют, не доброй волей, а по приказу черных колдунов. За это, те наделяют рабов тройной силой, делая их равными нелюдям.

Хотел сразу вернуться к Силь, но передумал. Пойду, как разузнаю о фипасах.

Надо выяснить, где они? Уже прошли их "полчища" или это были случайные предвестники?

Прошёл в лес. Солнце. Тепло. Хрустальный воздух. Небо без единого облака… Кругом благоухает жизнь… Я как с кладбища вернулся.

Здесь танцевал ветерок, разнося весть, что ландыши вновь цветут… Кукушка, неторопливо отсчитывала время.

Скоро, нашел место, моей последней стычки с орками. Осматривая поляну и размышляя том сражении, услышал шелест. Он нарастал, как гул от сходящей лавины. Взлетели с испуганным клекотом, с веток в небо, пичуги… Вот они… основные силы фипасов, уже здесь.

Стремительно развернувшись, побежал назад. Еще надо успеть заложить камнями проход в подвал…

Закончив работу, осмотрел все комнатушки. Больше сюрпризов не было. Тушки убитых фипасов, я выкинул заранее. Думаю, через час их уже не будет. Возвращаясь на место стычки, взвешивал схватку с иномирским противником…

Да-а-а, в упор не заметил врага. Если бы не крик Силь…Нет, конечно, я бы его убил, но царапинами бы, уже не отделался.

Да, не зря говориться, что гордость делает не только глупым, но и беспечным. Как верно!!! Девчушке не поверил, и при виде фипасов, про все забыл. И до этого, ввязался в бой, с противником, которого было в три раза больше! Гордыня на лицо.

Где мой отряд сейчас? Раненых и потрепанных, нас раскидало по порталам кого куда, а на выходе поджидали…

Мы почти уничтожили в тяжелом кровопролитном сражении, проклятых орков-всадников, пока у них в рядах не появился черный колдун. Тогда плохо пришлось уже нам.

Закинув в наши ряды заклинание "снежный вихрь" он включил многопортальник, и нас разметало как котят. Я достал магический свиток, что бы сообщить о фипасах и эльфам и людям. Но он не реагировал. Разберусь позже!

Подступив поближе, увидел полог, который тихо мерцал, при магическом зрении. Проворно вошел, ища глазами девушку.

— Ты как? — тихо спросил у нее.

Силь сидела, молча, обхватив колени руками и встретив меня одними глазами.

— Нормально, — ответила Сильвия, без эмоций в голосе.

— Хочу поблагодарить… — За что? — удивилась девушка.

— За то, что предупредила о том белобрысом.

— Можно подумать, что ты его не заметил! — фыркнула она и отвернулась подперев рукой голову. Огонь уже не горел, так что, теперь, она уставилась в стену.

Я благоразумно промолчал, зачем ее разочаровывать. Активировал омывающее заклинание, предложенное Силь.

Да… люди преуспели в бытовых заклинаниях, совсем не к месту отметил я.

— Нам пока в город идти нельзя, — помолчав, добавил, — Основные силы фипасов прибыли…

— Ты что-то увидел? — наконец-то оживилась Силь.

— Основную стаю. Они двигаются в направлении столицы, — сказал я, наливая воду в котелок и устанавливая ее на восстановленный огонь. Подождал классическое: "я же говорила…", не дождавшись, продолжил:

— Если их не остановят войска или маги, они уничтожат город. Так что, там сейчас опасно.

— А где тогда безопасно? — проворчала она, хмурясь, — И в столицу не сообщить…

— Где-то с неделю побудем здесь. А потом, пойду на разведку и выясню, стоит идти в город или нет.

— Я тоже пойду, — сказала она.

— После нападения фипасов, неизвестно что там, и детям не место, — отрезал я.

— Каким детям? Мне уже двадцать! — искренне возмутилась Силь, — Я давно сама о себе забочусь! И вообще, не надо меня опекать!

Ну, вот, довел её, наконец, до гнева. Я снисходительно улыбнулся.

— Ты пойми, придется очень плохо, если застанем пиршество фипасов, в каком-нибудь поселке. Последствия простого поединка, еще у тебя на лице — в нем, ни кровинки. Или ты хочешь увидеть остатки трапезы, меховых проглотов? — надавил я.

Она как-то сразу сникла… и зачем только напомнил?

— И на что ты, конкретно, рассчитываешь? — вяло спросила Силь, проделывая пальчиком дыру в меховом одеяле.

— Рассчитываю? На свою скорость, прежде всего. Доберусь до города, узнаю что там, и вернусь сюда.

— Хочешь сделать это, через неделю? — спросила Сильвия, оставив в покое одеяло и подняв глаза на меня, — Если так, то боюсь, запасов не хватит. Заклинаний осталось на два-три дня.

— Понятно. Но выйти и поохотится, не удастся. После фипасов живности в лесу не будет.

— Ладно, подождем — увидим, — заключила Сильвия, смирившись…

— С заклинаниями, что-нибудь придумаю. К сожалению, больше, чем два раза, их не зарядить. Девушка слегка кивнула, с грустным видом. Устала…

Я вновь достал магический свиток для письма, но буквы на нем, не набирались, сколько я не диктовал. Исчезла магическая связь… А порталы? Скорее всего, блокированы… Убрав бесполезный свиток, повернулся к девушке, с интересом следящую за моими потугами.

— А магической связи, нет. Я еще вчера пробовала…

Она уже сделала бутерброды и сейчас готовила ягодный отвар. Душистый запах заполнивший подвал, разогнал тьму вокруг…

Мы быстро перекусили. Несмотря на ранний вечер, мирно устроившись на одеяле, заснули, не отключив световое заклинание.

Я засыпал с противоестественной, в данных условиях, мыслью, что мне уютно и хорошо. Лежали мы спина к спине. Я не поворачивался, чтобы не смущать девушку, краснеющую даже от взгляда.

Сильвия

Да, хорошенько выспались…

Проснулись, вероятно утром, вчера рано легли. Я не вставала, боясь разбудить эльфа, ему не сладко пришлось, пусть отдохнет.

Валяясь, обдумывала, что целую неделю, будем делать в этом крошечном подвале? Есть? Говорить? Книги обсуждать? В плане чтения, я, конечно, полная маньячка — найдя что-нибудь интересное, могу сутками не отрываясь, сидеть и читать, забывая о еде и сне.

А вдруг, он не любит читать или предпочитает только эльфийские баллады?

Я по его вздоху, поняла, что эльф тоже проснулся. Но никто из нас, не спешил вставать. Лежали, уставившись в полог и тихо разговаривали.

Было тепло и уютно и не хотелось двигаться. Рэн расспрашивал, куда иду, где живу, чем занимаюсь…

— Ты, шла в столицу к родственникам?

— Домой. Правда там никого. Родители, уехали в гости…

— У тебя, наверно, много друзей?

— Нет, немного. На них, нужно время, а его как раз, у меня и нет, — ну, не объяснять же ему, что знакомых уйма, а друзей мало, он это, и сам наверняка понимает.

— А у тебя? — просто для продолжения разговора, спросила я.

Он молча покачал головой — нет.

Наконец, захотелось кушать и мы, все-таки выползли из под одеяла, я готовила, он заряжал заклинания…

— А чем занимаешься? Спросил он, откладывая на рюкзак, наполненные магией шарики.

— Праздники устраиваю… Я дорезала последний бутерброд.

Эльф удивленно посмотрел на меня. Взялась объяснять, все равно уже закончила, делать нечего:

— Подбираю сюжет, артистов, костюмы, меню, особенно меню, — последнее, я подчеркнула голосом. — Ну-у, не для кого не секрет, что элитные повара из богатых домов, ведут себя как обиженные примадонны… Эльф усмехнувшись, кивнул, видимо вспомнил, подобный пример…

Я поставила воду на огонь и приготовилась рассказывать дальше:

— Мне всегда удавалось, найти общий язык с ними, и выполнить желания заказчика. Я нашла нечто среднее, между творческими людьми, которые делают все по-своему и практиками, которые используют несколько вариантов проверенных сюжетов.

Эльф молчал, внимательно слушая.

Я робко уточнила: — Но ведь, не кому не хочется, чтобы у него праздник был, как у соседа, а я не люблю ругаться, вот и приходиться совмещать, творческие стремления, желание клиента, с классическими сюжетами праздников.

Эльф, снял горячую воду и разлил по двум кружкам… я осмотрела их. Хорошо, что я так кстати, купила эти кружки в Анирисе, я люблю подобную посуду, с большими поющими картинками на синем фоне.

Жаль, сухие ягоды для заварки, кончились еще вчера. Подавая мне, мурлыкающую как сытая кошка, кружку с простым кипятком, эльф спросил:

— Это выгодная работа, устраивать праздники? Он отошел и сел, на импровизированное ложе, со своей кружкой в руках.

Я хлебнула горячую воду и поморщилась, обжегши язык.

Перехватив, нагревшуюся кружку спущенным рукавом куртки, продолжила:

— Сначала, работа была редко, денег хватало еле-еле, от праздника к празднику. Но, с тех пор, как я провела праздник на дне рожденье принца, заказы посыпались как из рога изобилия. Единственное, что мешало и мешает сейчас, недоверие к моему возрасту, и в столице, и в маленьких городах на окраине. Везде, одинаково… недовольны моей молодостью.

— А кто помог, в высоких кругах появиться? — Эльф закончил возиться с кипятком, остудив его на каменном полу, и был весь внимание…

— Помогла моя лучшая подруга, Дельфина, единственная дочка герцога, — у меня в душе, потеплело, когда я вспомнила ее, взбалмошную, но очень добрую девушку, с обостренным чувством справедливости. Решила не мучить эльфа своими рассказами, и перевести разговор на него:

— А ты чем занимаешься?

Он закончил есть, и теперь вальяжно вытянувшись на одеяле, смотрел на меня из-под при опущенных век.

— Охраняю по периметру земли эльфов. Светлый страж Рубежа. Это примерно, ваш Воевода — пограничник. Он довольный вытянул ноги. Длинный… И как я его дотащила? Сейчас, сама себе не верю.

— Читать любишь? У меня с собой пара книг, правда иномирские… Я поднялась и подошла к стене, чтобы залезть в рюкзак за ними.

— Как раз их и люблю. Наши почти все прочел…

— Что все? — спросила я, от удивления подняв голову и бросив поиски книг…

— За пятьсот лет, их можно прочесть раза по два, времени хватит. Ответил, улыбаясь моему удивлению, эльф.

— Тогда понятно… Я, вытащив наконец искомое, устроилась с ними под плащ.

— А что ты любишь? Исторические книги? — спросила, устраиваясь и по-комфортней вытягивая ноги.

— Скорее тактику и стратегию ведения боя, защиты или разведки. Люди техногенных миров многого добились и без магии, при этом постоянно воюя…

— В общем, чисто практичный подход, — со вздохом подытожила я.

— Силь, а какие герои тебе нравятся? — спросил, ехидно улыбаясь, эльф. Совсем разомлел, я хмыкнула и протянула книги Рэну, продолжая говорить:

— Скорее героини, умные, смелые, дерзкие, красивые, — я подмигнула, и он резко перестал улыбаться.

М-мм, интересно, а что он имел в виду?

— А кроме праздников и книг, чем увлекаешься? — опять перевел разговор на меня Рэн, рассматривая книги.

— Если надоедает все, перебираюсь в другой город, который хочется посмотреть. Мне так жить — нравится, я сама себе хозяйка.

— А одиноко не бывает?

Вот любопытный нелюдь, вздохнула я, прикрыв глаза, а что… хорошо лежим. Я засыпала, но все-же, нашла силы ответить:

— Нет. А как ты живешь? У тебя есть семья?

— Если ты про родственников, то есть, конечно. Но я живу один, семьи нет…

* * *

Такие беседы, с перерывами на обед ужин и продолжались всю неделю. Иногда по второму кругу:

— Расскажи еще, о себе!

— Я родился, когда все расы говорили на своих языках, а на всеобщем, общалась только элита. Людских королевств было четыре, а гарххи, тогда еще считались пришлыми.

— Наверно, сейчас тебе скучно?

— Нет, никогда. На скуку нужно время, а его нет…

Мы расспрашивали друг друга, потом переходили на книги, затем на случаи из жизни. Подолгу спали, высыпаясь, впрок. На поверхность выходить нельзя, хотя жутко хотелось.

Иногда, в тишине читали книги…

Мои опасения были напрасны, запасов, в виде пирогов и копченого мяса и заклинаний воды, хватило на неделю, даже чуть осталось. Рэну получилось не раз пополнить магию в заклинаниях, можно было без проблем даже купаться. Прямо, как с иномирскими батарейками, правда я их, не видела, но о них читала.

Отношения, стали дружескими, казалось, мы сто лет друг друга знаем.

Неделя пролетела достаточно комфортно, для древнего подземелья, хотя неопределенность с хищниками, слегка тревожила.

Иногда, казалось, что мне невероятно повезло, найти эльфа, да такого интересного. Сейчас, я даже недоумевала, как вначале, мне он показался невоспитанным грубияном?!!

Общение с эльфом, нравилось все больше. Но хорошие впечатления, портила мысль: что будет, когда он уйдет на разведку? Страшно не хотелось оставаться одной в подземелье. Решила сказать ему.

— Знаешь, жутко не ходу быть одной, когда ты уйдешь.

— Значит, пойдем вместе, — ответил эльф, улыбаясь моей радости.

Сиенарэн де Айвен.

Из её вопросов, один зацепил, наверно потому, мне его никто и никогда не задавал.

— А эльфы в богов или бога верят? Так долго живете, среди вас, есть такие, кому тысячи лет, что они говорят об этом? — любопытствовала Силь.

— Эру Единственный, его еще зовут Создатель, творец вселенных и миров в них входящих. У нас, действительно есть, такие эльфы, видевшие Валаров и Создателя. В других мирах, просто по-другому зовут, Эру Единственный зовется — Вседержителем, например или Создателем как у нас, в каждом мире по-своему.

— Значит вы, то есть эльфы, те, кто не ушел к Валарам — отступники? Я удивленный глубиной вопроса, ответил:

— Нет, мы их потомки, хотя отступничество накладывает тяготы и на нас. После первых ста лет, исчезает интерес к жизни. Все испробовано, кажется, нет ничего нового — и не будет. Появляется тоска, будто что-то ценное утеряно безвозвратно. Древние, так и говорят: это плата за то, что остались. Предпочтя мелкий интерес, своему предназначению.

Пока я копался в душе, пытаясь ответить поточнее, её мысли уже перескочили на другое:

— А ваша магия, от источников берется или еще от чего-нибудь? — продолжила допрос прелюбопытнейшая Сильвия.

— В нашем мире, магия была всегда в естественном виде, как воздух или вода. В других мирах — где естественной магии нет, её предлагают местным ставленники злодея Мелькора, требуя взамен, что-то дорогое: душу, любовь, радость — это уже в зависимости от мира и тех, кто там живет. А на счет эльфов… источники, только могут помочь восполнить магию, но дать если рожден без нее.

Спросил, почему она спасла меня. Удивившись, девушка ответила, что любой поступил так же, тут же переключившись на другой, более интересный, с ее точки зрения вопрос: как я предпочитаю отмечать праздники. Я, не сдержавшись, улыбнулся — профессионализм взыграл…

Никогда душу особо никому не раскрывал. Раньше было не нужно, примерно, как сейчас Силь. А с возрастом стало неловко, кого-то в свои мысли посвящать. За эту неделю рассказал о себе больше, чем за несколько последних столетий, вместе взятых.

Ее искренность, настолько естественна, что отвечать, лукавя, не возможно. Все-таки она, по сути, еще ребенок.

Как оставлять ее одну в темноте, в этом подвале?!? Придется взять, планы, меняются, но она при мне будет.

Завтра проверю, миновала ли угроза, и в путь.

Глава 2.Путешествие по тракту

В то же самое время:

Прекрасный, белоснежный замок на берегу моря, смотрелся столь гармонично на фоне заката, словно его строили, чтобы рисовать с него, сказочные картинки.

Внутри, он был, не менее чудесным. Светлые комнаты, украшенные великолепными полотнами: портреты прекрасных дам сменяли изображения баталий, или охотничьих удач.

В уютной вечерней библиотеке, освещенной десятком свечей, встречалось двое: человек и гархх.

— Вы знаете полный текст, пророчества?

— Нет, мой лорд, — почтительно проговорил гархх.

Сидящий в кресле, протянул древний свиток, стоявшему на вытяжку, второму. Тот, быстро пробежал текст глазами:

Достойные годы исчезнут в прах,

Сгинут в смертях и боли.

Из многих мест исчезнет жизнь,

Принудив остатки, жить в неволе.

Скрыться от гибели, уйти от врага,

Палач никому не позволит.

В темный час, как во мгле рассвет:

Их предстанет — трое.

Тяжелого пути стезя,

Детей различных рас скует,

Направит против палача,

И кровью Водный мир скрепит.

Их всех, невольный выбор поведет.

Кто в тьму собрался — все снесет.

Пусть лики черные им преграждают путь.

И злобный враг, им не даёт вздохнуть.

Коль крепкой дружбы

связь не разорвут,

Пройдут заслоны все.

— Вам ясна, ваша задача?

Слуга кивнул.

— С намеченным…?

Господин, с удлиненным лицом, узкими губами, сложил руки и воззрился на своего визави.

— Мой лорд, приказы выполнены в соответствии с планом. Уже отправлена, в человеческую столицу, волна существ для раздувания паники, — отчитывался слуга.

— На счет пророчества уточнили: кто это, и где они должны встретиться?!

— Ничего, кроме этого текста — не обнаружено, мой господин, ответил нелюдь, с неестественно большими, синими глазами.

Господин, сложивший ладони домиком, с аристократическим высокомерием в глазах, кивнул.

— Какие меры предприняли?

— Кроме фипасов, к Орессу отправили, специально подготовленных бойцов, с приказом уничтожать путников, для предотвращения утечки информации. Так же, по направлению северного тракта, выставлена магическая сеть, для облегчения задач отряда перехвата.

Сидящий в кресле, высокий брюнет лет сорока, повернулся к склонившемуся гархху и бесстрастно произнес:

— Хорошо, посмотрим, что получится.

Сильвия.

Вспомнив, как лихо исчезают клинки у Рэна, грустно вздохнула. Некоторые, неплохо устроились: всё с собой, руки свободны, веса на плечах нет. Даже не знала, что это возможно…

— Что с тобой? — поинтересовался эльф, закончив сборы и повернувшись ко мне.

— Завидую, — грустно вздохнув, сказала я, — Здорово, ничего не мешает, руки свободные.

— Тебе нести ничего не придется. Передвигаемся быстро и уберем все, что будет тормозить, — Рэн взял у меня рюкзак и скрыл его, как и клинки.

— Здорово!

Я довольная потерла руки.

Собрали вещи, еще накануне. Осталось, только позавтракать и отправляться.

Путь по лесу, занял больше времени, чем рассчитывали, несмотря на то, что Сиенарэн старался двигаться быстро.

Мы быстро выбрались из развалин, дошли до тропинки, ведущей по направлению к столице.

* * *

Двигались мы недолго, когда столкнулись с препятствием! Пройти, по намеченному пути, мешала невидимая глазу стена.

Мы, переглянулись, и осторожно пошли на восток, через негустой пролесок, вдоль невидимой преграды, в поисках ее окончания. Она ведь должна, где-то кончится…

Шли уже несколько часов. Дорога почти не менялась, пролески сменялись полянами, поляны зарослями…

Я устала, но боялась сказать, чтобы не тормозить торопящегося эльфа. Хотя понимала, что долго не продержусь. С утра… почти бегом…, а ведь скоро стемнеет.

Миновав очередную поляну, мы наткнулись на мирно расположившихся возле невидимой стены, селян. Горели костры, с пристроенными на них котлами, с кипящей кашей. Чудесный аромат которой, разносился по поляне, сильно смущая мои внутренности.

Солидный старик с седой бородой, выглядевший, как ожившая иллюстрация к сказке про трудолюбивых пахарей, ответил на наше приветствие, первым.

Разговорившись с нами, старец, спрятав мелькнувшую в глазах растерянность рассказал:

— Нам повезло, мальчишки, что рыбачили у Круглого озера, заметили странных пушистых зверьков. Жившие среди нас северяне, сразу разобрали, о чем толковали ребята…

Терпеливо слушая, его рассказ, я страдала, от услышанного, по его словам: убежать и даже спасти кое-что из живности жители их села, успели. Но в столицу не попали и предупредить не смогли, потому что на подходах к столице стоял невидимый заслон.

— Сначала и не поняли, что случилось, — продолжил он, тяжело вздохнув, — Вроде ничего не видать, а лошади не идут, и нам, пути нет. Потом дотумкали — магическая сеть расставлена! Пока её обходили, фипасы тут как тут, уже возле столицы. Их сеть — не задержала, пошли прямым ходом. То ли, она мелких, не ловит. То ли, под них и ставилась.

Замолчал, обдумывая, потом тихо добавил:

— Еле увернулись с ихнего пути. Потом думали порталом добраться, так нет его, пропал!

Его дочь, очень похожая на него женщина, подобравшись к отцу, мягко напомнила про кашу, но отец, сказал еще не все:

— Стоим в лесу, несколько дней, всем обозом, не ведая куда идтить… Старичок закончил свой сказ и совсем загрустил, а мы всё пребывали в ступоре, думая о своем. Молчание нарушил эльф:

— И магические письма, не рассылаются, но сюда, мы прошли спокойно, в северном лесу, фипасов нет. Так что, вы сможете скоро вернуться…

— Ничего нет. Даже птичек не осталось, — тихо добавила я, немного не впопад.

Старичок, вспомнил о каше, смущённо посмотрел на эльфа, позвал нас трапезничать, с его семьей.

Я с радостью, эльф с достоинством — согласились, еще бы, с утра не ели.

В нашем мире, к людям растящим на земле, то необходимое, что с помощью магии не получишь, относятся с огромным уважением и доверием.

К ним прислушивается король, если не хочет лишиться трона. В судах, их слово незыблемо. И это понятно, почему…

Жестом, старик, пригласил нас к ближнему костру, вокруг которого, расположились две молодые пары и кучка детей. Наверно, это вся его семья.

Нам вручили миски с кашей и ложки. Семейство, рядом, ело с общего котелка.

Только детвора, забросив ужин, занялись величественным эльфом. Закидав, того, важными вопросами, такими, как: правда, что вы на деревьях живете и оттуда стрелами, встречаете незваных гостей?

Интересно, что он ответит. Я затаила дыхание вместе с детьми.

— Незваных врагов, встречаем и не только стрелами, — Рэн поразительно тепло улыбнулся, — А вас, я просто приглашу, и тогда встречать будут — как дорогих гостей!

Детвора обрадовалась, мальчишки принялись спрашивать о тонкостях эльфийского вооружения, девочки о подробностях приглашения. Эльф терпеливо и даже как-то уважительно, отвечал, расспросив каждого, как кого зовут.

Поужинав душистой кашей с костра, мы с Рэном, поклонились и поблагодарили хозяев.

Селяне вежливо встали, по-доброму прощаясь с нами. Сиенарэн, еще раз напомнил о приглашении в гости. Видимо, дети ему, искренне понравились.

Стайка счастливой детворы, шла с нами до поворота в лес.

Расставшись, с милыми людьми, оказались вновь, один на один, со своими проблемами. Да, и как быть? В столице, кого-либо, предупреждать поздно, фипасы уже там. Даже подумать страшно, что в Орессе сейчас творится.

Рэн, после прощания с детьми, пребывал в задумчивости.

— Что делать будем? — нарушила я молчание.

— Думаю, пойдем на восток, к горам. Там людской форпост, на границе с Эльфийскими землями, — произнес Рэн, уставившись в какую-то ему одному известную точку, — тебе, надо отдохнуть. А мне, привести свой арсенал в порядок, и узнать, что к чему.

— Наверно, так и сделаем. Мне, сейчас, все равно куда идти. Мой дом в Орессе…

— Хорошо. Значит, идем по-над лесом, до тракта, там поворачиваем на восток.

Стайка свиязи, которые можно встреть вместе, только весной, выпорхнула из-под моих ног, стремительно скрывшись в кустах.

Пока эльф стонал, что-то вроде: "где мой лук…!", я подумала, как получилось, что фипасы миновали это место?… Выглядит, будто они целенаправленно топали к столице…

Уже стемнело, когда мы подошли к маленькому домику, на окраине леса. Хотя, назвать это строение — домом, наверно, чересчур.

Внутри — одна комнатка, полное отсутствие окон и мебели, радовала взгляд, только имеющаяся дверь.

Хотя от фипасов, деревянный домик не защита, все равно, в нем спокойнее.

Я вошла внутрь. Усевшись на корточки, разбирала рюкзак, в надежде найти что-нибудь ценное и еще не найденное. Рэн пошел за дровами для обычного костра.

Обыскала все запасники и кармашки, но не обнаружила ничего, неожиданно приятного. Жаль… Я грустно вздохнула.

Проверила остатки заклинаний. Лечебные — почти не тронуты, бытовых почти нет — пара высушивающих, и единственное воды.

Скверно. Даже, если его, ещё раз зарядить магией, воды намного не хватит. А о купании, придется, только мечтать.

Пойду, спрошу у Рэна, о воде поблизости, он что-нибудь знает. Закуталась в плащ и вышла. Глаза уже привыкли к темноте…

Медленно брела, огибая кусты, вдыхая терпкие ароматы и думая о том, как быстро женщины впадают в зависимость такого рода. Ведь, жила себе спокойно, ни на кого, кроме себя, не рассчитывала, а теперь даже из-за такой мелочи бреду спросить… Я поджав губы, покачала головой, удивляясь.

Прошла уже, довольно много, по ночному лесу, а его нигде нет…

И кричать нельзя, всяк….

Я потрясено замерла, затем, очнувшись, медленно приблизилась к находке.

Что мне так "везет"!

Посреди крошечной поляне, на спине, раскинув руки, лежал странный мужчина.

Черноволосый, на этот раз! Молодой, длинного роста, смуглая кожа. На бедре, в простых ножнах, прикреплен кинжал. Оружия, больше не заметила.

Черты лица — благородные. Глаза, даже закрытые, вполовину больше, чем у людей.

Гархх.

Не раз видела представителей его расы, но кроме скверной репутации, толком, о них ничего не знаю.

Звать эльфа, придется, в любом случае.

Ран и крови, не видно. Мертв или без сознания?

Склонилась… — дышит!

— Рэн, иди сюда. Пожалуйста, — негромко позвала я.

Сиенарэн де Айвен.

Нашли место для ночевки, в полуразрушенной хижине, жаль, что это, не нормальный охотничий домик.

Я шел за ветками, для костра, прислушиваясь к звукам вечеряющего леса.

Понимая, что покой вокруг — просто обман, видимость тишины и умиротворенности, но я все равно наслаждался…

Мое мнение о людях, что-то быстро меняется, в последнее время. Простые селяне поразили своей доброжелательностью. Я бы, в такой ситуации, и не подумал о ком-то другом, сосредоточившись на проблемах своей семьи.

И девочка продолжает меня удивлять. В подвале, Сильвия, казалась невзрачной, из тех, по кому взгляд скользит, не останавливаясь.

Теперь же, чем больше смотрю, тем интересней она кажется.

Примерно, как с розой и скромным северным цветком: посмотришь первый раз, на южную бархатную розу, кажется, глаз не отвести. Прекрасная — очарован полностью. Второй взгляд — да, красива. В третий — ну красива и что? Потом взгляд скользит, не цепляясь.

Скромный, северный цветок, который и не заметишь в поле. Если, остановить на нем взгляд, и начать рассматривать, то насытиться не можешь, находя у него, все новые грани очарования.

А глаза у Силь, зеленого цвета…

Вздохнув, сосредоточился на происходящем.

Что за ситуация складывается в людском королевстве?

Подходы к городу перекрыты. На столицу напали фипасы. Где людские войска? Неужели, никто не предупредил? Ставили сеть, из магов никто не заметил?

Я нагнулся и переломил длинную толстую ветку об колено. Набрал полный обхват дров, потащил их к домику.

Вопросы копились. Кто беловолосый воин? Что он делал в заброшенном городе? Ведь ясно, затеяли крупную пакость, но для чего?

Эти события управляются одной рукой. Надо посоветоваться с Древними. Если кто, знает, так это они.

Доберемся до тракта, там ещё расспросим. Провизию и лошадей в таверне закупим. Хорошего коня, конечно, не подобрать, но можно подобрать не самого плохого.

Осмотрел кучу дров. Надо пойти еще, чтобы запаса хватило на ночь.

Сделал шаг в сторону леса, как вдруг, услышал, как позвала Силь.

Обойдя домик, немного прошел по тропинке в сторону тракта, откуда раздавался голос девушки и уткнулся в лежащего без сознания гархха. И Сильвию, склонившуюся над ним. И про себя — застонал.

Она хоть понимает, кому хочет помочь? Что за невозможная доверчивость!

Ни за что, не стану поддерживать ее затею. Гарххи, самые скверные жители нашего мира.

Я сделал страшные глаза:

— Гархх…

— Уже поняла…. Что с ним? — Она перевела, свой доверчивый взгляд на меня. Я попытался урезонить ее жалость.

— Гарххи, они же в просторечье демоны. Существа бессмертные по сути, но из крови и плоти по существу. Вероятно, из-за долгой жизни наскучивающей им, весьма жестоко развлекаются за счет эльфов и людей. Не зря, их так, назвали. Она нетерпеливо отмахнулась.

— Ему, сейчас, не до жестокостей. Не могу понять, что с ним?! Ран нет…

— Это магический шок, если он за сутки из него не выйдет, то больше не очнется, — нахмурившись, ответил я, отворачиваясь от неприятной глазастой рожи гархха.

— А вдруг, он давно в таком состоянии? — беспокоилась девушка, легко теребя брюнета за плечо.

— Ты можешь облегчить боль, помочь ему может только маг, — вздохнув от осознания неотступного будущего, объяснил я.

— Насколько хватит сил, помоги ему, пожалуйста, — взмолилась девушка.

— А мне не хочется терять понапрасну время и магию, ее и так слишком мало, — ответил я, собираясь уйти.

Дело конечно не в магии, и тем более не во времени, просто я не собираюсь связываться с гарххом.

— Хорошо, ты помнишь, говорил мне о желании? Так вот прошу, желаю! Помоги чем сможешь и больше не считай себя обязанным, — прошептала она.

— Не думаю, что это хорошая идея, — вздохнул я, — Что стоишь, беги за обезболивающим заклинанием, а то ему будет очень плохо. Силь вспорхнула, летя к домику.

Я, скривившись, наклонился к больному, тронув пальцами, виски гархха, начал выводить его из шокового состояния.

Быстро вернулась запыхавшаяся Сильвия.

— Активировать или подождать? — спросила она, держа в руке шарик с лечебным заклинанием.

— Да, используй сейчас. Она склонившись над раненым, использовала обезболивание.

Прошло около десяти минут, ничего не изменилось. Сильвия, ходя туда обратно по поляне, начала нервничать:

— Почему, он не пришел в себя?!.. что сделано не так?.. — простонала Силь.

Сильвия.

Твердая рука Рэна, нежно обхватила мои плечи, эльф вздохнул и мягко привлек к себе.

— Не переживай, Силь, очнется, и мы ещё намучаемся с ним.

Я, по-прежнему, очень беспокоилась, он так и лежал без чувств, я предложила:

— Давай отнесем его в лачугу?

— Пока, его не стоит, трогать. Очнется, тогда, — решил эльф и, помолчав, добавил:

— Мы не сможем ему доверять, это, мягко говоря, непростое существо…

Закончить он не успел, очнулся гархх. Его трясло, как от холода, волосы на голове, повисли черными сосульками, под глазищами синева…

Сиенарэн, хоть и ворчал, но сжалился над несчастным, взял на руки и перенес в домик. Я следовала за ними. Рэн подождав, пока устрою кровать, разложив одеяло, уложил больного на него.

Потом, гархха заботой окружила я, Рэн смотря на это, покачал головой и вышел.

Гархх, очевидно, был не в состоянии, разговаривать. Его бил озноб.

Закутала его плащом, принесла воды.

Пыталась напоить, когда неожиданно гархх привлек меня к себе и обнял.

Я вырвалась, отскочив к противоположной стене. Гархх, удивленно откинулся назад, следом расплывшись в улыбке. Умирающий?! Да…

Шагнув к двери, выбежала на поляну.

Джером де Гай.

Я возвращался в сознание быстро, и удивительно безболезненно. После того, как меня накрыло магической волной, это было просто не реально, но я отделался одними неприятными ощущениями.

Открыв глаза, увидел над собой странную парочку.

Нет, очень странную парочку: эльфа и человеческую девушку. Она, как раз, завернула меня во что-то теплое, потому что, меня трясло от холода так, что зуб на зуб не попадал.

Закутавши, предложила воды.

Эльфа, я рассмотреть не успел, тот вышел сразу.

А на девушка, так себе, ничего заслуживающего внимания: волос русый, глаза серо-зеленые, маленький рост, серый шелковый дорожный костюм — типичный человечек.

Лучше бы, конечно, это была эльфийка. Они красавицы, хоть смотреть есть на что, но та бы, возиться со мной не стала. Гархх, все-таки. Усмехнулся, я про себя.

Приподнявшись, в благодарность обнял. Они ведь это любят, для них гарххи роковые красавцы. Но эта, отреагировала странно…

Она, испуганно отскочила назад, глаза как блюдца. Отступив, вылетела на улицу…

Недоразвитая какая-то, от гарххов женщины не убегают, не тролли вроде.

Так, ко мне гости… в полном составе.

Сильвия

Я выскочила из избушки и врезалась прямо в Рэна. Он взял меня за плечи и смотря в глаза, тихо спросил, мягко улыбаясь:

— Что с тобой, пациент умер?

Пошутил, в своем стиле, почти привыкла, вздохнула я.

— Нет, наоборот пришел в себя.

Мне было неловко. Наслушавшись про гарххов, теперь шарахнулась от него, почем зря… Не хотелось, чтобы Рэн узнал, что я, как последняя идиотка, испугалась едва живого гархха и выскочила, как ужаленная, из домика.

— Тогда, что случилось? Почему, так странно, будто спасаешься от огня, вылетаешь на встречу? Ведь твой ненаглядный пациент жив… или он обидел тебя? — подозрительно спросил Рэн, хмурясь и повышая голос в конце предложения.

Мне, еще их конфликтов, из-за моей глупости, не хватало… Я оглянулась на отсутствующие окна в домике, гадая, слышал тот или нет и тихо перевела разговор на другое:

— У нас вода кончается, не знаешь, где поблизости, её можно найти?

— По дороге с водой проблем не будет. Чем ближе к горам, тем больше источников, не беспокойся, — и, отпустив меня, продолжил, открывая дверь:

— А теперь, пойдем, расспросим гостя, может он знает, что твориться в мире. Легонько подхватив меня под локоть, повел в дом.

Гархх лежал в той же позе. Но, по осмысленному взгляду, было видно, что ему лучше. По крайней мере, он не дрожал.

— Как тебя зовут, и как ты сюда попал? — строго приступил к допросу Рэн. Я отступила назад, ему за спину. Оттуда, было хорошо видно хорохорившегося гархха, которому не очень нравилось беспомощным лежать перед эльфом.

— Зовут Джером, а сюда, ты меня принес, по-моему, — усмехаясь, ответил он.

— Хорошо, — продолжил невозмутимо эльф, застыв над лежащим.

— Что произошло? Как ты, очутился на поляне? В коме…

— В коме? — недоверчиво переспросил гархх.

— Да, — нейтрально ответил эльф, не отрывая глаз от шутливого гархха.

— Я перемещался домой, порталом, из эльфийского леса. Он начал дергаться, накрыло магической волной, все… Очнулся здесь…. - сумбурно, но четко отрапортовал Джером, — А кто меня из комы вытащил? — на этот раз серьезно, спросил он.

— Вытащил я, но благодарить ты должен Сильвию. Она, пользуясь запрещенными приемами, уговорила помочь, — тепло мне улыбнувшись, ответил Рэн, и повернувшись к нашей "находке" продолжил:

— Еще, она позаботилась о том, чтобы ты безболезненно вышел из комы, применив заклинание.

Склонив голову, Джером торжественно произнес:

— Благодарю за доброту, добрый человек! И тебя благодарю, великодушный эльф. У вас я — в долгу.

Что-то мои новые знакомые, помешаны на театральности, вздохнула я.

— Её зовут Сильвия, а меня Сиенарэн, — представил нас Рэн.

— Рад быть, знаком с вами, — ритуальной фразой ответил Джером.

— Интересно, как Силь предложит называть тебя: Джем или Ром? — ехидно улыбаясь, повернувшись ко мне, поинтересовался Рэн. Я ответить не успела…

— Как, вам будет угодно, — совершенно серьезно ответил гархх.

— Хорошо, это потом. А сейчас, давайте решим, где лучше спать лечь. Весной ночи холодные, заклинаний костра не осталось, а в этой лачуге огонь не разведешь, — сказала я и вопросительно посмотрела на эльфа.

Рэн кивнул, соглашаясь…. и протянул руку гархху. В этот исторический момент, гархх на мгновение запнулся, не веря глазам своим, потом принял предложенную помощь. Поднявшись, вышел за нами.

Костер разожгли перед домиком на поляне, сами устроились вокруг.

Так здорово сидеть, будто нет, и не было никаких несчастий. Звезды, ветер и мы. Запах горящих еловых веток, ночные трели соловья. Хорошо…

Все молчали, хотя поговорить надо было о многом, но так не хотелось нарушать ночное очарование леса…

Но разговаривать пришлось, обсудив, решили лечь спать на поляне. Большую часть ночи, от костра будет тепло, Рэн собрал много дров.

Наверно, лечь придется вместе, укрываться особо нечем.

Постелив одеяло неподалеку от костра, жестом предложила Джему лечь. Видимо, выглядело это, не однозначно, гархх сразу ехидно разулыбался. Рэн заметил его реакцию и холодно предложил:

— Силь, тебе лучше лечь поближе к костру, так теплее будет. Отдай плащ Джерому, а сама завернись в одеяло.

Я встала, и пошла, собираясь забраться в домик за рюкзаком, но тут притормозила.

— А как же ты?

— Кому-то надо остаться на страже.

Глупость, но его не переубедить… Я принесла все теплые запасы и устроила две кровати. Ложась в свою, завернувшись в меховое одеяло по совету эльфа, сказала:

— Ладно, к утру разбуди, я посижу, а ты немного поспишь.

Рэн кивнул. Не, этот точно не разбудит, попробую сама встать!

Джерома по разным причинам, вслух не обсуждаемым, к охране привлекать не стал.

Я, уютно устроившись в одеяле, пожелала всем спокойной ночи, мгновенно уснув.

Сиенарэн де Айвен.

Остались ночевать у костра.

Я сидел и размышлял, рассматривая спящих спутников.

Гархх, какой-то странный попался. Наглый хам, конечно, но это природное. У него в глазах, постоянно просвечивала улыбка, интересно, что ему столь смешным кажется?

Он сын своего народа, а от них, никогда не ждали хорошего. Если бы не Силь, не стал с ним связываться.

Надо позже, о многом расспросить гархха, прямо сейчас не стал, чтобы не тревожить девушку.

Интересно, и когда я стал так стараться, кому-то угодить? На меня не похоже. Надо же, не стал допрашивать, чтобы не расстроить Силь. Я покачал головой и подкинул в огонь новое палено.

Она радовалась тишине, ночи.

Живя на свете так давно, понимаешь, что, самое главное, чтобы в душе была радость. Без нее, все обесценивается. И любые удовольствия, даже самые желанные, теряют свою привлекательность.

Удовольствия не в радость, когда нет радости — вот такая тавтология.

Я встал, потянувшись, спать не хотелось.

Прогуляться что ли, вокруг поляны, заодно подбросить дров. Настоящий огонь, всегда предпочитал магическому.

Скоро рассветет. Птицы, уже начали утренние песнопения.

Давно в дозорах не был. Отвык.

Слегка поерзал, садясь и устраиваясь поудобнее. Тут донесся легкий шум, нарушающий лесную музыку.

Я приподнялся, вглядываясь в темноту. Кто-то идет. Люди. Много людей.

Пять высоких, беловолосых воинов в длинных одеждах, уже знакомых по последней стычке в Древнем городе, бесшумно вышли на поляну.

Костер привлек!

Гархх — предатель?!

Расслабился, глупец!

Главное, отправить Силь, в безопасное место!!!

За долю секунды разбудил её, поставив на ноги и быстро выдворил с поляны, в противоположную сторону от "гостей".

Надеюсь, там врагов нет… И не проверишь!

Попутно растормошил Джерома. Гархх подскочил, мгновенно выхватывая меч. Не я один, руки себе "не занимаю", усмехнулся я.

Я извлек свою последнюю боевую звездочку. Матовая сталь летающей убийцы, ловко затаилась в ладони.

Итак, встречаем гостей! Мягко запустил звезду, сверкнувшую в лунном свете, смертельной осой. Она впилась, разрывая горло первому воину.

Одним меньше. Оставшиеся, поделили нас с гарххом.

На меня наскочили двое, пытаясь одновременно достать меня, они мешали друг другу.

Отбив выпад правого, рубанул другого противника по бедру. Раненый, на миг замешкался, и дал мне увильнуть между ними, и стать в более удобную позицию.

Прикрываясь от нападения левого, споткнулся, сильно подавшись вперед. Враг решил, что это шанс, и попытался сходу мечом сверху нанести мощный удар, стремясь разрубить пополам и на мгновение раскрыл свою защиту. Я этого и ждал, одним клинком отбив удар, другим, быстро покончил с ним, клинком в сердце.

Другой, стремительно ударил сверху, стараясь добраться до меня, пока я захвачен боем, с первым.

Левым клинком, я с трудом, заблокировал удар, правым полоснул, противника по горлу. Тот рухнул. Я поморщился. Кровавая ночь…

Осмотревшись на счет подмоги врагам, никого! Спокойно вздохнул и направился к гархху.

Враги, доставшиеся ему, активно атаковали. Джером, для гархха, еще не пришедшего в норму после комы, неплохо от них уворачивался, ловко отбиваясь.

Джером, проворно, почти незаметно, проткнул мечом грудь противника, при этом увернувшись от последнего нападавшего. Танцор… гмм.

Надо оставить этого, и допросить. Дал знак ему, не торопиться, проскользнул сзади и ударил беловолосого гардой по голове. Тот рухнул как подкошенный.

Хорошо. Я довольный, кивнул соратнику вытирающему меч о прошлогоднюю траву. Не ожидал, что справимся так быстро…. Тот усмехнувшись, поднялся и молча кивнул в ответ, пряча меч в безвременье.

Оставив бессознательного врага на попечение освободившегося гархха, понесся в лес за Силь. Надеюсь там врагов не было и с ней все в порядке! Искать не пришлось, она сама вышла мне на встречу. Фух… Я, наконец, расслабился…

Джером де Гай.

Интересно получается, гостей, потревоживших нас ночью, эльф знает. Это заметно по его взгляду. Вернется из леса, надо будет поговорить о этих нападавших, и конечно расспросить, как они здесь очутились.

Вообще, эльф необычный.

Если взять их скверное отношение к моему народу, то не понятно, зачем я ему нужен? В версию о всесильных просьбах человека — не верю. Никогда бы не подумал, что столкнусь с таким "добродушным" эльфом. Удивительно, что он, добровольно, так трепетно относился к человеку, да ещё и к женщине, не воину… Такого я, за свои сорок лет, не видел.

Раздумывая над странностями этой парочки, оттащил убитых подальше в лес.

Так, а чем мне связать пленного? Ничего, подходящего. Еще раз пробежался взглядом, на предмет: что бы порвать на веревки?..

Я бы, связал его заклинанием. Но моя магия, приказала долго жить. Ага, так и буду сидеть над ним всю ночь. Тут показались эти двое, неразлучники, фипас их за ногу…

Эльф попросил её подождать в хибарке, а сам пошел ко мне. Отметив затруднение, связал пленного заклинанием.

Мы с ним, перетащив подальше от поляны убитых, сложили их в кучу и быстро накрыли сосновыми ветками.

Сжег бы и все, не хочет? Как памятку оставил пославшим? Почему не скрыл магически, если огнем не может? Странный!..

Повернувшись к нему, я спросил:

— Знакомый? — и кивнул в сторону пленного.

— Да. Только справится с тем, было тяжелее, чем с тремя этими, — произнес эльф, собирая ветки, и прикрывая кровь.

— Как вы тут оказались? — осведомился я, ломая новую ветку.

— Давай уберем кровь с поляны, потом зажжем костер и поговорим, — предложил эльф. — У меня тоже много вопросов.

Я, согласно кивнул и потянулся за новыми пушистыми ветками. Эльф, колючими лапами, большую часть крови уже прикрыл. Я быстро застелил остальное.

Почему он магией не пользуется? Магии мало? Не умеет?

Эльф, закончив, уже позвал девушку и вновь разжег потухший огонь. Мы устроились вокруг костра, второй раз за ночь.

— Поговорим? — предложил я.

— Да. Расскажи, что ты делал в эльфийских землях? — перехватил инициативу эльф.

— Был там, по делам отца. Он отправляет меня, когда сам занят.

Я поправил сучковатое полено, запихнув его в огонь, объяснял дальше:

— Почти завершил дела, тут появился магический свиток от отца. В свитке — абсурдное требование не возвращаться домой, что-то про дракодилусов, окруживших Таливер. Я, ничего не понял, из написанного. Дракодилусы у нас не живут, — при этом, эти двое, озабочено переглянулись.

Было видно, что они, не сказав не слова, поняли друг друга. Вспоминая дальше, поежился:

— Бросив все, помчался порталом домой. Попал под магическую волну, дальше вы в курсе. Теперь твоя очередь, — обратился я к эльфу, вытянув ноги развалился поудобнее.

Тот кивнул, и подбросив бревно в огонь, сказал:

— Наш отряд разбили орки, меня спасла она, — он ласково взглянул на Силь, поправив ветку, сказал:

— Знаешь, недавно прошло нашествие фипасов, которые, самое интересное, здесь не водятся. Мы прятались в подвале одного из разрушенных домов, в древнем городе. Там нас нашел "знакомый" беловолосый, из тех что напали сегодня.

Эльф на мгновение замолчал, посмотрев на девушку, ожидая ее вмешательства, затем, продолжил:

— Выждав неделю в укрытии, мы отправившись в Оресс. Попутно выяснив, что вся северная часть столицы, перекрыта магической сетью.

Сильвия молчавшая до этого, вмешалась.

— Дракодилусы, твоему отцу, не привиделись. Как и нам — фипасы. А как выглядят дракодилусы? Никогда не видела, — обо всем сразу, сказала Силь, грустно оглядев поляну.

Ее вид внушал опасение, бледная, с белыми губами, она плохо перенесла нашу стычку с непрошеными гостями. Эльф смотрел на нее с тревогой.

— Огромные ящерицы, живут в пустыни, всеядны, как и фипасы. На вид дракон драконом только ростом с человеческого ребенка лет двенадцати, — сведуще ответил эльф, подтащив не вставая, ей одеяло. Она благодарно кивнув, закуталась.

Интересно, что он с ней, так возится? Даже с клятвой, данной человеку, эльфы так себя не ведут. Какие-то странные у них отношения…

Эльф, удовлетворенно осмотрев девушку, вернулся к разговору, обратившись ко мне:

— Кто-то натравил полчища фипасов, на людское королевство, провернул это так, что им противостоять не смогли. А за нами с Силь, получается, ведется охота, как ты сам убедился сегодня. Если стычку в Древнем городе, можно счесть случайной, то второе нападение, сегодня, уже закономерность, — и, взглянув в сторону вражеского бойца, так и не пришедшего в себя, добавил:

— Нам, надо закончить одно дело.

Подступив к пленному, привел его в чувство. Беловолосый, вздрогнул и открыл глаза. В первый момент, он не осознал, где и кто с ним, но очнувшись, уставился на нас глазами затравленного зверя. Иномирец!

Я обратил внимание, на нервничающую девушку. Тем более, что эльф, с таким странным отношением к ней, меня заинтриговал.

— Сильвия, не бойся, пытать его никто не будет. Эльф магией заставит, рассказать, — объяснил я ей, устраиваясь рядом.

Но она, и не заметила моей попытки пообщаться, напряженно следя за эльфом. Тот уже принялся за допрос. Враг был в зомбированном состоянии, когда начал отвечать, на тихие вопросы эльфа:

— В отряде двенадцать человек. Предводитель направлен в район древнего города, четверо — на западные подступы к городу, остальные здесь, на восточных.

— Приказ?

— Приказ ликвидация путников, двигающихся к столице, до появления фипасов. Особая команда: при встрече полностью уничтожить, разно расовую группу из троих людей и нелюдей.

— Кто направил? Приказал?

— …..

Тот молчал, потом его глаза закатились и он рухнул назад.

— Все, он больше ничего не знает, — вздохнул эльф и отошел от пленника.

— Хорошо, хоть охота не на нас рассчитана, мы ведь, случайно встретились, — заключил я.

— Случайностей не бывает, проверил за пятьсот лет, — возразил эльф, и, усмехнувшись, добавил, — а она тебя все-таки Джемом обозвала…

— Хорошо, хоть не вареньем, — проворчал я.

Силь на миг виновато улыбнулась, но следом серьезно сказала:

— Надо обдумать, что дальше делать, а вы шутите.

Накладывая магические путы, на лежащего без сознания врага, эльф, повернувшись к девушке, произнес:

— У нас с тобой, Силь, планы не меняются, идем спрашивать тех, кто может знать об происходящем. Ну и оружием запастись. А его планы, — он кивнул в мою сторону, — к нам отношения, не имеют, — мягко закончил эльф.

Он снова с ней возиться! Кому сказать не поверят! Я вмешался:

— Раньше не имели, а теперь, я с вами. Мне, так же, надо узнать кто за всем стоит. Да и подобрать себе оружие — тоже.

— Хорошо. Утром двинемся к тракту, — командирским тоном произнес Рэн.

— А мне хотелось узнать о планах на более длительный срок, так сказать о дальнейшей стратегии. Тактику я поняла, идем в город, на границу к эльфам, — перебила его Силь.

— Придем, все узнаем, победим, — отшутился эльф.

— Извини, не правильно задала вопрос. Ты будешь ввязываться в это? Опять не так спросила… — вздохнула Силь, у нее от недосыпа и близости огня, слезились глаза,

— В общем, ты решил разобраться с зачинщиком этого ужаса и пойдешь до конца. Я права?

— Да, — серьезно ответил эльф, смотря в огонь.

— Понятно, — грустно отозвалась Силь, отворачиваясь незаметно вытирая слезы.

— У нас, как водиться, две беды: энтузиасты и рельеф, — ворчал я, медленно качая головой. — Думаю, мне с тобой по пути, хочу за спасение долг отдать. При таком-то раскладе, это произойдет не раз и будет взаимно.

— Моя помощь, бесполезна, — Сильвия расстроено вздохнула, — не воин, не маг — обуза…

— Я дал клятву. Пока самое безопасное место для тебя, рядом со мной, мы будем вместе, — он поднялся.

— Пойдем спать, в домик. Ты устраивайся, Джером поможет, а я костер потушу, — завершил беседу эльф.

Ночь доживала последние минуты. Я поднялся. По имени, его, никак называть не могу, все "эльф" на языке.

Провожая девушку в дом, посмотрел на ушастого. Он кивнул.

Понял. Развлекаю.

Пока она возилась с одеялом, подошел сзади и обнял. Резко повернувшись, она так на меня посмотрела, что я только крякнул и сказал:

— С девушками всегда так: пристаешь — нахал, не пристаешь — придурок!

— Да, действительно, небольшой выбор, — усмехнувшись, сказала она, возвращаясь к прерванному занятию.

Кажется, начинаю понимать, почему эльф с ней возится.

А вот и он, вернулся.

— Силь, ложись с краю, у стены, — указал он.

— Я что между вами посередине буду? — паясничая с "ужасом" произнес я.

— Нет, там буду я, — хищно улыбнулся эльф.

— Заканчивайте представление, — устало вмешалась Силь, — хорошо, хоть два часа поспать, особенно тебе Рэн.

Сильвия.

Светало. Сон никак не шел. Я лежала и думала о друзьях, оставшихся в столице, о гарххах и о Водном мире, названом так, из-за того, что три четверти поверхности планеты, занимает море "Тысячи островов".

Государств, у нас, три: людское, эльфийское, и гарххианское. Остальные живут кланами, а гномы и ведьмаки, те вообще, сами по себе.

Королевство людей — Роннир, где мы сейчас находимся, расположено ровно посередине единственного, но гигантского материка, на нашей планете. Конечно, живут здесь, не только люди, это в просторечье оно называется — людское, у нас живет множество эльфов и орков, но почти нет гарххов и троллей.

Говорят, у гарххов живут орки и тролли, а гномы и эльфы их избегают, как впрочем, и люди, из-за садистского чувства юмора.

Ну, а ведьмаки живут везде, образуя на западе от Роннира, колонию небольших самостоятельных городов, занимаясь в основном торговлей. Хотя ею, занимаются все, независимо от расы…

С другими магическими мирами, мы торгуем редким минералом — магием, его используют, для усиления колдовских сил.

Промелькнувшая в памяти картинка о бойне и залитой кровью поляне, привела за собой мысль: что за кошмар, твориться в столице? Сколько крови там?

Представив, от ужаса, поежилась. Тут же оказалась в уютных объятиях эльфа. Ему, тоже не спиться?

Грустно вздохнув, Рэн спрятал моё лицо, у себя на груди. Его дыхание стало прерывистым и тяжелым.

Боясь разрушить единение, не двигалась, не хотелось покидать надежных объятий, посреди этого ужаса.

Понимаю, что спать в обнимку, с едва знакомым нелюдем, свершено не правильно и вообще-то, совершенно мне не свойственно. Впрочем, как и с "людем". Но, в подвале, это было естественно, потому что, выбора не было. А сейчас, наверно, мне сильно нужна его поддержка.

Ни на какой другой счет не обольщаюсь, он просто, хорошо выполняет клятву, которую давал.

Оба нелюдя, молодцы, преодолели многовековые расовые неприятия, и стали в бою спиной к спине.

Такие разные, белый и черный, серьезный и балагур, эльф и гархх, в одном очень похожи — они по-настоящему достойные нелюди.

Не очень ранним утром, первым проснулся Джем, поднимаясь с пола. От шороха я очнулась.

Увидев, что Рэн спит, заключив меня в объятия. Подмигивая, гадко прокомментировал:

— Женщины — они такие приятные на ощупь. М-м-ням… Он шевельнул пальцами, будто гладя воздух. Возвел глаза и прищелкнул языком.

Только я разозлилась, он, обезоруживающе мягко улыбнулся, нагибаясь за кинжалом, спрятанным под одеяло.

Болтун…

Мне неловко, но ему глупо объяснять, что он все, не так понял.

Хорошо. Оставлю как есть. Я уже выбралась из постели, и теперь ежась от холода, натягивала обувь.

Но тут, эльф, лежащий с закрытыми глазами под плащом, ответил развеселившемуся гархху за меня:

— Завидуешь?

— Очень, — ответил тот, пристегивая свой кинжал к бедру.

— Вовремя начали, — простонала я, выползая на улицу, умываться.

Да, что-то мне, в последнее время, везет на друзей мужского пола, самоуверенно-остроухих и остроумно-глазастых, с раздражением подумала я, охлаждая глаза водой. После бессонной ночи, в них будто песок насыпали.

Собирая из остатков провизии, завтрак, думала: правильно ли я делаю, что иду в тот форт с нелюдями?.. Но куда деваться?

Из задумчивого состояния, меня вывел голос Рэна:

— На ходу поедим, итак, время много потеряли, кто-нибудь против?

Мы с Джемом, не говоря ни слова, синхронно махнули головами — нет, будто год репетировали.

Выйдя на поляну, вспомнила про пленного, но его там уже не было. Эти двое, сделали вид, что не замечают моего вопросительного взгляда.

Готова поспорить, на что угодно: что тот, кто может рассказать, куда исчез пленный, стоит рядом, изображая, что он тут не причем, и даже длинные ушки не краснеют!

Ладно, все понятно и так. На войне, как на войне.

Утро наметилось, пасмурное. Только дождя не хватало. Хотя, холодно уже не будет. Днем тепло почти как летом, до которого еще две недели.

Одинокий певец приветствовал нас своей трелью, но, лес притих.

Двигались мы по тропинке бодро, миновав развилку двух дорог, свернули на дорожку ведущую в сторону тракта. Он пересекает наш материк, крест на крест, с Древних Времен. Мы двинулись к его восточному крылу, ведущему к горам, за которыми расположились эльфийские земли.

Я думала о гарххе. После ночного боя, он стал своим, в нашей с эльфом компании. Сейчас Джем, задумавшись, неторопливо шел рядом. Рэн то же безмолвствовал, его взгляд, то и дело застывал, устремленный куда-то вдаль.

В кустах шибуршали веселые птички: трескунки и свистунки.

Недавно, я готовила детский праздник, и мне пришлось каждому малышу продумать и заказать костюм. Это были разные птички. Так что, особо не стараясь, выучила большинство пташек, на вид.

Шли уже несколько часов. Миновав последние заросли, наконец-то, попали на сам тракт. Нелюди, будто не испытывали усталость, шагая вперед, меня держало на ногах, уже одно упрямство…

Солнце, появившись, припекало, исключив даже намек, на собиравшийся дождь. Хорошо!

В воздухе разлилось тепло. На деревьях, абсолютно по-весеннему, заливались птицы, их нам, иногда было видно, среди зелени деревьев. Вокруг, все источало чудесное благоухание весны.

скудный завтрак исчез из воспоминаний, уже, очень хотелось есть.

На тракте, мы внезапно, столкнулись с первыми беженцами из столицы. Это была семья. Молодая невысокая женщина, и трое мальчишек: малыш и двое школьников. Они уныло брели, постоянно оглядываясь назад, кого-то там высматривая.

Догнав, я вежливо обратилась к женщине:

— Добрый день. Вы из столицы?

Она, остановившись, кратко рассказала о себе.

Они жили на окраине Оресса, во время нападении, им повезло убежать, пока королевские маги, небольшими группками прорывались из города. Она сообщила, что полчищ, было четыре, это значит больше десяти тысяч особей. Такое "море" и во всеоружии, войскам нелегко одолеть!

Я с надеждой подумала, может у страха, глаза велики, и она что-то напутала?

Измученная женщина, продолжила свой рассказ, когда старший белокурый мальчик забрал у нее спящего братика, чтобы ее руки отдохнули. Она погладила недовольного, детской лаской, мальчика по голове и продолжила рассказ дальше.

Теперь, они идут к родственникам. Их гложило то, что отец остался где-то в городе. Женщина, была очень расстроена и еле сдерживалась от слез.

Мы, пожелав семье воссоединиться, попрощались.

Я поразилась ее терпению, в этой ситуации, редкий человек держался бы, с таким достоинством. Наверно, живет надеждой, что муж жив и выбрался с кем-то другим. Пусть так и будет.

Дальше, по тракту, то здесь, то там, нам попадались, группки уцелевших людей.

Они все, рассказывали о событиях, по-разному, единственно, что совпадало в их рассказах, это ужас происходящего, не передаваемый словами, когда толпы голодных зверюг, обрушились на сонный и ничего не подозревающий город.

Слава Создателю, видимо уцелело немало народа, в основном, жители окраин и те, у кого были хорошие крепкие подвалы, с запасами. Но к сожалению, в городе, еще полно запасов, и фипасы не торопятся его покидать.

Войска, были уничтожены первыми, лавиной из десятка тысяч кровожадных зверьков. Маги, несколько дней сопротивлялись, пробивая проходы из города, но их у людей слишком мало…

Кому-то повезло, и они смогли сбежать. Но множество населения погибло, в первые часы нападения, не осознавая, что произошло.

В мирное время, без объявления войны, почти уничтожен целый город…

Мы были потрясены, даже эльф, который это и предсказывал.

Столица уничтожена, армия перебита… Не укладывается в голове, никак…

Эльф и гархх совещались о дальнейших действиях.

Я шла, ничего не слыша. Пытаясь пережить весь ужас, друзья, родные… знакомые… и просто люди, дети…

У меня в голове осталась только одна мысль, найти виновного и растерзать.

Кровожадностью никогда не страдала, но сейчас, наверно убила бы с тяжелыми повреждениями ублюдка, сотворившего такое!!!

Сиенарэн де Айвен.

Безмолвно, час за часом, одолевая путь, по вымощенному камнем, тракту, я вычислял, кто мог желать подобного, людскому королевству. Отношения у Роннира, внешне, мирные со всеми, под коверные течения, были всегда, но это не повод для подобного.

Интересно, король остался в городе или прорвался с магами?

У Джерома, наверно, сейчас кошки на душе скребут, ему тоже неизвестно, что с родителем.

Кто следующий? Эльфы? Орки? Кто?

Мы с гарххом, посовещавшись, решили, ничего в планах не менять, только ускорить передвижение.

Не опасаясь нападения, шли дальше. Разбойники, редко подстерегали путников на тракте, чего нельзя сказать о придорожных гостиницах и трактирах, расположенных в точках ограничения порталов.

Вот и трактир. Не большое каменное здание, в два этажа, с конюшней и вкусными запахами из кухни.

Закуплю коней, припасы, и тогда, дня за три, мы доберемся до людского форта.

Надо как-то расшевелить Силь и Джерома, они совсем расстроены. Надеюсь, передохнут, поспят, и им станет немного лучше.

Я вошел первым внутрь строения, за мной брели Силь и Джером. В трактире посетителей не было, что меня с одной стороны абсолютно устроило, с другой насторожило. Неужели порталом не путешествуют? Здесь точка перехода с портала в портал и никого нет!?!

Подойдя к трактирщику, старому человеческому солдату, с повязкой на глазу, договорился на счет комнаты, ванны, и припасов в дорогу.

Мы с обрадованным хозяином, тут же отправились подобрать лошадей в конюшню. Там пахло сеном, слышалось тихое по-фыркивание, иногда какая-нибудь коняга переступала ногами, нарушая тишину.

Трактирщик, осветив стойла заклинанием, указал на шесть подходящих для продажи лошаденок и ушел давать распоряжения.

Особого выбора нет. Все животинки, никакие. Ни силы, ни выносливости.

Джерома, я заранее попросил сделать заказ. Вернувшись из конюшни, сел к друзьям за стол, стоящий в углу.

Почти сразу принесли ужин: бекон, жареные почки с овощами, хлеб. Были ещё и эль, медовое пиво и холодный сладкий чай.

На время еды, все отвлеклись, ещё бы, выпала такая удача — нормально поесть.

Силь, сама на себя не похожа. Сидит, и уныло тычет вилкой в тарелку. Предложил выпить эля, он на нее быстро подействует.

Джем, взялся ее развлекать детскими анекдотами.

С начала, было видно, что ей, только воспитание не позволяет оборвать гархха. Потом, помог эль, она уже слушала его чушь, с улыбкой.

Я взял ее мягкую ручку и погладил, удивляясь, что такое простое прикосновение, настолько приятно.

— Сильвия, мы с Джеромом побудем здесь, а ты скупайся и возвращайся к нам. Она взглянула на меня, явно не понимая о чем это я… Ну, да…

— Номер с ванной, сейчас его как раз снабжают горячей водой. Мы с Джемом, пока туда подниматься не будем. Ты отдохни, если хочешь, а потом спускайся вниз. Хорошо? — спросил я, вставая, чтобы проводить ее, заодно проверить номер.

Заглянув во внутрь комнаты, остался доволен: добротная деревянная кровать, на звериных лапах, занимала пол комнаты. На ней, уютной кучей лежали взбитые подушки, предлагая без раздумья, на них развалиться. Перед зеркалом, в деревянной раме, стояла большущая ванна с горячей водой.

— Да. После сегодняшней ночи, просто — роскошь. Я достал ее рюкзак из своего запасника и положил на кровать.

Силь кивнула, соглашаясь, и прикрыла за мной дверь.

Спустившись вниз, по резной лестнице, вернулся к гархху, который сидел мурлыкая что-то себе под нос и разглядывая охотничьи трофеи на стенах. Потом перевел взгляд на крашеные балки потолка.

Я устроился рядом, пытаясь понять, что он на них пытается разглядеть. решив что это бесполезно, я сказал:

— Заказал один номер на всех. Надеюсь, ты не против?

Он перевел удивленный взгляд на меня.

— Нет, а мешать не буду?

— С чего ты взял? — спокойно ответил я. Он хлебнул свой эль и мрачно улыбнулся.

— Ну, ваши отношения, совсем не похожи на завязанные вассальной клятвой верности… скорее на возлюбленных.

Я медленно допил содержимое своей кружки, выругавшись про себя.

— Ты ошибаешься… — и пристально смотря в глаза, я, невозмутимо ответил:

— Я очень обязан девочке, впрочем, как и ты… и хочу облегчить ей жизнь.

Джем принял мой вызов, пристально уставившись в ответ.

Продолжая дуэль взглядов, я спокойно сказал:

— Не важно, как это выглядит, со стороны, и сделай одолжение, не подшучивай на эту тему, сегодня утром, я едва сдержался, — предупредил его я.

— Ты в этом уверен? — ядовито осведомился гархх.

Ответить ему не успел, вернулась, радуя розовыми щечками ожившая Силь, в шелковом великолепии костюма, черного цвета.

Элегантно-восхитительная, вопреки мрачности черного шелка, на мой эльфийский вкус. Надо предложить ей заклинание, с очищением и защитой одежды, ей ведь и переодеться не во что… Помог ей сесть и сказал:

— Джерома я уже предупредил, что снял один номер на всех, из-за соображений безопасности, — начал… тут наше внимание привлекло бурчание гархха:

— Так, два друга есть, — довольно громко бормотал Джем, опустив взгляд на стол, — теперь дело за малым.

— О чем ты? — спросила девушка.

— Так, один рецепт вспоминаю, — лениво улыбаясь, ответил он, — Осталось заказать эля побольше.

— И что получиться? — полюбопытствовала Силь.

— Коктейль "Три Поросенка", пила?

— Хватит… — рявкнул я, — твои детские шуточки…

Джем зашипел, не давая закончить.

— Во-первых, смотреть на ваши кислые лица, совсем не фонтан; во-вторых, мои взрослые шуточки, уж точно не для ушей, тут находящихся, — ответил Джером, постепенно утихомириваясь.

Я, мысленно возвел глаза к небу. Решил предупредить девушку:

— Пойду купаться. С тобой Джером побудет, потом поменяемся.

Войдя в номер, раздевшись, улегся в чистую горячую воду…

Сытная еда, горячая ванна, чистая пастель — все это, так важно. За последние недели, я уже отвык от нормальной жизни. Долго, жаль, не отдохнуть… Выбравшись, нашел сложенный на стуле, возле кровати, походный костюм Сильвии и наложил на него очищение и защиту.

Спускаясь вниз, к друзьям, нашел их смеющимися над очередной шуткой Джерома, Слава Создателю — хоть немного отошли.

Я чувствовал себя глупо, из-за недавнего раздражения на Джема.

Голосок Силь, тем временем произнес:

— Еще расскажи, пожалуйста, Джем. Я прикрыл глаза, задержав взгляд на ее губах.

— Рэн вернулся, мне пора идти — вставая, начал, было, Джем… Я вмешался:

— Не торопись, им ещё, воду подготовить надо, успеешь.

— Ладно. Плюхнувшись обратно на лавку, он продолжил:

— Скажите, пожалста, — протянул Джем гнусавым голоском,

— это — кошечка или котик?..

— а что, по ушам не видно?!.. — раздраженно произнес, отвечая сам себе.

— нет… — нерешительным голоском проговорил он.

— это заяц.

Силь, сейчас, в таком состоянии, когда все кажется комичным. Она, смеялась так, что наворачивались слезы.

Теперь я был даже благодарен Джерому, за его детские смешинки. Он смог вытащить девушку из отчаяния.

Я, устало улыбнулся, усаживаясь за стол.

Джем посмотрел на Силь с улыбкой, подмигнув мне, ушел наверх. Через некоторое время, он позвал нас. Сильвия уже почти спала.

Поднявшись, в номер, я устанавливал защиту, а Джем и Силь в это время, старались удобно вместиться на кровати. В этот раз Силь спала между нами, на случай внезапного нападения.

Позже, когда все, наконец, устроились и заснули. Со двора донеслись какие-то крики, я вспомнил, что не поставил сигнальные заклинания на окно.

Установив его, вернулся в кровать.

Лег, стараясь не разбудить, но тут, рука спящей Силь внезапно легла мне на грудь. А потом и она сама, доверчиво приткнулась, положив свою головку мне на плечо. Ее щечка была шелковисто-мягкой, и я чувствовал ее дыхание. Волосы Силь нежно пахли ландышами.

Я застыл, не шевелясь… Потом обнял ее и прижал к себе. Утром гархх опять будет поддевать. Но, если ей так спокойней, буду спать так.

Невероятно, но я чувствовал, что прикосновение к Сильвии рождало во мне какую-то острую… нежность.

Джером де Гай.

Добрались мы до тракта быстро. Тут, к сожалению, подтвердились скверные догадки о гибели людской столицы.

Силь сильно страдает, и ничем ей сейчас не поможешь.

Эту боль, можно только пережить. Теперь и я сильно беспокоюсь за отца. Конечно, так легко не взять, даже дракодилусам. Но отец в годах, а с ним только сестренка. Все равно, вернуться сейчас нельзя.

Надо разобраться с тем, кто это организовал. Сидя дома — не поймешь.

Зачем мне это? Острых ощущений захотелось? Древний принцип, если не я, то кто? Но лучше, без сомнения, кто-нибудь другой.

Я мрачно улыбнулся. Племяннику Императора Гарххов приходилось расследовать и не такие дела, хотя с уничтожением столицы, целиком — ещё не сталкивался.

Тяжело пешком, уже не помню, когда так долго ходил. У меня времени, как правило, и просто прогуляться нет. Все стремишься побыстрее.

К вечеру, царапающая боль, в кровь стертых ногах, сделала меня крайне раздраженным. Я молча шел, чтобы ни на ком не сорвать свою злость.

К вечеру добрались, наконец, до таверны. Все, сильно устали, что даже радоваться отдыху, не было сил.

Эльф сразу пошел договариваться с владельцем таверны.

Мы с Сильвией сели за небольшой, чисто выскобленный столик у окна.

Между тем, хозяин быстрой походкой подошел к нам, взять заказ. Больше похожий на одноглазого разбойника, чем на трактирщика. Высокие военные сапоги, кожаные штаны, синий камзол. Он вежливо перечислил нам блюда на выбор: суп с мясной с луком по-деревенски, тушеная капуста с сосисками и сладкие пироги, бекон, жареные почки с овощами, хлеб. Были ещё медовое пиво и горячий сладкий чай.

Я предоставил Силь выбрать. Хозяин тут же отдал распоряжения служанке и медленно отошел пожелав приятного аппетита.

Вернулся Рэн. На время еды все отвлеклись. Сегодня, мы еще вообще ни ели.

Эльф ушел проводить девушку в номер. Тут что, еще и удобства имеются?

Вернувшись, спросил, против ли я, одной комнаты на всех. Не понял? Я им зачем?

— Ну, ваши отношения не похожи на связь вассальной клятвой, скорее на поведение любовников, — пояснил я.

Подумав: судя по тому, что я увидел утром.

Эльф твердо пресёк мои предположения. Утверждая, что между ними ничего нет.

Ага, совершенно ничего. Стоит только ему посмотреть на неё, тут же его взгляд начинает светиться нежностью.

"— Ну-ну, между ними просто абсолютное равнодушие! Совершенное!!! АГА!"

Я улыбнулся своим мыслям.

— Влюбился? — спросил я эльфа напрямую. Наглый, знаю.

— Да ты романтик, как я погляжу, — проворчал Сиенарэн де Айвен, отворачиваясь.

Так меня еще не обзывали.

Наконец, вернулась Силь, порозовевшая и успокоившаяся. Горячая вода и шикарный костюм свершили чудо. Ей заметно стало легче.

Пока эльф купался, я развлекал Силь всеми возможными детскими анекдотами. Девушка и в правду прелесть, похожа на мою сестренку. Уж не о братской ли заботе, мне так усердно толковал эльф?

Теперь мой черед идти купаться.

Номер оказался не плох, правда, ванна не очень, но после нашей дневной прогулки, это не важно.

Закончив свои дела, попытался заклинанием залечить несчастные ноги. Нет, магии ещё нет, ужасно быть таким бессильным. Особенно мне…

Спустившись вниз по лестнице, позвал их в номер.

Попал в номер и заснул, тут же, стоило головой, коснутся подушки.

Глава 3. Путешествие по тракту

Замок на берегу моря. Вечер.

Посередине большого обеденного зала, стоял великолепный резной стол, уставленный серебряной посудой и изысканными блюдами. Вокруг разместились кресла древней эпохи, обитые парчой и великолепно смотревшиеся.

За столом, в уютном освещении свечей, проходила встреча человека, гархха и тролля:

— Какие успехи, господа?

— Мой лорд, людская столица уничтожена, король погиб. Войска, расположенные в столице, рассеяны. Магическая сеть снята. Портальная связь над миром, блокирована.

— Полная победа, не правда ли? — обратился к троллю, хозяин.

— Звучит так, лорд Пилс, — равнодушно ответил предводитель троллей.

— Я смотрю, вы не оценили, вождь, — подняв в наигранном удивлении брови, отметил лорд Пилс.

— Наоборот, не только оценил, но и порадовался, о своем правильном выборе, — сообщил тролль.

— Рад! А теперь хотелось узнать, что не вошло в ваш победоносный отчет? — повернувшись к гархху, спросил господин.

— Мой лорд, вероятнее всего, тройка объединилась. Несмотря на наши усилия, уничтожить их, не удается. Специальный отряд потерял больше половины бойцов, погиб предводитель, — переведя дыхание, гархх, продолжил: — Бои с дракодилусами, идут у гарххианской столицы — Таливера, окруженной нашими стараниями. Но таких результатов, как в людском городе, не добились. Идет подготовка, к уничтожению эльфов, — невозмутимо закончил гархх.

— Понятно, значит, самого сильного противника, победили первым. Отлично.

Он довольно похлопал по столу ногтем. Его собеседники с недоумением переглянулись. Лорд Пилс заметив, их взгляды, спокойно разъяснил:

— Люди, самые опасные, среди всех рас в этом мире. Судите сами: в семьях у гарххов и эльфов рождается по одному, от силы — два детеныша за жизнь, а в людских? Пять и более. Не смотря на преимущества бессмертных, великолепных воинов и магов, у людей много отличных боевых единиц. Больше, чем у древних, раз этак в пять. Преимущество существенное, согласитесь. С каждым поколением, их число растет.

Окружающие, сосредоточились на жестикулирующей руке лорда Пилса, то взмывающей вверх в указующем жесте, то хлопающей о стол.

— И обратите внимание, сколько было войн, между Великими и людьми. Кто победил, в конце концов? Люди. Это просто, как дважды два. Чем больше население, тем сильнее страна. Вся демагогия о качестве жизни, воспитании, типа меньше да лучше, рассыпается в прах во время испытаний.

Он гордо вознес подбородок.

— А то, что они деморализованы первыми, так это, прошу заметить, просто хорошо разработанный план, — последовала недолгая пауза.

— … Главное достоинство, которого — внезапность. Вам, — обратился он, повернувшись к гархху, — не стоит расслабляться. Люди — не уничтожены, всего лишь, парализованы, но насколько знаю людей, это ненадолго. Теперь вернемся к результатам, — деловым тоном, завершил он свой, занудный экскурс.

— Значит, выяснить личности этой тройки не удалось? — протянул он.

— Скверно… Вольтер ко мне! На зов лорда, медленно вошел белоснежный волк. Подойдя прямо к Пилсу, уселся перед ним, бесстрастно смотря в глаза. Его губы слегка вздрагивали, обнажая оскал.

— Вольтер, твоя задача: обнаружить разнорасовую тройку, на восточном тракте, если сразу уничтожить, то разузнать о них и все равно уничтожить, — он иронично улыбнулся.

— Нет, лучше ликвидировать, при малейшем подозрении. Так, на всякий случай. Ясно? — спросил лорд, обращаясь к зверю.

— В случае чего, тебе поможет вождь, — он указал коротким жестом на тролля.

— Вы, друг мой, выручите волка по первой просьбе, — приказал лорд покосившемуся нелюдю. Тролль недовольный такой перспективой, задал вопрос:

— Почему, именно на восточном тракте?

— По местным обычаям, при затруднениях, те сразу рванут к древним. Порталы блокированы, Для изготовления мобильных проходов, необходимо время и лаборатория. Недовольный, тем, что пришлось объясняться с троллем, повернулся к безмолвствовавшему слуге, внимательно слушающему объяснение.

— А тебе, Мирак, продолжить план, по уничтожению столицы эльфов. Имей в виду, я тобой — очень недоволен. Было необходимо, послать столько войск, для перехвата, чтобы врагов уже — не было!

Гархх холодно кивнул.

Джером де Гай.

Ночь прошла спокойно, но вредный эльф разбудил затемно:

— Лошади ждут. Вещи я собрал.

Выползающим с кровати несчастным нам, он вручал пакеты с завтраком, со словами:

— До следующей таверны далеко, надо успеть, туда засветло добраться. А пока, умывайтесь, завтракаем на ходу.

Изверг, какой тут завтрак, глаза закрываються…

Ещё теплые ото сна, мы с Силь, понемногу коченея, выползли за неприлично бодрым эльфом, на задний двор таверны, прямо к конюшне. Там нас ждали уже оседланные кони.

Разномастные: буланая, вороная и игреневая кобылки, интересно, их эльф, специально так подобрал?

Я выбрал себе вороного зверя, эльф буланого. Самая красивая лошадка, досталась Сильвии, но как оказалось, она на них никогда не ездила…

Эльфа, это не смутило. Рэн привязал ее кобылку к своему седлу, достал плащ и закутал в него Сильвию. Посадив перед собой, бережно придерживал её рукою.

Так и поехали.

Мы торопились и наверно, хорошо, что Силь ехала с эльфом, не пришлось задерживаться.

Скакали долго. Вокруг тракта, сколько хватало глаз, раскинулся сосновый лес. Запах хвои, будоражил и навевал ощущение опасности.

Рассвело.

Стало понемногу пригревать солнышко, скоро потеплеет. Эльф, так и вез Силь на руках. Только девушка, теперь сидела не так, как прежде. Куда делись напряженная спина и приличное расстояние? Она оказалась полностью в его объятиях, безмятежно спящей. Рэн обняв и поддерживая её, но уж как-то собственнически, выглядел довольным.

Конечно, ехать так, куда приятней, чем одному. Я был просто…удивлен, ощущая небольшую, но абсолютно неуместную зависть к эльфу. Завидую чему? Их дружбе? Отношению к нему Сильвии?.. Глупость…Человеческие женщины, меня, никогда не привлекали, даже самые красивые, мне это всегда, казалось извращением.

Эльфийки, — это да, грациозны, красивы, как на подбор. Для гархха, это экзотика. Наши расы, мягко говоря, не любят друг друга. Но люди…М-да…

Девчонка, мне абсолютно не нужна, хотя она — мне, симпатична.

В ней нет, ни капельки жеманства и вычурности. Но в других обстоятельствах, я бы, даже, на её приветствие не ответил.

Пейзаж постепенно менялся, с исключительно лесного, на смешанный, где нарядные поляны сменялись веселыми зарослями деревьев в новых нарядах.

Через несколько часов скачки, мы остановились около от ручья, петляющего вдоль поляны. Его обрамляли крупные плоские камни, напоминающие голодным путешественникам, небольшие столики.

Рэн бережно снял Силь с коня, завернутую как куклу, но продолжал обнимать, вместо того, чтобы поставить на землю. Силь встрепенулась, нежно обняла эльфа за шею и поблагодарила:

— Рэн, я так тебе признательна! Просто слов нет. Нетрудно представить мое состояние, если бы ты не держал меня, почти на руках, — произнесла девушка, слегка отпрянув от эльфа.

Силь улыбнулась, глядя ему в глаза, и поцеловала в щеку.

— Это отдельная благодарность, за заботу, я только что, переживала, что встать на ноги, после такого пути, не смогу. Ты, будто прочел мои мысли, — ласково проговорила девушка, сползая с его рук, на землю.

А я то, подумал, что эльф с ней расстаться не может, Так и будет таскать её на руках.

Всю романтику обломали, эх, дело то, всего лишь, в отбитых, от скачки мышцах…

Зато эльф, такой довольный, фу-у, смотреть противно.

— Все решено, Силь, следующий раз ты едешь со мной, — произнес я, как можно серьезней, а потом, совсем по-детски, добавил, — хочу, чтобы и меня так благодарили.

Силь подошла ко мне:

— Спасибо, тебе Джем, — с улыбкой, сказала она. Приподнявшись на цыпочки, поцеловала в нос. Так, невинно, и смешно, меня, давно никто не целовал…

Теперь, Рэн смотрел на меня, усмехаясь, как я на него, две минуты назад.

Силь посмотрела на нас, счастливыми глазами, и сказала:

— Попробую учиться заново ходить.

Да, я уже наверно совсем забыл, как болит все тело, после первой поездке на лошади.

Сильвия.

Наконец приехали. Рэн, помогал, как мог. Без его поддержки, не выдержала бы многочасовой скачки.

Как представлю, что мне придется столько проехать одной, жуть берет.

Когда остановились, от боли в мышцах, боялась пошевелиться, казалось, шагу ступить не смогу.

Рэн бережно снял меня с коня.

Какой он — все-таки славный, возится со мной, как с хрустальной. Но было одно, очень… неловкое обстоятельство: чувствовать его рядом, силу крепкого тела, чудесный запах, и руки… Обнявшие меня, очень крепко, почти интимно.

Он источал тепло, к которому, так хотелось прикоснуться. Понемногу, почти вопреки своему желанию, прижалась к нему, и заснула.

Но сейчас об этом, весьма неловко вспоминать.

Поблагодарив обоих друзей…. да уже друзей, пока они расседлывали усталых лошадей, я развернулась и отошла. Ноги слушались плохо.

Прогулявшись по поляне, обрамленной редкими кустами, вернулась к ручью, там, полным ходом, на довольно высоких тонах шел "диспут" на тему, самые умные гарххи, самые древние эльфы… Конечно, самые, самые. Постояв немного и послушав, решила, что пора вмешиваться, иначе сейчас, начнется ещё и демонстрация силы.

Вышла, с видом подбитого воробушка (благо, прикидываться не пришлось).

Они встревожено переглянулись: я махнула рукой и трагично, и предельно грустно провозгласила:

— Да, да — вы продолжайте, продолжайте спорить, а я потом книгу напишу типа иномирских "Сравнительных жизнеописаний", Плутарха Херонейского, где попытаюсь сравнить величие эльфийского духа с величием гарххианского. А то такой материал пропадает…

Я тяжело вздохнула:

— Только вы её не прочтете, — с огорчением продолжила я. — Вы поубиваете, друг друга, к тому времени. И на кого я ссылаться буду?

Джером улыбнулся в ответ. А Рэну, вероятно, было неловко за глупейший спор, и он переключил внимание на менее щекотливые моменты:

— Вдруг, ты что-нибудь перепутаешь и не так напишешь? — спросил он с улыбкой.

— Не переживай, в своей книге, вас я опишу, в лучших традициях мифов, со всеми возможными вариантами, и только услышанным перечнем претензий, — отбила я его попытку, переключить внимание — Идеализирую вас, но слегка. Да вам просто крайне повезло, что я в принципе согласна с Плутархом, о том как надо отмечать лучшие черты, что ошибки и недостатки не надо освещать " со всей охотой и подробностью", — слегка язвительно закончила я свою тираду.

— Заканчивайте, ваши умные разговоры, а то у меня, от них, тоска начинается, — встрял Джем, возведя глаза к небу в притворном ужасе.

— Вот так всегда… Только начнешь с удовольствием умничать, так кто-нибудь все испортит, — тоскливо вздохнула я, подмигнув Рэну.

Они как раз закончили вытирать лошадей. Теперь я отправилась в другую сторону, чтобы не мешать. После этих дел, им самим, мыться придется.

На соседней поляне, под буком лежал… волк. Благо, хоть этот в сознании!

Белоснежная шерсть, огромный рост, море боли в глазах.

Сначала я испугалась, но хорошо разглядев, заметила железный капкан на левой лапе.

Волк лежал неподвижно, но увидев меня, поднял голову и оскалился. Несчастная опухшая лапа, с остатками засохшей крови, ярким пятном выделялась на нежно зеленой траве…

Несмотря на рану, выглядел неплохо, белоснежная шерсть, была пушистой и ухоженной. Синие глаза блестели гневом и болью. Я помочь одна, не смогу, решила звать помощь.

— Рэн, Джем, идите скорее сюда, посмотрите, кто здесь.!.

Оба подскочили ко мне буквально через миг. На ходу вытаскивая оружие.

Рэн заметив мою находку, определил:

— Волк иномирский. Не подходи к нему, возможно — это оборотень, определить не могу, а ты? — быстро спросил он, повернувшись к Джему.

Тот, в ответ, пожал плечами и отрицательно качнул головой.

— Силь, отойди подальше, пока я защиту не поставлю. Хорошо, что нас сначала, позвать догадалась, — удостоил меня эльф сомнительной похвалой. Я хмыкнула, но промолчала.

— Какой красивый и чистый, словно живет в доме, а не в лесу, — задумавшись, сказал Джем.

— А меня интересует, кто на тракте ставит капканы? Глупее не придумаешь, — Рэн, естественно, абсолютно не доверял волку,

— Или он, капкан, в другом месте зацепил? Тогда, как он его отодрал, такие ловушки, обязательно крепят к чему-нибудь, иначе какой в них толк?

Эльф наложил на нас защитные чары.

— Если так дальше пойдет, за нами скоро будет брести вереница спасенных, тобой, Силь, — качая головой, сказал он.

— Нашел спасателя, — фыркнула, раздраженно я, — Просто, помочь хочу немного. И тащить его, за собой, даже не думала, — закончила я, виновато оправдываясь.

Попросила у Рэна рюкзак, спрятанный вне пространства, и вынула из него заклинания лечения.

— Вереницы спасенных, не получиться, Рэн. Заклинания исцеления кончились, не волнуйся, — успокоила я его. Тот, в ответ, скептически хмыкнул.

Управились за минуту. Эльф снял с его лапы капкан, а я использовала заклинания. Мы удовлетворенно осмотрели волка, пока он лежал, опустив морду, и закрыв глаза.

— Все, наша помощь ему, больше не нужна, — резюмировал Рэн. мы вернулись на "свою" поляну. Вздохнув, волк, опустив голову, побрел за нами.

— Странное поведение, не как у волка, а скорее собаки, — недоверчивый Сиенарэн старался осмыслить, нашу находку.

— Думаю, не стоит переживать о том, что исчезнет через полчаса, — пыталась я успокоить эльфа.

Мы уже, здорово проголодались.

— Давайте, скорее, перекусим, а то я умру от голода, — первым высказал общую мысль Джером.

— Целиком поддерживаю, — Рэн достал еду, и разложил ее на подходящем камушке, прямо возле ручья. Мы приступили к трапезе.

— Что дальше, будем делать? — спросила я, смакуя пирог с мясом.

Эльф, умничка, провизию заказал самую лучшую. У нас с собой был, целый птичий двор: жареные куры, запеченные утки, фаршированный гусь. Вся эта куча еды хранилась традиционно: "кто его знает где" у эльфа, со всем остальным.

Было так вкусно, что даже Джем молчал, пока ел.

Надо бы поделиться с волком. Он, как раз улегся на краю нашей поляны.

Лежит и смотрит, изучающим взглядом. Да так, что мне жутко становится.

Я оторвала от курочки часть, побольше, захватив кусочек пирога, пошла к волку.

— Ты извини, чистюля, тарелок нет, — улыбаясь, сказала я, укладывая еду перед ним.

Однако он смотрел не на еду, а мне в глаза. Мне стало не по себе.

— Ну что же ты? Кушай! Наверно, от боли совсем аппетит потерял, бедолага, — пожалела зверя я. Волк на это никак не среагировал, продолжил также неподвижно смотреть на меня.

— Наверно, я тебя смущаю? Сейчас уйду, а ты скушай все, хорошо? — попыталась наладить с ним отношения.

Эльф с Гарххом, с подозрением смотрели на лежащего волка. Тот не шевелясь, продолжал пристально нас разглядывать.

Джером, подмигнув мне, покачал головой и взялся за свое:

— Сидит маленький дракончик и плачет. Прохожий его спрашивает:

— Где твоя мама?

— Я ее съел…

— А папа где?!

— Я его тоже съе-е-ел…

— Да ты знаешь, кто ты после этого?!

— Зна-а-аю, сироти-и-инушка…

Камень в мой огород. Значит, я сиротинушек собираю!…

Мало того, что он, решил пересказать мне, всю антологию детских анекдотов, вероятно думая, что я, дожив до двадцати лет, других не слышала. Так, поддевает постоянно… тяжело вздохнув, стала убирать лишнее "со стола".

Закончив, собрались уезжать, я предложила, поехать на лошади самой, чтобы попрактиковаться. Мы расселись по лошадям и тронулись в путь.

И все же, волк оправдал опасения эльфа. Только, мы покинули уютное место у ручейка, как он побежал за нами, слегка прихрамывая на одну лапу.

Очень скоро, я перебралась к эльфу на лошадь, и наша кавалькада, сразу прибавила в скорости.

Волк пропал из виду, Рэн, успокоившись, начал рассказ, о том, как эльфы встречают праздники весны. Навострив уши, на интересной теме, я наслаждалась дорогой.

Кони ритмично отщелкивали копытами путь-дорогу, сбруя позвякивала в такт.

Проскакали по тракту, ещё несколько часов, но время прошло не заметно, эльф, неизменно — отличный рассказчик.

Остановились на ночь, в придорожной таверне убогого вида.

Передавая измученных лошадей, сонному конюху, Рэн отдал приказания, подкрепленные монеткой.

Мы, крайне уставшие, отправились в таверну.

Рэн, по заведенной традиции, отправился договариваться о номере на троих и прочих нуждах.

Приметив пустой стол посередине зала, мы отправились у нему.

В здешней таверне, обстановка не располагала к спокойному ужину. Общество, окружавшее нас, было сомнительным, сверх меры.

Почти все столы, были заняты пьяными гостями. Рев стоял ужасающий, словно они, пытались перекричать друг друга.

Дух перегара, был настолько крепким, что казалось: вдохнув поглубже, тотчас опьянеешь.

Парочка, совсем пьяных мужичков, расхлябанной наружности, за соседним столом, горячо о чем-то спорила. Компания, сидевшая за столом у входа, была вдрызг пьяная.

Тихая просьба эльфа, владельцу таверны, о комнате на троих, мгновенно привлекла внимание.

Послышались скабрезные шутки.

Рэн развернулся и высокомерно осмотрел шутников сверху вниз. Джером, ухмыляясь, оскалился.

На миг, комментаторы приумолкли, но тут же, начали по новой. Теперь, по поводу воспитания уважения у дерзких нелюдей, появляющихся в приличном людском обществе.

Атмосфера в таверне накалялась. Трое, самых пьяных, поднявшихся из-за стола у двери, важно направились к нам, разбираться.

Кампания, с хамскими рожами, агрессивно обступила стол.

Огромный мужичек, с темными волосами, одетый слегка помятым, но заправским денди. Встал, выпятив челюсть, напротив эльфа.

Передо мной, остановился, похабно ухмыляющийся смуглый паренек.

Последний участник "научитель" нелюдей: плюгавый рыжий мужичонка, не рискнул близко подступать к гархху.

Став позади, и подзуживая двух других, на немедленную драку.

Я толком не испугалась, все вышло за пару секунд: Рэн, поднявшись громиле на встречу, даже не вынул клинки.

Тот, самый крупный и самый нетерпеливый, из хмельных воспитателей, с силой замахнулся на эльфа. Таким ударом можно легко убить быка.

Рэн не сдвинувшись с места, небрежно увильнул в бок, от кулака громилы. При этом, незаметным движением руки, придал добавочное ускорение, удару громилы. Тот, потеряв равновесие, резко, рухнул лицом в грязь, на полу.

Его приятели, обалдев, от маневра эльфа, накинулись на него, с двух сторон, одновременно.

Рэн легко увернулся от удара молодого, схватил в качестве щита, рыжего мужичка и подставил того, под удары смуглого паренька.

Шагнув вперед, эльф ловко схватил обоих драчунов за шиворот и стукнул их друг об друга, так, что послышался хруст сокрушаемых костей. Звук, вызвавший у меня, резкий приступ тошноты.

Здоровяк, видя подобное, на четвереньках пополз под столами на улицу. Двух других, отключившихся, вынесли из таверны собутыльники.

Я брезгливо отвернулась, с меня хватило происшедшего.

Сумасшедших, драться с двумя, явно воинственными нелюдями, больше не нашлось. Гости начали быстро расходиться, остались, самые стойкие к крепким напиткам.

Мы, втроем, сидели за низким, деревянным столом и намеривались поужинать.

Нам принесли: большой горячий пирог с яйцами и беконом, домашнюю оресскую колбасу, цыплят запечённых в сыре и мясной салат.

Интересно, ужин, был бы таким великолепным, если бы эльфу не пришлось демонстрировать свое недовольство?

Убедившись, что все утряслось, я собралась идти спать.

Мужи, решили посидеть ещё. Спелись, фипасовы хвосты…

Эльф подозвал слугу и попросил проводить в номер.

Отвести нас, вызвался сам хозяин трактира, — высокий мужик с морщинистым лицом и крючковатым носом. Добротный шерстяной жилет и кожаные сапоги, делали его похожим скорее на городского лавочника, чем на обычного трактирщика.

Трактирщик, особенно не расшаркивался, молча, ткнул пальцем на дверь и ушел. Рэн вошел первым, осмотрел номер, и сказал:

— Ты не жди нас, отдыхай. После дня скачки и так еле ходишь.

Войдя, в большую комнату, с претензией на фешенебельность, порадовалась — большой кровати, а вот ванна здесь, явно не предусмотрена. Расчет вероятно, на магию очищения. Хотя мне, воду, ничего не заменит.

Услышав шум, в коридоре, выглянула. Сюда, каким-то образом проскользнул… тот самый белоснежный волк, из леса. Впустив его в номер, уселась на корточки, возле, робко гладя зверя:

— Дружок, тебе лучше уйти. Рэн в тебе, невесть кого видит, да и после стычки, они, скорее всего, оба не в духе будут, — обнимая за пушистую голову, предупредила я. Мои слова, как и ожидалось, он проигнорировал.

— Знаешь, а я рада, что ты здесь, — продолжила гладить это меховое чудо, волк теперь смотрел на меня, совсем по-другому: как-то смущенно, что ли.

— Какой ты красавец, — сказала я, не удержавшись, поцеловала волка в нос. Тот попытался, лизнуть мне лицо.

Отмахиваясь от его мокрой ласки, расхохоталась. Волк смотрел довольным взглядом, будто удачно пошутил.

Вообще то, я немного боялась прихода нелюдей.

Мне, всегда, ставили в вину, мою самостоятельность, но в ситуации, когда рядом столь солидные нелюди, мне постоянно отводилась роль маленькой, бессильной девочки.

Вот уже и первые признаки детского страха: а что скажут взрослые дяди? Я тяжело взжохнула.

Капризничать и качать права, в этой ситуации, еще глупее, чем вести себя, послушным ребенком.

Наконец заявились, Рэн с Джемом.

— Посмотрите, кто у нас в гостях! — улыбаясь, показала я на волка.

Эльф нахмурившись, промолчал. Джем, устало отреагировал:

— У тебя талант Силь, перемешивать, в принципе, не смешиваемое. Я думал, что в нашу компанию не возможно, добавить ещё кого-нибудь, столь странного, однако…, - многозначительно проговорил Джем, качая головой.

— Ну, раз вы его признали, частью нашей компании, надо дать ему имя, — как в чем не бывало, воспользовавшись молчанием Рэна, заключила я, — Ваши предложения?

— Обдумаем завтра, теперь давай оценим достоинства этой кровати, — устало улыбаясь, предложил Рэн.

Кровать оказалась, выше всяких похвал, на ней, всем троим можно лежать, раскинув руки, и еще останется.

Пока Рэн накладывал защитные заклинания на всё и вся, мы с Джемом завалились по краям кровати, а эльфу, по традиции, предоставили середину. Волк не сводил с него глаз, особенно, когда тот, накладывал на нас защитные чары.

Затем, подошел к кровати и улегся на пол, с моей стороны.

Рэн устроившись посередине, придвинулся и взял меня за руку. Интересно, это он так меня защищает?

Ночью, я резко проснулась, Рэн спал. Моя рука была у него, а с другой стороны ко мне прижался… волк.

Ах, вот кто разбудил меня, влезая и устраиваясь.

Зверь, заметив мой, изумленный взгляд, глубоко вздохнул и завалился на бок, вытянув лапы. При этом, его голова, оказалась на моем локте. Я не стала выпихивать нахала, ну его, пусть спит.

Какое-то время, мы сидели в молчании: Сильвия, гладя волка, а я — наблюдая и поражаясь.

Она, самая настоящая женщина, маленькая, нежная и добрая. Я мог бы понять, если бы она, так нежно относилась к кролику или котенку — милым, пушистым зверькам. Но не к этому огромному, подозрительному зверюге.

Если он, дикий зверь, то где страх перед людьми? Зачем, он нас преследует?

Я применил к нему заклинание "испытание оборотня", но тот даже, ничего не заметил.

Но, все равно, он не обычный зверь.

Поднявшись затемно, обнаружил такую картину: волк спал на кровати, устроившись под бочком у Силь, как какой-нибудь доверчивый щенок.

Почувствовав на себе мой раздраженный взгляд, поднял правое веко, настороженно взглянул и тут же уснул снова, или сделал вид, что спит. Ну-ну, вероятно моя персона, его не заинтересовала.

М-да, если мои подозрения оправданы, он, все равно, не в состоянии нанести прямой вред, а от всего прочего, мы, в любом случае, не застрахованы.

Проснувшись, Джем, сполз с громадной кровати. За ним, волк соблаговолил, наконец, очнувшись, потянуться и спрыгнуть на пол. Разбудив этим Силь.

Собравшись, спустились завтракать.

Вчерашний конфликт, дал странный результат. Трактирщик, самолично, не смотря на то, что солнце еще не встало, подал на завтрак горячие пироги, с капустой и грибами. Очень кстати, последние дни, мяса было сверх меры.

Волк спустился вместе с нами. Будто так и надо, устроился у ног Силь. Выпрашивать ему не пришлось, она тотчас, наделила его куском пирога. Тот уплетал за милую душу, не смотря на овощную начинку.

Мы с Джеромом, закончили завтракать и сидели, ожидая Силь. Гархх посмотрел на этого вегетарианца с недоумением, потом склонившись, тихо обратился ко мне:

— Ты единственный, кто может достучаться до Силь. Мне не хотелось, пугать, но наш питомец, все меньше напоминает обычного зверя. И вроде как, он не пытается навредить, но в любом случае, нельзя быть, ни в чем уверенным.

Пора в путь. Джером с Силь, вышли во двор, сразу за мной. Хватило полминуты, чтобы добраться до конюшни.

Лошади, уже полностью оседланные, стояли поблизости от выхода.

Пока мы шли, я взял Силь за руку, отодвинул от волка и предупредил:

— Не собираюсь пугать, но нужно, чтобы ты восприняла мои слова всерьез. Волк, дикое опасное животное. Я не хочу рисковать. Пообещай, что будешь держаться от него подальше.

— Не обещаю, но постараюсь, — опустив глаза, со вздохом ответила она.

На секунду я обнял ее, затем быстро отошел к коню, чувствуя на себе чей-то взгляд… Волк, смотрел на меня с такой… ненавистью, что мне внезапно захотелось протереть глаза.

Он что, понял, о чем речь? Или я ему просто не нравлюсь? Мы стояли и смотрели друг другу в глаза, пока я не прекратил этот фарс — играть в гляделки с волком, ерунда полная!..

Хорошо, уложились в срок, и выехали с первыми лучами солнца.

Последний день пути, и если не будет никаких задержек, до людского городка доберемся ночью. Силь, пока села на свою кобылку, как устанет, заберу к себе.

Волк так от неё и не отходит, а вдруг напугает её лошадку?

— Эй ты, белый. Отойди от лошади, напугаешь, — обратился я, к волку.

Тот пристально взглянул на меня, и отошел. Мы втроем переглянулись. Что-то он, нас, удивлять не перестает.

Двинулись в путь все четверо.

Сильвия.

Проехали по тракту совсем не много, как начало ощущаться приближение к горам. Преображался окружающий пейзаж.

Редкие холмы стали круче, зелени становилось меньше. Появились гранитные утесы и другие камни, разных оттенков серого.

Наконец, лес отступил и взору открылись высокие горы со снеговыми вершинами.

Дорога постоянно шла наверх, хоть и не сильно заметно, но чувствовалось по напряжению коней, им двигаться было тяжелее, чем прежде.

Скоро, с обеих сторон тракта, нас обступили скалы. В небольших ущельях, раскинулись полянки с ярко зеленой травой и кустами, которые различить без ягод, я не могла.

Волк, не отрываясь, бежал рядом. По всему видно, раненая лапа его больше не беспокоила.

Сидеть на лошади нелегко, было только в начале, потом мышцы разогрелись, и поездка стала приятной.

Наслаждалась дорогой, погодой, лазурным небом, завораживающим запахом — всем вокруг.

На моих спутников чудесная весенняя погода и горный пейзаж — не действовали. Оба были в раздумьях, по хмурым лицам понятно — не очень приятных.

Из-за неизменной жирной еды, все время, хотелось пить. Дергать окружающих не хотелось, не люблю делать это, предпочитая промолчать и перетерпеть.

Вот и сейчас, пить хотелось — жутко.

Сегодня, пару раз просила Рэна достать воды, и теперь мне неудобно, вновь его тревожить.

Проехали немного, и тут я услышала — воду.

Веселый и громогласный поток, находился где-то рядом. Направила свою лошадку в сторону воды. Рэн повернулся ко мне, вопрошая взглядом, куда направилась? Я пожала плечами, извиняясь улыбкой, махнула рукой в сторону воды.

Он, молча, кивнул, развернулся и начал слегка притормаживать лошадь.

Джем с интересом смотрел на наши молчаливые переговоры, на этот раз, ничего не говоря.

Волк, не раздумывая, пошел за мной.

В голову пришла мысль, ух, что он подумал? Уж не о воде, точно. С его точки зрения, вода всегда под рукой. Стоило только его попросить…

Достигла водопада минуты через три. Судорожно вцепившись за луку седла, осторожно сползла на землю и огляделась.

Вот кто, так красиво пел.

Он промыл себе путь, в глубине горы, и утекал прямо под камни. Только забравшись на небольшую высоту, можно было, до него дотянутся. Минут десять поднималась по плоской скале к водопаду. Когда, наконец, взобралась, просто опешила от красоты, раскинувшейся передо мною.

Весь мир переливался в радужных каплях. Лучше гор, могут быть только горы, — сказано кем-то очень точно.

Умывшись, медленно напилась вкусной кристально чистой воды.

Налюбовавшись, начала медленной спуск, по более удобной и не такой крутой скале, чем та, по которой взбиралась. Но из-за брызг, долетающих сюда от водопада, очень скользкой.

Наконец, сползла вниз.

Как-то надо забраться на лошадку?! Прежде, Рэн сажал, а сейчас, я и со стременами не заберусь.

— Ты, пожалуйста, беги к нашим, а то они панику поднимут, мы ведь, задержались здесь, — попросила я волка, — А я найду с помощью чего, устроиться на лошадку, и быстро догоню.

Волк настороженно посмотрел на меня, раздумывая, и наконец, отправился к Рэну с Джемом.

Проводила его взглядом и пошла, искать себе подставку. Подобрала подходящий камень и вскарабкалась на лошадь.

Только я начала поторапливать кобылку, как навстречу, из-за скалы, внезапно вынырнул отряд троллей, преграждая дорогу.

Ускользнуть?! Как?!!

— Фипас!.. — выругалась я, обыскивая взглядом пути спасения. Ну, почему, в книгах герои, что-нибудь придумывают, а здесь ни одного шанса!

Они замерли широким плотным кольцом вокруг меня. Тронуться не успела, как тролли, стремительно, стянули круг.

Поняла, что окончательно проиграла, но не двинулась, продолжая сидеть на лошади. А куда?!?

Если раньше, я злилась, то теперь — испугалась.

Стоящий сзади, тролль, подкрался и ударил деревянной дубиной по крупу моей лошади.

Мне повезло не попасть под его удар. Но не смотря на то, что он пришелся в дюйме от меня, лошадка встала на дыбы, безжалостно скинула меня на землю, и понеслась во весь дух, куда-то в лес.

От удара о землю, вышибло дух. Руки и ноги перестали слушаться, и я осталась неподвижно лежать, совершенно беззащитная в окружении агрессивных троллей.

Главный тролль, отдававший приказы, стремительно подступил ко мне и накинул на голову старый кожаный мешок.

Перышком закинул к себе на плечо и куда-то понес.

Дышать в этом мешке получалось с трудом. Мне не было видно дыр, но они наверняка были, иначе я бы окончательно задохнулась.

От потрясения, при падении с лошади, жутко болела спина, кружилась голова, воздуха не хватало. Я отключилась.

Сколько беспамятство длилось — не знаю.

Очнулась в низкой камере, освещенной одним факелом, в темноте, вне круга света, вырисовывалась деревянная дверь, врезанная в камень.

В промозглых каменных стенах окошка или хотя бы щели наружу — не было, как и кровати или другой мебели.

Я уселась на ледяной пол, в отчаянье, уставившись в пол. Абсолютно не помню, как сюда меня несли.

Поэтому, не представляю себе, где нахожусь, под землей или нет.

А самое главное: зачем я троллям?!!

За всю жизнь, еще никогда не была настолько несчастной. Было так тоскливо, страшно, непонятно, что на этом фоне, физические страдания полностью отступали.

Кончай ныть! Держи себя в руках, не паникуй. Этим делу не поможешь, свирепо приказала я самой себе.

Не имея ни малейшего представления о том, почему это произошло, мне было страшно, не смотря на правильные приказы.

Незаметно катились слезы, я ведь понимала, что Рэн и Джем, единственные кто может помочь, не смогут найти меня здесь, следовательно, рассчитывать не на что.

С другой стороны, если бы они направились сюда за мной, было бы намного хуже, из-за чувства вины и за то, что они подвергают свои жизни смертельной опасности, из-за меня… Нет, не хочу. Пусть будет, как будет.

Они конечно, отличные бойцы, в чем я неоднократно убеждалась, но троллей слишком много, да и силы у них равные, те тоже нелюди.

Они только в иномирских сказках солнца боятся и глупые совершенно, на самом деле, в хитрости с ними только гарххи сравниться могут.

Они раньше, всегда, жили на севере, ни с кем особо не общаясь, и не докучая другим. До поры, до времени… как и фипасы.

Эта мысль, сразу высушила мои слезы. Я встала и, качаясь, стала обходить камеру, напряженно обдумывая совпадение.

Случайностей не бывает, миром правит математика, и законы её отменяются, только после личного вмешательства Творца: в помощь — солнце там, на небе задержать, или речку обратить вспять, море ли раздвинуть, это он!..

А, вот северных, крайне опасных соседей на юг отправить — это часть злодейского плана, по которому зверски уничтожена человеческая столица и к Творцу не имеет никакого отношения.

Так, выходит фипасов к людям, дракодилусов к граххам, а меня к троллям? И в чем тут логика?..

Сиенарэн де Айвен.

С того момента, как выехали утром, я обдумывал, перебирая в уме тех, к кому обратиться за советом.

Дорога сузилась, теперь можно двигаться только по одному, Силь, с белым зверем, держались за мной, Джем скакал впереди.

Девушка, единственная наслаждалась дорогой, Джем, также как и я, ехал, о чем-то размышляя.

Силь решила отъехать, наверно водопад посмотреть, она как его услышала, встрепенулась, и вся извертелась на лошади, оглядываясь по сторонам.

Только она выяснила, точное направление журчания воды, тотчас отправилась любоваться.

Я отъехал немного и придержал коня, делать остановку не хотелось, проехали мало.

Первым тревогу озвучил Джем:

— Она к водопаду отправилась, купаться что ли? — беспокойно оглядывался Джем.

— Давай поедем туда. Что толку, тут стоять и гадать.

Вдруг послышался разгневанный рык волка. Мы, молча, ринулись к водопаду.

Внезапно, из-за кустов, выбежала лошадка Силь… без седока. Выпущенная на волю она, отправилась к кустам, растущим островками, вдоль тракта и принялась щипать нежную весеннюю зелень.

Мгновение и мы уже около водопада.

Нет её?!!

Зацепив лошадей у кустов, тут же разбрелись, в поисках следов. Найти их из-за камней было сложно.

— Она точно здесь была, — выяснил я. Джем только кивнул.

— Смотри, вот следы её лошадки, судя по углублению, еще с седоком, — показал я следы, склонившемуся гархху, — тут не только её следы, но и… тролля — с ужасом выяснил я. Дальше хуже, оказалось, что троллей было много.

Уже не осталось никаких сомнений, что Силь похитил отряд тролли.

Не понятно одно: почему?!? Этим же вопросом, мучился Джером:

— То, что похитили тролли, понятно, но зачем? Это как-то связано со происходящим? — вслух размышлял он.

Сейчас обоюдно испытывали страх за Силь, и злость на себя за то, что проворонили девушку.

Я отправил поисковый маячок за Силь. Тот погас через десять секунд. Её поблизости нет. <

Сиенарэн де Айвен.

— Бедолага! — вырвалось у нее. — Ну не смейся Джем, что я такого сказала!.. Возмутилась Силь.

Джером гневно выругался, потом принялся за волка.

— Волк ещё этот… — гневно начал грахх.

Странно, Джем, будто стал намного старше.

Выглядело это не привычно. Мгновенно исчез молодой весельчак и балагур. На его месте появился раздраженный зрелый воин.

Волк?! Волк, какую роль играет он? И где сейчас он? Последний раз видел его на тракте с Силь.

Джем, тем временем, продолжал:

— У троллей не менее восьми племен, как узнать, кто это сделал? Подходить ко всем и спрашивать: это не вы украли девушку? — от бессилия что-то изменить, бушевал Джером.

У нас с Джеромом абсолютно отличается реакция на это злоключение: он впал в бешенство, я отключил эмоции.

— Что ж, срочно ищем волка, — сказал я.

Джем согласился, но после, все равно бурчал, расписывая в красках, что он об этом всем думает. Я был с ним полностью согласен. Но продолжил свою мысль:

— Сам понимаешь, найти её возможно, только если, ее увезли на конях, без применения портала. Поэтому, нам нужен волк, есть шанс по запаху проследить их, — безрадостно завершил я свою речь.

Быстро забрались на коней. Я запустил еще один маячок, на этот раз за волком.

Тот показал, что волк недалеко от нас, движется на север, со всевозможной скоростью.

Мы устремились за волком. Заприметили его вдалеке несущегося со всей скоростью, на север.

Догнав, я набросил на волка, заклинание обездвиживания. Потому что, заметив нас, он и не собирался останавливаться. Что ещё больше распалило итак настроенного против него Джерома. Спустившись с коня, я подошел к Волку.

— Слушай, думаю, ты меня понимаешь. Не буду объяснять, почему ты должен отвести нас по следам Сильвии! Мы обязаны помочь ей, раз не смогли уберечь, раньше.

Волк посмотрел мне в глаза, с таким отчаяньем, что все мои подозрения на его счет, растаяли без следа. Я продолжил договариваться с ним:

— Да, друг, мы идиоты, позволили украсть у нас, девушку, — произнес я, в душе примирившись с волком и быстро сняв заклинание.

— Нам нужна твоя помощь. Проведи нас, за ней…

Волк, до этого момента, сидевший, с тоскою уставившись в землю, резко развернулся и побежал.

Он, похоже, осознал, для нас сейчас время — самое главное. Молниеносно проскользнул вперед, сквозь ветки кустарника и наращивая скорость, начал преследование.

Я вспрыгнул на своего буланого коня, и мы последовали за ним.

Ветер, тяжко вздыхал в скалах. Усиливая гул от топота лошадей, эхом.

Мелкие камушки из-под копыт наших коней, с шумом разлетались во все стороны.

Один волк бежал бесшумно. Заросли кустарника кончились, путь тянулся по холмам, теперь мы скакали по вересковым пустошам.

Волк, продолжил путь, в северном направлении. Двигаясь целенаправленно, будто зная, куда конкретно, бежать, а, не просто ориентируясь по запаху.

Скорость нарастала. Волк, определенно, что-то задумал. На такой скорости долго скакать, ни волк, ни кони не выдержат.

Что это за план?

Может зря, я его звериному интеллекту доверился?

Прошло несколько часов, с начала погони, скоро стемнеет. Лошади уже в пене, и совсем скоро падут, если и дальше скакать на такой скорости.

Я ломал голову, верно, делаю, или нет, но все равно скакал, за волком дальше.

Все ставки, мы сделали на него. Если не получится, то мы навсегда потеряем Силь.

Эта мысль обожгла все нутро, стало пусто и горько.

И дело не только в том, что я поклялся беречь и защищать ее, но и в моей жизни, бессмысленной и одинокой.

А ведь до этой чудной девочки, я жил именно так, настолько долго, что уже перестал это понимать. А те короткие мгновения, проведенные вместе, как вспышка света в темноте, явили это, во всем уродстве.

Волк замедлял бег, мы добрались до бурной, по-весеннему широкой реки Армас, что по эльфийски значит "веселый".

Вода, мутно-желтая, потому, что здесь илистая равнина. В горах, эта речка, куда меньше и намного прозрачней. Излучина реки, заросла деревьями и кустами. В сплошной стене из веток, нашелся небольшой просвет, в который нам едва удалось протиснуться с конями.

Волк, оказывается, вёл нас прямо к переправе. Заметив это, мы спешились.

На реке, стоял небольшой паром. Вблизи находился невысокий седой старик в соломенной шляпе и в добротном домотканом костюме.

Вопросительно взглянув на волка и получив от него подтверждение, мы направились к парому, ведя под уздцы измочаленных лошадей. Бедные животинки, тяжело дышали. Воздух с хрипом вырывался, из судорожно расширенных ноздрей. Пенные бока ходили ходуном. Первым делом, надо позаботиться о лошадях.

Заплатив перевозчику золотой, наша компания расположилась на пароме.

Перевозчик предупредил, что немедленно отчаливаем, паром переправляется раз в сутки — на закате.

Джером, рассмеявшись, прокомментировал:

— Придется делать на руке гравировку "волку — верить!"

— Лучше на лбу, я читать буду! — смеясь, вторил я Джему, вздохнув с облегчением.

— Кто бы мог подумать, что волк, так в расписании паромов разбирается, — я хотел погладить измученного волка, но тот так на меня взглянул, что стало не по себе. Гм, ладно.

Я решил разузнать обстановку, у перевозчика, подобравшись к нему поближе, спросил:

— Неужели, в этой глуши, выгодно этим заниматься?

— Да, очень. Я получаю плату каждый месяц от короля, и немного от людей, которых перевожу, — ответил старик. Я продолжил расспрашивать:

— А орки или тролли не беспокоят? Тот, поежившись с опаской взглянув на гархха, вежливо ответил:

— Создатель миловал, сейчас тихо. Давно здесь, их не было. Все порталами пользуются, зачем им здесь появляться?

— А другой переправы нет?

— Нет, переправ вообще, больше нет на этой реке. А перебраться самим совсем не возможно. Здесь, скверное дно с острыми камнями и очень сильное течение. Так что, это единственный путь на тот берег, — ухмыльнувшись, закончил паромщик.

Джером де Гай.

Перебравшись на другой берег и поблагодарив перевозчика, отправились искать на берегу, место для стоянки. Определившись, освободили измученных коней и занялись их чисткой.

Волк, тем временем, невозмутимо прошелся перед нами и развалился на берегу, отдыхать.

Лёжа на мягкой травке, на спине, он вытянул ноги, как это делают уставшие люди.

Меня, волк, поражал с самого начала, своим не стандартным поведением.

Впрочем, как и Силь. Вместо того, чтобы визжать от испуга при виде зверя, как делают в аналогичных ситуациях другие девушки, а она это чудовище нежно обнимала.

Сначала, обнаружив, что Силь пропала, я сильно разозлился на неё: зачем ей надо было, устраивать эту прогулку к водопаду?!! Когда гнев прошел, я подумал, что если она в чем и виновата, так это в том, что у неё миропонимание человека, у которого было, безоблачно счастливое детство, любящие родители и сказки с хорошим концом. Отсюда странности и беспечность, в её поведении.

И наверно, по этой причине, она так проникает в души к нам, бессмертным, давно утратившим эту чистоту души и доверчивость.

Странный волк, без кровожадности, так присущей этим животным, с отсутствием страха и желания, всеми способами избегать людей.

Вероятно, он — оборотень. Но эльф его испытал и утверждает, что нет, не оборотень.

Надо, конечно, выяснить, откуда он так много знает, но пока он ведет нас к Силь, его трогать не стоит. Да и времени нет…

Стемнело, тишину нарушал только стрекот цикад и болтовня воды. Звезды алмазной россыпью, равнодушно взирая сверху вниз, мерцали в вышине.

Обдумывая поведение волка, отвлекся, но вспомнив о Силь, распалился опять, подавляя желание, порвать, кого-нибудь, на части.

Я еще начищал коня, когда эльф уже закончил купать своего и отпустил пастись.

К тому времени, как я закончил. Рэн сидел около костра, пристально уставившись в огонь. Наш странный проводник, устроился рядом.

— Вероятно, пару часов коням хватит отдохнуть, — внезапно нарушил тишину Рэн. Я кивнул. Время терять нельзя.

— Волк, а ты как? Сможешь двигаться дальше? — совершенно серьезно спросил эльф.

Тот кивнул, даже не повернув морду, в сторону эльфа. Мы с эльфом, на такое поведение волка, внимание уже не обращаем.

— Ужинаем. Спим по часу, каждый, дежурим тоже — по часу, ты волк, первый, я второй. Джером, ты — третий. Ясно? — деловым тоном расписал эльф.

Теперь мы с волком переглянулись, усмехнувшись. Нашу реакцию, Рэн проигнорировал, хотя заметил, несомненно.

Наскоро поужинав, легли спать, сон как назло, не шел. Слишком много разного, в голове.

Да и меховое одеяло, пахло ландышами Силь, от этого становилось, до горечи, больно в груди.

Когда меня разбудил Рэн, мне показалось, что я и не спал совсем. Пошел, кряхтя, к реке умыться, и согнать сон.

Рэн уже спал, когда я вернулся. Волк, каждый раз, открывал глаза и сопровождал взглядом, все действия — вот кому спать, почти не пришлось.

Перебирая своё оружие, я вслушивался в звуки.

Река не громко перешептывалась с берегами, лошадки изредка фыркали, рядом тихо сопел волк, эльфа слышно не было.

Я мне показалось, что кто-то смотрит на нас…

Напрягши все чувства, напряженно просканировал пространство вокруг.

Нет, близко никого нет, откуда такое четкое ощущение, что за нами наблюдают?

Пора ехать, я потянулся будить, но волк уже вскочил на ноги и потягивался. Эльфа, тоже поднимать не пришлось.

Пока я на волка любовался, Рэн ушел к реке.

Собрались минут за пять. Эльф достал нам, по большому куску пирога, в качестве завтрака и мы отправились.

Дорога шла лесом, поэтому скакать, как вчера на предельной скорости не получалось.

Лес, вокруг, будто замер. Вероятно, те места, где прошлись фипасы.

Проскакав без передышки, более четырех часов, начали постепенно замедляться.

Волк до этого, постоянно наращивающий скорость, теперь старался её, хотя бы поддерживать, но было видно, что это дается ему с трудом.

Вскоре, волк остановился и принюхался. Дальше, он двигался медленно и бесшумно. Мы спешились и повели лошадей на поводу, стараясь двигаться так же бесшумно. Хотя тихо пробираться с лошадьми, через густые заросли, почти невозможно. Прошагав где-то с полчаса, выбрались на открытое пространство.

Перед нами, обнаружился укрепленный палаточный городок. Тролли!

Сиенарэн де Айвен.

Волк привел нас.

Этого зверя, при первой возможности, допрошу. Слишком все, подозрительно! Встреча, похищение…

Но все-таки выбрались…

Перед нами, распростерся лагерь троллей. Военный! В старых людских казармах.

Притормозив, совещались, как поступить. Нахрапом, их не взять, численность не та. Остается только хитрость.

Главное: как узнать здесь Силь или нет.

Я припомнил древний обычай, используемый, эльфами и троллями.

Дабы не гробить лишних бойцов, и стой и с другой стороны, определяли поединок сильнейших.

Пересказал про него, друзьям, волк оживился и повеселел, будто у него, появилась надежда, а Джем скептически спросил:

— Мы точно не знаем, где Силь. Ты что, решил перебить всех, сильнейших троллей? У них, между прочим, кланов много.

— Я верю волку. Не зря, он привел именно сюда. Ты ведь, наверняка понял, что Силь, порталом перенесли. Если бы он, не знал, куда надо, конкретно, то даже с его нюхом, мы бы никуда не попали.

— Так-то оно так, но ты представь, что он привел нас в западню, а не к Сильвии?!!

— Что ж, эту возможность я не упускаю, но что ты предлагаешь? Поверить, это единственный шанс спасти Силь.

— Ну что же, вперед — я с тобой, — подвел итог Джером.

Волк, казалось, не слышал того, что обсуждалось, только изнывая от нашей бездеятельности, нервно переставлял лапы с места на место.

Наконец, когда все решили, он поймал мой взгляд и махнул мордой в сторону.

Я понял это так, что он отправляется в лагерь — инкогнито, и будет искать там Сильвию. Как не удивительно, я ему доверял. Вероятно, это влияние Сильвии.

Появилась надежда, но и страх засел где-то внутри, в виде четкого осознания, что больше всего боюсь, что потеряю её.

Когда мне было лет на двести меньше, я считал такие мысли недостойной глупостью, проявлением слабости. Но время течет и все меняется, презренная слабость становится истиной, сила — пустотой.

Извлекши клинок, неспешно подошел к лагерю. Джем шел за мной. Пройдя первые шатры троллей, попали на небольшую площадку, перед самым большим шатром, украшенным множеством черепов. Хотя трофеи были животного происхождения, вид они имели устрашающий.

— Вызываю сильнейшего!.. Начал, было, я, когда толпа вооруженных троллей, окружила нас с Джеромом.

Оскалившись, с оружием наголо, они, очевидно, собирались напасть. Мы стали спина к спине, готовясь отбивать атаки троллей.

Услышав приказ вождя, те отступили.

Презрительно оглядев нас, приблизился вождь, и самодовольно спросил:

— Кто осмелился кинуть мне вызов, и почему?

— Вызываю тебя я. Ты похитил человека, которому, я дал клятву пожизненной охраны.

— С чего ты взял, что я приму бой, от какого-то эльфа? — нагло спросил он, — Мне лучше отдать вас моим бойцам для развлечения?

— Вождь, ты и сам знаешь, что такие договора, как тот по какому я тебя вызываю, подкреплены магически, — хладнокровно отвечать я, понимая, что он действительно может отдать такой приказ и надо быть к этому готовым.

— Я знаю, что тебе нужно, — высокомерно скривившись, произнес тролль.

— Что ты предлагаешь? — невозмутимо сказал я, борясь с желанием, перерезать глотку вождю троллей.

Тот, презрительно улыбался, понимая, о чем я сейчас думаю.

— Я отпущу её, в одном случае, если ты победишь меня!

— Докажи, что с ней все в порядке! — потребовал я.

— Хорошо, я дам своё разрешение на это, — главный тролль, кивнув одному воину. Тот, быстро проследовал куда-то за строения.

— Я иду с ним, — непререкаемым тоном объявил я, и быстро пошел за воином. Не заметив, куда тот свернул, я остановился, осматриваясь, но тут услышал шепот Силь: " — Рэн!".

Не помню, как обнял её, ту, чудом найденную и безмерно дорогую.

С трудом оторвавшись от неё, повел за руку к друзьям. Передав её под опеку Джерому, повторно произнес магическую формулу вызова на бой.

Сильвия.

Шок, испытанный во время похищения, постепенно проходил, оставив после себя такую жуткую слабость.

На меня навалилось полное опустошение, надежды совсем не осталось.

О том, день сейчас или ночь, даже не догадывалась. Отчаяние, заполнившее душу, непомерно подкосило меня. Не было сил, даже встать и ходить, то, чем я занимала себя первые часы.

Что делать? Куда бежать? Главное как?.

Так и сидела на земле, грязная, измотанная, в обрывках черного шелкового костюма и совершенно отчаявшаяся, когда услышала обрывки разговора:

— Ты, подготовь человека на отправку, её лорд Пилс уже ждет. Я сегодня, с ним беседовал. Волк-то, со своим заданием не справился. Пока он изображал собаку, я взял и разбил эту хваленую тройку. И ни одна собака, то есть волк, мне не помешал. А то удумали, меня! ставить на подмогу волку….

Разговор начал стихать, и дальше слышался гул, в нем слов разобрать не получалось.

Поняла, что меня ждет какой-то лорд, похитили меня не случайно, и сделать это должен был волк.

Волк, волк…. Неужели… мой пушистый приятель, должен был меня похитить?!! И самое главное, зачем я нужна какому-то лорду? Праздник провести?

И о какой тройке шла речь?

Обдумать новости не успела, появился тролль. Открыв двери, он, грубо связал мне руки и вывел в какой-то темный коридор. Двигаясь по нему вперед, мы поднимались все выше, стало понятно, что это подвал.

Добравшись до конца коридора, он завел меня в маленькую комнатушку, закрыл в ней и ушел.

Я села на складной табурет, стоявший возле стола и пары стульев.

Интересно, откуда у троллей, каменное строение с подземельем? Они живут в палатках, или кибитках, не помню, как они называются.

Мои шансы на побег, подросли: во-первых, меня приблизили к выходу и во-вторых не надели тот, вонючий мешок.

Но и тут, я не задержалась. Тролль, мой охранник, через полчаса вывел меня на улицу.

Утро, позднее. Поежилась на прохладном ветру, обняв себя руками. И тут увидела…его.

— Рэн, — прошептала я. Он оказался рядом быстрее, чем отреагировал тролль, приведший меня.

Молча прильнула к нему, боясь расплакаться. Он тихо спросил: "- Цела?!!", поглощая меня глазами. Я, не в силах говорить, только кивнула.

Рэн обнял меня и бережно прижал к себе.

— Сильвия, я сделаю все, чтобы забрать тебя у них, — услышала теплый голос Рэна, в то время, как его рука нежно гладила меня по голове.

— Я так боялся потерять тебя, — вздохнул он.

Затем кивнув троллю, охранявшему меня, сказал:

— Пойдем, — взял за руку, — Там Джем и волк, они не знают, что ты здесь.

Я не понимала, что происходит, совсем, но надеялась, что сейчас он все расскажет.

Пока шла, пыталась, понять, где находимся, и что происходит.

В сопровождении тролля-охранника, вышли с укрепленного каменным забором двора, и завернув за угол, попали на поляну, заставленную этими самыми палатками.

Там, уже собрался весь лагерь троллей, но там же, нас ждали и друзья.

Джером на миг застыл, затем стремительно приблизился ко мне.

— Малышка, а я уже собрался тебе булочки с напильником печь… — выдохнул он, крепко-накрепко прижимая меня к себе.

Волк тоже наслаждался, просунувши голову под мою руку, всем извивающимся телом показывая, как он рад. Вдруг раздался голос Рэна:

— Я, пользуясь древним законом, вызываю сильнейшего бойца этого клана, на бой до смерти!

Обернувшись, увидела, Рэна, стоящего в боевой стойке с обнаженными клинками.

К нему, вальяжной походкой, подходил высокий тролль. Сильный. Властный. Надменный. Облаченный, в черную кожу — таких красивых троллей, я еще не видела.

Да, идиотка, нашла время любоваться… — одернула я себя.

Обернулась к Джему, он мне вкратце объяснил, что победитель получит меня. Эльф вызвал вождя троллей на бой, до последнего. Условием победы, стало мое освобождение или заточение.

Я села прямо на землю, сил стоять не было. Волк незаметно подступил сзади. Уселся, склонив голову, на мое на плечо. Его глаза, изменили фокус, чтобы взглянуть на меня снизу вверх, отчего его мордочка приобрела очень потешное выражения.

Но улыбаться сил не было. Я, конечно, понимала, что эльф меня вождю не отдаст, а что если он погибнет?!! По виду, боец тот тоже хороший.

Происшествие с похищением меня, в общем-то, не сломало, но "розовые" очки приподняло. И теперь я, гораздо сильнее переживала за неудачный исход.

Джером де Гай.

— Я буду рядом с тобой, не бойся. Хорошо? — обратился я к Силь, пристраиваясь рядом.

Не предполагал, ни на минуту оставлять ее, среди агрессивно настроенных троллей.

Если задумка Рэна не удаться, то я все равно, не дам им до неё добраться. Даже, если мне придется драться со всем кланом.

Я скучал по ее обществу. А ведь сначала решил что она "скучно-обыкновенная"…

За ее "обыкновенностью" скрывались доброта и мужество, восхищающие меня. У нее легкий характер и замечательно-доброжелательное приятие мира, и абсолютная наивность… в придачу.

Целиком и полностью переключил внимание на Рэна.

Взмах руки и схватка началась.

Вождь, тут же, бросился в атаку. Тролли восторженно вопили, поддерживая вождя.

Воином тролль, был отличным, и Рэну пришлось несладко. Ростом, выше эльфа на целую голову.

Крепкие рельефные мускулы, выдавались даже под одеждой, узкие кожаные штаны, плотно облегали ноги. Сильный, хорошо тренированный боец, ударами своих клинков он засыпал Сиенарэна.

В неестественно быстром темпе, бой недолго продолжался, вождь начал уставать, поэтому, он старался скорее закончить бой. Тролль рывком подскочил к эльфу и сходу нанес несколько хитроумных ударов клинками, сверху. Увернуться Рэну почти невозможно.

Но к удивлению окружающих, эльф легко ушел в сторону и при этом, незаметно полоснул клинками, по рукам противника. Он проделал это, так быстро, что многие стоявшие, недоуменно рассматривали внезапно потекшие, по рукам вождя, струйки крови. Тот, озверел и ринулся в новую атаку. Она вышла хуже, чем предидущая — ошибившись, вождь обрушил удар мимо противника.

Эльф, уклонившись, сделал подсечку, роняя вождя лицом в грязь. Рэн сразу придавил тролля ногой и приставил клинки к его горлу.

Тролли, окружавшие нас, угрожающе заревели и начали двигаться на эльфа.

Внезапно, послышался невыразительный голос, и рев разгневанных троллей резко смолк.

— Стойте, чужеземцы, раз вы решили использовать древний обычай, выяснения сильнейшего, то разрешите мне воспользоваться, таким же, древним правом, выкупа проигравшего: жизнь или дар.

На встречу вышел старый тролль. Он шел медленно и тяжело, было видно, что железный посох в его руках, не для красоты. С трудом добравшись, под гнетом старости, он продолжил:

— Жизнь моя, на вряд ли, кому нужна. А вот дар, для вас, у меня есть, — с этими словами Старик тролль, вытащил из-за пазухи, какое-то украшение на цепочке. Небольшой обломок горного хрусталя, необычайной красоты и чистоты, на котором была аккуратно выгравирована руна. Я засмотрелся, камень приковал мое внимание. Я оставил Силь и подошел к эльфу.

Рэн почтительно сказал старому троллю:

— Мы признаем древнее право на жизнь вождя, но нам необходимо знать, зачем он похитил девушку, что за камень ты нам показал и что здесь твориться? Почему вы стоите военным лагерем, вдали от своих земель?

Воспользовавшись мигом тишины, тоже спросил у старика:

— Кто вождь тебе, для чего ты его выкупаешь? И что тебе известно о делах, творящихся в мире?

— Вождь мне внук, и единственный наследник. Если его не будет, начнется междоусобица, кровь и предательство…Тяжело переступив, перенеся вес с ноги на ногу, старый тролль продолжил:

— О том, что твориться на свете, знаю не много: оракул нашего мира, когда-то давно, сделал предсказание о троих героях. Кто они, злые или добрые, что должны сделать — не знаю. Но из поколения в поколение, у троллей, передается сказание о великой беде, которую должны преодолеть с помощью вот этого камня, — он приподнял руку с драгоценностью, объясняя дальше:

— Кем будут эти герои, никто не знает, но их будет трое. Даже моих утомленных мозгов хватило на то, чтобы прибавить одно к другому и понять: троим чужеземцам, нужен камень, для избавления мира от беды, — тяжко вздохнув, он добавил:

— А на моего внука не обижайтесь. Он сделал то, что от него требовал враг, ради своего народа: привел нас сюда и похитил девушку. Говорил он с трудом, отдыхая через слово.

— Вы наверняка знаете, что стало с людским королевством. Поэтому, он пытался избежать подобного. Кто тот, кому он служил, и что хотел от человечка, не знаю. Именовать его, можно по-разному, но где противник и что он задумал, мой внук не скажет. На него наложено заклинание безмолвия… Старик медленно передал камень в руки Рэну.

Тот поблагодарил его, спрятал оружие и собрался уходить. Но старик предупредил:

— Что умеет камень, не ведаю, но точно знаю, что он не один. Есть подобные ему.

Мы еще раз поблагодарили, последний раз взглянув на поверженного молодого вождя, сидящего с отсутствовавшим видом на песке.

И быстро пошли к Силь, сидевшей в обнимку с волком. Рэн подойдя к ней, одел, таинственное украшение ей на шею:

— Ты к нему имеешь большее отношение, чем мы. Тролли выбрали тебя, платой за покой.

— Да, я знаю, меня должны были передать какому-то лорду Пилсу. Слышала разговор вождя с кем-то. Что-то еще, о тройке. Рэн и я, переглянулись.

— Старик соврал о безмолвии?

— Не знаю, — она на мгновение замолчала, оценивая, — Вижу, вы оба в курсе.

Силь вопросительно уставилась на нас.

— Про лорда Пилса поподробнее… — попросил я, — Мы не многим больше тебя, узнали. Какую-то великую беду, должна остановить какая-то тройка, поможет вот этот камушек, ну и все.

— Я слышала только обрывок разговора, и тоже все рассказала, — вздохнула Силь, — про этого лорда, ничего кроме имени не слышала, только о его приказе разбить какую-то тройку. Тролли решили, что это, мы и похитили меня.

Старик с помощью двух помощников, втащил вождя в портал и отбыл, лагерь вокруг нас стремительно сворачивался. Через пять минут поле опустело.

— Вот это скорость — восхищенно протянула Сильвия. Во всем этот человечек, видит светлую сторону, покачал головой я, поворачиваясь к эльфу, пожаловался:

— Так и не спросили, откуда здесь, каменные здания и как сюда попали тролли.

— На это, я отвечу. Здания, это бывшие людские казармы, Триста лет назад, здесь проходила граница одного из людских королевств. После войны с гарххами, окончившейся людской победой, границы перенесли намного севернее, по договору. Ну а тролли просто поселились здесь по приказу, этого таинственного лорда. Никаких загадок…

Сильвия.

Мы, достаточно далеко отъехали от троллей, чтобы сделать остановку и отдохнуть. Разобравшись с конями и поужинав, уже традиционно, развалились около костра.

Сперва, меня посвятили в подробности моего розыска — это эльф.

Затем устроили головомойку, с выслушиваньем нелестных слов, о глупых прогулках — это гархх. Чтобы отвлечь, от праведного гнева, рассказала:

— В детстве, мама читала иномирскую сказку, про храброго зверя, его звали — Рики. Думаю, что имя Рики, подойдет волку. Правда? — осведомилась я, ловя взглядом волка.

Тот, сделал вид, что глупые разговоры, его вообще не касаются. При этом, картинно зевнул и растянулся на земле.

Первым отреагировал любознательный Джем:

— А что за зверь, этот Рики?

— Не помню, как называли этих зверей. Совсем, — я покачала головой, — В той книжке, ещё картинка была, на ней он нарисован. Такая потешная зверюшка, с носом похожим на равносторонний треугольник. В общем, будем волка звать Рики! — подытожила я. Рэн в очередной раз, обняв меня, критично сказал:

— Ну, какой он Рики, с таким размером?! А зверьков мангустами звали, видел как-то раз, рыжие или песочные, с полосками, ростом чуть меньше кошки, с действительно забавным носом…

— Хорошо, пусть будет Рик! — и, обратившись, на этот раз, к волку спросила:

— Ты не против? — Но мне показалось, что волка в данный момент, больше интересовали действия Рэна по отношению ко мне, чем мой вопрос.

Тот не сводил пристального взгляда с рук эльфа, взявшего меня

за плечи. Я оторвалась от эльфа и подошла к Рику.

Обхватив ладонями его мордочку, посмотрела ему в глаза, тихо прошептала:

— Ты зря не доверяешь Рэну. Он очень хороший. Ему я доверяю полностью, как и тебе. Не смотри на меня так скептично, хорошо? — волк потряс головой, предоставив мне самой расшифровывать этот жест.

— Я знаю, про твое задание, от лорда Пилса, но мне, это не мешает полностью верить тебе… — тут я замолчала, кляня на все лады свой глупый язык. Рик сжался, уронив голову на лапы, закрыл глаза.

Мне абсолютно не хотелось его обидеть.

По этой же причине, об услышанном разговоре, не сказала друзьям. Я чувствовала, что волк, какое бы задание не получил, не принесет вреда. А эльф, с его дотошностью, будет, по меньшей мере, его пытать. О других возможностях и думать не хотелось, но понятно, что ничего хорошего, вражеского резидента, не ждет. Я привязалась к волку, поэтому такое направление событий меня, не устраивало.

Мне совершенно ясно, что он не враг. А теперь, своим языком, я все испортила. Грустно вздохнув, поцеловала Рика в нос:

— Рик, прости, пожалуйста, я только хотела сказать, что доверяю тебе как Рэну!

Волк все сидел, сгорбившись, уткнувшись носом в песок.

— Ну, пожалуйста, не обижайся, хорошо? — робко попросила я.

Джему не нравилось, что я что-то шепчу волку, и он съязвил:

— Рик, ну дай ты ей, наконец, то, что она просит, а то она тебя уже всего облизала! — я взглянула на него с гневом, но ругаться не стала.

Мало того, что Рик обиделся, только с Джемом поссориться осталось — не хочу.

Джем, нахально улыбнувшись, подложив руки за голову, растянулся на одеяле.

Махнув на него рукой, переключилась на Рика. Тот так и сидел, тупо уставившись вниз. За всей этой картиной молча, наблюдал Рэн.

От его пристального взгляда, стало не по себе, будто я предаю друзей.

Рик, наконец, перестал изображать раненую статую, поднявши голову, уставился на меня.

Я вновь наклонившись к нему, спросила:

— Ты не обиделся?…

Договорить, Рик, мне не дал. Он мягко ткнул меня носом в шею, начал нежно облизывать. Я, смеясь, отталкивала его.

Наше веселье прервал эльф, которому это развлечение, не понравилось.

Приподняв меня за плечи, поставил на ноги. Затем смерив волка сухим взглядом, развернулся, не проронив ни слова, сел к костру.

Эльф, по-видимому, чувствует себя очень комфортно в роли опекуна, настолько, что иногда, его даже жаль одергивать. И не благодарно… Я грустно вздохнула, и безмолвно проглотила свое возмущение. Слишком, он мне дорог, чтобы оскорблять его, из-за ущемленного самолюбия.

Успокаивая себя присказкой о том, чем бы эльф не тешился, лишь бы не расстраивался, погладила вновь загрустившего волка.

Вернувшись к костру, устроилась рядом с Рэном. Он, нежно стиснул мои ладошки, сплетя наши пальцы. Прикосновения Рэна, застали меня врасплох.

Внезапное, но своевременное "Хм" Джерома, вернуло в действительность.

Мне было, ужасно неловко. Ну, почему я попадаю в такие ситуации?!

Рик сидел невдалеке, с нестерпимым унынием в глазах, Рэн держал меня за руку, но взгляд его был совсем грустным. Джером, нахмурившись, переместился ближе к костру.

В глазах гархха промелькнула злость. Он посмотрел на эльфа и отстранил взор к костру:

— Ты эльф, все же, сумасшедший! Поверить не могу, что я с тобой пошел! Заявиться к озлобленным троллям, фактически без поддержки, без ничего… — это… это… — Джером от возмущения запнулся, стараясь не выпалить гадость вертевшуюся на языке: — …Настоящий…идиотизм.

По-видимому, на того обрушилось осознание происшедшего. Я про такое, читала, вероятно, эльф тоже, потому что, он, не стал обижаться на Джема, вздохнул и сказал:

— С троллями по-другому нельзя. Мы сделали, единственно правильное, что было в наших силах, и выиграли.

Все замолчали, думая о своем. Тишину нарушил Джем:

— Ну, все послезавтра будем в форте, и главное… — промурлыкал он, — конец сну на земле, да здравствует кровать и пастели! Все встрепенулись.

Начали стелить, готовясь ко сну. Первым дежурил Рэн, потом Джем и последний Рик.

Проснулась я, на рассвете. Рик тихо сидел, около красных углей потухающего костра.

Осторожно достала серый костюм из рюкзака, и отправилась к реке, купаться. К моему немалому удовольствию, никто не проснулся, и потопал за мной, только Рик.

В компании с волком, страшно не было, все вокруг, казалось, уютным и безопасным.

Птицы пели, по-весеннему многоголосо, лес шумел, перешептываясь с забежавшим ветерком — а над головой, куда ни глянь, светлело небо.

Оставив Рика сторожить подходы к моему пляжу, нырнула с головой в воду. Если бы, не сверх грязное состояние, меня на это ледяное испытание, добровольно никто не загнал.

Быстро искупавшись, еще шустрее, натянула одежду на мокрое тело.

Рик, встретив меня, заюлил вокруг, махая хвостом. Ну, собака собакой.

К моему возвращению, все были на ногах, седлая лошадей.

Я засунула останки черного шелкового костюма, в угли и костер на некоторое время, весело занялся.

Жалко…я вздохнула.

Заказала в столичной лавке, два походных костюма: серый и черный. Оба для путешествий.

Но носила, перемещаясь порталами, только черный, он мне нравился, в отличии от другого. В сером костюме, решила путешествовать пешком, не опасаясь, его в лесу порвать.

Ладно, обойдусь без походных костюмов, после последних приключений, желание путешествовать, как-то совсем притупилось.

Вернусь домой, буду ходить только в платьях!

Глава 4. Лимонный городок

Дорога от лагеря троллей до форта заняла чуть больше суток, и к воротам, обнесенного надежным забором, городка, всадники подъехали в полдень следующего дня. Заплатив обязательную гостевую пошлину, они без затруднений попали внутрь.

Форт располагался на крутом берегу горной речки, которая пенилась и бурлила в ущелье, опоясывая полукруг. Защищенный, со стороны эльфов — крутым обрывом и рекой, со стороны людей — каменными стенами, укрепленными массивными блоками из тяжелых бревен с бойницами.

В крепости обитали в основном военные с семьями или те, кто уже отслужили свое и теперь отдыхали, няньчаясь с внуками.

У входа, возле гигантских ворот, располагались дежурные войска. Хотя он строился для защиты людских земель от эльфов, люди в нем, всегда жили спокойно и мирно.

Эльфы, не та раса, которая любит воевать, или "осваивать" земли.

Ученикам Валаров, по их мнению, агрессия дана Создателем, только для того, чтобы направлять её, на собственные недостатки, а не распылять гневом, на окружающих. Хотя, эльфы отменные бойцы, и воинское умение, возведено у них, в ранг искусства.

Внутри Форта, царило архитектурное без… многообразие.

Узкие улочки, с крошечными домиками, сменяли проспекты с величавыми особняками. Хотя, их габариты, выглядели большими, только в сравнении с предыдущими домиками. Попадались там и дома, стоящие как слепцы, с пиратскими повязками из сбитых досок.

Горожане, видимо, предпочитали яркий желтый цвет, остальным. Заборы, дома и даже, некоторые крыши, были лимонного цвета. Около ярких жилищ, то здесь, то там, виднелись редкие кустики: зеленые островки, среди желтого моря. Все это, придавало кукольное очарование, военному городку.

Мостовая, из крупного булыжника, сменялась настилом из крепких досок.

Путники остановились в единственной городской гостинице. Пока она пуста, но и сюда, уже добрались, первые беглецы из людской столицы.

Вокруг несчастных людей, собралась толпа. Кто-то хотел расспросить о родных и знакомых, кто-то собирался помочь. А некоторые пришли просто, из любопытства, ужас и размер трагедии в столице, до них ещё не дошел. Рассказы свидетелей, казались им, лишь занимательной новостью, не более.

Сиенарэн де Айвен.

На это раз, расположились с комфортом, в отдельных номерах. Разместить Рика, я хотел вместе с собой, но хвостатая сволочь, игнорируя мои попытки, отправился в номер с Сильвией.

Стоя в коридоре, перед номерами, условились встретиться на закате и поужинать.

Войдя в номер, я с тоской посмотрел в сторону ванной комнаты. Времени нет, нормально искупаться и отдохнуть…

Заклинанием очищения привел себя в порядок, собрался и направился за новостями, к другу, бывшему главе разведки.

С тех пор, когда я был здесь в последний раз, городок сильно изменился. Редкие деревья — стояли могучими исполинами, некоторые дома, стали так ветхи, что казалось, рухнут в одночасье от дуновения ветерка.

И конечно, этот вездесущий желтый цвет….

Тот, кто решил так покрасить военный форт, предполагал, что эльфы, от этого желтого безобразия, будут мгновенно падать без чувств и сдаваться в плен, морально подавленные жутким уродством.

Дойдя, до крепостной стены, нашел знакомый дом, желтого цвета. Единственно, что можно сказать в его оправдание, перед фасадом на небольших клумбах были высажены желтые цветы, и этот небольшой штрих, приятно смягчал, покраску дома.

Постучался. Дверь открыл хозяин. Юлиун улыбнулся и вежливо кивнул, узнав меня. Но совершенно не удивился, обнял и добродушно сказал:

— Все думал, когда появишься, "Рожденный с клинками"? Ожидал твоего включения в игру. И когда, мне рассказали, о твоей гибели, был уверен, что ты, в центре событий. Угадал? — склонив голову, ожидал ответа.

— Всегда дивился твоим предсказаниям, — ответил я, обнимая Юлиуниэля в ответ.

Казалось, расстались только на прошлой неделе, а на самом деле не виделись почти двести лет, переписываясь по необходимости.

Юлиун жил отшельником и если бы, не поручение Владыки, мы бы, не познакомились.

Хозяин провел меня, в маленькую чистенькую комнатку. Предложив занять единственное в комнате кресло, а сам, извинившись, вышел за эльфийским вином и фруктами. Традиции гостеприимства Юлиуниэль, чтил всегда.

Я огляделся. Комната в тепло-коричневых тонах, была образцом людского практицизма. Добротная дубовая мебель, однотонные ковры — уютно. Ни оружия, ни эльфийских украшений — очеловечился совсем.

За прошедшие века, Юлиун не изменился: те же по-людски, коротко остриженные волосы, тонкие эльфийские черты… Его лицо, притягивая всеобщее внимание в имперских чертогах у Владыки Эльфов, с потрясающим успехом, терялось людской в толпе. Достаточно надеть головной убор, сделать незамысловатое лицо и ссутулить плечи, чтобы никто не догадался о его эльфийском происхождении.

Вернулся гостеприимный хозяин. Разложив вазы, с угощением, на небольшом столике из вишневого дерева, открыл кувшин вина и достал изящные бокалы.

Разлив эльфийское вино, жестом пригласил присоединиться.

Я с благодарностью принял угощение. Хозяин принес второе кресло, где удобно расположился сам.

Пригубив вино, мы начали беседу:

— Ну, раз ты ждал меня, значит, есть что интересное? — боясь надеяться, спросил я.

— К сожалению, не много. Про людской город ты уже знаешь?

— Да, ты верно догадался, я был рядом.

— Хорошо….знаешь о предсказании и талисманах спасающих от беды?

— Очень смутно, поведай.

Тот, отпив немного вина, закусив засахаренной ягодкой, принялся рассказывать:

— Все крайне смутно: талисман оставили Древние, как защиту. Что он делает, как его активировать и прочие тонкости — не знаю. Могу единственно добавить, что его надо собрать, — нахмурившись, он продолжил.

— Предсказание, сам, не читал. Говорят, его добыть почти невозможно. Оно о том, что героев спасающих мир трое, остальное — уравнение со всеми неизвестными, как и полагается в предсказаниях, — Юлиун вздохнул о чем-то своем и грустно добавил:

— Подробности, можно узнать только у Древних. Они талисман делали и должны знать для чего он. Так что, без путешествия в горы, не обойтись.

— Я собирался, поговорить с ними. А на счет гарххов, что известно? Что с их столицей?

После моего вопроса, лицо у Юлиуна вытянулось, он был, не в шутку озадачен…

Та-ак, то ли сюда новости не доходят, то ли гархх пошутил. Юлиуниэль помолчал, и озадаченно потерев ладонью лоб, добавил:

— Да, главное забыл сказать: полностью исчезла магическая связь над миром…

— Я узнал об этом, до нашествия фипасов на людской город, пытаясь предупредить людей. Тогда и про блокировку порталов догадался….а об столице гарххов Таливере, сообщил гархх, получив письмо из столицы что на них напали дракодилусы. В столице смогли дать отпор. Подозреваю, что они в окружении, а вокруг все отдано на откуп этим тварям.

Юлиун, сделал свои выводы из моей новости:

— Значит, происшедшее в людском королевстве, только первый шаг, затем гарххи, а потом…эльфы!!! На орков и троллей централизованно не нападешь, кланы рассеяны, ведьмаки отдельными городами. Значит, что следующий удар будет по эльфам. Как предупредить!?

Я пожал плечами, что тут скажешь. Если нет порталов, туда быстро никак не попасть.

— Предполагаю, что удар по нам может, нанесен прямо сейчас…пока нет связи. Ни мы предупредить, ни они о помощи попросить — не сможем. При самом лучшем раскладе, гонец раньше чем через две недели добираясь по тракту, в Дильван не попадет…

Молчание затянулось. Одним глотком допив вино, я добавил:

— Такая же ситуация была в Орессе. Предупредить не смогли… Юлиун, невидяще смотрел на меня. Есть еще один важный вопрос:

— Что ты знаешь о лорде Пилсе?

— Ничего конкретного. Колдун иномирский, бездушный, бессмертный. Появился у нас недавно, особо активную деятельность не проявлял. Ничего плохого на него нет. Совсем! Сам понимаешь, что это значит. Он посмотрел на меня, тихонько потягивая вино.

— Да, конечно, то ли он ангел, то ли сдвигает с дороги мешающих.

Я тяжело вздохнул и отвернулся. Ничего конкретного, и так ясно, что бездушный, черный маг, хорошим не будет.

Юлиуниэль, снова налил мне эльфийского вина, урожая, фипас знает какого года, и продолжил, заинтересованно смотря мне в глаза:

— Ты, это все связываешь с ним?

— Да, но доказательств нет, так, случайно подслушанный разговор…

— И никаких рычагов давления… — озабоченно поджал губы Юлиун. Он, в любой момент, может переправиться в другой мир, а потом вернуться обратно!

— Да, он действует поступательно. На людской территории перекрещиваются все дороги мира. Он их перекрыл. Затем блокировал гарххов. А на счет нас…, боюсь, об этом мы скоро узнаем…

— И то, что узнаем, нам совсем не понравиться, — добавил я, потирая виски. А что тут сделаешь?!

— Сейчас отправлю гонца, но сам понимаешь… — устало откинувшись в кресло, пустым голосом сказал Юлиун.

— Да… Не успеет, — подтвердил я.

Замок на берегу моря.

На море штиль; белые барашки волн, брели к берегу, дотрагивались и тихим шелестом убегали от прибрежных скал. Казалось, они наносили визиты гордому, белоснежному строению, стоящему на берегу. Замок милостиво принимал их поклоны, оставаясь таким же невозмутимым.

После безуспешного поиска злополучной тройки, слуга вернулся в замок. Там, его ожидал раздраженный лорд.

У гархха пересохло во рту, скверные известия, с которыми он шел к колдуну, могут стоить жизни ему и его детям…

Лорд Пилс взбешённый предательством троллей, вслух обдумывал кару для предателей, остановившись на чуме.

— Это решает проблему. Для неё, не важно, сколько кланов у троллей!

— Мой лорд, Древние покрыли мир защитой, и таких болезней у нас нет.

— Иномирскую подкинем…

— Не выйдет, защита уничтожит. Ни оружие иных миров, ни болезни, к нам попасть — не могут.

— Ладно, я подумаю над этим. Подбросим порошок, от которого рождаются одни мальчики, одно поколение и троллей не станет, или нет, лучше распылим зелье, от которого детей совсем не будет. Бескровная война без затрат, самое выгодное занятие.

Он довольный потер руки. Гархх выслушивая Лорда, содрогался от ужаса. Троллей он не любил, вообще никого не любил, кроме сына и дочери. Зато их, любил так, что готов умереть. Представив себе, что из его жизни забрали этот свет, его детей, он побледнел от холод сжал его грудь в когтистый кулак.

Колдун смотрел куда-то в сторону окна, гархх обернулся за его взглядом. В комнату падал усталый вечерний свет, пылинки кружились в отсвете, играя в торнадо. За окном шумело море. Колдун задумчиво произнес:

— Жаль, у меня нет времени, я бы этим порошком очистил мир, и тогда бы, совсем не пришлось воевать с туземцами. Шахты с магием, были бы мои…

Гархх перевел разговор с жуткой темы:

— Население в Таливере держит оборону, вокруг столицы пажити и большинство населения уничтожены. Тройка из предсказания скрылась. Маги отыскать не могут, разослал шпионов в восточном направлении. Пока ничего.

— Точнее? Почему шпионы не в курсе? И где провокаторы, нанятые тобою?!!

Гархх замер на мгновение в недоумении.

— Тройка прикрывается магией забвения, шпион выяснил их путь, только по рассказам пары избитых в таверне людишек. Они, видимо, под заклинание не попали, так как все остальные: трактирщик и гости — в глаза троих не видели, и даже на смех подняли, когда он заикнулся о компании гархха с эльфом.

Колдун страшно разозлился. Ноздри его раздулись, губы сжались, глаза превратились в щелочки. Слуга боялся вздохнуть, что бы лишний раз не привлечь внимание лорда к себе. Он бы, никогда, не связался с этим психом, если бы не сын. Умный, смелый, не чета племяннику, сыну братца императора, родного мне по отцу.

Гархх никогда не ощущал с ним родства, хотя очень любил свою старшую сестру, родившуюся у мамы в первом браке. Она вышла замуж и уехала к мужу в другой мир, на родину гарххов, оставив его одного на сотни лет. До появления детей.

Гарххин, бывшая их матерью, случайно погибла попав под действие экспериментального боевого заклинания (военной разработки гарххов, проводимой в обход запретов).

Ее он — не любил, но уважал и безмерно заботился, как о матери своих детей.

Древние, давно запретили боевые заклинания. Он сам, долго искал сыну учителя владеющего ими, но так и не смог найти.

Говорили, что и у эльфов, такими навыками владеет только пара старых мастеров. У гарххов, таких — не осталось.

Внезапно тишину прервал колдун, вернув слугу в свой кабинет, в башне:

— Что с эльфами?

— Подготовка завершена. Осталось доставить сосуды с туманом, к эльфам. Жду Ваших распоряжений.

— Отлично, начинайте… Его настроение, вновь скакнуло вверх. Его на этот раз, колдуна привела в хорошее настроение, мысль, что он, легко разделается с "бессмертными и мудрыми" эльфами.

По мнению гархха, тот страдал отсутствием самокритичности и резкими перепадами настроения.

В это время Пилс, довольно улыбаясь, начал свое славословие:

— Я зло, и стал таким ещё восемьсот лет назад, когда продал душу, за могучий магический дар, — криво усмехнувшись, он, продолжил, бодро барабаня пальцами по столу, — Как ты успел заметить, антураж не соответствует, принятым в обществе представлениям о злодеях: мрачная пещера, черные облачения и злобный рык. Но на самом деле, самые страшные и кровавые злодейства, творятся именно в таких, милых местах.

Гархх тяжело вздохнул и приготовился в очередной раз выслушивать эту чушь.

— Я уверен, — воодушевляясь собственным рассказом, продолжил лорд, хлопнув ладонью по столу.

— Что ассоциативная связь, в головах людей и нелюдей, такая: богатый — значит достойный и приличный, а бедный — это подозрительный и никчемный, — весело сообщил Лорд Пилс.

Получается, он умнее, всех месте взятых… Гархх скептично слушал болтовню колдуна.

Тот, самодовольно продолжил:

— Половину дара, я потратил на обман, тех самых демонов, которые мне его дали. Мы, люди, хитрее и добрых и злых слуг Создателя, — уже совершенно непонятно, чему радуясь, надменно вещал лорд Пилс.

— А как это у Вас вышло? — полюбопытствовал для приличия, гархх.

— Я потратил большую часть, магического дара на бессмертие, тем самым, оставив демонов с носом. И ни за что, теперь не умру, а ведь душа переходит к ним, только после смерти, — заливаясь, словно от чего-то, смешного, объяснял он.

Гархх отвернувшись, брезгливо наморщился. Он связался с этим психом, когда потерял надежду на трон, для себя и своих детей. Тут его размышления прервал вопрос лорда:

— Что там с императором? Ты принял меры по привлечению сторонников?

— С вашего позволения, я предупредил, о нашествии дракодилусов, чтобы успеть спасти столицу. И захватил представителей аристократических родов.

— Мы договаривались, что если ты поможешь мне, прийти к власти, то я став хозяином, назначу тебя императором гарххов. К чему эти сложности? — лорд презрительно скривился.

— Мой лорд, мы раса воинов, а не земледельцев. Основная масса населения, находиться в городах, особенно в столице и если её уничтожить, мне править будет некем. Спокойно, пряча раздражение, пояснил гархх.

— А где твой сын? Он вроде был у эльфов? Или ты его не вызывал?

— Я выманил его сюда, но по дороге он исчез, где-то в людских землях… — гархх не сдержался и горько вздохнул. Лорд, не теряя веселого настроя, продолжил сыпать соль на раны:

— Отличная проверка, для него. Выживет, значит — достойный сын. Нет, значит, такой наследник не нужен…

— Мой лорд, что узнал волк? — гархх решил отвлечь господина, от своей семьи.

— Ничего… Он решил, что сможет от меня избавиться. Я наблюдал! Похоже, он нашел тех трех, там были гархх и эльф. Я уж подумал, что раз трое, должны быть разных рас, а Вольтер у нас человек, то вот они и собрались. Получается, я им третьего и прислал. Но нет. К троллям он заходил в компании врагов, а они пришли туда за девушкой. Человеческой девушкой. Так, что, третий у них — уже был.

— Вы уверенны, что они, и есть, та самая тройка из предсказания? Вроде, рано им собираться? Мир, Вы еще не захватили. В предсказании, так было? — тихо спросил гархх.

— Вероятно, они, еще не в курсе. Сам посуди, как еще, было объединить троих, таких разных: эльфа, гархха и человека? Вернее даже четверых, с ними мой волк… А вот с предателем, придется разобраться, и заставить, выполнить мой приказ…

Рик.

Если бы я, писал книгу с фэнтезийным сюжетом, то про себя настрочил так: "Иномирский студент, 3 курса факультета философии, с инетовским ником Чейзер, абсолютный мажор, случайно отыскав в библиотеке книгу перехода, попал в окружение замка злодея". Банально, но верно…

Попал я, не в сам замок, а в соседнюю точку перехода. Меня ошалевшего от происходящего, какие-то глазастые бестии приволокли, к замку этого гада… лорда Пилса.

Сначала, старался объяснял Лорду Пилсу, кто я и чем занимаюсь, рассказывал ему о себе, заодно уговаривая, отправить меня домой.

Тот, только посмеялся, над моим желанием вернуться, и отправил меня в шахты, добывать колдовской минерал — магий, необходимый ему для магических экспериментов, о чем, впоследствии, я узнал от заключенных со мною рабов.

Нас было мало и мы не умирали от голода, но в остальном, на своей спине получали глубокие знания о рабстве, изучаемые в наших школах в пятом классе, на уроках истории Древнего мира.

Через три года, лорд Пилс решил, что в образе волка, я буду ему полезнее, и, не смотря на мое дикое сопротивление, обратил в хищную зверюгу.

Мыслил я, по-человечески, хотя сначала, жалел об этом, предпочитая стать животным полностью.

Позже, были моменты, когда от ощущения собственной силы, я просто ловил кайф… Тогда, я вырывался из действительности и летел, не ощущая ног, устремившись вперед, с ощущением счастья и полной силы и слияния с жизнью. Это примиряло с пребыванием в шкуре, но…

После недели пыток, мне привили "хроническое послушание". Затем, решили сделать убийцей и шпионом.

Три года — раб. Теперь — убийца.

Отправили — дав задание: уничтожить троих, без конкретных описаний, так мелочь, они должны быть разных рас и все…

Тот урод, настраивающий портал в людские охотничьи угодья, "удружил". Выскакивая из портала, я попал в ловушку, зная лорда, думаю, что это его "шутка".

После суток мучений и самоистязания, я все-таки смог убежать, вместе с капканом.

С трудом брел, с перебитой ногой, до тракта. Перед глазами, все плыло. Несмотря на дневное тепло, мне было жутко холодно.

Когда, плюнул на все, почти с радостью завалился под дерево — сдыхать. Вдруг… появилась девушка. Милая, похожая на наших, родных, из моего мира.

С местными, кроме слуг Пилса, попав сюда, я не общался, тем более с девушками. Был рад, напоследок, увидеть нормальное лицо. Но тут, на ее зов появились два нелюдя…

Внезапно до меня дошло, да это те самые, кого я должен был убить. Мерзко.

Быстро, будто неделю репетировали, они вылечили мне ногу: сняли боль и срастили лапу. Я встал, и прошелся слегка прихрамывая по привычке…

Один из них, белобрысый эльф, блин, натуральный, подкалывал девушку, что излеченные ею, скоро вереницей за ней, ходить будут. Она успокоила, что не будут…

Будут, будут, даже не сомневайся.

Поев первый раз, за несколько дней, я решил немного отдохнуть.

Они, почти не отдохнули, поели и в путь, только пыль за конями.

Как начало темнеть, двинул за ними, отыскивая их след по запаху, одно из волчьих преимуществ.

* * *

Прошмыгнув на постоялый двор, поднялся наверх. Тут я растерялся… Дверь, куда вошла девушка, передо мной, но закрыта. Шум поднимать, нельзя…в отчаянье поскребся…

Девушка открыла и впустила внутрь. Обрадовалась!

Я сидел, рассматривал: она, на несколько лет, младше меня. Усталое лицо, пепельно-серый волос, зеленые глаза и аппетитная фигурка.

Я пропал! Тут любая красавицей станет, после трех лет одиночества, но эта и в моем "сытом" мире, выделялась по всем параметрам, а главное, она первая, кому в этом долбанном мире, не плевать на меня.

Раньше, у себя, жил с родителями, учился.

Жизнь-песня, на всем готовом, родители и бабушки, для которых ты свет в окошке… ничего не ценил.

Никогда.

Даже, частенько, доставала их забота, поучения, смешные страхи за меня, казалось, так всегда и будет.

Друзья, веселья от души… Учеба в универе… Оттянуться, как следует, — было смыслом жизни… И так глупо, все потерять.

Последние три года, в шкуре раба, вколотили, в эту самую шкуру, переоценку утраченного.

Когда Силь, украли тролли, я совершенно озверел, от злости. Представляя, что будет, когда эта добрая девчонка, попадет в руки подобной твари — лорду Пилсу.

Я боялся опоздать, понимая, что она у него, долго не выдержит, и я буду снова одинок, в этом мире. На возвращение, уже не надеясь…

Если, будет в моих силах, ни за что не дам этому… лорду Пилсу, добраться до друзей. Мне терять, больше нечего. Эта тварь все забрала — даже человеческий облик.

Теперь, прилипшей тенью, хожу за Силь. И страшно нервничаю, когда она уходит одна, тем более, после моего "предательства", охота за ними, только усилится.

Когда мы прибыли в гостиницу и быстро разошлись по своим номерам, то не забыли главное: предварительно заказать обед. Это очень хорошо, я зверски проголодался.

Как не пытался эльф мне помешать, мы вместе с Силь, пошли в номер. Проводив довольную Силь купаться, я улегся у дверей в ванную комнату, ожидая, пока она выйдет. Силь, судя по всему добравшись до воды, забыла о голодном волке, а ведь, обед уже принесли! Я тяжело выдохнул…

Выбравшись, наконец, из ванны, Сильвия сгрузила весь обед — мне в тарелку, предпочтя обеду кровать.

Перекусив, я завалился к ней. Но спать — не получилось…

Что-то потревожило. То, что происходило со мной…

Мертвенный холод, вползал в мысли. Я, неизъяснимо терялся, в этой мерзлоте, постепенно отключаясь.

Из последних сил, выполз с номера, выбираясь из номера. Остатками сознания, понимая, что помочь мне могут, только эльф и гархх…

Почти не надеясь… Тихо взвыл, ползя по коридору.

Двери приоткрыл гархх, держа меч наготове… Из последних сил, рванул к нему, проклиная свою немоту.

Впуская к себе, Джем, осматривал меня, в поисках раны, со всех сторон. Я пополз, заглядывая к нему в глаза и прося, изо всех сил, помощи.

Джером де Гай.

Странные звуки послышались из коридора — стоны, скулеж?.. Слегка приоткрыв дверь, я выглянул.

По проходу полз…Рик. Тихо скуля, в глазах боль. Ранен?!? Что с Силь?!? Впуская его к себе, заметил, как меняется его морда.

Он всегда выглядел, слишком интеллектуально, для лесной зверюги, но теперь перемена на лицо, вернее на лице — передо мной, со злобным оскалом, стоял дикий волк.

Вот так оборотень! Ха… Из "интеллектуала" в дикаря, такого я еще не слышал!

Рик, недолго думая, кинулся на меня, метя прямо в горло.

Выбор у меня не большой, магии нет, меч в руках, но не убивать, же Рика!

Я быстро выскочил за дверь, захлопнув ее, перед самым носом волка.

Ситуация, глупее не бывает, стою теперь, у собственного номера, подпираю спиной дверь. Жду, фипасова эльфа.

Изнутри беснуется волк, со всей мощи кидаясь грудью на дверь.

Где еще так развлечешься? Я уже просклонял про себя Силь — с ее жалостью, эльфа — с его прогулками, волка, с его… Этого полностью, со всей родней.

Если, серьезно, больше всего, меня беспокоило то, что волк мог сделать с Силь…

Проверить, не могу, замок волка и секунду не сдержит.

Появился эльф, фу — ух… Не помню, что бы, кому-нибудь так радовался!

— Что с Силь? — всполошился Рэн.

Ни тебе, что случилось? Почему, ты тут стоишь? Как ты? Я вздохнул, смиряясь…

Ладно, я тоже за нее переживаю.

— Проверь ее номер, ничего не могу сказать.

Эльф мгновенно проскользнул по коридору и вошел в ее номер. Через секунду появился, улыбаясь:

— Спит. А что у тебя происходит?

— У меня волк оборачивается, видишь, вышел. Смущать не хочу, — невинно распахнув глаза, пояснил я, сдерживая спиной, новую волну бешенства. У эльфа округлились глаз.

Рэн сразу, стал похож на меня, я и говорю — странный эльф…

— Давай помогу…

— Дверь подержать? — спросил я, наивно.

Он не ответил, сосредоточившись на чем-то. Толчки за дверью прекратились, шум стих. Что это с Риком? Хитрит?

Настороженно открывая дверь, ожидал, что на нас, ринется волк, но он лежал, вытянув лапы как спящий пес, недалеко от входа.

Вокруг, все было даже не в стружках, а скорее, в опилках. В некоторых местах, двери больше походили, на бумажные.

— Хорошо, никто не прибежал на шум, а то объясняй, откуда бешеный волк в гостинице, — пиная остатки деревянного столика, заметил я.

— Нет, никто бы не прибежал, я наложил заклинание невидимости на волка. Его видят только те, кто знает, и заклинание тишины на весь этаж. Так что, единственная проблема с гостиницей — это, новые двери, мебель и уборка опилок.

Говоря, эльф осматривал волка, прощупывая его магически.

— Пока отказаться от уборки в номерах, чтобы не привлекать внимание, а выезжая оплатить ущерб. Рэн поднялся.

— Он не оборачивался. Это наведенная одержимость. За ним тянется шлейф магического поводка. Пока он не задействован, его не видно. А нынче он проявился. Эльф, задумался.

— Я знал, что с волком, не ладно, — рыкнул я в сердцах, с раздражением смотря на Рика.

— Нет, не справедливо, поводок, можно наложить на любого, а без него Рик верный друг. Единственно, меня озадачило и порадовало — под действием колдовства, он должен был порвать ближайшего к нему, в первую секунду. Она, конечно, под защитой, но… Ему хватило сил уйти от Сильвии и искать помощи у тебя.

— Да, он молодец, да еще какой… пришел рвать меня, и что теперь с этим героем делать? Отдать на растерзание, дверь твоего номера?

— Пока, свяжу магически. Потом куплю защиту от поводка. А ты можешь перебраться в мой номер. Наверно, ты еще не отдыхал?

— Какой тут отдых, когда кругом сплошные герои, — проворчал я сам себе, потому, что эльф, уже умчался на всех парах, вниз по лестнице.

С удовольствием искупавшись, остался в своем номере. Спать смогу и здесь, беспорядок мне не мешает.

И за Риком посмотрю, вдруг на него кроме поводка, еще какую-нибудь шлейку наложили?

Сильвия.

Въезжая в город, я с интересом смотрела по сторонам. В городе жили преимущественно люди. Хотя, Рэн, ехал к своим. Хоть бы удалось узнать, что-нибудь, о происходящем!

Устроившись, и прекрасно отдохнув, я выползла с кровати, недоумевая, куда делся Рик. С момента знакомства, он не упускал возможности поваляться и понежничать, лизнув в щеку или развалиться на моих руках, лапами к верху.

Оделась и отправилась в номер к Рэну.

Там сидела вся тройка, обсуждая последние новости.

У Рика на шее висело украшение. Интересно, откуда?

Рэн только пришел, уставший и пыльный. Только Джем, как и я, выглядел отдохнувшим.

— Ну, что пойдем ужинать, а то с утра маковой росинки во рту не было, — пожаловался бедный эльф.

— Ни маковой, ни конопляной… — отозвался Джем.

— Силь, смотри, что Рику эльф подарил.

Рэн взглянул на него, изучающее:

— Давай уж, рассказывай, раз начал… — подтолкнула я, устраиваясь поудобнее возле волка. Джем, пересказал случившееся с Риком.

Я знала, что он послан Пилсом. Да-а, этот тип время не теряет.

На деревянном полу сидеть оказалось неудобно, и я пересела на кровать.

Нелюди были удивлены моей спокойной реакцией на новость. Но объясняться не стала.

Раньше не говорила из-за волка, боясь, что Рэн его покалечит.

Теперь малодушно молчала, уже из-за себя. Не хотелось выслушивать умности типа: "Он мог тебя убить, почему ты нам, ничего не сказала?!!" Все обошлось, что обсуждать?

Раньше, слышала, что самые лучшие, умные, добрые, ответственные мужчины — зануды.

Теперь пробыв в обществе эльфа и гархха, подписываюсь под каждым словом, точно — зануды!

Конечно, с его точки зрения, поступаю глупее некуда, но я точно знаю, что волк не предаст, а заклинанием можно принудить кого угодно.

— Ну, что кушать идем? — спросила я.

Все быстро вышли из номера и направились вниз, в зал, где стояли столы.

"Великие стратеги" быстро уничтожили ужин, и теперь обсуждали, как лучше идти к Древним.

В это время, я боролась с жаренным мясом с помощью Рика, подбрасывая ему куски пожирнее:

— Может, хватит? — отодвинув свою тарелку, ласково сказала я, нежно чухая ему щечки, — А то заболеешь? Или станешь толстым и неповоротливым, как колобок.

Рик так недвусмысленно покачал головой, что я без слов поняла ответ: "С такой жизнью станешь…!" Я, вздохнув, отдала ему, весь ужин.

Великие стратеги, постановили, не теряя времени — в путь послезавтра. Потратив завтрашний день, на закупку необходимого снаряжения и теплой одежды. Бесполезных в горах лошадок, мы оставили знакомому Рэна.

Хорошо, тащить ничего не придется, с таким-то умением двух друзей паковаться.

Отправляясь спать, меня удивил волк, направившийся к Рэну добровольно.

Джером де Гай.

Наступил момент отправки. Весело вышагивая, наша компания направилась в горы. Впереди у нас числился только один населенный пункт, деревня Сторожки.

Запасы — изобильны, закупки делать не нужно, но миновать деревеньку, невозможно. Она располагалась у входа в ущелье, через которое предстояло попасть к Древним.

Дорога, еще не совсем горная, неуклонно шла вверх. Буковый лес, росший у подножья гор, сменили сосновые леса. Иногда вдоль дороги, весело плескаясь, бежали ручейки. Летом, большинство пересохнет, останутся только, постоянные родники, бьющие из-под земли, а не веселые остатки снега.

Первый день путешествия подходил к концу. Осталось немного, дойти до села и договориться о ночевке.

Волк отошел от вчерашнего. Эльф повесил амулет, магически закрепил от потери.

— Рику, не стоит входить в село, — прервал тишину Рэн, — Накладывать невидимость, значит, тратить магию. Входить в село с волком, все равно, что в лицо заявить Пилсу, где мы и что у него с Риком ничего не вышло.

— Значит, он не сможет нас видеть и знать где мы? — радостно спросила Силь. Рэн кивнул в ответ.

Все радовались, кроме волка, его не грела перспектива, искать горные пути, в одиночестве обходя село.

В плотную подошли к селу, уютно устроившемуся между гор.

Сильвия задержалась, убеждая волка, идти без нас, чтобы по ее словам: не пугать жителей, видом этакого "лося", с клыками.

Она попросила идти вперед, чтобы в одиночестве убедить волка.

Не знаю, что она собирается делать, но эльф согласился, и я отправился с ним.

Спокойно ступая главной улице, деревеньки, осматривались по сторонам в поисках трактира. На крайний случай придеться переночевать у кого-то из сельчан, в сарае.

Однако, наше появление было встречено, настороженным молчанием…. угрюмые мужчины выходили из домов и шли за нами. Хмурившиеся женщины, безмолвно, провожали нас взглядом. Слышался детский плач…

Народ, постепенно стекался по главной улице к рыночной площади…Там, посреди толпы мужиков, стоял "оратор". Нестарый человек, слегка обрюзгшей наружности, из тех, кто всегда прав. Смуглое лицо с толстыми губами, лихорадочно горело от величия мысли, толкаемой окружающим.

М-да, попали… горячась, он разжевывал местным, что именно эти ушастые мерзавцы — эльфы, и стали причиной гибели людской столицы. Люди продолжали стекаться к горлопану. Окружив приличной толпой, в которой были не только мужчины и женщины, но и дети.

— Они натравили этих тварей, чтобы без потерь захватить исконно людские земли. Окружив сетью город, чтобы не спаслись от нашествия столичные жители. Эти мерзкие ушастые звери, живя вечно, хотят отобрать себе наши богатства и сделать своими рабами!

Эльф, на подобное, только покачал головой:

— Столько миров, столько вариантов, столько времени, а коктейль все тот же: 70 % правды и 30 % лжи. Ловушка для глупцов готова.

Тяжело вздохнув, он уставился в землю. Провокатор продолжал:

— А теперь представьте, что они сделают с вами, беззащитными жителями границы, если в хорошо вооруженной столице с ними не справились..? Ага, не знаете, пришлют шпионов, под видом путешественников! А ночью прирежут прямо в пастелях, забрав ваших детей в рабство!!!

Я пробормотал: — Хорошо, хоть про надругательство над женами не сказал…

Эльф на мой сарказм не среагировал, видимо, совсем ушел в себя.

Сильвия не появлялась.

Народ, постепенно распалялся. Мы с Рэном, попытались выбраться из толпы, но она сомкнулась стеной…

— Повесить мерзавца ушастого! — крикнули из толпы. Я не увидел, кто это был, но клич, тут, же подхватили остальные жители.

За долю секунды, диспозиция поменялась. Из-за спины надвигавшихся вооруженных кольями мужиков, выбежали пятеро смелых, с чем-то непонятным в руках.

Безоружные?.. О чем эти болваны думают?!! Рядом женщины, дети…

Момента заминки, хватило, накинуть на меня утяжеленную сеть-ловушку, выбить меч из рук и спеленать как младенца.

Эльфа я уже не видел, только слышал крики толпы: " — Древесного, на дерево!" — ну вот, лозунг готов, теперь только до эльфов добраться.

Хорошо бы, у Силь, ума хватило не подходить, а вдруг кто видел, что она с нами.

Закрутив нас в сети, как в коконы, толпа направилась к огромному дереву. Охваченные возбуждением люди, бросив меня на месте, пинали и толкали, уже неопасного для них, эльфа.

Вслед, неслись ропот и проклятия. Большинство женщин стояло, молча, в глазах у некоторых была жалость. Ох уж эти бабы, ничего в политике не понимают…

Меня бросили у помоста, как мешок с…удобрением.

Эльфа, точнее, куль с ним внутри, потащили к самому большому дереву на площади.

Сопровождала его, процессия, с факелами. Не понял, его вешать или жарить собираются? Всегда любил жареные ушки…

И оратор с ними. Опять речь толкать собирался. Зачем? Нас ведь уже поймали… Ради искусства, работать намерился?

Тут в толпе, заметил испуганную Сильвию. Что она собирается делать? Вот ведь люди!!!

Только решил, что Силь стала мне родной, как младшая сестра, как она сгинуть вздумала!

Сильвия.

Проводив взглядом обиженного волка, вошла в село. Тишина. Неужели все работают?

Вечер уже, стемнеет, конечно, не скоро, около полуночи, но странно где все?..

Вот главная улица, всевозможные лавочки с двух сторон. Я прошла вперед. Послышался гул. А, вон и люди…

Зрелище, открывшееся передо мной, с момента входа на площадь, шокировало: связанному эльфу, крепили на шею, веревку!?!

За что? Умного, честного, глубоко порядочного эльфа — вешать?!? Где гархх? Мысли лихорадочно проносились в голове, не успевая за глазами, я искала Джема…

Вот, нашла, спеленали Джерома, как младенца.

Хорошо, Рика уговорила не входить в село, а ждать по дороге. Его наверно, на вилы посадили…

Вперед протолкнулся мужичек, нелицеприятного вида. Приписав гибель людской столицы от фипасов Рэну, присудил того, повесить, а Джема с позором, выгнать из деревни.

По-моему, гархха они, просто бояться трогать. Его сородичи, здесь все по камешкам разнесут, за него. Не то, что вежливые эльфы.

Гневный приговор, звучал в ушах. Парализованная ужасом, задыхалась, до крови терзая губы.

Мечась взглядом, между палачами и Рэном, не могла сдержать слезы, лихорадочно обдумывая выход. Промелькнула абсурдная мысль, и я рванулась, вперед, крича:

— Стойте! Стойте!

В первый момент, показалось, что меня не услышали, потом стали понемногу расступаться, пропуская вперед.

— Стойте, подождите, — я еле перевела дух, приблизившись к импровизированной виселице, — глотнув воздуха, провопила:

— По правилам Древних, если чистая девушка согласна взять в мужья преступника, его отпускают! Я беру его в мужья! Толпа ахнула, посыпались громкие высказывания, начиная от нелестных оценок моей чистоты и ума, кончая сожалениями о том, что, кое-кто не вспомнила это правило, первой. Казнь затормозилась…

Тут кто крикнул, что на слово не поверят и, потребовали оттащить нас в храм, что бы брак заключили при них.

вовремя предложили, потому что обвинитель Рэна, вновь начал забираться на импровизированный помост.

Я едва сдержалась — хотелось подойти к этому уроду и влепить такую оплеуху, чтобы он слетел оттуда, вверх тормашками.

— Не верите? Отлично! Пошли в храм! — поторопила я толпу, схватив недоверчивого советчика за локоть, и сама потащила его к зданию храма любви, гордо выдававшемуся посреди торговой площади.

— Напугали ежа, голым задом, — подмигнув, негромко сказал Джем, и весело улыбнулся, провожая процессию взглядом. У него, кажется, только лицо и осталось не связанным. Вот неунывающая душа…

На всякий случай, надели антимагические оковы на Рэна, так, и повели на бракосочетание.

Из-за того, что все законы установили Древние, обряд бракосочетания проходил у всех рас, одинаково. Являясь законным, у любой расы.

Отличалась, только архитектура, тех строений, где проходил обряд. У людей, это небольшие округлые храмы, с потолком, имитирующим звездное небо.

У гарххов, здания квадратные с остроконечными крышами и шпилями стремящимися вверх. У эльфов, огромные соборы с изумительным природным орнаментом: солнцем, виноградом, летящими птичками и прочими природными красотами…

Церемонию проводил, местный староста с храмовым образованием, облаченный в обрядовый костюм.

Во время бракосочетания, магические метки, в виде изысканных браслетов на запястьях и завитков на висках, понемногу проявлялись сначала у эльфа, потом у меня.

В обряде, мне ничего не запомнилось. Ничего.

Страх от пережитого, уйдя, забрал последние силы. Подкашивались и дрожали колени. У меня осталось одно желание — выстоять эту пытку, не свалившись на пол.

Доковыляв до входа и получив последние напутствия и поздравления, расслабила губы из закаменевшей улыбки. Потом, эгоистично навалилась на эльфа, дабы не свалиться.

Я полагала, что нас отпустят, но "гостеприимные" жители, повели в какой-то дом. Хотелось поговорить о случившемся с эльфом, но вокруг, облепив нас, как мухи, шли свидетели брака.

На площади Джема, не было. Кто-то рядом, заметил, что я обеспокоено, озираюсь и сказал, что его увели спать, в сарай.

Мы достигли аккуратного домика, заросшего цветущей сиренью. Переправив, нас, через его порог, провожатые разошлись.

Встретила, улыбающаяся бабушка, в белом чепчике.

— Садитесь скорее, ужин готов, — крикнула она, как запоздавшим внукам.

— Руки мыть там, — показала на глиняный кувшин, в старом тазу.

— А я пойду, вашему демону, отнесу еды и одеяла. Пусть поест и отдохнет. А небось и кушать не станете, потому что он голодный…

Шустро подхватив два одеяла, она вложила какие-то аппетитно благоухающие коробченки в корзинку и с довольным видом отправилась во двор. Я проводила её взглядом и повернулась к Рэну, сказала:

— Добрая старушка…

Эльф никак не прокомментировал. Он как раз пытался разобраться с кувшином. Я поспешила помочь. Выхватив у него сосуд, стала лить ему на руки тонкую струйку воды.

Он, умывшись, помог мне. Все время, он молчал. Честно, если была в него влюблена, уже бы насмерть обиделась.

Я же не по своей воле, взяла его в мужья, а пытаясь спасти. Наверно у него был, какой-то план, по своему спасению, а я его нарушила… Чего дуться, как мышь на крупу, не пойму? Я же не собираюсь жить с ним, и даже вспоминать, об этом инциденте.

Бойкая старушка, вносясь в дом, где-то прихватила скатерть, тут же накрыв ее на стол.

Суп, выставленный первым, благоухал здоровьем, не хватало только надписи "Съешь меня! И подпись. Самый, полезный на свете". Похоже, я заразилась от Джема, подтруниванию.

Котлеты с жареной картошкой, овощные разносолы… Ага, вот и десерт, печеные фигурки птичек в сахаре… Глаза от голода, наверно, скоро уйдут есть отдельно, не дожидаясь, приглашения хозяйки.

Приступили к ужину, суп оправдал внешний вид полностью. Закончив с ним, корпела над вторым.

— И кто этот борец за справедливость, читавший приговор? Он главный у вас? — спросила я, рассеяно качая вилку на пальце.

— Нет. Что ты, девочка. Пришлый он. Мы тут, сначала, думали, что от зверей пострадал, семью потерял. Оказалось, нет, он из мстителей.

Опережая мой вопрос, добавила:

— Это мужики объединились, отомстить за своих, тех, кто попал под фипасов. Народ та, сразу скумекал, что магия пропала, все вон пешочком ходют. Фипасы эти, тут еще… Значит война будет… — помолчав, по-доброму улыбнувшись, от чего от ее глаз разбежались теплые морщинки, пояснила:

— Вот и собираются мужички в отряды и в войнушку играют. Хорошо близко никого, ни сел, ни деревень, а то пошли бы воевать друг на друга. Оружие-то в руках, силу показать требует…

Осуждающе покачав головой, и немного помолчав, договорила:

— Им только супостат и требовался. А тут вы…, - спохватившись, принялась замешивать тесто. Не прерывая своего занятия, мягко спросила Рэна:

— Бедный, у вас ведь жёнушек не так выбирают, а на ощупь мягкая ручка, иль не мягкая, а ты вон как попал…, - и твердо посмотрев на меня приказала:

— А ты, девка, береги его, добрый он. Вон как спеленать себя позволил, чтобы дураков и малых детушек не калечить…

Посмотрела на Рэна. Так и думала, что в благородство, с местными, играл. Сам Рэн, сидел с отсутствующим видом.

Потом, неугомонная старушка, повернулась и заботливо осмотрела наш стол. По-видимому, осталась довольна:

— А вы кушайте, кушайте, небось, далеко еще идти то, где поедите-то домашнее?

Мы с Рэном удивленно переглянулись. Бабушка, заметив, усмехнулась, но молча, продолжила месить тесто. Придется самой спросить:

— Почему Вы решили, что нам идти далеко?

Та не прекращая выглаживать тесто, ответила сразу:

— Мне бабушка в детстве, рассказывала, что когда мир стоять будет перед концом, придут герои за советом, да на поклон к Древним. Дети разных рас, — тут она, закончив месить, нежно уложила тесто в деревянную расписную коробочку. Накрыв её беленьким платочком, она продолжила свою незатейливую речь:

— Тута, много ума не надо, чтобы понять, куда идет компания в таковское время, — слегка склонила голову и кивнула. Так-то.

Интересная старушка…

Наконец, вмешался эльф:

— Если Вы об этом знаете, то почему другие, нет?

Та от такой наивности, даже перестала скоблить стол от муки, изумленно уставившись на Рэна.

— Кто же сейчас стариков слушает? У каждого своего ума палата! Себя и слушают…

Тут, это неугомонное создание, вытащила из корзинки тушку белой курочки, ошпарив и принялась её ощипывать.

По кухоньке пополз ужасный запах вареных перьев, благо, мы уже поели, сейчас допивали компот из земляники.

Быстро заглотав его, с намереньем, сохранить еду в желудке, поблагодарили, и стали быстро прощаться. Но бабушка, резко пресекла наш побег:

— Вы что!?! Теперь спать. Брачная ночь, как ни как. Эти вояки, придут сюда, смотреть, не обманула ли ты их, — она спокойно вымыла руки и пошла к лестнице, на ходу указывая путь, в спальню.

— Пойдем, покажу, куда лечь. Вы отдыхайте, и не о чем, не думайте. Друга вашего, я предупредила, что выпустят только утром.

Я, резко затормозила. Ошеломленно уставившись в её спину, спросила:

— Как проверят?!? Не поняла…

— Ну, девка, ничего страшного. Выберешься отсюдава, потом смеяться будешь. А пока, ляжете как молодожены. Эти-то придут, посмотрят и уйдут.

Обреченно посмотрела на эльфа. Он поймал мой взгляд, но никак не отреагировал. Ему эта ситуация наверно нравиться еще меньше, чем мне… С моей стороны, было нелогично обижаться на него, за то, что он не реагировал, на мои молчаливые вопросы. И, тем не менее, когда чувства подчинялись логике?

Ладно, посмотрим… Я, резко развернувшись, пошла за гостеприимной хозяйкой.

Проводив нас к подготовленной кровати, в большой убранной комнате, бабка попрощалась и ушла.

Рэн и я, проводив ее взглядом, отвернулись друг от друга.

Фу, глупость такая, " Неловко от неловкости…"

Нарушив идиотскую тишину, Рэн невозмутимо сказал:

— Ты устраивайся, я за тобой…

Думаю, сельчане без стриптиза как-нибудь обойдутся… Оставила на себе майку и белье влезла под одеяло.

Если бы не антимагические браслеты, на Рэне, он достал бы мой рюкзак, чтобы я одела, свою пижаму, в которой, спокойно спала, во время редких нормальных ночевок.

Эльф, не испытывая мое терпение, сразу лег рядом, не прикасаясь.

Я была очень благодарна ему, за деликатность.

Все предыдущие ночевки, вместе, были не столь специфичны. По сути, простая необходимость, но сейчас в свою "брачную ночь" все приобретало другой смысл.

Пожелали друг другу спокойной ночи, собрались спать.

Я долго лежала, не засыпая. Обдумывая.

Любовь не входила в мои планы, как и брак.

Я никогда не испытывала особенного интереса к мальчикам, да и потом тоже. Казалось, это несущественно, как бы сильно мною не интересовались. До сих пор…

Уснули мы с ним, с разных сторон одеяла, зато проснулись в обнимку. Н-да, уже традиция…

Сиенарэн де Айвен.

Я лежал и думал о происшедшем.

Да, женат…

Как бы мне хотелось знать, что об этом думает Сильвия?!!

Спрашивать сейчас нельзя. Она расстроена, испугана, и сильно переволновалась. На сегодня, пыток хватит.

А я рад, что так произошло. Мне человечек дорог и случившееся, еще один повод, держать ее возле себя.

Я усмехнулся, вспомнив сетование мудрой старушки на неправильную женитьбу эльфа. Самые мягкие ручки из всех, когда-либо мне встречавшихся, были у Сильвии.

Повернувшись, я с нежностью обнял и прижал к себе измученную, и наконец, уснувшую Силь.

Джером де Гай.

Ранним утром, по холодку, меня выдернули из уютной кампании двух одеял и связанным вывели из села:

— Твои придут и развяжут… Тут мужик сделал страшным, свое помятое лицо и предупредил:

— Еще туты появитесь, смотрите у меня, живыми не уйдете. Напоследок погрозив кулаком, развернулся и не спеша пошел в деревню.

Н-да, что тута скажешь…

Усмехаясь, наивности человека, уселся на первое, попавшееся на глаза бревно.

Показалась неразлучная парочка, подходившая сюда, деловым шагом. Они молчали, стараясь не встречаться глазами, друг с другом.

Да, брак им явно не на пользу.

— Это ты, корыстный тип, путешествующий с нами, летящей походкой… — взвыл я, — Забирающий милых деточек в страшное рабство!

Издалека, обличающе ткнув, в заторможенного эльфа, — Похитивший, из под носа, милую девушку!

Взгляд Сильвии, мягкий, задумчивый, встретился с направленным на нее украдкой, горящим взглядом Рэна.

Я усмехнулся, и многозначительно продолжил:

— Когда мало времени, тут уже не до дружбы, — только любовь.

— Мальчишка, — тихо буркнул Рэн, отворачиваясь, чтобы спрятать улыбку.

Силь на пошлость не среагировала, не дошло.

Тут на дороге появился Рик, радостно приветствующий нас.

Силь, показала на корзинку и сказала тихо:

— Там, добрая бабушка, запасы с собой положила, позавтракаем? Одобрительно загудев, мы устроили привал.

Сильвия.

Рэн что-то обдумывал, Джем рассыпался в пакостях, один Рик встретил меня на задних лапах, от радости.

Я просто растаяла от хвостатого круговорота, этой любви и обожания. Он вертелся вокруг, подставляя голову под мои ласки и закрывая глаза от удовольствия.

Как жаль, что у меня в детстве не было пса. Бескорыстная любовь Рика развеяла огорчение.

Присела на корточки, отгладив ему грудку, почесала за ушком.

Он замер, довольный, потом снова запрыгал вокруг, как заяц.

Пока я не сообщила ему о случившемся в деревне, тогда он рухнул на хвост, открыв пасть и округлив глаза.

Использую, по рекомендации мамы, лучший способ успокоения мужчин, с применением лукошка, с горячей едой.

— Давайте поедим?!

Метод отменно сработал, и мы, довольные, наконец, отправились к Древним.

Двигались мы, все более дикими, нежилыми местами, поэтому, ни узнать новости, ни выяснить состояние дел, в мире, не могли.

Чем выше, в горы, тем больше, с каждым подъемом, появлялось ощущение, что время пятиться назад.

Внизу, остался мир в конце весны, а здесь она, только робко объявила о своем приходе, хотя небо над головой, было ярко-голубое и в воздухе повеяло теплом. Ветки редких кустиков, были еще голые, но среди скал, на редких полянках, проглядывали белые подснежники, барашки и разноцветные крокусы.

Но чем выше поднимались в горы, тем дальше углублялись в царство зимы. Туда, где о весне не было и слуха.

Шли в горах, три дня, когда посыпал снег. Он, здесь, особенно и не таял, но днем, было тепло, а тут, вдруг, вернулась настоящая зима.

К вечеру, мы натянули, все запасы теплой одежды, купленной в форте.

Снегопад, в первый момент, был потрясающим: мягкий, легкий, ложащийся сплошной стеной. Такого снега, мне видеть, не доводилось. Скоро радость от его красоты, сменилась опасением. Снег грозил засыпать всех четверых, с головой, в считанные мгновения. Сумерки над нами, быстро сгущались.

Мы вышли на плато, где дул ледяной ветер, завывавший в ущелье.

А тут, как назло, рядом ни одной пещеры, где можно укрыться от непогоды.

Утопая по колено в снегу, я с трудом брела за Джемом. Переводила дух, с опаской оглядывалась по сторонам. Непривычная тьма, обступавшая нас, внушала ужас.

Порыв ледяного ветра, швырнул колючим снегом в лицо. Охнув, я зажмурилась и почувствовала, как холод постепенно пронизывает с головы до ног. Ветер сметал снег в пропасть, обнажая голый камень.

Свирепая пурга, грозилась вслед смести и нас, с каменистого плато, в пропасть.

Взглянув в нее, разверзшуюся в двух шагах, края от нашей тропинки, похолодела. Густая пелена, продолжала укрывать дорогу.

— Так дальше, идти опасно, дороги не видно, стараясь перекричать ветер, произнес Рэн. Я кивнула, сил говорить не было.

Рик, упрямо задрав голову, двинулся вперед. Ответ Джема мы не услышали.

— Придется, установить защитный купол, и ночевать на снегу. Гархх подобравшись поближе, согласился. Предложив отыскать площадку пошире, иначе есть вероятность, нечаянно свалиться в пропасть.

Через полчаса мучений, нашли подходящее место и устроились на ночлег. Рэн установил над нами, магический купол.

Я волновалась о волке, когда услышала Джема:

— Сильвия…. ты должна нас согреть, — хищно уставившись, приказал Джем.

— Мне, чрезвычайно льстит, твоя вера, в мои способности, — сухо заметила я.

— Не имел в виду, ничего плохого, просто чай, — невинно сказал удивленный гархх.

Очень смешно.

За пределами купола завывал ветер.

Рэн вручил мне рюкзак, солидно пополненный в форте.

Вытащив заклинания, развела огонь. Поставила котелок. После установки купола, магии у эльфа не хватит, даже на кипячения.

Что-то давно, нашего весельчака не слышно, подумала я, сглазив.

— С юности, я обладаю небольшим умением готовить, — начал занудным тоном Джем, раскладывая запасы.

— Хм-м. Главное слово, несомненно, небольшим, — предельно вежливо уточнил Рэн.

Джем, сузив глаза, посмотрел на эльфа. Я, с трудом сдерживала смех. Согрелись, в относительной безопасности, хорошо. Вздохнула я. Не хватало только Рика.

К моменту, когда подогрелись запасы мяса, послышался вой.

— Рик, — сказала я и выскочила наружу. За мной вышел эльф.

Блудный волк с поджатым хвостом, стоял недалеко от купола и выл. Окликнув, непутевого следопыта, зашла обратно.

Рэн подождал волка и они втиснулись вместе.

Снеговика-следопыта, сытно накормили и даже умудрились напоить горячим чаем, не смотря на предупреждение Джема, о потере нюха от горячего.

Утром, позавтракав, со скрипом покидали уютное место.

Подошли к ущелью, ведущему к перевалу, днем. Подтаявший на солнце снег, проваливался под ногами и гадко слепил глаза.

Брести в снегу, приходилось, иногда по пояс. Надежда была, на ветер, что он сметет, как можно больше снега, в пропасть. Но пока, он только мешал нам идти.

— Надеюсь, снега будет немного и заносы нам, не помешают, — говорил Рэн о перевале, на пути к Солнечной Долине.

Только бы, дойти до Древних эльфов, а там все будет позади: снег, усталость, постоянный холод, от которого не избавиться, даже теплым днем.

На пятый день, выбрались из ущелья.

Иногда мы так замерзали, что зуб на зуб не попадал. А согреться получалось только вечером, прижавшись друг другу, возле костра.

Днем, сосали снег, воду растопить, огня не было.

Находили пещеры для ночевки, искали тропинки, среди утесов. Брели по снегу, скользили по льду, с трудом, но приближаясь, к перевалу. На подходе, после недели путешествия в горах. Джем завел безмозглый разговор.

Джером де Гай.

— Если бы мы двигались к нашим границам, ты бы стала моей женой!

— Почему? — Силь удивленно встрепенулась.

— Тут граница с эльфийским государством. Правильно? Нападения ждут, в это смутное время, только от них. Враги, соответственно эльфы. А если бы мы шли в сторону наших границ, нападения ждали бы от гарххов. Казнить бы потащили меня… Сильвия закатив глаза, застонала:

— О-о-ох, Джем, ты когда-нибудь успокоишься? Ну, сколько можно? Тут глаза у нее сузились, и она угрожающе добавила:

— Знаешь, если ты еще раз пройдешься на эту тему, мне придется охладить твой пыл…

— Так, так… Ты меня заинтриговала, прямо тянет сейчас пройтись на эту тему, чтобы выяснить, о чем ты?! — я "весь внимание" уставился на нее.

— Активирую заклинание очищения. Прямо на тебе. Купание на снегу, под холодный ветерок — такая экзотика. Уверена, тебе понравиться…. а мне как хорошо станет!!!

Она причмокнула губами, счастливо вздохнув.

— Ну, все гархх, берегись, разгневанная женщина и тролля раздавит. Эльф добродушно посмеивался.

Сильвия посмотрела на Рэна, и веселье исчезло из ее глаз. Дальше она шла, молча, не вникая в нашу беседу, до вечера.

Снег покрылся льдом, от мороза. Поднялась снежная метель.

Скользко, спуск с вершины очень опасен, ко всему, снегом заметало глаза.

Нашли неплохую пещеру, для устройства на ночь.

Мое любимая часть суток, в последнее время. Перекусив, измученные, завалились спать.

Мне заснуть, не удалось. Физически мешала глухая тишина, неестественная для гор. Я слышал, как рядом завозился Рик. Хм-м, вот имечко для волка.

Валяясь без сна, изучал открывающееся из пещеры, потрясающее своей чистотой и близостью звездное небо.

С детства, глядя в осыпанный звездами небосвод, забывал обо всем. Звезды мерцали алмазами, притягивали к себе, вызывая горячее желания оказаться где-то там, среди них…

Звякнула затычка от фляги, нарушив сказочную притягательность неба, послышался плеск воды, снова звук крышки. Это Рэну не спиться. Волк тяжело вздохнул.

Я припомнил, что тоже вроде пить хочу. Нет, вставать не буду, иначе совсем не засну, слишком много проблем, гнетет душу. Наконец, завернувшись в одеяла, понемногу заснули, забыв о невзгодах.

Утром, увидели, где мы: на высокой горе, а ниже, расстилалась гигантская кальдера, место куда нас вел эльф.

Наскоро закусив и проглотив немного вчерашнего остывшего напитка, от чего стало совсем холодно, тронулись в путь.

Сильвия.

Итак, проходим перевал, в Солнечную долину.

Здесь, как утверждает молва, не бывает пасмурных дней. И дело не в волшебстве. Высокие пики гор, окружающие долину, не пропускают в нее тучи. Поэтому за горами, в эльфийских землях, такой мягкий климат.

Добрались до перевала!!! Не верю, казалось, не доживу.

Величие красоты гор и представить не возможно, пока не увидишь своими глазами. Не вдохнешь мужественный запах гор. Не услышишь песней водопада…

Никакие трудности, не могут затмить этой красоты.

Завтракали остатками продуктов. Представила себе горячие булочки, с повидлом, нет, лучше не просто с повидлом, а с абрикосо-ореховой начинкой. Рот наполнился слюной. Вернусь, на мясо смотреть не смогу, буду одними овощами питаться.

Но вот и мясо заканчивается…

— Еще неделя ходу, — со вздохом сказал Джем.

— Отсюда поворачиваем к югу, — предупредил Рэн, затаптывая угли от костра.

С перевала, горный пейзаж, медленно открывался перед глазами. Насладиться красотой наивысшей точки, мне не дал Джем. Утащив за руку за собой. Он снова впал в задумчивое состояние. За время пути, немного изучила его привычки.

Джем чесал нос, когда был чем-то озадачен, волнуясь, на его лице сразу маска невозмутимости с кривой усмешкой, но его всегда, выдавали пальцы — они начинали жить своей собственной жизнью: двигались, барабанили или сжимались, вокруг воображаемого эфеса. Сильно, его состояние передавали и глаза, сужаясь или наоборот, округляясь от удивления или радости.

Прошагав несколько часов, по горной тропке, мы остановились согреться и попить чаю. Подобрав отличное место.

Довольно пологая гора, без острых частей, заканчивающаяся широкой поляной, которая в свою очередь спускалась вниз. Это похоже на ступени, если бы они были, под тупым углом, к основанию.

Забравшись вверх по склону, я подскользнулась и на животе, слетела вниз.

На свою беду, в это время, там сидел Джером, допивая третью чашку. С размаху снеся Джема с места, закатилась с ним в небольшой сугроб, нанесенный ветром. Приземлилась я неплохо, все шишки достались моей жертве.

Джем поднявшись, струсил снег с головы. Ну и красавчик…белый, весь белый, с красным лицом.

— Меня простили? — спросила я, нежным голосом, у него.

— …почти…, - просипел, покалеченный гархх.

— Раз почти, я, с чистой совестью скачусь пару раз, оттуда. Все равно ты обижаешься.

Он вздрогнул:

— В таком случае — прощаю.

— Великолепно, — я не смогла сдержать улыбки, распиравшей меня изнутри.

— Теперь, чтобы катиться дальше, придется место из-ме-нить…

Гархх застонал, возводя глаза к небу.

Наш веселый разговор прервал, пронесшийся на огромной скорости довольный эльф. Его след тянулся полосой с самого верха горки.

Повернувшись, друг к друг, отметив, потрясенные выражение лиц, расхохотались.

— Н-да, это старческое… — прогоготал Джем.

— Учитесь, детишки, — высокомерно посоветовал, карабкающийся вверх по склону Рэн.

Следующие полчаса, мы, счастливые, катались. До тех пор, пока обнявшись с Риком, не снесли поднимающегося Джерома в третий раз.

Он отказался работать нашей подушкой, сказав, что еще молод и жить, хочет.

Почистившись от снега, чтобы окончательно не намокнуть, бодро отправились дальше.

Рэн, вел нас, уверенно, здесь он все знал.

Погода, после перевала, особо не обижала, хотя и не баловала.

Запасы еды пополнили мясом, с охоты.

Рэн рано ушел, пока мы ели и собирались, он вернулся, таща на плече не крупную рогатую тушку.

Освежевали и спрятали мясо у Рэна.

Теперь, жареные на углях бифштексы, нам обеспечены. Костры, стали делать настоящие, здесь скалы, сменяли поляны с кустами.

Так, друг за другом, прошло еще семь дней, пребывания в горах.

Усталость, нарастала, тем сильнее, чем ближе, приближались к долине. Мы спускались, по виляющей дороге, проложенной кем-то в древности. Но кроме следов диких овец, горных козлов и медведей, мы не встретили, никакого другого следа.

Сегодня, вымоталась так, что заснула на ногах, как, не помню. Пришла в себя утром, когда мне торжественно сообщили, что мы, добрались до долины.

Но почему-то сильно ожидаемой радости, эта новость не вызвала. Меня добило то, что кому-то, не менее уставшему, пришлось тащить еще и меня. Было ужасно унизительно осознавать, свою бесполезность. Нужна я была здесь… хлопоты от меня и все… И зачем я с ними потащилась? Только мешаю…

Да еще, утром: подскользнулась, скатилась и рухнула в яму. Где барахталась в снежной каше, перепуганная насмерть, задыхаясь. Эльф вытащил за волосы, нащупав меня рукой, под слоем снега.

Потом, все меня грели и успокаивали, от чего становилось, еще хуже.

Чувствую себя балластом, вынуждая отдавать мне, последние силы.

В голове, кружила мысль: надо идти назад. Зря я к ним, прицепилась.

И минуты не проходило, что бы я об этом не жалела, особенно когда, после тяжеленного дня, они возились со мной!

Сиенарэн де Айвен.

Мучил, пронизывающий холод, идти было, отнюдь не приятно. Свирепый порыв ветра, заставлял ежиться.

Куда к вечеру девается, тепло, ведь весна?!

Мы блуждали, уже лишнюю неделю, эльфийский поселок, как сквозь землю провалился…

Он должен быть здесь, однако поиск ничего не дал.

Сильвия становиться все грустнее и, не смотря на все ухищрения волка, улыбка совсем пропала с ее лица.

Джем, пока, признаков разочарования и усталости не демонстрировал, но я и не думал, что он, как-то это покажет. Хороший воин.

Джером с Риком, отправились искать ручей.

Я разводил костер изо мха и веток, колючих кустов, растущих на скалах. Силь закончила собирать, скудную трапезу из мелкой пятнистой, но поразительно вкусной рыбки, водившейся в горных речушках, и уселась около меня.

— Я, завтра, наверно, пойду к тракту. Обратный путь одна я не потяну, а если доберусь до тракта, то выйду, без проблем… — тихо сказала она, обхватив колени руками и устроив на них подбородок.

Силь замолчала, глядя куда-то вдаль, неподвижным взглядом,

— До тракта, дойду с Риком, — продолжила она через секунду, — Переночую с вами, и пойду…

В ее голосе не было детского упрямства или желания, что бы ее отговорили. Сухая констатация факта.

Вот что ее мучило.

Ее слова поразили меня, так, что перехватило горло и стало трудно дышать. Но ведь я, прежде, сотни раз расставался с друзьями, и это никогда не повергало меня, в смятение.

Все, из-за единственной мысли, что Силь покинет меня.

Ни разу в жизни, не волновался ни из-за одной эльфийки, а тем более человеческой женщины. Но это ощущение паники, когда она объявила о своем решении…

Приподняв ее с земли, в ответ я тихо прошептал: — Силь, — и привлекая к себе, прижал свое лицо ее головке. Обнимал так крепко, словно не собирался, никогда больше её отпускать.

Сильвия, сильнее опустив голову, скрыла глаза, тихо объясняя свое решение:

— Вы с Джемом воины, а я только мешаю, — закончила она, еще тише.

— Ты устала и боишься? Она вскинула голову так резко, что я еле успел убрать подбородок от удара.

Удивленно посмотрел в ее глаза. Она казалась возмущенной.

— Не в этом дело! Никого я не боюсь, и не устала, просто помочь ничем не могу, а балластом быть не хочу!

Пытаясь говорить невозмутимо, подобирая точные аргументы, при этом, не озвучив главную мысль: не уходи!!!

— Силь, коней на переправе не меняют. Такое сложное путешествие. Какое-то ребячество…, а говорила взрослая.

Я улыбался. Возраст, ее слабое место. Заставил себя оторвать руки от нее. Посадил девушку на застеленное место, при этом, спокойно рассуждая:

— Вот поговорим с Древними, уточним, где безопасно, и куда тебе лучше пойти. Вернемся и проводим тебя. А то пойдешь, не зная куда. Придется одной рукой отбиваться от дракодилуса, другую выдирать из пасти фипаса…

Улыбнулся. Она задумалась…

Стараясь ее разубедить, подошел ближе: — Я не поблагодарил, за то, что спасла, в поселке.

Зная ее жуткую застенчивость, ни слова о браке. Она молчала, слегка напрягшись, — И ты говоришь, что не нужна!

Она сидела, так же тихо, смотря в землю.

Приблизился и вновь обнял Силь, слегка поцеловав свободолюбивый локон, постоянно убегающий из-под капюшона.

Обнял сильнее, опять поцеловал в лоб как ребенка, чтобы вернутся на землю. Она смущенно молчала, избегая моего взгляда. Поднялась и отошла подальше от костра.

— Да ты прав, поторопилась. Повернувшись ко мне и поймав мой взгляд, она закончила:

— Сделаю, как ты сказал. Поговорю с Древними. А на счет поселка…. ты это не серьезно!

Послышался какой-то шум. Рыбаки возвращались.

От ручья Джером, тащил за спиной, два полных бурдюка воды. Рик топал за ним, с садком в зубах, с пятью рыбешками.

— Улова нет, зря мы с Риком время тратили, — Джем тяжело вздохнул, пряча красные замерзшие руки в мех одеяла.

— А где Вы были? — спросила Сильвия, пытаясь замять, неловкость.

— Там…, - махнул гархх неопределенно.

Она повернулась, в том направлении указанном Джемом, и удивленно ахнула…Мы обернулись вслед за ней…

На месте пустого ущелья, как из небытия, появился искомый поселок.

Джером де Гай.

Издалека гора походила на спящего человека, со сложенными на груди руками, длинной шеей и острым лицом. Рассказывали, что она названа в честь великана. Я никогда не видел таких существ, лишь слышал о существовании в прошлом, этаких чудищ, упоминавшихся в летописях или древних свитках. Сами Древние, про них молчали.

Поселок древних эльфов, расположился у "подножия горного великана", на самом дне гигантской кальдеры.

Чтобы добраться до вожделенной цели, надо спуститься, по крутой тропинке, открывшейся взгляду вместе с поселком, и круто уходящей вниз.

Помог Сильвии, быстро собрать рюкзак, исподтишка разглядывая грустных спутников.

Но мне сейчас, не хотелось разбираться, что случилось.

Вздохнув, спрятал рюкзак в безвременье, обрадовавшись тому, что магия понемногу возвращается.

Подхватил Силь под локоток и пошел к тропинке, начинающейся у нашего плато.

Придерживая девушку, на крутом спуске.

Все, кроме Сильвии, бодро спускались, настроенные на отдых, в настоящем доме.

Судя по тяжелым вздохам Силь, она уже, так устала за время путешествия, что единственная не радовалась, будущему комфорту.

Напряженный спуск, поглотил все мое внимание. Длился он, до позднего вечера.

С первыми звездами, мы, наконец, попали в поселок.

До домиков осталось рукой подать, когда нас встретили двое Древних эльфов.

Я вырос на рассказах, об их чудесах и Великой цивилизации. Теперь был сильно разочарован, их простецким видом.

Мне всегда казалось, они не похожи, на обычных эльфов: высокие, представительные, в блестящих одеждах, с аурой мощи, окружающей их.

В реальности, в глаза кидалась их обыденность: старенькие или лучше пожилые, исполненные мудростью с длинными бородами, в простых одноцветных одеждах.

Таких полно, в эльфийских городах.

Приветливо улыбаясь, они, поклонились, жестом предлагая следовать за ними.

Двигаясь вереницей, друг за другом, мы добрались до высокого конусного дома, спирально украшенного красивой деревянной резьбой.

— Меня зовут Верм, его Тинув, — он с интересом взглянул на нас. Мы немного скомкано представились.

— Пока немного отдохните. Потом вам, все, объяснит Владыка Древних.

Сиенарэн де Айвен.

Верм, как представился Древний, привел в деревянный домик.

Пахло в нем уютом, костром и чем-то вкусным.

Здесь, вокруг огня сидели и тихо переговаривались, те самые легендарные — Древние.

Нас он представлять не стал, хотя казалось — они нас ждали.

Среди них был и Владыка. При нашем появлении он встал и подошел. Низенький, для среднего эльфа, с темными острыми глазами.

Вообще, при встрече, он повел себя неожиданно…

После того, как проводник, нас представил, он поклонился… Сильвии с Риком.

Удивленным гостям, он пояснил, люди любимая раса Творца. И она настолько ему дорога, что в одном из миров, полностью осажденном и блокированном Злодеем. Он став первопроходцем, жертвуя Собой, погиб.

Пробив дорогу людям, желающим вырваться из когтей Злодея.

Нам дали теплой воды умыться, и тут же посадили кушать. На столе лежала прекрасно приготовленная рыба и свежее печеный хлеб, на сладкое творог и чай.

Несмотря на небольшой выбор, трапеза была, бесподобно вкусной. И рыба была в меню всю последнюю неделю, и особых любителей творога среди нас не было, но мы слаженно очистили всю посуду, почти до блеска.

Подошли наши провожатые.

Сытых и уставших, нас, почтительно проводили к Владыке, в кабинет. Он сидел в простом деревянном кресле и изучал какой-то документ. Заметив нас, предложил сесть, напротив, на длинный диван.

Наш провожатый налил в высокие бокалы, дивную воду. В воздухе поплыл ароматом спелых фруктов.

После первого глотка, прошла усталость. Стало легко, сила заструилась, согревая изнутри. Насладиться угощением не вышло, Древний эльф заговорил:

— Не буду мучить вас, длительными описаниями, скажу коротко: у вас мало времени, три главных королевства — деморализованы. Получилось так, что ответственность за наш мир, лежит в основном, на вас. Что поделать судьбу не выбирают…

Тяжело вздохнув, он оперся об стол:

— Придется выступить против злодея. Но все старания буду напрасны, если он сможет в любой момент ускользнуть из нашего мира. Для этого необходимо собрать, артефакт ключа, который я создал для защиты, нашего мира.

Мы удивленно переглянулись, изумившись такому известию.

— Это он? — спросила Сильвия.

Она сняла с шеи камень, полученный за жизнь вождя троллей, и протянула его Владыке.

Он мягко взял артефакт. Древний эльф, проводя рукой по выкупу троллей, продолжил:

— В то время мы уходили, и это стало единственно возможным решением: создание такого инструмента, заключение в нем заклинания закрытого входа, затем раздача четырех частей своим друзьям-правителям с наказом хранить и защищать, до острой необходимости. Они в объединенном состоянии гарантировали власть над миром. Но как водиться, начались распри, артефакты разошлись по…, ох, простите, отвлекся. Он на какой-то момент замер, будто взвешивая что-то или спрашивая о чем-то… Потом заговорил, возвращая девушке артефакт:

— Закрыть мир, можно, только при одном условии — крепкий союз ваших рас. Иначе он, не сработает. Это значит, что потеря одного из вас, мгновенно перекроет возможность спасти мир.

— Сильвии, необходимо рисковать и путешествовать с нами? Может взять с собой какого-нибудь человеческого воина? — тихо спросил Рэн. Смотря, при этом, на Силь.

— Нет заменить ее нельзя, девушка, то необходимое связующее, между лучшими сынами двух рас: эльфов и гарххов. Без этого союза, победы не будет. Потому, что инструмент сохранения мира, не сработает в руках, ничем не связанных, между собой. Он поднялся и довольно сокрушенно продолжил, не давая ничего уточнить:

— Время на исходе, не то мы, с великой радостью, предложили вам, наше гостеприимство. Ответили бы, на все ваши вопросы, коих, я понимаю, великое множество, но, к сожалению, вам пора. Потому что, чем дольше вы перемещаетесь, тем больше людей, эльфов и гарххов — гибнет. Две части ключа, надо искать у ведьмаков в Брейвуде: "эльфийский тюльпан" и "лунное молоко". Последний "зоркий глаз" как и раньше, храниться у орков.

Он поклонился, пожелал удачи и ушел. Н-да, поговорили с Древними…

Сильвия.

Проводить, нас, послали милого, но чрезвычайно молчаливого древнего эльфа. Небольшого роста, с незначительной бородкой, скорее пухом на лице и темными глазами.

Его добрая улыбка согревала так, что встречаясь с ней, хотелось счастливо улыбаться, что мы и делали…

Даже после того, как он отворачивался, продолжая идти дальше, мы продолжали улыбаться, и это не казалось глупостью.

Улыбался по-детски, даже Джем, хотя после разговора с наставником Древних, шел как в воду опушенный.

Невозможно реагировать по-другому, когда на тебя смотрят с такой любовью….

Казалось, он знает о тебе, абсолютно все, и все равно, любит.

Древний, провел нас тропинкой, между скал, и вывел на чрезвычайно хорошую для гор, дорогу. Гладкую, специально проторенная для путешественников. На ней в ширину, спокойно умещались трое.

Мы, правда, все равно шли гуськом, завершал вереницу Рик.

Впереди раскинулась, прекрасная картина: горное море, разливавшееся не далеко внизу. Очень глубокое.

Пока, я его осматривала, Рэн рассказывал, как сие чудо, тут возникло:

— Тех времен, я не застал, но говорили, как оно появилось. После сильного землетрясения, выход из ущелья завалило камнями, до верха. И маленькая горная речка Ки, начала его наполнять. Понадобилось много лет, чтобы наполнить его. Под водами, осталось несколько поселений и даже городов, правда, кто в них жил, уже никто не помнит. А еще изрекали, что из него никого не спасли, такая вода, что всплыть не возможно. Все, кто туда попал, там и остался… Рэн замолчал.

— Каменный стакан, — оценил Джером.

— Скорее каменная ванна, — уточнила я. Наш проводник, повернувшись, кивнул соглашаясь.

Хоть двигались мы ночью, было видно все. Шли, уже около трех часов и большую часть, над морем. В нем отражались звезды, и казалось, мы идем по небу….

Когда ночь перевалила за середину, красота вокруг, перестала занимать мое внимание. Так как все заняла усталость.

Тут еще Рэн пристал: — Давай понесу!

Еле отделалась.

Дорога шла, петляла и тянулась над морем.

Ко всем радостям жизни, я замерзла как цуцик.

Последний час, до рассвета, у меня зуб на зуб не попадал. Рик видя мое состояние, шел сзади, почти наступая на пятки, и дышал на мои руки. Проку было мало, но не хотелось его расстраивать. Я благодарила, периодически, гладя по голов, ледяной рукой.

Предутренний ветер, дующий на равнину, вероятно, дал себе зарок — разбить, в лед замороженные части тела. Но самое интересное: эти неудобства, не мешали мне, засыпать на ходу.

К рассвету, несколько раз, сама себя будила. Моему сну, ни холод, ни движение собственных ног, ни толчки носом Рика — не мешали. Единственное, что действовало на нервы: ехидная улыбка Джерома и сочувственный взгляд Рэна, в моменты пробуждения. Что не мешало через мгновение, снова засыпать.

Мой безмятежный сон, грубо прервал Рик, облизав руку. На холоде!..

С раздражением посмотрела на него: друг называется… Зверь!

Он посмотрел на меня, без малейшего сострадания, ткнув, носом в сторону проводника. Тот уже остановился, видимо прощаясь. Я мгновенно окончательно проснулась.

Древний повернулся, тут, мы впервые услышали его голос:

— Сейчас, вам надо отдохнуть, но не долго. Если враг поймет, чем вы занимаетесь и что хотите собрать, примет меры и уничтожит оставшиеся части ключа. Вы оторвались от слежки, не потеряйте это преимущество. Времени осталось мало, он уже, уничтожил крупных врагов. Теперь осталось, только объявить, кто он и чего хочет. Оставшиеся в живых, не посмеют ему воспротивиться, а некоторые, примут с радостью. Последнюю фразу он выделил голосом:

— Главное не потеряйте друг друга…

Поклонившись до земли, он исчез…

Глава 5. Ведмацкий город Брейвуд

Я бы с удовольствием послала его в…,

но не могу, поскольку сама там основательно застряла,

и не жажду видеться с ним ежедневно.

Сильвия.

Преследуй любовь — и она сбежит;

Беги от любви — и она не отстанет от тебя.

Старинная шотландская поговорка.

Замок на берегу моря.

Полуостров, на котором располагался белоснежный замок лорда Пилса, воплощал собой чудо природы, созданное из серебреных скал и изумрудных деревьев.

Стройные пушистые елки, вековечные дубы, мягкие травянисто-мшаные ковры, облеченные морским берегом, как утонченной рамкой.

Чудесный замок, купался в лучах восходящего светила, как жемчужина в лазурном море.

В тени высоких деревьев, растущих возле замка, спряталась деревянная резная беседка, с причудливо сервированным столиком.

Чинно восседающий Лорд Пилс завтракал, в окружении прислуги. Он гордился своей работоспособностью и невыносимо презирал лентяев, поэтому вставал рано, вместе с рассветом, и приступал к делам. В то время, когда основная масса людей, еще сладко спала.

Закончив завтракать, лорд, торопливо бросил смятую салфетку в тарелку, проворно встал и пошел.

Минуя чудесную сосновую рощу, вошел в парадный вход на главную лестницу, и по ней поднялся в кабинет.

Сегодня — важный день.

Гархх, у дверей кабинета, ожидал его с докладом, собираясь отчитаться в результатах налета, пожирающего тумана, на столицу эльфов — Дильван.

Лорд-колдун, замыслил расспросить того о сыне, так как накануне, гархх, крайне настороженно, увел от него разговор. Подобные мелочи Лорд Пилс не упускал, как и возможности досадить, предвкушая забаву.

Властно расположившись в кресле, кивнул слуге на стул.

— Слушаю… об успехах, — он учтиво склонил голову, но сквозь приличное поведение, сквозила насмешка. Внутренне содрогаясь, гархх начал отчет:

— Население Столицы Эльфов, частично уничтожено. Известно, что погиб Владыка эльфов, с семьей. Пожирающий туман, был выпушен первоначально в его покоях. Ночью. Когда, он появился на улицах, ни одного эльфа, в главном замке, не осталось.

— Достаточно. Простые эльфы, меня не интересуют. Что с тройкой из предсказания? — резко перебил он помощника.

— Магические поиски, не увенчались успехом. Кругом разосланы шпионы…

— Это понятно, Древние прикрыли. Я бы удивился, если бы мы их сейчас обнаружили. Шпионы — это хорошо. А кто эти трое, выяснили?

— Эльфа узнали, это Светлый Страж Рубежа — Сиенарэн де Айвен. За виртуозное владение оружием наречен "Рожденным с клинками".

— Подробнее!

— Первые двести лет жизни, он посвятил занятиям техникой боя, клинкам и боевой магии! Обучался у мастера Сильвиэня, знатока магии и великолепного бойца. Овладел всем — в совершенстве. На данный момент, в нашем мире, мастеров его уровня — нет. Считалось, что он, уничтожен орками. Но, его признали у троллей и в людском форте. Слуга перевел дыхание и также информативно продолжил:

— От людей — девушка, о ней, ничего не известно. И третий — гархх. О нем, я уточню сегодня. И самое главное, — он медленно произнес:

— Найден и доставлен сюда, один, из четырех частей артефакта — Лунный камень. Тот, что хранился у людей.

Он, важно, вручил лорду долгожданный подарок. Молочные воды, лунного камня, завивались в вихре на ладони Лорда. Осмотрев подарок, медленно поднял глаза:

— Я доволен тобой, гархх. Но ты ошибаешься: частей у "ключа" не четыре, а трое, из предсказания, и собранный артефакт. И малейшее изменение в частях, полностью меняет его свойства.

Гархх вздрогнул, под тяжелым, пронизывающим взором колдуна.

Лорд медленно отвел взгляд, с напряженного помощника, думая о своем.

Гархх, в этот момент, боялся больше всего на свете, что его ложь обнаружиться и лорд узнает личность третьего, в пророчестве.

Тут Пилс обдумав, повелел:

— Найди мне красавицу, послушную, любому моему приказу. Подчинение обеспечь заранее! Она поможет изменить состав артефакта.

Сильвия.

Джем продвинулся немного вперед, и как бывалый путешественник, солидно повествовал:

— Теперь мы на западе. Большая часть населения — иномиряне. Странный акцент у местных, настолько силен, что, кажется — они говорят на другом языке…

Его прервал Рэн, заметив мое недоумение, при виде раскинувшегося, перед нами, города:

— Он провел нас, легендарной дорогой Ангелов, — пояснил эльф.

Оглянулась, сзади сплошной стеной стоял лес.

Я что, проспала все, самое невероятное? Вроде в горах шли. Леса, точно не было. Тут до меня дошло, о чем говорил Рэн.

— Никогда, о такой дороге не слышала…

— Если ты путешествовала порталами, то в курсе, что их возможности ограничены, и по времени и по расстоянию. Что бы пересечь материк, хотя бы на такое расстояние, какое прошли мы сейчас, надо, как минимум, три самых мощных портала, а лучше четыре. А мы, его, за ночь преодолели — ногами.

Я уже удивляться устала…, ладно, потом спрошу подробно, сейчас главное, в кровать попасть. От такой приятной мысли я сладко поежилась…

Светало.

Мы, спешно, двигались к городу, обдумывая случившееся.

Перед тем, как войти в главные ворота Брейвуда, города ведьмаков, остановились на мгновение, чтобы Рэн, покрыл волка невидимостью.

Джема, подозрительно долго, не было слышно. Неужели, его сломила усталость?

Конечно, все безумно утомились. Я, больше всех, потому, уже не видела, ничего вокруг. Очнулась, врезавшись носом, в спину Джему. Он, как раз, остановился показать, хорошую, по его воспоминаниям, гостиницу.

Тихо буркнув извинение, подошла к нему, равнодушно осматривая расхваливаемое здание.

На первый взгляд, гостиница, казалась обыкновенным, жилым домом: посредственным и подозрительно крошечным, даже для маленького постоялого двора.

Комментировать не стала. Джем не глуп, значит, не все так просто. Хотя, отсутствие конюшни, для постоялого двора, по меньшей мере — странно. Как и отсутствие построек, в приделах двора гостиницы.

Н-да… Озадаченно потерла замерзший нос. Подозрительно.

Словно чего-то ожидая, на меня уставился Джем. Его глаза возбужденно блеснули.

Ага, не дождешься, "возмущенно спрашивать" не буду. Я, молча, вперилась в ответ.

Достал со своими шуточками, тем более, после тяжеленного путешествия в горах и бессонной ночи на ногах.

Да, звереем, звереем….

На эльфа и смотреть не стала, он по жизни не возмутим.

На эту гостиницу, так же озадаченно, как я, смотрел только Рик. Внутри появился теплый шарик признательности, ведь он, во всех ситуациях, поддерживал меня, без насмешек Джема и правильной, до муторности, вежливости Рэна.

Так и не дождавшись моей реакции, Джем, распахнул дверь, пропустил нас вперед, и притормозил, наблюдая… мое удивление! При виде великолепного гигантского зала, покрытого золотом, и устланного мрамором — подавляющего своей вычурностью.

Особенным великолепием, бросалась в глаза, грандиозная лестница, с фонариками на перилах.

Королевский дворец, какой-то.

Как-то все, очень уж блестит, отстраненно оценила я, располагаясь в мягком кресле, возле огромного окна, куда предложил сесть служитель.

На дорогой, парчовой мебели, вокруг, сидело несколько людей и нелюдей.

Суетился персонал, одетый в одинаково синие костюмы, с красными вставками. Наверно, утро у них, самое напряженное время.

Джем, довольно давно, отошел договариваться, о наших номерах. Рэн сидел рядом, на соседнем кресле.

Невидимый Рик, устало развалился у меня на ноге. Счастливчик. Может спать, сколько угодно. Мне, в этой обстановке, даже облокотиться в кресле — неловко.

Появился довольный Джером и нас повели наверх. Рик, то ли засыпал на ходу, то ли мне не давал, но буквально, через две-три минуты он, то врезался в меня, то наступал на ноги.

Я раздражено, поймала в воздухе, его невидимое ухо, и слегка дернула. Он жалобно тявкнул, все вокруг резво обернулись ко мне, недоверчиво рассматривая, с ног до головы.

Ха, будь я настоящим оборотнем, стала бы здесь, собаку изображать?!?

— Силь, не калечь нашего Волка. Он просто опьянел, от избытка магии, — шепнул на ухо Джером.

Взяв под руку, чинно повел вверх по лестнице.

Рик куда-то пропал, обиделся, наверно.

Ну да, с его-то весом — только на лестницах пихаться!

На втором этаже, здание представляло собой, бесчисленные коридоры, с разнообразными комнатами и залами.

Пушистый ковер, аппетитно пружинил под ногами, шелковые стены, прерывались резными дверями из драгоценной древесины, с золотыми ручками.

За одной из дверей, оказался небольшой зал, с отдельными дверями, в наши комнаты.

— Здорово. Удобно. И вместе есть где посидеть, — оценила я, рассматривая обстановку в неожиданном стиле, думая о насущном, прибавила:

— И поспать…

В очаге, веселое пламя, отбрасывало яркие блики на добротную деревенскую мебель из светлого дерева. Над каминной полкой висела небольшая охотничья коллекция. На полу, возле камина расстелена медвежья шкура.

— Я специально заказал такой интерьер. Нечего расслабляться. А тот привыкните к роскоши, вытаскивай вас потом отсюда, за уши.

При этом, многозначительно посмотрел на меня. Это он специально, а то некоторые, намек, не правильно воспримут.

Про эльфийские уши, хихикнула я про себя, и уселась на небольшую деревянную скамью.

Правда, прямо как в деревне.

Что-то в словах Джема, меня зацепило, что там про интерьер было? Чувствуя себя идиоткой, среди знающих людей, спросила:

— Спасибо за заботу Джем, конечно, но что ты о привычке к роскоши сказал, не поняла?

— Здесь же, все на магии держится. Много постояльцев пространство расширяют, мало сужают. Заказываешь не только номера, но и их вид.

— Как интересно, а какие еще, бывают?

Расспрос прервал стук, в дверь. Это был давешний слуга.

— Господа, если желаете, провожу вас на завтрак?..

Я, не дожидаясь спутников, мгновенно подскочив, торопливо сказала:

— Великолепно, ведите.

Остальные последовали за мной.

Коридор, по которому шли, упирался в огромное арочное окно, которого с улицы, я точно не видела.

Пройдя по каменным ступеням вверх, мы очутились в небольшом круглом помещении, с потолком в форме стеклянного купола.

Комнату освещало активированное заклинание. По кругу, за аккуратно сервированными столиками, сидели постояльцы. Их было пятеро: парочка интересных эльфиек, трое весело что-то обсуждавших симпатичных молодых людей и одинокая гарххин.

Она вызывала неподдельный интерес у окружающих мужчин, всех рас, судя по реакции.

Джером пожирал ее взглядом. С ним все ясно. Меня удивил Рэн, его взгляд, так же был на милой гарххин.

Девушка — гарххин, пленительно женственная, с великолепной фигурой и юным милым личиком. Мягкие темные волосы и огромные голубые глаза — красавица.

Я поймала себя на том, что тоже пристально рассматриваю девушку. Та доела завтрак и медленно повернулась к нам, удивленная внезапным вниманием, с нашей стороны.

Я быстро оторвала от нее взгляд, и посмотрела вниз на волка. Рик сидел рядом со мной, и тоже пристально рассматривал красавицу. Я покачала головой.

Быстро заказали еду, и не менее быстро опустошили тарелки, но насладиться красотой девушки, я не дала, утащила в номер — спать!..

Разбудил дождь. В пастели, было, уютно.

На улице, промозгло и противно, а тут, тепло, под защитой одеяла.

Век не вылезать, да Рик возмущаться будет. Завтрак — это наше все. Вернее, его — все. Тем более, после вчерашнего сна, весь день и всю ночь. Не знаю, вставали ли Рэн с Джемом, но меня они не тревожили, дав отдохнуть.

Самый лучший подъем — быстрый. Ну, я мгновенно и выпрыгнула, не давая себе возможности поразмышлять на эту тему. В этих думах, я всегда нахожу логически оформленную лазейку, чтобы увильнуть.

Умывшись и одевшись, выглянула из своей комнаты, в уютную прихожую.

Рик толкаясь, вырвался вперед. Возле камина, сидел один Джером. Значит Рэн уже ушел, за новостями и информацией.

— Пойдем, кое-что покажу, — поднимаясь с дубового стула, стоящего у камина, позвал Джером.

Я, на данный момент, мечтала только о завтраке, тяжело вздохнула и потащилась за ним.

Джем, подвел меня к незаметной арке, в углу комнаты.

Не ожидая ничего интересного, я покорно шагнула за ним. Этим шагом, я попала в лес, на берег лесного озера.

— Здорово. Просто потрясающе, — я восхищенно оглядывала пейзаж.

— Точно, это бытовой портал, прикрепленный к номеру…

— Славно придумано…

— Любой каприз… как говориться, главное прибыльно.

— Интересно, а у них нет номеров с порталом к оркам, чтобы пешком не топать, повернувшись к Джерому, невинно поинтересовалась я. Гархх улыбнулся:

— Нет, все номерные порталы, ведут только к окрестным достопримечательностям.

— Жаль, — секунду помолчав, добавила: — Ладно, пошли к озеру, что зря такой красоте пропадать.

Подумав, что в последнее время, у нас природных красот, сверх меры, я уже, просто скучаю по спокойной, городской жизни…

К нашему возвращению, принесли в номер завтрак, и сытый Рик довольно валялся на медвежьей шкуре, перед весело трещащим камином.

— Обжора, ты много потерял, оставшись здесь, сказала я, жадно посматривая в сторону опустошенного подноса.

Рик скептично посмотрел на меня, слегка приподнявши голову, вздохнул с вселенской скорбью и продолжил дрыхнуть, не меняя позы. Тут вернулся голодный Рэн.

Завтрак пришлось повторить, с его появлением, мы с Джемом, не утруждая себя сервировкой, набросились на поднос, с удовольствием хрумкая пирожки, с ореховым повидлом и сырное печенье, запивая фруктовым варом.

Качая головой и улыбаясь, эльф, чинно устроившись, осмотрел то, что мы ему оставили.

— Лакомки спелись, — корректно прокомментировал Рэн, пригубив душистого вара. Аристократично надкусил пирожок и рассказал, о чем узнал.

— Это не точно, но ходят слухи о похитителе "эльфийского тюльпана". Его зовут Елирелен, он открыл здесь свои лавки. И говорят, процветает…

— Вероятно, скользкий тип, если провернул такое и остался безнаказанным, — качая головой, сказал Джем.

— Случайностей не бывает — это закон. Артефакт сюда не просто так попал.

— Понятно, его для нашего удобства, сюда доставили. Теперь бы уговорить, им с нами поделиться, — едко прокомментировала я, злясь на отвлеченные разговоры нелюдей.

Правильно, живут долго, времени полно. Почему бы и о жизни не поговорить, разозлилась я.

Надо идти и смотреть где живет вор, расспросив о нем, попутно соседей.

Давно отметила про себя, что людей они, конечно, по силе превосходят и воины отменные, но вот соображают… не быстрее нас. По крайней мере, не торопятся…

— Точно, устами младенца… — наиграно распахнув глаза, якобы изумляясь, ерничал гархх, чувствуя мое раздражение.

— Ладно, — примирительно сказал Рэн, недовольно взглянув на Джема, растянувшего губы в глупой улыбке, — Пойдем, заодно и город посмотрим. Рик, идешь?

Отдохнувшие и выспавшиеся, ясным чудным днем, мы весело пошли туда, где живет проворный эльф, присвоивший "эльфийский тюльпан".

Дождя уже и след простыл, даже луж не осталось.

В городе, мирная жизнь шла своим ходом, конные стражи порядка расслабленно прогуливались. Казалось, страшные новости, сюда не дошли и им, никто не угрожает.

— Тепло, — выдохнула я, — лето… как, оказывается, я люблю лето.

Тут появился всадник, одетый в ярко красный походный костюм. Рэн слегка наклонившись ко мне, объяснил, что это вестник.

— Их нанимают горожане, чтобы они сообщали каждый вечер новости, из разряда: кто женился или родился, а кто и умер.

Здесь, все друг друга знают, и им это важно… Тут вестник подъехал к фонтану, собирая за собой любопытных.

Он вздыбил своего коня, красуясь. Успокоил жеребца и приподнялся в стременах во весь рост.

Поднял руку с заклинанием усиления голоса, и громогласно сказал:

— Последние новости! Столица Эльфов, Дильван, уничтожена пожирающим туманом. Владыка и весь двор — погибли. Эльфы выбирают правителя…

Усевшись на коня, он поехал по улице вперед и через несколько минут мы, повторно, услышали эту кошмарную новость, усиленную заклинанием… хотелось подойти и обнять опешившего эльфа. Успокоить, сказать, что понимаю его боль и сочувствую… Но я не решилась…

Наверно, ему надо дать побыть одному.

Я отошла к Джему и тихо спросила:

— А что за пожирающий туман? Ответил мне, как ни странно, Рэн:

— Пожирающий туман, с виду: обыкновенная мыльная пена, его держат вместо палача, при королях и императорах. Поэтому ты, о нем, ничего не знаешь, это оружие для уничтожения убийц…, - под конец его голос сорвался.

Помолчал, немного.

Потом ровным голосом продолжил, а я уже про себя, прокляла свое неуемное любопытство.

— Действует он так, выпускают его из особой емкости, в комнату с приговоренным к смерти. Потом, специальным заклинанием загоняют обратно в сосуд, а на месте преступника, остается только одежда, расположенная на полу.

Тут, наконец, очнулся Джером:

— Что за помешанный, это делает?

— Значит, после таких атак, ни у кого нет шанса выжить? Спросила я у Джема.

— Ни магия, ни умение стрелять или владеть клинками, не защитят от этого. Только Специальные заклинания, но их никто не знает, кроме пары колдунов владеющих туманом, — Джем хотел сказать что-то еще, но тут послышался глухой голос Рэна.

— Знал, что будет что-то подобное, но все равно, оказался не готов, к ужасному известию…

Да, и я знала…

Рик, все это время, сидевший с вздыбленной шерстью на загривке, поднялся и нежно обхватив мое запястье, потащил за собой.

— Да, да он прав, надо торопиться. Сказал эльф, подхватывая меня за другую руку. Джем, на удивление, отказался идти с нами.

— Пойду в гостиницу, буду там ждать вас, с новостями.

Резко развернувшись, ушел. Переживает за родных, наверно. Я проводила его взглядом, и пошла за нетерпеливым Риком.

Джером де Гай.

Проснувшись под утро, неспешно встал с кровати.

Моя одежда, находилась под рукой, но одеваться я не спешил.

Решив пойти прогуляться, взял ее и, упершись спиной в дверь, натянул.

В общей комнате пусто, спят, до рассвета, больше часа. С наружи, никого, кроме слуг, не было.

Гуляя, попал в парк, обдумывая, как связаться с отцом. Он командует войсками и флотом, значит, при нападении на столицу будет в первых рядах. Да и дядя император, обязательно постарается избавиться от любимого в народе наварха.

Прослушав утренние трели, пернатых певцов, повернул назад.

Уже возвращаясь, в коридоре гостиницы, задумавшись, снес, ту милую гарххин, подмеченную вчера, на завтраке.

Извиняясь, подал ей руку, и попытался уйти. Знакомиться и разговаривать, времени не было.

Поднимаясь, она вскрикнула, и вновь упала. Пришлось подхватить, мы оказались лицом к лицу, прижавшись, друг к другу. Ее дыхание овевало меня. Милая девушка…Очень…

— Как зовут тебя, о прекраснейшая? — галантно спросил я.

— Оливия, — мило кокетничая, ответила гарххин.

Интересно, что она так рано, здесь делает?.

— Надеюсь, еще увидеться, драгоценная, — вежливо кивнув ей, отправился к себе.

Там, скорее всего, уже все встали и ищут меня. В другое время, подобное знакомство, я не упустил бы, но сейчас…, что поделать… Дела.

Рэн незаметно, стал близким другом, а Силь, прочно заняла место, младшей сестры.

Войдя в номер, застал только эльфа.

Он, на самом деле, меня ждал, собираясь идти, искать информацию, об оставшихся частях артефакта.

Рэн ушел, мне ничего не осталось как, пригревшись у камина, уснуть.

Встал, уже поздним утром. Заказал завтрак в номер, потом вспомнил, что хотел показать Сильвии.

Портал. Да, точно…

Девушке понравилось. Ее, вообще, приятно радовать, Силь реагирует на многое, как ребенок и так же как ребенок, бывает благодарной. Так и хочется, таскать в кармашке сладости, чтобы тешить ее постоянно.

Вернулся голодный эльф, с новостями о похищенных частях артефакта.

Завтракая, решили прогуляться. Заодно, осмотреть дом эльфа, похитителя.

На площади, вестник, рассказал о гибели столицы эльфов.

Раньше, я бы позлорадствовал, все-таки, эльфы наши враги. Но мысль о том, что отец с сестрой, уже два месяца, находятся в окружении, под властью того психопата, что уничтожает не мелочась целые столицы, просто убивала.

Истерзанный беспокойством, вошел в гостиницу.

По дороге, опять встретил Оливию.

Прошлый раз, поговорить с ней, не успел. А сейчас, не хотел. Приветливо кивнув, она прошла мимо.

Когда, я устроился перед камином, в нашем номере, и раскладывал в голове, всё происшедшее по полочкам, раздался стук в дверь. Одновременно с вопросом Оливии, можно ли войти.

Злясь, незваной гостье, встал и впустил ее.

Она шагнула внутрь и неожиданно остановилась, так внезапно, что я снова, чуть не сбил ее с ног. Неловкая, больно.

Знаю, тип этих милочек, при дворе их большинство. Отрепетированные жесты, заученные фразы… мне, сейчас, это не интересно.

— Оставь меня, — устало попросил я, возвращаясь в кресло.

Мои слова, казалось, только позабавили Оливию. Быстро приблизившись к креслу, она захихикала, ее руки заскользили по моим плечам.

— Давай выпьем вина, тебе станет легче. Видя, что ее слова не произвели на меня должного эффекта, добавила:

— И друзей своих позови, веселье быстрее придет. Она погладила меня. Вздохнула, и минуту подождав моей реакции, грустно произнесла:

— Раз, ты ничего не хочешь, сейчас, то попробуешь потом. Я обязательно принесу тебе, хорошего вина из запасников отца. Склонившись, нежно поцеловала меня.

Интересный момент, испортила Силь, ворвавшись в номер, со словами:

— Джем, хотела позвать тебя к…

Я приклеил, к устам улыбку, и взглянул на нее:

— А где остальные?

Сильвия, неуверенно замершая, в дверном проеме, напряженно сцепила руки перед собой. Было видно, что девушка нервничает. Мне это было, крайне неприятно.

Оливия, скрывая раздражение, вежливо произнесла:

— Я зашла узнать, как здесь поживает мой соотечественник. Не представилась, меня зовут Оливия, — она небрежно поклонилась с презрением, смотря на человека.

Давно заметил, виртуозное умение Сильвии, держать нахальных или распоясывавшихся гарххов, на расстоянии, с помощью вежливости. На этот раз, ее умение не проявилось.

— Приятно познакомиться, — сухо произнесла она, пристально посмотрев на Оливию.

Та посмотрела в ответ. Если бы взглядом, можно было убить, то Силь бы уже лежала, с вырванным сердцем, истекая кровью.

Оливия поднялась и, махнув на прощание, вышла. Сильвия удивленно смотрела ей вслед. Я, подлил масла в огонь.

— Она, снова зайдет, с гостинцем.

— Конечно, это все объясняет, — вежливо, но отстранено ответила девушка.

А вот оно, умение, тут как тут.

Но, смягчившись, несомненно, уже в душе придумав, мне, оправдание, тихо добавила:

— Джем, надо торопиться, нас ведь предупреждали. Рэн с Риком пошли к эльфу, на счет покупки артефакта. Уже, выходя из номера, сказала:

— Ладно. Схожу, закажу обед.

Я не стал ее одергивать, на тему что поцелуем, некого не задерживаю.

Лишь молча, смотрел, как скрывается за дверями номера маленькая фигурка, в сером шелке. Казалось, что вместе с ней ушло тепло, осталась лишь, холодная пустота и проблемы с маньяком.

Не успел я, предаться вожделенным размышлениям, как вернулась Оливия, с непочатым кувшином, с запечатанным на воске гербом, одного из древних гарххианских родов.

Мне, вдруг, подумалось, что оно сейчас, очень кстати.

Но на предложение девушки, попробовать его вдвоем — не соблазнился. Хотя, сейчас, эта мысль очень привлекала.

Выпроводив Оливию, дождался Рэна, с компанией.

Собирался приятно провести остаток вечера, но вино разочаровало. Казалось, его произвели не на лучших виноградниках нашей империи, а из пшеницы, у людей.

На вино указывал только цвет. Эльф, пригубив чарку, хмыкнул. Потом, объяснил, куда идет, вдруг, нежно поцеловал Силь в макушку, и стремительно ушел.

Я, все-таки, открыл дно кувшина и отключился.

Проснулся от яркого света, настолько сильно усилившего мою головную боль, что я непроизвольно застонал.

Неожиданно, крепкая хватки вина, раздавила голову, на мелкие песчинки.

Поднявшись, пошел в портал, искать Сильвию, не сомневаясь, что она ушла к озеру.

Наткнулся на нее, у озера и обомлел: Силь бродила по берегу и выглядела как лесная нимфа.

Оказалось, человечка, безумно привлекательная девушка. Нет, не так: она одуряющая, женственная, и пьяняще соблазнительная.

Голова прошла сразу…

Рик.

Силь ушла в портал, прогуляться. За ней, отправился, проспавшийся Джером. Через некоторое время, вернулся Эльф, и тоже вышел, за ними. Что им там, медом намазано?!!

Кто-то постучался. Через мгновение, приоткрылась дверь и сюда заглянула, та красивая девушка гархх, которая встретилась за завтраком. Осмотрев зал, она потихоньку вошла.

Потом, направилась ко мне.

— Привет, дружок, — нежно проворковала она, — Скучаешь в одиночестве?

Нежно гладя меня по голове, она несла, какую-то околесицу, про брошенного хозяевами пупсика.

Это я то, милый щеночек? Или она без очков?!!

Наклонившись, девушка ловко сняла с меня амулет Рэна. Рассмотрев украшение, почесала меня по холке, встала и, ловко потянувшись, положила амулет на полку. Я озадаченный, не шелохнулся. Что делать? Укусить ее? Завыть, что бы друзья прибежали?!

Выходя из номера, она весело махнула, прощаясь.

Только за ней закрылась дверь, будто специально, в воздухе появился Лорд Пилс.

— Ну как дела, славный разведчик? — слишком дружелюбно, сказал он. Я сидел пораженный, ожидая смерти. Но враг почему-то медлил, хотя в одном Пилс, всегда предсказуем, потому я не удивился, когда тот заговорил:

— Дай мне, человеческую девушку или любого из твоих спутников, и я верну тебе человеческий облик, — жестоко соблазняя, предложил Пилс.

— Ну, разве ты не хочешь, стать человеком, говорить, или встречаться, с какой-нибудь красивой девушкой? Заметь, я не угрожаю ей, а просто прошу обменять её на любое желание и конечно возвращение тебя, — продолжил своё обольщение Лорд.

— Верну тебе возможность говорить, пока…

— Я понял, — произнес я, пытаясь протянуть время, чтобы обдумать варианты избавления. Говорить было сложно, еще я совсем отвык от звука своего голоса.

Тот в это время враг, продолжил:

— Даю тебе день, если ты, за этот срок не доставишь, кого-нибудь из них, за это расплатится девушка, а ты, оставаясь в волчьем облике, перейдешь из разряда друзей, в разряд врагов, — угрожал он мне, с обаятельной улыбкой на устах.

— А если скажу "нет"? — спросил я.

Лорд усмехнулся.

— Полюбуешься, как они будут умирать, один за другим.

Он говорил это, мягко, не повышая голоса. Но у меня, полз мороз по коже.

— Зачем, именно девушка? — как можно равнодушнее спросил я, пряча бурю в душе.

— Мне, подходит, любой из этой компании, — мило улыбнувшись, сказал колдун, — Жду до завтра, если согласен, заманишь их в дом городского старосты. Там, тебя, будут ждать мои люди. Если к ужину, там, никто не появиться, объявляю войну.

Он исчез, так же быстро, как и появился. Я попытался, хоть что-то сказать, но не вышло.

На душе было так скверно. Предложение Лорда Пилса о возврате человеческого облика, всерьез, я даже не рассматривал.

В моем мире говорят, " если дьявол, протягивает, тебе в помощь обе руки, не надо брать ни одну. Предадут, и левая и правая!"

Я опустошенный, улегся у дверей в номер, понимая, что данное колдуном обещание возврата — ложь. Но обещанная война, это точно реальность.

Через некоторое время девушка-гархх, зашла опять. Потом, погладила меня немного, спохватившись, вернула медальон, надев его обратно.

Сильвия.

Джером пожал плечами и взял кувшин, предназначавшийся для пятерых. Налив немного эльфу, себе посуду не нашел.

— Ну что ж, тогда, это будет моей кружкой, — заявил он, и отхлебнув, расхваленного Оливией вина, сморщился.

Рэн, дотянулся до своей чаши, на столике, и сделал глоток. Я отказалась. Эльф, допил, отставил чашу, и поднялся. Зачем-то поцеловав меня, объяснил, что надо идти и пожелав хорошо отдохнуть, унесся.

Я тоже, оставила Джема, один на один с вином, и ушла в портал на озеро. Рик остался дрыхнуть, около камина.

Сверкающая дорожка, разглаживая волны, скользила к ночному голубому шару, туда, где вода, сливалась с небом. Раздевшись, я вошла в воду. Прохладная вода ночного озера приятно омывала уставшее тело, щекоча кожу гребешками пены.

Замерзла.

Выбравшись на берег, сжала дрожащие зубы, стремительно одевшись в липнувший к мокрому телу, костюм, пошла гулять, чтобы быстрее согреться.

Этому способствовал теплый летний ветерок, который сначала и заледенил меня.

Берег озера, погружен во тьму, я медленно брела вдоль кромки воды, наслаждаясь умиротворением вечера.

Хорошо! Тут появился Джем, почему-то смотревший на меня удивленно.

— Силь, ты здесь? — удивленно сказал он, — Ты одна? Да ещё замерзла, — прибавил он, нежно беря руку и поднося ее к губам. Интересно, где и с кем, я могу быть? Дыхание сбилось, попыталась отодвинуться, но Джем крепко меня обнял.

Я уперлась ладонями ему в грудь, ощущая, как бешено, бьется его сердце. Оттолкнула, нервно спросив:

— Что произошло Джем? Что на тебя напало?

Одной рукой он обнял меня, за талию, другой медленно охватил плечи, прижимая к себе.

— Не смей, мне, улыбаться. Дракон тебя возьми, что ты с ума сошел, — злобно зашипела я.

— Сильвия, представь, я до сих пор, не видел тебя злой?!!

Продолжая вырываться из его объятий, раздраженно прохрипела:

— Я не знаю, в какую игру ты играешь, Джером, но мне это, ни в малейшей степени не нравиться.

— Это не игра, малышка.

Я скрипнула зубами, "малышка" — более противную кличку, трудно придумать…

Он сжал объятья так, что моих усилий не хватало просто двинуться.

Мне стало страшно. За последнее время, я настолько привыкла доверять нелюдям, что сейчас от разочарования и страха, горячая жгучая волна обиды грозила прорваться из глаз, даже вопреки моей воле.

Поощрять Джема я не хочу, по тысячи причин, но стоит Рэну увидеть, мое недовольство, посягательствами гархха, он не примнет вмешаться, из-за клятвы.

И что тогда ждать? Драку с битьем посуды и полетами в буфет? Или дружеское постукивание по плечу с полным одобрением? Сейчас, главное, не дать появиться трещине, между ними.

По закону подлости, появился Эльф…

Он напряженно всматривался в мое лицо, пристально изучая расположение гархха.

— Не лезь, эльф, — резко сказал Джем, пуская рукой по воздуху легкую волну, которая сбила Рэна с ног и отшвырнув на несколько метров, ударила спиной, о ствол старого дерева. Эльф, мгновенно поднявшись, вскинул руку в сторону гархха.

С Джемом стало твориться странное: руки медленно, явно против воли, свернуло за спину, появилось ощущение, что его заворачивает в прозрачный кокон. От усилия вырваться у гархха, свело скулы, казалось, что глаза сейчас лопнут от натуги.

Рэн повернувшись, очень спокойно, даже миролюбиво сказал:

— А теперь, всем необходимо поспать… — с этими словами, он махнул рукой и связанный гархх поплыл над землей. Глаза его спокойно закрылись, черты лица расслабились.

Он уснул?! Повернулась к Рэну, безмолвно вопрошая. Он кивнул: да, уснул.

Чувствовала себя, скованной льдом, как холодной зимой, неспособной думать, говорить, или сделать что-то.

Что случилось? Как всё, стало настолько плохо?

Абсолютно не было, никаких идей, что делать? Почему? Как помочь?

Мы вошли в арку, забавно и одиноко, стоявшую посреди поляны. Прошлый раз, я не обратила нее внимание, но сейчас мой взгляд искал, за что зацепиться, лишь бы отвлечься от происходящего.

Странно и хорошо, что вернувшись в номер, мы действительно, ничего не обсуждали, а молча разошлись, по своим комнатам.

— Почему, меня так волнует, что подумает Рэн?! — прошептала я, обращаясь к прижавшемуся волку,

— Ни один нелюдь, так не беспокоил меня.

Тихое ворчание и вздох дремлющего зверя, были ответом на мой вопрос.

— И не потому, что он красивый, — продолжала я, — Меня не привлекают красивые нелюди, напротив, всегда опасалась их.

Рик не пошевелился.

Закончив подготовку ко сну, забралась под одеяло.

Рик раскинувшись возле кровати, засопел. Страдальчески вздохнув, погладила соню ногой.

Проснулась — отдохнувшая, с надеждой, что происшедшее — недоразумение, и с утра предстанет в другом свете.

Нет, все проблемы ворвались в голову разом.

Что делать с тройкой, без Джема? Древние ведь предупреждали…

Все утро я, как последняя трусиха, ходила по комнате, мечтая спрятаться в ней и не выходить, ссылаясь, ну хотя бы — на головную боль. Понимая, что они, все равно ворвутся ко мне.

Я хотела одного: избегать Джема, насколько, это будет возможно.

Но почему, он так среагировал? Я что-то не так сделала? Вроде нет, хотя…

Я осознавала, что многого не понимаю и до сих пор учусь, таким элементарным вещам, что просто стыдно.

Например, когда одевалась ярко и слегка расковано, считала, что выгляжу восхитительно, что можно сказать, что-то лестное, типа: какая интересная девушка…

Только недавно, я отчетливо поняла, что вызывала совсем не те эмоции, на которые рассчитывала.

Глаза на эту мелочь, мне раскрыли друзья: Лиль, купила новый, немного легкомысленный наряд, решив, что он подчеркивает её изысканность и оригинальность.

На что, наш общий друг Грег, отреагировал словами: Что с Лиль произошло? Она что, пустилась во все тяжкие?!!

Пояснил, что мужчины на сии наряды, реагируют как на вывеску: "Легкодоступная, ищу приключений, на свою голову!"

Я, возмущенная его трактовкой, спросила другого, и тот в более мягкой форме, сказал подобное.

После, я чувствовала себя, полной идиоткой, с таким запозданием понять, что все вокруг известно

Вот и сейчас, я ломала голову, что же пропустила, или, сделала не так.

Понимая, что прятаться в комнате, это глупость, вышла в общий зал, ожидая неприятностей.

Там, уже, все вместе, сидели невеселые друзья.

Сиенарэн, как ни в чем не бывало, завершал рассказ о делах.

— Поговорили с вором, укравшим эльфийскую часть "ключа", он отказался продать его, предлагал любые деньги. Нам не остается ничего другого, как украсть у вора.

Я сказала:

— Я с вами, и слушать не хочу, доводы против.

К моему удивлению доводов не последовало. Смягчившись, я проговорила: — Нам ведь сказали, что все надо делать вместе.

Рэн соглашаясь, кивнул, стало как-то неинтересно. Сражаться не с кем, а я к бою готовилась…

Дальше нудно обсуждали, когда и как делать лучше. Вроде все согласны, хотя может и не все.

За утро, я не услышала ни одного слова, от гархха.

Странно смотрелось, как он, сосредоточенно, словно от этого зависит его будущее, медленно надрывал ногтем ремень, от кожаных ножен.

Он, очень редко, говорит о своих делах. Гархх умеет веселым замечанием разрядить, любую ситуацию или сменить неугодную ему тему.

Но что делать, если тяжелую ситуацию нагнетает он сам?

Рэн ведет себя, как всегда, разумно: переключив внимание, на дела.

В данный момент поясняя, что сделать, так как, много времени упущено, на что не однократно указывал Древние.

Воодушевленные его словами, мы быстро собрались и оправились добывать "Эльфийский тюльпан".

Сиенарэн де Айвен.

Мне пришлось туго, когда на меня возложили ответственность за охрану Рубежа.

Умения, которых мне до сих пор хватало, стали бесполезны. Вместо них, требовались знания стратегии, пришлось заново осваивать приемы противника, но уже при ведении войны.

Проблемой оказалось полное отсутствие навыка, отвечать не только за себя, и заставить свободных эльфов, точно выполнять приказы, работая отрядом.

Оказалось, что много нужного — не знаю, тогда засел за книги. заглатывая истории войн, тактические приемы и стратегию.

Затем, прибавил изучение особенностей противников, то есть, полностью изучил историю гарххов и людей, следом, взялся за иномирскую историю.

Жаль, только что мне не попалась книга с советом: что делать с влюбленным в твою жену гарххом, если нельзя его прибить?

Мы вышли из гостиницы. Охота за артефактом началась.

Я прокладывал дорогу, сквозь плотную толпу торговцев и покупателей, тележек заполненных товаром, запряженных ишачками и просто летящих на торжищных коврах по воздуху, над покупателями.

Волшебные товары, на полках у продавцов, перемежались простыми продуктами и заурядными предметами: посудой, тканями, и прочими вещами.

Залитые летним солнцем улицы, оглашались многоголосым гулом толпы вперемешку с упрямыми "Иа-иа", на вид абсолютно податливых скотин.

В воздухе стоял запах спелой земляники, наливных яблок и неизвестных специй.

Интересно, они используют безвременье, чтобы сохранить их, до следующего урожая?

Дальше по улице, запах спелых ягод, сменился запахом свежего хлеба и аппетитный сдобы. Силь слегка притормозила, провожая носом, особо приятный запах.

С сожалением, вырывались из объятий рынка. Наверно, сожаление, было бы меньше, если бы утром, успели позавтракать.

Изображать зевак, нам не пришлось, я наложил заклинание невидимости. В любом случае, такая нескладная компания, сразу бросалась в глаза, чего стоило только одно гархх и эльф — вместе? Заклинание, не скрывало нас, друг друга, но говорить мы не могли звуки не исчезали.

На нужной нам улице, мы внезапно, опять попали в "пыточную" запахами: из открытых уличных кафе, расположенных с обоих сторон, нас терзали вкуснейшие ароматы, готовящихся мясных блюд, со специями, пирогов с ягодами, пряных напитков.

Выскользнувши из ароматных тисков, мы, наконец, дошли до каменного, двух этажного особняка с красивым зеленым забором.

Взяв Сильвию за руку, показал знаками Джерому, что вот он, искомый дом.

Тихо обезвредив заклинание охраны, Джером, показал жестом — за мной, беззвучно продвинулся к слегка прикрытой входной двери.

Когда он, скрылся за ней, мы пошли за ним.

На небольшой лестнице, на второй этаж, весело болтая, трудились две служанки, отмывая лестничные перила.

Прошмыгнули мимо слуг, на второй этаж.

Фух, никого. За мной, на цыпочках, кралась перепуганная Силь. Её сердечко, так билось, что было слышно на другом этаже.

Медленно приоткрыл дверь в первую комнату. Женский будуар. Проверил несколько следующих дверей. Не то.

Джем пройдя дальше по коридору заглядывая в комнаты, по очереди, наконец, нашел, то, что искал. Мы тихо проследовали за ним. Удача!

Оказались в спальне хозяина.

Сильвия.

Нашли "эльфийский тюльпан", неожиданно легко. Сейфом оказалась картина. На ней изображена задумчивая девушка в серебряных одеждах, глядящая в окно. На заднем фоне картины, стоял приоткрытый сундук, с торчащим из него синим куском бархата.

Наверно это плащ, — подумала я, тщательно осматривая картину, пока мои спутники пытались нащупать сейф.

Не к месту, вспомнилась детская игра, в которой, чтобы безопасно пересечь дорогу, надо держаться за деталь одежды, цвета названого ведущим.

Мне, с тоской, припомнилась моя прежняя мирная жизнь. Как же я давно не занималась своими праздниками, в голову лезут забытые затеи.

Покачала головой…

Тут пришла идея, я аж, отмахнулась рукой от неожиданной глупости: а что, если дернуть за бархат на картине, держась за синее рукой? Усмехнувшись, и не оставив себе ни секунды, на здравый смысл, потянулась рукой к картинке.

Ха, под рукой оказалась мягкая на ощупь ткань — бархат, держаться за синее не надо, мгновенно пронеслась "разумная" мысль…

Тут, посредине пола, с тихим вздохом приподнялся и открылся небольшой железный тайник.

От неожиданности, я дернула нарисованную ткань на себя, и он так же тихо закрылся, прямо перед подскочившим к нему Джемом. Рэн, так и остался стоять, с протянутой рукой…

Они хмуро посмотрели на меня, с плохо скрываемым раздражением.

Я приложила на мгновение ладонь к груди, жестами показав — простите, виновата, и начала мягко тянуть за невидимый, вернее видимый только на картине бархат.

Сейф, также медленно выполз из пола, прямо в жадные ручки моих друзей. Теперь, они не стали дожидаться моих экспериментов над ним. Нырнули внутрь, вынимая содержимое.

Из общей картины классического наполнения сейфа, выпадал только один элемент: непонятный камень, в коричнево-желтой рамке. Я взяла его рассматривая…

В моей руке приглушенно мерцал отделанный янтарной окантовкой сверкающий камень, с изображением руны. Это был сине-фиолетовый кварц, яркого, насыщенного света.

— Так вот он какой, "эльфийский тюльпан" — прославленный хранитель эльфов, протянул гархх.

— Да, но он не очень похож на тюльпан, — оценила я.

— Знаете, я тоже никогда не понимал, почему, этот камень так называется, ни цвет, ни форма цветок не напоминает, — согласился со мной Рэн.

* * *

Шли назад другим путем, через запутанные улочки. Я, рассматривая жителей города, пришла к странному выводу, что в Джероме, сильно видно пароду, даже моим не опытным взглядом.

Вернулись в гостиницу, голодные, но довольные. Около нашей двери, видимо, давно ожидая, стояла гарххин.

Рик с жадностью обнюхал холеную руку Оливии. Та глупо захихикала, отчего мне стало неловко. Потеребив волка по носу, она сказала:

— Заигрываешь, милый?

Я про себя фыркнула, отворачиваясь от девушки. Конечно, есть вариант с моей пристрастностью, но в этом совсем не хотелось признаваться. Так что, об этом и не буду….

— Меня зовут Оливия, — представилась она эльфу, — вы единственный, с кем, из вашей компании, я еще не познакомилась, — мило улыбаясь, лепетала она.

— Но сейчас, такие страшные времена, что я не соблюдая условности, с ожиданием, когда меня представят вам — подошла сама.

Прикусив губу, краем глаза, я высматривала реакцию друзей.

Рик, сидел около меня, устремивши все внимание на девушку.

Рэн, как всегда, совершенен, по нему и не поймешь, о чем он думает. Наблюдя за эльфом, я частенько видела себя, в его хладнокровии, закрывшегося в броню любезности и хорошего воспитания.

Джем, со своей, коронной ухмылочкой, ел гарххин глазами. Похоже, мне одной, она не симпатична.

Тут стало стыдно: кто я такая, что бы кого-либо к разрядам, причислять. А то, по косточкам разобрала и клеймо приклеила. Мало ли кто, мне до нее встречался, и что с того, что она ведет себя как те, неприятные особы…

В опостылевшей одежде, в которой, слишком много путешествовала, а иногда, даже спала, я ощущала себя, рядом с ухоженной гарххин, чучелом. Хотя, благодаря эльфу, одежда всегда оставалась чистой и целой.

Ладно, как говориться: в той степени, как мы, себя сами унизим, нас никто не унизит.

Я вообще не умею, да и просто не люблю кокетничать, выпрашивать подарки или завлекающее одеваться, и многое другое, что остальные девочки, кажется, знают и умеют делать, еще с колыбели. Так что, во флирте заранее проигрываю. Ну не дано, так не дано. Зато беру события в свои руки.

Улыбаясь, не менее мило, чем Оливия, я предложила гостье великосветским тоном:

— Оливия, не разделите с нами трапезу. После длительной прогулки, аппетит просто великолепный? Не правда ли?

Я вызвала прислугу и попросила сервировать обед, в нашем номере.

Оливия оживилась, садясь за стол, улыбалась.

Как великосветская хозяйка, я себя никогда не вела, не люблю налет лицемерной пафосности. Но это, то, что ставит людей и нелюдей, выросших в приличном обществе, в рамки гостей, и вынуждает вести себя скромнее.

Оль, как то сразу притихла, и пока накрывали стол, мы все вежливо обменивались репликами, о впечатлениях, от пребывания в столь интересном городе.

— Я очень надеюсь, что вы не откажете в моей просьбе, — она с надеждой посмотрела на гархха, — Мне хотелось, чтобы вы, проводили меня домой. Я очень боюсь возвращать одна.

Весь ее вид выражал, напряженное ожидание испуганной красавицы. Джем мягко ответил:

— К моему великому сожалению, пообещать что-либо конкретное, не могу, дабы не разочаровать столь милую девушку. Виной тому, наша полная зависимость от дел. Но если, появиться малейшая возможность, непременно, поможем вам, спокойно добраться домой.

— Я так благодарна, — радовалась гарххин, — Такое счастливое знакомство. Вчера предлагала Джерому, отметить нашу с вами встречу, но он плохо себя чувствовал.

Намек был понятен и я, помня участь ее презента Джерому, не стала заострять на этом внимание, извинившись, отошла.

Позвав служанку, попросила подавать мясо и принести графинчик хорошего вина под него.

За столом, уже закончили с закусками, ожидая горячее. Мне кусок в горло не лез.

Появились слуги, с подносами. Они разложили все по тарелкам, разлив по бокалам вино, удалились.

В это время, за столом, шел разговор о великолепных виноградниках отца Оливии.

Попробовав вино, гарххин его похвалила и опять сравнила с отцовским, оценивая привкус и букет.

Я не могла дождаться, конца этого обеда, и последние десять минут, гостья говорила одна. Она, конечно, понимала, что это не правильно, но что ей оставалось делать?

Наконец, мы вышли из-за стола. Девушка смогла перевести дух. Мне стало жаль ее. Бедолага, просто боится путешествовать, без портала, одна, да еще в такое страшное время? А нам не до нее…

После обеднишний разговор не о чем, не состоялся, да и Рэн видно, увидел все, что хотел, так как поднялся, как бы прощаясь. Чем надоумил Джерома, вежливо проводить гостью. Затем повернувшись ко мне, невозмутимо сказал:

— Пока Сильвия пообедает, обсудим поиск второй части.

Рик.

Я смотрел, понимая, что эта злодейка, связана с лордом Пилсом, напрямую. При виде нее, у меня шерсть стала дыбом, но эльф, четко показал головой: нет, не трогай.

Вчера, что-то произошло с Силь, но мне рассказать, никто не догадался.

После трех лет рабства, я дорвался, и спал и ел в свое удовольствие. Вот и проспал! Рано расслабляться.

Что она хотела? Какой подвох задумала?

После обеда, её, тихо — мирно, проводили из номера. И сели обсуждать, как обнаружить третью часть ключа. Две у нас есть, интересно, а четвертая еще у орков?

Между этими тремя, твориться что-то странное. Например, проблемы между Силь и Рэном, я видел, когда мы еще, искали хваленных Древних.

От них я ожидал многого. Ну, хотя бы помощи в возвращении в человека. Даже нормального разговора и то не было.

Ладно. Но, что не поделили Силь с Джемом? Не пойму…

Сегодня, он больше молчал. Единственным признаком раздражения, кроме стиснутых челюстей, были крепко сжатые кулаки — побелевшие костяшки, стиснутых пальцев, выделялись на бронзовой коже Джема.

Теперь, каждый раз, при звуке ее голоса, при виде улыбки, на губах, у Джема, помимо его воли, в ответ, тоже появляется улыбка. Правда, он потом, снова стискивал зубы, затем все повторялось. Более странно: он не подначивал ее, по своему обыкновению.

И если, с момента моего появления, в их компании, у Рэна при ее появлении, взгляд буквально теплился нежностью.

То у гархха, сегодня, совершенно бесстыдно, загорались глаза.

Вечером отправились на встречу к осведомителю эльфа.

Пришел кто-то другой. Он сообщил, что старейшина — продал вторую часть, хранившуюся в этом городе. Я от ужаса, подскочил. Это ведь к нему я должен был отвести Силь, сегодня днем. Иначе, лорд Пилс к ужину, обещал войну.

Сильвия.

Джером, весь день, косился в мою сторону, но каких либо действий не предпринимал.

Мне казалось, что я сижу на пороховой бочке, не зная, когда рванет. К его чести, можно отметить, что стычек, как у озера, больше не было.

Пропорционально, постоянному рычанию и злости гархха, эльф совсем заморозился и периодически напоминал памятник самому себе.

Рика, я со вчерашнего дня, тоже не узнавала, он постоянно настороженно оглядывался, вздыбив шерсть, и почти не спал.

Выдворив гостью, договорились, пойти разузнать, о другом камне — по счастливой случайности, оказавшемся здесь, в городе. Пришлось ждать. Я как раз, скупалась, что проделывала в этой гостинице, пару раз на дню.

К вечеру, когда появились звезды, мы отправились за третьей частью артефакта.

Путь шел, по незнакомым улицам, потом через тенистый парк, где беспечно гуляли горожане. Опять их поразительная беззаботность. Ночь, звезды, покой…

Где то впереди, нарастал нетипичный для города шум.

— Хочу показать нечто любопытное, — пообещал Рэн и повел нас прямо к огромному строению.

С высоченной темной каменной стены, по бокам украшенной зеленым мхом и резьбой, низвергался пенно-белый искусственный водопад. Разбивающийся, воздушными облаками брызг, на резных каменных порогах.

— Какой интересный и оригинальный фонтан. Просто чудо! — восхищалась я, млея от восторга.

— Стоило проделать столь долгий путь, чтобы полюбоваться такими красотами? — мягко спросил эльф, улыбаясь моему восторгу.

— … Стоило. Конечно, стоило…

На высоких столбах висели волшебные фонари с поющими светлячками.

— М-м-м… — пробормотала я. — Как же я люблю летние вечера!

Вчетвером приблизились к месту, где договорились встретиться с человеком, знающим о "лунном камне".

Это было, очень милое заведение, где заодно мы могли и поужинаем. Оно называлось "Жирный кабан, жующий толстую куропатку", хотя если вдуматься название совсем не лестное, для посетителей. Интересно, кто придумал сей перл?

Пол, красиво выложенный, красной и черной мраморной плиткой. В довольно большом зале, стояли небольшие круглые столы, с белыми скатертями, в большинстве своем, уже занятые.

Мы устроились за дальним столиком, в уютном уголке зала. Люди и нелюди, все пребывали.

Это поварской рай, располагался в основании большой улицы, на пересечении с главной площадью и привлекал чудесными ароматами, всех мимо ходящих лакомок…

С этим, здесь, все в порядке.

Стоял летний вечер, часы вскоре должны пробить зов на ужин. Здесь уже, было, до отказа набито стражами, торговцами и просто прохожими.

За столами, звенела стеклянная посуда, стучали тарелки, ни на минуту не стихали разговоры. Запах горячих блюд, затмевал разум.

Никто, на нас, внимания не обращал, занимаясь исключительно едой.

Принесли наш заказ: мясо в различных видах — мужчинам, пироги и фрукты — мне.

Тут, к нашему столу, присоединился ожидаемый гость. Как оказалось, не совсем ожидаемый…

— Я Елирелэн, — представился он почтительно, но не подобострастно.

— Надеюсь, вы догадываетесь, чему обязаны моим визитом?

Настоящий эльф, с широко расставленными синими глазами, этот нелюдь, подобно Рэну, был подтянут и мускулист. На нем были одежды из тонкой серебристой шерсти, и дорогие украшения.

Он улыбался и смотрел так, что казалось, способен проникнуть в самые тайные глубины наших мыслей.

Сиенарэн де Айвен.

Приятно баловать, благодарных. В чем опять убедился, показав девушке местное чудо — гигантский фонтан.

Но понимаю, что чем дальше, тем больше, я не в состоянии отказаться от той радости, которую мне дарит, общение с ней. Я еще в поселке, после свадьбы, все решил для себя. Теперь жду ее решения.

Я обещал, хорошо заплатить за информацию о людском ключе, один торговец заклинаниями, согласился вчера, за отдельную плату, привести, того, кто знает, что-то о нем.

Договорились встретиться в одном, достаточно приличном месте. Гуляя и наслаждаясь окрестностями, мы добрались туда.

Однако на встречу пришел, совсем другой. Бывший хозяин, эльфийского артефакта.

Я поднялся поприветствовать, как положено, сородича, пусть и изгнанного из всех кланов.

— Рад видеть тебя, Елирелэн, — вежливо произнес я. — Твой визит нас не удивил.

— Вы взяли, то, что вам не принадлежит, — раздраженно сказал он.

— Полагаю, это можно сформулировать и так, — спокойно ответил я.

— Вам придется вернуть, или заплатить за него.

— Я предлагал тебе, выкупить его, когда пришел в первый раз. Ты отказался, хотя тюльпан тебе, не принадлежит.

— Ну, если так рассуждать, он принадлежит только Владыке Древних Эльфов, — презрительно отмахнулся наглец.

— Меня к артефакту хозяин и направил…

Последовала небольшая пауза.

— Что, все так серьезно? — тихо спросил, сразу померкший Елирелэн.

— Очень.

Я дивился этому…изгнаннику. Погибли десятки тысяч: эльфов, гарххов и людей. И он не понял, что все серьезно? Но тут он меня озадачил:

— Хорошо, "эльфийский тюльпан" у вас. Но "Лунный камень", здесь искать, уже поздно. Единственно, что вы найдете, то, что старейшина города, кому-то продал его, пару дней назад.

Я задумался, решая, верить ему или нет. Надо разузнать, точнее.

Рик услышав последние слова гостя, подскочил, навострив уши.

— Вот, ваш зверь, что-то об этом знает, — пошутил эльф, не догадываясь, как он прав. Вероятно, Рик действительно, что-то знает, чего не знаю я.

Расстроенный Елирелэн, откланявшись, ушел. Интересно, его совесть замучила или страх наказания от Древних?

Сильвия.

— Рик, что случилось? — меня напугало беспокойство волка. Он посмотрел на меня с тоской.

— Ты что-то знаешь? — он кивнул, — О враге? — он кивнул еще раз. — Он что-то собирается делать? Отрицание. Не знает. Я продолжила допрос:

— Сделал? Волк зарычал, кивая. Уточнить конкретнее, вряд ли удастся, идей и предположений у меня больше не было.

Я спросила:

— Есть идеи, что случилось? Эльф пожал плечами: нет.

Помолчав, я едко спросила, махнув головой в сторону гархха:

— А с Джемом что? Может, он просто помешался? — Было видно, что гархху, неприятны мои грубые слова, но он продолжал улыбаться.

— Уверен, что Джем попал под колдовское влияние, но когда и как, не знаю… — задумчиво сказал эльф, легко постукивая ладонью по подлокотнику стула, — Но подозрение есть…

— Ага, а я спал и ничего не видел! И сейчас меня здесь нет. Обсуждайте дальше, белые и пушистые, — вскипел Джером с забавной для гарххов манерой, опускать голос в конце предложения.

— Что ты хочешь этим сказать? — взорвалась я, — Что это я спровоцировала тебя? Значит, я теперь постоянно буду виновата, не понятно в чем?

— Пожалуйста, — он смотрел с жалобным выражением брошенного щенка.

— Что, пожалуйста? — растеряно спросила я, потеряв последние остатки воинственности, от таких перепадов его настроения.

— Ну, побудь для меня виноватой, пожалуйста! — опять жалкое хлопанье ресницами и робкий взгляд.

— Какого фи…, да ну тебя, — я в сердцах махнула на него рукой. Было и обидно и смешно. Я с ним серьезно, а он… так и думала, что он все это говорит, про себя, посмеиваясь надо мной.

Паяц несчастный.

Вдруг все незримо изменилось.

Внезапно, впереди за поворотом, раздался пронзительный вопль, рассекший ночь. Потом еще один. Мы застыли на месте, где-то недалеко от нас, жутко завыл пес, какие-то собаки, переняв эстафету, принялись звонко лаять.

На мгновение все стихло, а затем вопль повторился.

Мы, оглядывались по сторонам, что же случилось?!!

Крики из единичных, превратились в многоголосый гул. Началась паника.

Надо срочно убираться отсюда.

Крысы веером хлынули в нашу сторону из всех щелей. Крошечные лапки быстро-быстро зашуршали по брущатке. Не сворачивая с главной улицы, они быстро продвигались вперед, хотя повсюду были толпы бегущих людей, их это не тормозило. Паникующий поток, разлился по улице…

Сиенарэн де Айвен.

Мы оказались в окружении орущих и насмерть перепуганных горожан.

Наверно, ворота запружены, бегущими в панике жителями, нам туда не попасть. Как тогда, из города выбраться? Выскочили из кофе и направились в свободную от бегущих толп улицу.

— Давайте быстрее в гостиницу, может получиться вырваться через номерной портал… — крикнула Силь, на бегу дергая меня за руку. Джем, мгновенно притормозил, вскрикнув:

— Точно, как я забыл о нем, если в гостинице, еще не закрылись, из-за паники, то мы попадем прямо в лес, за городом…

Вокруг площади, город как вымер.

Туман. Пожирающий туман. Подарок от колдуна.

Мы бежали по пустой улице, на пути к гостинице, кругом валялась одежда тех, кто еще час назад, жил здесь, в этих домах, и ходил по этим улицам. Казалось, будто сумасшедший шутник разложил её, в какой-то только ему удобной, последовательности.

Это жуткое, пугающее зрелище, повсюду.

По дороге, нам никто не встретился, вообще никто… Наконец мы ворвались в гостиницу, переполошив, предупреждениями, постояльцев и персонал.

Стремительно поднялись по лестнице, пробираясь, сквозь перепуганных постояльцев.

Вновь, возле номера, нас ждала гарххин… и я вспомнил о словах Силь.

— Я не доверяю, этой новой знакомой, Оливии.

Я с ней тогда согласился:

" Как и я, Силь, как и я".

И это Сильвия, которая лесного зверюгу, приняла как родного, покрывая его, даже от меня? Заступилась, за незнакомого демона-гархха. Что-то тут, не чисто…

Джером де Гай.

Меня весь день, доставал этот наглый эльф.

Думает, я забыл, что он сделал на озере. Не забыл, просто надо все обдумать…

Но в любом случае, вряд ли кто сравнится с эльфом в самоуверенности.

Может быть, это из-за военной службы, он считает себя ответственным за нас, и командует в любой ситуации, не обращая, что это не нужно окружающим. Раздражая меня. Безмерно.

Силь — это фонтанчик. Ах, ах, ах!

Ть-фу!

Потом стало весело!

Мы неслись по пустым улицам, прямо к гостинице.

— Что-то приближается, — предупредил Эльф, будто я сам не вижу. Судя по кучкам одежды, с этим, с помощью меча, не справиться. В отдалении, на дороге появились небольшие куски пены.

— Сворачиваем! Надо найти другой ход, — сказал я. Волк, прибавив скорость, рванул к параллельной улице, проверить. Было обидно, так близко от гостиницы, попасть в окружение пожирающего тумана. Затявкал Рик, подзывая нас, на соседнюю улицу. По ней, на пределе сил, мчались к гостинице.

Добрались, как раз вовремя, служащие пытались закрыться, услышав шум и не разобравшись в опасности.

Дело в том, что туман, может, без проблем, просочиться как любой воздух, в мельчайшую щель.

Бегом, предупреждая об опасности всех встречных, поднялись к себе. Там, как днем, ждала Оливия, намереваясь продолжить светское знакомство. Что делать с ней?! Не оставлять же, на съедение.

Эльф открыл дверь, пригласив гарххин во внутрь, и стал помогать Сильвии, собирать вещи.

Я попытался, в двух словах, убедить Оливию идти с нами:

— Срочно собирайся и беги обратно, к нам в номер. В городе пожирающий туман…

— Как? Почему? — судя по глазам, она мгновенно поверила, что это не шутка.

— Если, не придешь, через две минуты, отправимся без тебя.

— Куда отправитесь?

— Куда угодно, лишь бы дальше от города.

Собрались мы, правда, не за две минуты, а за все десять. Потому, что Оливия, решила забрать все свои платья. Когда я увидел ее с баулами, предложил выбор или она, или ее одежда. Оливия, скрепя зубами, оставила все, кроме небольшой сумки.

Мы выбрались порталом и направились вглубь Ангренского леса, подыскивая удобную для ночевки полянку.

Оливия, ушла вперед, за ней по пятам шел Рик. Силь вздыхая, шла позади меня.

— И как, фипас все сожри, меня угораздило вляпаться во все это?!! — ЧИСТО РИТОРИЧЕСКИ спросила она у леса.

— Наверно, просто повезло, — повернувшись, усмехаясь, сказал я.

Сильвия, шагая рядом, хмуро обратилась ко мне:

— Джем, что с тобой? И что ты хочешь от меня? — спросила она, без каких либо намеков на терпение. Я честно ответил:

— Когда, это все кончиться, ты останешься со мной.

— Вы, оказываете мне, слишком большую честь, Джером, — проговорила она, сквозь стиснутые зубы. Помолчав немного, прибавила совсем другим тоном: — Джем, о чем говоришь! — голос звучал отчаянно, — Ты не можешь!… Ты… ты меня почти не знаешь. В качестве кого? И вообще, меня спросить не надо? — гнев снова занял свое место.

Я с досады пнул корягу…Кто я ей? Друг для поднятия настроения? Для неё я как брат… втайне желающий иного.

Я покосился на Рэна: эльфу не нравилось, то о чем я разговариваю с девушкой? Лицо друга, ничего не выражало, но глаза… пылали… в них светилась ярость.

— Хорошо, — сказала она. — Видно, больше об этом говорить, незачем.

Я, молча, кивнул. После чего пошла к Рэну.

— Кто знает, что стало с городом? — произнесла она тихим голосом.

— Враг, обнаружив нас в ведьмацком городе, направил на него пожирающий туман, — раздраженно пояснил эльф.

Бедная Силь, теперь отстала и от него. Шли молча, подыскивая подходящее для ночлега место.

Наконец, наткнулись на звонкий ручеек, впадающий в лесное озеро.

— Удачная точка, для стоянки, — резюмировал эльф, вытаскивая из безвременья рюкзак Сильвии.

Оливия покосившись, ничего не сказала.

Рик ходил за Оливией, как привязанный. Со стороны казалось, что этому псу понравилась девушка.

Оливия, как раз, отошла в сопровождении охраны, когда меня спросила Силь:

— Ты ее в чем-то подозреваешь? — я усиленно готовился к ночлегу, ломая ветки для пастелей, и, не прерывая своего занятия, не совсем честно ответил:

— Может да, а может нет…

Удивленная, но скорее оскорбленная, таким легкомысленным ответом, она отошла.

Глава 6. Дорога к оркам

Есть в мире у меня своё…

Дела, успехи и напасти…

Мне лишь тебя не достаёт

Для полного людского счастья!

Наум Коржавин.

Замок.

— Таких идиотских миров, как этот, где считают тех, кто возиться в земле, уважаемее богатых торговцев — больше нет! Они, видите ли, Создателю угодней, чем богатые. Мерзость…

От презрения, у него так раздулись ноздри, что он, стал похож на атакующую змею.

— Таких миров большинство, так везде, где правят Светлые Древние. Они порядки устанавливали, а эльфы помешаны на земле и всем, что с ней связано… — вставил гархх равнодушно.

— Эти лизоблюды Архангелов, — тихо прошипел лорд. Казалось, от переизбытка отвращения, он сплюнет, не смотря на весь свой лоск. Слуга повернулся удивленно. Пилс в раздражении отмахнулся:

— Названия другого мира. А где сейчас тройка?

— После Брейвуда, их не видели.

Лорд высокомерно посмотрел на гархха, уголки его губ окончательно изогнулись.

Слуга остро почувствовал гнев колдуна, но продолжал ровным тоном:

— Я отправил около десятка отрядов, орков всадников, вооруженных боевыми заклинаниями, патрулировать леса вокруг Брейвуда. Во всех, расположенных там селах, установлена слежка.

— Ну, ну… — он посмотрел на гархха, его брови гневно нахмурены, — И, ты, конечно, понимаешь, какого результата я жду…

Сильвия.

Прекрати мечтать о несбыточном!.. Прекрати! Конечно, он благороден, добр и умен. Но он, бессмертный, а я никто, лилия однодневка. Глупые мечты….сколько сердец они разбили?!! Щемило где-то в груди, но свою слабость, демонстрировать не буду…

Утром поднявшись, быстро собрались и направились через лес. Ночью, зарядил мелкий дождик. Сдобренный, как перцем, порывами ветра.

Завтракать было нечем.

Говорить не хотелось, да и присутствие гарххин, мешало. До сих пор непонятно, как так получилось, что она с нами?

Красавице для этого понадобилось чуть расплакаться с мольбой… и вовремя попасться на глаза. Она теперь будет с нами долго, так как сел, до конца леса, больше не предвидится.

А ведь мы с эльфом, ей не доверяли?! Но все же, не смогли оставить девушку одну.

Шли по лесу несколько часов. Густые чащи, сменялись небольшими полянками. Тропинок не было, многие места заросли травой, выше моего роста.

Пока, мы с Оливией, держались прилично, шагали как все. Так будто совершали прогулку перед ужином.

Остальные не в счет, кажется, им весь мир пройти пешком, что конфету съесть.

Оливия как гарххин, сильнее меня, но она изнежена и не привычна к таким путешествиям. Чего у меня, в последнее время, было предостаточно.

Трусливые пестренькие саджи, хлопая крыльями, разбегались из-под ног. Джем, провожая их взглядом, равнодушно прокомментировал:

— Мы видим королевский деликатес, хотя по мне, курица курицей. Плохо, что в лесу поймать их не возможно.

Если бы день, был солнечным, поход к пределам Ангренского леса был бы терпимым. Но холодный дождь и промозглый ветер — погода больше подходящая для осени, сделали путь скользким и непредсказуемым.

Куда ведет Рэн?

Ветер играл с полами моего плаща, каждым порывом устраивая прохладный душ с листьев, облепляя лицо мокрыми прядями волос, выбившихся из капюшона.

Рэн не однократно порывался создать купол от дождя, но я отказалась.

Как-то уже в Брейвуде, он рассказал, что на бытовые заклинания тратится немало магии. И как долго, ее потом восстанавливать. Да и дождь пойдет для разнообразия, снега этим летом, было в избытке.

Мы все шли и шли…

Я уже успела подумать почти обо всем и принялась разглядывать своих спутников.

Рядом со мной молчаливо шагал Джем, раздвигая длинной палкой заросли и помогая переступать особо выпуклые корни. Не смотря, на скверную погоду, он и сейчас красавчик, синеглазый с высокими скулами, мужественно-рельефным ртом. Черный волос, собранный в хвост по плечи. Раньше, меня смущали его слишком большие глаза, но как к нему привыкла, перестала обращать внимание.

Рэн — эталон серьезности, как же я давно не видела его улыбки! Уже и не вериться, каким веселым может быть эльф.

Он шел впереди, показывая путь. Это конечно понятно, только Рэн может найти дорогу в неизвестном, густо заросшем лесу. Его идеальное лицо сосредоточено, а посреди наморщенного лба, поселилась постоянная морщина.

Костюм тот же, в котором я его нашла. Впрочем, как и на мне. О, как я мечтаю сменить его, на что-то более…да на любое, кроме — походного! Но вся новая одежда была теплой и практичной.

Ничего летнего, тогда в форте, я не купила, времени не хватило. Так и осталась, в своем…

Шли уже полдня, от голода выворачивало, тянуло жадно слопать, все встречные ягоды…

Путь шел, густо заросшей чащей. Вдруг эльф, жестом нас притормозил.

Похрюкивая, старая самка, повела свой выводок на водопой. Рэн, показывая на нее, пояснил:

— Сразу видно — лето. Секачи семью уже не охраняют. — Я бросила на них заинтересованный взгляд.

— Табун диких свиней водят старые самки, а до лета их охраняют секачи, — зачем-то придерживая Рика, пояснил Рэн. — А теперь как видишь, они сами управляются.

Сколько всего интересного бывает, а ты сидишь себе в городе и ничего не видишь. Но тут подумалось, все бы отдала, что бы вернуться к обычной жизни в городе, а не шастать по миру, месяцами. Вернусь, буду подрабатывать уроками географии…

Когда-то только мысль о походе, привела бы меня в восторг.

Да, я изменилась и была настолько утомлена, что сидела бы дома с великой радостью и никуда не двигалась.

К вечеру, едва держалась на ногах, когда мы оказались перед грудой старых позеленевших бревен.

При более точном изучении, эта обитель мха, оказалась крошечным домиком, в котором можно заночевать. Его плотно скрывали высокие заросли кустов кизила и бука.

— Мы на него случайно наткнулись или ты сюда специально шел?

— Давним давно, я здесь охотился, и этот домик построил, для зимовки, — проговорил Рэн, освобождая дверной проем от зарослей плюща.

— Понятно… — громко протянула я, очищая о пушистую траву, растущую между деревьями, заляпанные ноги.

Оливию, за сегодняшний день, никто не слышал, как впрочем, и Джема. Ее, спасение от дождя, в виде охотничьего домика, вероятно, не вдохновило. Она только фыркнула и раздосадовано отвернулась от убогого строения.

Ее полная отверженность, появилась еще днем, когда нелюди, безмолвно, помогали мне в пути и ей казалось, что со мной, с человеком!… слишком много возятся.

Наивная, да это просто привычка! Рэн сам себя назначил, заботливым отцом. Джером, немного вредным — старшим братом. И если она полагает, что я от этого в восторге, то крупно ошибается.

Да, она во многом ошибается: мужчины, пришла я к горестному заключению, больше интересуются теми женщинами, в ком чувствуют силу и кто умеет использовать их. Ну, или кого могут использовать они, типа ветреных кокеток. А не слабыми маленькими родственницами, которых им приходиться опекать.

В домике, почтенными бородами, свисала паутина. Балки потолка так и стремились слиться с полом. В нем была всего одна комната, в ней небольшая лежанка, на стенах полочки и каменная печка возле большущего стола. Наверно, чтобы трофеи было удобнее разделывать. Рэн посмотрел и сказал:

— Потолок я закреплю…

Пока Рэн возился, устанавливая подпорки. Я резво соорудила веник из трех веток и принялась выметать единственную комнату, скрепя от усталости как сухие доски под моими ногами.

Джером и Оливия, уже очистили потолок от паутины и помогали эльфу закреплять его, деревянными блоками, удачно припасенными Рэном.

— Магии было много, всю зиму здесь один. Хотел построить хранилище для дров и добычи. Набрал дерева, сделал заготовки. Тут меня вызвали на службу. Так я больше здесь не появился, — он вел себя, как простой мастеровой и было видно, что это занятие ему нравиться.

— Жаль запас балок получился не большой. Сейчас бы пригодилось — обстоятельно прибил Рэн последние подпорки, потом добавил:

— Если бы заклинание хранения, на дом наложил, проблем не было.

Закончили с домом, когда в лесу, не смотря на поздние летние закаты, уже было, совсем темно. К сожалению, все старания, особой чистоты не придали. Всепроникающая пыль, печь с забитым дымоходом — остались. А жаль, хотелось высушиться после дождя.

Рэн кроме крыши, расширил лежанку, которую, отдали нам, с Оливией. А сами решили устроиться втроем, на полу.

Мне эта идея, не понравилась. Зимняя амуниция, осталась в гостинице. Плащи и другая верхняя одежда — промокла и пахла, почему-то, псиной так, что ей накрываться не годилось.

Раскидала мокрое по столу и зацепила за полки — для просушки. Мы устроимся, а мои мерзнуть будут на жестком, деревянном, голодные и холодные…

Расстелила, верное меховое одеяло на полу и сказала, что спать будем все вместе. Ожидаемых возражений с их стороны не последовало, наоборот, они оживились.

Я так устала, что ни есть, ни думать не о чем, не могла.

Спать. Я тяжело плюхнулась, на край одеяла, развязывая походные ботинки. Но тут Оливия упрямо сказала:

— Я на полу, спать не буду!

— Как пожелаешь, — я продолжила разуваться, собираясь лечь в одежде.

Было неловко перед гарххин. Мое поведение, в любом обществе, было неприличным. Уже с этим смирилась, но все эти терзания всколыхнулись вновь, в присутствии Оливии.

Гарххин достала из своей сумочки шелковое многослойное покрывало и халат, расстелив шелк на лежанку, укрылась одеждой. Эстетично, прилично, но не практично.

Мне ее жалко. Приличие, это конечно хорошо, но к утру, она сильно замерзнет. И к ее постоянным фырканьям добавятся упреки в адрес Джерома, потому, что, он не дал взять ее багаж. Правда, не представляю, как бы она тащила его, сегодня, через весь лес.

Оливия не знает, что после комы у Джема проблемы с магией и то, что он сделал на озере с Рэном, было первый и последний раз, за все это время.

А Рэн после гор, с их капризами и непогодами, находился в полном магическом истощении. Так что, не сушить мокрые вещи, ни прятать в безвременье зимнюю одежду не стал. Единственно, я видела, он повесил сигнальный маячок на ночь.

А что у Оль, с ее собственной магией или ею не владеет?

Наконец, все улеглись. Рэн справой стороны, Джером с левой, а Рик в ногах. Вот оно счастье, лечь и лежать!..

Тотчас пришел день, нежданно…! Вроде только голову положила!

Оливия спала, под магическим куполом, так, что я за зря переживала.

Снова пасмурный день, как вчера, но без дождя.

Умывшись, водой, взятой вчера утром у ручья, сели на свою "кровать" втроем. Рик, еще не поднимался.

Обдумывали дальнейшие действия. Вопрос, который задал гархх, показался мне, удивительным:

— Идем дальше или остаемся здесь? — спросил Джером, пристраиваясь удобнее к деревянной стене. Да так странно, что я оказалась почти у него на коленях, а на одеяло со стены, просыпался пылью, обветшалый мох. Снова его шуточки…

Тут еще кушать хотелось — зверски.

Не стоит меня голодную доставать. Я злобно зыркнув в его сторону отодвинулась к Рэну, так что теперь, почти сидела на коленях у эльфа.

Он против такого соседства не возражал, сделав вид, что нечего не произошло. Хоть один нормальный, воспитанный чело…нелюдь, в нашей компании… Все эти манипуляции продлились не более секунды, и обсуждение шло, будто ничего и не было.

— Не поняла, а в чем смысл?

— В том, что, где-то всем надо пересидеть, пока мы будем по очереди охотиться. Надо сделать, хоть какой-то запас продуктов и воды в дорогу, — раздраженно осматривая мою позу, ответил гархх.

— Если так, то, что еще надо? Переждем пока здесь.

Рэн тоже, согласно кивнул.

— У нас остался один не решенный вопрос…

Мы, не договариваясь, разом повернулись к просыпающейся Оливии, — Как отправить девушку домой?

Та, поднявшись, потянулась. Посмотрев на нас, смущенно сказала:

— Привет, вы уже давно встали? — Какая она милая со сна, лапочка. Я осмотрела своих спутников. Рэн на вопрос девушки просто ответил: нет, и снова повернулся ко мне.

Джером ласково улыбнулся. Мило. Герой — любовник — классика.

Рик наоборот, смотрел враждебно, казалось, сейчас кинется, и укусит. Что с ним? Обняла волка, пытаясь успокоить. Он встрепенулся, вырываясь, потом остыл. Я незаметно поцеловала его в нос. Рик оттаял.

Распределив, кому охотиться, а кому охранять, нелюди разошлись по делам. Джером собирал ветки для костра. Рэн с луком, ушел охотиться, захватив с собою Рика. Оливия тоже ушла в лес за ветками, только в другую сторону.

А что делать мне?

Решила проверить промокшие и заляпанные вещи. День путешествия по грязи, даром не прошел. Одежда, тяжелая в комьях грязи, очищаться не спешила. Вероятно, плащи приведу в порядок, когда они высохнут.

Хотела тщательно почистить рюкзак и медленно выложила запасы на одеяло. Потом вынесла его из домика, чтобы вытряхнуть.

Оставшийся в рюкзаке случайно, шарик заклинания костра, выскользнул, укатился куда-то под куст и там самоактивировался.

Раздался треск и под кустом лещины, мгновенно вспыхнул огонь. Джем резко швырнул на землю, уже собранные ветки. Выхватил меч, но осознал, что к чему, зло выругался. Я в ужасе взглянула на него.

— Какого демона, тебе надо было прикасаться к заклинанию?

Думала отшутиться, что захотелось жареных орешков и вообще, почему я оправдываться должна? Попробовала миролюбиво сказать:

— Это случайность, Джем, — такого взбешенного гархха, видела в первый раз.

Было обидно из-за него и досадно из-за себя. Я вздохнула и отошла от новоявленного огня из Джерома и орешника, ускоряя шаг.

Глупо, это совсем глупо, но почему-то мне было больно, казалось, что обида железными когтями, полосует грудь и глаза изнутри.

Из леса показался Рик. Он, оказывается, внимательно наблюдал за нашим диалогом.

Рик.

Поругались. Опять. Что же твориться? Я пошел к Сильвии. Было жаль ее, хотя в прошлой жизни, дома, я частенько сам обижал подобным образом, и совершенно искренне считал это мелочью.

Через какое-то время, до Джема дошло, что Силь уже давно молчит. Добравшись до домика, заметил нас. Он сразу не смог разглядеть ее лица, я заслонил девушку собою. Если бы мог, заслонил бы и от обиды… Он наклонился и заглянул сбоку. Увидел.

По ее щекам катились слезы.

— Не плачь. Я… — Он умолк, его руки непроизвольно потянулись к ней и тут же упали.

— Прости меня, сорвался из-за такой глупости.

— По-моему, сдержаться и промолчать, требует больше сил и мужества, чем спустить свою злость с поводка, как не выгуленых собачек.

Холодно отчитав, добавила: — И убирать за ними меньше.

Потом поднялась, взяла рюкзак и, задрав голову, ушла в дом. Я пошел за ней. Оставил Джерома одного.